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A Impostora (Sweet Impostor) Carter Julia no.

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Rosemary

Roumayne estava atravessado um pedao difcil de sua vida quando conheceu Marcella Du Toit, uma garota que era mais parecida com ela do que se fosse sua irm gmea. Ao contrrio de Roumayne, Marcella no queria, naquele momento, afastar-se de Johannesburg, onde elas moravam. Mas precisava voltar sua pequena cidade natal, para tornar-se noiva oficial de Eugene, seu namorado e infncia. Marcella prope a Roumayne que tome seu lugar, d andamento ao noivado e aguarde sua volta secreta para o casamento. Assim, ningum desconfiaria de nada. Roumayne aceita e parte, feliz, sem imaginar que acabaria apaixonada por Eugene. E agora?

A Impostora
Rosemary Carter
Sweet impostor

CAPITULO I Roumayne Mallory deteve-se nos degraus da escadaria do Tribunal de Justia e cobriu os olhos com a mo, sem suportar a reverberao do sol. Uma pequena multido reunia-se na calada em
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frente e assim que ela surgiu uma mulher jovem gritou: - Assassina! Houve um breve silncio, seguido por gritos e imprecaes carregadas de grande agressividade. Roumayne levantou a cabea em atitude de desafio e enfrentou os olhares irados da multido, rezando para que suas pernas parassem de tremer. - No ligue para eles. - John Gorton no deixara de lhe fazer companhia at aquele momento. - Essa gente tem sede de sangue. - Mas ento no sabem que fui absolvida? - indagou, voltandose para o advogado com os olhos marejados de lgrimas. - Claro que sabem, mas no gostaram. Venha, Roumayne. Tomou-a pelo brao e com toda firmeza forou a passagem atravs da multido. To logo se afastaram do Tribunal, ningum os importunou. As ruas de Johannesburg regorgitavam de gente, preocupada demais com seus prprios problemas para perder tempo observando aquele senhor de meia-idade e aquela garota esguia de rosto ovalado e plido, que a fazia parecer muito mais jovem do que os seus vinte e dois anos. No percebiam que era Roumayne Mallory, a garota que nas duas ltimas semanas fora o centro de um julgamento rumoroso e fornecera manchetes sensacionalistas aos jornais. Detiveram-se ao chegar rua onde John Gorton tinha seu escritrio. - com que ento, Roumayne, est tudo acabado. . . - Sorria com a mesma calma e gentileza que demonstrara durante todas aquelas semanas traumticas desde que ela fora acusada de ter assassinado um homem. - mesmo, sr. Gorton? - Havia desespero em seu olhar. O senhor bem que viu a multido, l no Tribunal.

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- J lhe disse que eles no gostaram da deciso. Voc no deve deixar que isto a preocupe. - No ser to simples assim. - Sua voz tremia. - Todo mundo sabe que fui absolvida unicamente por falta de provas. Ainda pensam que matei Jackie James. - verdade... - A preocupao anuviou aquele rosto bondoso. - Este aspecto da questo tambm me diz respeito. Se pelo menos pudssemos ter apresentado alguma prova. . . - E se no se tratasse de Jackie James... - Pois . A morte acidental de um dolo da msica pop s poderia mesmo causar manifestaes de histeria e fornecer manchetes aos jornais. - O senhor acredita em mim, no ? - Ela se expressava com um certo desespero. - Nunca deixei de acreditar em voc, Roumayne. E seus amigos, seus verdadeiros amigos, tambm acreditaro. - Fez uma pausa e quando voltou a falar sua expresso era pensativa. - No vi o dr. Mason no Tribunal, hoje. - Alec no teve condies de deixar o hospital. - Uma nuvem de tristeza invadiu seu olhar. - Ele ficar to aliviado quanto voc ao saber que tudo terminou. Agora podero marcar a data do casamento. - Sim. - Roumayne tentou sorrir. No podia deixar que o advogado perceber quanto a ausncia de Alec a magoara. - vou me despedir, Roumayne, pois tenho um compromisso. Estendeu-lhe a mo. - Cuide-se, querida. E no se esquea de me convidar para o casamento. Viu-o afastar-se e misturar-se com a multido. Defendera-a na corte e ajudara-a ao longo daquelas semanas de infelicidade e incerteza. verdade que tivera de pagar por seus prstimos e a conta era assustadora, mas ao mesmo tempo John Gorton mostrara uma ternura e uma dedicao enormes, que

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muito a ajudaram a atravessar aquele perodo conturbado. Esperava que tudo tivesse chegado ao fim. : Mas, seria verdade? As primeiras edies dos vespertinos comeavam a ser colocadas venda nas bancas de jornais. "Falta de provas no julgamento do assassinato do astro pop!" era a manchete. Roumayne viu seu rtrato embaixo das letras garrafais. Era uma foto infeliz, tirada sem que ela tivesse percebido, e que lhe dava a aparncia de algum perfeitamente capaz de ter cometido o crime do qual fora absolvida. Mordeu o lbio e andou apressadamente em direo ao ponto de nibus. Enquanto esperava sentiu que todos os olhos pousavam-se sobre ela, como se todos pensassem: "Jackie James ainda estaria vivo se no fosse a negligncia desta garota". Morava em um prdio nas proximidades de um hospital. O apartamento dava para a face sul e no pegava sol. Das janelas avistava-se um outro prdio, igualmente alto e de aspecto desolador. Durante toda a semana esperava ansiosamente os domingos, quando ela e Alec no tinham compromisso e iam andar de barco no rio Vaal. Mas, pelo menos naquelas circunstncias, as paredes do minsculo apartamento serviam-lhe de refgio. Agora que estava longe dos olhares hostis, permitiu-se um gesto de desnimo. Encheu a chaleira e acendeu o fogo. Enquanto esperava a gua ferver ficou a imaginar a que horas Alec chegaria. - Preciso de voc - disse baixinho, sentindo que as lgrimas vinhamlhe aos olhos. - Senti sua falta o dia inteiro. Venha para mim, Alec. Passe seus braos em torno de mim e eu me sentirei melhor. Voc sabe que sou inocente e que ningum mais me importa.

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Estava enxugando as lgrimas quando a campainha tocou, - Alec, eu estava... - Interrompeu-se ao deparar com uma garota parada na porta. - No tenho mais nada a declarar imprensa. Disse tais palavras o mais secamente possvel e estava para fechar a porta quando a garota deu um passo adiante. - Mas eu no sou da imprensa. . . - Sorria amistosamente. Por favor, deixe-me entrar. - Quem voc? - Roumayne olhou-a com desconfiana, examinando aquele rosto que de certa forma lhe era familiar. Aquele sorriso e aquelas palavras talvez no passassem de um disfarce. Os reprteres seriam bem capazes de aproveitarse de sua boa f. - Meu nome Marcella Du Toit. - Para mim este nome no quer dizer nada. - Claro que no. Coitada, deve estar exausta depois de tudo por que passou, caso contrrio j teria notado. . . - No compreendo. - A cabea de Roumayne latejava de dor. No atinava por que Marcella estava se divertindo. - J, j compreender. Posso entrar? - Est bem. Mas eu lhe previno: se for da imprensa, sair na; hora. - J lhe disse que no sou. - Ainda sorrindo, Marcella Du Toit ficou parada, contemplando-a. - Voc ainda no percebeu, no ? Roumayne levou a mo fronte. - Acho melhor voc explicar o que est dizendo. - Onde est o espelho? - Como disse? - Aquilo tudo no passava de um estratagema para arrancar uma entrevista dela? Talvez houvesse uma mquina fotogrfica escondida na bolsa de Marcella. . . - Um espelho! Voc deve ter um, no? - Fez um gesto, indicando a porta aberta do quarto. - Sim, mas. . . Hei, voc no pode entrar! - A voz de Roumayne

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levantou-se em sinal de protesto enquanto aquela visitante inesperada caminhava em direo ao quarto. - No fique aborrecida. Sim, voc tem um espelho. - Marcella Du Toit sorriu, enquanto Roumayne entrava com ela no quarto. Venha c - ordenou. - No, aqui, perto de mim. - Acrescentou com impacincia, ao ver que Roumayne franzia o cenho: Voc deve estar notando, no? Claro que deve! - No sei a que voc se refere. - Roumayne naquele momento s pensava no que faria para colocar aquela garota esquisita para fora do apartamento. - Impossvel! to evidente! Como que voc no nota? No est vendo mesmo? - Suspirou. - Est certo, ento eu digo. Poderamos perfeitamente ser gmeas. - Gmeas? - Pela primeira vez Roumayne examinou com ateno as imagens refletidas no espelho. No era de admirar que o rosto de Marcella lhe parecesse familiar. Se no estivesse to cansada e preocupada, teria notado a semelhana imediatamente. Chegava a ser impressionante: os mesmos cabelos acobreados, os mesmos olhos azuis, o mesmo nariz arrebitado. Mas, gmeas? Um rosto apresentava-se plido e infeliz, o outro corado e cheio de animao. luz dessa diferena essencial todas as outras semelhanas pareciam insignificantes. Contemplou a garota. Marcella olhava-a com impacincia. - Bem? - perguntou. -Havia mesmo uma semelhana. - Uma semelhana! Puxa! Somos o retrato uma da outra! - E da? - Parecia intil discutir com aquela estranha to comunicativa. - Pelo menos poderemos conversar, agora que consegui convenc-la. - Vamos l para a sala. Voc estava tomando ch? Estou com a garganta seca. Oferea-me uma xcara e depois conversaremos.

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Marcella tomou duas xcaras rapidamente e em seguida comeou a falar. Roumayne ficou sem dizer nada, ouvindo as palavras que saam aos borbotes, sem interromp-la. O trauma das ltimas semanas havia afetado profundamente seus nervos. Como esperara aquele dia! No entanto, terminara em um anticlmax. Claro, fora absolvida, mas unicamente por falta de provas. Aos olhos do mundo ainda era a enfermeira negligente que tinha matado um famoso dolo da msica pop ao lhe aplicar uma dose excessiva de morfina. Jamais haveria de esquecer a multido diante do Tribunal. Ao defrontar-se com sua hostilidade aberta, sentiu-se muito mal. Naquele momento, mais do que em qualquer outro, necessitara de Alec e de todo o apoio que seu, amor lhe proporcionava. No entanto, a seu lado estava unicamente John Gorton, reconfortando-a atravs de palavras e gestos. Por que Alec no estava l? Dissera ao advogado que sua presena era necessria no hospital. Somente para si mesma admitia a amargura pelo fato de seu noivo no ter encontrado meios de estar com ela, no momento em que necessitava desesperadamente de sua presena. - Bem? A voz de Marcella parecia vir de longe, do fundo de um sonho. Roumayne teve de controlar-se para abandonar suas divagaes. Perdida nos prprios pensamentos, mal ouvira o que a garota estivera a dizer. Somente algumas frases tinham-lhe chegado conscincia: escola de arte. . . Paris. . . Eugne. . . Um punhado de palavras sem a menor significao. Agora Marcella parara de falar. Olhava Roumayne como quem estava espera de uma resposta. - Bem? - voltou a perguntar. Sua expresso era de total expectativa.

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Roumayne olhou para ela sem saber o que dizer. - O que voc quer? - perguntou, finalmente. - Voc far o que pedi? - As expectativas de Marcella deram lugar impacincia. - Voc me substituir em Rusvlei? - Substitu-la? - Roumayne no conseguiu disfarar a preocupao que sentia naquele momento. - Puxa vida! - Marcella pousou violentamente a xcara sobre a mesa, num gesto de exasperao. - Voc no ouviu uma palavra do que eu disse, no ? - O pouco que ouvi para mim no faz o menor sentido. . . - Pois est muito bem, ento vou repetir. S que desta vez voc me faa o favor de ouvir. Olhe, meu bem, quero que voc finja que sou eu durante alguns meses. - Por qu? - Pela primeira vez Roumayne sentiu um certo interesse. - Ordenaram-me que voltasse para casa e no quero ir, pelo menos ainda no. Voc e eu passamos por gmeas. Voc pode tomar meu lugar que ningum notar. - Jamais poderia fazer uma coisa destas. . . - Claro que pode. Seria ideal para ns duas. Voc tornou-se uma celebridade nestas ltimas semanas. Garanto que gostaria de se livrar de toda essa publicidade incmoda. Roumayne estudou Marcella durante um bom momento. Deu-se conta de que a semelhana entre ambas era meramente superficial. No conseguia deixar de admirar a audcia e a autoconfiana da garota. Era um trunfo, que devia ajud-la em situaes nas quais a timidez de Roumayne criava-lhe srias desvantagens. O bom senso dizia-lhe que no devia levar a srio a sugesto de Marcella, mas a curiosidade era mais forte do que tudo. - Onde que voc mora? - No interior do Transvaal. - Em uma fazenda?

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- Sim, cultivamos frutas ctricas. Milhares de ps de laranja, limo, grapefruit. Onde ningum me conhece... O pensamento tentador apoderou-se de Roumayne, mas foi posto imediatamente de lado. - Voc disse que exigiram sua presena. . . - Isso mesmo. - Havia uma certa impacincia no tom com que Marcella se exprimia, como se lhe desagradasse voltar aos detalhes do que lhe acontecera. - Estudei em Paris durante dois anos, em uma escola de arte. Foi um perodo maravilhoso. Ultimamente meus avs comearam a fazer presso para que eu voltasse, porm consegui ficar mais um pouco. Agora. . . recebi uma intimao. E h uma razo para isso? Sim. Ao que tudo indica, Eugne Hugo, o homem com quem devo me casar, est mostrando sinais de impacincia. E voc espera que eu tome seu lugar e seja esposa dele? indagou Roumayne, sem acreditar no que ouvira. - Acho que voc est complicando as coisas. No. Quero apenas que voc v at l e fique noiva dele. Estarei de volta antes do casamento. - Quer dizer que no est noiva? - Claro que estou, mas no oficialmente. - E por que no volta para l? - Ainda no me sinto preparada para isso. - Por que no? - Roumayne comeava a divertir-se com tudo aquilo. A audcia infantil de Marcella tinha seus encantos, possivelmente muito do agrado do tal Eugne Hugo. - Acontece que fiquei conhecendo um francs ma-ra-vi-lho-so! Voltou comigo de Paris e quer que eu passe algum tempo a seu lado. - E voc o ama? - Alucinadamente!

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- Mas ento por que quer se casar com outro homem? - Porque Eugne Hugo rico e eu serei a dona da Fazenda dos Hibiscos. - Talvez voc no ame o francs de verdade - comentou Roumayne, chocada diante da atitude mercenria da garota. - Eu o adoro, mas jamais me casaria com Andr. um artista que vive lutando para se afirmar. Quero ter uma ltima aventura antes de capitular diante da vida domstica e casar com o to respeitvel Eugne. - Compreendo. . . - Eu sabia! - Marcella bateu palmas, excitada. - Agora podemos discutir os detalhes. - Eu disse que compreendia. No o mesmo que concordar com o seu pedido. - Mas voc tem de concordar! - A excitao desapareceu, dando lugar a uma expresso infantil de enfado. - No. Eu tambm devo me casar logo. Sinto muito, Marcella, mas no posso fazer uma coisa dessas. Marcella empregou todos os seus recursos, desde o charme at u petulncia, para fazer com que Roumayne mudasse de opinio. Finalmente tirou um pedao de papel da bolsa e rabiscou algumas linhas. - Fique com meu endereo - disse, levantando-se. - Se mudar de ideia saber como entrar em contato comigo. Trs horas se haviam passado desde que Marcella partira. Rou mayne ficara sozinha durante esse tempo todo, e a infelicidade que aquele dia lhe trouxera dera aos poucos lugar a um sentimento de depresso. Sara para comprar alguns biscoitos e o jornal d tarde, mas o pacote ficara sem abrir. Depois de ler a primeira pgina, que trazia uma anlise cnica de sua absolvio, sentiu a garganta to seca que no poderia comer, por maior que fosse o apetite.

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Estava mais do que claro que aos olhos da imprensa sua absolvio se devia no s provas de sua inocncia, mas ao fato de que a acusao fora incapaz de apresentar provas que demonstrassem sua culpa. Tudo o que ela possua fora gasto em sua defesa: a herana deixada por seus pais aps a morte e as economias que fizera durante o perodo em que trabalhara. Agora estava livre. A liberdade, porm, tinha um gosto amargo, pois o mundo a considerava uma assassina. At mesmo h pouco, no elevador, quando voltara das compras, percebera os olhares e os comentrios que se seguiram, assim que desceu em seu andar. Jackie James, o jovem dolo que fascinara milhes de pessoas com sua voz pungente e sua personalidade vibrante, morrera graas a uma dose excessiva de morfina, por causa de negligncia. E apesar de no haver provas, as circunstncias levavam a crer que Roumayne era a enfermeira que ministrara a morfina. A campainha tocou. - Alec, finalmente! - Ao ver aquele rosto to amado, onde sobressaam os olhos inteligentes e os lbios cheios de sensibilidade, a depresso diminuiu. com um grito de alegria Roumayne atirou-se em seus braos e comeou a chorar. No tivera a inteno de abandonar-se s lgrimas. Durante todas aquelas semanas de tenso e infelicidade, durante todo o julgamento e at aquele momento ela conseguira manter suas emoes sob absoluto controle. Mas agora, como se uma mola tivesse sido desenroscada, no tinha mais como manter a calma. Alec passou os braos em torno dela e puxou-a para si, enquanto ela dava livre vazo tristeza e dor que haviam se acumulado dentro dela. Finalmente o pranto diminuiu e ela conseguiu encar-lo. Devo estar horrorosa. - Tentou sorrir, mas a voz ainda tremia.

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Por mais que faa, voc no consegue deixar de ser linda. Alec desmanchara o gesto e recuara um passo. - De qualquer maneira, compreensvel. Voc passou por maus momentos. - E tudo a troco de nada. - Tomou-o pela mo e levou-o at o sof. Sentou-se e esperou que ele se acomodasse a seu lado. - De uma certa forma verdade. - Ainda estava de p e, aps um momento de indeciso, sentou-se em uma poltrona, um pouco afastada do sof. Roumayne ficou um tanto desapontada. Ser que ele no percebia quanto ela necessitava de sua presena reconfortante? - Voc leu os jornais? - ela perguntou, aps um momento. - Sim. - Alec tirou o cachimbo do bolso e acendeu-o. Roumayne percebeu que suas mos tremiam. - John Gorton ficou preocupado o tempo todo devido falta de provas a meu favor - observou, em tom triste. - Eu sei. - Voc acha que as pessoas um dia acreditaro em minha inocncia? - Mas claro! Sentiu que sua resposta foi dada com excessiva nfase. A expresso tensa de seu rosto, o modo desconfortvel como ele se sentava na cadeira sugeriam que se sentia pouco vontade. Sem saber exatamente por que, Roumayne comeou a tremer. - Alec. . . querido... - O nervosismo fazia sua voz oscilar. Voc acredita em mim, no mesmo? Voc sabe que no matei Jackie James? - Voc no tem por que me fazer este tipo de pergunta. Sabe que acredito em voc. - Parecia estar zangado. Por um momento seus olhares encontraram-se e em seguida ele concentrou-se em um enfeite sobre a mesa como se objeto monopolizasse todo o seu interesse. - Est acontecendo alguma coisa? - Fazia calor na sala, mas ela se

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sentia gelada interiormente. - No. - Ele ainda no conseguia enfrentar seu olhar. - Sim! Alguma coisa est acontecendo! No sei de que se trata, mas desde que voc entrou est muito pouco vontade. - Fez-se uma pausa. Quando Roumayne voltou a falar, sua voz encerrava um apelo pattico. - O que foi, Alec? Voc tem que me dizer. Seja leal comigo. Ele no falou imediatamente, concentrando-se no ato de fumar, como se isso lhe desse coragem. Roumayne, muito tensa, no tirava os olhos dele. Mesmo antes de Alec abrir a boca, ela tinha certeza do que iria dizer. Estranho que aquele pensamento no tivesse lhe ocorrido antes. - H algo que preciso lhe dizer. - Sua voz agora estava mais firme. Est havendo alguns comentrios l no hospital. - No vejo em que isto possa nos afetar! - Suas palavras denotam coragem, Roumayne, mas a verdade no exatamente esta. Minha carreira ainda est no incio. - Fez uma pausa, sem disfarar quanto se sentia pouco vontade. - E eu seria uma pedra no seu caminho. . . - Algo morreu dentro dela, mas seus pensamentos e emoes estavam sob controle - As pessoas se sentiriam pouco vontade diante de um mdico cuja esposa poderia ter sido uma assassina. Esperou que negasse, porm ele no o fez. - Sinto muito, mas acho que isso mesmo. . . - E isso o deixaria preocupado, Alec? - Sua voz estava carregada de desprezo. Alec levantou a cabea bruscamente e o rubor invadiu-lhe o rosto. - Dei um duro danado para chegar aonde me encontro, Roumayne. - Mas claro! Fui uma tola em no pensar nisto antes. - Usou de toda sua fora de vontade para no tremer, enquanto tirava a aliana do dedo, entregando-a em seguida

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para ele. - Sinto-me um canalha. - Alec sentia-se enormemente constrangido e mal conseguia coordenar seus movimentos, enfiando o anel no bolso. - No h nenhuma razo para isto, podemos permanecer amigos, Roumayne. . . - Olhou-a com ar suplicante. - No, Alec. - Sempre a amarei. - Estendeu-lhe a mo, mas ela no a aceitou. - Vamos parar por aqui, Alec. - Ficou interiormente admirada por conseguir manter uma aparncia de calma e energia. - Um vaso partido nunca mais o mesmo. Levantou-se e acompanhou-o at a porta. - Adeus, Alec. Se alguma vez pensar em mim, tente lembrar-se dos bons momentos que tivemos juntos. A mesma calma imperturbvel acompanhou Roumayne enquanto ela discava o nmero escrito em um pedao de papel. - Srta. Du Toit? Aqui quem fala Roumayne Mallory. Mudei de ideia. Se sua oferta ainda est de p, gostaria de aceit-la. Meia hora mais tarde Marcella Du Toit sentava-se na poltrona h pouco ocupada por Alec e expunha seu plano com todos os detalhes. - No pode deixar de dar certo. - Seu rosto transmitia a mais absoluta confiana no que acabava de dizer. - Espero que no se engane. - A voz de Roumayne permanecia firme, exatamente como ocorrera em seu dilogo com Alec. Somente mantendo um controle absoluto sobre seus pensamentos conseguia permanecer calma. - Tem certeza de que ningum suspeitar que no sou voc? - Nem sequer por um momento! - replicou Marcella. toda contente. Estive ausente de casa durante muito tempo, e ainda por cima em Paris! mais do que natural que tenha mudado um bocado. E mudei mesmo. J no sou mais aquela caipira ingnua que partiu de Rusvlei h dois anos. O rosto da garota refletia uma vivacidade enorme. No era de

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admirar que o tal francs quisesse passar algum tempo em sua companhia, pensou Roumayne. Marcella no seria a nica a ficar contente com todo aquele compl. - Voc vai ter de me dar todas as informaes possveis e imaginveis. No quero cometer erros elementares. Como farei para reconhecer as pessoas? - J pensei nisso. - Marcella abriu a bolsa e tirou de dentro um pequeno lbum de fotografias. - Aqui esto os retratos de toda a famlia. Roumayne ouviu em silncio, enquanto a garota falava-lhe a respeito das diversas pessoas do lbum. Os pais de Marcella haviam morrido quando era criana e ela fora criada pelos avs. Pareciam velhos e um tanto frgeis. Roumayne, que no tinha parentes, ficou a imaginar como Marcella tinha a coragem de engan-los. Virou a pgina e ficou intrigada ao olhar o retrato que se seguiu. - algum sobre quem eu deva me informar? - Sim. Eugne Hugo. - Seu noivo? - O prprio. Roumayne contemplou o retrato durante alguns momentos. Eugne Hugo no era absolutamente o tipo de homem que ela imaginava como futuro marido da alegre e irreverente Marcella. Talvez ele no tivesse percebido o momento em que o retrato fora tirado, pois mostrava-se absolutamente vontade. Havia uma certa dureza no rosto um tanto austero, algo que indicava fora e autoridade. - E este homem pensar que sou voc? - Sem a menor dvida. - Fale-me um pouco dele. - No h muita coisa a ser dita. Ele um desses fazendeiros dedicados, sem imaginao, aborrecido e, c entre ns, um tanto

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chato. Exatamente o oposto do meu querido Andr. - E ainda assim voc insiste em casar com ele? - Roumayne encaroua, sem poder acreditar no que ouvira. - Mas evidente. J lhe disse, Roumayne, ele fabulosamentc rico. E a Fazenda dos Hibiscos um lugar divino. . . contanto que eu no tenha de passar muito tempo l. Vai ser uma mo-de-obra convencer Eugne a me deixar passar algumas temporadas na capital. Roumayne contemplou com bastante ceticismo aquele rosto enrgico. Ele no parecia o tipo de homem que s deixasse convencer facilmente. Por outro lado, no tinha a menor dvida de que Marcella sabia como usar de seus encantos femininos para conseguir o que queria. Talvez aquele casamento acabasse dando certo, porm isto no a afetava em absoluto. Naquele momento, o que lhe importava era o fato de que passaria alguns meses em um lugar tranquilo, onde teria a oportunidade de refazer-se do choque por que passara. Agora que Alec estava definitivamente perdido para ela, tudo o que desejava era isolar-se. Precisava de um tempo para recuperar-se e refazer sua vida. Uma das vantagens da proposta de Marcella era o fato de que sua estada na fazenda no implicaria em gastos com aluguel ou comida. Era uma ponderao importante, agora que suas economias haviam se dissipado e que a direo do hospital decidira que ela no poderia mais trabalhar l. Roumayne levantou os olhos enquanto Marcella continuava falando. - Quero que voc fique oficialmente noiva de Eugne. No quero passar pela amolao que o perodo de noivado. Acho tudo isso uma tolice. . . Voltarei pouco antes do casamento. Nesse momento voc desaparecer de circulao e eu retomarei meu lugar. - E, segundo voc, o que devo fazer para levar adiante o noivado? -

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Estudando Marcella, Roumayne ficou a conjeturar como era possvel duas pessoas, to semelhantes na aparncia, terem personalidades to diferentes. - Deixe as coisas correrem. Como j disse, ficou tacitamente estabelecido que um dia nos casaramos. - Quer dizer ento que o noivado ser anunciado no momento em que eu chegar em Rusvlei? - No. Acho que o assunto est subentendido. Eugne est esperando meu regresso para que a coisa se declare. Tenho certeza do que afirmo. - Percebo. . . - Roumayne encarou Marcella pensativamente. - Mas em tudo isso voc acabar levando vantagens, Roumayne. Se voc conseguir levar o plano adiante com sucesso, providenciarei para que seja amplamente recompensada. No se esquea de que serei a esposa de um homem muito rico. Imagino que o dinheiro vir a calhar, no? Roumayne disfarou o ressentimento que aquelas palavras carregadas de malcia provocaram nela. A conversa estendeu-se um pouco alm. Discutiram assuntos relativos a roupas, transportes e outros detalhes de que Roumayne deveria ficar a par. Marcella, alm de mercenria, era muito astuta. Seu plano fora muito bem arquitetado. Finalmente levantou-se, pronta para sair. - Apenas uma coisa mais - disse Roumayne, um tanto curiosa, enquanto a acompanhava at a porta. - Voc no fica preocupada pelo fato de eu estar morando em sua casa? - E voc acha que tenho razes para isso? - que vou morar com seus avs. E no ficou provado que no matei Jackie James. . . - Pelo amor de Deus! - retrucou Marcella, rindo. - Claro que no matou. Nunca duvidei de sua inocncia.

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CAPITULO II Roumayne chegou cidadezinha de Nelspruit um pouco antes do que devia. Somente alguns passageiros desembarcaram e logo saram da estao. Ningum reparou em sua presena, na plataforma de desembarque quase deserta. Era mais do que evidente que quem devhi vir esper-la s chegaria mais tarde. Um tanto desanimada consultou o relgio. Tinha ainda de esperar pelo menos uma hora. Estava cansada e sedenta, aps a viagem. Uma xcara de caf viria a calhar, naquele momento. Deixou a bagagem na estao e foi dar um passeio rpido pela cidade. Sentiu-se mais animada. No sabia que iria encontrar uma natureza to tropical. Por toda parte via flores avermelhadas: hbiscos, azalias, buganvlias. Ps de jancarand sombreavam as ruas. Estavam todos em plena florao e suas copas pareciam envoltas por uma nvoa cor de malva. Brilhando luz do sol, a cidadezinha possua um encanto irresistvel. Roumayne perambulou por algumas ruas, aspirando o ar perfumado. Viu um restaurante e entrou. Escolheu instintivamente uma mesa em um dos cantos, ligeiramente escondida por uma palmeirinha. Aquelas ltimas semanas, marcadas pela infelicidade e por uma notoriedade indesejada, haviam criado nela um desejo de passar despercebida que chegava s raias da obsesso. O caf estava forte, quente e acalmou seus nervos. A despeito de tudo o que Marcella contara a respeito da vida na fazenda, Roumayne no conseguia deixar de sentir-se ansiosa. Se pelo menos no cometesse erros! Se ningum adivinhasse sua verdadeira identidade. . .

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Sucumbiria, se tivesse de deixar seu refgio temporrio em meio ao desagrado de todos. Alm do mais, sentia um enorme desejo de passar algum tempo naquele lugar. J percebera que alguns meses naquela regio to bela contribuiriam em muito para devolver-lhe a serenidade perdida. Sua ateno foi despertada para um casal sentado a uma mesa perto da entrada do restaurante. Talvez estivesse to envolvida em seus pensamentos que no os vira entrar. A mulher era linda. Seu cabelo era negro e brilhante e penteado de tal forma que valorizava seus traos perfeitos e a pele alva como marfim. A blusa muito decotada revelava um corpo voluptuoso e todo seu jeito sofisticado contrastava fortemente com aquela pequena cidade do interior. No entanto seu companheiro que atraiu o interesse de Roumayne. Mesmo sentado, j se adivinhava quanto era alto. No era bonito, pelo menos no num sentido convencional, mas seu rosto queimado de sol irradiava sensualidade e distino, o que certamente o tornava irresistvel para muitas mulheres. Sua acompanhante, com toda certeza, pensava desta forma. Roumayne ficou em dvida se algum deles conseguia sentir o gosto da comida. Estavam por demais interessados um no outro. A mulher era alegre, cheia de vida, e o homem estava nitidamente envolvido por seu encanto. Estavam to entretidos a conversar que de sua mesa Roumayne conseguia estud-los sem ser notada. Percebeu subitamente que aquele homem lhe era familiar. Tinha quase certeza de t-lo visto antes. Na sua profisso de enfermeira tinha conhecido tanta gente. . . O homem no parecia ser mdico e no parecia ter ficado internado em nenhum dos hospitais em que ela trabalhara. O julgamento. .. Dezenas de reprteres e fotgrafos haviam comparecido. Por acaso teria ele sido enviado a Johannesburg para

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dar cobertura ao acontecimento? O sangue afluiu-lhe ao rosto. Aquela cidade era pequena demais e, apesar de tudo indicar que a fazenda era afastada, seria inevitvel que de vez em quando ela viesse fazer compras. O que faria se acaso o encontrasse e ele a reconhecesse, revelando a todos o seu segredo? Roumayne consultou nervosamente o relgio. Os minutos passavam rapidamente. No queria se defrontar com o casal, mas j estava quase na hora de voltar para a estao. O homem sorria. Inclinou-se para sua extica companheira e murmurou algo em voz bem baixa. A mulher riu, deliciada, e acariciou-lhe o rosto. Em seguida levantaram-se da mesa. Por mais aliviada que ficasse ao v-los partir, Roumayiie continuou intrigada, imaginando onde iriam continuar aquele enlevo mtuo. Foi para a estao e retirou a bagagem. Procurava um banco para sentar quando algum chamou: - Dona Marcella! Voltando-se, deparou com um rosto sorridente e que imediatamente reconheceu. - Alo, Amos. - Retribuiu o sorriso, aliviada. - Como vai? - Muito bem. Puxa, dona Marcella, faz tanto tempo que a senhora foi embora. J estvamos pensando que nunca mais ia voltar. . . - Pois c estou eu. . . - Ainda sorria, enquanto Amos pegava as malas e caminhava para o carro. Soubera atravs de Marcella que aquele homem crescera na fazenda, onde comeara a trabalhar com a idade de dezesseis anos. Agora, trinta anos mais tarde, era o brao direito dos idosos Du Toit. Acompanhara Marcella desde que ela dera os primeiros passos. Mesmo assim, e sem o menor questionamento, aceitara Roumayne em seu lugar. Talvez no fosse to difcil assim levar adiante seu plano. O encantamento sobrepujou a angstia no momento em que o carro

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deixou a estao e enveredou pela zona rural. Por todos os lados viam-se plantaes de frutas ctricas e as rvores estavam carregadas: laranjas, limas, limes, grapefruits. . . Aqui e ali despontavam ps de mangas e abacates. Ao lado da estrada, a intervalos regulares, erguiam-se palmeiras e flamboyants, oferecendo um espetculo extico e colorido. Subitamente deixaram a estrada principal e a ansiedade voltou. O corao de Roumayne batia desordenadamente, enquanto o carro sacolejava ao longo do caminho cheio de pedregulhos. Sem perguntar a Amos se ainda faltava muito tempo para chegar, sabia instintivamente que sua viagem chegava ao fim. Amos parou o earro diante da porteira e Roumayne leu em uma tabuleta pintada com letras brancas o nome "Rusvlei". Julgou que a angstia que sentia atingira o clmax, mas quando Amos deu novamente partida ao carro e a sede da fazenda surgiu no final da alameda de jacarands, o nervosismo de Roumayne provocou-lhe um n no estmago. Mal o carro estacionou sombra de uma quaresmeira, um velho senhor surgiu na varanda da casa e desceu as escadas rapidamente. Marcela! Minha netinha querida! - Vov. . . - A palavra saiu com muito custo e Roumayne inclinou-se, beijando aquele rosto todo enrugado. - Que bom. . . estar de volta! Voltou-se, a fim de verificar onde estava a bagagem, mas o av puxou-a impacientemente pela mo. - Pode deixar. Amos traz suas coisas. Sua av esperou tanto por este momento! Uma velha senhora os esperava no topo da escada. Como foi que voc conseguiu ficar fora tanto tempo, Marcella?, pensou Rouniayne, ao ver as lgrimas de alegria brilharem nos olhos da av. Frgil e encurvada como

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seu marido, caminhava muito lentamente e Roumayne, com toda a experincia que a profisso lhe dava, constatou que ela sofria de artrite. O ch estava sua espera, bem como uma quantidade de guloseimas, as de que Marcella mais gostava, presumiu Roumayne. - Foi a senhora quem fez tudo isto, vov? - Dirigia-se a ela com uma familiaridade surpreendente, superados os primeiros momentos de ansiedade, quando ficara na dvida se eles no iriam perceber a impostura. - Pois ento voc acha que sua av ia permitir que mais algum se encarregasse disto? - indagou o av, cheio de orgulho e felicidade. - No, claro que no - respondeu Roumayne, com muita delicadeza. Mas que achei que a artrite poderia atrapalhar. - Voc ento notou que estou com artrite? - A velha senhora ficara surpreendida com sua neta, habitualmente to desligada de tudo. - Se no me engano, a senhora falou qualquer coisa a respeito, em uma de suas cartas - disse Roumayne apressadamente. Como que fora dar aquele passo em falso! - mesmo? A situao no assim to ruim, meu bem. Alguns dias so piores do que outros. Mas voc est to magra, menina. No lhe davam comida em Paris? - L eu vivia em uma roda-viva. Havia tanta coisa a fazer.. . Rindo alegremente, Roumayne fez o possvel para disfarar a diferena entre ela e Marcella. Um dos fatos que a deixara preocupada foi a aparncia de Marcella, cujo corpo era um pouco mais cheio do que o seu. - A menina vai engordar, com sua comidinha to gostosa, Anua - comentou o sr. Du Toit bem-humorado. - Dizem que os homens gostam de garotas magras. No como no nosso tempo. . . Sempre gostei de ter o que apertar. . . - Cale-se, Jan! - A reprimenda. porm era bem-humorada.

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A conversa girou em torno de Paris. Os avs queriam saber a respeito da vida de Marcella naquela cidade. A garota fornecera a Roumayne informaes suficientes, de tal forma, que ela conseguiu discorrer facilmente a respeito dos dois anos passados longe da Fazenda. Foi buscar alguns dos desenhos que Marcella lhe confiara. ilustravam cenas convencionais, que Roumayne vira muitas vezes: ;i torre Eiffel, vistas do Sena e da catedral de Notre Dame. Marcella tinha uma certa habilidade, pois os detalhes eram muito bem observados. No entanto, apesar do entusiasmo dos avs, Roumayne duvidava que sua qualidade artstica justificasse uma ausncia to prolongada. . . Pouco depois a sra. Du Toit mudou de assunto. Seu olhar tornou se grave, enquanto indagava: - Voc pretende ir ver Eugne mais tarde? - Mas no compete a ele me visitar? - Roumayne fez a pergunta em tom ligeiro, um tanto provocante, como Marcella sem dvida teria feito. - No sei, no. . . - Ele sabe que voltei? - Roumayne sentiu-se um tanto apreensiva. Algo no modo como a velha senhora se exprimia dizia-lhe que as coisas no se passavam exatamente como Marcella sugerira. - Sabe, sim. - O casal de velhos entreolhou-se, perturbado. Aps alguns momentos a sra. Du Toit disse: - Voc nos deixou muito preocupados, Marcela. Vivamos pedindo que voltasse. . . - que eu estava to ocupada em Paris. . . - Roumayne no conseguia deixar de ficar contrariada pelo fato de ter que defender Marcella. - Marcela, Eugne homem. Voc acaso esperava que ele ficasse eternamente sua espera?

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Vocs esto querendo me dizer que Eugne casou? - Subitamente a cabea comeou a latejar. Se ele de fato se casara, no haveria a menor razo para sua presena naquele lugar. E mesmo que ficasse l at que Marcella resolvesse voltar, no haveria a menor compensao financeira, nem sequer um centavo com que pudesse recomear uma nova vida. No, no casou - informou a av. - Mas est impaciente. . . . - Hesitou, - No posso deixar de lhe contar, Marcela. Fala-se por a que ele tem sido visto na companhia de outra mulher. - S isso? - Roumayne lembrou-se do modo como Marcella se referia a Eugne: austero, aborrecido, um fazendeiro dedicado. Talvez ele apenas tivesse discutido assuntos agrcolas com uma mulher. Em um lugar pequeno como aquele o fato era suficiente para despertar comentrios. - No leve a coisa na brincadeira! - O sr. Du Toit parecia to preocupado quanto sua mulher. Roumayne sabia, atravs de Marcella, que os avs sempre haviam querido aquele casamento, pois assim as duas fazendas, situadas uma ao lado da outra, se fundiriam em uma s. - Desculpem! No fiquem desse jeito. Claro que eu irei visitar Eugne. O cho estava atapetado com as flores de jacarand, o que deixou Roumayne encantada, enquanto refazia o caminho que ela e Amos haviam percorrido de manh. Talvez Marcella tivesse escolhido uma outra alternativa para visitar a fazenda de Eugne. Roumayne duvidava que ela fosse a p. Muito provavelmente teria escolhido o automvel, mas para Roumayne, ainda pouco familiarizada com os hbitos da famlia, era prefervel caminhar a p. Estava se divertindo muito. Durante todo o dia o calor fora insuportvel. Agora a temperatura estava mais fresca e a sombra

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dos jacarands estendia-se pela alameda. Roumayne se banhara e pusera um dos vestidos bonitos que Marcella lhe dera. Teve de passar algumas noites trancada em casa, reformando as foupas de Marcella, de modo que no danassem em seu corpo. Ficara contente com sua aparncia, ao olhar-se no espelho. Seu gosto era diferente do de Marcella, pois era .partidria da simplicidade. Agora que usava um dos vestidos dela e cortara e penteara o cabelo de acordo com o gosto de Marcella, a semelhana entre ambas aumentara. Podiam perfeitamente passar por irms gmeas. Seu nervosismo desaparecera. Os avs haviam embarcado na farsa. No havia a menor razo para que o mesmo no acontecesse com Eugne. A entrada da Fazenda dos Hibiscos era mais imponente do que a de Rusvlei. Um grande porto todo pintado de branco tinha de cada lado grandes ps de hibiscos em flor. Roumayne ps-se a percorrer a alameda que, segundo presumia, levava sede. De um e outro lado estendiam-se plantaes de tabaco. Os campos eram muito bem tratados, as plantas pareciam fortes, saudveis e estavam dispostas em um alinhamento perfeito. Subitamente chegou diante da sede. Parou durante alguns momentos e ps-se a contemplar o futuro lar de Marcella. A casa era grande, de arquitetura muito original, toda pintada de branco. Sem saber exatamente por que, Roumayne sentiu que interiormente devia ser decorada com muita elegncia. Nem precisava entrar para saber por que Marcella desejava tornar-se sua proprietria. Um criado atendeu porta. Deu um grande sorriso, ao reconhec-la, e disse-lhe que Eugne estava em um dos galpes onde o tabaco era armazenado. As palavras foram

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acompanhadas de gestos to eloquentes que Roumayne encontrou o caminho sem a menor dificuldade. Ao entrar no galpo fez uma pausa, a fim de acostumar o olhar penumbra reinante. Conseguiu distinguir uma forma masculina debruada sobre uma mquina. Devia ser a pessoa a quem procurava. - Eugne? - Tentou transmitir voz um tom de confiana que estava longe de corresponder ao que sentia. Notou que ele se endireitava. Depois pousou no cho o instrumento que segurava e voltou-se para ela. - H quanto tempo no nos vemos... - exclamou, tentando manter a mesma desenvoltura do incio. - Voc sabia que eu... As palavras morreram-lhe nos lbios e ela estremeceu quando ele parou diante dela. Era o mesmo homem que estava no restaurante, namorando a extica, morena. Durante um bom momento nenhum dos dois trocou sequer uma palavra. Ele enfiou negligentemente as mos no bolso e estudou-a com uma indiferena quase insultuosa. Se acaso estava contente em v-la, no o demonstrava de forma alguma. Pois ... - disse finalmente, de uma maneira to neutra como estivesse se dirigindo a uma pessoa apenas conhecida. - Voc voltou, Marcella. - Sim... Roumayne umedeceu os lbios com a ponta da lngua. Sem nenhuma razo aparente sentiu uma sbita fraqueza nas pernas. Por que razo no associara o homem do restaurante com o retrato que Marcella lhe mostrara? A nica razo para isso residia no fato de que o julgamento ainda era um fato recente e doloroso e as recordaes em torno dele eram to penosas que pensara instintivamente que o homem devia ser um reprter.

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Ele no tirava os olhos dela e sorriu, ligeiramente irnico. - Mas que resposta monossilbica! - O que voc esperava que eu dissesse? Ela contemplou-o, hipnotizada. Ele estava vestido esportivamente, usando uma camiseta que aderia aos contornos de seu corpo, revelando ombros largos, um peito amplo e musculoso e cintura estreita. O blue-jeans ressaltava as coxas fortes e as pernas longas e grossas. Emanava de sua pessoa uma sugesto de poder, fora e autoridade, alm de uma certa rudeza que provocou em Roumayne algum medo. Tentou se lembrar do retrato que Marcella lhe mostrara e procurou reconstituir as emoes que sentira naquele momento. A descrio da garota, entretanto, contribura em muito para desmanchar aquela primeira impresso. "Eugne aborrecido e sem imaginao", dissera ela, "e no chega aos ps de Andr". Que ele era inteiramente diferente do namorado playboy de Marcella, era fcil de constatar. Mas aborrecido e sem imaginao? Mesmo sem conhec-lo, Roumayne compreendeu que aqueles adjetivos no poderiam aplicar-se a Eugne Hugo. Ficou surpreendida, imaginando por onde andaria a cabea de Marcella durante todos aqueles anos em que haviam se relacionado. - Achei que voc ia comear a contar mil fofocas a respeito de Paris, no momento em que me visse. - Seu sorriso chegava a ser audacioso. - Perdeu a lngua, Marcella? - No est contente em me ver? - Sentiu-se insultada com seu tom. - Digamos que no me sinto nem contente, nem triste. - O comentrio no poderia ser mais seco. - No so palavras muito apropriadas para um namorado. - Somente um namorado pode agir como namorado. Roumayne recordou-se involuntariamente de sua atitude sensual no restaurante e respirou fundo. A conversa no estava se

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desenrolando como ela imaginara. Aquele namorado sem imaginao, suspirando pela volta de Marcella, ansioso por colocar um anel em seu dedo e torn-la sua noiva revelava-se um homem cheio de confiana em si mesmo, como ela jamais conhecera outro igual. - Vamos sentar e conversar? - sugeriu, muito insegura. Precisava de alguns momentos para pensar e retomar o controle da situao. - Como no? Que falta de ateno de minha parte no ter pensado nisso. Volto daqui a pouco, Marcella. Foi at a mquina com que estivera lidando, ajustou uma pea e voltou em direo a ela. - Vamos at l em casa. Joshua nos servir numa bebida. Enquanto caminhavam, Roumayne sentiu-se perturbada com o homem a seu lado. Era muito alto e, olhando-o de relance, percebeu que lhe batia pelos ombros. Alec era da altura dela. No estava acostumada com aquele tamanho e nem com aquela aura de virilidade quase tangvel. De um lado da casa elevava-se uma enorme figueira-brava, muito velha. Sua copa frondosa proporcionava uma sombra agradabilssima. O cho sua volta fora coberto com pedregulhos e l haviam colocado uma mesa e algumas cadeiras. Joshua, o criado que lhe informara onde encontrar Eugne, trouxe uma bandeja, com um refresco para Roumayne e uma cerveja para Eugne, alm de sanduches para ambos. Assim que ele voltou para a casa, Eugne perguntou: - E ento, Marcella, que tal Paris? - Fantstica. - E ento, recordando-se do jeito de Marcella se expressar, acrescentou: - Passei l uma temporada divina. - E aprendeu alguma coisa sobre arte? Roumayne olhou-o surpreendida, mas seu rosto estava impassvel. - Claro. - Lanou-lhe um olhar provocador, que estava muito longe de exprimir sua verdadeira natureza. - No foi para isso que fui para

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l? - mesmo? Nunca fiquei sabendo ao certo. - Continuava a exprimirse no mesmo tom neutro e ela experimentava o sentimento desconfortvel de que ele estava zombando dela. - Por que voc acha que fui para l, Eugne? Ele era o homem mais desconcertante que ela j conhecera, mas Marcela esperava encontrar um anel de noivado quando voltasse. Assim, era necessrio prosseguir com a conversa. Talvez se lhe desse um pouco mais de corda conseguiria descobrir algo mais a respeito de seu relacionamento com Marcella. Porm, de uma coisa tinha certeza: no seria nada fcil dar-se bem com Eugne, ao contrrio do que acontecera com os velhos avs. Ele a contemplava com ar irnico. - Foi por causa do brilho das luzes da cidade? - com efeito, Eugne! - Fingindo estar ofendida, assumiu um ar digno e reprovador. Era incrvel como Eugne conhecia bem Marcella. - No sabe que fui para Paris a fim de estudar arte? - Ah, arte. . . claro. - Os olhos castanhos miravam-na com expresso zombeteira. - E quando pretende realizar sua primeira exposio? - Voc no precisa ser irnico. - Sorriu involuntariamente, ao pensar que Marcella no teria pela frente o marido complacente que esperava. Isto, porm, era assunto para ela resolver. No que lhe dizia respeito, estava comeando a divertir-se com a situao. - Mil desculpas. - O tom com que ele se exprimia revelava exatamente o contrrio. - Diga-me, Marcella, voc voltou para c de frias? - De frias? Voltei para ficar, Eugne!

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- mesmo? Desculpe-me, querida, mas no consigo imaginar como que voc vai se acostumar com a fazenda depois de ter vivido em Paris. Ele estava sendo novamente irnico, mas por trs de tudo aquilo Roumayne percebeu o quanto havia de seriedade. - Isto depende mais de voc. - No diga! E por qu? - No acha que uma pergunta estranha para ser formulada por um futuro marido? - Quer dizer que voc j me atribuiu esse papel? - Seu sorriso era mais caosta do que nunca. - Bem, claro. . . - Sua voz oscilou, tomada de uma sbita insegurana. - Que falta de sensatez de sua parte, Marcella. - Ele subitamente tornara-se muito seco. Roumayne ficou desconcertada. Tudo correra bem, at o momento em que decidiu visitar a Fazenda dos Hibiscos. Por que aquele homem perturbador no haveria de corresponder ao retrato que Marcella pintara ? - Falta de sensatez, por qu? - ela perguntou finalmente, desejando conseguir controlar o ligeiro tremor da mo que segurava o copo. Afinal de contas, somos noivos. - No, no somos noivos, Marcella. Ela encarou-o, perturbada. Sua postura no se alterara, mas havia uma dureza implacvel em seu olhar, e mais uma vez ela tomou conscincia da fora e da autoconfiana que emanavam dele. Havia ainda nele uma forte masculinidade, que a fazia sentir-se muito pouco vontade. Tomada de pnico, tentou recapitular suas conversas com Marcella. A garota tinha tanta certeza do bom entendimento que havia entre ela e Eugne. . . Bastava apenas um anel no dedo para tornar a coisa oficial. Um anel que ela, Roumayne, devia garantir, se desejava ter estabilidade financeira

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quando chegasse o momento de deixar aquele lugar. - No somos oficialmente noivos - concordou, fingindo um vontade que estava longe de sentir. - No somos noivos de modo algum. Oficialmente ou no. - Mas... - Sim? - Mas a coisa sempre ficou subentendida. Isto , sempre soubemos que um dia nos casaramos... - Em seu nervosismo as palavras saram-lhe precipitadamente. - Sim, houve um tempo em que concordamos que a coisa se passaria assim. - Mas ento no estamos dizendo a mesma coisa? - Acho que no. Vamos deixar esta discusso de lado, Marcella. Voc diz que estamos noivos, mas que a coisa no oficial. No concordo. Havia entre ns um vago compromisso, mas a coisa no passava disso. - Ento quer dizer. . . que voc quer romper? - Apesar de a rejeio afetar Marcella e no a sua pessoa, Roumayne no conseguia livrar-se do sentimentto de que estava levando um fora pela segunda vez em poucos dias. - Sim... na medida em que havia alguma coisa entre ns. - Mas por qu? - indagou, pensando como Marcella teria enfrentado a situao. Histericamente? Ou com dignidade? - Mas preciso haver uma razo? - Acho que sim. - Estudou-o durante um bom momento, constatando a fora dos ombros largos, a autoridade e o poder de seu rosto queimado de sol. Como poderia enfrentar um homem daquela envergadura e esperar levar a melhor? Isto, no entanto, tinha de ser conseguido.a qualquer preo. Se falhasse, teria de recomear a vida sem um tosto no bolso.

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- Seus pais sempre quiseram nossa unio - observou, lembrando-se dos detalhes que Marcella tinha lhe fornecido. - E meus avs tambm. Ele assentiu, procurando no negar suas palavras. - Mas ento, por que voc est recuando? - Estava intrigada, apesar de a situao parecer subitamente irremedivel. Como era possvel Marcella ter tanta certeza de sua posio? Eugne contemplava-a com um leve sorriso nos lbios. - J lhe ocorreu alguma vez, Marcella, que eu tambm tenho perguntas a lhe fazer? - Perguntas? - Sentia o estmago contrair-se, tamanha era a tenso. Apesar de no possuir a tremenda autoconfiana de Marcella, at agora tinha sido capaz de enfrentar as mais difceis situaes. Ao longo de seu trabalho enfrentara pacientes rebeldes e mdicos exigentes e aprendera a lidar com todos eles. Mas este homem, Eugne Hugo, e a situao muito especial que vivia naquele momento faziamna sentir-se bastante insegura. - Claro. Voc no teve a menor pressa em voltar de Paris, Marcella. Por qu? Ela, naturalmente, deveria ter previsto esta pergunta e, se conhecesse melhor a natureza de Eugne, estaria preparada para respond-la. Na presente circunstncia tudo o que lhe restava era demonstrar uma certa dignidade ofendida, dizendo: - Estava estudando, Eugne. - Mas no o tempo todo, minha cara. Voc deveria ter voltado a Rusvle h muitos meses. - Decidi que meus estudos exigiam mais tempo. - Tentou assumir o mesmo ar frio de Eugne, porm sabia que no iria conseguir.

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Mentalmente censurou Marcella por no lhe ter ensinado respostas mais convincentes. Ao mesmo tempo duvidava que aquele homem to perspicaz deixasse de perceber o que estava por trs delas. - A dedicao que voc demonstra em relao sua vocao tocante... - E seu sarcasmo totalmente desnecessrio - ela retrucou, possuda de uma indignao que, tinha certeza, deixaria Marcella muito satisfeita. - O que h de to estranho no fato de eu me dedicar minha arte? Ele estudou-a durante um bom momento sem dizer sequer uma palavra. Enquanto isso seu olhar atento percorria as curvas generosas do corpo de Roumayne. - O que voc diria se eu declarasse que jamais acreditei nos propsitos artsticos de sua visita a Paris? Marcella, voc me d a impresso de ser uma borboleta. Uma borboleta linda, claro, porm frvola, inquieta e louca para bater as asas e encontrar um lugar mais alegre do que Rusvlei. Ele estava certo, claro. Roumayne percebeu que aquele homem quase sempre tinha razo quando julgava as pessoas e as situaes, alm de jamais perder o controle sobre elas. De todos os homens que conhecera em sua vida, e infelizmente tinha de incluir Alec neste rol, jamais encontrara algum com a fora e a autoconfiana de Eugne Hugo. Ocorreu-lhe tambm que jamais poderia ser o marido apropriado para Marcella. Sua arrogncia era tamanha que ele deveria ser sempre a figura dominante em um casamento, e isto era algo que aquela garota voluntariosa e que amava se divertir jamais toleraria. Todos estes pensamentos, entretanto, no a levariam a lugar algum. Dispusera-se a tudo aquilo a fim de conquistar algo e precisava encontrar um meio de realiz-lo.

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- As pessoas podem mudar, Eugne. Talvez eu fosse mesmo aquela borboleta que voc imaginava. Dois anos, porm, representam muito tempo. D para voc compreender que eu posso ter mudado? Aguardou sua resposta, muito tensa, pois dela dependia seu reconhecimento do fato de que ele e Marcella eram noivos, como tambm uma aceitao das diferenas essenciais que deveriam existir inevitavelmente entre as duas. - Compreendo perfeitamente. - Desta vez ele abandonou o tom irnico com que se exprimia at ento. - Voc mudou, Marcella. percebi isto imediatamente. Mas, minha cara - e neste momento ele fez uma pausa, como se quisesse enfatizar o resto da frase -, eu tambm mudei. Ela estava to apreensiva que a garganta lhe secou e arregalou os olhos, espera de que ele prosseguisse. - Voc fala de algo subentendido, refere-se ao fato de que nossas famlias sempre imaginaram que nos casaramos. Mas o que quer dizer tudo isto nos dias e na era em que vivemos, Marcella? J ficou para trs o tempo dos casamentos arranjados, de acordo com os interesses das famlias. Nunca houve um compromisso formal entre ns. Apenas uma vaga suposio de que nos casaramos um dia, pois, devido a uma srie de razes, parecia a coisa mais natural a ser feita. - E esta suposio perdeu sua razo de ser? - A despeito de a situao apresentar-se to difcil, ela sentia-se intrigada diante daquele homem capaz de ir em poucos minutos da mais aguda ironia mais extrema seriedade. - Perdeu, sim, tanto no que diz respeito a mim, quanto a voc. No pode negar este fato, Marcella, se for honesta. Voc tornou bem claro quanto era indiferente a mim na medida em que prolongou sua ausncia. Voltou somente

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porque recebeu uma intimao de seus avs. Haveria alguma coisa que aquele homem deixasse passar despercebida? Assustou-se por um momento ao imaginar que Eugne estava conseguindo desvendar toda aquela farsa. Mas no, parecia que por esse lado ela no tinha por que se preocupar. Ele notara sim a mudana em sua personalidade, mas contentava-se em atribu-la sua longa ausncia em uma cidade cosmopolita e efervescente como Paris. Eugne consultou o relgio. - No quero parecer indelicado, mas tenho um compromisso dentro de meia hora, Marcella. com a morena sofisticada, talvez. . . Ao pensar nisto, Roumayne sentiu um sobressalto. Atribuiu-o ao fato de que aquela linda mulher era uma complicao a mais, se ela quisesse chegar onde queria. - Eu tambm preciso ir, Eugne. Ficaram de p ao mesmo tempo e mais uma vez ela teve conscincia de sua altura imponente. - Acompanharei voc at a cocheira. - cocheira? - Encarou-o intrigada, sem compreender a que ele se referia. - No recolheram seu cavalo l? Roumayne no conseguiu disfarar o rubor que lhe colorira o rosto. Acabava de dar mais um fora. Ser que ele notara? Disse, com toda desenvoltura: - Vim andando. - mesmo? Pois achei que voc mal podia esperar para voltar a cavalgar Pingo de Prata. - Senti vontade de andar a p. J estou cansada de caladas e asfalto. Queria sentir a terra sob meus ps. - Voc mudou de fato, Marcella. Eugne sorria. Pela primeira vez no havia em seu rosto trao algum

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de ironia e ela sentiu-se surpreendida diante do calor que transparecia de seus olhos castanhos e da risada que deixava mais fundas as covinhas ao lado da boca. Andavam pela alameda quando lhe ocorreu uma ideia. Ficou surpreendida por no ter pensado naquilo antes. - Acho que conseguirei fazer com que voc mude de ideia a respeito de nosso noivado - ela murmurou em voz baixa e propositadamente sedutora. - mesmo? - O brilho divertido voltou a seus olhos, bem como uma ponta de interesse. Roumayne olhou-o do modo mais provocador que conseguiu imaginar. Imaginava que era o tipo de olhar que Marcella dirigiria ao fantstico Andr. Tomada de ousadia, deu um passo em sua direo e apoiou-se nele. Verificou que tinha de ficar na ponta dos ps para encostar seus lbios nos dele. Sua reao foi fria e distante e seus braos no se moveram, mas ela no conseguiu aceitar ser rejeitada. Enlaou-lhe o pescoo e sua mo mergulhou em seus espessos cabelos negros. Ao mesmo tempo ficara surpreendida por ser capaz de tomar uma atitude to audaciosa. Sentiu que ele reagia com muita rigidez. Subitamente segurou-a pelos ombros e afastou-a de si. Tomou-lhe o rosto nas mos, forando-a a encar-lo. Era impossvel decifrar a expresso de seus olhos. Em seguida viu que a boca dele vinha ao encontro da sua. Puxou-a para junto de si e ela preparou-se para receber o beijo. Seus lbios j no eram mais frios, mas isto no queria dizer que houvesse ternura neles. com uma brutalidade que a deixou sem defesa, ele colou sua boca dela, abrindo seus lbios, at que suas lnguas se tocaram. Os braos em torno de Roumayne tornaram-se duas tiras de

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ao, apertando-a, puxando-a ainda mais para junto dele, amoldando aquelas curvas suaves aos contornos rijos de seu corpo. A reao de Eugne deixou-a chocada. Embotou-lhe os sentidos, Os pensamentos e a recordao de que a atitude que tomara no fora mais do que um ato calculado. O toque de seus lbios, de sua lngua, as coxas musculosas que pressionavam as dela despertavam um ardor que jamais sentira. Esqueceu que representava o papel de Marcella. Seus sentidos falaram mais forte e ela achegou-se ainda mais a ele. com uma rudeza que chegava a ser chocante ele afastou-a para bem longe de si. Por um momento a sensao de abandono foi to forte que ela chegou a sentir-se mal. Os joelhos tremiam; sentia-se exausta e ao mesmo tempo tomada de uma excitao to grande que chegava a ser insuportvel. Encarou Eugne e constatou que estava muito plido, com a respirao alterada, como se o seu ardor o tivesse deixado nervoso, tanto quanto ela ficara. Ele, no entanto, logo recobrou o sangue frio. Seu olhar no deixava transparecer a mais leve emoo, no momento em que seus olhares se cruzaram. - E ento? Consegui fazer voc mudar de ideia? Ele deu um sorriso malicioso. - Digamos que voc me deu motivos de sobra para pensar melhor. - No lhe provei que combinamos um com o outro? - No podia acreditar que ele no tivesse ficado convencido, depois do que acabara de acontecer entre ambos. - Voc apenas provou que hoje tem muito mais experincia do que quando saiu daqui. Imagino que teve professores muito competentes ... A seta atingiu o alvo. - Como se voc fosse um lrio de pureza! - exclamou, ressentida. - Eu. . . - Interrompeu-se, pois estava a ponto de denunciar o que vira. - Ouvi dizer que voc anda saindo em tima companhia. . .

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algum muito sofisticado. .. - Yvette Stacy de fato sofisticada. - Seus olhos voltaram a ostentar o mesmo brilho zombeteiro. Em seguida consultou novamente o relgio. - Sinto muito interromper este nosso encontro to estiroulante. Marcella, mas j estou atrasado. At mais ver, querida. CAPITULO III Dois dias se passaram calmamente e sem nenhum incidente. Rot mayne no teve a menor notcia de Eugne. Ele no a visitou e ela sentiu que no era apropriado retomar to cedo o caminho que levava Fazenda dos Hibiscos. Poderia dar a impresso de que estava correndo atrs dele e esta no era a melhor maneira de consegui o ambicionado anel de noivado. No se deixou abater por aquela espcie de trgua. Pouco a pouco integrava-se na rotina de Rusvlei e, passados os primeiros momentos de ansiedade, nos quais temia cometer algum erro e ser descoberta, comeou a apreciar a vida na fazenda. Ao rememorar os anos passados, no conseguia recordar um perodo em que tivesse gozado de tamanha paz. Em suas atividades de enfermeira em hospitais super procurados, todos os seus momentos eram programados. A isto era preciso adicionar o trauma do julgamento e suas consequncias. Apesar de saber que nada tinha a ver com a morte de Jackie James, jamais lhe ocorrera que o mundo nunca aceitaria sua verso do que acontecera naquela noite. A deslealdade de Alec fora a gota que fizera transbordar a taa. Era estranho que ela jamais tivesse pressentido semelhante atitude. Sempre soubera que Alec era ambicioso, mas nem por sombra poderia imaginar que a abandonaria quando mais

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precisava dele. Nas horas calmas da noite sentia uma punhalada no peito quand pensava em Alec e na maneira como a vida de ambos tinha termi nado antes mesmo de comear. Foi somente quando as lgrima pararam de correr que o senso prtico preponderou e fez com qu ela visse qual a melhor atitude a tomar. At foi prefervel que Alei revelasse a fraqueza de sua natureza antes do casamento do que de quando teria sido tarde demais. No entanto, a despeito de toda a lgica, de todo raciocnio, a dor permanecia. NO entanto, essa era a espcie de mgoa que tinha tudo para dimiuir em Rusvlei. J constatara que a fazenda era um abrigo seguro. A vida transcorria lentamente, saudavelmente, adaptando-se s estaes que mudavam e s exigncias das plantaes. As pessoas, naquele lugar, eram bondosas e afetuosas. verdade que a atitude que tinham para com ela decorria do fato de que acreditavam que fosse a verdadeira Marcella, mas mesmo assim seu afeto era um blsamo para os nervos de Roumayne. Agora que aprendera a conhecer os velhos avs, Roumayne achava mais difcil do que nunca entender como Marcella tinha podido abandon-los durante tanto tempo. Parecia que a nica preocupao deles era viver para a garota e queriam saber todos os detalhes de seu cotidiano em Paris. Frequentemente via-se diante da necessidade de improvisar e suas respostas muito inventivas pareciam satisfazer plenamente os Du Toit. Roumayne tentava quanto podia adotar alguns traos da personalidade de Marcella, sua exuberncia, a rapidez com que se exprimia. Porm uma das coisas mais difceis do mundo manter uma representao durante muito tempo. A tenso de ter de fingir o que no era mostrou-se to violenta que

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gradualmente Roumayne permitiu o transbordamento de sua personalidade. Era de se esperar que o tempo tivesse modificado certos traos em Marcella. Os avs ficaram encantados com sua gentileza, sua doura, sua dedicao e habilidade em contornar as dificuldades que o reumatismo e a artrite lhes causavam. A nica coisa que a deixava profundamente preocupada era seu relacionamento com Eugne Hugo. Mais cedo ou mais tarde voltaria a encontr-lo. Se queria deixar Rusvlei com dinheiro suficiente para iniciar uma nova vida precisava de seu anel no dedo. Era estranho como a perspectiva de encontrar-se com ele mais uma vez a deixava perturbada. Tratava-se de algo que no deveria ter nada a ver com aquilo, que deveria ser objetivamente encarado como um emprego. Alis, um emprego que lhe parecera relativamente pouco complicado quando Eugne no passava de um noivo remoto, aborrecido e dedicado sua fazenda. O homem que se revelara a ela sob uma forma arrogante, masculina, nem um pouco Preocupado em se comprometer alterava completamente o panorama. Eugne no significava nada para ela. As circunstncias tornavam inteiramente impossvel que ele viesse a significar algo para ela em um nvel pessoal. Ento por que razo a recordao de-seu encontro fazia com que o sangue circulasse mais rapidamente em suas veias? Tais eram seus pensamentos, enquanto estava na cozinha fazendo biscoitos. A av pretendia ela mesma prepar-los, mas Roumaync, com pena de seus dedos deformados pela artrite, assumira a tarefa. Levara os biscoitos ao forno e preparava-se para lavar as panelas quando percebeu que algum a contemplava. Ficou fortemente ruborizada ao perceber aquele homem

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alto, parado diante da porta em uma atitude arrogante e ao mesmo tempo displicente. Todo o seu jeito de ser, vital e intensamente viril, abalou profundamente Roumayne. Engoliu em seco, nervosa. - Voc podia ter avisado que estava a. - Ela se exprimia em tom de desafio e afastou nervosamente uma mecha de cabelo da testa porejada de suor. - Por qu? - No muito delicado espiar as pessoas quando elas no sabem que esto sendo observadas. - E desde quando voc se preocupa com delicadeza, minha cara Marcella? Quantas transformaes provocadas por Paris. . . - O que voc quer dizer com isto? - Ela imediatamente ficou na defensiva. - Deixe-me ver. . . Sua preocupao com boas maneiras muito nova. E j que voc est sendo to polida, no se importa se eu lhe disser que este fato por demais inesperado? Ela no deu nenhuma resposta e ele levantou as sobrancelhas, sarcstico. - Agora falemos de sua sbita domesticidade. Imagino que sua av soprou-lhe aos ouvidos que o estmago o melhor caminho para se chegar ao corao de um homem. - Mais alguma coisa? - ela perguntou com rispidez proposital, apesar de divertir-se mais uma vez com as apreciaes que ele fazia relativas personalidade de Marcella. - Falemos tambm de sua desenvoltura sexual. . . Devo dizer que voc deu, em relao a isto, um grande passo adiante. . . O bom humor desapareceu e Roumayne sentiu uma necessidade J quase incontrolvel de lhe dizer o que pensava dele. Entretanto naquele momento era necessrio no causar atritos. Controlou suas palavras.

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Pelo que estou vendo, voc no aprovou a mudana. . . Por qu? Eu disse alguma coisa nesse sentido? - Seu olhar percorreu lentamente o corpo de Roumayne, acabando por pousar em seus lbios macios e polpudos. Quando voltou a falar, sua voz era envolvente. - Na verdade, devo mesmo dizer que estou agradavelmente surpreendido. - Isto me deixa lisonjeada... - Roumayne deu-lhe as costas, para que ele no notasse a expresso de seu rosto. - E no poderia ser de outra forma. Pedi que arreassem Pingo de Prata. Vamos dar uma volta a cavalo. Ao ouvir tais palavras Roumayne sentiu um arrepio de medo percorrer-lhe a espinha. Sabia cavalgar, mas sua experincia era muito limitada. Aguentava um trote e um meio galope, porm suas habilidades no passavam da. Sabia instintivamente que Marcella seria uma amazona muito capacitada e ousada, que no temia galopes ou saltos. Mais cedo ou mais tarde Roumayne teria de cavalgar, mas teria preferido faz-lo sozinha, percorrendo em paz as campinas em torno da fazenda. - Pelo que vejo, voc agiu sem me consultar - observou demonstrando grande frieza, pois tinha certeza de que Marcella agiria daquela forma. - mesmo? Pois voc est de volta h trs dias e, pelo que sei, at agora no cavalgou seu cavalo preferido. - Estive fazendo companhia a meus avs. - Seu olhar desviou-se nervosamente do olhar penetrante de Eugne. - Esta sua preocupao em relao a seus avs comovente. Estendeu a mo e acariciou sensualmente a nuca e a garganta de Roumayne. Ela sentiu-se tensa, mas ao mesmo tempo seus sentidos reagiram proximidade de Eugne. Ele possua uma enorme atrao sexual, mais forte do que tudo que Roumayne

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j conhecera at ento. - Eu... talvez ande a cavalo mais tarde - gaguejou. - No, agora! Exprimia-se em tom autoritrio e a expresso de seu olhar deixava bastante claro que no estava acostumado a ser desobedecido. Ela, em princpio, teria protestado. No era tmida a ponto de ser desprovida de vontade prpria. J houvera em sua vida muitas ocasies em que tivera de lutar por suas convices, em meio situaes embaraosas. Havia porm algo naquele homem que parecia desafiar qualquer tipo de rebelio. Alm do mais, se se recusasse a concordar com um pedido que era mais do que normal na presente circunstncia, a trama logo chegaria ao fim. Respirou fundo, a. fim de acalmar-se. - Adoro Pingo de Prata - disse, com toda firmeza possvel. Mas. . . mas no gosto de receber ordens, Eugne. Ele no respondeu. A mesma mo que lhe acariciava o pescoo tcmou-lhe energicamente o queixo, forando-a a encar-lo. Houve um determinado momento em que ela achou que ele a beijaria. O sangue comeou a correr mais rpido e todos os seus sentidos se puseram em estado de alerta. No houve beijo algum, apenas um olhar penetrante. Assim que a soltou, seu corao batia com tanta fora que ela teve certeza de que ele devia estar ouvindo as batidas. - Daqui a cinco minutos - ele disse secamente, dando-lhe as costas e saindo da cozinha. No era somente devido aos traos do rosto que Roumayne e Marcella aparentavam ser gmeas. Sua altura tambm era idntica. A cala de montar de Marcella estava um pouco solta na cintura, mas um par de alfinetes consertou a situao. Enquanto se olhava no espelho Roumayne deu-se conta de como sua respirao estava

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alterada. No podia negar quanto lhe agradava sua aparncia. A mudana de paisagem j fora suficiente para suavizar-lhe as mgoas. O fato de que aquele homem perturbador a visse em um de seus melhores dias no tinha porm a menor importncia, ela pensou. Entretanto, no conseguiu deixar de sentir profundamente sua presena alguns minutos mais tarde, quando o encontrou sua espera com os cavalos. Ele a olhou com uma expresso de surpresa ao constatar que ela no se encarapitava na sela, como era o hbito de Marcella, mas olhava-o, solicitando sua ajuda. - Est destreinada? - No andava a cavalo em Paris. - O toque de suas mos, enquanto ele a ajudava a montar, fez com que o sangue circulasse mais rapidamente em suas veias. Pela primeira vez sentia-se contente. Sua proximidade causava sobre ela um efeito to sensual que esqueceu todo o nervosismo diante do animal. - Pelo que vejo, Paris produziu em voc mudanas um tanto estranhas! - Ria enquanto montava seu cavalo, um animal de plo negro e brilhante, que demonstrava a mesma fora e arrogncia de seu dono. - Vamos! Passados alguns momentos Roumayne percebeu que tudo daria certo. Pingo de Prata era um cavalo rpido e esperto, porm muito dcil. Ao se sentir mais vontade comeou a apreciar o passeio. O cu estava claro e muito azul. Mais tarde faria calor, mas naquele momento o ar tinha um frescor que evocava a champanha. Haviam deixado Rusvlei para trs e agora cavalgavam atravs das frteis lavouras de tabaco da Fazenda dos Hibiscos. Mais uma vez Roumayne sentiu-se admirada diante da boa ordem reinante nas terras de Eugne. No que isto lhe

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causasse propriamente surpresa. Parecia-lhe, mesmo conhecendo-o to pouco, que tudo aquilo que ele empreendesse era realizado com eficincia e competncia. O cavalo de Eugne ia sempre um pouco adiante de Pingo de Prata. De vez em quando relinchava impacientemente e Roumayne sentiu que somente a autoridade e a energia do cavaleiro impediam-no de partir a galope. Apesar de seu animal no ser nada fcil de ser controlado, Eugne sentia-se muito vontade na sela. Cavaleiro e cavalo tinham muita coisa em comum. Deles emanava a mesma fora e arrogncia, a mesma virilidade que se impunha a tudo o mais. No era de admirar que parecessem to vontade um com o outro, pensou Roumayne. Aproximaram-se de algumas construes e frearam os cavalos. Ao que tudo indicava, Eugne precisava inspecionar algo. Sem fazer nenhum comentrio, estendeu-lhe a mo a fim de ajud-la a descer, Durante um breve momento Roumayne vibrou, ao sentir uma espcie de choque eltrico que parecia passar da mo dele para a dela. Prendeu a respirao e encarou-o. Seu rosto estava desprovido de expresso, mas os olhos castanhos vigiavam-na atentamente. Roumayne ficou a imaginar se ele teria adivinhado que ela, por um momento, fora invadida por uma onda inesperada e incontrolvel de desejo. As edificaes tinham algo a ver com a plantao de tabaco e Roumayne, em uma tentativa de recobrar a compostura, comeou a conversar sobre agricultura. Jamais vira as plantas crescerem e ignorava absolutamente os processos que se desenrolavam entre o tempo da colheita e o momento em que os maos de cigarros e os charutos eram oferecidos venda. Precisava tomar muito cuidado. Por menor que fosse o interesse demonstrado por Marcella em relao ao assunto - alis, seu nico

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entusiasmo era a riqueza proporcionada pelo tabaco -, mesmo assim devia ter algum conhecimento a respeito do processo de colheita. Eugne respondeu a suas escassas e cuidadosas perguntas, fornecendo-lhe maiores detalhes do que ela esperava. Enquanto discorria, a perturbao de Roumayne no diminua e descobriu que estava ficando fascinada ao aprender todos os detalhes relativos cultura do tabaco, seus problemas inerentes e seu potencial lucrativo. Pela primeira vez no havia trao algum de zombaria na expresso de Eugne e nem a menor arrogncia ou sarcasmo. Seus olhos irradiavam vitalidade e entusiasmo. Ele era um homem que vivia em um mundo de homens, pensou Roumayne, e surpreendeu-se comparando-o a Alec. semelhana de Eugne, Alec envolvera-se com seu trabalho e demonstrara ambio. Uma ambio to grande, pensou amargurada, que quando chegou o momento de fazer uma escolha entre sua carreira e seus sentimentos por Roumayne, a carreira passou por cima de tudo. A menos que estivesse redondamente enganada a seu respeito, Eugne era ambicioso de um modo diferente. No tinha a menor dvida de que fosse obstinado em seus propsitos, mas no acreditava que aliasse o sucesso com o status, ou que se deixasse influenciar pelo julgamento alheio. O sucesso para ele significava apenas realizarse em seu trabalho, extraindo dele todas as alegrias possveis. Roumayne sentiu-se intrigada ao perceber quanto conhecia a respeito daquele homem, em to pouco tempo. Saam das estufas de tabaco e estavam para montar em seus cavalos quando chegou at eles um grito dilacerante. Em poucos segundos estavam no local do acidente. Um homem jazia no cho, sangrando no rosto e, nos braos. Seus gritos

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eram ainda piores do que a viso de seus ferimentos e devia estar sofrendo muitssimo. O papel de Marcella foi imediatamente deixado de lado e a enfermeira que havia em Roumayne desabrochou. O sangue corria com tamanha abundncia que ela levou alguns momentos para constatar o lugar e a extenso dos ferimentos. Ao que parecia, o homem fora acidentado com um trator. Seus companheiros, temerosos do que sucedera, estavam em verdadeiro estado de pnico. O nico a permanecer calmo era Eugne, que mesmo assim estava plido de susto, por mais que tentasse se controlar. Roumayne esqueceu de tudo o mais que no fosse a necessidade de estancar a hemorragia e aliviar a dor do homem. Ps mos obra sem pedir permisso a quem quer que fosse. Deu ordens a todos os que estavam sua volta, atribuindo tarefas queles que percebia estarem em condio de ajud-la. Os demais foram energicamente dispensados. Providenciou-se uma ambulncia. Quando ela chegou o ferido j estava fora de perigo, apesar de necessitar de cuidados que s poderiam ser conseguidos em um hospital. Roumayne sentiu um alvio imenso assim que ele foi colocado no veculo. Tinha a impresso de que no exercia sua profisso h sculos. . . No percebeu que os homens a olhavam com um respeito que chegava quase aos limites da admirao. Eugne contemplava-a com surpresa e no deixava escapar nenhum detalhe de sua aparncia: os seios que arfavam ritmicamente, sob a blusa molhada de suor, os cabelos revoltos, caindo-lhe sobre a fronte, os olhos cor de ametista, que brilhavam com tanta intensidade que ela chegava a ficar linda. - Voc soube como dar conta do recado. Roumayne encarou-o. Durante um breve momento transportara-se para outro mundo, no qual estivera mergulhada at bem

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recentemente. Durante aquele espao de tempo sua percepo do lugar onde se encontrava e das pessoas sua volta diminura. Agora as palavras de Eugne traziam-na de volta realidade.. - No foi nada - falou, sem pensar. Sabia que o que acabara de fazer no era quase nada em comparao com o que se esperava dela no passado. - No diria tanto. . . Subitamente intimidada, Roumayne sentiu-se incapaz de encarar aqueles olhos castanhos e perturbadores, desviando instintivamente o olhar. Ele estendeu a mo e segurou-lhe o queixo, repetindo o gesto esboado pela manh e forando-a a encar-lo. Quando seus olhares se cruzaram ela sentiu-se quase hipnotizada. Os empregados, como se tivessem obedecido a um acordo tcito, haviam desaparecido. A mo abandonou o queixo e deslizou, segurando-lhe a nuca. Os dedos comearam a exercer um movimento lento e sensual, causando-lhe uma excitao intensa que descia espinha abaixo e que lhe tornava a respirao difcil. A lembrana de seu primeiro encontro voltou instantaneamente, e ela desejou estar bem perto dele e sentir seus braos em torno dela, como acontecera naquele momento. No primeiro dia tentara experimentar os mesmos sentimentos e sensaes de Marcella. Agora era seu prprio corpo que reagia, com uma intensidade que a deixava desconcertada. O que sentia era irracional e instintivo. Acima de tudo, extremamente perigoso. Uma coisa era assumir a aparncia exterior de Marcella. Outra, muito diferente, era envolver-se com as emoes que deveriam pertencer sua ssia. Tudo aquilo era profundamente insensato, pois sabia que tais emoes poderiam resultar em uma mgoa

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profunda. Roumayne viera a Rusvlei para livrar-se da infelicidade. A ltima coisa que queria na vida era uma complicao que lhe poderia causar um pesar ainda maior. com supremo esforo afastou-se de Eugne. - Os cavalos vo acabar ficando impacientes. No acha melhor montarmos? - Claro. - O tom -com que se exprimia era absolutamente neutro e ele deixou cair as mos ao longo do corpo. Cavalgaram mais um pouco atravs das plantaes de tabaco, indo parar subitamente em um trecho onde a terra no era cultivada. Estavam em plena savana, nos limiares da floresta. O cu estava muito azul e algumas poucas nuvens diminuam a intensidade dos raios de sol. Havia chovido recentemente. Flores silvestres alaranjadas, amarelas e brancas espalhavam-se por todos os lados. O ar rescendia a todos os perfumes do campo. Alguns macacos pulavam pelos galhos das rvores esguias e de repente um veado surgiu por trs de um arbusto. Ficou parado, com as orelhas apontadas para cima, cheirando o ar. De repente saltou graciosamente e desapareceu por entre a relva muito verde. Tudo estava parado na savana. Era uma imobilidade que parecia abafar os sons do canto dos pssaros, dos insetos e at mesmo das disputas dos macacos. Reinava uma paz absoluta. Involuntariamente Roumayne deixou escapar uma exclamao de admirao. - Que maravilha tudo isto! - Nunca foi diferente. - Eugne parecia intrigado com o comentrio. - Claro - ela apressou-se em dizer, sentindo-se compelida a dar explicaes. - Acontece que esta paz surpreendente, depois de toda aquela agitao de Johannesburg. No precisou olh-lo para perceber que havia dado um fora.

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- E depois daquela agitao de Paris. . . - prosseguiu, atropelando as palavras. - Especialmente Paris. Aquele trfego maluco, as multides nas ruas. . . Se voc quiser saber o que agitao, v para Paris e... Ele no se deixava despistar. - Voc falou em Johannesburg. - Sua voz soava mais macia e por isso mesmo mais perigosa. O sorriso abandonara seu rosto e os olhos tinham uma expresso dura. - Sim, eu tambm estive em Johannesburg. - Roumayne tentava exprimir-se com superficialidade, mas no conseguia subtrair-se quele olhar to firme. - No h nenhum avio que transporte algum diretamente de Paris para uma fazenda perdida no meio do serto. O rosto de Eugne revelava um enorme desprezo, mas ele permaneceu em silncio, como se estivesse abaixo de sua dignidade deixar transparecer quanto sua desculpa era ftil. - Alm do mais. . . j estive em Johannesburg antes. Passei uma temporada l. . . - Uma temporada muito longa, diga-se de passagem. - Mas o que voc tem a ver com o fato de eu ter estado em Johannesburg? - Aquela exploso era em parte uma imitao do modo como Marcella teria porventura reagido nas mesmas circunstncias. Roumayne sentia um dio profundo ao enfrentar a arrogncia daquele homem. - Absolutamente nada... j que no sou o noivo de seus sonhos. Mas isto no me impede de demonstrar curiosidade. Diga-me, Marcella, voc nunca pensou em seus avs? - Eles deram permisso para eu ir a Paris. - Encarou-o com ar de desafio, fazendo o possvel para no perder terreno. - Sim, durante um ano. Apenas para lhe dar prazer. - Mais uma vez tornava-se evidente que Eugne no tinha maiores consideraes

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pelo talento de Marcella. Eles sentiram muita falta sua o tempo todo, no entanto voc apresentou todas as desculpas possveis para prolongar sua ausncia. - Mas que eu precisava aprofundar meus estudos! J Jhe disse isto. - Apesar da resposta firme e quase agressiva, notou que ele ria, sem disfarar a ironia. - Seus estudos de que, Marcella? - Meus estudos de arte, Eugne. - Espero que seu progresso tenha valido a pena, em termos de tempo e dinheiro. - Olhe minhas telas e julgue por voc mesmo - respondeu, pensando ao mesmo tempo se Eugne ficaria impressionado com os quadros de Marcella do mesmo modo que seus avs. - Um destes dias vou querer ver, sim. Mas talvez voc concorde que o interesse pelo sexo oposto ocupou uma parte muito importante de seu tempo, hein? Voc devia ter me passado mais informaes, Marcella. Este seu noivo to relutante tem uma imaginao frtil!, pensou Roumayne, reprovando mentalmente a garota. Disse, em voz alta: - Concordo. - Deparou com seu olhar malicioso e enfrentou-o, em atitude de desafio. - Mas e da, Eugne? Voc por acaso esperava que eu vivesse em recluso completa, dedicando-me unicamente a meus estudos? - Mesmo que voc dissesse que as coisas tinham se passado desta forma, eu no acreditaria. .. Tudo que gostaria de ouvir a verdade, Marcella. Quanto quela histria de Johannesburg, acho melhor voc confessar tudo de uma vez. com certeza havia por l um homem que atraiu seu interesse de um modo nada superficial... Ela estava a ponto de negar o fato, mas resolveu refletir melhor a

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respeito. Por mais difcil que fosse discutir com Eugne naquelas circunstncias, Roumayne sabia que as coisas ficariam infinitamente mais complicadas se ele tivesse de saber a verdade. No era impossvel que a histria da morte do cantor de msica pop tivesse chegado at aquela regio tranquila e que seu retrato, publicado nos jornais, revelasse sua assombrosa semelhana com Marcella. A ltima coisa que desejava no mundo era despertar as suspeitas de Eugne. Era evidente que sua perspiccia o impedia de considerar Marcella como uma donzela inocente, imbuda de interesses artsticos. Nesse caso, por que negar o fato? Se Eugne acabasse por se casar com Marcella - era estranho como este pensamento a deixava dolorosamente perturbada -, ele teria de aprender a lidar com o lado caprichoso e ftil de sua natureza. Ao mesmo tempo, admitindo um relacionamento anterior com outro homem, Roumayne na verdade estaria aplainando o caminho de Marcella. Outro dado importante: estaria consertando o erro que fizera, ao mencionar Johannesburg. A nica coisa a fazer era agir do mesmo modo que Marcella, usando sua franqueza desconcertante. - Pois bem, confesso tudo. - Fez aquela afirmao com estudada franqueza, esperando parecer to confiante quanto Marcella. Eu me diverti um bocado em Paris e tambm em Johannesburg, por algum tempo. E da? vou ter de passar o resto de minha vida enterrada em uma fazenda. . . - Isto, claro, diz respeito unicamente a voc. - mesmo, Eugne? - Olhou-o de relance, flertando descaradamente com ele. Por mais que se desprezasse por seu comportamento, precisava agir como Marcella. - Evidentemente. J lhe disse isto antes. Quer dizer ento que

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houve um homem? - Sim. - Suspirou dramaticamente, bem no estilo de Marcella. Era um artista famoso e interessou-se por mim, uma simples garota do interior. Voc pode imaginar o que isto significou, no sentido de levantar meu moral? - No se subestime, Marcella. O que estaria ele querendo dizer com isto? Talvez fosse melhor no perguntar. - No foi nada srio. - Vendo que ele no respondia, deu uma risada forada. - Voc compreende isto muito bem, no , Eugne? - Voc quer dizer que no foi para a cama com ele? - Eugne! - Fez o possvel para fingir que estava chocada. No era difcil imaginar o que Marcella e o incrvel francs estariam aprontando em Johannesburg. No fundo de si mesma, Roumayne no podia deixar de pensar que aquele homem merecia algum que o amasse verdadeiramente, ao invs de uma garota mimada que o queria unicamente por seu dinheiro. - Esta atitude ultrajada no lhe cai muito bem, querida. No posso afirmar se voc ainda virgem, Marcella, mas certamente no a garota inocente que quer parecer. Alis, voc deu provas suficientes neste sentido, h alguns dias. Deve ter tido um excelente professor. . . Mais uma vez a recordao daquela cena de amor apoderou-se dela. Eugne estava to prximo a ela que conseguia distinguir todos os plos que cobriam seus braos queimados de sol e o peito musculoso. Sentia um desejo maluco de estender a mo e deslizar os dedos pelos lbios sensuais, pela linha rgida do maxilar. Lembrou-se a tempo do papel que deveria desempenhar. Sua tarefa tornava-se cada vez mais difcil de ser levada adiante. - E que me diz daquela sua namorada to sofisticada? - indagou, com toda a ironia de que era capaz. - Ela to inexperiente quanto eu?

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- Yvette? - Ele sorriu maliciosamente e cerrou os olhos, como se estivesse procurando recordar-se de algo. - Yvette uma mulher mundana. - Voc continua a v-la? - Esperava que seus olhos no revelassem a dor que sentia, ao formular a pergunta. Tinha de tomar aquela atitude por Marcella, mas sabia que a resposta de Eugne seria importante para ela tambm. - Claro. - Mas ento. . . se voc se d o direito de divertir-se, por que me critica? - Eu a critico? Absolutamente, Marcella. O que voc fez no passado e, mais ainda, o que faz no presente, no me diz absolutamente respeito. No tenho o menor direito de critic-la. Roumayne mordeu o lbio. A situao escapava rapidamente de seu controle. Se Marcella esperava acabar com uma aliana no dedo cometera um erro bsico. Eugne Hugo estava muito longe de demonstrar-se um noivo ansioso. Voc me deu uma tarefa e tanto, Marcella, pensou preocupada, enquanto Eugne esporeava o cavalo e afastava-se rapidamente a galope, seguido por Roumayne. CAPITULO IV Cavalgavam novamente atravs dos campos cultivados e por um momento o cavalo de Eugne tomou a dianteira. Agora ele voltava a ser um fazendeiro, inspecionando as cercas, testando o nvel da gua nas pequenas represas e verificando se as vrias tarefas tinham sido executadas corretamente. Em seguida desembocaram novamente na savana. Ao chegar a um rio Eugne voltou-se e acenou para Roumayne, indicando que queria

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fazer uma pausa. Desmontou e ficou a olhar os cavalos, que se aproximavam do curso de gua para beber. J era quase meio-dia. -O sol brilhava em um cu sem nuvens e seus raios castigavam os campos. Era um calor ao qual Roumayne, criada em uma grande cidade como Johannesburg, no estava acostumada. com uma mo afastou da fronte algumas mechas de cabelo, empapadas de suor. A blusa mida aderia-lhe ao corpo, moldando suas curvas generosas e revelando indiscretamente o arfar de seus seios. Constatou aliviada que estavam prximos a um arvoredo, onde poderiam abrigar-se numa sombra. Sentaram-se e apoiaram-se no tronco de uma rvore. Eugne tirou um frasco do bolso e passou-o para Roumayne. Ela bebeu sofregamente e a gua gelada pareceu-lhe mais deliciosa que uma taa de champanha. - Sinto muito, no trouxe copo - ele observou, enquanto ela lhe devolvia o frasco. - Em Paris diriam que no um hbito muito elegante. . . - No diga isto! - Riu e contemplou aqueles olhos castanhos que comeavam a ficar cada vez mais atraentes. Foi a vez de Eugne beber. No tirou os olhos dela e Roumayne sentiu que seu corao comeava a bater com mais fora. Ele bebia muito lentamente e seu olhar percorria o rosto e o corpo de Roumayne com uma intensidade que fazia com que o sangue lhe corresse mais depressa nas veias. Nem uma palavra foi dita, mas b ocasies em que os olhos falam mais eloquentemente do que tudo. Roumayne foi a primeira a desviar o olhar. Uma perturbao interior, quase insuportvel, tornou-lhe impossvel sustentar aquele olhar sensual por mais tempo. Desviou de propsito os olhos, contemplando a savana sua volta, e

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como antes ficou encantada com sua grandiosidade. A beleza que emanava de tudo aquilo era to fantstica, to contagiante, que uma pessoa acabaria por sentir-se incapaz de viver em outro lugar que no fosse aquele. Dominando tudo, ouvia-se o som fascinante de milhares de insetos desconhecidos. Roumayne sentiu-se no auge da empolgao. Disse a si mesma que tudo aquilo era devido beleza que a rodeava e sensao de paz que se apoderava dela. Era impensvel que tivesse relao com o homem a seu lado. Ele no significava nada para ela e jamais significaria. Eugne apenas fazia parte de uma tarefa a que ela se propusera, alis uma tarefa que lhe pesava cada vez mais e da qual se arrependia. - Sonhando de olhos abertos? - No, apenas contemplando a paisagem. - Paris, pelo visto, ensinou-a a apreciar a terra onde nasceu. Isto no acontecia antes.. . - Talvez. A distncia provoca emoes inesperadas. . . - Foi isso que aconteceu? - Ele deu uma nfase toda especial pergunta. Seus olhos percorreram-lhe o rosto, demorando-se em seus lbios, e ela sentiu o estmago contrair-se, tenso. Eugne voltou a sorrir, aps um momento, e ela sentiu-se um pouco mais relaxada. - Aposto que em Paris voc nunca comeu carne defumada. - com certeza no! - Desta vez conseguiu rir, pois o comentrio era totalmente inesperado. - Prove um pouco. Pegou uma fatia de carne e nesse momento os dedos de Eugne tocaram nos dela. O tempo parecia ter ficado suspenso e havia uma espcie de eletricidade passando entre

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ambos. A tenso voltou com tudo e Roumayne corou intensamente, ao perceber o olhar dele cravar-se em seu rosto contrado. - Obrigada. - Precisou exercer uma enorme fora de vontade para afastar a mo. Mordeu a carne. - O que ? Vaca? - No, bfalo. - Est uma delcia. - timo. Eu mesmo cacei. Joshua defumou a carne. Estavam falando apenas por falar, mas mesmo assim Roumayne no conseguia livrar-se da sensao de que o que estavam dizendo nada tinha a ver com a carne defumada. - Voc ama este tipo de vida, no mesmo? - A pergunta era frvola e ela no sabia o que a tinha levado a formul-la, exceto talvez que a necessidade de saber um pouco mais a respeito de Eugne tornara-se algo imperioso. Reconheceu, muito a contragosto, que nada tinha a ver o fato de que precisava conhec-lo melhor para lev-lo a tornar-se noivo de Marcella. - No consigo imaginar outro tipo de vida. Esta sempre foi uma de nossas diferenas, no mesmo, Marcella? - Talvez no seja mais... - Era estranho como ela parecia estar falando mais por si mesma do que pela garota a quem fingia ser. - Acho difcil acreditar. Voc sempre teve uma predileo declarada pelas grandes cidades. Paris deve ter aumentado este seu amor pelo asfalto... - Muito pelo contrrio. Gostei de voltar para c. Gostei mesmo. - Hesitou, sem saber como prosseguir. - Talvez a distncia me tenha proporcionado um novo cdigo de valores. .. - Tais palavras soavam pomposas a seus prprios ouvidos. , Eugne no respondeu imediatamente, mas depois de um momento tocou-lhe o queixo, obrigando-a a encar-lo. Ela fez o possvel para enfrentar seu olhar sem pestanejar.

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- Voc est se esforando tanto, Marcella. Por qu? - Eu. .. no entendo. - Acho que entende, sim. Todo este sbito amor pela terra, por exemplo. - Mas uma coisa autntica - ela protestou, desta vez com convico, pois estava dizendo a verdade, pelo menos no que lhe dizia respeito. - Voc no estar agindo desta forma porque quer que eu a despose? A intensidade de seu olhar no lhe permitia virar o rosto. Se pelo menos a soltasse! O contato com ele deixava-a to perturbada que era difcil pensar coerentemente. - No - conseguiu dizer, em um murmrio. - Gosto mesmo daqui. - E quer de fato casar comigo. - Era uma constatao, e no uma pergunta. - Nossas famlias que querem, Eugne. Sempre quiseram. - Mas o que importa saber se voc quer. - O tom com que ele se exprimia exigia uma resposta. - Quero! Ela olhou-o com ar de desamparo, sentindo-se profundamente chocada, pois se dera conta de que exprimira um sentimento estritamente pessoal. Como se estivesse saindo de um estado de coma, tentou ordenar seus pensamentos. Era impossvel que aquilo estivesse acontecendo! E se a coisa era verdadeira, precisava encontrar um jeito de brecar tudo aquilo, antes que a coisa fosse mais longe. - Marcella. Ouviu-o, mas no respondeu. No podia se permitir olhar para ele. - Marcella! - Desta vez sua voz soou mais spera e autoritria. - Sim? - Sua resposta foi um simples murmrio. - Olhe para mim. - Sim? - Sua voz tremia.

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- Diga-me o que est acontecendo. - Nada - ela respondeu, sabendo ao mesmo tempo que era uma tolice tentar enganar aquele homem. Se pelo menos ele lhe permitisse desviar o olhar, afastar-se.. . Sua proximidade era to perturbadora que ela se sentiu tonta. - Alguma coisa est se passando - ele insistiu. - Quem a est pressionando, para que este casamento saia? - Ningum! - A negativa foi veemente demais. - Seus avs? - Ele estendeu a mo e agarrou-lhe o pulso. Ela tentou ignorar a sensao que isto lhe causava, mas era muito difcil, sobretudo porque Eugne no despregava os olhos de seu rosto, procura da verdade. Se pelo menos ele parasse com aquele interrogatrio. .. No sabia se teria foras para esconder a verdade, se ele continuasse. - Claro que meus avs gostariam. .. Mas esta no a nica razo. - Voc gostaria de ser a proprietria da Fazenda dos Hibiscos. A Fazenda dos Hibiscos nada significa para mim. Quero apenas ser sua mulher. Disse tais palavras para si mesma, pois no ousava proferi-las em voz alta. Declarou o contrrio do que pensava. - Sim. Voc me despreza por isso? - Absolutamente. Para falar a verdade, aprecio sua honestidade. Voc sempre foi um animalzinho mercenrio, Marcella. Acho que a desprezaria muito mais se tentasse jurar eterno amor por mim. De que modo Marcella teria respondido a esta observao to realista? verdade que a garota no podia fingir estar apaixonada por Eugne. Se estivesse, no seria necessrio fazer apelos para traz-la de volta para casa. verdade tambm que Marcella era mercenria. Queria ser a dona da Fazenda dos Hibiscos e a esposa de um homem rico. No importava que ela sentisse por esse homem o

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maior desprezo. No entanto, a obstinao de Eugne era um obstculo para seus planos. Ficar noiva dele seria muito mais difcil do que Marcella imaginara, talvez mesmo impossvel. Roumayne no via como realizar os planos projetados por sua ssia. A tenso tornara-se difcil demais de suportar. Precisava de tempo para pensar e para isso necessitava ficar sozinha. Eugne irradiava uma virilidade to intensa que qualquer reflexo racional tornava-se impossvel. Afastou-se propositadamente dele e fitou o cho. Um bando de formigas arrastava um inseto para o formigueiro. Aquela parte de sua mente, que no estava ocupada em pensar em Eugne, registrou seus esforos obstinados com uma espcie de fascinao. Em seguida algo mais chamou-lhe a ateno. Custou a perceber do que se tratava. Uma cobra! Sentiu um medo pavoroso e ficou em p de um salto, tentando galgar uma pedra prxima. Seu p escorregou e ela quase perdeu o equilbrio. - Marcella! - Eugne no conseguiu disfarar quanto ficara preocupado. - Uma cobra! - Tremia da cabea aos ps e mais uma vez tentou subir na pedra, mas em vo. Por ela, teria tentado novamente, mas ele a segurou pela cintura, puxando-a para trs. - O que voc est fazendo? - Desvencilhou-se dele e encarou-o furiosa. - No foi nada, no precisa ficar com medo! A expresso zombeteira de seu olhar aumentou a fria dela. - Ento voc acha que uma cobra nada? - No quando se trata de uma cobra-d gua. Olhe, Marcella, voc a espantou. Ela ficou mais assustada do que voc. Somente uma cobra-d gua! Levou alguns segundos at se dar conta

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do que tinha acontecido. Olhou-o, confusa, sentindo as pernas tremerem. No imaginava que fosse chorar. Estava longe de ser sua inteno. Talvez o susto, culminando com as emoes do dia, a tornassem mais frgil do que imaginara. Sentou-se no cho, cobriu os olhos e entregou-se ao pranto. No conseguiu registrar claramente como as coisas se passaram em seguida. Quando se deu conta, dois braos robustos a levantaram e ela se viu aninhada em um peito acolhedor. Os soluos se acalmaram e sentiu-se amparada e protegida. Somente quando o tremor cessou que teve conscincia de diferentes sensaes. Agora o que predominava era a virilidade daquele homem que a tinha nos braos. O odor estonteante de sua masculinidade, seus msculos rijos, as batidas fortes e ritmadas de seu corao deixavam-na completamente fora de si. Afastou o rosto de seu peito e encarou-o. Algo em seu olhar acelerou sua respirao e quando sua boca veio de encontro dela, estava pronta para receb-la. O beijo comeou com muita suavidade, mas intensificou-se quase imperceptivelmente e ela se viu forada a abrir os lbios. Enquanto ele comeava a explorar a carne macia de sua boca, Roumayne experimentou um sentimento indescritvel, que jamais conhecera com Alec. Todos os pensamentos relativos a Marcella desapareceram. Esqueceu-se completamente da necessidade de desempenhar um papel. Agora Roumayne era ela mesma, uma mulher cujas emoes amortecidas estavam ativadas at os limites do insuportvel. Mesmo naquele momento, enquanto as sensaes fsicas ameaavam apoderar-se inteiramente

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dela, os ltimos vestgios de bom senso recordavam-lhe que deveria recuar antes que fosse tarde demais. Apoiou as mos no peito de Eugne e tentou repeli-lo. Ao ver que sua tentativa falhava, fez um esforo para descolar seus lbios dos dele. Tudo em vo, porm. Seus braos pareciam duas garras de ao das quais era impossvel escapar. Desesperada, admitiu para si mesma que na verdade desejava que isto acontecesse. Sabia que estava lutando contra si mesma, na mesma medida em que lutava contra Eugne. Uma mo ousada penetrou por baixo de sua blusa, acariciando-lhe as costas e os seios. Aquele toque ntimo deixou-a sem flego e ela foi caindo para trs, at ficar completamente deitada. Eugne no fez o menor esforo para det-la e deitou-se por cima dela. Roumayne estava completamente entregue s sensaes provocadas pela dureza das pedras, a aspereza do capim e a fora daquele corpo misturado ao seu. As coxas musculosas de Eugne pressionavam suas pernas esguias. Os lbios vidos prosseguiam sua busca ousada, descendo pelo pescoo e explorando a linha dos seios, que apareciam sob a blusa desabotoada. Suspirou, trmula, e abandonou a luta. A sensualidade de Eugne desafiava quaisquer protestos. Ela ajeitou o corpo instintivamente, procura do dele. Ele levantou a cabea e contemplou aqueles olhos azuis, nos quais transparecia a paixo. Em seguida afastou-se ligeiramente e, com um gesto decidido, comeou a desabotoar a camisa. No havia a menor dvida quanto natureza de suas intenes. O corpo de Roumayne estava devorado pela chama da paixo, mas sua mente bradou um sinal de alerta. - No! Um brilho irnico surgiu no olhar dele, que pousou sobre os lbios

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que tinham correspondido a seu beijo com tamanho ardor, demorando-se sobre os seios, ligeiramente expostos. - Uma resistncia de ltima hora? No h necessidade disto. . . - Voc est enganado. - Estava tensa, nervosa, mas no queria que ele percebesse o torvelinho de emoes que se apoderavam dela. - Ora, vamos, Marcella. Voc por acaso est querendo fazer o papel da virgem ultrajada? - Mas acontece que sou virgem... - mesmo? - Ele insultou-a com sua descrena, mas ao olh-lo de relance ela notou uma expresso que no conseguia compreender. - O que voc quer? - perguntou finalmente, totalmente insegura. - O que qualquer homem quer. E o que voc quer, Marcella? Afinal, isto o que interessa. H alguns dias jurou que me mostraria por que valia a pena eu me casar com voc. - J no lhe dei provas suficientes? - Digamos que voc apenas despertou meu apetite. A amostra valeu, mas agora quero mais. Furiosa, ela levantou a mo, para esbofete-lo, porm ele deteve seu gesto. - Nunca mais se atreva a fazer uma coisa destas! - Eugne.. . voc no quer casar com uma virgem? - ela indagou, no tom mais sedutor possvel. Ele no respondeu diretamente. - O casamento um passo muito srio. A virgindade apenas uma entre vrias consideraes, Marcella. Quer dizer ento que a virgindade era apenas um entre vrios aspectos a serem considerados. E quais eram os outros? Um dote? Provas mais substanciais de proezas sexuais? Talvez uma entrega total, cujos aspectos mais profundos lhe escapavam? Tais eram os pensamentos que atravessavam a mente de Roumayne

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naquela noite, sentada diante da janela aberta de seu quarto. Deveria passar trs meses em Rusvlei. Durante esse perodo deveria representar um papel e concordara com aquilo a partir de um impulso nascido dot desespero. Tinha trs meses -para concluir um noivado e aquela tarefa parecia-lhe cada vez mais desagradvel. Estava comeando a desprezar-se por sua participao naquela histria. Parecia-lhe agora que havia algo de imoral em tentar levar uma pessoa a comprometer-se, quando as circunstncias sua volta repousavam em uma profunda falsidade. poca em que concordara com o plano de Marcella estava to repleta de amargura que aquele aspecto da questo no lhe ocorrera. No imaginava que fosse necessrio lanar mo da persuaso, pois Eugne, na descrio de Marcella, era um candidato impaciente -e afoito. A farsa consistiria unicamente em usar o anel de noivado at a chegada de Marcella. Quanto questo da recompensa financeira, no lhe parecia despropositado receber pagamento por aquilo, que no deixava de ser uma tarefa. Agora, em meio serenidade de Rusvlei e conhecendo melhor Eugne, tudo aquilo lhe parecia inteiramente errado. Talvez ele fosse rude, mas sentia que aquele homem possua uma integridade acima de qualquer questionamento. O pior de tudo que ela no via como livrar-se da situao. Tinha concordado com o esquema de Marcella e devia ir em frente. A questo era saber como. verdade que nem os avs e nem Eugne haviam levantado suspeitas sobre sua identidade. No entanto, aps dois encontros com Eugne, Roumayne compreendeu muito bem que ele no faria nada que contrariasse sua vontade. Aquele homem no correspondia descrio de Marcella. Trs meses. . . Num certo sentido o perodo era curto demais. Seria

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necessrio muito mais tempo para convenc-lo de que deveria concordar com o noivado. Por outro lado aquele espao de tempo lhe parecia uma eternidade. Trs meses na companhia de Eugne Hugo era algo acima de suas foras. Subitamente inquieta, Roumayne enfiou um pulver e saiu de casa. De um lado da sede encontrava-se o jardim da sra. Du Toit, onde ela cultivava flores e- arbustos. Durante o dia o jardim j era lindo, mas noite transformava-se em um verdadeiro paraso tropical. No havia uma nuvem no cu e nele brilhavam milhares de estrelas. Para uma garota da cidade grande, onde a poluio e as luzes enfraqueciam o brilho das estrelas, aquilo era espetacular. O jardim estava povoado de gardnias e jasmins e a combinao de tais perfumes subia-lhe cabea, entontecendo-a. Ali fora reinava uma enorme tranquilidade. A calma da noite era interrompida pelo rudo incessante dos grilos. Aquele esplendor tropical mexeu com as emoes de Roumayne, provocando-lhe uma enorme melancolia. Inevitavelmente seus pen samentos voltaram-se para Eugne. O curso de seus pensamentos mudara, porm. J no pensava mais em como seduzi-lo em benefcio de Marcella. Seus pensamentos evocavam fatos puramente sensitivos, sobretudo aqueles dois encontros que a haviam deixado to abalada. Conseguia sentir seus lbios audazes apertarem os dela, bem como aquelas mos que tinham a fora de duas garras de ao, mas que ainda assim excitavam uma mulher com a sensualidade sutil de seu toque. Conseguia sentir a rigidez de suas coxas musculosas, a fora de seu peito amplo. Aquelas evocaes eram acompanhadas de uma sensao estonteante e que lhe dava um sentimento de exaltao. No entendia por que aquele homem conseguia perturb-la tanto,

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pois sabia que no gostava dele. Era impossvel sentir afeto por uma pessoa to cheia de arrogncia e fora bruta. Ainda assim tinha de reconhecer que Eugne Hugo era inegavelmente atraente. Tratava-se de atrao fsica, de uma sensualidade bem real, quase animalesca. Fora isto que lhe chamara a ateno, na primeira vez que o vira no restaurante com Yvette Stacy. Uma coisa era uma pessoa possuir forte apelo sexual, outra inteiramente diversa era algum estar merc de seu poder. At o momento de entrar em contato com aquele fato, jamais acreditara que um dia pudesse ser atingida to intensamente, ou que seus sentidos pudessem ficar inflamados a ponto de preponderar sobre a razo. Uma onda de sangue invadiu-lhe o rosto ao evocar a paixo que sentira por Eugne. Naqueles momentos em que se deitara sobre o solo coberto de pedregulhos, quando seus lbios a exploraram sensualmente, seu corpo doa com o desejo de ser possuda completamente por ele. Chegara a desejar por um breve momento ser sua esposa, mas isto no passava de uma enorme loucura. Antes, jamais se dera conta de que a atrao, fsica pudesse afetar algum com uma intensidade to devastadora. Era impossvel que isso constitusse a base de um casamento. Se encontrasse um dia um homem a quem pudesse amar, ele teria de possuir inteligncia, gentileza e sensibilidade, a exemplo de Alec. Eram essas qualidades que apreciava nele. Aquela ambio desmedida interferira em sua vida bem mais tarde. Jamais poderia entregar-se a um homem cujo poder de atrao estava baseado na fora bruta e na sensualidade. Um homem das cavernas, um Eugne Hugo.. . Eugne divergia em tudo de Alec, o homem a quem amara e a quem desejara desposar um dia.

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Desde a ocasio de seu ltimo encontro, deixara de pensar em Alec. inicialmente isto lhe exigira certo esforo. Agora sentia-se aliviada em notar que, por esse lado, as coisas caminhavam com enorme facilidade. Verificou, ligeiramente surpreendida, que precisava exercer uma - certa concentrao para evocar a imagem de Alec, mas aps alguns momentos voltou a ver a boca sensvel, o olhar inteligente, as mos adestradas de um mdico competente. Alec no era feito para ela, mas era o tipo do homem pelo qual se sentia atrada. Talvez quando terminasse aquela temporada em Rusvlei encontrasse um homem semelhante a Alec. Seria esperar demais poder amar novamente? At ento teria de revestir-se de coragem para levar adiante os encontros com Eugne Hugo. S lhe restava esperar que as semanas passassem rapidamente. CAPTULO V Apesar de j ser bastante tarde quando Roumayne finalmente voltou para seu quarto e foi dormir, no dia seguinte acordou cedo. Sentindo-se possuda por uma sbita energia, tomou banho, vestiu-se e dirigiu-se para a cozinha. Embora a manh estivesse apenas comeando, a cozinha j era palco de intensas atividades. O sr. Du Toit j estava pronto para inspecionar o trabalho dos colonos e a sra. Du Toit, sem dar a menor importncia artrite, fritava ovos e bacon. Roumayne sentiu um enorme remorso ao ver aquela frgil velhinha trabalhando to esforadamente que desculpou-se por ter-se atrasado. Ao pretender, entretanto, ocupar seu lugar junto ao fogo, foi posta de lado. - Sente-se, meu bem. Tome caf com seu av.

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- Eu podia muito bem ter preparado o caf. - Eu sei, mas no h necessidade. Quem sabe dentro de um ou dois dias. . . - Roumayne notou o olhar de satisfao que ambos trocaram. No ntimo sentiam-se imensamente felizes que sua neta se reintegrasse ao lar. Mais uma vez ela voltou a sentir-se culpada por estar representando toda aquela farsa. - Queremos que voc descanse bastante e que ganhe alguns quilinhos. Vamos, meu bem, coma. - Deste jeito vou acabar ficando gorda. . . - Gorda, no, meu anjo. Apenas com carne suficiente para um homem saber que voc uma mulher. . . Roumayne riu, bem-humorada. Em um lugar como aquele acabaria recuperando a alegria perdida, pensou, olhando sua volta. A atmosfera rstica e simples da fazenda era reconfortante. A cozinha era vasta, talvez um pouco grande demais para as pernas da av, tomadas pela artrite. O cho era forrado de lajotas e as paredes de tijolo aparente. O fogo de lenha era antiquado, enorme, e as prateleiras estavam cheias de panelas e recipientes de lato. No ar pairavam aromas deliciosos: o de condimentos vrios, que s se usavam na roa, a doura das mas, o caf fresquinho, feito na hora. . . Roumayne lembrou-se da cozinha de seu apartamento minsculo, branca, assptica, absolutamente impessoal. Como aquela cozinha em Rusvlei era diferente e acolhedora. . . Desejou ter algum dia uma cozinha como aquela. De repente estava sonhando de olhos abertos. Viu-se diante de um daqueles foges enormes de fazenda, preparando pratos deliciosos. Um bando de crianas alegres e ruidosas brincava ao redor. Subitamente um homem entrou. Era alto e muito bonito. Claro que aquele quadro estaria incompleto sem um

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marido. . . Ficou entretida com aqueles devaneios por alguns momentos, sem se dar conta de que estava sorrindo. Sentiu-se perturbada ao perceber que o rosto daquele homem era o de Eugne Hugo. Como era possvel que aquela pessoa, por quem tinha tamanha averso, tivesse se insinuado no sonho? Talvez fosse porque ela o encontrasse com muita frequncia ultimamente. . . Bastante irritada, baniu-o de seus pensamentos. Instantaneamente o sonho dissipou-se, tornando-se pouco mais do que uma sombra. . . No teve tempo de avaliar a significao de tudo aquilo, pois o av dirigiu-se a ela. - Voc se divertiu com Eugne ontem? - Sim, foi agradvel - respondeu, afetando despreocupao, mas notando o rpido olhar que os velhos trocavam. - Voc vai v-lo hoje? - A sra. Du Toit no conseguiu disfarar sua ansiedade, enquanto fingia estar ocupada com o fogo. - No sei. - Subitamente sua respirao acelerou-se e ela corou intensamente. A emoo, totalmente inesperada, no passou despercebida ao av, que estava sentado em frente a ela na mesa. - Eugne disse-lhe alguma coisa, Marcela? Falou de vrios assuntos. -Voc sabe muito bem o que vov quer dizer, meu bem disse a sra. Du Toit, em tom de ligeira reprovao. - Quando que vocs vo casar? Eu. . . eu no sei se chegaremos at l. - Ficou profundamente perturbada. Os velhos queriam que aquele casamento se consumasse. Roumayne gostava tanto deles que faria tudo para v-los felizes. - Mas o que est acontecendo? - Toda sutileza fora deixada de lado e a av agora exprimia-se com toda franqueza.

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- Vocs por acaso j pensaram que Eugne talvez no quisesse casar comigo? - Roumayne tentou exprimir-se com a maior doura possvel, mas notou que sua pergunta provocou intenso pesar. - Mas ele sempre quis - declarou o av aps um momento e sua voz era firme. - No seriam vocs a querer? Vocs e os pais de Eugne, tambm? - verdade que esse era o desejo de todos ns. - A sra. Du Toit parecia menos segura do que seu marido. - O mesmo acontecia com voc e Eugne. - Hesitou. - No verdade? - Um dia, talvez. Mas agora. . . - Roumayne interrompeu-se, sem saber como prosseguir. Por um lado precisava conseguir uma aliana de noiva, pois essa era a promessa que fizera a Marcella. Por outro, sabia que as possibilidades de alcanar seu objetivo eram escassas, e queria magoar os Du Toit o menos possvel. - As pessoas mudam, vov - declarou. - Voc ficou longe tempo demais. Por que .no voltou quando o ano terminou? - J disse, precisava de mais tempo para meus estudos. - Estudos! Ora essa! - A exclamao de impacincia do av deixou Roumayne surpreendida. - No me diga que voc no conheceu nenhum homem em Paris. Aqueles parisienses atrevidos corromperam-na e agora voc no se interessa mais pelos rapazes aqui da terra. - No isso, no. Mas que eu mudei. . . - , ns notamos mesmo - comentou a av. - Pois . . . - Olhou com ar de apreenso para os velhos, mas estava bastante claro que as palavras no escondiam segundas intenes. Eugne tambm mudou. - Talvez ele esteja zangado por voc ter ficado fora por muito

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tempo - sugeriu o av. - No acho que o ressentimento seja a razo para suas reservas - declarou Roumayne, pensativa. - Na realidade Eugne no quer se ver forado a casar-se. - Ningum o est forando. - Os olhos da sra. Du Toit estavam marejados de lgrimas e Roumayne sentiu uma pontada no corao ao notar o esforo que seus dedos tomados pela artrite empregavam para misturar a massa do bolo. - Fisicamente no, mas mesmo assim uma situao constrangedora. . . Os casamentos arranjados so coisa do passado. Eugne um homem de opinies muito firmes, como vocs bem sabem. Se ele no quiser casar no o far. - Notou que os avs ficaram perturbados e ento prosseguiu com mais doura. - No estou dizendo que no haver casamento. Apenas digo que vocs no devem confiar excessivamente. Comeram em silncio durante algum tempo. Quando a av lhe ofereceu mais uma poro de bacon, Roumayne recusou. A mgoa que os velhos estavam sentindo dissipara completamente seu apetite. - E voc, Marcella? - indagou a av. - J mudou de ideia? Roumayne mexeu-se na cadeira, inquieta. Sentia-se incapaz de enfrentar o olhar da sra. Du Toit, enquanto pensava na pergunta. Como era difcil dar uma resposta... Da parte de Marcella claro que nada havia mudado. Ela queria e, mais do que isso, estava resolvida a desposar Eugne. Se Roumayne falasse unicamente por Marcella a resposta seria simples. Entretanto o que Marcella desejava tinha importncia relativa, pois Eugne manifestara sua relutncia em termos bastante claros. No haveria casamento algum, a menos que acontecesse alguma coisa que mudasse a opinio de Eugne. Era

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melhor que os avs estivessem preparados para enfrentar um eventual desapontamento. Fora o fato de duvidar que Eugne mudasse de ideia, Roumayne no acreditava mais que ele e Marcella fossem feitos um para o outro. De certo modo,esta dvida a acompanhara o tempo todo. Agora sabia que Eugne no se ajustaria jamais superficial Marcella, que se interessava unicamente pelo status proporcionado pelo fato de vir a ser a rica proprietria de uma enorme fazenda e intimamente resolvida a passar a maior parte do tempo gozando os prazeres da vida noturna de Johannesburg, a centenas de quilmetros de distncia. Nunca lhe passara pela cabea que seu marido no concordaria com aqueles caprichos. Mais cedo ou mais tarde teria de compreender que a vida que planejara era impossvel de ser levada adiante. Quando isso acontecesse, haveria srios atritos entre ambos. Roumayne sentia que Marcella, frvola como aparentava ser, era to obstinada quanto Eugne. Nenhum dos dois estaria disposto a mostrar-se flexvel e a fazer concesses mtuas. Havia mais uma razo para Roumayne mostrar-se pouco entusiasmada em relao ao casamento. Aquilo no ocorria em sua mente, onde a lgica reinava, mas em outra regio de seu ser, o que no deixava de ser absurdo! - Voc mudou de ideia, Marcela? - tornou a perguntar a sra. Du Toit. O casal de velhos olhava-a cheio de tenso. A ligeira irritao com que a av se exprimia indicou a Roumayne que ela retardara a resposta um pouco demais e mesmo assim ainda no sabia o que dizer. - Acho que preciso de tempo - replicou finalmente, odiando-se pela ambiguidade de suas palavras. - Tempo para qu? - indagou o sr. Du Toit, com severidade. Apertou

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os olhos, como se visse sua neta amada sob uma luz inteiramente diversa. Tempo para lembrar que voc uma moa do campo? Que voc pertence a este lugar? Para recordar que seu lar aqui e no na cidade? Suas palavras estavam to prximas da verdade, no que dizia respeito a Marcella, que Roumayne franziu o cenho. - No se trata disso. Sei onde meu lar. - Mas ento de que se trata? - Quero dar um tempo para voltar a me entrosar com Eugne. - Hesitou e ao prosseguir seu tom de voz saiu mais enrgico do que pretendera. - Poderemos descobrir que a antiga afeio ainda existe. - Por que lhe fora impossvel usar a palavra amor? - Por outro lado, podemos. . . podemos descobrir que no fomos feitos um para o outro. Suas palavras foram seguidas por uma longa pausa. L fora um dos ces ladrou subitamente. Roumayne deu um salto na cadeira. No se dera conta do quanto estava tensa. O av foi o primeiro a romper o silncio e falou, com amargura. - Gostaria de torcer o pescoo desses franceses! - Jan... - A av tentou acalm-lo. - Jan, as coisas talvez sejam como Marcela diz. - Ora! Esta menina est com a cabea virada! - Talvez. Voc por acaso est nos escondendo algo, menina? Existe mais algum em sua vida? - No. - Novamente uma mentira. - No - repetiu Roumayne. Acrescentou em seguida, em uma tentativa de desviar a ateno para Eugne: - E o que me dizem do sr. Hugo? Pelo que parece, no ficou sentado minha espera. Tenho pela frente uma rival poderosa. A mulher com quem ele anda saindo muito bonita. - , tem gente que aprecia aquele tipo. - O sr- Du Toit deixara de

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lado toda a amargura e agora mostrava-se desolado, indicando a Roumayne que estava mais preocupado com a ligao de Eugne do que queria admitir. - A sra. Stacy no a mulher que convm a Eugne. - Senhora? - indagou Roumayne, tomada de uma curiosidade que era muito mais dela do que propriamente de Marcella. - A sra. Stacy viva? - No, divorciada. Estas palavras foram proferidas com tamanha amargura que Roumayne percebeu toda a situao. - Ela divorciou-se do marido para casar com Eugne? - o que algumas pessoas dizem. - A avo pronunciou tais palavras com muita dificuldade. - E a senhora acredita nisto? - Do jeito como a coisa colocada, no - Mas ento, como? - Talvez Eugne lhe tenha dado atenes. E se isso de fato aconteceu, como censur-lo? Ele homem, com trinta e quatro anos e h muito no tem uma mulher a seu lado. - Mesmo assim no acredito que Eugne tenha encorajado a sra. Stacy a divorciar-se do marido. No o tipo de coisa que ele faria. O que Eugne faria ou deixaria de fazer era muito questionvel. Tendo porm sido envolvida por sua incrvel sensualidade, Roumayne podia compreender at certo ponto porque Yvete Stacy sentia-se atrada por ele. Alm de seu apelo ertico, Eugfe era um homem extremamente rico. Qualquer que seja a realidade de tudo isto, o fato que Yvette Stacy e uma mulher linda. Talvez ela no lhe agrade, vov, mas para um homem comum uma tentao. Pelo menos o senhor deveria compreender por que Eugne no tem a menor pressa em casar comigo.

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Em seguida trocou de assunto, antes que a conversa tomasse rumos mais perigosos. - O caf da manh estava uma delcia, vov. Descanse um pouquinho, que eu vou lavar os pratos. O resto do dia decorreu tranquilamente. Roumayne passou a manh dentro de casa. Assim que deu conta das tarefas domsticas, foi dar milho s galinhas e voltou para a sede. Na cozinha havia uma cesta cheia de pssegos, dos quais a sra. Du Toit queria fazer conserva. Roumayne carregou a cesta at a varanda e comeou a descascar os frutos aveludados. O sol brilhava intensamente em um cu sem nuvens, mas Roumayne no sentia calor, pois a varanda proporcionava uma sombra refrescante. De vez em quando parava de trabalhar e seu olhar perdia-se na distncia, l onde se erguiam as colinas azuladas. A paisagem transmitia uma sensao de paz como nunca experimentara antes. Chegavamlhe ao ouvido sons caractersticos, como os latidos ocasionais de um co, os pssaros cantando nos galhos das figueiras-bravas que davam sombra ao jardim e o zumbido incessante dos insetos no gramado. Por perto no havia uma alma viva, mas ela sabia que os colonos trabalhavam arduamente nas plantaes. Ali nas redondezas, uma figura enrgica e viril estaria inspecionando sua fazenda, montado em seu cavalo negro, que o levaria aos rinces mais afastados de seus domnios. Ao pensar nisto o corao de Roumayne bateu um pouco mais rpido. Aborrecida com sua reao, afastou Eugne Hugo da mente e voltou a descascar os pssegos dourados e suculentos. No entanto, por menos que quisesse, havia certos momentos durante o dia em que no conseguia evitar de pensar nele. Quem

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sabe se com isso estaria apenas poupando-se a dor de pensar em Alec? Isso acontecia toda vez que recordava o modo brusco e cruel como seu noivado fora desfeito e o choque que a deslealdade de Alec lhe provocara. A dor, entretanto, comeava a diminuir. Passava longe momentos sem pensar no rapaz. Se pelo menos seus pensamentos no se voltassem para Eugne. . Ele a deixava excessivamente perturbada. Sua atrao fsica era tamanha que a simples lembrana de seu corpo contra o dela era suficiente para deix-la sem respirao. Tratava-se no entanto de algo que s existia no plano fsico. Em outros aspectos, que afinal eram os mais importantes, Eugne Hugo no era o tipo de homem que podia exercer sobre ela uma impresso duradoura. De fato, se isto no servisse a seus propsitos, no perderia sequer um momento com ele. No entanto, quando a tarde comeou a cair, trazendo com ela uma remota possibilidade de uma visita de Eugne, Roumayne sentiu-se ligeiramente ansiosa, o que era simplesmente absurdo! Como era possvel desejar com tamanha intensidade a chegada de uma pessoa de quem nem sequer gostava? Talvez a razo para isto residisse no fato de que Eugne era a nica pessoa das redondezas com quem tinha alguns pontos em comum, e precisava de companhia. Eugne, porm, no apareceu naquela noite e muito menos no dia seguinte. Se o interesse por ele dissesse respeito unicamente a ela, Roumayne deixaria as coisas como estavam, pois acreditava que uma mulher no deve correr atrs de um homem. No entanto sua permanncia em Rusvlei obedecia a propsitos bem definidos. Por mais que apreciasse a atmosfera tranquila da fazenda, no devia criar iluses, imaginando que estava l passando frias. Marcella deixara bem claro quais eram suas expectativas

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e, por menos que estivesse apreciando sua tarefa, Roumayne concordara em lev-la at o fim. Na tarde do dia seguinte Eugne continuava a no dar o menor sinal de vida e Roumayne decidiu ir at a Fazenda dos Hibiscos. Fez o possvel para superar a relutncia que experimentava dizendo a si mesma que Marcella, em sua situao, no hesitaria. As duas famlias tinham sido vizinhas muito antes do nascimento de Marcella. O fato de ela lhe fazer uma visita seria portanto algo muito natural. Tomando um cuidado especial com sua aparncia, Roumayne tentou vrios vestidos, mas nenhum a satisfazia. Finalmente decidiu-se por uma saia de algodo azul, muito justa na cintura, e uma blusa no mesmo tom, que valorizava a cor de seus olhos. Um exame crtico diante do espelho revelou-lhe que h muito no estivera to bonita. O tempo passado em Rusvlei tinha operado milagres. A tranquilidade do lugar retirara toda a tenso de seus olhos. As muitas horas passadas ao ar livre haviam dado uma tonalidade dourada a seu rosto e braos e transmitira s suas faces uma tonalidade rosada que lhe ia muito bem. No hospital usava sempre o cabelo puxado para trs, o que lhe dava um aspecto um tanto severo. Agora eles lhe caam livremente pelos ombros, sedosos e brilhantes. Enquanto percorria a alameda coberta de ptalas de jacarand pensava no que diria a Eugne. Sentiu-se menos tensa ao lhe ocorrer que estava desempenhando o papel de Marcella e que ela jamais ensaiaria um discurso. Se Marcella decidisse subitamente fazer uma visita, isto seria decorrncia de uma atitude puramente impulsiva. Qualquer tipo de dilogo com Eugne devia ser espontneo. Acima de tudo, devia tomar cuidado para no apresentar a menor

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justificativa para sua visita. Como da vez anterior, Joshua abriu a porta. Mostrava-se surpreso em v-la, perguntando se ela no sabia que Eugne viajara. No sabia dizer para onde Eugne fora e nem quando voltaria. De regresso a Rusvlei, Roumayne sentiu o mesmo desnimo que experimentara h dois dias, quando se certificara de que Eugne no viria. Devia ter partido da Fazenda dos Hibiscos no dia seguinte a seu passeio a cavalo. Alm de ele ter feito a corte a ela de um modo que a deixava ofegante quando pensava no assunto, tambm haviam falado de muitas coisas. No conseguia entender por que no mencionara o fato de pretender viajar. Por que razo no lhe dissera nada? A resposta era bastante simples, pensou Roumayne, com amargura. Como era possvel no ter pensado naquilo antes? Para ele, ela no passava de um corpo sua inteira disposio. No ocorria a Eugne que ela pudesse ser algum provido de mente e emoes, uma pessoa sensvel, facilmente magoada por suas demonstraes de descaso. No pensaria mais naquilo, decidiu Roumayne, enquanto entrava na cozinha, j em Rusvlei. Aquele homem no merecia tanta considerao. Entretanto sua resoluo deu em nada no momento em que lhe ocorreu um outro pensamento. Yvette Stacy! Ser que ela viajara com Eugne? Agindo impetuosamente, como se tivesse a inteno de atormentarse, procurou a lista telefnica e localizou o endereo de Yvette. Irada, jogou a lista de lado. No lhe fazia a menor diferena se aquela mulher estava ou no com Eugne. Eles que tirassem bom proveito um do outro! No entanto, a semente fora plantada. . . Odiando a si mesma, foi at o telefone e discou determinado nmero. Quem respondeu foi a

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empregada, informando que a sra. Stacy havia viajado e estaria de volta dentro de alguns dias. Roumayne sentiu um enorme vazio interior. Ento Eugne e Yvette tinham viajado juntos. . . Pensamentos insuportveis atravessaramlhe a mente. Tentou coloc-los de lado, mas muitos outros tomaram seu lugar. Foi at o galinheiro dar milho para as galinhas, mas mesmo assim no conseguiu distrair-se. O que estaria Eugne fazendo na companhia daquela bela mulher to provocante? Por mais que tentasse, Roumayne no conseguia desviar seu pensamento e acabou por sentir-se extremamente angustiada. Foi somente no meio da noite, quando estava deitada sem conseguir pegar no sono, que se deu conta de que estava encarando tudo aquilo de um modo extremamente pessoal, como algo que atingira a ela, Roumayne, e no como alguma coisa que dissesse respeito exclusivamente a Marcella. Saiu da cama e foi at a janela aberta. Confusa e infeliz, contemplou a escurido. O que lhe estaria acontecendo, a ponto de sentir uma dificuldade cada vez maior de lembrar-se que estava apenas desempenhando um papel? Ela no era Marcella e sim Roumayne. Tinha sido contratada com extrema objetividade para executar uma tarefa. Quando Marcella voltasse, Roumayne desapareceria da fazenda e ningum sentiria falta dela. Ningum sequer ficaria sabendo que uma garota chamada Roumayne Mallory tinha vivido por algum tempo naquele lugar. Era preciso desligar-se de tudo aquilo e mostrar-se fria e calculista. As emoes no deveriam interferir em nada. Quando era enfermeira, Roumayne tivera de exercer um grande treino para no se deixar envolver emocionalmente com seus pacientes. Sempre se mostrara gentil e dedicada, mas seu envolvimento pessoal com o sofrimento daqueles que lhe eram confiados no somente a deixaria deprimida como tambm interferiria em sua eficincia como

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profissional. Mas ento por que razo, agora que se via diante de uma tarefa de natureza inteiramente diversa, experimentava tamanha dificuldade em manter suas emoes sob controle? Sentia-se como se lhe tivessem feito um feitio e no conseguia mais imaginar que estava representando um papel. No que ela acreditasse que fosse Marcella. Era como se Marcella deixasse de existir e Roumayne passava a ser a garota a quem os avs adoravam, que fora cortejada por Eugne e que agora, se angustiava devido a seus planos de casamento. Sua respirao acelerava-se enquanto ela se dava conta de que estava chegando ao mago do assunto. Por alguma razo desconhecida, quando se encontrava na presena de Eugne, tornava-se quase impossvel lembrar-se de que estava apenas desempenhando um papel. Fora Roumayne quem sentira as carcias de Eugne. Fora ela quem se atormentara ao constatar sua inesperada ausncia. Tudo aquilo era de um absurdo atroz! A lgica dizia-lhe que qualquer ofensa, fosse ela intencional ou no, no era dirigida contra a sua pessoa, e sim contra Marcella. Mesmo assim a lgica parecia ter muito pouco a ver com tudo aquilo. O que acontecera ao lado racional de sua natureza? Como fora permitir que a fantasia levasse a melhor, em tudo aquilo? No fundo de si mesma havia uma razo para tudo o que estava acontecendo, mas no ousava examinar aquilo a fundo. Se Eugne Hugo a enfeitiara de verdade, ela tinha de lutar. Aquele homem no significava nada para Roumayne. Dentro de pouco tempo deixaria aquele lugar que, at certo ponto, fora um porto seguro. Quando chegasse o momento de partir, teria certeza absoluta de que jamais voltaria

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a ver Eugne. Era intil tentar negar que se sentia profundamente atrada por ele, porm seus sentimentos permaneciam em um plano puramente fsico. Quando deixasse Rusvlei, a loucura que se apoderara dela desapareceria por si mesma. Ligeiramente reconfortada, voltou para a cama. O sono, entretanto, foi muito agitado. Em estado de viglia podia tentar controlar seus pensamentos. A vulnerabilidade a que o sono a expunha permitiu-lhe divagar em torno de um homem queimado de sol, montado em um cavalo fogoso, que se detinha de repente para colh-la em seus braos, galopando com ela em direo ao lugar onde o sol se esconde.. . CAPITULO VI No dia seguinte jantavam mais cedo quando Eugne subitamente apareceu. Ficou parado diante da porta, com um brilho divertido no olhar, notando quanto Roumayne ficara desconcertada. Talvez seu aparecimento inesperado fosse a causa daquela sensao perturbadora, pensou Roumayne. O desejo que nunca a abandonara voltava mais uma vez a cobrar seus direitos. Exerceu toda sua fora de vontade e, desviando o olhar de Eugne, concentrou-se em seu prato. Era muito importante que ele no adivinhasse o que lhe ia por dentro. Forou-se a comer, mas as iguarias que at h pouco pareciam to deliciosas agora haviam perdido todo o sabor. Ao contrrio de Roumayne, os avs ficaram bastante vontade. - Eugne! - exclamou a av. - Que prazer em v-lo! Puxe uma cadeira e coma conosco. - muita bondade de sua parte. - Ao dirigir-se velha senhora ele

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deixava de lado toda a arrogncia. Roumayne, em um gesto involuntrio, levantou os olhos, imaginando se ele iria aceitar o convite. - Eu bem que gostaria.. . isto , se Marcella no se importar. - E por que eu deveria me importar? - que voc ainda no teve a gentileza de me dizer alo - ele murmurou, sentando-se. - E voc no teve a gentileza de me comunicar que ia viajar. As palavras saram antes que ela pudesse controlar-se. Mordeu os lbios e sentiu o rubor subir-lhe ao rosto. O olhar malicioso tornou-se mais evidente, mas Eugne no fez o menor esforo para se defender da acusao. - Voc foi a Petersburg? - perguntou o sr. Du Toit, mencionando uma cidade a duas horas de distncia. - Fui mais longe. O av no era homem de fazer viagens distantes. As cidades no o interessavam em absoluto. Mudou a natureza de suas perguntas. - Voc viajou a negcios? No, absolutamente, no se tratava disso. Mas ento por que voc viajou? - O sr. Du Toit agora mostrava-se francamente curioso, ignorando a expresso severa da sra. Pu Toit, indicando que ele no deveria fazer mais perguntas. - Viajei por razes pessoais. - Ele exprimia-se num tom amistoso, evitando dar sua resposta qualquer conotao insultuosa. - Viajou sozinho? - Roumayne no tinha a menor ideia de que iria fazer aquela pergunta. No momento em que a pergunta lhe escapou, teve vontade de sumir debaixo da terra. Ao mesmo tempo sabia que a resposta de Eugne lhe importava muito. - No - ele respondeu aps uma longa pausa, bastante proposital. -

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No estava sozinho. Quer dizer ento que Yvette Stacy partira com Eugne. . . Mas que lhe importava tudo aquilo? Tratava-se de um problema com o qual Marcella teria de defrontar-se mais dia, menos dia. Mesmo assim veio-lhe mente a lembrana da cena no restaurante, quando Eugne e Yvette haviam demonstrado um interesse ardente um pelo outro. Sentiu subitamente uma dor profunda, da qual no conseguia desprender-se facilmente. Fizera-se o mais absoluto silncio, aps a surpreendente resposta de Eugne. At mesmo o sr. Du Toit achou por bem no lhe fazer mais perguntas. Por um momento o barulho das facas e garfos era o nico som que se ouvia na cozinha. Finalmente, em um esforo para romper a tenso reinante, a av perguntou: - Voc gostou da carne no espeto, Eugne? - Deliciosa! - Foi Marcela quem fez. - mesmo? - Marcela uma cozinheira esplndida. - A sra. Du Toit no fez o menor caso do ar de reprovao de Roumayne. Era impossvel que ela acreditasse que aqueles truques to antiquados pudessem exercer qualquer influncia sobre Eugne . A coisa era por demais bvia. - Voc devia ver que pratos deliciosos ela prepara! - O sr. Du Toit aproveitou a deixa de sua mulher. - E j nem falo das sobremesas. . . so divinas! - No me lembro que voc gostasse de cozinhar antes de viajar. - Lembre-se de que vivi em Paris. A cozinha francesa uma das melhores do mundo. - E foi l que voc aprendeu a preparar os pratos tradicionais da cozinha sul-africana?

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Roumayne compreendeu tarde demais que Eugne era excessivamente perspicaz para no ter notado o fora que ela dera. - Claro que no. Se voc entendesse um pouco de culinria saberia que uma base slida pode ajudar a preparar os pratos de outros pases. - No diga! - Ele agora zombava dela claramente. - Marcela aprendeu muita coisa em Paris - apressou-se a co mentar o sr. Du Toit, como se quisesse pr um ponto final naquela agresso mtua. - , eu notei.. . - ele falava com suavidade, porm Roumayne percebeu muito bem o duplo sentido. Aquele homem era de uma arrogncia insuportvel. - Marcella, voc aprendeu tantas artes diferentes. . . A pintura por acaso est includa entre elas? - Mas claro. Foi alis por isso que permaneci em Paris. Quantas vezes mais ele lhe faria a mesma pergunta? - Voc devia ver o trabalho de Marcela, Eugne. - A sra. Du Toit no cabia em si de tanto orgulho da neta. - Aps o jantar ela lhe mostrar. - Obrigado. Gostaria muito de ver, mas no hoje noite. - Voc vai logo em seguida para a Fazenda dos Hibiscos? O av ficara desapontado. - No, mas que a noite est muito bonita. Achei que Marcella gostaria de dar um passeio. Roumayne levantou a cabea rapidamente e deparou com aquele olhar que exigia uma resposta. Seu corao disparou e o pulso acelerou-se. O pensamento de estar sozinha com Eugne no escuro era suficiente para deix-la profundamente perturbada. Devia lutar contra tais sentimentos, mesmo que no final acabasse por perder a batalha. Disse com o mximo de secura possvel:

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- Obrigada, Eugne, mas preciso ajudar vov a lavar os pratos. - No h a menor necessidade, Marcela. - A sra. Du Toit estava imperturbvel, mas o olhar que lanou a Roumayne era um bocado encorajador. - Amos me ajudar. - No h, portanto, obstculo algum, a menos que voc queira encontrar um. - Eugne dirigiu para ela um sorriso malicioso. - Mas que coisa mais absurda! - Um tanto desesperada, Roumayne contemplou os trs. No tiravam os olhos dela. Os avs fitavam-na com esperana e encorajamento e Eugne tinha uma expresso enigmtica nos olhos castanhos. - Pois ento, muito bem. A noite est de fato muito agradvel e eu estava mesmo disposta a dar um passeio mais tarde. - Esperava que estas palavras tivessem contribudo para colocar Eugne em seu devido lugar. Tomaram uma pequena estrada e afastaram-se da sede. Roumayne sentia profundamente a presena daquele homem que andava a seu lado com a agilidade de um gato selvagem. No precisava virar a cabea para perceb-lo. Os menores detalhes daquele corpo musculoso estavam gravados em sua mente. Eugne no fez a menor meno de segurar-lhe a mo, mas estava bem prximo a ela, a tal ponto que seus braos se encostaram, o que a deixou imediatamente excitada. A lua flutuava no cu, iluminando o campo com seu brilho de prata e como sempre o perfume das flores tropicais se fazia notar intensamente. De um povoado perdido na distncia vinha o som de tambores e aquele ritmo primitivo contribua para deixar Roumayne ainda mais exaltada. Desejou desesperadamente controlar suas reaes. Eugne Hugo no significava nada para ela. Tornara bastante claro que ela tambm no significava nada para ele. Isto , Marcella no significava nada. .. Era estranho, mas tornavase cada vez mais difcil lembrar-se de que estava apenas

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desempenhando um papel. . . Mesmo que os sentimentos de Eugne passassem por uma transformao, a coisa resultaria unicamente em benefcio de Marcella. Roumayne partiria de Rusvlei e a garota tomaria o lugar que lhe era devido. Talvez Eugne notasse alguma diferena. Era perspicaz demais para deixar de notar que algo mudara. No entanto a personalidade imprevisvel de Marcella tornava plausveis as mudanas sbitas. Eugne jamais saberia que Roumayne tomara parte em sua vida por algum tempo, que a beijara, acariciara e excitara como ningum fizera antes. Era assim que as coisas deveriam se passar. Tinha plena compreenso do fato, mas isto no bastava para que a mgoa no a atingisse tanto. - Voc est muito calada. - A voz de Eugne interrompeu seus pensamentos. - A respeito de que voc gostaria de conversar? - Tentou parecer petulante. - Nada em particular. - Ele parecia estar se divertindo. - que no l muito de seu jeito ser to pouco comunicativa, Marcella. - E quanto a voc, Eugne? - De repente o ressentimento que reprimira at ento veio tona. - Por que no me fala a respeito de sua viagem? - No lhe devo satisfao de meus atos. - Sobretudo,quando se trata de Yvette Stacy! Estaria louca? Teria acaso pronunciado aquelas palavras? - Voc acaso est com cimes, Marcella? - Claro que no! - No conseguiu porm resistir e indagou: Ela estava mesmo com voc, no? - Para falar a verdade, sim. Isto a deixa preocupada? Vendo que ela no respondia, ele segurou-lhe o queixo, obrigando-a a encar-lo. A expresso de seu olhar era indecifrvel e uma onda de excitao apoderou-se de

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Roumayne. No conseguia desviar o olhar, por mais que tentasse. - Isto a deixa preocupada? - ele voltou a perguntar e o tom com que se exprimia exigia resposta. - No gosto de imaginar meu futuro esposo divertindo-se por a com outra mulher. - Roumayne sentia-se contente por ter conseguido assumir um ar de desafio. Pelo menos assim ele no conseguiria adivinhar as emoes que cresciam dentro dela. - No sou seu futuro esposo, Marcella. Acho que j deixei este ponto perfeitamente esclarecido. - Mas os meus avs. . . - ela gaguejou. - So pessoas excelentes e gosto deles imensamente. Eles porm no podem me obrigar a desposar sua neta. Era pena que o av no estivesse presente para ouvir aquelas palavras! - Voc se casar com Yvette Stacy? - perguntou Roumayne, totalmente insegura. Fez-se uma longa pausa enquanto Eugne a contemplava. Roumayne sabia que sua resposta era to importante para ela quanto para Marcela. Talvez at mais importante para a ssia. - Eu at poderia. - Mas ela no o seu tipo, Eugne. - Ela se exprimia com bastante convico, o que contribuiu para ocultar o tremor em sua voz. O que voc conhece a respeito do meu tipo? Ele aumentou a presso de sua mo e puxou-a para mais perto de si. Sua outra mo pousou em sua garganta, acariciando a pele delicada, e, continuando sua explorao, enfiou-a por baixo do vestido, roando o ombro nu. Enquanto isso Roumayne tinha de lutar contra si mesma para conservar a lucidez. Finalmente, conseguiu murmurar: - Ela no foi feita para voc. - E voc acha que feita para mim? - Exprimia-se em tom

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zombeteiro. Ela apenas conseguiu esboar um gesto afirmativo. - Ser? Mas voc disse que me provaria, Marcella. No quer me dar mais uma amostra? Ela no tinha a menor possibilidade de afastar-se dele e, quando seus braos a apertaram com fora ainda maior e seus lbios roaram-lhe lentamente o pescoo, sentiu-se invadida por uma onda de sensualidade. Queria chegar-se ainda mais a ele. . . Ele cobriu seu rosto de beijos e finalmente seus lbios colaram-se aos dela. Durante um longo momento, que no podia ser medido em termos de tempo, sentiu apenas sensaes incrveis - o peso do corpo de Eugne, que fazia o seu dobrar-se em dois, as mos que a acariciavam, despertando chamas que ameaavam consumi-la. Ele devia em determinado momento ter desabotoado a camisa, pois quando levantou sua blusa e puxou-a de encontro a ele,o contato de seu peito musculoso deixou-a profundamente excitada. Enlaou seu pescoo e todo seu corpo pedia para ser possudo. Tomando-a nos braos, deitou-a no cho e inclinou-se sobre ela. O choque que o contato com a terra fria lhe provocou tornou-a consciente do que estava acontecendo. No podia entregar-se a ele. Se fizesse isso, estaria perdida. Teve de exercer um esforo sobre-humano para descolar seus lbios dos dele. - No! - Havia uma nota de desespero em seu grito. Eugne afastouse ligeiramente. Estava escuro demais para se poder notar sua expresso. - E por que no? - Porque no quero.

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- Mas claro que quer. - No! - Talvez porque tivesse de lutar contra Eugne e contra si mesma a negativa foi exprimida com veemncia ainda maior. - No minta, Marcella. - No estou mentindo - ela murmurou, reprimindo as lgrimas. - Est, sim, querida. Diga-me, voc mente s para mira ou mente tambm para voc mesma? Um dedo acariciou-lhe ligeiramente o pescoo e, descendo, rooulhe os seios. Ela no conseguiu controlar o tremor, diante daquela nova manifestao de sensualidade. - Est vendo, Marcella? Voc est querendo tanto quanto eu. Era difcil negar, principalmente quando cada fibra de seu ser ardia de desejo para que aquele corpo viril dominasse o seu. Tudo que lhe restava fazer era ficar imvel, esperando que as ondas de prazer abrandassem. - Por que est lutando contra mm, Marcella? - Voc bem sabe a resposta. - Quer permanecer virgem at o dia de seu casamento? - Sim. - Era parcialmente verdade. No poderia permitir que Eugne a possusse. Se ele o fizesse, a dor da partida, quando chegasse o momento de deixar Rusvlei, seria muito pior. No podia mais negar a si mesma que seria muito doloroso nunca mais voltar a ver Eugne. - Pelo visto, voc est mesmo disposta a provar alguma coisa. - E no provei? - Sim, mas como uma garota ligeiramente imatura. Uma mullu madura age diferentemente. - Uma mulher madura como Yvette Stacy? - Exatamente. Roumayne permaneceu imvel durante alguns momentos, sentind todo o impacto que aquelas palavras provocavam nela. Eugne ser tou-se. Roumayne sentiu-se abandonada,

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pois fazia-lhe falta o cor tato daquele corpo. Eugne - disse finalmente -, h algo que no compreendo. quando voc casar, no quer que sua noiva seja virgem? Ele riu, fazendo-a sentir-se muito imatura e vulnervel. -Voc me fez a mesma pergunta da ltima vez que nos vimos. -Voc acha realmente que a virgindade o nico padro pelo qual se mede o desejo, Marcella? Voc precisa compreender que quando eu me casar minha noiva deve ser uma mulher que dever me satisfazer em todos os sentidos. - E no meu caso? - Tomou instantaneamente conscincia de que aquela pergunta nada tinha a ver com Marcella. - Voc mesma j deu a resposta. Seu rosto parecia pegar fogo, enquanto ela se dava conta de que aquele dilogo era o mais ousado e despudorado que tivera at ento. Encontrava-se em uma situao tremendamente comprometedora e jamais pudera imaginar que as coisas haviam de chegar quele ponto, quando se envolvera com Marcella. Eugne voltou a rir, mas desta vez havia uma certa seduo no modo como ele se expressava. com que ento ele a achava divertida, pensou Roumayne, com sbita amargura. Talvez a verdadeira Marcella lhe causasse uma impresso mais forte. Era altamente improvvel que a garota ainda fosse virgem e sua personalidade talvez contivesse aquele grau de petulncia que Eugne parecia desejar em uma mulher. - Eu acaso a ofendi? - De certo modo, sim. Nenhuma mulher gosta de imaginar que no desejada. - Voc est mesmo disposta a provar que me atrai, no mesmo? No teve nem tempo de pensar em uma resposta, pois aquele corpo enorme deitou-se mais uma vez sobre o seu, inundando-a com aquele

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odor viril e embriagador, tornando-a trmula de desejo, enquanto suas mos, lbios e lngua acariciavamna e provocavam-na, levando suas emoes a um ponto de excitao insuportvel. Todo vestgio de raciocnio desapareceu, afogado pelo desejo de ser parte daquele homem vibrante e de prolongar aquele momento quanto pudesse. Subitamente ele a repeliu, sentando-se e deixando-a imensamente Magoada. - Mas o que houve? - Nada. - Havia um certo ressentimento no modo como ele exprimia. - E ento?. . . - Voc no est pronta para isto. Vista a blusa, Marcella. O impacto que aquela ordem provocou deixou-a atordoada. Rou mayne encarou-o indefesa, invadida por um tremor que no conseguia mais controlar. Aquela rejeio a deixara mais magoada do ue se ele a tivesse atacado fisicamente. Ele abotoava a camisa com gestos lentos e compassados. Sua respirao ligeiramente alterada era o nico indcio de que suas emoes haviam se alterado. Subitamente Roumayne sentiu que no conseguiria mais suportar tamanha frieza. Ps-se de p e saiu correndo em meio escurido. Deteve-se unicamente quando tropeou em uma raiz e caiu.Atordoada, permaneceu imvel. Deu-se conta aos poucos de que em sua pressa deixara a blusa desabotoada e as lgrimas corriam-lhe rosto abaixo. Ficou na dvida se Eugne a seguiria, mas nenhum rudo se fazia ouvir e constatou que ele decidira deix-la voltar sozinha para casa. Sentiu-se infeliz e solitria. Comeou a chorar, pondo para fora toda a mgoa, a frustrao e as tenses acumuladas. Finalmente levantou-se e abotoou a blusa. Em uma tentativa v de melhorar a aparncia ajeitou o cabelo todo

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revolto. S lhe restava esperar que os avs tivessem ido se deitar e que ela no tivesse de defrontar-se com eles. Tomada de profunda infelicidade regressou para a sede da fazenda. A sorte mais uma vez estava do seu lado. A no ser uma luz em seu quarto, o resto da casa estava s escuras. Ficou durante muitas horas sem conseguir conciliar o sono, entregue a seus pensamentos. O cheiro das flores entrava pela janela aberta e o barulho dos tambores continuava a soar distncia. Tudo aquilo no contribua em nada para ajud-la a pensar. Mais do que nunca Roumayne precisava pensar. Tomada de sbita energia, fechou a janela e voltou para a cama. Naquela noite tentara provar algo a Eugne, mas no havia conseguido. Em vez disso, havia coisas que provara a si mesma. Era intil prosseguir fechando os olhos quilo que era um fato objetivo ou fingir que esse fato no existia. Precisava enfrentar a realidade ou perder para sempre a ltima oportunidade de construir sua existncia. Estava apaixonada por Eugne. Sabia disso h algum tempo, apesar de tentar convencer a si mesma que o que sentia por ele no pastava de atrao fsica. Agora sabia por que fora to simples superar a deslealdade de Alec. O que ela acreditava ser amor no passava de afeto. Um grande afeto, claro, mas que nem de longe se comparava s emoes que agora sentia, em relao a Eugne. Bastava fechar os olhos para ver a figura de Eugne em toda sua fora e masculinidade, que o colocavam acima de todos os homens que conhecera at ento. Via seu peito bronzeado e musculoso, os traos admirveis, conseguia sentir o toque de suas mos em seu corpo e seus lbios sensuais que abriam os dela. Como se ele estivesse

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no quarto com ela, foi invadida por uma onda de desejo que a deixou completamente tonta. No podia permitir que aquela situao persistisse. No havia o menor futuro em tudo aquilo. Quando o caso de Marcella com Andr terminasse, Roumayne teria de deixar a fazenda e se sentiria ainda mais infeliz do que quando chegara. Pensou em Rusvlei, tomada da mais profunda melancolia. Como a paz e a beleza daquele lugar haviam-na deixado encantada! Era o paraso que procurara, o refgio onde tivera condies de recuperar-se do trauma produzido pelo julgamento. E no entanto tinha feito muito mal em ir para l. O choque e a infelicidade provocados por tudo aquilo haviam-na levado a tomar uma deciso precipitada. Agora tinha certeza de que quaisquer que fossem as circunstncias, ela fizera muito mal em concordar com aquela farsa. Como se sentiriam os avs de Marcella se acaso descobrissem? Qual seria a reao de Eugne, na eventualidade pouco provvel de desposar Marcella, ao verificar que a garota com quem noivara no era a mesma com quem casara? Eugne no correspondia descrio que Marcella fizera dele. Qualquer homem ficaria zangado ao descobrir a verdade. Ocorreu a Roumayne que a clera de Eugne seria qualquer coisa de terrvel. Marcella traara seus planos com grande cuidado e as possibilidades da fraude ser descoberta eram bastante remotas. As consideraes de Roumayne eram portanto um tanto hipotticas. Na verdade o dado mais importante jamais havia lhe passado pela cabea. Nunca lhe ocorrera que acabaria se apaixonando pelo fazendeiro desinteressante e aborrecido que Marcella lhe descrevera. Concordara em vir para Rusvlei porque aquele lugar lhe parecera um

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refgio aps experimentar a hostilidade assustadora daqueles que acreditavam erroneamente ter ela assassinado Jackie James, alm do fato de ter ficado extremamente choc ada com a ruptura do noivado. No entanto a infelicidade que enfrentara em Johannesburg no seria nada em comparao com o que teria de suportar se permanecesse na companhia do homem a quem amava e que em nenhuma circunstncia poderia lhe pertencer. Agora que se permitira admitir a verdade, sabia que no poderia mais prosseguir fingindo. Estava pagando um preo demasiado alto por tudo aquilo. Como suportaria continuar vendo o homem a quem amava, como permitiria que ele a beijasse e acariciasse, quando sabia que no havia a menor possibilidade de virem a compartilhar o futuro? Havia ainda outras consideraes, em nvel mais pessoal e egosta. Aos vinte e dois anos Roumayne ainda era suficientemente jovem pra ter diante de si toda uma vida, um lar, filhos. Seria esperar demais que, a despeito de tudo o que ocorrera, ela se casasse um dia? Por que se apaixonara loucamente por um homem fora de seu alcance queria dizer que teria de passar o resto de seus dias na mais absoluta solido? Claro que no. Talvez nunca mais voltasse a amar como amava agora, mas quem lhe garantia que no conheceria outro homem e se sentiria suficientemente atrada por ele para garantir a oportunidade de ser feliz? Esta possibilidade certamente existia, disse a si mesma com firmeza, mas no haveria a menor chance de uma felicidade futura se no parasse de ver Eugne o mais cedo possvel. Tomada de profunda angstia, compreendeu que aps ter conhecido e amado Eugne, qualquer homem que a atrasse teria

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de ser fora de srie. Uma coisa era saber que tinha de partir de Rusvlei, outra completamente diferente era consegui-lo. No podia simplesmente desaparecer da fazenda. Tirando a angstia que causaria aos avs, no tinha o menor direito de comprometer Marcella. O que a garota planejara era profundamente desonesto, mas era uma desonestidade com a qual Roumayne concordara. Naquelas circunstncias era obrigada a demonstrar lealdade. Era tarde demais para formular juzos de valor sobre a integridade de Marcella. A soluo ocorreu-lhe subitamente e era to simples que ficou maravilhada por no ter pensado nela antes. Escreveria para Marcella, pedindo-lhe que voltasse imediatamente para Rusvlei. Tinha seu endereo e escreveria a carta assim que acordasse. Tendo chegado a uma resoluo, Roumayne agora podia conciliar o sono. No entanto, ao cerrar os olhos, sabia que no experimentava a menor alegria. CAPTULO VII Na manh seguinte, sentada na varanda, Roumayne escreveu a carta. No deu a Marcella nenhuma explicao complicada; simplesmente disse-lhe que no tinha mais condies de permanecer em Rusvlei e pediu que providenciasse sua volta o mais cedo possvel. Assim que cerrou o envelope, colocou-o no colo e ficou entregue a seus pensamentos. Ainda no havia decidido para onde iria aps deixar Rusvlei. Johannesburg estava fora de cogitaes, pois as lembranas que aquela cidade despertava ainda doam demais. Quem sabe Durban ou a Cidade do Cabo. . . Esta ltima era muito bonita e

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l ningum a conhecia. Os primeiros meses seriam difceis, especialmente at encontrar um emprego. O dinheiro que Marcella lhe prometera quelas alturas seria providencial, mas ela no tinha condies de esperar por recompensas financeiras. O preo a pagar era alto demais. Como iria sentir falta da beleza quase mstica daqueles campos, da calma reinante na fazenda e da paisagem que se estendia a perder de vista. . . O sol estava a pino, mas a varanda proporcionava uma sombra agradabilssima. L reinava a mesma tranquilidade que no resto da fazenda. As cadeiras de cana-da-ndia eram velhas, mas as almofadas de cores berrantes tornavam-nas confortveis. O cho, forrado de lajotas, apresentava manchas midas no lugar onde a av havia regado suas amadas plantas. Em matria de conforto Rusvlei no podia comparar-se com a Fazenda dos Hibiscos, mas mesmo assim possua um encanto que Roumayne dificilmente encontraria em outro lugar. Roumayne contemplou avidamente a paisagem, desejando grav-la para sempre em sua mente. Haveria de lembrar-se daquilo toda vez que se sentisse deprimida e desanimada. O cume das montanhas distantes ainda estava envolvido pela bruma, contudo as encostas eram claramente visveis. Aqui e ali havia alguns rochedos pontiagudos, mas a maior parte das montanhas estava coberta por florestas. Planejara explor-las algum dia, porm agora essa ideia lhe parecia remota. No sop das montanhas espalhavam-se as fazendas, os laranjais de Rusvlei e as plantaes de tabaco da Fazenda dos Hibiscos. Ouviuse de repente um barulho infernal, quando os cachorros, latindo furiosamente, avanaram sobre um bando de macacos que, fazendo muita algazarra, saram correndo

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em direo rvore mais prxima. Saltando de galho em galho, fizeram caretas para os ces, que ladravam frustrados. Roumayne estava to absorvida na contemplao de tudo aquilo que no ouviu o barulho de um cavalo que se aproximava. Subitamente uma voz indagou: - Em que ser que voc est pensando? Assustada, voltou-se e o corao batia-lhe no peito. - No estava pensando em nada de especial. . . - gaguejou, esforando-se por manter o olhar fixo na paisagem. No queria olhar para Eugne. Aquele rosto deixava-a excessivamente perturbada. - Vamos dar um passeio a cavalo. - Eu no vou, no - ela protestou, com nfase um tanto exagerada. Sua voz tremia ao pensar que poderia ficar novamente a ss com Eugne. - Vai, sim - ele retrucou, sem nenhuma aspereza, mas num tom que no admitia rplicas. - Seu cavalo j est sendo preparado. V se trocar. - Voc parece ter todas as respostas prontas, no? - Lembrou-se da primeira vez que ele lhe ordenara sarem juntos a cavalo. Como sentira medo! Naquele momento receara o cavalo, mas agora temia o homem. - mesmo? Seus olhos percorreram-na, registrando o leve tremor de seus lbios e ela se deu conta de que Eugne recordava to bem quanto ela a cena amorosa da noite anterior. Saberia que ela estivera a ponto de entregar-se totalmente? Ficou intensamente corada e notou o brilho malicioso de seu olhar. Isto foi o suficiente para compreender que nada, absolutamente nada, lhe passava despercebido. Decidiu que era muito melhor manter sua dignidade intacta em vez

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de continuar uma discusso em que Eugne acabaria levando a melhor. Levantou-se, segurando a carta para Marcella. Eugne percebeu e ela divertiu-se interiormente, pensando o que ele diria se soubesse para quem a carta se destinava. - No demore - ordenou Eugne. - vou demorar quanto for preciso - retrucou, sorrindo maliciosamente. Ele no respondeu e ela ficou contente ao constatar que finalmente coubera-lhe a ltima palavra. Da primeira vez que cavalgaram juntos haviam atravessado as plantaes e Eugne combinara o prazer com o trabalho. Desta vez tomaram um caminho inteiramente oposto. Em breve estavam em plena savana. A trilha era bastante estreita. Eugne ia frente e Roumayne podia contempl-lo vontade. Como da vez anterior, notou quanto cavalo e cavaleiro combinavam. Fora-lhe impossvel recusar o convite de Eugne, a no ser embarcando em uma discusso que certamente no teria levado a nada, mas ficara contente por ter escrito para Marcella. A proximidade de Eugne mexia demais com suas emoes. Quanto mais cedo partisse daquele lugar e recuperasse seu equilbrio, melhor para ela. Fez um enorme esforo para parar de pensar em Eugne e abandonar-se alegria de cavalgar, que surpreendentemente era muito mais simples do que imaginava. Para onde quer que seu olhar se dirigisse, estendia-se a savana, carregada de mistrios, exercendo uma estranha magia que nunca deixava de comover Roumayne. A trilha tornou-se mais larga e Eugne diminuiu a marcha, permitindo que o cavalo de Roumayne emparelhasse com o dele. - Est contente por ter vindo? - Ah, sim! - Pela primeira vez conseguia falar com ele natu ralmente.

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- Isto aqui est uma maravilha. Ele no respondeu, mas seu sorriso fez com que o corao de Roumayne batesse com mais fora. Era esta a imagem que guardaria dele, decidiu Roumayne. Alto, atltico, cavalgando com destreza aquele imponente garanho, os cabelos revoltos pelo vento e os olhos que sorriam. Aquele bem podia ser o ltimo dia que passava na companhia de Eugne. Esta era a viso que queria guardar na retina e que haveria de persistir durante muitos anos - talvez mesmo durante toda sua vida. Desmontaram s margens de um riacho, que serpenteava atravs dos tufos de capim. sua margem cresciam alguns chores e o s refletindo-se na gua, produzia o efeito de milhares de diamantes. - Mas que lugar fantstico! - mesmo - concordou Eugne. - Voc j tinha estado aqui? - Claro. No se importa se falarmos de um outro assunto, Marcella? Havia algo em seu tom que dissipou todo o entusiasmo de Rou mayne. Seus olhos eram enigmticos e era impossvel decifrar o que eles expressavam. - Quero que voc case comigo - disse Eugne, com a maior calma. - O qu? - Ela encarou-o atnita, imaginando se tudo aquilo no passava de um sonho. - Pedi a voc que case comigo. - Oh, Eugne! - Contemplou-o sem conseguir disfarar a ale gria de que estava possuda. O comentrio que se seguiu trouxe-a de volta realidade de uma maneira quase cruel. - Por que voc ficou to surpreendida, Marcella? Afinal de con tas, este tem sido o seu objetivo h muito tempo. Tudo se esclareceu. Durante alguns momentos de loucura ela fora invadida por uma sensao de felicidade como jamais experimentara

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acreditando que era ela, Roumayne, que Eugne queria desposar. Mas claro que as coisas no se passavam dessa maneira. Era incrvei que ela pudesse ter agido to tolamente! O pedido de Eugne era dirigido a Marcella. A compreenso desse fato funcionou como uma verdadeira ducha de gua fria. - isso mesmo. de fato o que eu queria, no? - Mas ento por que ficou to surpreendida? - Porque. .. bem, porque at agora voc no havia demonstrado maior entusiasmo em relao ao assunto. - Mudar de ideia no uma prerrogativa unicamente feminina. Voc ainda no me deu uma resposta. Mas o que estava ela esperando? Chegara finalmente o momento pelo qual tanto ansiara. Escrevera a Marcella, pedindo-lhe que viesse e sabendo muito bem que quando partisse de Rusvlei no teria um tosto no bolso. Agora, num minuto, tudo mudara. Marcella, ao regressar, encontraria um noivo sua espera e Roumayne teria meios de comear vida nova. Era esquisito, mas a perspectiva de ir embora sem um tosto no bolso parecia-lhe muito mais atraente. . . Durante a noite repetira muitas vezes a si mesma que no teria o menor futuro ao lado de Eugne. Em consequncia, a lgica dizia-lhe que ela devia ficar satisfeita, pois pelo menos obteria uma recompensa por ter desempenhado uma tarefa. A lgica, entretanto, no interferia em nada daquilo. Sabia apenas que era-lhe insuportvel imaginar a egosta e mercenria Marcella casando com Eugne. Ele continuava espera de uma resposta. No lhe restava a menor escolha. - Eu me casarei com voc, Eugne - declarou, tentando exprimir-se com firmeza. Ele segurou-lhe o queixo, fazendo-a levantar a cabea, e nesse

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momento notou que seus olhos estavam marejados de lgrimas. - Voc, na realidade, no quer casar comigo, Marcella, - Quero. Quero muito! - O toque de seus dedos deixava-a desesperada. Tentou afastar-se, mas a mo dele no a soltou. com a outra mo ele comeou a acariciar-lhe o brao, causando a sensao de que uma torrente de fogo percorria-lhe o corpo da cabea aos ps. - Por que se sente to infeliz? - No estou infeliz. - Voc est fazendo isto para agradar seus avs? - ele insistiu, contemplando-a fixamente. - Claro que no. - Procurou de todos os modos mudar de assunto. - que.. . bem, devo admitir que fiquei intrigada. Voc no disse sequer uma palavra a respeito de. . . a respeito de amor. Ele parou de acarici-la e riu ironicamente. - Ser que voc no est forando um pouco a barra, Marcella? Primeiro voc tenta convencer-me a casar com voc. Agora que conseguiu seu objetivo interroga-me a respeito de amor. - Mas por que voc me pediu em casamento, Eugne? - A curiosidade deu-lhe foras para enfrentar seu olhar irnico. - Isto, minha querida, algo que me diz respeito - foi a resposta enigmtica. - Assim como as razes que voc tem para me aceitar tambm dizem respeito unicamente a voc. O que teria levado Eugne a tomar semelhante atitude? O que importava? Marcella no o amava e ficara bastante evidente que ele tambm no a amava. Cada um deles, porm, tinha determinadas razes para desejar aquela unio e, quem sabe, com o correr do tempo acabariam por conseguir o que pretendiam. Os poetas jamais diriam que aquele casamento fora tramado no cu, mas, levando em conta a

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natureza e as motivaes dos dois, talvez a unio fosse um sucesso. No que lhe dizia respeito, Roumayne sabia que preferia ficar sozinha durante toda a vida a contrair um compromisso daquela natureza, usando de tamanha premeditao. Acabara-se toda a alegria que at ento estava sentindo. Desde o incio soubera que Eugne jamais poderia ser seu. No entanto, quando a pedira em casamento, ela se sentiu possuda de tamanha felicidade que chegara a esquecer seu papel. A volta realidade trouxera consigo uma sensao de desapontamento e desalento. O pensamento de que Marcella seria a esposa do homem que Roumayne amava chegava a causar-lhe uma pontada no corao. Assim que chegasse sede da fazenda abriria o envelope e acrescentaria um post-scriptum carta. Aquela notcia com toda certeza faria com que Marcella regressasse rapidamente para casa. Roumayne j no aguentava mais aquela espera. Cada dia a mais que passava em Rusvlei aumentava sua infelicidade. . - Muito bem, Marcella, vamos selar nosso compromisso com um beijo? - Apesar de Eugne exprimir-se com ironia proposital, seus olhos tinham uma expresso muito especial. No se tratava de amor e nem de ironia. Era algo que Roumayne no compreendia mas que a afetava intensamente. No momento no lhe restava outra opo a no ser prosseguir com a farsa. - Mas claro que sim! - Encarou-o, forando-se a sorrir. Enlaoulhe o pescoo, em uma pardia do que seria a noiva feliz. Ele jamais deveria saber que o gesto, naquele contexto, era uma verdadeira tortura. Seu beijo foi superficial, respeitoso, totalmente desprovido de paixo ou ternura. Ocorreu a Roumayne que Eugne, como ela

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mesma, estava desempenhando um ritual por uma pura questo formal. No se tratava exatamente do que ele queria, mas na presente circunstncia este era o comportamento correto. Intrigada, deixou os braos carem e levantou a cabea, para encar-lo. No havia nada que lembrasse o amor nos olhos que a contemplavam. Eram sardnicos e impenetrveis. - Ns dois sabemos beijar muito melhor - ele comentou calmamente, como se estivesse respondendo a uma pergunta que no fora formulada. Roumayne sabia que ele estava recordando a cena de paixo da noite anterior. No conseguiu dominar o rubor que invadiu seu rosto e nem o sbito tremor das pernas. Quando ele voltou a falar sua voz era baixa e sedutora. - Sei que isto no passa de uma formalidade, mas vamos tentar novamente? - Voc de um cinismo! - uma qualidade que compartilho com voc, Marcella. Isto no impede, porm, que a gente se divirta um com o outro. Sem pensar no que fazia, Roumayne tentou desvencilhar-se dele. Naquele momento ela no era Marcella, que acabara de ficar noiva, e sim Roumayne, que no conseguia suportar qu o homem a quem amava estivesse se divertindo s suas custas. - No! - exclamou. - Sim, minha futura esposa. . . Ele deixara de lado a ironia, que dera lugar a uma atitude enrgica. No havia a menor indulgncia nos braos que a apertaram e dos quais ela no conseguia desvencilhar-se. Por um breve momento Roumayne ainda tentou evit-lo, desviando a cabea daquela boca que se aproximava. Ele, no entanto, agiu com demasiada rapidez. Seus lbios

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colaram-se aos dela, e desta vez no havia a menor ternura em seu beijo. Como se quisesse puni-la por sua tentativa de fuga, seus lbios eram possessivos e impiedosos. Sentiu-se como se uma corrente de fogo estivesse circulando por suas veias. Jamais em toda sua vida tivera tamanha conscincia da existncia de uma outra pessoa. Queria estar junto a ele, queria ser parte dele. As batidas do corao de Eugne diziam-lhe que a desejava tanto quanto ela. Todo pensamento racional deixou de existir. Mais tarde ela ficou imaginando o que teria acontecido se ele no tivesse agido como agiu, afastando-a de si. Tremendo, olhou-o atravs de um vu de lgrimas. Amava-o tanto. . . Acaso teria tido a fora de resistir se ele tivesse insistido em dar o passo final, possuindo-a inteiramente. - Eu bem disse a voc que ramos competentes. . . - Sua voz era uma carcia quente e ela ainda se encontrava suficientemente prxima dele para ouvir sua respirao alterada e as batidas fortes de seu corao. Contemplava-o perturbada, incapaz de dizer o que quer que fosse. - Voc bem que tinha razo, Marcella. Esta uma rea em que ns, sem dvida, nos daremos muito bem. Mas isto no acontecer. No sou Marcella. Sou Roumayne e c amo. Voc, no entanto, estar fazendo amor com uma mulher que nem mesmo se importa com voc, e que enquanto isso estar pensando em seu francs fogoso. Enquanto que eu. . . estarei entregue minha solido, tentando achar um emprego em um lugar onde ningum me conhea, tentando no pensar em voc e incapaz de construir uma vida ao lado de quem quer que seja. Naquele momento Roumayne teve certeza de que aquilo contra u que

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tentara lutar na verdade tinha acontecido. Eugne destrura qualquer oportunidade de uma felicidade futura ao lado de um outro, homem. Teria de passar o -resto da vida sozinha. - Vamos dar a notcia a seus avs? Roumayne concordou. Que importncia tinha o fato de ele encarar sua incapacidade de exprimir-se como um sinal de emoo? Eugne no podia saber que aquilo que ele julgava ser alegria era na realidade uma infelicidade tamanha que se ela tentasse falar acabaria chorando. Montaram seus cavalos em silncio. Num determinado momento percebeu que Eugne a encarava. Em seus olhos havia uma expresso que ele no tentava disfarar. No era amor o que ela via l e sim uma mistura de curiosidade e satisfao, alm de algo mais. Prendeu a respirao. - Teria de comprar um anel. Como ser? Roumayne fechou os olhos por um segundo. Em seus pensamentos conseguia enxergar o anel que haveria de querer se de fato estivesse para casar com Eugne. Seria muito antigo, feito de filigrana de prata, com um topzio no centro. Ela e Alec tinham descoberto um anel daqueles em uma loja de antiguidades, porm ele no gostara. Insistia em comprar algo bem mais convencional. - Um diamante? - props Eugne. Roumayne abriu os olhos. Claro! Tinha de ser um diamante. Nada agradaria tanto a Marcella. Eugne no tirava os olhos dela, espera de uma resposta. - Claro! E quanto maior, melhor. . . - Voc mesmo mercenria, Marcella. Seus avs pensam que Paris transformou-a em um anjo, mas voc no perde a antiga forma, no mesmo? - E da? Voc ainda quer casar comigo?

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- Claro. No a teria pedido em casamento, se esta no fosse minha inteno. No cometa porm o erro de pensar que me enganou, Marcella. Mas acontece que Marcella o enganou. E eu tambm. Voc est sendo vtima de uma farsa e no merece, pensou Roumayne. Tomada de confuso, Roumayne baixou os olhos. Como fora permitir que Marcella a envolvesse naquela situao desonesta? Nem mesmo a dor que sentira aps o julgamento no deveria ter sido motivo suficientemente forte para consentir em viver aquela mentira. Tentou recordar o dio e a amargura que experimentara. Amargura diante de um mundo que no acreditava nela, e de um noivo incapaz de suportar o peso daquela situao. Uma amargura to intensa que no lhe ocorrera que ao aceitar o esquema de Marcella ela estaria prejudicando gente honesta. Por mais estranho que parecesse agora tornava-se difcil evocar aquela amargura. Em um determinado sentido Rusvlei a curara, exatamente como ela havia esperado. Jamais, porm, pudera imaginar que aquele lugar seria o cenrio de tanta infelicidade. - Em que ser que voc est pensando? - Em nada. - Tentou em vo deter as lgrimas que lhe afloravam teimosamente aos olhos. Os cavalos haviam diminudo o passo. Eugne freou o garanho. - Olhe para mim, Marcella. Roumayne obedeceu-o e sentiu um desejo maluco de atirar-se em seus braos e confessar tudo o que estava sentindo naquele momento. A ideia deixou-a perturbada. O que Eugne diria? O que faria? Comearia pelo princpio e contaria tudo o que havia acontecido. Ele a tomaria nos braos e lhe proporcionaria todo o consolo de que tanto necessitava. E em seguida diria que a

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amava. . . No! Sacudiu a cabea com impacincia, aborrecida consigo mesma por estar fantasiando tanto. Por uma srie de razes no poderia confessar. E quanto reao de Eugne, suas divagaes no tinham a menor razo de ser. Ele entraria em um estado de clera, por ter sido enganado, e isso seria terrvel. clera se seguiria um profundo desprezo. No, Eugne jamais poderia saber a verdade. Sentiu-se aliviada ao ver que ele no fazia o menor comentrio sobre suas lgrimas. - Vamos indo. - Foi tudo o que disse. Havia algo em seu tom que fazia com que a quase ordem soasse como uma carcia. Os avs ficaram contentssimos com a notcia do noivado. Crivaram o casal de perguntas diante das quais Roumayne permaneceu em silncio, deixando Eugne dar as respostas. Ela poderia levar aquela farsa at determinados limites. Era impossvel falar por Marcella sobre um assunto que tinha prolongamentos no futuro e que era to intensamente pessoal. Mas mesmo que tais escrpulos no existissem, Roumayne no conseguiria se expressar. Sua resistncia tambm tinha limites. As lgrimas que haviam surgido nos momentos em que estivera a ss com Eugne ainda no haviam desaparecido e lutavam para sobrepujar seu sorriso por demais forado. No exato momento em que Roumayne estava a ponto de no conseguir mais suportar toda aquela tenso, Eugne consultou o relgio e levantou-se. - Est na hora de i embora. Tenho de ganhar a vida, e agora mais do que nunca, pois em breve terei uma esposa. - Correto! - concordou Roumayne, tentando afetar a desenvoltura de Marcella, - Veja se d conta do recado direitinho.

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- Marcela! - exclamou o sr. Du Toit, chocado. - Que absurdo dizer uma coisas dessas a seu noivo! - No, em absoluto - retrucou Eugne, tentando tranquilizar o av, com um brilho irnico no olhar. - Marcella e eu nos compreendemos muito bem. Aproximou-se de Roumayne e passou o brao em torno de seus ombros. Apesar de ela saber que o gesto tinha como objetivo agradar os avs, seus sentidos reagiram quela proximidade perturbadora. Tentou no pensar na virilidade envolvente de Eugne e se ele sentira o tremor que percorrera todo seu corpo ao sentir aquele toque. Se isto de fato aconteceu, ele no deu a menor demonstrao. Curvou-se, depositou um beijo casto em seu rosto e disse: - Escolherei o anel em breve. At logo, meu amor. Assim que Eugne saiu os avs, muito excitados, quiseram saber mais coisas, mas Roumayne pretextou uma dor de cabea, declarando que precisava deitar. - Foi um grande dia na vida de Marcela, Jan. compreensvel que ela precise de um certo tempo para refletir. Assim que entrou no quarto, Roumayne deu livre curso s lgrimas reprimidas h tanto tempo. Chorou por Eugne e pelo amor que encontrara, que ganhara para Marcella e perdera para si mesma. Mais tarde, levantou da cama. As lgrimas haviam secado e agora sentia-se atordoada. Foi at o banheiro, lavou o rosto e saiu de casa sem que ningum percebesse. Atravessando rapidamente o jardim tropical da sra. Du Toit, Roumayne encontrou o atalho de sua predileo, que terminava no topo de uma pequena colina. Pouca coisa crescia naquele terreno rochoso, exceto alguns arbustos espinhosos. Roumayne descobrira aquele lugar nos primeiros dias que chegara fazenda e sentia-se frequentemente

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atrada por ele, especialmente quando queria estar a ss com seus pensamentos. Sentou-se sobre uma pedra e contemplou o panorama sua volta. Diante dela sucediam-se as fazendas. Podia perceber o pomar de Rusvlei e as plantaes de tabaco da Fazenda dos Hibiscos. Desviou de propsito os olhos das terras de Eugne e contemplou as montanhas distantes. Sentiria falta de tanta coisa quando deixasse Rusvlei. .. A perda de Eugne lhe causaria uma mgoa incomensurvel, da qual dificilmente se recuperaria. Mas havia muitas outras coisas de que sentiria saudades. Durante o tempo de sua permanncia, Roumayne acabara por amar o lar de Marcella e frequentemente admirava-se ao constatar como fora possvel ela permanecer afastada tanto tempo. Em seus longos passeios pela savana, Roumayne absorvera muito de sua atmosfera to especial, que lhe proporcionava ao esprito uma sensao de reconforto e segurana. O sol de meio-dia queimava forte, mas uma ligeira brisa agitava os galhos das accias e refrescava o corpo suado de Roumayne. Sobre a colina reinava o maior silncio, interrompido de quando em quando pelo zumbido de insetos, um som que fazia parte da savana tanto quanto os arbustos espinhosos e o sol. Dentro de alguns dias ela partiria de l. Marcella no levaria muito tempo para voltar. Quando lesse o post-scriptum da carta teria mais de um motivo para retornar imediatamente. Roumayne no sentia a menor alegria em saber que tinha cumprido sua misso. O pensamento de que Marcella seria a esposa de Eugne, compartilharia seu nome, sua casa e sua cama provocava-lhe uma angstia infinita. Talvez, se a futura esposa de Eugne estivesse altura dele, Roumayne encontrasse algum consolo

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em pensar que o homem a quem amava seria feliz. Marcella, porm, era vazia e calculista e queria Eugne unicamente pelos bens materiais que ele lhe podia proporcionar. Como Marcella ficaria surpreendida quando Roumayne desistisse das recompensas prometidas! Fora somente hoje, no topo da colina que Roumayne chegara conscientemente quela deciso, mas sabh que o pensamento a acompanhara durante muito tempo. No aceitaria um centavo por sua participao em toda aquela trama. A vida seria dura nos primeiros tempos, mas o que quer que fosse que o mundo pensasse a respeito de sua suposta negligncia, Roumayne era uma enfermeira competente. Encontraria um emprego num lugar onde ningum a conhecesse e seu salrio seria suficiente para sustent-la. Teria de viver com certa parcimnia, mas pelo menos manteria o respeito por si mesma, o que alis acabaria por perder se aceitasse o dinheiro de Marcella. Graas a Deus tinha uma carreira. Sabia agora que jamais haveria de casar. No devia a menor lealdade a Eugne, mas seria um erro casar com outro homem quando o amava. Sempre se sentiria tentada a estabelecer comparaes, nas quais um outro homem acabaria perdendo, o que no deixava de ser injusto. Pelo menos a enfermagem era uma ocupao compensadora. Daria a ela seus melhores esforos, pois fora tudo que lhe restara. Roumayne sentia-se muito calma quando voltou da colina. Havia tomado uma deciso e encontrava-se bem consigo mesma. Era de se esperar que no se sentisse feliz. S lhe restava esperar o dia em que suas recordaes no lhe provocariam mais a dor que sentia naquele momento. Encetou o longo caminho de volta para Rusvlei. Na estrada principal havia uma caixa dos correios. Nela colocou a carta que escrevera

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para Marcella. CAPTULO VIII Um raio de sol incidiu sobre o anel e o brilhante luziu de um modo que deixou a todos de boca aberta. Era uma pedra enorme, cristalina, maravilhosa. Mesmo sem a ajuda do sol tinha um brilho e uma vida toda sua. Sentada no topo da colina, Roumayne levantou a mo e olhou o anel sob um outro ngulo, intrigada pela multiplicidade das cores. No que lhe dizia respeito teria preferido o antigo anel de seus sonhos. Marcella, no entanto, ficaria bastante contente com este brilhante. Roumayne desconhecia e no se importava com o preo que Eugne tinha pago por ele, mas percebia que devia ter custado muito caro. Sabia tambm que para Marcella o anel no representaria um penhor da estima que Eugne sentia por ela e sim a promessa de todos os confortos mundanos que lhe pertenceriam no futuro. A lembrana de Marcella deixou Roumayne instantaneamente preocupada. Por que estaria demorando tanto? J deveria ter chegado em Rusvlei. Todo dia Roumayne esperava por uma carta, comunicando a chegada de Marcella e seus planos relativos ao modo como trocariam de papel. J haviam se passado dez dias desde que Roumayne escrevera, pedindo-lhe que voltasse. Era um perodo mais do que suficiente para Marcella responder. Seu silncio levou Roumayne a pensar que ela talvez no tivesse recebido a carta. Estava comeando a imaginar que talvez Marcella e seu fogoso francs tivessem decidido viajar para algum outro lugar. Se isto fosse verdade no haveria como prever a data de sua chegada.

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Estava perturbada quando desceu da colina e tomou o atalho que levava a Rusvlei. Os avs estavam dando uma festa para comemorar o casamento. No estado de excitao em que se encontravam tinham pretendido dar a festa mais cedo. Roumayne tinha feito o possvel para dissuadi-los da ideia, mas o mximo que conseguiu foi um adiamento. Certa de que Marcella voltaria brevemente, satisfizera-se com essa soluo. Mas medida que os dias passavam e Marcella no dava sinal de vida, Roumayne comeou a ficar preocupada. O pensamento de ter de representar o papel de noiva que irradiava felicidade era-lhe cada vez mais antiptico. Certa vez, como quem no queria nada, disse a Eugne que no achava que a festa fosse uma boa ideia, porm no recebeu dele o menor apoio. - Que bobagem, Marcella! Melhor que ningum voc sabe como gosto de ser o centro de atenes. - Seu tom era caosta, porm ao contempl-lo viu que havia um brilho enigmtico em seu olhar. Mais uma vez Roumayne ps-se a imaginar o que aquele casamento significaria para Eugne. No se tratava de amor e isto estava mais do que evidente. Talvez o fato de desposar uma vizinha - pois Rusvlei certamente pertenceria a Marcella um dia - e assim aumentar seus domnios fornecesse uma explicao coerente para sua deciso. Pensava com frequncia se ele ainda continuava a sair com Yvette Stacy, mas jamais o interrogou. Quando tomou tal atitude ele se mostrou rspido, arrogante e no fez o menor segredo a respeito da ligao. H algum tempo Roumayne deixara de ver Yvette Stacy. No sabia onde e quando se

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encontravam, mas isso era algo que no lhe dizia respeito e no tinha a menor dvida de que Eugne usaria de toda discrio em relao quele assunto. Se ela, Roumayne, fosse a verdadeira noiva a situao teria sido intolervel. No teria concordado com o noivado sem formular perguntas, sem ter certeza de que Eugne pararia de ver aquela outra mulher. Mas do modo como a situao se apresentava, preocupava-se em no incorrer no desagrado de Eugne por causa de Marcella. J tinha feito o suficiente por aquela criatura. A prpria Marcella teria de enfrentar a situao criada por Yvette Stacy. Roumayne suspeitava que Marcella no se importaria se seu marido prosseguisse com o caso, contanto que tivesse plena liberdade para viver sua vida como bem entendesse. No entanto a questo da festa de casamento persistia. Aps o comentrio de Eugne, Roumayne compreendeu que no deveria forar a situao. Se sasse fora de seu personagem acabaria por levantar suspeitas. Tinha esperanas de que Marcella voltasse a tempo. Esta esperana no entanto se desvanecera. Dentro de poucas horas chegariam os primeiros convidados e Roumayne teria de desempehar um duplo papel. Em primeiro lugar teria de fingir ser uma garota explodindo de felicidade por ter ficado noiva do solteiro mais cobiado de toda a regio. Em segundo lugar, deveria comportar-se como Marcella Du Toit, que tinha crescido em Rusvlei e conhhecia toda aquela gente desde a infncia. A menor distrao, o menor fora quando falasse com algum a quem no conhecia mas que tinha sido amigo da famlia h muito tempo daria pretextos para que at mesmo os avs comeassem a suspeitar de sua identidade.

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O pnico apoderou-se dela ao pensar na situao difcil que teria de enfrentar. Teria foras para levar tudo aquilo adiante? De repente ocorreu-lhe uma ideia. E se dissesse que tinha cado e batido a cabea em uma pedra, sofrendo em consequncia uma certa perda de memria? A ideia era por demais tentadora. ...No, j mentira em demasia. Ps imediatamente a ideia de lado. O vestido estava estendido sobre a cama. Roumayne e a sra. D u Toit tinham ido compr-lo na cidade. Era muito apropriado para uma festa no jardim, mas sua simplicidade era enganadora. Era to bem talhado, caa-lhe to bem que Roumayne teve certeza do sucesso que haveria de fazer. Assim que se aprontou encaminhou-se para a varanda. Ainda era cedo e os convidados no tinham chegado, mas uma figura mscula e esguia estava ao lado da mesa certificando-se de que as bebidas estavam em ordem. Ele veio em sua direo e ela soube no mesmo instante, sem sequer olh-lo, que Eugne Hugo seria o mais bonito e elegante de todos os presentes. Sentiu uma vontade louca de estender a mo e acariciar aqueles cabelos negros, de percorrer com o dedo o traado de seus lbios sensuais, que lhe haviam proporcionado tanto tormento e ao mesmo tempo tanto xtase. Resistiu, porm, pois no desejava encarar as consequncias de seu gesto. Ele sorriu e disse: - Voc est muito bonita. - Aquelas palavras soavam bastante banais, mas ele falava srio. Sentiu uma compresso no peito ao constatar que aqueles olhos possudos de uma expresso para ela inteiramente desconhecida, sumetiam-na a um exame prolongado e que no deixavam escapar o menor detalhe de sua aparncia. - Voc est realmente linda. Venha c, Marcella. Tenho alpo para

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voc. ! - Para mim? - Para quem mais? - Ele voltou a sorrir e desta vez seus olhos brilharam, o que a deixou com um n na garganta. Ele ps a mo no bolso e tirou de dentro uma caixinha. Estendeu-a a ela, dizendo- Abra, querida. Suas emoes eram to caticas que seus dedos tremiam, enquanto ela abria o presente. Dentro do estojo havia um colar de ouro, do qual pendia um topzio lindamente lapidado. A pedra cor de mbar brilhava como se tivesse vida prpria. Era a coisa mais linda que ela jamais vira. Olhou para ele, incapaz de dizer o que quer que fosse. Naquele momento esqueceu o papel que desempenhava. Era Roumayne Mallory e seu corao batia descontroladamente. - Voc gosta? - . . . belssimo, Eugne, e combina com meu vestido. Como que voc sabia? Algum. . . algum lhe disse? - No preciso fazer perguntas a seu respeito, querida. - Era a segunda vez que ele empregava tal palavra e ela no coube em si de emoo. - Voc ainda no sabe disto? Uma felicidade como ela nunca havia experimentado antes apoderou-se de seu corao. E ento, subitamente, caiu em si. No havia lugar para ela naquele mundo. O colar no podia ser dela, do mesmo modo que aquele homem, a quem ela amava mais do que prpria vida. Cerrou os olhos a fim de disfarar as lgrimas que teimavam em surgir. - Deixe-me coloc-lo em seu pescoo. - Falava em tom baixo e sedutor e no momento em que inclinou-se em sua direo sua respirao acariciou-lhe o pescoo. Ela ficou imvel enquanto ele ajeitava o colar. Durante um bom momento seus dedos permaneceram em contato com sua carne,

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mesmo depois de o colar ter sido preso. Fogo e gelo: o calor de seus dedos e o frio do metal dourado, o que lhe causava uma excitao to grande que tornava-se difcil respirar. Ela voltou-se, sem pensar mais nada. Seus braos a esperavam e fecharam-se em volta dela enquanto Roumayne enterrava a cabea no peito de Eugne. Ele a desejava tanto quanto ela. Teve certeza desse fato ao sentir as batidas de seu corao. Levantou a cabea olhou para ele e seus lbios se encontraram em um beijo que era puro arrebatamento. O som de passos trouxe-os de volta realidade. O sr. Du Toit acabava de entrar na varanda. - Os primeiros convidados esto chegando. - Aquele rosto todo sulcado de rugas abria-se em um sorriso amplo e Roumayne sentiu que ele tinha visto o beijo e ficara contente. Ao longo daquelas semanas havia sentido um enorme afeto pelo casal de velhos. Esperava com certa tristeza que eles jamais viessem a saber da verdade. - Estamos indo. Est pronta, Marcella? - Sim. Demonstrando uma segurana que estava longe de sentir, sorriu, contemplando aqueles olhos castanhos que ainda brilhavam. Ele deulhe o brao ao descerem os degraus e imediatamente a confiana tornou-se genuna. Decidiu ento que tudo faria para divertir-se naquela noite. No importava que tivesse de representar perante pessoas a quem jamais vira e que deveriam ser seus amigos. At aquele momento desempenhara muito bem seu papel. Se Eugne e os avs haviam sido logrados, com maior razo os convidados embarcariam na farsa. Aquela noite pertencia-lhe e ela tiraria todo o proveito da alegria e da excitao da festa. Acima de tudo monopolizaria a ateno do

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homem a quem amava. No importava que sua situao se assemelhasse de Cinderela no baile. Pelo menos quando chegasse o momento -de deixar Rusvlei e voltar para a triste realidade, lembrar-se-ia de um amor que poderia ter sido seu, se fossem outras as circunstncias. A festa na verdade consistia em um churrasco e quando chegou o ltimo convidado as churrasqueiras j estavam no ponto. Aquilo sim que era uma festa, pensou Roumayne, longe do barulho e da confuso da cidade grande. Milhares de estrelas luziam no cu, o ar rescendia a carne grelhada e como pano de fundo para as conversas e risadas dos convidados ouvia-se o barulho incessante dos grilos. Conversar com os convidados tornou-se tarefa menos complicada do que ela imaginara. O segredo consistia em no tentar cham-los pelo nome ou ficar preocupada em saber quem eles eram. Mais cedo ou mais tarde os nomes acabavam por ser pronunciados e ento Roumayne os empregava com a maior naturalidade. Ningum parecia notar que ela no era Marcella. As pessoas sentiam-se muito vontade, felizes e aproveitavam a festa o mais que podiam. Roumayne conversava com Tannie Elsie, uma amiga da sra. Du Toit, quando Eugne surgiu a seu lado e passou o brao em torno de seus ombros. Ela sorriu para ele. - Que bom v-los to felizes - observou Tannie Elsie. - j marcaram a data do casamento? - Ainda no. - Roumayne falou um tanto depressa e estava a ponto de mudar de assunto quando Eugne completou, calmamente: - Devemos nos casar dentro de quinze dias. Roumayne sentiu-se tremendamente chocada e incapaz de dizer o que quer que fosse. - To cedo assim? - Tannie Elsie encarou-os tomada da mais profunda suspeita.

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- Claro que no - Roumayne conseguiu dizer com firmeza, ao mesmo tempo que recuperava um pouco de sua segurana. - Eugne est brincando. - Sim, uma quinzena - repetiu Eugne, em tom despreocupado. - Alguma de vocs quer um drinque? No? - Sorriu para Roumayne e afastou-se. Roumayne seguiu-o com o olhar, at que ele desapareceu na escurido. O prazer que sentira at ento dissipou-se totalmente. Agora s lhe restava esperar que a festa terminasse rapidamente. O sr. e a sra. Du Toit encararam o assunto com uma certa dose de filosofia. - Bem, no temos l muito tempo pela frente declarou a av, enquanto preparava ovos mexidos para o caf da manh. - No temos tempo algum! - queixou-se Roumayne, no auge da infelicidade. - No concordo! - Sei l. . . - disse o av, um tanto preocupado. - Eugne deve ter suas razes. Lembro-me de como fiquei impaciente quando sua av era minha noiva. - Cale-se, velho! - disse a sra. Du Toit, fingindo que lhe passava um pito. - Acabaremos dando um jeito, Marcela. De certo modo. . . Bem, talvez tenha sido melhor assim. Quero dizer, eu j estava achando que voc e Eugne no se casariam nunca. Seja prudente, meu bem. No o maltrate muito. O recado no podia ser mais claro. Desde o incio Eugne no se mostrara um pretendente muito entusiasmado. Na realidade seu pedido de casamento fora uma surpresa total. Se agora sua noiva se mostrasse esquiva ele poderia mudar eompletamente de opinio. Os avs mal sabiam que era exatamente isso que Roumayne desejava. E se isso no acontecesse, bem que poderia haver um adiamento, suficientemente longo para que Marcella estivesse de volta fazenda.

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- Vocs no acham esta pressa um tanto suspeita? - indagou Roumayne, muito cautelosa. - Deviam ver a cara de Tannie Elsie ; quando Eugne anunciou a data. Ela s faltou me perguntar para quando eu estava esperando a criana! Os avs, muito desapontados, trocaram um breve olhar e Roumayne ficou a pensar se a mesma suspeita no lhes ocorrera. A av declarou, com firmeza: - No se preocupe com Tannie Elsie, meu bem. Ela est sempre disposta a fazer uma fofoca. - E toda a vizinhana sabe que voc uma menina muito correta acrescentou o av. Concordo com sua av, querida. Se Eugne quer que o casamento seja celebrado to cedo, v l. Algumas vezes penso que no bom adiar nossas decises. No momento sua av e eu estamos muito bem, mas as coisas podem mudar. A enfermeira que havia dentro de Roumayne imediatamente entrou em ao. - H algo de errado, vov? - No, querida, nada de mais, porm estamos ficando velhos. Quem sabe o que o dia de amanh poder nos proporcionar? No restava a Roumayne dizer mais nada. Mais tarde, quando Eugne veio busc-la para um passeio a cavalo, ela voltou a tocar no assunto. - Por que no esperamos um pouco? - indagou com muita insegurana, tentando disfarar a tenso que sentia. - No quer casar comigo, Marcella? Havia tamanha suavidade em sua voz que ela voltou a cabea para contempl-lo. Forou-se a desviar o olhar, pois a sensualidade que emanava daquele homem deixava-a profundamente perturbada, a ponto de no conseguir mais pensar. Ela queria casar com ele? Sim Mais do que tudo neste mundo! Fez um esforo para afastar aquele pensamento e sacudiu a cabea

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com energia. O gesto no passou despercebido a Eugne. - Voc parece Dom Quixote arremetendo contra moinhos de vento. Se voc tivesse dito um no em voz alta eu teria entendido muito bem. Encarou-o, sentindo uma enorme confuso e corou violentamente - No. . . no. . . voc est enganado. Eu. . . eu quero casar com voc - Voc tem um jeito muito esquisito de demonstr-lo. Ela mordeu o lbio. Estava se afundando cada vez mais em uma situao que j no podia mais controlar. Por acaso uma pessoa a ponto de se afogar no experimentaria uma sensao semelhante? Respirou fundo, esforando-se por voltar a adquirir um certo controle - Voc no compreende, Eugne. Claro que quero casar com voc, mas no to cedo. - Diga-me por qu. - um tanto fora de propsito. As pessoas vo ficar desconfiadas. Tannie Elsie achou que eu estava grvida. Ele riu s gargalhadas, como se estivesse achando aquilo muito engraado. - Espero que Tannie Elsie no erre nas contas! Agora diga quais as razes para no querer casar j. - Preciso de um enxoval. Roupa de cama e mesa, vestidos, tanta coisa mais. . . Alm disso um casamento precisa ser muito bem organizado, Eugne. Fora o fato de que necessitamos de um certo tempo para voltarmos a nos conhecer melhor. - No lhe passa mais nenhum outro pretexto pela cabea? Roumayne achou por bem no dizer mais nada. Baixou os olhos, sentindo-se profundamente infeliz. Deveria haver alguma maneira de livrar-se de toda aquela confuso. Precisava encontrar um caminho antes que fosse tarde demais.

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Soltou uma exclamao de espanto ao sentir que uma mo freava seu cavalo e um brao contornava-lhe a cintura, forando-a a desmontar. Ele se moveu com tanta agilidade que ela nem sequer notou que ele apeara do cavalo. - Eugne. . . - disse muito aflita, enquanto ele a pousava sobre o cho. - Cale-se! J sei de todas as razes pelas quais, segundo voc, deveramos esperar. Lembra-se de quando voc se disps a provar que eu deveria despos-la? Agora chegou minha vez de provar por que no devemos esperar mais. Se ele pretendesse possu-la naquele momento ela no teria a menor fora para lutar contra ele, pensou Roumayne. Ou talvez fosse mais verdadeiro dizer que ela no queria mais opor nenhuma resistncia. Ele mostrou-se muito terno, de uma ternura to envolvente que ela mergulhou em um estado de quase beatitude. No havia nada de punitivo nos lbios que a acariciavam e a excitavam, nas mos que abriam os botes e tiravam-lhe a blusa do corpo, nos beijos que ele lhe dava nas costas e nos seios. Ela tivera a inteno de pelo menos permanecer passiva diante de tudo aquilo, mas era absolutamente impossvel. com um gemido deixou de lado qualquer tentativa de resistncia. Enfiando as mos E por baixo de sua camisa, sentiu os msculos que pulsavam e os plos que se emaranhavam ao contato de seus dedos. A ternura esvaa-se, ao mesmo tempo em que a paixo aumentava. Ele pesava sobre seu corpo, vital, macho, intensamente vivo. Seu corao lhe pertencera durante algum tempo. Agora cada fibra de seu ser desejava que

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ele finalmente a possusse, do modo como uma mulher possuda pelo homem a quem ama. O certo e o errado j no tinham mais nada a ver com aquilo. A nica realidade daquele momento era o cho duro da savana sobre o qual seu corpo se apoiava, o cu muito azul acima dela e aquele homem inflamado de desejo e a quem ela amava. Quando Eugne afastou-se dela, Roumayne sentiu-se abandonada. Ele se sentou e olhou para ela. Sua respirao ainda estava arquejante. - Muito bem, espero t-la convencido. Ela encarou-o, incapaz de dizer o que quer que fosse. Enquanto ele se inclinava e colocava-lhe novamente a blusa, abotoando-a com i infinita ternura, um arrepio percorreu todo seu corpo e ela fechou os olhos, para impedir as lgrimas de correrem. CAPITULO IX Na medida em que os preparativos para o casamento avanavam, a sede da fazenda tornou-se um centro de atividades febris. Havia pouco tempo e coisas demais a serem feitas. A cerimnia seria realizada no jardim, em Rusvlei, e em seguida haveria uma recepo. Nada de muito faustoso, simplesmente um ch para o qual seriam convidados todos os amigos das redondezas. Seria algo bastante simples, mas repleto de calor humano e dignidade. A sra. Du Toit comeou a preparar biscoitos e vrios bolos, um deles recheado de nozes e castanhas e recoberto por uma camada de marzip. Roumayne contemplava a velha senhora agitar-se na cozinha com um vigor que desafiava sua artrite. Veio uma costureira de uma cidade vizinha e Roumayne teve de

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ficar imvel enquanto a mulher ajustava o vestido de casamento s curvas suaves de seu corpo esbelto. medida que o vestido de casamento comeava a tomar forma o desespero de Roumayne aumentava. No havia ainda a menor notcia de Marcella e, com o casamento marcado para da a uma semana, ela sentia-se vtima de um pesadelo que piorava a cada dia. Muitos pesadelos terminam quando o dia nasce, mas aquele parecia no terminar nunca. No havia a menor soluo, no via a menor indicao de quando ou como ela haveria de livrar-se de tudo aquilo. Qualquer que fosse o ngulo de viso sob o qual encarasse o problema, Roumayne podia ver somente uma soluo: a volta de Marcella, que quela altura dos acontecimentos parecia muito pouco provvel. No dia seguinte ao passeio com Eugne, ainda mergulhada no clima do envolvimento da vspera, Roumayne enviara um telegrama para Marcella. Quase uma semana transcorrera desde ento. No imaginava que algum pudesse passar por semelhante dilema. Mesmo o julgamento, com todas as suas implicaes, no fora to terrvel. No tinha a menor ideia de como deveria proceder. A nica atitude lgica a ser tomada seria confessar. Uma confisso, no entanto, acarretaria consequncias srias demais. Primeiro, o espanto e o desapontamento dos avs a quem ela acabara por dispensar tanto afeto como se pertencessem sua famlia. Em segundo lugar, a clera de Eugne. Por mais que o amasse, Roumayne premia ao pensar em sua reao. Finalmente o fato traria grandes ponfuses para Marcella. A despeito de sua fria premeditao, Rouftnayne concordara em assumir seu papel e portanto devia-lhe uma Icerta lealdade. As circunstncias, entretanto, haviam mudado drasticamente. Em seus momentos de euforia Roumayne via-se levando adiante -os

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planos de casamento. Nesses instantes tinha diante de si a viso ,.de uma noiva radiante usando o lindo vestido branco que tinha sido feito especialmente para ela, avanando em direo ao noivo que a esperava no centro do jardim. As divagaes nunca iam alm daquele ponto. A realidade acaBbava sobrepujando tudo e Roumayne encontrava-se de novo diante do mesmo problema. Era mais do que bvio que no poderia prosseguir com os planos de casamento. Isto seria levar a farsa a um limite extremo, que no somente era imoral como tambm ilegal. A questo estava em saber como resolver o assunto de modo a causar o mnimo de ressentimentos e frustraes. Finalmente chegou a uma deciso.- Mandaria mais um telegrama para Marcella. Talvez desta vez a garota o recebesse e voltasse, pondo as coisas em seus devidos lugares. Marcella usaria o vestido que fora feito para Roumayne e possivelmente, j que ningum as vira juntas quando a farsa comeara, a substituio no seria notada. O episdio acabaria por ter um final feliz, pelo menos no que dizia respeito a Marcella. Roumayne guardaria de tudo aquilo uma lembrana amarga. Se Marcella no reagisse ao telegrama, no lhe restava outra alternativa seno confessar. Era impossvel tomar qualquer outra atitude. Porque havia uma questo de tempo em jogo. Por lealdade a Eugne e aos Du Toit, Roumayne no tinha mais o direito de adiar o problema. Por outro lado, se Marcella chegasse finalmente a tempo, seria poupado muito constrangimento e infelicidade a todos os que estavam envolvidos naquela histria. A confuso de Roumayne persistiu, portanto. noite sua mente era um caos total e ela no conseguia mais dormir. Passava os dias assustada e infeliz. Apesar de esconder

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seus sentimentos sob uma mscara de alegria forada, achou que os avs pressentiam quanto estava deprimida. De vez em quando surpreendia-os olhando um para o outro com ar de desolao. Naqueles momentos quase chegou a odiar Marcella. Se Eugne percebeu que Roumayne era a anttese da noiva feliz e radiosa, evitou fazer qualquer comentrio a respeito. Em certo sentido Roumayne ficou contente. A falta de percepo de Eugne tornaria a troca relativamente simples. Ao mesmo tempo no conseguia evitar de sentir-se magoada por sua indiferena. Quando finalmente tinha decidido confessar tudo, chegou uma carta. Levou-a para seu quarto e abriu-a, tremendo da cabea aos ps. Marcella escrevera s pressas e Roumayne teve muita dificuldade em decifrar sua letra. Ao que parecia, as circunstncias se apresentavam mais ou menos conforme ela imaginava. Marcella e Andr haviam ido para Durban e sua volta encontraram a carta e os telegramas. O tom da carta era por demais arrogante. Parecia no passar pela cabea de Marcella que Roumayne pudesse estar sentindo dificuldades em alcanar seu objetivo. O que mais a aborrecia era o fato de que o casamento ia acontecer dentro em breve, pondo um fim inesperado em seu caso com Andr. Roumayne deixou a carta cair no cho. O egosmo de Marcella deixou-a atnita. Subitamente ocorreu-lhe uma ideia. At mesmo agora ainda havia tempo para confessar. Talvez Eugne, furioso por ter sido enganado, recusasse levar a coisa adiante. Era isto o que Marcella merecia e ficaria uma fria se voltasse para Rusvlei e descobrisse que no mais se tornaria a dona da Fazenda dos Hibiscos. A ideia era por demais tentadora, mas tambm muito pouco prtica.

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O tempo de fazer qualquer confisso j tinha ficado para trs. Amanh Marcella j estaria instalada em Rasvlei e Roumayne estaria a caminho de urri solitrio anonimato. Soluando, tomou a carta e rasgou-a em mil pedaos. Mesmo a contragosto, teve de admitir que a garota traara seu plano com muito engenho. Haveriam de trocar de papel com uma simplicidade que ningum se daria conta do que acontecera. Roumayne sairia antes do caf da manh, sem que ningum a visse. Pouco depois Marcella chegaria. A vida na fazenda prosseguiria no mesmo ritmo de sempre. Ningum jamais saberia que uma garota chamada Roumayne Mallory tinha passado as semanas mais felizes e desesperadoras de sua vida em Rusvlei, e que quando partisse deixaria ali seu corao. O resto do dia arrastou-se interminavelmente. Agora que estava na hora de partir, Roumayne sentia-se tomada por uma sensao de irrealidade. Sentia que j no fazia mais parte de Rusvlei e muito menos de sua nova vida - fosse ela qual fosse. Pela primeira vez no encontrava dentro de si mesma foras para mostrar-se alegre. Foi durante a tarde, quando j no podia mais suportar toda aquela so, que Roumayne decidiu dar um ltimo passeio at a colina. Chegando l encostou-se a uma rocha e ps-se a contemplar a paisagem. Seu corao estava dilacerado de tanta mgoa. Agora que chegara o momento de partir de Rusvlei no sabia se teria foras para suportar a separao. Era at mesmo pouco provvel que voltasse a ver Eugne novamente antes de partir. O som da trovoada despertou-a de seus devaneios e ela olhou surpreendida a seu redor. O cu escurecera e um vento forte balanava os arbustos. Estremeceu, pondo-se rapidamente de p.

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Agora percebia que desde que deixara a fazenda tudo estava como que suspenso, prenunciando a tempestade que se armava. Em circunstncias normais jamais teria s atrevido a ir to longe. No entanto, esde que recebera a carta de Marcella estava entregue prpria dor, tal ponto que nenhum fator externo conseguia influenci-la. Subitamente um relmpago riscou o cu, iluminando toda a colina. Logo em seguida ouviu-se o som do trovo, reverberando na solido da paisagem. Ao mesmo tempo comeavam a cair as primeiras gotas de chuva. Era tolice de sua parte ficar to assustada, disse Roumayne a si mesma enquanto comeava a descer a colina. Era bem verdade que i fato de o lugar ser isolado e alto tornava-o muito vulnervel ao dos raios, mas a tempestade ainda no se aproximara. No estava porm muito distante e a velocidade com que se movia era imprevisvel. A chuva comeou a ficar mais forte. Mais um relmpago foi seguido imediatamente por um ronco assustador. Roumayne deixou escapar um grito de medo. A tempestade aproximava-se rapidamente. Soluando de pavor, Roumayne atirou-se ao cho, tapando os ouvidos a fim de abafar o som impiedoso do trovo. Era inacreditvel que a tempestade pudesse ter chegado com tanta rapidez. A chuva ensopava a terra e a trovoada era quase contnua, ensurdecedora e terrvel. Subitamente um raio fendeu o topo da colina onde Roumayne se encontrava h pouco. Ao certificar-se de que estivera na iminncia de perder a vida, sentiu-se tomada de uma sensao indescritvel de pavor. Sem pensar no que dizia, gritou: - Eugne! - Idiota! - A palavra soou asperamente e nesse momento mos

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vigorosas levantaram-na do cho e puxaram-na de encontro a um peito slido e tranquilizador. Imediatamente comearam a descer a colina e ele a amparava o tempo todo. - Sou pesada demais para voc - protestou, levantando a cabea para encar-lo. A chuva escorria por seu rosto e ela teve de gritar a fim de ser ouvida. - Cale-se! No conseguia enxerg-lo direito, mas sentia que mesmo naquelas circunstncias ele controlava absolutamente tudo. O cabelo grudavase sua fronte, dando-lhe um ar selvagem. Ele se assemelhava a um deus primitivo, poderoso, audaz, destemido, em sintonia com os elementos da natureza. Por mais incrvel que parecesse, todos os temores de Roumayne se dissiparam. Uma sensualidade deliciosa apoderou-se dela ao contato daquele corpo. Era como se nos braos de Eugne o perigo deixasse de existir. Ento subitamente se encontraram fora do alcance da chuva. Quando ela olhou sua volta notou que Eugne a levara para uma pequena caverna. - No conhecia este lugar. - O que voc tinha de vir fazer aqui na colina com um tempo destes? - Eu. . . eu no sabia que ia cair uma tempestade. - Pelo visto h um mundo de coisas que voc desconhece. . . Que coisa estranha, meu bem. A tempestade estava se armando durante toda a tarde. Roumayne olhou em silncio enquanto Eugne amontoava gravetos e folhas secas. Parecia ter perdido todo o interesse por ela, agora que estavam fora de perigo. - Como voc sabia onde eu estava? - Tentei na base da sorte. O sr. Du Toit achou que voc tinha ido dar um passeio. Desde sua volta de Paris a colina parece ter-se

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tornado seu esconderijo favorito. - E h algo de errado com isso? - Ela defendeu-se, sentindo que seu corao disparava. - A vista que se descortina de l to onita. .. E j que sou estudante de arte, por que se admira que eu v at l procura de inspirao? - Talvez eu ficasse menos admirado se voc levasse pincis e ela. As palavras foram ditas em tom de pilhria mas, na realidade, a que ele estaria se referindo? Talvez no fosse nada de mais, pois Eugne parecia ter perdido todo o interesse na conversa. Tirou o isqueiro do bolso e acendeu-o sob os galhos secos. Roumayne estendeu as mos, aquecendo-se ao calor da pequena fogueira. - Tire a roupa. Atnita, ela levantou a cabea, sem saber o que dizer. - J disse para voc tirar a roupa. Est ensopada. - Eu. . . eu no posso - ela gaguejou, sentindo que as tmporas latejavam. - Por que no? Ento voc uma noiva tmida, Marcella? Acho difcil de acreditar, depois de todas as provas que voc j me deu. . . - Voc precisa ser to inconveniente assim? - Roumayne tentou exprimir-se com a maior calma possvel, para disfarar o tremor que se apoderava dela. As palavras dele a magoaram, fazendo-a recordar-se de que jamais seria a noiva de Eugne, que nunca conheceria seu amor do modo como desejava. - No posso ficar em p, Eugne. Torci o tornozelo. - Est doendo? -Ele ficou imediatamente preocupado e ela fez um sinal com a cabea. - Era de se prever. Voc se comportou como uma criancinha sem

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iniciativa, espera de ajuda, em vez de vir correndo para a fazenda. Enquanto falava suas mos afrouxaram a correia de suas sandlias encharcadas e ele ps-se a examinar seu p. Aquelas mos to grandes e msculas eram possuidoras de uma delicadeza incrvel. Mesmo em meio maior dor, Roumayne sentia seu toque como uma carcia. - No nada srio. Amanh voc j estar andando novamente. - Amanh? - exclamou horrorizada, pensando em tudo o que deveria acontecer no dia seguinte. - Mas Eugne, temos de voltar para Rusvle ainda hoje! Ele contemplou-a com curiosidade, intrigado com aquela inflexo de desespero. - Iremos assim que pudermos. Precisamos esperar a tempestade passar. - Sim. . . Era estranho como sua presena a tinha feito esquecer a tempestade. L fora a chuva ainda caa torrencialmente e o trovo ribombava. A caverna era pequena, porm seca, e a pequena fogueira produzia uma luz reconfortante. - Vamos tirar essa roupa. O tom com que Eugne se exprimia era bastante casual e impessoal, mas os dedos de Roumayne subitamente amoleceram. com a mesma gentileza com que examinara seu p, Eugne agora removia sua roupa. Ela no tentou det-lo. Como enfermeira, sabia do perigo de ficar com roupa molhada no corpo durante muito tempo. Como mulher, conhecia o perigo de permanecer nua na presena do homem a quem amava. - No faa isso - ele disse, quando ela cobriu os seios com as mos. Em resposta quele pedido ela afastou as mos lentamente. Sua timidez foi substituda por um langor indescritvel. Sabia que se Eugne quisesse fazer amor, ela no colocaria quaisquer obstculos. No esboou o menor gesto enquanto seus olhos demoravam-se na

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contemplao de seus seios, que tinham a colorao de marfim antigo luz do fogo, e em seguida percorriam os lbios trmulos e os olhos brilhantes. Seu corao batia com violncia indescritvel, a tal ponto que achou que Eugne deveria estar ouvindo, mas o orgulho impediu-a de cobrir-se novamente com as mos. Durante alguns segundos que lhe pareceram uma eternidade ele a . contemplou com ar de adorao. - Voc to linda! - murmurou em voz to baixa que ela ficou a imaginar se tudo aquilo no passava de uma iluso. Subitamente Eugne estremeceu dos ps cabea. Em seguida tirou o uter e enfiou-o pelos braos e cabea de Roumayne, que desviou rosto numa tentativa de disfarar o desapontamento que sentia. O fogo comeou a morrer. No havia mais gravetos na caverna . o frio aumentava. L fora a tempestade ainda no amainara e Roumayne sabia que era impossvel sair dali. Escurecera. No trouxera relgio e mal conseguia adivinhar as horas. - Meus avs vo ficar preocupados. - Ho de entender que eu a encontrei. Vamos descansar um pouco. Ela recostou-se na parede da caverna e mais uma vez desviou o rosto. Eugne sentou-se bem junto e ela sentiu os msculos tensos no momento em que ele passou os braos em torno de seus ombros. - Vamos esquentar um ao outro. - s por esta razo que voc est to prximo de mim? - Sua feiticeira! Isto l pergunta que se faa? Sei muito bem o que voc quer. Temos toda uma vida diante de ns. Seus braos apertaram-na com mais fora e ela conseguia sentir todo seu corpo de encontro ao dele. O desejo apoderara-se de todo seu ser, fazendo com que o sangue

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lhe corresse mais depressa nas veias. Estava a ponto de aconchegar-se mais, mas os braos dele subitamente afrouxaram. - Vamos deixar as coisas do jeito como elas esto. No falta nem uma semana para nos casarmos. Vamos esperar at l, meu bem. Ficaram quietos no escuro e aps alguns momentos a respirao pausada e suave de Eugne revelou que ele adormecera. Ela no conseguiu conciliar o sono to facilmente. "Temos uma vida diante de ns", dissera Eugne. Aquelas palavras queimavam como fogo. Seus braos ainda estavam em volta dela, segurando-a com vigor. Para ele aquele gesto no passava de uma precauo sensata. Tratava-se unicamente de aquecerem um ao outro. Para Roumayne, entretanto, a proximidade causava-lhe uma doce angstia. Tinha conscincia total daquele corpo adormecido. Conseguia sentir as coxas musculosas e as batidas ritmadas e fortes de seu corao. Seus braos estavam em contacto com seus seios e sua respirao agitava ligeiramente seus cabelos. Toda uma vida pela frente. . . Naquela situao de grande intimidade, que quase j no conseguia mais suportar, Roumayne podia imaginar muito bem o que significaria ser a mulher de Eugne, refugiada no crculo de seus braos, realizada e contente, sabendo que pela frente estendiam-se muitos e muitos anos de amor e dedicao mtua. Eugne possuiria Marcella. Se ela respondesse a seu amor com o mesmo ardor de Roumayne, seu marido talvez jamais ficasse sabendo que por um beve perodo houvera outra mulher em sua vida. Para Roumayne, entretanto, os anos que tinha diante de si pareciam estreis e extremamente solitrios. No se dava conta de que estava ficando cansada. Quando Eugne sacudiu-a percebeu que estivera dormindo. Durante alguns segundos ficou sem saber onde estava. Sentia-se

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confusa e esticou as pernas enrijecidas, tremendo de frio, pois o ar tornara-se mais fresco. De repente tudo se fez novamente presente. Uma luz difusa infiltrava-se na caverna, revelando o que restava da fogueira, e quando ela levantou o olhar viu Eugne de p, fitando-a com insistncia. - Que horas so? - perguntou, com a garganta seca, tanta era sua ansiedade. - Meu estmago diz que j est na hora de tomar o caf da manh. - Meu Deus do cu! Precisamos voltar para casa! - Voltaremos logo em seguida. Voc nunca diz bom-dia quando acorda, Marcella? - O qu?- Ela contemplou-o, atnita, estremecendo ao pensar que talvez no tivesse tempo de escapar. Naquele momento Marcella deveria estar a caminho de Rusvlei. - Sim, claro. . . bom dia, Eugne. Por favor, precisamos nos apressar! - Tudo depende de como est seu tornozelo. Deixe-me examinlo, Marcella. Segurou-lhe o p, tomando muito cuidado para no provocar dr. Roumayne precisou usar de toda a sua fora de vontade para manter uma aparncia de calma. Seu corao disparava, tamanho era o medo que sentia. - O inchao desapareceu e suas roupas secaram. Muito bem, Marcella, vamos embora, mas tome cuidado. Talvez o p no suporte uma outra queda. Mesmo sem a recomendao de Eugne compreendeu que era preciso avanar com calma. Aps a chuva o atalho tornara-se escorregadio. Pedregulhos haviam sido arrastados pela torrente, bem como galhos e razes. Enfiou o p na lama e quase caiu, mas Eugne estenjeu o brao, amparando-a. - J disse para voc ir com calma. Levantando os olhos, Roumayne prendeu a respirao ao contemplar

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aqueles traos enrgicos e os olhos cuja expresso mais do que nunca era impenetrvel. Um tanto desesperada, procurou naquele rosto algo que lhe lembrasse um pouco de calor humano, mas foi em vo. Talvez fosse aquela seriedade que lhe dava a impresso ilgica de que ele sabia quais eram os motivos de sua pressa e as razes de seu medo. Tentou afastar aqueles pensamentos. Seus sentimentos em relao a Eugne que a levavam a atribuir-lhe uma percepo que ele, na verdade, estava longe de possuir. Prosseguiram pelo caminho, sem trocar mais nenhuma palavra. Roumayne prestava toda ateno para evitar as poas de gua e os pedregulhos. De vez em quando olhava a linha do horizonte, onde o sol comeava a despontar. O desespero aos poucos diminua, substitudo por uma sensao de torpor e de desnimo total, como se fosse uma marionete movida pelos fios do destino, incapaz de manipular por mais tempo uma situao que parecia ter escapado a seu encontro h muito tempo. O sol j estava bem alto quando chegaram a Rusvlei e no ar pairava um cheiro gostoso de comida. Roumayne sentia-se inclinada a entrar discretamente por uma das portas laterais, mas Eugne segurava-lhe firmemente o brao, guiando- com deciso em direo porta da cozinha. Roumayne conseguiu colocar-se discretamente atrs dele, quando entraram. Apesar da cena que se desenrolava diante de seus olhos ser exatamente aquela que esperava, sentiu-se momentaneamente atordoada e sem saber o que fazer. Sentada mesa, diante de um prato de ovos mexidos, e bacon, estava Marcella. De acordo com o que tinha sido planejado, fora antes de mais nada ao quarto e pusera um dos vestidos de algodo que emprestara a Roumayne. A

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semelhana entre ambas era to extraordinria que Roumayne teve a sensao de que estava se contemplando no espelho, exatamente como ocorrera da primeira vez. Naquele momento, porm, sentia-se to infeliz que no conseguira detectar a assombrosa coincidncia. No era de admirar que ningum tivesse percebido a troca. A nica coisa que as diferenciava era o anel de brilhante, que ainda estava no dedo de Roumayne. Marcella levantou os olhos e viu Eugne. - Ol, querido. - Sorria to vontade que Roumayne foi obrigada a admirar tanta audcia. - No esperava que voc viesse to cedo, mas fico contente em ver que. . . As palavras morreram assim que Eugne deu um passo adiante e ela percebeu a presena de Roumayne. Durante alguns segundos a cena ficou em suspenso, como se o tempo tivesse parado. No rosto de Marcella havia uma expresso de horror. Os avs contemplavam tudo aquilo sem poder acreditar no que viam. De repente todos comearam a mover-se e falar ao mesmo tempo. Somente Eugne manteve-se parte, com uma expresso irnica e zombeteira no olhar. - Marcela! - A sra. Du Toit mostrava-se desolada. - Onde foi que voc esteve? E quem esta moa? - perguntou, olhando para Marcella. - Eu sou Marcella. - A garota levantou-se. Seu olhar fuzilava, enquanto ela avanava para Roumayne com uma expresso to indignada que esta deu um passo atrs. O que voc est fazendo aqui? Voc j deveria ter ido embora! - Eu... eu fui colhida por uma tempestade. - Roumayne expressavase com dificuldade e sentia tamanha tenso que era quase impossvel falar. - Que histria essa? Voc agiu de propsito. Sua vagabunda!

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- Marcella estava a ponto de agredir Roumayne quando Eugne segurou-lhe a mo. Subitamente Roumayne ficou indignada. - Nunca mais volte a me dizer uma coisa destas! - Chamo voc como bem entender! - Marcella estava por demais furiosa para se importar com o que dizia. - Por favor. . . No estamos compreendendo. . . - O sr. e a sra. Du Toit estavam muito plidos e consternados. A av perguntou novamente: - Marcela, quem esta moa? Marcella apressou-se em responder, sem disfarar a irritao que sentia: - Eu sou Marcella. Essa a uma impostora. Seu nome Roumayne Mallory. - mesmo verdade? - Sim. Sinto muitssimo... - Roumayne. sentia uma pena imensa dos dois velhos ao notar a intensidade de sua mgoa. - um pouco tarde para isso. D meu anel e v caindo fora daqui ordenou Marcella. Roumayne estava para fazer o que lhe fora pedido, quando Eugne falou pela primeira vez: - No! Ele falou com muita calma, mas sua atitude provocou sensao. Roumayne voltou-se, intrigada, enquanto Marcella o enfrentava. - Voc no est entendendo, meu bem. Roumayne ficou espantada ao notar como o humor de Marcella podia mudar to rapidamente, indo da fria mais desenfreada suavidade de algum que se dispe a seduzir. - Acho que entendo muito bem. - O anel que ela est usando meu! - mesmo? - O que tornava aquela indagao perigosa que ela fora proferida com a mais absoluta calma. - Claro que . Posso explicar tudo o que est acontecendo.

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profundamente desagradvel que Roumayne tenha posto tudo a perder. Isto, entretanto, no altera os fatos. O anel me pertence. - Eu o dei para Roumayne. Roumayne prendeu a respirao. Era a primeira vez que Eugne usava seu verdadeiro nome e a despeito do absurdo da situao aquilo provocava nela uma enorme ternura. - Sei disto, querido, mas foi um equvoco. - Marcella riu, aparentando desenvoltura. - mesmo muito engraado. Quando nos casarmos vou-lhe contar toda a histria. - Acho que voc no est entendendo, Marcella. No acho a menor graa. Dei o anel para Roumayne. E nos casaremos no prximo sbado. O qu? - exclamaram as duas ao mesmo tempo. Marcella, chocada, mal podia acreditar no que ouvia e Roumayne ficara quase em estado de xtase. Seu corao disparou e seus olhos, quando ela fitou Eugne, estavam repletos de amor e alegria, revelando tudo o que sentia naquele momento. Voltou involuntariamente a cabea na direo de Marcella, intrigada em saber como ela recebera a declarao. Marcella no conseguia disfarar o dio que sentia. Seus olhos azuis fuzilavam naquele rosto muito plido. Logo a expresso de clera foi substituda por um sorriso malicioso. - Ento, Eugne, voc acha que vai casar com Roumayne. . . - As palavras saam-lhe da boca como se ela estivesse destilando um veneno mortal. - Pois meu dever preveni-lo de que voc ser o marido de uma assassina. - No! - exclamou a av, sem poder acreditar no que ouvia. - Sim. Ela matou. . . Roumayne no ficou para ouvir o resto. Deu um grito de dor e saiu

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correndo da cozinha. Abandonou a casa e caminhou estrada a fora, to rpido quanto seu p machucado o permitia, mal sentindo as lgrimas que lhe escorriam pelo rosto. Acabara de perder o homem a quem amava. At agora alimentara a esperana de que se algum dia ele descobrisse a farsa poderia lembrar-se dela com algum afeto, desde que superasse seu ressentimento. Como se tornara diferente a atitude de Marcella, em contraste absoluto com a que demonstrara na noite em que haviam discutido o plano. . . Quando Roumayne lhe perguntara se ela no ficava preocupada pelo fato de uma pessoa com uma reputao como a sua estar vivendo na casa dela, Marcella rira e dissera: "Pelo amor de Deus! Jamais duvidei de sua inocncia." " Naquele momento a frase servira a seus propsitos, da mesma forma como sua exploso na cozinha h alguns minutos. Marcella sempre se comportaria egoisticamente, disse Roumayne para si mesma " tristeza. Aquela garota era inteiramente desprovida de escrpulos, ptalas de jacarand que cobriam o cho formavam um tapete macio, que abafava todo e qualquer som. At o momento em que um brao vigoroso enlaou-lhe a cintura ela no percebeu o rudo de passos que se aproximavam. - Eugne! - No passei toda a noite naquela maldita caverna para que voc sasse correndo por a, pondo em risco seu p machucado. - A ternura estampada em seu olhar desmentia a aspereza de suas palavras. - Voc. . . voc no devia ter-me seguido. - No mesmo? - No. Voc est tornando as coisas mais difceis para ns dois. - Voc no tem razo. - Havia algo na maneira como ele se expressava que fez com que seu corao batesse mais depressa. Roumayne levantou os olhos e viu o sorriso

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que recurvava os lbios de Eugne e dava calor a seus olhos castanhos. - Por qu? - Se voc fugisse eu teria de sair sua procura. De qualquer modo acabaria localizando-a. - Fez uma pausa e segurou-lhe o queixo. Claro que voc sabe disso, no mesmo, querida? Ela limitou-se a sacudir a cabea. Seus olhos estavam marejados de lgrimas e um n na garganta a impedia de articular sequer uma palavra. Finalmente conseguiu murmurar: - L... l na cozinha. . . voc disse. . . - Sei muito bem o que disse, querida. - Sua voz era muito suave e ele exprimia-se com tamanha ternura que novas lgrimas comearam a correr pelo rosto de Roumayne. - Voc no estava sendo sincero. - Nisto que voc se engana. Quero me casar com voc. - No compreendo... - Fitou-o, sem se importar com as lgrimas e sem conseguir disfarar a adorao que sentia por ele naquele momento. - Mas to difcil assim? Eu a amo, Roumayne. - No! - As lgrimas agora irrompiam livremente e ela enterrou o rosto na pele macia de seu peito. Ele a puxou para bem junto de si. acariciando-lhe os braos, os ombros, beijando-lhe as orelhas e a fronte. De repente ela contraiu-se e afastou-se dele. - Voc no ouviu o que Marcella disse? Que eu era uma assassina? - Voc nunca assassinou ningum em sua vida. - verdade. Mas Eugne, voc no pode casar comigo. Aos olhos do mundo eu fui absolvida unicamente por falta de provas. Ele sacudiu a cabea. - Preciso lhe contar algo, Roumayne. Uma semana depois que voc saiu da cidade surgiu algum contando a verso correta do que aconteceu na noite em que Jackie James morreu. Seu advogado

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tentou entrar em contato com voc, mas em vo, pois tinha desaparecido. Seu nome foi reabilitado, querida. Ela encarou-o, tentando assimilar o que ele acabara de dizer. Finalmente perguntou: - Mas como que voc sabe que verdade? - Dei-me ao trabalho de verificar. - Ele riu ao notar sua expresso intrigada e prosseguiu: - Deveria haver uma razo que explicasse por que uma garota como voc tinha concordado em agir em conjunto com uma pessoa to pouco escrupulosa quanto Marcella. Sabia que voc morava em Johannesburg e achei que toda aquela farsa podia vir a ter um sentido completamente oposto. Levei um retrato de Marcella at Johannesburg e comecei meu trabalho de detetive. Assim que entrei em contato com a imprensa minha tarefa foi muito facilitada. - Ento foi por isso que voc viajou! Eugne, quando foi que voc descobriu que eu no era Marcella? - Logo nos primeiros dias. Nunca tente ser uma atriz, Roumayne. Voc uma boa enfermeira, mas no palco seria um fracasso. - Os avs acreditaram. . . - Estou sabendo. Ficaram to felizes em voltar a ver Marcella que aceitaram perfeitamente atribuir tamanha mudana de personalidade a algum milagre que aconteceu em Paris. - Lembra-se daquele fora que eu dei a respeito de Johannesburg? foi nesse momento que voc percebeu? - J tinha percebido muito antes. Voc deu tantos foras, queridaMostrou-se to eficiente ao atender aquele trabalhador na plantao. . . alis, Marcella no suporta sangue, e em outra ocasio quase Desmaiou ao ver aquela cobrinha que qualquer menininha do interior identificaria logo como sendo no venenosa. . . - Ento foi a que voc descobriu. . . - No, Roumayne, soube desde o primeiro dia.Voc ento acha

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que um homem pode tomar uma mulher nos braos e no perceber que j estiveram juntos antes? Especialmente uma mulher to sensual quanto voc? - Durantte o tempo todo achei que tinha conseguido engan-lo. Ser que os avs ficaro muito desapontados? - Um pouco. Mas eles ttinham de acabar descobrindo a verdade a respeito de sua neta algum dia. Conversamos durante alguns momentos. Foi por isso que no vim a seu encontro imediatamente. Querida, eles querem que a gente leve o casamento adiante, exatamente como tnhamos planejado. - Fez uma pausa e subitamente seus olhos iluminaram-se com um brilho como ela jamais presenciara. - Voc casa comigo? Aqueles olhos cor de ametista falavam eloquentemente da alegria que ela sentia naquele momento. Havia porm duas coisas que ela ainda tinha de saber. - E Marcella? - Quando sa de l estava tendo um verdadeiro ataque de nervos. com aquela moa nada daria certo, Roumayne. Em nenhuma circunstncia. Sei disso h muito tempo. - Entendo. - Hesitou, pois a segunda pergunta era mais difcil de ser formulada. - Desculpe, Eugne, mas tenho de saber. E Yvette Stacy? - Ela sumiu de cena h muito tempo. - Foi para Johannesburg com voc? - Foi, sim, querida. Decidiu porm ficar morando por l depois que eu lhe disse que no poderia v-la mais. - Mas por que voc lhe disse uma coisa dessas? - Quantas perguntas! Rompi com Yvette logo depois que tive voc nos braos pela primeira vez. Foi ento que soube que s poderia haver uma mulher em minha vida. Quando ele falou de novo seus olhos brilhavam e irradiavam uma

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ternura imensa. - Voc ainda no me respondeu, querida. Eu serei o homem de sua vida? - O nico - ela murmurou, transbordando de alegria. - Agora e para sempre. Levantando a cabea para beij-lo, compreendeu que os sonhos algumas vezes se transformam em realidade.

Fim

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