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CHRISTIAN JACQ

Ramss 3

La batalla de Kadesh

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La Batalla de Kadesh

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El caballo de Danio galopaba por la caldeada pista que llevaba a la Morada del Len, un burgo de Siria del Sur, fundado por el ilustre faran Seti. Egipcio por su padre y sirio por su madre, Danio haba abrazado la honorable profesin de correo y se haba especializado en la entrega de mensajes urgentes. La administracin egipcia le proporcionaba el caballo, el alimento y la ropa; contaba con una vivienda oficial en Sele, ciudad fronteriza del nordeste, y se alojaba gratuitamente en las casas de posta. En resumen, Danio disfrutaba de una gran vida, de viajes incesantes y de encuentros con sirias poco recatadas aunque, a veces, deseosas de casarse con un funcionario, que pona pies en polvorosa en cuanto la relacin adoptaba un aspecto demasiado serio. Danio, cuya verdadera naturaleza haban descubierto sus padres gracias al astrlogo de la aldea, no soportaba estar encerrado, ni siquiera en brazos de una amante desvergonzada. Para l, no haba nada ms importante que el espacio que deba devorar y la polvorienta pista que deba recorrer. Escrupuloso y metdico, el correo estaba bien considerado por sus superiores. Desde el comienzo de su carrera no haba perdido ni una sola carta y a menudo sola superar los horarios impuestos para satisfacer a algn remitente con prisas. Su sacerdocio consista en distribuir la correspondencia tan deprisa como le fuera posible. Con el advenimiento de Ramss, tras la muerte de Seti, Danio haba temido, como otros muchos egipcios, que el joven faran fuese un rayo de la guerra y lanzara su ejrcito a la conquista de Asia, con la esperanza de reconstruir un inmenso imperio cuyo centro fuese Egipto. Durante los cuatro primeros aos de su reinado, el fogoso Ramss haba ampliado el templo de Luxor, haba concluido la gigantesca sala con columnas de Karnak, haba iniciado la construccin de su templo de millones de aos en la orilla oeste de Tebas y construido una nueva capital en el Delta, Pi-Ramss; pero no haba modificado la poltica exterior de su padre, que consista en cumplir un pacto de no agresin con los hititas, los temibles guerreros de Anatolia. Estos parecan haber renunciado a atacar Egipto y respetaban su protectorado de Siria del Sur. El porvenir hubiera sido risueo si la correspondencia militar entre Pi-Ramss y las fortalezas del Camino de Horus no hubiera aumentado hasta alcanzar inslitas proporciones. Danio haba interrogado a sus superiores y haba hecho preguntas a algunos oficiales; nadie saba nada, pero se hablaba de disturbios en Siria del Norte e, incluso, en la provincia de Amurru1, que se hallaba bajo influencia egipcia. Estaba claro que los mensajes que Danio transportaba tenan como objetivo preparar a los comandantes de las fortalezas del Camino de Horus, la lnea de fortificaciones del nordeste, para ponerse pronto en estado de alerta. Gracias a la vigorosa accin de Seti, Canaan2, Amurru y Siria del Sur formaban una vasta zona amortiguadora que protega a Egipto de una invasin brutal. Ciertamente, era preciso vigilar sin cesar a los prncipes de aquellas agitadas regiones y devolverles, con frecuencia, a la razn el oro de Nubia calmaba muy pronto las veleidades de traicin que renacan en cada cambio de estacin. La presencia de tropas egipcias y los desfiles militares correspondientes a las grandes festividades, como las de las cosechas, eran otros tantos medios eficaces de preservar una frgil paz. En el pasado, las fortalezas del Camino de Horus haban cerrado sus puertas e impedido que los extranjeros cruzaran la frontera en varias ocasiones; los hititas no las haban atacado nunca y el temor a duros combates se haba desvanecido.
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Aproximadamente el actual Lbano. Canaan comprenda Palestina y Fenicia. 2

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As pues, Danio segua siendo optimista; los hititas conocan el valor del ejrcito egipcio, los egipcios teman la violencia y la crueldad de los anatolios. Ambos pases, que podan quedar exanges tras un conflicto directo, estaban interesados en mantener sus posiciones y limitarse a desafos verbales. Ramss, metido en un programa de grandes obras pblicas, no tena la intencin de provocar un enfrentamiento. Danio pas a galope tendido ante la estela que sealaba el lmite del dominio agrcola perteneciente a la Morada del Len. De pronto detuvo su caballo y dio marcha atrs. Un detalle anormal haba llamado su atencin. El correo descabalg ante la estela. Indignado, advirti que la cimbra estaba daada y que varios jeroglficos haban sido destruidos a martillazos. La inscripcin mgica, ahora ilegible, ya no protega el paraje. El responsable de aquella destruccin sera severamente castigado; deteriorar una piedra viva era un crimen punible con la pena de muerte. Sin duda alguna, el correo era el primer testigo de aquel drama que se apresurara a comunicar al gobernador militar de la regin. Cuando ste conociese la catstrofe, redactara un detallado informe para el faran. Un muro de ladrillos rodeaba la aglomeracin; a uno y otro lado de la puerta de acceso haba dos esfinges acotadas. El correo se inmoviliz, estupefacto: la mayor parte del recinto haba sido devastada, las dos esfinges yacan por el suelo, despanzurradas. Haban atacado la Morada del Len. En el burgo no se oa ningn ruido. Por lo general estaba muy animado: ejercicios de la infantera, entrenamientos de los jinetes, discusiones en la plaza central, junto a la fuente, gritos de nios, rebuznos de asnos... El inslito silencio puso un nudo en la garganta del correo. Con la saliva ardiendo, destap su cantimplora y bebi un gran trago. La curiosidad prevaleci sobre el miedo. Debera haber dado marcha atrs y haber avisado a la guarnicin ms cercana, pero quiso saber que haba ocurrido. Danio conoca casi todos los residentes de la Morada del Len, desde el gobernador al posadero; algunos eran buenos amigos. El caballo relinch y se encabrit. El correo consigui calmarlo acaricindole el cuello, pero el animal se neg a avanzar. Danio penetr a pie en el silencioso burgo. Silos para trigo despanzurrados, jarras quebradas. No quedaba nada de las reservas de alimento y bebida. Las pequeas casas de dos pisos ahora no eran ms que ruinas. Ni una sola haba escapado de los asaltantes, presas de una locura de destruccin que ni siquiera haba respetado la morada del gobernador. Ni un solo muro del pequeo templo permaneca en pie. La estatua divina haba sido rota a mazazos y decapitada. Y aquel silencio denso, opresivo. En el pozo haba cadveres de asnos y en la plaza central vio los restos de una hoguera donde haban ardido muebles y papiros. El olor. Un olor pegajoso, acre, nauseabundo, que invadi su nariz y le llev hacia la carnicera, situada en el extremo norte de la poblacin, bajo un amplio prtico que la protega del sol. All se despedazaban los bueyes degollados, all se cocinaban los pedazos de carne en un gran caldero y all se asaban las aves al espetn. Un lugar ruidoso donde el correo haba comido muchas veces despus de distribuir la correspondencia. Cuando los vio, Danio se qued sin respiracin.
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All estaban todos: soldados, comerciantes, artesanos, ancianos, mujeres, nios, bebs. Todos degollados, amontonados unos sobre otros. El gobernador haba sido empalado, los tres oficiales del destacamento colgados de la viga que aguantaba el techo de la carnicera. En una columna de madera haba una inscripcin en caracteres hititas: Victoria para el ejrcito del poderoso soberano de Hatti, Muwattali. As perecern todos sus enemigos. Los hititas... De acuerdo con su costumbre, haban realizado una expedicin de extremada violencia, sin respetar a ninguno de sus adversarios; pero esta vez haban salido de su zona de influencia para golpear cerca de la frontera nordeste de Egipto. El pnico se apoder del correo. Y si el comando hitita merodeara por los alrededores? Danio retrocedi, incapaz de apartar sus ojos del horrible espectculo. Cmo podan ser tan crueles para asesinar as a unos seres humanos y dejarlos sin sepultura? Confuso, Danio se dirigi hacia la puerta de las esfinges. Su caballo haba desaparecido. Angustiado, el correo escrut el horizonte, temiendo que aparecieran los soldados hititas. All, lejos, al pie de la colina, distingui una nube de polvo. Carros... Unos carros se dirigan hacia l! Enloquecido por el terror, Danio corri hasta perder el aliento.

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Pi-Ramss, la nueva capital de Egipto, creada por Ramss en el corazn del Delta, ya tena ms de cien mil habitantes. Rodeada por los dos brazos del Nilo, las aguas de Ra y las aguas de Avaris, gozaba de un clima agradable, incluso en verano; la atravesaban numerosos canales, un lago de recreo permita deliciosos paseos en barco, estanques llenos de peces ofrecan hermosas piezas a los aficionados a la pesca con sedal. Bien provista de alimentos variados procedentes de una feraz campia, PiRamss era apodada la ciudad de turquesa, debido a la omnipresencia de las tejas barnizada de azul, de excepcional luminosidad, que adornaban las fachadas de las casas. Era una extraa ciudad, es cierto, que reuna un ambiente armonioso y apacible con un mundo guerrero, que Pi-Ramss estaba provista de cuatro grandes cuarteles y una manufactura de armas, situada junto al palacio. Desde haca algunos meses, los obreros trabajaban da y noche, fabricando carros, armaduras, espadas, lanzas, escudos y puntas de flecha. En el centro de la fbrica, una vasta fundicin dispona de un taller especializado en trabajo del bronce. Un carro de combate, slido y ligero al mismo tiempo acababa de salir de la manufactura. Estaba en lo alto de la rampa que llevaba al gran patio porticado donde se almacenaban los vehculos del mismo tipo, cuando el capataz palme el hombro del carpintero que examinaba los acabados. All, al pie de la rampa... Es l! l? El artesano mir. S, en efecto era l, el faran, seor del Alto y el Bajo Egipto, el hijo de la luz, Ramss. El sucesor de Seti, de veintisis aos de edad, reinaba desde haca cuatro y gozaba del amor y la admiracin de su pueblo. Atltico, de ms de un metro ochenta de estatura, el rostro alargado y coronado por una magnfica cabellera de un rubio veneciano, ancha y despejada la frente, sobresalientes los arcos superciliares y espesas las cejas, nariz larga, delgada y algo aguilea, la mirada luminosa y profunda, las orejas redondas y delicadamente cinceladas, carnosos los labios, firme el mentn, Ramss tena una fuerza que algunos no dudaban en calificar de sobrenatural. Ampliamente formado en el ejercicio del poder por un padre que le haba iniciado en las funciones de rey a costa de duras pruebas, Ramss haba heredado la fulgurante autoridad de Seti, su glorioso predecesor. Incluso cuando no llevaba sus ropas habituales, su mera presencia impona respeto. El rey subi por la rampa y examin el carro. Petrificados, el capataz y el carpintero teman su juicio. Que el faran en persona inspeccionara, de improviso, la fbrica, demostraba el inters que senta por la calidad de las armas que all se producan. Ramss no se limit a un anlisis superficial. Escrut cada pieza de madera, prob la lanza y comprob la solidez de la rueda. Buen trabajo consider, pero tendremos que verificar sobre el terreno la robustez de este carro. Est previsto, majestad precis el capataz. En caso de incidente el auriga nos indica cual es la pieza que falla y la reparamos inmediatamente. Son numerosos los incidentes?
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No, majestad, y el taller los aprovecha para rectificar los errores y mejorar el material. No reduzcas tu esfuerzo. Majestad... puedo haceros una pregunta? Te escucho. Ser pronto... la guerra? Acaso te da miedo? Fabricamos armas, pero tememos un conflicto. Cuntos egipcios morirn, cuntas mujeres quedarn viudas, cuntos nios se vern privados de sus padres? Que los dioses nos eviten semejante conflicto! Que ellos te escuchen! Pero cul sera nuestro deber si Egipto se viera amenazado? El capataz inclin la cabeza. Egipto es nuestra madre, nuestro pasado y nuestro porvenir record Ramss . Da sin medida, cada segundo es una ofrenda... Responderemos con la ingratitud, el egosmo y la cobarda? Queremos vivir, majestad! Si es preciso, el faran dar su vida para que Egipto viva. Trabaja en paz, capataz. Que alegra se respiraba en la capital! Pi-Ramss era un sueo hecho realidad, un momento de felicidad que el tiempo reforzaba da tras da. El antiguo paraje de Avaris, ciudad maldita de los invasores procedentes de Asia, haba sido transformado en una ciudad hechicera y elegante, donde acacias y sicomoros ofrecan su sombra tanto a los ricos como a los humildes. Al rey le gustaba pasear por la campia de abundante hierba, atravesada por senderos flanqueados de flores y canales propicios al bao. De buena gana degustaba una manzana con sabor a miel, apreciaba una cebolla dulce, recorra el vasto olivar que proporcionaba un aceite tan abundante como la arena en la orilla o respiraba el perfume que exhalaban los jardines. El paseo del monarca concluy en el puerto interior, de creciente actividad, rodeado de almacenes donde se acumulaban las riquezas de la ciudad, metales preciosos, maderas raras, reservas de trigo. Estas ltimas semanas, Ramss no deambulaba por la campia ni por las calles de su ciudad de turquesa, sino que pasaba la mayor parte de su tiempo en los cuarteles, acompaado por los oficiales superiores, soldados de los carros y de infantera, que apreciaban las condiciones de su alojamiento en los nuevos locales. Los miembros del ejrcito profesional, del que formaban parte numerosos mercenarios, se alegraban por su sueldo y por la calidad de los alimentos. Pero muchos se quejaban del entrenamiento intensivo y lamentaban haberse enrolado algunos aos antes, cuando la paz pareca bien instalada. Pasar del ejercicio, por riguroso que fuera, al combate contra los hititas no satisfaca a nadie, ni siquiera a los ms aguerridos profesionales. Todos teman la crueldad de los guerreros anatolios, que todava no haban sufrido derrota alguna. Ramss haba sentido como el miedo iba insinundose, poco a poco, en los espritus, e intentaba luchar contra el mal visitando sucesivamente los cuarteles y asistiendo a las maniobras de los distintos cuerpos de ejrcito. El rey deba mostrarse sereno y mantener la confianza entre sus tropas, aunque el tormento corroyera su alma. Cmo ser feliz en esa ciudad de la que Moiss, su amigo de infancia, haba huido tras haber dirigido los equipos de ladrilleros hebreos que haban edificado palacios, villas y mansiones? Ciertamente, Moiss estaba acusado de asesinar a un
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egipcio, Sary, el cuado del rey. Pero Ramss segua dudando, pues Sary, su antiguo preceptor, se haba conjurado contra l y se haba comportado de un modo innoble con los obreros que se hallaban a sus rdenes. No habra cado Moiss en una trampa? Cuando no pensaba en su amigo desaparecido, del que segua sin tener noticias, el rey pasaba largas horas en compaa de su hermano mayor, Chenar, ministro de Asuntos Exteriores, y de Acha, el jefe de su servicio de espionaje. Chenar lo haba intentado todo para impedir que su hermano menor fuera faran, pero sus fracasos parecan haberle hecho ms prudente, y se tomaba muy en serio su papel. Por lo que se refiere a Acha, diplomtico inteligente y brillante, era uno de los compaeros de universidad de Ramss y Moiss, y gozaba de toda la confianza del rey. Los tres hombres examinaban cada da los mensajes procedentes de Siria e intentaban apreciar con lucidez la situacin. Hasta qu punto podra Egipto tolerar la progresin hitita? Ramss estaba obsesionado por el gran mapa del Prximo Oriente y Asia expuesto en su despacho. Al norte, el reino de Hatti3 con su capital, Hattusa, en el centro de la meseta de Anatolia. Ms al sur, la vasta Siria, que se extenda a lo largo del Mediterrneo y era atravesada por el Orontes. Principal plaza fuerte del pas: Kadesh, bajo control hitita. Al sur, la provincia de Amurru y los puertos de Biblos, Tiro y Sidn, bajo la gida egipcia, luego Canaan, cuyos prncipes eran fieles al faran. Ochocientos kilmetros separaban Pi-Ramss, la capital egipcia, de Hattusa, residencia de Muwattali, el soberano hitita. Dada la existencia de una explanada que iba de la frontera nordeste a la Siria central, las Dos Tierras parecan a cubierto de cualquier intento de invasin. Pero los hititas no se resignaban al statu quo impuesto por Seti. Saliendo de su territorio, los guerreros anatolios haban hecho una incursin hacia Damasco, la principal ciudad de Siria. Al menos eso era lo que crea Acha, basndose en los informes de sus agentes. Ramss exiga que se lo aseguraran antes de ponerse a la cabeza de su ejrcito, con la firme intencin de rechazar al adversario hacia el norte. Ni Chenar ni Acha se permitan formular una opinin definitiva; el faran, y slo el faran, deba sopesar su decisin y actuar. Impulsivo, Ramss haba sentido deseos de contraatacar en cuanto haba conocido los manejos hititas; pero la preparacin de sus tropas, lo esencial de las cuales haba sido transferido de Menfis a Pi-Ramss, requerira todava varias semanas e incluso varios meses. Aquel plazo, que el rey soportaba con cierta impaciencia, tal vez permitira evitar un conflicto intil. Haca unos diez das que no llegaba ninguna noticia alarmante de la Siria central. Ramss se dirigi a la pajarera del palacio donde vivan, mimados, colibres, arrendajos, paros, abubillas, avefras y otras aves que gozaban de la sombra de los sicomoros y del agua de los estanques, cubiertos de lotos azules. Estaba convencido de que la encontrara all, desgranando en su lad las notas de una antigua meloda. Nefertari, la gran esposa real, la dulce de amor, la nica mujer que llenaba su corazn. Aunque no fuera de noble linaje, era ms bella que las bellas del palacio y su voz, dulce como la miel, no pronunciaba palabras intiles. Cuando la joven Nefertari estaba destinada a una existencia consagrada a la meditacin como sacerdotisa recluida en un templo de provincias, el prncipe Ramss se haba enamorado perdidamente de ella. Ni uno ni otra esperaban que su unin formase la pareja real, a cargo del destino de Egipto. Con los cabellos de un negro brillante, los ojos verdeazulados, aficionada al silencio y el recogimiento, Nefertari haba conquistado la corte. Discreta y eficaz,
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secundaba a Ramss y realizaba el milagro de armonizar el papel de reina con el de esposa. Meritamn, la hija que haba dado al rey, se le pareca. Nefertari no podra tener ms hijos, pero aquel dolor pareca resbalar por ella como el viento de primavera. El amor que construa, desde haca nueve aos, con Ramss, le pareca una de las fuentes de la felicidad de su pueblo. Ramss la contempl sin que ella lo viese. Dialogaba con una abubilla que revoloteaba a su alrededor, lanzando algunas notas juguetonas, y se posaba en el antebrazo de la reina. Ests junto a m, no es cierto? l avanz. Como de costumbre, ella haba advertido su presencia y su pensamiento. Hoy los pjaros estn nerviosos observ la reina. Se prepara una tormenta. De qu se habla en palacio? Se aturden, bromean sobre la cobarda del enemigo, alaban el poder de nuestras armas, se anuncian futuros matrimonios, se acechan eventuales nombramientos. Y qu se dice del rey? Que cada vez se parece ms a su padre y que sabr proteger al pas de la desgracia. Si los cortesanos estuvieran en lo cierto... Ramss tom a Nefertari en sus brazos, ella pos la cabeza en su hombro. Malas noticias? Todo parece tranquilo. Han cesado las incursiones hititas? Acha no ha recibido ms mensajes alarmantes. Estamos listos para el combate? Ninguno de nuestros soldados tiene prisa por enfrentarse con los guerreros anatolios. Los veteranos consideran que no tenemos posibilidad alguna de vencerlos. T tambin lo piensas? Dirigir una guerra de esta envergadura requiere una experiencia que no tengo. Mi propio padre renunci a comprometerse en tan arriesgada aventura. Si los hititas han modificado su actitud, es porque creen que la victoria est a su alcance. En el pasado, las reinas de Egipto combatieron con todas sus fuerzas para mantener la independencia de su pas. Aunque la violencia me horroriza, estar a tu lado si el conflicto es la nica solucin. De pronto, la pajarera fue teatro de una ruidosa agitacin. La abubilla se encaram en la rama ms alta de un sicomoro, las aves se dispersaron en todas direcciones. Ramss y Nefertari levantaron los ojos y distinguieron una paloma mensajera de pesado vuelo. Agotada, pareca buscar en vano su punto de destino. El rey tendi los brazos en un gesto de acogida. La paloma se pos ante el monarca. En su pata derecha haban sujetado un pequeo papiro enrollado, de pocos centmetros de longitud. Escrito en minsculos pero legibles jeroglficos, el texto iba firmado por un escriba del ejrcito. A medida que iba leyendo, Ramss tuvo la sensacin de que una espada se hunda en sus carnes.
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Tenas razn le dijo a Nefertari. La tormenta amenazaba... y acaba de estallar.

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La gran sala de audiencias de Pi-Ramss era una de las maravillas de Egipto. Se acceda a ella por una gran escalera monumental adornada con figuras de enemigos vencidos. Encarnaban las fuerzas del mal, que amenazaban sin cesar, y que slo el faran poda someter a Maat, la ley de armona, cuyo rostro viviente era la reina. Alrededor de la puerta de acceso, los nombres de coronacin del monarca, pintados en azul sobre fondo blanco y colocados en cartuchos, formas ovales que evocaban el cosmos, el reino del faran, hijo del creador y su representante en la tierra. Quien cruzaba el umbral del dominio de Ramss descubra, maravillado, su serena belleza. El suelo se compona de tejas de terracota barnizadas y coloreadas, en las que se desplegaban representaciones de estancos y floridos jardines, donde se vea un pato posado en un estanque azulado y un pez vulti que se escurra entre lotos blancos. En los muros un espectculo de verde plido, rojo profundo, azul claro, amarillo dorado y blanco quebrado animado por los pjaros retozando en las marismas. Y la mirada se dejaba cautivar por los frisos florales que representaban lotos, adormideras, amapolas, margaritas y acianos. Para muchos, la obra maestra de aquella sala, que cantaba la perfeccin de una naturaleza domeada, era el rostro de una joven meditando ante un macizo de malvarrosas. El parecido con Nefertari era tan llamativo que nadie dudaba del homenaje que el soberano renda, as, a su esposa. Cuando subi la escalera que llevaba a su trono de oro, cuyo ltimo peldao estaba decorado por un len que tena en sus fauces un enemigo procedente de las tinieblas, Ramss lanz una breve mirada a aquellas rosas, importadas de Siria del Sur, el protectorado egipcio cuyas espinas le atravesaban el corazn. La corte al completo guard silencio. Estaban presentes los ministros y sus adjuntos, los ritualistas, los escribas reales, los magos y sus expertos en ciencias sagradas, los responsables de las ofrendas cotidianas, los guardianes de los secretos, las grandes damas que ocupaban funciones oficiales y todos aquellos a quienes Rom, el intendente de palacio, jovial pero escrupuloso, haba dejado entrar. Era raro que Ramss convocara a tan numerosa concurrencia, que pronto se hara eco de su discurso, cuyo contenido pronto sera conocido en todo el pas. Todos contuvieron la respiracin, temiendo el anuncio de un desastre. El rey llevaba la doble corona, unin del rojo y el blanco, del Bajo y Alto Egipto, y smbolo de la indispensable unidad del pas. En su pecho, el cetro-poder, el sekhem, que manifestaba el dominio del faran sobre los elementos y las fuerzas vitales. Un comando hitita ha destruido la Morada del Len, una aldea creada por mi padre. Los brbaros han masacrado a todos los habitantes, incluidas las mujeres, los nios y los bebs. Brot un murmullo de indignacin, ningn soldado de ningn ejrcito tena derecho a actuar as. Un correo descubri la ignominia prosigui el rey. La patrulla que me comunic la informacin lo trajo consigo. El pobre estaba aterrorizado. Los hititas han aadido a esta matanza la destruccin del santuario del burgo y la profanacin de la estela de Seti. Conmovido, un apuesto anciano, encargado de velar por los archivos de palacio y que llevaba el ttulo de jefe de los secretos, sali de la masa de los cortesanos y se inclin ante el faran. Majestad, tenemos alguna prueba que demuestre que son efectivamente los hititas los autores del crimen?
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He aqu su firma: Victoria para el ejrcito del poderoso soberano de Hatti, Muwattali. As perecern todos sus enemigos. Os informo tambin de que los prncipes de Amurru y Palestina acaban de someterse a los hititas. Algunos residentes egipcios han sido asesinados, los supervivientes se han refugiado en nuestras fortalezas. Pero entonces, majestad, es... La guerra. El despacho de Ramss era vasto y luminoso. Unas ventanas, cuyo marco estaba recubierto de cristales barnizados de azul y de blanco, permitan disfrutar al rey de la perfeccin de cada estacin y embriagarse con el perfume de mil y una flores. En unas mesillas doradas haba ramilletes de lises. Una larga mesa de acacia serva de soporte a los papiros abiertos. En una esquina de la estancia, una estatua de diorita representaba a Seti, sentado en su trono, con los ojos levantados hacia el ms all. Ramss haba reunido un consejo restringido, que se limitaba a Ameni, su amigo y fiel secretario particular, a su hermano mayor, Chenar, y a Acha. Con la tez plida, las manos largas y finas, bajo, endeble, delgado y casi calvo a los veinticuatro aos, Ameni haba consagrado su existencia a servir a Ramss. Incapaz de cualquier prctica deportiva, con la espalda frgil, Ameni era un trabajador infatigable. Se pasaba da y noche en su despacho, dorma poco y asimilaba mas expedientes en una hora que todo su equipo de escribas, calificados, sin embargo, en una semana. Portasandalias de Ramss, Ameni podra haber aspirado a cualquier cargo ministerial, pero prefera permanecer a la sombra del faran. Los magos han hecho lo necesario indic. Han fabricado estatuillas de cera, a imagen de los asiticos y los hititas, y las han arrojado al fuego. Adems, han escrito sus nombres en jarras y copas de terracota, y las han quebrado. Recomend que se practicara cada da el mismo rito, hasta la marcha de nuestro ejrcito. Chenar se encogi de hombros. El hermano mayor de Ramss, achaparrado y metido en carnes, tena un rostro redondo y lunar, y las mejillas hinchadas. Sus labios eran gruesos y golosos, sus ojillos marrones, y su voz untuosa y flotante. Se haba afeitado una estrecha barba que haba dejado crecer en seal de luto por su padre Seti. No contemos con la magia recomend. Yo, ministro de Asuntos Exteriores, propongo que destituyamos a nuestros embajadores en Siria, Amurru y Palestina. Son unos gusanos que fueron incapaces de ver la telaraa que los hititas han tejido en nuestros protectorados. Ya lo hemos hecho revel Ameni. Podrais habrmelo dicho repuso Chenar ofendido. Se ha hecho, eso es lo esencial. Indiferente a aquella justa oratoria, Ramss puso el ndice sobre un punto preciso del gran mapa abierto sobre la mesa de acacia. Estn las guarniciones de la frontera del noroeste en estado de alerta? S, majestad repuso Acha. Ningn libio la cruzar. Hijo nico de una familia noble y rica, Acha era el aristcrata por excelencia. Elegante, refinado, rbitro de la moda, con el rostro alargado y fino, unos ojos brillantes, la mirada algo desdeosa, hablaba varias lenguas extranjeras y le apasionaban las relaciones internacionales. Nuestras patrullas controlan la franja costera libia y la zona desrtica al oeste del Delta. Nuestras fortalezas se hallan en estado de alerta y contendran sin problemas un ataque que parece probable. Ningn guerrero es capaz, por el momento, de federar las tribus libias.
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Hiptesis o certeza? Certeza. Por fin una informacin tranquilizadora! Es la nica, majestad. Mis agentes acaban de hacerme llegar las peticiones de auxilio de los alcaldes de Megidd, punto de llegada de las caravanas, de Damasco y de los puertos fenicios, destino de numerosos barcos mercantes. Las expediciones hititas y la desestabilizacin de la zona perturban ya las transacciones comerciales. Si no intervenimos enseguida, los hititas nos aislarn de nuestros aliados antes de aniquilarlos. El mundo que Seti y sus antepasados haban edificado quedar destruido. Acha, crees que no soy consciente de ello? Alguna vez se es bastante consciente de un peligro de muerte, majestad? Realmente se han utilizado todos los recursos de la diplomacia? pregunt Ameni. Han masacrado la poblacin de un burgo record Ramss. Tras semejante horror, qu diplomacia podra utilizarse? La guerra provocar miles de muertos. Ameni, estis proponiendo una capitulacin? pregunt Chenar con aire burln. El secretario particular del rey apret los puos. Retirad vuestra pregunta, Chenar. Por fin estis dispuesto a batiros, Ameni? Ya basta los interrumpi Ramss. Guardad vuestra energa para defender a Egipto. Chenar, eres partidario de una intervencin militar inmediata y directa? Dudo... No sera mejor aguardar y reforzar nuestras defensas? La intendencia no est lista precis Ameni. Salir a campaa de un modo improvisado nos llevara a la catstrofe. Cuanto ms contemporicemos consider Acha, ms se extender la revuelta por Canaan. Hay que aplastarla enseguida para restablecer una zona protectora entre los hititas y nosotros. De lo contrario, dispondran de una base avanzada para preparar la invasin. El faran no debe arriesgar su vida de un modo irreflexivo afirm Ameni irritado. Ests acusndome de ligereza? pregunt Acha glido. No conoces el estado real de nuestras tropas! Su equipamiento todava es insuficiente, aunque la manufactura de armas funcione a todo trapo. Sean cuales sean nuestras dificultades, es preciso restablecer, sin dilaciones, el orden en nuestros protectorados. De ello depende la supervivencia de Egipto. Chenar se guard de intervenir en el debate entre los dos amigos. Ramss, que confiaba de la misma manera en Ameni que en Acha, les haba escuchado con gran atencin. Salid orden. Solo, el rey mir al sol, aquel creador de luz del que haba nacido. Hijo de la luz, tena la capacidad de contemplar cara a cara el astro del da sin abrasarse los ojos. Escoge de cualquier ser su brillo y su genio haba recomendado Seti. Busca en cada uno lo que sea irreemplazable. Pero estars solo para decidir. Ama a Egipto ms que a ti mismo, y el camino se despejar. Ramss pens en la intervencin de los tres hombres. Chenar, indeciso, no quera disgustar por nada del mundo; Ameni
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deseaba preservar el pas como un santuario y rechazaba la realidad exterior; Acha tena una visin global de la situacin y no intentaba ocultar su gravedad. Otras preocupaciones turbaron al rey: habra quedado Moiss atrapado en la tormenta? Acha era el encargado de encontrarlo, pero todava no haba hallado pista alguna. Sus informadores permanecan mudos. Si el hebreo haba conseguido salir de Egipto, se habra dirigido hacia Libia, o hacia los principados de Edom y Moab, o hacia Canaan o Siria. En un perodo tranquilo, cualquier indicador habra acabado descubrindolo. Hoy, si Moiss segua vivo an, slo poda contarse con la suerte para saber donde se ocultaba. Ramss sali de palacio y se dirigi a la residencia de sus generales. Su nica preocupacin deba ser acelerar la preparacin de su ejrcito.

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Chenar ech los dos cerrojos de madera que cerraban la puerta de su despacho en el Ministerio de Asuntos Exteriores, luego mir por las ventanas para asegurarse de que nadie se hallaba en el patio interior. Cauto, haba ordenado al guardia que estaba en la antecmara que se alejara y se apostara a un extremo del pasillo. Nadie puede ornos dijo a Acha. No habra sido ms prudente hablar en otra parte? Debemos dar la impresin de que estamos trabajando, da y noche, por la seguridad del pas. Ramss ha ordenado que los funcionarios que se hallan ausentes sin una excusa admisible sean despedidos inmediatamente. Estamos en guerra, querido Acha! Todava no. Es evidente que el rey ya ha tomado una decisin! Vos lo habis convencido. Eso espero. Pero seamos prudentes. Ramss suele ser imprevisible. Nuestro juego ha sido perfecto. Mi hermano ha credo que yo vacilaba y no me atreva a comprometerme, por miedo a disgustarle. Vos, por el contrario, cortante e incisivo, habis puesto de relieve mi cobarda. Cmo poda imaginar Ramss nuestra alianza? Satisfecho, Chenar llen dos copas con un vino blanco de la ciudad de Imau, famosa por sus viedos. El despacho del ministro de Asuntos Exteriores, al revs que el del rey, no era un modelo de sobriedad. Sillas con respaldos decorados con lotos, recargados almohadones, mesillas con patas de bronce, muros adornados con pinturas que representaban escenas de la caza de pjaros en las marismas y, sobre todo, una profusin de jarrones exticos procedentes de Libia, Siria, Babilonia, Creta, Rodas, Grecia y Asia. A Chenar le volvan loco. Haba pagado muy caras la mayora de esas piezas nicas, pero su pasin no haca ms que aumentar y llenaba de aquellas maravillas sus villas de Tebas, Menfis y Pi-Ramss. La creacin de la nueva capital, que al principio le haba parecido una insoportable victoria de Ramss, en realidad haba sido una verdadera suerte. Chenar se aproximaba a quienes haban decidido llevarlo al poder, los hititas, y tambin a los centros de produccin de aquellos incomparables jarrones. Verlos, acariciarlos, recordar su exacta procedencia le procuraba un placer inefable. Ameni me preocupa confes Acha. No carece de agudeza y... Ameni es un imbcil y un dbil que vegeta a la sombra de Ramss. Su servilismo le impide ver y or. Y sin embargo ha criticado mi actitud. Ese pequeo escriba cree que Egipto est solo en el mundo, que puede refugiarse en sus fortalezas, cerrar sus fronteras e impedir as que lo invadan los enemigos. Es un antimilitarista feroz y est convencido de que replegarse sobre uno mismo es la nica posibilidad de paz. Era inevitable que se enfrentara con vos, pero nos servir. Ameni es el consejero ms cercano a Ramss objet Acha. En perodos de paz, s; pero los hititas nos han declarado la guerra y vuestra exposicin fue del todo convincente. Adems, olvidis a la reina madre, Tuya, y a la gran esposa real, Nefertari. Creis que a ellas les gusta la guerra?
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La odian. Pero las reinas de Egipto siempre lucharon con el mayor vigor para salvaguardar las Dos Tierras y a menudo han adoptado iniciativas notables. Las grandes damas de Tebas reorganizaron el ejrcito y lo alentaron a expulsar a los invasores hicsos del Delta. Tuya, mi venerada madre, y Nefertari, esa maga que subyuga la corte, no sern una excepcin. Incitarn a Ramss para que pase a la ofensiva. Espero que vuestro optimismo est justificado. Acha moj sus labios en el fuerte y afrutado vino, Chenar vaci golosamente su copa. Aunque vestido con costosas tnicas y camisas, no lograba ser tan elegante como el diplomtico. Lo est, querido amigo, lo est. No sois acaso jefe de nuestra red de espionaje, uno de los amigos de infancia de Ramss y el nico hombre al que escucha cuando se trata de poltica exterior? Acha asinti con la cabeza. Estamos muy cerca del objetivo prosigui Chenar exaltado; Ramss morir o ser vencido; deshonrado, se ver obligado a renunciar al poder. En ambos casos, yo aparecer como el nico capaz de negociar con los hititas y salvar a Egipto del desastre. Habr que comprar esa paz precis Acha. No he olvidado nuestro plan. Cubrir de oro a los prncipes de Canaan y Amurru. Har fabulosos regalos al emperador de los hititas y formular promesas no menos fabulosas. Tal vez Egipto quede empobrecido por algn tiempo, pero reinar. Y pronto se olvidar a Ramss. La estupidez y el carcter aborregado del pueblo, que detesta hoy lo que ayer adoraba: esas son las armas que debo utilizar. Habis renunciado a la idea de un inmenso imperio, desde el corazn de frica a las mesetas de Anatolia? Chenar se qued pensativo. Os he hablado de ello, es cierto, pero desde un punto de vista comercial... Una vez restablecida la paz, crearemos nuevos puertos mercantes, desarrollaremos las rutas de las caravanas y contraeremos vnculos econmicos con los hititas. Entonces, Egipto ser demasiado pequeo para m. Y si vuestro imperio fuese tambin... poltico? No os entiendo. Muwattali gobierna a los hititas con excesiva dureza, pero se intriga mucho en la corte de Hattusa. Dos personajes, uno muy visible, Uri-Techup, y el otro discreto, Hattusil, sacerdote de la diosa Ishtar, son considerados como probables sucesores. Si Muwattali muriera en combate, uno de los dos tomara el poder. Pero los dos hombres se detestan y sus partidarios estn dispuestos a destrozarse mutuamente. Chenar se toc el mentn. Algo ms que simples querellas de palacio, a vuestro entender? Mucho ms. El reino hitita amenaza con descomponerse. Si estallara en varios fragmentos, un salvador podra reunificarlos bajo su estandarte... y unir esos territorios a las provincias egipcias. Qu imperio, Acha, qu inmenso imperio! Babilonia, Asiria, Chipre, Rodas, Grecia y las tierras nrdicas seran mis futuros protectorados! El joven diplomtico sonri. A los faraones les falt ambicin, porque slo se preocupaban por la felicidad de su pueblo y la prosperidad de Egipto. Vos, Chenar, tenis madera para conseguirlo. Por ello debe ser eliminado Ramss, de un modo u otro.
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Chenar no tena la sensacin de estar traicionando. Si la enfermedad no hubiera debilitado el cerebro de Seti, el difunto faran le habra ofrecido el trono a l, su hijo primognito. Vctima de una injusticia, Chenar luchara para recuperar lo que le corresponda de pleno derecho. Mir a Acha con ojos inquisitivos. Naturalmente, no se lo habis dicho todo a Ramss. Naturalmente, pero el conjunto de los mensajes que recibo, a travs de mis agentes, siempre est a disposicin del rey. Se registran y clasifican en este ministerio, ninguno puede ser sustrado o destruido, so pena de llamar la atencin y convertirme en sospechoso de malversacin. Ha realizado Ramss alguna inspeccin? Nunca hasta hoy, pero estamos en vsperas de un conflicto. Por lo tanto, debo tomar precauciones y no exponerme a un inesperado control por su parte. Cmo lo haris? Os lo repito: no falta ningn informe, ninguno ha sido trucado. En ese caso, Ramss lo sabe todo! Acha pas suavemente el dedo por el borde de la copa de alabastro. El espionaje es un arte difcil, Chenar; el hecho sin ms es importante, pero an lo es ms su interpretacin. Mi papel consiste en sintetizar los hechos y dar una interpretacin al rey para que se produzca su accin. En la presente situacin, no podr reprocharme blandura ni indecisin: he insistido para que organice cuanto antes una contraofensiva. Estis haciendo su juego, no el de los hititas! Vos slo consideris el hecho repuso Acha; as reaccionar tambin Ramss. Quin podr reprochrselo? Explicaos. El traslado de las tropas, de Menfis a Pi-Ramss, ha planteado numerosos problemas de intendencia que estn muy lejos de haberse resuelto. Incitando a Ramss para que se apresure obtendremos una primera ventaja: una dificultad insuperable para nuestros soldados, cuyo equipamiento es insuficiente en cantidad y calidad. Y las dems ventajas? El propio terreno y la magnitud de la defeccin de nuestros aliados. Aun sin ocultrselo a Ramss, no he insistido en la importancia de los acontecimientos. El salvajismo de las expediciones hititas y la matanza de la Morada del Len han aterrorizado a los prncipes de Canaan y Amurru y a los gobernadores de los puertos costeros. Seti infunda respeto a los guerreros hititas; no ocurre as con Ramss. El conjunto de los potentados locales, temiendo ser aniquilados a su vez, preferirn colocarse bajo la proteccin de Muwattali. Estn convencidos de que Ramss no acudir en su ayuda y han decidido ser los primeros agresores de Egipto, para satisfacer a su nuevo dueo, el emperador de Hatti... no es eso? Es una interpretacin de los hechos. Y... es la vuestra? La ma incluye algunos detalles suplementarios. El silencio de algunas de nuestras plazas fuertes significa que el enemigo se ha apoderado de ellas? Si eso es cierto, Ramss se enfrentar a una resistencia mucho ms dura de lo previsto. Adems, es probable que los hititas hayan entregado una buena cantidad de armas a los rebeldes.
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Los labios de Chenar se volvieron golosos. Soberbias sorpresas en perspectiva para los batallones egipcios! Ramss podra ser vencido en esa primera batalla, antes incluso de enfrentarse con los hititas. Es una hiptesis que no debemos desdear consider Acha.

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Despus de una fatigosa jornada, Tuya, la reina madre, descansaba en el jardn de palacio. Haba celebrado el ritual del alba en una capilla de la diosa Hator, el sol femenino, luego haba resuelto problemas de protocolo, haba concedido una entrevista a unos cortesanos gimoteantes y se haba entrevistado, a peticin de Ramss, con el ministro de Agricultura, antes de conversar con Nefertari, la gran esposa real. Delgada, con grandes ojos almendrados, severos y penetrantes, la nariz fina y recta, la barbilla casi cuadrada, Tuya tena una indiscutible autoridad moral. Tocada con una peluca de retorcidos mechones que ocultaba las orejas y la nuca, llevaba un largo vestido de lino admirablemente fruncido. En su garganta luca un collar de amatistas de seis vueltas; en las muecas, brazaletes de oro. Fuera cual fuese la hora del da, Tuya siempre estaba impecable. Cada da echaba ms en falta a Seti. El tiempo empeoraba la cruel ausencia del difunto faran, y la viuda aspiraba a conocer el ltimo pasaje que le permitira reunirse con su esposo. La pareja real le ofreca, sin embargo, muchas alegras: Ramss tena madera de gran monarca y Nefertari la de una gran reina. Como Seti y ella, amaban apasionadamente a su pas y sacrificaran su vida si el destino se lo exigiera. Cuando Ramss se dirigi hacia ella, Tuya supo enseguida que su hijo acababa de tomar una decisin muy grave. El rey ofreci el brazo a su madre y juntos pasearon por una avenida arenosa, entre dos hileras de tamariscos en flor. El aire era clido y perfumado. El verano ser implacable dijo ella. Afortunadamente, elegiste un buen ministro de Agricultura. Los diques estarn consolidados y los estanques para retener las aguas de irrigacin se habrn ampliado. La crecida tiene que ser buena, las cosechas sern abundantes. Mi reinado podra haber sido largo y feliz. Por qu no va a serlo? Los dioses te han favorecido y la propia naturaleza te ofrece sus beneficios. La guerra es inevitable. Ya lo s, hijo mo. Tu decisin ha sido acertada. Necesitaba tu aprobacin. No, Ramss; puesto que Nefertari comparte tus pensamientos, la pareja real est en condiciones de actuar. Mi padre haba renunciado a combatir a los hititas. Los hititas parecan haber renunciado a combatir a Egipto. Si hubieran roto la tregua, Seti habra iniciado sin tardanza una ofensiva. Nuestros soldados no estn listos. Tienen miedo, no es cierto? Quin puede reprochrselo? T. Los veteranos propagan terrorficas historias sobre los hititas. Hasta el punto de asustar al faran? El tiempo de disipar los espejismos... Slo se disiparn en el campo de batalla, cuando el valor salve las Dos Tierras. Meba, el antiguo ministro de Asuntos Exteriores, detestaba a Ramss. Convencido de que el rey le haba expulsado sin motivo de su cargo, aguardaba una
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ocasin para tomar su revancha. Como varios miembros de la corte, apostaba por el fracaso del joven faran que, tras cuatro aos de xitos, sucumbira a la prueba. En compaa de una decena de notables, el rico y mundano Meba, de ancho rostro y aspecto marcial, intercambiaba unas futiles palabras sobre la alta sociedad de Pi-Ramss. Los manjares eran de calidad, las mujeres soberbias; era preciso matar el tiempo, a la espera del advenimiento de Chenar. Un servidor susurr unas palabras al odo de Meba. El diplomtico se levant inmediatamente. Amigos mos, es para m una gran satisfaccin comunicaros que el rey nos honra con su presencia. Las manos de Meba temblaban. Ramss no sola aparecer de ese modo en una recepcin privada. Los bustos se doblaron al unsono. Es un honor, majestad. Queris sentaros? Es intil. He venido a anunciar la guerra. La guerra?... Habis odo mencionar, en medio de tanto regocijo, la presencia de nuestros enemigos a las puertas de Egipto? Es nuestra principal preocupacin asegur Meba. Nuestros soldados temen que el conflicto se haga inevitable declar un experimentado escriba. Saben que tendrn que caminar bajo el sol, pesadamente cargados, y avanzar por difciles caminos. Les ser imposible beber hasta calmar su sed, pues el agua estar racionada. Aunque sus piernas desfallezcan, tendrn que seguir avanzando, olvidar que les duele la espalda y que estn muertos de hambre. Descansar en el campamento? Vana esperanza, debido a las tareas que debern cumplir antes de tenderse en sus esteras. En caso de alarma, se levantarn a toda prisa con los ojos nublados por el sueo. Y la comida? Mediocre. Y los cuidados? Escasos. Y qu decir de las flechas y jabalinas adversarias, del constante peligro, de la muerte merodeando por doquier? Hermosa retrica de literato advirti Ramss; yo tambin conozco de memoria el viejo texto, pero hoy no se trata de literatura. Confiamos en el valor de nuestro ejrcito, majestad proclam Meba, y sabemos que vencer, sean cuales sean los sufrimientos que deba soportar. Conmovedoras palabras, pero no me bastan. Conozco tu valor y el de los nobles aqu presentes, y me enorgullecera mucho ver como os enrolis ahora mismo como voluntarios. Majestad... Nuestro ejrcito profesional debera bastar para ello! Necesita hombres de calidad para encuadrar a los jvenes reclutas. Acaso no deben dar ejemplo los nobles y los ricos? Maana mismo os esperarn a todos en el cuartel principal. La ciudad de turquesa estaba muy agitada. Transformada en base militar, en puesto de mando de los carros, en lugar de reunin de los regimientos de infantera y en fondeadero de la flota de guerra, asista a las maniobras y a los entrenamientos, del amanecer al ocaso. Delegando en Nefertari, Tuya y Ameni la direccin de los asuntos internos del Estado, Ramss pasaba sus jornadas en la manufactura de armas y en los cuarteles. La presencia del monarca tranquilizaba y exaltaba; comprobaba la calidad de las lanzas, las espadas y los escudos, pasaba revista a los nuevos reclutas, hablaba tanto con los oficiales superiores como con los simples soldados, y prometa a los unos y los
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otros un sueldo proporcional a su valenta. Los mercenarios estaban seguros de que percibiran buenas primas si llevaban a Egipto a la victoria. El rey dedicaba una gran atencin al cuidado de los caballos. De su buena condicin fsica dependera, en gran parte, la suerte de la batalla. En el centro de cada establo, construido en pavimentos de guijarros entrecortados por regueras, un depsito de agua serva, al mismo tiempo, para abrevar a los animales y mantener la limpieza. Cada da, Ramss inspeccionaba distintas cuadras, examinaba los caballos y castigaba con severidad las negligencias. El ejrcito reunido en Pi-Ramss comenzaba a funcionar como un gran cuerpo regido por una cabeza a la que se recurra en cualquier circunstancia. Disponible, interviniendo con rapidez, el rey no dejaba subsistir vaguedad alguna y resolva inmediatamente los litigios. Se estableci una slida confianza. Cada soldado sinti que las rdenes eran adecuadas y que las tropas formaban una verdadera maquinaria de guerra. Ver tan de cerca al faran y poder hablarle a veces eran privilegios que dejaban estupefactos a los soldados, oficiales o no. A muchos cortesanos les hubiera gustado gozar de semejante suerte. La actitud del rey confera a sus hombres una extraa energa, una nueva fuerza. Sin embargo, Ramss permaneca lejano e inaccesible. Segua siendo el faran, aquel ser nico, animado por otra vida. Cuando el soberano vio a Ameni entrando en el cuartel donde, antao, el prncipe Ramss le haba arrancado de las garras de sus torturadores, no dej de extraarle. Su fiel secretario senta autntica aversin por aquella clase de lugares. Vienes a manejar la espada o la lanza? Nuestro poeta ha llegado a Pi-Ramss y desea verte. Le has instalado bien? En una mansin idntica a la de Menfis. Sentado al pie de un limonero, su rbol favorito, con la piel untada con aceite de oliva, Homero degustaba un vino perfumado, mezclado con ans y cilantro, y fumaba hojas de salvia metidas en una gruesa cscara de caracol, que le serva de hornillo de pipa. Cuando el rey lleg, Homero lo salud con voz huraa. Permaneced sentado, Homero. Todava soy capaz de inclinarme ante el seor de las Dos Tierras. Ramss se sent en un taburete plegable, junto al poeta griego. Hctor, su gato negro y blanco, salt a las rodillas del monarca. A las primeras caricias, comenz a ronronear. Os gusta mi vino, majestad? Es algo fuerte, pero su perfume es muy seductor. Cmo os encontris? Mis huesos estn doloridos y mi vista contina debilitndose, pero el clima atena mis males. Os conviene esta morada? Es perfecta. El cocinero, la camarera y el jardinero me han acompaado; son buena gente que sabe cuidarme sin importunarme. Como yo, sentan curiosidad por conocer vuestra nueva capital. No hubierais estado ms tranquilo en Menfis? En Menfis ya no pasa nada! Aqu se decide la suerte del mundo. Quin est mejor preparado que un poeta para percibirlo? Escuchad: Apolo bajar del cielo, lleno de clera, avanzar, semejante a la noche, y lanzar sus dardos. Su arco de plata emitir un son terrorfico, sus flechas atravesarn a los guerreros. Innumerables piras se encendern para quemar a los muertos. Quin podr huir de la muerte?.
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Versos de vuestra Ilada? En efecto, pero hablaban realmente del pasado? Esta ciudad de turquesa, poblada de estanques y jardines, se transforma en un campamento militar. No tengo eleccin, Homero. La guerra es la vergenza de la humanidad, la prueba de que es una raza degenerada, manipulada por fuerzas invisibles. Cada verso de la Ilada es un exorcismo destinado a extirpar la violencia del corazn de los hombres, pero mi magia me parece a veces muy irrisoria. Sin embargo, debis seguir escribiendo, y yo debo gobernar, aunque mi reino se transforme en un campo de batalla. Ser vuestra primera gran guerra, no es cierto? Y ser incluso la gran guerra... Me asusta tanto como a vos, pero no tengo tiempo ni derecho a tener miedo. Es inevitable? Lo es. Que Apolo anime vuestro brazo, Ramss, y que la muerte sea vuestra aliada.

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De estatura media, con los ojos marrones y vivos, la barbilla adornada por una barbita cortada en punta, Raia se haba convertido en el mercader sirio ms rico de Egipto. Instalado desde haca mucho tiempo en el pas, posea varios almacenes en Tebas, en Menfis y en Pi-Ramss. Venda conservas de carne de primera calidad y jarrones de lujo importados de Siria y de Asia. Su clientela, acomodada y refinada, no vacilaba en pagar un alto precio por las obras maestras de artesanos extranjeros, expuestas durante los banquetes y las recepciones para deslumbrar a los invitados. Corts y discreto, Raia gozaba de una excelente reputacin. Gracias al rpido desarrollo de su negocio, haba adquirido una decena de barcos y trescientos asnos que le permitan transportar rpidamente gneros y objetos de una ciudad a otra. Raia contaba con numerosos amigos en la administracin, el ejrcito y la polica, y era uno de los proveedores de la corte y la nobleza. Nadie sospechaba que el amable comerciante era un espa al servicio de los hititas, que reciba sus mensajes cifrados, ocultos en ciertos jarrones marcados con una seal distintiva, y que les haca llegar la informacin a travs de uno de sus agentes de Siria del Sur. Por lo tanto, el principal enemigo del faran estaba perfectamente informado de la evolucin de la situacin poltica en Egipto, del estado de nimo de la poblacin y de la capacidad econmica y militar de las Dos Tierras. Cuando Raia se present ante el intendente de la suntuosa residencia de Chenar, el empleado del hermano mayor de Ramss pareci molesto. Mi seor est muy ocupado. Es imposible molestarlo. Habamos quedado en vernos record Raia. Lo siento. Avisadlo, de todos modos, de mi presencia y decidle que me gustara ensearle un jarrn excepcional, una pieza nica de un artesano de gran talento que acaba de poner fin a su carrera. El intendente vacil. Conociendo la pasin de Chenar por las piezas de coleccin exticas, decidi informarlo a riesgo de importunarlo. Un cuarto de hora ms tarde, Raia vio salir a una joven en exceso maquillada, con los cabellos sueltos y un tatuaje en su hombro izquierdo, desnudo. Sin duda alguna, una de las arrebatadoras pensionistas extranjeras de la ms lujosa casa de cerveza de Pi-Ramss. Mi seor os aguarda dijo el intendente. Raia atraves un magnfico jardn cuyo centro era ocupado por un vasto estanque, sombreado por palmeras. Con el rostro cansado, Chenar tomaba el fresco en una tumbona. Una chiquilla agradable, pero agotadora... Cerveza, Raia? Con mucho gusto. Hay muchas damas de la corte que desean casarse conmigo, pero ese tipo de locura no me seduce. Cuando reine, ya habr tiempo para encontrar una esposa conveniente. De momento, disfruto de variados placeres. Y t, Raia, no ests todava sometido a una hembra? Los dioses me guarden de ello, seor! El comercio no me concede demasiadas distracciones. Segn me ha dicho el intendente, me reservas un esplndido hallazgo.
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El mercader cogi un saco de tela lleno de retazos de tejido y muy lentamente sac un minsculo frasco de porfido, cuya asa era un cuerpo de cierva. En los costados haba escenas de caza. Chenar acarici el objeto, examin cada detalle, se levant y gir a su alrededor. Que maravilla... que maravilla sin igual! dijo fascinado. Y su precio es mdico. Que te lo pague mi intendente. El hermano mayor de Ramss habl en voz baja. Y qu me dices del valor del mensaje de mis amigos hititas? Ah, seor! Estn ms decididos que nunca a apoyaros y os consideran el sucesor de Ramss. Por un lado, Chenar utilizaba a Acha para engaar a Ramss; por el otro, preparaba su porvenir gracias a Raia, el emisario de los hititas. Acha ignoraba el verdadero papel de Raia, y Raia desconoca el de Acha. Chenar era el nico que dominaba el juego, mova a su guisa los peones y mantena en compartimentos estancos a sus aliados. La nica incgnita, aunque importante, eran los hititas. Comparando la informacin obtenida por Acha y la que Raia iba a procurarle, Chenar se forjara una slida opinin sin haber corrido riesgos desmesurados. Cul es la magnitud de la ofensiva, Raia? Algunos comandos hititas han efectuado mortferas expediciones en Siria central, Siria del Sur, la costa fenicia y la provincia de Amurru para aterrorizar a la poblacin. Su mejor hazaa fue la destruccin de la Morada del Len y de la estela de Seti. Han causado tanta impresin que incluso han provocado una inversin inesperada de alianza. Fenicia y Palestina estn bajo control hitita? Mejor an, se han rebelado contra Ramss! Sus prncipes han tomado las armas y ocupan algunas plazas fuertes de las que han expulsado a los soldados egipcios. El faran ignora que va a vrselas con una sucesin de barreras defensivas que agotarn sus fuerzas. En cuanto las prdidas de Ramss sean lo bastante elevadas, el ejrcito hitita caer sobre l y lo aniquilar. Entonces habr llegado vuestra oportunidad, Chenar; subiris al trono de Egipto y concluiris una duradera alianza con el vencedor. Las previsiones de Raia eran sensiblemente distintas de las de Acha. En ambos casos, Chenar se convertira en faran sustituyendo a un Ramss muerto o vencido. Pero, en el primero, sera vasallo de los hititas, mientras que en el segundo le echaba mano a su imperio. Todo dependera de la magnitud de la derrota de Ramss y de los daos que infligiera al ejrcito hitita. El margen de maniobra era en verdad limitado, pero tena posibilidades para alcanzar su principal objetivo: tomar el poder en Egipto. Sobre esta base, podra considerar otras conquistas. Cmo reaccionan las ciudades comerciales? Como de costumbre, se ponen al lado del ms fuerte. Alep, Damasco, Palmira y los puertos fenicios han olvidado ya Egipto para inclinarse ante Muwattali, emperador de Hatti. No es eso preocupante para la prosperidad de la economa egipcia? Al contrario! Los hititas son los mejores guerreros de Asia y Oriente, pero tienen fama de ser psimos comerciantes. Confan en vos para reorganizar los intercambios internacionales... y obtener los beneficios que se os deban. Soy un mercader, no lo olvidis, y pienso permanecer en Egipto y enriquecerme aqu. Los hititas nos proporcionarn la estabilidad que necesitamos.
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Sers mi ministro de Finanzas, Raia. Si place a los dioses, haremos fortuna. La guerra slo durar algn tiempo. Lo esencial es mantenerse al margen y recoger los frutos. La cerveza era deliciosa, la sombra refrescante. La actitud de Ramss me preocupa confes Chenar. El humor del mercader sirio se ensombreci. Ha emprendido alguna accin importante? Est constantemente presente en alguno de sus cuarteles e insufla a sus soldados una energa que no deberan haber tenido jams. Si sigue as, acabarn creyndose invencibles. Y qu ms? La manufactura de armas funciona da y noche. Raia se rasc la barbilla. Eso no es grave... El retraso con respecto a los hititas es demasiado grande como para compensarlo. Por lo que se refiere a la influencia de Ramss, desaparecer en el primer enfrentamiento. Cuando los egipcios estn ante los hititas, ser una desbandada. No subestimas a nuestras tropas? Si hubierais asistido a un ataque hitita, no le reprocharais a nadie que tenga miedo. Un hombre, al menos, no sentir el menor espanto. Ramss? Me refiero al jefe de su guardia personal, un gigante sardo llamado Serramanna. Es un antiguo pirata que se gan la confianza de Ramss. Su reputacin ha llegado a mis odos. Por qu os preocupa? Porque Ramss le ha puesto a la cabeza de un regimiento de lite, compuesto en gran parte por mercenarios. El tal Serramanna puede resultar un molesto ejemplo y suscitar actos de herosmo. Un pirata y un mercenario... ser fcil comprarlo. Precisamente, no! Ha hecho amistad con Ramss y vela por l con la fidelidad de un perro. Y el amor de un perro no se compra. Podemos eliminarlo. Ya he pensado en ello, mi querido Raia, pero es preferible renunciar a una intervencin brutal y llamativa. Serramanna es un personaje violento y muy desconfiado. Sera capaz de librarse de eventuales agresores. Adems, un asesinato intrigara a Ramss. Qu deseis? Otro modo de apartar a Serramanna, sin que t y yo nos veamos implicados. Soy un hombre prudente, seor, y me parece entrever una solucin... Insisto: el sardo tiene el instinto de una fiera. Os librare de l. Para Ramss sera un golpe muy duro. Tendrs una buena recompensa. El mercader sirio se frot las manos. Tengo otra buena noticia que comunicaros, seor Chenar. Sabis como se comunican con Pi-Ramss las tropas egipcias acuarteladas en el extranjero? Por correos a caballo, seales pticas y palomas mensajeras.
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En las zonas infestadas de rebeldes slo pueden utilizar palomas mensajeras. Pues bien, el principal criador de esos preciosos pjaros no se parece a Serramanna. Aunque trabaja para el ejrcito, no se ha resistido a la corrupcin. Me ser fcil hacer destruir los mensajes, interceptarlos o sustituirlos por otros. Lo bastante para desorganizar, sin que lo sepan, los servicios de informacin egipcios. Magnifica perspectiva, Raia, pero no olvides encontrarme otros jarros como ste.

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Serramanna vea aquella guerra con malos ojos. El gigante sardo, al abandonar la profesin de pirata para convertirse en jefe de la guardia personal de Ramss, haba aprendido a apreciar Egipto, su vivienda oficial y a las egipcias con las que pasaba horas de placer. Nenofar, su reciente amante, sobrepasaba a las precedentes. En su ltima justa amorosa haba conseguido agotarlo, a l, un sardo! Maldita guerra, en verdad, que le alejara de tanta felicidad, aunque velar por la seguridad de Ramss no fuera una sinecura. Cuntas veces haba desdeado el monarca sus consejos de que fuera prudente? Pero era un gran rey, y Serramanna lo admiraba. Puesto que era preciso matar hititas para salvar el reinado de Ramss, matara. Y esperaba incluso cortarle el cuello, con su propia espada, a Muwattali, a quien sus soldados denominaban el gran jefe. El sardo se ri sardnico: Un gran jefe a la cabeza de una pandilla de brbaros y de asesinos! Cumplida su misin, Serramanna perfumara la espiral de sus bigotes y tomara por asalto a otras Nenofar. Cuando Ramss le haba nombrado responsable del cuerpo de lite del ejrcito egipcio, encargado de las misiones peligrosas, Serramanna haba sentido un gran orgullo que le haba devuelto el vigor de la juventud. Puesto que el dueo de las Dos Tierras le honraba con la suficiente confianza, el sardo le demostrara, con las armas en la mano, que no se haba equivocado. El entrenamiento que impona a los hombres colocados bajo su mando haba eliminado ya a los presuntuosos y a gente en exceso bien nutrida; slo conservara a los autnticos guerreros, capaces de combatir uno contra diez y de soportar, sin gemir, mltiples heridas. Nadie conoca la fecha de la partida de las tropas, pero el instinto de Serramanna la senta prxima. En los cuarteles reinaba el nerviosismo entre los soldados. En el palacio, las reuniones del Estado Mayor se sucedan a ritmo constante. Ramss vea a menudo a Acha, el jefe de sus servicios de espionaje. Las malas noticias corran de boca en boca. La rebelin no dejaba de extenderse, algunos notables, fieles a Egipto, haban sido ejecutados en Fenicia y Palestina. Pero los informes que traan las palomas mensajeras del ejrcito demostraban que las fortalezas resistan y contenan los asaltos del enemigo. Pacificar Canaan no supondra, pues, excesivas dificultades; Ramss decidira, probablemente, proseguir hacia el norte, hacia la provincia de Amurru y Siria. Luego llegara el inevitable enfrentamiento con el ejrcito hitita, cuyos comandos, segn los agentes de informacin, se haban retirado de Siria del Sur. Serramanna no tema a los hititas. Pese a su mortfera reputacin, arda en deseos, incluso, de vrselas con aquellos brbaros, derribar el mximo y verlos huir aullando. Antes de librar fabulosos combates cuyo recuerdo perdurara en la memoria de los egipcios, el sardo tena que cumplir una misin. Al salir de palacio, Serramanna slo tuvo que recorrer un corto trayecto para llegar al barrio de los talleres, contiguo a los almacenes. Una intensa actividad reinaba en el ddalo de callejas en las que se abran puestos de carpintero, sastres y fabricantes de sandalias. Algo ms lejos, en direccin al puerto, estaban las modestas moradas de los ladrilleros hebreos. La aparicin del gigante sembr la turbacin entre los obreros y sus familias. Tras la huida de Moiss, los hebreos haban perdido a un jefe ejemplar que los defenda contra todo tipo de autoritarismo y les devolva un olvidado orgullo. Ver aparecer al sardo, de bien merecida reputacin, no presagiaba nada bueno. Serramanna agarr del taparrabo a un muchacho que hua. Deja de gesticular, pequeo! Dnde vive Abner, el ladrillero?
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No lo s. No me irrites. El muchacho se tom en serio la amenaza y habl con facilidad. Incluso acept acompaar al sardo hasta el domicilio de Abner, que se acurrucaba en una esquina del recibidor, con un velo en la cabeza. Ven orden Serramanna. Me niego! De qu tienes miedo, amigo? No he hecho nada malo. Pues entonces no tienes nada que temer. Djame, te lo ruego! El rey quiere verte. Abner se acurruc ms an, y el sardo se vio obligado a levantarlo con una sola mano y ponerlo a lomos de un asno que, con paso firme y tranquilo, se dirigi hacia el palacio de Pi-Ramss. Abner estaba aterrorizado. Prosternado ante Ramss, no se atreva a levantar los ojos. La investigacin de los acontecimientos no me satisface indic el rey. Quiero saber lo que ocurri realmente. T, Abner, lo sabes. Majestad, solo soy un ladrillero... Moiss ha sido acusado de haber matado a Sary, el marido de mi hermana. Si resulta que cometi realmente el crimen, tendr que ser castigado del modo ms severo. Pero por qu habra actuado as? Abner tena la esperanza de que nadie se interesara por su papel exacto en el asunto; pero aquello era desdear la amistad que una al faran y Moiss. Moiss deba de estar loco, majestad. Deja de burlarte de m, Abner. Majestad! Sary no te quera. Habladuras, solo habladuras. No, testimonios! Levntate. Temblando, el hebreo vacil. Mantena la cabeza gacha, incapaz de soportar la mirada de Ramss. Acaso eres un cobarde, Abner? Un simple ladrillero que aspira a vivir en paz, majestad; eso es lo que soy. Los sabios no creen en el azar. Cmo te mezclaste en esa tragedia? Abner habra tenido que seguir mintiendo, pero la voz del faran derribaba sus defensas. Moiss... Moiss era el jefe de los ladrilleros. Yo le deba obediencia, como mis colegas, pero su autoridad haca sombra a Sary. Y ste te maltrat? Abner mascull unas palabras incomprensibles. Habla con claridad exigi el rey. Sary... Sary no era un hombre bueno, majestad. Era incluso trapacero y cruel. Soy consciente de ello. La aprobacin de Ramss tranquiliz a Abner.
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Sary me amenaz confes el hebreo; me obligaba a pagarle parte de mis ganancias. Una extorsin... por qu le satisfacas? Tena miedo, majestad, mucho miedo. Sary me habra pegado, despojado... Por qu no lo denunciaste? Sary tena numerosas relaciones en la polica. Nadie osaba enfrentarse a l. Nadie salvo Moiss! Y fue una desgracia para l, majestad, una verdadera desgracia... Una desgracia en la que tienes algo que ver, Abner. Al hebreo le hubiera gustado que se lo hubiera tragado la tierra para poder escapar del espritu de aquel soberano que penetraba en l como una barrena. Se lo contaste a Moiss, verdad? Moiss era bueno y valeroso. La verdad, Abner! S, majestad, se lo cont. Cmo reaccion? Acept defenderme. De qu modo? Ordenando a Sary que no siguiera molestndome, supongo... Moiss no era muy parlanchn. Los hechos, Abner, slo los hechos. Yo estaba descansando cuando Sary irrumpi en mi casa presa de violenta clera. Perro hebreo aull, te has atrevido a hablar! Me golpe, yo me proteg el rostro con las manos e intent escapar de l. Moiss entr y pele con Sary, Sary muri. Si Moiss no hubiera intervenido, yo habra sucumbido. Dicho de otro modo, un caso de legtima defensa. Gracias a tu testimonio, Abner, Moiss podra ser absuelto por un tribunal y recuperar su puesto entre los egipcios. Lo ignoraba, yo... Por qu te has callado hasta ahora, Abner? Tena miedo! De quin? Sary ha muerto. Te persegua otro capataz? No, no... Entonces qu te asusta? La justicia, la polica... Mentir es una grave falta, Abner. Pero tal vez no crees en la existencia de la balanza del otro mundo, que pesar nuestros actos. El hebreo se mordi los labios. Guardaste silencio porque temas que los investigadores se fijaran en ti prosigui Ramss. Ni siquiera pensaste en ayudar a Moiss, el hombre que te salv la vida. Majestad! Esa es la verdad Abner: queras mantenerte apartado porque t tambin eres un extorsionador. Serramanna ha sabido desatar la lengua de los ladrilleros principiantes, a quienes explotas sin remordimiento alguno. El hebreo se arrodill ante el rey.
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Les ayudo a encontrar trabajo, majestad. Merezco una retribucin. No eres ms que un canalla, Abner, pero para m eres muy valioso, pues podras demostrar la inocencia de Moiss y justificar su gesto. Vos... me perdonis? Serramanna te llevar ante un juez que te tomar declaracin. Describirs los hechos, bajo juramento, sin omitir un solo detalle. Que no vuelva a or hablar de ti, Abner.

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El Calvo, dignatario de la Casa de Vida de Helipolis, se encargaba de verificar la calidad de los alimentos que le proporcionaban agricultores y pescadores. Escrupuloso, puntilloso incluso, examinaba cada fruta, cada legumbre, cada pescado. Los vendedores lo teman y lo estimaban, porque pagaba el precio justo. Pero nadie poda convertirse en proveedor titular, pues no caa en la rutina y no conceda privilegio alguno. Para l slo contaba la perfeccin de los alimentos que seran sacralizados por el rito y ofrecidos a los dioses antes de ser distribuidos a los humanos. Hecha su eleccin, el Calvo enviaba sus compras hacia las cocinas de la Casa de Vida, cuyo nombre, el lugar puro, revelaba una permanente preocupacin por la higiene. El sacerdote no ahorraba inspecciones imprevistas, seguidas a veces por graves sanciones. Aquella maana se dirigi a la reserva de pescado seco y salado. El cerrojo de madera de la puerta, cuyo mecanismo slo conocan l y el encargado del almacn, haba sido serrado. Estupefacto, empuj la puerta, pero nada ms encontr el silencio y la penumbra habituales. Avanz, inquieto, mas no percibi ninguna presencia inslita. Vagamente tranquilizado, se detuvo ante cada jarra; unas etiquetas precisaban el nombre y el nmero de los peces en conserva, y la fecha de la salazn. Cerca de la puerta vio un emplazamiento vaco. Haban robado una jarra. Pertenecer a la Casa de la reina era un honor con el que soaban todas las damas de la corte. Pero Nefertari prestaba ms atencin a la competencia y la seriedad que a la fortuna o el rango. Al igual que Ramss cuando compuso su gobierno, ella haba provocado muchas sorpresas eligiendo a jvenes de origen modesto como peluquera, tejedora o camarera. A una hermosa morena, nacida en un barrio popular de Menfis, le haba sido atribuida la codiciada funcin de costurera de la gran esposa real. Su funcin consista, especialmente, en ocuparse de los vestidos preferidos de Nefertari que, a pesar de su gran ropero, senta especial afecto por antiguos vestidos y un viejo chal que se pona de buen grado al caer la tarde. La reina no slo tema el frescor del ocaso sino que recordaba, tambin, haberse cubierto, soadora, con aquel chal la noche siguiente a su primer encuentro con el prncipe Ramss, aquel hombre fogoso y delicado a la vez, a quien haba rechazado mucho tiempo antes de confesarse su propia pasin. Como las otras empleadas de la Casa de la reina, la costurera senta por la soberana una verdadera veneracin. Nefertari saba gobernar con gracia, ordenar con una sonrisa. Ninguna tarea le pareca lo bastante humilde como para ser desdeada y no aceptaba mentiras ni retrasos injustificados. Cuando apareca una dificultad, le gustaba hablar personalmente con la sierva en cuestin y escuchar sus explicaciones. Amiga y confidente de la reina madre, la gran esposa real haba sabido conquistar todos los corazones. La costurera perfumaba las telas con esencias refinadas procedentes del laboratorio de palacio y procuraba evitar cualquier mal doblez cuando guardaba los vestidos en los cofres de madera y en los armarios. Al aproximarse la noche, fue a buscar el viejo chal con el que a la reina le gustaba cubrirse los hombros mientras celebraba los ltimos ritos del da. La costurera palideci. El chal no estaba en su sitio.
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Imposible pens, me he equivocado de cofre. Mir en otro, luego en otro y, por fin, en los armarios. Pero la bsqueda fue en balde. La costurera pregunt a las camareras, a la peluquera de la reina, a las lavanderas... Nadie le dio la menor indicacin. El chal preferido de Nefertari haba sido robado. El consejo de guerra se haba reunido en la sala de audiencia del palacio de PiRamss. Los generales colocados a la cabeza de los cuatro ejrcitos haban respondido a la convocatoria del rey, jefe supremo de las tropas. Ameni tomaba notas y despus redactara un informe. Los generales eran escribas de edad madura, bastante letrados, poseedores de grandes dominios y buenos gestores. Dos de ellos haban combatido ya a los hititas, a las rdenes de Seti, pero el enfrentamiento haba sido breve y de poco alcance. En realidad, ninguno de aquellos oficiales superiores haba conocido un conflicto de gran envergadura cuyo resultado pareca incierto. Cuanto ms se acercaba la guerra, ms incmodos se sentan. Estado del armamento? Bueno, majestad. La produccin? No decrece. De acuerdo con vuestras directrices se han doblado las primas para los herreros y fabricantes de flechas. Pero necesitamos ms espadas y puales para el combate cuerpo a cuerpo. Los carros? Dentro de unas semanas su nmero ser suficiente. Los caballos? Estn bien cuidados. Las bestias saldrn en excelentes condiciones fsicas. La moral de los hombres? Ah duele la cosa, majestad confes el ms joven de los generales. Vuestra presencia es benfica pero siguen corriendo mil y un rumores sobre la crueldad y la invencibilidad de los hititas. Pese a nuestras repetidas negativas, las estpidas fbulas dejan huella en los espritus. Incluso en los de mis generales? No, majestad, claro que no... pero subsisten dudas en algunos puntos. Cules? Bueno... ser el enemigo claramente superior en nmero? Comenzaremos por restablecer el orden en Canaan. Estn ya all los hititas? No, su ejrcito no se ha aventurado tan lejos de sus bases. Slo algunos comandos han producido cierta turbacin antes de regresar a Anatolia. Han convencido a los reyezuelos locales para que nos traicionen y provocar as conflictos que agoten nuestras fuerzas. No ser as. La rpida reconquista de nuestras provincias dar a los soldados la fuerza necesaria para proseguir hacia el norte y obtener una gran victoria. Algunos se preocupan... por nuestras fortalezas. Hacen mal. Anteayer y ayer lleg a palacio una decena de palomas mensajeras que traan informes tranquilizadores. Ninguna fortaleza ha cado en manos del adversario. Disponen de los vveres y el armamento necesario para resistir eventuales ataques, hasta nuestra llegada. Sin embargo, debemos apresurarnos, ya hemos tardado demasiado.
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El deseo formulado por Ramss tena valor de orden. Los generales se inclinaron y volvieron a sus cuarteles respectivos con la firme intencin de acelerar los preparativos para la marcha. Son unos incapaces murmur Ameni dejando la caa finamente cortada que le serva para escribir. Severo juicio estim Ramss. Miradlos: son miedosos, demasiado ricos, apegados a una existencia fcil! Hasta hoy han pasado ms tiempo descansando en los jardines de sus villas que combatiendo en un campo de batalla. Cmo se comportarn ante los hititas, cuya nica razn para vivir es la guerra? Tus generales estn ya muertos o bien han huido. Recomiendas que los cambie? Demasiado tarde, y para qu? Todos tus oficiales superiores son del mismo tipo. Deseas que Egipto se abstenga de cualquier intervencin militar? Sera un error mortal... Es preciso reaccionar, tienes razn, pero la situacin es clara: nuestra capacidad para vencer depende de ti, y slo de ti. Ramss recibi a su amigo Acha muy entrada la noche. El rey y el jefe de los servicios de espionaje slo se concedan escasos momentos de respiro; en la capital, la tensin era cada vez ms perceptible. En una de las ventanas del despacho del faran, uno junto a otro, ambos hombres contemplaron el cielo nocturno, cuya alma estaba formada por miles de estrellas. Algo nuevo, Acha? La situacin est bloqueada: por un lado los rebeldes, por el otro nuestras fortalezas. Nuestros partidarios aguardan tu intervencin. Ardo de impaciencia, pero no tengo derecho a poner en peligro la vida de mis soldados. Falta de preparacin, material insuficiente... Nos hemos dormido, demasiado tiempo, en una paz ilusoria. El despertar es brutal, pero saludable. Que los dioses te escuchen. Dudas acaso de su ayuda? Estaremos a la altura de los acontecimientos? Los que combatan a mis rdenes defendern Egipto a costa de su vida. Si los hititas lograran sus fines, sera el reino de las tinieblas. Has pensado ya que puedes perecer? Nefertari asegurar la regencia y, si es necesario, reinar. Hace una noche muy hermosa... Por qu los hombres piensan slo en matarse mutuamente? So con un reinado apacible. El destino ha decidido otra cosa y no me apartar de l. Podra serte hostil, Ramss. Ya no confas en m? Tal vez tenga miedo, como todos. Has encontrado algn rastro de Moiss? No, al parecer ha desaparecido. No, Acha. Por qu ests tan seguro? Porque no has hecho investigacin alguna.
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El joven diplomtico no perdi su tranquilidad. Te has negado a enviar a tus agentes tras la pista de Moiss prosigui Ramss, porque no deseas que sea arrestado y condenado a muerte. No es Moiss nuestro amigo? Si lo devuelvo a Egipto ser condenado a la pena capital. No, Acha. T, el faran, no puedes violar la ley! No tengo intencin de hacerlo. Moiss podr vivir libre en Egipto, porque la justicia lo habr absuelto. Pero... no mat a Sary? En estado de legtima defensa, segn un testimonio debidamente registrado. Fabulosa noticia! Busca a Moiss y encuntralo. No ser fcil... Dados los actuales trastornos, tal vez se esconda en un lugar inaccesible. Encuntralo, Acha.

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Con mala traza, Serramanna penetr en el barrio de los ladrilleros. Cuatro jvenes hebreos, llegados del Medio Egipto, no haban vacilado en acusar a Abner de extorsin. Gracias a l haban obtenido un puesto, pero a qu precio! La polica haba llevado a cabo la investigacin de un modo deplorable. Sary era un personaje poco recomendable, pero influyente todava, y Moiss un hombre molesto. La muerte del primero y la desaparicin del segundo slo presentaban ventajas. Tal vez se hubieran desdeado preciosos indicios; de modo que el sardo haba hecho numerosas preguntas, aqu y all, antes de forzar una vez ms la puerta de Abner. El ladrillero consultaba una tablilla cubierta de cifras mientras degustaba pan frotado con ajo. En cuanto vio a Serramanna, ocult la tablilla bajo sus nalgas. Caramba, Abner, haciendo cuentas? Soy inocente! Si vuelves a tu jueguecito, te las vers conmigo. El rey me protege! No suees. El sardo tom una cebolla dulce y la mordi. No tienes nada para beber? S, en el cofre. Serramanna levant la tapa. Por el dios Bes, hay bastante para celebrar una hermosa fiesta en honor de la embriaguez! nforas de vino y de cerveza... Tu oficio es muy rentable. Son... regalos. Es bueno ser querido. Qu quieres de m? Ya he testificado! No lo puedo remediar, me gusta tu compaa. He dicho todo lo que saba. No lo creo. Cuando era pirata, yo mismo interrogaba a mis prisioneros; muchos no recordaban el lugar donde haban escondido el botn. A fuerza de persuasin, acababan recordndolo. No tengo dinero! No me interesan tus ahorros. Abner pareci aliviado. Mientras el sardo abra un nfora de cerveza, el hebreo meti la tablilla bajo una estera. Qu has inscrito en ese pedazo de madera, Abner? Nada... nada... Apuesto a que son las cantidades que les has sacado a tus hermanos hebreos. Hermosa prueba para un tribunal! Aterrorizado, el ladrillero no protest. Podemos entendernos, amigo, yo no soy polica ni juez. Qu... qu me propones? Me interesa Moiss, no t. Lo conoces bien, no es cierto? Como cualquier otro... No mientas, Abner. Deseabas obtener su proteccin, por lo tanto lo espiaste para saber que clase de hombre era, como se comportaba, cuales eran sus relaciones.
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Se pasaba el tiempo trabajando. Con quin se vea? Con los responsables de las obras, los trabajadores, los... Y despus del trabajo? Le gustaba discutir con los jefes de clan hebreos. De qu hablaban? Somos un pueblo orgulloso y sombro. En ocasiones tenemos veleidades de independencia. Para una minora de exaltados, Moiss apareca como un gua. Una vez concluida la construccin de Pi-Ramss, esa locura se habra olvidado enseguida. Uno de los obreros a quienes protegas me habl de la visita de un curioso personaje con el que Moiss habra hablado mucho rato, y a solas, en su vivienda oficial. Es cierto... Pero nadie conoca a ese tipo. Se dijo que se trataba de un arquitecto llegado del sur para dar consejos tcnicos a Moiss, aunque nunca apareci en una obra. Descrbemelo. De unos sesenta aos, alto, delgado, con cara de ave de presa, la nariz prominente, pmulos salientes, labios muy delgados y una pronunciada barbilla. Su ropa? Llevaba una tnica ordinaria... Un arquitecto se habra vestido mejor. Jurara que aquel hombre intentaba pasar desapercibido. Slo habl con Moiss. Era hebreo? Seguro que no. Cuntas veces vino a Pi-Ramss? Por lo menos dos. Alguien ha vuelto a verlo desde la huida de Moiss? No. Serramanna, sediento, vaci un nfora de cerveza dulce. Espero que no me hayas ocultado nada, Abner. En caso contrario, mis nervios se pondran de punta y perdera el control de m mismo. Sobre este hombre, os lo he dicho todo! No te pido que te vuelvas honesto de repente, el esfuerzo te resultara demasiado grande, pero intenta al menos hacerte olvidar. Os gustaran... algunas nforas como las que acabis de beber? El sardo apret la nariz del hebreo entre su ndice y su pulgar. Y si te la arrancara, para castigarte? El dolor fue tan grande que Abner se desvaneci. Serramanna se encogi de hombros, sali de la mansin del ladrillero y se dirigi hacia el palacio, sumido en sus pensamientos. Con sus investigaciones se haba enterado de muchas cosas. Moiss conspiraba. Pensaba ponerse a la cabeza de un partido hebreo, sin duda para exigir nuevas ventajas para su pueblo y, tal vez, una ciudad autnoma en el Delta. Y si el hombre misterioso fuera un extranjero llegado para ofrecer a los hebreos ayuda exterior? En ese caso, tal vez Moiss fuera culpable de alta traicin. Ramss nunca aceptara escuchar tales suputaciones. Antes de mencionarlas y poner al rey en guardia contra aquel a quien crea su amigo, Serramanna tena que obtener pruebas.
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El sardo estaba jugando con fuego. Iset la bella, segunda esposa de Ramss y madre de su hijo Kha, dispona de suntuosos aposentos en Pi-Ramss, en el recinto de palacio. Aunque ella y Nefertari se llevaban estupendamente, prefera vivir en Menfis y aturdirse en banquetes donde su belleza era adulada. Con los ojos verdes, la nariz pequea y recta, los labios finos, graciosa, vivaz y risuea, Iset la bella estaba condenada a una existencia lujosa y vaca. Pese a su juventud, slo viva de recuerdos. Haba sido la primera amante de Ramss, lo haba querido con locura y segua querindolo todava con idntica pasin, pero sin el deseo de luchar para reconquistarlo. Un da, una hora, haba odiado a aquel rey a quien las divinidades haban concedido todos los dones; acaso no posea, tambin, el de seducirla, cuando su corazn perteneca a Nefertari? Si, al menos, la gran esposa real hubiera sido fea, estpida y odiosa... Pero Iset la bella haba sucumbido a su encanto y a su brillo, y reconoca en ella a un ser extraordinario, una reina a la medida de Ramss. Que extrao destino pensaba la joven, ver al hombre a quien se ama en brazos de otra y admitir que tan cruel situacin es justa y buena. Si Ramss apareca, Iset la bella no le hara reproche alguno. Se le ofrecera tan deslumbrada como en su primera unin, en una choza de caa perdida en la campia. Aunque hubiera sido un pastor o un pescador, el intenso deseo la habra llevado hacia l. Iset no ansiaba el poder; hubiera sido incapaz de asumir la funcin de reina de Egipto y hacer frente a las obligaciones que abrumaban a Nefertari. Envidia y celos le eran ajenos, Iset la bella agradeca a las potencias celestiales que le concedieran tan incomparable felicidad: amar a Ramss. Aquel da de esto era un da feliz. Iset la bella jugaba con Kha, que tena nueve aos, y con la hija de Nefertari, Meritamn, cuyo cuarto aniversario iban a celebrar pronto. Ambos nios se entendan muy bien; la pasin de Kha por la lectura y la escritura no haba desaparecido, enseaba a su hermana a trazar jeroglficos y no vacilaba en guiar la mano de la nia cuando dudaba. Hoy, la leccin trataba sobre el dibujo de pjaros, que exiga destreza y precisin. Venid a baaros, el agua est deliciosa. Prefiero estudiar repuso Kha. Tambin debes aprender a nadar. No me interesa. Tal vez a tu hermana le apetezca descansar. La hija de Ramss y Nefertari era tan bonita como su madre. Vacil, temiendo disgustar al uno o a la otra. Le gustaba nadar, pero no deseaba contrariar a Kha, que tantos secretos conoca. Me permites que vaya al agua? le pregunt ansiosa. Kha reflexion. De acuerdo, pero no tardes demasiado. Debes rehacer el dibujo del polluelo de codorniz, la cabeza no es lo bastante redonda. Meritamn corri hacia Iset la bella, feliz por la confianza que Nefertari le conceda al permitirle participar en la educacin de la nia. La joven y la nia se deslizaron por el agua fresca y pura de un estanque, a la sombra de un sicomoro. S, aquel era un da feliz.

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En Menfis, el calor se haca asfixiante. El viento del norte haba cesado, ardientes rfagas desecaban el gaznate de los hombres y los animales. Entre los techos de las casas se haban tendido gruesas telas que mantenan a la sombra las callejas. Los aguadores no saban ya hacia donde volverse. En su confortable villa, al mago Ofir la cancula no le haca sufrir. Algunas aberturas practicadas en lo alto de los muros aseguraban la circulacin del aire. El lugar era tranquilo, relajante y propicio para el recogimiento indispensable en la puesta a punto de sus maleficios. Ofir se senta invadido por una especie de exaltacin. Por lo general, el libio practicaba su ciencia con frialdad, casi con indiferencia. Pero nunca haba emprendido una gestin tan difcil, y su magnitud lo entusiasmaba. l, el hijo de un consejero libio de Akenatn, ya tena preparada su venganza. Su ilustre invitado, Chenar, el hermano mayor de Ramss y ministro de Asuntos Exteriores, lleg a media tarde, cuando las arterias de la ciudad, tanto las grandes como las pequeas, estaban desiertas. Chenar haba cuidado de desplazarse en un carro perteneciente a su aliado Meba; un servidor mudo conduca el vehculo. El mago salud a Chenar con deferencia. ste, como en su encuentro precedente, se sinti incmodo; el libio, cuyo perfil era semejante al de un ave de presa, tena una mirada glacial. Con los ojos de un verde oscuro, la nariz prominente, los labios muy delgados, pareca ms un demonio que un hombre. Sin embargo, su voz y sus aptitudes estaban llenas de dulzura, y a veces habra podido creerse que se estaba charlando con un viejo sacerdote de tranquilizador discurso. Por qu me habis convocado, Ofir? No me gusta en absoluto este tipo de procedimiento. Porque he seguido trabajando por nuestra causa, seor. No quedaris decepcionado. Lo espero por vos. Si queris seguirme... Las damas nos aguardan. Chenar haba ofrecido la mansin al mago para que practicara con toda tranquilidad su brujera y favoreciese as su conquista del poder. Naturalmente, el hermano mayor de Ramss haba tomado la precaucin de poner la casa a nombre de su hermana, Dolente. Cuantos aliados preciosos, perfectamente explotables... Acha, el amigo de infancia del rey y genial conspirador, el mercader sirio Raia, espa hitita extremadamente hbil, y ahora ese Ofir que le haba presentado el ingenuo Meba, ex ministro de Asuntos Exteriores, cuyo lugar haba ocupado hacindole creer que la iniciativa de su despido proceda de Ramss. Ofir encarnaba un mundo extrao y peligroso del que Chenar desconfiaba, pero cuyo poder para perjudicar no le pareca desdeable. Ofir afirmaba ser la cabeza pensante de un proyecto poltico destinado a lograr que reviviera la hereja de Akenatn, a instaurar el culto del dios nico, Atn, como religin de Estado y a colocar en el trono de Egipto a un oscuro descendiente del rey loco. Chenar le haba dado a entender a Ofir que aprobaba la expansin de su secta, cuyo mensaje poda seducir a Moiss. Por ello el brujo haba entrado en contacto con el hebreo, para demostrarle que perseguan un ideal comn. Chenar pensaba que una oposicin interior, aunque fuera mnima, sera un obstculo ms para Ramss. Llegado el momento, se librara de todos sus aliados molestos, pues un hombre de poder no deba tener pasado. Por desgracia, Moiss haba cometido un crimen y haba huido. Sin la ayuda de los hebreos, Ofir no tena ninguna posibilidad de reunir un nmero suficiente de
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partidarios de Atn para desestabilizar a Ramss. Ciertamente, el mago haba demostrado su competencia dificultando el parto de Nefertari, hasta el punto de poner en peligro su vida y la de su hija Meritamn. Pero tanto la una como la otra seguan vivas. Aunque la reina fuera ya incapaz de dar a luz otro hijo, la magia de la casa real haba vencido a la del libio. Ofir se estaba volviendo intil, molesto incluso. Por eso, cuando Chenar recibi el mensaje rogndole que acudiera con urgencia a Menfis, pens en eliminar al mago. Nuestro husped ha llegado anunci Ofir a dos mujeres que estaban sentadas en la penumbra cogidas de la mano. La primera era Dolente, su hermana, una morena perpetuamente cansada. La segunda, Lita, una rubia gruesa a la que Ofir presentaba como nieta de Akenatn. Chenar la consideraba una retrasada mental, sometida a la voluntad del mago negro. Se encuentra bien mi querida hermana? Me alegro mucho de verte, Chenar. Tu presencia demuestra que estamos en el buen camino. Dolente y Sary, su esposo, haban esperado en vano que Ramss les concediera una posicin privilegiada en la corte. Decepcionados, haban conspirado contra el rey. Fue necesaria la intervencin conjunta de Tuya, la reina madre, y Nefertari, la gran esposa real, para que Ramss se mostrara clemente tras descubrir sus intrigas. Antiguo preceptor de Ramss, Sary se haba visto reducido al estado de capataz; amargado y rabioso, la haba emprendido con los ladrilleros hebreos. A fuerza de injusticias y torpezas, haba provocado la clera de Moiss y se haba buscado la muerte. Por lo que a Dolente se refiere, haba cado bajo el hechizo de Ofir y Lita. La mujer alta y morena era una apasionada de Atn, el dios nico, y militaba por el regreso de su culto y la decadencia de Ramss, faran impo. El odio de Dolente interesaba a Chenar, que le haba prometido un papel de primer orden en el futuro Estado; de un modo u otro utilizara aquella fuerza negativa contra su hermano. Cuando la demencia de su hermana se le hiciera insoportable, Chenar la desterrara. Tienes noticias de Moiss? pregunt Dolente. Ha desaparecido repuso Chenar. Sin duda, sus hermanos hebreos lo han asesinado y enterrado en el desierto. Hemos perdido un aliado precioso reconoci Ofir, pero la voluntad del dios nico se cumplir. No somos acaso cada vez mas numerosos? Se impone la prudencia estim Chenar. Atn nos ayudar! afirm Dolente exaltada. No he perdido de vista mi proyecto inicial indic el brujo: debilitar las defensas mgicas de Ramss, el nico obstculo verdadero que se interpone en nuestro camino. Vuestro primer asalto no se vio coronado por el xito observ Chenar. Reconocedme, sin embargo, cierta eficacia. El resultado es insuficiente. Lo acepto, seor Chenar, por eso he decidido utilizar una tcnica distinta. Cul? Con la mano derecha, el mago libio seal una jarra provista de una etiqueta. Queris leerla? Helipolis, Casa de Vida. Cuatro pescados: mujoles. Conservas? No unas conservas cualesquiera: son alimentos destinados a las ofrendas, cuidadosamente elegidos, y cargados ya de magia. Tambin dispongo de este trozo de tela.
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Ofir mostr un chal. Jurara... S, seor Chenar, es el chal preferido de la gran esposa real, Nefertari. Lo habis... robado? Mis partidarios son numerosos, ya os lo he dicho. Chenar estaba pasmado. De qu complicidad haba gozado el mago? Reunir estos dos elementos, la comida sagrada y el chal que ha tocado el cuerpo de la reina, era indispensable para progresar. Gracias a ellos y a vuestra determinacin, conseguiremos restaurar el culto de Atn. Lita debe reinar: ser reina y vos faran. Lita levant unos ojos maravillados y confiados hacia Chenar. La pequea era bastante atractiva y sera una amante muy adecuada. Queda Ramss... Es slo un hombre declar Ofir y no resistir unos ataques violentos y repetidos. Para conseguirlo necesito ayuda. Tenis la ma! exclam Dolente estrechando con ms fuerza la mano de Lita, cuyos ojos desorbitados no se apartaban ya del libio. Cul es vuestro plan? pregunt Chenar. Ofir cruz los brazos sobre su pecho. Vuestra ayuda tambin me es indispensable, seor. Yo? Pero... Nosotros deseamos la muerte de la pareja real; los cuatro juntos simbolizamos las direcciones del espacio, los lmites del tiempo, el mundo entero. Si una de esas cuatro fuerzas faltara, el sortilegio sera inoperante. Yo no soy brujo! Bastar con vuestra buena voluntad. Acepta suplic Dolente. Qu deber hacer? Un sencillo gesto contribuir a derribar a Ramss precis Ofir. Comencemos. El mago abri la jarra y sac los cuatro pescados secos y salados. Como alucinada, Lita rechaz a Dolente y se tendi de espaldas. Ofir deposit en su pecho el chal de Nefertari. Tomad uno de los pescados por la cola le orden a Dolente. La alta mujer morena de blandas formas le obedeci. Del bolsillo de su tnica Ofir sac una diminuta estatuilla con la efigie de Ramss y la meti en las fauces del mujol. El segundo pescado, Dolente. El mago repiti la operacin. Los cuatro pescados devoraron cuatro estatuillas de Ramss. O el rey morir en la guerra profetiz Ofir o caer en la trampa que le tenderemos a su regreso. Sea como sea quedar para siempre separado de la reina. Ofir entr en una pequea habitacin, seguido por Dolente, con los brazos tendidos y llevando los cuatro pescados, y de Chenar, cuya esperanza de perjudicar a Ramss predominaba sobre su miedo. En el centro haba un brasero. Arrojad los pescados al fuego, seor; as se cumplir vuestra voluntad.
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Chenar no vacil. Cuando el cuarto pescado chisporrote, un aullido le hizo dar un respingo. El tro regres al cuarto de estar. El chal de Nefertari se haba inflamado por si solo quemando a la rubia Lita hasta el punto de hacer que se desmayara. Ofir quit la tela, la llama se extingui. Cuando el chal se haya consumido por completo explic, Ramss y Nefertari sern presa de los demonios infernales. Tendr que seguir sufriendo Lita? se preocup Dolente. Lita ha aceptado el sacrificio. Mientras dure la experiencia, tiene que permanecer consciente. Vos la cuidareis, Dolente; en cuanto su quemadura se haya curado, volveremos a empezar, hasta la completa destruccin del chal. Necesitaremos tiempo, seor Chenar, pero lo conseguiremos.

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Superior de los mdicos del norte y del sur, mdico jefe de palacio, el doctor Pariamakhu era un gil quincuagenario, de manos largas, finas y cuidadas. Rico, casado con una noble menfita que le haba dado tres hermosos hijos, poda envanecerse de haber hecho una soberbia carrera que le vala la estima general. Sin embargo, aquella maana estival el doctor Pariamakhu esperaba para ser recibido y su clera no desapareca. Ramss no slo nunca estaba enfermo sino que, adems, haca aguardar desde haca ms de dos horas al ilustre terapeuta. Por fin, un chambeln fue a buscarlo y le permiti entrar en el despacho de Ramss. Majestad, soy vuestro humilde servidor, pero... Cmo estis, querido doctor? Majestad, estoy muy inquieto! En la corte se murmura que habis pensado en m para ser el mdico del ejrcito que se dispone a partir hacia el norte. No sera eso un gran honor? Es cierto, majestad, es cierto, pero no ser ms til en palacio? Tal vez deba tener en cuenta esta observacin. Pariamakhu no ocult su angustia. Majestad... puedo conocer vuestra decisin? Pensndolo bien, tenis razn. Vuestra presencia en palacio es indispensable. El terapeuta a duras penas contuvo un suspiro de alivio. Confo plenamente en mis adjuntos, majestad. El que vos elijis, os satisfar. Mi eleccin ya est hecha. Segn creo, conocis a mi amigo Seta. Un hombre rechoncho, sin peluca, mal afeitado, con la cabeza cuadrada y la mirada agresiva, vestido con una tnica de piel de antlope con mltiples bolsillos avanz hacia el ilustre medico, que retrocedi un paso. Es un placer veros, doctor! Mi carrera no es muy brillante, de acuerdo, pero las serpientes son mis amigas. Deseis acariciar la vbora que captur ayer por la noche? El facultativo retrocedi otro paso. Atnito, contempl al rey. Majestad, la competencia que se requiere para dirigir un equipo mdico... Mostraos particularmente atento durante mi ausencia, doctor. Os considero personalmente responsable de la salud de la familia real. Seta meti la mano en uno de sus bolsillos. Temiendo que sacara un reptil, Pariamakhu se apresur a saludar al monarca y desapareci. Cunto tiempo estars rodeado de semejantes fantoches? pregunt el encantador de serpientes. No seas tan severo; a veces cura a sus pacientes. Por cierto... aceptas ser el responsable de los servicios mdicos del ejrcito? El puesto no me interesa, pero no tengo derecho a dejarte partir solo. Una jarra de pescado seco de la Casa de Vida de Helipolis y el chal de la reina Nefertari... dos robos y un solo culpable! Serramanna estaba seguro de haberlo identificado. Slo poda ser Rom, el intendente de palacio. El sardo sospechaba de l desde haca mucho tiempo. Aquel tipejo demasiado jovial traicionaba al rey y haba intentado, incluso, asesinarlo. Ramss haba elegido mal a su intendente. El sardo no poda hablar al rey de Moiss ni de Rom sin arriesgarse a provocar una reaccin violenta que no producira el arresto del crpula del intendente ni
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rompera, tampoco, la amistad que el soberano senta por el hebreo. A quin recurrir, sino a Ameni? El secretario particular de Ramss, lcido y desconfiado, aceptara escucharle. Serramanna pas entre los dos soldados que custodiaban la puerta del pasillo que llevaba al despacho ocupado por Ameni. El infatigable escriba diriga un servicio que tena veinte altos funcionarios a cargo de todos los expedientes importantes. Ameni extraa lo esencial y se lo comunicaba a Ramss. El sardo oy el ruido de pasos presurosos detrs de l. Sorprendido, se dio la vuelta. Una decena de infantes apuntaban las lanzas en su direccin. Pero qu os pasa? Tenemos rdenes. Las rdenes os las doy yo! Debemos deteneros. Qu significa esta locura? Nosotros obedecemos. Apartaos u os derribo! La puerta del despacho de Ameni se abri, el secretario particular del rey apareci en el umbral. Diles a esos imbciles que se dispersen, Ameni! He sido yo quien les he ordenado que procedieran a tu arresto. Un naufragio no habra impresionado ms al antiguo pirata. Durante unos segundos fue incapaz de reaccionar. Los soldados lo aprovecharon para arrebatarle las armas y atarle las manos a la espalda. Explcame... Tras una seal de Ameni, los guardias empujaron a Serramanna hacia el despacho del secretario particular de Ramss. El escriba consult un papiro. Conoces a una tal Nenofar? Claro, es mi amante, la ltima que he conocido, para ser ms preciso. Os habis peleado? Cosas de enamorados, en el fuego de la accin. La has violentado? El sardo sonri. Nos hemos enfrentado duramente en algunas justas, pero ha sido una guerra por la conquista del placer. No tienes nada que reprocharle pues a esa moza? S! Me agota sin vergenza. Ameni permaneca glido. La tal Nenofar ha hecho graves acusaciones contra ti. Pero... ella estaba de acuerdo, puedo jurarlo! No hablo de vuestros excesos sexuales, sino de tu traicin. Traicin?... Es esa la palabra que has utilizado? Nenofar te acusa de ser un espa a sueldo de los hititas. Te burlas de m, Ameni. La muchacha ama a su pas. Cuando descubri unas tablillas de madera, bastante extraas, ocultas en el cofre donde guardas la ropa en tu alcoba, crey oportuno trarmelas. Las reconoces?
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Ameni ense los objetos al sardo. Eso no me pertenece! Son las pruebas de tu crimen. De acuerdo con los textos inscritos de un modo bastante grosero, anuncias a tu corresponsal hitita que te las arreglars para hacer inoperante el cuerpo de lite que t mandas. Eso es absurdo! La declaracin de tu amante ha sido registrada por un juez. La ley en voz alta, ante testigos, y ella confirm sus palabras. Es una maniobra para desacreditarme y debilitar a Ramss. Por las fechas de las tablillas, traicionas a Ramss desde hace ocho meses. El emperador hitita te prometi una buena fortuna de la que dispondrs tras la derrota de Egipto. Soy fiel a Ramss... l me perdon cuando poda quitarme la vida, y ahora le pertenece. Hermosas palabras que los hechos desmienten. T me conoces, Ameni! Fui pirata, es cierto, pero nunca traicion a un amigo. Crea conocerte, pero te pareces a esos cortesanos cuyo nico dueo es su deseo de ganancia. Acaso un mercenario no se ofrece al mejor postor? Herido, Serramanna se mantuvo muy erguido. El faran me nombr jefe de su guardia personal y responsable de un cuerpo de lite del ejrcito porque confiaba en m. Estaba equivocado. Niego haber cometido el crimen de que me acusas. Desatadle las manos. Serramanna sinti un intenso alivio. Ameni le haba interrogado con su rigor habitual, pero para absolverlo. El secretario particular del rey tendi al sardo una caa cortada con el extremo impregnado de tinta negra y un pedazo de calcreo con la superficie bien pulida. Escribe tu nombre y tus ttulos. Nervioso, el sardo obedeci. Una escritura idntica a la de las tablillas de madera. Esta nueva prueba se incluir en el expediente. Eres culpable, Serramanna. Loco de furia, el ex pirata intent lanzarse sobre Ameni, pero cuatro lanzas le rozaron las costillas, haciendo brotar un poco de sangre. Eso es una confesin, no crees? Quiero ver a esa moza y hacerle escupir sus mentiras. La vers durante el proceso. Es una trampa, Ameni! Prepara bien tu defensa, Serramanna. Para los traidores de tu clase slo hay un castigo: la muerte. Y no cuentes con la indulgencia de Ramss. Djame hablar con el rey. Tengo que hacerle revelaciones importantes. Nuestro ejrcito parte maana en campaa. Tu ausencia sorprender a tus amigos hititas. Djame hablar con el rey, te lo ruego. Encarceladlo y que est bien vigilado orden Ameni.

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El humor de Chenar era excelente y su apetito feroz. Su desayuno, el lavado de la boca, se compona de pur de cebada, dos codornices asadas, queso de cabra y pastelillos redondos con miel. Y como aquel hermoso da iba a presenciar la partida de Ramss y su ejrcito hacia el norte, se concedi un favor especial, un muslo de oca asado y perfumado con romero, comino y perifollo. Con Serramanna detenido y encerrado en una mazmorra, la capacidad de asalto de las tropas egipcias se reduca de un modo apreciable. Chenar humedeca sus labios en una copa de leche fresca, cuando Ramss entr en sus aposentos privados. Que tu rostro sea protegido dijo Chenar levantndose y utilizando la antigua frmula de cortesa, reservada a las salutaciones matinales. El rey llevaba un pao blanco y una sobrepelliz de manga corta, y en sus muecas luca unos brazaletes de plata. Mi querido hermano no parece muy dispuesto a ponerse en camino. Pero... pensabas llevarme contigo, Ramss? Dirase que no tienes el alma guerrera. No tengo ni tu fuerza ni tu valor. He aqu mis instrucciones: durante mi ausencia, recogers las informaciones procedentes del extranjero y las someters a la apreciacin de Nefertari, Tuya y Ameni, que formarn mi consejo de regencia, habilitado para tomar decisiones. Yo estar en primera lnea, en compaa de Acha. Se va contigo? Su conocimiento del terreno hace indispensable su presencia. La diplomacia, por desgracia, ha fracasado... Lo lamento, Chenar, pero no es tiempo ya de vacilaciones. Cul ser tu estrategia? Restablecer el orden en las provincias que estaban sometidas a Egipto, hacer una pausa antes de dirigirme a Kadesh y enfrentarme directamente con los hititas. Cuando esa segunda parte de la expedicin comience, tal vez te llame a mi lado. Ser asociado a la victoria final ser un honor. Esta vez Egipto tambin sobrevivir. S prudente, Ramss, nuestro pas te necesita. Ramss cruz en barca el canal que separaba el barrio de los talleres y almacenes de la parte ms antigua de Pi-Ramss, el paraje de Avaris, antao capital de los invasores hicsos, asiticos de siniestra memoria. All se levantaba el templo de Set, el terrorfico dios de la tempestad y las perturbaciones celestes, detentador del ms formidable poder que actuaba en el universo y protector del padre de Ramss, Seti, nico rey de Egipto que se atrevi a llevar semejante nombre. Ramss haba ordenado ampliar y embellecer el santuario del temible Set, con el que Seti, aqu mismo, le haba hecho enfrentarse cuando le preparaba, en secreto, para la funcin suprema. En el corazn del joven prncipe se haban enfrentado el miedo y la fuerza capaz de vencerlo; al finalizar el combate haba nacido un fuego, de la naturaleza de Set, que Seti haba transcrito en un precepto: Creer en la bondad de los humanos es una falta que un faran no puede cometer. En el patio que preceda al templo cubierto se
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haba erigido una estela de granito rosa4. En la cima se vea el extrao animal en el que Set se encarnaba, un cnido de rojos ojos, con dos grandes orejas tiesas y un largo hocico curvado hacia abajo. Ningn hombre haba visto nunca semejante criatura, ningn hombre la vera jams. En la cimbra de la estela, el mismo Set estaba representado en forma humana. En la cabeza tena una tiara cnica, un disco solar y dos cuernos. En su mano diestra llevaba la llave de la vida. En su mano izquierda, el cetro potencia. El documento estaba fechado en el cuarto da del cuarto mes del esto del ao 4007.5 De ese modo se haca hincapi en la fuerza del nmero cuatro, organizador del cosmos. El texto jeroglfico grabado en la estela comenzaba con una invocacin: Salud, oh, Set, hijo de la diosa del cielo, T, cuyo poder es grande en la barca de millones de aos. T, que te hallas en la proa de la barca de luz y abates a sus enemigos, T, cuya voz es estentrea! Permite al faran seguir tu ka. Ramss penetr en el templo cubierto y se recogi ante la estatua de Set. La energa del dios le sera indispensable en el combate que iba a librar. Acaso Set, capaz de transformar cuatro aos de reinado en cuatrocientos aos inscritos en la piedra, no era el mejor de los aliados? El despacho de Ameni estaba lleno de papiros enrollados, metidos en estuches de cuero, colocados en jarras o apilados en cofres de madera. Por todas partes, las etiquetas precisaban el contenido de los documentos y su fecha de registro. Un estricto orden reinaba en aquel lugar que nadie estaba autorizado a limpiar. El propio Ameni haca minuciosamente aquel trabajo. Me hubiera gustado partir contigo le dijo a Ramss. Tu lugar est aqu, amigo mo. Cada da hablars con la reina y con mi madre. Sean cuales sean las veleidades de Chenar, no le des poder de decisin alguno. No ests ausente demasiado tiempo. Pienso golpear pronto y fuerte. Tendrs que prescindir de Serramanna. Por qu razn? Ameni le relat las circunstancias del arresto del sardo. Ramss pareci entristecido. Redacta con claridad el acta de acusacin exigi el rey. A mi regreso lo interrogar. l me dir los motivos de su gesto. Un pirata sigue siendo un pirata. Su proceso y su castigo sern ejemplares. Un brazo de su valor te hubiera sido muy til deplor Ameni. Su espada me hubiera golpeado por la espalda. Nuestras tropas estn realmente listas para el combate? No tienen otra alternativa. Cree su majestad que tenemos alguna posibilidad de vencer? Someteremos a los rebeldes que siembran el desorden en nuestros protectorados. Pero luego...
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De 2,20 m de alto y 1,40 m de ancho. De ah el nombre de Estela del ao 400, que los egiptlogos atribuyen al extraordinario documento. 45

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Antes de lanzarte hacia Kadesh, ordname que me rena contigo. No, amigo mo. Es aqu, en Pi-Ramss, donde realmente eres til. Si yo desapareciera, Nefertari necesitara tu ayuda. Proseguiremos el esfuerzo de guerra prometi Ameni; continuaremos fabricando armas. He... he pedido a Seta y Acha que velen por tu seguridad. Con Serramanna ausente, podras muy bien cometer imprudencias. Si no me pusiera a la cabeza de mi ejrcito, no estaramos vencidos de antemano? Su cabellera era ms negra que la negra noche, ms dulce que la fruta de la higuera, sus dientes eran ms blancos que el polvo de yeso, sus dos pechos firmes como manzanas de amor. Nefertari, su esposa. Nefertari, la reina de Egipto, cuya luminosa mirada era la alegra de las Dos Tierras. Tras haber hablado con Set le confi Ramss, he conversado con mi madre. Qu te ha dicho? Me ha hablado de Seti, de las largas meditaciones a las que se entregaba antes de entrar en combate, fuera cual fuese, de su capacidad para preservar la energa durante las interminables jornadas de viaje. El alma de tu padre vive en ti. Combatir a tu lado. Dejo el reino en tus manos, Nefertari; Tuya y Ameni sern tus fieles aliados. Serramanna acaba de ser detenido y estoy seguro de que Chenar intentar imponerse a ti. Mantn con firmeza el gobernalle del navo del Estado. Cuenta slo contigo mismo, Ramss. El rey estrech a su esposa entre sus brazos, como si nunca ms fuera a verla. De la corona azul pendan dos largas franjas de lino fruncido, que llegaban hasta la cintura; Ramss llevaba un vestido de cuero acolchado, que combinaba corpio y taparrabo, y formaba una especie de coraza cubierta por pequeas placas de metal. Una gran tnica transparente cubra el conjunto, de incomparable majestad. Cuando Homero vio comparecer al faran con aquel atavo guerrero, dej de fumar su pipa y se levant. Hctor, el gato blanco y negro, se refugi bajo una silla. De modo, majestad, que ya ha llegado el momento. Quera saludaros antes de partir hacia el norte. He aqu los versos que acabo de escribir: Engancha a su carro los dos caballos de broncneos cascos, rpida carrera y crines de oro. Lleva una resplandeciente tnica, toma en su mano el azote y, de un latigazo, los lanza a galope para que vuelen entre la tierra y el cielo. Mis dos caballos bien merecen este homenaje. Hace ya varios das que los preparo para la prueba que vamos a sufrir juntos. Qu lstima, esta partida... Acabo de aprender una interesante receta. Mezclando pan de cebada con zumo de dtiles a los que yo mismo quito el hueso, obtengo, despus de la fermentacin, una cerveza digestiva. Me hubiera gustado que la hubierais probado. Es una vieja receta egipcia, Homero. Preparada por un poeta griego debe de tener un sabor indito. Cuando regrese, beberemos juntos esa cerveza.

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Aunque, al envejecer, me vuelvo malhumorado, detesto beber solo, sobre todo cuando he invitado a un amigo al que aprecio muchsimo a compartir mi placer. La cortesa os obliga a regresar enseguida, majestad. Esa es mi intencin. Adems, me gustar mucho leer vuestra Ilada. Necesitar todava varios aos antes de finalizarla; por eso envejezco lentamente, para engaar al tiempo. Vos, majestad, comprimidlo en vuestro puo. Hasta pronto, Homero. Ramss monto en su carro, tirado por sus dos mejores caballos, Victoria en Tebas y La diosa Mut est satisfecha. Jvenes, vigorosos, inteligentes, partan gozosos a la aventura, con deseos de devorar grandes espacios. El rey haba confiado su perro, Vigilante, a Nefertari; Matador, el enorme len nubio, se mantena a la derecha del carro. De prodigiosa fuerza y belleza, tambin la fiera senta deseos de demostrar sus capacidades de guerrero. El faran levant su brazo diestro e inmediatamente el carro se puso en marcha. En cuanto las ruedas empezaron a girar, el len acompas su andar con el del monarca. Y miles de infantes, enmarcados por las unidades de carros, siguieron a Ramss.

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Pese al fuerte calor de junio, ms intenso todava que de ordinario, el ejrcito egipcio crey que la guerra sera un buclico paseo. La travesa del nordeste del Delta fue un momento encantador. Olvidando la amenaza que gravitaba sobre las Dos Tierras, los campesinos segaban con sus hoces espigas de espelta. Una ligera brisa, procedente del mar, agitaba los cultivos y haca brillar el verde y el oro de los campos. Aunque el rey impusiese una marcha forzada, los infantes se complacan contemplando los campos sobrevolados por las garzas, los pelcanos y los flamencos rosas. La tropa se detena en las aldeas, donde era bien recibida; respetando la disciplina, se coman legumbres y frutos frescos, y el agua se cortaba con un vinillo local, sin olvidar buenos tragos de cerveza dulce. Qu lejana estaba la imagen del soldado sediento y hambriento, doblndose bajo el peso de sus arreos! Ramss asuma la comandancia en jefe de su ejrcito, dividido en cuatro regimientos de cinco mil hombres cada uno, colocados bajo la proteccin de los dioses Ra, Amn, Set y Ptah. A los veinte mil infantes se les aadan los reservistas, una parte de los cuales se quedara en Egipto, y el cuerpo de lite, los carros. Para aligerar el pesado dispositivo, de difcil manejo, el rey haba organizado compaas de doscientos hombres colocados bajo la responsabilidad de un abanderado. El general de los carros, los generales de divisin, los escribas del ejrcito y el jefe de la intendencia no tomaban iniciativa alguna y consultaban con Ramss en cuanto se presentaba alguna dificultad. Afortunadamente, el monarca poda contar con las precisas y secas intervenciones de Acha, a quien el conjunto de los oficiales superiores respetaba. Por lo que a Seta respecta, necesitaba un carro entero para llevar lo que consideraba el equipo de un hombre de bien que parta hacia las inquietantes tierras del norte: cinco navajas de bronce, potes de pomadas y blsamos, una piedra de afilar, un peine de madera, varios odres de agua fresca, manos de mortero, una hachuela, sandalias, esteras, un abrigo, taparrabo, tnicas, bastones, varias decenas de recipientes llenos de xido de plomo, asfalto, ocre rojo y alumbre, jarras de miel, bolsas que contenan comino, brionia, ricino y valeriana. Un segundo carro llevaba drogas, pociones y remedios, colocados bajo la vigilancia de Loto, esposa de Seta y nica mujer de la expedicin. Como se saba que manejaba los temibles reptiles a modo de arma, nadie se acercara a la hermosa nubia de cuerpo esbelto y fino. Seta llevaba al cuello un collar con cinco dientes de ajo que apartaban las miasmas y protegan su dentadura. Numerosos soldados lo imitaban, porque conocan las virtudes de esa planta que, segn la leyenda, haba preservado los dientes de leche del joven Horus, oculto en las marismas del Delta con su madre Isis, para escapar del furor de Set, decidido a suprimir al hijo y sucesor de Osiris. En la primera parada, Ramss se haba retirado a su tienda en compaa de Acha y Seta. Serramanna tena la intencin de traicionarme revel. Sorprendente estim Acha. Tengo la pretensin de conocer bien a los hombres y tena la sensacin de que ste te sera fiel. Ameni ha reunido pruebas formales contra l. Me parece muy extrao consider Seta. Serramanna no te gustaba mucho record Ramss. Hemos chocado, es cierto, pero lo puse a prueba. Ese pirata es un hombre de honor que respeta sus promesas. Recuerda que te haba dado su palabra. Olvidas las pruebas?
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Ameni se habr equivocado. No suele hacerlo. Por muy Ameni que sea, no es infalible. Puedes estar seguro de que Serramanna no te ha traicionado y que han querido eliminarlo para debilitarte. Qu te parece a ti, Acha? La hiptesis de Seta no me parece absurda. Cuando el orden se haya restablecido en nuestros protectorados declar el rey, y en cuanto el hitita haya pedido perdn, aclararemos el asunto. O Serramanna es un traidor o alguien ha fabricado unas pruebas falsas; tanto en un caso como en el otro, quiero conocer la verdad. Ese es un ideal al que yo he renunciado reconoci Seta. La mentira prospera donde viven los hombres. Mi papel consiste en combatirla y vencerla afirm Ramss. Por eso no te envidio. Las serpientes no golpean por la espalda. A menos que se emprenda la huida corrigi Acha. Y en ese caso mereces el castigo que te infligen. Ramss perciba la horrible sospecha que atravesaba el nimo de sus amigos. Saban lo que estaba sintiendo y podran haber discutido durante horas para apartar aquel espectro: Y si el propio Ameni hubiera inventado las pruebas? Ameni el riguroso, el escriba infatigable al que el rey haba confiado la gestin material del Estado, con la certeza de no ser traicionado. Ni Acha ni Seta se atrevan a acusarlo de un modo directo, pero Ramss no tena derecho a taparse los odos. Por qu iba a portarse Ameni de ese modo? pregunt. Seta y Acha se miraron y permanecieron en silencio. Si Serramanna hubiera descubierto indicios turbadores sobre mi secretario prosigui Ramss, me habra informado de ello. No le habr detenido Ameni para impedrselo? sugiri Acha. Inverosmil dijo Seta. Estamos razonando en el aire. Cuando volvamos a Pi-Ramss decidiremos. Es la voz de la prudencia consider Acha. No me gusta ese viento dijo Seta. No es el de un verano normal. Trae enfermedades y destrucciones, como si el ao fuera a morir antes de hora. Desconfa, Ramss, ese pernicioso soplo no anuncia nada bueno. La rapidez de accin es nuestra mejor garanta de xito. Ningn viento retrasar nuestro avance. Dispuestas en la frontera nordeste de Egipto, las fortalezas que formaban el Muro del rey se comunicaban entre s con seales pticas y dirigan informes regulares a la corte. En tiempos de paz, su misin era controlar la inmigracin. Desde que haban sido puestas en alerta general, arqueros y vigas no dejaban de observar el horizonte, desde lo alto de los caminos de ronda. Aquella gran muralla haba sido construida muchos siglos antes, por Sesostris I, con el fin de impedir a los beduinos que robaran ganado en el Delta y para prevenir cualquier tentativa de invasin. Quien cruce esta frontera se convierte en uno de los hijos del faran, afirmaba la estela legislativa puesta en cada una de las fortalezas, perfectamente cuidadas y provistas de una guarnicin bien armada y bien pagada. Los soldados cohabitaban con los aduaneros que cobraban las tasas a los comerciantes deseosos de introducir mercancas en Egipto. El Muro del rey, reforzado a lo largo de los siglos, tranquilizaba a la poblacin egipcia. Gracias a aquel sistema defensivo que haba probado su eficacia el pas no
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tema un ataque por sorpresa ni una invasin de brbaros atrados por las ricas tierras del Delta. El ejrcito de Ramss avanzaba con total tranquilidad. Algunos veteranos comenzaban a pensar en una simple gira de inspeccin que el faran deba efectuar de vez en cuando para mostrar su podero militar. Cuando vieron las almenas de la primera fortaleza, guarnecidas de arqueros dispuestos a disparar, el optimismo baj de tono. Pero la gran puerta doble se abri para dar paso a Ramss. Apenas se haba inmovilizado su carro en el centro del gran patio enarenado cuando un personaje panzudo, protegido del sol por una sombrilla que llevaba un servidor, se precipit hacia el soberano. Gloria a vos, majestad! Vuestra presencia es un regalo de los dioses. Acha haba entregado a Ramss un detallado informe sobre el gobernador general del Muro del rey. Rico terrateniente, escriba formado en la Universidad de Menfis, comiln, padre de cuatro hijos, detestaba la vida militar y estaba deseando dejar aquel puesto, ambicionado pero aburrido, para convertirse en alto funcionario en Pi-Ramss y encargarse de la intendencia de los cuarteles. El gobernador general del Muro del rey nunca haba manejado un arma y tema la violencia; pero sus cuentas eran impecables y, gracias a su aficin a los buenos productos, las guarniciones de las fortalezas disfrutaban de una alimentacin excelente. El rey baj de su carro y acarici a los dos caballos, que le respondieron con una mirada de amistad. He hecho preparar un banquete, majestad; aqu no careceris de nada. Vuestra alcoba no ser tan confortable como la de palacio, pero espero que os guste y que podis descansar en ella. No tengo intencin de descansar sino de sofocar una revuelta. Claro, majestad, claro! Ser cosa de unos das. Por qu estis tan seguro? Las noticias procedentes de nuestras plazas fuertes de Canaan son tranquilizadoras. Los rebeldes son incapaces de organizarse y combaten entre s. Han sido atacadas nuestras posiciones? En modo alguno, majestad! He aqu el ltimo informe que ha trado la paloma mensajera esta maana. Ramss ley el documento redactado por una mano apacible. De hecho, devolver Canaan a la razn pareca una tarea fcil. Que mis caballos sean tratados con el mayor cuidado orden el monarca. Les gustar el lugar y su forraje prometi el gobernador. La sala de mapas? Os llevar a ella, majestad. A fuerza de correr para que el rey no perdiera ni un segundo, el gobernador acabara perdiendo peso. Su propio portador de sombrilla tena ya muchas dificultades para seguirlo en sus evoluciones. Ramss convoc a Acha, Seta y los generales. Maana mismo partiremos hacia el norte a marchas forzadas anunci el monarca mostrando un itinerario en el mapa puesto sobre una mesa baja. Pasaremos al norte de Jerusaln, seguiremos por la costa, estableceremos contacto con nuestra primera fortaleza y someteremos a los rebeldes de Canaan. Luego residiremos en Megidd antes de reanudar la ofensiva. Los generales lo aprobaron, Acha permaneci silencioso.
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Seta sali de la sala, mir al cielo y regres junto a Ramss. Qu ocurre? No me gusta ese viento. Es engaoso.

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El paso era rpido y alegre, la disciplina se haba relajado un poco. Al entrar en el pas de Canaan, sometido al faran y que le pagaba tributo, el ejrcito egipcio no tena en absoluto la impresin de aventurarse en pas extranjero ni de correr el menor riesgo. No se habra tomado Ramss demasiado en serio un incidente local? El despliegue de las fuerzas egipcias era tal que los rebeldes se apresuraran a rendir las armas e implorar el perdn del rey. Una campaa ms que, afortunadamente, terminara sin muertos ni heridos graves. De paso, a lo largo de la costa, los soldados haban advertido la destruccin de un pequeo fortn, que sola estar ocupado por tres hombres encargados de vigilar la migracin de los rebaos, pero nadie se haba preocupado por ello. Seta segua poniendo mala cara. Conduciendo solo su carro, con la cabeza desnuda a pesar del sol ardiente, no deca ni una palabra a Loto, punto de mira de los infantes que tenan la suerte de caminar junto al vehculo de la bella nubia. El viento marino atemperaba el calor. El camino no era demasiado duro para los pies, y los aguadores ofrecan con frecuencia a los soldados un lquido salvador. Aunque exigiera una buena condicin fsica y una gran aficin a la marcha, el estado militar no se pareca al infierno que describan los escribas, dispuestos a rebajar los dems oficios. A la diestra de su dueo caminaba el len de Ramss. Nadie se atreva a acercarse, por miedo a ser desgarrado por sus zarpas, pero todos celebraban la presencia de la fiera, en la que se encarnaba una fuerza sobrenatural que slo el faran era capaz de manejar. En ausencia de Serramanna, el len era el mejor protector de Ramss. A la vista de todos apareci la primera fortaleza del pas de Canaan. Era un edificio impresionante, con sus muros de ladrillos de doble pendiente, de seis metros de alto, sus parapetos reforzados, sus gruesas moradas, sus torreones de viga y sus almenas. Quin es el jefe de la guarnicin? pregunt Ramss a Acha. Un experimentado comandante originario de Jeric. Fue educado en Egipto, sigui un intenso entrenamiento y fue nombrado para ese cargo tras varias giras de inspeccin en Palestina. Lo conozco, el hombre es seguro y serio. De l procedan la mayora de los mensajes que nos informaban de una revuelta en Canaan, no es cierto? Exacto, majestad. Esta fortaleza es un punto estratgico esencial que rene el conjunto de las informaciones de la regin. Sera este comandante un buen gobernador para Canaan? Estoy convencido de ello. En lo sucesivo evitaremos estos disturbios. Debemos gestionar mejor esta provincia. Nos toca eliminar cualquier motivo de insumisin. Slo hay una posibilidad estim Acha: suprimir la influencia hitita. Esa es mi intencin. Un explorador galop hasta la entrada de la fortaleza. Desde lo alto de las murallas, un arquero le dirigi una seal amistosa. El explorador volvi sobre sus pasos. Un abanderado orden a los hombres de cabeza que avanzaran. Fatigados, slo pensaban en beber, comer y dormir. Un diluvio de flechas los dej clavados en el suelo.
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Decenas de arqueros haban aparecido en el camino de ronda y disparaban con un ritmo veloz contra blancos cercanos e indefensos. Muertos o heridos, con una flecha clavada en la cabeza, el pecho o el vientre, los infantes egipcios cayeron unos sobre otros. El abanderado que mandaba la vanguardia tuvo una reaccin de orgullo: quiso apoderarse de la fortaleza con los supervivientes. La precisin del tiro no dio posibilidad alguna a los asaltantes. Con la garganta atravesada, el abanderado cay al pie de las murallas. En pocos minutos, algunos veteranos y soldados experimentados acababan de sucumbir. Entonces, un centenar de infantes empuaron sus lanzas y se dispusieron a vengar a sus camaradas. Ramss se interpuso. Retroceded! Majestad, acabemos con esos traidores! implor un oficial. Si os lanzis desordenadamente al asalto, seris exterminados. Retroceded. Los soldados obedecieron. Una descarga de flechas cay a menos de dos metros del rey, rodeado pronto por sus oficiales superiores, presas del pnico. Que vuestros hombres rodeen la fortaleza, ponindose fuera de alcance. En primera lnea los arqueros, luego los infantes y detrs los carros. La sangre fra del rey apacigu los espritus. Los soldados recordaron las consignas aprendidas en su entrenamiento, las tropas maniobraron con orden. Hay que recoger a los heridos y curarlos exigi Seta. Imposible, los arqueros enemigos acabaran con los salvadores. Ese viento era, efectivamente, portador de desgracias. No lo comprendo deplor Acha. Ninguno de mis agentes me comunic que los rebeldes se haban apoderado de esta fortaleza. Han debido de utilizar la astucia supuso Seta. Aunque estuvieras en lo cierto, el comandante habra tenido tiempo de mandar varias palomas mensajeras, con papiros de alerta redactados de antemano. La realidad es sencilla y desastrosa concluy Ramss. El comandante ha muerto, su guarnicin ha sido exterminada y nosotros recibimos mensajes falsos, enviados por los insurrectos. Si hubiera dispersado mis tropas enviando los regimientos hacia las distintas fortalezas de Canaan, habramos sufrido pesadas prdidas. La magnitud de la revuelta es considerable. Los nicos capaces de organizar semejante golpe de fuerza son los comandos hititas. Crees que estn todava en la regin? pregunt Seta. Lo urgente es recuperar enseguida nuestras posiciones. Los ocupantes de esta fortaleza no resistirn mucho tiempo estim Acha. Propongmosles que se rindan. Si hay hititas entre ellos, les haremos hablar. Ponte a la cabeza de una escuadra, Acha, y propnselo t mismo. Ir con l dijo Seta. Deja que demuestre su talento de diplomtico; que nos traiga al menos a los heridos. T prepara los remedios y rene a los enfermeros. Ni Acha ni Seta discutieron las rdenes de Ramss. Incluso el encantador de serpientes, siempre dispuesto a replicar, se inclin ante la autoridad del faran. Cinco carros, al mando de Acha, se dirigieron hacia la fortaleza. Junto al joven diplomtico, un conductor de carro enarbolaba una lanza en cuya punta se haba colgado un trapo blanco, indicando que los egipcios deseaban parlamentar.
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Los carros ni siquiera tuvieron tiempo de detenerse. En cuanto estuvieron a su alcance, los arqueros cananeos parecieron desencadenarse. Dos saetas se hundieron en la garganta del auriga, la tercera roz el brazo izquierdo de Acha, dejando a su paso un surco sangriento. Media vuelta! aull. No te muevas exigi Seta; de lo contrario no podr aplicarte bien la compresa de miel. T no sufres protest Acha. Que delicado eres. No siento ninguna aficin por las heridas y hubiera preferido a Loto como mdico. En los casos desesperados intervengo yo. Como he utilizado mi mejor miel, te curars enseguida. La cicatrizacin ser rpida, sin riesgo de infeccin. Que salvajes... ni siquiera he podido observar sus defensas. Ser intil pedir a Ramss que perdone a los insurrectos: no soporta que intenten matar a sus amigos, aunque se hayan zambullido en los tortuosos caminos de la diplomacia. Acha hizo una mueca de dolor. Qu buen pretexto para no participar en el asalto! dijo Seta con irona. Habras preferido que la flecha fuese ms precisa? Deja de decir estupideces y descansa. Si un hitita cae en nuestras manos, necesitaremos tu talento de traductor. Seta sali de la basta tienda que serva de hospital de campaa y de la que Acha era el primer husped; el encantador de serpientes corri hacia Ramss para darle malas noticias. Acompaado por su len, Ramss haba dado la vuelta a la fortaleza, con la mirada clavada en aquella masa de ladrillos que dominaba la llanura. Smbolo de paz y de seguridad, se haba convertido en una amenaza que era necesario aniquilar. Desde lo alto de las murallas, los vigas cananeos observaban al faran. Ni gritos ni invectivas. Subsista una esperanza: que el ejrcito egipcio renunciase a apoderarse de la plaza fuerte para dividirse y recorrer Canaan antes de decidir una estrategia. En ese caso, las emboscadas preparadas por los instructores hititas obligaran a las tropas de Ramss a retroceder. Seta, convencido de que haba captado el pensamiento del adversario, se preguntaba si una visin de conjunto de la situacin no sera preferible al ataque de una fortaleza bien defendida que poda costar numerosas vidas. Los propios generales se hacan la pregunta y, tras haberla debatido, pensaban proponer al monarca el mantenimiento de un contingente para impedir que salieran los sitiados, mientras el grueso de las tropas segua avanzando hacia el norte para establecer un mapa preciso de la insurreccin. Ramss pareca tan absorto en sus reflexiones que nadie se atreva a abordarlo antes de que acariciara las crines de su len, inmvil y digno. El hombre y la fiera vivan en perfecta comunin, de la que se desprenda un poder que incomodaba a quienes se les acercaban. El general de ms edad, que haba servido en Siria a las rdenes de Seti, corri el riesgo de irritar al soberano. Majestad... puedo hablaros? Os escucho.

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Mis homlogos y yo mismo hemos discutido mucho. Consideramos que sera necesario evaluar la magnitud de la revuelta. Nuestra visin est nublada por las informaciones falsificadas. Qu proponis para aclararla? No empecinarnos en esta fortaleza y desplegarnos por el territorio de Canaan. Luego golpearemos a ciencia cierta. Interesante perspectiva. El viejo general se sinti aliviado. Ramss no era inaccesible a la moderacin y a la lgica. Majestad, debo reunir vuestro consejo de guerra para recoger vuestras directrices? Es intil repuso el rey, pues pueden resumirse en pocas palabras: atacaremos de inmediato esta fortaleza.

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Con su arco de madera de acacia, que slo l consegua tensar, Ramss dispar la primera flecha. Su cuerda, fabricada con un tendn de toro, exiga una fuerza digna del dios Set. Cuando los vigas cananeos vieron al rey de Egipto ponindose en posicin, a ms de trescientos metros de la fortaleza, sonrieron. Slo era un gesto simblico destinado a alentar al ejrcito. La flecha de caa, con punta de madera dura cubierta de bronce y astil con una entalladura, describi un arco en el limpio cielo y fue a clavarse en el corazn del primer viga. Atnito, ste vio la sangre brotando de su carne y cay al vaco de cabeza. El segundo viga sinti un violento golpe en mitad de la frente, titube y sigui el mismo camino que su compaero. El tercero, aterrorizado, tuvo tiempo de pedir ayuda pero, al volverse, fue herido en la espalda y cay en el patio de la fortaleza. Un regimiento de arqueros egipcios se acercaba ya. Los arqueros cananeos intentaron desplegarse a lo largo de las almenas pero frente a ellos, los egipcios, ms numerosos y muy precisos, mataron a la mitad en la primera salva. El relevo sufri la misma suerte. En cuanto el nmero de arqueros enemigos fue insuficiente para defender las cercanas de la plaza fuerte, Ramss orden a los infantes de ingeniera que se acercaran con sus escalas. Matador, el enorme len, observaba tranquilo la escena. Cuando las escalas estuvieron apoyadas en los muros, los infantes comenzaron a trepar. Comprendiendo que los egipcios no les daran cuartel, los cananeos lucharon con la mayor energa. Arrojaron piedras desde lo alto de las desguarnecidas murallas y consiguieron derribar una escala. Varios asaltantes se rompieron los miembros al caer al suelo. Pero los arqueros del faran no tardaron en eliminar a los rebeldes. Centenares de infantes treparon rpidamente y se aduearon del camino de ronda, y los arqueros se unieron a ellos y empezaron a disparar contra los enemigos reunidos en el patio. Seta y los enfermeros se encargaron de los heridos, transportndolos en parihuelas hasta el campamento egipcio. Loto uni los labios de las heridas rectas y limpias por medio de vendas adhesivas, colocadas en cruz; algunas veces, la hermosa nubia recurra a la tcnica de los puntos de sutura. Detuvo las hemorragias aplicando carne fresca en las heridas. Dentro de algunas horas preparara un apsito con miel, hierbas astringentes y pan enmohecido6. Por lo que a Seta se refiere, utiliz su material de terapeuta, compuesto por decocciones, bolitas de productos anestsicos, pastillas, ungentos y pociones; calm los sufrimientos, adormeci a los soldados gravemente heridos y los instal tan cmodamente como le fue posible en la tiendahospital. Los que parecan en condiciones de soportar el viaje seran repatriados a Egipto, en compaa de los muertos, pues ni uno solo sera enterrado en el extranjero. Si tenan familia, sta recibira una pensin vitalicia. En el interior de la fortaleza, los cananeos ya slo ofrecan una pobre resistencia. Los ltimos combates se libraron cuerpo a cuerpo. Siendo uno contra diez, los insurrectos fueron exterminados enseguida. Para escapar a un interrogatorio que saba sin piedad, el jefe se cort la garganta con su pual. La gran puerta fue abierta. El faran penetr en el interior de la fortaleza reconquistada. Quemad los cadveres y purificad el lugar orden. Los soldados rociaron los muros con natrn y fumigaron las viviendas, las reservas de alimentos y la armera. Suaves perfumes llenaron las narices de los vencedores.
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El conjunto posee virtudes antibiticas. 56

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Cuando se sirvi la cena, en el comedor del comandante de la fortaleza, todo rastro del conflicto haba desaparecido. Los generales alabaron el espritu de decisin de Ramss y celebraron el magnfico resultado de su iniciativa. Seta se haba quedado con Loto junto a los heridos, Acha pareca inquieto. No te alegra la victoria, amigo mo? Cuntos combates semejantes tendremos que librar? Recuperaremos una a una las fortalezas, y Canaan quedar pacificado. Puesto que el efecto sorpresa ya no nos afectar, no corremos peligro de sufrir tan pesadas prdidas. Cincuenta muertos y un centenar de heridos... Es un pesado balance porque hemos sido vctimas de una emboscada que nadie poda prever. Yo debera haber pensado en ello admiti Acha. Los hititas no se limitan a la fuerza bruta; entre ellos, la aficin a la intriga es una segunda naturaleza. No hay ningn hitita entre los muertos? Ninguno. Entonces, sus comandos se han reactivado hacia el norte. Lo que significa que podemos temer otras emboscadas. Nos enfrentaremos a ellas. Vete a dormir, Acha; maana mismo volveremos a ponernos en campaa. Ramss dej en el lugar una slida guarnicin con los vveres necesarios y envi varios mensajeros a Pi-Ramss para que le llevaran a Ameni la orden de que hiciera partir convoyes hacia la plaza fuerte reconquistada. El rey, a la cabeza de un centenar de carros, le abra el camino a su ejrcito. La misma historia se reprodujo diez veces. A trescientos metros de la fortaleza ocupada por los rebeldes Ramss sembr el pnico matando a los arqueros apostados en las murallas. Cubiertos por un ininterrumpido tiro de flechas egipcias, que impedan a los cananeos responder, los infantes colocaron grandes escalas, treparon protegindose con los escudos y se apoderaron de los caminos de ronda. Nunca intentaron derribar la puerta de acceso principal. En menos de un mes, Ramss era de nuevo dueo de Canaan. Como los rebeldes haban exterminado a las pequeas guarniciones egipcias, incluidas las mujeres y los hijos de los militares acantonados, ninguno de ellos intent rendirse implorando la clemencia del rey. Tras su primera victoria, la reputacin de Ramss aterrorizaba a los insurrectos. La toma de la ltima plaza fuerte, al norte de Canaan, fue slo una formalidad, pues sus defensores cedieron al terror. Galilea, el valle al norte del Jordn, las rutas comerciales estuvieron de nuevo bajo control egipcio. Los habitantes de la regin aclamaron al faran, jurndole eterna fidelidad. Ningn hitita haba sido capturado. El gobernador de Gaza, capital de Canaan, ofreci un esplndido banquete al estado mayor egipcio. Con notable celo, sus conciudadanos se haban puesto a disposicin del ejrcito del faran para cuidar y alimentar caballos y asnos, y procurar a los soldados lo que necesitaran. La breve guerra de reconquista terminaba en pleno jbilo y amistad. El gobernador cananeo haba pronunciado un violento discurso contra los hititas, aquellos brbaros de Asia que intentaban, sin xito, romper los vnculos indestructibles entre su pas y Egipto. Beneficindose del favor de los dioses, el faran
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haba volado en auxilio de sus indefectibles aliados, seguros de que el monarca no los abandonara. Lamentaban, naturalmente, la trgica muerte de los residentes egipcios. Pero Ramss haba actuado de acuerdo con Maat y haba restablecido el orden. Semejante hipocresa me da nuseas le dijo el rey a Acha. No esperes cambiar a los hombres. Tengo el poder de mutarlos. Acha sonri. Sustituir a este por otro? Puedes hacerlo, en efecto. Pero la naturaleza humana es inmutable. En cuanto al prximo gobernador cananeo le parezca ventajoso traicionarte, no vacilar. Al menos conocemos bien al actual potentado: mentiroso, corrompido, vido. Manipularlo no plantear problema alguno. Olvidas que acept la presencia de comandos hititas en un territorio controlado por Egipto. Otro habra hecho lo mismo. Me aconsejas, pues, que deje en su sitio a ese personaje despreciable? Amenzalo con expulsarlo a la menor inconveniencia. El efecto disuasivo durar algunos meses. Existe un solo ser digno de tu estima, Acha? Mi funcin me obliga a conocer hombres de poder, dispuestos a todo para conservarlo o aumentarlo; si les concediera la menor confianza, pronto me barreran. No has contestado mi pregunta. Te admiro, Ramss, lo que para m es ya un sentimiento excepcional. Pero no eres, tambin t, un hombre de poder? Soy el servidor de la Regla y de mi pueblo. Y si algn da lo olvidaras? Aquel da mi magia desaparecera y mi derrota sera irreversible. Quieran los dioses que no suceda esta desgracia, majestad. Cules son los resultados de tus investigaciones? Los comerciantes de Gaza y algunos funcionarios convenientemente indemnizados han aceptado hablar: efectivamente fueron instructores hititas los que fomentaron la revuelta y aconsejaron a los cananeos que se apoderaran por la astucia de las fortalezas. De qu modo? Entrega habitual de gnero... con hombres armados en los carros. Todas nuestras plazas fuertes fueron atacadas en el mismo instante. Para salvar la vida de las mujeres y nios tomados como rehenes, los comandantes prefirieron rendirse. Fue un grave error. Los hititas haban asegurado a los cananeos que la respuesta egipcia sera dispersa e ineficaz. Al exterminar nuestras guarniciones, con las que mantenan sin embargo excelentes relaciones, los insurrectos crean no tener nada que temer. Ramss no lamentaba su firmeza. El brazo armado de Egipto haba golpeado a un montn de cobardes. Alguien ha hablado de Moiss? Ninguna pista seria. El consejo de guerra se reuni en la tienda real. Ramss presida la reunin, sentado en un taburete plegable de madera dorada, con el len tendido a sus pies. El monarca haba invitado a Acha y a todos los oficiales superiores a expresarse. El viejo general fue el ltimo en tomar la palabra.
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La moral del ejrcito es excelente. El estado de los animales y el material tambin; vuestra majestad acaba de obtener una brillante victoria que quedar en los anales. Permite que lo dude. Majestad, nos sentimos orgullosos de haber participado en esta batalla y... Batalla? Guarda la palabra para ms adelante; nos servir cuando nos enfrentemos con una verdadera resistencia. Pi-Ramss ya est dispuesta a aclamaros. Pi-Ramss aguardar. Pero si hemos restablecido nuestra autoridad en Palestina, y ya hemos pacificado todo Canaan, no sera ms oportuno regresar? Lo ms difcil est por hacer: reconquistar la provincia de Amurru. Tal vez los hititas hayan acantonado all fuerzas considerables. Acaso temes combatir, general? Necesitaramos tiempo para elaborar una estrategia, majestad. Ya est elaborada. Nos dirigimos directamente al norte.

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Tocada con una corta peluca ceida por una cinta cuyos dos extremos flotantes caan sobre sus hombros, vestida con una larga tnica ajustada con un cinturn rojo a la cintura, Nefertari se purific las manos con un poco de agua procedente del lago sagrado y entr en el naos del templo de Amn para hacer efectiva la presencia de la divinidad ofrecindole las sutiles esencias de la comida vespertina. En su funcin de esposa del dios, la reina actuaba como hija de la luz, nacida de la potencia creadora que moldeaba sin cesar el universo. La reina cerr las puertas del naos, las sell, sali del templo y sigui a los ritualistas, que la guiaron hacia la Casa de Vida de Pi-Ramss donde, como encarnacin de la lejana diosa, madre y muerte al mismo tiempo, intentara conjurar las fuerzas del mal. Si el ojo del sol se converta en su propia visin, perpetuara la vida y asegurara la perennidad de los ciclos naturales; la tranquila felicidad de los das dependa de su capacidad para transformar en armona y serenidad la fuerza destructora arrastrada por los vientos peligrosos. Un sacerdote ofreci un arco a la reina y una sacerdotisa le dio cuatro flechas. Nefertari tens el arco, tir la primera flecha hacia el este, la segunda hacia el norte, la tercera hacia el sur, la cuarta hacia el oeste. De ese modo exterminara a los enemigos invisibles que amenazaban a Ramss. El chambeln de Tuya aguardaba a Nefertari. La reina madre desea veros enseguida. Una silla de manos transport a la gran esposa real. Delgada en su larga tnica de lino finamente fruncida, con el talle rodeado por un cinturn de rayados colgantes, engalanada con brazaletes de oro y un collar de lapislzuli de seis vueltas, Tuya era de una soberana elegancia. No te preocupes, Nefertari; acaba de llegar un mensajero de Canaan. Las noticias que trae son excelentes. Ramss se ha adueado de la totalidad de la provincia. El orden se ha restablecido. Cundo regresa? No lo precisa. Dicho de otro modo, el ejrcito prosigue hacia el norte. Es probable. Habrais actuado vos as? Sin duda repuso Tuya. Al norte de Canaan est la provincia de Amurru, que marca la frontera entre la zona de influencia egipcia y la de los hititas. Seti lo quiso as para evitar la guerra. Si las tropas hititas han cruzado esa frontera... Se producir el enfrentamiento, Nefertari. He lanzado las flechas a los cuatro puntos cardinales. Si el rito ha sido realizado, qu vamos a temer? Chenar detestaba a Ameni. Verse obligado, cada maana, a aguantar al pequeo escriba enclenque y pretencioso, para obtener informacin de la expedicin de Ramss, era un deber insoportable. Cuando l, Chenar, reinara, Ameni limpiara los establos de un regimiento de provincias y perdera all la poca salud que tena. Sin embargo exista una nica satisfaccin: da tras da, la desencantada cara del secretario particular del faran no dejaba de alargarse, signo indudable de que el
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ejrcito egipcio chapoteaba. El hermano mayor del rey adoptaba un aire doliente y prometa orar a los dioses para que el destino volviera a serles favorable. Aunque la tarea en el Ministerio de Asuntos Exteriores era mnima, Chenar haca saber que trabajaba encarnizadamente, y de ese modo evitaba cualquier contacto directo con el mercader sirio Raia. En esos tiempos de inquietud, hubiera sido sorprendente que un personaje del rango de Chenar se molestara en comprar raras vasijas procedentes del extranjero. Se limitaba pues a los elpticos mensajes de Raia, cuyo contenido era ms bien satisfactorio. Segn los observadores sirios a sueldo de los hititas, Ramss haba cado en la trampa tendida por los cananeos. Demasiado presuntuoso, el faran haba cedido a su natural ardor, olvidando que sus adversarios posean el genio de la intriga. Chenar haba resuelto el pequeo enigma que inquietaba a la corte. Quin haba robado el chal de Nefertari y la jarra de pescado seco de la Casa de Vida de Helipolis? El culpable slo poda ser el jovial intendente de la casa real, Rom. As pues, antes de acudir a su obligatoria cita con Ameni, haba convocado con un banal pretexto al rollizo individuo. Panzudo, con voluminosas mejillas, luciendo una triple papada, Rom realizaba su trabajo a la perfeccin. Lento para moverse, era un manaco de la higiene y se preocupaba del ms mnimo detalle. l mismo probaba los platos servidos a la familia real y manejaba con dureza al personal. Nombrado para su difcil puesto por el monarca en persona, haba acallado las crticas e impuesto sus exigencias al conjunto de los servidores de palacio. Desobedecerlo se converta, inmediatamente, en una revocacin. Qu puedo hacer por vos, seor? pregunt Rom a Chenar. No te lo ha dicho mi intendente? Ha hablado de un problema de prelacin en un banquete, pero no veo en... Y si hablramos de la jarra de pescado seco robada en la Casa de Vida de Helipolis? La jarra?... Pero si yo no s nada. Y del chal de la reina Nefertari? Fui informado, claro, y deplor el terrible escndalo, pero... Buscaste al culpable? No me toca a m hacer las investigaciones, seor Chenar. Y, sin embargo, ests bien situado, Rom. No, no lo creo... Claro que s, pinsalo! Eres el hombre clave de palacio, a ti no se te puede escapar ningn incidente. Me sobreestimis. Por qu has cometido esas fechoras? Yo? No supondris que...? No supongo, estoy seguro. A quin le entregasteis el chal de la reina y la jarra de pescado? Me acusis en falso. Conozco a los hombres, Rom, y tengo pruebas. Pruebas? Por qu has corrido ese riesgo? El rostro descompuesto de Rom, el malsano rubor que haba invadido su frente y mejillas, la acentuada flacidez de sus carnes eran otros indicios reveladores. Chenar no se haba engaado.
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O te han pagado muy bien u odias a Ramss. En uno u otro caso el delito es muy grave. Seor Chenar... yo... La angustia de aquel hombre obeso era casi conmovedora. Puesto que eres un magnfico intendente, olvidar ese deplorable incidente. Pero si en el futuro te necesito, no debers mostrarte ingrato. Ameni redactaba su informe cotidiano para Ramss. Si mano era segura y rpida. Puedo importunaros unos instantes? pregunt Chenar afable. No me importunis. Vos y yo obedecemos al rey, que nos exigi una puesta a punto cotidiana. El escriba dej su paleta en el suelo. Parecis agotado, Ameni. Es slo una apariencia. No deberais preocuparos ms por vuestra salud? Slo la de Egipto me preocupa. Tenis acaso... malas noticias? Al contrario. Podis ser ms explcito? He esperado a tener la confirmacin antes de hablaros del xito de Ramss. Como hemos sido engaados por los falsos informes que transportaban las palomas mensajeras, he aprendido a ser prudente. Una idea de los hititas? Estuvo a punto de costarnos muy caro! Nuestras fortalezas cananeas haban cado en manos de los rebeldes. Si el rey hubiera dispersado sus fuerzas, habramos sufrido desastrosas prdidas. Afortunadamente, no fue as... La provincia de Canaan ha sido sometida de nuevo y el acceso a la costa est libre. El gobernador ha jurado seguir siendo el fiel sbdito del faran. Soberbio xito. Ramss acaba de realizar una gran hazaa rechazando la amenaza hitita. Supongo que el ejrcito ha emprendido el camino de regreso. Secreto militar. Cmo que secreto militar? Soy ministro de Asuntos Exteriores, no lo olvidis! No tengo ms informaciones. Imposible! Y sin embargo es as. Furioso, Chenar se retir. Ameni senta remordimientos. No por su actitud para con Chenar sino porque cuestionaba el expeditivo modo como haba tratado el caso Serramanna. Ciertamente, los indicios acumulados contra el sardo eran abrumadores. Pero no se habra mostrado el escriba demasiado crdulo? Presa de la exaltacin que acompaaba la partida del ejrcito, Ameni no se haba mostrado tan exigente como sola. Debera haber verificado las pruebas y los testimonios que haban llevado a la crcel al mercenario. Probablemente sera una gestin intil, pero se la impona el rigor. Irritado contra s mismo, Ameni tom de nuevo el expediente Serramanna.

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La fortaleza de Megidd, base militar que custodiaba el acceso a Siria, se ergua en la cima de una colina visible desde muy lejos. nica evidencia en una verde llanura, pareca inexpugnable: muros de piedra, almenas, altas torres cuadradas, matacanes de madera, puertas amplias y gruesas. La guarnicin se compona de egipcios y sirios fieles al faran, pero cmo creer en los mensajes oficiales que afirmaban que la fortaleza no haba cado en manos de los insurrectos? Ramss descubri un paisaje inslito: colinas altas y boscosas, encinas de nudosos troncos, arroyos lodosos, marismas, una tierra arenosa a veces... Una regin difcil, hostil y cerrada, muy lejos de la belleza del Nilo y de la dulzura de la campia egipcia. Por dos veces un rebao de jabales se haba arrojado contra los exploradores egipcios, que haban turbado la tranquilidad de una madre y sus jabatos. Incomodados por una vegetacin densa y anrquica, los jinetes tenan ciertas dificultades en avanzar a travs de los matorrales y en deslizarse entre los troncos de los grandes rboles dispuestos en prietas hileras. Inconvenientes que tenan una favorable contrapartida: la abundancia de manantiales y de caza. Ramss dio la orden de detenerse, pero sin plantar las tiendas. Con los ojos clavados en la fortaleza de Megidd, aguard el regreso de los exploradores. Seta aprovech la parada para cuidar a los enfermos y administrarles pociones. Los heridos graves haban sido repatriados, de manera que el ejrcito slo contaba con hombres en buena forma fsica, a excepcin de pacientes que sufran fro y calor, y trastornos gstricos. Preparaciones a base de brionia, comino y ricino eliminaban esas pequeas molestias. Seguan consumiendo, de modo preventivo, ajo y cebolla, cuya variedad madera de serpiente, procedente de las riberas del desierto oriental, era la preferida de Seta. Loto acababa de salvar a un asno que haba sido mordido en la pata por una serpiente acutica que haba conseguido capturar. El viaje a Siria tomaba por fin un cariz interesante; hasta entonces slo haba encontrado especmenes conocidos. ste, a pesar de su escasa cantidad de veneno, era una novedad. Dos infantes recurrieron a los talentos de la nubia, con el pretexto de que tambin ellos haban sido vctimas de un reptil. Los resonantes bofetones sancionaron su mentira. Cuando Loto sac de una bolsa la silbadora cabeza de una vbora, aquellos compadres corrieron a refugiarse entre sus camaradas. Haban transcurrido ms de dos horas. Con la autorizacin del rey, jinetes y aurigas haban puesto pie en tierra, y los infantes se haban sentado, rodeados por varios vigas. Hace mucho tiempo que salieron los exploradores consider Acha. Comparto tu opinin dijo Ramss. Y tu herida? Curada. Seta es un verdadero brujo. Qu te parece este lugar? No me gusta. Ante nosotros el espacio est despejado, pero hay marismas. No se ven ms que bosques de encinas, matorrales, y hierbas altas por ambos lados. Nuestras tropas estn demasiado dispersas. Los exploradores no volvern afirm Ramss. O han sido abatidos o estn prisioneros en el interior de la fortaleza. Lo que significara que Megidd ha cado en manos del enemigo y no tiene intencin de rendirse.
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Esta plaza fuerte es la llave de la Siria del Sur record Ramss. Aunque los hititas se hayan encerrado en ella, tenemos el deber de reconquistarla. No se tratar de una declaracin de guerra sino de la recuperacin de un territorio que pertenece a nuestra zona de influencia opin Acha. Podemos pues atacar en cualquier momento y sin previa advertencia. Jurdicamente, nos movemos en el marco de una rebelin que debe ser dominada, sin relacin alguna con un enfrentamiento entre Estados. Para los pases circundantes, el anlisis del joven diplomtico no careca de pertinencia. Advierte a los generales que preparen el asalto. Acha no tuvo tiempo de tirar de la brida de su caballo. De un espeso bosque, a la izquierda del rey, surgi a galope tendido una tropa de jinetes que se lanzaron sobre los aurigas egipcios que descansaban. Los asaltantes atravesaron con cortas lanzas a muchos infelices y a varios caballos los degollaron o les cortaron los jarretes. Los supervivientes se defendieron con sus picas y sus espadas; algunos consiguieron subir a su carro y replegarse hacia donde se hallaban los infantes, protegidos tras sus escudos. El inesperado y violento ataque pareci ser un xito. La cinta que cea el espeso pelo de los agresores, su puntiaguda barba, la tnica con flecos que les llegaba hasta los tobillos y el coloreado cinturn cubierto de un echarpe permitan reconocer fcilmente que eran sirios. Ramss permaneci extraamente tranquilo. Acha se preocup. Van a destrozar nuestras filas! Hacen mal embriagndose por su hazaa. El avance de los sirios fue detenido. Los infantes egipcios los obligaron a retroceder hacia los arqueros, cuyos disparos fueron devastadores. El len gru. Nos amenaza otro peligro dijo Ramss. Ahora va a decidirse la suerte de esta batalla. Del mismo bosque surgieron varios centenares de sirios armados con hachas de mango corto. Slo tenan que cruzar una pequea distancia para golpear por la espalda a los arqueros egipcios. Vamos! orden el rey a sus caballos. Por el tono de voz de su dueo, ambos corceles comprendieron que deban desplegar toda su energa. El len salt, Acha y unos cincuenta carros lo siguieron. El choque fue de inaudita violencia. La fiera desgarr la cabeza y el pecho de los audaces que atacaban el carro de Ramss, mientras el rey, disparando flecha tras flecha, atravesaba corazones, gargantas y frentes. Los carros aplastaban a los heridos, los infantes que acudieron en su ayuda hicieron que los sirios huyeran. Ramss distingui un curioso guerrero que corra hacia el bosque. Atrpalo orden al len. Matador elimin a dos retrasados y se arroj sobre el hombre, que cay al suelo. Aunque intent contener su fuerza, la fiera haba herido mortalmente al prisionero, que yaca con la espalda lacerada. Ramss examin al hombre, que llevaba los cabellos largos y una barba mal cortada; su larga tnica a rayas rojas y negras estaba hecha jirones. Que venga Seta exigi el monarca. Los combates finalizaban. Los sirios haban sido exterminados por completo y slo haban infligido escasas bajas al ejrcito egipcio.
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Jadeante, Seta lleg junto a Ramss. Salva a ese hombre le pidi el rey; no es un sirio sino un merodeador de la arena. Que nos explique las razones de su presencia aqu. Tan lejos de sus bases, un beduino, que por lo general desvalijaban las caravanas del lado del Sina... Seta se sinti intrigado. Tu len lo ha dejado en muy mal estado. El rostro del herido estaba cubierto de sudor, de su nariz manaba la sangre y su nuca estaba rgida. Seta le tom el pulso y escuch la voz de su corazn, tan dbil que el diagnstico no fue difcil de establecer. El merodeador de la arena agonizaba. Puede hablar? pregunt el rey. Sus mandbulas estn contradas. Tal vez quede alguna posibilidad. Seta consigui introducir en la boca del moribundo un tubo de madera, envuelto en una tela, y verti un lquido a base de rizoma de ciprs. El remedio debera calmar el dolor. Si este mocetn es fuerte, sobrevivir unas horas. El merodeador de la arena vio al faran. Asustado, intent levantarse, rompi con los dientes el tubo de madera, gesticul como un pjaro incapaz de volar. Tranquilo, amigo recomend Seta. Yo te curar. Ramss... Es el faran de Egipto quien quiere hablarte. El beduino miraba la corona azul. Vienes del Sina? pregunt el rey. S, es mi pas... Por qu combatas con los sirios? Oro... Me prometieron oro... Has visto hititas? Nos dieron un plan de combate y se marcharon. Haba otros beduinos contigo? Todos han huido. Has encontrado a un hebreo llamado Moiss? Moiss... Ramss describi a su amigo. No, no le conozco. Has odo hablar de l? No, no creo... Cuntos hombres hay en la fortaleza? No... No lo s. No mientas. Con inesperada brusquedad, el herido cogi su pual, se incorpor e intent matar al rey. Con un seco golpe en la mueca, Seta desarm al agresor. El esfuerzo del beduino haba sido excesivo. Su rostro se contrajo, su cuerpo se arque y cay muerto. Los sirios han intentado aliarse con los beduinos coment Seta. Que estupidez! Esa gente nunca se entender. Seta volvi junto a los heridos egipcios, que reciban ya los cuidados de Loto y los enfermeros. Los muertos haban sido envueltos en esteras y cargados en carros.
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Un convoy, protegido por una escolta, partira hacia Egipto, donde los infelices se beneficiaran de los ritos de resurreccin. Ramss acarici sus caballos y su len, cuyos sordos rugidos parecan un ronroneo. Numerosos soldados se reunieron en torno al soberano, levantaron sus armas al cielo y aclamaron a aquel que acababa de conducirlos a la victoria, con la maestra de un experimentado guerrero. Los generales consiguieron abrirse paso y se apresuraron a felicitar a Ramss. Habis descubierto ms sirios en los bosques vecinos? No, majestad. Nos autorizis a instalar el campamento? Tenemos algo mejor que hacer: recuperar Megidd.

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Reanimado por un enorme plato de lentejas que no le hara engordar un solo gramo, Ameni haba pasado la noche en su despacho, para adelantar su trabajo del da siguiente y poder destinar algn tiempo a encargarse del expediente Serramanna. Cuando le dola la espalda, tocaba el soporte para pinceles, de madera dorada y en forma de columna coronada por un lis, que Ramss le haba regalado cuando lo nombr su secretario. Su energa renaca de inmediato. Ameni gozaba, desde la adolescencia, de invisibles vnculos con Ramss y saba por instinto si el hijo de Seti estaba o no en peligro. Varias veces haba advertido que la muerte rozaba el hombro del rey y que slo su magia personal le haba permitido desviar el infortunio; si aquella barrera protectora, que las divinidades haban edificado en torno al faran, se dislocaba, la intrepidez de Ramss poda conducirlo al fracaso. Y si Serramanna era una de las piedras de aquella muralla mgica, Ameni haba cometido una falta grave impidindole cumplir su funcin. Pero estaba justificado aquel remordimiento? La acusacin descansaba fundamentalmente en el testimonio de Nenofar, la amante de Serramanna; de modo que Ameni haba solicitado a la polica que se la trajeran para interrogarla ms a fondo. Si la moza haba mentido, l la obligara a decir la verdad. A las siete, el polica responsable de la investigacin, un ponderado quincuagenario, se present en el despacho del secretario particular del rey. Nenofar no vendr dijo. Acaso se ha negado a seguiros? No hay nadie en su casa. Viva en el lugar indicado? Segn sus vecinos, s, pero dicen que abandon su casa hace ya varios das. Sin decir adnde iba? Nadie lo sabe. Habis registrado el alojamiento? Sin resultado. Incluso los cofres para ropa estaban vacos, como si la mujer hubiera deseado suprimir todo rastro de su existencia. Qu habis averiguado sobre ella? Al parecer, era una jovencita muy ligera. Las malas lenguas afirman incluso que viva de sus encantos. Entonces, deba de trabajar en una casa de cerveza. No es as. Ya he hecho las investigaciones necesarias. La visitaban los hombres? Sus vecinos dicen que no; pero a menudo estaba ausente, sobre todo por la noche. Hay que encontrar e identificar a sus eventuales empleadores. Lo lograremos. Apresuraos. En cuanto el polica se march, Ameni ley de nuevo las tablillas de madera en las que Serramanna le haba escrito a su cmplice hitita el texto que demostraba su culpabilidad. En la tranquilidad de su despacho, a una hora tan temprana, cuando el
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espritu est alerta, fue brotando una hiptesis. Para comprobar su fundamento deba aguardar el regreso de Acha. Edificada en un espoln rocoso, la fortaleza de Megidd impresion al ejrcito egipcio, que se haba desplegado por la llanura. Dada la altura de las torres, haba sido necesario fabricar grandes escalas que no sera fcil apoyar en las murallas; las flechas y piedras podran diezmar los pelotones de asalto. Con Acha a su lado, Ramss dio la vuelta a la plaza fuerte conduciendo a gran velocidad su carro, para no ofrecer un fcil blanco a los arqueros. Ninguna flecha fue disparada, ningn arquero apareci en las almenas. Se ocultarn hasta el ltimo momento consider Acha. As no desperdiciarn ningn proyectil. La mejor solucin sera dejarlos morir de hambre. Las reservas de Megidd les permitiran aguantar varios meses. Hay algo ms desesperante que un interminable asedio? En sucesivos asaltos perderemos muchos hombres. Acaso crees que no tengo corazn y que slo pienso en una nueva victoria? No pasa la gloria de Egipto por encima de la suerte de los hombres? Cada existencia me resulta preciosa, Acha. Qu decides? Colocaremos nuestros carros alrededor de la fortaleza, a distancia de tiro, y nuestros arqueros eliminarn a los sirios que aparezcan en las almenas. Tres grupos de voluntarios colocarn las escalas protegindose con sus escudos. Y si Megidd es inexpugnable? Primero intentemos tomarla. Reflexionar con el fracaso en la cabeza es ya un fracaso. La energa que emanaba de Ramss dio un nuevo dinamismo a los soldados. Se present un montn de voluntarios, los arqueros se peleaban para instalarse en los carros que rodearon la plaza fuerte, bestia silenciosa e inquietante. Llevando al hombro las largas escalas, unas columnas de infantes avanzaron con paso nervioso hacia las murallas. Cuando estaban levantndolas, en la torre ms alta aparecieron los arqueros sirios y tensaron sus arcos. Ninguno tuvo tiempo de ajustar el tiro. Ramss y los arqueros egipcios los derribaron. Una segunda oleada de defensores, de espesos cabellos sujetos por una cinta y la barba puntiaguda, los sustituyeron; los sirios consiguieron disparar algunas flechas, pero no hirieron a ningn egipcio. El rey y sus tiradores de lite los eliminaron. Mediocre resistenciadijo a Seta el viejo general. Parece como si esa gente no hubiera combatido nunca. Mejor as, tendr menos trabajo y tal vez pueda consagrar una noche a Loto. Estas batallas me agotan. Los infantes comenzaban a trepar cuando aparecieron unas cincuenta mujeres. El ejrcito egipcio no sola matar a las mujeres y los nios. Seran llevadas a Egipto, con su progenie, como prisioneras de guerra, y se convertiran en siervas de los grandes dominios agrcolas. Tras haber cambiado de nombre, se integraran en la sociedad egipcia. El viejo general qued consternado. Crea haberlo visto todo... Estas infelices estn locas! Dos sirias izaron un brasero hasta lo alto de la muralla y lo dejaron caer sobre los infantes que trepaban. Los carbones ardientes rozaron a los asaltantes, que se haban pegado a los barrotes de las escalas. Las flechas de los arqueros se clavaron en los
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ojos de las mujeres, que cayeron al vaco. Las que tomaron el relevo, con un nuevo brasero, sufrieron la misma suerte. Excitada, una muchacha puso brasas en su onda, la hizo girar y las lanz a lo lejos. Uno de los proyectiles fue a parar al muslo del viejo general, que cay con la mano crispada sobre la quemadura. No la toquis recomend Seta; no os movis y dejadme hacer. El encantador de serpientes se levant su taparrabo y orin sobre la quemadura. Como l, el general saba que la orina, a diferencia del agua de pozo y de ro, era un medio estril y limpiaba una herida sin riesgos de infeccin. Unos camilleros llevaron al herido hasta la tienda-hospital. Los infantes llegaron a las murallas, vacas de defensores. Unos minutos ms tarde, la gran puerta de la fortaleza de Megidd se abri. En su interior slo quedaban algunas mujeres y nios aterrorizados. Los sirios han intentado rechazarnos lanzando todas sus fuerzas a una batalla en el exterior de la fortaleza advirti Acha. La maniobra poda haber tenido xito estim Ramss. No te conocan. Quin puede alardear de conocerme, amigo mo? Una decena de soldados comenzaban ya a pillar el tesoro de la fortaleza, lleno de piezas de vajilla de alabastro y estatuillas de plata. El rugido del len los dispers. Que se detenga a esos hombres decret Ramss. Que se purifiquen y fumiguen las moradas. El rey nombr a un gobernador y le encarg que eligiera oficiales y hombres de tropa para residir en Megidd. En los depsitos quedaba bastante comida para varias semanas. Una escuadra parta ya en busca de caza y rebaos. Ramss, Acha y el nuevo gobernador reorganizaron la economa de la regin; los campesinos, que ignoraban ya quien era su dueo, haban interrumpido las labores del campo. En menos de una semana, la presencia egipcia fue considerada de nuevo como garante de paz y seguridad. El rey hizo construir pequeos fortines, ocupados por cuatro vigas y caballos, a cierta distancia al norte de Megidd. En caso de ataque hitita, la guarnicin tendra tiempo de ponerse a cubierto. Desde lo alto de la torre principal, Ramss observ un paisaje que no le gustaba demasiado. Vivir lejos del Nilo, de los palmerales, de las verdes campias y del desierto supona un gran sufrimiento. En aquella hora calma, Nefertari celebraba los ritos vespertinos. Cmo la echaba en falta! Acha interrumpi la meditacin del rey. Como me pediste, he discutido con oficiales y soldados. Cules son sus sentimientos? Todos confan en ti, pero slo piensan en regresar al pas. Te gusta Siria, Acha? Es un pas peligroso, lleno de trampas. Conocerlo bien exige largas estancias. Se le parece la tierra de los hititas? Es ms salvaje y mas ruda. En invierno, en las altiplanicies de Anatolia, el viento es glido. Crees que me gustara?
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Eres Egipto, Ramss. Ninguna otra tierra hallar un lugar en tu corazn. La provincia de Amurru est cerca. El enemigo tambin. Crees que el ejrcito hitita habr invadido Amurru? No disponemos de informaciones fiables. T qu opinas? Sin duda nos esperan all.

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La provincia de Amurru estaba al este del monte Hermn y de la mercantil ciudad de Damasco. Se extenda a lo largo de la costa, entre las ciudades de Tiro y Biblos, y formaba el ltimo protectorado egipcio antes de la frontera con la zona de influencia hitita. A ms de cuatrocientos kilmetros de Egipto, los soldados del faran avanzaban a paso lento. Al revs de lo que sus generales le haban recomendado, Ramss haba evitado la ruta del litoral y haba seguido un sendero montaoso, tan duro para los animales como para los hombres. Ya nadie rea, ya nadie hablaba, se preparaban a enfrentarse con los hititas, cuya reputacin de ferocidad asustaba a los ms valerosos. Segn el anlisis del diplomtico Acha, reconquistar Amurru no sera un acto de guerra abierta, pero cuntos caeran bajo el ensangrentado sol? Muchos haban esperado que el rey se contentara con Megidd y tomara el camino de regreso. Pero Ramss slo haba concedido un breve descanso a su ejrcito, antes de imponerle aquel nuevo esfuerzo. A galope tendido, un explorador recorri la columna y se detuvo en seco ante Ramss. Estn all, al inicio del sendero, entre el acantilado y el mar. Son muchos? Varios centenares de hombres armados con lanzas y arcos, y ocultos detrs de los matorrales. Puesto que vigilan la ruta del litoral, los sorprenderemos por la espalda. Son hititas? No, majestad, gente de la provincia de Amurru. Ramss estaba perplejo. Qu trampa le estaban tendiendo al ejrcito egipcio? Acompame. El general de los carros se interpuso. El faran no debe correr semejante riesgo. La mirada de Ramss llame. Debo ver, juzgar y decidir. El rey sigui al explorador. Los dos hombres terminaron a pie el trayecto y se metieron en un terreno pendiente, al que se agarraban inestables rocas. Ramss se detuvo. El mar, la pista que lo flanqueaba, la profusin de matorrales, los enemigos emboscados, el acantilado... No haba lugar alguno donde pudieran reunirse fuerzas hititas para una emboscada. Pero otro acantilado limitaba el horizonte. No estaran ocultos all, a buena distancia, decenas de carros anatolios capaces de intervenir a gran velocidad? Ramss tena en sus manos la vida de sus soldados, garantes por su parte de la seguridad de Egipto. Nos desplegaremos murmur. Los infantes del prncipe de Amurru dormitaban. En cuanto los primeros egipcios llegaran del sur por la ruta del litoral, caeran sobre ellos por sorpresa. El prncipe Benteshina aplicaba la estrategia que le haban impuesto los instructores hititas. Estos ltimos estaban convencidos de que Ramss, en cuyo camino se haban sembrado varias celadas, no llegara hasta aqu. Y si llegaba, sus fuerzas habran disminuido tanto que la ltima emboscada acabara fcilmente con ellos.
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Obeso quincuagenario, provisto de un hermoso bigote negro, a Benteshina no le gustaban los hititas, pero los tema. Amurru estaba tan cerca de su zona de influencia que no le interesaba contrariarlos. Ciertamente era vasallo de Egipto y pagaba tributo al faran; pero los hititas no queran que esto siguiera siendo as, y le haban exigido que se rebelara y diera el golpe de gracia a un agotado ejrcito egipcio. El prncipe pidi a su copero que le sirviera vino fresco para calmar la sequedad de su garganta. Benteshina se mantena a cubierto, en una gruta del acantilado. El servidor dio solo unos pasos. Seor... Mirad! Date prisa, tengo sed. Mirad, en el acantilado... Centenares, millares de egipcios! Benteshina se levant atnito. El copero no menta. Un hombre muy alto, tocado con una corona azul y vestido con un pao de reflejos dorados, bajaba por el sendero que llevaba a la llanura costera. A su diestra caminaba un enorme len. Uno a uno primero, luego en masa, los soldados libaneses se volvieron y descubrieron el mismo espectculo que su jefe. Los que estaban durmiendo fueron brutalmente despertados. Dnde te ocultas, Benteshina? pregunt la voz grave y poderosa de Ramss. Temblando, el prncipe de Amurru avanz hacia el faran. No eres acaso mi vasallo? Majestad, siempre he servido fielmente a Egipto! Entonces por qu quera tenderme una emboscada tu ejrcito? Creamos... La seguridad de nuestra provincia... Un ruido sordo, parecido a una cabalgada, llen los cielos. Ramss mir a lo lejos, en direccin al acantilado tras el que podan ocultarse los carros hititas. El momento de la verdad para el faran. Me has traicionado, Benteshina. No, majestad! Los hititas me obligaron a obedecerles. Si me hubiera negado, me habran eliminado, a m y a mi pueblo. Aguardbamos vuestra llegada para librarnos de su yugo. Dnde estn? Se han marchado, convencidos de que vuestro ejrcito llegara hasta aqu hecho jirones si poda superar los numerosos obstculos que os haban puesto en el camino. Qu es ese extrao ruido? Procede de las grandes olas que salen del mar, corren por las rocas y rompen contra el acantilado. Tus hombres estaban decididos a librarme batalla. Los mos estn decididos a combatir. Benteshina se arrodill. Majestad, que triste es bajar a la tierra del silencio donde reina la muerte. El hombre despierto se duerme all para siempre, dormita todo el da. La morada de quienes all residen es tan profunda que sus voces no nos llegan ya, pues no existe puerta ni ventana. Ningn rayo de sol ilumina el oscuro reino de los muertos, ninguna brisa refresca su corazn. Nadie desea entrar en ese horrendo paraje. Imploro el perdn del faran! Que la paz sea respetada y siga sirviendo.
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Viendo sometido a su seor, los soldados libaneses arrojaron las armas. Cuando Ramss levant a Benteshina, que se inclin profundamente ante el faran, unos gritos de jbilo brotaron del pecho de los egipcios y sus aliados. Cuando sali del despacho de Ameni, Chenar estaba aterrado. Tras una campana militar llevada a cabo con increble rapidez, Ramss acababa de reconquistar la provincia de Amurru que, sin embargo, haba cado bajo la influencia hitita. Cmo haba conseguido evitar las celadas y obtener tan resonante victoria aquel joven rey inexperto, que por primera vez diriga su ejrcito por territorio hostil? Haca ya mucho tiempo que Chenar no crea en la existencia de los dioses, pero era evidente que Ramss gozaba de una proteccin mgica que le haba legado Seti, durante un rito secreto. Aquella fuerza era la que trazaba su ruta. Chenar redact una nota de servicio para Ameni. Como ministro de Asuntos Exteriores, iba personalmente a Menfis para anunciar a los notables la excelente noticia. Dnde est el mago? pregunt Chenar a su hermana Dolente. La alta mujer morena, de lnguidas formas, estrech contra s a la rubia Lita, la heredera de Akenatn, a quien aterrorizaba la clera del hermano mayor de Ramss. Trabaja. Quiero verlo inmediatamente. Espera un poco, prepara una nueva sesin de hechizos con el chal de Nefertari. Qu eficaz! Sabes que Ramss ha reconquistado Amurru, recuperado todas las fortalezas cananeas e impuesto de nuevo su ley en nuestros protectorados del norte? Nuestras perdidas son nfimas, nuestro amado hermano no ha recibido el menor araazo y se ha convertido, incluso, en un dios para los soldados. Ests seguro? Ameni es una excelente fuente de informacin. El maldito escriba es tan prudente que debe estar, incluso, por debajo de la verdad. Canaan, Amurru y Siria del Sur ya no regresarn al regazo hitita. No dudes que Ramss las convertir en una base bien fortificada y en una zona de proteccin que el enemigo no podr atravesar. En vez de terminar con mi hermano, hemos reforzado su sistema defensivo... Soberbio resultado! La rubia Lita contemplaba a Chenar. Nuestro futuro reino se aleja, querida ma. Y si t y tu mago me hubierais engaado? Chenar arranc la parte superior del vestido de la joven, desgarrando los tirantes. Su pecho mostraba huellas de profundas quemaduras. Lita estall en sollozos y se acurruc en el regazo de Dolente. No la tortures, Chenar; Ofir y ella son nuestros ms preciosos aliados. Magnficos aliados, en efecto! No lo dudis, seor dijo una voz lenta y pausada. Chenar se volvi. Los rasgos de ave de presa del mago Ofir impresionaron, una vez ms, al hermano mayor de Ramss. La verde y oscura mirada del libio pareca portadora de maleficios capaces de acabar en pocos segundos con un adversario. Estoy descontento de vuestros servicios, Ofir. Como habis comprobado, ni Lita ni yo escatimamos esfuerzos. Como ya os expliqu, nos enfrentamos a una partida muy fuerte, y necesitamos tiempo para actuar. La proteccin mgica no estar aniquilada hasta que el chal de Nefertari se
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haya consumido por completo. Si vamos demasiado deprisa, mataremos a Lita y ya no nos quedar esperanza alguna de destronar al usurpador. Qu plazo, Ofir? Lita es frgil, porque es una mdium excelente. Entre cada sesin de hechizo, Dolente y yo curamos sus heridas y debemos aguardar a que la llaga cicatrice antes de utilizar de nuevo sus dones. No podis cambiar de mdium? La mirada del mago se endureci. Lita no es una mdium cualquiera sino la futura reina de Egipto, vuestra esposa. Hace varios aos que se prepara para este implacable combate del que saldremos vencedores. Nadie puede reemplazarla. De acuerdo... Pero la gloria de Ramss no deja de aumentar! La desgracia puede terminar con ella en un instante. Mi hermano no es un hombre ordinario, lo anima un extrao poder. Soy consciente de ello, seor Chenar. Por eso apelo a los ms ocultos recursos de mi ciencia. La precipitacin sera un grave error. Sin embargo... Chenar estaba pendiente de las palabras de Ofir. Sin embargo, intentar una accin puntual contra Ramss. Un hombre victorioso est en exceso seguro de s mismo y baja la guardia. Aprovecharemos un momento de debilidad.

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La provincia de Amurru estaba de fiesta. El prncipe Benteshina haba querido celebrar de modo resonante la presencia de Ramss y la reinstauracin de la paz. Solemnes declaraciones de fidelidad haban sido inscritas en papiros y el prncipe se haba comprometido a entregar lo antes posible, por barco, troncos de cedro que seran colocados ante los pilonos de los templos de Egipto. Los soldados libaneses llenaban de amistad a sus homlogos egipcios, el vino corra a chorros, las mujeres de la provincia reconquistada supieron hechizar a sus protectores. Encantados, aunque aquel forzado jbilo no los engaara, Seta y Loto participaron en los festejos y tuvieron la fortuna de conocer a un viejo brujo enamorado de las serpientes. Aunque las especies locales carecieran de una calidad especial de veneno y una agresividad superior a las que vivan en Egipto, los especialistas intercambiaron ciertos secretos del oficio. Pese a las atenciones de su anfitrin, Ramss no se relajaba. Benteshina carg esta actitud en la cuenta de la necesaria gravedad que el faran, el hombre ms poderoso del mundo, deba mantener en cualquier circunstancia. Pero Acha no opinaba lo mismo. Al finalizar un banquete que haba reunido a los oficiales superiores de Egipto y Amurru, Ramss se retir a la terraza del palacio principesco donde Benteshina haba alojado a su ilustre husped. La mirada del rey estaba clavada en el norte. Puedo interrumpir tu meditacin? Qu quieres, Acha? No pareces apreciar demasiado la generosidad del prncipe de Amurru. Traicion, y volver a traicionar. Pero sigo tus consejos: por qu sustituirlo si ya conocemos sus vicios? No ests pensando en l. Conoces acaso mis preocupaciones? Tu mirada est clavada en Kadesh. Kadesh, el orgullo de los hititas, el smbolo de su dominio sobre la Siria del Norte, el permanente peligro que amenaza Egipto. S, pienso en Kadesh. Atacar esa plaza fuerte supone penetrar en zona de influencia hitita. Si tomas esta decisin, debemos declararle la guerra en toda regla. Respetaron ellos las reglas cuando fomentaron revueltas en nuestros protectorados? Eran slo movimientos de insumisin. Atacar Kadesh es cruzar la verdadera frontera entre Egipto y el imperio hitita. Dicho de otro modo, la gran guerra. Un conflicto que puede durar varios meses y destruirnos. Estamos listos. No, Ramss. Tus xitos no deben ponerte eufrico. Te parecen irrisorios? Slo has vencido a guerreros mediocres; los de Amurru rindieron las armas sin combatir. No ser as con los hititas. Adems, nuestros hombres estn agotados e impacientes por regresar a Egipto. Comprometerse ahora en un conflicto de tal envergadura nos llevara al desastre. Tan dbil es nuestro ejrcito?

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Los cuerpos y los espritus estaban preparados para una campaa de reconquista, no para atacar un imperio cuya capacidad militar es superior a la nuestra. No ser peligrosa tu prudencia? La batalla de Kadesh tendr lugar si ese es tu deseo; pero debes saber prepararla. Esta noche tomar una decisin. La fiesta haba terminado. Al amanecer, la consigna haba circulado por los acuartelamientos: zafarrancho de combate. Dos horas ms tarde, Ramss se present en su carro, tirado por sus dos fieles caballos. El rey llevaba la coraza de combate. Muchos sintieron un peso en el estmago. Sera fundado el insensato rumor que circulaba? Atacar Kadesh, marchar contra la indestructible ciudadela hitita, chocar de frente con unos brbaros de inigualable crueldad... No, el joven rey no haba podido concebir tan insensato proyecto! Heredero de la sabidura de su padre, respetara la zona de influencia adversaria y elegira consolidar la paz. El monarca pas revista a sus tropas. Los rostros estaban tensos e inquietos; del soldado ms joven al ms experimentado veterano, los hombres se mantenan rgidos, con los msculos casi doloridos. De las palabras que el faran pronunciara dependa el resto de su existencia. Puesto que detestaba los desfiles militares, Seta se haba tendido boca abajo en su carro mientras Loto, cuyos pechos desnudos rozaban sus omplatos, le daba un masaje. El prncipe Benteshina se esconda en su palacio, incapaz de devorar los cremosos pasteles con los que se hartaba para desayunar. Si Ramss declaraba la guerra a los hititas, la provincia de Amurru servira de retaguardia para el ejrcito egipcio y sus habitantes seran enrolados como mercenarios. Si Ramss era vencido, los hititas pasaran la regin a sangre y fuego. Acha intent descubrir las intenciones del rey, pero el rostro de Ramss permaneca impenetrable. Concluida la inspeccin, Ramss hizo dar la vuelta a su carro. Por un instante, los caballos parecieron dirigirse hacia el norte, hacia Kadesh. Luego el faran se volvi hacia el sur, hacia Egipto. Seta se afeit con una navaja de bronce, se pein con un peine de madera de desiguales pas, se unt el rostro con una pomada que alejaba a los insectos, limpi sus sandalias y enroll su estera. No estaba tan elegante como Acha, pero quera mostrarse ms presentable que de ordinario, pese a la cristalina risa de Loto. Desde que el ejrcito egipcio, entusiasta, haba tomado el camino de regreso, Seta y Loto haban tenido, por fin, tiempo para hacer el amor en el carro. Los infantes no dejaban de cantar canciones a la gloria de Ramss, mientras los ocupantes de los carros, el ejrcito noble, se limitaba a tararear. Todos los militares compartan la misma conviccin: que hermosa era la vida del soldado cuando no deba combatir! A buen paso, el ejrcito haba atravesado Amurru, Galilea y Palestina, cuyos habitantes le haban aclamado al pasar, ofreciendo legumbres y fruta fresca. Antes de recorrer la ltima etapa que llevaba a la entrada en el Delta, se estableci el campamento al norte del Sina y al oeste del Negeb, en una regin sobrecalentada donde la polica del desierto vigilaba los desplazamientos de los nmadas y protega las caravanas. Seta estaba jubiloso. All abundaban las vboras y las cobras de soberbio tamao y veneno muy activo. Con su destreza habitual, Loto haba capturado ya una
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decena, dando la vuelta al campamento; sonriente, vea como los soldados se apartaban a su paso. Ramss contemplaba el desierto. Miraba hacia el norte, hacia Kadesh. Tu decisin fue lcida y prudente declar Acha. La prudencia consiste en batirse en retirada ante el enemigo? No consiste en hacerse matar ni en intentar lo imposible. Te equivocas, Acha; el verdadero valor tiene la naturaleza de lo imposible. Por primera vez me das miedo, Ramss; adnde piensas llevar a Egipto? Crees que la amenaza de Kadesh se disipar por s misma? La diplomacia permite resolver conflictos en apariencia inextricables. Desarmar tu diplomacia a los hititas? Por qu no? Proporciname la verdadera paz que deseo, Acha; de lo contrario, yo mismo la construir. Eran ciento cincuenta. Ciento cincuenta hombres, merodeadores de la arena, beduinos y hebreos, que recorran desde haca varias semanas la regin del Negeb en busca de caravanas extraviadas. Todos obedecan a un cuadragenario tuerto que haba conseguido escapar de una prisin militar antes de su ejecucin. Autor de treinta ataques a caravanas y de veintitrs asesinatos de mercaderes egipcios y extranjeros, Vargoz era visto como un hroe por su tribu. Cuando el ejrcito egipcio haba aparecido en el horizonte, creyeron que se trataba de un espejismo. Los carros, los jinetes, los infantes... Vargoz y sus hombres se haban refugiado en una gruta, decididos a no mostrarse antes de que desapareciera el enemigo. Durante la noche, un rostro haba obsesionado los sueos de Vargoz. Una cabeza de ave de presa, una voz suave y persuasiva, la de un mago libio, Ofir, a quien Vargoz haba conocido bien en su juventud. En un oasis perdido entre Libia y Egipto, el mago le haba enseado a leer y escribir, y le haba utilizado como mdium. Y aquella noche, el rostro imperioso haba vuelto a surgir del pasado, la voz suave daba de nuevo rdenes a las que Vargoz no poda sustraerse. Con los ojos enloquecidos, blancos los labios, el jefe de la pandilla despert a sus cmplices. Vamos a dar nuestro mejor golpe explic. Seguidme. Como de costumbre, obedecieron. Donde Vargoz los llevara, habra botn. Cuando llegaron a las cercanas del campamento del ejrcito egipcio, varios bandidos se rebelaron. A quin quieres robar? La ms hermosa tienda, all... Est llena de tesoros. No tenemos ninguna posibilidad! Los centinelas no son numerosos y no esperan un ataque. Sed rpidos y nos convertiremos en hombres ricos. Es el ejrcito del faran objet un merodeador de la arena. Aunque lo consiguiramos, nos alcanzara. Imbcil... Crees que permaneceremos en la regin? Con el oro que vamos a robar seremos ms ricos que prncipes. El oro...
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El faran nunca se desplaza sin una buena cantidad de oro y piedras preciosas. Con eso compra a sus vasallos. Quin te ha informado? Un sueo. El merodeador de la arena mir con asombro a Vargoz. Ests burlndote de m? Obedeces o no? Arriesgar la cabeza por un sueo?... Deliras. El hacha de Vargoz cay sobre el cuello del merodeador de la arena, decapitndolo a medias. El jefe de la tribu pate al moribundo y acab separando su cabeza del tronco. Alguien ms desea discutir? Arrastrndose, los ciento cuarenta y nueve hombres avanzaron hacia la tienda del faran. Vargoz obedecera la orden que Ofir le haba dado: cortar una pierna a Ramss, convertirlo en un tullido.

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Varios centinelas dormitaban montando guardia. Otros soaban con su hogar y su familia. Uno solo distingui una extraa forma que se arrastraba hacia l, pero Vargoz tuvo tiempo de estrangularlo antes de que diese la alarma. Los miembros de la tribu tuvieron que admitir que su jefe, una vez ms, tena razn. Acercarse a la tienda real no presentaba excesivas dificultades. Vargoz ignoraba si Ramss transportaba o no un tesoro y no pensaba en el momento en que los desvalijadores descubrieran que haban sido engaados. Slo le guiaba una obsesin: obedecer a Ofir, verse libre de su rostro y de su voz. Olvidando los riesgos, corri hacia el oficial que dormitaba junto a la entrada de la gran puerta. La carga de Vargoz fue tan violenta que el egipcio no tuvo tiempo de desenvainar su espada. Sin respiracin por el cabezazo de su agresor, fue pisoteado y se desvaneci. El camino estaba libre. Aunque el faran fuese un dios, no podra resistir a un agresor desencadenado. El filo del hacha rasg la puerta de tela. Arrancado de su sueo, Ramss acababa de incorporarse. Vargoz levant el arma y se arroj sobre el monarca. Un enorme peso lo derrib. Un dolor intenso le desgarr la espalda, como si unos cuchillos se hundieran en sus carnes. Volvi la cabeza y por unos segundos vio un gigantesco len cuyas mandbulas se cerraron sobre su crneo y lo hicieron estallar como una fruta madura. El aullido de terror del merodeador de la arena que segua a Vargoz dio la alarma. Privados de su jefe, desorientados, sin saber ya si deban atacar o huir, los ladrones fueron acribillados a flechazos. Por s solo, Matador termin con cinco y, luego, advirtiendo que los arqueros cumplan muy bien su tarea, volvi a dormirse tras el lecho de su dueo. Furiosos, los egipcios vengaron la muerte de los centinelas exterminando la tribu de bandoleros. La splica de un herido intrig a un oficial, que avis al rey. Un hebreo, majestad. Con dos flechas en el vientre, el bandido agonizaba. Has vivido en Egipto, hebreo? Me duele... Habla si quieres que te curemos! exigi el oficial. No, en Egipto no... Siempre he vivido aqu... Acogi tu tribu a un tal Moiss? pregunt Ramss. No... Por qu nos habis atacado? El hebreo balbuce unas palabras incomprensibles y muri. Acha se aproxim al rey. Ests sano y salvo! Matador me ha protegido. Quines eran esos bandidos? Beduinos, merodeadores de la arena, y un hebreo por lo menos. Su ataque era suicida. Alguien los ha incitado a tomar esta insensata iniciativa. Manipulaciones hititas?
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Tal vez. En quin piensas? Los demonios de las tinieblas son innumerables. No consegua conciliar el sueo confes Acha. Cul es la causa de tu insomnio? La reaccin de los hititas. No permanecern quietos. Me reprochas acaso no haber atacado Kadesh? Hay que consolidar enseguida el sistema defensivo de nuestros protectorados. Ser tu prxima misin, Acha. Preocupado por la economa, Ameni limpiaba una vieja tablilla de madera para utilizarla de nuevo como superficie de escritura. Los funcionarios de sus servicios saban que el secretario particular del rey no permita el despilfarro y quera que se respetara el material. El triunfo de Ramss en los protectorados y la perfecta crecida que beneficiaba a Egipto haban despertado el jbilo en Pi-Ramss. Los ricos y los humildes se disponan a recibir al rey, las embarcaciones entregaban da tras da vveres slidos y lquidos, destinados al monumental banquete en el que participaran todos los habitantes de la ciudad. En aquel perodo de forzadas vacaciones, los campesinos descansaban o iban a visitar, en barca, a los miembros de su familia, ms o menos alejados. El delta del Nilo se haba convertido en un mar del que emergan islotes en los que se haban edificado las aldeas. La capital de Ramss pareca un navo anclado en el centro de aquella inmensidad. Slo el alma de Ameni pareca atormentada. Si haba metido en la crcel a un inocente, fiel a Ramss por aadidura, la injusticia pesara mucho en la balanza del juicio del otro mundo. El escriba no se haba atrevido a visitar a Serramanna, que segua proclamando su inocencia. El polica a quien Ameni haba confiado la investigacin sobre el principal testigo de la acusacin, Nenofar, la amante de Serramanna, se person en su despacho al anochecer. Habis obtenido resultados? El polica se expres con lentitud. Afirmativo. Ameni se sinti aliviado; por fin vera las cosas claras! Nenofar? La he encontrado. Por qu no me la habis trado? Porque est muerta. Un accidente? Segn el medico que ha visto el cadver, es un crimen. Nenofar ha sido estrangulada. Un crimen... Por lo tanto han querido suprimir un testigo. Pero por qu?... Porque haba mentido o porque poda hablar demasiado? Con todos los respetos, no arroja este drama ciertas dudas sobre la culpabilidad de Serramanna? Ameni se puso ms plido que de costumbre. Tena pruebas contra l. Las pruebas no se discuten admiti el polica.
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Pues bien, s, se discuten! Suponed que la tal Nenofar hubiese sido pagada para inculpar a Serramanna, que le diera miedo la idea de comparecer ante un tribunal, de mentir bajo juramento y frente a la Regla. A su comanditario no le quedaba ms remedio que suprimirla. Naturalmente nos queda una prueba irrefutable! Y si fuera una falsificacin, y si alguien hubiera imitado la escritura del sardo? No era difcil: Serramanna redactaba cada semana una nota de servicio que se colgaba en la puerta del cuartel de la guardia personal del rey. Serramanna vctima de una maquinacin... Eso es lo que vos creis, verdad? El polica asinti con la cabeza. En cuanto Acha regrese dijo Ameni, tal vez pueda disculpar a Serramanna sin esperar a que detengan al culpable... Tenis alguna pista? Nenofar no se debati. Es probable que conociese al asesino. Dnde la mataron? En una casita del barrio comercial. Su propietario? Como estaba desocupada, los vecinos no han podido informarme. Consultando el catastro obtendr, sin duda, alguna indicacin. Y no vieron nada sospechoso los vecinos? Una anciana, medio ciega, afirma haber visto a un hombre de pequea estatura saliendo de la casa, en plena noche, pero es incapaz de describirlo. Podemos obtener una lista de las relaciones de Nenofar? Es intil que esperemos establecerla... Y si Serramanna era su primer pez gordo? Nefertari sabore una larga ducha tibia. Con los ojos cerrados, pens en la loca felicidad cuyo aroma se aproximaba, minuto tras minuto, en el regreso de Ramss, cuya ausencia pareca un suplicio. Las sirvientas le frotaron suavemente la piel con ceniza y natrn, mezcla de carbonato y bicarbonato de sodio que desecaba y purificaba. Tras una ltima aspersin, la reina se tendi en las losas calientes y una masajista la frot con una pomada a base de terebinto, aceite y limn, que dejara su cuerpo perfumado durante todo el da. Soadora, Nefertari se confi a la pedicura, a la manicura y a la maquilladora, que rode sus ojos con una lnea de maquillaje verde claro, ornato y proteccin al mismo tiempo. Como la llegada de Ramss se aproximaba, ungi la soberbia cabellera de la reina con un perfume festivo, cuyos principales componentes eran el benjui y el estoraque. Luego present a Nefertari un espejo de bronce pulido cuyo mango haba sido esculpido en forma de muchacha desnuda, evocacin terrestre de la celestial belleza de Hator. Slo quedaba ponerle una peluca de cabello humano cuyos dos anchos mechones llegaban hasta los pechos y que estaba rizada por detrs. La prueba del espejo fue favorable por segunda vez. Si puedo permitrmelo murmur la peluquera, vuestra majestad nunca estuvo tan bella. Las camareras vistieron a la reina con una tnica de inmaculado lino que acababa de crear el taller de tejido de palacio. Se acababa de sentar la reina para comprobar la anchura del admirable vestido cuando un perro amarillo dorado, rechoncho, musculoso, de colgantes orejas, cola en espiral y corto hocico coronado por la negra nariz salt a sus rodillas. El perro vena
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del jardn acabado de regar y sus patas mancillaron de barro el vestido real. Horrorizada, una camarera tom la pala destinada a matar las moscas y se dispuso a golpear al animal. No lo toques ordeno Nefertari. Es Vigilante, el perro de Ramss. No acta as sin razn. Una lengua rosada, hmeda y suave lami las mejillas de la reina y le quit el maquillaje. Los grandes ojos confiados de Vigilante le ofrecieron una mirada llena de indescriptible jbilo. Ramss estar aqu maana, no es cierto? Vigilante puso las patas delanteras sobre los tirantes del vestido y movi la cola con un entusiasmo que no engaaba.

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Por medio de seales pticas, los vigas de las fortalezas y fortines de vigilancia acababan de anunciarlo: llegaba Ramss. La capital entr inmediatamente en efervescencia. Del barrio contiguo al templo de Ra a los talleres cercanos al puerto, de las villas de los altos funcionarios a las moradas del pueblo llano, del palacio a los almacenes, todos corran para cumplir la tarea que les haba sido confiada y estar listos para el excepcional momento de la entrada del soberano en Pi-Ramss. El intendente Rom ocultaba su creciente calvicie bajo una corta peluca. Privado de sueo desde haca cuarenta y ocho horas, acuciaba a sus subordinados, culpables todos de lentitud e imprecisin. Slo en la mesa real seran necesarios centenares de cuartos de buey asados, varias decenas de ocas, doscientos cestos de carne y pescado secos, cincuenta botes de crema, un centenar de platos de pescado preparado con especias, por no mencionar las legumbres y frutas. Los vinos tenan que ser de irreprochable calidad, al igual que las cervezas de fiesta. Y deban organizarse mil banquetes en los distintos barrios de la ciudad, para que incluso los ms desfavorecidos participaran, aquel da, en la gloria del rey y la felicidad de Egipto. Y al menor inconveniente, todos los dedos le sealaran a l, Rom. Ley el ltimo papiro de entrega: mil panes de variadas formas y de harina muy fina, dos mil hogazas doradas y crujientes, veinte mil pasteles con miel, jugo de algarrobo y rellenos de higos, trescientos cincuenta y dos sacos de uva que deba colocarse en copas, ciento doce de granadas y otros tantos de higos... Ah est! exclam el copero. De pie en el tejado de la cocina, un pinche haca grandes gestos. No es posible... S, es l! El pinche salt al suelo, el copero corri hacia la gran avenida de la capital. Quedaos aqu! aull Rom. En menos de un minuto, la cocina y las dependencias del palacio estuvieron desiertas. Rom se derrumb en un taburete de tres patas. Quin sacara de los sacos los racimos de uva y quin los presentara artsticamente? Fascinaba. Era el sol, el poderoso toro, el protector de Egipto y el vencedor de los pases extranjeros, el rey de grandiosas victorias, el elegido por la luz divina. Era Ramss. Tocado con una corona de oro, vestido con una armadura plateada y un pao orillado de oro, con un arco en la mano izquierda y una espada en la diestra, se mantena erguido en la plataforma del carro adornado de lises que Acha conduca. Matador, el len nubio de llameante melena, avanzaba al comps de los caballos. La prestancia de Ramss una el podero al fulgor. En l se encarnaba la ms completa expresin de faran. La muchedumbre se apretujaba a ambos lados de la larga va procesional que conduca al templo de Amn. Con los brazos llenos de flores, perfumados con el leo festivo, msicos y cantores celebraban el regreso del rey con un himno de bienvenida. Ver a Ramss deca alegra el corazn; de modo que se atropellaban al paso del monarca para divisarlo, aunque slo fuera un instante. En el umbral del espacio sagrado, Nefertari, la gran esposa real. La dulce de amor, aquella cuya voz proporcionaba la felicidad, la soberana de las Dos Tierras, cuya
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corona con dos altas plumas tocaba el cielo y cuyo collar de oro ornado con un escarabeo de lapislzuli contena el secreto de la resurreccin, tena en sus manos un codo, smbolo de Maat, la Regla eterna. Cuando Ramss descendi del carro, la muchedumbre guard silencio. El rey se dirigi hacia la reina lentamente. Se detuvo a tres metros de ella, solt el arco y la espada, y coloc el puo derecho, cerrado, sobre su corazn. Quin eres t, que te atreves a contemplar a Maat? Soy el hijo de la luz, el heredero del testamento de los dioses, el que garantiza la justicia y no hace diferencia alguna entre el fuerte y el dbil. Debo proteger todo Egipto de la desgracia, tanto en el interior como en el exterior. Has respetado a Maat lejos de la tierra sagrada? He practicado la Regla y deposito mis actos ante ella para que me juzgue. As, el pas quedar slidamente arraigado en la verdad. Que la Regla te reconozca como un ser de rectitud. Nefertari levant el codo de oro que brill bajo el sol. Durante largos minutos, la muchedumbre aclam a su rey. Ni siquiera Chenar, subyugado, pudo impedirse murmurar el nombre de su hermano. En el primer gran patio al aire libre del templo de Amn slo eran admitidos los notables de Pi-Ramss, impacientes por asistir a la ceremonia de entrega del oro del valor. A quin condecorara el faran, qu ascensos concedera? Circulaban varios nombres e incluso se haban hecho apuestas. Cuando el rey y la reina se asomaron a la ventana de aparicin, todos contuvieron el aliento. Los generales se mostraban en primera fila, espindose por el rabillo del ojo. Dos portaabanicos estaban dispuestos a acompaar hasta la ventana a los afortunados elegidos. Por una vez, el secreto se haba guardado bien; incluso las comadres de la corte permanecan en la incertidumbre. Sea honrado primero el ms valeroso de mis soldados declar Ramss, aquel que nunca vacil en arriesgar su vida para proteger la del faran. Que se adelante Matador. Amedrentada, la concurrencia se abri para dar paso al len, que pareci complacido al ver que todas las miradas convergan hacia l. Contonendose, con paso felino, camin hasta la ventana de aparicin. Ramss se inclin, le acarici la frente y le puso al cuello una delgada cadena de oro que converta a la fiera en una de las ms notables personalidades de la corte. Satisfecho, el len se tendi en la posicin de la esfinge. El rey murmur dos nombres al odo de los portaestandartes. Rodeando a Matador, dejaron atrs la hilera de los generales, la de los oficiales superiores, y la de los escribas, y rogaron a Seta y Loto que los siguieran. El encantador de serpientes protest, pero su bella esposa le tom de la mano. Ver pasar a la nubia, de piel dorada y fino talle, alegr a los ms hastiados, pero el rstico aspecto de Seta, envuelto en su piel de antlope con mltiples bolsillos, no obtuvo los mismos sufragios. Honrados sean quienes cuidaron a los heridos y salvaron numerosas vidas dijo Ramss. Gracias a su ciencia y su abnegacin, valerosos hombres vencieron el sufrimiento y han regresado al pas. Inclinndose de nuevo, el rey puso varios aros de oro en las muecas de Seta y de Loto. La bella nubia estaba conmovida, el encantador de serpientes mascullaba.

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Encargo a Seta y Loto la direccin del laboratorio de palacio aadi Ramss . Su misin ser perfeccionar los remedios a base de veneno de reptiles y encargarse de que se distribuyan por todo el pas. Preferira mi casa del desierto murmur Seta. Lamentis estar ms cerca de nosotros? pregunt Nefertari. La sonrisa de la reina desarm al grun. Vuestra majestad... Vuestra presencia en palacio, Seta, ser un honor para la corte. Molesto, Seta se ruboriz. Hgase segn los deseos de vuestra majestad. Los generales, algo sorprendidos, se guardaron mucho de emitir la menor crtica. Acaso no haban recurrido, en un momento u otro, al arte de Seta y de Loto para facilitar una digestin difcil o aliviar una respiracin pesada? El encantador de serpientes y su esposa haban mantenido correctamente el tipo durante la campaa. Su recompensa, aunque excesiva en opinin de los oficiales, no era inmerecida. Quedaba por saber cual de los generales sera distinguido y accedera al puesto de comandante en jefe del ejrcito de Egipto, a las rdenes directas del faran. El envite era importante, pues el nombre del afortunado elegido sera revelador de la poltica futura de Ramss. Elegir al general de ms edad sera prueba de pasividad y repliegue; el jefe de los carros anunciara una inminente guerra. Los dos portaabanicos enmarcaron a Acha. Fino, elegante, muy cmodo, el joven diplomtico levant una respetuosa mirada hacia la pareja real. Yo te honro, mi noble y fiel amigo declar Ramss, pues tus consejos me han sido preciosos. Tampoco t has vacilado en exponerte al peligro y supiste convencerme de que modificara mis planes cuando la situacin lo exiga. La paz se ha restablecido, pero sigue siendo frgil. Sorprendimos a los rebeldes con la rapidez de nuestra intervencin; pero cmo reaccionarn los hititas, verdaderos autores de esos disturbios? Ciertamente hemos reorganizado las guarniciones de nuestras fortalezas en Canaan y hemos dejado tropas en la provincia de Amurru, la ms expuesta a una brutal revancha del enemigo. Pero es preciso coordinar nuestros esfuerzos de defensa en los protectorados, para que no estalle una nueva sedicin. Confo esta misin a Acha. En adelante, la seguridad de Egipto descansa en gran medida sobre sus hombros. Acha se inclin, Ramss le puso al cuello tres collares de oro. El joven diplomtico acceda al estatuto de grande de Egipto. El mismo rencor uni a los generales. Un dignatario sin experiencia no podra cumplir una tarea tan difcil. El rey acababa de cometer un grave error; era imperdonable que careciera hasta ese punto de confianza en la jerarqua militar. Chenar perda a su ayudante en el Ministerio de Asuntos Exteriores, pero ganaba un precioso aliado, de grandes poderes. Nombrando a su amigo para aquel puesto, Ramss corra a su perdicin. La mirada de connivencia que Acha y Chenar intercambiaron fue para este ltimo el mejor momento de la ceremonia. Acompaado por su perro y su len, llenos de jbilo al encontrarse y jugar juntos, Ramss haba abandonado el templo y tomado de nuevo el carro para cumplir una promesa. Homero haba rejuvenecido. Sentado bajo su limonero, quitaba el hueso a los dtiles que Hctor, el gato negro y blanco, ahto de carne fresca, contemplaba con la mayor indiferencia.
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Siento no haber asistido a la ceremonia, majestad; mis viejas piernas se han hecho perezosas, ya no puedo permanecer de pie durante horas. Me satisface veros de nuevo en perfecta salud. Me ofreceris esa cerveza de jugo de dtil que vos mismo habis preparado? En la paz del anochecer, ambos hombres degustaron el delicado brebaje. Me proporcionis un raro placer, Homero: el de creer, por un instante, que soy un hombre como los dems, capaz de disfrutar un momento de quietud sin pensar en el maana. Progresa vuestra Ilada? Est sembrada, como mi memoria, de matanzas, cadveres, amistades perdidas y manejos divinos. Pero acaso tienen los hombres un destino distinto de su propia locura? La gran guerra que mi pueblo teme no ha estallado; los protectorados de Egipto han vuelto a su seno, y espero crear un territorio infranqueable entre los hititas y nosotros. Ese es un gesto muy prudente en un joven monarca animado por semejante ardor! Sois acaso la milagrosa alianza de la prudencia de Pramo y el valor de Aquiles? Estoy convencido de que a los hititas les doler mi victoria. Esta paz es slo una tregua... Maana, la suerte del mundo se decidir en Kadesh. Por qu tan dulce anochecer est preado de maana? Los dioses son crueles. Aceptaris ser mi husped en el banquete de esta noche? Siempre que regrese pronto; a mi edad, el sueo es la principal virtud. Habis soado alguna vez que la guerra ya no exista? Escribo la Ilada con el objetivo de pintarla con tan horribles colores que los hombres retrocedan ante su deseo de destruir; pero escucharn los generales la voz de un poeta?

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Los grandes ojos almendrados de Tuya, severos y penetrantes, se enternecieron a la vista de Ramss. Altiva, arrebatadora en su tnica de lino de perfecto corte, sujeta al talle por un cinturn cuyos rayados extremos caan casi hasta los tobillos, contempl largo rato al faran. No has sufrido ninguna herida? Me crees capaz de ocultrtelo? Ests soberbia! Las arrugas se han hecho ms profundas en mi frente y mi garganta; las mejores maquilladoras no pueden hacer milagros. En ti habla todava la juventud. La fuerza de Seti, tal vez... La juventud es un pas ajeno que slo t habitas. Pero por qu abandonarme a la nostalgia en esta noche de jbilo? Ocupar mi lugar en el banquete, tranquilzate. El rey estrech a su madre entre sus brazos. Eres el alma de Egipto. No, Ramss, slo soy su memoria, el reflejo de un pasado al que t debes ser fiel. El alma de Egipto es la pareja que formas con Nefertari. Has restablecido una paz duradera? Una paz, s; duradera, no. He restaurado nuestra autoridad en los protectorados, incluido el Amurru, pero temo una reaccin violenta por parte de los hititas. Y pensaste en atacar Kadesh, no es cierto? Acha me disuadi de ello. Con razn. Tu padre renunci a esta guerra porque saba que nuestras prdidas seran elevadas. No han cambiado los tiempos? Kadesh es una amenaza que no podremos tolerar por mucho tiempo. Nuestros invitados nos aguardan. Ninguna nota desentonada oscureca los fastos del banquete que presidieron Ramss, Nefertari y Tuya. Rom no dejaba de correr del comedor a las cocinas y de las cocinas al comedor, vigilando cada plato, probando cada salsa y bebiendo un trago de cada vino. Acha, Seta y Loto ocupaban los lugares de honor. La brillante conversacin del joven diplomtico haba seducido a dos desabridos generales, Loto se haba divertido escuchando innumerables discursos que celebraban su belleza, mientras Seta concentraba su atencin en el plato de alabastro que no dejaba de llenarse de suculentos manjares. La aristocracia y la casta militar haban compartido una velada de distraccin, lejos de las angustias del porvenir. Por fin, Ramss y Nefertari se encontraron solos en su vasta alcoba del palacio, embalsamada por una decena de ramilletes de flores. Predominaba el perfume del jazmn y de la olorosa juncia. Eso es la realeza, hurtar unas horas para compartirlas con la mujer que se ama? Tu viaje ha sido largo, tan largo... Se tendieron en una gran cama, hombro contra hombro, cogidos de la mano, saboreando el placer del reencuentro.
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Es extrao dijo ella, tu ausencia me torturaba, pero tu pensamiento estaba en m. Cada maana, cuando acuda al templo para celebrar los ritos del alba, tu imagen sala de los muros y guiaba mis gestos. En los peores momentos de esta campaa, tu rostro no se ha separado de m. Te senta a mi alrededor, como si hicieras palpitar las alas de Isis, cuando devuelve la vida a Osiris. Es la magia que cre nuestra unin; nada debe quebrarla. Quin podra lograrlo? A veces percibo una sombra fra... Se aproxima, se aleja, vuelve a aproximarse, desaparece. Si existe, la destruir. Pero en tu mirada slo veo una luz dulce y ardiente a la vez. Ramss se incorpor de lado y admir el cuerpo perfecto de Nefertari. Desanud sus cabellos, hizo resbalar los tirantes de su tnica y la desnud tan lentamente que la mujer se estremeci. Tienes fro? Ests demasiado lejos de m. Se tendi sobre ella, sus formas se acoplaron, sus deseos se unieron. A las seis de la maana, tras haberse duchado y enjuagado la boca con natrn, Ameni haba hecho que le llevaran al despacho el desayuno, compuesto de un pur de cebada, yogur, queso fresco e higos. El secretario particular de Ramss coma deprisa, con los ojos fijos en un papiro. Un rumor de sandalias de cuero en el enlosado le sorprendi. Uno de sus subordinados, tan pronto? Ameni se sec los labios con un lienzo. Ramss! Por qu no acudiste al banquete? Mira: estoy desbordado! Jurara que los expedientes se reproducen entre s. Y adems, no me gustan las mundanalidades, ya lo sabes. Pensaba solicitar audiencia esta maana para presentarte los resultados de mi gestin. Estoy seguro de que son excelentes. El esbozo de una sonrisa anim el serio rostro de Ameni. La confianza de Ramss era su bien ms preciado. Dime... a qu se debe esta matinal visita? A causa de Serramanna. Era el primer tema del que quera hablarte. Nos ha hecho falta durante esta campaa. Fuiste t quien lo acus de traicin, no es cierto? Las pruebas eran abrumadoras, pero... Pero? Pero he retomado la investigacin. Por qu? Tuve la sensacin de que me haban manipulado. Y las famosas pruebas contra Serramanna me parecen cada vez menos convincentes. Su acusadora, una mujer ligera, Nenofar, ha sido asesinada. Por lo que respecta al documento que demuestra su complicidad con los hititas, me siento impaciente por someterlo a la sagacidad de Acha. Despertmoslo, te parece?
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Las sospechas que Acha haba concebido sobre Ameni se haban disipado. El rey guard para s aquella felicidad. Leche fresca con miel despert a Acha, que entreg a su compaera nocturna a las expertas manos de su masajista y su peluquero. Si su majestad en persona no se encontrara ante m reconoci el diplomtico , no tendra valor para abrir los ojos. Abre tambin tus odos recomend Ramss. Acaso el rey y su secretario no duermen nunca? La suerte de un hombre encarcelado por error bien vale un brutal despertar subray Ameni. De quin ests hablando? De Serramanna. Pero... fuiste t quien... Mira esas tablillas de madera. Acha se frot los ojos y ley los mensajes que Serramanna haba redactado para su corresponsal hitita, prometindole que no utilizara sus tropas de lite contra el enemigo en caso de conflicto. Es una broma? Por qu lo dices? Porque los grandes personajes de la corte hitita son extremadamente susceptibles. Otorgan al formalismo un valor desmesurado, incluso en la correspondencia secreta. Para que cartas como esta lleguen a Hattusa, existe un modo de redactar observaciones y demandas que Serramanna ignora. De modo que han imitado la escritura de Serramanna! Sin ninguna dificultad: es bastante grosera. Y estoy convencido de que estas misivas nunca fueron enviadas. A su vez, Ramss examin las tablillas. No os salta a la vista un indicio? Acha y Ameni reflexionaron. Unos antiguos alumnos del Kap, la Universidad de Menfis, deberan tener ms agudo el ingenio. Es muy temprano se excus Acha. Naturalmente, el autor de este texto slo puede ser un sirio. Habla bien nuestra lengua, pero hay dos giros de frase que son caractersticos de los sirios. Un sirio repiti Ameni. Estoy convencido de que es el mismo hombre que pag a Nenofar, la amante de Serramanna, para que levantara contra l un falso testimonio. Temiendo que hablara, consider indispensable suprimirla. Asesinar a una mujer! exclam Acha. Es monstruoso! Hay miles de sirios en Egipto record Ramss. Esperemos que haya cometido un pequeo error intervino Ameni estoy haciendo una investigacin administrativa y espero encontrar una pista decisiva. Tal vez el personaje no sea slo un asesino sugiri Ramss. Qu quieres decir? pregunt Acha. Un sirio vinculado a los hititas... Se habr instalado en nuestro territorio una red de espionaje? Nada demuestra un vnculo directo entre el hombre que intent acusar a Serramanna y nuestro principal enemigo.
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Ameni hiri a Acha en lo ms vivo: Formulas esta objecin, amigo mo, porque ests enojado. T, el jefe de nuestro servicio de informacin, acabas de descubrir una verdad que no te gusta demasiado. Mal comienza la jornada advirti el diplomtico, y las siguientes pueden resultar muy movidas. Encontrad a ese sirio lo antes posible exigi Ramss. En su celda, Serramanna se entretena a su modo; mientras segua proclamando su inocencia, intentaba derribar los muros a puetazos. El da del proceso rompera la cabeza de sus acusadores, fueran quienes fueran. Aterrorizados por la furia del ex pirata, sus carceleros le pasaban la comida a travs de los barrotes de la reja de madera. Cuando por fin se abri, Serramanna sinti deseos de arrojarse contra el hombre que se atreva a enfrentarse con l. Majestad! Esta desagradable estancia no te ha afectado demasiado, Serramanna. No os traicion, majestad! Has sido vctima de un error, y he venido a liberarte. Realmente voy a salir de esta jaula? Dudas acaso de la palabra del rey? Todava confiis en m? Eres el jefe de mi guardia personal. Entonces, majestad, os lo dir todo. Todo lo que he sabido, todo lo que sospecho, todas las verdades por las que han querido hacerme callar.

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Ante las miradas de Ramss, Ameni y Acha, Serramanna devoraba. Instalado en el comedor de palacio, absorba pat de pichones, costillas de buey asadas, habas con grasa de oca, pepinos a la crema, sanda, queso de cabra. Demostrando un insaciable apetito, apenas se tomaba tiempo para beber tragos de un vino tinto de cuerpo, que no cortaba con agua. Saciado por fin, mir a Ameni con malos ojos. Por qu me encarcelaste, escriba? Te presento mis excusas. No slo me engaaron, tambin actu con precipitacin, a causa de la marcha del ejrcito hacia el norte. Mi nica intencin era proteger al rey. Excusas... Vete a la crcel y ya vers! Dnde est Nenofar? Muerta respondi Ameni. Asesinada. No puedo compadecerla. Quin la manipul e intent librarse de m? Lo ignoramos, pero lo sabremos. Yo lo s. El sardo vaci una nueva copa de vino y se sec los bigotes. Habla exigi el rey. Serramanna guard silencio. Majestad, os lo he advertido. Cuando Ameni me detuvo, me dispona a haceros cierto nmero de revelaciones que podran disgustaros. Te escuchamos, Serramanna. El hombre que quiso eliminarme, majestad, es Rom, el intendente que vos elegisteis. Cuando introdujo un escorpin en vuestra cmara, a bordo del barco, sospech de Seta y me equivoqu; cuando vuestro amigo me cuid, aprend a conocerlo. Es un hombre recto, incapaz de mentir, de hacer trampas o de perjudicar. Rom, en cambio, es vicioso. Quin puede estar mejor situado para robar el chal de Nefertari? Y l, o uno de sus ayudantes, rob la jarra de pescado seco. Por qu razn iba a actuar as? Lo ignoro. Ameni considera que nada debo temer de Rom. Ameni no es infalible repuso con vivacidad el sardo. En mi caso se equivoc... Pues con Rom, lo mismo! Yo mismo lo interrogar anunci Ramss. Sigues defendiendo a Rom, Ameni? El secretario particular del faran movi negativamente la cabeza. Ms revelaciones, Serramanna? S, majestad. A quin se refieren? A vuestro amigo Moiss. A este respecto, mi conviccin es firme; y puesto que sigo encargndome de protegeros, debo ser sincero. Los acerados ojos de Ramss habran asustado a ms de uno. Con la ayuda de un nuevo trago de vino, Serramanna alivi su conciencia. Para m, Moiss es un traidor y un conspirador. Su objetivo era ponerse a la cabeza del pueblo hebreo y fundar un principado independiente en el Delta. Tal vez
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sienta amistad por vos; pero al final, si sigue vivo, ser el ms implacable de vuestros enemigos. Ameni temi una reaccin violenta por parte del rey. Ramss permaneci extraamente tranquilo. Es una simple suposicin o el resultado de una investigacin? Una investigacin tan profunda como ha sido posible. Adems he sabido que Moiss haba mantenido varios contactos con un extranjero que se haca pasar por arquitecto. Ese hombre vino a alentarlo, a ayudarlo incluso; vuestro amigo el hebreo era el centro de una maquinacin contra Egipto. Identificaste al falso arquitecto? Ameni no me dio tiempo. Olvidemos esa disputa, aunque hayas sufrido. Debemos aliar nuestras fuerzas. Tras una larga vacilacin, Ameni y Serramanna se dieron un abrazo algo tosco. El escriba crey asfixiarse con la presin del sardo. No podra existir peor hiptesis consider el rey. Moiss es un ser testarudo; si tienes razn, Serramanna, ir hasta el final. Pero quin conoce hoy, realmente, su ideal? Lo conoce l mismo? Antes de acusarlo de alta traicin, debemos escucharlo. Y para escucharlo, debemos encontrarlo. Ese falso arquitecto intervino Acha intrigado, no ser un manipulador de primer orden? Antes de forjarnos una opinin definitiva tendremos que aclarar muchas zonas oscuras consider Ameni. Ramss puso la mano en el hombro del sardo. Tu franqueza es una cualidad rara, Serramanna; sobre todo, no la pierdas. Durante la semana que sigui al regreso triunfal de Ramss, Chenar, como ministro de Asuntos Exteriores, slo tuvo buenas noticias para comunicar a su hermano. Los hititas no haban presentado ninguna protesta oficial y seguan sin reaccionar ante el hecho consumado. La demostracin de fuerza del ejrcito egipcio y su rapidez de ejecucin parecan haberles convencido de respetar el pacto de no agresin impuesto por Seti. Antes de que Acha saliera hacia una gira de inspeccin por los protectorados, Chenar organiz un banquete cuyo invitado de honor fue su antiguo colaborador. Sentado a la diestra del dueo de la casa, cuyas recepciones encantaban a la alta sociedad de Pi-Ramss, el joven diplomtico apreci las danzas de tres muchachas casi desnudas, salvo por un cinturn de tejido coloreado que no les ocultaba el sexo de azabache; evolucionaban con gracia al comps de una meloda, rpida a veces, lnguida otras, tocada por una orquesta femenina compuesta por una arpista, tres flautistas y una obosta. Cul deseis para pasar la noche, mi querido Acha? Os sorprender, Chenar, pero acabo de vivir una agotadora semana con una viuda insaciable y slo aspiro a dormir doce horas antes de emprender el camino hacia Canaan y Amurru. Gracias a esta msica y a la charla de mis invitados, podemos conversar con toda tranquilidad. Ya no trabajo en el ministerio, pero mi nueva misin no debe disgustaros. Ni vos ni yo podamos esperar nada mejor. S, Chenar. Ramss habra podido morir, o ser herido, o quedar deshonrado.
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No imagin que aadira cualidades de estratega a su innato podero. Pensndolo bien, su victoria es slo relativa. Ha hecho algo ms que reconquistar los protectorados? Me sorprende la falta de reaccin de los hititas. Analizan la situacin. Pasada su sorpresa, golpearn. Cmo pensis actuar, Acha? Al darme plenos poderes en nuestros protectorados, Ramss me ha proporcionado un arma decisiva. Con la excusa de reorganizar nuestro sistema defensivo, lo desmontar poco a poco. No temis que os desenmascaren? Ya he conseguido convencer a Ramss de que mantenga a los prncipes de Canaan y Amurru a la cabeza de su provincia. Son personajes tortuosos y corruptos que se vendern al mejor postor; me ser fcil hacerles pasar al bando hitita, y la famosa zona de seguridad con la que suea Ramss, slo ser una ilusin. No cometis imprudencias, Acha; el envite es considerable. No ganaremos la partida si no corremos ciertos riesgos. Lo ms difcil ser averiguar la estrategia de los hititas; afortunadamente, tengo ciertos dones en ese campo. Un inmenso imperio que fuera de Nubia a Anatolia, un imperio del que sera el dueo... Chenar no se atreva a creerlo, pero he aqu que su sueo iba transformndose, poco a poco, en realidad. Ramss no saba elegir a sus amigos: Moiss, un asesino y un sedicioso; Acha, un traidor; Seta, un excntrico sin envergadura. Quedaba Ameni, intratable e incorruptible, pero carente de ambicin. Tendremos que arrastrar a Ramss a una guerra insensata prosigui Acha. As quedar como el responsable del hundimiento de Egipto y vos como su salvador: esa es la lnea directriz que no debemos olvidar. Os ha confiado Ramss otra misin? S, encontrar a Moiss. El rey rinde culto a la amistad. Aunque el sardo cree a Moiss culpable de alta traicin, el faran no lo condenar sin haberle escuchado. Alguna pista seria? Ninguna. O el hebreo muri de sed en el desierto o se oculta en una de las innumerables tribus que recorren el Sina y el Negeb. Si se esconde en Canaan o en Amurru, acabar sabindolo. Si se pusiera a la cabeza de una tribu rebelde, Moiss podra seros til. Hay un detalle turbador precis Acha. Segn Serramanna, Moiss mantuvo misteriosos contactos con un extranjero. Aqu, en Pi-Ramss? En efecto. Lo han identificado? No, slo se sabe que se haca pasar por arquitecto. Chenar fingi indiferencia. De modo que Ofir ya no era absolutamente desconocido. De momento no era ms que una sombra, pero se converta en una potencial amenaza. Ningn vnculo, de clase alguna, deba poder establecerse entre Chenar y l. Practicar la magia negra contra el faran se castigaba con la pena de muerte. Ramss exige la identificacin del personaje indic Acha. Sin duda un hebreo en situacin irregular... Tal vez sea l quien se llev a Moiss por los caminos del exilio. Apuesto a que no volveremos a verlos.
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Es probable... Contemos con Ameni para intentar aclarar este asunto, sobre todo despus de su grave error. Creis que Serramanna va a perdonrselo? El sardo me parece bastante rencoroso. No cay en una especie de emboscada? pregunt Chenar. Un sirio compr la complicidad de una prostituta y la estrangul para impedir que hablara despus de haber acusado al sardo. Y ese mismo extranjero imit la escritura de Serramanna para hacer creer que era un espa a sueldo de los hititas. Una mentira no desprovista de habilidad, pero en exceso superficial. Chenar tuvo dificultades para mantener la calma. Y eso significa... Que una red de espionaje acta en nuestro territorio. Raia, el mercader sirio, el principal aliado de Chenar, estaba en peligro. Y era Acha, su otro aliado fundamental, el que intentaba descubrirlo y detenerlo! Deseis que mi ministerio investigue a ese sirio? Ameni y yo nos encargaremos de ello. Mejor ser actuar con discrecin para no espantar la caza. Chenar bebi un gran trago de vino blanco del Delta. Acha nunca sabra la magnitud de la ayuda que le proporcionaba. Un notable tendr serios problemas revel el joven diplomtico, divertido. Quin? El gordo Rom, el tirnico intendente de palacio. Serramanna lo ha puesto bajo vigilancia porque est convencido de que Rom merece la crcel. A Chenar le dola la espalda, como a un luchador agotado, pero consigui poner buena cara. Tena que actuar deprisa, muy deprisa, para disipar las tormentas que comenzaban a rugir.

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Se acercaba el trmino de la temporada de la inundacin. Los campesinos haban reparado o consolidado sus arados que, uncidos a dos bueyes, trabajaran el muelle limo haciendo surcos poco profundos, antes de que pasaran los sembradores. Como la inundacin haba sido perfecta, ni demasiado alta ni demasiado baja, los especialistas en irrigacin disponan de la cantidad de agua ideal para hacer crecer las cosechas. Los dioses eran favorables a Ramss: tambin aquel ao los graneros estaran llenos y el pueblo del faran no pasara hambre. A Rom, el intendente de palacio, no le gustaba la suavidad de aquel final de octubre refrescado, a veces, por alguna borrasca. Cuando estaba preocupado, Rom engordaba. Como los problemas iban en aumento, la panza lo dejaba a veces sin aliento y lo obligaba a sentarse unos minutos antes de reanudar su abrumadora actividad. Serramanna lo segua por todas partes, sin darle ni un momento de respiro. Cuando no se trataba del sardo en persona, era uno de sus esbirros, cuyo aspecto no pasaba desapercibido ni en palacio ni en los mercados donde el intendente compraba, personalmente, los productos destinados a las cocinas reales. Antao, a Rom le habra complacido la idea de preparar una nueva receta mezclando races de loto, altramuz amargo hervido en varias aguas, calabacines, garbanzos, ajo dulce, almendras y pedacitos de perca asados, pero ni siquiera esa sublime perspectiva lograba hacerle olvidar que estaban siguindolo. Tras su rehabilitacin, el monstruoso Serramanna crea que todo le estaba permitido. Pero Rom no poda emitir protesta alguna. Cuando se tiene el corazn en un puo y gris la conciencia, cmo estar en paz consigo mismo? Serramanna tena la paciencia de un pirata. Esperaba un error de su presa, aquel gordo intendente de rostro blando y de alma negra. Su instinto no le haba engaado: desde haca varios meses sospechaba que Rom era venal, tara que llevaba a las peores traiciones. Aunque haba obtenido un puesto de importancia, Rom padeca una enfermedad mortal: la avidez. No se contentaba con su posicin y deseaba aadir la fortuna al mediocre poder del que dispona. Gracias a su continua vigilancia, Serramanna pona a dura prueba los nervios del intendente. Acabara cometiendo un error, tal vez incluso confesando sus crmenes. Como Serramanna haba previsto, el intendente no se atreva a quejarse. Si hubiera sido inocente, no habra vacilado en hablar con el rey. En su cotidiano informe a Ramss, el sardo no dejaba de mencionar el significativo hecho. Tras varios das de persecucin continua, Serramanna solicitara a sus hombres que prosiguieran la vigilancia, pero hacindose invisibles. Creyndose por fin libre de aquel cerco, tal vez Rom se precipitara en el regazo de un eventual cmplice, el que le haba pagado el producto de sus robos. El sardo acudi al despacho de Ameni mucho tiempo despus de la puesta del sol. El secretario ordenaba los papiros del da en un gran armario de sicomoro. Algo nuevo, Serramanna? Nada todava. Rom es ms coriceo de lo que supona. Todava me guardas rencor? Bueno... La prueba que me hiciste sufrir no es fcil de olvidar. Sera intil volver a presentarte excusas; tengo algo mejor que proponerte. Aceptaras acompaarme a la oficina del catastro? Asociarme a tu investigacin? Eso es.
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Que el resto de mi rencor fluya como un humor maligno! Te acompao. Los meticulosos funcionarios del catastro haban tardado varios meses en obtener la eficacia de que daban pruebas sus colegas de Menfis. Acostumbrarse a una nueva capital, hacer inventario de tierras y casas, identificar propietarios e inquilinos exiga numerosas verificaciones. Por esa razn, la demanda de Ameni, aunque considerada urgente, haba tardado mucho en verse satisfecha. Serramanna consider que el director del catastro, un sexagenario calvo y flaco, era ms siniestro aun que Ameni. Su plida piel demostraba que nunca se expona al sol ni al aire libre. El funcionario recibi a los visitantes con una glida cortesa y los condujo a travs de un ddalo de tablillas de madera, apiladas unas sobre otras, y de papiros ordenados en casilleros. Gracias por recibirnos a hora tan avanzada dijo Ameni. He supuesto que preferirais la mxima discrecin. En efecto. No os ocultar que vuestra peticin nos ha impuesto un trabajo suplementario, pero al fin hemos conseguido identificar al propietario de la casa indicada. De quin se trata? De un comerciante originario de Menfis, un tal Renuf. Conocis su domicilio principal en Pi-Ramss? Vive en una villa, al sur de la ciudad. Los viandantes se apartaban a toda prisa ante el paso del carro de dos caballos que Serramanna conduca. Con el corazn en un puo, Ameni cerraba los ojos. El vehculo tom sin aminorar la marcha el reciente puente que cruzaba el canal que separaba los nuevos barrios de la capital de la vieja ciudad de Avaris. Las ruedas chirriaron, la caja tembl, pero el carro no volc. En el antiguo paraje cohabitaban algunas hermosas villas, rodeadas de cuidados jardines, y modestas casas de dos pisos. En aquel fresco anochecer de otoo, los frioleros comenzaban a caldear sus moradas con lea o bosta seca. Aqu es dijo Serramanna. Ameni agarraba con tanta fuerza una de las correas del carro que no pudo soltar su mano. Ests mal? No, no... Pues bueno, vamos. Si el pjaro est en el nido, pronto resolveremos el asunto. Ameni consigui liberarse; con las piernas temblorosas, sigui al sardo. El portero de Renuf estaba sentado ante la entrada de la cerca, hecha de ladrillos sin cocer, y adornada con plantas trepadoras; el hombre coma pan y queso. Queremos ver al comerciante Renuf dijo Serramanna. No est. Dnde podemos encontrarlo? Se ha marchado al Medio Egipto. Cundo volver? No lo s. Alguien est al corriente? Bueno... No lo creo. Avsanos en cuanto llegue.
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Por qu iba a hacerlo? Serramanna dirigi una mirada llena de odio al portero y lo levant cogindole de los sobacos. Porque el faran lo exige. Si te retrasas una hora, tendrs que vrtelas conmigo. Chenar sufra insomnio y ardor de estmago. Puesto que Raia estaba ausente de Pi-Ramss, tena que dirigirse inmediatamente a Menfis, para advertir al mercader sirio del peligro que corra y, al mismo tiempo, para hablar con Ofir. El ministro de Asuntos Exteriores, sin embargo, deba justificar sus desplazamientos a la antigua capital; afortunadamente, tena que tomar varias disposiciones administrativas con los altos funcionarios menfitas. En nombre del faran, pues, Chenar emprendi un viaje oficial a bordo de un barco mucho ms lento de lo que l hubiera querido. U Ofir tena una solucin para hacer callar a Rom, o Chenar se vera obligado a librarse del mago, aunque su hechizo no estuviera todava terminado. Chenar no lamentaba haber compartimentado a sus aliados; lo que acababa de ocurrir le demostraba lo fundado de su estrategia. A un ser agudo y peligroso como Acha no le habra gustado descubrir los vnculos que Chenar mantena con una red de espionaje pro-hitita, que el joven diplomtico no controlaba. Un individuo retorcido y cruel como Raia, que crea manipular al hermano mayor de Ramss, no habra soportado que llevara a cabo un juego en exceso personal, al margen de su fidelidad a los hititas. Por lo que se refiere a Ofir, era preferible que permaneciese encerrado en sus temibles poderes y su ineluctable locura. Acha, Raia, Ofir... Tres fieras que Chenar era capaz de domar para asegurarse un porvenir favorable, siempre que pudiera apartar la amenaza que sus imprudencias hacan gravitar sobre l. Durante la primera semana de su estancia en Menfis, Chenar recibi a los altos funcionarios con quienes deba entrevistarse y organiz en su villa una de aquellas suntuosas veladas cuyo secreto slo l posea. En aquella ocasin solicit a su intendente que invitara al mercader Raia. ste le ofrecera raras vasijas que adornaran su sala de banquetes. Cuando el fro se hizo excesivo, los invitados abandonaron el jardn y entraron en la villa. Ha llegado el mercader dijo el intendente de Chenar. Si hubiera credo en los dioses, el hermano mayor de Ramss les habra dado las gracias. Con falsa desenvoltura se dirigi a la puerta de su villa. El hombre que le salud no era Raia. Quin eres? El gerente de su almacn en Menfis. Ah... suelo tratar con tu patrn. Se ha marchado a Tebas y Elefantina para negociar un cargamento de conservas de lujo. En su ausencia tengo, sin embargo, algunos hermosos jarrones que ofreceros. Ensamelos. Chenar examin las obras. No son extraordinarios... De todos modos, comprar dos. El precio es muy razonable, seor. Chenar discuti por pura forma e hizo que su intendente pagara las vasijas.

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Sonrer, charlar y decir trivialidades no le fue fcil, pero Chenar se mostr a la altura de la tarea. Nadie sospech que el ministro de Asuntos Exteriores, encantador y locuaz como de costumbre, era presa de la angustia. Ests muy hermosa le dijo a su hermana Dolente. Lnguida, la alta mujer morena se dejaba cortejar por jvenes nobles de huecos discursos. Tu recepcin es magnfica, Chenar. Le ofreci el brazo y la llev hacia el prtico que rodeaba la sala del banquete. Maana por la maana ir a ver a Ofir; sobre todo, que no salga: corre peligro.

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Dolente abri personalmente la puerta de su villa. Chenar se volvi. Nadie le haba seguido. Entra, Chenar. Todo est tranquilo? S, no te preocupes. Los experimentos de Ofir progresan asegur la mujer alta y morena. Lita se comporta admirablemente, pero su salud es frgil y no podemos apresurar el proceso. Por qu ests tan inquieto? Ha despertado el mago? Voy a buscarlo. No ests tanto a su disposicin, hermanita. Es un hombre maravilloso que establecer el reino del Dios verdadero. Est convencido de que eres el instrumento del destino. Tremelo, tengo prisa. Vestido con una larga tnica negra, el mago libio se inclin ante Chenar. Tenis que marcharos hoy mismo, Ofir. Qu ocurre, seor? Os vieron hablar con Moiss en Pi-Ramss. Y me han descrito con precisin? Me parece que no, pero los investigadores saben que os hicisteis pasar por un arquitecto y que sois extranjero. Eso es muy poco, seor. Tengo el don de pasar desapercibido cuando es necesario. Fuisteis imprudente. Era indispensable hablar con Moiss. Tal vez maana lo celebremos. Ramss ha regresado perfectamente sano de su expedicin a nuestros protectorados, quiere encontrar a Moiss y ahora conoce vuestra existencia. Si algn testigo os identifica, seris detenido e interrogado. La sonrisa de Ofir le hel la sangre a Chenar. Creis que podrn detener a un hombre como yo? Temo que hayais cometido un grave error. Cul? Confiar en Rom. Por qu creis que confo en l? Por orden vuestra rob el chal de Nefertari y la jarra de pescado de la Casa de Vida de Helipolis, porque los necesitabais para vuestros hechizos. Notable deduccin, seor Chenar, aunque adolece de una inexactitud: Rom rob el chal y uno de sus amigos, un proveedor de Menfis, se encarg de la jarra. Un proveedor... Y si hablara? El infeliz muri de una crisis cardaca. Una muerte... natural? Toda muerte acaba siendo natural, seor Chenar, cuando el corazn calla. Pero queda el gordo Rom... Serramanna est convencido de su culpabilidad y no deja de acosarlo. Si Rom habla, os denunciar. Los brujos que atacan a la persona del rey son condenados a muerte.
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Ofir no haba dejado de sonrer. Vayamos a mi laboratorio. La vasta estancia estaba llena de papiros, pedazos de marfil inscritos, copelas que contenan sustancias coloreadas y cordones. Todo estaba perfectamente ordenado y se respiraba un agradable olor de incienso. El lugar se pareca ms al taller de un artesano o al despacho de un escriba, muy cuidado, que al antro de un mago negro. Ofir extendi las manos sobre un espejo de cobre, colocado horizontalmente sobre un trpode. Luego verti agua y rog a Chenar que se acercara. Poco a poco, en el espejo tom forma un rostro. Rom! exclam Chenar. El intendente de Ramss es un buen hombre coment Ofir, aunque dbil, vido e influenciable. No era necesario ser un gran brujo para hechizarlo. El robo que cometi, muy a su pesar, lo corroe interiormente como un cido. Si Ramss lo interroga, Rom hablar. No, seor Chenar. La mano izquierda de Ofir formo un crculo por encima del espejo. El agua se puso a hervir y el cobre se resquebraj. Impresionado, Chenar retrocedi. Ese truco de magia bastar para que Rom se calle? Considerad resuelto el problema. No creo que sea necesario marcharme; no est esta casa a nombre de vuestra hermana? S. Todos la ven ir y venir. Lita y yo somos abnegados servidores y no sentimos deseo alguno de pasear por la ciudad. Ni ella ni yo saldremos de aqu hasta que hayamos destruido las protecciones mgicas de la pareja real. Y los partidarios de Atn? Vuestra hermana nos sirve de agente de contacto. Demuestra, por orden ma, una ejemplar discrecin mientras esperamos el gran acontecimiento. Chenar se march, tranquilizado a medias. Le importaban un pimiento aquella pandilla de nostlgicos iluminados y le preocupaba, sobre todo, no poder eliminar con sus propias manos al intendente Rom. Slo poda esperar que el mago no presumiera. Se impona una precaucin suplementaria. El Nilo era un ro maravilloso. Gracias a su poderosa corriente, que impulsaba una embarcacin rpida a ms de trece kilmetros por hora, Chenar recorri en menos de dos das la distancia que separaba Menfis de Pi-Ramss. El hermano mayor del rey pas por su ministerio, organiz una rpida reunin con sus principales colaboradores, se enter de los despachos procedentes del extranjero y de los mensajes expedidos por los diplomticos destinados a los protectorados. Una silla de manos lo llev luego al palacio real, bajo un cielo encapotado, cubierto de nubes de lluvia. Pi-Ramss era una hermosa ciudad que careca de la patina de Menfis y del encanto que daba el pasado. Cuando reinara, Chenar le arrebatara el estatuto de capital, sobre todo porque Ramss haba impreso en ella, excesivamente, su marca. Una poblacin animada y alegre se entregaba a sus ocupaciones cotidianas, como si la paz fuera eterna, como si el vasto imperio hitita hubiera cado en el olvido. Por un instante, Chenar se dej atraer por el espejismo de aquella existencia simple que
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acompasaba la sabidura de las estaciones. No debera, como la totalidad del pueblo de Egipto, aceptar la soberana de Ramss? No, l no era un servidor. Tena madera de rey, y la historia lo recordara como un monarca con una visin mucho ms amplia que la de Ramss y la del gran jefe hitita. De su pensamiento nacera un mundo nuevo cuyo dueo sera l. El faran no hizo esperar a su hermano. Ramss acababa de hablar con Ameni, cuyo rostro haba lamido cuidadosamente Vigilante. El secretario particular del monarca y Chenar se saludaron con frialdad, y el perro se tendi en un magro rayo de sol. Has tenido un viaje agradable, Chenar? Excelente. Perdname, pero Menfis me gusta mucho. Quin podra reprochrtelo? Es una ciudad excepcional, que Pi-Ramss nunca podr igualar. Si la amenaza hitita no hubiera tomado tamaas proporciones, no habra sido necesario crear una nueva capital. La administracin menfita sigue siendo un modelo de conciencia profesional. Los distintos servicios de Pi-Ramss trabajan con eficacia; no lo demuestra acaso tu ministerio? No escatimo el trabajo, creme; no hay mensajes preocupantes, ni oficiales ni oficiosos. Los hititas han enmudecido. Ni el menor comentario de nuestros diplomticos? Tu intervencin ha podido con los anatolios; no imaginaban que el ejrcito egipcio pudiera mostrarse tan rpido y conquistador. Es posible. Por qu dudarlo? Si estuvieran seguros de ser invencibles, los hititas habran emitido, al menos, una vigorosa protesta. Respetar ellos la frontera impuesta por Seti?... No lo creo. Te ests volviendo pesimista, majestad? La razn de ser del imperio hitita es la expansin territorial. No ser Egipto un bocado excesivo, incluso para un enemigo hambriento? Cuando una casta militar desea el enfrentamiento consider Ramss, ni la prudencia ni la razn pueden disuadirla de ello. Slo un potente adversario har retroceder a los hititas. Defiendes acaso un armamento intensivo y un aumento de nuestros efectivos? Hay mejor solucin? Puesto que el rayo de sol haba desaparecido, Vigilante salt al regazo del rey. No sera un modo de declarar la guerra? pregunt Ramss. Los hititas no comprendern ms lenguaje que el de la fuerza; si no me engao, eso es lo que realmente piensas. Tambin me preocupa la consolidacin de nuestro sistema defensivo. Convertir nuestros protectorados en zona de interposicin, lo s... Pesada tarea para tu amigo Acha, aunque no carezca de ambicin. Te parece excesiva? Acha es joven, acabas de condecorarlo y de convertirlo en uno de los principales personajes del Estado. Una promocin tan rpida podra subrsele a la cabeza... Nadie discute sus inmensas cualidades, pero no sera conveniente desconfiar?
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La jerarqua militar no se ha sentido lo bastante honrada, soy consciente de ello; pero Acha es el hombre perfecto para la situacin. Hay un detalle sin gran importancia, pero tengo el deber de hablarte de ello. Sabes que el personal de palacio tiende a charlar por los codos; sin embargo, ciertas confidencias pueden tener su inters. Segn mi intendente, que siente una gran amistad por una de las camareras de la reina, la sirvienta asegura que vio como Rom robaba el chal de Nefertari. Declarara? Rom la aterroriza. Cree que si lo acusa, el intendente la maltratar. Estamos en un paraje de bandidos o en un pas gobernado por Maat? Tal vez deberas conseguir que Rom confesara primero; luego, la pequea declarar. Insinuando una crtica sobre Acha y, especialmente, denunciando a Rom e impulsando la intervencin de Ramss, Chenar haca un peligroso juego pero, en cambio, se volva cada vez ms creble para el faran. Si las prcticas ocultas de Ofir resultaban ineficaces, Chenar lo estrangulara con sus propias manos.

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Rom slo haba encontrado una solucin para calmar la ansiedad que lo empujaba a la bulimia: preparar un adobo indito, que bautizara como delicia de Ramss y cuya receta se transmitira entre los cocineros de maestro a discpulo. El intendente se encerr en la gran cocina de palacio, donde quera estar solo. l mismo haba seleccionado el ajo dulce, unas cebollas de primera calidad, vino tinto de los oasis, aceite de oliva de Helipolis, vinagre salado con la mejor sal de la tierra de Set, varias clases de finas hierbas aromticas, filetes de perca del Nilo, excepcionalmente melosos, y una carne de buey digna de ser ofrecida a los dioses. El adobo dara a la mezcla de los alimentos un perfume inimitable, que satisfara al rey y hara insustituible a Rom. Pese a las imperiosas consignas que haba dado, la puerta de la cocina se abri. He ordenado que... Majestad! Majestad, este no es vuestro lugar! Hay algn lugar del reino que me est prohibido? No he querido decir eso. Perdonadme. Yo... Me permites probarlo? Mi adobo no est listo todava, estaba preparndolo. Pero ser un plato notable que entrar en los anales culinarios de Egipto. Eres aficionado a los secretos, Rom? No, no... Pero la buena cocina exige discrecin. Me siento celoso de mis inventos, lo confieso. No tendrs algo ms que confesarme? La gran estatura de Ramss abrum a Rom. Encogindose sobre s mismo, el intendente baj los ojos. Mi existencia no tiene misterio alguno, majestad; se desarrolla en palacio para serviros, solo para serviros. Tan seguro ests de eso? Todo hombre tiene sus debilidades, segn dicen; cules son las tuyas? Lo... lo ignoro. La gula, indudablemente. Ests descontento con tu salario? No, claro que no! El cargo de intendente es envidiable y envidiado, pero no procura riquezas. Ese no es mi objetivo, os lo aseguro! Quin podra resistir una ventajosa oferta, a cambio de algunos pequeos servicios? El servicio de vuestra majestad es mucho ms gratificante y... No sigas mintiendo, Rom. Recuerdas el lamentable episodio del escorpin colocado en mi alcoba? Afortunadamente os respeto. Te haban prometido que no me matara y que nunca seras acusado, no es cierto? Es falso, majestad, absolutamente falso! No deberas haber cedido, Rom. Han apelado por segunda vez a tu venalidad, exigindote que robaras el chal preferido de la reina. Y sin duda no eras ajeno al robo de la jarra de pescado. No, majestad, no...
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Alguien te vio. Rom se ahogaba. De su frente brotaban gruesas gotas de sudor. No es posible... Es malvada tu alma, Rom, o fuiste juguete de las circunstancias? El intendente sinti un fuerte dolor en el pecho. Senta deseos de revelrselo todo al rey, de expulsar los remordimientos que le roan. Se arrodill, su frente choc con el borde de la mesa en la que haba dispuesto los ingredientes para el adobo. No, no soy un malvado... He sido dbil, demasiado dbil. Tenis que perdonarme, majestad. Siempre que me digas, por fin, la verdad, Rom. En la neblina del malestar, el rostro de Ofir se apareci a Rom. Un rostro de buitre, de curvado pico, que hurgaba en su carne y devoraba su corazn. Quin te orden que cometieras esas fechoras? Rom quiso hablar pero el nombre de Ofir no pudo cruzar la barrera de sus labios. Un miedo pegajoso lo asfixi, un miedo que lo impulsaba a deslizarse hacia la nada para escapar del castigo. Rom levant hacia Ramss una mirada implorante, su mano diestra agarr el plato que contena su intento de adobo y lo derrib. La salsa de especias se derram sobre su rostro, y el intendente cay muerto. Es muy grande dijo Kha mirando a Matador, el len de Ramss. Te da miedo? pregunt el rey a su hijo. A sus nueve aos, Kha, el hijo de Ramss y de Iset la bella, era serio como un viejo escriba. Los juegos de su edad le aburran, slo le gustaba leer y escribir, y pasaba la mayor parte de su tiempo en la biblioteca de palacio. Me da un poco de miedo. Tienes razn, Kha; Matador es un animal muy peligroso. Pero t no tienes miedo porque eres el faran. El len y yo nos hemos hecho amigos. Cuando era muy joven, fue mordido por una serpiente, en Nubia; lo encontr, Seta lo cur y desde entonces no nos hemos separado. Matador me salv, a su vez, la vida. Contigo se porta siempre bien? Siempre. Pero slo conmigo. Te habla? S, con los ojos, las patas, los sonidos que emite... Y comprende lo que le digo. Me gustara tocar su melena. Tendido como una esfinge, el enorme len observaba al hombre y al nio. Cuando gru, con voz grave y profunda, el pequeo Kha se agarr a la pierna de su padre. Est enfadado? No, acepta que lo acaricies. Tranquilizado por la serenidad de su padre, Kha se aproxim. Vacilante primero, su minscula mano roz los pelos de la suntuosa melena, luego fue animndose. El len ronrone. Puedo montar en su lomo? No, Kha. Matador es un guerrero y un ser orgulloso; te ha concedido un gran favor, pero no debes pedirle ms.
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Escribir su historia y se la contar a mi hermana Meritamn. Por fortuna, se ha quedado en el jardn de palacio con la reina... Un len tan grande habra aterrorizado a una nia tan pequea. Ramss ofreci a su hijo una nueva paleta de escriba y un estuche para pinceles. El regalo encant al muchacho que inmediatamente prob los instrumentos y se absorbi en los trabajos de escritura. Su padre no le turb, satisfecho de poder disfrutar de esos raros momentos, pues acababa de asistir a la atroz muerte del intendente Rom, cuyo rostro se haba apergaminado enseguida como el de un viejo. El ladrn haba muerto de espanto, sin revelar el nombre de quien lo haba impulsado a destruirse a s mismo. Un ser de las tinieblas luchaba contra el faran. Y aquel enemigo no era menos temible que los hititas. Chenar estaba lleno de jbilo. La brutal desaparicin de Rom, a consecuencia de una parada cardaca, cortaba la pista que llevaba a Ofir. El mago no haba exagerado. Su magia haba matado al gordo intendente, que no soport la prueba de un interrogatorio riguroso. Su fallecimiento no sorprendi a nadie en palacio; obsesionado por la comida, Rom no dejaba de engordarse y agitarse. Envuelto en grasa, corrodo por un permanente nerviosismo, su corazn haba cedido. A la satisfaccin de ver desaparecer el delicado problema que planteaba la propia existencia de Rom, se aada otra: el regreso a Pi-Ramss de Raia, el mercader sirio que deseaba ver a Chenar para ofrecerle un notable jarrn. Se haban citado a ltima hora de una maana de noviembre, suave y soleada. Has hecho un buen viaje por el sur? Mucha fatiga, seor Chenar, pero hermosos beneficios. La barbita del sirio estaba cortada en punta meticulosamente; sus ojillos marrones y vivaces escrutaban la sala de recepcin, con columnas, donde Chenar expona sus obras maestras. Raia quit el velo que cubra una panzuda vasija de bronce, decorada con pmpanos y estilizadas hojas de via. Procede de Creta; se la compr a una rica tebana que se haba cansado de ella. Hoy ya no se fabrica nada igual. Admirable! Trato hecho, amigo. Me complace, seor, pero... Acaso la noble dama pone condiciones? No, pero el precio es bastante elevado... Se trata de una pieza nica. Pon esa maravilla en un zcalo y ven a mi despacho. Nos pondremos de acuerdo, estoy seguro de ello. La gruesa puerta de sicomoro se cerr. Nadie poda orles. Uno de mis ayudantes me hizo saber que habais ido a Menfis para comprarme un jarrn; abrevi mi viaje y he vuelto enseguida a Pi-Ramss. Era indispensable. Qu ocurre? Serramanna ha sido liberado, goza de nuevo de la confianza de Ramss. Enojoso. El puntilloso Ameni sinti dudas sobre la validez de las pruebas, luego intervino Acha. Desconfiad del joven diplomtico; es inteligente y conoce bien Asia.
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Afortunadamente ya no trabaja en el ministerio; Ramss lo condecor y lo mand a nuestros protectorados para reforzar los sistemas de defensa. Delicada tarea, imposible incluso. Acha y Ameni han llegado a conclusiones muy molestas: alguien imit la escritura de Serramanna para hacer creer que mantena correspondencia con los hititas, y al parecer ese alguien es un sirio. Es muy enojoso deplor Raia. Encontraron el cuerpo de Nenofar, la amante de Serramanna, a la que utilizaste para hacer caer en la trampa al sardo. Era preciso librarse de ella. La muy codiciosa amenazaba con irse de la lengua. Lo apruebo, pero cometiste una imprudencia. Cul? La eleccin del lugar del crimen. No lo eleg. Iba a despertar a todo el barrio, tuve que actuar deprisa y huir. Ameni busca al propietario de la casa para interrogarlo. Es un mercader que viaja mucho; me cruc con l en Tebas. Dar tu nombre? Me temo que s, puesto que soy su inquilino. Qu desastre, Raia! Ameni est convencido de que una red de espionaje prohitita se ha instalado en nuestro territorio. Aunque detuvo a Serramanna, ambos hombres parecen haberse reconciliado y colaboran. La bsqueda del que logr que se acusara injustamente al sardo y que asesinaran a su amante se ha convertido en un asunto de Estado. Varios indicios convergen en ti. Nada est perdido. Cul es tu plan? Interceptar al mercader egipcio. Y eliminarlo, claro.

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El invierno se aproximaba, las horas del da disminuan, el sol perda intensidad. El monarca prefera el poder del verano y el ardor de su astro protector, al que slo l poda mirar de frente sin abrasarse los ojos. Pero aquel da de otoo, de encantadora dulzura, le ofreci un escaso gozo: un atardecer en los jardines de palacio, acompaado por Nefertari, su hija Meritamn y su hijo Kha. Sentados en sillas plegables junto a un estanque, el rey y la reina observaban los manejos de ambos nios. Kha intentaba que Meritamn leyera un difcil texto sobre la necesaria moralidad de un escriba, Meritamn quera ensear a Kha a nadar de espaldas. Pese a la firmeza de su carcter, el muchachito haba cedido, no sin afirmar que el agua estaba demasiado fra y que iba a resfriarse. Meritamn es tan temible como su madre dijo Ramss. Hechizar la tierra entera. Kha es un mago en ciernes... Mira, ya la lleva hacia el papiro. Su hermana va a leer el texto, de buen grado o por fuerza. Estn satisfechos sus preceptores? Kha es un nio excepcional. Segn Nedjem, el ministro de Agricultura, que sigue velando por su educacin, ya sera capaz de pasar el examen de escriba principiante. Y lo desea? Slo piensa en aprender. Dmosle el alimento que solicita para que florezca su verdadera naturaleza. Sin duda tendr que superar muchas pruebas, pues los mediocres intentan siempre ahogar a los seres excepcionales. Deseo para Meritamn una existencia ms apacible. Slo se mira en su padre. Y yo le concedo tan poco tiempo... Egipto prevalece sobre nuestros hijos, esa es la Regla. Tendidos a la entrada del jardn, el len y el perro amarillo dorado montaban atenta guardia. Nadie hubiera podido acercarse sin que Vigilante despertara a Matador. Ven, Nefertari. La joven reina, con los cabellos sueltos, se sent en las rodillas de Ramss y apoy la cabeza en su hombro. Eres el perfume de la vida y me llenas de felicidad. Podramos ser una pareja como las dems, disfrutar muchas horas como esta... Es delicioso soar en este jardn; pero los dioses y tu padre te convirtieron en el faran, y has ofrecido tu vida a tu pueblo. No puede recuperarse lo que se ha entregado. En estos momentos slo existen los perfumados cabellos de una mujer de la que estoy perdidamente enamorado, cabellos que danzan con la brisa vespertina y acarician mi mejilla. Sus labios se unieron en un beso fogoso de jvenes amantes. Raia tena que actuar personalmente. Por ello se dirigi al puerto de Pi-Ramss, ms pequeo que el de Menfis aunque la actividad era igualmente intensa. Con gran autoridad, la polica fluvial mantena el orden en los atraques y descargas de los bajeles. Raia invitara a su colega Renuf a un copioso almuerzo en una buena posada, ante numerosos testigos que, si fuera necesario, atestiguaran que los haban visto
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bromear y comer juntos. As se demostrara que mantenan una relacin excelente. Por la noche, Raia se introducira en la villa de Renuf y lo estrangulara. Si algn criado se interpona, sufrira la misma suerte. El mercader haba aprendido a matar en los campos de entrenamiento hititas de la Siria del Norte. Naturalmente, atribuiran el nuevo crimen al asesino de Nenofar. Pero qu importaba eso? Desaparecido Renuf, Raia estara fuera de peligro. En los muelles, pequeos mercaderes vendan frutas, legumbres, sandalias, piezas de tela, collares y brazaletes de pacotilla. Los compradores se entregaban a un desenfrenado trueque, el placer de la discusin era un ingrediente indispensable para una satisfactoria adquisicin. Si hubiera tenido tiempo, Raia habra reorganizado esa desordenada actividad para obtener de ella mayor beneficio. El sirio se dirigi a uno de los controladores del puerto. Ha llegado la embarcacin de Renuf? Muelle nmero cinco, junto a la chalana. Raia apret el paso. En la cubierta del barco de Renuf dorma un marinero. El sirio cruz la pasarela y despert al guardia. Dnde est tu patrn? Renuf... No lo s. Cundo habis llegado? Al amanecer. Habis viajado de noche? Tenamos una autorizacin especial, debido al queso fresco de la gran lechera de Menfis. Aqu algunos nobles no quieren comer otro. Tras las formalidades de desembarco, tu patrn ha debido de ir a su casa. Me extraara. Por qu? Porque el gigante sardo de los grandes bigotes lo ha obligado a subir a su carro. Ese tipo no tiene un aspecto agradable. El cielo acababa de derrumbarse sobre la cabeza de Raia. Renuf era un hombre jovial, de confortables formas, padre de tres hijos, heredero de una familia de bateleros y mercaderes. Cuando Serramanna se dirigi a l, en cuanto su barco lleg a Pi-Ramss, haba manifestado un gran asombro. Pero el sardo pareca de mal humor y el mercader consider preferible seguirlo para disipar enseguida el malentendido del que era vctima. Serramanna lo llev a gran velocidad hasta palacio y lo condujo al despacho de Ameni. Era la primera vez que Renuf hablaba con el secretario particular del rey, cuya reputacin no dejaba de crecer. Se alababa su seriedad, su capacidad de trabajo y su abnegacin; primer ministro en la sombra, gestionaba los asuntos del Estado con ejemplar probidad, y no se preocupaba por distinciones ni mundanalidades. La palidez de Ameni impresion a Renuf. De acuerdo con los rumores, el escriba casi nunca sala de su despacho. Esta entrevista es un honor para m dijo Renuf, pero no acabo de comprender la razn. Confieso que esa brutal intervencin me sorprende. Perdonadme, estamos investigando un asunto grave. Un asunto... que me concierne? Tal vez. De qu modo puedo ayudaros?
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Respondiendo francamente a mis preguntas. Hacedlas. Conocis a una tal Nenofar? Es un nombre bastante corriente... Conozco a ms de diez! Me refiero a una joven, muy bonita, soltera, excitante y que vive en Pi-Ramss, donde se dedica a comerciar con sus encantos. Una... prostituta? De un modo discreto. Amo a mi esposa, Ameni. A pesar de mis numerosos viajes, nunca la he engaado. Puedo aseguraros que nuestro entendimiento es perfecto. Interrogad a mis amigos y mis vecinos si no me creis. Bajo juramento y ante la Regla de Maat, asegurarais que nunca habis conocido a la damisela Nenofar? Lo asegurara prometi Renuf, solemne. La declaracin impresion a Serramanna que, silencioso, asista al interrogatorio. El mercader pareca sincero. Extrao observ Ameni irritado. Por que extrao? Nosotros, los mercaderes, no tenemos buena reputacin, pero soy un hombre honesto y me enorgullezco de ello. Todos mis empleados tienen un buen salario, mi embarcacin est bien cuidada, alimento a mi familia, mis cuentas estn en regla, pago los impuestos, el fisco nunca me ha reprochado nada... Es eso lo que os parece extrao? Los hombres de vuestro talante son raros, Renuf. Es lamentable. Lo que me parece extrao es el lugar donde fue encontrado el cuerpo de Nenofar. El mercader dio un respingo. El cuerpo... Queris decir que...? Fue asesinada. Qu horror! No era ms que una moza de mala vida, pero cualquier asesinato merece la pena de muerte. Lo extrao es que el cadver fue encontrado en una casa de PiRamss que os pertenece. En mi casa, en mi villa? Renuf estaba al borde del desmayo. No, en vuestra villa no intervino Serramanna, sino en esta mansin. El sardo pos el ndice en un punto preciso del plano de Pi-Ramss que Ameni haba desenrollado ante l. No comprendo, yo... Os pertenece o no? S, pero no es una casa. Ameni y Serramanna se miraron; estara Renuf perdiendo la razn? No es una casa concret, sino un almacn. Cre que iba a necesitar un local para mis mercancas, por eso lo compr. Pero mis ojos se llenaron antes que mi estmago; a mi edad, ya no tengo ganas de aumentar el tamao de mi empresa. En cuanto me sea posible, me retirar a la campia, cerca de Menfis. Tenis la intencin de vender el local?
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Lo alquil. La esperanza brill en los ojos de Ameni. A quin? A un colega llamado Raia. Es un hombre rico, muy activo, que posee varias embarcaciones y numerosos almacenes en todo Egipto. Su especialidad? La importacin de conservas de lujo y vasijas raras para venderlas a la alta sociedad. Conocis su origen? Es sirio, pero se instal en Egipto hace ya muchos aos. Gracias, Renuf; vuestra ayuda nos ha sido preciosa. No... No me necesitis ya? Creo que no, pero no hablis con nadie de esta entrevista. Tenis mi palabra. Raia, un sirio... Si Acha hubiera estado presente, habra comprobado lo acertado de sus deducciones. Ameni no haba tenido an tiempo de levantarse cuando el sardo ya estaba corriendo hacia su carro. Esprame, Serramanna!

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Pese al aire fro, Uri-Techup slo vesta un taparrabo de tosca lana. Con el torso desnudo, galopaba a toda velocidad, obligando a los jinetes colocados bajo sus rdenes a exigir el mximo esfuerzo de sus cabalgaduras. Alto, musculoso, cubierto de espeso vello rojizo, con los cabellos largos, Uri-Techup, hijo del emperador hitita Muwattali, se senta orgulloso de haber sido nombrado general en jefe del ejrcito, tras el fracaso del levantamiento en los protectorados egipcios. La rapidez y el vigor de la reaccin de Ramss haban sorprendido a Muwattali. Segn Baduk, el ex general en jefe encargado de preparar la insurreccin, controlarla y ocupar los territorios tras el xito de la revuelta, la operacin no presentaba especiales dificultades. El espa sirio, instalado en Egipto desde haca muchos aos, haba enviado mensajes menos tranquilizadores. A su entender, Ramss era un gran faran, de carcter firme y voluntad inflexible; Baduk haba alegado que los hititas no tenan nada que temer de un rey sin experiencia y de un ejrcito compuesto por mercenarios, miedosos e incapaces. La paz impuesta por Seti haba sido til a Hatti, puesto que Muwattali necesitaba tiempo para asentar su autoridad, librndose de los grupos de ambiciosos que deseaban su trono. Ahora reinaba sin oposicin. La poltica de expansin poda volver a empezar. Y si exista algn pas del que los anatolios quisieran apoderarse, para convertirse en dueos del mundo, ese era el Egipto de los faraones. Segn el general Baduk, la fruta estaba madura. Con Amurru y Canaan en manos de los hititas, bastara con dirigirse al Delta, desmantelar las fortalezas que componan el Muro del rey e invadir el Bajo Egipto. Un plan magnfico, que haba entusiasmado al estado mayor hitita. Slo haba olvidado un elemento: Ramss. En la capital hitita, Hattusa7, todos se preguntaban que falta haba cometido el imperio contra los dioses. El nico que no se haca preguntas era Uri-Techup, ya que l cargaba el fracaso en la cuenta de la estupidez y la incompetencia del general Baduk. As pues, el hijo del emperador recorra el pas hitita no slo para inspeccionar sus fortalezas sino para entrevistarse tambin con Baduk, que tardaba demasiado en regresar a la capital. Pens que lo encontrara en Gavur Kalesi8, plaza fuerte erigida en la cima de una colina que formaba parte de los primeros contrafuertes montaosos, junto a la meseta anatolia. Tres gigantescas figuras de soldados armados revelaban el carcter guerrero del imperio hitita, frente al que sus adversarios slo tenan dos soluciones: someterse o ser exterminados. A lo largo de los caminos, en los roquedales cercanos a los ros, en bloques perdidos en plena campia, los escultores haban grabado agresivos relieves que mostraban los infantes en marcha, con una jabalina en la mano y un arco colgado del hombro izquierdo. Por todas partes, en pas hitita, triunfaba el amor a la guerra. Uri-Techup haba recorrido velozmente las frtiles llanuras, llenas de agua y flanqueadas por nogales. Ni siquiera haba reducido el paso al atravesar los bosques de arces separados por marismas. El hijo del emperador se haba empeado en llegar lo antes posible a la fortaleza de Masat 9, aunque agotara a los hombres y las bestias. Era el ltimo lugar donde poda refugiarse el general Baduk.

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Bodazkoye a 150 km al este de Ankara (Turqua). 60 km al sudoeste de Ankara. 9 Masat-Hoyuk, a 116 km al nordeste de Hattusa. 111

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Pese a su resistencia y a la dureza de su entrenamiento, los jinetes hititas llegaron destrozados a Masat, edificada en un montculo, en medio de una llanura abierta entre dos hileras de montaas. Desde lo alto del promontorio era fcil observar los alrededores. Da y noche, los arqueros estaban apostados en las almenas de las torres de viga. Elegidos entre las familias nobles, los oficiales hacan reinar una implacable disciplina. Uri-Techup se detuvo a un centenar de metros de la entrada de la fortaleza. Una jabalina se clav profundamente en el suelo, justo delante de su caballo. El hijo del emperador puso pie en tierra y avanz. Abrid! aull. No me habis reconocido? La puerta de la fortaleza de Masat se entreabri. En el umbral, diez infantes apuntaban con sus lanzas al recin llegado. Uri-Techup los apart. El hijo del emperador exige ver al gobernador. ste baj corriendo de las murallas, a riesgo de romperse el cuello. Prncipe, qu honor! Los soldados levantaron sus lanzas y formaron un pasillo de honor. Est aqu el general Baduk? S, lo he instalado en mis cuarteles. Condceme hasta l. Ambos hombres treparon por una escalera de piedras de altos y resbaladizos peldaos. En lo alto de la plaza fuerte, se arremolinaba el cierzo. Grandes bloques rugosos formaban los muros de la residencia del gobernador, iluminada por candiles de aceite de los que brotaba una espesa humareda que ennegreca los techos. En cuanto vio a Uri-Techup, Baduk, un quincuagenario de gran corpulencia, se levant. Prncipe Uri-Techup... Estis bien, general Baduk? El fracaso de mi plan es inexplicable. Si el ejrcito egipcio no hubiera reaccionado con tanta rapidez, los insurrectos de Canaan y Amurru habran tenido tiempo de organizarse. Pero no todo se ha perdido... El dominio de los egipcios es slo aparente. Los potentados que se declaran fieles al faran suean con ponerse bajo nuestra tutela. Por qu no ordenasteis a nuestras tropas, acantonadas junto a Kadesh, que atacaran al ejrcito enemigo cuando invadi Amurru? El general Baduk pareci sorprendido. Hubiera sido necesaria una declaracin de guerra con todos los requisitos... Y no era una cosa que me compitiera a m! Slo el emperador poda tomar semejante decisin. Tan ardiente y conquistador antao, como Uri-Techup, Baduk ya slo era un anciano agotado. Sus cabellos y su barba se haban vuelto grises. Habis establecido el balance de vuestra accin? Es la razn por la que me he instalado aqu por algn tiempo... Redacto un informe preciso y sin benevolencia. Puedo retirarme? pregunt el gobernador de la fortaleza, que no deseaba escuchar los secretos militares reservados al alto mando. No respondi Uri-Techup.
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El gobernador lamentaba asistir a la humillacin del general Baduk, un gran soldado entregado a su patria. Pero la obediencia a las rdenes era la primera virtud hitita, y las exigencias del hijo del emperador no se discutan. Cualquier insubordinacin se castigaba con la muerte inmediata, puesto que no haba otro medio de mantener la cohesin de un ejrcito continuamente en pie de guerra. Las fortalezas de Canaan resistieron perfectamente los asaltos egipcios indic Baduk; sus guarniciones, que nosotros mismos formamos, se negaron a rendirse. Una actitud que en nada cambi el resultadoconsider Uri-Techup. Los insurrectos fueron exterminados, Canaan est de nuevo en manos egipcias. Y el mismo fracaso se produjo en Megidd. Lamentablemente, s! Y sin embargo, nuestros instructores haban dado una excelente formacin a nuestros aliados. De acuerdo con la voluntad del emperador, haban regresado a Kadesh para que no pudiera encontrarse, ni en Canaan ni en Amurru, ningn rastro de la presencia hitita. Hablemos de Amurru! Cuntas veces afirmasteis que su prncipe coma en vuestra mano y que no volvera a someterse a Ramss? Fue mi mayor error acept Baduk. La maniobra del ejrcito egipcio fue excelente; en vez de tomar la ruta costera, que le hubiera llevado a la emboscada tendida por nuestros nuevos aliados, pas por el interior. Atacado por la espalda, el prncipe de Amurru no tuvo ms remedio que rendirse. Rendirse, rendirse! clam Uri-Techup. Slo tenis esa palabra en la boca! La estrategia que defendais estaba destinada a debilitar el ejrcito egipcio, cuya infantera y carros deban ser aniquilados. Pero lo nico que hemos conseguido es que los soldados del faran hayan sufrido pocas bajas. Ahora las tropas confan en su valor y Ramss ha obtenido una victoria. Soy consciente de mi fracaso y no intento minimizarlo. Me equivoqu al confiar en el prncipe de Amurru, que prefiri el deshonor al combate. La derrota no tiene cabida en la carrera de un general hitita. No se trata de la derrota de mis hombres, prncipe, sino de la mala aplicacin de un plan de desestabilizacin de los protectorados egipcios. Tuvisteis miedo de Ramss, no es cierto? Sus fuerzas eran mayores de lo que imaginbamos, y mi misin consista en fomentar revueltas, no en enfrentarme a los egipcios. A veces, Baduk, hay que saber improvisar. Soy un soldado, prncipe, y debo obedecer las rdenes. Por qu os habis refugiado aqu en vez de regresar a Hattusa? Ya os lo he dicho, quera redactar mi informe con cierta perspectiva. Y tengo una buena noticia: gracias a nuestros aliados en Amurru se iniciar de nuevo la insurreccin. Estis soando, Baduk. No, prncipe... Dadme un poco de tiempo y lo conseguir. Ya no sois general en jefe del ejrcito hitita. El emperador lo ha decidido: yo os sustituyo. Baduk dio unos pasos hacia la gran chimenea donde ardan unos troncos de encina. Os felicito, Uri-Techup. Vos nos conducireis a la victoria. Tengo otro mensaje para vos, Baduk. El ex general se calent las manos, volviendo la espalda al hijo del emperador.
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Os escucho, prncipe. Sois un cobarde. Uri-Techup desenvain su espada y la hundi en los riones de Baduk. El gobernador qued petrificado. Este cobarde era tambin un traidor afirm Uri-Techup. Se ha negado a admitir su degradacin y me ha atacado. T eres testigo. El gobernador se inclin. Toma en hombros el cadver, llvalo al patio y qumalo sin celebrar el ritual funerario reservado a los guerreros. As perecen los generales vencidos. Mientras el cadver de Baduk arda ante la mirada de la guarnicin, Uri-Techup untaba personalmente, con grasa de carnero, los ejes del carro de guerra que lo llevara hasta la capital para demandar una guerra total contra Egipto.

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Uri-Techup no poda soar con una capital ms hermosa. Construida en la meseta de Anatolia central, donde las ridas estepas se alternaban con gargantas y barrancos, Hattusa, corazn del imperio hitita, tena la violencia de sus abrasadores estos y sus glidos inviernos. Ciudad de montaa, ocupaba una superficie de 18.000 reas en un terreno muy accidentado, que haba exigido prodigios por parte de sus constructores. Compuesta por una ciudad baja y una ciudad alta, dominada por una acrpolis en la que se levantaba el palacio del emperador, Hattusa pareca, a primera vista, un gigantesco conjunto de fortificaciones de piedra que se adaptaban al catico relieve. Rodeada de macizos montaosos que formaban barreras inaccesibles para un eventual agresor, la capital hitita pareca una fortaleza erigida sobre espolones rocosos y formada por enormes bloques dispuestos en hileras regulares. En todas partes, en el interior, se haba utilizado la piedra para los cimientos y el ladrillo crudo y la madera para las paredes. Hattusa, altiva y salvaje. Hattusa la guerrera y la invencible, donde pronto iba a ser aclamado el nombre de Uri-Techup. Los nueve kilmetros de muralla, erizados de torres y almenas, alegraban el alma de un soldado; se amoldaban al escarpado terreno, escalaban picos, dominaban las hendiduras de las gargantas. La mano del hombre haba sometido a la naturaleza arrebatndole el secreto de su fuerza. Dos puertas se abran en la muralla de la ciudad baja, tres en la de la ciudad alta. Desdeando la puerta de los Leones y la del Rey, Uri-Techup se dirigi hacia el punto de acceso ms elevado, la puerta de las Esfinges, que se caracterizaba por una poterna de 45 metros de longitud que comunicaba con el exterior. Ciertamente, la ciudad baja se adornaba con un prestigioso edificio, el templo del dios de la tormenta y de la diosa del sol, y el barrio de los santuarios no tena menos de veintin monumentos de distintos tamaos, pero Uri-Techup prefera la ciudad alta y el palacio real. Desde aquella acrpolis le gustaba contemplar las terrazas hechas de piedras yuxtapuestas, sobre las que se haban construido edificios oficiales y mansiones de notables, dispuestas al albur de las laderas. Al entrar en la ciudad, el hijo del emperador haba roto tres panes y derramado vino sobre un bloque, pronunciando la frmula ritual: Que esta roca sea eterna. Distribuidos aqu y all, algunos recipientes llenos de aceite y miel estaban destinados a apaciguar a los demonios. El palacio se levantaba sobre un imponente espoln rocoso compuesto por tres picos; murallas provistas de altas torres, permanentemente custodiadas por soldados de lite, aislaban la morada imperial del resto de la capital e impedan cualquier agresin. Muwattali, prudente y taimado, conservaba en la memoria los sobresaltos de la historia hitita y las encarnizadas luchas por la conquista del poder; la espada y el veneno haban sido argumentos empleados a menudo y muy pocos grandes jefes hititas haban fallecido a causa de una muerte natural. Era pues preferible que la gran fortaleza, como la denominaba el pueblo, fuera inaccesible por tres costados; slo una estrecha entrada, vigilada noche y da, daba acceso a visitantes, que eran debidamente registrados. Uri-Techup se someti al examen de los guardias que, como la mayora de los soldados, haban recibido bien el nombramiento del hijo del emperador. Joven, valeroso, no se mostrara tan dubitativo como el general Baduk. En el interior del recinto de palacio haba varios depsitos de agua, indispensables durante los meses de esto. Caballerizas, armeras, sala de guardia daban a un patio enlosado. La planta del alojamiento imperial era, por otra parte,
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semejante a la de las dems moradas hititas, grandes o pequeas, es decir, un conjunto de estancias dispuestas alrededor de un espacio central de forma cuadrada. Un oficial salud a Uri-Techup y lo introdujo en una sala de pesados pilares donde el emperador sola recibir a sus huspedes. Leones y esfinges de piedra custodiaban la puerta y tambin el umbral de la sala de los archivos, que conservaba el recuerdo de las victorias del ejrcito hitita. En aquel lugar, afirmacin de que el imperio era invencible, Uri-Techup se sinti engrandecido y confortado en su misin. Dos hombres entraron en la sala. El primero era el emperador Muwattali, un quincuagenario de estatura media, ancho pecho y piernas cortas. Friolero, se envolva en un largo manto de lana roja y negra. Sus ojos marrones estaban siempre alerta. El segundo era Hattusil, el hermano menor del emperador. Bajo, enclenque, con los cabellos sujetos por una cinta, el cuello adornado con un collar de plata y un brazalete en el codo izquierdo, iba vestido con una tela multicolor que le dejaba los hombros al descubierto. Sacerdote de la diosa del sol, se haba desposado con la hermosa Putuhepa, hija de un sumo sacerdote, inteligente e influyente. Uri-Techup los detestaba a ambos, pero el emperador escuchaba de buena gana sus consejos. Para el nuevo general en jefe, Hattusil era slo un intrigante que se ocultaba a la sombra del poder para apoderarse de l en el momento propicio. Uri-Techup se arrodill ante su padre y le bes la mano. Encontraste al general Baduk? S, padre. Se ocultaba en la fortaleza de Masat. Cmo explica su actitud? Me agredi y lo mat. El gobernador de la fortaleza fue testigo de ello. Muwattali se volvi hacia su hermano. Un horrendo drama coment Hattusil, pero nadie le devolver la vida a ese general vencido. Su desaparicin parece un castigo de los dioses. Uri-Techup no ocult su sorpresa. Hattusil se pona por primera vez a su lado! Prudentes palabras estim el emperador. Al pueblo hitita no le gustan las derrotas. Soy partidario de invadir inmediatamente Amurru y Canaan dijo Uri-Techup, y luego atacar Egipto. El Muro del rey es una slida lnea defensiva objet Hattusil. Pura ilusin! Los fortines estn demasiado alejados unos de otros. Los aislaremos y los tomaremos todos, en una sola oleada de asalto. Me parece un optimismo excesivo. No acaba de probar Egipto el valor de su ejrcito? Han vencido a cobardes! Cuando los egipcios choquen con los hititas, huirn. Olvidas acaso la existencia de Ramss? La pregunta del emperador calm a su hijo. Mandars un ejrcito victorioso, Uri-Techup, pero debemos preparar el triunfo. Librar batalla lejos de nuestras bases sera un error. Pero... dnde lanzaremos la ofensiva? En un lugar en el que sean las fuerzas egipcias las que se encuentren lejos de sus bases. Os refers a... A Kadesh. All se librar la gran batalla que derrotar a Ramss. Preferira atacar los protectorados del faran.
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He estudiado cuidadosamente los escritos de nuestros informadores y he sacado algunas conclusiones del fracaso de Baduk. Ramss es un verdadero jefe de guerra, mucho ms temible de lo que suponamos. Ser necesaria una larga preparacin. Perdemos el tiempo intilmente! No, hijo mo. Debemos golpear con fuerza y precisin. Nuestro ejrcito es muy superior a un hatajo de soldados egipcios y mercenarios. Tenemos la fuerza; dar pruebas de precisin aplicando mis propios planes. Todo est listo en mi cabeza; las palabras son intiles. Me bastar con mandarlo para que mis tropas se lancen con un impulso irresistible. Yo gobierno Hatti, Uri-Techup. nicamente actuars de acuerdo con mis rdenes. Ahora preprate para la ceremonia; me dirigir a la corte en menos de una hora. El emperador sali de la sala de las columnas. Uri-Techup desafi a Hattusil. T intentas poner trabas a mis iniciativas, verdad? No me ocupo del ejrcito. Te ests burlando de m? A veces me pregunto si no sers t quien gobierna el imperio. No injuries la grandeza de tu padre, Uri-Techup; Muwattali es el emperador y le sirvo lo mejor que puedo. Esperando su muerte! Tus palabras sobrepasan tu pensamiento. Esta corte es slo intriga y t eres su mximo ordenador. Pero no esperes triunfar. Me atribuyes intenciones que no tengo. Eres capaz de admitir que un hombre pueda limitar sus ambiciones? No es tu caso, Hattusil. Supongo que ser intil intentar convencerte. Absolutamente intil. El emperador te ha nombrado general en jefe, y ha hecho bien. Eres un excelente soldado, nuestras tropas confan en ti; pero no esperes actuar a tu guisa y sin control. Olvidas un hecho esencial, Hattusil; entre los hititas, el ejrcito dicta su ley. Sabes lo que quiere, en nuestro pas, la mayora de la gente? Su casa, su campo, su via, sus cabezas de ganado... Ests predicando la paz? Que yo sepa, no se ha declarado la guerra. Quien hable a favor de la paz con Egipto debe ser considerado un traidor. Te prohbo que interpretes mis palabras. Aprtate de mi camino, Hattusil. De lo contrario, lo lamentars. La amenaza es el arma de los dbiles, Uri-Techup. El hijo del emperador puso la mano en el pomo de su espada. Hattusil le hizo frente. Te atreveras a levantar tu arma contra el hermano de Muwattali? Uri-Techup lanz un grito de rabia y abandon la gran sala martilleando las losas con sus furiosos pasos.
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Uri-Techup, Hattusil, Putuhepa, el sumo sacerdote del dios de la tormenta, el de la diosa del sol, el jefe de los obreros, el inspector de los mercados y los dems dignatarios del imperio se haban reunido para escuchar el discurso del emperador. El fracaso del plan de desestabilizacin de los protectorados egipcios haba turbado los espritus. Nadie dudaba de que el culpable hubiera sido el general Baduk, muerto de un modo trgico; pero qu poltica preconizara Muwattali? El clan de los militares, alentado por el ardoroso Uri-Techup, deseaba un enfrentamiento directo y rpido con Egipto; el de los mercaderes, cuyo poder financiero era considerable, prefera que se prolongara aquel estado de ni guerra ni paz favorable al florecimiento de los intercambios comerciales. Hattusil haba recibido a sus representantes y aconsejado al emperador que no desdeara su punto de vista. Hatti era un pas de paso, por el que circulaban caravanas que deban pagar grandes tasas al Estado hitita y alimentaban as la casta militar. Acaso un asno mediano no transportaba 65 kilos de mercancas diversas y hasta 80 kilos de tejidos? Tanto en las ciudades como en las aldeas, los mercaderes haban establecido verdaderos centros comerciales y puesto en marcha un eficaz sistema econmico, gracias a las listas de gnero, a las instrucciones de transporte, a los contratos, a los reconocimientos de deuda y a particulares procedimientos judiciales. Si, por ejemplo, un mercader era convicto de asesinato, evitaba el tribunal y la crcel pagando muy cara su libertad. El ejrcito y el comercio: esos eran los dos pilares del poder del emperador. No poda prescindir ni de uno ni de otro. Puesto que Uri-Techup se converta en el dolo de los militares, Hattusil se encargara de ser el privilegiado interlocutor de los mercaderes. Por lo que a los sacerdotes se refiere, estaban bajo la gida de su esposa Putuhepa, cuya familia era la ms rica de la aristocracia hitita. Muwattali era demasiado perspicaz para no haber percibido la intensidad de la solapada lucha que opona a su hijo y su hermano. Concedindoles a cada uno de ellos un campo de influencia limitado, satisfaca su ambicin y controlaba la situacin, pero por cunto tiempo? Muy pronto tendra que decidir. Hattusil no era hostil a la conquista de Egipto, siempre que no consagrara a UriTechup como hroe y futuro emperador; necesitaba pues asegurarse ms amistades en el ejrcito y socavar el poder de Uri-Techup. No sera, para el hijo del emperador, una hermosa muerte en combate el ms envidiable destino? Hattusil apreciaba el modo de gobernar de Muwattali y se habra limitado a servirle si Uri-Techup no se hubiera convertido en una amenaza para el equilibrio del imperio. Muwattali no deba esperar de su hijo respeto ni gratitud; entre los hititas, los vnculos familiares slo tenan una importancia relativa. Segn el legislador, el incesto era una prctica aceptable, siempre que no causara perjuicios a nadie; por lo que a la violacin se refiere, no se castigaba con pesadas penas y ni siquiera era merecedora de sancin alguna si exista la menor presuncin de consentimiento de la mujer agredida. Que un hijo asesinara a su padre para apoderarse del poder no escandalizaba demasiado la moral pblica. Confiar el mando del ejrcito a Uri-Techup era una idea genial; el hijo del emperador, ocupado en asentar su prestigio, no pensara ya, en lo inmediato al menos, en suprimir a su padre. Pero, al final, reaparecera el peligro. A Hattusil le tocaba explotar aquel perodo y reducir la capacidad de Uri-Techup para hacer dao. Un glido cierzo soplaba sobre la ciudad alta, anunciando un invierno precoz. Los dignatarios fueron invitados a entrar en la sala de audiencias, caldeada por unos braseros. La atmsfera era pesada y tensa. A Muwattali no le gustaban los discursos
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ni las asambleas; prefera trabajar en la sombra y manipular a sus subordinados, uno a uno, evitando cargar con la presencia de un consejo. En primera fila, la coraza nueva y reluciente de Uri-Techup contrastaba con el modesto atavo de Hattusil. Putuhepa, soberbia en su vestido rojo, tena la dignidad de una reina; iba cubierta de joyas, entre ellas unos brazaletes de oro procedentes de Egipto. Muwattali se sent en su trono, un desnudo y modesto sitial de piedra. En sus raras apariciones, todos se extraaban de que aquel hombre inspido, de inofensiva apariencia, fuera el emperador de una nacin tan belicosa; pero un observador atento adverta muy pronto, en su mirada y sus actitudes, una contenida agresividad dispuesta a manifestarse con la mayor violencia. Muwattali aada la astucia a la fuerza bruta, y saba golpear como un escorpin. El dios de la tormenta y la diosa del sol me confiaron a m, y slo a m, este pas, su capital y sus ciudades declar Muwattali. Yo, el emperador, las proteger, pues a m me fueron entregados el poder y el carro de guerra. Utilizando viejas frmulas, Muwattali acababa de recordar que era el nico que deba decidir, y que su hijo y su hermano, fuera cual fuese su influencia, le deban una obediencia absoluta. Al primer paso en falso seran implacablemente eliminados, y nadie discutira su decisin. Al norte, al sur, al este y al oesteprosigui Muwattali, la meseta de Anatolia est rodeada de montaas que nos protegen. Nuestras fronteras son inviolables. Pero la vocacin de nuestro pueblo no es permanecer encerrado en su territorio. Mis predecesores declararon: Que el pas hitita sea limitado por el mar, tanto de un lado como del otro. Y yo declaro que las orillas del Nilo nos pertenecen. Muwattali se levant, su discurso haba terminado. En pocas palabras acababa de anunciar la guerra. La recepcin organizada por Uri-Techup, para festejar su nombramiento, era brillante y apreciada. Gobernadores de fortalezas, oficiales superiores y soldados de lite evocaban hazaas pasadas y futuras victorias. El hijo del emperador anunci que se encargara de los carros, dotndolos de nuevos equipamientos. El embriagador perfume de un conflicto brutal e intenso flotaba en el aire. Hattusil y su esposa abandonaron su puesto cuando irrumpieron un centenar de jvenes esclavas que Uri-Techup ofreca, como postre, a sus huspedes. Haban recibido la orden de prestarse a todas sus fantasas, so pena de ser azotadas y enviadas a las minas de sal, una de las riquezas de Hatti. Os vais ya, amigos mos? se extra el hijo del emperador. Maana nos espera un da muy cargado respondi Putuhepa. Hattusil tendra que quedarse un rato... En ese lote hay algunas asiticas de diecisis aos, hermosas como yeguas. El vendedor me ha prometido que sus servicios seran excepcionales. Regresad a casa, querida Putuhepa, y conceded a vuestro marido esa pequea distraccin. No todos los hombres son unos cerdos repuso ella. En el futuro, ahorradnos semejantes invitaciones. Hattusil y Putuhepa regresaron al ala del palacio donde se alojaban. Un austero marco, apenas alegrado por alfombras de lana multicolor, y algunos trofeos, cabezas de oso y lanzas cruzadas en las paredes. Nerviosa, Putuhepa despidi a su camarera y se desmaquill personalmente. Uri-Techup es un loco peligroso afirm. Es, sobre todo, el hijo del emperador.
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Pero t eres su hermano. Para muchos, Uri-Techup es el sucesor designado de Muwattali. Designado... Habr cometido el emperador semejante error? De momento no es ms que un rumor. Por qu no contrarrestarlo? No me preocupa en exceso. No ser artificial tu serenidad? No, querida; se desprende de un anlisis lgico de la situacin. Tendras la bondad de aclarrmelo? Uri-Techup ha obtenido el puesto que soaba; ya no necesita conspirar contra el emperador. Te ests volviendo ingenuo? l desea el trono! Es evidente, Putuhepa, pero ser capaz de conseguirlo? La sacerdotisa mir atentamente a su marido. Enclenque y poco agraciado, Hattusil la haba conquistado, sin embargo, por su inteligencia y su perspicacia. Tena madera de gran estadista. Uri-Techup carece de lucidez declar Hattusil, y no es consciente de la enormidad de su tarea. Mandar el ejrcito hitita exige competencias que l no posee. No es un excelente guerrero que ignora el miedo? Cierto, pero un general en jefe debe saber decidir entre tendencias distintas, contradictorias incluso. Semejante actuacin exige experiencia, y paciencia. No es este el retrato de Uri-Techup! Puede haber algo ms satisfactorio? Ese exaltado no tardar en cometer graves errores, que disgustarn a un general u otro. Las actuales facciones se fortalecern y se dividirn, se manifestarn oposiciones y algunas fieras de largos colmillos intentarn devorar a un tirano incapaz de imponerse. El emperador ha anunciado la guerra... Y le ha ofrecido el papel principal a UriTechup! En apariencia, slo en apariencia. Ests seguro? Te lo repito, Uri-Techup se hace ilusiones sobre su capacidad. Descubrir un mundo complejo y cruel. Sus sueos de guerrero se quebrarn contra los escudos de los infantes y sern aplastados por las ruedas de los carros. Pero eso no es todo... Quieres que languidezca, querido esposo? Muwattali es un gran emperador. Pretende explotar los defectos de su hijo? Hattusil sonri. El imperio es a la vez fuerte y frgil. Fuerte, porque su podero militar es considerable; frgil, porque est amenazado por vecinos envidiosos, dispuestos a aprovechar su menor debilidad. Atacar Egipto y apoderarse de l es un buen proyecto, pero la improvisacin llevara a un desastre. Los buitres lo aprovecharan para hartarse con nuestros despojos. El propio Muwattali podr controlar a un loco por la guerra como Uri-Techup? Uri-Techup ignora los verdaderos proyectos de su padre y el modo como pretende realizarlos. El emperador le ha dicho bastante para que se confe, pero no le ha revelado lo esencial. Y a ti... te lo ha revelado?
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He tenido ese honor, Putuhepa. Y el emperador me ha confiado tambin una misin: poner en marcha su plan de accin sin avisar a su hijo. Desde la terraza de su vivienda oficial, en la ciudad alta, Uri-Techup contemplaba la luna nueva. En ella estaba el secreto del porvenir, de su porvenir. Le habl as largo rato y le confi su deseo de llevar al ejrcito hitita a la victoria, aplastando a todo el que se opusiera a su avance. El hijo del emperador levant una copa llena de agua hacia el astro nocturno. Gracias a ese espejo esperaba averiguar los secretos del cielo. Entre los hititas, todos practicaban el arte de la adivinacin; pero dirigirse directamente a la luna implicaba un riesgo que muy pocos se atrevan a correr. Violada en su silencio, la luna se converta en una curva espada que degollaba a su agresor, cuyo dislocado cuerpo recogeran al pie de las murallas. A sus amantes, en cambio, les conceda suerte en el combate. Uri-Techup vener a la reina de la noche, insolente e infiel. Durante ms de una hora permaneci muda. Luego el agua se riz y comenz a hervir. La copa arda, pero Uri-Techup no la solt. El agua se calm. En la plana superficie se dibuj el rostro de un hombre, tocado con la doble corona del Alto y del Bajo Egipto. Ramss! Ese era el inmenso destino que se anunciaba a Uri-Techup: matara a Ramss y hara de Egipto un dcil esclavo.

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Con la barbita perfectamente recortada, vestido con una gruesa tnica, el mercader sirio Raia se present en el despacho de Ameni. El secretario particular del faran lo recibi enseguida. Me han dicho que me buscabais por toda la ciudad declar Raia con voz intranquila. Es cierto. Serramanna tena la misin de traeros aqu, de buen grado o a la fuerza. A la fuerza... Pero por qu razn? Pesan sobre vos graves sospechas. El sirio pareci derrumbarse. Sospechas... sobre m... Dnde os ocultabais? Pero... Si no me ocultaba! Estaba en el puerto, en un almacn, y preparaba un envo de conservas de lujo. En cuanto me he enterado de ese inverosmil rumor, he acudido a vos! Soy un honesto comerciante, instalado en Egipto desde hace varios aos, y no he cometido ninguna clase de delito. Interrogad a los que me rodean, a mis clientes... Sabed que desarrollo mi actividad y estoy a punto de comprar un nuevo barco de transporte. Mis conservas se sirven en las mejores mesas y mis preciosos jarrones son obras maestras que adornan las ms hermosas mansiones de Tebas, Menfis y Pi-Ramss... Soy incluso proveedor de palacio! Raia haba soltado su discurso con voz nerviosa. No pongo en duda vuestras cualidades comerciales dijo Ameni. Pero... de qu se me acusa? Conocis a una tal Nenofar, una mujer ligera que vive en Pi-Ramss? No. No estis casado? Mi oficio no me dejara tiempo para ocuparme de una mujer y una familia. Entonces debis de tener ciertos apaos. Mi vida privada... Ser mejor que respondais. Raia vacil. Tengo algunas amigas, aqu y all... Para seros sincero, trabajo tanto que el sueo es mi distraccin preferida. Negis pues haber visto a la tal Nenofar? Lo niego. Reconoceis que utilizais un almacn en Pi-Ramss? Claro que s! He alquilado una gran nave en los muelles, pero pronto me resultar insuficiente. He decidido alquilar otro, en la misma ciudad. Lo utilizar a partir del mes que viene. Quin es su propietario? Un colega egipcio, Renuf. Un buen hombre y un comerciante honesto que haba comprado el local con la esperanza de progresar; como no lo utiliza, me lo ofreci a un precio razonable. De momento el local est vaco? As es.
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Vais a menudo all? Slo he ido una vez, en compaa de Renuf, para firmar el contrato de alquiler. En ese local fue descubierto el cadver de Nenofar. La revelacin pareci abrumar al mercader. La pobre moza haba sido estrangulada prosigui Ameni porque estaba a punto de revelar el nombre de la persona que le haba obligado a testimoniar en falso. Las manos de Raia temblaron, sus labios palidecieron. Un crimen... Un crimen, en la capital, aqu! Que abominacin... Cuanta violencia... Estoy trastornado. De qu origen sois? Sirio. Nuestra investigacin nos ha convencido de que el culpable es un sirio. En Egipto los hay a millares! Sois sirio y en vuestro local fue asesinada Nenofar. Turbadoras coincidencias, no? Slo coincidencias, nada ms! El crimen est vinculado a otro delito de extremada gravedad. Por eso el rey me ha pedido que actuara con rapidez. Soy slo un mercader, un simple mercader! Acaso mi naciente fortuna levanta calumnias y envidias? Me enriquezco porque trabajo encarnizadamente! No he robado nada a nadie. Si Raia es el hombre que estamos buscando pens Ameni, es un estupendo comediante. Leed esto exigi el escriba, y le entreg al sirio el informe del descubrimiento del cadver de Nenofar, que inclua la fecha del crimen. Dnde estabais aquel da y aquella noche? Dejadme reflexionar, estoy tan desconcertado... Y con todos mis viajes, me pierdo un poco... Ah s, ya lo tengo! Estaba haciendo inventario de las mercancas en mi almacn de Bubastis. Bubastis, la hermosa ciudad de la diosa gata Bastet, estaba a 80 kilmetros de Pi-Ramss. Con un buen barco y fuerte corriente, slo distaba de la capital cinco o seis horas. Alguien os vio all? S, el jefe de mi almacn y mi director de ventas para la regin. Cunto tiempo permanecisteis en Bubastis? Llegu la vspera de la tragedia y me march al da siguiente, hacia Menfis. Una coartada perfecta, Raia. Coartada... Pero os estoy diciendo la verdad! El nombre de esos dos hombres? Raia los escribi en un pedazo de papiro usado. Lo verificar prometi Ameni. Comprobaris mi inocencia! Os ruego que no salgis de Pi-Ramss. Me... me detenis? Tal vez sea necesario interrogaros de nuevo. Pero... mi comercio! Debo ir a diferentes provincias para vender unos jarros!
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Vuestros clientes esperarn un poco. El mercader estaba al borde de las lgrimas. Puedo perder la confianza de muchas familias ricas... Siempre entrego el da indicado. Se trata de un caso de fuerza mayor. Dnde os alojis? En una casa pequea, detrs de mi almacn en los muelles... Cunto tiempo va a durar esta persecucin? Pronto lo habremos aclarado, tranquilizaos. El gigante sardo fue a Bubastis en un viaje relmpago. Cuando regres fueron necesarias tres copas de fuerte cerveza para apaciguar su clera. He interrogado a los empleados de Raia le dijo a Ameni. Confirman su coartada? La confirman. Lo jurarn ante un tribunal? Son sirios, Ameni! Qu les importa el juicio de los muertos? Mentirn desvergonzadamente, a cambio de una fuerte retribucin! Para ellos, la Regla no cuenta. Si me estuviera permitido interrogarlos a mi modo, como cuando era pirata... Ya no eres pirata, y la justicia es el ms preciado bien de Egipto. Maltratar a un ser humano es un delito. Y dejar en libertad a un criminal y un espa no lo es? La intervencin de un centinela puso fin al debate. Ameni y Serramanna fueron invitados a entrar en el vasto despacho de Ramss. Cmo estn las cosas? pregunt el rey. Serramanna est convencido de que Raia, el mercader sirio, es un espa y un asesino. Y t? Yo tambin. El sardo dirigi una mirada de gratitud al escriba. Entre ellos haba desaparecido cualquier rastro de disensin. Pruebas? Ninguna, majestad confes Serramanna. Si es detenido por simples presunciones, Raia exigir ser odo por un tribunal, y ser absuelto. Somos conscientes de ello deplor Ameni. Dejadmelo a m, majestad implor Serramanna. Debo recordar al jefe de mi guardia personal que cualquier brutalidad sobre la persona de un sospechoso acarrea una grave condena... para el agresor? Serramanna suspir. Estamos en un callejn sin salida confes Ameni. Es probable que el tal Raia sea miembro de una red de espionaje pro-hitita, tal vez incluso su jefe. El hombre es inteligente, artero y comediante. Domina sus reacciones, sabe soltar una lgrima e indignarse, y adopta las apariencias de un mercader honesto y trabajador, cuya existencia est consagrada al trabajo. Pero es cierto, de todos modos, que se mueve por todo Egipto, va de ciudad en ciudad y habla con mucha gente; existe mejor mtodo para observar lo que ocurre en nuestro pas y transmitir as precisas informaciones al enemigo?
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Raia se acostaba con Nenofar afirm Serramanna, y le pag para que mintiera. Crea que iba a callarse; fue su error. Ella quiso extorsionarlo, y la mat. Segn vuestro informe advirti Ramss, el sirio estrangul a la muchacha en un local comercial que tena alquilado. Por qu esta imprudencia? El local no estaba a su nombre record Ameni. Llegar hasta el propietario, que no tiene nada que ver en este asunto, y luego hasta Raia no ha sido fcil. Raia pens seguramente en suprimir al propietario aadi Serramanna, por miedo a que revelase su nombre; pero intervinimos a tiempo. De lo contrario, el sirio seguira en las tinieblas. A mi entender, Raia no premedit el asesinato de Nenofar. Vindola en aquel lugar discreto, en un barrio donde nadie lo conoca, no corra riesgo alguno. Una severa advertencia, a su entender, debera bastar para calmarla. Pero la situacin se complic cuando a la moza se le ocurri sacarle una pequea fortuna por su silencio, y debi amenazarlo con contrselo todo a la polica si no acceda. Raia la mat y huy, sin poder desplazar el cuerpo. Pero se ha forjado una coartada, gracias a sus cmplices sirios. Si estamos a punto de entrar en un conflicto directo con los hititas coment Ramss, la presencia de una red de espionaje en nuestro territorio es un grave problema. Vuestra reconstruccin de los hechos es convincente, pero lo ms importante es saber cmo transmite Raia sus mensajes a los hititas. Un buen interrogatorio... sugiri Serramanna. Un espa no hablar. Qu sugiere tu majestad? pregunt el escriba. Interrgalo de nuevo y, luego, sultalo. Intenta convencerlo de que no tenemos cargo alguno contra l. No va a crerselo! Claro reconoci el rey; pero al advertir que el cerco va cerrndose, se ver obligado a comunicarse con Hatti. Quiero saber como lo hace.

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En aquel final del mes de noviembre comenzaba la estacin en la que empezaban a crecer los cereales. Las semillas sembradas proclamaban su victoria sobre las tinieblas y ofrecan al pueblo egipcio la vida que llevaban en su seno. Ramss ayud a Homero a descender de la silla de manos y a sentarse en un silln, ante una mesa llena de vituallas, a la sombra de las palmeras situadas a orillas de un canal. No lejos, un vado permita cruzar a los rebaos. El tierno sol de los primeros das del invierno acariciaba la frente del anciano poeta. Os seduce este almuerzo en el campo? pregunt el rey. Los dioses han concedido grandes favores a Egipto. Acaso el faran no les construye moradas donde son venerados? Esta tierra es un misterio, majestad, al igual que vos mismo. Esa tranquilidad, la dulzura de esta vida, la belleza de las palmeras, la transparencia de este aire luminoso, el exquisito sabor de estos alimentos... Hay algo sobrenatural en todo ello. Vosotros, los egipcios, habis creado un milagro y vivs en la magia. Pero cuntos siglos va a durar todava? Mientras la Regla de Maat sea nuestro valor esencial. Olvidis que el mundo exterior se burla de esta Regla. Creis que Maat detendr al ejrcito hitita? Ser nuestra mejor muralla contra la adversidad. He visto la guerra con mis propios ojos, he sido testigo de la crueldad de los hombres, del furor desencadenado, de la locura asesina que se apoderaba de seres que parecan ponderados. La guerra... Es el vicio oculto en la sangre del hombre, la tara que destruir cualquier tipo de civilizacin. Egipto no ser la excepcin a esta regla. S, Homero. Nuestro pas es un milagro, tenis razn, pero un milagro que edificamos cada da. Y derrotar la invasin, venga de donde venga. El poeta cerr los ojos. Ya no estoy en el exilio, majestad. Nunca olvidar Grecia, su rudeza y su encanto, pero aqu, en esta tierra negra y frtil, mi espritu comulga con el cielo. Un cielo que la guerra va a desgarrar. Por qu ese pesimismo? Los hititas slo suean con conquistas; combatir es su razn de ser, como era la de numerosos griegos empeados en degollarse mutuamente. Vuestra reciente victoria no los disuadir. Mi ejrcito estar dispuesto a combatir. Sois semejante a una gran fiera, majestad; pensando en vos he compuesto estos versos: Una pantera que se enfrenta a un cazador no tiembla, sino que mantiene calmo el corazn, incluso cuando oye los aullidos de una jaura de perros; y aunque resulte herida por la jabalina, sigue luchando y ataca para vivir o morir. Nefertari volvi a leer la sorprendente misiva que Chenar le haba hecho llegar. Unos mensajeros a caballo la haban llevado de Hatti hasta Siria del Sur, relevados por otros hasta llegar a Egipto, donde haba sido entregada al ministro de Asuntos Exteriores. A mi hermana, la muy querida reina de Egipto, Nefertari. Yo, Putuhepa, esposa de Hattusil, hermano del emperador de los hititas, le dirijo saludos amistosos. Estamos muy lejos una de otra, nuestros pases y nuestros pueblos son muy distintos, pero no aspiran acaso a una misma paz? Si t y yo
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conseguimos que progrese el entendimiento entre nuestros pueblos, no habremos realizado una buena accin? Por mi parte, procurar hacerlo. Puedo rogar a mi venerable hermana que acte del mismo modo? Recibir una carta de su mano sera un placer y un honor. Que los dioses te protejan. Qu significa ese curioso mensaje? pregunt la reina a Ramss. La forma de los dos sellos de barro seco y la escritura no dejan duda alguna sobre la autenticidad de la carta. Debo responder a Putuhepa? No es reina, pero debe ser considerada como la primera dama del imperio hitita desde la muerte de la esposa de Muwattali. Su marido, Hattusil, ser el futuro emperador? Las preferencias de Muwattali se inclinan por su hijo Uri-Techup, partidario encarnizado de la guerra contra Egipto. Esta misiva no tiene pues sentido. Revela la existencia de una tendencia distinta, alentada por la casta de los sacerdotes y la de los mercaderes, cuyo poder financiero, segn Acha, no es desdeable. Temen un conflicto que reduzca el volumen de sus negocios. Ser suficiente su influencia para evitar el enfrentamiento? Ciertamente no. Si Putuhepa es sincera, por qu no voy a ayudarla? Queda una pequea esperanza de evitar miles de muertos. Nervioso, el mercader sirio Raia se mes la barbita. Hemos comprobado vuestra coartada declar Ameni. Mejor as! Mejor para vos, en efecto; vuestros empleados han confirmado lo que dijisteis. Dije la verdad y nada tengo que ocultar. Ameni no dejaba de jugar con un pincel. Debo confesaros... que tal vez nos equivocamos. Por fin habla la razn! Reconoced que las circunstancias os abrumaban! Sin embargo, os presento mis excusas. La justicia egipcia no es una palabra vana. Todos lo celebramos. Soy libre de ir a donde me plazca? Podis reanudar vuestro trabajo con toda libertad. Estoy libre de cualquier acusacin? Lo estis, Raia. Aprecio vuestra honestidad, espero que encontreis enseguida al asesino de la pobre muchacha. Con la cabeza en otra parte, Raia finga trabajar con los albaranes de entrega y recorri el muelle entre su almacn y su barco. La comedia que Ameni haba representado no le haba engaado en absoluto. El secretario particular de Ramss era demasiado tenaz como para soltar tan deprisa su presa basndose en el testimonio de dos sirios. Y puesto que se negaba a emplear la violencia, el escriba le tenda una trampa con la esperanza de que Raia, creyndose
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absuelto, reanudara sus ocultas actividades y condujera a Serramanna hasta los miembros de su red. Pensndolo bien, la situacin era mucho ms grave de lo que haba supuesto. Hiciera lo que hiciese, su red pareca condenada al fracaso. Ameni comprendera enseguida que casi todos sus empleados trabajaban para Hatti y formaban un autentico ejrcito de sombras, de temible eficacia. Una oleada de arrestos la destruira. Aparentar que segua comerciando como de costumbre era una solucin provisional que no le llevara muy lejos. Tena que avisar a Chenar lo antes posible sin despertar la menor sospecha. Raia entreg unos preciosos jarrones a varios notables de Pi-Ramss. Chenar, cliente habitual, figuraba en la lista. Por lo tanto, el sirio acudi a la villa del hermano mayor del rey y habl con su intendente. El seor Chenar est ausente. Ah... volver pronto? Lo ignoro. Desgraciadamente, no tengo tiempo para esperarlo pues debo marcharme a Menfis. En estos ltimos das, algunos incidentes me han retrasado mucho. Tendris la bondad de entregar este objeto al seor Chenar? Claro. Saludadlo de mi parte, os lo ruego. Oh, lo olvidaba... El precio es muy alto, pero la calidad de esta pequea obra maestra lo justifica. Resolveremos este insignificante problema a mi regreso. Raia visit a otros tres clientes habituales antes de embarcarse en su navo con destino a Menfis. Haba tomado una decisin: dada la urgencia, deba ponerse en contacto con su jefe y pedirle consejo, tras haber despistado a los hombres de Serramanna que estaban siguindole. El escriba del Ministerio de Asuntos Exteriores, a cargo de la redaccin de los despachos, olvidando su peluca y la dignidad de su cargo, corri hasta el despacho de Chenar ante las crticas miradas de sus colegas. No era el autodominio la principal cualidad de un letrado? Chenar estaba ausente. Terrible dilema... Aguardar el regreso del ministro o saltarse un peldao jerrquico y llevar la misiva al rey? Pese a una probable regaina, el alto funcionario opt por la segunda solucin. Pasmados, sus colegas lo vieron abandonar el ministerio en horas de servicio, sin peluca todava, y saltar al carro oficial que le permitira llegar a palacio en unos pocos minutos. Ameni recibi al funcionario y comprendi su emocin. La carta, enviada por los servicios diplomticos de Siria del Sur, llevaba los sellos de Muwattali, el emperador de los hititas. Puesto que mi ministro est ausente, he credo oportuno... Has hecho bien. No temas por tu carrera: el rey apreciar tu iniciativa. Ameni sopes la misiva, una tablilla de madera envuelta en una tela mancillada por varios sellos de barro seco, cubiertos de escritura hitita. El escriba cerr los ojos esperando que se tratara de una pesadilla. Cuando volvi a abrirlos, el mensaje no haba desaparecido y segua quemndole los dedos.
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Con la garganta seca, recorri con pasos muy lentos la distancia que lo separaba del despacho de Ramss. Tras haber pasado el da en compaa de su ministro de Agricultura y con los responsables de la irrigacin, el rey estaba solo y preparaba un decreto para mejorar el mantenimiento de los diques. Pareces trastornado, Ameni. Las manos del escriba presentaron la misiva oficial del emperador de Hatti, destinada al faran. La declaracin de guerra murmur Ramss.

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Sin apresurarse, Ramss rompi los sellos, desgarr el tejido protector y recorri el mensaje. De nuevo, Ameni cerr los ojos, saboreando los ltimos segundos de paz antes del infierno, antes de que el faran le dictara la respuesta que sealara la entrada en guerra de Egipto contra Hatti. Ests siempre sobrio, Ameni? La pregunta sorprendi al escriba. Sobrio, yo? S, naturalmente! Que lstima, juntos nos habramos bebido un vino excepcional. Lee. Ameni descifr la tablilla. Del emperador de Hatti, Muwattali, a su hermano Ramss el hijo de la luz, el faran de Egipto. Cmo te encuentras? Espero que tu madre, Tuya, tu esposa, Nefertari, y tus hijos estn bien. Tu reputacin y la de la gran esposa real no cesan de aumentar, y tu valenta es conocida por todos los habitantes de Hatti. Cmo estn tus caballos? Aqu cuidamos mucho a los nuestros. Son animales esplndidos, los ms hermosos de la creacin. Que los dioses protejan a Hatti y a Egipto. Una amplia sonrisa ilumin el rostro de Ameni. Es... es maravilloso! No estoy convencido de ello. Son las frmulas diplomticas habituales, y estamos muy lejos de una declaracin de guerra. Slo Acha podr decrnoslo. No confas en Muwattali... Ha basado su poder en la alianza de la violencia y la astucia. Para l, la diplomacia es slo un arma suplementaria y no un camino hacia la paz. Y si estuviera cansado de la guerra? Tu reconquista de Canaan y de Amurru le ha demostrado que deba tomarse en serio el ejrcito egipcio. Muwattali no lo desprecia. Por eso se prepara para el conflicto e intenta apaciguar nuestros temores con algunas manifestaciones de amistad. Homero, cuyos ojos ven muy lejos, no cree en una paz duradera. Y si se equivocase, y si Muwattali hubiera cambiado, y si la casta de los mercaderes prevaleciera sobre la de los guerreros? La carta de Putuhepa va en esa direccin. La economa del imperio hitita se basa en la guerra, el alma de su pueblo ama la guerra. Los mercaderes apoyarn a los militares y hallarn, en un gran conflicto, la posibilidad de nuevos beneficios. Entonces el enfrentamiento te parece inevitable. Espero equivocarme. Si Acha no advierte grandes maniobras, ni aumento de armamento, ni movilizacin general, recuperar la esperanza. Ameni se sinti turbado. Una excntrica idea le pas por la cabeza. La misin oficial de Acha consiste en reorganizar el sistema defensivo de nuestros protectorados; para obtener la informacin que deseas, no tendr que entrar en territorio hitita? Eso es reconoci Ramss.
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Es una locura! Si lo cogen... Acha era libre de aceptarlo o rechazarlo. Es nuestro amigo, Ramss, nuestro amigo de la infancia, te es fiel como te lo soy yo mismo, l... Lo s, Ameni, y aprecio en su justa medida su valor. No tiene posibilidad alguna de regresar vivo! Aunque consiga transmitir algunos mensajes, ser capturado. Por primera vez, el escriba experiment cierto resentimiento contra Ramss. Dando primaca al superior inters de Egipto, el faran no cometa falta alguna. Pero sacrificaba a un amigo, a un ser excepcional, un hombre que habra merecido vivir ciento diez aos, como los sabios. Debo dictarte una respuesta, Ameni. Tranquilicemos a nuestro hermano, el emperador de Hatti, sobre el estado de salud de mis parientes y mis caballos. Chenar miraba el jarrn que su intendente haba depositado ante l mientras se coma una manzana a pequeos mordiscos. Te lo ha trado el mercader Raia personalmente? S, seor. Repteme lo que te ha dicho. Ha mencionado el elevado precio de esta obra maestra y cree que resolvereis el problema cuando l regrese a la capital. Dame otra manzana y que no me molesten. Seor, tenais que recibir a una jovencita... Despdela. Chenar clav los ojos en la vasija. Era una copia torpe y fea que no vala ni un par de mediocres sandalias. Incluso una pequea burguesa de provincias habra vacilado antes de colocarlo en su sala de recepcin. El mensaje de Raia estaba claro. El espa haba sido desenmascarado y ya no volvera a ponerse en contacto con Chenar. Todo un lienzo de la estrategia del hermano mayor de Ramss se derrumbaba. Privado del contacto con los hititas, cmo iba a maniobrar? Dos elementos lo tranquilizaron. En primer lugar, los hititas no renunciaran, en tan crucial perodo, a mantener una red de espionaje en suelo egipcio; sustituiran a Raia y su sucesor se pondra en contacto con Chenar. Y en segundo lugar todava contaba con la privilegiada posicin de Acha, quien mientras desorganizaba el sistema defensivo de los protectorados, no dejara de establecer vnculos con los hititas y avisar a Chenar. Tambin quedaba el mago Ofir, cuya tcnica de hechizo tal vez fuese eficaz. Pensndolo bien, la desventura de Raia no le perjudicaba. El espa sirio sabra salir de aquel mal paso. Una luz ocre y clida baaba los templos de Pi-Ramss. Tras haber celebrado los ritos del poniente, Ramss y Nefertari se reunieron ante el templo de Amn, cuya construccin continuaba. Cada da, la capital se haca ms bella, pareca destinada a la paz y a la felicidad. La pareja real pase por el jardn que creca ante el santuario; perseas, sicomoros y azufaifos brotaban de entre los macizos de malvarrosas. Algunos
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jardineros regaban los jvenes rboles mientras les dirigan tiernas palabras; todos saban que las plantas las apreciaban tanto como el agua nutricia. Qu piensas de las cartas que acabamos de recibir? No me tranquilizan respondi Nefertari. Los hititas intentan deslumbrarnos con el espejismo de una tregua. Esperaba una opinin ms tranquilizadora. Engaarte sera traicionar nuestro amor. Debo ofrecerte mi visin aunque tenga los inquietantes colores de un cielo tormentoso. Cmo imaginar una guerra donde tantos jvenes perdern la vida mientras disfrutamos la belleza de este jardn? No tenemos derecho a refugiarnos en este paraso y olvidar la tormenta que amenaza con aniquilarlo. Ser mi ejrcito capaz de resistir los asaltos hititas? Hay demasiados veteranos que slo piensan en la jubilacin, muchos reclutas sin experiencia, un gran nmero de mercenarios preocupados slo por la soldada... El enemigo conoce nuestras debilidades. Ignoramos nosotros las suyas? Nuestros servicios de informacin estn mal organizados; sern necesarios aos de esfuerzo para hacerlos eficaces. Creamos que Muwattali respetara la frontera impuesta por mi padre, cuando lleg a las puertas de Kadesh. Pero, como sus predecesores, el emperador suea con la expansin, y no existe presa ms hermosa que Egipto. Te ha enviado Acha algn informe? Estoy sin noticias. Temes por su vida, no es cierto? Le he confiado una misin peligrosa, que lo obliga a penetrar en territorio enemigo para obtener toda la informacin posible. Ameni no me lo perdona. Quin tuvo la idea? Nunca te mentira, Nefertari; fui yo, no Acha. Podra haberse negado. Puede rechazarse la propuesta del faran? Acha tiene una personalidad fuerte, capaz de elegir su destino. Si fracasa, ser responsable de su arresto y de su muerte. Acha vive para Egipto, como t; marchndose a Hatti, espera salvar nuestro pas del desastre. Hablamos de este ideal durante toda una noche; si me comunica informaciones significativas sobre las fuerzas hititas y su estrategia, tal vez logremos rechazar a los invasores. Y si atacaras primero? Ya pienso en ello... Pero debo permitir que Acha maniobre. Las cartas que hemos recibido demuestran que los hititas intentan ganar tiempo, sin duda a causa de disensiones internas. No deberamos dejar pasar el momento oportuno. Con su voz musical y dulce, Nefertari expresaba el rigor y la voluntad inflexible de una reina de Egipto. Como Tuya haba hecho junto a Seti, moldeaba el alma real y alimentaba su fuerza. A menudo pienso en Moiss. Cmo reaccionara hoy, cuando la propia existencia de las Dos Tierras est amenazada? Pese a las extraas ideas que lo
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obsesionaban, estoy convencido de que luchara a nuestro lado para salvar el pas de los faraones. El sol se haba puesto, Nefertari tembl. Echo de menos mi viejo chal, me calentaba tanto.

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Al oeste del golfo de Aqaba y al sur de Edom, el pas de Madian gozaba de una existencia apacible y apartada, acogiendo de vez en cuando a los nmadas que recorran la pennsula del Sina. La gente de Madian, muy ligada a su condicin de pastores, se mantena al margen de los combates que oponan entre s a las tribus rabes del pas de Moab. Un viejo sacerdote, padre de siete hijos, reinaba sobre la pequea comunidad madianita, que no se lamentaba de su pobreza ni de los rigores del clima. El anciano curaba la pata de una oveja cuando el inslito ruido de caballos y carros lanzados a toda velocidad lleg a sus odos. Una patrulla del ejrcito egipcio... Y, sin embargo, nunca llegaban a Madian, cuyos habitantes no posean arma alguna ni saban combatir. Dada su indigencia, no pagaban impuestos y la polica del desierto saba que no se arriesgaran a albergar a bandoleros beduinos, so pena de ver destruido su oasis y ser condenados a la deportacin. Cuando los carros egipcios entraron en el campamento, hombres, mujeres y nios se refugiaron en tiendas de tela basta. El anciano sacerdote se levant y se enfrent con los recin llegados. El jefe de la patrulla era un arrogante y joven oficial. Quin eres? El sacerdote de Madian. Ests a la cabeza de ese montn de piojosos? Tengo ese honor. De qu vivs aqu? De la cra de corderos, del consumo de dtiles y del agua de nuestros pozos. Nuestros huertos nos proporcionan algunas legumbres. Tenis armas? No es nuestra costumbre. He recibido rdenes de registrar vuestras tiendas. Ah las tenis, no tenemos nada que ocultar. Se dice que habis dado refugio a criminales beduinos. Estaramos locos si provocramos la clera del faran. Aunque este pedazo de tierra sea pobre y est olvidado, es nuestro y lo apreciamos. Violar la ley sera nuestra perdicin. Eres un sabio, anciano, pero de todos modos proceder al registro. Ya te he dicho que no hay ningn inconveniente, nuestras tiendas estn abiertas. Aceptars antes participar en una modesta fiesta? Una de nuestras hijas acaba de dar a luz a un muchacho. Comeremos cordero y beberemos vino de palma. El oficial se sinti molesto. No es muy reglamentario... Mientras tus soldados cumplen con su deber, ven a sentarte junto al fuego. Asustados, los madianitas se agruparon en torno al viejo sacerdote, que los tranquiliz y les pidi que facilitaran la tarea a los egipcios. El jefe de la patrulla acept sentarse y compartir la comida festiva. La madre estaba an en la cama, pero el padre, un barbudo de rostro marcado, encogido sobre s mismo, tena en brazos a su hijo y lo acunaba.
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Un pastor que tema no poder engendrarexplic el viejo sacerdote; este nio ser la luz de su vejez. Los soldados no descubrieron armas ni beduinos. Sigue haciendo que respeten la ley recomend el oficial al sacerdote de Madian, y tu pueblo no tendr ningn problema. Carros y caballos se alejaron por el desierto. Cuando la nube de arena se disip, el padre del recin nacido se levant. El oficial se hubiera sorprendido viendo como un desmirriado pastor se converta en un coloso de anchos hombros. Estamos salvados, Moiss dijo el viejo sacerdote a su yerno. Ya no volvern. En la orilla occidental de Tebas, arquitectos, talladores de piedra y escultores no escatimaban esfuerzos para construir el Ramesseum, el templo de millones de aos del hijo de la luz. En cumplimiento de la Regla, la construccin se haba iniciado por el naos, donde resida el dios oculto cuya forma nunca conoceran los humanos. Una enorme cantidad de bloques de gres, de granito gris y de basalto se haba almacenado en la obra, regulada por una estricta organizacin. Se levantaban los muros de las salas hipstilas, ya se edificaba el futuro palacio real. Como Ramss haba exigido, su templo sera un edificio fabuloso que atravesara los siglos. All se honrara la memoria de su padre, all se celebrara a su madre y su esposa, all se transmitira la invisible energa sin la que era imposible el ejercicio de un poder justo. Nebu, el sumo sacerdote de Karnak, sonrea. Ciertamente, el anciano, fatigado y reumtico, haba recibido el encargo de administrar el ms vasto y rico de los santuarios egipcios, y todos haban considerado que la eleccin de Ramss haba sido cnica y estratgica; prximo ya a la senilidad, Nebu slo sera un hombre de paja, sustituido muy pronto por otra criatura del monarca, vieja y servil tambin. Nadie haba previsto que Nebu envejeciera al modo del granito. Calvo, lento en sus desplazamientos, parco de palabra, gobernaba en solitario. Fiel a su rey, no pensaba, como algunos de sus predecesores, en hacer una poltica partidista. Servir a Ramss era su cura de juventud. Pero hoy, Nebu olvidaba el inmenso templo, su numeroso personal, su jerarqua, sus tierras, sus aldeas, para inclinarse hacia un arbolito, la acacia que Ramss haba plantado en el emplazamiento de su templo de millones de aos, el segundo ao de su reinado. El sumo sacerdote de Karnak haba prometido al monarca velar por el crecimiento de aquel rbol cuyo vigor era impresionante. Beneficindose de la magia del lugar, creca hacia el cielo mucho ms deprisa que sus semejantes. Ests satisfecho de mi acacia, Nebu? El sumo sacerdote se volvi lentamente. Majestad, no me han avisado de vuestra llegada! No reprendas a nadie, mi viaje no ha sido anunciado por palacio. Este rbol es magnfico. No creo haber visto otro tan sorprendente; no le habris comunicado vuestro vigor? Habr tenido el privilegio de proteger su infancia, vos lo contemplareis adulto. Deseaba ver Tebas, mi templo de millones de aos, mi tumba y esta acacia antes de sumirme en la tormenta. Es inevitable la guerra, majestad? Los hititas intentan convencernos de lo contrario, pero quin puede confiar en sus tranquilizadoras declaraciones? Aqu, todo est en orden. Las riquezas de Karnak son las vuestras y he hecho prosperar los dominios que vos me habis confiado.
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Y tu salud? Mientras los canales del corazn no se hayan obstruido, cumplir mi funcin. Sin embargo, si vuestra majestad tuviera la intencin de reemplazarme, no me disgustara. Habitar junto al lago sagrado y meditar sobre el vuelo de las golondrinas es mi mayor ambicin. A riesgo de decepcionarte, no veo necesidad alguna de modificar la actual jerarqua. Las piernas me fallan, mis odos se obturan, tengo los huesos doloridos. Pero tu pensamiento sigue vivo como el vuelo de un halcn y preciso como el del iris. Sigue trabajando as, Nebu, y velando por esta acacia. Si yo no regresara, t seras su tutor. Regresareis, tenis que regresar. Ramss visit las obras, recordando su estancia entre los talladores de piedra y los canteros. l edificaba Egipto da tras da, ellos construan los templos y las moradas de eternidad, sin las que el doble pas se habra sumido en la anarqua y la bajeza, inherentes a la especie humana. Venerar el podero de la luz y respetar la Regla de Maat era ensear al hombre la rectitud, intentar apartarlo de su egosmo y su vanidad. El sueo del monarca se realizaba. El templo de millones de aos tomaba cuerpo, aquel formidable productor de energa mgica comenzaba a funcionar por s mismo, por la simple presencia de los jeroglficos y las escenas grabadas en los muros del santuario. Recorriendo las salas cuyo trazado estaba ya delimitado, recogindose en las futuras capillas, Ramss obtuvo la fuerza del ka, nacida de la unin entre el cielo y la tierra. La asimil, no para s mismo sino para ser capaz de afrontar las tinieblas con que los hititas deseaban cubrir la tierra amada por los dioses. Ramss se sinti portador de todas las dinastas, de aquel linaje de faraones que haban moldeado Egipto a imagen del cosmos. Por un instante, el joven soberano de veintisiete aos vacil; pero el pasado se convirti en fuerza y no en una carga. En aquel templo de millones de aos, sus predecesores le indicaron el camino. Raia entreg algunos jarrones a los notables de Menfis. Si sus perseguidores interrogaban a sus empleados, sabran que el mercader sirio tena la intencin de seguir satisfaciendo a su clientela y continuar siendo el proveedor oficial de las familias nobles. De este modo, Raia aplicaba su mtodo de venta habitual, hecho de contactos directos, charlas y halagos. Luego se march al gran harn de Mer-Ur, que no haba visitado desde haca dos aos, seguro de que aquella visita dejara perplejos a los esbirros de Ameni y Serramanna. Creeran que el espa tena cmplices en aquella noble y antigua institucin, y perderan tiempo y energa explorando la falsa pista. Raia les ofreci otra, permaneciendo en una pequea aldea, cercana al harn, donde discuti con campesinos a quienes no conoca. Evidentemente, otros cmplices, desde el punto de vista de los investigadores egipcios. El mercader enga as a sus perseguidores y aprovech la ocasin para regresar a Menfis para supervisar las condiciones de transporte de varios cargamentos de conservas de lujo, destinadas unas a Pi-Ramss y otras a Tebas. Serramanna echaba pestes. Ese espa nos toma el pelo! Sabe que lo seguimos y se divierte haciendo que nos paseemos. Clmate recomend Ameni. Forzosamente cometer un error. Qu tipo de error?
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Los mensajes que recibe de Hatti estn ocultos en las conservas o en las preciosas vasijas. Apuesto por estas ltimas, ya que en gran parte proceden de Siria del Sur y de Asia. Pues bien, examinmoslas. Sera dar palos de ciego. Lo importante es el modo como manda sus mensajes y la red que utiliza. Dada la situacin, est obligado a avisar a los hititas de que no puede proseguir su actividad. Esperemos el momento en que enve una expedicin de objetos con destino a Siria. Tengo otra idea confes Serramanna. Espero que legal. Si no provoco el menor escndalo y te proporciono un medio de detener a Raia con toda legalidad, me permites actuar? Ameni tritur su pincel de escriba. Cunto tiempo necesitas? Maana habr terminado.

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En Bubastis se celebraba la fiesta de la embriaguez. Durante una semana, muchachas y muchachos probaran las primeras emociones del amor ante la benevolente mirada de la diosa gata Bastet, encarnacin de la buena vida. En la campia, los torneos de lucha permitan a los muchachos mostrar su fuerza y seducir a las bellas espectadoras con su ardor en el combate. Los empleados de Raia haban tenido derecho a dos das libres. El jefe del almacn, un sirio delgado y encorvado, haba pasado los cerrojos de la puerta del local, que contena una decena de vasijas de mediano valor. No le desagradaba mezclarse con la muchedumbre y probar suerte con alguna alegre barbiana, aunque ya fuera de cierta edad. Raia era un patrono severo, y no iba a perderse la posibilidad de distraerse. Al almacenero se le haca la boca agua al imaginar el placer que iba a obtener. Canturreando se dirigi a una pequea plaza donde se reunan ya los candidatos a los festejos. Un enorme puo lo agarr por los cabellos y lo ech hacia atrs; la mano que se peg a sus labios ahog el grito de dolor. Tranquilo orden Serramanna, o te estrangulo. Aterrorizado, el sirio se dej arrastrar hacia un cuartucho donde se amontonaban artculos de cestera. Desde cundo trabajas para Raia? pregunt el sardo. Cuatro aos. Buen salario? Es ms bien avaro. Le tienes miedo? Ms o menos. Raia va a ser detenido afirm Serramanna, y ser condenado a muerte por espionaje en beneficio de los hititas. Sus cmplices sufrirn el mismo castigo. Yo slo soy su empleado! Mentir es una falta grave. Trabajo para l como almacenero, no como espa! Hiciste mal al decir que estaba aqu, en Bubastis, cuando en realidad estaba cometiendo un crimen en Pi-Ramss. Un crimen... No, no es posible. No lo saba! Ahora ya lo sabes. Mantienes tu declaracin? No... S, si no se vengar! No me dejas eleccin, amigo mo: si sigues ocultando la verdad, te destrozar la cabeza contra el muro. No os atrevereis! He matado a decenas de cobardes como t. Raia... Se vengar. No volvers a verlo nunca. Seguro? Sin duda. Entonces, de acuerdo. Me pag para decir que estaba aqu. Sabes escribir?
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No muy bien. Iremos juntos al despacho del escriba pblico. l registrar tu declaracin. Luego podrs correr detrs de las mozas. Con los ojos verdes, los labios finamente maquillados, graciosa, vivaz y juguetona, Iset la bella, madre del pequeo Kha, no haba perdido nada de su juventud. En aquel fresco anochecer de invierno, la joven haba cubierto sus hombros con un chal de lana. En la campia de Tebas, el viento soplaba con fuerza. Sin embargo, Iset la bella acuda a la cita fijada por una extraa carta: La choza de caas. Busca la misma que en Menfis, en la orilla oeste, frente al templo de Luxor, en el lindero de un campo de trigo. Su caligrafa... No poda equivocarse. Pero por qu aquella curiosa invitacin y el recuerdo de tan ntimo pasado? Iset franque un canal de irrigacin, descubri el trigal dorado por el poniente y advirti la choza. Se dispona a entrar en ella cuando una rfaga de viento levant su vestido y lo enganch en una zarza. Cuando se inclinaba para evitar que el tejido se desgarrara, una mano la liber y la levant. Ramss... Sigues siendo arrebatadora, Iset. Te agradezco que hayas venido. Tu mensaje me ha trastornado. Deseaba verte lejos de palacio. El rey la fascinaba. Su cuerpo de atleta, la nobleza de sus actitudes, el poder de su mirada despertaban en ella el mismo deseo que antao. Nunca haba dejado de amarlo, aunque se consideraba incapaz de rivalizar con Nefertari. La gran esposa real haba llenado el corazn de Ramss y reinaba solitaria en l. Iset la bella no era celosa ni envidiosa; aceptaba el destino y se senta orgullosa de haber dado al rey un hijo cuyas excepcinales cualidades se afirmaban ya. S, haba odiado a Ramss cuando se cas con Nefertari, pero aquel violento sentimiento era slo una dolorosa forma de su amor. Iset se haba rebelado contra la maquinacin que haba amenazado al rey y en la que haban querido comprometerla. Nunca traicionara al hombre que le haba dado tanta felicidad iluminando su cuerpo y su corazn. Por qu tanta discrecin... y el recuerdo de nuestros primeros encuentros en una choza como esta? Nefertari lo quiere as. Nefertari? No comprendo... Exige que tengamos un segundo hijo para asegurar la continuidad del reino si algo le sucediera a Kha. Iset la bella cay desmadejada en los brazos de Ramss. Es un sueo murmur, un sueo maravilloso. T no eres el rey, yo no soy Iset, no estamos en Tebas, no vamos a hacer el amor para darle un hermano a Kha. Es slo un sueo, pero quiero vivirlo en lo ms profundo de m misma y preservarlo eternamente. Ramss se quit la tnica y la deposit en el suelo. Enfebrecida, Iset permiti que la desnudara. Iset disfrut de aquel instante en el que su cuerpo creaba un hijo para Ramss y del fulgor de un gozo que ella no aguardaba ya. En la embarcacin que lo devolva a Pi-Ramss, el rey, encerrado en su soledad, contemplaba el Nilo. El rostro de Nefertari no se apartaba de su pensamiento. S, el amor de Iset era sincero y su encanto permaneca intacto; pero no experimentaba por
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ella aquel sentimiento imperioso como el sol y vasto como el desierto que haba invadido su ser ya en su primer encuentro con Nefertari, aquel amor cuya intensidad no dejaba de crecer con el transcurso de los das. Al igual que el Ramesseum y la capital crecan gracias a la incesante accin de los constructores, la pasin que Ramss senta por su esposa no dejaba de construirse y de fortalecerse. El rey no le haba confiado a Iset las verdaderas exigencias de Nefertari: la reina deseaba que Iset asumiera realmente la funcin de segunda esposa y diera varios hijos al monarca, cuyo podero y aplastante personalidad podan desalentar a varios potenciales sucesores. Egipto haba conocido ya un grave precedente: Pepi el Segundo, que vivi ms de cien aos, haba sobrevivido a sus hijos y, al fallecer, haba dejado el pas en un vaco que se haba transformado en una aguda crisis. Si Ramss llegaba a viejo, qu ocurrira con el reino si Kha o Meritamn, por cualquier razn, fueran incapaces de sucederle? A un faran le era imposible llevar la existencia de un hombre ordinario. Incluso sus amores y su familia deban servir a la continuidad de la institucin que encarnaban. Pero estaba Nefertari, mujer entre las mujeres, y el sublime amor que ella le ofreca. Ramss no deseaba traicionar su funcin ni compartir su deseo con otra mujer, aunque fuera Iset la bella. Y fue el Nilo el que le ofreci la respuesta, el Nilo, cuya energa fecundaba ambas orillas durante la inundacin con inagotable generosidad. La corte se haba reunido en la gran sala de audiencias de Pi-Ramss, lo que provoc que corrieran numerosos rumores. Al igual que a su padre, Seti, a Ramss no le gustaban nada este tipo de ceremonias. Prefera trabajar directamente con sus ministros que presenciar ociosas discusiones con una asamblea cuyos miembros slo pensaban en halagarlo. Cuando apareci el faran, con un bastn en la mano diestra en el que se enrollaba una cuerda, muchos dejaron de respirar por unos instantes. Aquel smbolo indicaba que Ramss iba a proclamar un decreto que tendra, inmediatamente, fuerza de ley. El bastn simbolizaba el Verbo, la cuerda del vnculo con la realidad que el rey hara nacer al enunciar los trminos de una decisin madurada y reflexionada. Emocin y angustia se apoderaron de la corte. Nadie lo dud: Ramss iba a decretar el estado de guerra contra los hititas. Un embajador sera enviado a Hatti y entregara al emperador el mensaje del faran en el que se precisara la fecha del inicio del conflicto. Las palabras que pronuncio forman un decreto real declar Ramss. Ser grabado en las estelas, los heraldos lo proclamarn en las ciudades y en las aldeas, todos los habitantes de las Dos Tierras lo conocern. A partir de este da y hasta mi ltimo aliento, elevar a la dignidad de hijo real e hija real a algunos nios que sern educados en la escuela de palacio y recibirn la misma enseanza que mi hijo Kha y mi hija Meritamn. Su nmero es ilimitado y entre ellos elegir a mi sucesor, sin que se le informe de ello antes de que llegue el momento oportuno. La corte qued estupefacta y encantada. Cada padre y cada madre albergaron la secreta esperanza de que su hijo fuera elevado a aquella dignidad; algunos pensaban ya en ponderar los mritos de sus retoos para influir en la eleccin de Ramss y Nefertari. Ramss envolvi en un gran chal los hombros de Nefertari, que se recuperaba de un resfriado. Procede de un taller de Sais; la superiora del templo lo teji con sus propias manos. La sonrisa de la reina ilumin el hosco cielo del Delta. Me hubiera gustado tanto partir hacia el sur, pero ya s que no es posible.
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Lo lamento, Nefertari, pero debo supervisar el entrenamiento de mis tropas. Iset te dar un nuevo hijo, no es cierto? Los dioses decidirn. As est bien. Cundo volvers a verla? Lo ignoro. Pero... me prometiste... Acabo de dictar un decreto. Qu tiene que ver con Iset? Tu voluntad ha sido satisfecha, Nefertari. Tendremos ms de cien hijos e hijas, y mi sucesin estar asegurada.

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Tengo la prueba de que Raia menta afirm Serramanna, entusiasta. Ameni permaneci impasible. Me has odo? S, s respondi el secretario particular del rey. El sardo comprendi la razn de la pasividad de Ameni; una vez ms el escriba slo haba dormido dos o tres horas, y tardaba en despertar. Aqu tengo la declaracin del almacenero de Raia, firmada y avalada por algunos testigos. El empleado indica con toda claridad que su patrono, que no estaba en Bubastis el da del asesinato de Nenofar, le pag para que diera un testimonio falso. Te felicito, Serramanna, has hecho un buen trabajo. Tu almacenero... sigue intacto? Cuando sali del despacho del escriba mostraba un ardiente deseo de participar en la gran fiesta de la ciudad, y encontrar algunas mozas acogedoras. Buen trabajo, realmente... No lo comprendes: la coartada de Raia ha quedado destruida, podemos detenerlo e interrogarlo! Imposible. Imposible? Quin puede oponerse? Raia ha conseguido escapar de sus perseguidores y ha desaparecido en una calleja de Menfis. Ahora que ya haba avisado a Chenar y que se encontraba fuera de peligro, Raia tena que esfumarse. Convencido de que Ameni examinara cualquier envo destinado a Siria del Sur, aunque slo se tratara de una jarra de conservas, ya no estaba en condiciones de avisar a los hititas. Confiar un mensaje a uno de los miembros de su red le pareca demasiado arriesgado. Era tan fcil traicionar a un fugitivo buscado por la polica del faran! La nica solucin, que ya haba contemplado cuando haba comenzado a ser sospechoso, era ponerse en contacto con el jefe de su red, a pesar de que estaba totalmente prohibido. Despistar a los policas que lo seguan no haba sido fcil; gracias al dios de la tempestad que haba estallado sobre Menfis al caer la tarde, haba conseguido quitrselos de encima metindose en un taller que tena doble salida. Pasando por los techos, se haba introducido en la morada del jefe de su red, cuando la tormenta estaba en su punto lgido, mientras los relmpagos cruzaban el cielo y una violenta ventolera levantaba nubes de polvo en las calles desiertas. La casa se encontraba sumida en las tinieblas y estaba abandonada. Raia se acostumbr a la falta de luz y se aventur con prudencia por la sala de recepcin sin hacer el menor ruido. A sus odos lleg un gemido. Inquieto, el mercader avanz. Oy una nueva queja, que expresaba un intenso pero contenido dolor. All, lejos, vio un rayo de luz bajo una puerta. Habra sido detenido y torturado el jefe de la red? No, era imposible! Slo Raia lo conoca. La puerta se abri, la llama de una antorcha ceg al sirio, que retrocedi protegindose los ojos con las manos cruzadas. Raia... qu ests haciendo aqu?
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Perdname, pero no he tenido ms remedio. El mercader sirio haba visto al jefe de su red una sola vez, en la corte de Muwattali, pero no lo haba olvidado. Alto, delgado, con los pmulos salientes, los ojos de un verde oscuro y aspecto de un ave de presa. De pronto, Raia temi que Ofir lo suprimiera en el acto. Pero el libio mantuvo una inquietante tranquilidad. En el laboratorio, la rubia Lita segua gimiendo. La preparaba para un experimento advirti Ofir cerrando la puerta. La penumbra aterroriz a Raia; no era acaso el reino del mago negro? Aqu estaremos tranquilos para charlar. Has infringido las consignas. Lo s; pero iba a ser detenido por los hombres de Serramanna. Estn todava en la ciudad, supongo. S, pero los he despistado. Si te han seguido, no tardarn en aparecer. En ese caso, me ver obligado a matarte y afirmar que he sido agredido por un ladrn. Dolente, que dorma en el piso superior por efecto de un somnfero, avalara la versin de Ofir. Conozco mi oficio, no me han seguido. Esperemos que sea as, Raia, qu ha ocurrido? Una sucesin de infortunios. No ser, ms bien, una serie de torpezas? El sirio se explic sin omitir un detalle. Frente a Ofir, era mejor no andarse por las ramas. No tena el mago poder para leer el pensamiento? Un largo silencio sucedi a las declaraciones de Raia. Ofir reflexionaba antes de dictar su veredicto. No has tenido suerte, es cierto; pero debemos admitir que tu red ha quedado destruida. Mis almacenes, mis existencias, la fortuna que haba amasado... Los recuperars cuando Hatti haya conquistado Egipto. Que los demonios de la guerra os escuchen! Dudas acaso de nuestra victoria final? Ni por un momento. El ejrcito egipcio no est dispuesto todava. Segn mis ltimas informaciones, su programa de armamento se retrasa y los oficiales superiores temen un enfrentamiento directo con las fuerzas hititas. Los soldados que tienen miedo ya estn vencidos. Un exceso de confianza puede llevarnos a la derrota objet Ofir. No debemos desdear nada para arrastrar a Ramss hasta el abismo. Seguiris manipulando a Chenar? Sospecha de l el faran? Desconfa de su hermano, pero no puede suponer que Chenar se haya convertido en nuestro aliado. Cmo imaginar que un egipcio, miembro de la familia real y ministro de Asuntos Exteriores traicione a su pas? A mi entender, Chenar sigue siendo para nosotros una pieza esencial. Quin va a sustituirme? No tienes por que saberlo. Estis obligado a hacer un informe sobre m, Ofir. Ser elogioso. Has servido fielmente a Hatti, el emperador lo tendr en cuenta y sabr recompensarte.
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Cul ser mi nueva misin? Le presentar un proyecto a Muwattali, l decidir. Lo del partido atoniano, es serio? Me importan un bledo los partidarios de Atn, como todos los dems creyentes. Pero son corderos fciles de llevar al matadero. Puesto que comen en mi mano, por qu privarme de su credulidad? La muchacha que est con vos... Una iluminada y una retrasada, pero una excelente mdium. Me permite obtener preciosas informaciones que, sin su ayuda, estaran fuera de mi alcance. Y espero debilitar las defensas de Ramss. Ofir pens en Moiss, un aliado potencial cuya fuga y desaparicin haba lamentado. Interrogando a Lita, durante un trance, haba conseguido enterarse de que el hebreo segua vivo. No puedo descansar unos das aqu? interrog el sirio. Ha sido una prueba muy dura para mis nervios. Es demasiado arriesgado. Dirgete al puerto inmediatamente, en el extremo sur, y embarca en la chalana que zarpa hacia Pi-Ramss. Ofir dio al sirio las consignas y los contactos necesarios para salir de Egipto, atravesar Canaan y Siria del Sur y llegar a la zona de influencia hitita. En cuanto Raia se hubo marchado, el mago comprob que Lita se hubiera dormido profundamente y abandon la villa. El persistente mal tiempo le convena. Pasara desapercibido y regresara enseguida a su cubil tras haber ordenado entrar en escena al sustituto de Raia. Chenar devoraba. Aunque su razonamiento le hubiera tranquilizado, necesitaba calmar su angustia comiendo. Se estaba tragando una perdiz asada cuando su intendente le anunci la visita de Meba, el ex ministro de Asuntos Exteriores cuyo puesto haba ocupado hacindole creer que slo Ramss era responsable de su destitucin. Meba era uno de esos altos funcionarios dignos y pausados, escribas de padre a hijo acostumbrados a moverse por los meandros de la administracin, a evitar los problemas cotidianos y a preocuparse slo de su ascenso. Al convertirse en ministro, Meba haba llegado a la cima donde esperaba permanecer hasta su jubilacin; pero la repentina intervencin de Chenar, de la que nunca sabra nada, lo haba privado de su cargo. Reducido al ocio, el diplomtico se haba retirado a su gran dominio de Menfis y se limitaba a algunas apariciones en la corte de Pi-Ramss. Chenar se lav las manos y la boca, se perfum y comprob su peinado. Conoca la coquetera de su visitante y no le sera inferior. Mi querido Meba! Que placer verte de nuevo en la capital... Me hars el honor de estar presente en la recepcin que doy maana por la noche? Con mucho gusto. S que el momento no se presta demasiado a los festejos, pero no debemos caer en el mal humor. El propio rey no quiere modificar las costumbres de palacio. Con el rostro amplio y tranquilizador, Meba segua siendo un seductor de elegantes gestos y voz pausada. Estis satisfecho de vuestro cargo, Chenar? No es fcil, pero lo hago lo mejor que puedo, por la grandeza del pas. Conocis a Raia, un mercader sirio? Chenar se puso rgido.
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Me vende preciosos jarrones de notable calidad a un precio bastante elevado. Y no hablis de otros temas en vuestras entrevistas? Pero qu te pasa, Meba? No debis temer nada de m, Chenar, al contrario. Temer... Qu queris decir? Aguardabais al sucesor de Raia, verdad? Pues aqu estoy. T, Meba? Me cuesta permanecer inactivo. Cuando la red hitita se puso en contacto conmigo, aprovech la ocasin para vengarme de Ramss. No me disgusta que el enemigo os haya elegido para sucederme, siempre que me devolvais el Ministerio de Asuntos Exteriores cuando tomis el poder. El hermano del rey pareca atnito. Vuestra palabra, Chenar. La tienes, Meba, la tienes. Os transmitir las directrices de nuestros amigos. Si vos queris mandarles un mensaje, me lo comunicareis a m. Puesto que hoy mismo me contratareis como adjunto, en vez de Acha, tendremos ocasin de vernos a menudo. Nadie desconfiar de m.

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Una lluvia glacial caa sobre Hattusa, la capital del Imperio hitita. La temperatura andaba por debajo de los cero grados, y se quemaba turba y lea para calentarse. Era la poca en que moran numerosos nios; los muchachos supervivientes seran excelentes soldados. Por lo que a las chicas se refiere, no tenan derecho a heredar, as que toda su esperanza se basaba en hacer una buena boda. Pese a la dureza del clima, Uri-Techup, hijo del emperador y nuevo general en jefe, haba endurecido el entrenamiento. Descontento con las aptitudes fsicas de los infantes, los obligaba a caminar durante varias horas, cargados de armas y alimentos, como si recorrieran los caminos hacia una larga campaa. Agotados, varios hombres haban sucumbido. Uri-Techup los haba abandonado al borde del camino, considerando que los incapaces no merecan sepultura. Los buitres se hartaran con sus cadveres. El hijo del emperador no trataba mejor a las tripulaciones de los carros, obligndolos a llevar caballos y vehculos hasta el lmite de sus posibilidades. Numerosos accidentes mortales le haban convencido de que algunos aurigas no dominaban el material reciente y haban engordado durante un perodo de paz excesivamente largo. Ninguna protesta se elevaba de las hileras militares. Todos presentan que UriTechup preparaba las tropas para la guerra y que la victoria dependera de su rigor. Satisfecho de su naciente popularidad, el general no olvidaba que el jefe supremo del ejrcito segua siendo Muwattali. Verse as alejado de la corte, dirigiendo maniobras en rincones perdidos de Anatolia, tena un riesgo. De modo que Uri-Techup haba pagado a ciertos cortesanos, encargndoles que le procuraran la mxima informacin sobre los manejos de su padre y de Hattusil. Cuando se enter de que este ltimo haba salido hacia una gira de inspeccin en los pases vecinos, sometidos a la influencia hitita, Uri-Techup se sinti al mismo tiempo asombrado y tranquilizado. Asombrado porque el hermano del emperador pocas veces sala de la capital. Tranquilizado porque su ausencia le impeda hacer dao, destilando sus prfidos consejos en beneficio de la casta de los mercaderes. Uri-Techup detestaba a los mercaderes. Tras su victoria sobre Ramss, expulsara a Muwattali, ascendera al trono de Hatti, mandara a Hattusil a perecer en las minas de sal y encerrara a su esposa, Putuhepa, arrogante y conspiradora, en un burdel de provincias. Por lo que a los mercaderes se refiere, seran alistados por la fuerza en el ejrcito. El porvenir de Hatti estaba decidido: convertirse en una dictadura militar de la que l, Uri-Techup, sera dueo absoluto. Atacar al emperador, cuyo prestigio segua intacto tras varios aos de un reinado hbil y cruel, hubiera sido prematuro. Pese a su ardiente carcter, Uri-Techup sabra mostrarse paciente y aguardar el primer error de su padre. Muwattali aceptara abdicar o su hijo lo suprimira. Envuelto en un grueso manto de lana, el emperador estaba junto a una chimenea cuyo calor apenas le caldeaba. Con la edad, cada vez soportaba peor los rigores del invierno, pero no habra podido prescindir del grandioso espectculo que le ofrecan las montaas cubiertas de nieve. A veces se senta tentado a renunciar a la poltica de conquista para limitarse a una explotacin de las riquezas naturales de su pas. Pero la ilusin se disipaba deprisa, pues la expansin era indispensable para la supervivencia de su pueblo. Conquistar Egipto supona poseer un cuerno de la abundancia cuya gestin confiara, al principio, al hermano mayor de Ramss, el ambicioso Chenar, para tranquilizar a la
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poblacin. Luego se librara de aquel traidor e impondra a las Dos Tierras una administracin hitita que pronto acabara con cualquier veleidad de revuelta. El principal peligro era su propio hijo, Uri-Techup. El emperador lo necesitaba para devolver a sus tropas vigor y combatividad, pero deba impedir que explotara, en su beneficio, los resultados de un triunfo. Guerrero intrpido, Uri-Techup no tena sentido del Estado y sera un deplorable administrador. El caso de Hattusil era distinto. Aunque enclenque y de salud frgil, el hermano del emperador posea las cualidades de un gobernante y saba permanecer en la sombra, haciendo olvidar su real influencia. Qu deseaba realmente? Muwattali era incapaz de responder a esta pregunta, de modo que su desconfianza aumentaba. Hattusil se present ante el emperador. Feliz viaje, hermano mo? Los resultados estn a la altura de nuestras esperanzas. Hattusil estornud varias veces. Un resfriado? Las postas estn mal caldeadas. Mi esposa me ha preparado vino caliente y unos baos de pies con agua ardiendo que acabarn con este constipado. Te han dispensado un buen recibimiento nuestros aliados? Mi visita los ha sorprendido; teman que exigiramos impuestos suplementarios. Es bueno mantener un clima de temor en tus vasallos. Cuando al espinazo le falta flexibilidad para doblegarse, se aproxima la desobediencia. Por eso he evocado los errores pasados de este o aquel prncipe y la mansedumbre del emperador antes de entrar de lleno en el tema. La coaccin sigue siendo el arma privilegiada de la diplomacia, Hattusil. Al parecer la manejas con mucha destreza. Es un arte difcil que no se llega a dominar nunca, pero sus efectos resultan positivos. Todos los vasallos, sin excepcin, han respondido a nuestra... invitacin. Eso me satisface mucho, querido hermano mo. Cundo habrn concluido sus preparativos? Dentro de tres o cuatro meses. Ser indispensable la redaccin de documentos oficiales? Mas valdr evitarlo estim Hattusil; hemos infiltrado espas en territorio enemigo. Tal vez los egipcios hayan hecho lo mismo en el nuestro. No es probable, pero se impone la prudencia. Para nuestros aliados lo ms importante es que Egipto se derrumbe. Dando su palabra al representante oficial de Hatti se la han dado al emperador. Guardarn silencio hasta que se inicie la accin. Con los ojos brillantes a causa de la fiebre, Hattusil disfrutaba el calor de la estancia, cuyas ventanas haban sido tapadas con paneles de madera cubiertos de tela. Cmo va la preparacin de nuestro ejrcito? Uri-Techup lleva a cabo perfectamente su tarea respondi Muwattali; nuestras tropas rendirn al mximo muy pronto. Creis que vuestra carta y la de mi esposa habrn adormecido la desconfianza de la pareja real?

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Ramss y Nefertari han respondido de modo muy amable, y proseguiremos esta correspondencia. Al menos los desconcertar. Qu pasa con nuestra red de espionaje? La del mercader sirio Raia ha sido desmantelada y sus miembros se han dispersado. Pero nuestro principal agente, el libio Ofir, seguir transmitindonos preciosas informaciones. Qu haremos con Raia? Una eliminacin brutal me pareca la solucin adecuada, pero Ofir ha tenido una idea mejor. Ve a tomar un merecido descanso junto a tu deliciosa esposa. El vino caliente con especias apacigu la fiebre y destap la nariz de Hattusil. El bao de pies con agua ardiendo le procur una sensacin de bienestar que le recompens por las numerosas horas de viaje por los caminos de Asia. Una sirvienta le dio un masaje en los hombros y el cuello y un barbero le afeit supervisado por Putuhepa. Has cumplido tu misin? pregunt ella cuando estuvieron solos. Eso creo, querida. Pues, por mi parte, he cumplido la ma. Tu misin... De qu ests hablando? No tengo temperamento para permanecer inactiva. Explcate, te lo ruego! No lo has comprendido todava, pese a tu despierto ingenio? No me digas que... Claro que s, queridsimo diplomtico! Mientras t ejecutabas las ordenes del emperador, yo me ocupaba de tu rival, de tu nico rival. Uri-Techup? Quin sino frena tu ascenso e intenta contrarrestar tu influencia? Se le ha subido el nombramiento a la cabeza. Ya se ve emperador! Es Muwattali quien lo manipula, y no a la inversa. T y l subestimais el peligro. Te equivocas, Putuhepa; el emperador es lcido. Confi este papel a su hijo para dinamizar el ejrcito y devolverle su plena eficacia. Pero Muwattali no cree que Uri-Techup sea capaz de gobernar Hatti. Te lo ha dicho? Es lo que creo. No me basta! Uri-Techup es violento y peligroso, nos odia, a ti y a m, y suea con apartarnos del poder. Puesto que eres hermano del emperador, no se atreve a atacarte de frente, pero te golpear por la espalda. S paciente, Uri-Techup se condenar por s solo. Ya es demasiado tarde. Cmo que es demasiado tarde? He hecho lo que deba hacerse. Hattusil tema comprenderla. Un representante de la casta de los mercaderes se dirige al cuartel general de Uri-Techup revel Putuhepa. Solicitar hablar con l y, para ganarse su confianza, le revelar que varios ricos mercaderes veran con buenos ojos el final de Muwattali y
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el advenimiento de su hijo. Nuestro hombre apualar a Uri-Techup y por fin nos habremos librado de ese monstruo. Hatti lo necesita... Es demasiado pronto! Es indispensable que Uri-Techup prepare nuestras tropas para el combate. Intentars salvarlo? pregunt, irnica, Putuhepa. Dolorido, febril, con las rodillas rgidas, Hattusil se levant. Vuelvo a marcharme ahora mismo.

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Era imposible reconocer al elegante y refinado Acha bajo el manto, vasto y gastado, de un correo que recorra a caballo la ruta de Siria del Norte. Cabalgando un robusto asno que guiaba a dos congneres, cada uno de los cuales llevaba unos sesenta kilos de documentos diversos, Acha acababa de penetrar en la zona de influencia hitita. Haba pasado varias semanas en Canaan y en Amurru para examinar de cerca los sistemas defensivos de los dos protectorados, haba discutido con los oficiales egipcios encargados de realizar la resistencia contra una oleada hitita e incrementado su lista de amantes en ms de una decena de muchachas inventivas. Benteshina, el prncipe de Amurru, haba apreciado mucho el comportamiento de Acha. Husped delicado, aficionado a la buena carne, el egipcio no haba formulado ninguna exigencia desagradable, sino que se haba limitado a solicitar al prncipe que avisara a Ramss en cuanto sospechara una maniobra agresiva por parte de los hititas. Luego, Acha se haba puesto en camino hacia Egipto; al menos eso le haba hecho creer. Obedeciendo rdenes, su escolta haba tomado la ruta costera, en direccin al sur, mientras el diplomtico destrua sus ropas egipcias y, provisto de una acreditacin egipcia perfectamente imitada, se meta en el traje de un correo y parta hacia el norte. Informes contradictorios en imprecisos relatos, cmo formarse una opinin realista sobre las verdaderas intenciones de Hatti, salvo explorando el pas? Puesto que el deseo de Ramss corresponda al suyo propio, Acha haba aceptado la misin sin rechistar. Poseedor de una informacin de primera mano, dirigira el juego a su guisa. Tal vez la gran fuerza de los hititas no consista en hacer creer que eran invulnerables y estaban dispuestos a conquistar el mundo. Esa era la cuestin crucial que deba aclararse, partiendo de elementos concretos. El puesto fronterizo hitita estaba custodiado por unos treinta soldados armados de aspecto patibulario. Durante largos minutos, cuatro infantes dieron vueltas alrededor de Acha y de sus tres asnos. El falso correo permaneci inmvil, como pasmado. La punta de una lanza toc la mejilla izquierda de Acha: Tu acreditacin? Acha sac de su manto una tablilla redactada en escritura hitita. El soldado la ley y la pas a un colega que la ley a su vez. Adnde vas? Debo llevar cartas y facturas a los mercaderes de Hattusa. Mustranoslas. Son confidenciales. Para el ejrcito nada es confidencial. No me gustara tener problemas con sus destinatarios. Si no obedeces, te aseguro que tendrs serios problemas. Con los dedos entumecidos por el fro, Acha desat los cordones que cerraban los sacos con las tablillas. Jerigonza comercial advirti el soldado. Vamos a registrarte. El correo no llevaba armas. Despechados, los hititas no tenan nada que reprocharle.
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Antes de entrar en un pueblo, presntate en el puesto de control. Eso es nuevo. No tienes por que hacer preguntas. Si no te presentas en cada puesto de control, sers considerado un enemigo y te abatirn. No hay enemigos en territorio hitita! Obedece, eso es todo. Bueno, bueno... Lrgate, ya te hemos visto bastante! Acha se alej sin apresurarse, como un hombre apacible que no hubiera cometido ninguna accin ilegal. Caminando junto al asno de cabeza, adopt su tranquilo paso y tom la ruta que conduca a Hattusa, en el corazn de Anatolia. Su mirada busc varias veces el Nilo. No era fcil acostumbrarse a un paisaje atormentado, desprovisto de la sencillez del valle irrigado por el divino ro. Acha aoraba la separacin clara entre los cultivos y el desierto, el verde de los campos y el oro de la arena, las puestas de sol multicolores. Pero deba olvidarlas y preocuparse slo por Hatti, aquella tierra fra y hostil cuyos secretos averiguara. El cielo estaba encapotado y de vez en cuando caan violentos chaparrones. Los asnos evitaban los charcos de agua y se detenan, a su guisa, para degustar la hierba hmeda. Aquel paisaje no era propicio a la paz. Por sus venas circulaba una ferocidad que impulsaba a sus habitantes a concebir la existencia como una guerra y el porvenir como el aniquilamiento del otro. Cuntas generaciones habran sido necesarias para fertilizar aquellos valles desolados, vigilados por rgidas montaas, y convertir en campesinos a los soldados? Aqu se naca para combatir, y siempre se combatira. El emplazamiento de puestos de control, en la entrada de los pueblos, intrig a Acha. Temeran los hititas la presencia de espas en su territorio, recorrido sin embargo por las fuerzas de seguridad? Aquella inslita medida tena el valor de un indicio. No estara el ejrcito haciendo maniobras de envergadura que ningn ojo curioso deba observar? Por dos veces, las patrullas volantes comprobaron los documentos que Acha transportaba y lo interrogaron sobre su destino. Considerando satisfactorias sus respuestas, fue autorizado a proseguir su camino. En el puesto de control de la primera aldea a la que lleg, el correo sufri un nuevo registro a fondo. Los soldados estaban nerviosos e irritables, por lo que decidi no emitir la menor protesta. Tras una noche de sueo en un establo, se aliment con pan y queso, y prosigui su viaje, satisfecho al comprobar que su personaje era absolutamente creble. A media tarde tom un atajo que llevaba a un sotobosque donde se librara de algunas de las tablillas destinadas a mercaderes que no existan. A medida que iba avanzando hacia la capital, se desprenda poco a poco de su fardo. El sotobosque coronaba un barranco en el que yacan enormes bloques, cados de lo alto de un pico corrodo por las lluvias y la nieve. A la ladera se agarraban las races de torturadas encinas. Al abrir uno de los sacos que llevaba el asno de cabeza, a Acha le pareci que lo estaban espiando. Los animales se agitaron. Asustados, los petirrojos emprendieron el vuelo. El egipcio recogi una piedra y un pedazo de lea, irrisorias armas frente a un eventual agresor. Cuando percibi con claridad el ruido de una cabalgada, Acha se ocult boca abajo tras un tocn. Cuatro hombres a caballo salieron del sotobosque y rodearon a los asnos. No eran soldados sino bandidos provistos de arcos y puales. Tambin en Hatti los
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desvalijadores de caravanas cometan sus fechoras, y si los capturaban, eran ejecutados inmediatamente. Acha se peg ms an al barro. Si los cuatro ladrones lo vean, lo degollaran. Su jefe, un barbudo de rostro marcado, vente el aire al modo de un perro de caza. Mira le dijo uno de sus compaeros, un botn muy escaso. Slo unas tablillas... T sabes leer? No tuve tiempo de aprender. Tienen algn valor? Para nosotros no. Rabioso, el bandido rompi las tablillas y arroj los pedazos al barranco. El propietario de los asnos... No debe de estar lejos y por fuerza llevar estao encima. Dispersmonos orden el jefe. Vamos a encontrarlo. Transido de miedo y fro, Acha no perdi su lucidez. Un solo bandido se le acercaba. El egipcio se arrastr agarrndose a una raz. El jefe de los bandidos lo rode sin descubrirlo. Acha le rompi la nuca con una gran piedra. El hombre cay hacia delante, con la boca en el barro. All! aull uno de sus cmplices que haba visto la escena. Apoderndose del pual de su vctima, Acha lo lanz con fuerza y precisin. El arma se plant en el pecho del ladrn. Los dos supervivientes tensaron sus arcos. Acha no tena ms remedio que emprender la huida. Una flecha silb en sus odos cuando bajaba la ladera hacia el fondo del barranco. Tena que llegar a una espesura vegetal, compuesta de matorrales y abrojos, donde estara a cubierto, as que empez a correr hasta perder el aliento. Otra flecha le roz la pantorrilla derecha, pero consigui arrojarse a su provisional refugio. Araado, sangrando por las manos, avanz por una enorme zarza, cay, volvi a levantarse y ech a correr. Casi sin poder respirar, patale. Si sus perseguidores lo alcanzaban, no le quedaran fuerzas para luchar. Pero el silencio envolva el barranco, apenas turbado por los graznidos de una bandada de cuervos que se deslizaban bajo las negras nubes. Desconfiado, Acha permaneci inmvil hasta que lleg la noche. Luego trep por la ladera y volvi al lugar donde haba abandonado sus asnos, recorriendo el borde del barranco. Los animales haban desaparecido. Slo quedaban los cadveres de los dos ladrones. El egipcio sufra por sus heridas, superficiales pero dolorosas. Se lav en el agua de una fuente, frot sus doloridas carnes con tres hierbas tomadas al azar, trep a la copa de una robusta encina y durmi tendido sobre dos gruesas ramas, casi paralelas. Acha so con una confortable cama en una de las lujosas villas que Chenar le haba ofrecido, a cambio de su colaboracin, con un estanque rodeado de palmeras, con una copa de vino selecto y con una hermosa tocadora de lad, que habra arrobado sus odos antes de ofrecerle su cuerpo. Una lluvia helada lo despert antes de que amaneciera, y se puso de nuevo en camino hacia el norte. La prdida de los asnos y las tablillas le obligaba a cambiar de personaje. Un correo sin correspondencia ni animales de transporte sera considerado sospechoso y detenido. De modo que le era imposible presentarse en el prximo puesto de control y entrar en un pueblo. Pasando por los bosques evitara las patrullas, pero escapara a
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los osos, a los linces y los bandoleros que all se refugiaban? El agua abundaba, el alimento sera ms difcil de encontrar. Con un poco de suerte tendera una trampa a un mercader ambulante y ocupara su lugar. Su situacin no era muy brillante, pero nada le impedira llegar a Hattusa y descubrir el verdadero podero del ejrcito hitita.

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Tras pasar una jornada entera cabalgando para dirigir las maniobras de los carros, Uri-Techup se lavaba con agua fra. El entrenamiento, que cada vez era ms intenso, daba buenos resultados, pero an no satisfaca al hijo del emperador. El ejrcito hitita no deba dejar ninguna posibilidad a las tropas egipcias ni manifestar vacilacin alguna durante las distintas fases del ataque. Mientras se secaba al aire libre, su ayuda de campo le comunic que un mercader, procedente de Hattusa, deseaba hablar con el general en jefe. Que espere dijo Uri-Techup, lo recibir maana al amanecer; los mercaderes han nacido para obedecer. Qu cara tiene ese? Por su aspecto, es un hombre importante. De todos modos que espere. Que duerma en la tienda menos confortable. Y si se queja? Dejad que gima. Hattusil y su escolta haban galopado a marchas forzadas. El hermano del emperador no se preocupaba de su resfriado ni de su fiebre, presa de una sola obsesin: llegar al cuartel general de Uri-Techup antes de que ocurriera lo irreparable. Cuando tuvo a la vista el campamento, ya en plena noche, pareca tranquilo. Hattusil se present ante los guardias, que le abrieron la puerta de madera. Precedido por el oficial encargado de la seguridad, el hermano del emperador fue admitido en la tienda de Uri-Techup. Este ltimo despert de mal humor. Ver a Hattusil no le produjo placer alguno. Cul es la razn de tan inesperada visita? Tu vida. Qu significa eso? Han tramado un complot contra tu persona. Quieren matarte. Hablas en serio? Acabo de regresar de un viaje agotador, tengo fiebre y slo deseo descansar... Crees que habra galopado de ese modo si no fuera verdad? Quin desea matarme? Ya conoces mis vnculos con la casta de los mercaderes... Durante mi ausencia, uno de sus representantes confi a mi esposa que un loco haba decidido suprimirte para evitar la guerra contra Egipto y preservar sus beneficios. Su nombre? Lo ignoro, pero he querido ponerte en guardia inmediatamente. A ti tambin te gustara evitar esa guerra... Te equivocas, Uri-Techup, me parece necesaria. Gracias a tu victoria, la expansin de nuestro imperio proseguir. El emperador te ha puesto a la cabeza de su ejrcito por tu capacidad como guerrero y tus cualidades como jefe. El discurso de Hattusil extra a Uri-Techup, pero no disip su desconfianza. El hermano del emperador manejaba el halago con un arte consumado. Sin embargo, un mercader haba solicitado, en efecto, una entrevista. Si Uri-Techup le hubiera recibido inmediatamente, tal vez ya no estara en este mundo. Exista un medio de saber la verdad y apreciar la sinceridad de Hattusil. El mercader haba pasado la noche en blanco, repitiendo sin cesar en su cabeza el acto que iba a realizar. Clavara su pual en la garganta de Uri-Techup para impedirle gritar, saldra de la tienda del general con el tranquilo aspecto de un hombre
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de bien, montara a caballo y saldra al trote del campamento. Luego forzara su montura antes de saltar a lomos de otro caballo, oculto en un bosquecillo. El riesgo no era pequeo, pero el mercader odiaba a Uri-Techup. Un ao antes, aquel rayo de la guerra haba hecho perecer a dos de sus hijos en unas insensatas maniobras durante las que veinte jvenes haban muerto de agotamiento. Cuando Putuhepa le haba inspirado aquel plan, se mostr entusiasta. No le importaba la fortuna que la esposa de Hattusil le prometa. Aunque fuera detenido y ejecutado, habra vengado a sus hijos y terminado con un monstruo. Al amanecer, el ayuda de campo de Uri-Techup fue a buscar al mercader y lo condujo a la tienda del general en jefe. El ejecutor deba controlar su emocin y hablar clidamente de sus amigos, que deseaban destronar al emperador y ayudar a su hijo a obtener el poder. El ayuda de campo lo registr y no encontr arma alguna. El pual, corto y de doble hoja, estaba oculto bajo el anodino gorro de lana que solan llevar los mercaderes durante la estacin fra. Entrad, el general os aguarda. Dando la espalda a su visitante, Uri-Techup estaba inclinado sobre un mapa. Gracias por recibirme, general. Sed breve. La casta de los mercaderes est dividida. Unos se agarran a la paz, los otros no. Yo formo parte de quienes desean la conquista de Egipto. Contina. La ocasin era muy buena: Uri-Techup no se volva, ocupado en trazar pequeos crculos en el mapa. El mercader se quit el gorro, tom el mango del pequeo pual y se acerc al militar sin dejar de hablar. Mis amigos y yo estamos convencidos de que el emperador ya no es capaz de llevarnos al triunfo que esperamos. Vos, en cambio, el brillante guerrero, vos... Revienta, revienta por haber matado a mis hijos! El general se volvi cuando el mercader golpeaba. En la mano izquierda apretaba tambin el mango de un pual. La hoja del mercader se hundi en el cuello de su vctima, la del general en el corazn de su agresor. Muertos, cayeron uno sobre otro, con los miembros entremezclados. El verdadero Uri-Techup levant un faldn de su tienda. Para conocer la verdad haba decidido sacrificar la existencia de un simple soldado de su misma corpulencia. El imbcil haba reaccionado mal y haba matado al mercader, a quien el general hubiera querido interrogar. Pero haba odo lo bastante para saber que Hattusil no haba mentido. El hermano del emperador, realista y prudente, se pona pues bajo su estandarte, con la esperanza de que Uri-Techup, general victorioso y futuro dueo de Hatti, no se mostrara ingrato. Hattusil se equivocaba. Acha no haba desvalijado a mercader ni viajero alguno, pues haba encontrado un comparsa mucho mejor: una joven de unos veinte aos, viuda y pobre. Su marido, infante en Kadesh, haba muerto accidentalmente al atravesar el crecido Orontes. Sola, sin hijos, cultivaba con gran trabajo una tierra pobre e ingrata. Cayndose de fatiga en el umbral de su granja, Acha le haba explicado que unos bandoleros le haban desvalijado y que haba huido arandose con los espinos y los abrojos. Reducido a la miseria, le haba suplicado que le diera cobijo una noche por lo menos.
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Despus de lavarse con agua tibia, caldeada en una jofaina de barro colocada en el hogar, los sentimientos de la campesina haban cambiado bruscamente. Su reserva se haba transformado en imperioso deseo de acariciar aquel elegante cuerpo de hombre. Privada de amor desde haca muchos meses, se haba desnudado enseguida. Cuando la campesina, de rotundas formas, haba puesto los brazos alrededor del cuello de Acha y apoyado los pechos contra su espalda, el egipcio no la haba evitado. Durante dos das, los amantes no haban salido de la granja. La campesina no tena mucha experiencia, pero era ardiente y generosa; sera una de las pocas amantes de las que Acha guardara un recuerdo preciso. Fuera llova. Acha y la campesina estaban desnudos junto al hogar. La mano del diplomtico recorra los surcos y los valles de la joven, que gema de satisfaccin. Quin eres realmente? Ya te lo he dicho, un mercader desvalijado y arruinado. No te creo. Por qu? Porque eres demasiado refinado, demasiado elegante. Tus gestos y tu lenguaje no son los de un mercader. Acha aprendi la leccin. Los aos pasados en la Universidad de Menfis y en los despachos del Ministerio de Asuntos Exteriores parecan haber dejado huellas indelebles. No eres hitita, te falta brutalidad. Cuando haces el amor piensas en el otro; mi marido slo me tomaba para su placer. Quin eres? Me prometes guardar el secreto? Por el dios de la tormenta, te lo juro! La mirada de la campesina brillaba de excitacin. Es difcil... Confa en m! No te he dado ya pruebas de mi amor? Bes la punta de sus pechos. Soy el hijo de un noble sirio explic Acha, y sueo con enrolarme en el ejrcito hitita. Pero mi padre me lo ha prohibido, a causa del rigor del entrenamiento. He huido de casa y quiero descubrir Hatti, solo, sin escolta, y demostrar mi valor para ser reclutado. Es una locura! Los militares son unos brutos sanguinarios. Quiero combatir contra los egipcios. Si no acto, se apoderarn de mis tierras y me despojarn de todos mis bienes. Ella pos la cabeza en su pecho. Detesto la guerra. No es inevitable? Todo el mundo est convencido de que va a estallar. Conoces el lugar donde se entrenan los soldados? Es secreto. Has visto si por aqu ha habido movimiento de tropas? No, es un rincn perdido. Aceptaras acompaarme a Hattusa? Yo, a la capital... Pero si nunca he ido! Pues es una buena ocasin. All encontrar algunos oficiales y podr enrolarme. Renuncia, te lo ruego! Tan tentadora es la muerte?
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Si no acto, mi provincia ser destruida. Debemos combatir el mal, y el mal es Egipto. La capital est lejos... En la alacena hay una buena cantidad de vasijas de terracota. Las fabric tu marido? Era alfarero antes de ser alistado por la fuerza. Las venderemos y viviremos en Hattusa. Al parecer, esa ciudad es inolvidable. Mi campo... Es invierno, la tierra descansa. Maana nos marcharemos. Ella se tendi a su lado y abri los brazos para estrechar a su amante.

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La Casa de Vida de Helipolis, la ms antigua del pas, trabajaba a su ritmo habitual. Los ritualistas verificaban los textos que se utilizaran en la celebracin de los misterios de Osiris, los magos de Estado procuraban acabar con la mala suerte y las potencias peligrosas, los astrlogos afinaban sus previsiones para el mes siguiente, los curanderos preparaban pociones. Detalle inslito, la biblioteca, que albergaba miles de papiros, entre ellos la primera versin de los Textos de las pirmides y el ritual de regeneracin del faran, era inaccesible hasta el da siguiente. Albergaba a un lector excepcional, el propio Ramss. El monarca haba llegado durante la noche, y se haba encerrado en la gran biblioteca de muros de piedra, cuyos armarios contenan lo esencial de la ciencia egipcia, tanto referente a lo visible como a lo invisible. Ramss haba sentido la necesidad de consultar los archivos, a causa del estado de salud de Nefertari. La gran esposa real se marchitaba. Ni el mdico de la corte ni Seta haban descubierto la causa de su mal. La reina madre haba formulado un inquietante diagnstico: agresin de las fuerzas de las tinieblas, contra las que los habituales remedios de la medicina seran insuficientes. Por eso el rey exploraba los archivos, que tantos otros monarcas haban consultado antes que l. Al cabo de unas diez horas de bsqueda entrevi una solucin y parti enseguida hacia Pi-Ramss. Nefertari haba presidido la reunin de las tejedoras llegadas de todos los templos de Egipto e impartido las directrices necesarias para la fabricacin de los hbitos rituales hasta la prxima crecida. La reina ofreci a los dioses tiras de tela roja, blanca, verde y azul, y sali del templo sostenida por dos sacerdotisas. Consigui subir a una silla de manos que la devolvi a palacio. El doctor Pariamakhu acudi a la cabecera de la gran esposa real y le hizo sorber una pocin estimulante, sin grandes esperanzas de acabar con la pesada fatiga que la abrumaba cada da ms. Cuando Ramss penetr en la alcoba de su esposa, el facultativo desapareci. El rey bes la frente y las manos de Nefertari. Estoy agotada. Debemos aligerar tu programa oficial. No es una debilidad pasajera... Siento que la vida me abandona y fluye como un hilillo de agua, cada vez ms fino. Tuya considera que no es una enfermedad normal. Tiene razn. Algo nos ataca desde la sombra. Mi chal... Mi chal preferido! Un mago lo utiliza contra m. Yo tambin he llegado a esta conclusin y he pedido a Serramanna que haga todo lo posible para identificar al culpable. Que se apresure, Ramss, que se apresure... Tenemos otros medios de luchar, Nefertari; pero debemos abandonar PiRamss maana mismo. Adnde me llevas? A un lugar donde estars fuera del alcance de nuestro invisible enemigo. Ramss pas largas horas con Ameni. El portasandalias y secretario particular del faran no le indic ningn incidente notable en la marcha de los asuntos del Estado. Siempre angustiado ante la idea de una prolongada ausencia del monarca, el escriba
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se comprometi a no desdear nada, para evitar cualquier resbaln que pudiera comprometer el bienestar del pas. Ramss comprob que Ameni segua cada expediente con ejemplar vigor y que reuna las informaciones esenciales con un agudo sentido de la clasificacin. El rey tom numerosas decisiones y encarg a Ameni que las hiciera aplicar por sus ministros. Por lo que a Serramanna se refiere, recibi la confirmacin de sus diversas misiones, la menor de las cuales no era velar por el entrenamiento de las tropas de lite acuarteladas en Pi-Ramss. El monarca se pase en compaa de Tuya por el jardn donde a su madre le gustaba meditar. Llevaba los hombros cubiertos con una capa plisada y luca unos pendientes en forma de loto y un collar de amatistas que suavizaban su severo rostro. Me voy al sur con Nefertari, madre. Aqu corre un peligro excesivo. Tienes razn. Ms vale alejar de aqu a la reina hasta que podamos acabar con la accin del demonio que se oculta en la sombra. Vela por el reino; en caso de urgencia, Ameni ejecutar tus rdenes. Cmo est la amenaza de guerra? Todo est muy tranquilo... Los hititas no reaccionan. Muwattali se limita a escribir cartas huecas y protocolarias. No estarn revelando disensiones internas? Muwattali ha eliminado a muchos adversarios antes de tomar el poder, ciertos rencores no se han apagado an. No es muy tranquilizador estim Ramss; hay algo ms eficaz que una guerra para terminar con las discordias y rehacer la unidad? En ese caso, los hititas preparan una ofensiva de gran envergadura. Deseo equivocarme... Tal vez Muwattali est fatigado de combates y de sangre derramada. No pienses a la egipcia, hijo mo; la felicidad, la quietud y la paz no son valores hititas. Si el emperador no predica la conquista y la extensin, perder su trono. Si el ataque se produce en mi ausencia, no esperes mi regreso para ordenar que el ejrcito salga en campaa. La cuadrada barbilla de Tuya se endureci. Ningn hitita cruzar la frontera del Delta. El templo de la diosa Mut, la madre, albergaba trescientas sesenta y cinco estatuas de la diosa leona, Sekhmet, para celebrar, cada da, los ritos de apaciguamiento de la maana, y trescientos sesenta y cinco ms para los ritos vespertinos. All acudan los grandes mdicos del reino para buscar los secretos de la enfermedad y de la curacin. Nefertari salmodi el ritual que transformaba el furor asesino de la leona en potencia creadora; de su controlada violencia naca una capacidad de dominio de los elementos que constituan la vida. El colegio de las siete sacerdotisas de Sekhmet comulg con el espritu de la reina que, convirtindose en ofrenda, haca brotar la luz en las tinieblas de la capilla donde moraba la temible diosa. La gran sacerdotisa derram el agua sobre la cabeza de la leona, esculpida en diorita, piedra dura y brillante. El lquido corri por el cuerpo de la diosa y fue recogido en una copa por una ayudante. Nefertari bebi el agua sanadora, absorbi la magia de Sekhmet, cuya formidable energa le ayudara a luchar contra la languidez que se haba insinuado en sus venas. Luego, la gran esposa real permaneci a solas con la leona de cuerpo de mujer durante un da y una noche, en el silencio y las tinieblas.
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Cuando cruz el ro, tiernamente apoyada en el hombro de Ramss, Nefertari se sinti menos oprimida que en las ltimas semanas. Del amor del rey naca otra magia, tan eficaz como la de la diosa. Un carro los llev al Sublime de los sublimes, el templo de terrazas adosado a un acantilado, obra de la reina faran Hatsepsut. Estaba precedido por un jardn cuyos ms hermosos florones eran dos rboles de incienso, importados del pas de Punt. Aqu reinaba la diosa Hator, soberana de las estrellas, de la belleza y del amor. No era acaso la transmutacin de Sekhmet? Uno de los edificios del templo era un centro de convalecencia donde los enfermos tomaban varios baos al da y hacan, a veces, una cura de sueo. En los zcalos de las cubas de agua tibia, ciertos textos jeroglficos apartaban las enfermedades. Es indispensable un perodo de reposo, Nefertari. Mis deberes de reina... Tu primer deber es sobrevivir para que la pareja real siga siendo la piedra angular de Egipto. Los que quieren derribarnos intentan separarnos para debilitar el pas. El jardn del templo de Deir el-Bahari pareca pertenecer a otro mundo; el follaje de los rboles de incienso reluca bajo el tierno sol de invierno. Una red de canalizaciones enterrada a poca profundidad aseguraba una constante irrigacin, modulable en funcin del calor. Nefertari tuvo la sensacin de que su amor por Ramss aumentaba ms an, que floreca como un cielo sin lmites; y la mirada del rey le demostr que comparta aquel arrobo. Pero la felicidad era frgil, tan frgil... No sacrifiques Egipto por m, Ramss; si yo desapareciera, toma a Iset la bella como gran esposa real. Ests viva, Nefertari, y te amo a ti. Jramelo, Ramss! Jrame que slo Egipto dictar tu conducta. A l le has consagrado tu existencia, no a un ser humano, sea cual sea. De tu compromiso depende la vida de un pueblo y, ms all, la civilizacin fundada por nuestros antepasados. Qu sera de este mundo sin ella? Se vera entregado a las hordas brbaras, al reinado del beneficio y la injusticia. Te amo con todas mis fuerzas y mi ltimo pensamiento ser este amor; pero no tengo derecho a encadenarte, porque eres el faran. Se sentaron en un banco de piedra, Ramss estrech a Nefertari contra su pecho. Eres la que ve a Horus y a Set en el mismo ser le record utilizando la frmula ritual que se aplicaba a la reina desde la primera dinasta. Por tu mirada existe el faran, que es el receptculo de la luz, y que la vierte sobre las Dos Tierras unificadas. Todos los reinados de mis predecesores se han alimentado con la Regla de Maat, pero ninguno fue semejante a otro, pues los humanos inventan sin cesar nuevos defectos. Tu mirada es nica, Nefertari. Egipto y el faran te necesitan. En el corazn de la prueba, descubra un nuevo amor. Consultando los archivos de la Casa de Vida de Helipolis, he descubierto unas protecciones contra el invisible agresor. Por la doble accin de Sekhmet y Hator, gracias al reposo que hars en este templo, tu energa ya no disminuir. Pero no es bastante. Regresas a Pi-Ramss? No, Nefertari; existe un remedio, tal vez decisivo, para curarte. Cul es? Segn los archivos, es una piedra de Nubia colocada bajo la proteccin de la diosa Hator, en un paraje perdido, olvidado desde hace siglos.
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Conoces su emplazamiento? Lo encontrar. Tu viaje puede ser largo... Gracias a la fuerza de la corriente, el regreso ser rpido. Si tengo la suerte de llegar pronto al paraje, mi ausencia ser breve. Los hititas... Mi madre gobierna. En caso de ataque te avisar enseguida y actuaris. Se abrazaron largo rato, bajo el follaje de los rboles de incienso. Le hubiera gustado retenerlo, pasar el resto de sus das a su lado en la quietud del templo. Pero ella era la gran esposa real y l, el faran de Egipto.

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Lita dirigi una mirada suplicante al mago Ofir. Es necesario, hija ma. No, me duele demasiado... Es la prueba de que el hechizo es eficaz. Debemos continuar. Mi piel... La hermana del rey te cuidar, no quedar huella alguna de quemadura. La descendiente de Akenatn se volvi de espaldas al mago. No, no quiero, ya no soporto ese sufrimiento! Ofir la agarr de los cabellos. Ya basta, pequea caprichosa! Obedceme o te encierro en el stano. Eso no, os lo ruego, eso no! La rubia mdium era claustrofbica y tema ese castigo por encima de todo. Ven a mi laboratorio, desndate el pecho y tindete de espaldas. Dolente, la hermana de Ramss, deploraba la dureza del mago, pero le daba la razn. Las ltimas noticias de la corte eran excelentes: Nefertari, que sufra una enfermedad misteriosa e incurable, se haba marchado a Tebas para extinguirse en los dominios de Hator, en Deir el-Bahari. Su lenta agona destrozara el corazn de Ramss, que sucumbira tambin a la pesadumbre. Las puertas del poder se abriran de par en par para Chenar. En cuanto Ramss se march, Serramanna se dirigi a cada uno de los cuatro cuarteles de Pi-Ramss y exigi que los oficiales superiores intensificaran el entrenamiento. Los mercenarios haban reclamado enseguida un aumento y los soldados egipcios se unieron a la splica. Confrontado a un problema que lo superaba, el sardo se haba remitido a Ameni, que a su vez haba apelado a la reina madre, cuya respuesta haba sido inmediata: o los soldados mercenarios obedecan o seran sustituidos por jvenes reclutas. Si Serramanna se senta satisfecho de los progresos efectuados durante las maniobras, tal vez Tuya estudiara una prima especial. Los militares se doblegaron y el sardo se consagr a su otra misin: intentar encontrar al mago que haba conseguido que el intendente Rom robara el chal de Nefertari. Ramss no le haba ocultado sus sospechas, corroboradas por la extraa muerte de Rom y la no menos inexplicable enfermedad de la reina. Si el maldito intendente hubiera sobrevivido, al ex pirata no le habra costado nada hacerle hablar. Ciertamente, la tortura estaba prohibida en Egipto, pero un atentado oculto contra la pareja real escapaba a la ley comn. Rom haba muerto llevndose su secreto a una nada poblada por demonios, y la pista que conduca a su empleador pareca cortada. Y si se tratara slo de una apariencia? Rom era expansivo y charlatn, tal vez hubiera utilizado los servicios de un cmplice... o de una cmplice. Interrogar a sus ntimos y a su personal dara resultado, siempre que se hicieran las preguntas con cierta fuerza de conviccin... Serramanna corri a casa de Ameni. Convencera al escriba de que adoptara su estrategia. Toda la servidumbre de palacio fue convocada en el cuartel del norte. Lenceras, camareras, maquilladoras, peluqueras, cocineros, barrenderos y dems servidores y servidoras fueron reunidos en una sala de armas, custodiada por los arqueros de Serramanna, de hurao rostro.
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Cuando apareci el sardo, con casco y coraza, todos los corazones se encogieron. Acaban de cometerse nuevos robos en palacio revel. Sabemos que su autor es un cmplice del intendente Rom, ese ser vil y despreciable al que el cielo ha castigado. Voy a interrogaros uno a uno; si no obtengo la verdad, seris deportados al oasis de Khargeh y, all, el culpable hablar. Serramanna haba desplegado mucha energa para convencer a Ameni de que le dejara utilizar una mentira y algunas amenazas desprovistas de cualquier fundamento legal. Cualquiera de los criados poda oponerse a la gestin del sardo y dirigirse a un tribunal, que no dudara en condenar a Serramanna. El temible aspecto del jefe de la guardia personal del rey, su tono imperioso, el carcter angustioso del lugar disuadieron a todos de protestar. Serramanna tuvo suerte: la tercera mujer que entr en la estancia donde proceda al interrogatorio se mostr locuaz. Mi tarea consiste en sustituir las flores marchitas por ramilletes recin cortados revel. Yo detestaba a Rom. Por qu razn? Me meti en su cama. Si me hubiera negado, me habra arrebatado el puesto. Si vos le hubierais denunciado, habra sido despedido. S, eso dicen, eso dicen... Adems, Rom me prometi una pequea fortuna si me casaba con l. Cmo se haba enriquecido? No quera decirlo, pero en la cama consegu que hablara un poco. Qu os dijo? Que vendera a precio de oro un objeto raro. De dnde pensaba sacarlo? Lo obtendra gracias a una empleada, una lencera sustituta. Qu objeto era ese? Lo ignoro. Pero s que el gordo Rom nunca me dio nada, ni siquiera un amuleto. Tendr una recompensa por haberos dicho todo esto? Una lencera sustituta... Serramanna corri a casa de Ameni, que solicit el cuadro de servicio correspondiente a la semana en la que haban robado el chal de la reina. De hecho, una tal Nany haba efectuado una sustitucin como lencera bajo la responsabilidad de una de las camareras de la reina. Esta la describi y confirm que habra podido acceder a los aposentos privados de su majestad y participar as en el robo del chal. La camarera le indic la direccin que Nany le haba dado cuando fue contratada. Interrgala dijo Ameni a Serramanna, pero sin brutalidad y respetando la ley. Esa es mi intencin afirm el sardo con la mayor seriedad. Una anciana dormitaba en el umbral de su casa, en el barrio este de la capital. Serramanna le toc suavemente el hombro. Despierta, abuela. La mujer abri un ojo y, con su callosa mano, espant una mosca. Quin eres? Serramanna, el jefe de la guardia personal de Ramss. He odo hablar de ti... No eres un antiguo pirata?
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Nunca cambiamos realmente, abuela, sigo siendo tan cruel como antao, sobre todo cuando me mienten. Y por qu crees que voy a mentirte? Porque voy a hacerte preguntas. Charlar es un pecado. Depende de las circunstancias. Hoy, charlar es una obligacin. Sigue tu camino, pirata. A mi edad ya no se tienen obligaciones. Eres la abuela de Nany? Por qu tendra que serlo? Porque vive aqu. Se ha marchado. Por qu huye alguien que ha tenido la suerte de ser contratada como lencera en palacio? No he dicho que haya huido, sino que se haba marchado. Adnde ha ido? No lo s. Te recuerdo que detesto las mentiras. Golpearas a una anciana, pirata? Para salvar a Ramss, s. La mujer dirigi una mirada inquieta a Serramanna. No comprendo. Est en peligro el faran? Tu nieta es una ladrona, una criminal tal vez. Si callas, sers su cmplice. Cmo puede haberse mezclado Nany en una conspiracin contra el faran? Lo ha hecho, tengo la prueba. La mosca volvi a molestar a la anciana; Serramanna aplast el insecto. La muerte es alegre, pirata, cuando alivia de un sufrimiento excesivo. Tena un buen marido y un buen hijo, pero ste cometi el error de casarse con una mujer horrible que le dio una hija horrible. Mi marido ha muerto, mi hijo se divorci y yo eduqu a su maldito retoo... Horas y horas pasadas educndola, alimentndola, ensendole la moral. Y ahora me hablas de una ladrona y una criminal. La anciana recuper el aliento. Serramanna call, esperando que llegara hasta el final de sus confidencias. Si ella callaba, se ira. Nany se ha marchado a Menfis. Me dijo, con orgullo y desdn, que era capaz de vivir en una hermosa villa, detrs de la escuela de medicina, mientras que yo morira en esta pequea casa. Serramanna ofreci a Ameni el resultado de sus investigaciones. Si has maltratado a la anciana, te denunciar. Mis hombres son testigos: no la he tocado. Qu propones? Me ha proporcionado una descripcin precisa de Nany, que corresponde a la de la camarera de la reina. En cuanto la vea, la reconocer. Cmo vas a encontrarla? Registrando cada una de las villas del barrio donde reside la escuela de medicina. Y si la vieja te ha mentido para proteger a Nany? Correr ese riesgo.
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Menfis no est lejos, pero tu presencia en Pi-Ramss es indispensable. T mismo lo has dicho, Ameni, Menfis no est lejos. Supn que le echo mano a la tal Nany y que ella me lleva hasta el mago. No crees que Ramss estara satisfecho? Satisfecho sera poco. Entonces, autorzame a actuar.

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Estupefactos, Acha y su amante descubrieron Hattusa, la capital del imperio hitita, consagrada al culto a la guerra y la fuerza. El acceso por las tres puertas de la ciudad alta la del Rey, la de las Esfinges y la de los Leones estaba prohibido a los mercaderes, y la pareja entr en la ciudad por una de las dos puertas de la ciudad baja, vigilada por soldados armados con lanza. Acha mostr sus vasijas de terracota e invit incluso a uno de los guardianes a comprar una barata. El infante lo rechaz de un codazo y le orden que se largara. La pareja, sin apresurarse, tom la direccin del barrio de los artesanos y los pequeos comerciantes. Los espolones rocosos, las terrazas de piedra yuxtapuestas, los enormes bloques utilizados para el templo del dios de la tormenta... La campesina estaba tan subyugada como su compaero, pero Acha deploraba la falta de encanto y elegancia de aquella arquitectura rugosa, dominada por una red de fortificaciones que hacan inexpugnable la capital, incluida en la ruda montaa de Anatolia. La paz y la buena vida no podan florecer en aquel lugar donde de cada piedra manaba violencia. El egipcio busc en vano jardines, rboles, lagos, y se estremeci a causa del fro. Entonces advirti hasta que punto su pas era un paraso. Su compaera y l se pegaron varias veces a las paredes de ladrillo para dejar pasar una patrulla. El que no se apartaba a tiempo, mujer, anciano o nio, era empujado, derribado incluso, por secciones de infantes que se desplazaban a la carrera. El ejrcito era omnipresente. En cada esquina haba soldados apostados. Acha mostr una vasija a un mayorista de utensilios domsticos. Como era costumbre en pas hitita, su mujer se mantena detrs y guardaba silencio. Buen trabajo juzg el mayorista. Cuntos puedes hacer por semana? Tengo una pequea provisin que he fabricado en el campo. Me gustara instalarme aqu. Tienes alojamiento? Todava no. Alquilo locales en la ciudad baja; te cambio tus existencias por un mes de alquiler. Tendrs tiempo para organizar tu taller. De acuerdo, si aads tres pedazos de estao. Eres duro de pelar! Debo comprar comida. Trato hecho. Acha y su amante se instalaron en una casita hmeda, mal ventilada, con suelo de tierra batida. Prefera mi granja confes la campesina. Al menos estbamos calientes. No nos quedaremos mucho tiempo aqu. Toma un pedazo de estao y ve a comprar mantas y comida. Y adnde irs t? No te preocupes, estar de regreso por la noche. Gracias a su perfecto conocimiento del hitita, Acha pudo dialogar con los comerciantes, que le indicaron una afamada taberna situada al pie de una torre de viga. Lleno del humo de los candiles de aceite, el establecimiento acoga a mercaderes y artesanos. Acha entabl conversacin con dos hombres barbudos y charlatanes que vendan piezas de recambio para carros de combate. Antes haban sido carpinteros, pero
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haban abandonado la fabricacin de sillas para entregarse a una actividad mucho ms lucrativa. Que soberbia ciudad! se extasi Acha; no la imaginaba tan grandiosa. Es tu primera visita, amigo? S, pero pienso abrir un taller. En ese caso, trabaja para el ejrcito. De lo contrario comeras mal y slo beberas agua. Unos colegas me han dicho que se preparaba una guerra... Los carpinteros soltaron una carcajada. Pues s que ests bien informado! En Hattusa, eso no es un secreto para nadie. Desde que Uri-Techup, el hijo del emperador, fue nombrado general en jefe, no cesan las maniobras. Y se murmura que nuestras tropas de asalto no darn cuartel... Esta vez, Egipto est jodido. Mejor as! Es discutible, al menos para los mercaderes. Hattusil, el hermano del emperador, no era partidario de un conflicto, pero ha terminado dejndose convencer y acaba de otorgar su apoyo a Uri-Techup. A nosotros nos beneficia, comenzamos incluso a hacer fortuna! Al actual ritmo de produccin, Hatti triplicar el nmero de carros de combate. Pronto habr ms carros que hombres para conducirlos. Acha vaci su pocillo, lleno de un vino espeso, y fingi estar embriagado. Viva la guerra! Hatti se tragar Egipto de un bocado... y para nosotros ser la fiesta! De todos modos, tendrs que esperar un poco, amigo, pues el emperador no parece tener prisa por iniciar la ofensiva. Ah... y a qu est esperando? No conocemos los secretos de palacio! Pregntaselo al capitn Kenzor. Los dos carpinteros celebraron su propia broma. Quin es ese Kenzor? El oficial de enlace entre el general en jefe y el emperador. Y, sobre todo, un mujeriego, puedes creernos. Cuando se instala en Hattusa, las muchachas hermosas se trastornan. Es el oficial ms popular del pas. Viva la guerra y vivan las mujeres! La conversacin se desvi hacia los encantos femeninos y los burdeles de la capital. Los carpinteros consideraron que Acha era un tipo simptico y decidieron pagarle la consumicin. Acha cambi de taberna cada noche. Estableci numerosos contactos, hablando de temas frvolos y lanzando, de vez en cuando, el nombre del capitn Kenzor. Por fin consigui una informacin preciosa: el oficial de enlace acababa de regresar a Hattusa. Interrogar a aquel oficial superior le hara ganar mucho tiempo. Era preciso localizarlo, encontrar un medio para hablar con l y hacerle una proposicin que no pudiera rechazar. Se impuso una idea. Acha volvi a su casa con un vestido, un manto y unas sandalias. La campesina qued maravillada. Es para m? Hay otra mujer en mi vida? Debe ser muy caro! He regateado.
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Ella quiso tocar la ropa. No, ahora no! Cundo entonces? En una velada especial durante la que pueda admirarte a voluntad. Dame tiempo para prepararla. Como quieras. Se lanz a su cuello y lo bes con ardor. Sabes? Desnuda tambin eres muy bonita. A medida que la embarcacin real avanzaba hacia el sur, Seta pareca rejuvenecer. Estrechando a Loto contra su pecho descubra, maravillado, los paisajes de Nubia, baados por una luz tan pura que el Nilo pareca un ro celestial, de un azul brillante. Con su hachuela, Seta haba cortado una rama en horquilla para capturar algunas cobras, cuyo veneno vertera en un recipiente de cobre. Con los pechos desnudos, apenas cubierta por un corto pao que el viento haca revolotear, la hermosa Loto disfrutaba golosa del embalsamado aire de su pas natal. El propio Ramss diriga la navegacin. Experta, la tripulacin maniobraba con precisin y rapidez. A la hora de las comidas, el capitn sustitua al rey. En la cabina central, Ramss, Seta y Loto almorzaban buey seco, ensalada con especias y races de papiro azucaradas mezcladas con cebolla dulce. Eres un verdadero amigo, majestad reconoci Seta. Llevarnos contigo ha sido un maravilloso regalo. Necesitaba tu talento y el de Loto. Aunque permanezcamos aislados en nuestro laboratorio de palacio, algunos rumores desagradables han llegado a nuestros odos. Se acerca realmente la guerra? Eso me temo. No ser peligroso abandonar Pi-Ramss en estos tiempos turbulentos? Salvar a Nefertari es prioritario. No he sido ms brillante que el doctor Pariamakhu deplor Seta. En Nubia hay un remedio milagroso, no es cierto? pregunt Loto. Segn los archivos de la Casa de Vida, s. Se trata de una piedra creada por la diosa Hator, y se halla en un paraje perdido. No tenis ms detalles, majestad? Una vaga indicacin: En el corazn de Nubia, en una cala con arena de oro, donde la montaa se separa y se une. Una cala... Muy cerca del Nilo pues! Debemos actuar deprisa indic Ramss. Gracias al poder de Sekhmet y a los cuidados de los especialistas del templo de Deir el-Bahari, la energa no desaparecer por completo del cuerpo de Nefertari. Pero la accin de las fuerzas de las tinieblas no se ha disipado. Nuestra esperanza reside en esa piedra. Loto contempl la lejana. Esta regin os ama como vos la amais, majestad. Habladle y os hablar. Un pelcano sobrevol el bajel real. No era el magnfico pjaro de grandes alas una de las encarnaciones de Osiris, vencedor de la muerte?

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El capitn Kenzor haba bebido demasiado. Tres das de permiso en la capital eran la ocasin perfecta para olvidar los rigores de la vida militar y aturdirse embriagndose con vino y mujeres. Alto, bigotudo, con la voz ronca, despreciaba a las muchachas y consideraba que slo servan para dar placer. Cuando el vino embotaba su cerebro, Kenzor senta el irresistible deseo de hacer el amor, y aquella noche, a causa de un vino de cuerpo, necesitaba sensaciones fuertes e inmediatas. Al salir de la taberna titube y se dirigi hacia un burdel. El capitn ni siquiera adverta el mordisco del fro. Esperaba que hubiera una virgen disponible y que fuera muy arisca. Desflorarla sera as ms divertido. Un hombre lo abord respetuosamente. Puedo hablaros, capitn? Qu quieres ahora? Ofreceros algo excepcional repuso Acha. Kenzor sonri. Qu vendes? Una joven virgen. Los ojos del capitn Kenzor brillaron. Cunto? Diez pedazos de estao de primera calidad. Es caro! La mercanca es muy buena. La quiero enseguida. Est disponible. Slo llevo cinco pedazos de estao encima. Maana por la maana me pagareis el resto. Confas en m? Despus de esta, tendr otras vrgenes para ofreceros. Que maravilla... Vamos, tengo prisa. Kenzor estaba tan excitado que los dos hombres casi corran. En las dormidas callejas de la ciudad baja no haba ni un alma. Acha empuj la puerta de la modesta morada. Bien peinada, la campesina se haba puesto los vestidos nuevos que Acha le haba comprado. Alegre, el capitn Kenzor la desnud con la mirada. Caramba, mercader... no es ya muy mayorcita para ser virgen? De un violento empujn, Acha arroj a Kenzor contra una pared. Aturdido, el oficial estuvo a punto de perder el conocimiento. El egipcio lo aprovech para arrebatarle la corta espada y apoyar la punta contra la nuca de Kenzor. Quin... quin eres? mascull el hitita. T eres un oficial de enlace entre el ejrcito y palacio. Contesta a mis preguntas o te matar. Kenzor intent liberarse. La punta de la espada se hundi en su carne e hizo brotar sangre. El exceso de vino privaba al capitn de sus fuerzas, estaba a merced de su agresor. Asustada, la campesina se refugi en una esquina de la habitacin.
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Cundo se producir el ataque contra Egipto? interrog Acha. Y por qu fabrican los hititas tantos carros? Kenzor hizo una mueca. El hombre dispona ya de serias informaciones. El ataque... Secreto militar. Si callas, te llevars el secreto a la tumba. No te atrevers... Te equivocas, Kenzor. No vacilar en suprimirte y matar a tantos oficiales como sea necesario para saber la verdad. La punta de la espada se hundi ms an y el oficial grit a causa del dolor. La campesina apart la mirada. Slo el emperador conoce la fecha del ataque. Yo no estoy informado. Pero conoces la razn por la que el ejrcito hitita necesita tantos carros. Con la nuca dolorida, embotado por la embriaguez, el capitn Kenzor mascull unas palabras, como si hablara consigo mismo. Acha tena el odo lo bastante fino como para escucharlas y no le fue necesario hacerle repetir la pasmosa declaracin. Te has vuelto loco? pregunt rabioso a Kenzor. No, es la verdad. Imposible! Es la verdad. Acha estaba atnito. Acababa de obtener una informacin de capital importancia, una observacin que poda cambiar la suerte del mundo. Con un gesto preciso y violento, el egipcio hundi la punta de la espada en la nuca del capitn Kenzor, que muri en el acto. Date la vuelta orden Acha a la campesina. No, djame, vete! Enarbolando la espada se aproxim a su amante. Lo siento, hermosa, me es imposible dejar que vivas. No he visto ni odo nada! Ests segura? Murmuraba, no he odo nada, te lo juro! Se puso de rodillas. No me mates, te lo suplico! Te ser til para salir de la ciudad! Acha vacil. La campesina no se equivocaba. Las puertas de la ciudad estaban cerradas durante la noche y era necesario esperar a que amaneciera para cruzarlas en compaa de su esposa. Ella le servira para pasar desapercibido y decidi que la eliminara en un recodo del camino. Acha se sent junto al cadver. Incapaz de dormir, slo pensaba ya en tomar enseguida el camino de regreso a Egipto y sacar provecho de su descubrimiento. El invierno nubio, pasada ya la frescura del amanecer, era encantador. En la ribera, Ramss haba descubierto un len y sus hembras. Algunos monos, encaramados en las copas de las palmeras dums, haban saludado el paso de la embarcacin real con sus agudos gritos. En una escala, los aldeanos haban ofrecido al monarca y su squito pltanos silvestres y leche. Durante la improvisada fiesta, Ramss haba hablado con el jefe de la tribu, un viejo brujo con la cabellera encanecida por noventa aos de apacible existencia,
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consagrada a cuidar a los suyos. Cuando el anciano quiso arrodillarse, Ramss se lo impidi tomndole del brazo. Mi vejez se ha iluminado... los dioses me han permitido ver al faran! No es mi deber inclinarme ante el y rendirle homenaje? Soy yo quien debe venerar tu sabidura. Slo soy un brujo de aldea! Quien ha respetado la Regla de Maat durante su vida es ms digno de respeto que un falso sabio, mentiroso e injusto. No sois acaso el seor de las Dos Tierras y de Nubia? Yo reino slo sobre algunas familias. Y sin embargo necesito tu memoria. El faran y el brujo se sentaron bajo la palmera que daba sombra al anciano cuando el sol se haca demasiado ardiente. Mi memoria... est llena de cielos azules, de juegos de nios, de sonrisas de mujeres, de saltos de gacelas y bienhechoras crecidas. Vos, faran, sois ahora responsable de todo ello. Sin vos, mis recuerdos ya no existiran y las generaciones futuras slo produciran seres sin corazn. Recuerdas un lugar bendito, perdido en el corazn de Nubia, donde la diosa del amor cre una piedra milagrosa? Con su bastn, el brujo dibuj una especie de mapa en la arena. El padre de mi padre trajo una piedra como esa a mi aldea. Al tocarla, las mujeres recuperaban la salud. Por desgracia, unos nmadas se la llevaron. De qu lugar proceda? El bastn seal un lugar preciso en el curso del Nilo. De este lugar misterioso en el nacimiento de la provincia de Kush. Qu deseas para tu aldea? Slo lo que ya es. Pero tal vez sea pedir demasiado. Protegednos, faran, y mantened intacta Nubia. Nubia ha hablado por tu boca, y la he escuchado. La embarcacin real sali de la provincia de Uauat y penetr en la de Kush donde, gracias a las intervenciones de Seti y de Ramss, reinaba una paz que no era ya turbada por las tribus, dispuestas siempre a enfrentarse pero que teman la reaccin de los soldados del faran. Naca aqu una tierra salvaje y grandiosa, cuya supervivencia slo el Nilo aseguraba. A uno y otro lado del ro la franja de tierra cultivada era estrecha, pero palmeras y palmeras dums proporcionaban sombra a los campesinos que luchaban contra el desierto. De pronto vieron unos acantilados. Ramss tuvo la sensacin de que el Nilo rechazaba cualquier presencia humana y la naturaleza se encerraba en s misma, en un espacio grandioso. Un encantador aroma de mimosa atenu aquella impresin de fin del mundo. Dos salientes montaosos, con ondulaciones casi paralelas, avanzaban hacia el ro separadas por un valle lleno de arena. Al pie de los salientes de gres haba unas acacias en flor. Una cala de arena dorada, donde la montaa se separa y se une... Como si saliera de un largo sueo, como si se arrancara a un hechizo que haba oscurecido durante mucho tiempo su mirada, Ramss reconoci por fin el paraje. Cmo no lo haba pensado antes? Atraquemos orden. Es aqu, solo puede ser aqu...
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Desnuda, Loto se zambull en el ro y nad hasta la orilla. Con el cuerpo cubierto de plateadas gotitas, corri con la agilidad de una gacela hasta un nubio dormido a la sombra de los rboles. Lo despert, habl con l, corri de nuevo hacia la montaa, recogi un pedazo de roca y volvi de nuevo hacia la embarcacin. Ramss tena los ojos clavados en el acantilado. Abu Simbel. Era efectivamente Abu Simbel, la unin del poder y de la magia, el paraje donde haba decidido edificar unos templos, el dominio de Hator, que l haba desdeado y olvidado. Seta ayud a Loto a subir a bordo. Llevaba un pedazo de gres en su mano derecha. Es la piedra mgica de la diosa. Pero hoy ya nadie sabe utilizar su poder curativo.

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Un delgado rayo de luz penetr por la estrecha ventana de la casa hmeda y fra. El ruido de los pasos de una patrulla despert a la campesina, que se sobresalt al ver el cadver del capitn. Est aqu. Sigue aqu! Despierta recomend Acha; este oficial no podr testimoniar contra nosotros. Yo no he hecho nada! Eres mi mujer. Si me cogen, sers ejecutada como yo. La campesina se arroj contra Acha y le golpe el pecho con sus puos cerrados. Esta noche he reflexionado dijo l. La mujer se inmoviliz, aterrada. En la glida mirada de su amante vio la muerte. No, no tienes derecho a... He reflexionado repiti. O me ayudas o te mato ahora mismo. Ayudarte... Pero cmo? Soy egipcio. La hitita mir a Acha como si fuera una criatura del otro mundo. Soy egipcio y debo regresar enseguida a mi pas. Si me lo impidieran, quiero que pases la frontera y avises al hombre para quien trabajo. Por qu tengo que correr ese riesgo? A cambio del bienestar. Gracias a la tablilla que voy a entregarte, tendrs una vivienda en la ciudad, una sirvienta y una renta vitalicia. Mi seor se mostrar generoso. Ni siquiera en sus ms locos sueos la campesina se haba atrevido a imaginar tanta riqueza. De acuerdo. Saldremos cada uno por una puerta de la ciudad exigi Acha. Y si llegas a Egipto antes que yo? pregunt la hitita. T cumple con tu misin y no te preocupes de nada ms. Acha redact un corto texto en hiertico, forma abreviada de la escritura jeroglfica, y entreg la delgada tablilla de madera a su amante. Cuando la bes, ella no tuvo valor para rechazarlo. Nos veremos en Pi-Ramss le prometi. Cuando Acha lleg a los alrededores de la ciudad baja, qued atrapado en una larga fila de mercaderes que, como l, intentaban salir de la capital. Se vean soldados nerviosos por todas partes. Era imposible dar media vuelta, pues una escuadra de arqueros separaba a los civiles en varios grupos y los obligaba a someterse a un control. Se verificaba, se oan quejas, se daban empujones, asnos y mulas protestaban, pero aquella agitacin en nada atenuaba la brutalidad de los centinelas que custodiaban la puerta. Qu ocurre? pregunt Acha a un comerciante. Est prohibido entrar en la ciudad y es difcil salir de ella... Buscan a un oficial que ha desaparecido. Y por qu la toman con nosotros? Un oficial hitita desaparece, alguien le habr agredido, asesinado tal vez... Sin duda una querella de palacio. Buscan al culpable.
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Sospechas? Otro militar, sin duda... Un nuevo resultado de la querella entre el hijo y el hermano del emperador. Al final se eliminarn mutuamente. Los centinelas registran a todo el mundo... Se aseguran de que el asesino, un soldado armado, no intente salir de la ciudad disfrazado de mercader. Acha se relaj. Los registros eran lentos y minuciosos. Un hombre de unos treinta aos fue arrojado al suelo; sus amigos protestaron afirmando que venda telas y que nunca haba pertenecido al ejrcito. El comerciante fue liberado. Le lleg el turno a Acha. Un militar de rostro anguloso le puso la mano en el hombro. Quin eres t? Un alfarero. Por qu sales de la ciudad? Voy a buscar existencias a mi granja. El soldado comprob que el artesano no llevase armas. Puedo marcharme? El militar hizo un gesto desdeoso. A unos metros de Acha, la puerta de la capital hitita, la libertad, el camino de Egipto... Un momento. Alguien haba hablado a la izquierda de Acha. Era un hombre de estatura media y ojos inquisitivos, cuyo rostro de hurn se adornaba con una barbita puntiaguda. Iba vestido con una toga de lana roja a rayas negras. Detened a ese hombre orden a los centinelas. Un oficial le par los pies. Aqu soy yo quien da las rdenes. Mi nombre es Raia dijo el personaje de la barbita. Pertenezco a la polica de palacio. Qu delito ha cometido este mercader? Ni es hitita ni alfarero. Es egipcio, se llama Acha y ocupa un alto cargo en la corte de Ramss. Gracias a la poderosa corriente y al perfil de su embarcacin, Ramss recorri en dos das los trescientos kilmetros que separaban Abu Simbel de Elefantina, la cabeza de Egipto y su ciudad ms meridional. Dos das ms fueron necesarios para llegar a Tebas. Los marinos haban dado pruebas de extraordinaria eficacia, como si todos estuvieran convencidos de la gravedad de la situacin. Durante el viaje, Seta y Loto no haban dejado de trabajar en las muestras de la piedra de la diosa, un gres de calidad nica. Al acercarse al embarcadero de Karnak, no ocultaron su decepcin. No comprendo las reacciones de esta piedra confes Seta. Sus propiedades son anormales, resiste los cidos, adopta pasmosos tintes y parece animada de una energa que no consigo evaluar. Cmo curar a la reina si desconocemos la frmula en cuya composicin entrar ese remedio y la dosis exacta que debe utilizarse? La llegada del monarca sorprendi al personal del templo y perturb el protocolo. Presuroso, Ramss fue al laboratorio principal de Karnak, acompaado por Seta y
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Loto, que entregaron a los qumicos y farmacuticos el resultado de sus propias experiencias. El trabajo de investigacin se inici bajo la vigilancia del rey. Gracias a la biblioteca cientfica referente a productos de Nubia, los expertos establecieron una lista de sustancias que deban ponerse en contacto con la piedra de la diosa de Abu Simbel para expulsar los demonios que corroan la sangre de un ser y le llevaban a la muerte por agotamiento. Faltaba elegir los ingredientes adecuados y establecer la dosificacin de los constituyentes: para lograrlo seran necesarios varios meses. Desolado, el jefe del laboratorio no disimul su perplejidad. Poned las sustancias sobre una mesa de piedra y dejadme solo exigi Ramss. El rey se concentr y tom los brazos de la varilla de zahor con la que su padre y el mismo haban descubierto agua en el desierto. Ramss pas la varilla sobre cada una de las sustancias y, cuando se manifest con un temblor, aisl el producto. Comprobada la eleccin con un nuevo paso de la varilla, el monarca efectu con el mismo mtodo las dosificaciones. Goma de acacia, ans, extractos de frutos cortados del sicomoro, coloquntida, cobre y porciones de la piedra de la diosa fueron los componentes de la frmula. Artsticamente maquillada, Nefertari estaba alegre y sonriente. Cuando Ramss se acerc a ella, la reina lea la clebre novela de Sinuh, en una versin escrita por un escriba de mano especialmente hbil. Enroll el papiro, se levant y se acurruc en brazos del rey. Su abrazo fue largo y apasionado, arrullado por los cantos de las abubillas y los ruiseores, aromatizado por el perfume de los rboles de incienso. He encontrado la piedra de la diosa dijo Ramss, y el laboratorio de Karnak ha preparado un remedio. Ser eficaz? He utilizado la varilla de radiestesia de mi padre para recomponer una frmula olvidada. Descrbeme el paraje de la diosa nubia. Una cala de dorada arena, dos acantilados que se unen... Abu Simbel, lo haba olvidado. Abu Simbel, donde decid celebrar para siempre nuestro amor. El calor del poderoso cuerpo de Ramss le devolva la vida que, poco a poco, se haba alejado. Un maestro de obras y un equipo de canteros parten hoy mismo hacia Abu Simbel prosigui el rey. Aquellos acantilados se convertirn en dos templos, indisociables por toda la eternidad, como t y yo. Ver yo esa maravilla? S, la vers! Que la voluntad del faran se realice. Si fuera de otro modo, sera todava digno de reinar? Ramss y Nefertari cruzaron el Nilo hacia Karnak. Celebraron juntos los ritos en el santuario del dios Amn, luego la reina se recogi en la capilla de la diosa Sekhmet, cuya sonrisa de piedra le pareci apaciguada. El propio faran dio a la gran esposa real la copa que contena el nico remedio que poda vencer el mal mgico que sufra. La pocin era tibia y azucarada. Vctima de un vrtigo, Nefertari se tendi y cerr los ojos. Ramss no abandonara su cabecera, luchando con ella durante la interminable noche en la que la piedra de la diosa intentara rechazar al demonio que se beba la sangre de la reina.
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Despeinado, muy plido, dificultada la palabra, Ameni se embroll en sus explicaciones. Clmate recomend Tuya, la reina madre. La guerra, majestad, es la guerra! No hemos recibido ningn documento oficial. Los generales pierden los nervios, los cuarteles estn en ebullicin, de todas partes brotan rdenes contradictorias. Cul es la causa de este desorden? Lo ignoro, majestad, pero soy incapaz de dominar la situacin... Los militares ya no me escuchan! Tuya convoc al ritualista en jefe y a dos peluqueras de palacio. Para subrayar el carcter sagrado de su funcin, adornaron su rostro con una peluca parecida a los despojos de un buitre cuyas alas caan al bies de la frente hacia los hombros. El buitre hembra era el smbolo de la madre atenta por excelencia y Tuya apareca, as, como la protectora de las Dos Tierras. En sus muecas y tobillos luca brazaletes de oro, y en su garganta un collar de siete vueltas, de piedras semipreciosas. Con su larga tnica plisada de lino, ceida al talle por un cinturn de amplios colgantes, encarnaba la autoridad suprema. Acompaadme al cuartel del norte solicit a Ameni. No vayais, majestad! Esperad a que la agitacin se calme. El mal y el caos nunca se destruyen por s mismos. Apresurmonos. En Pi-Ramss reinaban el ruido y las discusiones. Algunos afirmaban que los hititas se aproximaban al Delta, otros describan ya los combates, muchos se disponan a huir hacia el sur. La puerta del cuartel del norte no estaba custodiada. El carro que llevaba a Ameni y la reina madre penetr en el gran patio de donde haba desaparecido cualquier disciplina. Los caballos se inmovilizaron en el centro de aquel vasto espacio. Un oficial de carros descubri a la reina madre, avis a unos colegas y estos alertaron a otros soldados. En menos de diez minutos, centenares de hombres se reunieron para escuchar las palabras de Tuya. Tuya, pequea y frgil entre aquellos colosos armados, capaces de pisotearla en pocos segundos... Ameni temblaba, considerando suicida la intervencin de la reina madre. Debera haberse quedado en palacio, bajo la proteccin de la guardia de lite. Tal vez algunas palabras tranquilizadoras apaciguaran un poco la tensin, siempre que Tuya se mostrase diplomtica. Se hizo el silencio. La reina madre mir desdeosa a su alrededor. Slo veo cobardes e intiles declar con una voz seca que son en los odos de Ameni como el estallido de un trueno. Cobardes e imbciles, incapaces de defender a su pas puesto que dan crdito al primer rumor que corre. Ameni cerr los ojos, ni Tuya ni l mismo escaparan al furor de los soldados. Por qu nos insultais, majestad? pregunt un teniente de carros. Acaso describir la realidad es insultar? Vuestro comportamiento es ridculo y despreciable, y los oficiales son ms condenables que los hombres de tropa. Quin sino el faran y, en su ausencia, yo misma, debe decidir que entramos en guerra contra los hititas?
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El silencio se hizo ms denso. Lo que la reina madre iba a decir no sera ya un rumor y revelara el destino de la nacin entera. No he recibido ninguna declaracin de guerra del emperador de Hatti afirm. Algunos vtores recibieron aquellas palabras; Tuya nunca haba mentido. Los soldados lo celebraron. Puesto que la reina madre permaneca inmvil en su carro, la concurrencia comprendi que su discurso no haba terminado. Se hizo de nuevo el silencio. Me es imposible afirmar que la paz ser duradera, y estoy convencida, incluso, de que los hititas no tienen otro objetivo que un implacable conflicto. El resultado depender de vuestros esfuerzos. Cuando Ramss est de nuevo en su capital, y su regreso est prximo, quiero que se sienta orgulloso de su ejrcito y que pueda confiar en sus posibilidades de vencer al enemigo. La reina madre fue aclamada. Ameni volvi a abrir los ojos, subyugado tambin por la fuerza persuasiva que desplegaba la viuda de Seti. El carro se puso en marcha, los soldados se apartaron vitoreando el nombre de Tuya. Regresamos a palacio, majestad? No, Ameni. Supongo que los obreros de la fundicin habrn abandonado el trabajo. El secretario particular del rey baj los ojos. Impulsada por Tuya, la manufactura de armas de Pi-Ramss volvi al trabajo y pronto funcion a toda marcha, produciendo lanzas, arcos, puntas de flecha, espadas, corazas, arneses y piezas de carro. Nadie dudaba ya de la inminencia del conflicto, pero haba aparecido una nueva exigencia: disponer de un equipamiento superior al de los hititas. La reina madre visit los cuarteles y discuti tanto con los oficiales como con los soldados rasos; y no dej de acudir al taller donde se ensamblaban los carros que salan de la fbrica, y felicit a los artesanos. La capital haba olvidado el miedo y descubra el sabor del combate. Que dulce era aquella mano elegante, de dedos largos y finos, casi irreales, que Ramss bes uno a uno, antes de encerrarlos en su propia mano para no perderlos nunca. No haba ni una sola porcin del cuerpo de Nefertari que no inspirase amor; los dioses que haban depositado en los hombros de Ramss la ms pesada de las cargas le haban ofrecido tambin la ms sublime mujer. Cmo te sientes esta maana? Mejor, mucho mejor... La sangre circula de nuevo por mis venas. Te apetece un paseo por el campo? Lo estaba soando. Ramss eligi dos viejos caballos, muy tranquilos, y l mismo los unci a su carro. Avanzaron a paso lento por los caminos de la ribera de Occidente, a lo largo de los canales de irrigacin. Nefertari llen su mirada con el vigor de las palmeras y el renaciente verdor de los campos. Comulgando con las fuerzas de la tierra, acab, por su propia voluntad, de expulsar el mal que la haba debilitado. Cuando baj del carro y camin a orillas del Nilo, con los cabellos al viento, Ramss supo que la piedra de la diosa haba salvado a la gran esposa real y que Nefertari vera los dos templos de Abu Simbel, edificados para celebrar su eterno amor.

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La rubia Lita ofreci una pobre sonrisa a Dolente, la hermana de Ramss, que quitaba la compresa untada con miel, resina de acacia seca y coloquntida machacada. Las huellas de quemadura casi haban desaparecido. Sufro se quej la descendiente de Akenatn. Tus heridas estn curando. No mientas, Dolente... No desaparecern. Te equivocas, nuestra medicina es eficaz. Pdele a Ofir que interrumpa el experimento... Ya no puedo ms! Gracias a tu sacrificio, venceremos a Nefertari y Ramss; un poco ms de valor y tu prueba habr acabado. Lita renunci a convencer a la hermana de Ramss, tan fantica como el mago libio. Pese a su aparente amabilidad, Dolente slo viva para su venganza. En ella, el odio haba prevalecido sobre cualquier otro sentimiento. Ir hasta el final prometi la joven mdium. Estaba segura! Descansa antes de que Ofir te lleve al laboratorio. Nany te traer algo de comer. Nany, la nica criada autorizada a entrar en la habitacin de Lita, era su ltima esperanza. Cuando la sirvienta le trajo una escudilla con un pur de higos y unos pedazos de buey asados, la mdium la agarr por el cinturn de su vestido. Aydame, Nany! Qu quieres? Salir de aqu, huir! La criada hizo una mueca. Es peligroso. Abre la puerta que da a la calle. Me juego el puesto. Aydame, te lo suplico! Cunto me pagars? Lita minti. Mis partidarios tienen oro... Ser generosa. Ofir es rencoroso. Los adeptos de Atn nos protegern, a ti y a m. Quiero una villa y un rebao de vacas lecheras. Las tendrs. Avariciosa, Nany haba obtenido ya una buena recompensa cuando le haba procurado al mago el chal de Nefertari; pero lo que Lita le prometa superaba todas sus esperanzas. Cundo quieres marcharte? Al caer la noche. Lo intentar. Debes lograrlo! Es el precio de tu fortuna, Nany. Realmente es un riesgo muy grande... Quiero tambin veinte piezas de tela de primera calidad. Tienes mi palabra.

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Desde la maana, Lita estaba obsesionada por una visin: una mujer de sublime belleza, sonriente, radiante, caminaba a lo largo del Nilo y tenda la mano hacia un hombre alto y atltico. La mdium saba que el maleficio de Ofir haba fracasado y que el libio la torturaba en vano. Serramanna y sus hombres exploraban el barrio situado detrs de la escuela de medicina, interrogando sin descanso a sus habitantes. El sardo les mostraba un dibujo del rostro de Nany y los amenazaba con terribles sanciones si mentan. Precaucin superflua, pues la mera visin del gigante provocaba abundantes confesiones, por desgracia desprovistas de inters. Pero el ex pirata era obstinado y, gracias a su olfato, senta que su presa no estaba demasiado lejos. Cuando le trajeron a un vendedor ambulante de panecillos redondos, Serramanna sinti una crispacin en el estomago, anunciadora de un momento decisivo. El sardo mostr el dibujo. Conoces a esta muchacha? La he visto por el barrio... Es una criada. No hace mucho tiempo que est por aqu. En qu villa trabaja? En una de las grandes, cerca del pozo viejo. Cien policas rodearon inmediatamente las casas sospechosas; nadie podra salir del cerco. El mago culpable de tentativa de asesinato en la persona de la reina de Egipto no escapara a Serramanna.

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El sol caa tras el horizonte. A Lita no le quedaba ya mucho tiempo para huir, antes de que el mago Ofir la encerrara en su laboratorio. Por qu tardaba tanto Nany? El rostro de una hermosa mujer, feliz y radiante, segua obsesionando a la mdium... El rostro de la reina de Egipto. Lita se senta en deuda con ella, una deuda que deba pagar antes de recobrar la libertad. La joven rubia se desplaz sin hacer ruido por la casa silenciosa; Ofir, como tena por costumbre, consultaba sus libros mgicos. Fatigada, Dolente dorma. Lita levant la tapa de un cofre de madera en el que se hallaba el ltimo jirn del chal de Nefertari. Dos o tres sesiones ms y se habra calcinado por completo. Lita intent desgarrarlo, pero las fibras eran demasiado densas y careca de fuerzas. De repente oy ruido en la cocina. Lita ocult el pedazo de tela en una manga de su vestido; enseguida le quem la piel. Eres t, Nany? Ests lista? Te sigo... Solo un momento. Apresrate. Lita puso el resto del chal sobre la llama de un candil de aceite. Un chisporroteo, seguido de una postrera voluta de humo negro, seal la aniquilacin del maleficio destinado a destruir las defensas mgicas de la pareja real. Qu hermoso es, qu hermoso es! Lita levant los brazos al cielo, implorando a Atn que le diera una vida nueva. Vmonos ya exigi Nany, que haba robado todas las placas de cobre que haba encontrado en la casa. Las dos mujeres corrieron hacia la puerta trasera, que daba a una calleja. Nany choc con Ofir, inmvil, con los brazos cruzados. Adnde vas? Nany retrocedi. Lita se refugiaba detrs de ella, muy asustada. Lita... Qu hace ella contigo? Est... est enferma respondi Nany. Estabais tratando de huir? Ella, Lita me ha obligado... Qu te ha revelado, Nany? Nada, nada en absoluto! Mientes, pequea. Los dedos de Ofir asieron el cuello de la sirvienta y apretaron con tanta fuerza que sus protestas se quedaron en el fondo de su garganta y el aire comenz a faltarle. Nany intent en vano liberarse, incapaz de abrir aquellas tenazas. Con los ojos en blanco, muri asfixiada y cay sobre el vuelo de la tnica del mago, que apart el cadver de una patada. Lita... Qu te sucede, hija ma? Junto a un candil de aceite, Ofir descubri los restos de un pedazo de tela calcinados. Lita! Qu locura has cometido? El mago cogi un cuchillo de cortar carne.
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Has osado destruir el chal de Nefertari! Cmo te has atrevido a arruinar nuestro trabajo? La muchacha intent huir. Tropez con una lmpara de aceite y perdi el equilibrio; rpido como un ave de presa, el mago cay sobre ella y la asi por los cabellos. Me has traicionado, Lita; ya no puedo confiar en ti. Maana volveras a traicionarme. Sois un monstruo! Que lstima... Eras una excelente mdium. Arrodillada, Lita suplic. Atn crea la vida y rechaza la muerte... Atn me importa un bledo, pequea imbcil. Por tu culpa mi plan ha fracasado. Con mano segura, Ofir degoll a Lita. Con la cabellera en desorden, el rostro arrugado, Dolente irrumpi en la estancia. Hay policas en la calleja... Oh, Lita, Lita!... Ha perdido la razn y me ha agredido con un cuchillo explic Ofir me he visto obligado a defenderme y la he matado muy a mi pesar. Policas, dices? Los he odo por la ventana de mi habitacin. Salgamos de esta casa. Ofir arrastr a Dolente hacia una trampilla oculta bajo una estera. Daba acceso a un corredor que desembocaba en un almacn. Ahora, ni Lita ni Nany podran hablar. Ya slo queda una villa dijo un polica a Serramanna; hemos llamado pero no responde nadie. Derribemos la puerta. Es ilegal! Caso de fuerza mayor. Tendramos que avisar al propietario y solicitar su autorizacin. Yo soy la autorizacin! Necesito un justificante, no quiero problemas. Serramanna perdi ms de una hora regularizando la situacin, de acuerdo con las exigencias de la polica de Menfis. Finalmente, cuatro hombres robustos rompieron los cerrojos y forzaron la entrada de la villa. El sardo fue el primero que entr. Descubri el cuerpo sin vida de una joven rubia y, luego, el de la sirvienta Nany. Una verdadera carnicera murmur un polica, trastornado. Dos crmenes ejecutados a sangre fra advirti el sardo. Registrad por todas partes. El examen del laboratorio demostr que se trataba del cubil del mago. Aunque hubiera llegado demasiado tarde, un mnimo hallazgo tranquiliz a Serramanna: restos de tela calcinada, sin duda el chal de la reina. Ramss y Nefertari entraron en una capital atareada, menos risuea que de costumbre. La atmsfera estaba llena de disciplina militar, la produccin de armas y carros se haba convertido en el objetivo de la mayor parte de la poblacin. Entregada al placer de vivir, la ciudad se haba transformado en una mquina de guerra trepidante y ansiosa. La pareja real se reuni enseguida con Tuya, que consultaba un informe de la fundicin.
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Acaso los hititas han abierto oficialmente las hostilidades? No, hijo mo, pero estoy segura de que este silencio no augura nada bueno. Nefertari... ests curada? La enfermedad no es ms que un mal recuerdo. Esa sustitucin me ha agotado... Ya no tengo fuerzas para gobernar este pas. Hablad con la corte y el ejrcito, necesitan vuestro aliento. Ramss convers largo rato con Ameni y luego recibi a Serramanna, que acababa de regresar de Menfis. Lo que le dijeron pareca descartar de modo definitivo la amenaza mgica que haba puesto en peligro a la pareja real; el monarca, sin embargo, le pidi al sardo que prosiguiera su investigacin e identificara al verdadero propietario de la siniestra villa. Y quin era la muchacha rubia, degollada ferozmente? El faran tena otras preocupaciones. En su despacho se acumulaban informes alarmistas procedentes de Canaan y de Amurru; los comandantes de las fortalezas egipcias no sealaban ningn incidente serio, pero mencionaban los persistentes rumores sobre grandes maniobras del ejrcito hitita. Lamentablemente, Acha no haba mandado noticias que pudieran ayudar a Ramss a ver las cosas ms claras. Del lugar del enfrentamiento directo con los hititas dependera la suerte del conflicto. Sin informaciones precisas, el rey vacilaba entre reforzar sus lneas de defensa y una actitud defensiva que lo llevara a librar batalla ms al norte. Y en este ltimo caso, l deba tomar la iniciativa; pero tena que obedecer a su instinto y correr semejante riesgo a ciegas? La presencia de la pareja real daba confianza y energa a las fuerzas armadas, del general al soldado raso. Puesto que haba vencido a un enemigo invisible, no iba Ramss a triunfar sobre los brbaros hititas? Viendo como se acumulaban las nuevas armas, los militares tomaban conciencia de su poder y teman menos un choque frontal con el adversario. Ramss haba probado personalmente varios carros de guerra, ligeros, manejables y rpidos, ante la lite que se ocupaba de ellos. Gracias al talento de los carpinteros, muchos detalles tcnicos haban sido mejorados. Las armas defensivas, como escudos y corazas, fueron tambin objeto de la atencin del soberano, pues iban a salvar muchas vidas. Reanudando sus mltiples actividades, la reina haba tranquilizado a la corte. Quienes haban enterrado ya a Nefertari no dejaban de felicitarla por su valor y de asegurarle que resistir tan dura prueba era una prenda de longevidad. Los comadreos dejaban indiferente a la gran esposa real; se preocupaba por la produccin intensiva de vestidos para los soldados, y resolva mil y un detalles relativos al bienestar econmico del pas, basndose en los puntillosos informes de Ameni. Chenar salud al rey. Te has engordado observ Ramss. No ser por falta de actividad protest el ministro de Asuntos Exteriores; la angustia no me sienta bien. Esos rumores de guerra, esa omnipresente soldadesca. Es eso Egipto? Los hititas no tardarn en atacarnos, Chenar. Probablemente tienes razn, pero mi ministerio no dispone de ningn hecho preciso que justifique este temor. No sigues recibiendo cartas amistosas de Muwattali? Aagazas. Si preservamos la paz, se salvarn miles de vidas. Crees que no es ese mi ms caro deseo? No son la moderacin y la prudencia los mejores consejeros ?
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Recomiendas la pasividad, Chenar? Claro que no, pero temo una iniciativa peligrosa por parte de un general vido. Tranquilzate, hermano mo, sujeto las riendas de mi ejrcito; no se producir ningn incidente de ese gnero. Me satisface ortelo decir. Ests contento con los servicios de Meba, tu nuevo adjunto? Est tan feliz por haber recuperado una funcin en el ministerio que se comporta como un novato, dcil y abnegado. No lamento haberlo sacado de su ociosidad; a veces hay que darle su oportunidad a un buen profesional. No es la generosidad la ms hermosa de las virtudes?

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Chenar se encerr en su despacho con Meba. Su distinguido adjunto haba cuidado de llevar unos papiros, para hacer creer que se trataba de una sesin de trabajo habitual. He visto al rey declar Chenar; todava vacila sobre la conducta a seguir, debido a la falta de informaciones fiables. Excelente consider Meba. Chenar no poda confesar a su cmplice que le sorprenda el silencio de Acha; por qu el joven diplomtico no le daba cuenta de su accin, esencial para precipitar la derrota de Ramss? Sin duda le haba ocurrido alguna desgracia. A causa de aquel inquietante mutismo a Chenar tambin le faltaban puntos de orientacin. Cmo estn las cosas, Meba? Nuestra red de espionaje ha recibido la orden de no tomar ninguna iniciativa y mantenerse a la espera. Dicho de otro modo, se acerca el momento. Haga lo que haga, el faran ya no tiene posibilidad alguna de vencer. Cmo puedes estar tan seguro? El podero hitita estar al mximo, estoy convencido de ello. Cada hora que pasa os aproxima al poder supremo. No convendra aprovechar este perodo para desarrollar vuestra red de amistades en las distintas administraciones? El maldito Ameni est ojo avizor... Se impone la prudencia. Estis considerando una solucin... radical? Es demasiado pronto, Meba. La clera de mi hermano sera terrible. No olvideis mi consejo: las semanas pasarn deprisa y tendreis que estar dispuesto a reinar con el acuerdo de nuestros amigos hititas. Hace tanto tiempo que espero ese momento... Qudate tranquilo, estar dispuesto. Desorientada, Dolente haba seguido al mago Ofir. La horrible muerte de la rubia Lita, la polica, aquella precipitada huida, ya no tena capacidad para razonar, y no saba adonde ir. Cuando Ofir le haba pedido que se presentara como su esposa y prosiguiera la lucha para restaurar la religin de Atn, el dios nico, Dolente haba aceptado entusiasmada. La pareja haba evitado el puerto de Menfis, recorrido por la polica, y se haba comprado un asno. Vestidos como campesinos, Ofir, que se haba afeitado, y la hermana de Ramss, sin el menor rastro de maquillaje, se haban dirigido al sur. El espa saba que los buscaran al norte de Menfis y hacia la frontera; tenan pocas posibilidades de escapar a los controles establecidos en los caminos y por la polica fluvial, salvo si se comportaban de un modo imprevisible. No convendra solicitar asilo a los fervientes partidarios de Akenatn, el rey hertico, la mayora de los cuales se haban reunido en el Medio Egipto, junto a su capital, la ciudad del sol10, abandonada ahora? Ofir no lamentaba haber representado una comedia que, ahora, se revelaba muy til. Haciendo creer a Dolente que la razn de su vida era el amor al dios nico, Ofir conservaba una aliada incondicional y gozara de un refugio seguro, en un crculo de iluminados, hasta que los hititas invadieran Egipto. Por fortuna, antes de esfumarse, Ofir haba recibido un mensaje fundamental cuyo contenido haba transmitido a Meba: el plan concebido por Muwattali se estaba ejecutando ya. Slo quedaba esperar el enfrentamiento final. En cuanto se anunciara
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la muerte de Ramss, Chenar apartara a Nefertari y Tuya, luego ascendera al trono para recibir dignamente a los hititas. Chenar ignoraba que Muwattali no sola compartir el poder. El hermano mayor de Ramss sera un faran efmero, y las Dos Tierras se convertiran en el granero de los hititas. Relajado, Ofir disfrut la tranquila belleza de la campia egipcia.

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Dado su rango y su calidad, Acha no haba sido encerrado en uno de los oscuros y hmedos calabozos de la ciudad baja, donde la duracin media de vida no superaba el ao, sino en una celda de piedra tallada de la ciudad alta, reservada a los prisioneros de importancia. El alimento era tosco y el lecho mediocre, pero el joven diplomtico lo aceptaba y mantena su condicin fsica gracias a los ejercicios cotidianos. Desde su arresto no le haban hecho ningn interrogatorio. Su detencin poda desembocar en una ejecucin brutal. Finalmente, la puerta de su celda se abri. Cmo os encontrais? pregunt Raia. Muy bien. Los dioses os fueron desfavorables, Acha; si no hubiera estado all, podrais haber escapado. No estaba huyendo. Es difcil negar los hechos! Las apariencias son a veces engaosas. Sois Acha, amigo de la infancia de Ramss. Os he visto en Menfis y en PiRamss, incluso le vend vasijas raras a vuestra familia. El rey os ha confiado una misin de espionaje especialmente audaz, y no os ha faltado valor ni habilidad. Os equivocais en un punto esencial. Ramss, efectivamente, me confi esta misin, pero sirvo a otro dueo. A l, y no al faran, le habra facilitado los verdaderos resultados de mis investigaciones. De quin me estis hablando? Del hermano mayor de Ramss, Chenar, el futuro faran de Egipto. Raia se mes la barba, a riesgo de turbar el perfecto orden de los pelos que el barbero haba cortado con habilidad. De modo que Acha poda ser el aliado de los hititas... No, un detalle decisivo desmenta sus afirmaciones. Y en ese caso, por qu ocultaros con un disfraz de alfarero? El joven diplomtico sonri. Cmo si no lo supierais! Decdmelo de todos modos. Muwattali reina, es cierto, pero en qu faccin se apoya y cul es la magnitud real de su poder? Su hijo y su hermano se estn destrozando mutuamente, o la guerra de sucesin ha terminado ya? Callad. Esas son las preguntas esenciales que yo quera responder. Ahora comprendeis la razn de mi anonimato. Por cierto... No podrais darme algunas respuestas? Turbado, Raia cerr la celda de un portazo. Tal vez Acha haba hecho mal provocando al sirio; pero, revelando su secreto, esperaba haber salvado la cabeza. Vestido de gala, el emperador Muwattali sali de su palacio protegido por una escolta que le ocultaba a la vista de los viandantes y le pona al abrigo de un arquero emboscado en el tejado de algn edificio. Gracias a los anuncios de los heraldos, todos saban que el seor de Hatti se dirigira al gran templo de la ciudad baja para implorar los favores del dios de la tempestad. No haba modo ms solemne de poner Hatti en estado de guerra y movilizar sus energas para un triunfo final. Desde su celda, Acha escuch los clamores que saludaban el paso del emperador. l tambin comprendi que acababa de tomarse una decisin capital. El conjunto de las divinidades hititas se haba colocado bajo la autoridad del dios de la tempestad. Los sacerdotes lavaron las estatuas para evitar la clera del cielo.
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Ningn hitita deba formular ya dudas o crticas; haba llegado ya el tiempo de la accin. La sacerdotisa Putuhepa pronunci las palabras que transformaban a las diosas de la fecundidad en temibles guerreras. Luego clav en un cerdo siete puntas de hierro, siete de bronce y siete de cobre, para que el porvenir obedeciera los deseos del emperador. Mientras recitaban las letanas, la mirada de Muwattali se pos en su hijo, UriTechup, con casco y coraza, loco de alegra ante la idea de guerrear y acabar con el adversario. Hattusil permaneca tranquilo e indescifrable. Aquellos dos haban eliminado, poco a poco, a sus competidores y formaban, con Putuhepa, el pequeo crculo ntimo del emperador. Pero Uri-Techup detestaba a Hattusil y Putuhepa, que no le andaban a la zaga. La guerra contra Egipto permitira a Muwattali resolver disensiones internas, extender su territorio y afirmar su soberana sobre Oriente y Asia, antes de atacar otros parajes; acaso no gozaba del favor celestial? Concluida la ceremonia, el emperador invit a los generales y oficiales superiores a un banquete que se inici con la ofrenda de cuatro porciones de alimentos; el copero de palacio deposit la primera en el trono real, la segunda junto al hogar, la tercera en una mesa de honor y la cuarta en el umbral del comedor. Luego, los invitados se hartaron y se embriagaron, como si estuvieran haciendo su ltima cena. Cuando Muwattali se levant, las risas y conversaciones cesaron. Los ms borrachos recuperaron un semblante digno. Un acontecimiento, uno slo, poda retrasar todava el conflicto. El emperador y su squito salieron de la capital por una de las puertas de la ciudad alta, la de las Esfinges, y se dirigieron hacia una colina rocosa, a cuya cima treparon Muwattali, Uri-Techup y Putuhepa. Permanecieron inmviles, con los ojos clavados en las nubes. Ah estn! exclam Uri-Techup. El hijo del emperador tendi su arco y apunt a uno de los buitres que sobrevolaban la capital. Precisa, la flecha atraves la garganta de la rapaz. Un oficial llev el cadver al general en jefe, que le abri el vientre con un cuchillo y, a manos llenas, sac sus humeantes entraas. Descfralas pidi Muwattali a Putuhepa, y dinos si el destino nos es favorable. Con el olfato agredido, la sacerdotisa cumpli sin embargo con su oficio examinando la disposicin de las entraas del buitre. Favorable. El grito de guerra de Uri-Techup hizo temblar las montaas de Anatolia.

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El gran consejo del faran, al que se haban asociado numerosas personalidades de la corte, se anunciaba tormentoso. Los ministros ponan mala cara, los altos funcionarios deploraban la ausencia de directrices claras, los augures prevean un desastre militar. La muralla que formaban Ameni y su servicio ya no bastaba para proteger a Ramss, de quien todo el mundo esperaba explicaciones. Cuando el faran se sent en su trono, la sala de audiencias estaba colmada. Le corresponda al decano de los dignatarios hacer las preguntas que haba recogido, con el fin de que no se produjera ningn barullo y la milenaria dignidad de la institucin faranica quedara preservada. Los brbaros polemizaban, gritaban y se interrumpan; en cambio, en la corte de Egipto, se tomaba la palabra por turnos y se escuchaba al otro. Majestad declar el decano, el pas est inquieto y quiere saber si la guerra con los hititas es inminente. Lo es respondi Ramss. Un largo silencio sucedi a la breve y terrible revelacin. Es inevitable? Del todo. Est nuestro ejrcito listo para el combate? Los artesanos han trabajado con ardor y prosiguen sus esfuerzos; algunos meses nos hubieran venido muy bien, pero no dispondremos de ellos. Por qu razn, majestad? Porque nuestro ejrcito debe partir hacia el norte en el ms breve plazo. El enfrentamiento tendr lugar lejos de Egipto; puesto que nuestros protectorados de Canaan y Amurru han sido pacificados, los cruzaremos sin peligro alguno. A quin nombrais general en jefe? Asumir yo mismo el mando. Durante mi ausencia, la gran esposa real, Nefertari, gobernar las Dos Tierras, ayudada por la reina madre, Tuya. El decano olvid las dems preguntas; ya no tenan inters alguno. Homero fumaba hojas de salvia, metidas en la gran concha de caracol que le serva de pipa. Sentado bajo su limonero, disfrutaba del sol primaveral, cuya calidez aliviaba su reumatismo. Su larga barba blanca, perfumada por el barbero, ennobleca su rostro arrugado y marcado. En las rodillas del poeta, Hctor, el gato negro y blanco, ronroneaba. Esperaba veros antes de vuestra partida, majestad; es la gran guerra, verdad? La supervivencia de Egipto est en juego, Homero. Gracias a los cuidados del hombre he escrito, puede verse crecer, incluso en un lugar solitario, un magnfico olivo lleno de savia regado por abundante agua y al que los vientos obligan a doblarse, un rbol que se cubre de flores blancas. Pero, de pronto, sopla un tornado que lo arranca y lo arroja al suelo. Y si el rbol resistiera en la tormenta? Homero ofreci al rey una copa de vino tinto, con ans y cilantro, y l mismo tom un largo trago. Escribir vuestra epopeya, Ramss. Os dejar tiempo libre vuestra obra?
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Estoy condenado a cantar la guerra y los viajes, y me gustan los hroes. Vencedor, seris inmortal. Y si soy vencido? Imaginais a los hititas invadiendo mi jardn, cortando mi limonero, destrozando mi escritorio, aterrorizando a Hctor? Los dioses no pueden tolerar semejante desastre. Dnde librareis la batalla decisiva? Es un secreto militar, pero a vos puedo confiroslo: ser en Kadesh. La batalla de Kadesh... Es un buen ttulo. Muchas obritas desaparecern, creedme, pero esta obra sobrevivir en la memoria de la humanidad. Pondr en ella todo mi arte. Un detalle, majestad: me gustara que tuviese un final feliz. Intentar no decepcionaros. Ameni estaba desamparado. Tena mil preguntas para hacer a Ramss, cien expedientes para mostrarle, diez casos de conciencia para someterle... Y slo el faran poda decidir. Plido, jadeante, con las manos temblorosas, el secretario particular pareca agotado. Deberas descansar recomend el rey. Pero... vas a marcharte! Y por cunto tiempo? Corro el riesgo de cometer errores y debilitar el reino. Tienes mi confianza, Ameni, y la reina te ayudar a tomar las decisiones adecuadas. Dime la verdad, majestad: tienes una posibilidad, una sola, de vencer a los hititas? Llevara a mis hombres al combate si estuviera vencido de antemano? Se afirma que esos brbaros son invencibles. Cuando el enemigo se ha identificado, es posible derribarlo. Cuida de nuestro pas, Ameni. Chenar degustaba unas costillas de cordero asadas, sazonadas con perejil y apio; considerndolas algo inspidas, extendi especias sobre la carne. El vino tinto, que era notable, le pareci mediocre. Chenar llam a su mayordomo, pero el que entr en la sala fue un husped inesperado. Ramss! Deseas compartir mi comida? Francamente, no. La sequedad del tono le quit el apetito a Chenar, que consider preferible abandonar la mesa. Vamos al emparrado, te parece? Como quieras. Sufriendo una ligera indigestin, Chenar se sent en un silln del jardn. Ramss, de pie, contemplaba el Nilo. Tu majestad parece irritada... La inminencia del conflicto? Tengo otros motivos para estar descontento. Me afectan? En efecto, Chenar. Tienes acaso quejas de mi trabajo en el ministerio? Siempre me has detestado, no es cierto? Ramss! Entre nosotros ha habido motivos de discordia, pero esos tiempos ya pasaron. T crees?
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No te quepa duda! Tu nico objetivo, Chenar, es apropiarte del poder, aun al precio de la ms vil traicin. A Chenar le pareci recibir un puetazo en el estmago. Quin me ha calumniado? Yo no escucho los comadreos, mi opinin se basa en hechos. Imposible! En una morada de Menfis, Serramanna descubri los cadveres de dos mujeres y el laboratorio de un mago que intent hechizar a la reina. Y por qu crees que estoy implicado en tan abominables dramas? Porque esa morada te pertenece, aunque hayas tomado la precaucin de ponerla a nombre de nuestra hermana. Los servicios del catastro son formales. Tengo tantas casas, sobre todo en Menfis, que ni siquiera conozco su nmero exacto. Cmo voy a saber lo que ocurre en ellas? Uno de tus amigos no era un mercader sirio llamado Raia? Un amigo no, un proveedor de vasijas exticas. En realidad, un espa a sueldo de los hititas. Es... es terrible! Cmo iba yo a saberlo? Trataba a centenares de personalidades! Tu sistema de defensa es hbil, pero s que tu desmesurada ambicin te ha llevado a traicionar a tu pas y colaborar con nuestros enemigos. Los hititas necesitaban cmplices en nuestro territorio, y su principal aliado fuiste t, mi propio hermano. Qu locura cruza por tu espritu, Ramss? Slo un ser abyecto podra comportarse as! T eres ese ser abyecto, Chenar. Te complaces injurindome sin razn. Has cometido un error fatal: creer que todo el mundo es corrompible. No vacilaste en emprenderla con mi entorno y mis amigos de infancia, pero ignorabas que una amistad puede ser tan slida como el granito. Por ello caste en la trampa que te haba tendido. La mirada de Chenar zozobr. Acha no me ha traicionado, Chenar, y nunca trabaj para ti. El hermano mayor del rey se agarr a los brazos de su silln. Mi amigo Acha me mantuvo al corriente de tus proyectos y tus manejos prosigui Ramss. Eres un ser malvado, Chenar, y no cambiars. Tengo... tengo derecho a un juicio! Se celebrar, y sers condenado a muerte por alta traicin. Como estamos en tiempo de guerra, sers encerrado en la gran crcel de Menfis y, luego, en el penal de Khargeh, a la espera del proceso. De acuerdo con la ley, el faran debe terminar con sus enemigos del interior antes de marcharse al frente. Un rictus deform la boca de Chenar. No te atreves a matarme porque soy tu hermano... Los hititas te vencern! Y cuando hayas muerto, me entregarn a m el poder. Es saludable para un rey haberse enfrentado al mal y conocer su rostro. Gracias a ti, Chenar, ser mejor guerrero.
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La campesina hitita haba contado a Ramss las peripecias vividas en compaa de Acha y su viaje hacia Egipto donde, gracias al mensaje del diplomtico, haba sido bien recibida y conducida rpidamente a presencia del faran. De acuerdo con las promesas de Acha, Ramss haba ofrecido a la hitita un alojamiento en Pi-Ramss y una renta vitalicia que le permitira alimentarse, vestirse y pagar los servicios de una criada. Llena de agradecimiento, a la campesina le hubiera gustado informar al monarca sobre la suerte de Acha, pero ignoraba que haba sido de l. Ramss se rindi a la evidencia: su amigo haba sido detenido y, sin duda, ejecutado. Ciertamente, Acha poda utilizar su ltima aagaza: hacerles creer que trabajaba para Chenar y, por lo tanto, para los hititas; pero le habran dejado tiempo para expresarse y convencerlos? Fuera cual fuese su suerte, Acha haba cumplido perfectamente su misin. Su breve mensaje slo tena tres palabras, pero haban impulsado a Ramss a entrar en guerra: Kadesh. Pronto. Peligro. Acha no haba escrito ms, por miedo a que interceptaran su mensaje, y no se haba confiado a la campesina, por temor a que lo traicionara. Pero aquellas tres palabras eran bastante elocuentes. Cuando Meba fue convocado al gran consejo, corri hacia su cuarto de bao y vomit. Recurri a los ms fuertes perfumes, a base de rosa de Asia, para eliminar su mal aliento. Desde el arresto de Chenar, que haba dejado desamparada la corte, el adjunto del ex ministro de Asuntos Exteriores esperaba ser encarcelado. Escapar hubiera supuesto confesar su complicidad con Chenar y Meba, ni siquiera poda ya avisar a Ofir, que haba huido. De camino hacia palacio, Meba intent reflexionar. Y si Ramss no sospechara de l? No le consideraban amigo de Chenar, que haba ocupado su puesto de ministro, le haba mantenido mucho tiempo al margen y slo le haba llamado a su lado con la nica y evidente intencin de humillarlo. Esta era la opinin de la corte, tal vez fuese tambin la del rey. No apareca Meba como una vctima a la que el destino haca justicia, castigando a su perseguidor, Chenar? Meba tena que adoptar un comportamiento discreto y no reclamar el puesto que haba quedado vacante. La actitud acertada consista en confinarse en su dignidad de alto funcionario, dejar que lo olvidaran y aguardar el momento en que el destino se pronunciara a favor de Ramss o de los hititas. En ese ltimo caso, sabra aprovechar la situacin. La totalidad de los generales y oficiales superiores estaba presente en el gran consejo. El faran y la gran esposa real se acomodaron en su trono. Dadas las informaciones que nos han llegado declar Ramss, Egipto declara la guerra a Hatti. Nuestras tropas, bajo mi mando, emprendern el camino del norte maana mismo. Acabamos de enviar al emperador Muwattali un despacho anuncindole el inicio oficial de las hostilidades. Sanos dado vencer las tinieblas y mantener en nuestra tierra la presencia de la Regla de Maat. El gran consejo ms breve desde el comienzo del reinado de Ramss no fue seguido por debate alguno. Cortesanos y militares se dispersaron en silencio. Serramanna pas ante Meba sin verlo. De regreso a su despacho, el diplomtico bebi una jarra llena de vino blanco de los oasis. Ramss bes a sus hijos, Kha y Meritamn, que se lanzaron a una loca carrera en compaa de Vigilante, el perro del rey. Bajo el gobierno de Nedjem, jardinero convertido en ministro de Agricultura, se perfeccionaban en la prctica de los jeroglficos y jugaban al juego de la serpiente, donde era preciso evitar las casillas de las tinieblas para alcanzar la regin de luz. Para el muchachito y la nia, aquella
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jornada sera semejante a las dems; alegres, siguieron al amable Nedjem, que se vera obligado a leerles un cuento. Sentados en la hierba, Ramss y Nefertari disfrutaron unos instantes de intimidad, contemplando las acacias, los granados, los tamariscos, los sauces y las azufaifas que dominaban los arriates de acianos, de iris y de espuelas de caballero. El sol primaveral resucitaba las energas ocultas de la tierra. El rey llevaba slo un taparrabo, la reina una corta tnica con tirantes que dejaba ver sus pechos. Cmo soportas la traicin de tu hermano? Su lealtad me hubiera extraado. Espero haber decapitado al monstruo, gracias al valor y a la habilidad de Acha, pero subsisten zonas oscuras. No hemos encontrado al mago y Chenar tena, probablemente, otros aliados, egipcios o extranjeros. S prudente, Nefertari. Pensar en el reino, no en m misma, mientras expongas tu propia existencia para defenderlo. He ordenado a Serramanna que se quede en Pi-Ramss y se encargue de tu proteccin. Deseaba mucho matar hititas y est encolerizado. Nefertari apoy la cabeza en el hombro de Ramss, sus cabellos sueltos acariciaron los brazos del rey. Apenas he salido del abismo y ahora t te expones al peligro. Conoceremos algn ao de paz y felicidad, como tu padre y tu madre? Tal vez, siempre que venzamos a los hititas; no librar ese combate condenara Egipto a la desaparicin. Si no regreso, Nefertari, convirtete en faran, gobierna y resiste la adversidad. Muwattali ha convertido en esclavos a los pueblos que ha vencido. Que los habitantes de las Dos Tierras no se vean nunca sometidos a esta condicin. Sea cual sea nuestro destino, habremos conocido la felicidad, esa felicidad que se crea a cada instante, voltil como el perfume o el murmullo del viento entre las hojas de un rbol. Soy tuya, Ramss, como una ola en el mar, como una flor que nace en un campo soleado. El tirante izquierdo del vestido de Nefertari resbal por su hombro. Los labios del rey besaron la piel clida y perfumada mientras acababa de desnudar lentamente el abandonado cuerpo de la reina. Una bandada de ocas silvestres sobrevol el jardn del palacio de Pi-Ramss, mientras Ramss y Nefertari se unan en el fuego de su deseo. Poco antes del alba, Ramss se visti en el lugar puro del templo de Amn y consagr los alimentos lquidos y slidos que seran utilizados en la celebracin de los rituales. Luego, el faran abandon el lugar puro y contempl el nacimiento del sol, su protector, que la diosa del cielo haba devorado al ocaso para que renaciera al amanecer, tras un duro combate contra las fuerzas de las tinieblas. No era acaso ese mismo combate el que se dispona a librar el hijo de Seti contra las hordas hititas? El astro resucitado apareci entre las dos colinas del horizonte sobre las que, segn antiguas leyendas, crecan dos inmensos rboles de turquesa que se apartaban para dejar pasar la luz. Ramss pronunci la plegaria que haba pronunciado cada uno de sus predecesores: Salud a ti, luz que nace de las aguas primordiales, que aparece sobre el lomo de la tierra, que ilumina las Dos Tierras con su belleza; eres el alma viva que llega a la existencia de s misma, sin que nadie conozca su origen. Atraviesas el cielo en forma de un halcn de abigarrado plumaje y apartas el mal. A tu derecha tienes la barca de la noche, y a tu izquierda la del da, la tripulacin de la barca de luz est alegre.
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Si la muerte le aguardaba en Kadesh, Ramss no transmitira nunca ms ese mensaje; pero otra voz le sucedera y las palabras de luz no se habran perdido. En los cuatro cuarteles de la capital se proceda a las ltimas verificaciones antes de la partida. Gracias a la presencia permanente del monarca durante las semanas precedentes, la moral era alta, pese a la previsible violencia del enfrentamiento. La calidad y cantidad del armamento tranquilizaban a los ms inquietos. Mientras las tropas salan de los cuarteles hacia la puerta principal de la ciudad, Ramss se dirigi en carro del templo de Amn al de Set, erigido en la parte ms antigua de la ciudad, donde se haban establecido, muchos siglos antes, los invasores hicsos. Para exorcizar la desgracia, los faraones haban mantenido all un santuario dedicado a la ms poderosa fuerza del universo. Seti, el hombre del dios Set, haba conseguido dominarla y haba transmitido el secreto a su hijo. Hoy, Ramss no vena a enfrentarse con el dios Set sino a cumplir un acto mgico que consista en identificarlo con el dios de la tempestad sirio e hitita, para apropiarse de la energa del rayo y golpear con ella a sus enemigos. La confrontacin fue rpida e intensa. La mirada de Ramss se clav en los ojos rojos de la estatua, que representaba a un hombre de pie cuya cabeza era la de una especie de perro de largo hocico y grandes orejas. El zcalo tembl, las piernas del dios parecieron avanzar. Set, t que eres la potencia, asciame a tu ka y dame tu fuerza. El fulgor que animaba los ojos rojos se apacigu. Set haba aceptado la peticin del faran. El sacerdote de Madian y su hija estaban preocupados. Moiss, que haba llevado a pastar el principal rebao de corderos de la tribu, debera haber regresado haca dos das. Solitario y hurao, el yerno del anciano meditaba en la montaa, evocaba a veces extraas visiones, pero se negaba a responder las preguntas que su esposa le haca y no pensaba en jugar con su hijo, al que haba llamado Exiliado. El sacerdote saba que Moiss pensaba sin cesar en Egipto, en aquel pas prodigioso donde haba nacido y donde haba asumido importantes funciones. Volver all? le pregunt preocupada su hija. No lo creo. Por qu se ha refugiado en Madian? Lo ignoro y quiero seguir ignorndolo. Moiss es un hombre honesto y trabajador; qu ms se puede pedir? Mi marido me parece tan lejano, tan secreto... Acptalo as, hija ma, y sers feliz. Si vuelve, padre. Confa y ocpate del pequeo. Moiss regres, pero su rostro haba cambiado. Las arrugas le marcaban, sus cabellos haban encanecido. Su mujer le salt al cuello. Qu ha ocurrido, Moiss? He visto una llama brotando de una zarza. Arda, pero no se consuma. Desde aquella zarza, Dios me ha hablado. Ha revelado Su nombre y me ha confiado una misin. Dios es El que es, y debo obedecerle. Obedecerle... significa eso que vas a abandonarnos, a m y a mi hijo? Cumplir mi misin, pues nadie debe desobedecer a Dios. Sus mandamientos nos superan, a ti y a m; quines somos salvo instrumentos al servicio de Su voluntad?
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Cul es esa misin? Lo sabrs cuando llegue el momento. El hebreo se aisl en su tienda, record su encuentro con el ngel de Yahv, el dios de Abraham, de Isaac y de Jacob. Unos gritos turbaron su meditacin. Un hombre a caballo acababa de irrumpir en el campamento y contaba, con precipitada elocucin, que un inmenso ejrcito, mandado por el propio faran, parta hacia el norte para enfrentarse con los hititas. Moiss pens en Ramss, su amigo de la infancia, en la formidable energa que lo animaba. Y en aquel instante, dese su victoria.

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El ejrcito hitita se despleg ante las murallas de la capital. Desde lo alto de la torre de viga, la sacerdotisa Putuhepa vio como se alineaban los carros, los arqueros y los infantes. Con perfecta disciplina, encarnaban el invencible podero del imperio gracias al que el Egipto de Ramss sera pronto una provincia sometida. Muwattali, como era debido, respondi a la declaracin de guerra de Ramss con una carta idntica, redactada en trminos protocolarios. Putuhepa hubiera preferido que su marido se quedara a su lado, pero el emperador haba exigido que Hattusil, su principal consejero, estuviera presente en el campo de batalla. El general en jefe Uri-Techup se dirigi hacia los soldados con una antorcha en la mano. Encendi una gran hoguera e hizo que se acercara al fuego un carro que nunca haba servido. Con una maza lo hizo pedazos y quem los restos. As ser destruido cualquier soldado que retroceda ante el enemigo, as lo aniquilar el dios de la tormenta. Con aquella ceremonia mgica, Uri-Techup daba a sus tropas una cohesin que ningn enfrentamiento, por violento que fuera, debilitara. El hijo del emperador tendi su espada hacia Muwattali, en signo de sumisin. El carro imperial tom la direccin de Kadesh, que sera el cementerio del ejrcito egipcio. Victoria en Tebas y La diosa Mut est satisfecha, los dos soberbios caballos de Ramss, tiraban del carro real a la cabeza de un ejrcito que comprenda cuatro divisiones de cinco mil hombres colocados bajo la proteccin de los dioses Amn, Ra, Ptah y Set. Los generales de divisin tenan a sus rdenes jefes de tropa, tenientes generales y portaestandartes. Por lo que a los quinientos carros se refiere, estaban divididos en cinco regimientos. El equipamiento de los soldados inclua tnicas, camisas, corazas, grebas de cuero, cascos, pequeas hachas de doble filo, por no mencionar las numerosas armas cuya distribucin, cuando llegara el momento, haran los escribas de la intendencia. El caballerizo de Ramss, Menna, era un soldado experto que conoca bien Siria; no le gustaba demasiado la presencia de Matador, el enorme len de Nubia, que caminaba junto al carro con la melena al viento. Pese a las advertencias de Ramss, Seta y Loto haban querido dirigir la seccin sanitaria, incluso en lo ms fuerte de la batalla. Como no conocan el paraje de Kadesh, esperaban descubrir all algunas serpientes inslitas. El ejrcito haba abandonado la capital a finales del mes de abril del quinto ao del reinado de Ramss. El tiempo se haba mostrado clemente, ningn incidente haba retrasado su avance. Tras haber pasado la frontera en Sele, Ramss haba seguido la ruta de la costa, jalonada de manantiales custodiados por fortines, y luego haba atravesado Canaan y Amurru. En el lugar llamado La morada del valle de los cedros, cercano a Biblos, el rey haba ordenado que tres mil hombres, acantonados all para impedir el acceso a los protectorados, siguieran hacia el norte, hasta la altura de Kadesh, y se dirigieran al lugar del combate por el nordeste. Los generales se haban opuesto a esa estrategia, argumentando que el ejrcito auxiliar se enfrentara con una fuerte resistencia y se vera bloqueado en la costa; pero Ramss haba desdeado sus argumentos. El itinerario que el rey haba elegido para llegar a Kadesh atravesaba el llano de la Bekaa, una depresin entre las sierras del Lbano y el Antilbano, en un paisaje inquietante y salvaje que impresion a los soldados egipcios. Algunos saban que los
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cursos de agua lodosa estaban llenos de cocodrilos y que las montaas cubiertas de espesos bosques eran cubil de osos, hienas, gatos monteses y lobos. El follaje de los cipreses, los abetos y los cedros era tan denso que, cuando atravesaban una zona boscosa, los soldados no vean el sol y se asustaban. Intervino un general para que cesara el naciente pnico y para convencer a los infantes de que no moriran asfixiados. La divisin de Amn marchaba en cabeza, seguida de las de Ra y de Ptah; la divisin de Set cerraba la marcha. Un mes despus de su partida, las tropas egipcias se acercaron a la colosal fortaleza de Kadesh, construida en la orilla izquierda del Orontes, a la salida del llano de la Bekaa. La plaza fuerte sealaba la frontera del imperio hitita y serva de base a los comandos encargados de desestabilizar las provincias de Amurru y de Canaan. El final del mes de mayo fue lluvioso, los soldados se quejaban de la humedad. Como la comida era abundante y de buena calidad, los estmagos llenos hicieron olvidar aquel inconveniente. A pocos kilmetros de Kadesh, justo antes del denso y sombro bosque de Lawi, Ramss hizo que su ejrcito se detuviera. El lugar resultaba propicio para una emboscada, los carros quedaran inmovilizados, la infantera no podra maniobrar. Con el mensaje de Acha bien presente en la memoria, Kadesh. Pronto. Peligro, el rey no quiso ceder a la precipitacin. Autoriz slo un sumario campamento, bajo la proteccin de una primera lnea de carros y arqueros, y reuni su consejo de guerra, al que asisti Seta, muy popular entre los soldados a quienes curaba de sus mil y un pequeos males, con la ayuda de Loto. Ramss llam al caballerizo Menna. Despliega el mapa grande. Estamos aqu precis Ramss, en el lindero del bosque de Lawi, en la orilla este del Orontes. Al salir del bosque hay un primer vado que nos permitir cruzar el ro, fuera del alcance de los arqueros hititas apostados en las torres de la fortaleza. El segundo vado, ms al norte, est mucho ms cercano. Pasaremos de largo la plaza pblica y estableceremos nuestro campamento al nordeste, para tomarla por detrs. Os satisface el plan? Los generales asintieron con la cabeza. Los ojos del rey fulguraron. Os habis vuelto estpidos? Claro que est ese bosque, que resulta molesto dijo el general de la divisin de Amn. Hermosa perspicacia! Y creis que los hititas nos permitirn tomar tranquilamente el vado, desplegarnos ante la fortaleza e instalar nuestro campamento? Este plan es el que vosotros, mis generales, me entregasteis, y slo omite un detalle: la presencia del ejrcito hitita. Seguramente estarn encerrados en la fortaleza, al abrigo de sus murallas objet el general de la divisin de Ptah. Si Muwattali fuera un mediocre guerrero, en efecto, actuara de ese modo. Pero es el emperador de Hatti! Nos atacar a la vez en el bosque, en el vado y ante la plaza fuerte, aislar nuestros cuerpos de ejrcito y nos impedir responder. Los hititas no cometern el error de permanecer en posicin defensiva; bloquearan ellos su potencial ofensivo en una fortaleza? Admitid que sera una decisin aberrante! La eleccin del terreno es decisiva argument el general de la divisin de Set . El combate en el bosque no es nuestra especialidad, ni mucho menos; un lugar
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llano y despejado nos sera ms conveniente. Crucemos pues el Orontes antes del bosque de Lawi. Imposible, no hay ningn vado. Pues bien, incendiemos este maldito bosque! Por una parte, los vientos podran volverse contra nosotros; por otra, los troncos calcinados y cados impediran nuestro avance. Hubiera sido preferible seguir la ruta costera consider el general de la divisin de Ra, sin vacilar en contradecirse, y atacar Kadesh por el norte. Inepto estim su colega de la divisin de Ptah. Con todo el respeto que debo a su majestad, el ejrcito auxiliar no tiene posibilidad alguna de reunirse con nosotros. Los hititas son desconfiados, habrn apostado numerosos soldados en la desembocadura de la ruta costera para rechazar un eventual ataque. La mejor estrategia es, efectivamente, la que nosotros adoptamos. Cierto ironiz el general de la divisin de Set, pero ya no tenemos posibilidad de avanzar! Propongo que enviemos un millar de infantes al bosque de Lawi y as podrn observar la reaccin de los hititas. Qu podrn decirnos un millar de muertos? pregunt Ramss. El general de la divisin de Ra estaba abatido. Debemos retroceder antes de haber combatido? Los hititas se reirn de nosotros y el prestigio de vuestra majestad se ver gravemente daado. Qu pasar con mi fama si conduzco mi ejrcito a la aniquilacin? Debemos salvar Egipto, no mi propia gloria. Qu decids, majestad? Seta sali de su reserva. Como encantador de serpientes, me gusta actuar solo o con mi compaera. Si paseara en compaa de un centenar de soldados, no vera una sola cobra. Id al grano exigi el general de la divisin de Set. Enviemos al bosque un grupo pequeo propuso Seta; si consigue atravesarlo, que evale las fuerzas enemigas. As sabremos como atacarlos. El propio Seta se puso a la cabeza de un comando formado por diez soldados jvenes y bien entrenados, armados con ondas, arcos y puales. Todos saban moverse sin hacer ruido. En cuanto entraron en el bosque de Lawi, donde reinaba la penumbra a medioda, se dispersaron, levantando a menudo los ojos hacia la copa de los rboles para descubrir eventuales arqueros tendidos boca abajo en las ramas ms altas. Con los sentidos al acecho, Seta no percibi ninguna presencia hostil. Fue el primero en salir del bosque y se agach entre las altas hierbas; sus compaeros se le unieron muy pronto, sorprendidos por haber efectuado tan apacible paseo. Tenan a la vista el primer vado. Ningn soldado hitita por los alrededores. A lo lejos se vea la fortaleza de Kadesh, construida sobre un altozano. Ante la plaza fuerte haba una llanura desierta. Los egipcios se miraron estupefactos. Incrdulos, permanecieron inmviles ms de una hora y se vieron obligados a rendirse a la evidencia: el ejrcito hitita no se hallaba en Kadesh. All indic Seta sealando tres encinas cercanas al vado. Algo se ha movido. Los miembros del comando procedieron a un rpido cerco. Uno de ellos permaneci algo retrasado; si sus compaeros caan en una trampa, se batira en retirada para avisar a Ramss. Pero la operacin se desarroll sin problemas y los
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egipcios hicieron prisioneros a dos hombres que, de acuerdo con su atavo, eran jefes de clan beduinos.

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Los dos prisioneros estaban aterrorizados. Uno era alto y delgado; el otro, de estatura media, calvo y barbudo. Ninguno de los dos se atreva a levantar los ojos hacia el faran de Egipto. Cmo os llamis? Yo Amos respondi el calvo; mi amigo se llama Baduch. Quines sois? Jefes de tribus beduinas. Cmo explicis vuestra presencia en este paraje? Debamos ver a un dignatario hitita, en Kadesh. Por qu motivo? Amos se mordi los labios, Baduch agach ms la cabeza. Responde! exigi Ramss. Los hititas nos ofrecan una alianza contra Egipto, en el Sina, para atacar sus caravanas. Y habis aceptado. No, desebamos discutirlo! Cul fue el resultado de la negociacin? No hubo negociacin, majestad, porque en Kadesh no hay ningn dignatario hitita. En la fortaleza slo hay sirios. Dnde est el ejrcito hitita? Abandon Kadesh hace ya quince das. Segn el mando de la plaza fuerte, se ha desplegado ante la ciudad de Alep, a ms de ciento cincuenta kilmetros de aqu, para que maniobren sus centenares de carros nuevos. Mi compaero y yo vacilbamos en emprender ese viaje. No nos aguardaban los hititas aqu, en Kadesh? S, majestad... Pero unos nmadas, como nosotros, les indicaron la enormidad de vuestras tropas. No haban previsto que dispondrais de tan imponente fuerza y han preferido enfrentarse con vos en terreno ms propicio. T y otros beduinos habis anunciado pues nuestra llegada! Imploramos vuestro perdn, majestad! Como tantos otros, yo crea en la superioridad hitita... Y vos sabis que esos brbaros no nos dejan otra alternativa: o les obedecemos o nos matan. Cuntos hombres hay en la fortaleza? Por lo menos mil sirios, convencidos de que Kadesh es inexpugnable. Se reuni el consejo de guerra. Para los generales, Seta se haba convertido en un personaje respetable, digno de una condecoracin. El ejrcito de los hititas ha retrocedido declar orgullosamente el general de la divisin de Ra; no es esto una victoria, majestad? Una frgil ventaja. Ahora se impone una pregunta: debemos sitiar Kadesh? Las opiniones estuvieron divididas, pero la mayora opt por un rpido avance hacia Alep. Si los hititas han renunciado a hacernos frente aqu dijo Seta, es porque prefieren llevarnos a su terreno. No sera ms juicioso apoderarnos de esta plaza fuerte y convertirla en nuestra base de retaguardia, en vez de lanzar todas nuestras divisiones a la batalla y hacerle as el juego al adversario?
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Podramos perder un tiempo precioso objet el general de la divisin de Amn. No lo creo; puesto que el ejrcito hitita ya no defiende Kadesh, nos apoderaremos rpidamente de ella. Tal vez consigamos incluso convencer a los sirios que se rindan, a cambio de perdonarles la vida. Sitiaremos Kadesh y la tomaremos decidi Ramss; en adelante, esta regin estar bajo la autoridad del faran. Conducida por el rey, la divisin de Amn atraves el bosque de Lawi, cruz el primer vado, se introdujo en la llanura y se detuvo al noroeste de la imponente fortaleza de almenadas murallas y cinco torres llenas de sirios que contemplaron como la divisin de Ra se instalaba frente a la plaza fuerte. La divisin de Ptah acamp junto al vado, la de Set permaneci en el lindero del bosque. Al da siguiente, tras una noche y una maana de descanso, las tropas egipcias establecieron contacto antes de cercar Kadesh y lanzar su primer asalto. Los hombres de ingeniera establecieron con celeridad el campamento del faran. Tras haber formado un rectngulo con altos escudos, montaron la vasta tienda del soberano, que inclua una alcoba, un despacho y una sala de audiencias. Muchas otras tiendas, ms modestas, estaban reservadas a los oficiales. Los hombres de tropa dormiran al aire libre o, en caso de lluvia, bajo toldos de tela. A la entrada del campamento colocaron una puerta de madera flanqueada por dos estatuas de leones, que daba acceso a una avenida central que llegaba hasta la capilla donde el rey rendira culto al dios Amn. En cuanto el general de divisin dio la autorizacin para deponer las armas, los soldados se dedicaron a las distintas ocupaciones previstas, en funcin de las secciones a las que pertenecan. Se ocuparon de los caballos, los asnos y los bueyes, lavaron la ropa, repararon las ruedas deterioradas por la pista, afilaron puales y lanzas, distribuyeron las raciones y prepararon la comida. El olorcillo de los platos hizo olvidar Kadesh, los hititas y la guerra, y comenzaron a bromear, a contar historias y a jugar apostndose la soldada. Los ms excitados organizaron un concurso de lucha con las manos desnudas. Ramss aliment personalmente sus caballos y su len, cuyo apetito permaneca intacto. Cuando el campamento se adormeci, las estrellas se apoderaron del cielo y el rey mantuvo los ojos clavados en la monstruosa plaza fuerte que su padre haba considerado oportuno no anexionarse. Apoderarse de ella sera un duro golpe para el imperio hitita; instalando una guarnicin de lite, Ramss protegera su pas de una invasin. Ramss se tendi en su cama, cuyas cuatro patas tenan forma de garras de len, y apoy la cabeza en una almohada de tejido decorada con papiros y lotos. La delicadeza de aquellos adornos le hizo sonrer; qu lejos estaba la dulzura de las Dos Tierras! Cuando el rey cerr los ojos, apareci el sublime rostro de Nefertari. Levntate, Chenar. Sabes con quin ests hablando, carcelero? Con un traidor que merece la muerte. Soy el hermano mayor del rey! Ya no eres nada, tu nombre desaparecer para siempre. Levntate o vas a conocer la caricia de mi ltigo. No tienes derecho a maltratar a un prisionero. A un prisionero, no... pero a ti...! Tomndose en serio la amenaza, Chenar se levant.
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En la gran crcel de Menfis, no haba tenido que realizar ningn servicio. Al revs que los dems condenados, que realizaban trabajos en los campos o reparaban los diques, el hermano mayor del rey haba sido encerrado en una celda y alimentado dos veces al da. El carcelero lo empuj por un corredor. Chenar crea que iba a subir a un carro con destino a los oasis, pero unos hoscos guardianes lo obligaron a entrar en un despacho donde estaba el hombre al que ms odiaba, despus de Ramss y Acha, Ameni, el fiel escriba, el incorruptible por excelencia. Has elegido el mal camino, Ameni, el de los vencidos; tu triunfo ser slo momentneo. Abandonar la rabia tu corazn? No antes de haber clavado un pual en el tuyo! Los hititas derrotarn a Ramss y me liberarn. Tu encarcelamiento te ha hecho perder la razn, pero tal vez no la memoria. Chenar se enfurru. Qu quieres de m, Ameni? Por fuerza tenas cmplices. Cmplices... s, los tengo, y muchos! La corte entera es cmplice, el pas entero es cmplice! Cuando suba al trono, se prosternarn a mis pies y castigar a mis enemigos. Dime los nombres de tus cmplices, Chenar. Eres curioso, pequeo escriba, demasiado curioso... Y no crees que yo era lo bastante fuerte para actuar solo? Fuiste manipulado, Chenar, y tus amigos te han abandonado. Te equivocas, Ameni; Ramss est viviendo sus ltimos das. Si hablas, Chenar, las condiciones de tu detencin sern menos penosas. No ser prisionero por mucho tiempo. En tu lugar, pequeo escriba, emprendera la fuga. Mi venganza no perdonar a nadie, y a ti menos que a nadie. Por ltima vez, Chenar, quieres revelarme el nombre de tus cmplices? Que los demonios del infierno laceren tu rostro y desgarren tus entraas! El penal te desatar la lengua. Te arrastrars a mis pies, Ameni. Llevoslo. Los guardianes empujaron a Chenar hasta un carro tirado por dos bueyes; un polica llevaba las riendas. Cuatro colegas a caballo lo acompaaran hasta el penal. Chenar iba sentado en una tabla mal desbastada y senta cada uno de los baches de la pista. Pero el dolor y la incomodidad no le importaban; haber estado tan cerca del poder supremo y haber cado tan bajo alimentaba en l un insaciable deseo de revancha. Hasta la mitad del trayecto, Chenar dormit, soando con triunfantes futuros. Unos granos de arena le azotaron el rostro. Extraado, se arrodill y mir al exterior. Una inmensa nube ocre ocultaba el cielo y llenaba el desierto. La tempestad se desarrollaba con increble rapidez. Aterrorizados, dos caballos desmontaron a sus jinetes; mientras sus camaradas intentaban ayudarles, Chenar derrib al conductor del carro, lo arroj a la pista, se puso en su lugar y corri hacia el torbellino.

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La maana era brumosa y la fortaleza de Kadesh tardaba en salir de la niebla. Su imponente masa segua desafiando al ejrcito egipcio; protegida al mismo tiempo por el Orontes y las boscosas colinas, pareca inexpugnable. Desde las alturas, donde el rey y la divisin de Amn haban tomado posiciones, Ramss vea la divisin de Ra en la llanura que se extenda ante la plaza fuerte, y la de Ptah, entre el bosque de Lawi y el primer vado. Pronto lo cruzara, seguida por la divisin de Set. Entonces, los cuatro cuerpos de ejrcito lanzaran un asalto victorioso contra la fortaleza. Los soldados verificaron sus armas; dagas, lanzas, espadas, curvos sables, mazas, hachas y arcos les quemaban los dedos. Al acercarse el combate, los caballos se ponan nerviosos. Por orden del escriba de la intendencia se limpi el campamento y se lavaron cuidadosamente los utensilios de cocina. Los oficiales pasaron revista a las tropas y mandaron al barbero a quienes iban mal afeitados. No toleraron los aspectos descuidados e infligieron varios das de trabajos forzados a los cogidos en falta. Poco antes de medioda, bajo un clido sol que se impona por fin, Ramss hizo que dieran, con una seal ptica, la orden de que la divisin de Ptah se pusiera en movimiento; sta comenz a moverse y a pasar el vado. Avisada por un mensajero, la de Set se introducira dentro de poco en el bosque de Lawi. De pronto se oy un trueno. Ramss levant sus ojos al cielo, pero no vio nube alguna. Unos aullidos ascendieron de la llanura. Incrdulo, el faran descubri la verdadera causa del terrorfico ruido que llenaba el paraje de Kadesh. Una marea de carros hititas acababa de atravesar el segundo vado, prximo a la ciudadela, y se hunda en el flanco de la divisin de Ra; otra oleada, rpida y gigantesca, atacaba la divisin de Ptah. Tras los carros corran miles de infantes, cubriendo los montes y el valle, como una nube de langostas. Aquel inmenso ejrcito se haba ocultado en el bosque, al este y al oeste de la plaza fuerte, y se lanzaba contra las tropas egipcias cuando stas eran ms vulnerables. El nmero de los enemigos dej estupefacto a Ramss. Cuando apareci Muwattali, el faran comprendi. Alrededor del emperador de Hatti, de pie en su carro, los prncipes de Siria, de Mitanni, de Alep, de Ugarit, de Karkemish, de Arzawa y los jefes de varios pequeos principados a los que Hattusil, por orden del emperador, haba convencido de que se unieran a los hititas para aplastar al ejrcito egipcio. Una coalicin... Muwattali haba reunido, en la ms vasta coalicin que jams haba existido, todos los pases brbaros hasta las orillas del mar, distribuyndoles enormes cantidades de oro y plata. Cuarenta mil hombres y tres mil quinientos carros caan sobre las fuerzas egipcias, mal dispuestas y llenas de estupor. Centenares de infantes de la divisin de Ptah sucumbieron bajo las flechas enemigas, los carros fueron derribados y obstruyeron el vado. Los supervivientes corrieron hacia el bosque de Lawi para refugiarse all, impidiendo cualquier intervencin de la divisin de Set. Aquella parte del ejrcito egipcio ya no poda participar en el combate, so pena de convertirse en presa fcil para los arqueros coaligados. La casi totalidad de los carros de la divisin de Ptah haba sido destruida. Los de la divisin de Set permanecan clavados en el suelo. En la llanura, la situacin se haca
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catastrfica. Cortada en dos, la divisin de Ra haba sido reducida a la impotencia, sus hombres huan a la desbandada. Los coaligados masacraban a los egipcios, la punta de sus lanzas quebraba los huesos y atravesaba las carnes, las lanzas se hundan en los costados, los puales perforaban los vientres. Los prncipes coaligados aclamaron a Muwattali. La estrategia del emperador se revelaba de una perfecta eficacia. Quin poda suponer que el arrogante ejercito de Ramss sera exterminado as, sin haber combatido siquiera? Los supervivientes emprendan la huida, como aterrorizadas liebres, y slo deban la vida a la rapidez de su carrera. Ya slo quedaba dar el golpe de gracia. La divisin de Amn y el campamento del faran, intactos todava, no resistiran mucho tiempo a las hordas aulladoras que se lanzaban contra ellos. La victoria de Muwattali sera entonces total; con la muerte de Ramss, el Egipto de los faraones agachara por fin la cabeza y se convertira en esclavo de Hatti. Al revs que su padre, Ramss haba cado en la trampa de Kadesh y pagara con la vida su error. Un desmelenado guerrero empuj a dos prncipes y se enfrent con el emperador. Qu ocurre, padre mo? pregunt Uri-Techup. Por qu no he sido advertido de la hora de la ofensiva, yo, el general en jefe de nuestro ejrcito? Te confi un papel preciso: la defensa de Kadesh con nuestros batallones de reserva. Pero la fortaleza no est en peligro! Son mis rdenes, Uri-Techup, y olvidas un hecho esencial: no te confi el mando del ejrcito coaligado. Quin entonces...? Quin sino mi hermano Hattusil poda cumplir tan difcil funcin? El dirigi las largas y pacientes negociaciones para convencer a nuestros aliados de que aceptaran un excepcional esfuerzo de guerra, a l le tocaba pues el honor de mandar la coalicin. Uri-Techup lanz a Hattusil una mirada de odio y llev la mano al pomo de su espada. Vuelve a tu puesto, hijo mo orden secamente Muwattali. Los jinetes hititas derribaron la muralla de escudos que protega el campamento del faran. Los escasos soldados egipcios que intentaron resistir cayeron con el cuerpo traspasado por las lanzas. Un teniente de carros aull, ordenando a los fugitivos que resistieran; la flecha de un arquero hitita penetr en su boca y el oficial muri mordiendo en vano la saeta que le arrebataba la vida. Ms de dos mil carros se disponan a lanzarse hacia la tienda real. Seor exclam el caballerizo Menna, vos que protegeis Egipto el da del combate, vos que sois seor de la valenta, mirad! Pronto estaremos solos entre millares de enemigos! No nos quedemos aqu... Huyamos! Ramss lanz una despectiva mirada a su caballerizo. Puesto que la cobarda se ha apoderado de tu corazn, desaparece de mi vista. Majestad, os lo suplico. Esto no es valor, sino locura. Salvad vuestra vida, el pas os necesita. Egipto no necesita a un vencido. Combatir, Menna. Ramss se puso la corona azul y se revisti con una corta coraza, que combinaba un taparrabo y un corpio cubierto de pequeas placas de metal. En sus muecas luca brazaletes de oro cuyos cierres representaban patos en lapislzuli y con la cola
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de oro. Calmosamente, como si la jornada se anunciara tranquila, el monarca protegi sus dos caballos con mantas de algodn rojo, azul y verde. La cabeza de Victoria en Tebas, el macho, y la de La diosa Mut est satisfecha, la hembra, estaban adornadas con un magnfico penacho de plumas rojas con los extremos azules. Ramss mont en su carro de madera chapada de oro, de tres metros de largo, cuyo cajn se apoyaba en un eje y una lanza. Las piezas haban sido moldeadas al fuego, cubiertas de hojas de oro y ensambladas con espigas. Las partes expuestas al roce estaban provistas de cuero. La armadura de la caja, abierta por detrs, estaba hecha de planchas chapadas en oro, el suelo de tiras de cuero entrelazadas. En los flancos del carro haba figuras de asiticos y nubios arrodillados y sumisos. El sueo de un reino que estaba derrumbndose, la ltima afirmacin simblica del podero de Egipto, de su dominio sobre el norte y el sur. El carro iba equipado con dos carcajes, uno para las flechas, otro para los arcos y las espadas. Con aquellas armas irrisorias, el faran se dispona a combatir con todo un ejrcito. Ramss anud las riendas a su cintura, para tener las manos libres; los dos caballos eran inteligentes y valerosos, se lanzaran directamente al combate. Un grave rugido reconfort al rey; su len, Matador, segua sindole fiel y combatira con l hasta la muerte. Un len y una pareja de caballos: esos eran los tres ltimos aliados del rey de Egipto. Los carros y los infantes de la divisin de Amn se dispersaban ante el enemigo. Si cometes una falta haba dicho Seti, no acuses a nadie sino a ti mismo y rectifica tu error. Combate como un toro, un len y un halcn, s fulgurante como la tempestad. De lo contrario, sers vencido. Con ensordecedor ruido, levantando una nube de polvo, los carros de los coaligados subieron al asalto del altozano en el que se hallaba el faran de Egipto, de pie en su carro. Un profundo sentimiento de injusticia haba invadido a Ramss. Por qu el destino le era desfavorable, por qu Egipto deba perecer bajo los embates de los brbaros? En la llanura ya no quedaba nada de la divisin de Ra, cuyos supervivientes haban huido hacia el sur. Las fuerzas supervivientes de la divisin de Ptah y la de Set estaban bloqueadas en la orilla este del Orontes. Por lo que se refiere a la divisin de Amn, que contaba en sus filas con la lite de los carros, se haba comportado con nauseabunda cobarda. Se haba derrumbado a la primera carga de los coaligados. Y ya no quedaba ningn oficial superior, ningn portador de escudo, ningn arquero dispuesto al combate. Fuera cual fuese su graduacin, los soldados slo haban pensado en salvar su vida, olvidndose de Egipto. Menna, el caballerizo del rey, estaba de rodillas, con la cabeza entre las manos, para no ver al enemigo que se arrojaba sobre l. Cinco aos de reinado, cinco aos durante los que Ramss haba intentado ser fiel al espritu de Seti y proseguir la edificacin de un pas rico y feliz, cinco aos que concluan en un desastre, preludio de la invasin de las Dos Tierras y la esclavizacin de su pueblo. Nefertari y Tuya ofreceran una escasa resistencia a la nube de depredadores que se arrojara hacia el Delta y, luego, devastara el valle del Nilo. Como si percibieran los pensamientos de su dueo, los caballos lloraron. Entonces, Ramss se rebel. Levantando los ojos al sol, se dirigi a Amn, el dios oculto en la luz, cuya verdadera forma ningn ser conocera nunca. A ti apelo, padre Amn! Puede un padre olvidar a su hijo, solo, en medio de una muchedumbre de adversarios? Qu sucede para que te comportes as, te he desobedecido acaso una sola vez? Todos los pases extranjeros se han coaligado contra m; mis soldados, numerosos sin embargo, han emprendido la huida y heme
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aqu solo y sin ayuda. Pero quines son esos brbaros, sino seres crueles que no practican la Regla de Maat? Para ti, padre mo, he construido templos, hacia ti he hecho subir cada da las ofrendas. Has disfrutado las esencias de las ms sutiles flores, he erigido para ti grandes pilonos, he levantado mstiles con oriflamas para anunciar tu presencia en los santuarios, he hecho extraer de las canteras de Elefantina obeliscos que fueron levantados a tu gloria. A ti apelo, Amn, padre mo, porque estoy solo, absolutamente solo. He actuado por ti, con amante corazn; en este momento de angustia, acta por el que acta. Amn valdr para m ms que millones de soldados y centenares de miles de carros. El valor de una multitud es irrisorio. Amn es ms eficaz que un ejrcito. La empalizada que protega el acceso al campamento cedi, dejando libre el paso a la carga de los carros. En menos de un minuto, Ramss habra dejado de vivir. Padre mo clam el faran, por qu me has abandonado?

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Muwattali, Hattusil y los prncipes coaligados admiraron la actitud del faran. Morir como un guerrero dijo el emperador. Un soberano de ese temple mereca ser hitita. Nuestra victoria es, en primer lugar, la tuya, Hattusil. Los dos beduinos han cumplido perfectamente su misin. Sus mentiras convencieron a Ramss de que nuestras tropas estaban muy lejos de Kadesh. Uri-Techup hizo mal oponindose a tu plan y defendiendo una batalla ante la plaza fuerte. Tendr en cuenta su error. Lo esencial no es ver el triunfo de la coalicin? La conquista de Egipto nos ofrecer prosperidad durante varios siglos. Asistamos al final de Ramss, traicionado por sus propias tropas. El sol se hizo de pronto mucho ms intenso, cegando a los hititas y a sus aliados. En el cielo azul rugi el trueno. Todos se creyeron vctimas de una alucinacin... Una voz, vasta como el cosmos, brotaba del firmamento. Una voz cuyo mensaje slo Ramss percibi: Soy tu padre Amn, mi mano est en la tuya; soy tu padre, yo, el seor de la victoria. Un rayo de luz envolvi al faran y su cuerpo se volvi brillante como el oro iluminado por el sol. Ramss, hijo de Ra, adquiri el poder del astro del da y se lanz contra los asaltantes, petrificados de estupor. No era ya un jefe vencido y solitario que libraba su ltimo combate, sino un rey de inigualable fuerza y brazo infatigable, una llama devastadora, una estrella fulgurante, un viento violento, un toro salvaje de acerados cuernos, un halcn que laceraba con sus zarpas a quien se le opona. Ramss disparaba flecha tras flecha, matando a los conductores de los carros hititas. Privados de control, los caballos se encabritaban, cayendo unos sobre otros; los carros volcaban en confuso montn. Matador, el len nubio; hizo una carnicera. Arrojando sus trescientos kilos a la batalla, destroz con sus zarpazos a sus adversarios y clav en cuellos y crneos sus colmillos de diez centmetros. Su soberbia melena flameaba, sus patas golpeaban con tanta violencia como precisin. Ramss y Matador detuvieron el impulso adversario y atravesaron las lneas enemigas. El jefe de los infantes hititas blandi su lanza, pero no tuvo tiempo para concluir su gesto: la flecha del faran se clav en su ojo izquierdo. En el mismo instante, las fauces del len se cerraban sobre el horrorizado rostro del jefe de los carros imperiales. Pese a su nmero, los coaligados se batieron en retirada y bajaron de la colina hacia la llanura. Muwattali palideci. No es un hombre exclam, sino el dios Set en persona, un ser nico que posee el poder de vencer a miles de guerreros. Ved, cuando quieren atacarle las manos se debilitan, los cuerpos se paralizan, ya no saben manejar la lanza y el arco. El propio Hattusil, de imperturbable sangre fra, estaba estupefacto. Habrase dicho que de Ramss brotaba un fuego que abrasaba a quien intentara alcanzarlo. Un coloso hitita consigui asirse al borde de la caja del carro y blandi una daga; pero su cota de malla pareci calcinarse y muri aullando, con las carnes abrasadas. Ni Ramss ni el len reducan su marcha; el faran senta que la mano de Amn guiaba la suya, que el dios de las victorias estaba justo a su espalda y le daba ms poder que el de todo un ejrcito. Semejante a la tempestad, el rey de Egipto derribaba a sus adversarios como briznas de paja. Hay que impedir que prosiga! aull Hattusil.
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El pnico se ha apoderado de nuestros hombres le respondi el prncipe de Alep. Pues dominadlos orden Muwattali. Ramss es un dios... Slo es un hombre, aunque su valor parezca sobrehumano. Actuad, prncipe, devolved la confianza a nuestros soldados y esta batalla habr terminado. Vacilante, el prncipe de Alep espole su caballo y descendi del promontorio donde se hallaba el estado mayor coaligado. Estaba decidido a terminar con la enloquecida hazaa de Ramss y su len. Hattusil mir hacia las colinas del oeste, y lo que crey ver lo dej petrificado. Majestad, all, parece... Carros egipcios a toda velocidad! De dnde han salido? Habrn venido por la ruta costera. Y cmo han podido pasar? Uri-Techup se neg a bloquear el acceso, aduciendo que ningn egipcio se atrevera a tomarlo. El ejrcito de socorro devor el espacio libre y, sin encontrar oposicin alguna, se despleg por toda la llanura, lanzndose por la brecha que Ramss haba abierto. No huyis! aull el prncipe de Alep. Matad a Ramss! Algunos soldados le obedecieron; pero apenas haban dado media vuelta cuando las zarpas del len les destrozaron el rostro y el pecho. Cuando el prncipe de Alep vio que corra hacia l el carro de oro de Ramss, abri unos grandes ojos pasmados y abandon a su vez el combate. Su caballo pisote a los aliados hititas para intentar escapar del faran. Aterrorizado, el prncipe solt las riendas; el animal se desboc y se arroj al Orontes, donde numerosos carros se haban hundido ya, amontonndose unos sobre otros, antes de desaparecer de la superficie o verse arrastrados por la corriente. Algunos soldados se asfixiaban en el barro, otros se ahogaban, otros intentaban nadar; todos preferan zambullirse en el ro antes que enfrentarse con la terrible divinidad parecida al fuego celestial. El ejrcito de socorro concluy la obra de Ramss, exterminando a numerosos coaligados y obligando a los fugitivos a lanzarse al Orontes. Un teniente de carro agarr por los pies al prncipe de Alep, que escupi el agua que acababa de absorber. El carro de Ramss se aproximaba al montculo ocupado por el estado mayor enemigo. Retrocedamos aconsej Hattusil al emperador. Nos quedan las fuerzas de la orilla oeste. Sern insuficientes... Ramss es capaz de despejar el vado y liberar las divisiones de Ptah y de Set. Con el reverso de la mano el emperador se sec la frente. Qu ocurre, Hattusil... Un hombre solo es capaz de destruir todo un ejrcito? Si el hombre es el faran, si es Ramss... La unidad que domina la multiplicidad... Es slo un mito y estamos en un campo de batalla! Nos han vencido, majestad, debemos replegarnos. Un hitita no retrocede. Pensemos en preservar vuestra existencia y proseguir el combate de otro modo. Qu propones?
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La Batalla de Kadesh

Refugimonos en la ciudadela. Estaremos en una trampa! No tenemos eleccin estim Hattusil. Si huimos hacia el norte, Ramss y sus tropas nos perseguirn. Deseemos que Kadesh sea realmente inexpugnable. No es una fortaleza como las dems, majestad; el propio Seti renunci a apoderarse de ella. No ocurrir eso con su hijo! Apresurmonos, majestad! A regaadientes, Muwattali levant la mano derecha y mantuvo esta postura durante interminables segundos, ordenando as la retirada. Mordindose los labios hasta que brot sangre, Uri-Techup asisti, impotente, a la derrota. El batalln que bloqueaba el acceso al primer vado, en la orilla este del Orontes, retrocedi hasta el segundo. Los supervivientes de la divisin de Ptah no se atrevieron a seguirle, por miedo a caer en una nueva trampa; el general prefiri asegurar la retaguardia mandando un mensajero a la divisin de Set para anunciarle que el camino estaba libre y que poda cruzar el bosque de Lawi. El prncipe de Alep, recuperando el nimo, escap del soldado que le haba salvado, atraves a nado el ro y se uni a sus aliados que se dirigan a Kadesh. Los arqueros del ejrcito de socorro derribaban, a centenares, a los fugitivos. Los egipcios caminaban sobre cadveres y les cortaban una mano para proceder a una macabra contabilidad cuyo resultado se guardara en los archivos oficiales. Nadie se atreva a aproximarse al faran; Matador se haba tendido como una esfinge ante los caballos. Maculado de sangre, Ramss baj del carro dorado, acarici largo rato al len y a los caballos y no concedi la menor mirada a los soldados, que se inmovilizaron aguardando la reaccin del monarca. Menna fue el primero en acercarse al rey. El caballerizo temblaba y a duras penas poda caminar. Ms all del segundo vado, el ejrcito hitita y los coaligados supervivientes se dirigan a paso rpido hacia la gran puerta de la fortaleza de Kadesh; los egipcios ya no tenan tiempo de intervenir para impedir que Muwattali y los suyos se pusieran a cubierto. Majestad dijo Menna con una vocecilla majestad... hemos vencido. Con la mirada clavada en la plaza fuerte, Ramss pareca una estatua de granito. El gran jefe hitita ha cedido ante vuestra majestad prosigui Menna, ha emprendido la huida; vos solo habis matado miles de hombres! Quin podr cantar vuestra gloria? Ramss se volvi hacia su caballerizo. Aterrorizado, Menna se prostern, temiendo verse fulminado por el poder que emanaba del soberano. Eres t, Menna? S, majestad, soy yo, vuestro caballerizo, vuestro fiel servidor. Perdonadme, perdonad a vuestro ejrcito; no debe la victoria hacer que se olviden nuestras faltas? Un faran no perdona, fiel servidor; un faran gobierna y acta.

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La Batalla de Kadesh

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Las divisiones de Amn y de Ra haban sido diezmadas. La de Ptah estaba debilitada. La de Set intacta. Miles de egipcios haban muerto, muchos ms hititas y coaligados haban perdido la vida, pero se impona una sola realidad: Ramss haba ganado la batalla de Kadesh. Ciertamente, Muwattali, Hattusil, Uri-Techup y algunos de sus aliados, como el prncipe de Alep, estaban vivos y encerrados en la fortaleza; pero el mito de la invencibilidad hitita haba terminado. Numerosos prncipes, que se haban puesto al lado del emperador de Hatti, murieron ahogados o atravesados por las flechas. En adelante, los principados, grandes o pequeos, sabran que el escudo de Muwattali no bastaba para protegerlos de la clera de Ramss. El faran haba convocado, en su tienda, la totalidad de los oficiales supervivientes, entre ellos los generales de las divisiones de Ptah y Set. Pese a la alegra de la victoria, nadie sonrea. En su trono de madera dorada, Ramss tena el rostro de un halcn malhumorado. Se le adverta dispuesto a saltar sobre sus presas. Todos tenais, aqu, una responsabilidad de mando declar. Todos gozasteis las ventajas de vuestro grado. Y todos os habis comportado como cobardes! Bien alimentados, bien alojados, libres de impuestos, respetados y envidiados, todos vosotros, los jefes de mi ejrcito, os habis escabullido a la hora del combate, reunidos en una misma cobarda. El general de la divisin de Set dio un paso adelante. Majestad... Deseas contradecirme? El general regres a la fila. Ya no puedo confiar en vosotros. Maana huirais de nuevo y os dispersarais como gorriones cuando se acercara el peligro. Por eso os destituyo de vuestras funciones. Consideraos afortunados de seguir en el ejrcito como soldados, de servir a vuestro pas, de cobrar una soldada y gozar de una jubilacin. Nadie protest. La mayora tema un castigo ms severo. Aquel mismo da, el rey nombr nuevos oficiales, elegidos entre los hombres del ejrcito de socorro. Al da siguiente de su victoria, Ramss lanz el primer asalto contra la fortaleza de Kadesh. En lo alto de las torres ondeaban los estandartes hititas. El tiro de los arqueros egipcios fue ineficaz; las flechas se quebraron contra las almenas tras las que se cubran los sitiados. A diferencia de las dems fortalezas sirias, las torres de Kadesh eran tan altas que quedaban fuera de alcance. Deseosos de mostrar su valor, los infantes escalaron el espoln rocoso sobre el que estaba erigida la plaza fuerte y colocaron las escalas de madera contra los muros. Pero los arqueros hititas los diezmaron y los supervivientes tuvieron que renunciar. Tres tentativas ms y otros tantos fracasos. Al da siguiente y al otro, algunos audaces consiguieron trepar hasta medio muro. Pero las piedras que fueron arrojadas les hicieron abandonar esta vida. Kadesh pareca inexpugnable. Sombro, Ramss haba reunido de nuevo su consejo de guerra, cuyos miembros rivalizaban en ardor para distinguirse a los ojos del rey. Cansado de su parloteo, los haba despedido y se haba quedado a solas con Seta. Loto y yo salvaremos decenas de vidas afirm, siempre que no muramos de agotamiento. A este ritmo, pronto nos faltarn remedios. No te ocultes detrs de las palabras. Regresemos a Egipto, Ramss.
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Y olvidar la fortaleza de Kadesh? Has obtenido la victoria. Mientras Kadesh no sea egipcia, la amenaza hitita persistir. Esta conquista exigira excesivos esfuerzos y demasiadas muertes; regresemos a Egipto para curar a los heridos y recuperar nuestras fuerzas. Esta fortaleza debe caer, como las dems. Y si hicieras mal empecinndote? La naturaleza que nos rodea es de gran riqueza. Loto y t encontrareis las sustancias necesarias para preparar remedios. Y si Acha estuviera encerrado en esta plaza fuerte? Razn de ms para apoderarse de ella y liberarlo. El caballerizo Menna acudi corriendo y se prostern. Majestad, majestad! Han arrojado una lanza de lo alto de las murallas. Tiene un mensaje atado a su punta metlica! Dmelo. Ramss descifr el texto. A Ramss, el faran de Egipto, de parte de su hermano Muwattali, emperador de Hatti. No sera conveniente, antes de seguir enfrentndonos, que nos reuniramos y parlamentramos? Que se plante una tienda en la llanura, a media distancia entre tu ejrcito y la fortaleza. Acudir solo, mi hermano acudir solo, maana, cuando el sol est en lo ms alto. En la tienda haba dos tronos, uno enfrente del otro. Entre los sitiales se haba colocado una mesa baja en la que haba dos copas y una pequea jarra de agua fresca. Los dos soberanos se sentaron al mismo tiempo, sin dejar de mirarse. Pese al calor, Muwattali iba vestido con un largo manto de lana rojo y negro. Me satisface encontrarme con mi hermano, el faran de Egipto, cuya gloria no deja de crecer. La reputacin del emperador de Hatti extiende el espanto por numerosos pases. En ese terreno, mi hermano Ramss nada tiene ya que envidiarme. Haba formado una coalicin indestructible, pero t la has vencido. De qu proteccin divina has gozado? De la de mi padre Amn, cuyo brazo ha sustituido el mo. No poda creer que semejante poder habitara en un hombre, por ms faran que fuese. No has vacilado en emplear la mentira y la astucia. Armas de guerra como las dems! Te habran vencido si no te hubiera animado una fuerza sobrenatural. El alma de tu padre Seti aliment tu insensato valor. Ella te hizo olvidar el miedo y la derrota. Ests dispuesto a rendirte, Muwattali, hermano mo? Suele mi hermano Ramss mostrarse tan brutal? Miles de hombres han muerto a causa de la poltica expansionista de Hatti. Ya no es hora de vanas conversaciones. Ests dispuesto a rendirte? Sabe mi hermano quin soy? El emperador de Hatti, atrapado en una trampa en su fortaleza de Kadesh.
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La Batalla de Kadesh

Conmigo est mi hermano Hattusil, mi hijo Uri-Techup, mis vasallos y aliados. Rendirnos sera decapitar el imperio. Un vencido debe aceptar las consecuencias de su derrota. Has vencido en la batalla de Kadesh, es cierto, pero la fortaleza permanece intacta. Caer antes o despus. Tus primeros asaltos han sido ineficaces; de seguir as, perders muchos hombres sin ni siquiera araar los muros de Kadesh. Por eso he decidido adoptar otra estrategia. Puesto que somos hermanos, querrs revelrmela? No la adivinas? Reposa sobre la paciencia. Sois muchos en el interior de la plaza fuerte, esperaremos a que os falten los vveres. No sera preferible una rendicin inmediata a tan largo sufrimiento? Mi hermano Ramss no conoce la fortaleza. Sus vastos depsitos contienen gran cantidad de alimentos que nos permitirn aguantar el asedio durante varios meses. Gozaremos tambin de condiciones ms favorables que las del ejrcito egipcio. Baladronada. De ningn modo, hermano mo, de ningn modo! Vosotros, los egipcios, estis a gran distancia de vuestras bases y vivireis jornadas cada vez ms penosas. Todo el mundo sabe que detestais vivir lejos de vuestro pas y que tampoco a Egipto le gusta verse privado por mucho tiempo de su faran. Llegara el otoo, luego el invierno, con el fro y las enfermedades. Comenzar tambin el desencanto y el cansancio. No lo dudes, hermano Ramss: estaremos mucho mejor que vosotros. Y no cuentes con la falta de agua: las cisternas de Kadesh estn llenas y tenemos un pozo excavado en el centro de la plaza fuerte. Ramss bebi un poco de agua, no porque tuviera sed sino con el fin de interrumpir la entrevista para reflexionar. Los argumentos de Muwattali no estaban desprovistos de valor. Desea refrescarse mi hermano? No, aguanto bien el calor. Temes acaso el veneno tan utilizado en la corte de Hatti? La costumbre ya se ha perdido; pero prefiero que mi copero pruebe los platos que me estn destinados. Mi hermano Ramss debe saber que uno de sus amigos de infancia, el joven y brillante diplomtico Acha, fue detenido mientras llevaba a cabo una misin de espionaje vestido de mercader. Si yo hubiera aplicado nuestras leyes, estara muerto; pero he supuesto que te alegrara salvar a un ser querido. Te equivocas, Muwattali; en m, el rey ha devorado al hombre. Acha no es slo un amigo, es tambin el verdadero jefe de la diplomacia egipcia y el mejor conocedor de Asia. Si el hombre permanece insensible el monarca no sacrificar una de las piezas esenciales de su juego. Qu propones? La paz, aunque sea temporal, no es mejor que un desastroso combate? La paz? lmposible! Pinsalo, Ramss, hermano mo. No he comprometido todo el ejrcito hitita en esta batalla. No tardarn en llegar fuerzas de refresco para ayudarme, y t debers librar otros combates, mientras mantienes el asedio. Semejantes esfuerzos superan tus posibilidades en hombres y armamento, y tu victoria se transformar en desastre.
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La Batalla de Kadesh

Has perdido la batalla de Kadesh, Muwattali, y te atreves a pedir la paz! Estoy dispuesto a reconocer mi derrota redactando un documento oficial. Cuando est en tus manos levantars el sitio y la frontera de mi imperio quedara definitivamente fijada en Kadesh. Mi ejrcito no se apoderar de Egipto jams.

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La Batalla de Kadesh

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La puerta de la celda de Acha se abri. Pese a su sangre fra, el joven diplomtico se sobresalt; el hosco rostro de los dos guardias no presagiaba nada bueno. Desde su encarcelacin, Acha esperaba cada da ser ejecutado. Los hititas no manifestaban indulgencia alguna para con los espas. El hacha, el pual o un obligado salto desde lo alto del acantilado? El egipcio deseaba que su muerte fuera brutal y rpida, sin ser ocasin para una cruel puesta en escena. Acha fue introducido en una sala fra y austera, decorada con escudos y lanzas. Como siempre en Hatti, la guerra recordaba su presencia. Cmo os encontrais? pregunt la sacerdotisa Putuhepa. Me falta ejercicio y vuestra comida no me gusta, pero sigo vivo. No es ya un milagro? En cierto modo s. Tengo la sensacin de que mis reservas de suerte estn agotndose... Sin embargo, vuestra presencia me tranquiliza: sera tan implacable una mujer? No conteis con la debilidad de una hitita. Acaso no funciona mi encanto? El furor encendi el rostro de la sacerdotisa. Sois consciente de vuestra situacin? Un diplomtico egipcio sabe morir con una sonrisa en los labios, aunque todos sus miembros tiemblen. Acha pens en la clera de Ramss que le reprochara, incluso en el otro mundo, no haber conseguido salir de Hatti para descubrirle la enorme coalicin reunida por el emperador. Habra transmitido la campesina su breve mensaje de tres palabras? No lo crea pero, de haber sido as, el faran era lo bastante intuitivo para percibir su sentido. Si la informacin no le haba llegado, el ejrcito egipcio habra sido destruido en Kadesh y Chenar habra subido al trono de Egipto. A fin de cuentas, ms vala morir que sufrir la tirana de semejante dspota. No habis traicionado a Ramss dijo Putuhepa, y nunca habis estado a las rdenes de Chenar. Si vos lo decs. La batalla de Kadesh ya ha tenido lugar le revel ella. Ramss ha vencido a las tropas coaligadas. Acha pareci embriagado. Os burlais de m... No estoy de humor para bromas. Ha vencido a las tropas coaligadas repiti estupefacto Acha. Nuestro emperador est vivo y libre aadi Putuhepa y la fortaleza de Kadesh est intacta. El humor del diplomtico se ensombreci. Qu suerte me reservais? De buena gana os habra hecho quemar como espa, pero os habeis convertido en una de las prendas de la negociacin. El ejrcito egipcio acampaba ante la fortaleza, cuyos muros seguan siendo grises pese al clido sol de principios de junio. Despus de la entrevista de Ramss con Muwattali, los soldados del faran no haban lanzado un nuevo asalto contra Kadesh. Desde lo alto de las murallas, Uri-Techup y los arqueros hititas observaban como los
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adversarios se entregaban a pacficas ocupaciones. Cuidaban caballos, asnos y bueyes, se adiestraban en los juegos de sociedad, se organizaban concursos de lucha con las manos desnudas y coman una buena variedad de platos que los cocineros de los regimientos preparaban apostrofndose. Ramss haba dado una sola orden a los oficiales superiores: que se respetara la disciplina. Ninguno haba obtenido la menor confidencia sobre el pacto hecho con Muwattali. El nuevo general de la divisin de Set se arriesg a interrogar al monarca. Majestad, estamos desamparados. No os colma de satisfaccin haber obtenido una gran victoria? Somos conscientes de que sois el nico vencedor de Kadesh, majestad, pero por qu no atacamos la fortaleza? Porque no tenemos posibilidad alguna de apoderarnos de ella. Deberamos sacrificar al menos la mitad de nuestras tropas sin tener el xito asegurado. Cunto tiempo deberemos permanecer inmviles mirando esa maldita fortaleza? He llegado a un acuerdo con Muwattali. Os refers a... la paz? Se han planteado las condiciones; si no se cumplen, reanudaremos las hostilidades. Qu plazo habis previsto, majestad? Expira al finalizar esta semana; entonces sabr si la palabra del emperador hitita tiene algn valor. A lo lejos, por la ruta procedente del norte, apareci una nube de polvo. Varios carros hititas se aproximaban a Kadesh, varios carros que formaban, tal vez, la vanguardia de un ejrcito de refresco, que acuda a liberar a Muwattali y los suyos. Ramss calm la efervescencia que se apoderaba del campamento egipcio. El rey mont en su carro, tirado por Victoria en Tebas y La Diosa Mut est satisfecha, y, acompaado por su len, sali al encuentro del batalln hitita. Los arqueros hititas mantuvieron sus manos en las riendas. La reputacin de Ramss y Matador haba corrido ya por todo Hatti. Un hombre baj de un carro y avanz hacia el faran. Elegante, de giles andares, rostro aristocrtico y con un fino y cuidado bigote, Acha olvid el protocolo y corri hacia Ramss. El rey y su amigo se dieron un abrazo. Os fue til mi mensaje, majestad? S y no. No supe tener en cuenta tu advertencia, pero la magia del destino actu en favor de Egipto. Y gracias a ti intervine rpidamente. Fue Amn quien obtuvo la victoria. Cre que nunca volvera a ver Egipto; las prisiones hititas son siniestras. Intent convencer al adversario de que era cmplice de Chenar y eso debi de salvarme la vida. Luego los acontecimientos se precipitaron. Morir all hubiera sido de un mal gusto imperdonable. Debemos decidirnos por una tregua o por la prosecucin de las hostilidades; tu opinin me ser til. En su tienda, Ramss mostr a Acha el documento que el emperador hitita le haba hecho llegar. Yo, Muwattali, soy tu servidor, Ramss, y te reconozco como hijo de la luz, nacido de ella, realmente nacido de ella. Mi pas es tu servidor, est a tus pies, pero no abuses de tu poder!
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La Batalla de Kadesh

Tu autoridad es implacable, lo has demostrado obteniendo una gran victoria. Pero por qu vas a continuar exterminando al pueblo de tu servidor? Por qu vas a dejarte llevar por la rabia? Puesto que has vencido, admite que la paz es mejor que la guerra y da a los hititas el soplo de vida. Hermoso estilo diplomtico apreci Acha. Te parece el mensaje lo bastante explcito para el conjunto de los pases de la regin? Una verdadera obra maestra. Que un soberano hitita sea vencido en combate es una innovacin. Que reconozca su derrota es un nuevo milagro que cargar en tu cuenta. No he conseguido apoderarme de Kadesh. Y qu importa esa plaza fuerte? Has vencido en una batalla decisiva. Muwattali, el invencible, se considera ahora tu vasallo, al menos eso dice... Este acceso de forzosa humildad aumentar tu prestigio con extraordinaria eficacia. Muwattali haba cumplido su palabra y haba redactado un texto aceptable y liberado a Acha. De modo que Ramss orden a su ejrcito levantar el campo y ponerse en camino para regresar a Egipto. Antes de abandonar el lugar donde tantos compatriotas haban perdido la vida, Ramss se volvi hacia la fortaleza de la que saldran, libres e indemnes, Muwattali, su hermano y su hijo. El faran no haba logrado destruir aquel smbolo del podero hitita. Pero qu quedara de l tras la dolorosa derrota de la coalicin? Muwattali declarndose servidor de Ramss... Quin se habra atrevido a imaginar semejante xito? El rey nunca olvidara que slo la ayuda de su padre celestial, cuyo auxilio haba reclamado, le haba permitido transformar en triunfo un desastre. Ya no queda un solo egipcio en la llanura de Kadesh declar el jefe de los vigas. Enva exploradores hacia el sur, el este y el oeste orden Muwattali a su hijo Uri-Techup. Tal vez Ramss ha aprendido la leccin y oculta sus tropas en el bosque para atacarnos cuando salgamos de la fortaleza. Cunto tiempo seguiremos huyendo? Debemos regresar a Hattusa estim Hattusil, reconstituir nuestras fuerzas y reconsiderar nuestra estrategia. No me dirijo a un general vencido sino al emperador de los hititas se encoleriz Uri-Techup. Clmate, hijo mo intervino Muwattali. Considero que el general en jefe del ejrcito coaligado no ha sido el culpable. Subestimamos el poder personal de Ramss. Si me hubierais dejado actuar habramos vencido! Te equivocas. El armamento egipcio es de excelente calidad, los carros del faran son tan buenos como los nuestros. El choque frontal en la llanura que tu preconizabas nos habra sido desfavorable y nuestras tropas habran sufrido grandes prdidas. Y ahora aceptais esta humillante derrota... Conservamos esta fortaleza, Hatti no ha sido invadido, la guerra contra Egipto proseguir. Cmo puede proseguir tras el infamante documento que habis firmado? No es un tratado de paz precis Hattusil, sino una simple carta de un monarca a otro. Que a Ramss le haya satisfecho demuestra su inexperiencia. Muwattali afirma con toda claridad que se considera el vasallo del faran! Hattusil sonri.
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Cuando un vasallo dispone de las tropas necesarias, nada le impide rebelarse. Uri-Techup se enfrent a Muwattali con la mirada. No sigis escuchando a ese incapaz, padre mo, y dadme plenos poderes militares. Las agudezas diplomticas y la astucia no lograrn nada. Yo y slo yo soy capaz de aplastar a Ramss. Regresemos a Hattusa decidi el emperador. El aire de nuestras montaas ser propicio a la reflexin.

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De un poderoso salto, Ramss se sumergi en el estanque de recreo donde se baaba Nefertari. El rey nad bajo el agua y tom a su esposa por el talle. Fingiendo sorpresa, ella se hundi y ambos ascendieron abrazados hacia la superficie. Vigilante, el perro de un amarillo dorado, corra ladrando alrededor del estanque mientras Matador dorma a la sombra de un sicomoro, con el cuello adornado por un fino collar de oro que haba recibido como recompensa por su valor. Ramss no poda contemplar a Nefertari sin sentirse hechizado por su belleza. Ms all del atractivo de los sentidos y de la comunin de los cuerpos, un vnculo misterioso los una, ms fuerte que el tiempo y la muerte. El suave sol de otoo inundaba su rostro con benfica claridad, mientras se deslizaban por el agua azul verdosa del estanque. Cuando salieron, Vigilante dej de ladrar y les lami las piernas. El perro del rey detestaba el agua y no comprenda por qu a su dueo le complaca tanto mojarse de aquel modo. Atiborrado de caricias por la pareja real, Vigilante se acurruc entre las patas del enorme len y tom un necesario descanso. Nefertari era tan deseable que las manos de Ramss se hicieron ardientes; recorrieron el floreciente cuerpo de la muchacha con el ardor de un explorador que penetrara en un pas desconocido. Pasiva primero, feliz al ser conquistada, respondi luego a la invitacin de su amante. En todo el pas, Ramss se haba convertido en Ramss el Grande. Cuando regres a Pi-Ramss, una innumerable multitud haba aclamado al vencedor de la batalla de Kadesh, el faran que haba conseguido provocar la derrota de los hititas y rechazarlos hacia su territorio. Varias semanas de festejos, tanto en las ciudades como en las aldeas, haban permitido celebrar dignamente aquella formidable victoria; disipado el espectro de una invasin. Egipto se entregaba a su instintivo placer de vivir, coronado por una excelente crecida, promesa de abundantes cosechas. El quinto ao del reinado del hijo de Seti conclua con un triunfo. La nueva jerarqua militar le era devota y la corte, subyugada, se inclinaba ante el monarca. La juventud de Ramss conclua. El hombre de veintiocho aos que gobernaba las Dos Tierras tena la envergadura de los mayores soberanos y marcaba ya su poca con un indeleble sello. Apoyndose en un bastn, Homero fue al encuentro de Ramss. He terminado, majestad. Deseais apoyaros en mi brazo y caminar un poco o prefers sentaros bajo vuestro limonero? Caminemos un poco. Mi cabeza y mi mano han trabajado mucho durante los ltimos tiempos; ahora les toca a mis piernas. Ese nuevo trabajo os ha obligado a interrumpir la redaccin de la Ilada. Es verdad, pero me habis ofrecido un tema magnfico. Cmo lo habis tratado? Respetando la verdad, majestad; no he ocultado la cobarda de vuestro ejrcito, ni vuestro combate solitario y desesperado, ni el recurso a vuestro padre divino. Las circunstancias de esa extraordinaria victoria me han inflamado, como si fuera un joven poeta escribiendo su primera obra. Los versos cantaban en mis labios, las escenas se ordenaban por s solas. Vuestro amigo Ameni me ayud mucho, evitndome ciertos errores gramaticales; el egipcio no es una lengua fcil, pero su flexibilidad y su precisin son una bendicin para el poeta. El relato de la batalla de Kadesh se grabar en el muro exterior sur de la gran sala con columnas del templo de Karnak revel Ramss, en los muros exteriores
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del patio del templo de Luxor y en la fachada de su pilono, en los muros exteriores del templo de Abydos y en el futuro antepatio de mi templo de millones de aos. De este modo, la piedra de eternidad conservar para siempre el recuerdo de la batalla de Kadesh. De este modo pretendo honrar al dios oculto, Homero, y la victoria del orden sobre el desorden, la capacidad de la Regla para rechazar el caos. Me asombrais, majestad, y vuestro pas me sorprende un poco ms cada da; no cre que vuestra famosa Regla os ayudara a vencer a un enemigo decidido a destruiros. Si el amor de Maat dejara de animar mi pensamiento y mi voluntad, mi reino no durara mucho ms y Egipto encontrara un nuevo esposo. Pese a las enormes cantidades de alimento que absorba, Ameni no engordaba. Siempre tan flaco, plido y enfermizo, el secretario particular del rey no sala ya de su despacho y, con un restringido equipo, trataba un impresionante volumen de expedientes. Dialogando de modo muy directo con el visir y los ministros, Ameni no ignoraba nada de lo que ocurra en el pas y procuraba que cada alto funcionario realizase de modo impecable la tarea que se le haba confiado. Para el amigo de infancia de Ramss, una administracin sana se resuma en un simple precepto: cuanto ms alto era el cargo, ms amplias eran las posibilidades y ms severo el castigo en caso de error o insuficiencia. Del ministro al jefe de servicio, todos asuman las faltas de sus subordinados y pagaban el precio. Los ministros destituidos y los funcionarios degradados haban experimentado, a sus expensas, el rigor de Ameni. Cuando viva en Pi-Ramss, la eminencia gris del soberano lo vea cada da. Cuando el monarca se marchaba a Tebas o a Menfis, Ameni preparaba detallados informes que el rey lea con la mayor atencin. l era quien resolva y decida. El escriba acababa de exponer al rey su plan para reforzar los diques del ao prximo cuando Serramanna fue autorizado a entrar en el despacho, cuyas estanteras estaban repletas de papiros clasificados con sumo cuidado. El gigante sardo se inclin ante el soberano. Todava ests enojado contra m? pregunt Ramss. Yo no os hubiera abandonado en el combate. Velar por mi esposa y por mi madre era una misin de la mayor importancia. No lo niego, pero me hubiera gustado estar a vuestro lado y matar hititas. La arrogancia de esa gente me exaspera. Cuando se afirma representar la lite de los guerreros, uno no se refugia en una fortaleza! Nuestro tiempo es precioso intervino Ameni; cules son los resultados de tus investigaciones? Nada respondi Serramanna. Ni rastro? Encontr el carro y los cadveres de los policas egipcios, pero no el de Chenar. Segn el testimonio de unos mercaderes que se haban refugiado en una choza de piedra, la tempestad de arena fue extremadamente violenta y de una inslita duracin. Fui hasta el oasis de Khargeh y puedo aseguraros que mis hombres y yo hemos registrado el desierto. Caminando a ciegas consider Ameni, Chenar habr cado en el lecho seco de un ued y su cuerpo habr quedado enterrado bajo una tonelada de arena. Es la opinin general admiti Serramanna. Pero no es la ma declar Ramss.
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La Batalla de Kadesh

No tena posibilidad alguna de salir de aquel infierno, majestad. Al abandonar la pista principal se perdi y no pudo luchar durante mucho tiempo contra la tempestad, la arena y la sed. Su odio es tan intenso que le habr servido de bebida y de alimento. Chenar no ha muerto. El rey se recogi delante de la estatua de Thot, ante la entrada del Ministerio de Asuntos Exteriores, tras haber depositado un ramillete de lises y papiros sobre el altar de las ofrendas. Encarnado en la estatua de un babuino sentado que llevaba la luna creciente en la cabeza, el dios del conocimiento tena la mirada levantada hacia el cielo, ms all de las contingencias humanas. Al paso de Ramss, los funcionarios del ministerio se levantaron y se inclinaron. Acha, el nuevo ministro, abri personalmente la puerta de su despacho; el rey y su amigo, que se haba convertido en un hroe para la corte, se dieron un abrazo. La llegada del soberano era una enorme prueba de estima que confortaba a Acha en su papel de jefe de la diplomacia egipcia. Su despacho era muy distinto del de Ameni. Ramos de rosas importadas de Siria, composiciones florales que reunan narcisos y calndulas, jarros de alabastro de esbeltas formas, colocados sobre mesillas, lmparas de pie, cofres de acacia y coloreadas colgaduras formaban un decorado refinado y multicolor que haca pensar ms en los aposentos privados de una suntuosa villa que en un lugar de trabajo. Con los ojos brillantes de inteligencia, elegante, tocado con una peluca ligera y perfumada, Acha pareca el invitado a un banquete, frvolo, mundano y un poco desdeoso. Quin habra supuesto que aquel personaje de la mejor sociedad fuera capaz de transformarse en espa, oculto bajo los harapos de un mercader, y recorrer los hostiles caminos del imperio hitita? Ninguna acumulacin de expedientes turbaba la atmsfera lujosa del nuevo ministro, que prefera conservar las informaciones esenciales en su prodigiosa memoria. Temo verme obligado a dimitir, majestad. Qu grave falta has cometido? Ineficacia. Mis servicios no han ahorrado esfuerzo alguno, pero seguimos sin encontrar a Moiss. Es curioso... Por lo general, las lenguas se desatan. A mi entender slo hay una solucin: se refugi en un lugar perdido y no se ha movido de all. Si ha cambiado de nombre y se ha integrado en una familia de beduinos ser prcticamente imposible poder identificarlo. Sigue buscando. Y la red de espionaje hitita implantada en nuestro territorio? El cuerpo de la joven rubia fue enterrado sin haber sido identificado. Por lo que al mago se refiere, ha desaparecido. Sin duda consigui salir de Egipto. Tampoco ah hay rumor alguno, como si todos los miembros de la red se hubieran esfumado en pocos das. Escapamos de un terrible peligro, Ramss. Realmente ha desaparecido? Afirmarlo sera presuntuoso reconoci Acha. No descuides tu vigilancia. Me pregunto por la capacidad de reaccin de los hititas confes Acha. Su derrota los ha humillado y sus disensiones internas son profundas. No se resignarn a la paz, pero necesitarn varios meses, varios aos incluso, para recuperar el aliento. Cmo se porta Meba? Mi augusto predecesor es un abnegado ayudante que sabe ponerse en su lugar. Desconfa de l. Como antiguo ministro, debe de tenerte envidia. Cules son las observaciones de los jefes de nuestras guarniciones en Siria del Sur?
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Hay una relativa calma, pero confo muy poco en su lucidez. Por eso me marchar maana a la provincia de Amurru. All debemos organizar una fuerza de intervencin inmediata destinada a frenar una invasin.

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Para calmar su furor, la sacerdotisa Putuhepa se encerr en el lugar ms sagrado de la capital hitita, la cmara subterrnea de la ciudad alta, excavada en la roca junto a la acrpolis sobre la que se levantaba la residencia del emperador. Muwattali, tras la derrota de Kadesh, haba decidido mantenerse a igual distancia de su hermano y su hijo, y reforzaba su poder personal, afirmndose como el nico capaz de mantener un equilibrio entre las facciones rivales. El techo de la cmara subterrnea era abovedado y los muros estaban adornados con relieves que representaban al emperador como guerrero y como sacerdote coronado por un sol alado. Putuhepa se dirigi al altar de los infiernos, donde se haba depositado una espada manchada de sangre. Acuda all para obtener la inspiracin necesaria para salvar a su marido de la clera de Muwattali y permitirle recuperar sus favores. Por su lado, Uri-Techup, a quien escuchaba todava la ms belicosa casta militar, no permanecera inactivo e intentara suprimir a Hattusil, eliminar a Muwattali incluso. Putuhepa medit hasta muy avanzada la noche, pensando slo en su marido. El dios de los infiernos le dio la respuesta. El consejo, formado por el emperador Muwattali, su hijo Uri-Techup y su hermano Hattusil, fue la ocasin de un violento enfrentamiento. Hattusil es el nico responsable de nuestra derrota afirm Uri-Techup. Si yo hubiera mandado las tropas coaligadas, habramos aplastado al ejrcito egipcio. Lo aplastamos record Hattusil, pero quin poda prever la intervencin de Ramss? Yo le hubiera vencido. No fanfarronees intervino el emperador. Nadie habra dominado la fuerza que le animaba el da de la batalla. Cuando los dioses hablan, hay que saber escuchar su voz. La declaracin de Muwattali impeda a su hijo proseguir por el camino que haba elegido. De modo que lanz su ofensiva en otro terreno. Qu previs para el porvenir, padre mo? Reflexin. Ya no es tiempo de reflexin! En Kadesh fuimos ridiculizados, es importante reaccionar enseguida. Confiadme el mando de lo que queda de las tropas coaligadas e invadir Egipto. Es absurdo juzg Hattusil. Nuestra primera preocupacin debe ser conservar las alianzas. Los coaligados han perdido muchos hombres. El trono de varios prncipes podra vacilar si no les apoyamos econmicamente. Palabreo de vencido repuso Uri-Techup; Hattusil intenta ganar tiempo para disimular su cobarda y su mediocridad. Modera tu lenguaje exigi Muwattali. Los insultos son intiles. Basta ya de vacilaciones, padre mo: exijo plenos poderes. Soy el emperador, Uri-Techup, y no debes dictarme mi conducta. Quedaos con vuestro mal consejero, si lo deseais. Yo me retiro a mis aposentos hasta que me ordeneis conducir nuestras tropas a la victoria. Con pasos nerviosos, Uri-Techup abandon la sala de audiencias. No est del todo equivocado reconoci Hattusil. Qu quieres decir?
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Putuhepa ha consultado a las divinidades de los infiernos. Su respuesta? Debemos borrar el fracaso de Kadesh. Tienes un plan? Tiene algunos riesgos que asumir. Eres mi hermano, Hattusil, y tu vida me es preciosa. No creo haber cometido errores en Kadesh, y la grandeza del imperio es mi ms ardiente preocupacin. Cumplir con lo que los dioses infernales exigen. Nedjem, jardinero convertido en ministro de Agricultura de Ramss el Grande, era tambin el preceptor de su hijo Kha. Fascinado por las dotes del nio para la escritura y la lectura, le haba permitido satisfacer su aficin por el estudio y la investigacin. El ministro y el hijo del rey se entendan a las mil maravillas, y Ramss se felicitaba por aquel tipo de educacin. Pero, por primera vez, el apacible Nedjem se senta obligado a oponerse a una orden de Ramss, sabiendo que aquella falta de respeto acarreara su decadencia. Majestad... Te escucho, mi buen Nedjem. Se trata de vuestro hijo. Ya est preparado? S, pero... Se encuentra mal? No, majestad, pero... Que venga inmediatamente entonces. Con todos los respetos, majestad, no estoy convencido de que un nio tan joven sea capaz de enfrentarse con el peligro al que quereis someterlo. Deja que yo lo decida, Nedjem. El peligro... el peligro es considerable. Kha debe encontrarse con su destino, sea cual sea. No es un nio como los dems. El ministro comprendi que su lucha sera en balde. A veces lo lamento, majestad. El viento soplaba en el Delta, pero no consegua alejar las grandes nubes cargadas de lluvia. Sentado detrs de su padre, que montaba un soberbio caballo gris, el pequeo Kha temblaba. Tengo fro, padre; no podramos ir ms despacio? Tenemos prisa. Adnde me llevas? A ver a la muerte. A la bella diosa de Occidente, la de la dulce sonrisa? No, esa es la muerte de los justos, y t no lo eres todava. Pero quiero serlo! Muy bien, supera la primera etapa. Kha apret los dientes. Nunca decepcionara a su padre. Ramss se detuvo junto a un canal cuya unin con un brazo del Nilo estaba sealada por un pequeo santuario de granito. El lugar pareca tranquilo.
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Est aqu la muerte? En el interior de este monumento; si tienes miedo, no vayas. Kha salt a tierra y record las frmulas mgicas aprendidas en los cuentos y destinadas a conjurar el peligro. Se volvi hacia su padre. Ramss permaneca inmvil. Kha comprendi que no poda esperar ayuda del faran. Ir hacia el santuario era su nica salida. Una nube ocult el sol, el cielo se oscureci. El nio avanz, vacilante, y se detuvo a mitad de camino de su objetivo. En el sendero, una cobra de color negro, de amplia cabeza y ms de un metro de largo, pareca decidida a atacarlo. Petrificado, el nio no se atrevi a huir. La cobra se enardeci y avanz hacia l. El reptil golpeara muy pronto. Murmurando las viejas frmulas, tropezando con las palabras, el muchachito cerr los ojos cuando la cobra se lanz. Un bastn ahorquillado la clav en el suelo. Esta muerte no era para ti declar Seta. Ve a reunirte con tu padre, pequeo. Kha mir a Ramss directamente a los ojos. La cobra no me ha mordido porque he recitado las frmulas adecuadas... Ser un justo, no es cierto? Instalada en un cmodo silln y saboreando la dulce calidez de un sol de invierno que aureolaba de oro los rboles de su jardn privado, Tuya charlaba con una mujer alta y morena, cuando Ramss visito a su madre. Dolente! exclam el rey al reconocer a su hermana. No seas muy severo recomend Tuya, tiene muchas cosas que contarte. Con el rostro fatigado, lnguida, plida, Dolente se arroj a los pies de Ramss. Perdname, te lo ruego! Te sientes culpable, Dolente? El maldito mago me haba hechizado. Cre que era un hombre de bien. Y quin es? Un libio experto en brujera. Me tuvo secuestrada en una morada de Menfis y me oblig a seguirle cuando huy. Dijo que si no le obedeca me cortara la garganta. Por qu tanta brutalidad? Porque... porque... Dolente rompi a sollozar, Ramss la levant y la ayud a sentarse. Explcate. El mago... el mago mat a una sierva y a una joven rubia que le serva de mdium. Acab con ellas porque se negaban a obedecerle y ayudarlo. Presenciaste el crimen? No, estaba encerrada... pero vi los cadveres cuando salimos de la casa. Por qu te mantena prisionera ese mago? Crea en mis cualidades de mdium y pensaba utilizarme contra ti, hermano mo. Me drogaba y me haca preguntas sobre tus costumbres... pero fui incapaz de responder. Cuando se dirigi hacia Libia, me liber. He vivido momentos horribles, Ramss, estaba convencida de que no iba a salvarme. No fuiste imprudente? Lo lamento, si supieras como lo lamento... No abandones la corte de Pi-Ramss.
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Acha conoca bien a Benteshina, el prncipe de la provincia de Amurru. Poco sensible a la palabra de los dioses, prefera el oro, las mujeres y el vino. Era slo un hombre corrupto y venal, preocupado nicamente por su bienestar y sus placeres. Como Amurru deba desempear un papel estratgico de primer plano, el jefe de la diplomacia egipcia no haba ahorrado medios para asegurarse el concurso activo de Benteshina. En primer lugar, Acha se desplazaba personalmente, en nombre del faran, demostrando as la estima que senta por el prncipe; luego le llevaba gran cantidad de apreciables riquezas, especialmente lujosas telas, jarras de excelentes vinos, vajilla de alabastro, armas de gala y muebles dignos de la corte real. La mayora de los soldados egipcios acantonados en Amurru haban sido movilizados en el ejrcito de socorro, cuya intervencin en Kadesh haba resultado decisiva; de regreso a Egipto, gozaban de un largo permiso antes de incorporarse al servicio. Acha conduca, as, un destacamento de cincuenta oficiales instructores, con el encargo de encuadrar las tropas locales antes de que llegaran un millar de infantes y arqueros de Pi-Ramss que convertiran Amurru en una slida base militar. Acha haba embarcado en Perusio y haba tomado la direccin del norte; vientos favorables y un mar en calma haban hecho muy agradable su viaje. La presencia a bordo de una joven siria haba contribuido al encanto de la navegacin. Cuando el bajel egipcio entr en el puerto de Beirut, el prncipe Benteshina, rodeado por sus cortesanos, le aguardaba en el muelle. Quincuagenario gordo y jovial, luciendo un negro y reluciente bigote, bes a Acha en las mejillas y se deshizo en elogios sobre la prodigiosa victoria que Ramss el Grande haba obtenido en Kadesh, modificando radicalmente el equilibrio del mundo. Qu soberbia carrera, querido Acha! Tan joven y ya ministro de Asuntos Exteriores del poderoso Egipto... Me inclino ante vos. No ser necesario, he venido como amigo. Os alojareis en mi palacio, colmar todos vuestros deseos. Los ojos de Benteshina brillaron. Desearais una joven virgen? Quin sera lo bastante loco como para desdear las maravillas de la naturaleza? Contempla esos modestos regalos, Benteshina, y dime si te complacen. Los marineros descargaron el cargamento. Benteshina, voluble, no ocult su satisfaccin; la visin de un lecho de notable delicadeza le arranc una exclamacin prxima al arrobo. Vosotros, los egipcios, poseeis el arte de vivir! Estoy impaciente por probar esta maravilla. Y acompaado! Como el prncipe estaba en una excelente disposicin, Acha lo aprovech para presentarle a los oficiales instructores. Como fiel aliado de Egipto, debes ayudarnos a establecer un frente defensivo que proteja Amurru y disuada a los hititas de agredirte. Es mi ms caro deseo afirm Benteshina. Estoy cansado de conflictos que perjudican el comercio. Mi pueblo quiere estar protegido. Dentro de unas semanas, Ramss enviar un ejrcito; hasta entonces, estos instructores formarn a tus propios soldados. Excelente, excelente... Hatti ha sufrido una grave derrota. Muwattali debe enfrentarse con una lucha interna entre su hijo Uri-Techup y su hermano Hattusil. Y hacia quin se inclinan las preferencias de la casta de los guerreros?
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Parece dividida. Ambos tienen sus partidarios. De momento, el emperador mantiene un simulacro de cohesin, pero no puede excluirse un golpe de Estado. Adems, algunos miembros de la coalicin de Kadesh lamentan haberse visto arrastrados a una desastrosa aventura, tan costosa en hombres como en material. Algunos aceptaran un nuevo dueo, que muy bien podra ser el faran. Soberbias perspectivas. Y os prometo una velada inolvidable! La joven libanesa, de pesados pechos y grandes muslos, se tendi sobre Acha y le dio un suave masaje con un movimiento de todo su cuerpo de adelante hacia atrs. Cada parcela de su piel estaba perfumada y el bosque de su sexo rubio era un paisaje encantador. Aunque hubiera librado ya varias justas victoriosas, Acha no permaneci pasivo. Cuando el masaje de la joven libanesa produjo el efecto deseado, la hizo caer hacia un lado. Hallando enseguida el delicioso camino de su intimidad, comparti con ella un nuevo momento de intenso placer. Haca mucho tiempo que ya no era virgen; pero la ciencia de sus caricias colmaba ventajosamente aquella irremediable laguna. Ni l ni ella haban dicho una sola palabra. Djame dijo l, tengo sueo. La moza se levant y sali de la vasta alcoba que daba a un jardn. Acha la haba olvidado ya, pensando en las revelaciones de Benteshina sobre la coalicin reunida por Muwattali, coalicin que estaba a punto de romperse. Maniobrar correctamente sera difcil, pero excitante. Hacia qu otra gran potencia se volveran los disidentes si perdan su confianza en el emperador de Hatti? Hacia Egipto no, sin duda. El pas de los faraones se hallaba demasiado lejos, su mentalidad era en exceso distinta de la de los principados de Asia, pequeos e inestables. Una idea empez a apoderarse del diplomtico, una idea tan inquietante que sinti deseos de consultar inmediatamente un mapa de la regin. La puerta de la alcoba se abri. Entr un hombre pequeo, enclenque, con los cabellos sujetos por una cinta, la garganta adornada por un discreto collar de plata, un brazalete en el codo izquierdo y vestido con un pao multicolor que dejaba los hombros al descubierto. Mi nombre es Hattusil, soy el hermano de Muwattali, emperador de Hatti. Acha qued desconcertado unos instantes. Acaso la fatiga del viaje y sus retozos amorosos le provocaban alucinaciones. No estis sonando, Acha. Me satisface conocer al jefe de la diplomacia egipcia y a un amigo tan ntimo de Ramss el Grande. Vos, en Amurru? Sois mi prisionero, Acha. Cualquier tentativa de evasin estara condenada al fracaso. Mis hombres han capturado a los oficiales egipcios, vuestra tripulacin y vuestro barco. Hatti es de nuevo dueo de la provincia de Amurru. Ramss hizo mal subestimando nuestra capacidad de reaccin; como jefe de la coalicin vencida en Kadesh sufr una insoportable humillacin. Sin la formidable clera de Ramss y su insensato valor, habra exterminado al ejrcito egipcio. Por eso deba demostrar, rpidamente, mi verdadero valor e intervenir con eficacia mientras vosotros descansabais en vuestra victoria. El prncipe de Amurru nos ha traicionado una vez ms. Benteshina se vende al mejor postor, es su carcter. Esta provincia nunca ms volver al regazo de Egipto. Olvidais el furor de Ramss! Al contrario, lo temo; por eso evitar provocarlo.
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En cuanto sepa que las fuerzas hititas ocupan Amurru, intervendr. Y estoy convencido de que no habis tenido tiempo de reorganizar un ejrcito capaz de resistrsele. Hattusil sonri. Vuestra perspicacia es temible, pero ser vana, pues Ramss slo conocer la verdad mucho ms tarde. Mi silencio ser elocuente. No callareis, Acha. Vais a escribir a Ramss una carta tranquilizadora, explicndole que vuestra misin se desarrolla como estaba previsto y que vuestros instructores estn haciendo un buen trabajo. Dicho de otro modo, nuestro ejrcito avanzar confiado hacia Amurru y caer en una emboscada. Es parte de mi plan, en efecto. Acha intent leer el pensamiento de Hattusil. No ignoraba las cualidades y los defectos de los pueblos de la regin, de sus aspiraciones y sus rencores. Al egipcio se le apareci la verdad. De nuevo una slida alianza con los beduinos! No hay mejor solucin asinti Hattusil. Son ladrones y asesinos. No lo ignoro, pero me sern tiles para sembrar la turbacin entre los aliados de Egipto. Y no es imprudente confiarme semejantes secretos? Pronto no se tratar de secretos sino de realidades. Vestos, Acha, y seguidme. Tengo que dictaros una carta. Y si me niego a escribirla? Morireis. Estoy preparado. No, no lo estis. Un hombre que ama a las mujeres como vos las amis no est preparado para renunciar a la existencia por una causa perdida de antemano. Escribireis la carta, Acha, porque quereis vivir. El egipcio vacil. Y si obedezco? Seris encerrado en una crcel, que espero que sea confortable, y sobrevivireis. Por qu no me matis? En el marco de una puntual negociacin, el jefe de la diplomacia egipcia puede ser una buena moneda de intercambio. As ocurri ya en Kadesh, no es cierto? Me peds que traicione a Ramss. Actuais coaccionado... realmente no es una traicin. Salvar la vida. No es una promesa excesiva? Tenis mi palabra, ante los dioses de Hatti y en nombre del emperador. Escribir la carta, Hattusil.

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Las siete hijas del sacerdote de Madian, entre las que estaba la esposa de Moiss, sacaban agua del pozo y llenaban los abrevaderos para dar de beber a los corderos de su padre cuando una decena de beduinos a caballo irrumpieron en el oasis. Barbudos, armados con arcos y puales, parecan albergar las peores intenciones. Los corderos se dispersaron, las siete muchachas corrieron a ocultarse bajo las tiendas, el anciano se apoy en su bastn e hizo frente a los recin llegados. Eres el jefe de esta comunidad? Lo soy. Cuntos hombres vlidos hay aqu? Yo y un pastor del ganado. Canaan va a rebelarse contra el faran, con el apoyo de los hititas; gracias a ellos dispondremos de tierra. Todas las tribus deben ayudarnos a combatir a los egipcios. No somos una tribu sino una familia que vive aqu, en paz, desde hace varias generaciones. Trenos al pastor de tu rebao. Est en la montaa. Los beduinos se pusieron de acuerdo. Regresaremos declar su portavoz. Y ese da lo llevaremos con nosotros y combatir. De lo contrario, cegaremos tu pozo y quemaremos tus tiendas. Moiss entr en la tienda al caer la noche. Su esposa y su suegro se levantaron. Dnde estabas? pregunt ella. En la montaa santa, donde el dios de nuestros padres revela su presencia. Me ha hablado de la miseria de los hebreos en Egipto, de mi pueblo sometido a la autoridad del faran, de mis hermanos que se lamentan y desean librarse de la opresin. Hay algo mucho ms grave revel el sacerdote de Madian. Unos beduinos han venido hasta aqu y quieren alistarte para que participes en la revuelta de Canaan contra el faran, como todos los hombres vlidos de la regin. Es una locura. Ramss aplastar esta sedicin. Y si los hititas se ponen al lado de los insurrectos? No fueron vencidos en Kadesh? Eso cuentan los caravaneros reconoci el sacerdote. Pero podemos confiar en ellos? Tienes que ocultarte, Moiss. Te han amenazado los beduinos? Si no combates con ellos, nos matarn. Cippora, la esposa de Moiss, se arroj a su cuello. Vas a marcharte, no es cierto? Dios me ha ordenado que regrese a Egipto. Sers juzgado y condenado record el anciano sacerdote. Me marcho contigo decidi Cippora, y nos llevaremos a nuestro hijo. El viaje puede ser peligroso. No me importa. Eres mi marido, soy tu mujer. El anciano sacerdote volvi a sentarse, abrumado.
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Tranquilzate predijo Moiss: Dios velar por tu oasis. Los beduinos no volvern. Y qu importa si no vuelvo a veros nunca, ni a ti, ni a mi hija ni a vuestro hijo? Dices bien. Danos el beso de despedida y confiemos nuestras almas al Seor. En Pi-Ramss, los templos preparaban las fiestas del corazn del invierno, durante las que la secreta energa del universo regenerara las estatuas y los objetos utilizados durante los rituales. Agotada ya la fuerza que los animaba, la pareja real deba comulgar con la luz y hacer subir las ofrendas hacia Maat, coherencia del universo. La victoria de Kadesh haba tranquilizado a los egipcios. Ya nadie consideraba invencible el ejrcito hitita, todos saban que Ramss era capaz de rechazar al enemigo y de preservar la felicidad cotidiana. La capital se embelleca; los templos principales, los de Amn, Ptah, Ra y Set, crecan al ritmo de los mazos y cinceles de los canteros, las villas de los nobles y de los altos funcionarios rivalizaban en belleza con las de Tebas y Menfis, la actividad del puerto era incesante, los almacenes desbordaban de riqueza y el taller especializado produca las tejas azules barnizadas que adornaban las fachadas de las casas de Pi-Ramss, justificando su reputacin de ciudad de Turquesa. Una de las distracciones favoritas de los habitantes de la capital consista en recorrer en barca los canales llenos de peces y entregarse a la pesca con sedal; comiendo manzanas de meloso gusto procedentes de uno de los vergeles de una campia lujuriante, los pescadores se abandonaban a la corriente, admiraban los floridos jardines al borde del canal, el vuelo de los ibis, de los flamencos rosas y de los pelcanos y olvidaban a menudo el pez que morda el anzuelo. Manejando personalmente los remos, Ramss haba llevado a su hija Meritamn y a su hijo Kha, que no haba dejado de contar a su hermanita el encuentro con la cobra. El muchachito se haba expresado pausadamente, sin exagerar. Tras unas horas de descanso, Ramss pensaba reunirse con Nefertari e Iset la bella, a quien la gran esposa real haba invitado a cenar. En el embarcadero estaba Ameni. Para hacer salir al escriba de su despacho, el motivo deba de ser serio. Una carta de Acha. Inquietante? Lela t mismo. Ramss confi los nios a Nedjem, que tema los incidentes en los viajes en barco e incluso durante los paseos fuera de los jardines de palacio. El ministro de Agricultura tom a los nios de la mano mientras Ramss desenrollaba el papiro que Ameni le tenda. Al faran de Egipto, de parte de Acha, ministro de Asuntos Exteriores. De acuerdo con las rdenes de su majestad, he visto al prncipe de Amurru, Benteshina, que me ha reservado la mejor acogida. Nuestros oficiales instructores, y a su cabeza un escriba real educado, como t y yo, en la Universidad de Tebas, han comenzado a formar el ejrcito libans. Como suponamos, los hititas se han retirado ms al norte tras su derrota en Kadesh. Sin embargo, no debemos abandonar nuestra vigilancia. Las fuerzas locales no sern suficientes si, en el futuro, se produjera un intento de invasin. Es indispensable pues enviar, de inmediato, un regimiento bien armado para implantar una base defensiva que garantice una paz duradera y la seguridad de nuestro pas. Que tu salud, faran, siga siendo excelente.
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La Batalla de Kadesh

El rey enroll el documento. Es la caligrafa de Acha. Estoy de acuerdo, pero... Acha escribi este texto, pero lo coaccionaron. Eso pienso yo tambin aprob Ameni; nunca hubiera escrito que l y t estuvisteis en la Universidad de Tebas. No, porque fue en la de Menfis. Y Acha tiene una excelente memoria. Qu significa este error? Que est prisionero en Amurru. Se habr vuelto loco el prncipe Benteshina? No, tambin l acta bajo coaccin. Sin duda despus de haber negociado su apoyo. Debemos entender...? El contraataque de los hititas ha sido fulgurante. Se han apoderado de Amurru y nos tienden una trampa. Sin la astucia de Acha, Muwattali se habra tomado la revancha. Crees que Acha sigue an vivo? Lo ignoro, Ameni. Con la ayuda de Serramanna preparar el inmediato envo de un comando de lite. Si nuestro amigo est prisionero, lo liberaremos. Cuando el faran dio la orden al capataz principal de la fundicin para que se reanudara la produccin intensiva de armas ofensivas y defensivas, la informacin corri en pocas horas por la capital y en pocos das por todo Egipto. Para qu disimular? La victoria de Kadesh no haba bastado para quebrar la voluntad de conquista de los hititas. Los cuatro cuarteles de Pi-Ramss fueron puestos en estado de alerta, y los soldados comprendieron que no tardaran en salir de nuevo hacia el norte, para nuevos combates. Ramss permaneci solo, encerrado en su despacho, todo un da y toda una noche. Al amanecer subi a la terraza de palacio para contemplar su astro protector, que renaca tras los encarnizados combates contra el dragn de las tinieblas. En la esquina oriental de la terraza, sentada en el murete, estaba Nefertari, pura y hermosa a la rosada claridad del alba. Ramss la estrech contra su pecho. Crea que la victoria de Kadesh abrira una era de paz, pero fue presuntuoso. A nuestro alrededor merodean las sombras; la de Muwattali, la de Chenar, que tal vez sigue vivo, la de ese mago libio que se nos ha escapado, la de Moiss, cuyo rastro no consigo encontrar, la de Acha, prisionero o muerto en Amurru... Seremos lo bastante fuertes para resistir la tempestad? Tu papel consiste en manejar el gobernalle del navo, sea cual sea la fuerza del viento. No tienes tiempo, ni el derecho de dudar. Si la corriente es contraria, te enfrentars a ella, nos enfrentaremos a ella. Brotando del horizonte, el sol ilumin con sus primeros rayos a la gran esposa real y a Ramss, el hijo de la luz.

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