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MEIA-NOITE Dean R. Koontz Traduo de GENI HIRATA EDITORA RECORD http://groups-beta.google.com/group/digitalsource CIP-Brasil.

Catalogao-na-fonte Sindicato Nacional dos Editores de Livros, RJ.

Koontz, Dean, 1945- K86m Meia-noite / Dean R. Koontz ; traduo de Geni Hirata. Rio de Janeiro : Record, 1993. Traduo de: Midnight 1. Romance norte-americano. I. Hirata, Geni. II. Ttulo. 93-0471 CDD 81393-0471 CDU - 820(73)-3 Ttulo original norte-americano MIDNIGHT Copyright 1989 by Nkui, Inc. Publicado mediante acordo com Lennart Sane Agency AB. Direitos exclusivos de publicao em lngua portuguesa para o Brasil adquiridos pela DISTRIBUIDORA RECORD DE SERVIOS DE IMPRENSA S.A. Rua Argentina 171 20921-380 Rio de Janeiro, RJ Tel.: 585-2000 que se reserva a propriedade literria desta traduo Impresso no Brasil ISBN 85-01-03867-9 PEDIDOS PELO REEMBOLSO POSTAL Caixa Postal 23.052 Rio de Janeiro, RJ 20922-970

Para Ed e Pat Thomas de Book Carnival, que so pessoas to amveis que s vezes suspeito que no sejam realmente humanos, mas estranhos seres de um outro mundo melhor.

Primeira Parte

NOITE, BEIRA-MAR

Onde danam figuras sobrenaturais a uma msica da meia-noite que somente eles podem ouvir. O livro das lamentaes

1 Janice Capshaw gostava de correr noite. Quase todas as noites entre dez e onze horas, Janice vestia seu agasalho cinza. com listras azuis fosforescentes no peito e nas costas, enfiava os cabel os sob uma faixa em volta da cabea, amarrava seus tnis e corria dez quilmetros. Tin ha 35 anos, mas podia passar por 25, e atribua seu ar de juventude ao hbito de cor rer que j durava vinte anos. No domingo noite, 21 de setembro, ela saiu de casa s dez horas e correu q uatro quarteires na direo norte, para a Ocean Avenue, a via principal de Moonlight Cove, onde virou esquerda e comeou a descer a ladeira para a praia. As lojas esta vam fechadas e escuras. Fora a claridade fraca e amarelada das lmpadas de vapor d e sdio da rua, as nicas luzes eram as de alguns apartamentos em cima das lojas, do bar Knights Bridge e da igreja catlica de Nossa Senhora das Mercs, que ficava abe rta 24 horas por dia. No havia nenhum carro na rua e nenhuma outra pessoa vista. Moonlight Gove sempre fora uma cidadezinha pacata, evitando o turismo que outras

comunidades costeiras perseguiam to avidamente. Janice gostava do ritmo lento e compassado da vida ali, embora ultimamente a cidade parecesse no apenas sonolenta , mas morta. Enquanto descia correndo a rua principal, atravs de poas de luz mbar, atravs de camadas de sombras noturnas lanadas pelos ciprestes e pinheiros esculpidos pe lo vento, no viu nenhum movimento alm do seu prprio, e do avano sinuoso e lento da n eblina fina atravs do ar parado. Os nicos sons eram o suave slap-slap das solas de borracha dos seus tnis de corrida na calada e de sua respirao ritmada. Segundo toda s as evidncias disponveis, ela podia ser a ltima pessoa na face da Terra, empenhada numa solitria maratona ps-Armagedom. Ela no gostava de se levantar ao amanhecer para correr antes de ir para o trabalho, e no vero era mais agradvel correr seus dez quilmetros quando o calor do dia havia passado, embora nem a averso s primeiras horas, nem o calor do dia fosse m a verdadeira razo para a sua preferncia noturna; ela corria no mesmo horrio no in verno. Exercitava-se a essa hora porque gostava da noite. Mesmo quando criana, ela preferia a noite ao dia, gostava de se sentar no quintal depois do pr-do-sol, sob o cu estrelado, ouvindo as rs e os grilos. A escu rido acalmava. Abrandava os contornos bruscos do mundo, suavizava as cores muito fortes. Com a chegada do crepsculo, o cu parecia recuar; o universo expandia-se. A noite era maior do que o dia e, em seu domnio, a vida parecia conter mais possib ilidades. Chegou ao contorno da Ocean Avenue ao p da colina, atravessou o estaciona mento a toda velocidade e entrou na praia. Acima da nvoa fina, o cu abrigava apena s algumas nuvens esparsas e a irradiao amarelo-prateada da lua cheia penetrava o n evoeiro, fornecendo iluminao suficiente para que visse para onde estava indo. Em a lgumas noites, a cerrao era densa demais e o cu muito encoberto para correr na prai a. Mas agora a espuma branca das ondas da arrebentao encapelava-se do mar negro em espectrais fileiras fosforescentes e a ampla faixa de areia em forma de meia-lu a reluzia palidamente entre o vaivm da mar e as colinas costeiras, e a prpria nvoa e stava levemente afogueada pelos reflexos do luar de outono. Ao atravessar a praia para a faixa de areia mais firme e molhada da beir a d'gua e virar para o sul, pretendendo correr um quilmetro e meio at a ponta da en seada, Janice sentiu-se maravilhosamente viva. seu falecido marido que morrera de cncer h trs anos dissera que seu Richard s ritmos biolgicos eram to concentrados no perodo depois da meia-noite que ela era mais do que uma pessoa noturna. "Voc adoraria ser uma vampira, viver entre o pr-do -sol e a aurora", dissera ele, e Janice respondera: "Quero sugar o seu sangue." Meu Deus, como o amara. No comeo, receara que a vida de mulher de pastor luterano fosse maante, mas nunca o foi, nem por um instante. Trs anos depois da morte dele , ela ainda sentia sua falta todos os dias e mais ainda noite. Ele fora... De re pente, quando passava por um par de ciprestes torcidos de 12 metros de altura qu e haviam crescido no meio da praia, a meio caminho entre as colinas e a beira d'g ua, Janice teve certeza de que no estava sozinha na noite e na neblina. No viu nen hum movimento e no percebeu nenhum rudo alm de seus prprios passos, a respirao ruidosa e os baques surdos da pulsao cardaca; s o instinto lhe dizia que tinha companhia. A princpio, no ficou assustada, pois julgou que outro corredor estivesse c ompartilhando a praia. Alguns fanticos pela forma fsica do local s vezes corriam no ite, no por escolha, como era o caso dela, mas por necessidade. Duas ou trs vezes por ms, ela encontrava-os ao longo do percurso. Mas quando parou, virou-se e olho u para trs, viu apenas uma extenso deserta de areia banhada de luar, uma faixa cur va de espuma luminosa e as formas turvas, mas familiares, das formaes rochosas e d as rvores dispersas que se projetavam aqui e ali ao longo da costa. O nico som era o surdo rugido das ondas quebrando na praia. Imaginando que seu instinto no era confivel e que estava sozinha, dirigiuse para o sul, ao longo da praia, recuperando rapidamente o ritmo. Percorreu ape nas cinqenta metros, entretanto, antes de ver movimento pelo canto dos olhos, a c erca de nove metros a sua esquerda: um vulto rpido, encoberto pela noite e pela nv oa, saindo de detrs de um cipreste cravado numa pequena duna para uma rocha escul pida pelo tempo, onde desapareceu de vista. Janice parou bruscamente e, estreitando os olhos em direo rocha, imaginou

o que teria visto. Parecera maior do que um cachorro, talvez do tamanho de um ho mem, mas, tendo-o visto apenas de soslaio, no apreendera nenhum detalhe. A formao r ochosa de seis metros de comprimento por um mnimo de um metro emeio de altura em d eterminados pontos e at trs metros em outros fora modelada pelo vento e pela chuva at se parecer a um monte de cera semiderretida, mais do que suficientemente larga p ara ocultar o que quer que tenha visto. H algum a? perguntou. No esperava resposta e no obteve nenhuma. Estava apreensiva, mas no com medo. Se tivesse visto algo mais do que uma iluso de tica de neblina e luar, certamente teria sido um animal e no um cachorro, porque um cachorro teria vindo em sua direo e no se comportaria de forma to furtiva . Como no havia predadores naturais ao longo da costa que devesse temer, estava m ais curiosa do que assustada. Quedando-se imvel, coberta por uma fina camada de suor, comeou a sentir a friagem do ar. Para manter a temperatura do corpo alta, comeou a correr sem sair do lugar, observando as rochas, esperando ver o animal irromper daquele esconder ijo e partir a toda velocidade para o norte ou para o sul ao longo da praia. Algumas pessoas da regio criavam cavalos e os Fosters at mantinham um serv io de criao e guarda de cavalos perto do mar a cerca de quatro quilmetros dali, do o utro lado do flanco norte da enseada. Talvez um dos animais sob sua guarda tives se fugido. O que vislumbrara pelo canto do olho no era to grande quanto umcavalo, e mbora pudesse ter sido um pnei. Por outro lado, ela no teria ouvido o barulho dos cascos de um pnei mesmo na areia macia? Claro, se fosse um dos cavalos dos Foster s ou de outra pessoa , ela devia tentar recuper-lo ou pelo menos avis-los onde ele poderia ser encontrado. Finalmente, quando nada se moveu, ela correu at as rochas e as rodeou. Co ntra a base da formao e nas fendas na pedra viam-se algumas sombras aveludadas, ma s praticamente tudo o mais era revelado pelo claro turvo, bruxuleante, da lua e no havia nenhum animal escondido ali. Nunca pensou seriamente na possibilidade de ter visto algo que no um outr o corredor ou um animal, de que estivesse correndo srio perigo. Exceto um ou outr o ato de vandalismo ou roubo que sempre era obra de um punhado de adolescentes r ebeldes e acidentes de trnsito, a polcia local tinha pouco com que se ocupar. Crim es contra a pessoa estupro, assalto, assassinato eram raros num balnerio to pequen o e unido como Moonlight Cove; era quase como se, naquele recncavo da costa, vive ssem numa outra poca, mais agradvel do que a vivida no resto da Califrnia. Circundando a rocha e voltando para a areia mais firme perto da linha ag itada da gua, Janice concluiu que se assustara com o luar e a neblina, dois hbeis embusteiros. O movimento fora imaginrio; estava sozinha na praia. Notou que a neblina cerrava-se depressa, mas continuou ao longo da curva da praia em direo ponta sul da enseada. Tinha certeza de que chegaria l e consegui ria voltar para a base da Ocean Avenue antes que a visibilidade declinasse muito drasticamente. Uma brisa ergueu-se do mar e agitou a nvoa que se dirigia para a terra fi rme, parecendo solidific-la de um vapor difano numa pasta branca, como se fosse le ite sendo transformado em manteiga. Quando Janice alcanou a ponta sul da reduzida faixa de areia, a brisa intensificara-se e a arrebentao tambm se mostrava mais agi tada, lanando camadas de borrifos medida que cada onda batia na pilha de pedras d o quebra-mar artificial que fora acrescentado ponta natural da enseada. Algum estava em p naquele muro de blocos de pedra, olhando para baixo em s ua direo. Janice ergueu os olhos no instante em que um manto de nvoa se deslocou, r evelando a silhueta do vulto recortada contra o luar. O medo apoderou-se dela. Embora o estranho estivesse diretamente a sua frente, ela no conseguia ve r o rosto dele na escurido. Parecia alto, com bem mais de l,80m, embora isso pude sse ser uma iluso de perspectiva. Fora os seus contornos, apenas os olhos eram visveis e foram eles que pro vocaram medo nela. Eram de um mbar suavemente luminoso como os olhos de um animal revelados pelos faris de um carro. Por um instante, espreitando-o, ficou paralisada pelo seu olhar. Ilumina

do por trs pela lua, assomando a sua frente, alto e imvel, sobre trincheiras de pe dras, com a pulverizao das ondas explodindo a sua direita, parecia-se a um dolo de pedra esculpida com brilhantes olhos de pedras preciosas, erguido por algum cult o ao demnio numa longnqua poca de trevas. Janice queria voltar-se e correr, mas no c onseguia se mover, estava pregada na areia, paralisada pelo terror que at ento sen tira apenas em pesadelos. Imaginou se estaria acordada. Talvez a corrida altas horas da noite fize sse parte de um pesadelo e talvez ela estivesse na cama, a salvo sob as cobertas quentes. Ento, o homem emitiu um rosnado baixo e estranho, em parte um rugido de r aiva, mas tambm um silvo, e em parte um grito , ardente e ansioso de angstia, mas tambm frio, frio. E ele se moveu. Deixou-se cair de quatro e comeou a descer o elevado quebra-mar, no como u m homem comum desceria aquele amontoado de pedras, mas com agilidade e graa felin as. Em segundos a alcanaria. Janice rompeu sua paralisia, virou-se sobre si mesma e comeou a correr em direo entrada da praia a um quilmetro e meio de distncia. Casas com janelas ilumina das erguiam-se acima do ngreme barranco que dava para a enseada e algumas possuam degraus que levavam praia, mas ela no tinha certeza se os encontraria na escurido. No desperdiou energia em um grito, pois duvidava que algum pudesse ouvi-la. Alm do mais, se gritar diminusse sua velocidade, ainda que ligeiramente, poderia ser alc anada e silenciada antes que algum da cidade pudesse atender aos seus gritos. Seu hbito de vinte anos de correr nunca fora mais importante do que agora ; a questo no era mais o bom condicionamento fsico mas, pressentia, sua prpria sobre vivncia. Apertou os braos junto aos flancos, abaixou a cabea e correu a toda veloci dade, buscando mais rapidez do que resistncia, porque sentia que precisava apenas chegar ao primeiro quarteiro da Ocean Avenue para estar a salvo. No acreditava qu e o homem ou o que quer que fosse continuasse a persegui-la pela rua habitada e iluminada. Nuvens altas e estriadas cruzavam uma parte da face da lua. O luar turva va-se e brilhava, turvava-se e brilhava, num ritmo irregular, pulsando atravs da cerrao que rapidamente se adensavade tal forma a criar um exrcito de fantasmas que a assustava e parecia acompanh-la por todos os lados. A luz estranha e palpitante contribua para a impresso de sonho da perseguio e ela estava em parte convencida de que se achava na cama, dormindo profundamente, mas assim mesmo no parou nem olhou por cima do ombro porque, sonho ou no, o homem com os olhos cor de mbar ainda est ava atrs dela. Cobrira metade da distncia entre a ponta da enseada e a Ocean, Avenue, su a confiana crescendo a cada passo, quando percebeu que dois dos fantasmas no nevo eiro no eram realmente fantasmas. Um estava a seis metros a sua direita e corria ereto como um homem; o outro estava sua esquerda, a menos de cinco metros de dis tncia, chapinhando na espuma da beira d'gua, saltando nas quatro patas, do tamanho de um homem, mas certamente no um homem, pois nenhum homem poderia ser to veloz e gil na postura de um co. Tinha apenas uma impresso geral de suas formas e de seus tamanhos e no podia ver seus rostos ou nenhum outro detalhe dos dois, alm de seus estranhos olhos brilhantes. De algum modo sabia que nenhum desses dois perseguidores era o homem que vira no quebra-mar. Ele estava atrs dela, correndo ereto ou nas quatro patas. El a estava quase cercada. Janice no tentou imaginar quem ou o que eles podiam ser. A anlise desta es tranha experincia teria que esperar at mais tarde; agora ela aceitava a existncia d o impossvel, pois, como a viva de um pastor e uma mulher profundamente espiritual, possua a flexibilidade para se curvar diante do desconhecido e do sobrenatural q uando confrontada com eles. Impulsionada pelo medo que inicialmente a paralisara, aumentou a velocid ade. Mas seus perseguidores fizeram o mesmo. Ela ouviu um gemido peculiar e s aos poucos compreendeu que estava ouvind o sua prpria voz angustiada. Evidentemente excitadas pelo seu terror, as figuras espectrais a sua vol

ta comearam a entoar um lamento. Suas vozes erguiam-se e diminuam, flutuando entre uma lamria pungente e prolongada e um ronco gutural. Pior que tudo, interrompend o os gritos ululantes, havia torrentes de palavras tambm, dissonantes e urgentes: Peguem a vagabunda, peguem a vagabunda, peguem a vagabunda! Em nome de Deus, o que seria aquilo? No eram homens, certamente, entretan to podiam ficar eretos como os homens e falar como os homens, portanto o que mai s podiam ser seno homens? Janice sentiu o corao inflando no peito, batendo com fora. Peguem a vagabunda... As misteriosas figuras que a ladeavam comearam a se acercar e ela tentou imprimir mais velocidade para alcanar a dianteira, mas no conseguia se livrar de s eus perseguidores. Continuavam a encurtar a distncia. Podia v-los pelo canto dos o lhos, mas no ousava olh-los porque tinha medo que a viso deles fosse to chocante que poderia ficar paralisada outra vez, e imobilizada de horror seria derrubada. Foi derrubada de qualquer modo. Alguma coisa pulou em cima dela por trs. Ela caiu, um grande peso prendendo-a, e as trs criaturas avanaram por cima dela, tocando-a, puxando e arrancando suas roupas. Nuvens encobriam a maior parte da lua, e sombras desabavam sobre a praia como se fossem pedaos de um cu de pano negro. O rosto de Janice fora pressionado com fora contra a areia molhada, mas s ua cabea estava virada de lado, de modo que sua boca estava livre e ela gritou, e mbora no se parecesse muito a um grito, pois estava sem flego. Debateu-se, esperne ou, agitou as mos, tentando desesperadamente atingi-los, mas golpeando apenas o a re a areia. No podia ver nada, pois a lua se encobrira completamente. Ouviu o rudo do tecido de suas roupas rasgando-se. O homem sobre ela arra ncou seu casaco Nike, rasgou-o em pedaos, arrancando sua pele no processo. Sentiu o toque quente de sua mo, que parecia spera, mas humana. Um pouco livre do peso do atacante, arrastou-se para a frente, tentando escapar, mas eles se precipitaram sobre ela e a esmagaram contra a areia. Desta vez estava na linha da arrebentao, o rostona gua. Alternadamente uivando, arquejando como cachorros, sibilando e rosnando, seus agressores, fora de si, deixavam escapar repentes de palavras, enquanto a atacavam: peguem-na, peguem-na, peguem-na... quero, quero, quero isso, quero isso... agora, agora, rpido, agora, rpido, rpido... Puxavam as calas do seu agasalho, tentando despi-la, mas elano tinha certez a se queriam estupr-la ou devor-la; talvez nem uma coisa nem outra; o que queriam, na verdade, estava alm de sua compreenso. Sabia apenas que estavam dominados por uma necessidade tremendamente poderosa, pois o ar gelado estava to denso da gana deles quanto de nevoeiro e escurido. Um deles empurrou seu rosto mais fundo na areia molhada e a gua agora enc obria todo o seu corpo, com apenas alguns centmetros de profundidade, mas o sufic iente para afog-la porque noa deixavam respirar. Sabia que ia morrer, estava presa e impotente, ia morrer, e tudo porque gostava de correr noite. 2 No dia 13 de outubro, segunda-feira, 22 dias aps a morte de Janice Capsha w, Sam Booker dirigiu seu carro alugado do Aeroporto Internacional de San Franci sco at Moonlight Cove. Durante o trajeto, brincou de um jogo sinistro, embora som briamente divertido, consigo mesmo, fazendo uma relao mental de motivos para conti nuar vivendo. Embora estivesse na estrada h mais de uma hora e meia, podia enumer ar apenas quatro coisas: cerveja Guinness Stout, comida mexicana realmente boa, Goldie Hawn e o medo da morte. Aquela cerveja irlandesa espessa, escura, nunca d eixou de agrad-lo e de pr um breve termo s tristezas do mundo. Restaurantes que ser vissem boa comida mexicana eram mais difceis de serem encontrados do que a Guinne ss; seu consolo era, portanto, mais difcil de ser obtido. Sam h muito estava apaix onado por Goldie Hawn ou pela imagem que ela projetava na tela porque ela era li

nda e graciosa, simples e inteligente, alm de parecer achar a vida muito divertid a. Suas chances de conhecer Goldie Hawn pessoalmente eram cerca de um milho de ve zes piores do que as de encontrar um esplndido restaurante mexicano numa cidade d a costa norte da Califrnia como Moonlight Cove, de modo que ficou contente por el a no ser a nica razo que tinha para continuar vivendo. Ao se aproximar de seu desti no, altos pinheiros e ciprestes surgiram ladeando a rodovia 1, formando um tnel c inza-esverdeado, lanando longas sombras na luz do final de tarde. O dia estava se m nuvens e, no entanto, estranhamente ameaador: o cu era de um azul plido, triste a pesar de sua cristalina limpidez, ao contrrio do azul tropical a que estava acost umado em Los Angeles. Embora a temperatura estivesse por volta de dez graus, uma luz do sol opressiva, como a claridade refletida de um campo de gelo, parecia c ongelar as cores da paisagem e embot-las com uma nvoa semelhante a uma geada. Medo da morte. Esta era a melhor razo em sua lista. Embora tivesse apenas 42 anos, e 1,78m, 77 quilos e gozando de boa sade, Sam Booker por seis vezes esc apara da morte por um fio, espreitara as guas profundas e no achara o mergulho con vidativo. Uma sinalizao de estrada surgiu do lado direito da rodovia: OCEAN AVENUE, MOONLIGHT COVE, 3KM. Sam no temia a dor da morte, pois isto passaria num timo de segundo. Nem t emia deixar sua vida inacabada; h vrios anos no nutria nenhum objetivo, esperana ou sonho, de modo que no havia nada a terminar, nenhum propsito ou sentido. Mas temia o que viria depois da morte. H cinco anos, mais morto do que vivo numa mesa de operaes, tivera uma exper incia prxima morte. Enquanto os cirurgies esforavam-se para salv-lo, ele se ergueu do seu corpo e, do teto, olhou para baixo, para seu corpo vazio e a equipe mdica ao redor dele. Em seguida, viu-se correndo por um tnel, em direo a uma luz ofuscante, em direo ao Outro Lado: todo o chavo de proximidade com a morte que era o sustentcu lo dos tablides sensacionalistas. No penltimo instante, os hbeis mdicos o trouxeram de volta ao mundo dos vivos, mas no antes que tivesse podido vislumbrar o que hav ia alm da entrada do tnel. O que vira o apavorara. A vida, embora quase sempre cru el, era prefervel a enfrentar o que ele agora suspeitava que havia alm dela. Chegou sada para a Ocean. Ao fim da rampa, como a Ocean Avenue virava par a oeste, sob a rodovia Pacific Coast, uma outra placa indicava MOONLIGHT COVE SO OM. Umas poucas casas aninhavam-se na escurido prpura entre as rvores nos dois lados da estrada asfaltada de duas pistas; as janelas brilhavam com uma suave lu z amarela mesmo uma hora antes do cair da noite. Algumas eram de arquitetura bavr ia, com metade das paredes em madeira e grandes abas de telhado, que alguns cons trutores, nas dcadas de 1940 e 1950, haviam erroneamente acreditado se harmonizar com a costa norte da Califrnia. Outras eram bangals estilo Monterey com as parede s cobertas de ripas brancas ou placas de ardsia, telhados de tabuinhas de cedro e quando no rococs de contos de fadas detalhes arquitetnicos. Como Moonli elaborados ght Cove desfrutara a maior parte do seu crescimento nos ltimos dez anos, um gran de nmero de casas eram estruturas bem apresentadas, modernas, de muitas janelas, que pareciam navios arremessados sobre uma onda imensuravelmente alta e agora en calhados naquelas encostas acima do mar. Quando Sam seguiu a Ocean Avenue entrando no distrito comercial de seis quarteires de comprimento, uma sensao peculiar de algo errado se apoderou dele. Loj as, restaurantes, bares, um mercado, duas igrejas, a biblioteca do condado, um c inema e outros estabelecimentos comuns ladeavam a rua principal, que descia em d ireo ao oceano, mas aos olhos de Sam havia uma qualidade estranha, indefinvel, mas intensa, a respeito da comunidade que lhe provocou um calafrio. No conseguia identificar as razes para sua imediata reao negativa ao lugar, embora talvez estivesse relacionada com o opressivo jogo de luz e sombra. Naquel e fim de dia de outono, sob a luz melanclica do sol, a igreja catlica de pedras ci nzentas parecia um edifcio de ao de outro planeta, erguido por nenhum objetivo hum ano. Uma loja de bebidas de estuque branco reluzia como se fosse feita de ossos branqueados pelo tempo. Muitas vitrinas estavam opacas pelos reflexos branco-gel o do sol em sua busca do horizonte, como se pintadas para ocultar as atividades dos que trabalhavam em seu interior. As sombras lanadas pelos edifcios, pinheiros

e ciprestes eram chapadas, pontiagudas, de contornos ntidos. Sam freou em um sinal no terceiro cruzamento, no meio do distrito comerc ial. Sem nenhum trfego atrs, parou para examinar as pessoas nas caladas. No havia mu itas vista, oito ou dez, e elas tambm lhe deram a impresso de algo errado, embora seus motivos para pensar mal delas fossem menos definveis do que aqueles que form aram sua impresso da prpria cidade. Caminhavam enrgica e objetivamente, as cabeas er guidas, com um estranho ar de urgncia que no parecia apropriado a uma indolente co munidade beira-mar de apenas trs mil almas. Suspirou e continuou a descer a Ocean Avenue, dizendo a si mesmo que sua imaginao estava desenfreada. Moonlight Cove e as pessoas que a habitavam no parece riam nem um pouco extraordinrias se ele estivesse de passagem pela cidade, estand o numa longa viagem e tendo sado da rodovia costeira apenas para jantar num resta urante local. Ao invs disso, chegara com o conhecimento de que havia algo de podr e ali, de modo que, claro, via sinais de agouro num cenrio perfeitamente inocente . Pelo menos foi o que disse a si mesmo. Mas no acreditava nisso. Viera a Moonlight Cove porque pessoas haviam morrido ali, porque as expl icaes oficiais de suas mortes eram suspeitas e ele tinha o pressentimento de que a verdade, uma vez descoberta, seria extraordinariamente perturbadora. Ao longo d os anos, aprendera a confiar em sua intuio; esta confiana j salvara sua vida. Estacionou o Ford alugado defronte da loja de presentes. Para oeste, no extremo longnquo do mar cinza-azulado, o sol anmico declina va no cu que lentamente se transformava num vermelho barrento. Sinuosos caracis de neblina comeavam a se erguer do mar encapelado. 3 Na despensa da cozinha, sentada no cho com as costas apoiadas contra uma prateleira de enlatados, Chrissie Foster consultou o relgio. Na luz sombria da lmp ada solitria e nua no soquete no teto, ela viu que estava trancada naquele quarti nho minsculo e sem janelas h quase nove horas. Ganhara o relgio de pulso no aniversr io de onze anos, mais de quatro meses atrs, e ficara exultante com ele porque no e ra um relgio de criana com personagens de desenho animado no mostrador. Era um relg io delicado, feminino, folheado a ouro, com nmeros romanos ao invs de arbicos, um v erdadeiro Timex como o que sua me usava. Examinando-o, Chrissie foi tomada de tri steza. O relgio representava uma poca de felicidade e unio familiar que se perdera para sempre. Alm de se sentir triste, sozinha e um pouco apreensiva pelas horas de cat iveiro, estava com medo. Claro, no estava to apavorada quanto naquela manh, quando seu pai a carregara pela casa e a atirara na despensa. Depois, esperneando e gri tando, ficara aterrorizada por causa do que havia visto. Por causa do que seus p ais se tornaram. Mas aquele horror extremo no podia ser mantido; aos poucos, ele arrefeceu para uma leve febre de medo que a fazia se sentir afogueada e com cala frios ao mesmo tempo, nauseada, com dor de cabea, quase como se estivesse pegando uma forte gripe. Imaginou o que iriam fazer com ela quando a deixassem sair da despensa. Bem, no, no se preocupava com o que eles iriam fazer, pois tinha absoluta certeza que j sabia a resposta: iam transform-la num deles. O que se perguntava, na verdad e, era como a transformao se daria, e no que, exatamente, ela se transformaria. Sa bia que sua me e seu pai j no eram pessoas comuns, que eram uma outra coisa, mas no tinha palavras para descrever o que eles haviam se tornado. Seu medo aumentou pelo fato de que no encontrava palavras para explicar a si mesma o que estava acontecendo em sua prpria casa, pois sempre amara as palav ras e acreditava em sua fora. Gostava de ler praticamente tudo: poesia, contos, r omances, os jornais dirios, revistas, as embalagens das caixas de cereais se no ho uvesse mais nada mo. Estava na sexta srie na escola, mas sua professora, a sra. To kawa, disse que ela lia como os alunos do ginsio. Quando no estava lendo, em geral estava escrevendo histrias que inventava. No ltimo ano, resolvera que, quando cre scesse, iria escrever romances como os de Paul Zindel ou do sublimemente tolo Da niel Pinkwater ou, melhor ainda, os de Andr Norton.

Mas agora as palavras a traam; sua vida ia ser muito diferente do que ima ginara. Estava assustada tanto pela perda do futuro confortvel, imerso em livros, que antevira, quanto pelas mudanas que haviam ocorrido com seus pais. A oito mes es do seu 12. aniversrio, Chrissie tornara-se agudamente cnscia da incerteza da vid a, um conhecimento sombrio para o qual no estava bem preparada. No que j tivesse desistido. Pretendia lutar. No ia deixar que a transformas sem sem resistncia. Pouco depois de ter sido trancada na despensa, to logo suas lgr imas secaram, examinara o contedo das prateleiras, procura de uma arma. A despens a continha basicamente alimentos enlatados, engarrafados ou empacotados, mas tam bm havia roupa lavada, material de primeiros socorros e produtos e ferramentas pa ra pequenos consertos. Encontrara o produto ideal: uma pequena lata aerossol de WD-40, um lubrificante base de leo. Tinha um tero do tamanho de uma lata comum, se ndo fcil de esconder. Se pudesse surpreend-los, borrifar o lquido em seus olhos e c eg-los temporariamente, poderia escapar para a liberdade. Como se lesse a manchete de um jornal, disse: Menina Engenhosa Salva-se com Lubrificante DomsticoComum. Segurou a lata de WD-40 com ambas as mos, consolando-se com isso. De vez em quando, uma lembrana vivida e inquietante acudia a sua mente: o rosto de seu pai como o vira quando ele a atirara dentro da despensa vermelho e inchado de raiva, os olhos com olheiras fundas, as narinas dilatadas, os lbios a fastados dos dentes num esgar animal, as feies contorcidas de clera. Virei cuidar de voc dissera, espumando ao falar. Euvoltarei. Bateu a porta e trancou-a com uma cadeira da cozinha de espaldar reto qu e ele enfiou sob a maaneta. Mais tarde, quando a casa ficou em silncio e seus pais pareciam ter sado, Chrissie forou a porta, empurrando-a com todas as suas foras, m as a cadeira inclinada constitua uma barricada irremovvel. Virei cuidar de voc. Eu voltarei. Seu rosto distorcido e os olhos congestionados fizeram-na pensar na desc rio de Robert Louis Stevenson do assassino Hyde na histria do Dr. Jekyll, que lera h alguns meses. Havia loucura em seu pai; no era mais o mesmo homem de antes. Mais perturbadora era a lembrana do que vira no corredor decima quando vol tara para casa depois de ter perdido o nibus da escola e surpreendera seus pais. No. Eles j no eram seus pais. Eram alguma outra coisa. Estremeceu. Agarrou a lata de WD-40. De repente, pela primeira vez em muitas horas, ouviu barulho na cozinha. A porta dos fundos da casa se abriu. Passos. Pelo menos duas, talvez trs ou quat ro pessoas. Ela est ali dentro disse seu pai. O corao de Chrissie descompassou, depois encontrou um ritmo novo e mais ac elerado. Isto no vai ser rpido disse um outro homem. Chrissieno reconheceu a voz rnosa e ligeiramente dissonante. Sabe,com crianas mais complicado. Shaddack nem te m certeza de quej estejamos preparados para crianas. arriscado. Ela tem que ser convertida, Tucker. Essa era a me de Chrissie, Sharon, embora no soasse como ela. Era sua voz, sem dvida, mas sem sua suavidade habitual, sem a qualidade musical, natural, que fizera dela uma voz perfeita para ler contos de fada. Claro, sim, ela tem que ser convertida disse o estranho,cujo nome evident emente era Tucker. Eu sei disso. Shaddack tambm o sabe. Ele me mandou aqui, no? S e stou dizendo que podelevar mais tempo. Precisamos de um lugar onde possamos mant-l apresa e observ-la durante a converso. Aqui mesmo. No seu quarto l em cima. Converso? Tremendo, Chrissie levantou-se e ficou parada de frente paraa porta. Com um som arrastado e um estalido, a cadeira inclinada foiretirada de de baixo da maaneta. Ela segurou a lata na mo direita, junto ao corpo e um pouco para trs, com o dedo indicador posicionado no acionador. A porta se abriu e seu pai olhou para ela.

Alex Foster. Chrissie tentou pensar nele como Alex Foster, no como seu pa i, apenas como Alex Foster, mas era difcil negar que de algum modo ele ainda era seu pai. Alm do mais, "Alex Foster" no era mais apropriado do que "pai", pois ele era algum inteiramente novo. Seu rosto j no estava contorcido de raiva. Parecia-se mais com ele mesmo: cabelos cheios e louros; um rosto largo e agradvel com feies arrojadas; algumas sar das nas mas do rosto e no nariz. Entretanto, podia perceber uma terrvel diferena em seus olhos. Pareciam cheios de uma terrvel urgncia, uma tenso nervosa. Faminto. Sim , era isso: seu pai parecia faminto... morto de fome, desesperado de fome, famin to... mas por alguma outra coisa que no comida. No compreendia a fome dele, mas pr essentia-a, uma feroz necessidade que engendrava uma constante tenso em seus mscul os, uma necessidade de tamanha fora, to intensa, que parecia se desprender dele em ondas como o vapor da gua fervente. Ele disse: Venha aqui, Christine. Chrissie deixou os ombros arriarem, piscou como se contivesse as lgrimas, exagerou nos tremores que a dominavam e procurou parecer frgil, assustada e derr otada. Relutantemente, adiantou-se devagar. Venha, venha disse ele impacientemente, fazendo-lhe sinal para que sasse da despensa. Chrissie atravessou o umbral da porta e viu sua me, que estava ao lado e um pouco atrs de Alex. Sharon era bonita cabelos ruivos, olhos verdes , mas j no hav ia nenhuma suavidade ou ar maternal em sua aparncia. Tinha o olhar duro, diferent e, e cheio daquela mesma energia nervosa mal contida que tomara conta de seu mar ido. Junto mesa da cozinha, estava um estranho de cala jeans e camisa de caa qu adriculada. Era evidentemente o Tucker com quem sua me falara: alto, magro, angul oso e de contornos ntidos. Os cabelos, cortados bem curtos, eram espetados. Os ol hos negros alojavam-se sob uma fronte ossuda e escura; o nariz fortemente aqui-l ino parecia uma lasca de pedra fincada no centro do seu rosto; a boca era uma fe nda fina e os maxilares to proeminentes quanto os de um predador que abatia anima is pequenos e devorava metade deles com uma nica mordida. Segurava uma maleta de couro preta de mdico. Seu pai estendeu os braos para segurar Chrissie conforme ela saa da despen sa, e a garota agitou a lata de WD-40, atingindo-o nos olhos de uma distncia de m enos de meio metro. Enquanto seu pai uivava de dor e surpresa, Chrissie virou-se e atingiu sua me tambm no rosto. Meio cegos, tatearam em seu encalo, mas ela escap uliu deles e atravessou a cozinha como uma flecha. Tucker ficou surpreso, mas conseguiu agarr-la pelo brao. Ela virou-se e chutou-o entre as pernas. Ele no a soltou, mas a fora fugiu de suas grandes mos. Ela desvencilhou-se com um safano e saiu correndo para o corredor. 4 Do leste, o crepsculo insinuava-se em Moonlight Cove, como se fosse uma c errao no de gua, mas de uma enfumaada luz prpura. Quando Sam Booker desceu do carro, o ar estava frio; ficou satisfeito de estar usando uma suter de l sob o casaco espo rte de veludo. Quando uma fotoclula ativou todas as lmpadas da rua ao mesmo tempo, ele comeou a caminhar pela Ocean Avenue, olhando as vitrinas, avaliando a cidade . Sabia que Moonlight Cove era uma cidade prspera, que o desemprego no exist ia graas New Wave Microtechnology, que se estabelecera ali h dez anos , e entretant o ele viu sinais de uma economia em dificuldade. A loja de presentes finos Taylo r e a joalheria Saenger desocuparam suas lojas; atravs das vidraas empoeiradas das vitrinas, viu prateleiras e balces vazios e sombras intensas e imveis. A New Atti tudes, uma loja de roupas da moda, promovia uma liquidao final antes de encerrar s uas atividades e, a julgar pela escassez de fregueses, as mercadorias estavam sa indo muito devagar, mesmo com cinqenta a setenta por cento de desconto. Depois de caminhar dois quarteires para oeste, para o lado da praia, atravessar a rua e vo ltar trs quarteires pela outra calada da Ocean Avenue, at o bar Knighfs Bridge, o cr

epsculo declinara rapidamente. Uma neblina nacarada vinha do mar e o prprio ar par ecia iridescente, tremeluzindo delicadamente; uma nvoa cor de ameixa cobria tudo, exceto onde as luzes da rua lanavam fachos de luz amarela amortecida pela cerrao e , acima de tudo isso, uma densa escurido comeava a descer. Havia apenas um carro em movimento vista, a trs quarteires de distncia, e n o momento Sam era o nico pedestre. O ermo do lugar aliou-se estranha luz do dia q ue findava para lhe dar a sensao de que aquela era uma cidade fantasma, habitada a penas pelos mortos. Quando o nevoeiro cada vez mais espesso isolou a colina do P acfico, contribuiu para a iluso de que todas as lojas nas cercanias estavam vazias , que no ofereciam nenhum artigo alm de teias de aranha, silncio e poeira. Voc um miservel filho da me, disse a si mesmo. Exageradamente sinistro. A experincia tornara-o um pessimista. O curso traumtico de sua vida at o pr esente exclua otimismos sorridentes. Anis de neblina insinuavam-se em volta de suas pernas. Nooutro extremo do mar cada vez mais escuro, o sol plido quase j se extinguira. Sam estremeceu e entr ou no bar para tomar um drinque. Dos trs outros fregueses, nenhum parecia muito animado. Em um dos compart imentos de vinil preto esquerda, um homem e uma mulher de meia-idade inclinavamse um para o outro, falando em voz baixa. Um sujeito de rosto macilento, no bar, curvava-se sobre seu copo de chope, segurando-o com ambas as mos, com um ar carr ancudo, como se tivesse acabado de ver um inseto nadando na bebida. Mantendo-se fiel ao nome, o Knighfs Bridge recendia atmosfera britnica. U m braso de armas diferente, sem dvida copiado de algum catlogo herldico oficial, for a esculpido em madeira e pintado mo e fixado no encosto de cada banco do bar. Hav ia uma armadura em um dos cantos. Cenas de caa raposa pendiam das paredes. Sam deslizou para um banco a cerca de oito metros de distncia do homem de rosto macilento. O barman acorreu para atend-lo, passando um esfrego limpo sobre o balco de carvalho j imaculado e excessivamente lustroso. Sim, senhor, o que vai beber? Era um homem rolio sob todos os aspectos: uma pequena barriga redonda; br aos carnudos com uma espessa cobertura de cabelos negros; um rosto rechonchudo; u ma boca pequena demais para estar em harmonia com suas outras feies; um nariz chat o e arrebitado que terminava numa bolinha redonda; olhos redondos o suficiente p ara lhe dar um permanente ar de surpresa. Tem Guinness? perguntou Sam. a bebida essencial de um verdadeiro bar, eu diria. Se notivssemos Guinne .. bem, seria melhor nos transformarmos numa casa de ch. Tinha uma voz suave; cada palavra que pronunciava soava to branda e redonda quanto sua aparncia. Pareciaexce pcionalmente ansioso em agradar. Gostaria dela gelada ouapenas ligeiramente resfr iada? Tenho das duas formas. Muito pouco resfriada. Muito bem! Quando voltou com a Guinness e um copo,o barman disse: Meu no e Burt Peckham. Sou o proprietrio. Servindo cuidadosamente a cerveja pela lateral do copo para garantir o m enor colarinho possvel, Sam disse: Sam Booker. Bom lugar, Burt. Obrigado. Talvez possa espalhar isso por a. Tento mant-lo agradvel e bem a astecido e costumvamos ter muita gente, masultimamente parece que a maior parte da cidade aderiu a um movimento abstmio ou comeou a produzir sua prpria cerveja no su bsolo, uma coisa ou outra. Bem, segunda-feira noite. Nos ltimos dois meses, no tem sido incomum ficar meiovazio mesmo no sbado ite, o que nunca acontecia. O rostoredondo de Burt Peckhan enrugou-se de preocupao. Polia o balco devagar enquanto falava. Eu acho que essa mania de sadeque os califo rnianos adotaram h tanto tempo foi muito longe. Todos esto permanecendo em suas cas as, fazendo aerbica diante dovdeo, comendo germe de trigo e claras em neve, ou o qu e quer quecomam, bebendo apenas gua mineral, suco de fruta e leite. Oua,uma ou duas bebidas por dia faz bem sade. Sam bebeu um pouco da Guinness, suspirou satisfeito e disse: Sem dvida, pelo gosto s pode fazer bem.

Pois . Ajuda a circulao. Mantm seus intestinos em forma. Os sacerdotes d exaltar suas virtudes aos domingos, aoinvs de pregarem contra ela. Tudo com moder ao... e isso incluiumas duas cervejas por dia. Talvez percebendo que esfregava obar de forma um pouco obsessiva, pendurou o esfrego no ganchoe cruzou os braos sobre o peito. Est s de passagem, Sam? Na verdade mentiu Sam , estou fazendo uma longa viagem ao longo da costa e L. A. at a fronteira do Oregon, vagandopor a, procurando um lugar tranqilo para me aposentar parcialmente. Aposentar? Est brincando? Aposentar parcialmente. Mas voc tem apenas... quarenta, quarenta e um? Quarenta e dois. O que voc ? Assaltante de banco? Corretor da Bolsa. Fiz alguns bons investimentos ao longodos anos. Agora, acho que posso abandonar a corrida de ratos eviver bastante bem, apenas administ rando minha prpria conta. Quero me estabelecer num lugar tranqilo, sem poluio, sem c rime. Estou farto de L. A. As pessoas realmente ganham dinheiro na Bolsa? perguntou Peckham. Achava que era um investimento to bom quanto uma mesa de dados em Reno. Todo mundo no pe rdeu tudoquando 9 mercado quebrou h alguns anos? um jogo de trouxas para o pequeno investidor, mas vocpode se sair muito b m se for um corretor e se no se deixar levarpela euforia de um mercado especulativ o. Nenhum mercado sobeou desce indefinidamente; voc s tem que adivinhar o momentocer to para comear a nadar contra a corrente. Aposentadoria aos quarenta e dois disse Peckham admirado. E, quando eu e ntrei no negcio de bar, pensei que estavafeito. Disse a minha mulher: nos tempos d as vacas gordas, as pessoas bebem para comemorar, no tempo das vacas magras, par a esquecer, de modo que no h melhor negcio do que um bar. Agora,veja. Indicou o salo quase vazio com um gesto largo da modireita. Teria me sado melhor vendendo camisinh as nummosteiro. Pode me dar outra Guinness? perguntou Sam. Ora, talvez este lugar ainda d a volta por cima! Quando Peckham voltou com a segunda garrafa de cerveja, Samdisse: Moonlight Cove pode ser o que estou procurando. Acho quevou ficar uns dia s, sentir como a cidade. Pode recomendar ummotel? Resta apenas um. Nunca foi uma cidade muito turstica. Acho que ningum aqui nunca desejou muito isso. At este vero,tnhamos quatro mo tis. Agora trs fecharam as portas. No sei... apesar de to bonito, talvez este vilarejo esteja morrendo. Pelo quesei, no estamos perdendo populao, mas... diabos, estamos perdendo alguma coisa. Arrancou o pano do gancho outra vez e recomeou a polir o balco. De qualquer forma, tente o C ove Lodgeem Cypress Lane. a ltima rua transversal Ocean Avenue; estende-se ao long o do penhasco, de modo que voc provavelmenteter um quarto com vista para o mar. Um lugar limpo, tranqilo. 5 No fim do corredor do trreo, Chrissie abriu a porta da frente com um safa no. Atravessou correndo a larga varanda e desceu os degraus, tropeou, recuperou o equilbrio, virou direita e disparou pelo ptio em direo aos estbulos, passando por um Honda azul que evidentemente pertencia a Tucker. As fortes pisadas de seus tnis p areciam estrondear como tiros de canho pelo crepsculo que rapidamente esmaecia. Go staria de poder correr silenciosamente e mais rpido. Mesmo que seus pais e Tucker no alcanassem a varanda da frente at ela ser engolida pelas sombras, ainda assim p oderiam ouvir para onde ia. A maior parte do cu era de um preto queimado, embora um26 ' claro vermel ho-escuro assinalasse o horizonte oeste, como se toda a luz do dia de outubro ti vesse sido reduzida quela intensa essncia rubra, que se depositara no fundo do cal deiro celestial. Um nevoeiro transparente insinuava-se vindo do mar e Chrissie es

perava que se condensasse depressa, ficasse denso como pudim, porque ela iria pr ecisar de mais cobertura. Alcanou o primeiro dos dois longos estbulos e empurrou a enorme porteira. O cheiro familiar e no desagradvel palha, feno, rao, cavalo, linimento, couro de sel a e estreo seco bafejou-a. Acionou o interruptor e trs lmpadas de baixa voltagem acenderam-se, claras o suficiente para iluminar o lugar sem perturbar seus ocupantes. Dez baias de b om tamanho ladeavam a ala principal, de cho de terra batida, e cavalos curiosos e spreitaram-na por cima das meias-portas. Alguns pertenciam aos pais de Chrissie, mas a maioria era guardada ali para pessoas que viviam em Moonlight Cove ou nos arredores. Os cavalos fungaram e resfolegaram e um deles relinchou baixinho qua ndo Chrissie passou por eles em direo ltima baia esquerda, onde ficava uma gua malha da de cinza de nome Godiva. O acesso s baias tambm podia ser feito por fora do prdio, embora nas estaes f rias as portas externas, ao estilo holands, fossem mantidas trancadas, tanto a pa rte superior quanto a inferior, para impedir que o calor escapasse da estrebaria . Godiva era uma gua mansa e particularmente amistosa com Chrissie, mas ficava ar isca quando algum se aproximava no escuro; poderia empinar ou disparar se fosse a ssustada pela abertura da porta externa da baia quela hora. Como Chrissie no podia perder sequer alguns segundos para acalmar sua montaria, tinha que chegar gua po r dentro do estbulo. Godiva j a esperava. A gua sacudiu a cabea, agitando a crina branca, espess a e lustrosa, pela qual recebera seu nome e exalou o ar com fora pelas narinas em reconhecimento chegada da garota,Olhando para trs, para a entrada da estrebaria, esperando ver Tucker e seus pais invadirem o lugar a qualquer instante, Chrissie destrancou a meia-porta. Godiva saiu para o corredor entre as fileiras de baias . Seja uma dama, Godiva. Ah, por favor, seja boazinhacomigo. No podia perder tempo em selar a gua ou passar um freio entre seus dentes. Com uma das mos contra o flanco de Godiva, ela guiou sua montaria, passando pelo compartimento de arreios e pelo galpo de rao que ocupavam a parte posterior da est rebaria,espantando um rato que atravessou correndo a sua frente em direo a um canto escuro. Ela abriu a porteira dos fundos e o ar frio invadiu o interior. Sem estribo para ajud-la a subir, Chrissie era pequena demais para montar Godiva. Havia um banco de ferreiro para ferrar cavalos no canto do compartimento de arreios. Mantendo a mo sobre Godiva para aquiet-la, Chrissie arrastou o banco com o p, puxando-o para junto da gua. Atrs dela, da outra ponta da estrebaria, Tucker gritou: L est ela! O estbulo! Ele correu em sua direo. O banco no lhe dava muita altura e no servia como substituto de um estribo . Podia ouvir os passos de Tucker, perto, cada vez mais perto, mas no olhou para ele. Ele gritou: Peguei-a. Chrissie agarrou a magnfica crina branca de Godiva, atirou-se contra o en orme animal e comeou a iar o corpo, erguer-se, atirando a perna para cima, agarran do-se com desespero ao flanco da gua, puxando a crina com fora. Deve ter machucado Godiva, mas a velha amiga era estica. Ela no empinou nem relinchou de dor, como s e algum instinto eqino lhe dissesse que a vida de sua menina dependia de serenida de. Logo, Chrissie estava no dorso de Godiva, precariamente equilibrada, mas mon tada, agarrando-se com os joelhos, uma das mos cheia de crina e, com a outra, bat endo no flanco da gua. V! Tucker alcanou-a quando ela gritou esta nica palavra, agarrou sua perna, s egurou seu jeans. Os olhos fundos estavam desvairados de raiva; as narinas dilat adas e os lbios finos distendidos, arreganhando os dentes. Chutou-o embaixo do qu eixo e ele a soltou. No mesmo instante, Godiva deu um salto para a frente, atravessando a por ta e penetrando na noite.

Ela tem um cavalo! gritou Tucker. Est montada! A gua malhada partiu a toda velocidade em direo encostaaberta que levava ao mar a algumas centenas de metros de distncia, onde os ltimos raios de luz vermelho -escuro do pr-do-sol lanavam manchas turvas e esparsas sobre a gua negra. Mas Chris sie no queria ir para a beira-mar porque no tinha certeza da altura da mar quela hor a. Em alguns locais ao longo da costa, a praia no era larga nem na mar baixa; se a mar estivesse alta, a gua profunda iria alcanar as rochas e os penhascos em alguns pontos,tornando a passagem impossvel. No podia se arriscar a cava mais para um bec o sem sada com seus pais e Tucker atrs dela. Mesmo sem o auxlio de uma sela e em pleno galope, Chrissk conseguiu ajeit ar-se numa posio melhor em cima da gua e, j que no estava inclinada para um lado como um acrobata, enterrou ambas as mos na espessa crina branca, agarrando punhados d aqueles plos grossos, tentando us-los como substitutos das rdeas. Forou Godiva a vir ar para a esquerda, afastando-se do mar, afastando-se tambm da casa, de volta ao longo dos estbulos e saindo para o caminho de oitocentos metros que levava estrad a do condado, onde era mais provvel que encontrasse ajuda. Ao invs de se rebelar contra esse grosseiro mtodo de conduo, a paciente Godi va correspondeu de imediato, virando esquerda to documente quanto se tivesse um f reio na boca e sentisse o puxo de uma rdea. O barulho estrondoso de seus cascos ec oava das paredes do estbulo quando passaram por aquela construo. Voc uma grande amiga! gritou Chrissie para a gua. Eu te amo, menina! Passaram com segurana ao largo da ponta leste do estbulo, por onde Chrissi e entrara para pegar a gua e ela viu Tucker saindo pela porta. Ficou claramente s urpreso ao v-la partindo naquela direo, ao invs de descer para o mar. Ele comeou a co rrer em sua direo, mas apesar de surpreendentemente rpido, no era preopara Godiva. Alcanaram o caminho de entrada e Chrissie manteve Godiva na margem macia, paralela pista de superfcie dura. Inclinou-se para a frente, to junto da gua quant o possvel, apavorada de cair, e cada baque duro dos cascos repercutia pelos seus ossos. Sua cabea estava virada de lado, de modo que viu a casa esquerda, as janel as iluminadas, mas no aconchegantes. No era mais seu lar; era o inferno entre quat ro paredes, de modo que a luz das janelas pareceu-lhe as chamas demonacas nos apo sentosde Hades. De repente, ela viu alguma coisa atravessar correndo o gramado da frente da casa em direo ao caminho de entrada, em direo a ela. Era baixo e veloz, do taman ho de um homem mas correndo de quatro ou assim parecia , saltando, a cerca de vin te metros, e aproximando-se. Viu outra figura igualmente bizarra, quase do taman ho da primeira, correndo logo atrs da outra. Embora ambas as criaturas estivessem iluminadas por trs, pelas luzes da casa, Chrissie pouco podia discernir alm de se us vultos, entretanto ela sabia o que eram. No, corrigindo: ela sabia quem provav elmente eram, mas ainda no sabia o que eram, embora as tivesse visto no vestbulo d o andar de cima esta manh; sabia o que eles haviam sido pessoas como ela , mas no o que eram agora. Vamos, Godiva, vamos! Mesmo sem o aoite das rdeas para indicar uma velocidade maior, a gua aument ou a extenso do galope, como se compartilhasse uma ligao psquica com Chrissie. Logo transpuseram a casa, arremessando-se por uma campina, paralelamente ao caminho macadamizado, zunindo em direo estrada do condado a menos de oitocento s metros a leste. A gua veloz trabalhava os poderosos msculos das ancas e seu efic iente galope era to acalentadoramente rtmico e inebriante que Chrissie em pouco te mpo deixou de sentir o aspecto sacolejante da corrida; era como se deslizassem p ela superfcie da terra, quase voando. Olhou por cima do ombro e no viu as duas figuras galopantes, embora, sem dvida, ainda a estivessem perseguindo atravs das sombras superpostas. Com a incand escncia vermelho-turva ao longo do horizonte no ocidente desvanecendo-se em roxo escuro, com as luzes da casa rapidamente definhando e com a lua crescente comeand o a lanar um brilhante ponto prateado acima da linha das colinas a leste, a visib ilidade era fraca. Embora no pudesse ver os perseguidores que estavam a p, no teve nenhuma dif iculdade de localizar os faris do Honda azul de Tucker. Diante da casa, a cerca d e duzentos metros atrs dela agora, Tucker girou o veculo para a entrada de carros

e uniu-se caada. Chrissie confiava bastante em que Godiva podia deixar para trs qualquer h omem ou animal que no um cavalo melhor, mas sabia que a gua no podia competir com u m carro. Tucker os alcanaria em segundos. O rosto do homem estava ntido em sua lem brana: a fronte ossuda, o nariz aquilino, os olhos fundos como um par de bolas de gude duras e negras. Cercava-o uma certa aura de vitalidade sobrenatural que Ch rissie s vezes vira em seus pais uma energia abundante e nervosa, associada a um estranho olhar faminto. Sabia que ele faria qualquer coisa para impedi-la de esc apar, que ele poderia at tentar derrubar Godiva com o carro. Ele no poderia, claro, usar o carro para seguir Godiva pela terra. Reluta ntemente, Chrissie empregou os joelhos e a crina na mo direita para desviar a gua da entrada de carros e da estrada, onde era mais provvel que encontrassem ajuda d epressa. Godiva correspondeu sem hesitao, e dirigiram-se para o bosque que comeava no outro extremo da campina, a quinhentos metros para o sul. Chrissie podia ver a floresta apenas como uma massa negra e eriada, vagam ente delineada contra o cu menos escuro no horizonte. Os detalhes do terreno que devia atravessar apareciam-lhe mais na lembrana do que na realidade. Rezava para que a viso noturna do animal fosse mais aguada do que a sua. Isso, menina, vamos, vamos, boa menina, vamos! gritava, encorajando a gua . Faziam seu prprio vento no ar frio e parado. Chrissie percebia a respirao qu ente de Godiva passar por ela em penachos cristalizados e seu prprio hlito enfumaav a de sua boca aberta. Seu corao batia no mesmo ritmo dos enrgicos baques dos cascos do animal e a garota quase sentia como se ela e Godiva fossem no cavaleiro e cav alo, mas um nico ser, partilhando o mesmo corao, o mesmo sangue e a mesma respirao. Embora fugindo para salvar a vida, sentia-se to agradavelmente excitada q uanto aterrorizada e isso a deixou perplexa. Encarar a morte ou neste caso algo talvez pior do que a morte era estranhamente excitante, sinistramente atraente d e certo modo e at um ponto que jamais imaginara. Estava quase to aterrorizada com a inesperada excitao quanto com as pessoas que a perseguiam. Agarrou-se com firmeza gua cinza-mosqueada, s vezes saltando no seu dorso nu, erguendo-se perigosamente alto, mas segurando-se com fora, flexionando e cont raindo seus prprios msculos em sintonia com os do animal. A cada pisada dos cascos na terra, Chrissie ficava mais confiante de que conseguiriam escapar. A gua tinh a fora e resistncia. Quando j haviam atravessado trs quartos do campo aberto, e o bo sque assomava diante dela, Chrissie resolveu virar para leste outra vez ao alcana rem as rvores, e no seguir em frente, para a estrada do condado, mas naquela direo i ndefinida e... Godiva caiu. A gua enfiara a pata numa depresso do terreno um buraco de esquilo, a entr ada da toca de um coelho, talvez uma vala natural de escoamento da chuva , tropear a e perdera o equilbrio. Tentou se recuperar, no conseguiu, e caiu, berrando de te rror. Chrissie teve medo que sua montaria fosse cair em cima dela, de que foss e esmagada ou pelo menos quebrasse uma perna. Mas no havia nenhum estribo prenden do seus ps, nenhuma sela onde suas roupas pudessem se enganchar e porque ela inst intivamente largou a crina da gua malhada foi lanada por cima da cabea do cavalo e atirada no ar. Embora o solo fosse macio e ainda mais amortecido por uma espessa camada de capim, atingiu-o com um impacto entorpecedor, tirando o ar de seus pu lmes e fazendo seus dentes chocarem-se com tanta fora que teria arrancado um pedaoda lngua, se esta estivesse entre eles. Mas aterrissou a cerca de trs metros do cava lo e estava a salvo quanto a isso. Godiva foi a primeira a se levantar, erguendo-se desajeitadamente um ins tante depois de ter cado. Os olhos arregalados de medo, passou por Chrissie a mei o galope, poupando a pata dianteira direita que estava apenas distendida; se est ivesse quebrada, o animal no teria se levantado. Chrissie chamou a gua, com medo que ela fugisse. Mas sua respirao vinha em espasmos arquejantes e o nome saiu num sussurro: Godiva! O animal continuou avanando para oeste, de volta para o mar e para os estb

ulos. Quando Chrissie finalmente conseguiu erguer-se nas mos e joelhos, compree ndeu que um cavalo manco em nada lhe adiantaria e, portanto, no fez mais nenhum e sforo para recuperar a gua. Estava ofegante e ligeiramente tonta, mas sabia que ti nha que continuar correndo porque, sem dvida, ainda estava sendo caada. Podia ver o Honda, os faris acesos, estacionado beira do caminho a mais de trezentos metros ao norte. Com todo o claro sangrento do pr-do-sol tendo desaparecido do horizonte , a campina estava escura como breu. No conseguia divisar se as figuras baixas, v elozes, estavam l, embora soubesse que deviam estar se aproximando e que ela cair ia em suas garras em um ou dois minutos. Levantou-se, virou-se para o sul, em direo ao bosque, cambaleou por dez ou 15 metros, at suas pernas se recuperarem do choque da queda e finalmente desatou a correr. 6

Ao longo dos anos, Sam Booker descobriu que toda a extenso da costa da Ca lifrnia era ornamentada por encantadoras pousadas que apresentavam revestimentos de pedra de alta qualidade, madeira envelhecida, tetos abaulados, vidraas chanfra das e jardins plantados de forma exuberante e com caminhos de tijolos gastos. Ap esar das imagens agradveis que seu nome evocava e da paisagem singularmente pitor esca que desfrutava, o Cove Lodge no era nenhuma dessas jias californianas. Era ap enas uma caixa retangular, de reboco comum, de dois andares e quarenta quartos, com uma lanchonetemalcuidada numa das pontas e sem piscina. As comodidades limita vam-se s mquinas automticas de refrigerante e gelo nos dois andares. O cartaz em ci ma da recepo do motel no era nem espalhafatoso nem no estilo artstico de alguns neon e barato. s modernos, apenas pequeno e simples O funcionrio da noite deu-lhe um quarto no segundo andar com vista para o mar, embora a localizao no importasse para Sam. A julgar pela escassez de carros n o estacionamento, entretanto, quartos com vista panormica no estavam em falta. Cad a andar do motel possua vinte quartos em fileiras de dez, ligados por um corredor interno acarpetado com um nilon laranja de plo curto que fizeram seus olhos arder em. Os quartos a leste davam para Cypress Lane; os do lado oeste, para o Pacfico. Seu aposento ficava na ponta noroeste: uma cama de casal com um colcho afundado no centro e uma colcha azul-esverdeada desbotada, mesinhas-de-cabeceira com marc as de cigarro, uma televiso presa cm um suporte, mesa, duas cadeiras de espaldar reto, um mvel com marcas de cigarro, telefone, banheiro e uma grande janela emold urando o mar noturno. Quando desolados vendedores, numa mar de m sorte e beira da runa econmica co metiam suicdio na estrada, eles o faziam em quartos como aquele. Desfez suas duas malas, arrumando as roupas no armrio e nas gavetas da cmo da. Em seguida, sentou-se na borda da cama e fitou o telefone na mesinha-de-cabe ceira. Devia telefonar para Scott, seu filho, que estava de volta em casa, em L os Angeles, mas no podia faz-lo daquele telefone. Mais tarde, se a polcia local fic asse interessada nele, iriam visitar o Cove Lodge, examinar as chamadas interurb anas, investigar os nmeros que ele discara e tentar montar as peas de sua verdadei ra identidade atravs das identidades das pessoas com quem falara. Para manter seu disfarce, devia usar o telefone do quarto apenas para chamar seu nmero de contat o no escritrio do Bureau em Los Angeles, uma linha de segurana que seria atendida com a frase "Birchfield Corretora. Em que posso servir-lhe?" Alm do mais, nos reg istros da companhia telefnica aquele nmero estava em nome de Birchfield, a firma f antasma na qual Sam supostamente era um corretor da Bolsa; no podia levar ao FBI. Ainda no tinha nada a relatar, de modo que no tirou o fone do gancho. Quando sasse para jantar, ligaria para Scott de um telefone pblico. No queria conversar com o garoto. Seria um telefonema de dever. Sam temia -o. O dilogo com seu filho deixara de ser agradvel h pelo menos trs anos, quando Sco tt tinha treze anos e, napoca, j era rfo de me h um ano. Sam imaginava se o garoto; t a ido pelo caminho errado to rpida e completamente se Karenainda fosse viva. Esse p ensamento levou-o, claro, a refletir em seuprprio papel no declnio de Scott: teria

o garoto se desencaminhado independentemente da orientao que recebesse dos pais? Su aqueda seria inevitvel, a fraqueza estaria nele ou no seu destino? Ou o declnio de Scott seria resultado direto do fracasso de seu paiem enco ntrar um modo de gui-lo para um caminho melhor e mais; satisfatrio? Se continuasse a cismar sobre isso, iria puxar uma caneta ali! mesmo em Cove Lodge, embora no fosse vendedor. Cerveja Guinness. Boa comida mexicana. Goldie Hawn. Medo da morte. Como lista de razes para viver, era desgraadamente curta e muito pattica pa ra ser considerada, mas talvez tivesse o tamanho certo. Depois de usar o banheiro, lavou as mos e o rosto com gua fria. Ainda se s entia cansado, nem um pouco refrescado. Despiu o casaco de veludo e colocou um coldre de couro fino e flexvel que retirou de uma das malas. Tambm trouxera uma Smith & Wesson Chiefs Special, que carregou. Enfiou-a no coldre antes de vestir o casaco outra vez. Seus casacos er am feitos para ocultarem a arma; esta no fazia nenhum volume e o coldre ajustavase to junto ao lado do seu corpo que a arma no podia ser vista facilmente ainda qu e deixasse o casaco desabotoado. Para misses em que precisava se disfarar, o rosto e o corpo de Sam eram to bem talhados quanto seus casacos. Tinha l,78m, nem alto nem baixo. Pesava 77 qui los, a maior parte de ossos e msculos, pouca gordura, entretanto no era do tipo de um levantador de peso de pescoo largo em to esplndida forma fsica que chamasse ateno. Seu rosto no tinha nenhuma caracterstica especial: nem feio, nem bonito, nem muit o largo, nem muito estreito, marcado por feies nem muito angulosas, nem muito gros seiras, sem nenhuma mancha ou cicatriz. Seus cabelos castanho-claros eram cortad os num estilo e tamanho tradicionalmente moderado que no seria notado nem numa poc a de cortes escovinha nem de cabelos presos, altura dos ombros. Em todos os aspectos de sua aparncia, s seus olhos eram realmente atraente s. Eram azul-acinzentados com estrias azuis mais escuras. As mulheres muitas vez es lhe diziam que eram os olhos mais bonitos que elas j haviam visto. Houve uma po ca em que se importava com o que as mulheres diziam dele. Sacudiu-se, certificando-se de que o coldre estava no lugar certo. No esperava precisar da arma naquela noite. Ainda no comeara a bisbilhotar e atrair ateno; e como ainda no incomodara ningum, ningum estava pronto a incomod-lo. Ainda assim, de agora em diante carregaria a arma. No podia deix-la no qua rto nem tranc-la no carro alugado; se algum comandasse uma busca, a arma seria enc ontrada e seu disfarce iria por gua abaixo. Nenhum corretor da Bolsa de meia-idad e, procura de um refgio onde se aposentar prematuramente, andaria armado com um d e cano curto daquela fabricao e modelo. Era uma arma de policial. Enfiando a chave do quarto no bolso, saiu para jantar. 7 Depois de ter se registrado, Tessa Jane Lockland ficou parada por um lon go tempo enorme janela de seu quarto no Cove Lodge, sem nenhuma luz acesa. Fitav a o vasto e escuro Pacfico e a praia l embaixo de onde sua irm, Janice, supostament e se lanara numa sinistramente decidida misso de autodestruio. A verso oficial era a de que Janice fora para a praia sozinha noite, num estado de depresso aguda. Tomara uma dose macia de tranqilizantes, engolindo as cpsu las com vrios goles de uma lata de refrigerante. Ento, tirara as roupas e nadara s empre em frente em direo ao Japo. Perdendo a conscincia por causa do remdio, logo se deixou envolver pelo frio abrao do mar e se afogou. Besteira disse Tessa baixinho, como se falasse com o vago reflexo de si mesma na vidraa. Janice Lockland Capshaw fora uma pessoa esperanosa, per manentemente otim ista uma caracterstica to comum aos membros do cl Lockland que parecia um trao gentic o. Nunca em sua vida Janice sentara-se a um canto com pena de si mesma; se tives se tentado, em segundos teria comeado a rir da tolice da autopiedade, teria se le

vantado e ido ao cinema ou feito uma corrida psicologicamente teraputica. Mesmo q uando Richard morreu, Janice no permitiu que a dor se transformasse em depresso, e mbora o amasse muito. Portanto, o que a teria levado a uma derrocada emocional to grande? Medit ando sobre a histria em que a polcia queria que ela acreditasse, Tessa foi levada ao sarcasmo. Talvez Janice tivesse ido a um restaurante, tivesse comido um jantar ruim e ficasse to arrasada com a experincia que o suicdio tivesse sido sua nica reao p ossvel. Claro. Ou talvez sua televiso houvesse escangalhado e ela tivesse perdido sua novela favorita, o que a fez mergulhar num desespero irreversvel. Sem dvida. E ssas cenas eram to plausveis quanto a besteira que a polcia de Moonlight Cove e o m agistrado encarregado do caso haviam colocado nos relatrios. Suicdio. Besteira repetiu Tessa. Da janela do seu quarto de motel, ela podia ver apenas uma estreita faix a da praia embaixo, onde as ondas se quebravam. A areia era vagamente revelada p ela luz fria da lua crescente recm-surgida, uma fita plida curvando-se para o sul e para o norte em torno da enseada. Tessa sentiu-se tomada pelo desejo de ficar na praia de onde sua irm supo stamente partira naquele nado meia-noite para a sepultura, a mesma praia para on de a mar devolvera seu corpo inchado, dilacerado, dias mais tarde. Afastou-se da janela e acendeu o abajur da mesinha-de-cabeceira. Tirou um casaco de couro marr om de um cabide no guarda-roupa, vestiu-o, pendurou a bolsa no ombro e saiu do q uarto, trancando a porta. Tinha certeza embora de forma irracional que, pelo sim ples fato de ir praia e colocar-se onde Janice supostamente estivera, iria desco brir uma pista para a verdadeira histria, atravs de uma surpreendente revelao ou um lampejo de intuio. 8 Conforme a lua prateada erguia-se acima das escuras colinas a leste, Chr issie corria ao longo da linha das rvores, procurando um caminho para o bosque an tes que seus estranhos perseguidores a encontrassem. Logo chegou Pyramid Rock, a ssim denominada por causa da formao, com duas vezes o seu tamanho, que possua trs la dos e terminava numa ponta arredondada pelo tempo; quando era menor, ela fantasi ava que aquela rocha fora construda h muitos sculos por uma tribo geograficamente d eslocada de egpcios de trs centmetros de altura. Tendo brincado naquela campina e n aquela floresta durante anos, estava to familiarizada com o terreno quanto com os cmodos de sua prpria casa, certamente mais vontade ali do que seus pais ou Tucke r estariam, o que lhe dava uma vantagem. Passou pela Pyramid Rock entrando na es curido sob as rvores, at chegar a uma estreita trilha de veados que se dirigia para o sul. No ouviu ningum atrs dela e no perdeu tempo tentando ver na escurido. Mas sus peitava que, como predadores, seus pais e Tucker seriam caadores silenciosos, rev elando-se somente quando atacavam. Os bosques costeiros eram constitudos em sua maior parte de uma ampla var iedade de pinheiros, embora florescessem tambm algumas rvores de resina balsmica, s uas folhas de um vermelho intenso da cor do outono luz do dia, mas agora to negra s quanto pedaos de mortalhas. Chrissie seguiu a trilha sinuosa conforme o terreno comeou a descer para um fundo desfiladeiro. Em mais da metade da floresta, as rvo res cresciam bem afastadas umas das outras para permitir que o claro glacial da l ua penetrasse at a vegetao rasteira e lanasse uma crosta de luz como gelo sobre a tr ilha. O nevoeiro que vinha do mar ainda estava esparso demais para filtrar muito desta plida luminosidade, mas em outros locais os galhos entrelaados bloqueavam o luar. Mesmo onde a luz da lua revelava o caminho, Chrissie no ousava correr, po is certamente tropearia nas razes das rvores afloradas superfcie e que se espalhavam pela trilha dos veados. Aqui e ali galhos baixos apresentavam outro perigo para um corredor, mas ela andava depressa. Como se lesse um livro de suas prprias aventuras, um livro como um daquel es de que tanto gostava, ela pensou: a jovem Chrissie caminhava com tanta segura na quanto era engenhosa e perspicaz, menos temerosa da escurido do que da idia de s

eus monstruosos perseguidores. Que menina destemida! Logo alcanaria a base do declive, onde poderia virar para oeste em direo ao mar ou para leste em direo estrada do condado, que cortava aquele desfiladeiro. P oucas pessoas moravam naquela regio, a mais de trs quilmetros da periferia de Moonl ight Cove; menos pessoas ainda viviam beira-mar, j que partes da costa eram prote gidas pelas leis estaduais que proibiam construes. Embora tivesse poucas chances d e encontrar ajuda na direo do Pacfico, suas perspectivas para leste no eram muito me lhores, porque a estrada do condado era pouco movimentada e havia poucas casas a o longo do caminho. Alm disso, Tucker devia estar vigiando a estrada com seu Hond a, esperando que ela fosse naquela direo e pedisse carona ao primeiro carro que vi sse. Pensando desesperadamente para onde ir, ela desceu os ltimos cem metros. As rvores que ladeavam a trilha deram lugar a moitas baixas e impenetrveis de galh os emaranhados e eriados denominadas chaparral. Algumas samambaias imensas, perfe itamente adequadas aos freqentes nevoeiros costeiros, tomavam o caminho e Chrissi e estremecia ao abrir caminho entre elas, pois sentia como se milhares de pequen as mos a agarrassem. Um riacho largo mas raso cortava o fundo do desfiladeiro e ela parou jun to sua margem para recuperar o flego. A maior parte do rio estava seca. Nesta poca do ano, apenas alguns centmetros de gua corriam preguiosamente pelo meio do canal, brilhando de forma obscura sob o luar. O ar da noite estava parado. Nenhum som. Rodeando o corpo com os braos, percebeu como estava frio. Dejeanse blusa quadriculada azul-clara de flanela, estava adequadamente vestida para um dia de outubro, mas no para o ar frio e mido de uma noite de outono. Estava enregelada, ofegante, com medo e sem saber qual deveria ser seu p rximo passo, mas acima de tudo estava com raiva de si mesma por aquelas fraquezas do corpo e da mente. As maravilhosas histrias de aventura de Andr Norton eram rep letas de jovens heronas destemidas que podiam suportar perseguies muito mais longas e muito mais frio e outras adversidades do que esta, e sempre com o nimo inquebr antvel, capazes de tomar decises rpidas e, em geral, corretas. Reanimada ao se comparar com uma herona de Norton, Chrissie saiu da marge m do riacho. Atravessou trs metros de solo argiloso trazido pela eroso das colinas causada pelas fortes chuvas da ltima estao e tentou saltar a faixa de gua rasa e mu rmurejante. Aterrissou na gua a poucos centmetros da outra margem, encharcando seu s tnis. Ainda assim, continuou atravessando mais terreno argiloso, que se agarrav a aos seus tnis molhados, galgou a margem e no se dirigiu nem para leste nem para oeste, mas para o sul, subindo o outro paredo do desfiladeiro em direo ao prolongam ento da floresta. Embora entrasse em territrio novo, na extremidade da parteda floresta que fora seu parque de diverses durante anos, no receava se perder. Distinguia o leste e o oeste pelo movimento do esparso nevoeiro que vinha do mar e pela posio da lua e, com estesindicadores, podia se manter no curso para o sul. Acreditava quedentro de um quilmetro e meio atingiria um grupo de casas e osamplos terrenos da New Wav e Microtechnology, que ficavam entreos Estbulos Foster e a cidade de Moonlight Cov e. L ela deveria conseguir ajuda. Ento, claro, seus verdadeiros problemas comeariam. Teria que convencer alg um de que seus pais j no eram seus pais, que haviam se modificado ou foram possudos ou dominados por algum esprito ou... fora. E que queriam transform-la em um deles. , pensou, boa sorte. Ela era inteligente, franca, responsvel, mas tambm era apenas uma menina d e 11 anos. Ia ser muito difcil fazer algum acreditar nela. No tinha iluses a esse re speito. Iriam ouvir, sacudir a cabea e sorrir, e depois telefonariam a seus pais e estes soariam mais plausveis do que ela... Mas tenho que tentar, disse a si mesma, quando comeou a subir a ribanceir a do paredo sul do desfiladeiro. Se no tentar convencer algum, o que mais posso faz er? Entregar-me? De jeitonenhum. Atrs dela, a cerca de duzentos metros, do alto do outro paredo do desfilad eiro que descera h pouco, alguma coisa emitiu um grito agudo e estridente. No era

um grito inteiramente humano tambm no era o de um animal. O primeiro guincho foi r espondido por um segundo, um terceiro e cada grito era de uma criatura diferente , pois cada um tinha um tom de voz perceptivelmente distinto. Chrissie estacou na trilha ngreme, uma das mos contra a casca profundament e gretada de um pinheiro, sob um dossel de galhos docemente perfumados. Olhou pa ra trs e ouviu seus perseguidores comearem a uivar, um grito ululante que lembrava o latido de um bando de coiotes... porm mais estranho, mais assustador. O som er a frio, penetrava sua carne e perfurava sua medula como uma agulha. A gritaria era provavelmente um sinal de confiana: tinham certeza de que a pegariam, de modo que j no precisavam fazer silncio. O que so vocs? murmurou ela. Suspeitava que eles conseguiam ver como gatos no escuro. Poderiam farejar seu cheiro, como se fossem cachorros?'Seu corao comeou a ba ter com fora, quase dolorosamente, dentro do peito. Sentindo-se vulnervel e sozinha, voltou as costas aos caadores lamurientos e continuou a subir com dificuldade a trilha em direo borda sul do desfiladeiro. 9 Na base da ladeira da Ocean Avenue, Tessa Lockland caminhou pelo estacio namento vazio e desceu para a praia. A brisa noturna que vinha do Pacfico apenas comeava a soprar, fraca mas fria o suficiente para ela ficar satisfeita de estar usando calas compridas, uma suter de l e um casaco de couro. Atravessou a areia macia, em direo s sombras da beira-mar que ficavam alm do raio de claridade do ltimo poste de luz da rua, depois de um alto cipreste que c rescera na praia e to radicalmente modelado pelos ventos do oceano que a fazia le mbrar de uma escultura de Ert, somente linhas curvas e formas fundidas. Na areia molhada beira dgua, onde as ondas lambiam a praia a poucos centmetros de seus sapa tos, Tessa olhou para oeste. A lua parcial era insuficiente para iluminar o alto -mar, vasto e encapelado; tudo que conseguia ver eram as trs fileiras mais prximas de ondas baixas, de crista espumante lanando-se em sua direo, vindas da escurido. Tentou imaginar sua irm parada na praia deserta, tomando trinta ou quaren ta comprimidos de Valium com uma Diet Coke, depois despindo-se e mergulhando no mar gelado. No. No Janice. Com crescente convico de que as autoridades de Moonlight Cove eram idiotas incompetentes ou mentirosos, Tessa caminhou devagar para o sul ao longo da beir a d'gua. Na luminosidade perolada da lua incompleta, examinou a areia, os ciprest es muito separados mais adiante na praia e as formaes rochosas gastas pelo tempo. No procurava pistas materiais que pudessem lhe dizer o que acontecera a Janice; e stas haviam sido apagadas pelo vento e pela mar durante as ltimas trs semanas. Ao i a escurido, o ven nvs disso, esperava que a prpria paisagem e os elementos da noite to frio e os arabescos da nvoa plida mas gradualmente mais densa a inspirassem a d esenvolver uma teoria sobre o que realmente acontecera a Janice e uma abordagem que deveria usar para provar essa teoria. Era uma produtora cinematogrfica, especializada em filmes industriais e d ocumentrios de diversos tipos. Quando em dvida sobre o significado e o objetivo de um projeto, achava que a imerso em um determinado ponto geogrfico podia inspirar a narrativa e as abordagens temticas para fazer um filme a respeito. Nos estgios i niciais de um filme de viagens, por exemplo, passava alguns dias andando ao acas o por uma cidade como Cingapura, Hong Kong ou Rio, apenas assimilando detalhes, o que era mais produtivo do que milhares de horas de leitura e brainstorming, em bora, claro, leitura e brainstorming tambm fizessem parte do processo. Andara menos de duzentos metros para o sul ao longo da praia quando ouvi u um grito estridente e assombrado que a fez parar de repente. O som era distant e, aumentando e diminuindo, aumentando e diminuindo, depois desaparecendo. Enregelada mais por aquele estranho grito do que pelo vivificante ar de outubro, perguntou-se o que teria ouvido. Embora em parte tivesse sido um uivo c anino, tinha certeza de que no se tratava de um cachorro. Embora tambm se distingu isse por um guincho e um gemido felinos, estava certa de que no fora emitido por um gato; nenhum gato domstico poderia emitir um som to alto e, pelo que sabia, no h

avia pumas vagando pelas colinas da costa, certamente no perto de uma cidade do t amanho de Moonlight Cove. Quando estava prestes a continuar, o mesmo grito sobre natural cortou a noite outra vez e tinha quase certeza que vinha do topo do penh asco que dava para a praia, mais ao sul, onde as luzes de casas de frente para o mar eram em menor nmero do que ao longo da parte central da enseada. Desta vez o uivo terminou numa nota alongada e mais gutural, o que podia ter sido produzido por um co grande, embora ainda achasse que devia vir de alguma outra criatura. A lgum que vivia prximo ao penhasco devia estar criando algum extico animal de estimao numa jaula: um lobo, talvez, ou algum enorme gato selvagem das montanhas no nativ o da costanorte. A explicao no a satisfez, tampouco, pois havia algo familiar no grito que no conseguia identificar, algo que no era prprio de um lobo ou gato selvagem. Espero u um novo uivo, mas eleno veio. A sua volta, a escurido aumentara. A nvoa adensava-se e uma nuvem lenta e pesada atravessou o meio da lua de duas pontas. Decidiu que poderia absorver melhor os detalhes da paisagem pela manh e v oltou na direo da iluminao da rua semi-encoberta pela cerrao, na base da Ocean Avenue. No percebeu que estava andando to depressa quase correndo at sair da praia, atrave ssar o estacionamento e subir metade da ladeira ngreme do primeiro quarteiro da Oc ean Avenue, onde percebeu a velocidade de seus passos porque de repente ouviu a prpria respirao ofegante. 10 Thomas Shaddack deixava-se levar numa perfeita escurido que no era nem que nte nem fria, onde ele parecia no ter peso, onde cessava de sentir qualquer sensao contra sua pele, onde parecia sem pernas ou braos, sem musculatura ou ossos, onde parecia no ter nenhuma substncia fsica. Uma tnue linha de pensamento ligava-o ao se u eu material e, nos mais escuros recnditos de sua mente, ainda tinha conscincia d e que era um homem um homem tipo Ichabod Crane, de 1,85 de altura e 75 quilos, m agro e esqueltico, com um rosto fino demais, a testa alta e olhos castanhos to cla ros que s vezes pareciam amarelos. Tinha tambm uma vaga conscincia de que estava nu e flutuava numa cmara que era o estado-da-arte em matria de privao dos sentidos e que se parecia a um antiqua do pulmo de ao, porm quatro vezes maior. A nica lmpada de baixa voltagem no estava ace sa e nenhuma luz penetrava a carapaa do tanque. O lquido em que Shaddack flutuava tinha mais de um metro de profundidade, uma soluo a dez por cento de sulfato de ma gnsio na gua para flutuao mxima. Monitorada por um computador como todo e qualquer el emento daquele ambiente , a temperatura da gua variava entre 34, a temperatura na q ual um corpo flutuante era menos afetado pela gravidade, e 37, onde a diferena de calor entre a temperatura do corpo humano e do fluido que o cercava era mnima. No sofria de claustrofobia. Um ou dois minutos depois de entrar no tanque e fechar a portinhola atrs de si, seu senso de confinamento desaparecia por completo. Privado de estmulos sensoriais nenhuma viso, nenhum som, pouco ou nenhum p aladar, nenhum estmulo olfativo, nenhuma sensao de tato ou peso ou espao ou tempo , S haddack deixou sua mente se libertar das enfadonhas limitaes da carne, erguendo-se a alturas antes inatingveis de compreenso e explorando idias de tal ordem de compl exidade que de outro modo estariam fora do seu alcance. Mesmo sem o auxlio da privao sensorial, ele era um gnio. A revista Time assi m o dissera, de modo que devia ser verdade. Construra a New Wave Microtechnology de uma firma beira da falncia com um capital inicial de vinte mil dlares at uma ope rao de trezentos milhes de dlares por ano que concebia, pesquisava e desenvolvia mic rotecnologia de ponta. No momento, entretanto, Shaddack no fazia nenhum esforo para se concentrar em problemas atuais de pesquisa. Estava usando o tanque estritamente para fins recreativos, para a induo de uma viso especfica que nunca deixava de fascin-lo e exci t-lo. Sua viso. Exceto por aquele frgil fio de pensamento que o prendia realidade, ele ac reditava estar dentro de uma enorme e ativa mquina, to imensa que suas dimenses no p

odiam ser avaliadas com mais facilidade do que as do prprio universo. Era a paisa gem de um sonho, porm infinitamente mais consistente e intensa do que um sonho. C omo uma partcula transportada pelo ar para as entranhas fantasmagoricamente ilumi nadas daquele colossal mecanismo imaginrio, ele flutuou passando por paredes macia s e colunas interconectadas de eixos propulsores girando depressa, correntes est rondosas, uma infinidade de bielas de pistes impulsionando-se, ligadas por blocos de deslizamento a bielas de conexo, que por sua vez ligavam-se por braos de maniv ela a eixos lubrificados, que giravam volantes de todas as dimenses. Servomotores zumbiam, compressores bufavam, distribuidores lanavam fascas conforme a corrente eltrica percorria milhes de fios emaranhados at os extremos da estrutura. Para Shaddack, o mais excitante a respeito do mundo visionrio era a manei ra como eixos propulsores de ao e pistes de liga e juntas de vedao de borracha dura e cobertas de alumnio juntavam-se a partes orgnicas para formar uma entidade revol ucionria possuidora de dois tipos de vida: animao mecnica eficiente e palpitao de um t ecido orgnico. Como bombas, o projetista empregara brilhantes coraes humanos que pu lsavam incansavelmente naquele antigo ritmo lub-dub, ligados por grossas artrias a tubulaes de borracha que serpeavam pelas paredes; alguns bombeavam sangue para p artes do sistema que requeriam lubrificao orgnica, enquanto outros bombeavam leo de alta viscosidade. Incorporados a outras partes da infinita mquina havia dezenas d e milhares de alvolos pulmonares funcionando como foles e filtros; tendes e excres cncias de carne semelhantes a tumores eram usados para ligar pedaos de tubos e can os de borracha com mais flexibilidade e segurana do que poderia ter sido obtido c om ligaes no-orgnicas comuns. Ali estava o melhor dos sistemas orgnico e mecnico reunidos numa estrutura perfeita. Enquanto Thomas Shaddack imaginava-se percorrendo as interminveis aven ou se i idas do seu cenrio de sonho, sentia-se arrebatado, embora no compreendesse mportasse , qual a funo principal que tudo aquilo teria, que produtoou servio trabalh ava para oferecer. Estava excitado pela entidade porque era eficiente no que que r que estivesse fazendo, porque suas partes orgnicas e inorgnicas eram brilhanteme nte integradas. Toda a sua vida, durante a maior parte dos seus 41 anos de que se lembra va, Shaddack lutara contra as limitaes da condio humana, procurando com toda a sua f ora e vontade elevar-se acima do destino de sua espcie. Queria ser mais do que um homem. Queria ter o poder de um deus e moldar no s o seu prprio futuro, mas o de to da a humanidade. Em sua cmara de privao dos sentidos particular, transportado por e sta viso de um organismo ciberntico, sentia-se mais prximo daquela ansiada metamorf ose do que podia se sentir no mundo real e isso o revigorava. Para ele, a viso no era apenas intelectualmente estimulante e emocionalmen te tocante, mas intensamente ertica tambm. Enquanto flutuava naquela imaginria mquin a semi-orgnica, observando-a pulsar e latejar, abandonava-se a um orgasmo que sen tia no s em seus rgos genitais, mas em cada fibra do corpo; na verdade, no tinha cons cincia de sua violenta ereo, nem das vigorosas ejaculaes em torno das quais todo o se u corpo se contraa, pois percebia o prazer difuso por todo ele e no apenas concent rado em seu pnis. Fios leitosos de smen espalhavam-se pelo tanque escuro de soluo de sulfato de magnsio. Poucos minutos depois, o relgio automtico da cmara de privao dos sentidos ati vava a luz interior e fazia soar um suave alarme. Shaddack era chamado de volta de seu sonho para o mundo real de Moonlight Cove. 11 Os olhos de Chrissie Foster adaptaram-se escurido e ela j conseguia fazer seu caminho com mais rapidez pelo territrio desconhecido. Quando chegou borda do desfiladeiro, passou entre um par de ciprestes de Monterey e por uma outra trilha de veados que cortava a floresta na direo sul. Pr otegidos do vento pelas rvores ao redor, aqueles enormes ciprestes eram exuberant es e compactos, nem contorcidos nem marcados por galhos tortuosos como os que er am aoitados pelo vento beira-mar. Por um instante, considerou subir naquelas altu ras frondosas, com a esperana de que seus perseguidores passassem por baixo, sem localiz-la. Mas no ousava correr o risco; se a farejassem ou divisassem sua presena

de algum outro modo, subiriam e ela no teria para onde fugir. Apressou-se ainda mais e logo alcanou uma clareira nas rvores. Adiante, es tendia-se uma campina que se inclinava de leste para oeste, como a maior parte d o terreno nas imediaes. A brisa intensificara-se e era forte o suficiente para agi tar seus cabelos louros. A neblina no estava to esparsa como quando fugira dos Estb ulos Foster a cavalo, mas o luar ainda estava pouco filtrado para dar um aspecto de geada ao capim seco, altura dos joelhos, que se agitava quando o vento sopra va. Enquanto atravessava correndo o campo em direo ao prximo grupo de rvores, vi u um enorme caminho, todo iluminado como se fosse uma rvore de Natal, indo para o sul pela interestadual, a quase um quilmetro e meio a leste de onde ela estava, a o longo do topo da segunda fileira de colinas costeiras. Descartou a possibilida de de pedir ajuda a algum na distante auto-estrada, pois eram estranhos viajando para lugares longnquos, portanto com menos probabilidade ainda do que os habitant es locais de acreditar nela. Alm do mais, ela lia jornais e via televiso, de modo que sabia tudo sobre manacos assassinos que vagavam pelas estradas interestaduais e no tinha dificuldade em imaginar manchetes de tablides resumindo sua sorte: MEN INA DEVORADA POR CANIBAIS ERRANTES NUMA CAMINHONETE DODGE; SERVIDA COM ACOMPANHAM ENTO DE BRCOLIS E SALSA PARA DECORAR; OS OSSOS FORAM USADOS PARA SOPA. A estrada do condado ficava oitocentos metros mais perto, ao longo dos t opos das primeiras colinas, mas no se via nenhum trfego por ela. De qualquer forma , j desistira da idia de buscar ajuda l, com medo de encontrar Tucker em seu Honda. Claro que acreditava ter ouvido trs vozes distintas entre os ui-vos arrep iantes dos que a perseguiam, o que significava que Tucker abandonara o carro e s e unira a seus pais. Talvez, afinal de contas, pudesse se dirigir com segurana pa ra a estrada do condado. Pensava nessa possibilidade enquanto corria a toda velocidade pela campi na. Mas antes que tivesse se decidido a mudar de direo, aqueles horripilantes grit os elevaram-se atrs dela outra vez, ainda na floresta, porm mais prximos do que ant es. Duas ou trs vozes uivaram simultaneamente, como se uma matilha de ces de caa es tivesse em seus calcanhares, embora mais estranhos e mais selvagens do que ces co muns. Bruscamente, Chrissie pisou no ar e se sentiu caindo no que, por um inst ante, pareceu um terrvel abismo. Mas tratava-se apenas de um canal de drenagem de 2,50m de largura por dois metros de profundidade, que atravessava a campina, e ela rolou para o fundo dele sem se machucar. Os guinchos agudos e ferozes de seus perseguidores estavam cada vez mais altos, mais perto e agora suas vozes tinham um timbre mais frentico... um tom de anseio, de fome. Ergueu-se de p desajeitadamente e comeou a escalar o barranco de dois metr os do canal, quando percebeu que para sua esquerda, subindo a inclinao do terreno, a vala terminava num largo aqueduto que penetrava no solo. Parou no meio do can al e considerou a nova opo. O indistinto cano de concreto oferecia ao fraco luar uma superfcie reflet ora apenas o suficiente para ser visvel. Quando o viu, compreendeu de imediato qu e se tratava da principal galeria pluvial que carregava as guas da chuva para for a das estradas interestadual e do condado muito acima e a leste dela. A julgar p elos uivos estridentes de seus caadores, sua distncia de vantagem estava diminuind o. Cada vez mais receava ser abatida antes de alcanar as rvores do outro lado da c ampina. Talvez a galeria no tivesse sada e lhe fornecesse um refgio no mais seguro d o que o cipreste que pensara em escalar, mas resolveu arriscar. Deslizou para o fundo da vala outra vez e correu agachada para o aquedut o. O cano tinha cerca de 1,20m de dimetro. Abaixando-se ligeiramente podia caminh ar por ele. Avanou apenas alguns passos, entretanto, antes de parar por causa de um mau cheiro to forte que a fez sentir nsia de vmito. Havia alguma coisa morta e putrefata naquela passagem escura. No podia ve r o que era. Mas talvez fosse melhor assim; a viso da carcaa podia ser pior do que o cheiro. Algum animal selvagem, doente e morte, devia ter se arrastado at ali e m busca de abrigo, tendo morrido de sua doena. Recuou para fora do cano, respirando sofregamente o ar fresco da noite.

Do norte, vieram vrios uivos ululantes mesclados, que fizeram os cabelos de sua nuca se eriarem. Aproximavam-se depressa, estavam quase alcanando-a. No tinha escolha seno se esconder dentro da galeria pluvial e esperar que no a farejassem. Percebeu de repente que o animal em decomposio podia lhe ser til, p orque, se os que a caavam pudessem farej-la como se fossem ces de caa, o ftido odor d isfararia seu prprio cheiro. Tornando a entrar no aqueduto escuro como breu, seguiu o cho convexo, que subia.gradualmente por baixo da campina. Dentro de46 dez metros pisou em algo maci o e escorregadio. O terrvel mau cheiro de podrido atingiu-a ainda com mais intensi dade e ela compreendeu que pisara na coisa morta. Aahrrr. Seu estmago se contraiu e sentiu o vmito subir, mas cerrou os dentes e rec usou-se a vomitar. Quando ultrapassou a massa ptrida, parou para raspar as solas do tnis no cho de cimento do cano. Em seguida, continuou penetrando na galeria. Correndo com os joelhos dob rados, os ombros curvados e a cabea enfiada no pescoo, percebeu que devia parecer um ano das cavernas fugindo para dentro de sua toca secreta. Quinze ou 18 metros depois da coisa morta no identificada, Chrissie parou , agachou-se e se virou para olhar na direo da entrada do cano. Atravs da abertura circular tinha uma viso da vala sob o luar e podia ver mais do que esperava porqu e, em contraste com a escurido da galeria, a noite parecia mais clara do que ante s, quando estava l fora. Tudo estava em silncio. Uma brisa suave flua pelo cano atravs de bueiros nas estradas acima e para leste, afastando dela o odor do animal em decomposio, de modo que j no detectava ne nhum vestgio do mau cheiro. O ar estava impregnado apenas de uma leve umidade, um sopro de mofo. O silncio apoderara-se da noite. Prendeu a respirao por um instante e ouviu com ateno. Nada. Ainda agachada, mudou o peso do corpo de um p para o outro. Silncio. Imaginava se deveria prosseguir mais para dentro do aqueduto. Ento imagin ou se haveria cobras no cano. No seria um lugar perfeito para cobras fazerem seus ninhos quando o ar frio da noite se aproximava e elas buscavam abrigo? Silncio. Onde estavam seus pais? Tucker? Um minuto antes estavam bem atrs dela, a uma distncia surpreendentemente pequena. Silncio. Cascavis eram comuns nas colinas da costa, embora no ativas nesta poca do a no. Se um ninho de cascavis... Estava to enervada pelo silncio contnuo e estranho que sentia necessidade d e gritar, apenas para quebrar o arrepiante feitio. Um grito estridente quebrou a quietude do lado de fora. Ecoou pelo tnel d e concreto, passou por Chrissie e repercutiu de parede a parede ao longo da pass agem atrs dela, como se os caadores es-47 tivessem se aproximando no s do exterior, co o tambm das profundezas da terra s suas costas. Vultos sombrios pularam dentro do canal frente da galeria. 12 Sam encontrou um restaurante mexicano na Serra Street, a dois quarteires do motel. Uma fungada dentro do lugar foi suficiente para lhe assegurar que a co mida seria boa. Aquela miscelnea era o equivalente odorfico de um lbum de Jos Felici ano: chili em p, chourio fervilhando de quente, o aroma adocicado de tortillas fei tas com masa harina, cilantro, pimento, o cheiro penetrante de jalapefio chilis, cebolas... O restaurante Perez Family era to despretensioso quanto seu nome, um nico salo retangular com compartimentos de vinil azul ao longo das paredes laterais, m

esas no centro, cozinha ao fundo. Ao contrrio de Burt Peckham no bar Knight's Bri dge, a famlia Perez tinha um negcio to prspero quanto podia administrar. exceo de uma mesa de duas cadeiras ao fundo, qual Sam foi conduzido por uma recepcionista ado lescente, o restaurante estava lotado. Os garons e garonetes vestiam-se informalmente de jeans e suteres, a nica co ncesso a um uniforme sendo um pequeno avental branco amarrado em torno da cintura . Sam nem sequer pediu uma Guinness, que nunca encontrara num restaurante mexica no, mas tinham Corona, que iria bem se a comida fosse boa. A comida era muito boa. No verdadeira e inequivocamente esplndida, mas mel hor do que tinha o direito de esperar numa cidade costeira do norte de apenas trs mil habitantes. As frituras de milho eram feitas em casa, a salsa espessa e che ia de pedaos, a sopa de albondigas substanciosa e apimentada o suficiente para fa z-lo suar levemente. Quando recebeu o pedido de enchiladas de siri ao molho de to matillo, estava praticamente convencido de que devia se mudar para Moonlight Cov e o mais breve possvel, ainda que isso significasse roubar um banco para financia r a aposentadoria prematura. Quando se recobrou da surpresa com a qualidade da comida, comeou a presta r tanta ateno aos seus companheiros de jantar quanto ao contedo do prato. Aos pouco s, notou vrias coisas estranhas a respeito deles. O lugar estava insolitamente silencioso, considerando que era ocupado po r oitenta a noventa pessoas. Restaurantes mexicanos de boa qualidade com boa com ida, boa cerveja e fortes margaritas eram lugares festivos. No Perez, entretanto , os fregueses conversavam animadamente em apenas um tero das mesas. Os outros do is teros comiam em silncio. Depois de inclinar o copo e servir-se da nova garrafa de Corona que acab avam de colocar em sua mesa, Sam examinou alguns dos comensais silenciosos. Trs h omens de meia-idade sentados num dos compartimentos direita do salo, retalhando t acos, enchiladas e chimichangas, fitando sua comida ou o espao frente deles, entr eolhando-se s vezes, mas sem trocar nenhuma palavra. Do outro lado do salo, em out ro compartimento, dois casais de adolescentes devoravam diligentemente uma trave ssa dupla de tira-gostos variados, nunca entremeando a refeio com conversas ou ris os que seriam de esperar de jovens na sua idade. Sua concentrao era to intensa que, quanto mais Sam os observava, mais estranhos eles pareciam. Por todo o salo, pessoas de todas as idades, em grupos de todos os tipos, estavam concentradas em sua comida. Comensais de bom apetite, consumiam tira-go stos, sopas, saladas e guarnies, assim como entradas; ao terminarem, alguns encome ndavam "mais alguns tacos " ou "mais um burrito", antes de pedirem tambm sorvete ou pudim. Os msculos de seus maxilares avolumavam-se enquanto mastigavam e, to log o engoliam, enfiavam mais comida na boca. Alguns comiam com a boca aberta. Outro s engoliam com tanto vigor que Sam podia ouvi-los. Tinham os rostos afogueados e suados, sem dvida devido aos molhos temperados com jalapeno, mas ningum fazia um comentrio do tipo "Rapaz, como est apimentado " ou " Que comida boa" ou mesmo o ma is elementar resqucio de conversa com seus companheiros. Para o tero dos fregueses que tagarelava alegremente entre si e fazia sua s refeies em um ritmo normal, a comilana quase febril da maioria parecia passar des percebida. M educao mesa no era raro, claro; pelo menos um quarto das pessoas que co stumam jantar fora em qualquer cidade provocaria um ataque cardaco na Srta. Boas Maneiras, se ela ousasse comer com elas. Entretanto, a gula de muitos dos fregue ses do Perez Family parecia impressionante a Sam. Imaginou que os fregueses bemeducados estavam alheios ao comportamento dos outros clientes porque j haviam tes temunhado aquilo muitas vezes antes. Poderia o ar frio do mar da costa norte causar tamanho aumento de apetit e? Teria algum passado tnico peculiar ou histriasocial rompida em Moonlight Cove ab randado o desenvolvimento universal das maneiras ocidentais mesa comumente aceit as? O que via no restaurante Perez Family parecia um enigma para o qual qual quer socilogo, desesperadamente em busca de um tema para sua tese de doutorado, f icaria ansioso para encontrar uma resposta. Depois de algum tempo, entretanto, S am teve que desviar sua ateno dos fregueses mais vorazes porque o comportamento de les estava fazendo com que perdesse o prprio apetite.

Mais tarde, quando calculava a gorjeta e colocava o dinheiro sobre a mes a para pagar a conta, examinou a multido novamente e desta vez notou que nenhum d os fregueses esfaimados bebia cerveja, margaritas ou qualquer bebida alcolica. To mavam gua gelada ou refrigerantes e alguns bebiam leite, um copo atrs do outro, ma s nenhum homem ou mulher dentre aqueles gourmands parecia abstmio. Talvez no tives se percebido a abstinncia deles se no fosse um policial e um bom policial treinado no s para ob-servar, mas para pensar sobre o que observava. Lembrou-se da escassez de bebedores no bar Knighfs Bridge. Que cultura tn ica ou grupo religioso inculcara um desprezo por lcool enquanto encorajava falta de boas maneiras e gula? No se lembrava de nenhum. Quando Sam terminou a cerveja e se levantou para sair, dizia a si mesmo que havia exagerado em relao a algumas pessoas broncas, que essa estranha fixao em c omida limitava-se a um punhado de fregueses e no era to comum quanto parecera. Afi nal, de sua mesa ao fundo, no pudera ver o salo inteiro e cada um dos fregueses. M as, ao sair, passou por uma mesa onde trs mulheres atraentes e bem-vestidas comia m esfaimadamente, em silncio, os olhos vidrados; duas delas tinham migalhas de co mida no queixo, ao que pareciam alheias, e a terceira tinha tanto farelo de frit uras de milho espalhado na frente de sua suter azul-real que parecia estar se rev estindo milanesa com a inteno de ir cozinha, entrar no forno e virar comida. Ficou satisfeito de sair para o ar puro da noite. Suando tanto por causa dos pratos apimentados de chili quanto pelo calor do restaurante, teve vontade de tirar o casaco, mas no pde faz-lo por causa da arma que carregava no coldre pend urado fio ombro. Agora, deleitava-se com o nevoeiro frio que era arrastado para leste por uma brisa suave, mas persistente. 13 Chrissie viu-os entrar no canal de drenagem e por um instante pensou que iam escalar o outro lado do canal e sair para a campina na direo em que ela estive r a indo. Ento um deles virou-se para a entrada do cano. O vulto aproximou-se da galeria de quatro, com passos furtivos e sinuosos. Embora Chrissie no pudesse ver mais do que uma figura vaga, teve dificuldade em acreditar que aquela criatura pudesse ser um de seus pais ou o homem chamado Tucker. Mas quem mais poderia ser ? Entrando no tnel de concreto, o predador espreitou para dentro da escurido . Seus olhos tinham um brilho mbar-esverdeado, no to brilhantes ali quanto ao luar, menos luminosos do que tinta fosforescente, mas bastante reluzentes. Chrissie perguntou-se at que ponto eles podiam ver na escurido absoluta. C ertamente seu olhar no poderia penetrar 25 ou trinta metros de um cano escuro at o lugar onde ela estava agachada. Viso com este alcance seria sobrenatural. A criatura olhava diretamente em sua direo. E quem poderia dizer que aquil o com que ela estava lidando no era sobrenatural? Talvez seus pais tivessem se tr ansformado em... lobisomens. Estava encharcada de suor. Esperava que o mau cheiro do animal morto enc obrisse o cheiro do seu corpo. Erguendo-se das quatro patas para uma posio agachada, bloqueando a maior p arte do luar entrada do cano, o caador avanou devagar. Sua respirao pesada era ampliada pelas paredes curvas de concreto do aqued uto. Chrissie respirava silenciosamente, pela boca, com medo de revelar sua pres ena. De repente, a apenas cerca de trs metros dentro do tnel, o caador falou num a voz spera, sussurrante e com tal urgncia que as palavras quase se emendavam numa nica e longa seqncia deslabas: Chrissie, voc, est a, voc, voc? Venha mim, Chrissie, venha mim, venha, quero voc, quero, quero, preciso, minha Chrissie, minha Chrissie. Aquela voz bizarra, fora de si, fez surgir na mente de Chrissie uma imag em aterrorizante de uma criatura em parte lagarto, parte lobo, parte ser humano, parte algo indefinvel. Entretanto, suspeitava que a aparncia real era at pior do q ue qualquer coisa que pudesse imaginar.

Ajudar voc, quero ajudar voc, ajudar, agora, venha mim,venha, venha. Est a, a voc a? O pior a respeito da voz era que, apesar do timbre frio e roucoe do tom s ussurrante, apesar de sua estranheza, ela lhe era familiar. Chrissie reconheceu-a como a voz de sua me. Diferente, sim, masainda assim a voz de sua me. O estmago de Chrissie contorcia-se de medo, mas estava tomada de uma outr a dor tambm, que por um instante no conseguiu identificar. Em seguida, percebeu qu e sofria a dor da perda; sentia falta de sua me, queria sua me de volta, sua verda deira me. Se tivesse um daqueles pomposos crucifixos de prata como os quesempre usa vam nos filmes de terror, teria se revelado, avanado para aquela terrvel criatura e exigido que abandonasse o corpo de sua me. Um crucifixo provavelmente no funcion aria porque nada na vida real era to fcil quanto nos filmes; alm disso, o que quer que tivesse acontecido a seus pais era muito mais estranho do que vampiros e lob isomens e demnios vindos do inferno. Mas, se ela tivesse um crucifixo, teria tent ado de qualquer forma. Morte, morte, cheiro de morte, fede, morte... A me-criatur a avanou depressa para dentro do tnel at chegar ao local onde Chrissie pisara numa massa putrefata e escorregadia. A luminosidade dos olhos brilhantes estava diret amente relacionada com a proximidade do luar, pois agora estavam opacos. Em segu ida, a criatura abaixou o olhar para o animal morto no cho da galeria. De fora da entrada do cano veio o som de algo descendo para a vala. A ba ques de ps e barulho de pedras seguiu-se uma outra voz, igualmente to assustadora quanto a do caador agora agachado sobre o animal morto. Falando para dentro do ca no, disse: Ela a, a, ela? O que achou, o qu, o qu? ...guaxinim... O que, o que , o qu? Guaxinim morto, podre, vermes, vermes disse o primeiro. Chrissie ficou paralisada de medo por ter deixado uma pegadade tnis na mas sa podre do guaxinim morto. Chrissie? aventurou o segundo conforme penetrava nagaleria. A voz de Tucker. Evidentemente seu pai estava sua procura na campina ou na parte seguinte da floresta. Ambos os caadores remexiam-se sem parar. Chrissie podia ouvi-los raspando garras? o cho de concreto do cano. Ambos pareciam em pnico, tambm. No, em pnico no a verdade, porque no se percebia medo em suas vozes. Agitados. Frenticos. Era como se em cada um deles um motor girasse cada vez mais rpido, mais rpido, quase fora de controle. Chrissie a, ela a, ela? perguntou Tucker. A me-criatura ergueu o olhar do guaxinim morto e espreitou diretamente na direo de Chrissie atravs do tnel escuro. Voc no pode me ver, pensou Chrissie rezando. Estou invisvel. A luminosidade dos olhos do caador havia esmaecido para dois pontos de pr ata sem brilho. Chrissie prendeu a respirao. Tucker disse: Tenho que comer, comer, quero comer. A criatura que fora sua me disse: Encontrar a garota, garota, encontrar ela primeiro, depoiscomer, depois. Soavam como animais selvagens magicamente dotados de uma linguagem rudim entar. Agora, agora, queimando, comer agora, agora, queimando disse Tucker com i nsistncia. Chrissie tremia tanto que temia que ouvissem os tremores que a sacudiam. Tucker disse: Queimando, pequenos animais no campo, posso ouvir, sentiro cheiro, caar, c omer, comer, agora. Chrissie prendeu a respirao. Nada aqui disse a me-criatura. S vermes, fede, vamos, comer, depois en

ar ela, comer, comer, depois encontrarela, vamos. Ambos os caadores retiraram-se da galeria e desapareceram. Chrissie ousou respirar. Aps aguardar um minuto para ter certeza de que estava realmente sozinha, ela virou-se e caminhou abaixada cada vez mais para o interior da galeria em acl ive, tateando s cegas as paredes medida que avanava, buscando uma passagem lateral . Devia ter avanado cerca de duzentos metros antes de encontrar o que procurava: um cano de drenagem que desaguava naquele, com metade do tamanho do cano princip al. Esgueirou-se dentro dele, os ps primeiro e de costas, depois contorceu-se at f icar de barriga para baixo e de frente para o tnel maior. Era ali que iria passar a noite. Se voltassem galeria para tentar detectar seu cheiro no ar mais puro d epois do guaxinim em decomposio, ela estaria fora da corrente de ar que varria a g aleria principal e talvez no conseguissem farej-la. Estava mais animada porque a impossibilidade de vasculharem mais fundo n o cano era prova de que no possuam poderes sobre naturais, no podiam tudo ver e tud o saber. Eram extraordinria mente fortes e velozes, estranhos e aterrorizantes, m as tambm podiam cometer erros. Comeou a achar que, quando o dia clareasl se, teria cinqenta por cento de chance de sair da floresta e encontrar ajuda antes de ser apanhada. 14 Sob as luzes do lado de fora do restaurante Perez Family, Sam Booker con sultou o relgio. Apenas sete e dez. Saiu para uma caminhada ao longo da Ocean Avenue, reunindo coragem para telefonar para Scott em Los Angeles. A perspectiva desta conversa com seu filho logo o preocupou e afastou de sua mente quaisquer pensamentos sobre os comensais glutes e sem modos. s sete e meia, parou em uma cabina telefnica perto de um posto de gasolina na esquina de Juniper Lane com a Ocean. Usou seu carto de crdito para fazer uma c hamada interurbana para sua casa em Sherman Oaks. Aos dezesseis anos, Scott julgava-se suficientemente maduro para ficar e m casa sozinho quando seu pai estava viajando em alguma misso. Sam no concordava i nteiramente e preferia que o garoto ficasse com sua tia Edna. Mas Scott consegui u o que queria simplesmente transformando a vida de Edna num inferno, de modo qu e Sam ficava relutante em faz-la passar por essa provao. Repetidamente instrura o rapaz em procedimentos de segurana manter todas a s portas e janelas trancadas; saber onde estavam os extintores de incndio; saber como sair de casa de qualquer aposento no caso de um terremoto ou outra emergncia e o ensinara a usar um revlver. No julgamento de Sam, Scott ainda era muito imat uro para ficar em casa sozinho dias seguidos; mas pelo menos o garoto estava bem preparado para qualquer eventualidade. O telefone tocou nove vezes. Sam estava prestes a desligar, culpadamente aliviado por no ter conseguido a ligao, quando Scott atendeu. Al. Sou eu, Scott. Seu pai. Sim? Ao fundo, ouvia-se a todo volume o som de heavy-metal. Ele provavelmente estava em seu quarto, o estreo to alto que as janelas vibravam. Sam disse: Poderia abaixaria msica? Eu posso ouvi-lo balbuciou Scott. Talvez, mas eu no estou conseguindo ouvi-lo. No tenho nada a dizer, de qualquer forma. Por favor, abaixe-a disse Sam, com nfase no "porfavor". Scott largou o receptor, que bateu na mesinha-de-cabeceira. O forte baru lho feriu os ouvidos de Sam. O rapaz abaixou o volume do estreo, mas apenas um po uco. Pegou o fone novamente e disse: Sim?

Como vai? Bem. Tudo bem por a? E por que no haveria de estar? S perguntei. Mal-humoradamente: Se telefonou para saber se estou dando uma festa, no sepreocupe. No estou. Sam contou at trs, dando tempo a si mesmo para manter a voz controlada. O nevoeiro cada vez mais denso passava em espirais pela cabina telefnica de vidro. Como foi a escola hoje? Acha que eu no fui? Sei que foi. No confia em mim. Confio em voc mentiu Sam. Acha que no fui. E foi? Sim. Ento, como foi? Ridculo. A mesma merda de sempre. Scott, por favor, sabe que j lhe pedi para no usar esse tipo de linguagem uando fala comigo disse Sam, percebendo queestava sendo levado a um confronto con tra sua vontade. Sinto muito. A mesma porcaria de sempre disse Scott detal forma que podia estar se referindo tanto ao dia quanto a Sam. Aqui uma tpica cidade do interior disse Sam. O garoto no respondeu. Colinas cobertas de bosques descem at o oceano. - E da? Seguindo a recomendao do conselheiro familiar que ele e Scott estavam freqe ntando tanto juntos quanto em separado, Sam cerrou os dentes, contou novamente a t trs e tentou outra abordagem. J jantou? J. Fez os deveres de casa? No tenho nenhum. Sam hesitou, depois deixou passar. O conselheiro, Dr. Adamski, teria fic ado orgulhoso de tal tolerncia e autocontrole. Fora da cabine telefnica, as luzes do posto adquiriram mltiplos halos e a cidade comeou a desaparecer na neblina que se solidificava lentamente. Sam disse, afinal: O que vai fazer hoje noite? Eu estava ouvindo msica. s vezes parecia a Sam que a msica era parte do que tornava o garoto mal-hu morado. Aquele heavy-metal frentico, barulhento, sem melodia, era um conjunto de acordes montonos e ainda mais montonos estribilhos atonais, to sem sentimento e ent orpecedores da mente que poderia ser a msica produzida por uma civilizao de mquinas inteligentes muito tempo depois de o homem ter desaparecido da face da Terra. De pois de algum tempo, Scott perdera o interesse pela maioria das bandas heavy-met al e transferira a devoo para o U2, mas sua conscincia social simplista no se compar ava a niilismo. Logo se interessou novamente pelo heavy metal, mas desta vez se concentrou em black metal, aquelas bandas que adotavam ou usavam truques dramtico s o satanismo; tornou-se cada vez mais envolvido, anti-social e sombrio. Em mais de uma ocasio, Sam considerara confiscar a coleo de discos do garoto, destruindo-o s em pedacinhos e jogando-os no lixo, mas isso lhe parecera uma reao exagerada. Af inal, o prprio Sam tinha dezesseis anos quando os Beatles e os Rolling Stones com eavam a entrar em cena e seus pais queixaram-se daquela msica e previram que ela l evaria Sam e toda a sua gerao perdio. Ele se tornara um homem de bem, apesar de John , Paul, George e Ringo e dos Stones. Era um produto de uma poca de tolerncia sem p aralelo e no queria que sua mente se estreitasse tanto quanto a de seus pais. Bem, acho melhor eu ir disse Sam. O garoto permaneceu em silncio.

Se surgir algum problema inesperado, chame sua tia Edna. No h nada que ela possa fazer por mim que eu mesmono possa fazer. Ela o ama, Scott. Sim, claro. a irm de sua me; ela gostaria de am-lo como se fosseseu prprio filho. e precisa fazer lhe dar uma chance. Depois de mais um perodo de silncio, Sam deu um suspiro fundoe disse: Eu tambm o amo, Scott. ? E o que devo fazer, ficar todo derretido por dentro? No. Porque eu no fico. S estava declarando um fato. Aparentemente citando uma de suas canes favoritas, o rapaz disse: "Nada dura para sempre; at o amor uma mentira, um instrumento de manipulao; no Deus do outro lado do cu. Clique. Sam ficou parado por um instante, ouvindo o rudo de discar. Perfeito. Recolocou o fone no gancho. Sua frustrao s era superada por sua raiva. Queria extravasar em alguma cois a, qualquer coisa, e fingir que estava destruindo quem ou o que quer que roubara seu filho dele. Tambm experimentava uma sensao dolorida, de vazio, na boca do estmago, porqu e ele realmente amava Scott. A alienao do rapaz era arrasadora. Sabia que no podia voltar para o motel. No estava pronto para dormir e a p erspectiva de passar algumas horas diante da estpida caixinha, vendo seriados de comdia e dramas, era insuportvel. Quando abriu a cabina telefnica, anis de nevoeiro insinuaram-se para dentr o, parecendo pux-lo para a noite. Caminhou durante uma hora pelas ruas de Moonlig ht Cove, entrando nos bairros residenciais, onde no havia postes de luz e onde as rvores e as casas pareciam flutuar na neblina, como se no estivessem fincadas na terra, mas tenuamente presas e em perigo de se soltarem. Quatro quarteires ao norte da Ocean Avenue, em Iceberry Way, quando Sam c aminhava energicamente, deixando o esforo e o ar frio da noite extrair a raiva de seu ntimo, ouviu passos apressados. Algum correndo. Trs pessoas, talvez quatro. Er a um sominconfundvel, embora curiosamente furtivo, no a aproximao dos passos ritmados de um corredor. Virou-se e olhou para trs, ao longo da rua imersa na escurido Os passos ce ssaram. Como a lua crescente fora engolfada pelas nuvens, o cenrio, era clareado principalmente pela luz que se filtrava das janelas das casas em estilo bvaro, Mo nterey, ingls e espanhol, aninhadas entre pinheiros e zimbros nos dois lados da r ua. A vizinhana era bem-estabelecida, em grande estilo, mas a ausncia de casas mod ernas com janelas amplas contribua para aumentar a escurido. Duas propriedades naq uele quarteiro possuam iluminao de jardim estilo Malibu, coberta e dirigida para bai xo, e algumas tinham lampies nas extremidades dos caminhos de entrada, mas a nvoa amortecia aqueles bolses de iluminao. At onde Sam podia ver, ele estava sozinho era Iceberry Way. Recomeou a andar, mas no avanara metade do quarteiroquando ouviu os passos ap ressados. Girou nos calcanhares, mas,como antes, no viu ningum. Desta vez o som des apareceu aos poucos, como se os corredores tivessem sado da calada pavimentadapara uma superfcie macia, depois entrado no espao entre duascasas. Talvez estivessem em outra rua. Ar frio e neblina podiam pregar peas com o som. Entretanto, mostrava-se cauteloso e intrigado. Em silncio, saiu da calada rachada e levantada pelas razes das rvores para o gra-mado da frente da casa de al gum e para a escurido total sob um imenso cipreste. Examinou a vizinhana e logo per cebeu um movimento furtivo no lado oeste da rua. Quatro vultos surgiram na esqui na de uma casa, correndo agachados. Quando atravessaram um gramado parcialmente

iluminado por um par de lmpadas em postes de ferro, suas sombras distorcidas salt aram loucamente pela frente de uma casa branca de estuque. Aterrissaram numa fol hagem densa antes que ele pudesse determinar seu tamanho ou qualquer coisa sobre eles. Garotos, pensou Sam, e no esto com boas intenes. No sabia por que tinha tanta certeza de que eram garotos, talvez porque n em sua agilidade, nem seu comportamento fosse de adultos. Ou estavam empenhados em alguma diabrura contra algum vizinho antiptico ou estavam atrs de Sam. O instin to lhe dizia que estava sendo perseguido. Seriam delinqentes juvenis, um problema numa comunidade to pequena e integ rada quanto Moonlight Cove? Toda cidade tinha alguns garotos maus. Mas no ambiente semi-58 rural de um lugar como aquele, a criminalidade juvenil raramenteInclua atividades de gangues como roubo e agresso, assalto a moarmada, espancamento ou assassinato. Na zona rura l, os garotosse metiam em confuso com carros em alta velocidade, bebida, garolas e pequenos roubos sem sofisticao, mas no rondavam as ruasaos bandos do modo como seus congneres o faziam nas cidadesmaiores. Entretanto, Sam suspeitava do quarteto qu e se agachava, invisvel, entre as samambaias e azalias cobertas de sombras, do out ro lado da rua e a trs casas a oeste de Sam. Afinal, havia alguma coisa errada em Moonlight Cove e era possvel que o problema estives-se relacionado a delinqentes juvenis. A polcia estava ocultando a verdade sobre vrias mortes ocorridas nos ltimo s dois meses e talvez protegessem algum; por mais improvvel que fosse, talvez esti vessem encobrindo alguns garotos de famlias proeminentes, garotos que tivessem le vado os privilgios de classe longe demais e ultrapassado o permissvel, o comportam ento civilizado. Sam no os temia. Sabia como se proteger e portava um 38. Na verdade, gost aria de dar uma lio nos pirralhos. Mas um confronto com um grupo de adolescentes d esordeiros significaria uma cena subseqente com a polcia local e ele preferia no at rair a ateno das autoridades, com receio de atrapalhar sua investigao. Achou estranho que pensassem em assalt-lo numa rea residencial como aquela . Um grito de alarme que ele desse atrairia as pessoas s varandas para ver o que acontecia. Claro, como queria evitar chamar ateno, ele no iria gritar. O velho adgio de que a prudncia era a melhor parte da coragem nunca fora to apropriado como naquela circunstncia. Afastou-se do cipreste onde se ocultara, s aindo da rua e se aproximando da casa s escuras atrs dele. Confiante de que aquele s garotos no sabiam onde ele se metera, planejava sair sorrateiramente da vizinha na e deix-los para trs. Alcanou a casa, correu ao longo da parede e entrou no quintal onde um eno rme balano estava to distorcido pelas sombras e pelo nevoeiro que parecia uma aran ha gigante inclinando-se sobre ele na escurido. No fim do quintal, saltou uma gra de de ferro, atrs da qual havia uma viela estreita que dava acesso s garagens sepa radas das casas do quarteiro. Pretendia tomar a direo sul, de volta Ocean Avenue e ao centro da cidade, mas um pressentimento levou-o em outra direo. Atravessando a ruela, passando por uma fileira de lates de lixo, saltou outra cerca baixa, aterr issando no gramado dos fundos de uma outra casa que dava para a rua paralela rua Iceberry. To logo deixou a viela, ouviu passos correndo naquela superfcie dura. Os g arotos se que o eram pareciam to rpidos, mas no to furtivos quanto antes. Vinham do final do quarteiro, na direo de Sam. Este teve a estranha sensao de que por algum sexto sentido eles seriam capazes de determinar em que quintal el e entrara e o atacariam antes que pudesse alcanar a prxima rua. O instinto lhe dis se para parar de correr e se esconder. Estava em boa forma, sim, mas tinha quare nta e dois anos e eles sem dvida tinham 17 ou menos, e qualquer homem de meia-ida de que achasse que conseguia correr mais do que garotos era um idiota. Ao invs de correr pelo quintal seguinte, moveu-se agilmente para a porta lateral de uma garagem de ripas de madeira, na esperana de que estivesse destranc ada. Estava. Entrou na total escurido e fechou a porta, no exato momento em que o uviu os quatro perseguidores pararem na viela diante da grande porta de correr n a outra ponta da garagem. Haviam parado ali no porque soubessem onde ele estava, mas provavelmente porque tentavam decidir que direo ele tomara.

Numa escurido sepulcral, Sam tateou em busca de um ferro-lho ou uma trava para trancar a porta por onde entrara. No encontrou nada. Ouviu os quatro garotos murmurarem entre si, mas no conseguia entender o que diziam. Suas vozes tinham um som estranho: sussurradas e ansiosas. Sam permaneceu junto porta menor. Agarrou a maaneta com ambas as mos para impedir que girasse, no caso de os garotos darem uma busca em torno da garagem e xperimentarem a porta. Eles silenciaram. Ele ouviu atentamente. Nada. O ar frio recendia a graxa e poeira. Sam no conseguia ver nada, mas presu mia que havia um ou dois carros ocupando aquela rea. Embora no estivesse com medo, comeava a se sentir idiota. Como tinha se me tido naquela enrascada? Era um homem adulto, um agente do FBI treinado numa vari edade de tcnicas de autodefesa, portando um revlver com que sabia lidar muito bem, e ainda assim escondia-se numa garagem, fugindo de quatro garotos. Entrara ali porque agira por instinto e ele em geral confiava em seu instinto, mas isso era. .. Ouviu um movimento furtivo ao longo da parede externa da garagem. Reteso u-se. Passos arrastados. Aproximando-se da pequena porta onde ele estava. At onde Sam podia perceber, ouvia apenas um dos garotos. Inclinando-se para trs, segurando a maaneta com ambas as mos, Sam empurrava a porta com fora contra o umbral. Os passos pararam diante dele. Ele prendeu a respirao. Um segundo se passou, dois, trs. Tente a maldita porta e siga em frente, pensou Sam irritado. A cada segundo, sentia-se mais idiota e estava a ponto de enfrentar o ga roto. Poderia saltar da garagem como se sasse de uma caixa de surpresas, deixar o marginalzinho apavorado e faz-lo sair Britando pela noite. Ento ouviu uma voz do outro lado da porta, a poucos centmetros dele, e emb ora no soubesse o que, em nome de Deus, estava ouvindo, compreendeu de imediato q ue tivera razo em confiar cm seu instinto, razo em se ocultar. A voz era fina, sper a, absolutamente enregelante e as cadncias ansiosas da fala eram as de um psictico fora de si ou um viciado h muito necessitado de uma dose. Queimando, preciso, preciso... Parecia falar consigo mesmo e talvez no tivesse conscincia de que o fazia, como um homem com febre balbuciava em delrio. Um objeto duro raspou o lado externo da porta de madeira. Sam tentou ima ginar o que seria. Alimentar o fogo, fogo, alimentar, alimentar dizia o garoto numa voz fin a, desvairada, que era em parte um sussurro, eem parte um gemido e em parte um ro snado baixo e ameaador. No se parecia com a voz de qualquer adolescente que Sam j tivesse ouvido, ou de nenhum adulto, tampouco. Apesar do ar frio, sua testa estava coberta de suor. O objeto desconheci do arranhava a porta outra vez. O garoto estaria armado? Seria o cano de uma arm a arranhando a madeira? A lmina de uma faca? Apenas um pedao de pau? ...Queimando, queimando... Uma garra? Essa era uma idia maluca. Entretanto, no conseguia descart-la. Em sua mente estava a imagem clara de uma garra afiada e dura como um chifre uma presa arran cando farpas da porta ao escavar a madeira. Sam continuou segurando a maaneta com toda fora. O suorescorria por suas tmp oras. O garoto experimentou a porta, afinal. A maaneta girou nas mos de Sam, mas este no deixou que ela se mexesse muito. ...ah, meu Deus, queima, di, ah, meu Deus... Sam finalmente sentiu medo. O garoto soava to desgraadamente estranho. Com o um viciado voando em algum lugar pela rbita de Marte, s que muito pior, muito ma

is estranho e mais! perigoso do que qualquer excntrico viciado em alucingenos. Sam estava amedrontado porque no sabia com o que estava lidando.O garoto tentou abrir a porta. Sam manteve-a firme contra o umbral. Palavras rpidas, desenfreadas: ...alimentar o fogo, alimentar o fogo... Ser que pode me farejar aqui?, perguntou-se Sam e, nas circunstncias, a bi zarra idia no parecia mais louca do que a imagem do garoto com garras. O corao de Sam batia descompassadamente. O suor ardente penetrava pelos ca ntos dos olhos. Os msculos de seu pescoo, ombros e braos doam ferozmente; estava faz endo muito mais fora do que o necessrio para manter a porta fechada. Aps um instante, aparentemente decidindo que sua presa no estava na garage m afinal, o garoto desistiu. Correu ao longo da lateral do prdio, voltando viela. Enquanto se afastava s pressas, emitia uma lamria quase inaudvel; era um som de do r, de necessidade... e de excitao animal. Esforava-se para conter aquele lamento ba ixo, mas escapava-lhe de qualquer modo. Sam ouviu passos semelhantes aos de gato se aproximando de vrias direes. Os outros trs pseudomeliantes reuniram-se ao garoto na viela e suas vozes sussurran tes eram repletas daquele mesmo frenesi que assinalara a dele, embora agora esti vessem longe demais para que Sam pudesse ouvir o que diziam. De sbito, silenciara m outra vez e, um instante depois, como se fossem integrantes de uma alcatia reag indo instintivamente ao cheiro de caa ou perigo, correram como se fossem um s ao l ongo da viela, na direo norte. Logo seus passos furtivos desapareceram e a noite f icou silenciosa como um tmulo. Durante vrios minutos depois que o bando partiu, Sam continuou parado na garagem escura, segurando a maaneta com fora. 15 O menino morto estava estatelado numa vala pluvial aberta que corria ao l ongo da estrada do condado do lado sudeste de MoonlightCove. Seu rosto lvido estava salpicado de sangue. No claro das duas lmpadas montadas em trips de cada lado da v ala, seus olhos arregalados olhavam fixamente, sem piscar, uma praia imensurvel m ente mais distante do que o vizinho Pacfico. Parado junto a uma das lmpadas cobertas com uma proteo, Loman Watkins olhou para baixo, para o pequeno cadver, forando-se a testemunhar a morte de Eddie Vald oski porque Eddie, de apenas oito anos, era seu afilhado. Loman frequentara a es cola com o pai de Eddie, George, e, num sentido estritamente platnico, amara a me de Eddie, Nella, durante quase vinte anos. Eddie era um timo garoto, inteligente, curioso e bem-comportado. Fora. Mas agora... Hediondamente machucado, barbarame nte mordido, arranhado e dilacerado, o pescoo quebrado, o menino no passava de um monte de lixo em decomposio, seu promissor potencial destrudo, sua chama apagada, p rivado da vida. Das inmeras coisas terrveis com que Loman se defrontara em vinte anos como policial, esta provavelmente era a pior. E, por causa de seu relacionamento pes soal com a vtima, deveria estar profundamente abalado, se no arrasado. Entretanto, a viso do pequenino corpo estraalhado mal o afetava. Tristeza, dor, raiva c uma t orrente de outras emoes atingiam-no, mas apenas leve e brevemente, do modo como pe ixes invisveis roavam um nadador num mar escuro. De pesar, que deveria t-lo perfura do como pregos, no sentia nada. Barry Sholnick, um dos novos oficiais da recm ampliada fora policial de Mo onlight Cove, escancarou as pernas sobre a vala, um p em cada lado, e tirou uma f oto de Eddie Valdoski. Por um instante, os olhos vidrados do menino ficaram prat eados com o reflexo do flash. A crescente incapacidade de Loman de sentir era, estranhamente, a nica co isa que evocava sentimentos fortes: apavorava-o. Estava cada vez mais assustado com seu distanciamento emocional, um indesejado, mas aparentemente irreversvel, e ndurecimento do corao que logo o deixaria com aurculas de mrmore e ventrculos de pedr a comum. Agora, era um dos membros da Nova Gente, diferente sob muitos aspectos d

o homem que fora um dia. Ainda parecia o mesmo 1,75, corpulento, com um rosto la rgo e notavelmente inocente para um homem em sua profisso , mas no era apenas o que parecia ser. Talvez um controle maior das emoes, uma perspectiva mais estvel e crti ca fossem benefcios antecipados da Mudana. Mas seriam realmente benefcios? No sentir ? No lamentar uma perda? Embora a noite estivesse fria, um suor salgado brotava de seurosto, da nu ca e das axilas. O Dr. Ian Fitzgerald, o mdico-legista, estava ocupado em o utra parte, mas Victor Callan, proprietrio da Funerria Callan e assistente do mdico -legista, ajudava outro agente, Jules Timmerman, a vasculhar o terreno entre a v ala e os bosques prximos. Buscavam pistas que o assassino pudesse ter deixado. Na verdade, estavam apenas encenando para um punhado de habitantes da re gio que se reunira do outro lado da estrada. Ainda que pistas fossem achadas, nin gum seria detido pelo crime. Jamais haveria um julgamento. Se encontrassem o assa ssino de Eddie, iriam escond-lo e lidar com ele a seu modo, a fim de ocultar a ex istncia da Nova Gente daqueles que ainda no haviam sofrido a Mudana. Porque, sem dvi da, o assassino era o que Thomas Shaddack chamava de "regressivo", um dos perten centes Nova Gente que dera errado. Muito errado. Loman afastou-se do garoto morto. Caminhou de volta pela estrada do cond ado, em direo casa de Valdoski, que ficava a poucas centenas de metros ao norte, o culta pelas brumas. Ignorou os espectadores, embora um deles lhe gritasse: Deleg ado? O que est acontecendo, delegado? Era uma rea semi-rural, quase fora dos limit es da cidade. As casas eram bem distantes umas das outras e suas luzes difusas p ouco clareavam a noite. A meio caminho da casa de Valdoski, embora estivesse a u ma distncia em que se gritasse poderia ser ouvido pelos homens na cena do crime, sentiu-se isolado. rvores, torturadas por muitos anos pelo vento do mar em noites muito menos calmas do que esta, curvavam-se sobre a estrada de mo dupla, os galh os desalinhados pendentes sobre o acostamento de cascalho por onde andava. Ficav a imaginando movimento nos galhos acima dele, na escurido e no nevoeiro entre os troncos contorcidos das rvores. Colocou uma das mos sobre a coronha do revlver que estava no coldre preso cintura. Loman Watkins era o delegado de Moonlight Cove h nove anos, e no ltimo ms m ais sangue fora derramado em sua jurisdio do que em todos os oito anos e onze mese s precedentes. Estava convencido de que o pior estava por vir. Tinha o pressenti mento de que os regressivos eram mais numerosos e um problema maior do que Shadd ack se dava conta ou estivesse disposto a admitir. Temia os regressivos quase tanto quanto a nova, fria e desapaixonada per spectiva de si mesmo. Ao invs de dor e alegria e tristeza, o medo absoluto era um mecanismo de so brevivncia, de modo que talvez no perdesse o contato com ele to completamente quant o estava perdendo com as outras emoes. Esse pensamento deixou-o mais apreensivo do que o movimento fantasma nas rvores. Seria o medo, imaginou, a nica emoo que medraria neste admirvel mundo novo q ue estamos criando?

16 Depois de um engordurado cheeseburger, batatas fritas saturadas de gordur a e uma garrafa gelada de Dos Equis na deserta lanchonete do Cove Lodge, Tessa L ockland voltou para seu quarto, recostou-se nos travesseiros na cama e telefonou para sua me em San Diego. Marion atendeu o telefone primeira chamada e Tessa dis se: Oi, mame. Onde voc est, Tejota? Quando criana, Tessa nunca conseguia decidir se queria ser chamada pelo p rimeiro nome ou pelo segundo, Jane, de modo que sua me sempre a chamava pelas ini ciais, como se formassem um nome. Cove Lodge disse Tessa. bom? O melhor que consegui encontrar. No uma cidade quese preocupe em ter acom daes tursticas de primeira classe. Se notivesse uma vista to espetacular, o Cove Lodge

seria um desses lugares capazes de sobreviver apenas exibindo filmes pornogrfico sem circuito fechado de tev e alugando quartos por hora. limpo? Razoavelmente. Se no fosse limpo, insistiria em que se mudasse imediatamente. Me, quando estou na locao, fazendo um filme, nem sempre tenho acomodaes as, sabe. Quando fiz aquele documentrio sobre os ndios misquito na Amrica Central, fiquei nas cabanascom eles e dormi na lama. Tejota, querida, nunca diga s pessoas que dormiu na lama. Porcos que dorm m na lama. Deve dizer que dormiu ao re-lento ou acampou, mas nunca diga que dormi u na lama. Mesmoexperincias desagradveis podem ser valiosas se a pessoa conservar o senso de dignidade e o estilo. Sim, mame, eu sei. A questo que o Cove Lodge no excelente, mas melho dormir na lama. Acampar. Melhor do que acampar corrigiu-se Tessa. Ambas ficaram em silncio por um instante. Ento, Marion disse: Droga, eu devia estar a com voc. Mame, voc est com a perna quebrada. Devia ter ido para Moonlight Cove assim que soube que haviam encontrado a pobre Janice. Se eu estivesse a, no teriam cremado o corpo. Por Deus, no teriam! E u teria impedido isso eprovidenciado outra autpsia com autoridades confiveis e agor ano haveria necessidade de voc se envolver. Estou com tanta raivade mim mesma! Tessa deixou-se afundar nos travesseiros e suspirou: Mame, no faa isso com voc mesma. Voc quebrou aperna trs dias antes do Janice ser encontrado. No consegue viajar agora e tambm no conseguia viajar na ocas io. No culpa sua. Houve uma poca em que uma perna quebrada no medeteria. Voc j no tem vinte anos, mame. Sim, eu sei, estou velha disse Marion desconsolada. s vezes penso em com stou velha e fico apavorada. Tem apenas sessenta e quatro anos, no aparenta nem umdia mais do que cinqe ta e quebrou a perna saltando de pra-quedas, pelo amor de Deus, de modo que no vai conseguir nenhuma piedade de mim. Consolo e piedade o que uma velha me espera de umaboa filha. Se me pegasse chamando-a de velha ou tratando-a com piedade, me daria um chute no traseiro que eu iria parar na China. A oportunidade de chutar o traseiro de uma filha de vez emquando um dos p razeres do final da vida de uma me, Tejota. Diabos, de onde surgiu aquela rvore, afinal? Eu salto de pra-quedas h trinta anos e nunca aterrissei numa rvore. Juro que elano estava l quando olhei para baixo na aproximao final paraescolher meu ponto de aterrissagem. Embora uma certa dose do inabalvel otimismo e da espirituosidade da famlia Lockland viesse do falecido pai de Tessa, Bernard, uma grande parte bem como, e m grande medida, um carter indomvel flua da combinao de genes de Marion. Tessa disse: Esta noite, pouco antes de voltar aqui, fui at a praia ondea encontraram. Deve ser terrvel para voc, Tejota. Posso lidar com isso. Quando Janice morreu, Tessa estava viajando pelo interior do Afeganisto, pesquisando os efeitos da guerra genocida no povo e na cultura afegos, pretendend o escrever o roteiro de um documentrio sobre o assunto. Sua me s conseguiu avisar T essa da morte de Janice duas semanas depois de o corpo ter aparecido na praia de Moonlight Cove. H cinco dias, em 8 de outubro, ela voara do Afeganisto com a sens ao de ter falhado com sua irm. Sua carga de culpa era pelo menos to pesada quanto a de sua me, mas o que ela dissera era verdade: podia lidar com isso. Voc tinha razo, mame. A verso oficial cheira mal. O que descobriu? Nada, por enquanto. Mas fiquei parada na areia, onde elateria tomado o Va lium, onde partiu para seu ltimo nado, onde aencontraram dois dias depois e soube

que toda a histria deles eralixo. Sinto em minhas entranhas, mame. E, de uma forma ou deoutra, vou descobrir o que realmente aconteceu. Precisa tomar cuidado, querida. Tomarei. Se Janice foi... assassinada... No se preocupe comigo. E se, como suspeitamos, a polcia da no confivel... Mame, tenho um metro e sessenta e um, loura, olhos azuis,esperta e com uma aparncia to perigosa quanto um esquilo de Disney. Toda a vida tive que lutar contr a minha aparncia para ser levada a srio. Todas as mulheres ou querem cuidar de mim comose fossem minha me ou ser minha irm mais velha, e os homensou querem ser meu pa i ou me enganar, mas bem poucos conseguemver alm da aparncia e perceber que eu tenh o um crebro que ,acredito firmemente, maior do que o de um mosquito; em geral tmque m e conhecer h algum tempo. Portanto, usarei minha aparncia ao invs de lutar contra e la. Ningum aqui vai me ver como umaameaa. Manter contato? Claro. Se sentir que corre perigo, v embora, saia da. No se preocupe. Prometa que no ficar se for perigoso insistiu Marion. Prometo. Mas ter que me prometer que no vai mais saltar de avies por um bo tempo. Estou velha demais para isso, querida. Sou uma velha agora. Uma anci. Vou ter que buscar interesses adequados minhaidade. Sempre quis aprender esqui aqutic o, por exemplo, e aqueledocumentrio que voc realizou sobre cross-country fez aquela s motocicletas parecerem to divertidas. Eu a adoro, mame. Eu a amo, Tejota. Mais do que prpria vida. Eu os farei pagar por Janice. Se houver algum que merea pagar. Apenas lembre-se, Tejota, que nossa Janic se foi, mas voc ainda est aqui e seu principal compromisso nunca deve ser para com os mortos. 17 George Valdoski estava sentado mesa de frmca da cozinha. Embora suas mos ca lejadas pelo trabalho se fechassem com fora em volta de um copo de usque, no conseg uia impedir que tremessem; a superfcie da bebida mbar tremia sem parar. Quando Loman Watkins entrou e fechou a porta, George nem sequer ergueu o s olhos. Eddie fora seu nico filho. George era alto, de peito e ombros largos. Devido aos olhos fundos e mui to juntos, lbios finos e traos acentuados, tinha uma aparncia severa e mesquinha, a pesar de ser um homem atraente no aspecto geral. A aparncia intimidativa, entreta nto, era enganosa, porque era um homem sensvel, bom e de fala mansa. Como voc est? perguntou Loman. George mordeu o lbio inferior e sacudiu a cabea como se dissesse que atrav essaria aquele pesadelo, mas no encarou Loman. Vou dar uma olhada em Nella disse Loman. Desta vez George nem sequer sacudiu a cabea. Enquanto Loman atravessava a cozinha profusamente iluminada, seus sapato s de sola dura rangeram no assoalho de linleo. Parou no umbral que dava para a pe quena sala de jantar e olhou para o amigo. Ns encontraremos o desgraado, George. Juro que o encontraremos. George ergueu os olhos do usque. Lgrimas brilhavam em seus olhos, mas no pe rmitiu que escorressem. Era um polaco orgulhoso, cabea dura, determinado a ser fo rte. Ele disse: Eddie estava brincando no quintal ao anoitecer, logo ali noquintal, de on de poderia ser visto de qualquer janela, em seu prprio quintal. Quando Nella o ch amou para jantar logo que escureceu, quando ele no veio nem respondeu, achamos q ue tivesse idoa casa de um dos vizinhos brincar com outros garotos, sem nos avisa

r como deveria. Havia contado tudo isso antes, mais de uma vez, mas precisava repassar t oda a histria vrias vezes, como se a repetio pudesse esgotar a dura realidade e assi m mud-la, como tocar uma fita cassete milhares de vezes pudesse apagar a msica e d eixar um zumbido inofensivo. Comeamos a procur-lo, no conseguamos encontr-lo,no princpio no ficamo os; na verdade, estvamos umpouco zangados com ele; mas logo comeamos a ficar preocu padose um pouco assustados e eu j estava prestes a pedir sua ajuda quandoo encontra mos l na vala, Jesus, todo estraalhado na vala. Respirou fundo duas vezes e as lgrimas contidas brilharam intensamente em seus olhos. Que espcie de monstro faria isso a uma criana, lev-la paraalgum lugar e f r isso e, depois, ser cruel o suficiente para traz-la de volta aqui e abandon-la on de a pudssemos encontrar? Temque ter sido desta forma, seno, teramos ouvido... ouvid o os gritos se o miservel tivesse feito tudo aquilo a Eddie em algum lugarpor aqui . Tem que t-lo levado para longe, feito o que fez e depoistrazido de volta para qu e pudssemos encontr-lo. Que espcie dehomem esse, Loman? Pelo amor de Deus, que espcie de homem? Psictico disse Loman, como dissera antes, e isto era verdade. Os regressi os eram psicticos. Shaddack cunhara um termopara a condio deles: psicose metamrfico-r elacionada. Provavelmente drogado acrescentou e agora estava mentindo. Drogas,ao menos a farmacopia ilegal convencional, nada tinham a ver coma morte de Eddie. Lom an ainda estava surpreso em como era fcilpara ele mentir para um velho amigo, algo que antes seria incapazde fazer. A imoralidade de mentir era um conceito mais prp rio Antiga Gente e seu mundo turbulentamente emocional. Conceitosantiquados do que era imoral no deveriam ter mais nenhum significado para a Nova Gente, pois, caso se transformassem como Shaddack acreditava que o fariam, eficincia e convenincia e mximodesempenho seriam as nicas verdades morais. O pas est cheio de loucos drogados. Crebros destrudos. Sem valores morais, sem objetivos, exceto emoes baratas. So nossaherana da re cente Era do Faa O que lhe Aprouver. Esse sujeito era ummonstro alucinado por drog as, George, e juro a voc que o pegaremos. George olhou para o usque outra vez. Tomou um gole. Ento disse, mais para si mesmo do que para Loman: Eddie estava brincando no quintal ao anoitecer, logo ali no quintal, de onde se podia v-lo de qualquer janela... Sua voz sumiu aos poucos. Relutantemente, Loman subiu as escadas para o quarto principal, para ver como Nella estava enfrentando a situao. Ela estava deitada na cama, recostada nos travesseiros, e o Dr. Jim Wort hy sentava-se em uma cadeira que aproximara da cama.. Ele era o mais jovem dos t rs mdicos de Moonlight Cove, 38 anos, um homem srio, com um bigode muito bem aparad o, culos de aro de metal e uma predileo por gravata-borboleta. A maleta do mdico estava no cho a seus ps. Um estetoscpio pendia de seu pesc oo. Enchia uma seringa anormalmente grande de um frasco de 180 mililitros de um lq uido dourado. Worthy voltou-se para olhar para Loman. Seus olhos se encontraram e no pr ecisaram dizer nada. Ou por ter ouvido os passos abafados de Loman ou por ter pressentido sua presena por meios mais sutis, Nella Valdoski abriu os olhos, vermelhos e inchado s de tanto chorar. Ainda era uma linda mulher de cabelos louros e feies que pareci am delicadas demais para ser obra da natureza, mais provvel ser a fina arte de um grande escultor. Sua boca suavizou-se e tremeu quando pronunciou o nome dele: Ah, Loman. Ele rodeou a cama, para o lado oposto do Dr. Worthy e segurou a mo que Ne lla lhe estendia. Estava mida, fria e trmula. Vou lhe dar um tranqilizante disse Worthy. Ela precisa relaxar, at dorm se puder. No quero dormir disse Nella. No posso dormir. Nodepois... no depois nunca mais depois disto. Calma disse Loman, esfregando a mo dela com delic adeza. Sentou-se na borda da cama. para o seu bem, Nella.

Durante metade de sua vida, Loman amara aquela mulher, a mulher de seu m elhor amigo, embora nunca tivesse revelado seus sentimentos. Sempre dissera a si mesmo que se tratava de uma atrao estritamente platnica. Olhando-a agora, entretan to, compreendeu que a paixo fazia parte do que sentira. O desconcertante era que... bem, embora soubesse o que sentira por ela t odos esses anos, embora se lembrasse, j no podia sentir. Seu amor, sua paixo, seu a gradvel embora melanclico anseio desaparecera como a maior parte de suas outras re aes emocionais; ainda tinha conscincia de seus sentimentos anteriores por ela, maser am como um outro aspecto de si mesmo que se destacara do todo e se afastara, com o um esprito saindo de um corpo sem vida. Worthy colocou a seringa cheia sobre a mesinha-de-cabeceira. Desabotoou e levantou a manga da blusa de Nella, em seguida amarrou uma tira de borracha em volta do seu brao, apertada o suficiente para tornar uma veia mais visvel. Enquanto o mdico esfregava o brao de Nella com um algodo embebido em lcool, ela perguntou: Loman, o que vamos fazer? Tudo vai ficar bem disse ele, acariciando a mo dela. No. Como pode dizer isso? Eddie est morto. Ele era tomeigo, to pequeno e o, e agora ele se foi. Nada vai ficar bemoutra vez. Logo vai se sentir melhor assegurou-lhe Loman. Antes que o perceba, a do ter desaparecido. No vai ter tanta importncia quanto agora. Prometo-lhe. Nella pestanejou e olhou-o fixamente, como se ele estivesse dizendo uma tolice, mas ela no sabia o que estava prestes a lhe acontecer. Worthy enfiou a agulha em seu brao. Ela contorceu-se. O lquido dourado fluiu da seringa para a sua corrente sangnea. Ela fechou o s olhos e comeou a chorar baixinho outra vez, no por causa da dor da injeo, mas pela perda de seu filho. Talvez seja melhor no se importar tanto, no amar tanto, pensou Loman. A seringa estava vazia. Worthy tirou a agulha de sua veia. Os olhos de Loman e do mdico tornaram a se encontrar. Nella estremeceu. A Mudana exigiria mais duas injees e algum teria de ficar com Nella nas prxim as quatro ou cinco horas, no s para administrar a droga, mas para se certificar de que ela no ferisse a si prpria durante a converso. Tornar-se uma Nova Pessoa no era um processo indolor. Nella estremeceu de novo. Worthy inclinou a cabea e a luz do abajur atingiu seus culos de aro de met al em novo ngulo, transformando as lentes em espelhos que por um instante esconde ram seus olhos, dando-lhe uma aparncia ameaadoramente estranha. Tremores, mais violentos e prolongados desta vez, sacudiram o corpo de N ella. Da porta, George Valdoski perguntou: O que est acontecendo? Loman estava to concentrado em Nella que no ouviu George se aproximar. Lev antou-se imediatamente e soltou a mo de Nella. O doutor achou que ela precisava de... Para que esta agulha de cavalo? perguntou George,referindo-se enorme ser nga. A agulha mesmo no era maior doque uma agulha hipodrmica comum. Um tranqilizante disse o dr. Worthy. Ela precisa de... Tranqilizante? interrompeu George. Parece que lhedeu uma dose suficient ara derrubar um touro. Loman disse: Ora, George, o doutor sabe o que ele... Na cama, Nella caiu sob o efeito da injeo. Seu corpo retesou-se de repente , as mos dobraram-se em punhos cerrados, os dentes cerraram-se e os msculos de seu s maxilares incharam. Na garganta e nas tmporas, as artrias intumesceram-se e comea ram a pulsar visivelmente enquanto as batidas de seu corao se aceleravam. Seus olh os vidraram-se e ela entrou na penumbra que caracterizava a Mudana, nem conscient

e nem inconsciente. O que h de errado com ela? perguntou George. Entre os dentes cerrados, os lbios retrados num esgar de dor, Nella deixou escapar um gemido longo e estranho. Arqueou as costas at somente seus ombros e calcanhares ficarem em contato com a cama. Parecia tomada de uma energia violenta, como se fosse uma caldeira com exc esso de presso de vapor e por um instante pareceu que ia explodir. Em seguida, de ixou-se cair no colcho, estremeceu , mais violentamente do que nunca e comeou a s uar em profuso. George olhou para Worthy, depois para Loman. Era evidente que per cebia que havia alguma coisa muito errada, embora no conseguisse compreender a na tureza do que estava errado. Pare. Loman sacou o revlver quando George recuou emdireo ao corredor do ndo andar. Entre, George, e deitena cama ao lado de Nella. No vo da porta, George Valdoski ficou paralisado, olhando perplexo para o revlver, sem poder acreditar. Se tentar fugir disse Loman , vou ter que atirar em voc e no quero fazer so. Voc no o faria disse George, contando com dcadasde amizade para proteg Sim, eu o faria disse Loman com frieza. Eu o matariase fosse preciso e e cobriramos o crime com uma histria que vocno iria gostar. Diramos que o pegamos numa c ontradio, que encontramos provas de que foi voc quem matou Eddie, matou seuprprio filh o, algo a ver com perverso sexual e, quando o confrontamos com provas, voc arranco u o revlver do meu coldre. Houve luta. Voc foi baleado. Caso encerrado. Vindo de algum considerado amigo ntimo e querido, a ameaa de Loman era to mo nstruosa que, a princpio, George ficou sem fala. Em seguida, enquanto entrava nov amente no quarto, disse: Deixaria os outros pensarem... pensarem que eu fiz aquelascoisas horrveis a Eddie? Por qu? O que est fazendo, Loman? Oque diabos est fazendo? Quem... quem voc est protegendo? Deite-se na cama disse Loman. O dr. Worthy preparava outra seringa para George. Na cama, Nella tremia sem parar, contorcendo-se, debatendo-se. O suor es corria pelo seu rosto, seus cabelos estavam midos e emaranhados. Seus olhos estav am abertos, mas ela parecia alheia presena dos outros no quarto. Talvez nem tives se conscincia do que faziam. Via um lugar distante daquele quarto ou olhava para dentro de si mesma; Loman no sabia e no se lembrava de sua prpria converso, exceto q ue a dor era excruciante. Aproximando-se da cama com relutncia, George Valdoski disse: O que est acontecendo, Loman? Por Deus, o que isso? O que h de errado? Tudo vai dar certo assegurou-lhe Loman. para oseu bem, George. Realmen O que para o meu bem? O que em nome de Deus... Deite-se, George. Tudo vai dar certo. O que est acontecendo a Nella? Deite-se, George. para o seu bem disse Loman. para o seu bem concordou o Dr. Worthy ao terminarde encher a seringa de m novo frasco de lquido dourado. realmente para o seu bem disse Loman. Confie emmim. Com o revlver, al para que George se encaminhasse para a cama e sorriu tranqilizadoramente. 18 A casa de Harry Talbot era de sequia, no estilo Bauhaus, com uma profuso de grandes janelas. Ficava a trs quarteires do centro de Moonlight Cove, do lado les te da Conquistador Avenue, assim chamada pelo fato de que conquistadores espanhis haviam acampado naquela regio h muitos sculos, quando acompanhavam o clero catlico ao longo da costa da Califrnia fundando misses. Em raras ocasies, Harry sonhava que era um desses antigos soldados, marchando para o norte em territrio inexplorado, e era sempre um bom sonho porque, naquelas aventuras fantasiosas, ele nunca est ava preso a uma cadeira de rodas.

A maior parte de Moonlight Cove era construda em colinas arborizadas de f rente para o mar e o terreno de Harry descia em ladeira at a Conquistador, fornec endo um posto de observao perfeito para um homem cuja principal atividade na vida era observar seus concidados. Do seu quarto no terceiro andar no canto noroeste d a casa, podia ver ao menos partes de todas as ruas entre a Conquistador e a ense ada Juniper Lane, Serra Street, Roshmore Way e Cypress Lane , assim como as ruas transversais que corriam no sentido leste-oeste. Para o norte, podia vislumbrar partes da Ocean Avenue e at mais longe. Obviamente, a largura e a profundidade do seu campo de viso teriam sido limitadas de forma drstica se sua casa no tivesse um andar a mais do que a maioria das casas ao redor e se no estivesse equipado com um telescpio refrator de 60mm f/8 e um bom par de binculos. s nove e meia da noite de segunda-feira, 13 de outubro, Harry estava em s eu banco feito sob medida, entre as enormes janelas voltadas para o norte e oest e, inclinado sobre a ocular do telescpio. O banco alto possua braos e um espaldar c omo uma cadeira, quatro resistentes ps abertos para o mximo de equilbrio e uma base com contrapeso para impedir que virasse com facilidade quando estivesse se ergu endo para ele de sua cadeira de rodas. Tinha tambm um cinto de segurana, algo seme lhante ao de um carro, que lhe permitia inclinar-se para a frente, para o telescp io, sem escorregar e cair no cho. Como sua perna e seu brao esquerdos eram inteiramente inteis, como sua per na direita era fraca demais para sustent-lo, como podia contar apenas com seu brao direito que, graas a Deus, os vietcongues haviam poupado , at mesmo transferir-se da cadeira de rodas motorizada para um banco feito sob medida era um empreendime nto torturante. Mas o esforo valia a pena, porque a cada ano Harry Talbot vivia m ais atravs de seu telescpio e dos seus binculos do que no anterior. Encarapitado no banco especial, ele s vezes quase se esquecia de sua deficincia, porque a seu mod o estava participando da vida. Seu filme preferido era Janela Indiscreta, com Jimmy Stewart. Vira-o pro vavelmente umas centenas de vezes. No momento, o telescpio estava focalizado nos fundos da Funerria Callan, a nica de Moonlight Cove, no lado leste da Juniper Lane, que corria paralela Conqu istador, mas ficava um quarteiro mais prxima do mar. Podia ver o local focalizando entre duas casas do lado oposto da sua prpria rua, depois do grosso tronco do pi nheiro Big Cone e da viela de acesso que corria entre a Juniper e a Conquistador . A funerria dava fundos para a viela e Harry tinha uma vista que inclua um canto da garagem onde o carro fnebre ficava estacionado, a entrada dos fundos do prprio prdio e a entrada para a nova ala onde os corpos eram embalsamados e preparados p ara o velrio ou cremados. Nos ltimos meses, andara vendo coisas estranhas na Callan. Esta noite, en tretanto, nenhuma atividade incomum animava a paciente vigilncia de Harry sobre o lugar. Moose? O cachorro ergueu-se do seu lugar de descanso no canto e atravessou o qu arto escuro na direo de Harry. Era um labrador preto e adulto, quase invisvel na es curido. Esfregou o focinho na perna de Harry: na direita, onde ele ainda tinha al guma sensibilidade. Estendendo a mo, Harry afagou a cabea de Moose. Pegue uma cerveja para mim, companheiro. Moose era um co de companhia criado e treinado pela Canine Companions for Independence, e sempre ficava feliz de ser solicitado. Correu pequena geladeira no canto, do tipo projetado para ser usada sob o balco em restaurantes e que pod ia ser aberta por um pedal. No h nenhuma a disse Harry. Esqueci-me de trazer uma embalagem de seis ozinha esta tarde. O cachorro j descobrira que a geladeira do quarto no continha nenhuma cerv eja Coors. Dirigiu-se ao corredor, as patas batendo de leve no lustroso assoalho de madeira. Nenhum dos aposentos tinha carpetes porque a cadeira de rodas desli zava melhor em superfcies duras, No corredor, o cachorro pulou, calcou o boto do e levador com uma das patas e imediatamente o ronco surdo da maquinaria do elevado r encheu a casa.

Harry voltou sua ateno para o telescpio e para os fundos da Funerria Callan. O nevoeiro atravessava a cidade em ondas, algumas vezes denso e ofuscante, outr as transparente. Mas os fundos da casa morturia estavam profusamente iluminados, dando-lhe uma viso clara; pelo telescpio, ele parecia estar de p entre as pilastras gmeas de tijolos que flanqueavam a entrada de carros que dava acesso aos fundos da propriedade. Se a noite estivesse lmpida, ele teria podido contar os rebites n a porta metlica da sala de embalsama-mento e cremao. Atrs dele, as portas do elevador se abriram. Ouviu Moose entrar no elevad or. Em seguida, comeou a descer para o primeiro andar. Entediado com a Callan, Harry girou o telescpio para a esquerda, mudando o campo de viso na direo sul, para o grande terreno vazio adjacente funerria. Ajusta ndo o foco, olhou para a propriedade vazia e para o outro lado da rua, para a ca sa de Gosdale, no lado oeste da Juniper, parando janela da sala de jantar. Com a mo boa, desatarraxou a ocular e a colocou numa mesa alta de metal ao lado do ban co, substituindo-a rpida e agilmente por uma das diversas outras oculares e, assi m, permitindo uma viso mais ntida dos Gosdales. Como a nvoa estava numa fase mais t ransparente, podia ver o interior da sala de jantar dos Gosdales quase to bem qua nto se estivesse agachado na varanda com o rosto na janela. Herman e Louise Gosd ale jogavam cartas com seus vizinhos, Dan e Vera Kaiser, como faziam toda segund a-feira noite e, s vezes, s sextas-feiras. O elevador chegou ao trreo; o motor parou de gemer e o silncio voltou casa . Moose estava dois andares abaixo, percorrendo o corredor em direo cozinha. Em noites muito claras, quando Dan Kaiser estava sentado de costas para a janela e no ngulo certo, Harry s vezes podia ver as cartas na mo do homem. Alguma s vezes, sentira-se tentado a telefonar para Herman Gosdale e descrever-lhe as c artas de seu adversrio, com alguns conselhos sobre como venc-lo. Mas no ousava revelar s pessoas como ele passava a maior parte do seu dia s escuras noite para evitar ser visto contra a luz participan no quarto de dormir do indiretamente de suas vidas. No o compreenderiam. Para comear, as pessoas sem d efeitos fsicos ficavam apreensivas com os deficientes, pois eram capazes de acred itar que a deformidade de pernas e braos se estendia mente. Iriam achar que era a belhudo; pior, poderiam julg-lo um bisbilhoteiro, um voyeur degenerado. No era esse o caso. Harry Talbot estabelecera regras rgidas sobre a utiliz ao de seu telescpio e binculos e as seguia fielmente. Por exemplo, ele jamais tentar ia ver uma mulher despida. Arnella Scarlatti morava do outro lado da rua, trs casas adiante da sua e ele uma vez descobrira, por acaso, que ela passava algumas noites em seu aparta mento, ouvindo msica e lendo, nua. Acendia apenas um pequeno abajur ao lado da ca ma e havia um tecido difano entre as cortinas laterais, e ela sempre se mantinha distante das janelas, de modo que no via necessidade de cerrar as cortinas. Na ve rdade, no podia ser vista por ningum menos preparado do que Harry. Arnella era ado rvel. Apesar do tecido fino na janela e da meia-luz, seu corpo extraordinrio revel ara-se a Harry em detalhes. Atnito com sua nudez, atrado pela surpresa e pelas cur vas sensuais de seu corpo de seios volumosos e longas pernas, fitara-a talvez du rante um minuto. Em seguida, to afogueado e desconcertado quanto excitado, desvia ra dela o raio de observao. Embora Harry no tivesse uma mulher h mais de vinte anos, nunca mais invadira o quarto de Arnella outra vez. Em muitas manhs, olhava de so slaio pela janela lateral para sua cozinha impecvel no primeiro andar e a observa va no caf da manh, examinando seu rosto perfeito enquanto tomava suco de laranja c om pozinho ou torrada e ovos. Era mais linda do que suas habilidades de descrio e, pelo que sabia de sua vida, parecia boa pessoa, tambm. De certa forma, achava que estava apaixonado por ela, como um garoto poderia estar apaixonado pela profess ora para sempre fora do seu alcance, mas nunca usava seu amor no correspondido co mo desculpa para acariciar seu corpo despido com o olhar. Da mesma forma, se surpreendia um de seus vizinhos em qualquer outro tip o de situao embaraosa, desviava o olhar. Via-os brigarem entre si, sim, e observava -os rindo, comendo, jogando cartas, trapaceando as dietas, lavando loua e realiza ndo os demais atos incontveis da vida diria, mas no porque quisesse descobrir seus defeitos ou se sentir superior a eles. No auferia nenhuma emoo barata de suas obser vaes. O que queria era fazer parte de suas vidas, alcan-los ainda que apenas de um l

ado e fazer deles uma extenso de famlia; queria ter razes para se importar com eles e, atravs deste cuidado, experimentar uma vida emocional mais rica. O motor do elevador zumbiu de novo. Moose fora cozinha, abrira uma das q uatro portas da geladeira comercial e pegara uma garrafa gelada de Coors. Agora, voltava com a cerveja. Harry Talbot era um homem gregrio e, ao voltar da guerra com apenas um br ao til, foi aconselhado a se mudar para uma instituio para deficientes fsicos, onde p oderia ter vida social num ambiente acolhedor. Os conselheiros avisaram-no de qu e ele no seria aceito se tentasse viver no mundo dos intatos e saudveis; disseramlhe que iria enfrentar uma inconsciente mas dolorosa crueldade da maior parte da s pessoas que encontrasse, especialmente a crueldade da impensada excluso, e seri a dominado afinal por uma profunda e terrvel solido. Mas Harry era to teimosamente independente quanto gregrio, e a perspectiva de viver numa instituio para deficient es, com a companhia exclusiva de deficientes e zeladores parecia-lhe pior do que nenhuma companhia. Agora vivia sozinho, apenas com Moose, com poucas visitas alm de sua faxineira semanal, a Sra. Hunsbok (de quem ele escondia o telescpio e os binculos no guarda-roupa). Muito do que os conselheiros avisaram-no provava ser ver dadeiro; entretanto, no conheciam a capacidade deHarry de encontrar consolo e uma sensao suficiente de pertencera uma famlia atravs da clandestina, mas benigna observao deseus vizinhos. O elevador chegou ao terceiro andar. A porta abriu-se e Moose dir igiu-se em silncio para o quarto, direto para o banco de Harry. O telescpio ficava sobre uma plataforma com rodas e Harryafastou-o para o lado. Estendeu o brao e afagou a cabea do cachorro. Pegou a lata gelada da boca do labrador. Moose segurara-apelo fundo para maior higiene. Harry colocou a cerveja entre as pernas inertes, apanhou uma caneta-lanterna da mesa do outro ladodo banco e dirigiu a luz para a lata, para se certificar de que eraCoors e no Diet Coke. E stas eram as duas bebidas que o cachorro fora treinado para buscar, e em geral, o obediente animal reconhecia a diferena entre as palavras "cerveja" e "Coke" e e ra capaz de manter a ordem na cabea at chegar cozinha. Em raras ocasies, ele esquec ia-se ao longo do caminho e voltava com a bebida errada. Mais raramente ainda, t razia outros itens que nada tinham a ver com a ordem que recebera: um chinelo; u m jornal; duas vezes, uma caixa fechada de biscoitos para cachorro; uma vez, um ovo cozido, carregado com tanto cuidado que a casca no se quebrou entre seus dent es; mais estranho ainda, uma escova de vaso sanitrio dos apetrechos da faxineira. Quando trazia o objeto errado, Moose sempre se saa bem na segunda tentativa. H muito Harry conclura que o cachorro muitas vezes no cometera um erro, mas estava apenas se divertindo com ele. Sua atenta observao de Moose o havia convenc ido de que os cachorros tinham o dom do senso de humor. Dessa vez, nem erro, nem brincadeira, Moose trouxera o que lhe fora pedi do. A sede de Harry aumentou vista da lata de Coors. Apagando a lanterna, disse: Bom garoto. Bom, muito bom, timo garoto. Moose choramingou de felicidade. Sentou-se atento na escurido, aos ps do b anco, esperando ser enviado em outra incumbncia. V, Moose. V se deitar. Esse um bom cachorro. Decepcionado, o labrador arrastou-se at o canto e enroscou-se no assoalho , enquanto seu dono fazia saltar a tampinha da Coors e tomava um gole longo. Harry colocou a cerveja de lado e puxou o telescpio para asua frente. Volt ou atenta observao da noite, da vizinhana e de sua famlia estendida. Os Gosdales e os Kaisers ainda jogavam cartas. Nada alm de redemoinhos de neblina se movia na FunerriaCallan. Um quarteiro ao sul, na Conquistador, no momento iluminado pelas luzes do jardim da casa dos Sternbacks, Ray Chang, o proprietrio" da nica loja de televiso e aparelhos eletrnicos, vinha naquela direo. Levava seu cachorro, Jack, um excelent e co de busca, para passear. Caminhavam devagar, enquanto Jack cheirava cada rvore ao longo da calada, procurando a rvore certa parase aliviar. A tranqilidade e familiaridade de cenas como aquela agradavam a Harry, ma s o clima reinante foi bruscamente desfeito quando ele desviou sua ateno atravs da janela norte para a casa dos Simpsons. Ella e Denver Simpson moravam numa casa e m estilo espanhol, de cor creme e telhas vermelhas do outro lado da Conquistador

e dois quarteires ao norte, logo depois do velho cemitrio catlico e um quarteiro pa ra este lado da Ocean Avenue. Como nada no cemitrio exceto parte de uma rvore obst russe a viso de Harry da propriedade dos Simpsons, ele podia obter uma viso em ngulo , mas bem focalizada, de todas as janelas nos dois lados da casa. Focalizou a co zinha iluminada. Assim que a imagem na ocular passou de uma borro indistinto para um quadro perfeitamente ntido, ele viu Ella Simpson lutando com seu marido, que a pressionava contra a geladeira; ela debatia-se em suas mos, tentando arranh-lo n o rosto, gritando. Um calafrio percorreu a espinha danificada por estilhaos debala de Harry. Compreendeu de imediato que o que ocorria na casa dos Simpsons tinha rel ao com outros acontecimentos desconcertantes que vira nos ltimos tempos. Denver era o agente do correio de Moonlight Cove e Ella dirigia um bem-sucedido salo de bel eza. Deviam estar na casa dos trinta anos, um dos poucos casais negros da cidade e, ao que Harry sabia, eram felizes no casamento. O confronto fsico era to fora d e propsito que tinha que estar relacionado com os recentes acontecimentos inexpli cveis e nefastos que Harry testemunhara. Ella conseguiu se desvencilhar de Denver. Ela dera apenas um passo camba leante para longe dele, quando o marido deu-lhe um soco. O golpe atingiu-a no pe scoo. Ela caiu. Com toda fora. No canto do quarto de Harry, Moose detectou uma nova tenso em seu dono. O cachorro ergueu a cabea e resfolegou uma, duas vezes. Inclinado para a frente em seu banco, concentrado na ocular, Harry viu d ois homens darem um passo frente de uma parte da cozinha dos Simpsons que estava fora do ngulo da janela. Embora no estivessem de uniforme, reconheceu-os como pol iciais de Moon-light Cove: Paul Hawthorne e Reese Dorn. A presena deles confirmou a sensao intuitiva de Harry de que aquele incidente fazia parte do bizarro padro d e violncia e conspirao de que se conscientizara nas ltimas semanas. No pela primeira vez, pediu a Deus que pudesse compreender o que estava acontecendo em sua outror a pacata cidadezinha. Hawthorne e Dorn puxaram Ella do cho e a seguraram com firm eza. A mulher parecia estar apenas semiconsciente, atordoada com o soco que seu marido lhe desfechara. Denver falava com Hawthorne, Dorn ou sua mulher. Impossvel dizer com quem . O rosto dele estava to intensamente transfigurado de raiva que Harry sentiu um calafrio. Um terceiro homem entrou no campo de viso, caminhando diretamente para as janelas para fechar as venezianas. Uma onda mais densa de neblina flutuava para leste a partir do mar, encobrindo a viso, mas Harry tambm reconheceu aquele homem : Dr. Ian Fitzgerald, o mais velho dos trs mdicos de Moonlight Cove. Man-tivera um a clientela familiar na cidade por quase trinta anos e h muito era conhecido afet uosamente como Dr. Fitz. Era o mdico de Harry, um homem sempre atencioso e amvel, mas no momento parecia mais frio que um iceberg. Quando as palhetas das venezian as cerraram-se, Harry olhou nas feies do Dr. Fitz e viu uma dureza de expresso e um a ferocidade nos olhos que no lhe eram prprias; graas ao telescpio, Harry parecia es tar a apenas trinta centmetros do velho mdico e o que viu foi um rosto familiar, m as ao mesmo tempo o de um completo estranho. Impedido de continuar espreitando o interior da cozinha, afastou o foco para ter uma viso mais ampla da casa. Estava pressionando o rosto com muita fora c ontra a ocular; uma dor surda irradiou-se da rbita para o resto da face. Amaldioou o nevoeiro condensado, mas tentou relaxar. Moose ganiu inquiridoramente. Aps um minuto, uma luz surgiu no quarto no canto sudeste do segundo andar da casa dos Simpsons. Harry imediatamente focalizou uma das janelas do aposento . O quarto principal. Apesar da cerrao obstruidora, ele viu Hawthorne e Dorn levar em Ella para o quarto. Atiraram-na sobre a colcha azul de matelass na cama de cas al. Denver e o dr. Fitz entraram no quarto atrs deles. O mdico colocou sua mal eta de couro preta sobre a mesinha-de-cabeceira. Denver fechou as cortinas da janela da frente que dava para Conquistador Avenue e se dirigiu para a janela que dava para o cemitrio e a qual Harry focali zara. Por um instante, Denver olhou para fora da janela e Harry teve a arrepiant e sensao de que o homem o vira, embora estivessem a dois quarteires de distncia, com

o se Denver tivesse a viso do Super-homem, um telescpio biolgico interno prprio. A-m esma sensao se apoderara de Harry em outras ocasies, quando se vira "olho no olho" com outras pessoas desta forma, muito antes de coisas estranhas comearem a aconte cer em Moonlight Cove, de modo que ele sabia que Denver na verdade ignorava sua presena. Ainda assim, ficou assombrado. Em seguida, o agente do correio cerrou aq uelas cortinas tambm, embora no to bem quanto deveria, deixando uma fresta de cinco centmetros no centro. Tremendo, encharcado de suor frio, Harry experimentou uma srie de oculares, ajustando o poder do raio de observao e tentando focalizar com ni tidez, at que se aproximou tanto da janela que a lente foi tomada pela estreita f enda entre as cortinas. Parecia estar no s na janela como alm dela, de p no quarto, atrs dascortinas. Os mantos mais densos de nevoeiro deslizavam para leste e um vu mais fino flutuava vindo do mar, melhorando a viso de Harry. Hawthorne e Dorn seguravam El la Simpson na cama. Esta debatia-se, mas a agarravam pelos braos e pelas pernas e ela nada podia contra eles. Denver segurou sua mulher pelo queixo e enfiou um leno ou um pedao de pano branco embolado em sua boca, amordaando-a. Harry viu de relance o rosto da mulher enquanto lutava com seus agressor es. Tinha os olhos esbugalhados de terror. Ah, merda. Moose levantou-se e foi at ele. Na casa dos Simpsons, a corajosa luta de Ella fizera com que sua saia su bisse. Suas calcinhas amarelo-claras estavam vista. Os botes de sua blusa verde s e abriram. Apesar disso, a cena no dava a idia de um estupro iminente, no havia nen hum sinal de tenso sexual. O que quer que estivessem fazendo a ela devia ser at -m ais ameaador e cruel e certamente mais estranho do que um estupro. O Dr. Fitz caminhou at o p da cama, bloqueando a viso que Harry tinha de El la e seus opressores. O mdico segurava um frasco com um lquido mbar, do qual enchia uma seringa hipodrmica. Estavam dando uma injeo em Ella. Mas de qu? E por qu? 19 Depois de falar com sua me em San Diego, Tessa Lockland sentou-se na cama do motel e ficou assistindo a um documentrio sobrenatureza na PBS. Em voz alta, cr iticava o trabalho de cmara, acomposio das tomadas, a iluminao, as tcnicas de edio, ativa e outros aspectos da produo, at que de repente percebeu; que parecia tola falando sozinha. Ento, zombou de si mesma, imitando vrios crticos de filmes em televiso, cada qual comentandoo documentrio com seu estilo, o q ue era engraado porque a maioria dos crticos de tev eram pomposos de uma ou de outra forma,com exceo de Roger Ebert. Mesmo assim, embora se divertisse,Tessa estava fala ndo consigo mesma, o que era excntrico demaismesmo para uma no-conformista que atin gira a idade de 33 anossem jamais ter tido que se submeter a um emprego de nove s cinco, Visitar a cena do "suicdio" de sua irm deixara-a nervosa. Estava procurando u m consolo cmico naquela sinistra peregrinao. Mas s vezes, em certos lugares, at a irre frevel e alegre descontraoLockland era inadequada. Desligou a televiso e tirou o bald e de gelo de plstico, vazio: do armrio. Deixando a porta do quarto aberta de par e m par, levando consigo apenas algumas moedas, dirigiu-se ao extremo sul do segun do andar onde estavam as mquinas automticas de gelo e refrigerante. Tessa sempre se orgulhara de conseguir evitar a rotina de nove s cinco. A bsurdamente orgulhosa, na verdade, considerando que, em geral, trabalhava doze a quatorze horas por dia ao invs de oito e era um chefe mais exigente do que qualq uer outro para o qual pudesse ter trabalhado num emprego comum. Sua renda no era algo de que pudesse se vangloriar tampouco. Desfrutara de alguns anos prdigos, qu ando no conseguiria parar de ganhar dinheiro se tentasse, mas eram em muito supla ntados pelos anos em que ganhara pouco mais do que o suficiente para a sua subsi stncia. Fazendo a mdia de sua renda nos ltimos doze anos, desde que sara da escola d

e cinema, calculara que sua renda anual estivera em torno de 21 mil dlares, embor a esse valor fosse drasticamente reajustado para baixo se ela no tivesse logo mai s um ano prspero. Embora no fosse rica, embora a produo de documentrios em regime free-lance no oferecesse segurana, ela se considerava bem-sucedida e no apenas porque seu traba lho em geral fora bem-82 aceito pelos crticos e no somente porque era abenoada com a d isposio Lockland para o otimismo. Considerava-se bem-sucedida porque sempre resist ira autoridade e encontrara, em seu trabalho, um modo de ser dona do prprio desti no. No final do longo corredor, empurrou uma pesada porta de incndio e entrou numa patamar onde as mquinas automticas ficavam esquerda do topo das escadas. Bem provida de refrigerantes e cerveja, a grande mquina zumbia suavemente, mas a mqui na de gelo estava escangalhada e vazia. Teria que encher seu balde de gelo na mqu ina do andar trreo. Desceu as escadas, seus passos ecoando pelas paredes de bloco s de concreto. O som era to cavernoso e frio que parecia estar numa vasta pirmide ou alguma outra estrutura antiga, sozinha exceto pela companhia de espritos ocult os. Ao p da escada, no encontrou nem mquina de gelo nem de refrigerante, mas um avi so na parede indicava que o centro de refrigerantes do andar trreo ficava na ala norte do motel. Quando conseguiu o gelo e a Coke, j devia ter gasto calorias sufi cientes para merecer uma Coca-Cola comum, cheia de acar, ao invs de uma bebida diett ica. Quando estendeu a mo para a maaneta da porta de incndio que dava para o cor redor do andar trreo, pensou ter ouvido a porta do andar superior se abrir no top o das escadas. Se assim fosse, era a primeira indicao que tinha, desde que chegara , de que no era a nica hspede do motel. O lugar tinha um ar de abandono. Atravessou a porta de incndio e descobriu que o corredor do trreo era acarpetado com o mesmo terrvel nilon laranja do corredor de cima. O decorador tinha um gosto bizarro par a cores vibrantes. Fazia-a apertar os olhos. Teria preferido ser uma produtora de filmes mais bem-sucedida, para pode r pagar acomodaes que no agredissem seus sentidos. Claro, este era o nico motel de M oonlight Cove, de modo que nem a riqueza poderia t-la salvo daquele ofuscante cla ro laranja. Quando chegou ao final do corredor, empurrou e atravessou outra porta de incndio e chegou base do vo de escadas norte, a viso de paredes cinzas de bloco s de concreto e degraus de concreto pareceu-lhe atraente e repousante. Ali, a mquina de gelo estava funcionando. Abriu a parte de cima da mquina e mergulhou o balde de plstico no depsito fundo, enchendo-o de gelo em forma de me ia-lua. Colocou o balde cheio em cima da mquina. Ao fech-la, ouviu a porta no topo das escadas se abrir com um leve, mas prolongado rangido das dobradias. Dirigiuse mquina de refrigerante para pegar a Coke, esperando que algum descesse do segun do andar. S quando colocoua terceira moeda na fenda que percebeu que havia algo fu rtivo sobre o modo como ouvira a porta se abrir: o rangido longo e baixo...j com o se algum soubesse que as dobradias estavam enferrujadas e tentasse reduzir o bar ulho. Com o dedo parado sobre o boto que selecionava Diet Coke, Tessa parou, es cuta. Nada. Silncio de concreto frio. Sentiu-se exatamente como se sentira na praia no comeo da noite, quando o uvira aquele grito estranho e distante. Agora, como naquela ocasio, sua pele fico u arrepiada. Tinha a louca sensao de que havia algum no patamar de cima, segurando a por ta de incndio aberta agora que j a atravessara. Estava esperando que ela apertasse o boto e que o guinchar das dobradias da porta do andar de cima fosse encoberto p elo barulho da lata rolando pela canaleta. Muitas mulheres modernas, conscientes da necessidade de serem fortes num mundo difcil, teriam ficado embaraadas por tal apreenso e descartado o calafrio in tuitivo. Mas Tessa conhecia-se muito bem. No era dada a histeria ou parania e, por tanto, no se perguntou nem por um instante se a morte de Janice a teria deixado s ensvel demais, no duvidou de sua imagem mental de uma presena hostil no patamar sup erior, fora do seu ngulo de viso por causa da curva da escada. Trs portas davam para aquele poo de concreto. A primeira ficava na parede

sul, atravs da qual ela viera e pela qual poderia voltar ao corredor do andar trre o. A segunda ficava na parede oeste, que dava para os fundos do motel, onde havi a um caminho estreito ou passagem de servio entre o prdio e a borda do penhasco de frente para o mar, e a terceira na parede leste, atravs da qual ela poderia alca nar o estacionamento em frente ao motel. Ao invs de apertar o boto da mquina para pe gar sua Coke, e largando o seu balde cheio de gelo, caminhou rpida e silenciosame nte at a porta sul e a abriu. Viu de relance um movimento no outro extremo do corredor do andar trreo. Algum agachou-se e saiu por aquela outra porta de incndio no vo de escadas sul. No pd e ver o homem com clareza, somente seu vulto, pois ele no estava no carpete laran ja do corredor mas na soleira da porta e, portanto, capaz de. sumir de vista em um segundo. A porta fechou-se devagar no seu rasto. Pelo menos dois homens presumia que fossem homens, no mulheres a estavam espreitando. Acima, no vo de escadas em que ela se encontrava, as dobra- dias enferrujada s da porta produziram um rangido spero e prolongado, quase inaudvel. O outro homem evidentemente cansara-se de esperar que ela fizesse um barulho de cobertura. No podia entrar no corredor. Eles a capturariam. Embora pudesse gritar na esperana de atrair a ateno de outros hspedes e afug entar aqueles homens, ela hesitou porque receava que o motel pudesse estar to vaz io quanto parecia. Seus gritos poderiam no atrair nenhuma ajuda, enquanto permiti ria a seus perseguidores saberem que estava ciente da presena deles e que j no prec isavam ser cautelosos. Algum descia furtivamente as escadas acima dela. Tessa virou-se, dirigiu-se porta leste e correu para dentro da noite ene voada, ao longo da lateral do prdio, entrando no estacionamento alm do qual ficava Cypress Lane. Ofegante, passou pela frente do Cove Lodge em direo ao escritrio do motel, que ficava ao lado da lanchonete agora fechada. O escritrio estava aberto, a soleira da porta estava banhada num claro de non cor-de-rosa e amarelo, difuso pela nvoa, e o homem atrs do balco era o mesmo que fizera seu registro horas tintes. Era alto e ligeiramente obeso, na casa dos ci nqenta anos, recm-barbeado e de cabelos bem cortados, embora com um ar meio desmaz elado por causa das calas de veludo marrom e da camisa de flanela vermelha e verd e um pouco amarrotadas. Largou uma revista, abaixou o volume da msica country no rdio, levantou-se de sua cadeira reclinvel atrs da escrivaninha e se aproximou do b alco, franzindo o cenho enquanto ela lhe contava, um pouco arquejante demais, o q ue acontecera. Bem, isto aqui no a cidade grande, minha senhora disseele quando ela te nou. um lugar pacato, Moonlight Cove. No tem que se preocupar com este tipo de coisa aqui. Mas aconteceu insistiu ela, olhando nervosamente parao nevoeiro colorido pelo non que avanava pela escurido alm daporta e da janela do escritrio. Ah, tenho certeza de que ouviu e viu algum, mas est dando uma interpreta ada a isso. Ns temos outros hspedes. Foio que viu e ouviu, e provavelmente eles est avam apenas pegandouma Coke ou um pouco de gelo, como a senhora. Tinha um semblan te cordial, como o de um av, quando sorria. Este lugar pode parecer um pouco fant asmagrico quando no h muitoshspedes. Oua, senhor... Quinn. Gordon Quinn. Oua, Sr. Quinn, no foi absolutamente assim. Sentia-85 se como uma mulher tola e assustada, embora soubesse que no era desse tip o. No confundi hspedes inocentes com agressores ou atacantes. No sou uma histrica. A queles sujeitos no tinham boas intenes. Bem... tudo bem. Acho que est errada, mas vamos dar umaolhada. Quinn atravessou a porta do balco para o lado dela. O senhor vai assim? perguntou ela. Assim como? Desarmado? Ele sorriu outra vez. Como antes, ela sentiu-se uma tola. Minha senhora disse ele , em vinte e cinco anos de administrao de hotel,

nca conheci um hspede com quem no tenha conseguido lidar. Embora o tom paternal e presunoso de Quinn irritasse Tessa, ela no discuti u com ele, mas seguiu-o para fora do escritrio, atravs do nevoeiro em redemoinhos at o outro extremo do prdio. Ele era grande e ela mida, de modo que se sentiu como uma garotinha sendo escoltada de volta ao quarto por um pai resolvido a lhe most rar que no havia nenhum monstro escondido debaixo da cama ou no armrio. Ele abriu a porta metlica pela qual ela fugira das escadas de servio da al a norte e entraram. No havia ningum espera deles. A mquina de refrigerante roncava e um dbil clique era emitido pela mquina d e fazer gelo em funcionamento. Seu balde de plstico ainda estava em cima do reser vatrio, cheio de meias-luas de gelo. Quinn atravessou o pequeno espao at a porta que levava ao corredor do anda r trreo e a abriu. Ningum l disse ele, indicando o corredor com um aceno de cabea. Ele abriu a porta na parede oeste e olhou para fora, para a esquerda e p ara a direita. Fez um sinal para que ela se aproximasse da soleira da porta e in sistiu para que olhasse tambm. Ela viu uma passagem de servio ladeada por uma pequena grade, que corria paralela aos fundos do motel, entre o prdio e a borda do penhasco, iluminada por uma lmpada noturna amarelada em cada ponta. Deserta. Disse que j havia colocado seu dinheiro na mquina, masque no pegou seu re gerante? perguntou Quinn, enquanto deixava a porta se fechar automaticamente. Isso mesmo. O que queria? Bem... uma Diet Coke. Na mquina, ele apertou o boto correspondente e uma lata rolou pela canalet a. Entregou-a a Tessa, apontou para o recipiente de plstico que ela trouxera do q uarto e disse: No se esquea do gelo. Carregando o balde de gelo e a Coke, um rubor afogueado nas faces e uma raiva fria no corao, Tessa seguiu-o pelas escadas norte. No havia ningum espreita. A s dobradias enferrujadas da porta de cima rangeram quando passaram para o corredo r do segundo andar, que tambm estava deserto. A porta do seu quarto estava escancarada, como ela a deixara. Hesitou em entrar. Vamos dar uma olhada disse Quinn. O pequeno quarto, o guarda-roupa e o banheiro anexo estavam vazios. Sente-se melhor? perguntou ele. Eu no estava imaginando coisas. Estou certo que no disse ele, ainda com condescendncia. Quando Quinn voltou ao corredor, Tessa disse: Eles estavam l e eram reais, mas acho que j se foram. Provavelmente fugira m quando perceberam que eu os vira e que forabuscar ajuda. Bem, ento est tudo bem agora disse ele. Est emsegurana. Se foram emb quase to bom quanto se nuncativessem existido. Tessa precisou de todo o autocontrole para evitar dizer mais do que "Obr igada" e fechou a porta. Na maaneta havia um boto para trancar a porta, que ela ap ertou. Acima da maaneta, havia uma trava de segurana, que ela fechou. Tambm havia u ma corrente de segurana de metal; usou-a. Dirigiu-se janela e a examinou, para se certificar de que no pudesse ser aberta facilmente por um pretenso atacante. Metade dela deslizou para a esquerda quando ela pressionou um ferrolho e puxou, mas a janela no podia ser aberta pelo lado de fora, a menos que algum quebrasse a vidraa e enfiasse a mo para destravar o ferrolho. Alm do mais, como estava no segundo andar, um intru-so precisaria de uma escada. Durante algum tempo, ficou sentada na cama, ouvindo os rudos distantes no motel. Agora, todo rudo parecia estranho e ameaador. Perguntou-se qual, se que ha veria alguma, seria a ligao entre sua inquietante experincia e a morte de Janice h m ais de trs semanas.

20 Aps algumas horas na galeria pluvial sob a campina em declive, Chrissie F oster estava perturbada pela claustrofobia. Ficara presa na despensa da cozinha muito mais tempo do que estava no aqueduto e a despensa era ainda menor, mas o c ano de concreto escuro como uma sepultura era de longe o pior dos dois. Talvez e stivesse comeando a se sentir enjaulada e sufocada por causa do efeito cumulativo de passar o dia inteiro e a maior parte da noite em lugares acanhados. Da auto-estrada acima, onde o sistema de drenagem comeava, o ronco pesado de caminhes ecoava pelos tneis, provocando em sua mente imagens de rosnantes drage s. Tapou os ouvidos para bloquear o barulho. s vezes, os caminhes estavam bem dist antes um dos outros, mas de vez em quando vinham em caravanas de seis, oito ou 1 2, e o ronco contnuo tornava-se opressivo, enlouquecedor. Ou talvez sua vontade de sair do cano tivesse algo a ver com o fato de e star embaixo da terra. Deitada no escuro, ouvindo os caminhes, procurando detecta r nos intervalos de silncio a volta de seus pais ou de Tucker, Chrissie comeou a s e sentir num caixo de concreto, uma vtima de enterro prematuro. Lendo em voz alta o livro imaginrio de suas prprias aventuras, ela disse: Mal sabia a pequena Chrissie que o aqueduto estava prestes a desmoronar e se encher de terra, esmagando-a como se fosse um inseto e aprisionando-a para sempre. Sabia que devia permanecer onde estava. Eles podiam ainda estar dando um a busca na campina e nos bosques sua procura. Estava mais segura na galeria do q ue do lado de fora. Mas era amaldioada por uma imaginao vivida. Embora fosse, sem dvida alguma, a nica ocupante do cano escuro onde estava deitada, ela vislumbrava companhia ind esejada em inmeras formas medonhas: sinuosas cobras, aranhas s centenas, baratas, ratos, colnias de morcegos sugadores de sangue. Por fim, comeou a imaginar se ao l ongo dos anos uma criana no teria se arrastado para dentro dos tneis para brincar, se perdido nas ramificaes da galeria e morrido ali sem jamais ser achada. O esprito dela, claro, permaneceu sem descanso, preso Terra, pois sua morte fora injustam ente prematura e no houve enterro adequado para libertar seu esprito. Agora talvez aquele fantasma, pressentindo sua presena, estava animando aqueles hediondos res tos esquelticos, arrastando o cadver decomposto e ressequido pelo tempo em direo a e la, deixando pedaos de carne petrificada e coricea pelo caminho. Chrissie tinha 11 anos e era bastante sensata para a idade. Repetia a si mesma que fantasmas no ex istiam, mas ento lembrava-se de seus pais e de Tucker, que pareciam ser uma espcie de lobisomens, pelo amor de Deus, e, quando os grandes caminhes passavam pela in terestadual, ela receava tapar os ouvidos com medo de que a criana morta usasse a cobertura daquele barulho para se aproximar, cada vez mais. Tinha que sair dali . 21 Quando deixou a garagem escura onde se refugiara do bando de delinqentes drogados (que era o que tinha que acreditar que eram; no conhecia nenhum outro mo do de explic-los), Sam Booker foi para a Ocean Avenue e parou no bar Knighfs Brid ge apenas o tempo suficiente para comprar uma embalagem de seis garrafas de Guin ness. Mais tarde, em seu quarto no Cove Lodge, sentou-se pequena mesa e tomou cerveja enquanto meditava sobre os fatos do caso. No dia 5 de setembro, trs lderes do Sindicato Nacional de Trabalhadores Rurais Jlio Bustamante, sua irm Maria Bust amante e o noivo de Maria, Ramon Sanchez estavam indo de carro para o sul vindos da regio vincola, onde haviam conduzido negociaes com os proprietrios de vinhedos so bre a prxima colheita. Estavam numa caminhonete Chevy castanha, de quatro anos. P araram para jantar em Moonlight Cove. Comeram no restaurante Perez Family e bebe ram margartas demais (segundo testemunhas entre garons e fregueses que estavam no Perez naquela noite) e, no caminho de volta para a interestadual, fizeram uma cu

rva rpido demais; a caminhonete capotara e se incendiara. Nenhum dos trs sobrevive u. Essa histria seria bastante verossmil e o FBI jamais teria entrado no caso se no fosse por algumas contradies. Para comear, segundo o relatrio oficial do depar tamento de polcia de Moonlight Cove, Jlio Bustamente estava na direo. Mas Jlio jamais dirigira um carro na vida; alm do mais, era improvvel queo fizesse depois de anoit ecer, porque sofria de uma forma de cegueira noturna. Alm disso, segundo testemun has citadas no relatrio da polcia, Jlio e Maria e Ramon estavam todos embriagados, mas ningum que conhecia Jlio e Ramon jamais os vira bbados; Maria sempre fora abstmi a. As famlias Sanchez e Bustamante, de San Francisco, tambm ficaram desconfia das com o comportamento das autoridades de Moonlight Cove. Nenhuma delas foi avi sada das trs mortes at 10 de setembro, cinco dias depois do acidente. O delegado L oman Watkins explicara que as carteiras de identidade de Jlio, Ramon e Maria fora m destrudas pelo forte incndio e que seus corpos ficaram completamente carbonizado s, impedindo uma identificao rpida das impresses digitais. E as placas da caminhonet e? Curiosamente, Loman no encontrara nenhuma no veculo, ou arrancada e arremessada nas proximidades do local do acidente. Assim, com trs corpos extremamente mutila dos e carbonizados e sem meios de localizar o parente mais prximo a curto prazo, ele autorizara o mdico-legista, Dr. lan Fitzgerald, a lavrar os atestados de bito e em seguida dispor dos corpos para cremao. No temos aqui os recursos de um necrotrio de uma cidade grande, vocs compre endem explicou Watkins. No podemos guardar cadveres por muito tempo e no tnhamos com o saber quanto tempo precisaramos para identific-los. Achamos que podiam ser viaja ntes ou mesmo imigrantes ilegais, e nesse caso talvez jamais pudssemos identific-l os. Perfeito, pensou Sam sombriamente, enquanto se recostava na cadeira e to mava um longo gole da Guinness. Trs pessoas tiveram mortes violentas, foram declaradas vtimas de acidente e cremadas antes que seus parentes fossem notificados, antes que quaisquer outra s autoridades pudessem verificar, atravs da aplicao da moderna medicina forense, se os atestados de bito e o relatrio da polcia realmente continham toda a histria. Os Bustamantes e os Sanchez suspeitavam de crime, mas o Sindicato Nacion al de Trabalhadores Rurais estava certo disso. Em 12 de setembro, o presidente d o sindicato solicitou a interveno do Federal Bureau of Investigation sob a alegao de que as foras anti-sindicalistas eram as responsveis pelas mortes de Bustamante, B ustamante e Sanchez. Geralmente, o crime de assassinato s caa na jurisdio do FBI qua ndo o suposto assassino atravessava a fronteira estadual ou para perpetrar o ato , ou durante sua execuo ou para fugir s conseqncias do ato; ou, como neste caso, se a s autoridades federais tivessem motivos para acreditar que o assassinatofora come tido em conseqncia de violao deliberada dos direitos civis das vtimas. Em 26 de setembro, aps a absurda embora costumeira demora associada buroc racia governamental e ao judicirio federal, uma equipe de seis agentes do FBI inc luindo trs homens da Diviso de Investigao Cientfica transferiu-se para a pitoresca Mo onlight Cove por dez dias. Entrevistaram policiais, examinaram os arquivos da po lcia e do mdico-legista, tomaram depoimentos das testemunhas que estavam no restau rante Perez Family na noite de 5 de setembro, vasculharam os destroos da caminhon ete Chevy no ptio do ferro-velho e procuraram qualquer pista que pudesse ter perm anecido no local do acidente. Como Moonlight Cove no possua indstria agrcola, no pude ram encontrar ningum interessado na questo fazendeiros-sindicato, quanto mais furi osos com ela, o que os deixava sem pessoas com motivos para matar lderes sindicai s. Durante toda a investigao, eles receberam a total e prestimosa colaborao da polcia local e do mdico-legista. Loman Watkins e seus homens chegaram a se oferece r para se submeterem a testes com detectores de mentira, o que foi providenciado em seguida, e nos quais passaram sem vestgio de fraude. O mdico-legista tambm se s ubmeteu aos testes e demonstrou ser um homem de ilibada honestidade. Entretanto, alguma coisa cheirava mal. Os policiais estavam quase que ansiosos demais em cooperar. E os seis ag entes do FBI sentiram que eram objeto de escrnio e desdm quando viravam as costas,

embora nunca tivessem visto nenhum policial mais do que erguer uma das sobrance lhas ou dar um sorriso afetado ou trocar um olhar com algum do local. Chame a iss o Instinto do FBI, que Sam sabia ser pelo menos to confivel quanto o de qualquer c riatura selvagem. E depois, as outras mortes tinham que ser consideradas. Enquanto investigavam o caso Sanchez-Bustamante, os agentes examinaram o s registros da polcia e do mdico-legista dos ltimos dois anos, para determinar qual a rotina com que mortes sbitas acidentais ou no costumavam ser tratadas em Moonli ght Cove, para saber se as autoridades locais haviam lidado com este caso recent e de forma diferente dos anteriores, o que seria uma indicao de cumplicidade polic ial em encobrir um crime. O que descobriram era intrigante e perturbador, mas no semelhante a nada que esperassem encontrar. Exceto por um fantstico acidente de c arro envolvendo um adolescente num Dodge envenenado, Moonlight Cove fora um luga r singularmente seguro para se viver. Durante estetempo, seus habitantes no foram perturbados por morte violenta at 28 de agosto, oito dias antes das mortes de San chez e dos Bustamantes, quando uma srie incomum de mortalidades comeou a surgir no s registros pblicos. Horas antes do amanhecer do dia 28 de agosto, os quatro membros da famlia Mayser foram as primeiras vtimas: Melinda, John e seus dois filhos, Carrie e Bil ly. Faleceram no incndio de sua casa, que mais tarde as autoridades atriburam ao f ato de Billy brincar com fsforos. Os quatro corpos estavam to carbonizados que a i dentificao s pde ser feita pela arcada dentria. Tendo terminado sua primeira garrafa de Guinness, Sam estendeu a mo para uma segunda, mas hesitou. Ainda tinha trabalho a fazer naquela noite. s vezes, qu ando estava num estado de esprito particularmente deprimido e comeava a beber cerv eja preta, tinha dificuldade de parar antes de estar beira da inconscincia. Segur ando a garrafa vazia como consolo, Sam perguntou-se por que um menino, tendo def lagrado um incndio, no teria gritado pedindo socorro e acordado seus pais quando v isse que as chamas estavam fora de controle. Por que o garoto no correria antes d e ser dominado pela fumaa? E que espcie de incndio, exceto um que fosse alimentado por gasolina ou outro lquido voltil (de que no havia nenhuma meno nos relatrios polici ais), se espalharia to depressa que ningum da famlia pudesse escapar e reduzisse a casa e os corpos que l estavam a montes de cinzas antes que os bombeiros pudessem chegar para apag-lo? Mais uma vez, perfeito. Os corpos estavam to consumidos pelo fogo que as autpsias seriam inteis para determinar se o incndio tinha sido provocado por Billy ou por algum interessado em esconder as verdadeiras causas das mortes. Por sugesto do gerente da casa funerria que era o proprietrio da Funerria Callan e tambm o assi stente do mdico-legista e, portanto, um suspeito em qualquer cobertura oficial , o parente mais prximo dos Maysers, a me de Melinda Mayser, autorizou a cremao dos res tos mortais. Possveis provas no destrudas pelo incndio original foram assim suprimid as. Absolutamente perfeito disse Sam em voz alta, colocando os ps sobre a out ra cadeira de espaldar reto. Maravilhosamente imaculado e perfeito. Nmero de mort os: quatro. Em seguida, os Bustamantes e Sanchez em 5 de setembro. Outro incndio. Seg uido de mais cremaes apressadas. Nmero de corpos,: sete. Em 7 de setembro! enquanto vestgios dos vapores dos restosdos Bustamantes e de Sanchez ainda pairavam no ar acima de Moon-light Cove, um habitante de vint e anos, Jim Armes, saiu para o mar em seu barco de trinta ps, o Mary Leandra, par a um passeio no comeo da manh, e nunca mais foi visto. Embora fosse um marinheiro experiente, embora o dia estivesse claro e o oceano calmo, ele aparentemente afu ndara numa corrente distante da costa, pois nenhum resto de naufrgio identificvel fora jogado nas praias locais. Nmero de corpos: oito. Em 9 de setembro, enquanto os peixes provavelmente se alimen-tavam do co rpo afogado de Armes, Paula Parkins foi dilacerada por cinco dobermans. Era uma mulher de 29 anos que vivia sozinha, criando e treinando ces de guarda, numa prop riedade de dois acres na periferia da cidade. Evidentemente, um dos dobermans vo ltara-se contra ela e os outros ficaram enlouquecidos com o cheiro de seu sangue . Os restos brutalmente dilacerados de Paula, imprprios para ficarem expostos, fo

ram enviados num caixo lacrado para sua famlia em Denver. Os cachorros foram abati dos a tiros, testados contra raiva e cremados. Nmero de mortos: nove. Seis dias depois de entrar no caso Bustamante-Sanchez, em 2 de outubro, o FBI mandou exumar o corpo de Paula Parkins da sepultura em Denver. Uma autpsia revelou que a mulher realmente fora mordida e arranhada at a morte por mltiplos an imais atacantes. Sam lembrava-se da parte mais interessante do relatrio dessa autpsia palav ra por palavra: "...entretanto, as marcas de mordidas, laceraes, cortes na cavidad e do corpo e danos especficos aos seios e rgos genitais no so inteiramente consistent es com ataques caninos. O modelo dos dentes e tamanho da mordida no combinam com o perfil dentrio do doberman mdio ou de outros animais reconhecidamente agressivos e capazes de atacar e conseguir dominar um adulto." E mais adiante no mesmo rel atrio, ao se referir natureza especfica dos atacantes de Parkins: "espcie desconhec ida". Como Paula Parkins realmente morrera? Que terror e agonia sofrer? Quem es tava tentando culpar os dobermans. E na verdade que evidncias os dobermans poderi am ter fornecido sobre a natureza das prprias mortes e, portanto, sobre a verdade da verso da polcia? Sam pensou no grito estranho e distante que ouvira naquela noite como o de um coiote, mas no um coiote, como o de um gato, mas no um gato. E pensou tambm n as vozes desvairadas, horripilantes, dos garotos que o perseguiram. De certa for ma tudo se encaixava. Instinto do FBI. Espcie desconhecida. Inquieto, Sam tentou acalmar os nervos com a Guinness. A garrafa ainda e stava vazia. Bateu-a de leve, pensativamente, contra os dentes. Seis dias depois da morte de Parkins e muito antes da exuma-o de seu cadver em Denver, mais duas pessoas encontraram fins prematuros em Moonlight Cove. Ste ve Heinz e Laura Dalcoe, solteiros, mas vivendo juntos, foram encontrados mortos em sua casa em Iceberry Way. Heinz deixou um bilhete de suicida datilografado, incoerente, sem assinatura, ento matou Laura com um revlver enquanto ela dormia e se suicidou. O relatrio do Dr. Ian Fitzgerald declarou oficialmente assassinato-s uicdio, caso encerrado. Por sugesto do mdico-legista, as famlias Dalcoe e Heinz auto rizaram a cremao dos restos horrendos. Nmero de corpos: onze. H uma quantidade diablica de cremaes acontecendo nesta cidade disse Sa z alta, girando a garrafa de cervejavazia nas mos. A maioria das pessoas ainda preferia ter a si mesmas e a seus entes quer idos embalsamados e enterrados em caixes, independentemente das condies do corpo. N a maior parte das cidades, a cremao respondia por talvez um quarto ou um quinto da destinao dos cadveres. Por fim, enquanto investigava o caso Bustamante-Sanchez, a equipe do FBI de San Francisco descobriu que Janice Capshaw estava relacionada como suicida p or Valium. Seu corpo destrudo pelo mar fora lanado na praia dois dias depois de te r desaparecido, trs dias antes dos agentes chegarem para iniciar a investigao sobre a morte dos lderes sindicais. Jlio Bustamante, Maria Bustamante, Ramon Sanchez, os quatro Maysers, Jim Armes, Paula Parkins, Steven Heinz, Laura Dalcoe, Janice Capshaw: doze mortos em menos de um ms exatamente doze vezes mais o nmero de mortes violentas que ocorrer am em Moonlight Cove durante os 23 meses anteriores. Em uma populao de apenas trs m il habitantes, doze mortes violentas em menos de trs semanas era uma taxa de mort alidade impressionante. Questionado sobre sua reao a essa estarrecedora sucesso de casos fatais, o delegado Loman Watkins disse: Sim, terrvel. meio assustador. As coisas foram to tranqilas durante ta empo que imagino que, estatisticamente, estejamos simplesmente atrasados. Mas numa cidade daquele tamanho, ainda que distribudas por dois anos, doz e mortes violentas como aquelas ultrapassavam o pice de quaisquer mapas estatstico s. Os seis homens da equipe do FBI foram incapazes de encontrar a menor pro va de cumplicidade de qualquer autoridade local nesses casos. E embora um polgraf

o no fosse um determinador da verdade inteiramente confivel, a tecnologia no era to precria que Loman Watkins, seus policiais, o mdico-legista e o assistente deste pu dessem passar pelo teste sem uma nica indicao de fraude se de fato fossem culpados. Entretanto... Doze mortes. Quatro queimados no incndio de uma casa. Trs cremados numa ca minhonete Chevy destruda. Trs suicidas, dois por arma de fogo e um por Valium, tod os cremados em seguida na Funerria Callan. Um perdido no mar nenhum corpo encontr ado. E a nica vtima disponvel para autpsia parecia no ter sido morta por cachorros, c omo o relatrio do mdico-legista afirmava, embora tivesse sido mordida e arranhada por alguma coisa, diabos. Era o suficiente para manter o arquivo do FBI aberto. Em 9 de outubro, q uatro dias depois da equipe de San Francisco ter partido de Moonlight Cove, foi tomada a deciso de se mandar um agente disfarado para examinar certos aspectos do caso que poderiam ser mais bem explorados por um homem que no estivesse sendoobser vado. Um dia depois dessa deciso, em 10 de outubro, uma carta chegou ao escritri o de So Francisco que confirmava a determinao do Bureau de manter seu envolvimento. Sam tambm tinha esta carta na lembrana: Senhores: Tenho informaes pertinentes a uma recente srie de mortes na cidade de Moon light Cove. Tenho razes para acreditar que as autoridades locais estejam envolvid as numa conspirao para encobrir osassassinatos. Prefiro que entrem em contato comigo pessoalmente, j que no confio na pri vacidade de nosso telefone aqui. Devo insistir em absoluta discrio porque sou um v eterano do Vietnam incapacitado, com graves limitaes fsicas e estou preocupado com minha capacidade de me proteger. Estava assinada Harold G. Talbot. Os registros do Exrcito dos Estados Unidos confirmavam que Talbot era um deficiente fsico veterano do Vietnam. Fora repetidas vezes citado por bravura em combate. No dia seguinte, Sam iria visit-lo discretamente. Enquanto isso, considerando o trabalho que tinha a fazer esta noite, ima ginou se poderia arriscar uma segunda garrafa de cerveja alm do que j bebera no ja ntar. A embalagem de seis garrafas estava sobre a mesa diante dele. Fitou-a por um longo tempo. Guinness, boa comida mexicana, Goldie Hawn e medo da morte. A co mida mexicana estava em sua barriga, mas o gosto j fora esquecido. Goldie Hawn vi via num rancho em algum lugar com Kurt Russell, a quem teve o mau gosto de prefe rir a um agente federal de aparncia comum, marcado de cicatrizes e desesperanado. Pensou em doze homens e mulheres mortos, em corpos queimando num crematrio at sere m reduzidos a cinzas e lascas de ossos e pensou no assassinato e no suicdio com a rma de fogo e nos cadveres comidos pelos peixes e na mulher mutilada por mordidas e todos esses pensamentos levaram-no a filosofar morbidamente sobre o fim de to da carne. Pensou em sua mulher, morta de cncer, e pensou em Scott e em sua conver sa telefnica interurbana, tambm, e foi ento que, finalmente, abriu uma segunda cerv eja. 22 Perseguida por aranhas, cobras, besouros, ratos e morcegos imaginrios e p elo corpo reanimado, possivelmente imaginrio, da menina morta, e pelo ronco real, mas semelhante ao de um drago, dos caminhes distantes, Chrissie arrastou-se para fora do cano secundrio onde se refugiara, caminhou encurvada pela galeria princip al, pisou de novo nos restos escorregadios do guaxinim em decomposio e saiu para o canal de drenagem de solo barrento. O ar estava lmpido e fusco. Apesar dos barra ncos de dois metros e meio de altura da vala, do luar turvado e das estrelas esc ondidas pelo nevoeiro, a claustrofobia de Chrissie amainou. Respirou profundamen te o ar mido e frio, mas tentou faz-lo com o menor rudo possvel. Prestou ateno noite e em pouco tempo foi recompensada com aqueles gritos e stranhos, ecoando debilmente pela campina, vindos da floresta ao sul. Como antes

, tinha certeza de que ouvia trs vozes distintas. Se sua me, seu pai e Tucker esta vam ao sul, procurando-a na floresta que levava aos limites da propriedade da Ne w Wave Microtechnology, ela poderia partir na mesma direode onde viera, atravs dos b osques ao norte, entrando na campina onde Godiva a atirara ao cho, depois para le ste, para a estrada do condado, at Moonlight Cove por este caminho, deixando-os s ua procura inutilmente, no lugar errado. Certamente, no podia continuar onde estava. E no podia ir para o sul, direto na direo deles. Arrastou-se com dificuldade para fora da vala e atravessou a campina par a o norte, retomando o caminho que fizera no comeo da noite e, enquanto corria, c ontava seus infortnios. Estava com fome porque no jantara e se sentia cansada. Os msculos de seus ombros e das costas estavam dormentes do tempo que passara no can o secundrio, apertado e de concreto frio. Suas pernas doam. Mas qual era seu problema?, perguntou a si mesma ao chegar s rvores na bor da da campina. Preferia ter sido arrastada por Tuc-ker e "convertida" em um dele s? 23 Loman Watkins deixou a casa dos Valdoskis, onde o Dr. Worthy supervision ava a converso de Ella e George. Mais adiante na estrada do condado, seus policia is e o mdico-legista colocavam o menino morto no carro fnebre. A multido de curioso s estava extasiada com a cena. Loman entrou no carro de radiopatrulha e ligou o motor. O monitor compac to acendeu-se de imediato, um verde-claro. O terminal de computador estava insta lado sobre o consolo entre os bancos dianteiros. Comeou a piscar, indicando que o um que preferiram no transmitir na fai escritrio central tinha um recado para ele xa de rdio da polcia onde podia ser interceptado mais facilmente. Embora estivesse trabalhando com computadores mveis ligados por meio de m icroondas h alguns anos, s vezes ainda se surpreendia ao entrar num carro de radio patrulha e ver o terminal de vdeo acender-se. Em grandes cidades como Los Angeles , durante a maior parte da ltima dcada, a maioria dos carros de patrulha era equip ada com terminais de computador ligados aos bancos de dados centrais da polcia, m as tais maravilhas eletrnicas ainda eram raras em cidades menores e desconhecidas em jurisdies comparativamente to minsculas quanto Moonlight Cove. Seu departamento exibia tecnologia de ltima gerao no porque o tesouro da cidadeestivesse transbordando , mas porque a New Wave lder em sistemas de computao mveis ligados por microondas, e ntre outras coisas equipara seu escritrio e seus carros com seu hardware e softwa re em desenvolvimento, atualizando o sistema permanentemente, usando a fora polic ial de Moonlight Cove como algo semelhante a um campo de provas para cada nova d escoberta que esperava acrescentar a sua linha de produtos. Essa era uma das muitas maneiras pelas quais Thomas Shad-dack se insinua ra na estrutura de poder da comunidade antes mesmo de ter almejado o poder total atravs do Projeto Falco da Lua. Na ocasio, Loman fora estpido o suficiente para ach ar que a generosidade da New Wave era uma bno. Agora sabia que a verdade era outra. Atravs do seu terminal mvel, Loman podia acessar o computador central no e scritrio do departamento em Jacobi Street, um bloco ao sul da Ocean Avenue, para obter qualquer informao nos bancos de dados ou para "falar" com o despachante em s ervio, o qual podia se comunicar com ele quase to facilmente por computador quanto pela faixa de rdio da polcia. Alm do mais, ele podia ficar sentado confortavelment e em seu carro e, atravs do computador do escritrio central, acessar o computador do Departamento de Veculos Automotores, em Sacramento, para mandar investigar uma licena de carro, ou os bancos de dados do Departamento do Sistema Penitencirio na mesma cidade para levantar informaes sobre um determinado sujeito, ou qualquer ou tro computador ligado rede nacional do sistema judicirio. Ajeitou o coldre porque estava sentado em cima do revlver. Usando o tecla do sob o terminal de vdeo, ele entrou com sua senha, acessando o sistema. A poca em que toda a coleta de evidncias exigia muitas andanas da polcia com eou a se extinguir em meados da dcada de 1980. Agora somente tiras de tev como Hunt er eram forados a correr de um lado para outro para levantar os detalhes de um ca

so porque isso era mais dramtico do que a retratao da realidade high-tech. Dentro d e pouco tempo, pensou Watkins, o detetive ia correr o risco de se tornar um aper tador de botes, com o traseiro instalado durante horas em frente de um terminal mv el ou numa escrivaninha no escritrio central. O computador aceitou seu nmero. O terminal parou de piscar. Claro, se todas as pessoas do mundo pertencessem Nova Gente e se o probl ema dos regressivos fosse solucionado, por fim no haveria mais crime e nenhuma ne cessidade de policiais. Alguns criminosos eram gerados por injustias sociais, mas todos os homens seriam iguais no mundo novo que se aproximava, to iguais quanto uma mquina igual a outra, com os mesmos objetivos e desejos, sem nenhuma necessid ade competitiva ou conflitante. A maioria dos criminosos o eram por uma deficinci a gentica, seu comportamento sociopata codificado em seus cromossomos; entretanto , exceto pelos elementos regressivos entre eles, a Nova Gente seria uma renovao ge ntica perfeita. Pelo menos, este era o sonho de Shaddack. s vezes, Loman Watkins perguntava-se onde a liberdade se encaixava no pla no. Talvez no se encaixasse. s vezes, no parecia se importar se ela se encaixava ou no. Em outras ocasies, sua incapacidade de se importar... bem, deixava-o apavorad o. Linhas de palavras comearam a surgir da esquerda para a direita na tela, uma linha de cada vez, em letras verde-claras sobre o fundo escuro: PARA: LOMAN WATKINS DE: SHADDACK JACK TUCKER NO DEU NOTCiAS DA CASA DOS FOSTERS. NINGUM ATENDE AO TELEFONE L. URGENTE QUE A SITUAO SEJA ESCLARECIDA. AGUARDO RELATRIO. Shaddack tinha acesso direto ao computador do departamento de polcia do p rprio terminal existente em sua casa na ponta norte da enseada. Ele podia deixar mensagens para Watkins ou qualquer dos outros homens e ningum podia acess-las, a no ser o prprio destinatrio. A tela ficou vazia. Loman Watkins soltou o freio de mo, engatou a marcha do carro de patrulha e partiu para os Estbulos Foster, embora o lugar na verdade ficasse fora dos lim ites da cidade e, portanto, fora do seu distrito. J no se importava com coisas com o fronteiras jurisdicionais e procedimentos legais. Ainda era um tira s porque es te era o papel que tinha que desempenhar at que toda a cidade tivesse passado pel a Mudana. Nenhuma das antigas normas aplicava-se mais a ele porque ele era um Nov o Homem. Tal desprezo pela lei o teria deixado perplexo h apenas alguns meses, ma s agora sua arrogncia e seu desdm pelas regras da sociedade da Antiga Gente no o co moviam nem um pouco. Na maior parte do tempo nada o comovia mais. A cada dia, a cada hora, se ntia-se menos emotivo. Exceto pelo medo, que o seu recm-elevado estado de conscincia ainda permit ia: medo porque era um mecanismo de sobrevivncia, til de uma forma que amor, alegr ia, esperana e afeto no o eram. Na verdade, agora mesmo estava com medo. Com medo dos regressivos. Com medo de que o Projeto Falco da Lua fosse de algum modo revel ado ao mundo exterior e destrudo e ele tambm. Com medo de seu prprio mestre, Shadda ck. s vezes, em rpidos instantes de desolao, sentia medo de si mesmo, tambm, e do mun do novo que estava a caminho. 24 Moose cochilava num canto do quarto s escuras. Roncava em seu sono, talvez caando coelhos de cauda pompom em sonho embora, sendo o bom co de servio que era, mesmo nos sonhos provavelmente realizava tarefas para seu dono. Preso pelo cinto ao banco junto janela, Harry inclinou-se para a ocular do telescpio e examinou os fundos da Funerria Callan, na Juniper Lane, onde o carr o fnebre acabava de estacionar na entrada de servio. Observou Victor Callan e o as sistente do agente funerrio, Ned Ryedock, enquanto usavam uma maa de rodas para tr

ansferir um corpo do Cadillac preto para a ala de embalsama-mento e cremao. Dentro de um saco plstico preto, fechado por um zper e meio vazio, o cadver era to pequeno que devia ser de uma criana. Em seguida, fecharam a porta e Harry nada mais pde v er. s vezes, eles levantavam as persianas nas duas janelas estreitas e altas e, de sua posio elevada, Harry podia espreitar dentro daquela sala, at a mesa incli nada e de canaletas onde o morto era embalsamado e preparado para o velrio. Nessa s ocasies, ele podia ver muito mais do que queria. Esta noite, entretanto, as cor tinas estavam abaixadas at o parapeito. Mudou o raio de observao para o sul ao longo da viela envolta em nvoa que s ervia Callan e corria entre a Conquistador e a Juniper. No buscava nada em partic ular, apenas varria lentamente a rea, quando viu um par de figuras grotescas. Era m rpidas e escuras, correndo a toda velocidade ao longo da viela para o amplo ter reno baldio anexo casa funerria, correndo nem de quatro nem eretos, embora mais p rximo do primeiro modo do que do segundo. Bichos-papes. O corao de Harry acelerou. J vira outros do tipo antes, trs vezes nas ltimas quatro semanas, embora da primeira vez no tivesse acreditado no que vira. Eram to espectrais e estranhos e foram vistos to de relance, que pareciam fantasmas da imaginao; assim, chamou-os de bichos-papes. Eram mais rpidos do que os felinos. Sumiram de seu campo de viso e desapar eceram no terreno vazio e escuro antes que ele pudesse se recobrar do susto e se gui-los. Comeou a vasculhar a propriedade de ponta a ponta, dos fundos para a fren te, procurando-os em meio ao capim de mais de um metro de altura. Arbustos tambm ofereciam um bom esconderijo. Azevins selvagens e algumas moitas de chaparral de spontavam e barravam o nevoeiro como se fosse algodo. Encontrou-os. Dois vultos encurvados. Do tamanho de um homem. Apenas um pouco menos pretos do que a noite. Sem formas definidas. Agachavam-se juntos no capim seco no meio do terreno, logo ao norte do imenso abeto que espalhava seus galhos (todos altos) como um dossel sobre metade da propriedade. Tremendo, Harry aproximou-se ainda mais daquela parte do terreno e ajust ou o foco. Os contornos dos papes tornaram-se mais ntidos. Seus corpos pareceram m ais plidos em contraste com a noite ao redor. Ele ainda no podia ver quaisquer det alhes das criaturas por causa da escurido e do nevoeiro em redemoinhos. Embora fosse muito caro e difcil de obter, desejou ter adquirido atravs de seus contatos militares um Tele-Tron, que era uma nova verso do dispositivo de v iso noturna Star Tron, usado pela maior parte das foras armadas durante muitos ano luar, luz das estrelas, qualquer resquc s. O Star Tron aproveitava a luz disponvel io de luz eltrica se houvesse, a vaga luminosidade natural de certos minerais no solo e nas rochas e ampliava-a 85 mil vezes. Com este aparelho de uma nica lente, uma paisagem noturna impenetrvel era transformada num crepsculo plido ou mesmo no cinza de um final de tarde. O Tele-Tron empregava a mesma tecnologia do Star Tro n, mas era projetado para se adaptar a um telescpio. Geralmente, a luz disponvel e ra suficiente para os propsitos de Harry e na maioria das vezes ele estava olhand o atravs de janelas para aposentos bem iluminados; mas para examinar o rpido e fur tivo bicho-papo, ele precisava de auxlio high-tech. Os vultos sombrios olharam para oeste em direo travessa Juniper, depois pa ra o norte em direo Callan, depois para o sul, para a casa que, junto com a funerri a, ficava ao lado do terreno baldio. Suas cabeas moviam-se com movimentos rpidos e fluidosque fizeram Harry pensar em gatos, embora no pertencessem famlia dos felino s. Um deles olhou para trs, para leste. Como o telescpio colocava Harry diret amente no terreno com as criaturas, ele pde ver os olhos dos monstros dourado-cla ros, palidamente luminosos. Nunca vira seus olhos antes. Estremeceu, mas no somen te porque fossem to sobrenaturais. Havia algo familiar a respeito daqueles olhos, algo que atingia fundo no consciente ou no subconsciente de Harry e provocava u m reconhecimento indefinido, ativando primitivas lembranas raciais carregadas em seus genes.

Sentiu-se gelado at a medula e dominado por um medo maior do que qualquer coisa que experimentara desde o Vietnam. Cochilando, Moose ainda assim estava sintonizado com o estado de esprito de seu dono. O labrador levantou-se, sacudiu-se como se quisesse afastar o torpo r do sono e se aproximou do banco. Emitiu um gemido baixo e inquiridor. Atravs do telescpio Harry vislumbrou o rosto medonho de um dos papes. Viu-o apenas de relance, no mximo dois segundos, e o semblante disforme era delineado apenas pelo claro etreo do luar, de modo que viu muito pouco; na verdade, a lumino sidade insuficiente da lua fez menos para revelar a criatura do que para aumenta r o mistrio em torno dela. Mas ficou transfixado, perplexo, paralisado. Moose emitiu um interrogati vo "Uuuf?" Por um instante, incapaz de erguer os olhos do telescpio ainda que sua vida dependesse disso, Harry fitou uma fisionomia de macaco, embora mais fina e mais feia e mais feroz e infinitamente mais estranha do que a cara de um macaco . Lembrou-se, tambm, de lobos e, na escurido, a criatura parecia ter algo da aparnc ia de um rptil. Julgou ter visto o brilho esmaltado de presas repulsivas, de mandb ulas abertas. Mas a luz era fraca e ele no podia ter certeza se parte do que via no era um truque das sombras ou uma distoro do nevoeiro. Parte de sua hedionda viso tinha que ser atribuda sua imaginao febril. Um homem com um par de pernas inteis e u m brao inerte tinha que ter uma imaginao vivida se quisesse viver mais a vida. To repentinamente quanto o papo olhou em sua direo, ele desviou o olhar. Ao mesmo tempo, ambas as criaturas moveram-se com uma fluidez e uma rapidez que esp antaram Harry. Eram quase do tamanho dos grandes felinos da selva e quase to rpido s. Mudou o raio de observao para segui-los e eles voaram pela escurido, atravessand o o terreno baldio para o sul, saltando por cima de uma cerca de grade de ferro e desaparecendo no quintal da casados Claymores, sumindo com tal presteza que ele no conseguiu mant-los em seu campo de viso. Continuou a procurar por eles, at a escola secundria em Roshmore, mas enco ntrou apenas a noite e a cerrao e os prdios familiares da vizinhana. Os bichos-papes desapareceram to bruscamente como costumavam fazer no quarto de um menino no mome nto em que as luzes eram acesas. Por fim, ele levantou a cabea do telescpio e deixou-se afundar no banco. Moose ergueu-se de imediato, colocando as patas dianteiras no brao do ban co, suplicando para ser acariciado, como se tivesse visto o que seu dono vira e precisasse ter certeza de que espritos malignos no andavam solta pelo mundo. Com a mo direita boa, que no comeo tremia violentamente, Harry afagou a ca bea do labrador. Em pouco tempo, o afago acalmou-o quase tanto quanto acalmou o c achorro. Se o FBI respondesse carta que mandara h mais de uma semana, ele no sabia se iria lhes falar sobre os bichos-papes. Contaria tudo o que vira e muita coisa poderia lhes ser til. Mas isto... Por um lado, tinha certeza que as bestas que vi de alguma forma estavam relacio slumbrara to de relance em trs ocasies quatro agora nadas com todos os outros eventos estranhos das ltimas semanas. Eram, entretanto, de outra magnitude de estranheza e, ao falar deles, poderia parecer desmiolado, at mesmo louco, fazendo os agentes do Bureau desconsiderarem qualquer outra cois a que tivesse dito. Estarei maluco?, perguntou-se enquanto afagava Moose. Estarei louco? Aps vinte anos de confinamento a uma cadeira de rodas, preso em casa, viv endo indiretamente atravs de seu telescpio e de seus binculos, talvez estivesse to d esesperado em se envolver mais com o mundo e to faminto de emoes que desenvolvera u ma complexa fantasia de conspiraes e de coisas sobrenaturais, colocando-se no cent ro como O Homem Que Sabia Demais, convencido de que suas iluses eram reais. Mas i sso era muito improvvel. A guerra deixara seu corpo pateticamente danificado e frg il, mas sua mente estava to ativa e clara quanto sempre fora, talvez at fortalecid a pela adversidade. Essa, e no loucura, era a sua maldio. Bichos-papes disse a Moose. O co rosnou. E agora? Ser que uma noite dessas eu vou olhar para a luae ver a silhueta de uma bruxa numa vassoura?

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Chrissie saiu do bosque perto da Pyramid Rock, que um dia inspirara suas fantasias de egpcios de trs centmetros de altura. Olhou para oeste, em direo casa e aos Estbulos Foster, onde as luzes exibiam halos em tons do arco-ris no nevoeiro. Por um instante, considerou a idia de voltar em busca de Godiva ou de outro caval o. Talvez pudesse entrar na casa furtivamente e pegar um casaco. Mas concluiu qu e chamaria menos ateno e estaria mais a salvo a p. Alm do mais, no era to estpida quan o as heronas do cinema que sempre retornavam Casa do Mal, sabendo que o Diabo pod eria encontr-las ali. Voltou-se na direo leste-nordeste e partiu atravs da campina e m direo estrada do condado. Demonstrando sua habitual inteligncia (pensou ela, como se lesse um trech o de um romance de aventuras), Chrissie sabiamente afastou-se da casa amaldioada e desapareceu na noite, imaginando se tornaria a ver o lugar de sua infncia ou a encontrar consolo nos braos de sua agora alienada famlia. O capim alto e seco pelo outono aoitava suas pernas, enquanto ela corria em ngulo, na direo do centro da campina. Ao invs de permanecer junto linha das rvores , queria estar em campo aberto, com medo de que alguma coisa saltasse sobre ela de dentro da floresta. No acreditava que pudesse correr mais do que eles uma vez que a localizassem, ainda que tivesse um minuto de vantagem, mas pelo menos pret endia dar a si mesma uma chance de tentar. A friagem da noite se intensificara d urante o tempo em que ela se refugiara no aqueduto. Sua camisa de flanela no pare cia mais quente do que uma blusa de vero de mangas curtas. Se ela fosse uma herona de aventuras da estirpe que Andr Norton criava, saberia como tecer um casaco do capim e de outras plantas disponveis, com um alto fator de isolamento. Ou saberia como capturar, matar de forma indolor e tirar a pele de animais, como tingir su as peles e costur-las, cobrindo-se com trajes to surpreendentemente elegantes quan to prticos. Ela tinha que parar de pensar nas heronas desses livros. Sua comparativa inpcia a deprimia. J tinha o suficiente com que se sentir deprimida. Fora expulsa de sua cas a. Estava sozinha, com fome, com frio, confusa, com medo, e sendo perseguida por criaturas estranhas e perigosas. Porm, mais especificamente embora seu pai e sua me sempre tenham sidoum pouco distantes, no fossem dados a demonstraes fceis de afeto , Chrissie os amara e agora eles estavam perdidos, talvez para sempre, transform ados de um modo que ela no compreendia, vivos, mas sem alma e, portanto, o mesmo que mortos. Quando estava a menos de trinta metros da estrada do condado de mo dupla, correndo paralelamente ao longo do caminho de entrada a mais ou menos a mesma d istncia, ouviu o motor de um carro. Ela viu faris na estrada, vindos do sul. Em se guida, viu o carro, pois o nevoeiro estava mais esparso naquela direo do que para o lado do mar e a visibilidade era razoavelmente boa. Mesmo a distncia, ela ident ificou o carro de radiopatrulha; embora no se ouvisse nenhuma sirene, luzes azuis e vermelhas giravam no teto do carro. O carro de polcia diminuiu a velocidade e entrou no caminho onde uma placa indicava Estbulos Foster. Chrissie quase gritou, quase correu para o carro, porque sempre lhe ensi naram que os policiais eram seus amigos. Na verdade, chegou a acenar com uma das mos, mas logo percebeu que, num mundo onde no podia confiar em seus prprios pais, ela no podia esperar que todos os policiais tivessem as melhores intenes emmente. Assustada com a idia de que os tiras pudessem ter sido "convertidos" da m aneira como Tucker pretendera fazer com ela, da maneira como seus pais foram con vertidos, ela abaixou-se, agachando-se no capim alto. Os faris no passaram perto d ela quando o carro dobrou a entrada de carros. A escurido da campina e o nevoeiro sem dvida tornaram-na invisvel aos ocupantes do carro e ela no era to alta que se d estacasse no terreno plano. Mas no queria correr nenhum risco. Observou o carro ir diminuindo a velocidade ao longo do caminho. Ele par ou por um instante ao lado do carro de Tucker, que estava abandonado a meio cami nho e depois continuou. O nevoeiro, mais denso a oeste, tragou-o. Ela ergueu-se do mato e continuou a correr para leste, em direo estrada do condado. Pretendia seguir aquela estrada para o sul, at Moonlight Cove. Se perma

necesse alerta e cautelosa, poderia esconder-se numa vala ou atrs de uma moita de ervas daninhas toda vez que ouvisse algum carro se aproximando. No se revelaria a ningum que no conhecesse. Quando chegasse cidade, poderia ir para a igreja de Nossa Senhora das Mercs e procurar a ajuda do padre Castelli . (Ele dizia que era um padre moderno e que preferia ser chamado de padre Jim, m as Chrissie nunca fora capaz de se dirigir a ele de maneira to informal.) Chrissi e trabalhara incansavelmente no festival de vero da igreja e demonstrar sua vontad e de ser coroinha no prximo ano, para grande satisfao do padre Castelli. Tinha cert eza que ele gostava dela e que acreditaria em sua histria, por mais louca que par ecesse. Se no acreditasse nela... bem, ento ela tentaria a Sra. Tokawa, sua profes sora da sexta srie. Chegou estrada do condado, parou, olhou para trs, em direo casa, que agora no passava de um conjunto de pontos luminosos no nevoeiro. Tremendo, voltou-se pa ra o sul em direo a Moonlight Cove. 26 A porta da frente da casa dos Fosters estava aberta para a noite. Loman Watkins percorreu o lugar de cima a baixo. As nicas coisas estranha s que encontrou foram uma cadeira virada na cozinha e a maleta preta abandonada de Jack Tucker cheia de seringas e doses da droga com a qual se efetuava a Mudana e uma lata de WD-40 no cho do corredor do trreo. Fechando a porta da frente, ele saiu para a varanda, parou nos degraus q ue levavam ao jardim e ouviu a noite etereamente quieta. Uma brisa indolente aum entara e diminura de forma inconstante durante a noite, mas agora cessara por com pleto. O ar estava fantasmagoricamente imvel. O nevoeiro parecia abafar todos os rudos, deixando o mundo to silencioso como se fosse uma vasta sepultura. Olhando na direo dos estbulos, Loman gritou: Tucker! Foster! H algum a? Um eco de sua voz voltou at ele. Era um som frio e solitrio. Ningum respond eu. Tucker? Foster? As luzes estavam acesas em uma das longas estrebarias e havia uma porta aberta na extremidade mais prxima. Achou que devia dar uma olhada. Loman estava a meio caminho do prdio quando se ouviu um uivo ululante, co mo a nota oscilante de uma longnqua trombeta, vindo de bem longe ao sul, fraco ma s inconfundvel. Era agudo, mas gutural, cheio de dio, anseio, excitao e necessidade. O grito estridente de um regressivo em meio a uma caada. Ele parou e ouviu, e sperando ter interpretado mal. O som se repetiu. Desta vez, pde discernir pelo menos duas vozes, talvez trs. Vinham de muito longe, mais de um quilmetro c meio, de modo que seu arrepiant e lamento no podia ser em resposta aos gritos de Loman. Aqueles gritos enregelaram-no. E encheram-no de uma estranha ansiedade. No. Cerrou os punhos com tal fora que as unhas cravaram-se nas palmas das mos, e lutou para controlar a escurido que ameaava avolumar-se dentro dele. Tentou se concentrar na tarefa policial, no problema que tinha mo. Se aqueles gritos eram de Alex Foster, Sharon Foster e Jack Tucker como era provvel onde estaria a menina, Christine? Talvez tivesse conseguido fugir qua ndo preparavam sua converso. A cadeira virada na cozinha, a maleta preta abandona da de Tucker e a porta da frente aberta pareciam confirmar a inquietante explicao. Em perseguio garota, presos na excitao da caada, os Fosters e Tucker deviam ter se r endido a uma vontade latente de regredir. Talvez no to latente. Deviam ter regredi do em outras ocasies, de modo que desta vez haviam resvalado rpida e ansiosamente para aquele estado alterado. E agora caavam-na na regio erma ao sul ou h muito j a t eriam localizado, dilacerado-a e ainda estavam regredidos porque excitaram-se co m aquele estado degradante. A noite estava fria, mas de repente Loman comeou a su ar. Ele queria... precisava... No! Horas antes, Shaddack dissera a Loman que a garota Foster perdera o nibus

da escola e, ao voltar para casa do ponto de nibus na estrada do condado, depara ra-se com seus pais quando experimentavam suas novas habilidades. Assim, a menin a tinha que ser submetida Mudana um pouco mais cedo do que o planejado, a primeir a criana a ser elevada. Mas talvez "experimentando" fosse uma mentira que os Fost ers haviam usado para se proteger. Talvez estivessem em profunda regresso quando a menina os encontrou, o que no podiam revelar a Shaddack sem ficarem marcados co mo degenerados entre os integrantes da Nova Gente. A Mudana era destinada a elevar a humanidade; era evoluoforada. Regresso voluntria, entretanto, era uma perverso doentia do poder conferido pela Mudana. Os que regrediam eram proscritos. E os regressivos que matavam pela emoo primria de ver sangue eram os piores de todos: psicticos que escolheram a invo luo ao invs da evoluo. Os gritos distantes se fizeram ouvir outra vez. Um estremecimento percorreu a espinha de Loman. Era um tremor agradvel. F oi tomado por uma forte vontade de se despir, atirar-se ao cho e correr nu e sem peias pela noite em longas e graciosas passadas, atravs da campina, para dentro d a floresta, onde tudo era selvagem e belo, onde a caa esperava para ser encontrad a e abatida e dilacerada e... No. Controle. Autocontrole. Os gritos distantes penetraram seu corpo. Tinha que demonstrar autocontrole. Seu corao batia descompassadamente. Os gritos. Os gritos cativantes, ansiosos, selvagens... Loman comeou a tremer, depois a se sacudir violentamente e, em sua imagin ao, viu-se livre da rgida postura de Homo Erectus, livre das limitaes da forma e do c omportamento civilizados. Se o homem primitivo dentro dele pudesse ser libertado afinal e lhe fosse permitido viver num estado natural... No. Impensvel. Suas pernas enfraqueceram e ele caiu, embora no de quatro, no, porque esta postura o encorajaria a se render a essas inominveis e prementes necessidades; no , ele dobrou-se na posio fetal, de lado, os joelhos erguidos contra o peito e luto u contra o crescente desejo de regredir. Sua carne tornou-se to quente como se es tivesse h horas exposto ao sol de meio-dia do vero, mas ele sabia que o calor prov inha no de fontes externas, mas de seu ntimo; o fogo nascia no apenas de seus rgos vi tais ou da medula de seus ossos, mas dos elementos dentro das paredes das clulas, dos bilhes de ncleos que abrigavam o material gentico que faziam dele o que era. S ozinho no escuro e no nevoeiro diante da casa dos Fosters, seduzido pelo grito e coante dos regressivos, ansiava por exercer o controle do ser fsico que a Mudana l he conferira. Mas ele sabia que, uma vez que sucumbisse a essa tentao, nunca mais seria Loman Watkins outra vez; seria um degenerado disfarado de Loman Watkins, Mr . Hyde num corpo de onde banira o Dr. Jekyll para sempre. Com a cabea enfiada no peito, olhava para suas mos, que estavam curvadas s obre o peito e, na luz turva das janelas da casa dos Fosters, ele pensou ver alg uns de seus dedos comearem a se transformar. Um dor aguda percorreu sua mo direita . Sentiu os ossos triturando-se e moldando-se outra vez, os ns dos dedos intumesc endo-se, os dedos encompridando, as pontas dos dedosalargando-se, nervos e tendes espessando-se, as unhas endurecendo-se e afiando-se em pontas como garras. Gritou de absoluto pavor e repdio e forou-se a se agarrar sua identidade i nata, ao que restava de e sua humanidade. Resistiu ao movimento de lava de seus tecidos orgnicos. Com os dentes cerrados, repetia seu nome como se fosse um feitio que evitaria a transformao maligna. Loman Watkins, Loman Watkins, Loman Watkins. O tempo passou. Talvez um m inuto. Talvez dez. Uma hora. No sabia. Sua luta para conservar sua identidade lev ara-o a um estado de conscincia alm do tempo. Recobrou a conscincia aos poucos. Com alvio, viu-se ainda no cho defronte d a casa, sem ter sofrido nenhuma transformao. Estava encharcado de suor. Mas o fogo intenso em sua carne cessara. Suas mos estavam como sempre foram, sem nenhum mon struoso alongamento dos dedos.

Por alguns instantes, prestou ateno noite. No ouviu mais nenhum dos gritos distantes e sentiu-se grato por aquele silncio. Medo, a nica emoo que no perdia vivid ez e poder a cada dia desde que se tornara um membro da Nova Gente, era agora to agudo quanto facas dentro de seu corpo, fazendo-o gritar. Durante algum tempo re ceara ser um daqueles com potencial para se tornar um regressivo, e agora aquela sombria especulao provara ser verdadeira. Mas, se tivesse sucumbido ao anseio, te ria perdido tanto o mundo antigo, que conhecera antes de ser convertido, e o adm irvel mundo novo, que Shaddack estava construindo; no pertenceria a nenhum dos doi s. Pior, estava comeando a suspeitar que no era o nico, que na verdade todos o s da Nova Gente tinham dentro de si as sementes da involuo. A cada noite, os regre ssivos pareciam aumentar em quantidade. Levantou-se, trmulo. A camada de suor era como uma crosta de gelo em sua pele, agora que as c hamas interiores haviam sido extintas. Caminhando tropegamente em direo ao carro de radiopatrulha, Loman Watkins imaginou se a pesquisa de Shaddack e sua aplicao tecnolgica seria to falha que no ho vesse qualquer benefcio com a Mudana. Talvez fosse uma maldio absoluta. Se os regres sivos no fossem uma percentagem estatisticamente insignificante da Nova Gente, se ao invs disso todos estivessem condenados a caminhar para a regresso mais cedo ou mais tarde... Pensou em Thomas Shaddack, em sua enorme casa na ponta norte da enseada, voltada para a cidade onde bestas criadas por elevagavam nas sombras e uma terrve l desolao apoderou-se de Watkins. Como a leitura por prazer sempre fora um dos seu s passatempos preferidos desde criana, ele pensou no Dr. Moreau de H. G. Wells e imaginou se Shaddack no teria se transformado nele. Moreau reencarnado. Shaddack devia ser um Moreau para a era da microtecnologia, obcecado com a viso doentia de transcendncia atravs da fuso forada de homem e mquina. Com certeza, ele sofria de de lrios de grandeza e tinha a petulncia de acreditar que podia erguer a humanidade a um patamar mais alto, assim como o Moreau original acreditava que podia transfo rmar animais selvagens em homens e vencer Deus em Seu jogo. Se Shaddack no fosse o gnio deste sculo, se fosse um visionrio como Moreau, ento todos eles estariam cond enados. Loman entrou em seu carro e fechou a porta. Deu partida no motor e ligou o aquecedor para esquentar o seu corpo enregelado de suor. A tela do computador acendeu, aguardando utilizao. Para proteger o Projeto Falco da Lua o qual, com ou sem falhas, represent ava o nico futuro possvel para ele , tinha que presumir que a garota, Chrissie, fug ira e que os Fosters e Tucker no haviam conseguido captur-la. Tinha que mandar que alguns homens montassem guarda furtivamente ao longo da estrada do condado e na s ruas de acesso ao extremo norte de Moonlight Cove. Se a garota entrasse na cid ade em busca de ajuda, poderiam det-la. O mais provvel que ela, sem o saber, se ap roximasse de algum da Nova Gente com sua histria de pais possudos e este seria o se u fim. Ainda que abordasse algum ainda no convertido, provavelmente no acreditariam em sua histria fantstica. Mas no podia correr nenhum risco. Tinha que falar com Shaddack sobre muitas coisas e executar vrias tarefas policiais. Tinha tambm que arranjar alguma coisa para comer. Estava barbaramente faminto. 27 Alguma coisa estava errada, alguma coisa estava errada, alguma coisa, al guma coisa. Myke Peyser correu agilmente pela floresta escura em direo110 a sua casa no e xtremo sul da cidade, atravessando as colinas bra-vias, por entre as rvores, furt ivo e alerta, dissimulado e veloz, nu e veloz, de volta de uma caada, com sangue na boca, ainda excitado, mas cansado depois de duas horas de diverso caando sua pr esa, passando ao largo das casas de seus vizinhos, alguns dos quais eram como el e e outros que no eram. As casas naquela regio eram bem distantes umas das outras,

de modo que achou relativamente fcil se deslocar de sombra em sombra, de rvore em rvore, atravs do capim alto, junto ao solo, encoberto pela noite, rpido e gil, sile ncioso e rpido, nu e silencioso, vigoroso e ligeiro, direto para a varanda da cas a de um nico andar onde morava sozinho, passando pela porta destrancada, entrando na cozinha, ainda sentindo o gosto de sangue na boca, sangue, o adorvel sangue, exultante por causa da caada, mas tambm satisfeito de estar em casa, mas... Alguma coisa estava errada. Errada, errada, meu Deus, ele estava ardendo, consumido pelo fogo, quent e, queimando, precisando de comida, alimentao, combustvel, combustvel, e isto era no rmal, era de se esperar as exigncias de seu metabolismo eram enormes quando estav a em estado alterado , o fogo no era errado, no o fogo interior, no a necessidade de svairada e devoradora por alimentao. O que estava errado que ele no conseguia, no co nseguia, no conseguia... Ele no conseguia voltar ao estado anterior. Excitado pelo s movimentos primorosamente fluidos de seu corpo, pela maneira como seus msculos flexionavam-se e alongavam-se, flexionavam-se e alongavam-se, ele entrou na casa s escuras, vendo bastante bem sem luzes, no to bem quanto um gato, mas melhor do q ue um homem, porque agora era mais do que um homem, e vagou pelos aposentos dura nte alguns minutos, silencioso e gil, quase desejando encontrar um intruso, algum para atacar, algum para atacar, atacar, algum para atacar, para morder e estraalhar , mas a casa estava deserta. Em seu quarto, sentou-se no assoalho, encolheu-se d e lado e chamou seu corpo de volta sua forma de nascena, forma familiar de Mike P eyser, forma de um homem que andava ereto e se parecia com um homem e, em seu nti mo, sentiu um movimento em direo normalidade, uma mudana nos tecidos, mas no uma mud ana suficiente, e em seguida, um afastamento, cada vez mais distante, como uma ma r vazante afastando-se da praia, para mais longe, mais longe da normalidade, de m odo que tentou outra vez, mas desta vez no houve sequer um movimento, nem mesmo u ma volta parcial ao que ele fora. Estava preso, capturado numa armadilha, tranca do, trancado,trancado numa forma que lhe parecera a essncia da liberdade, in comen suravelmente desejvel, mas que agora no era uma forma desejvel porque no podia se li vrar dela segundo sua vontade, estava preso, preso, e entrou em pnico. Ergueu-se num salto e correu para fora do quarto. Embora pudesse ver bas tante bem no escuro, esbarrou num abajur de p, que caiu com estrondo, o barulho sp ero de vidro estilhaado, mas continuou em direo ao pequeno corredor, sala de estar. Um tapete de retalhos foi atirado longe. Sentia-se numa priso; seu corpo, seu prp rio corpo transformado, tornara-se sua priso, priso, ossos metamorfoseados servind o de grades de uma cela, barras de ferro mantendo-o cativo de dentro para fora; estava preso por sua prpria carne reconfigurada. Deu a volta na sala, arrastou-se de um lado para outro, deu voltas, voltas, agitado, desvairado. As cortinas agi tavam-se com o deslocamento de ar quando passava. Dava voltas entre os mveis. Uma mesinha de canto virou sua passagem. Ele podia correr, mas no escapar. Carregava sua priso dentro do prprio corpo. No havia sada. No havia sada. Nunca. A percepo des fato fez seu corao bater ainda com mais fora. Aterrorizado, frustrado, derrubou um porta-revistas, espalhando seu contedo, atirou longe um pesado cinzeiro de vidro e duas peas decorativas de cermica da mesinha de centro, estraalhou as almofadas do s sofs at destruir tanto o tecido quanto o estofamento de espuma, quando uma terrve l presso encheu seu crnio, dor, uma dor to aguda, que teve vontade de gritar, mas teve medo de gritar, medo de no conseguir mais parar. Comida. Combustvel. Alimentar o fogo, alimentar o fogo. Percebeu de repente que sua incapacidade de voltar sua forma natural pod ia estar relacionada a uma grave escassez de reservas energticas necessrias para a limentar a extraordinria acelerao de seu metabolismo associado com uma transformao. P ara obter o que ele estava exigindo, seu corpo tinha que produzir enormes quanti dades de enzimas, hormnios e complexas substncias qumicas biologicamente ativas; em poucos minutos, o corpo tinha que sofrer uma degenerao forada e reconstruir tecido s iguais em exigncias energticas a anos de crescimento normal e para isso precisav a de combustvel, material para transformar, protenas e minerais, carboidratos em a bundncia. Com fome, faminto, faminto, Peyser correu para a cozinha s escuras, agarr ou o puxador da porta da geladeira, levantou-se, abriu a porta com um safano, sib

ilou quando a luz feriu seus olhos, viu dois teros de um presunto de um quilo e m eio, presunto slido, presunto bom, envolto em plstico num prato azul, ento agarrouo, arrancou o plstico, atirou longe o prato, que se espatifou contra uma porta de armrio, e deixou-se cair ao cho outra vez, mordeu um naco do presunto, mordeu e m ordeu, mordeu com fora, arrancou pedaos, mastigou vorazmente, continuou mordendo. Adorava arrancar as roupas e buscar sua outra forma assim que anoitecia, correndo a toda velocidade para a floresta atrs da casa, subindo as colinas, ond e caava coelhos e guaxinins, raposas e esquilos, estraalhava-os nas mos, com os den tes, alimentava o fogo, aquela profunda queimao interior, e adorava tudo isso, ado rava, no apenas porque sentisse uma liberdade to grande nesta encarnao, mas porque i sto lhe dava uma esmagadora sensao de poder, de poder divino, mais intensamente ert ico do que sexo, mais gratificante do que qualquer coisa que j tivesse experiment ado, poder, um poder selvagem, um poder brbaro, o poder de um homem que dominara a natureza, transcendera suas limitaes genticas, o poder do vento e da tempestade, livre de todas as limitaes humanas, solto, livre. Alimentara-se naquela noite, cor rendo pela floresta com a confiana de um predador implacvel, to irresistvel quanto a prpria escurido, mas o que consumira no devia ter sido suficiente para permitir a volta forma de Michael Peyser, analista de sistemas, solteiro, proprietrio de um Porsche, ardente colecionador de filmes em vdeo-disco, corredor de maratonas, beb edor de Perrier... Tendo devorado o presunto, tudo que havia, apoderou-se de outros aliment os na geladeira e tambm os comeu, enfiando-os na boca com as duas mos de dedos fin os: uma tigela cheia de sobras de rigatoni frio e uma almndega; metade de uma tor ta de ma que comprara no dia anterior na padaria na cidade; um tablete de manteiga , todos os 250 gramas, gordurosa e saturada, mas bom alimento, bom combustvel, ad equado para alimentar o fogo; quatro ovos crus; e mais, e mais. Era uma espcie de fogo que, quando alimentado, no aumentava de intensidade, mas se aplacava, dimin ua, porque no era um fogo real, mas um sintoma fsico da desesperadora necessidade d e combustvel para manter os processos metablicos funcionando com perfeio. Logo o fog o comeou a perder calor, passando de uma fogueira fragorosa a chamas crepitantes e, em seguida, a pouco mais do que brasas incandescentes. Saciado, Mike Peyser deixou-se cair no cho, diante da geladeira aberta, e m meio a restos de alimentos, pratos quebrados, cascas de ovos, embalagens e vas ilhames. Encolheu-se outra vez e ordenou a si mesmo a volta forma em que o mundo o reconheceria e mais uma vez sentiu uma mudana ocorrer em seus ossos e medula, em seu sangue e rgos, em nervos e cartilagens, em msculos e pele, medida que ondas de hormnios, enzimas e outras substncias qumicas orgnicas eram produzidas em seu cor po e lanadas em seu organismo, mas como antes o processo foi suspenso por uma tra nsformao deploravelmente incompleta e seu corpo aos poucos voltou ao seu estado se lvagem, regredindo de forma inexorvel por mais que ele empregasse todas as suas f oras, todas as suas foras, se empenhasse e lutasse em busca de sua forma superior. A porta da geladeira se fechara. A cozinha mergulhou em sombras outra ve z e Mike Peyser sentiu como se aquela escurido no estivesse apenas a sua volta, ma s tambm dentro dele. Finalmente, gritou. Como temera, uma vez que comeou a gritar, no conseguiu mais parar. 28 Pouco antes da meia-noite, Sam Booker deixou o Cove Lodge. Usava casaco d um traje que lhe permitia se disfara e couro marrom, suter azul, jeans e tnis azuis r bem na noite, mas que no levantaria suspeitas, embora talvez fosse um pouco juv enil demais para um homem com o seu implacvel temperamento melanclico. Apesar da a parncia comum, o casaco tinha diversos bolsos internos admiravelmente fundos e es paosos, onde ele carregava alguns apetrechos bsicos de um ladro ou arrombador de au tomveis. Desceu as escadas da ala sul, saiu pela porta dos fundos e parou por um instante na passagem de servio atrs do motel. O nevoeiro denso jorrava pela face do rochedo e atravs da grade de ferro, levado por uma repentina brisa marinha que viera perturbar a calma da noite. Em poucas horas, a brisa levaria o nevoeiropara o interior da regio, deixando a costa

em relativa claridade. Ento, Sam teria terminado a tarefa que tinha pela frente e, noprecisando ma is da cobertura que a cerrao proporcionava, iria dormir ou mais provavelmente luta r contra a insnia na camade seu quarto de motel. Estava apreensivo. No se esquecera do bando de garotos de que fugira em Iceberry Way, horas antes. Como a verdadei ra natureza deles permanecesse um mistrio, continuou a pensar neles como um punha do de baderneiros, mas sabia que eram mais do quedelinqentes juvenis. Estranhament e, tinha a sensao de que sabia o que eles eram, mas tal conhecimento existia nele muito abaixo at mesmo de um plano subconsciente, nos domnios da conscincia primitiv a. Dobrou a quina sul do prdio, passou pelos fundos da lanchonete, que j esta va fechada e, dez minutos depois, por um caminho indireto, chegou ao edifcio-sede do condado de Moonlight Cove, na Jacobi Street. Era exatamente como os agentes do Bureau de San Francisco o haviam descrito: uma estrutura de dois andares tijo los envelhecidos pelo tempo no andar trreo, paredes brancas no andar superior com um telhado de ardsia, venezianas verdes ladeando as janelas e grandes lampies de ferro entrada. O prdio do condado e o terreno onde ficava ocupavam metade de um q uarteiro no lado norte da rua, mas sua arquitetura antiinstitucional harmonizavase com a vizinhana que, a no ser por aquele prdio, era residencial. As luzes intern as e externas do andar trreo estavam acesas mesmo quela hora porque alm dos gabinet es da administrao do condado e da guarda costeira, o prdio abrigava o departamento de polcia, que obviamante nunca fechava. Do outro lado da rua, fingindo estar ali para um passeio a altas horas, Sam examinou o local enquanto passava por ele. No viu nenhuma atividade inusitada . A calada diante da entrada principal estava deserta. Atravs das portas de vidro, viu um saguo profusamente iluminado. Na esquina seguinte, tomou a direo norte e entrou na viela que havia no me io do quarteiro. A passagem de servio sem iluminao era ladeada por rvores, arbustos e cercas que demarcavam os limites dos quintais das casas da Jacobi Street e Paci fic Drive, por algumas garagens e anexos, por amontoados de latas de lixo e pelo amplo e aberto estacionamento atrs do prdio do condado. Sam entrou num nicho de u ma cerca viva de dois metros e meio de altura no canto do ptio anexo ao prdio pblic o. Embora a viela estivesse muito escura, as lmpadas de vapor de sdio lanavam uma c laridade amarelada sobre o terreno da propriedade pblica, revelando doze veculos: quatro Fords antigos do tipo sem acessrios, verde cor de vmito, que era fabricado especialmente para os governos federal, estadual e dos condados; uma pickup e um a caminhonete, ambas com o emblema da cidade e a inscrio Guarda Costeira; uma mquin a enorme de varrer ruas; um caminho pesado com laterais de madeira e comporta de descarga; e quatro carros de patrulha, todos sedas Chevy. O quarteto branco e preto era o que interessava a Sam porque eram equipa dos com terminais ligando-os ao computador central dodepartamento de polcia. Moonl ight Cove possua oito carros de polcia, um nmero alto para uma pacata cidadezinha c osteira, cinco a mais do que outras comunidades de porte semelhante podiam se da r o luxo de manter e certamente excessivos para as necessidades. Mas tudo a resp eito do departamento de polcia era maior e melhor do que o necessrio, o que era um a das coisas que disparara alarmes silenciosos nas mentes dos agentes do FBI que vieram investigar as mortes de Sanchez e dos Bustamantes. Moonlight Cove possua doze policiais em tempo integral e trs em meio-expediente, alm de quatro funcionrio s administrativos em tempo integral. Uma considervel fora de trabalho. Alm disso, t odos recebiam salrios competitivos com os nveis salariais das polcias das principai s cidades da Costa Oeste, portanto excessivos para uma cidade deste porte. Tinha m os melhores uniformes, os melhores mveis de escritrio, um pequeno arsenal de revl veres, metralhadoras e bombas de gs lacrimognio e mais surpreendente ainda estavam informatizados a tal ponto que fariam inveja aos rapazes nos abrigos do Comando Areo Estratgico no Colorado. De seu incmodo esconderijo na perfumada cerca de sempre-vivas, Sam examin ou o terreno por alguns minutos para ter certeza de que no havia ningum sentado no interior de um dos veculos ou de p nas sombras profundas ao longo dos fundos do p rdio. Persianas estavam cerradas nas janelas iluminadas do andar trreo, de modo qu e ningum l dentro tinha uma viso da rea de estacionamento.

Tirou um par de luvas flexveis e macias de pele de cabra de um bolso do c asaco e calou-as. Estava prestes a sair do esconderijo quando ouviu um rudo na viela atrs de le. Um barulho de algo raspando. No caminho por onde ele viera. Ocultando-se ain da mais para dentro da cerca, ele virou a cabea para averiguar a fonte do barulho . Uma caixa de papelo parda e amassada, duas vezes maior que uma caixa de sapatos , deslizava pelo asfalto, impulsionada pela brisa que a cada instante agitava ma is as folhas das rvores e dos arbustos. A caixa esbarrou numa lata de lixo, arras tou-se sua volta e parou. Fluindo pela viela, deslizando para leste ao sabor da brisa, o nevoeiro agora parecia fumaa, como se toda a cidade estivesse em chamas. Espreitando atravs da nvoa em redemoinhos, certificou-se de que estava sozinho, ento virou-se e corr eu para o mais prximo dos quatro carros de polcia no terreno aberto. Estava tranca do. De um bolso interno do casaco, ele tirou uma ferramenta da polcia de abri r fechaduras de automveis que podia abrir qualquer116 tranca sem danificar o mecanis mo. Arrombou o carro, deslizou para trs do volante e fechou a porta to rpida e sile nciosamente quanto pde. A luz das lmpadas de vapor de sdio que penetrava no carro era suficiente p ara ele ver o que fazia, embora fosse bastante experiente para trabalhar no escu ro. Guardou a ferramenta e tirou uma chave de boca de outro bolso. Em segundos, tirou o cilindro de ignio do eixo do volante, deixando os fios expostos. Detestava esta parte. Para ligar o terminal de vdeo montado no consolo do carro, tinha que ligar a ignio; o computador era mais potente do que um modelo la p-top e se comunicava com seu centro de bases de dados por transmisses de microon das de energia intensiva, retirando muita fora da bateria. O nevoeiro encobriria a fumaa do cano de descarga, mas no o barulho do motor. O carro branco e preto est ava estacionado a cerca de 25 metros do prdio, portanto no era provvel que algum no edifcio ouvisse o barulho. Mas se algum sasse pela porta dos fundos para tomar um p ouco de ar ou para sair em um dos carros de radiopatrulha para atender a um cham ado, o motor em funcionamento no deixaria de ser ouvido. Ento Sam se veria numa si dada a freqncia com que mortes violentas ocorriam naquela cid tuao de confronto qual ade ele poderia no sobreviver. Suspirando baixinho, pressionando ligeiramente o acelerador com o p direi to, ele separou os fios da ignio com uma das mos enluvadas e enrolou juntas as pont as de contato nuas. O motor funcionou imediatamente, sem nenhum rudo spero. A tela de computador iluminou-se. O sofisticado sistema de computao do departamento de polcia era fornecido d e graa pela New Wave Microtechnology porque eles supostamente estavam usando Moon light Cove como uma espcie de campo de provas para seus prprios sistemas de softwa re. A fonte do excesso de fundos, to evidente em todos os outros aspectos do depa rtamento no era to fcil de localizar, mas a suspeita era de que ela vinha da New Wa ve ou do maior acionista e principal diretor da New Wave, Thomas Shaddack. Qualq uer cidado era livre para dar apoio a sua polcia local ou outras ramificaes do gover no alm de seus impostos, claro, mas, se era o que Shaddack estava fazendo, por qu e no era de conhecimento pblico? Nenhum homem inocente doa grandes somas de dinhei ro a uma causa cvica com absoluto desinteresse. Se Shaddack mantinha em segredo s eu apoio financeiro s autoridades locais com fundos privados, ento a possibilidade de ter tiras comprados eautoridades policiais no bolso no podia ser descartada. E se a polcia de Moonlight Cove fosse um exrcito particular de Thomas Shaddack, con clua-se que o suspeito nmero um de mortes violentas ocorridas nas ltimas semanas de veria estar relacionado a esta perversa aliana. O monitor de vdeo no carro mostrou o logotipo da New Wave no canto inferi or direito, assim como o logotipo da IBM teria surgido se aquele fosse um de seu s computadores. Durante a investigao do caso Sanchez-Bustamante realizada pelo escritrio de San Francisco, um dos melhores agentes do FBI, Morrie Stein, esteve num carro d e radiopatrulha com um dos policiais de Watkins, Reese Dorn, quando Dorn acessou o computador central para obter informaes nos arquivos do departamento. Nesta poca , Morrie suspeitara que o computador era mais sofisticado do que Watkins e seus

homens haviam revelado, servindo-os de tal modo que excedia os limites legais da autoridade policial e isto eles no estavam dispostos a discutir, de modo que mem orizou o nmero de cdigo que Reese digitara no sistema. Ao voar para Los Angeles pa ra instruir Sam sobre o caso, Morrie dissera: Acho que todos os policiais naquela pervertida cidadezinha tm seu prprio nm ero de senha, mas o de Dorn deve funcionar to bem quanto o de qualquer outro. Sam , voc precisa entrar no computador deles e deixar que ele lhe envie alguns menus, ver o que ele oferece, brincar com ele quando Watkins e seus homens no estiverem olhando por cima de seu ombro. Sim, pareo paranico, mas possuem uma parafernlia hi gh-tech demais para o tamanho e as necessidades deles, a menos que estejam fazen do alguma coisa escusa. primeira vista, parece uma cidade como outra qualquer, a t mais agradvel do que muitas, bem bonita... mas, diabos, depois de algum tempo vo c tem a sensao de que o povoado inteiro est conectado, que voc observado onde quer qu e v, que o Grande Irmo est olhando por cima do seu ombro a cada instante. Por Deus, depois de alguns dias voc fica com a certeza de que est num estado policial em mi niatura, onde o controle to sutil que voc mal o percebe, mas ainda assim completo, com mo de ferro. Aqueles tiras esto subjugados, Sam; esto metidos em alguma coisa, talvez trfico de drogas, quem sabe, e o computador faz parte do esquema. O nmero de Reese Dorn era 262699 e Sam digitou-o no teclado do terminal. O logotipo da New Wave desapareceu. A tela ficou vazia por um segundo. Em seguid a, surgiu um menu. ESCOLHA UMA OPO A. DESPACHANTE B. ARQUIVOS CENTRAIS C. QUADRO DE AVISOS D. MODEM PARA FORA DO SISTEMA Para Sam, o primeiro item do menu indicava que um policial de patrulha p odia se comunicar com o despachante no escritrio central no apenas por meio da fai xa de rdio da polcia com que o carro era equipado, como tambm atravs do computador. Mas por que ele se daria o trabalho de digitar perguntas ao despachante e ler as respostas transmitidas pelo terminal quando as informaes poderiam ser obtidas mui to mais fcil e rapidamente atravs do rdio? A menos que... houvesse coisas sobre as quais esses policiais no queriam falar atravs de freqncias de rdio que podiam ser mon itoradas por qualquer um com um receptor da faixa da polcia. No abriu a conexo com o despachante porque teria que iniciar um dilogo, faz endo-se passar por Reese Dorn, e isso seria o mesmo que gritar "Ei, estou aqui e m um dos seus carros de radiopatrulha, metendo o nariz exatamente onde no querem, ento por que no vm at aqui e o decepam? Em vez disso, digitou B e um novo menu apareceu. ESCOLHA A. B. C. D. E. F. G. UMA OPO SITUAO... ATUAIS DETENTOS SITUAO... ATUAIS CASOS EM JULGAMENTO SITUAO... CASOS EM JULGAMENTO PENDENTES REGISTROS DE PRISES PASSADAS... CONDADO REGISTROS DE PRISES PASSADAS... CIDADE CRIMINOSOS CONDENADOS VIVENDO NO CONDADO CRIMINOSOS CONDENADOS VIVENDO NA CIDADE

Apenas para se certificar de que as opes oferecidas no menu eram realmente o que aparentavam ser e no cdigos para outro tipo de informao, selecionou o item F, para obter dados sobre criminosos condenados vivendo no condado. Um novo menu ap areceu, oferecendo-lhe dez opes: ASSASSINATO, CHACINA, ESTUPRO, ABUSOS SEXUAIS, AT AQUE E AGRESSO, ASSALTO A MO ARMADA, ROUBO, ARROMBAMENTO E INVASO, OUTROS FURTOS, D ELITOS DIVERSOS. Chamou o arquivo sobre assassinato e descobriu trs criminosos condenados todos culpados de assassinato em primeiro ousegundo grau morando atualmente como c idados livres no condado, aps terem cumprido penas variveis de doze a quarenta anos

por seus crimes antes de serem colocados em liberdade condicional. Seus nomes, endereos e nmeros telefnicos apareceram na tela com os nomes das vtimas, detalhes re sumidos dos crimes e as datas de confinamento; nenhum deles vivia dentro dos lim ites da cidade de Moonlight Cove. Sam ergueu os olhos da tela e examinou o estacionamento. Continuava dese rto. A nvoa onipresente estava repleta de veios mais densos de nevoeiro que tremu lavam como bandeirolas ao passarem pelo carro e ele quase se sentiu como se esti vesse no fundo do mar num batiscafo, olhando para fora, para longas fitas de alg as tremulando nas correntes marinhas. Voltou ao menu principal e pediu o item C. QUADRO DE AVISOS. Era uma srie de recados que Watkins e seus policiais deixaram uns para os outros e que dizia m respeito a assuntos que s vezes pareciam relacionados com trabalho policial e o utras particulares. A maioria era to enigmaticamente cifrada que Sam no achou que podia decifr-los ou que o esforo valeria a pena. Tentou o item D no menu principal, MODEM PARA FORA DO SISTEMA, e viu-se diante de uma relao de computadores em todo o territrio nacional com os quais ele p odia se comunicar atravs do modem na sede do condado vizinho. As possibilidades d e conexo do departamento eram extraordinrias: LOS ANGELES DP (para departamento de polcia), SAN FRANCISCO DP, SAN DIEGO DP, DENVER DP, HOUSTON DP, DALLAS DP, PHOEN IX DP, CHICAGO DP, MIAMI DP, NOVA YORK DP e vrias outras cidades de grande porte; DEPARTAMENTO DE VECULOS AUTOMOTORES DA CALIFRNIA, DEPARTAMENTO PENITENCIRIO, PATRU LHA RODOVIRIA e muitas outras reparties governamentais com ligaes menos bvias com o tr abalho policial; ARQUIVOS DE PESSOAL DO EXRCITO DOS ESTADOS UNIDOS, DA MARINHA, D A FORA AREA; REGISTROS CRIMINAIS DO FBI, SAJL DO FBI (Sistema de Apoio Judicirio Lo cal, um programa relativamente novo do FBI); at o escritrio de Nova York da INTERP OL, atravs do qual a organizao internacional podia acessar seus arquivos centrais n a Europa. Por que diabos uma pequena fora policial da regio rural da Califrnia prec isava de tais fontes de informao? E havia mais: dados aos quais at mesmo rgos policiais inteiramente informat izados em cidades como Los Angeles no teriam acesso fcil. Por lei, alguns deles er am material que a polcia s poderia obter com um mandado judicial, como, por exempl o, os arquivos da TRW, a mais importante firma de informao de crditodo pas, pois a co mpanhia no teria concordado com a devassa em seus arquivos sem uma intimao. O siste ma tambm oferecia entrada aos bancos de dados da CIA na Virgnia, que eram consider ados protegidos contra acesso de qualquer computador alm das paredes do rgo e a cer tos arquivos do FBI tambm consideradosinviolveis. Abalado, Sam saiu do MODEM PARA FORA DO SISTEMA e voltou ao menu princip al. Olhou para fora, para o estacionamento, pensativo. Quando instrua Sam h alguns dias, Morrie Stein sugerira que a polcia de Moo nlight Cove podia estar de algum modo atuando no trfico de drogas e que a generos idade da New Wave com sistemas de computao podia indicar cumplicidade por parte de alguns funcionrios no identificados daquela empresa. Mas o FBI tambm estava intere ssado na possibilidade de que a New Wave estivesse vendendo ilegalmente tecnolog ia de ponta de importncia estratgica aos soviticos e que ela comprara a polcia de Mo onlight Cove porque, atravs destes contatos no sistema policial, a companhia seri a alertada o mais rpido possvel sobre uma possvel investigao federal em suas atividad es. No tinham nenhuma explicao de como qualquer um desses dois crimes responderiam por todas aquelas mortes recentes, mas precisavam comear comalguma teoria. No momento, Sam estava pronto a descartar tanto a idia de que a New Wave estava negociando com os soviticos quanto a de que alguns executivos da firma est avam envolvidos em trfico de drogas. A extensa teia de bancos de dados que a polci havia listados naquele menu! era muito m a colocara prpria disposio atravs de modem is do que precisariam tanto para trfico de drogas quanto para farejar suspeitas f ederais de possveis conexes soviticas na New Wave. Haviam criado uma rede informal mais adequada s necessidades operacionais de todo um governo estadual ou, mais precisamente, de uma pequena nao. Uma nao pequ ena e hostil. Esta teia de dados era destinada a dar a seu dono um enorme poder. Era como se esta cidadezinha pitoresca sofresse sob a mo de um governo megalomana co, cuja iluso principal era a de que podia criar um pequeno reino de onde conqui

staria um vasto territrio. Hoje, Moonlight Cove; amanh, o mundo. Que diabos esto fazendo? perguntou-se Sam em voz alta. 29 Trancada com segurana em seu quarto no Cove Lodge vestida para dormir com calcinhas amarelo-claro e uma camiseta branca enfeitada com o rosto sorridente d e Kermit , Tessa tomava Diet Co-ke e tentava ver uma reprise do programa Tonight, mas no conseguia se interessar pela conversa que Johnny Carson tratava com uma a triz imbecil, um cantor imbecil e um comediante imbecil. Pensamento diettico para acompanhar a Diet Coke. Quanto mais tempo transcorria de sua inquietante experincia nos corredore s e nas escadas do motel, mais ela se perguntava se realmente imaginara estar se ndo perseguida. Estava perturbada com a morte de Janice, afinal, preocupada com a idia de que tivesse sido assassinato ao invs de suicdio. E ainda estava com indig esto por causa do cheeseburguer que comera no jantar, to gorduroso que devia ter s ido frito, com po e tudo, em gordura animal. Como Scrooge no incio acreditara no f antasma de Marley, Tessa comeava a ver os fantasmas que a haviam amedrontado ante s: talvez no passassem de um pedao de carne no digerida, um pouco de mostarda, um b ocado de queijo, um pedacinho de batata malcozida. Enquanto o atual convidado de Carson falava sobre um fim de semana que passara num festival de artes em Havan a com Fidel Castro "um grande sujeito, um sujeito muito engraado, um sujeito pied oso" , Tessa levantou-se da cama e dirigiu-se ao banheiro para lavar o rosto e es covar os dentes. Enquanto colocava pasta na escova, ela ouviu algum tentar abrir a porta do quarto. O pequeno banheiro dava para um vestbulo ainda menor. Quando deu um passo para a soleira da porta, estava a cerca de sessenta centmetros da porta para o c orredor, perto o suficiente para ver a maaneta girando de um lado para outro enqu anto algum experimentava a fechadura. Nem sequer tentavam disfarar. A maaneta estal ou e rangeu e a porta agitou-se contra o batente. Ela largou a escova de dentes e correu para o telefone que estava sobre a mesinha-de-cabeceira. Nenhum rudo de discar. Bateu repetidamente no gancho, apertou o cdigo para chamar a telefonista, mas nada funcionava. O painel de controle do motel estava desativado. O telefon e estava mudo. 30 Diversas vezes Chrissie teve que abandonar a estrada apressadamente, esc ondendo-se nas moitas ao longo da beira da estrada, at que um carro ou caminho que se aproximava tivesse passado. Um deles era um carro de polcia de Moonlight Cove , dirigindo-se para a cidade e ela tinha certeza que era o mesmo que sara da casa . Agachou-se no meio de talos de capim alto e ficou l at que as luzes traseiras do carro branco e preto reduziram-se a minsculos pontos vermelhos e desapareceram e m uma curva. Havia umas poucas casas ao longo dos dois primeiros quilmetros daquela pi sta de asfalto de mo dupla. Chrissie conhecia algumas pessoas que moravam l: os Th omas, os Stones, os Elswicks. Sentiu-se tentada a dirigir-se a uma daquelas resi dncias, bater na porta e pedir ajuda. Mas no podia ter certeza de que aquelas pess oas ainda fossem a gente amvel de outrora. Podiam ter mudado, tambm, como seus pai s. Algo sobrenatural ou do espao estava se apoderando das pessoas em Moonlight Co ve e nas cercanias, e ela j vira alguns filmes assustadores e lera alguns livros apavorantes o suficiente para saber que quando tais foras atuavam, no se podia con fiar em ningum. Estava apostando praticamente tudo no padre Castelli da igreja de Nossa Senhora das Mercs, porque ele era um homem de Deus e nenhum demnio do inferno pode ria se apoderar dele. Claro, se o problema fosse de aliengenas do outro mundo, pa dre Castelli no estaria protegido apenas por ser um homem de Deus. Nesse caso, se o padre tivesse sido possudo, e se Chrissie conseguisse fu

gir dele depois de descobrir que ele era mais um inimigo, ela iria diretamente s ra. Irene Tokawa, sua professora. A sra. To-kawa era a pessoa mais inteligente q ue Chrissie j conhecera. Se extraterrestres estivessem tomando conta de Moonlight Cove, a sra. Tokawa perceberia que algo estava errado antes que fosse tarde dem ais. Ela teria tomado algumas medidas para se proteger e seria uma das ltimas em que os monstros enfiariam as garras. Garras ou tentculos, presas, pinas ou o que q uer que fossem. Chrissie continuou a se esconder do trfego que circulava, esgueirou-se pa ra longe das casas espalhadas ao longo da estrada do condado e continuou vacilan te, mas sem parar, em direo cidade. A lua crescente, s vezes revelada atravs do nevo eiro, atravessara a maior parte do cu e logo desapareceria. Uma brisapersistente co meara a soprar a partir do oeste, acentuada por peridicas rajadas fortes o suficie nte para agitar seus cabelos lisos no ar como se fossem uma chama loura erguendo -se de sua cabea. Embora a temperatura tivesse cado apenas para dez graus, a noite parecia muito mais fria durante esses momentos de turbulncia, quando a brisa, te mporariamente, se tornava um vento estrondeante. O aspecto positivo era que, qua nto pior se sentisse por causa do vento e do frio, menos experimentava um outro desconforto: a fome. "Menor Encontrada Vagando Aturdida e com Fome aps Encontro com Seres Espa ciais", disse, lendo a manchete imaginria de uma edio de The National Enquirer que existia apenas em sua mente. Aproximava-se do entroncamento da estrada do condado com a Holliwell, sa tisfeita com o progresso que fazia, quando quase caminhou para os braos daqueles que estava tentando evitar. A leste da estrada do condado, a Holliwell era uma estrada de terra que uma levava s colinas, abaixo da interestadual e at a antiga e abandonada Colnia caro casa de 12 quartos em runas, um celeiro e outras construes externas em desmoroname nto , onde um grupo de artistas tentou estabelecer uma sociedade comunitria ideal na dcada de 50. Desde ento, j fora um lugar de criao de cavalos (fracassou), um local de leiles e bazar semanal (fracassou), um restaurante de comida natural (fracass ou) e h muito estava abandonado. As crianas conheciam-no muito bem porque era um l ugar mal-assombrado e, portanto, o palco de muitos testes de bravura. Para oeste , a Holliwell Road era pavimentada e corria ao longo do permetro da cidade, passa ndo por algumas das casas mais novas da regio, passando pela New Wave Microtechno logy chegando ponta norte da enseada, onde Thomas Shaddack, o gnio da computao, mor ava numa imensa e estranha casa. Chrissie no pretendia tomar a Holiwell nem para a direita nem para a esquerda; era apenas um marco em seu caminho e, depois de a travess-la, estaria na entrada nordeste dos limites da cidade de Moonlight Cove. Estava a trinta metros da Holliwell quando ouviu o barulho surdo mas cre scente de um motor em movimento. Saiu da estrada para uma estreita vala ao lado do acostamento, insinuou-se entre as moitas e escondeu-se atrs do tronco grosso d e um velho pinheiro. No mesmo instante em que se agachava atrs da rvore, percebeu de qual direo o veculo se aproximava oeste e ento viu seus faris iluminarem o cruzam nto logo ao sul de onde ela estava. Um caminho surgiu em seu campo de viso na Holl iwell, ignorando osinal de pare, e freou no meio do cruzamento. O nevoeiro girava e agitava-se a sua volta. Chrissie podia ver aquela pickup preta reforada, adaptada para transporte de carga bastante bem porque, como o entroncamento da Holliwell e da estrada do condado era local de acidentes freqentes, um nico sinal de trnsito fora instalado na esquina nordeste para melhor visibilidade e como um aviso para os motoristas. O caminho trazia a inconfundvel insgnia da New Wave na porta, que ela podia reconh ecer mesmo a distncia porque j a vira milhares de vezes antes: um crculo branco e a zul do tamanho de um prato, cuja parte de baixo era a crista de uma onda azul. O caminho tinha uma carroceria grande e no momento sua carga era de homens; seis o u oito estavam sentados na parte de trs do caminho. No momento que a. pickup parou no cruzamento, dois homens saltaram pela parte traseira. Um deles foi para a esquina noroeste do cruzamento, onde havia u m grupo de rvores e desapareceu entre elas, a no mais do que trinta metros do pinh eiro de onde Chrissie o observava. O outro atravessou a esquina sudeste do entro ncamento e assumiu posio no meio do mato e do chaparral. A pickup tomou a direo sul

pela estrada do condado e afastou-se a toda velocidade. Chrissie suspeitava que os demais homens no caminho seriam deixados em ou tros pontos ao longo do permetro leste de Moonlight Cove, onde montariam guarda. Alm disso, o caminho era grande o suficiente para transportar pelo menos vinte hom ens, e sem dvida, outros haviam sido deixados ao longo do caminho conforme ele ve io para leste pela Holliwell, a partir do prdio da New Wave a oeste. Estavam cerc ando Moonlight Cove com sentinelas. Tinha certeza de que estavam a sua procura. Vira algo que no deveria ter visto seus pais no ato de uma transformao hedionda, de spindo sua forma humana e agora tinha que ser encontrada e "convertida" , como Tu cker dissera, antes que tivesse chance de avisar o mundo. O barulho do caminho preto diminuiu at desaparecer. O silncio tomou conta d o lugar como um cobertor mido. O nevoeiro girava, agitava-se e corria em incontvei s correntes, mas os deslocamentos de ar dominantes empurravam-no inexoravelmente para as colinas escuras e cerradas. Ento, a brisa aumentou bruscamente at se tornar uma verdadeira ventania, z umbindo no mato alto, sussurrando em meio s sempre-vivas. Extraa um suave e estran hamente desolado zumbido de uma placa de sinalizao prxima. Embora Chrissie soubesse onde os dois homens haviam se aga-chado, no podi a v-los. Estavam bem escondidos. 31 O nevoeiro passava pelo carro de polcia e se dirigia para leste atravs da noite, levado por uma brisa que se tornava um vento forte e as idias corriam pela mente de Sam com a mesma fluidez. Seus pensamentos eram to perturbadores que ele teria preferido ficar sentado num estado inerme de estupefao. De sua considervel experincia com computadores, ele sabia que parte dos re cursos de um sistema podiam ser ocultados se o programador deletasse algumas opes dos menus de tarefas que apareciam na tela. Olhou para o menu principal no monit or do carro A. DESPACHANTE; B. ARQUIVOS CENTRAIS; C. QUADRO DE AVISOS; D. MODEM PARA FORA DO SISTEMA e apertou E, embora nenhuma opo E fosse oferecida. Surgiram palavras no terminal: AL, POLICIAL DORN. Havia uma opo E. Ou entrara num banco de dados secreto que exigia resposta s rituais para acesso ou num sistema de informao interativo que responderia s pergu ntas que ele digitasse no teclado. No primeiro caso, se fossem necessrias senhas ou palavras-chave e se ele digitasse a resposta errada, estaria em apuros; o com putador bloquearia seu acesso e faria soar um alarme no departamento de polcia pa ra avis-los que um impostor estava usando o nmero de Dorn. Prosseguindo com cautela, digitou: AL. POSSO AJUDA-LO EM ALGUMA COISA? Sam resolveu prosseguir como se aquilo fosse exatamente o que parecia se r um programa direto, do tipo pergunta-resposta. Digitou: MENU. A tela ficou vazia por um instante, em seguida as mesmas palavras surgir am: POSSO AJUD-LO EM ALGUMA COISA? Tentou outra vez: MENU ORIGINAL. POSSO AJUD-LO EM ALGUMA COISA? MENU PRINCIPALPOSSO AJUD-LO EM ALGUMA COISA? Usar um sistema acessado por pergunta-resposta com o qual a pessoa no est ava familiarizada significava propor comandos mais ou menos por tentativa e erro . Sam tentou outra vez: PRIMEIRO MENU. Foi recompensado, afinal. ESCOLHA UMA OPO A. QUADRO DE PESSOAL DA NEW WAVE B. PROJETO FALCO DA LUA C. SHADDACK

Encontrara uma ligao secreta entre a New Wave, seu fundador Thomas Shaddac k, e a polcia de Moonlight Cove. Mas ainda no sabia que ligao era essa e o que signi ficava. Suspeitava que a opo C deveria lig-lo ao terminal de computador pessoal de Shaddack, permitindo-lhe ter um dilogo com este que seria mais privado do que uma conversa conduzida pela faixa de rdio da polcia. Se era este o caso, ento Shaddack e os tiras locais estavam realmente envolvidos numa conspirao to criminosa que exi gia um grau muito alto de segurana. No apertou C porque, se chamasse o computador pessoal de Shaddack e encontrasse o Chefo em pessoa na outra ponta, no haveria nen hum meio de se passar por Reese Dorn. A opo A provavelmente iria fornecer-lhe uma relao nominal dos executivos e c hefes de departamentos da New Wave, bem como provavelmente cdigos que lhe permiti riam ligar-se a terminais pessoais tambm. Tambm no queria falar com nenhum deles. Alm disso, sentia que seu tempo se esgotava. Examinou o estacionamento ou tra vez, verificando especialmente as regies mais mergulhadas em sombras que fica vam alm do alcance das lmpadas de vapor de sdio. Estava no carro de polcia h quinze m inutos e ningum sara ou chegara do terreno do edifcio do condado durante este tempo . Duvidava que sua sorte fosse durar muito mais tempo, e queria descobrir o mximo que pudesse nos poucos minutos que restassem antes de ser interrompido. O PROJETO FALCO DA LUA parecia a mais misteriosa e interessante das trs opes , de modo que apertou B e um novo menu surgiu. ESCOLHA UMA DAS OPES A. CONVERTIDOS B. A SEREM CONVERTIDOS LOCAL C. PROGRAMAO DE CONVERSO D. PROGRAMAO DE CONVERSO - SEGUNDA ETAPA

Escolheu a opo A e uma coluna de nomes e endereos surgiu na tela. Eram pess oas de Moonlight Cove e no topo da coluna lia-se a anotao 1.967 CONVERTIDOS AT AGOR AConvertidos? De qu? Em qu? Haveria algo de religioso portrs desta conspirao? Algum cu to estranho? Ou talvez "convertido" fosse usado em algum sentido eufemstico ou co mo um cdigo. A palavra provocou-lhe calafrios. Sam descobriu que tanto podia repassar a lista quanto acess-la em sees arru madas em ordem alfabtica. Procurou nomes de habitantes que ele conhecia ou j encon trara. Loman Watkins estava na lista de convertidos. Assim como Reese Dorn. Burt Peckham, o proprietrio do bar Knight's Bridge, no estava entre os convertidos, ma s toda a famlia Perez, certamente os mesmos que mantinham o restaurante, estava n a relao. Verificou Harold Taibot, o veterano de guerra incapacitado com quem pret endia fazer contato pela manh. Taibot no estava na lista de convertidos. Intrigado com o significado de tudo aquilo, Sam encerrou aquele arquivo, voltou ao menu principal e apertou B, A SEREM CONVERTIDOS. Isto trouxe uma nova lista de nomes e endereos ao VDT e a coluna era encabeada pelas palavras 1.104 AS EREM CONVERTIDOS. Nesta relao, encontrou Burt Peckham e Harold Taibot. Tentou C, PROGRAMAO DE CONVERSO - LOCAL e um submenu de trs ttulos apareceu: A. SEGUNDA-FEIRA, 13 DE OUTUBRO, 18:00h AT TERA-FEIRA, 14 DE OUTUBRO, 6:00h B. TERA-FEIRA, 14 DE OUTUBRO, 6:00h AT TERA-FEIRA, 14 DE OUTUBRO, 18:00h C. TERA-FEIRA, 14 DE OUTUBRO, 18:00h AT MEIA-NOITE Eram 12:39, tera-feira, mais ou menos na metade do perodo indicado na opo A, de modo que apertou A primeiro. Surgiu uma nova lista de nomes encabeada pela an otao 380 CONVERSES PROGRAMADAS. Os cabelos finos da nuca de Sam estavam eriados e ele no sabia por que, ex

ceto que a palavra "converses" perturbava-o. Fazia-o pensar naquele antigo filme com Kevin McCarthy, Vampiros de Almas. Ele tambm pensou no bando que o perseguira no comeo da noite. Teriam sido. .. convertidos? Quando verificou Burt Peckham, descobriu o dono do bar pro-128 gramado para converso antes das 6:00. Entretanto, Harry Taibot no estava na lista. O carro estremeceu. Sam ergueu a cabea bruscamente e estendeu a mo para o revlver no coldre sob o casaco. Vento. Era apenas o vento. Uma srie de fortes lufadas rasgara buracos no nevoeiro e sacudira o carro ligeiramente. Aps um instante, o vento amainou at se t ornar uma brisa forte outra vez e o tecido rasgado do nevoeiro se recomps, mas o corao de Sam ainda batia dolorosamente. 32 Quando Tessa largou o telefone intil, a maaneta da porta parou de girar. E la ficou parada junto cama por algum tempo, ouvindo, depois aventurou-se cautelo samente no vestbulo para colocar o ouvido junto porta. Ouviu vozes, mas no imediatamente alm daquela porta. Estavam mais embaixo no corredor, vozes peculiares que falavam em sussurros roucos, urgentes. No conse guia entender o que diziam. Tinha certeza que eram os mesmos que a haviam perseguido, furtivamente, quando fora buscar gelo e uma Diet Coke. Agora estavam de volta. E de alguma for ma haviam desligado os telefones, de modo que no podia pedir ajuda. Era loucura, mas estava acontecendo. Tal persistncia da parte deles indicava a Tessa que no eram agressores ou violentadores comuns, que haviam se detido nela porque era a irm de Janice, porqu e ela estava l para averiguar a morte de Janice. Entretanto, perguntou-se como te riam sabido de sua chegada cidade e por que decidiram persegui-la to precipitadam ente, sem sequer averiguar se iria apenas resolver assuntos de Janice e partir. S ela e sua me sabiam que pretendia tentar uma investigao de assassinato por conta p rpria. A pele de suas pernas nuas ficou arrepiada e ela se sentiu vulnervel vest ida apenas com calcinha e camiseta. Entrou depressa no guarda-roupa, vestiu cala jeans e suter. No estava sozinha no motel. Havia outros hspedes. Assim dissera o sr. Quin n. Talvez no muitos, talvez apenas mais dois ou trs. Mas, se as coisas piorassem, ela poderia gritar e os129 outros hspedes a ouviriam e seus pretensos atacantes teri am que J fugir. Pegou seu par de tnis, onde enfiara as meias esportivas brancas que estiv era usando e voltou porta. Vozes baixas e roucas sussurravam e murmuravam no fim do corredor ento, u m estrondo de arrepiar ecoou pelo motel, fazendo-a gritar e se encolher de susto . Um novo estrondo seguiu-se imediatamente. Ouviu uma porta ser derrubada em out ro quarto. Uma mulher berrou e um homem deu um grito, mas as outras vozes foram as que provocaram um calafrio de horror em Tessa. Havia vrias delas, trs ou at quatro, e soavam estranhas e assustadoramente selvagens. O corredor comum alm de sua por ta estava repleto de grunhidos speros como os de um lobo, ameaadores rosnados, gui nchos estridentes e excitados, um lamento glacial que era a essncia de fome de sa ngue e outros sons menos descritveis, mas o pior que aquelas mesmas vozes inumana s, claramente pertencentes a bestas e no a seres humanos, ainda assim emitiam alg umas palavras identificveis: preciso, preciso... pegar ela, pegar... pegar, pegar... sangue, vagabund a, sangue... Recostando-se na porta, apoiando-se nela para no cair, Tessa tentou se co nvencer de que as palavras que ouvira eram do homem e da mulher cujo quarto fora arrombado, mas sabia que isso no era verdade, porque tambm ouviu um homem e uma m

ulher gritando. Os gritos deles eram horrveis, quase insuportveis, cheios de terro r e agonia, como se estivessem sendo espancados at a morte, ou pior, muito pior, sendo dilacerados, esquartejados e estripados. H alguns anos, Tessa estivera na Irlanda do Norte, fazendo um documentrio sobre a inutilidade da violncia gratuita que havia l. Tivera a infelicidade de est ar em um cemitrio, no funeral de mais um da infindvel srie de "mrtires" catlicos e pr otestantes, j no importava, ambos os tinham em excesso , quando a multido de prantea dores se metamorfoseou em uma turba de selvagens. Saram em bandos do ptio da igrej a para as ruas prximas, em busca dos que tinham uma religio diferente, e logo se d epararam com dois oficiais do Exrcito britnico paisana patrulhando a rea num carro sem identificao. Somente pelo seu tamanho, a multido bloqueou a passagem do carro, cercou-o, arrebentaram as janelas e arrastaram os supostos guardies da paz para a calada. Os dois auxiliares tcnicos de Tessa haviam fugido, mas ela se infiltrou n a confuso com sua cmara apoiada no ombro e, atravs da lente, pareceu-lhe estar olha ndo alm da realidade deste mundo, olhando dentro do prprio inferno. Os olhos desva irados, as feies distorcidas de dio e fria, o pesar pelo morto esquecido, tomados de um furor sanguinrio, os pranteadores chutaram impiedosamente os ingleses cados no cho, ergueram-nos apenas para espanc-los e esfaque-los, atir-los seguidamente contr a o carro at quebrar suas espinhas e rachar seus crnios, para ento larg-los e pisotelos, dilacer-los e esfaque-los outra vez, embora a esta altura ambos j estivessem m ortos. Uivando e berrando, gritando insultos e slogans que se degeneravam em cad eias de sons ininteligveis, ritmos irracionais, como um bando de urubus na carnia, eles bicavam os corpos destroados, embora no fossem como pssaros terrestres, nem c omo aves de rapina ou abutres, mas como demnios que surgiam das profundezas do in ferno, atacando os homens mortos no s com a inteno de devor-los, mas com o ardente de sejo de dilacer-los e se apoderar de suas almas. Dois daqueles homens possessos n otaram a presena de Tessa, agarraram sua cmara e a destruram, e a atiraram ao cho. P or um terrvel instante, teve certeza de que eles iriam destro-la em seu frenesi. Do is deles inclinaram-se, agarrando suas roupas. Seus rostos estavam to desfigurado s de dio que j no pareciam humanos, mas grgulas que adquiriram vida e desceram dos t etos das catedrais. Abandonaram tudo que era humano neles e soltaram os fantasma s codificados em seus genes das bestas primitivas de que descendiam. Pelo amor de Deus, no! gritara ela. Pelo amor de Deus, por favor! Talvez tivesse sido a meno de Deus ou apenas o som de uma voz humana que no se transformara no rosnado rouco de uma besta, mas por alguma razo eles a soltar am e hesitaram. Ela aproveitou-se daquela trgua para fugir deles, atravs da multido ensandecida, para a segurana. O que ouvia agora, no outro extremo do corredor do motel, era exatamente igual. Ou pior. 33 Comeando a suar embora o sistema de aquecimento do carro no estivesse liga do, ainda assombrado a cada repentina rajada de vento, Sam chamou o item B do su bmenu, que mostrou as converses programadas das 6:00h at as 18:00h. Esses nomes er am precedidos do cabealho 450 CONVERSES PROGRAMADAS. O nome de Harry Talbot tambm no constava daquela lista. A opo C, das 18:00h de tera-feira at a meia-noite do mesmo dia, indicava que estavam programadas 274 converses. O nome e o endereo de Harry Talbot estavam naq uela terceira e ltima lista. Sam somou mentalmente os nmeros mencionados em cada um dos trs perodos de c onverso 380, 450 e 274 e verificou que o total era 1.104, o mesmo nmero que encabea va a lista de converses pendentes. Some-se 1.967 a este nmero, o total dos j conver tidos, e o total final, 3.071, era provavelmente a populao de Moonlight Cove. Da p rxima vez que o relgio batesse meia-noite, dali a pouco menos de 23 horas, toda a cidade estaria convertida o que quer que isso significasse. Ele saiu do submenu e estava prestes a desligar o motor do carro e sair dali quando a palavra ALERTA apareceu no terminal e comeou a piscar. O medo aposs ou-se dele porque tinha certeza que haviam descoberto um intruso bisbilhotando o

sistema; ele devia ter esbarrado em algum sistema de alarme oculto no programa. Ao invs de abrir a porta do carro e sair correndo, entretanto, observou a tela por mais alguns segundos, tomado de curiosidade. VARREDURA TELEFNICA INDICA AGENTEDO FBI EM MOONLIGHT COVE. LOCAL DE CHAMADA: TELEFONE PBLICO, POSTO SHELL,OCEAN AVENUE. O alerta dizia respeito a ele, embora no porque soubessem que, naquele in stante, estava sentado em um dos carros de polcia, examinando a conspirao Falco da L ua/New Wave. Os bastardos estavam ligados aos bancos de dados da companhia telefn ica e periodicamente varriam aqueles registros para ver quem fizera chamadas e d e qual telefone at dos telefones pblicos da cidade, que em circunstncias normais po diam oferecer comunicao segura para um agente em campo. Eram paranicos, preocupados ao extremo com segurana e eletronicamente conectados em extenso e grau mais surpr eendentes a cada revelao. HORA DA CHAMADA 19:31 h, SEGUNDA-FEIRA, 13 DE OUTUBRO Pelo menos no mantinham uma ligao minuto-a-minuto ou hora-a-hora com a comp anhia telefnica. O computador deles obviamente varria aqueles registros segundo u m intervalo de tempo programado, talvez a cada quatro, seis ou oito horas. Caso contrrio, estariam sua procura logo depois de ter feito a chamada para Scott no c omeo da noite. Depois da legenda DESTINO DA CHAMADA, apareceu o nmero de telefone de sua casa, depois seu nome e endereo em Sher-man Oaks. Seguido de: CHAMADA REALIZADA POR: SAMUEL H. BOOKER. FORMA DE PAGAMENTO: CARTO DE CRDITO DE TELEFONE. TIPO DE CARTO: PAGO PELA FIRMA EMPREGADORA. ENDEREO DE REMESSA DA CONTA: FEDERAL BUREAU OF INVESTIGATION, WASHINGTON, D.C. Comeariam a verificar os motis do condado inteiro, mas como ele estava hos pedado na nica pousada de Moonlight Cove, a busca seria rpida. Imaginou se teria t empo de correr at o Cove Lodge, pegar seu carro e se dirigir prxima cidade, Aberde en Wells, de onde poderia ligar para o escritrio do Bureau em San Francisco de um telefone no monitorado. Descobrira o suficiente para saber que alguma coisa diab olicamente estranha estava acontecendo na cidade, o suficiente para justificar u ma interveno das autoridades federais e uma ampla investigao. Mas as palavras que apareceram no terminal em seguida convenceram-no de que, se voltasse ao Cove Lodge para pegar seu carro, seria capturado antes de po der sair da cidade. E, se o pegassem, ele se transformaria em mais uma horrenda morte acidental nas estatsticas. Sabiam o endereo de sua casa, de modo que Scott podia estar em perigo tam bm no de imediato, no em Los Angeles, mas talvez amanh. DILOGO SOLICITADO WATKINS: SHOLNICK, EST NA LINHA? SHOLNICK: ESTOU AQUI. WATKINS: VERIFIQUE O COVE LODGE. SHOLNICK: A CAMINHO. Um policial, Sholnick, j estava a caminho para averiguar se Sam estava re gistrado no Cove Lodge. E a histria que Sam contara ao funcionrio da recepo de que e

ra um bem-sucedido corretor da Bolsa de Los Angeles, na expectativa de uma apose ntadoria prematura em alguma cidadezinha costeira fora por gua abaixo. WATKINS: PETERSON? PETERSON: AQUI. Eles provavelmente no precisavam digitar seus nomes. O terminal de cada h omem o identificava com o computador central e seu nome era automaticamente impr esso adiante da mensagem que ele digitasse. Perfeito, rpido, simples de usar. WATKINS: D COBERTURA A SHOLNICK PETERSON: CERTO. WATKINS: NO 0 MATE AT PODERMOS INTERROG-LO. Por toda Moonlight Cove, tiras em carros de polcia conversavam entre si v ia computador, fora das faixas de ondas pblicas, onde no podiam ser facilmente int erceptados. Embora Sam os estivesse bisbilhotando sem que soubessem, percebeu qu e estava diante de um terrvel inimigo, quase to onisciente quanto Deus. WATKINS: DANBERRY? DANBERRY: AQUI. ESCRITRIO CENTRAL. WATKINS: BLOQUEIE A INTERSEO DA OCEAN AVENUE COM A INTERESTADUAL DANBERRY: CERTO. SHADDACK: E A GAROTA FOSTER? Sam ficou estupefato ao ver o nome de Shaddack aparecer na tela. O alert a, ao que tudo indicava, piscara no seu computador em casa, talvez at disparando um alarme sonoro e acordando-o. WATKINS: AINDA A SOLTA. SHADDACK: NO PODEMOS NOS ARRISCAR A QUE B00-KER A ENCONTRE. WATKINS: A CIDADE EST CERCADA POR SENTINELAS. ELES A PEGARO QUANDO ENTRAR NA CIDADE. SHADDACK: ELA VIU DEMAIS.

Sam lera a respeito de Thomas Shaddack em revistas e jornais. O sujeito era uma espcie de celebridade, o gnio de computao da poca, e alm disso um pouco excntr co. Fascinado por aquele dilogo revelador, que incriminava o famoso gnio e sua fora policial comprada, Sam no atentou de imediato para o significado da troca de mensagens entre o delegado Watkins e Danberry: "Danberry... Aqui. Escritrio cent ral... Bloqueie a interseo da Ocean Avenue com a interestadual... Certo." Percebeu que o policial Danberry estava no escritrio central, que era o prdio do condado, e que a qualquer momento iria sair pela porta dos fundos e correr para um dos ca rros de polcia no estacionamento. Ah, merda. Sam agarrou os fios da ignio, separando-os. O motor engasgou e morreu e o monitor de vdeo se apagou. Uma frao de segundo depois, Danberry abriu a porta dos fundos do edifcio do condado de par em par e correu para o estacionamento. 34 Quando a gritaria cessou, Tessa saiu de um transe de terror e dirigiu-se diretamente ao telefone outra vez. Continuava mudo. Onde estaria Quinn? O escritrio do motel estava fechado a esta hora, mas o gerente no teria um quarto anexo ao escritrio? Ele reagiria ao tumulto. Ou faria parte do bando selvagem que estavano corredor? Eles derrubaram uma porta. Podiam fazer o mesmo com a sua. Agarrou uma das cadeiras de espaldar reto da mesa junto janela, correu p ara a porta com ela, inclinou-a e enfiou-a sob a maaneta.

J no achava que estavam atrs dela por ser irm de Janice e disposta a descobr ir a verdade. Essa explicao no justificava o ataque aos outros hspedes, que nada tin ham a ver com Janice. Era loucura. No compreendia o que estava acontecendo, mas p ercebia as implicaes do que ouvira: um assassino psictico, no, vrios psicticos, a julg ar pelas vozes que ouvira, de algum culto bizarrocomo a famlia Mason talvez, ou pi or, estavam solta no motel. J haviam assassinado duas pessoas e podiam mat-la tambm , evidentemente por puro prazer. Sentia-se num pesadelo. Esperava que a qualquer instante as paredes comeassem a se abaular daquel e modo amorfo dos pesadelos, mas elas continuavam slidas, fixas e as cores dos ob jetos eram ntidas e claras demais para que aquilo fosse um devaneio. Calou as meias e os tnis s pressas, apreensiva por estar descala, como antes sua quase nudez a fizera se sentir vulnervel, como se a morte pudesse ser despis tada por um guarda-roupa adequado. Ouviu as vozes outra vez. No mais no final do corredor. Perto de sua port a. Aproximando-se. Desejou que a porta tivesse um olho mgico, que permitisse uma viso em grande-angular, mas no havia nenhum. Na soleira da porta, entretanto, havia uma abertura de um centmetro e mei o, de modo que Tessa atirou-se ao cho, comprimiu um lado do rosto contra o carpet e e espreitou o corredor. Daquele ngulo limitado, viu alguma coisa passar pela po rta do seu quarto to depressa que seus olhos no puderam acompanh-la, embora tivesse conseguido vislumbrar seus ps, o que foi suficiente para mudar radicalmente sua percepo do que estava acontecendo. Este no era um incidente de selvageria humana se e na qual quase sucumbira na Irlanda do Nor melhante carnificina que presenciara te. Era, ao contrrio, um encontro com o desconhecido, uma transgresso da realidade , uma repentina derrapagem do mundo normal para o sobrenatural. Eram ps peludos, de pele escura e coricea, largos e chatos e surpreendentemente compridos, com ded os to protuberantes e cheios de ns que quase pareciam ter as funes dos dedos das mos. Algo golpeou a porta. Com fora. Tessa levantou-se atabalhoadamente e correu para fora do vestbulo. Vozes desvairadas enchiam o corredor: aquela mesma mistura estranha de sons roucos de animais interrompidos por rajadas de palavras pronunciadas de modo ofegante, mas em sua maior parte desconexas. Rodeou a cama em direo janela, soltou a trava e deslizou o painel mvel para o lado. A porta estremeceu outra vez. O estrondo foi to forte que Tessa sentiu co mo se estivesse dentro de um tambor. No seria derrubada com tanta facilidade como a dos outros hspedes, graas cadeira, mas no resistiria a mais do que alguns golpes . Sentou-se no parapeito, jogou as pernas para fora, olhou para136 baixo. A p assagem mida do nevoeiro brilhava sob o fraco claro amarelo das lmpadas da entrada de servio a cerca de trs metros e meio abaixo da janela. Um pulo fcil. Golpearam a porta outra vez, com mais fora. Lascas de madeira voaram pelo vestbulo. Tessa saltou do parapeito. Aterrissou na passagem molhada e, por causa d os tnis de sola de borracha, escorregou, mas no caiu. Do quarto do qual acabara de fugir, veio o barulho ainda mais Forte de m adeira lascada, e o metal retorcido guinchou quando a Fechadura da porta comeou a se fragmentar. Estava perto do extremo norte do prdio. Julgou ter visto algo se movendo na escurido naquela direo. Podia no ser nada alm de um cogulo de nevoeiro agitando-se em redemoinhos para leste ao sabor do vento, mas no queria correr o risco, de mod o que tomou a direo sul, com o vasto mar negro alm da cerca a sua direita. Quando c hegou ao final do prdio, um estrondo ecoou pela noite o barulho da porta de seu q uarto sendo derrubada , seguido pelos uivos do bando ao entrar no aposento a sua procura. 35 Sam no podia sair do carro de polcia sem atrair a ateno de Danberry. Havia q

uatro carros de radiopatrulha disposio do policial, portanto as chances eram de 75 por cento de que Sam no fosse descoberto se permanecesse no carro. Afundou no ba nco do motorista o mximo que pde e inclinou-se para a direita, por cima do teclado do computador sobre o consolo. Danberry dirigiu-se ao carro mais prximo da fileira. Com a cabea sobre o consolo, o pescoo virado de modo a poder olhar para a janela do lado do passageiro, Sam observou Danberry abrir a porta do outro carro . Rezou para que o policial se mantivesse de costas, porque o interior do carro em que Sam estava abaixado era revelado pela claridade sulfurosa das lmpadas do e stacionamento. Se Danberry apenas relanceasse o olhar em sua direo, Sam seria vist o. O tira entrou no outro carro branco e preto e bateu a porta, fazendo Sam suspirar de alvio. O motor foi ligado. Danberry arrancou do estacionamento do prd io do condado. Quando chegou viela, acelerou e os pneus giraram e rangeram por um instante an tes de aderirem ao cho, e logo ele desapareceu. Embora Sam quisesse reconectar os fios da ignio e ligar o computador outra vez para descobrir se Watkins e Shaddack ainda estavam conversando, sabia que no ousava se demorar mais. Conforme a caada humana se intensificasse, os escritrios do prdio sem dvida ficariam mais movimentados. Como no queria que eles soubessem que andara bisbilhotando em seus comput adores ou que interceptara sua conversa no terminal de vdeo quanto maior achassem que era a sua ignorncia, menos eficazes seriam em sua busca , Sam usou suas ferra mentas para recolocar o cilindro da ignio no eixo do volante. Saiu do carro, apert ou o boto para trancar a porta e a fechou. No queria escapar pela viela porque algum carro de polcia podia entrar por uma das duas extremidades e atingi-lo com seus faris. Preferiu precipitar-se pel a estreita rua nos fundos do estacionamento e abriu um porto numa cerca simples d e ferro batido. Entrou no quintal de uma casa um tanto decrpita em estilo vitoria no, cujos proprietrios deixaram as ervas daninhas crescerem to livremente que o lu gar parecia habitado por uma famlia macabra das histrias em quadrinhos sada da pena de Gahan Wilson. Caminhou em silncio pela lateral da casa, atravessou o jardim, saiu na Pacific Drive, a um quarteiro ao sul da avenida Ocean. A calma da noite no era perturbada por sirenes. No ouviu gritos, nem passo s correndo, nenhum brado de alarme. Mas ele sabia que despertara uma besta de mu itas cabeas e que esta Hidra singularmente perigosa estava sua procura por toda a cidade. 36 Mike Peyser no sabia o que fazer, no sabia, estava amedrontado, confuso e amedrontado, de modo que no conseguia pensar com clareza, embora precisasse pensa r clara e objetivamente como um homem, mas seu lado selvagem continuava a se imp or; sua mente trabalhava com rapidez e astcia, mas ele no conseguia manter uma lin ha de pensamento por mais do que alguns minutos. Pensamento; gil, rpido, no era suf iciente para resolver um problema desta ordem; tinha que pensar de forma rpida e penetrante. Mas o alcance de sua reflexo no era mais o mesmo. Quando conseguiu parar de gritar e erguer-se do cho da cozinha, correu pa ra a sala de jantar s escuras, atravessou a sala de estar tambm com as luzes apaga das, arremessou-se pelo pequeno corredor at o quarto, depois ao banheiro principa l, quase sempre de quatro, erguendo-se nos ps ao atravessar a soleira da porta do quarto, incapaz de se manter nesta posio e completamente ereto todo o tempo, mas flexvel o bastante para ficar mais ou menos erguido. No banheiro, iluminado apena s pelo luar nebuloso e meio cintilante que penetrava pela pequena janela acima d o boxe do chuveiro, ele agarrou a borda da pia e olhou-se no espelho do armrio de remdios, onde podia ver apenas um vago reflexo de si mesmo, sem detalhes. Queria acreditar que voltara a sua forma natural, que a sensao de estar pr eso numa armadilha em seu estado alterado era pura alucinao, sim, sim, queria acre ditar nisso, precisava muito acreditar nisso, acreditar, embora no conseguisse fi car inteiramente ereto, embora pudesse sentir a diferena em seus dedos estranhame

nte compridos, no modo esquisito como sua cabea assentava-se nos ombros e na form a como suas costas ligavam-se a seus quadris. Tinha que acreditar. Acenda a luz, disse a si mesmo. No podia fazer isso. Acenda a luz. Tinha medo. Precisava acender a luz e se olhar no espelho. Mas agarrava-se pia sem conseguir se mexer. Acenda a luz. Em vez disso, inclinou-se em direo ao tenebroso espelho, examinando intens amente o reflexo indistinto, vendo pouco mais do que uma plida irradiao cor de mbar de olhos estranhos. Acenda a luz. Deixou escapar um lamento estridente de angstia e terror. Shaddack, pensou de repente. Shaddack, tinha que contar a Shaddack, Tom Shaddack saberia o que fazer, Shaddack era sua maior esperana, talvez sua nica esp erana, Shaddack. Soltou a pia, deixou-se cair no cho, correu para fora do banheiro, entran do no quarto, em direo ao telefone na mesinha-de-cabeceira. Enquanto andava, numa voz alternadamente aguda e gu-tural, penetrante e sussurrante, repetia o nome co mo se fosse uma palavra com poderes mgicos: Shaddack, Shaddack, Shaddack, Shaddack... 37

Tessa Lockland refugiou-se numa lavanderia automtica, aberta 24 horas, a quatro quarteires a leste do Cove Lodge e a meio quarteiro da Ocean Avenue. Queria estar em um lugar bem iluminado e a srie de lmpadas fluorescentes no teto no permi tia sombras. Sozinha na lavanderia, sentou-se numa surrada cadeira de plstico ama relo, fitando as fileiras de portinholas das secadoras, como se a compreenso esti vesse para lhe ser outorgada por uma fonte csmica que se comunicava atravs daquele s crculos de vidro. Como documentarista, precisava ter um olhar crtico para os padres na vida que dariam coerncia a um filme narrativa e visualmente, portanto no tinha dificuld ade em identificar padres de escurido, morte e foras desconhecidas naquela cidade p rofundamente perturbada. As criaturas fantsticas no motel certamente foram a orig em dos gritos que ouvira na praia no comeo da noite e sua irm sem dvida fora morta por aquelas mesmas criaturas, o que quer que fossem. O que de certa forma explic ava por que as autoridades insistiram tanto para que Marion autorizasse a cremao d o corpo de Janice no porque seus restos estivessem corrodos pela gua do mar e semid evorados pelos peixes, mas porque a cremao ocultaria ferimentos que levantariam pe rguntas impossveis de serem respondidas por uma autpsia isenta. Tambm via reflexos da corrupo das autoridades locais na aparncia fsica da Ocean Avenue, onde havia tant as vitrinas de lojas vazias e tantos negcios em dificuldade, algo inexplicvel para uma cidade onde o desemprego era virtualmente nulo. Notara um certo ar solene n as pessoas que vira nas ruas, bem como uma pressa e uma atitude decidida que par eciam estranhas numa cidade costeira da regio norte, longe do tumulto da vida mod erna. Entretanto, sua percepo dos padres no inclua nenhuma explicao do motivo pelo q al a polcia iria querer esconder a verdadeira natureza da morte de Janice. Ou por que a cidade parecia atravessar uma recesso econmica apesar de sua prosperidade. Ou, em nome de Deus, o que seriam aquelas criaturas de pesadelo no motel. Padres eram pistas para verdades subjacentes, mas sua capacidade de reconhec-las no signi ficava que pudesse encontrar as respostas e revelar as verdades que os padres sug eriam. Continuou sentada, tremendo, sob a claridade fluorescente, respirando ve stgios dos vapores de detergentes, alvejantes, amaciantes e o persistente odor de restos de cigarro dos dois cinzeiros de p, cheios de areia, enquanto tentava dec idir o que fazer. No perdera sua determinao de investigar a morte de Janice. Mas j no

tinha a audcia de achar que podia brincar de detetive por conta prpria. Precisava de ajuda e teria que obt-la de autoridades do condado ou estaduais. A primeira providncia era sair de Moonlight Cove o mais rpido possvel. Seu carro estava no Cove Lodge, mas ela no queria voltar l para busc-lo. Aq uelas... criaturas poderiam ainda estar no motel ou observando-o das moitas cerr adas e rvores e das onipresentes sombras que eram parte integrante da cidade. Com o Carmel, Califrnia, em outro ponto ao longo da costa, Moonlight Cove era uma cid ade construda numa floresta costeira. Tessa adorava Carmel por sua esplndida integ rao das obras do homem e da natureza, onde a geografia e a arquitetura pareciam se r o produto das mos de um mesmo escultor. No momento, entretanto, Moonlight Cove no se beneficiava em graa e estilo de sua exuberante vegetao ou engenhosas sombras n oturnas, como Carmel; ao contrrio, a cidade parecia estar coberta com a mais tnue e superficial camada de civilizao, sob a qual algo selvagem at primitivo espreitava e aguardava. Cada bosquete e cada rua escura no abrigava a beleza, mas o sobrena tural e a morte. Teria achado Moonlight Cove muito mais atraente se cada rua, vi ela, jardim e parque fossem iluminados com a mesma profuso de lmpadas fluorescente s que a lavanderia automtica onde se refugiara. Talvez a polcia j tivesse aparecido no Cove Lodge a esta altura, em respos ta aos gritos e algazarra. Mas no se sentiria mais segura l pela simples presena de tiras. Estes eram parte do problema. Iriam querer interrog-la sobre os assassina tos dos outros hspedes. Descobririam que Janice fora sua irm e, embora no lhes diss esse que estava na cidade para investigar as circunstncias de sua morte, eles sus peitariam ser esta a sua inteno. Se tivessem participado de uma conspirao para escon der a verdadeira natureza da morte de Janice, provavelmente no hesitariam em lida r com Tessa de modo firme e definitivo. Tinha que abandonar o carro. Mas no iria atravessar a cidade a p noite. Poderia pegar uma carona na int erestadual talvez at de um caminhoneiro honesto e no de um psicopata itinerante m as, entre Moonlight Cove e a auto-estrada, teria que atravessar uma regio escura e semi-rural, onde correria risco ainda maior de encontrar outras daquelas miste riosas bestas que haviam arrombado a porta de seu quarto no motel. Claro, foram atrs dela num lugar relativamente pblico e bem iluminado. No p ossua nenhuma razo real para acreditar que estava mais segura naquela lavanderia a utomtica do que no meio da floresta. Quando a membrana da civilizao se rompia e o t error primitivo se espalhava, no se estava seguro em lugar nenhum, nem mesmo nos degraus de uma igreja, como vira na Irlanda do Norte e em outros locais. Entretanto, se apegaria luz e evitaria a escurido. Atravessara uma parede invisvel entre a realidade que sempre conhecera e um mundo diferente, mais hosti l. Enquanto permanecesse naquela Zona de Transio, era melhor acreditar que as somb ras ofereciam ainda menos conforto e segurana do que os locais iluminados. O que a deixava sem um plano de ao. Exceto continuar sentada na lavanderia e esperar o amanhecer. luz do dia, poderia arriscar uma longa caminhada at a aut o-estrada. O vidro vazio das portinholas das secadoras devolvia seu olhar. Uma mariposa de outono batia suavemente contra os painis foscos de plstico suspensos sob as lmpadas fluorescentes. 38 Impedida de entrar livremente em Moonlight Cove como planejara, Chrissie afastou-se da estrada Holliwell, voltando pelo caminho por onde viera. Permanec eu no bosque, movendo-se devagar e cautelosamente de rvore em rvore, tentando evit ar fazer qualquer rudo que pudesse ser ouvido pela mais prxima das sentinelas colo cadas de guarda no cruzamento. A duzentos metros de distncia, quando j no podia ser vista ou ouvida por aq ueles homens, ela comeou a se mover mais agressivamente. Por fim chegou a uma das casas que ladeavam a estrada do condado. A casa de fazenda de um nico andar situ ava-se nos fundos de um amplo jardim e abrigava-se atrs de vrios pinheiros e abeto s, quase invisvel agora que a lua comeava a desaparecer. No havia luzes acesas nem dentro nem do lado de fora da casa e reinava um silncio absoluto.

Precisava de tempo para pensar e queria sair da noite fria e mida. Espera ndo que no houvesse cachorros na casa, correu para a garagem, mantendo-se fora do caminho de cascalhos para evitar fazer qualquer barulho. Como esperava, alm da a mpla porta pela qual os carros entravam e saam, havia uma pequena porta lateral. Estava destrancada. Entrou na garagem e fechou a porta. Chrissie Foster, agente secreto, entrou nas dependncias do inimigo pela u tilizao intrpida e inteligente de uma porta lateral disse em voz baixa. A fraca claridade da lua cada vez menor penetrava pelos painis da porta e por duas janelas altas e estreitas na parede oeste, mas era insuficiente para r evelar qualquer coisa. Podia divisar apenas algumas curvas de cromados e de vidr os de pra-brisas brilhando foscamente, apenas o bastante para sugerir a existncia de doiscarros. Avanou para o primeiro dos veculos com a cautela de uma cega, as mos estend idas, com receio de esbarrar em alguma coisa. O carro no estava trancado. Deslizo u para trs do volante, deixando a porta aberta para a bem-vinda claridade da lmpad a no interior do veculo. Supunha que um vestgio daquela luz pudesse ser visto pela s janelas da garagem se algum na casa acordasse e olhasse para fora, mas tinha qu e arriscar. Examinou o porta-luvas, as bolsas para guardar mapas nas portas e embaix o dos bancos, na esperana de encontrar algo de comer, porque a maioria das pessoa s guardava barras de chocolate, saquinhos de amendoim, biscoitos ou alguma coisa para beliscar nos carros. Embora tivesse comido no meio da tarde, quando estava trancada na despensa, no se alimentava h mais de dez horas. Seu estmago roncava. No esperava encontrar um sundae de chocolate ou os ingredientes para um sanduche de gelia, mas desejava ter mais sorte do que achar uma simples barra de chicletes o u um drops verde que, retirado de sob o banco, estivesse pegajoso de poeira, coto e plos do carpete. Como se lesse manchetes de um tablide, ela disse: "Fome na Terra da Abundncia, Uma Tragdia Moderna,Menina Encontrada Morta n Garagem, 'Eu Queria Apenas AlgunsAmendoins' Escrito Com Seu Prprio Sangue. No outro carro, encontrou duas barras de chocolate com amndoas. Obrigada, meu Deus. Sua amiga, Chrissie. Devorou a primeira barra, mas a segunda ela saboreou em pequenos bocados , deixando-os se desfazerem na boca. Enquanto comia, tentou imaginar maneiras de entrar em Moonlight Cove. Qu ando terminou o chocolate... MENINA VICIADA EM CHOCOLATE ENCONTRADA MORTA EM GARAGEM DE CASO FATAL DE ESPINHAS GIGANTES ...J arquitetara um plano. Sua hora de ir para a cama j passara h muito tempo e sentia-se exausta de toda aquela atividade fsica que ocupara a sua noite. Queria apenas permanecer no carro, a barriga cheia de chocolate com amndoas e dormir por algumas horas antes de colocar o plano em ao. Bocejou e deixou-se afundar no banco. Sentia o corpo dol orido, e suas plpebras estavam to pesadas como se algum agente funerrio muito ansio so tivesse colocado moedas nelas, para que fechassem com o peso. Essa imagem de si mesma como um cadver foi to perturbadora que ela saiu do carro e fechou a porta. Se adormecesse no carro, provavelmente s iria acordar qu ando algum a encontrasse pela manh. Talvez as pessoas que mantinham os carros na g aragem fossem convertidas, como seus pais, e nesse caso ela estaria condenada. D o lado de fora, tremendo quando o vento a aoitava, caminhou para a estrada do con dado e tomou a direo norte. Passou por mais duas casas escuras e silenciosas, mais uma faixa de floresta e chegou a uma quarta casa, outra residncia em estilo faze nda, de um nico andar, com telhado de ardsia e paredes de sequia. Conhecia as pesso as que moravam ali, sr. e sra. Eulane. A sra. Eulane tomava conta da lanchonete da escola. O sr. Eulane era um jardineiro muito conhecido em Moonlight Cove. Tod os os dias bem cedo pela manh, o sr. Eulane dirigia-se cidade em seu caminho branc o, carregado de cortadores de grama, aparadores de cercas, ancinhos, enxadas, sa cos de palha, fertilizantes e tudo o mais de que um jardineiro pudesse precisar; s alguns alunos j tinham chegado quando ele deixava a sra. Eulane na escola, segu indo depois para o prprio trabalho. Chrissie imaginou que poderia encontrar um lu

gar para se esconder na parte traseira do caminho que possua laterais de madeira , entre os apetrechos de jardinagem do sr. Eulane. O caminho estava na garagem dos Eulanes, que estava aberta, exatamente co mo a outra. Mas era a zona rural, afinal de contas, onde as pessoas ainda confia vam umas nas outras, o que era bom, exceto que dava a intrusos invasores uma fac ilidade maior. A nica janela era pequena e na parede que no podia ser vista da cas a, de modo que Chrissie arriscou acender a luz do teto quando entrou. Silenciosa mente, subiu pela lateral do caminho e meteu-se entre o equipamento de jardinagem , que estava arrumado nos dois teros posteriores da bolia, perto da porta traseira . Mais para a frente do caminho, contra a parede da cabina, ladeada por sacos de 25 quilos de fertilizantes, estrume e terra adubada, havia uma pilha de cerca de um metro de altura de sacos de aniagem onde o sr. Eulane colocava as aparas de grama que tinham que ser transportadas para o depsito de lixo. Podia usar alguns sacos como colcho, outros como cobertores e se deitar ali at de manh, permanecendo escondida entre a aniagem e as pilhas de sacos de 25 quilos at chegarem a Moonlig ht Cove. Desceu do caminho, apagou as luzes da garagem, depois retornou no escuro e cuidadosamente subiu no caminho outra vez. Fez um ninho no meio dos sacos. A an iagem provocava um pouco de ccegas. Aps anos de uso, estava impregnada do cheiro d e grama recm-cortada, que era agradvel no comeo, mas logo enjoava. Pelo menos, algu mas camadas de sacos de aniagem guardavam o calor de seu corpo e, dentro de pouc os minutos, sentia-se aquecida pela primeira vez naquela noite. Conforme a noite se adensava (pensava), a jovem Chrissie, disfarando os d enunciadores odores de seu corpo no aroma de grama que saturava a aniagem, escon deu-se astutamente de seus perseguidores aliengenas ou talvez lobisomens , cujo fa ro era quase to bom quanto o de ces de caa. 39 Sam refugiou-se temporariamente no playground s escuras da Escola Primria T homas Jefferson na Palomino Street, regio sul da cidade. Sentou-se em um dos bala nos, segurando as correntes de suspenso com ambas as mos, na verdade at se balanando um pouco, enquanto considerava as opes. No podia sair de Moonlight Cove de carro. Seu carro alugado estava no mot el, onde ele seria preso se aparecesse. Podia roubar um automvel, mas se lembrou da conversa pelo computador em que Loman Watkins ordenara a Danberry que montass e uma barreira na Ocean Avenue, entre a cidade e a interestadual. Eles haviam bl oqueado todas as sadas. Podia tomar outro caminho, esgueirando-se de rua em rua, at os limites da cidade, atravessando os bosques e campos at a auto-estrada. Mas Watkins tambm dis sera algo sobre ter cercado a cidade com sentinelas, para deter a "garota Foster ". Embora Sam confiasse em seus instintos e em sua capacidade de sobrevivncia, no tivera nenhuma experincia em evadir-se por um territrio aberto desde que servira n a guerra, h mais de vinte anos. Se havia homensde guarda em torno da cidade, pront os a capturarem a menina, provvel que Sam caminhasse diretamente para um ou mais da homens. Embora estivesse disposto a correr o risco de ser capturado, no podia cai r nas mos deles enquanto no conseguisse dar um telefonema ao Bureau para relatar o que sabia e pedir ajuda de emergencia. Se ele se tornasse mais um nmero na estats tica desta capital mundial de mortes acidentais, o Bureau enviaria novos homens em seu lugar e a verdade viria tona, embora talvez tarde demais. Enquanto balanav a-se suavemente para frente e para irs no nevoeiro que se desfazia depressa, empu rrado principalmente pele vento, pensou nas relaes que vira no terminal de vdeo. To dos na cidade seriam "convertidos" nas prximas 23 horas. Embora no fizesse a menor idia do que significava ser convertido, no gostava do que podia ser. E pressentia que, uma vez cumprida a programao, uma vez que todos na cidade estivessem convert idos, chegar verdade em Moonlight Cove no seria mais fcil do que abrir uma srie inf inita de caixas de titnio, fechadas a laser, umas dentro das outras como um quebr a-cabea chins.

Muito bem, portanto a primeira coisa a fazer era arranjar um telefone e ligar para o Bureau. Os telefones em Moonlight Cove estavam monitorados, mas ele no se importava se o telefonema fosse registrado na varredura de um computador o u mesmo gravado palavra por palavra. Precisava apenas de trinta segundos ou um m inuto na linha com o escritrio e reforos macios estariam a caminho. Ento ele teria q ue se manter em movimento, esquivando-se dos tiras por algumas horas, at que outr os agentes chegassem. No podia ir a uma casa qualquer e pedir para usar o telefone porque no sab ia em quem confiar. Morrie Stein dissera que, depois de estar na cidade um ou do is dias, se sentira tomado da sensao paranica de que havia olhos seguindo-o onde qu er que fosse e que o Grande Irmo estava sempre a meio metro de distncia. Sam chega ra a este estado de parania em apenas algumas horas e estava passando rapidamente para um estado de permanente tenso e suspeita, diferente de qualquer outra coisa que j experimentara depois daqueles combates na selva h duas dcadas. Um telefone pblico. Mas no aquele no posto de servio Shell que usara anteri ormente. Um homem procurado era tolo de voltar ao local onde se sabia que estive ra antes. De suas andanas pela cidade, lembrava-se de um, talvez dois outros telefo nes. Levantou-se do balano, enfiou as mos nos bolsos, encurvou os ombros contra o vento gelado e comeou a atravessar o ptio da escola em direo rua do outro lado. Lembrou-se da garota Foster a que Shaddack e Watkins se referiram no com putador. Quem seria ela? O que teria visto? Achava que ela podia ser uma chave p ara desvendar o mistrio. O que quer que tivesse testemunhado devia explicar o que queriam dizer com converso . 40 As paredes pareciam sangrar. Uma exsudao vermelha, como se brotasse do rebo co e escorresse pela tinta amarelo-claro em muitos fios. Parado no meio daquele quarto do segundo andar do Cove Lodge, Loman Watk ins sentiu-se repugnado com a carnificina... mas tambm estranhamente excitado. O corpo do hspede estava esparramado perto da cama desfeita, hediondament e mordido e dilacerado. Em piores condies, a mulher morta encontrava-se do lado de fora do quarto, no corredor do segundo andar, um montculo vermelho no tapete cor de laranja. O ar recendia a sangue, blis, fezes e urina uma miscelnea de odores com qu e Loman estava se tornando cada vez mais familiarizado, conforme as vtimas dos re gressivos tornavam-se mais freqentes semana a semana, dia a dia. Desta vez, entre tanto, como nunca antes, sentia uma fragrncia doce e convidativa subjacente super fcie acre do mau cheiro. Respirou fundo diversas vezes, sem saber ao certo que es pcie de atrao aquele terrvel aroma podia exercer. Mas no podia negar aquela atrao sistir a ela mais do que um co de caa podia resistir ao cheiro de uma raposa. Embo ra no pudesse suportar a tentadora fragrncia, estava aterrorizado com sua reao a ela , e o sangue em suas veias comeou a esfriar medida que o prazer sentido no mau ch eiro biolgico tornava-se mais intenso. Barry Sholnick, o policial que Loman despachara para o Cove Lodge pelo t erminal de computador para prender Samuel Booker, e que encontrara morte e destr uio ao invs do agente do Bureau, estava parado a um canto junto janela, olhando fix a e intensamente para o homem morto. Estava no motel h mais tempo do que os outro s, quase meia hora, tempo suficiente para comear a encarar as vtimas com o distanc iamento que a polcia tinha que desenvolver, como se corpos mortos e dilacerados no fossem uma parte mais notvel do cenrio do que os mveis. Entretanto, Sholnick no con seguia desviar os olhos do corpo eviscerado, dos destroos e das paredes cobertos de sangue. Estava eletrizado pelos horrendos detritos e pela violncia que faziam lembrar. Detestamos o que os regressivos se tornaram e o que fazem, pensou Loman, mas de alguma forma doentia ns tambm os invejamos, invejamos sua definitiva liber dade. Algo nele e, suspeitava, em toda a Nova Gente ansiava por se unir aos re

ou

gressivos. Como ocorrera na casa dos Fosters, Loman sentia a urgncia de empregar o controle corporal recm-adquirido no para se elevar, como Shaddack desejara, mas para involuir a um estado selvagem. Ansiava por retornar a um estado de conscinci a onde os pensamentos de propsito e significado da vida no o perturbariam, onde o desafio intelectual no existiria, onde seria uma criatura cuja existncia era defin ida quase que inteiramente pela sensao, onde cada deciso era tomada apenas com base no que lhe desse prazer, uma condio no perturbada pelo pensamento complexo. Ah, me u Deus, livrar-se dos encargos da civilizao e da inteligncia superior! Sholnick emitiu um som rouco do fundo da garganta. Loman ergueu os olhos do morto. Nos olhos castanhos de Sholnick brilhava uma luz selvagem. Estarei to plid o quanto ele? perguntou-se Loman. Com os olhos to fundos e to estranho? Por um instante os olhos de Sholnick encontraram-se com os do delegado, depois se desviaram como se ele tivesse sido apanhado num ato vergonhoso. O corao de Loman batia descompassadamente. Sholnick dirigiu-se janela. Fit ou o mar escuro. Tinha os pu-, nhos cerrados ao lado do corpo. Lom an tremia. O cheiro sombriamente doce. O cheiro da caada, do abate. Virou-se e saiu do quarto para o corredor, onde a viso da mulher morta se midespida, retalhada, lacerada no oferecia nenhum alvio. Bob Trott, uma das recent es aquisies da fora policial quando esta aumentou para doze homens na semana anteri or, postava-se junto ao cadver destroado. Era um homem corpulento, dez centmetros m ais alto e quinze quilos mais pesado do que Loman, com feies duras e angulosas. O lhava para o cadver com um sorriso leve e profano. Ruborizado, a viso comeando a se turvar, os olhos adquirindo um duro claro fluorescente, Loman falou de forma rspida: Trott, acompanhe-me. Comeou a percorrer o corredor em direo ao outro quarto que fora arrombado. Trott seguiu-o com evidente relutncia. Quando Loman chegou porta destruda daquele apartamento, Paul Amberlay, ou tro de seus policiais, surgiu no topo das escadas da ala norte, de volta do escr itrio do motel onde Loman o enviara para verificar os registros de hspedes. O casal do quarto vinte e quatro chamava-se Jenks, Sarahe Charles informo u Amberlay. Tinha 25 anos, era magro e forte,inteligente. Talvez porque o rosto d o jovem policial fosse ligeiramente pontudo, com olhos fundos, ele sempre lembrav a a Lomanuma raposa. So de Portland. E aqui no trinta e seis? Tessa Lockland, de San Diego. Loman pestanejou. Lockland? Amberlay soletrou. Quando ela se registrou? Esta noite. A viva do pastor, Janice Capshaw disse Loman. Seunome de solteira era L land. Tive que tratar com a me dela portelefone e ela estava em San Diego. Uma sac ana difcil de convencer. Milhes de perguntas. Tive dificuldade em convenc-la a auto rizar a cremao. Disse que sua outra filha estava fora do pas, emum lugar muito remot o, no podia ser avisada com rapidez, masque viria dentro de um ms para esvaziar a c asa e acertar as contasda senhora Capshaw. Portanto, imagino que seja ela. Loman conduziu-os ao quarto de Tessa Lockland, duas portas depois do nmer o quarenta, onde Booker estava registrado. O vento zumbia na janela aberta. O lo cal estava entulhado de mveis quebrados, roupas de cama rasgadas e cacos de vidro de uma tev estilhaada; mas no havia sinal de sangue. J haviam examinado o quarto em busca de um corpo e nada haviam encontrado; a janela aberta indicava que o ocup ante fugira antes que os regressivos conseguissem arrombar a porta. Ento, Booker est l fora disse Loman e temos quepresumir que ele viu o ssivos ou ouviu o massacre. Sabe queh algo de errado aqui. No compreende, mas sabe o suficiente...sabe demais. Pode apostar que saiu correndo para telefonar para o maldito Bureau disse Trott.

Loman concordou. E agora temos tambm esta cadela Lockland, que certamenteest pensando que s a irm no cometeu suicdio, que foi morta pelas mesmas criaturas que mataram o casal de Portland... O mais lgico para ela fazer disse Amberlay vir direto a ns, polcia r direto em nossas mos. Talvez disse Loman, sem se convencer. Comeou a vasculhar os destroos. A em-me a encontrar a bolsa dela. Comeles arrombando a porta, deve ter sado pela jan ela sem parar parapegar a bolsa. Trott encontrou-a entre a cama e uma das mesinhas-de-cabeceira. Loman esvaziou a bolsa sobre o colcho. Agarrou a carteira, folheou a seqnci a de plsticos transparentes cheios de cartes de crdito e fotografias, at encontrar a licena de motorista. De acordo com os dados da licena, a mulher tinha 1,61m, 52 q uilos, loura, olhos azuis. Loman levantou a carteira de identidade para que Trot t e Amberlay pudessem ver a fotografia. bonitona disse Amberlay. Gostaria de tirar um naco dessa a disse Trott. A escolha de palavras de seu policial provocou um calafrio em Loman. No pd e deixar de imaginar se Trott usara "naco" como um eufemismo para sexo ou se exp ressava um desejo subconsciente muito real de atacar a mulher como os regressivo s haviam destroado o casal de Portland. Sabemos como ela disse Loman. Isso ajuda. As feies duras e angulosas de Trott eram inadequadas para a expresso de emoes mais ternas como afeto e encantamento, mas transmitiam perfeitamente a fome e a urgncia animal de dar vazo quela ebulio em seu ntimo. Quer que a gente traga ela aqui? Sim. Ela na verdade, no sabe de nada, mas por outro ladosabe demais. Sabe que o casal no fim do corredor foi assassinado,e provavelmente viu um regressivo. Talvez os regressivos a tenham seguido pela janela e a alcanado sugeriu-l e Amberlay. Talvez encontremos seu corpo em algum lugar l fora, no terreno do mote l. Pode ser disse Loman. Mas, se no encontrarmos, temos que ach-la e traz ra c. Chamou Callan? Sim respondeu Amberlay. Temos que mandar limpar este lugar disse Loman. Temos que manter as apar ias at meia-noite, at que todos na cidade tenham passado pela Mudana. S depois, quand o MoonlightCove estiver em segurana, poderemos nos concentrar em encontrar os regre ssivos e elimin-los. Os olhos de Trott e Amberlay encontraram os de Loman, ento todos se entre olharam. Nos olhares que trocaram, Loman viu o sombrio conhecimento de que todos eles eram regressivos em potencial, que tambm sentiam a atrao daquele estado primi tivo e sem preocupaes. Era uma conscincia da qual ningum ousava falar, pois declar-la era admitir que o Falco da Lua era um projeto profundamente falho e que talvez t odos eles estivessem condenados. 41 Mike Peyser ouviu o rudo de discar e, desajeitadamente, apertou os botes, que eram pequenos demais e muito juntos para seus dedos compridos e em garras. C ompreendeu de repente que no podia telefonar para Shaddack, no ousava telefonar pa ra Shaddack, embora se conhecessem h mais de vinte anos, desde a poca em que estud aram em Stanford, no podia telefonar a Shaddack embora tivesse sido ele quem o tr ansformara no que era agora, porque Shaddack o consideraria um proscrito, um reg ressivo, e Shaddack o mandaria prender num laboratrio e, ou o trataria com toda a ternura que um vivisseccionista dedicava a um rato branco, ou o destruiria por causa da ameaa que ele representava para a converso de Moonlight Cove em andamento . Peyser emitiu uma lamria aguda de frustrao. Arrancou o telefone da parede e atiro u-o do outro lado do quarto, onde atingiu o espelho da cmoda, estilhaando-o. Sua repentina percepo de Shaddack como um poderoso inimigo, ao invs de um a

migo e mentor, foi o ltimo pensamento claro e racional que Peyser teve por algum tempo. Seu medo era uma armadilha que se abria sob ele, atirando-o na escurido da mente primitiva que ele havia liberado pelo prazer de uma caada noturna. Andou d e um lado para outro pela casa, s vezes freneticamente, outras desoladamente, de cabea baixa e ombros cados, sem saber por que se sentia alternadamente excitado, d eprimido ou ardendo de necessidades selvagens, levado mais pelas sensaes do que pe lo intelecto. Aliviou-se num canto da sala de estar, cheirou a prpria urina, ento entrou na cozinha em busca de mais comida. De vez em quando sua mente clareava e ele t entava chamar seu corpo de volta forma151 mais civilizada, mas quando seus tecidos no respondiam sua vontade, ele retornava escurido do pensamento animal. Em diversa s ocasies sentiu-se lcido o bastante para apreciar a ironia de se ver reduzido con dio selvagem por um processo a Mudana destinado a elev-lo condio de super-homem, sta linha de pensamento era demasiado desoladora para ser suportada e uma nova d escida mente selvagem era quase bem-vinda. Repetidamente, tanto quando preso conscincia primitiva e quando sua mente se desanuviava, ele pensava no garoto, Eddie Valdoski, o garoto, o garoto tenro , e excitava-se lembrana de sangue, doce sangue, sangue fresco fumegando no ar fr io da noite. 42 Fsica e mentalmente exausta, Chrissie ainda assim no conseguia dormir. Em m eio aos sacos de aniagem no fundo do caminho do sr. Eulane, pendia da fina linha da conscincia, no desejando nada alm de se deixar levar e cair na inconscincia. Sentia-se incompleta, como se algo tivesse sido deixado por fazer e de r epente comeou a chorar. Enterrando o rosto na aniagem perfumada e ligeiramente spe ra, chorou como no fazia h anos, com o abandono de um beb. Chorou por sua me e seu p ai, talvez perdidos para sempre, no levados pela morte, mas por algo malfico, imun do, animalesco e demonaco. Chorou pela adolescncia que teria cavalos e pastagens b eira-mar e livros lidos na praia , mas que fora destruda. Chorou, tambm, por uma pe rda que sentia mas que no conseguia identificar com preciso, embora suspeitasse qu e fosse a inocncia ou talvez a f no triunfo do bem sobre o mal. Nenhuma das heronas das histrias de fico que ela admirava teria se deixado l evar por um choro incontrolvel, e Chrissie sentia-se constrangida por sua torrent e de lgrimas. Mas chorar era to humano quanto errar e talvez ela precisasse chorar , em parte, para provar a si mesma que nenhuma semente de monstruosidade do tipo que germinara e tomara conta de seus pais fora plantada nela. Chorando, ela ain da era Chrissie. Chorar era prova de que ningum havia roubado sua alma. Dormiu. 43 Sam vira outro telefone pblico num posto de gasolina Union 76, um quarteiro ao norte da Ocean Avenue. O posto estava fechado. As janelas estavam cobertas p or uma fina camada de poeira e um aviso apressadamente escrito VENDA pendurava-s e em uma delas, como se o proprietrio, na verdade, no se importasse que o lugar fo sse ou no vendido e afixar o anncio era o que se esperava que fizesse. Folhas mort as, quebradias, e agulhas secas de pinheiro das rvores prximas haviam sido levadas pelo vento para as bombas de gasolina e acumulavam-se como montes de neve. A cabina telefnica ficava na parede sul do prdio e era visvel da rua. Sam e ntrou pela porta aberta, mas no a fechou, com receio de completar um circuito que acenderia a lmpada do teto e chamaria a ateno de qualquer tira nas proximidades. A linha estava muda. Depositou uma moeda, na esperana de que isso ativass e o rudo de discar. A linha continuou muda. Bateu diversas vezes no gancho do receptor. Sua moeda foi devolvida. Tentou de novo, em vo. Achava que telefones pblicos dentro de postos de gasolina ou estabelecime

ntos comerciais ou adjacentes a eles s vezes eram operados em conjunto, sendo a r enda dividida entre a companhia telefnica e o negociante que permitia que o telef one fosse instalado. Talvez tivessem desligado o telefone quando o Union 76 fech ou. Entretanto, suspeitava que a polcia usara seu acesso ao computador da com panhia telefnica para desativar todos os telefones pblicos em Moonlight Cove. No i nstante em que descobriram que um agente federal disfarado estava na cidade, podi am ter tomado medidas extremas para impedi-lo de fazer contato com o mundo exter ior. Obviamente, ele podia estar superestimando a capacidade deles. Tinha que tentar outro telefone antes de desistir de entrar em contato com o Bureau. Em sua caminhada depois do jantar, passara por uma lavanderia automtica a meio quarteiro ao norte da Ocean Avenue e dois quarteires a oeste do posto Union 76. Tinha absoluta certeza de que, quando olhara pelas vidraas da loja, vira um t elefone na parede dos fundos, ao final de uma fileira de secadoras de tamanho in dustrial com frentes de ao inoxidvel. Saiu do Union 76. Mantendo-se o mais afastado possvel dos postes de ilumi nao da rua que iluminavam as ruas laterais somente no primeiro quarteiro ao norte e ao sul da Ocean , seguindo por vielas sempre que possvel, esgueirou-se pela cidad e silenciosa, em direo ao local onde se lembrava de ter visto a lavanderia. Deseja va que o vento cessasse e deixasse um pouco do nevoeiro, que se dissipava depres sa. Em um cruzamento a um quarteiro ao norte da Ocean e a meio quarteiro da la vanderia, quase se tornou visvel a um policial que dirigia seu carro para o sul, para o centro da cidade. O patrulhara estava a meio quarteiro do cruzamento, roda ndo devagar, examinando os dois lados da rua. Felizmente, olhava para o lado opo sto quando Sam atravessou correndo o inevitvel foco de luz do poste da esquina. Sam recuou atabalhoadamente e comprimiu-se contra a entrada lateral de u m edifcio de tijolos de trs andares, que abrigava alguns dos profissionais liberai s da cidade: uma placa nos fundos da entrada, esquerda da porta, relacionava um dentista, dois advogados, um mdico e um quiroprtico. Se o carro da radiopatrulha v irasse esquerda e passasse por ele, provavelmente seria localizado. Mas, se segu isse em frente em direo Ocean ou virasse direita e se dirigisse para oeste, ele no seria visto. Apoiando-se contra a porta trancada e o mais para dentro das sombras que podia, e sperando que o carro irritantemente lento chegasse ao cruzamento, Sam teve um mo mento de reflexo e percebeu que mesmo para uma e meia da madrugada, Moonlight Cov e estava singularmente silenciosa e as ruas estranhamente desertas. Cidades pequ enas tinham corujas, como as cidades grandes; deveria haver um ou dois pedestres , um carro de vez em quando, algum sinal de vida alm dos carros de polcia. O carro branco e preto virou direita na esquina, dirigindo-se para oeste e afastando-se dele. Embora o perigo tivesse passado, Sam continuou na entrada escura, refaze ndo mentalmente sua caminhada do Cove Lodge ao prdio do condado, de l ao Union 76 e, por fim, at sua presente posio. No se lembrava de ter passado por nenhuma casa on de houvesse msica tocando, onde se ouvisse uma televiso alta ou onde o riso de con vidados tardios indicasse uma festa em andamento. No vira jovens casais trocando um ltimo beijo em carros estacionados. Os poucos restaurantes e bares aparentemen te estavam fechados e o cinema encerrara suas atividades e, exceto pelos seus mo vimentos e os da polcia, Moonlight Cove se parecia a uma cidade-fantasma. Suas sa las de estar, quartos e cozinhas podiam ser habi- tadas apenas por cadveres em deco mposio, ou por robs que se fingiam de pessoas durante o dia e eram desligados noite para economizar energia quando no era to essencial manter a iluso devida. Cada vez mais preocupado com a palavra "converso" e seu misterioso signif icado no contexto daquilo que chamavam de Projeto Falco da Lua, saiu da entrada d o edifcio, dobrou a esquina e correu ao longo da rua profusamente iluminada at a l avanderia. Viu o telefone enquanto abria a porta de vidro. Correu at o meio do longo salo secadoras direita, uma fila dupla de mquinas de lavar, de costas umas para as outras no centro, algumas cadeiras ao final da s mquinas de lavar, mais cadeiras ao longo da parede esquerda com as mquinas automt

icas de doces e de sabo em p e o balco para a dobragem das roupas , antes de percebe r que o lugar no estava vazio. Uma loura mida, de jeans desbotados e uma suter azul estava sentada em uma das cadeiras amarelas de plstico. Nenhuma das mquinas de la var ou de secar estava em funcionamento e a mulher no parecia ter uma cesta de ro upas com ela. Ficou to surpreso de v-la uma pessoa viva, uma cidad viva, naquela noite se pulcral que parou e pestanejou. Ela estava sentada na beira da cadeira, visivelmente tensa, os olhos arr egalados. As mos estavam apertadas no colo. Parecia manter a respirao suspensa. Percebendo que a assustara, Sam disse: Desculpe-me. Ela fitou-o como se fosse um coelho encarando uma raposa. Ciente de que devia estar com uma expresso turbulenta, at mesmo desvairada, ele acrescentou: No sou perigoso. Todos dizem isso. Dizem? Mas eu sou. Confuso, ele perguntou: Voc o qu? Perigosa. mesmo? Ela levantou-se. Sou faixa preta. Pela primeira vez em vrios dias, um sorriso genuno surgiu no rosto de Sam. Pode matar com as mos? Fitou-o por um instante, plida e trmula. Quando falou, sua raiva defensiva transbordava. Olhe aqui, no ria de mim, seu palerma, ou vou bater tantoem voc que, quand andar, vai chocalhar como um saco de vidroquebrado. Perplexo com a veemncia dela, Sam comeou a assimilar as observaes que fizera ao entrar. Nenhuma mquina de lavar ou secadora em funcionamento. Nenhuma cesta d e roupas. Nenhuma caixa de sabo em p ou frasco de amaciante de roupas. O que h de errado? perguntou, repentinamente des-' confiado. Nada, se ficar longe. Imaginou se ela, de alguma forma, sabia que os tiras estavam atrs dele. M as isso era loucura. Como poderia saber? O que est fazendo aqui se no tem roupas para lavar? No da sua conta. o dono desta pocilga? perguntou. No. E tambm no me diga que voc. Ela fitou-o. Ele examinou-a, percebendo aos poucos como era atraente. Tinha olhos to p enetrantemente azuis como um cu de junho e a pele to clara quanto o ar do vero e pa recia deslocada naquela costa sombria, de outubro, quanto mais numa lavanderia s uja uma e meia da manh. Quando registrou sua beleza definitiva e completamente, o bservou outras coisas a seu respeito, inclusive a intensidade do seu medo, que e ra revelada em seus olhos, nas linhas volta deles e na expresso de sua boca. Era um medo desproporcional a qualquer ameaa que ele pudesse representar. Se ele foss e um motoqueiro tatuado de l,95m e 150 quilos, com um revlver em uma das mos e uma faca de 25 centmetros na outra, e se tivesse irrompido na lavanderia entoando cnt icos satnicos, a total palidez de seu rosto e a expresso de terror em seus olhos s eriam compreensveis. Mas ele era apenas Sam Booker, cujo maior atributo como agen te era sua aparncia comum e uma certa aura inofensiva. Perturbado pela perturbao dela, disse apenas: O telefone. O qu? Sam apontou para o telefone pblico. Sim disse ela, como se confirmasse que se tratava de umtelefone. S entrei para dar um telefonema. Ah. Sem perd-la de vista, ele dirigiu-se ao telefone, colocou a moeda de 25 cen

ts, mas no obteve nenhum sinal de discar. Recuperou a moeda, tentou outra vez. Na da. Droga! exclamou. A loura aproximara-se furtivamente da porta. Parou, como se achasse que ele pudesse correr at ela e arrast-la para dentro se tentasse sair da lavanderia. A cidade provocara em Sam uma forte parania. Cada vez mais nas ltimas hora s ele passara a considerar todos na cidade inimigos cm potencial. E, de repente, percebia que o comportamento peculiar daquela mulher resultava de um estado men tal precisamente como o dele. Sim, claro, voc no daqui, de Moonlight Cove, no? E da? Nem eu. E da? E voc viu alguma coisa. Fitou-o. Ele disse: Algo aconteceu, voc viu alguma coisa e est com medo,e aposto que tem toda azo de estar. Ela parecia que ia desatar a correr para a porta a qualquer momento. Espere disse ele depressa. Sou do FBI. Sua voz falhou ligeiramente. de. 44 Como era uma pessoa da noite que sempre preferira dormir durante o dia, T homas Shaddack estava em seu escritrio revestido de madeira, trajando um conjunto esportivo cinza, trabalhando em um aspecto do Falco da Lua em um terminal de com putador, quando Evan, seu criado da noite, disse-lhe pelo interfone que Loman Wa t-kins estava na porta da frente. Mande-o torre disse Shaddack. Logo irei ter com ele. Raramente usava outra coisa alm de conjuntos de moletom ultimamente. Tinh a mais de vinte no guarda-roupa: dez pretos, dez cinzas e uns dois azul-marinhos . Eram mais confortveis que outros tipos de roupa e, ao limitar sua escolha, econ omizava tempo que de outra forma seria desperdiado coordenando o guarda-roupadirio, uma tarefa para a qual no era qualificado. No tinha nenhum interesse em moda. Alm do mais, era desengonado ps" grandes, pernas magricelas, joelhos pontudos, braos co mpridos, ombros ossudos e magro demais para ficar bem mesmo em ternos de bom cor te. As roupas ou assentavam de forma estranha ou enfatizavam sua magreza a tal p onto que ele parecia a Morte personificada, uma imagem infeliz reforada pela pele branca como farinha, cabelos quase negros, feies angulosas e olhos amarelados. Us ava conjuntos de moletom at para as reunies de diretoria da New Wave. Quando se er a um gnio em sua especialidade, as pessoas esperavam que fosse excntrico. E, se su a fortuna pessoal estivesse na casa das centenas de milhes, eles aceitavam todas as excentricidades sem nenhum comentrio. Sua casa ultramoderna de concreto reforado beira de um penhasco no extrem o norte da enseada era outra expresso de seu calculado inconformismo. Os trs andar es eram como as trs camadas de um bolo, embora cada camada tivesse um tamanho dif erente das outras a maior no topo, a menor no meio e no eram concntricas, mas desa linhadas, criando um perfil que luz do dia emprestava casa o aspecto de uma enor me pea de escultura avantgarde. noite, a infinidade de janelas iluminadas, pareci a-se menos a uma escultura do que a uma nave-me de viagens interestelares de uma fora aliengena invasora. A torre era excentricidade empilhada sobre excentricidade, erguendo-se d o centro do terceiro nvel, pairando no ar a doze metros adicionais. No era redonda , mas oval, e nada parecida a uma torre onde uma princesa pudesse se consumir po r um prncipe ausente numa cruzada ou onde um rei mantivesse seus inimigos presos e torturados, mas algo que lembrava a torre de comando de um submarino. O amplo salo no topo, de paredes de vidro, podia ser alcanado por elevador ou por escadas que corriam em espiral por dentro da parede da torre, circundando o ncleo de meta

l onde o elevador estava abrigado. Shaddack deixou Watkins esperando por dez minutos, s por prazer, ento reso lveu tomar o elevador para ir ao seu encontro. O interior da cabina do elevador era revestido de metal fosco, de modo que embora o mecanismo fosse lento, ele pa recia estar subindo dentro do cartucho de um rifle. Acrescentara a torre ao projeto do arquiteto quase ltima hora, mas ela se tornara a parte favorita da enorme casa. Aquele posto alto oferecia vistas infi nitas do calmo (ou encapelado pelo vento), reluzente do sol (ou coberto pelo man to da noite) oceano a oeste. A leste e ao sul, ele olhava de cima para toda a ci dade de MoonlightCove; seu senso de superioridade era agradavelmente reforado pela perspectiva elevada sobre a nica outra obra visvel do homem. Daquele aposento, h a penas quatro meses, vira o falco da lua pela terceira vez na vida, uma viso que po ucos homens tinham o privilgio de contemplar sequer uma vez o que ele considerou um sinal de que era destinado a se tornar o homem mais poderoso que j caminhara n a face da Terra. O elevador parou. As portas se abriram. Quando Shaddack entrou no salo pouco iluminado que circundava o elevador, Loman Watkins levantou-se depressa de uma poltrona e disse respeitosamente: Boa noite, senhor. Por favor, continue sentado, delegado disse de forma cordial, at afvel, com um tom sutil na voz que reforava a compreenso mtua de que era Shaddack, e no Wat kins, quem decidiao quanto a reunio seria formal ou informal. Shaddack era o filho nico de James Randolph Shaddack, um ex-juiz de Phoen ix, j falecido. A famlia no era rica, embora solidamente de classe mdia alta e essa posio na escala econmica, associada ao prestgio de uma magistratura, deu a James con sidervel estatura em sua comunidade. E poder. Durante toda a sua infncia e adolescn cia, Tom fora fascinado pelo modo como seu pai, um ativista poltico alm de juiz, u sara esse poder no s para adquirir benefcios materiais, mas para controlar outras p essoas. O controle o exerccio do poder pelo poder fora o que mais atrara James e i sso tambm excitou profundamente seu filho, desde criana. Agora Tom Shaddack exercia poder sobre Loman Watkins e Moonlight Cove em razo de sua riqueza, porque era o principal empregador da cidade, porque retinha as rdeas do sistema poltico e por causa do Projeto Falco da Lua, assim denominado em funo da viso trs vezes recebida. Mas sua capacidade de manipul-los era mais ampla do que qualquer coisa que o velho James tivesse experimentado como juiz e poltico sagaz. Ele possua o poder de vida e morte sobre eles, literalmente. Se dali a um a hora decidisse que todos deveriam morrer, estariam mortos antes da meia-noite. Alm disso, podia conden-los sepultura sem maior risco de ser punido do que um deu s ao lanar fogo sobre sua criao. As nicas luzes no salo da torre ficavam ocultas num nicho sob as imensas j anelas, que se estendiam do teto a cerca de 25 centmetros do cho. As lmpadas escond idas orlavam o aposento, iluminando de forma difusa o carpete macio, mas sem lana r nenhum claro nas imensas vidraas. Entretanto, se fosse uma noite clara, Shaddack desligaria o interruptor junto ao boto do elevador, mergulhando o aposento quase em total escurido, de modo a que seu fantasmagrico reflexo bem como o da moblia ri gidamente moderna no incidissem sobre as vidraas, entre ele e a viso do mundo sobre o qual exercia seu domnio. Entretanto, deixou as luzes acesas, porque um nevoeir o opaco ainda se agitava pelas paredes de vidro e pouco podia ser visto agora qu e a lua crescente encontrara o horizonte. Descalo, Shaddack atravessou o carpete cinza-chumbo. Instalou-se em outro sof, de frente para Loman Watkins, do outro lado de uma mesinha baixa, de mrmore branco. O policial tinha 44 anos, quase trs anos mais velho do que Shaddack, mas fisicamente era o oposto deste: l,75m, noventa quilos, de ossos largos, ombros e peito largos, pescoo grosso. Seu rosto era largo tambm, to aberto e franco quanto o de Shaddack era severo e astuto. Seus olhos azuis encontraram-se com o olhar c astanho-amarelado de Shaddack, sustentou-o apenas por um instante, em seguida ab aixou a cabea e fitou as mos fortes, que estavam entrelaadas no colo com tanta fora que os ns dos dedos davam a impresso de que iriam perfurar a pele distendida. O co uro cabeludo queimado de sol era visvel sob os cabelos castanhos cortados escovin

ha.

A bvia subservincia de Watkins agradava Shaddack, mas se sentia ainda mais gratificado pelo medo do delegado, que era evidente nos tremores que o homem lu tava com algum sucesso para reprimir e na expresso assombrada que realava a cor de seus olhos. Por causa do Projeto Falco da Lua, por causa do que lhe fora feito, Loman Watkins era, em muitos aspectos, superior maioria dos homens, mas era tambm agora e para sempre um escravo de Shaddack, exatamente como um rato de laboratri o, preso e ligado a eletrodos, merc do cientista que o submetia a experincias. De certa forma, Shaddack era o criador de Watkins e possua, aos olhos deste, a posio e o poder de um deus. Recostando-se na poltrona, cruzando as mos de dedos longos e plidos sobre o peito, Shaddack sentiu seu membro crescendo, endurecendo. No se sentia excitado por Loman Watkins, pois no possua tendncia homossexualidade; no estava excitado por nada da aparncia fsica de Watkins, mas pela percepo da imensa autoridade que exerci a sobre o homem. O poder excitava Shaddack mais fcil e completamente do que qualq uer estmulo sexual. Mesmo quando adolescente, quando via fotos de mulheres nuas e m revistas erticas, excitava-se no pela viso de seios nus, no pelas curvas de um tra seiro feminino ou as linhas elegantes de longas pernas, mas pela idia de dominar tais mulheres, controlando-as inteiramente, ter suas vidas nas mos. Se uma mulher o olhasse com indisfarvel temor, ele a achava infinitamente mais atraente do que se o olhasse com desejo. E como reagisse mais intensamente ao terror do que ao d esejo, sua excitao no dependia do sexo, da idade ou da atrao fsica da pessoa que tremi a em sua presena. Apreciando a subservincia do policial, Shaddack disse: Prendeu Booker? No, senhor. Por que no? Ele no estava no Cove Lodge quando Sholnick chegou l. Ele tem que ser encontrado. Ns o encontraremos. E convertido. No s para impedi-lo de contar a algum oque viu... mas para mos um dos nossos dentro do Bureau. Seriaum grande golpe. A presena dele aqui pode se tornar uma grandevantagem para o projeto. Bem, se Booker uma vantagem ou no, h coisas piores. Regressivos atacaram guns hspedes do Cove Lodge. O prprio Quinnou foi levado, assassinado, e deixado em local ignorado... ou era umdos regressivos e agora est foragido... fazendo o que q uer que faamdepois de um assassinato, talvez uivando para a maldita lua. Com crescente perplexidade e agitao, Shaddack ouviu orelato. Sentado na beira da poltrona, Watkins terminou, pestanejoue disse: Esses regressivos me deixam apavorado. So perturbadores concordou Shaddack. Na noite de 4 de setembro, eles haviam encurralado um regressivo, Jordan Coombs, no cinema na rua principal. Coombs era da manuteno na New Wave. Naquela n oite, entretanto, ele era mais macaco do que homem, embora, na realidade, no foss e nem uma coisa nem outra, mas algo to estranho e brbaro que nenhuma palavra conse guiria descrever. O termo "regressivo" era apenas adequado, Shaddack descobrira, se nunca se deparasse com uma das bestas. Porque depois de ver uma das criatura s de perto, "regressivo" era um termo insuficiente para transmitir todo o horror da coisa, e na verdade nenhuma palavra servia. A tentativa de capturar Coombs v ivo tambm fracassara, pois ele se mostrara vigoroso e agressivo demais para ser s ubjugado; para se salvarem, tiveram que estourar os miolos do homem. Watkins replicou: So mais do que perturbadores. Muito mais do que isso. So... psicticos. Sei que so psicticos disse Shaddack, impaciente. - Eumesmo defini sua c psicose relacionada metamorfose. Eles gostam de matar. Thomas Shaddack franziu o cenho. No previra o problema dos regressivos e se recusava a acreditar que constitussem mais do que uma anomalia sem importncia n a, de outra forma, benfica converso dos habitantes de Moonlight Cove. Sim, est certo, gostam de matar, e em seu estado regressivo so destinados

isso, mas temos apenas alguns poucos para identificar e eliminar. Estatistic amente, so uma percentageminsignificante daqueles que submetemos Mudana. Talvez no to insignificante disse Watkins com hesitao, incapaz de enca ddack, um portador relutante dems notcias. A julgar por toda a sanguinolenta selvag eria dosltimos dias, imagino que, entre os mil e novecentos convertidosat hoje de ma nh, haja cinqenta ou sessenta desses regressivosl fora. Ridculo! Para admitir que regressivos existissem em grande nmero, Shaddack teria q ue considerar a possibilidade de que sua pesquisa fosse falha, que ele se precip itara ao utilizar suas descobertas fora do laboratrio com muito pouca considerao do potencial de desastre e que sua entusistica aplicao das descobertas revolucionrias do Projeto Falco da Lua nas pessoas de Moonlight Cove fora um trgico erro. No podia admitir nada semelhante. Ansiara toda a sua vida pelo ensimo grau de poder que agora estava quase a seu alcance e era psicologicamente incapaz de recuar do rumo que traara. Desde a puberdade negara-se certos prazeres porque, se tivesse dado vazo a determinadas necessidades, teria sido perseguido pela lei e pago um alto preo. Todos esses an os de recusa haviam criado uma tremenda presso interna que ele precisava desesper adamente aliviar. Sublimara seus desejos anti-sociais no trabalho, concentrara s uas energias em empreendimentos socialmente aceitveis, que haviam, ironicamente, resultado em descobertas que o tornariam imune autoridade e, portanto, livre par a se deixar saciar em desejos durante longo tempo reprimidos sem medo de censura ou punio. Alm disso, no s psicologicamente, mas tambm em termos prticos, ele j fora long e demais para voltar atrs. Trouxera ao mundo algo revolucionrio. Por causa dele, 1 .900 membros da Nova Gente habitavam a Terra, to diferentes dos outros homens e m ulheres quanto CroMagnons foram diferentes de seus mais primitivos ancestrais de Neandertal. No tinha a capacidade de desfazer o quehavia feito mais do que outros cientistas e tcnicos podiam desinventar a roda ou a bomba atmica. Watkins sacudiu a cabea. Sinto muito... mas no acho que seja ridculo. Cinqentaou sessenta regressi . Ou mais. Talvez muito mais. Ter que provar para me convencer disso. Ter que nome-los para mim. capa identificar sequer um deles, alm de Quinn? Alex e Sharon Foster, creio. E talvez at seu prprio homem, Tucker. Impossvel. Watkins descreveu o que vira na propriedade dos Fosters e os gritos que ouvira nos bosques distantes. Com relutncia, Shaddack considerou a possibilidade de Tucker ser um dos d egenerados. Estava perturbado com a possibilidade de seu controle, at mesmo sobre seu crculo mais prximo, no ser to absoluto quanto imaginava. Se no podia confiar nos homens mais prximos a ele, como podia ter certeza de sua capacidade de controlar as massas? Talvez os Fosters sejam regressivos, embora duvide que isso seja verdade a respeito de Tucker. Mas ainda que Tucker sejaum deles, significa que voc encontr ou quatro. No cinqenta ousessenta. Apenas quatro. Quem so esses outros que imagina q ueestejam l fora? Loman Watkins fitou o nevoeiro, que se comprimia em padres permanentement e em mutao contra as vidraas da sala da torre. Senhor, receio que no seja fcil... Quero dizer... pense nisso. Se as autor idades federais ou estaduais souberem o que fez, sepuderem entender o que fez e a creditar nisso, e se ento quiseremnos impedir de levar a Mudana a todos fora de Moo nlight Cove,teriam muita dificuldade em nos impedir, no? Afinal, aqueles dens que fo ram convertidos... caminham entre as pessoas comunssem serem notados. Parecemo-no s com elas, nenhuma diferena, nenhuma mudana. E da? Bem... este o mesmo problema que temos com os regressivos. Pertencem Nov Gente como ns, mas o que os torna diferentes de ns, a degradao deles, impossvel de s r vista; so toimpossveis de serem distinguidos de ns quanto somos da populao no conve da da Antiga Gente.

A rgida ereo de Shaddack amenizara. Impaciente com o negativismo de Watkins , levantou-se da poltrona e aproximou-se da janela mais prxima. Parado com os pun hos cerrados dentro dos bolsos do casaco, olhava fixamente para o vago reflexo d e seu prprio rosto longo e lupino, fantasmagrico em sua transparncia. Deparou-se co m seu prprio olhar e rapidamente olhou atravs da imagem refletida das rbitas de seu s olhos e do vidro para a escura do l fora, onde caprichosas brisas marinhas fazia m girar o tear da noite para produzir um frgil tecido de nvoa. Manteve-se de costa s para Watkins, porque no queria que o homem percebesse que estava preocupado e e vitou a imagem refletida de seus prprios olhos porque no queria admitir a si mesmo que sua preocupao podia estar entremeada de veios de medo. 45 Ele insistiu para que se dirigissem s cadeiras, para que no pudessem ser vi stos to facilmente da rua. Tessa no se mostrou disposta a se sentar a seu lado. El e explicou que estava trabalhando disfarado e, portanto, no portava nenhuma identi ficao do FBI, mas mostrou-lhe tudo o mais que tinha na carteira: carteira de motor ista, cartes de crdito, carto da biblioteca, carto de aluguel de vdeo, fotografias de seu filho e de sua falecida esposa, um cupom para um bolinho com pedaos de choco late, de graa, em qualquer loja da cadeia Mrs. Fields, uma foto de Goldie Hawn ti rada de uma revista. Um manaco homicida carregaria um cupom de bolinho? Dentro de algum tempo, quando ele a fez relatar sua histria do massacre no Cove Lodge e a interrogou sobre todos os detalhes, para se certificar de que ela lhe contara tu do e que de ele compreendera todo o episdio, Tessa comeou a confiar nele. Se estiv esse se fingindo de agente, sua desculpa no seria to elaborada e to bem sustentada. Voc no viu ningum ser assassinado? Eles foram mortos insistiu ela. Voc no teria nenhuma dvida se tivesse o seus gritos. J estive no meio de umamultido de monstros humanos enfurecidos na Ir landa do Norte eos vi espancarem dois homens at a morte. Eu estava fazendo umdocume ntrio numa siderrgica quando houve um derramamentode metal fundido que se espalhou pelos corpos, pelos rostos dos operrios. Estive com os ndios misquito nas selvas d a Amrica Centralquando foram atingidos por bombas do tipo contrapessoal, milhesde pe quenos estilhaos de metal pontiagudos, corpos perfurados pormilhares de agulhas, e ouvi os gritos deles. Conheo o som da morte. E este foi o pior que j ouvi. Ele fitou-a por um longo tempo. Ento disse: Voc parece enganosamente... Bonita? Sim. Portanto, inocente? Portanto, ingnua? Sim. Minha maldio. E uma vantagem s vezes? s vezes admitiu ela. Oua, voc sabe de alguma coisa. Ento, conte-me. acontecendo nesta cidade? Algo est acontecendo s pessoas daqui. O qu? No sei. No esto interessados em cinema, por exemplo. Est fechado. E no esto interessados em artigos de luxo, bons presentes, esse tipo de coisa, porque estas lojas tambm esto fechadas. J no se entusiasmam com champ anha... Sorriu debilmente. Os bares esto fechando as portas. A nica coisa que pareceinteress-los comida . E assassinato. 46 Ainda de p na sala da torre, Tom Shaddack disse: Est bem, Loman, eis o que vamos fazer. Todos na NewWave foram convertidos, de modo que designarei cem deles paravoc, para aumentar a fora policial. Pode us-lo

s para ajudar emsuas investigaes da melhor maneira que achar, comeando agora. Com tantos homens sob seu comando, certamente conseguir pegar um regressiv o em flagrante... e mais provvel que encontreeste homem, Booker, tambm. A Nova Gente no precisava dormir. O novo contingente poderia entrar em ao d e imediato. Shaddack continuou: Eles podem patrulhar as ruas a p e em seus carros, silenciosamente, sem c hamar ateno. E com esta ajuda, voc prenderao menos um dos regressivos, talvez todos. Se pudermos pegar aomenos um em estado degenerado, se eu tiver a oportunidade de examinar um deles, talvez possa desenvolver um teste, fsico ou psicolgico, com o q ual possamos vasculhar a Nova Gente em busca dedegenerados. No me sinto competente para lidar com isto. um problema da polcia. No, na verdade, no . No diferente de voc estar perseguindo um assassino comum disse Shaddack ritado. Aplicar as mesmas tcnicas Mas... [ O que ? Os regressivos podem estar entre os homens que me designar, No haver n enhum. Mas... como pode ter certeza? J lhe disse que no haver nenhum disse Shaddack rispidamente, ainda de fr e para a janela, o nevoeiro, a noite. Ambos permaneceram em silncio por um instante. Ento, Shaddack disse: Tem que empenhar todos os seus esforos em encontrar estes degenerados. Tod os, compreendeu? Quero pelo menos um delespara examinar quando tivermos submetido toda Moonlight Cove Mudana. Eu pensei... Sim? Bem, eu pensei... Ande, vamos. O que pensou? Bem... que talvez o senhor suspendesse as converses atentendermos o que es acontecendo. Droga, no! Shaddack desviou-se da janela e olhou fixamente para o delegad , que se encolheu, para sua satisfao. Esses regressivos so um problema insignificante , bem insignificante. Que diabos voc sabe sobre isso? No foi voc quem projetouuma no va raa, um novo mundo. Fui eu. O sonho foi meu, a visofoi minha. Eu tive a intelignc ia e a coragem de tornar o sonho real. E eu sei que isso uma anomalia que nada significa. Portanto, aMudana ocorr er de acordo com a programao. Watkins abaixou os olhos para suas mos com os ns dos dedos exangues. Enquanto falava, Shaddack caminhava descalo, de um lado para outro, ao lo ngo da parede curva de vidro. Temos uma quantidade de doses mais do que suficiente para o resto da pop ulao da cidade. De fato, iniciamos uma nova srie de converses esta noite. Centenas d e pessoas estaro convertidas pela manh, o restante at meia-noite. At todos na cidade estarem conosco, h uma chance de sermos descobertos, o risco de algum mandar um a viso para o mundo exterior. Agora que j superamos os problemas com a produo de bioc hips, temosque dominar Moonlight Cove depressa, para podermos prosseguir com a co nfiana que advm de ter uma base segura. Compreendeu? Watkins assentiu. Compreendeu? repetiu Shaddack. Sim. Sim, senhor. Shaddack voltou poltrona e sentou-se. Agora, o que este outro assunto sobre Valdoski sobre oqual voc me falou? Eddie Valdoski, oito anos disse Watkins, fitando as mos,que agora torcia, como se tentasse extrair alguma coisa delas comose extrai gua de um pano. Foi enco ntrado morto poucos minutos depois das oito horas. Numa vala prxima estrada rural. Fora... torturado... dilacerado, estripado. Acha que foi um dos regressivos? Sem dvida nenhuma. Quem encontrou o corpo? Os pais de Eddie. Seu pai. O garoto estava brincando noquintal e de repen

te ele... desapareceu mais ou menos na hora dopr-do-sol. Comearam a procurar, no con seguiam encontr-lo,ficaram assustados, nos chamaram, continuaram as buscas enquant oestvamos a caminho... e encontraram o corpo pouco antes de meushomens chegarem. Evidentemente os Valdoskis no estavam convertidos? No estavam. Mas agora esto. Shaddack suspirou. No haver problema por causa do garoto se eles foram trazidos para o rebanh . O delegado ergueu a cabea e encontrou coragem para encarar Shaddack outra vez. Mas ainda assim o garoto est morto falou asperamente. Shaddack disse: uma tragdia, claro. Este elemento regressivo entre a Nova Gente no podia r passado despercebido. Mas nenhum grandeavano na histria da humanidade se deu sem vtimas. Era um bom menino disse o policial. Voc o conhecia? Watkins pestanejou. Freqentei a escola com o pai dele, George Valdoski. Euera o padrinho de Ed die. Medindo palavras com cuidado, Shaddack disse: uma coisa terrvel. E encontraremos o regressivo que fezisso. Encontraremo todos eles e os eliminaremos. Enquanto isso,podemos nos consolar com a idia de qu e Eddie morreu por uma grande causa. Watkins olhou para Shaddack com indisfarvel perplexidade. Grande causa? O que Eddie sabia de uma grande causa? Tinha s oito anos. Ainda assim disse Shaddack endurecendo a voz , Eddie foi pego por um ines perado efeito colateral da converso de Moonlight Cove, o que o torna parte deste e vento maravilhoso e histrico. Ele sabia que Watkins fora um patriota, absurdament e orgulhoso de sua bandeira e de seu pas e imaginou que ainda existia um resqucio desse sentimento no homem, mesmo depois da converso. Oua-me, Loman. Durante a Gu erra da Independncia, quando os colonos lutavam pela independncia, alguns espectad ores inocentes morreram, mulheres e crianas, no s os combatentes, e essas pessoas no morreram em vo. Foram mrtires tanto quanto os soldados que morreram no campo de b atalha. o mesmo em qualquer revoluo. O importante que a justia vena e que aqueles qu e morrem sejam exaltados como os que deram suas vidas por uma causa nobre. Watki ns desviou os olhos. Levantando-se da poltrona outra vez, Shaddack deu a volta na mesinha par a se colocar ao lado do policial. Olhando para a cabea baixa de Watkins, pousou a mo em seu ombro. Watkins encolheu-se ao toque. Shaddack no moveu a mo e falou com o fervor de um pregador evanglico. Entre tanto, era um evanglico frio, cuja mensagem no envolvia a paixo exaltada da convico r eligiosa, mas o poder glacial da lgica, da razo. Voc agora pertence Nova Gente e isso no significa apenas que mais forte e mais inteligente do que as pessoas comuns, e no significa apenas que invulnervel a doenas e tem um poder de curar seus ferimentos maior do que qualquer coisa que u m curandeiro jamais sonhou. Significa tambm que voc tem a mente mais clara, mais r acional do que a Antiga Gente. Portanto, se voc considerar a morte de Eddie com c uidado e no contexto do milagre que estamos operando aqui, perceber que o preo que ele pagou no foi grande demais. No lide com esta situao de forma emocional, Loman; definitivamente, no esse o procedimento de um membro da Nova Gente. Estamos const ruindo um mundo que ser mais eficiente, mais ordenado e infinitamente mais estvel precisamente porque homens e mulheres tero o poder de controlar suas emoes, visuali zar cada problema e acontecimento com a iseno analtica de um computador. Encare a m orte de Eddie Valdoski apenas como mais um dado no enorme fluxo de dados que sig nifica o nascimento da Nova Gente. Voc agora tem o poder de transcender as limitaes emocionais humanas e, quando realmente transcend-las, conhecer a verdadeira paz e felicidade pela primeira vez em sua vida. Depois de algum tempo, Loman Watkins ergueu a cabea. Voltou-se e olhou pa ra Shaddack.

Tudo isto realmente levar paz? Sim. Quando no houver mais ningum no-convertido, haverfraternidade afinal? Sim. Tranqilidade? Eterna. 47

A casa de Talbot na Conquistador era um prdio de madeira de trs andares com muitas janelas amplas. A propriedade era em declive e degraus ngremes de pedra l evavam da calada pequena varanda. Nenhum poste de luz iluminava aquele quarteiro e no havia lampies de jardim ou no caminho de entrada na propriedade de Talbot, o q ue deixou Sam satisfeito. Tessa Lockland parou junto de Sam na varanda quando ele tocou a campainh a, exatamente como se mantivera durante todo o percurso desde a lavanderia. Acim a do ruidoso zumbido do vento nas rvores, ele pde ouvir a campainha soar dentro da casa. Olhando para trs, na direo da Conquistador, Tessa disse: s vezes, parece-se mais a um necrotrio do que a uma cidade, habitada por m ortos, mas por outro lado... Por outro lado? ...apesar do silncio e da quietude, pode-se sentir a energiado lugar, uma tremenda energia enclausurada, como se houvesse umaimensa mquina oculta bem embaix o das ruas, abaixo do solo... como se as casas, tambm, fossem repletas de mquinas, tudo ligadoe forando rodas e engrenagens, esperando apenas que algum acioneuma alav anca e coloque tudo em movimento. Moonlight Cove era exatamente assim, mas Sam no pudera colocar a sensao do lugar em palavras. Tocou a campainha de novo e disse: Pensei que produtores de filmes tivessem que ser quase analfabetos. Muitos produtores de Hollywood o so, mas sou uma documentarista proscrita , de modo que tenho permisso para pensar,desde que no exagere. Quem ? perguntou a voz metlica, assustando Sam. Veiode um alto-falante d nterfone, que ele no notara. Quem , porfavor? Sam aproximou-se do interfone. Sr. Talbot? Harold Talbot? Sim. Quem o senhor? Sam Booker respondeu em voz baixa, de modo que suavoz no ultrapassasse o ermetro da varanda de Talbot. Desculpe-me por acord-lo, mas vim em resposta sua car ta de 8 de outubro. Talbot ficou em silncio. Em seguida, ouviu-se um clique no interfone e el e disse: Estou no terceiro andar. Preciso de tempo para chegar ata. Enquanto isso, nviarei Moose. Por favor, entregue-lhe sua identidade, de modo que ele possa tra z-la para mim. No tenho nenhuma de identificao do Bureau murmurou Sam. Estou aqui dis . Carteira de motorista? perguntou Talbot. Sim. suficiente. Desligou. Moose? perguntou Tessa. No sei quem disse Sam. Esperaram quase um minuto, sentindo-se vulnerveis na varanda aberta, e fi caram ambos novamente surpresos quando um cachorro saiu pela portinhola de anima is domsticos que no haviam visto, roando-lhes as pernas. Por um instante, Sam no com preendeu do que se tratava e cambaleou para trs de surpresa, quase perdendo o equ ilbrio. Inclinando-se para afagar o cachorro, Tessa murmurou: Moose?

Uma nesga de luz atravessara a pequena porta de vaivm com o cachorro; mas desaparecera quando a porta se fechara. O cachorro era preto e quase invisvel na noite. Agachando-se ao lado dele, deixando-o lamber sua mo, Sam disse: Devo entregar minha identificao a voc? O co resfolegou baixinho, como se respondesse afirmativamente. Voc vai com-la disse Sam. Tessa replicou. No, no vai. Como sabe? um bom cachorro. No confio nele. Acho que seu trabalho. Hem? No confiar em ningum. E minha natureza. Confie nele insistiu ela. Ele entregou-lhe carteira. O cachorro pegou-a da mo de Sam, segurando-a e ntre os dentes e voltou para dentro da casa pela portinhola. Esperaram na varanda escura por mais alguns minutos, enquanto Sam tentav a reprimir os bocejos. Passava das duas da madrugada, e ele estava considerando acrescentar um quinto item sua lista de razes para viver: boa comida mexicana, ce rveja Guinness Stout, Goldie Hawn, medo da morte e sono. Abenoado sono. Ento ouviu o estalido e o chocalhar de trancas e a porta finalmente se abriu para um corre dor pouco iluminado. Harry Talbot aguardava-os em sua cadeira de rodas motorizada, vestindo p ijamas azuis e um robe verde. Tinha a cabea ligeiramente inclinada para a esquerd a num ngulo inquisitivo que era parte do seu legado do Vietnam. Era atraente, emb ora seu rosto estivesse prematuramente envelhecido, com rugas profundas demais p ara um homem de quarenta anos. Seus cabelos espessos estavam grisalhos e seus ol hos pareciam os de um ancio. Sam podia ver que Talbot fora um rapaz forte, embora agora estivesse um pouco flcido pelos anos de paralisia. Uma das mos repousava no colo, a palma para cima, os dedos parcialmente dobrados, intil. Era um monumento vivo do que poderia ter sido, de esperanas destrudas, de sonhos incinerados, um a marga lembrana da guerra comprimida entre as pginas do tempo. Quando Tessa e Sam entraram e fecharam a porta, Harry Talbot estendeu a mo boa e disse: Deus, como estou contente em v-los! Seu sorriso transformava-o de forma s urpreendente. Era o sorriso autntico, clido, largo, luminoso de um homem que acred itava estar no colo dos deuses, com muitas bnos a seu favor. Moose devolveu a carte ira de Sam, intacta. 48 Aps deixar a casa de Shaddack na ponta norte, mas antes de voltar ao escr itrio central para coordenar as tarefas dos cem homens da New Wave que lhe estava m sendo enviados, Loman Watkins parou em sua casa em Iceberry Way, na zona norte da cidade. Era uma casa modesta, estilo Monterey, de dois andares e trs quartos, branca com arremate azul-claro, aninhada entre os pinheiros. Parou por um instante na entrada de automvel, ao lado do carro de polcia, examinando o lugar. Amara-o como se fosse um castelo, mas no conseguia encontrar esse sentimento em si mesmo agora. Lembrava-se de muita felicidade relacionada c asa, a sua famlia, mas no podia sentir a lembrana desta felicidade. Muito riso havi a abenoado a vida naquela morada, mas o riso definhara a tal ponto que sua simple s lembrana era dbil demais at para induzir um sorriso de recordao. Alm disso, ultimame nte, seus sorrisos eram contrafeitos, sem nenhum humor sustentando-os. O estranho que o riso e a alegria faziam parte de sua vida at recentement e, at final de agosto. Tudo se desfizera apenas nos ltimos dois meses, depois da M udana. E, no entanto, parecia uma recordao antiga.

Engraado. Na verdade, nem um pouco engraado. Quando entrou, encontrou o primeiro andar escuro e silencioso. Um cheiro vago, de mofo, pairava nos aposentos desertos. Subiu as escadas. No corredor do segundo andar, s escuras, viu uma suave claridade ao longo da base da porta fechada do quarto de dormir de Denny. Entrou e encontrou o garoto sentado escrivaninha, diante do computador. O micro possua um monitor enorme e no momento esta era toda a luz existente no quarto. Denny no desviou os olhos da tela do terminal. O garoto estava com 18 anos, j no era uma criana; portanto, fora convertido juntamente com sua me, pouco depois de o prprio Loman ter sido submetido Mudana. E ra cinco centmetros mais alto do que seu pai e mais bonito. Sempre se sara bem na escola e em testes de QI tinha resultados to altos que Loman se sentia um pouco a ssustado de pensar que seu garoto era to inteligente. Sempre se orgulhara de Denn y. Agora, ao lado do filho, fitando-o, Loman tentou ressuscitar aquele orgulho, mas no conseguiu encontr-lo. No deixara de gostar de Denny; este nada fizera paraanga riar a desaprovao de seu pai. Mas o orgulho, como tantas outras emoes, parecia um es torvo para a conscincia superior da Nova Gente e interferia com seus padres de pen samento mais eficientes. Mesmo antes da Mudana, Denny era um fantico por computador, um desses garo tos que se autodenominavam hackers, para quem os computadores eram no s instrument os, no s jogos e diverso, mas um modo de vida. Depois da converso, sua inteligncia e capacidade foram colocadas a servio da New Wave. Forneceram-lhe um terminal mais potente em casa e um modem ligado ao supercomputador no escritrio central da New um mastodonte que, segundo a descrio de Denny, incorporava 6.500 quilmetros de Wave fios e 33 mil unidades de processamento de alta velocidade que, por razes que Lo man no compreendia, eles chamavam de Sol, embora talvez este fosse seu nome porqu e todas as pesquisas na New Wave faziam uso intenso da mquina e, portanto, girava m ao seu redor. Enquanto Loman continuava parado ao lado do filho, um enorme volume de d ados passava pela tela do terminal. Palavras, nmeros, grficos e tabelas apareciam e desapareciam em tal velocidade que s algum da Nova Gente, com sentidos de certa forma mais aguados e concentrao poderosamente mais intensa, poderia extrair signifi cado deles. Na verdade, Loman no podia l-los porque no passara pelo treinamento que Den ny recebera da New Wave. Alm disso, no tinha nem tempo nem necessidade de aprender a exercer completamente seus novos poderes de concentrao. Mas Denny absorvia as contnuas ondas de dados, olhando fixamente, o olhar vazio, para a tela, sem nenhuma ruga de concentrao na testa, o rosto relaxado. De sde que fora convertido, o garoto era tanto uma entidade eletrnica slida quanto ca rne e sangue e esta nova parte de si mesmo relacionava-se com o computador com u ma intimidade que ultrapassava qualquer relacionamento homem-mquina que qualquer pessoa da Antiga Gente experimentara. Loman sabia que o filho estava aprendendo sobre o Projeto Falco da Lua. P or fim, ele iria se unir ao grupo de trabalho na New Wave que aperfeioava o softw are e o hardware relacionado ao projeto, trabalhando para fazer cada gerao da Nova Gente superior e mais eficiente precedente. Um interminvel rio de dados corria pela tela. Denny olhava para o monitor sem piscar por tanto tempo que lgrimas teriam se formado em seus olhos se ele fosse da Antiga Gente. A luz dos dados permanentemente em recomposio danava nas paredes e lanava um a contnua mancha de sombras correndo pelo quarto. Loman colocou a mo sobre o ombro do rapaz. Denny no ergueu os olhos nem teve qualquer reao. Seus lbios comearam a se mov er, como se estivesse falando, mas no produziu nenhum som. Falava consigo mesmo, sem perceber a presena do pai. Em um determinado momento evanglico, loquaz, Thomas Shaddack falara em de senvolver uma conexo que ligaria um computador a uma tomada cirurgicamente implan tada na base da espinha humana, mesclando inteligncia real e artificial. Loman no entendera por que tal coisa seria desejvel ou louvvel, e Shaddack dissera:

A Nova Gente uma ponte entre o homem e a mquina,Loman. Mas um dia nossa e pcie atravessar completamente estaponte, se tornar una com as mquinas, porque s ento a humanidade ser completamente eficiente, ter todo controle. Denny disse Loman em voz baixa. O rapaz no respondeu. Finalmente, Loman deixou o aposento. Do outro lado e ao final do corredor, ficava a sute principal. Grace esta va deitada na cama, no escuro. Claro, desde a Mudana, ela no podia ficar inteiramente cega por uma mera i nsuficincia de luz, pois sua viso se aprimorara. Mesmo naquele quarto escuro, ela podia ver assim como Loman as formas dos mveis e algumas texturas, embora poucos detalhes. Para eles, o mundo noturno j no era negro, mas cinza-escuro. Ele sentou-se na beira da cama. Ol. Ela no disse nada. Colocou uma das mos em sua cabea e acariciou seus longos cabelos ruivos. T ocou seu rosto e encontrou-o molhado de lgrimas, um detalhe que nem mesmo seus ol hos aprimorados puderam discernir. Chorando. Ela estava chorando e isso o sobressaltou, porque nunca vira a lgum da Nova Gente chorar. Seu corao acelerou e um breve mas maravilhoso tremor de esperana percorreuo. Talvez o entorpecimento das emoes fosse uma condio transitria. O que foi? perguntou. Por que est chorando? Estou com medo. O pulsar da esperana rapidamente feneceu. O medo a levaras lgrimas, o medo e a desolao a ele associada, e ele j sabia que estes sentimentos faziam parte deste admirvel mundo novo, estes e nenhum outro. Com medo de qu? No consigo dormir disse Grace. Mas voc no precisa dormir. No? Nenhum de ns precisa mais dormir. Antes da Mudana, homens e mulheres precisavam dormir porque o corpo human o, sendo um mecanismo estritamente biolgico, era terrivelmente ineficiente. O son o era necessrio para descansar e recuperar as perdas do dia, para lidar com as su bstncias txicas absorvidas do mundo exterior e as toxinas produzidas internamente. Mas com a Nova Gente, cada processo e funo corporal era esplendidamente regulado. A obra da natureza fora altamente aprimorada. Cada rgo, cada sistema, cada clula o perava a um nvel de eficincia muito mais alto, produzindo menos dejetos, desvencil hando-se dos dejetos muito mais depressa, limpando-se e rejuvenescendo-se a cada hora do dia. Grace sabia disso to bem quanto ele. Gostaria muito de dormir disse ela. Tudo que est sentindo a fora do hbito. O dia tem muitas horas agora. Ns preencheremos o tempo. O novo mundo vai ser muitoocupado. O que vamos fazer neste novo mundo quando ele chegar? Shaddack nos dir. Enquanto isso... Pacincia disse ele. Tenho medo. Pacincia. Sinto uma enorme vontade de dormir, anseio por dormir. Ns no precisamos dormir disse ele, exibindo a pacincia que a encorajara emonstrar. Ns no precisamos dormir disse ela enigmaticamente ,mas ns precisamos d Ficaram em silncio por alguns instantes. Em seguida, ela tomou a mo dele nas suas e levou-a a seus seios. Estava n ua. Ele tentou se afastar dela, pois tinha medo do que podia acontecer, do q ue acontecera antes, desde a Mudana, quando faziam amor. No. Amor, no. No faziam mai

s amor. Faziam sexo. No havia nenhum sentimento alm da sensao fsica, nenhuma ternura ou afeto. Atiravam-se com fora e rpido um contra o outro, em purrando e puxando, f lexionando-se e contraindo-se um contra o outro, esforando-se para ampliar ao mxim o a excitao dos terminais nervosos. Nenhum dos dois se importava com o outro, s con sigo mesmo, com sua prpria satisfao. Agora que a vida emocional deles j no era rica, tentavam compensar esta perda com os prazeres dos sentidos, especialmente comida e sexo. Entretanto, sem o fator emocional, cada experincia era... oca, e eles te ntavam preencher aquele vazio com excesso: uma simples refeio tornava-se um banque te; um banquete tornava-se uma incontrolvel indulgncia em gula. E sexo se degenera va em um acasalamento bestial e frentico. Grace puxou-o para seu lado na cama. Ele no queria. No conseguia se opor. Literalmente no conseguia se opor. Respirando ruidosamente, estremecendo de excitao, ela rasgou suas roupas e montou-o. Emitia estranhos sons sem palavras. A excitao de Loman igualou-se dela e avolumou-se e penetrou nela, dentro dela, dentro, perdendo toda a noo de tempo e de espao, existindo apenas para alimentar o fogo em suas virilhas, aliment-lo imp lacavelmente at se tornar um calor insuportvel, calor, frico e calor, mido e quente, calor, alimentando o calor ao ponto extremo em que todo o seu corpo se consumiri a nas chamas. Mudou de posio, esmagando-a contra a cama, penetrando-a com fora, den tro dela, dentro, dentro, puxando-a contra si to bruscamente que devia estar mach ucando-a, mas no se importava. Ela agarrou-o, enfiando unhas em seus braos, fazend o-os sangrar, e ele tambm a arranhava, porque o sangue era excitante, o cheiro de sangue, o doce cheiro, to excitante, sangue, e no importava que se ferissem um ao outro, pois eram ferimentos superficiais e cicatrizariam em segundos, porque pe rtenciam Nova Gente; seus corpos eram eficientes; o sangue flua brevemente, logo os ferimentos se fechavam e eles agarravam-se outra e outra vez. O que realmente o que ambos desejavam era se deixarem levar, libertarem o esprito brbar desejavam o que havia dentro deles, livrarem-se de todas as inibies humanas, inclusive a ini bio de uma forma humana superior, tornarem-se selvagens, brbaros, regredirem, en tregarem-se, porque ento fazer sexo seria ainda mais excitante, excitao pura; entre garem-se e o vazio seria preenchido; sentir-se-iam realizados e, terminado o sex o, poderiam caar juntos, caar e matar, rpidos e silenciosos, geis e velozes, morder e dilacerar, morder fundo e com fora, caar e matar, esperma e sangue, sangue doce e perfumado... 176 Por um instante, Loman sentiu-se desorientado. Quando recuperou a noo de tempo e de espao, olhou para a porta, percebendo que estava aberta de par em par. Denny podia t-los visto se tivesse vindo pelo co rredor certamente os ouvira , mas Loman no conseguia se importar se haviam sido vi stos ou ouvidos. Vergonha e recato eram mais duas vtimas fatais da Mudana. Ao se situar no mundo sua volta, o medo insinuou-se em seu corao e ele rap idamente tocou seu corpo o rosto, os braos, o peito, as pernas , para se certifica r de que no estava sob nenhum aspecto diferente. No meio do ato sexual, sua feroc idade cresceu e s vezes chegou a pensar que, ao se aproximar do orgasmo, realment e mudava, regredia, ainda que ligeiramente. Mas depois de recobrar a conscincia, nunca encontrava nenhuma evidncia de regresso. Estava, entretanto, pegajoso de sangue. Acendeu a lmpada da cabeceira. Desligue isso disse Grace imediatamente. Mas no estava satisfeito nem com sua viso noturna aprimorada. Queria olh-la atentamente para verificar se estava de algum modo... diferente. Ela no regredira. Ou, se tivesse regredido, j voltara a sua forma superior . Seu corpo estava lambuzado de sangue e viam-se alguns verges em sua pele, onde ele a arranhara e onde ela ainda no completara a cicatrizao. Ele desligou a luz e sentou-se na beira da cama. Como os poderes regenerativos de seus corpos haviam sido extensamente am pliados pela Mudana, cortes e arranhes superficiais refaziam-se em questo de minuto s; podia-se, na verdade, ver a carne cicatrizando seus ferimentos. Eram imunes a doenas agora, seus sistemas imunolgicos sendo agressivos demais para que mesmo o mais infeccioso vrus ou bactria pudesse sobreviver tempo suficiente para se multip licar. Shaddack acreditava que a expectativa de vida deles era longa, talvez cen

tenas de anos. Podiam ser mortos, claro, mas somente por um ferimento que dilacerasse e parasse o corao ou estraalhasse o crebro ou destrusse os pulmes e impedisse a oxigena do sangue. Se uma veia ou artria fosse seccionada, o suprimento de sangue para aq uele vaso era drasticamente reduzido por alguns minutos, necessrios a sua recuper ao. Se um rgo vital que no o corao ou os pulmes ou o crebro fosse danificado, o corp ia se arrastar por algumas horas, o tempo necessrio para que ocorressem reparos a celerados. Ainda no eram to confiveis quanto mquinas, pois morriam; com as peas sobre ssalentes corretas, uma mquina podia ser reconstruda at a partir de escombros e pod ia funcionar outra vez; mas estavam mais prximos daquele grau de resistncia corpor al do que qualquer pessoa fora de Moonlight Cove poderia acreditar. Viver centenas de anos... s vezes, Loman meditava sobre isso. Viver centenas de anos, conhecendo apenas o medo e a sensao fsica... Levantou-se da cama, entrou no banheiro contguo e tomou um rpido banho de chuveiro para lavar o sangue. No pde encarar os prprios olhos no espelho do banheiro. Novamente no quarto, sem acender a luz, vestiu um uniforme lavado e pass ado que tirou do armrio. Grace continuava deitada na cama. Ela disse: Quisera poder dormir. Pressentiu que ela ainda chorava em silncio. Fechou a porta ao deixar o quarto. 49

Reuniram-se na cozinha, o que agradou Tessa porque algumasde suas melhores lembranas da infncia e da adolescncia envolviam conferncias familiares e conversas de improviso na cozinhaem sua casa em San Diego. A cozinha era o corao de uma casae, de certa forma, o corao de uma famlia. De algum modo,os piores problemas tornavam-s e insignificantes quando eram discutidos numa cozinha aquecida, cheirando a caf e chocolate quente,beliscando um bolo ou uma torta caseira. Numa cozinha, ela sent ia-sesegura. A cozinha de Harry Talbot era ampla, pois fora reformada para se adequar a um homem em cadeira de rodas, com muito espao vago ao redor da ilha cen tral onde se cozinhava e que era baixa como todos os balces ao longo das paredes para se tornar acessvel de uma posio sentada. Fora isso, era uma cozinha como muita s outras: armrios num agradvel tom creme; ladrilhos de cermica amarelo-clara; uma g eladeira silenciosa. As venezianas Levolor nas janelas eram acionadas eletricame nte por um boto em um dos balces e Harry cerrou-as. 78 Depois de tentar telefonar e descobrir que o aparelho estava mudo, que no apenas os telefones pblicos, mas todo o sistema telefnico da cidade fora interdit ado, Sam e Tessa sentaram-se a uma mesa redonda em um dos cantos da cozinha, por insistncia de Harry, enquanto ele fazia um bule de bom caf colombiano. Vocs parecem enregelados. Isto lhes far bem. Com frio e cansados, necessitados da cafena, Tessa no recusou a oferta. Na verdade, estava fascinada de ver que Harry, com deficincias to graves, podia se m ovimentar to bem a ponto de representar o perfeito anfitrio para visitas inesperad as. Com a mo perfeita e alguns movimentos intrincados, apanhou um pacote de b olinhos de ma com canela do recipiente de pes, um pedao de bolo de chocolate da gela deira, pratos e garfos e guardanapos de papel. Quando Sam e Tessa se ofereceram para ajudar, ele recusou gentilmente a oferta com um sorriso. Ela percebeu que ele no estava tentando provar nada a eles ou a si mesmo. Estava apenas desfrutando o fato de ter companhia, mesmo quela hora e em circuns tncias to bizarras. Talvez fosse um raro prazer. No tenho creme disse ele. Apenas leite. Est timo disse Sam. E tambm receio que no tenha um bule de creme de porcelana disse Harry col

cando a caixa de leite sobre a mesa. Tessa comeou a considerar um documentrio sobre Harry, sobre a coragem nece ssria para se manter independente em sua situao: foi atrada pelo canto da sereia de sua arte, apesar do que vivenciara nas ltimas horas. H muito tempo, entretanto, ap rendera que a criatividade de um artista no podia ser suprimida; o olho de um pro dutor de filmes no podia ser tapado to facilmente quanto a lente de sua cmara. Em m eio dor da morte de sua irm, idias para novos projetos continuaram a ocorrer-lhe, concepes narrativas, tomadas interessantes, ngulos. Mesmo no horror da guerra, corr endo com rebeldes afegos enquanto avies soviticos metralhavam o solo em seus calcan hares, ela se excitara com o que estava conseguindo documentar em filme e pelo q ue seria capaz de fazer com ele quando entrasse numa sala de edio e sua equipe de trs homens reagiu de forma muito semelhante. J no se sentia constrangida ou culpada por ser uma artista em tempo integral, mesmo em tempos de tragdia; para ela, iss o era natural, fazia parte de ser criativa e de estar viva. Adaptada s suas necessidades, a cadeira de rodas de Harry inclua uma alav anca hidrulica que erguia o assento alguns centmetros, trazendo-o quase a uma altu ra normal de cadeira, de modoque podia se sentar a uma mesa ou escrivaninha normal . Tomou seu lugar mesa ao lado de Tessa e de frente para Sam. Moose deitava-se a um canto, observando, s vezes erguendo a cabea como se estivesse interessado na conversa, embora mais provavelmente atrado pelo cheiro d o bolo de chocolate. O labrador no ficava farejando e colocando as patas em cima das pessoas, lamuriando-se para que lhe dessem um pouco de comida, e Tessa fico u impressionada com sua disciplina. Enquanto passavam o bule de caf e devoravam os bolinhos e o bolo de choco late, Harry disse: Voc me disse o que o trouxe aqui, Sam, no apenas a minha carta, mas todos esses pretensos acidentes. Olhou para Tessa e, como ela estivesse do seu lado dir eito, a permanente inclinaode sua cabea para a esquerda dava a impresso de que ele se inclinava para trs ao observ-la, olhando-a com desconfiana ou pelomenos com ceticis mo, embora sua atitude fosse desmentida por umsorriso amistoso. Mas onde voc se en caixa, Srta. Lockland? Chame-me de Tessa, por favor. Bem... minha irm era Janice Capshaw... A mulher de Richard Capshaw, a mulher do pastor luterano? perguntou, sur preso. Isso mesmo. Ora, eles costumavam vir me visitai. Eu no fazia parte desua congregao, m eles eram assim. Tornamo-nos amigos. E depois que ele morreu, ela ainda passava a qui de vez em quando. Suairm era uma pessoa adorvel e maravilhosa, Tessa. Deps a xcar a de caf e estendeu a mo boa para toc-la. Ela era minhaamiga. Tessa segurou a mo dele. Era calejada e ressecada pelo uso, e muito forte , como se toda a fora frustrada de seu corpo paralisado se expressasse atravs daqu ela nica extremidade. Eu os observei levarem-na para o crematrio da FunerriaCallan disse Harry elo meu telescpio. Sou um observador. o que fao da minha vida, a maior parte do tempo. Observo. Ruborizou-se leve mente. Apertou a mo de Tessa com um poucomais de fora. No se trata de bisbilhotar. N a verdade, no setrata de espreitar. Trata-se de... participar. Ah, eu tambm gostode ler e tenho muitos livros, e penso muito tambm, claro, mas a observao, principalmente , que me faz continuar vivendo. Subiremos em seguida. Eu lhes mostrarei o telescpi o, todo o equipamento. Creio que compreendero. Espero que sim. De qualquerforma, eu os vi levarem Janice para dentro da Callan naquela noite... embora eu no soubesse de quem se tratava at dois dias de- pois, quando a histria de sua morte estava no j ornal local. No acreditei que tivesse morrido do modo como disseram que ela morre u. Ainda no acredito. Nem eu disse Tessa. E por isso que estou aqui. Com relutncia e um ltimo aperto, Harry soltou a mo deTessa. Tantos cadveres ultimamente, a maioria levada para a Callan durante a noi te e quase sempre com alguns tiras por perto, supervisionando tudo. muito estran ho para uma cidadezinha comoesta. Do outro lado da mesa, Sam disse:

Doze mortes acidentais ou suicdios em menos de dois meses. Doze? indagou Harry. No fazia idia que fossem tantos assim? perguntou Sam. Ah, mais do que isso. Sam pestanejou. Harry disse: Vinte, pelas minhas contas. 50

Depois que Watkins saiu, Shaddack voltou ao terminal de computador em seu escritrio, restabeleceu sua ligao com Sol, o supercomputador da New Wave, e recomeo u a trabalhar em um aspecto problemtico do projeto em andamento. Embora fossem du as e meia da madrugada, trabalharia mais algumas horas, pois o mais cedo que ia para a cama era ao amanhecer. Estava ao terminal h alguns minutos quando sua linha telefnica mais privad a tocou. At Booker ser capturado, o computador da companhia telefnica estava permit indo ligaes apenas entre os que haviam sido convertidos, de um de seus nmeros para outro de seus nmeros. As outras linhas estavam desligadas e chamadas para fora da cidade eram interrompidas antes de se completarem. Chamadas de fora para Moonli ght Cove eram atendidas por uma gravao que alegava falha do sistema, prometendo um a volta aos servios normais dentro de 24 horas e lamentando o transtorno. Portanto, Shaddack sabia que a pessoa que estava ligando devia ser um do s convertidos e, por se tratar de sua linha mais parti-181 cular, devia ser um de s eus auxiliares mais prximos na New Wave. Um mostrador digital na base do telefone exibia o nmero de onde a chamada estava sendo feita, que ele reconheceu como o d e Myke Peyser. Pegou o receptor e disse: Aqui Shaddack. A pessoa do outro lado da linha respirava ruidosamente, en-trecortadamen te ao telefone, mas no disse nada. Franzindo o cenho, Shaddack disse: Al? Apenas a respirao. Shaddack perguntou: Mike, voc? A voz que respondeu era rouca, gutural, mas com um acento estridente, su ssurrante e, ainda assim, vigorosa, a voz de Peyser e no entanto no era a dele, e stranha: ...alguma coisa errada, errada, alguma coisa errada, noconsigo mudar, no c nsigo... errada... errada... Shaddack relutava em admitir que reconhecia a voz de Mike Peyser naquela s estranhas inflexes e cadncias sobrenaturais. Perguntou: Quem ? ...preciso, preciso... preciso, quero, preciso... Quem ? inquiriu Shaddack furiosamente, mas em suamente havia uma outra pe gunta: O que ? Do outro lado da linha ouviu-se um som que era um gemido de dor, um lame nto da mais profunda angstia, um grito de frustrao e um rosnado, tudo misturado em um berro spero. O receptor caiu de sua mo com um baque ruidoso. Shaddack colocou o receptor no gancho, voltou-se para o terminal de comp utador, acessou o sistema de dados da polcia e enviou uma mensagem urgente para L oman Watkins. 51 Sentado no banco no quarto do terceiro andar s escuras, inclinado para a ocular, Sam Booker examinou os fundos da Funerria Callan. A no ser por alguns fino s resqucios, toda a nvoa fora levada pelo vento, que ainda sacudia a janela e agit ava as rvores ao longo das encostas onde a maior parte de Moonlight Cove se ergui

a. Aslmpadas da entrada de servio j estavam apagadas e os fundos da funerria mergulha dos na escurido, exceto pelo fio de luz que irradiava das janelas com as venezian as cerradas na ala do crematrio. Sem dvida, estavam ocupados em alimentar as chama s com os corpos do casal que fora assassinado no Cove Lodge. Tessa sentou-se na beira da cama atrs de Sam, afagando Moose, que se deit ou com a cabea em seu colo. Harry estava em sua cadeira de rodas, ao lado. Usava uma lanterna tipo c aneta para examinar o caderno de espiral onde registrava as atividades suspeitas na funerria. A primeira, pelo menos a primeira que eu notei, foi em vinte e oito de a gosto disse Harry. Vinte para a meia-noite. Trouxeram quatro corpos de uma vez, u sando o carro fnebre e umaambulncia. A polcia os acompanhava. Os corpos estavam em s acos plsticos apropriados, de modo que nada pude perceber sobreeles, mas os tiras e os enfermeiros da ambulncia e o pessoal da Callan estavam visivelmente... bem.. . transtornados. Percebi isso nosrostos deles. Medo. Olhavam sem parar para as ca sas vizinhas e para a viela, como se receassem que algum descobrisse o que estava mfazendo, o que pareceu estranho porque estavam apenas fazendoseu trabalho. Certo? De qualquer forma, mais tarde, no jornal docondado, li a respeito da famlia Mayse r ter morrido num incndioe compreendi que era ela que havia sido trazida para a Ca llan naquela noite. Imagino que no tenham morrido em nenhum acidente, assim como s ua irm no se suicidou. Provavelmente disse Tessa. Ainda observando os fundos da funerria, Sam disse: Tenho os Maysers na minha lista. Foram encontrados nainvestigao do caso Sa chez-Bustamante. Harry limpou a garganta e disse: Seis dias depois, trs de setembro, dois corpos foram trazidos para a Call an pouco depois da meia-noite. E isso foi ainda maisestranho porque no vieram num carro fnebre ou numa ambulncia. Dois carros da polcia pararam nos fundos da Callan e eles descarregaram um corpo do banco traseiro de cada um deles, enroladosem lenis manchados de sangue. Trs de setembro? indagou Sam. No h ningum naminha lista nesta data. os Bustamantes esto no dia cinco. Nenhum atestado de bito foi emitido no dia trs. Mantiveramesses dois fora dos registros oficiais. Tambm no apareceu nada no jornal sobre algum que tivesse morrido naquele d a disse Harry. Tessa perguntou: Ento quem eram essas duas pessoas? Talvez forasteiros que tiveram a infelicidade de parar emMoonlight Cove e toparam com algo perigoso disse Sam. Pessoas cujas mortes podiam ser completame nte encobertas, de modoque ningum ficaria sabendo onde elas morreram. At onde se sa be, eles simplesmente desapareceram em algum lugar da estrada. Sanchez e os Bustamantes foram na noite de cinco de setembro disse Harry , e Jim Armes no dia sete. Armes desapareceu no mar disse Sam, levantando osolhos do telescpio e fra zindo as sobrancelhas para o homem nacadeira de rodas. Trouxeram o corpo para a Callan s onze da noite disseHarry consultando o aderno de notas. As venezianas das janelas do crematrio no estavam cerradas, de mo do que pude ver beml dentro, quase to bem como se estivesse na sala. Eu vi o corpo. ..o estado em que estava. E o rosto. Uns dois dias depois, quandoo jornal publico u a histria sobre o desaparecimento de Armes, euo reconheci como o sujeito que hav iam colocado na fornalha naquele dia. O amplo quarto estava imerso em sombras exceto pelo estreito facho de lu z da lanterna, parcialmente bloqueado pela mo de Harry e confinado s pginas do cade rno de notas. Aquelas pginas brancas pareciam brilhar com luz prpria, como se foss em as folhas de um livro mgico ou sagrado ou maldito. O semblante preocupado de Harry Talbot estava mais difusamente iluminado pelo reflexo daquelas pginas, e a luz peculiar ressaltava as rugas de seu rosto, fazendo-o parecer mais velho do que era. Cada ruga, Sam o sabia, tinha sua orig em na trgica experincia e na dor. Uma profunda compaixo dominou-o. No era pena. Nunc

a poderia ter pena de algum to determinado quanto Talbot. Mas Sam compreendia a tr isteza e a solido da vida limitada de Talbot. Observando o homem preso cadeira de rodas, Sam sentiu raiva dos vizinhos. Por que no haviam feito mais para Harry pa rticipar de suas vidas? Por que no o convidavam mais vezes para jantar, para cele brar as ocasies festivas? Por que o haviam deixado to sozinho que seu principal mo do de participar da vida de sua comunidade era atravs de telescpio e binculos? Sam sentiu uma dor cruciante de desespero diante da relutncia das pessoas em se ajuda rem mutuamente, da maneira como isolavam a si mesmos e aos outros. Com um choque , pensou em sua incapacidade de se comunicar com o prprio filho, o que o deixava ainda mais desolado. Para Harry, ele disse: O que quer dizer quando afirma que viu o estado em queestava o corpo de A rmes? Cortado. Lanhado. No morreu afogado? No parecia. Lanhado... Exatamente o que quer dizer? perguntouTessa. Sam sabia que ela estava pensando nas pessoas cujos gritos ouvira no mot el e na prpria irm. Harry hesitou, ento disse: Bem, eu o vi na mesa do crematrio, pouco antes de o levarem para a fornalh a. Ele fora... estripado. Quase decapitado. Terrivelmente... dilacerado. Parecia pior do que se tivesse ficado sobreuma mina contrapessoal quando ela explodisse e ele fosse estilhaado. Permaneceram em mtuo silncio, considerando a descrio. S Moose parecia impassvel. Emitiu um som baixo, satisfeito, enquanto Tessa acariciava-o atrs das orelhas. Sam pensou que no devia ser to ruim ser uma das bestas primitivas, uma cri atura feita principalmente de sensaes, sem o peso de um intelecto complexo. Ou, no outro extremo... um computador genuinamente inteligente, todo intelecto e nenhu m sentimento. O enorme fardo duplo da emoo e da alta inteligncia pertencia apenas r aa humana e era o que tornava a vida to difcil; as pessoas estavam sempre pensando no que sentiam, ao invs de simplesmente se deixarem levar pelo momento, ou estava m sempre tentando sentir o que achavam que deviam numa determinada situao. Pensame ntos e raciocnio eram distorcidos pelas emoes algumas em nvel subconsciente, de modo que no compreendiam inteiramente por que tomavam certas decises, agiam de determi nado modo. As emoes turvam seu raciocnio; mas pensar em demasia sobre seus sentimen tos tira-lhes a graa. Tentar sentir profundamente e pensar com absoluta clareza e ra como fazer malabarismos com seis mas enquanto andava para trs num monociclo em c ima de um fio de arame suspenso. Depois da histria nos jornais sobre o desaparecimento deArmes disse Harry fiquei esperando uma retificao, mas nadasaiu na imprensa. Foi ento que comecei a pe rceber que o estranhovaivm na Callan no era apenas estranho, mas provavelmente crim inoso tambm e que os tiras faziam parte daquilo. Paula Parkins tambm foi dilacerada disse Sam. Harry assentiu. Supostamente pelos seus dobermans. Dobermans? perguntou Tessa. Na lavanderia, Sam dissera-lhe que o caso de sua irm fora um dos muitos c uriosos suicdios e mortes por acidente, mas no entrara em detalhes a respeito dos outros. Contou-lhe ento rapidamente o que aconteceu a Parkins. No foram seus cachorros concordou Tessa. Ela foiatacada brutalmente pel esma coisa que matou Armes. E as pessoas esta noite no Cove Lodge. Era a primeira vez que Harry Talbot ouvia falar sobre os assassinatos no Cove Lodge. Sam teve que explicar sobre isso e sobre como ele e Tessa se encont raram na lavanderia. Uma expresso estranha assomou ao rosto prematuramente envelhecido de Harr y. Para Tessa, ele disse: Hum... voc no viu essas criaturas no motel? Nem um vislumbre? S o p de um deles, por baixo da porta. Harry comeou a falar, parou, e ficou pensativamente em silncio.

Ele sabe alguma coisa, pensou Sam. Mais do que ns. Por alguma razo, Harry no estava pronto para partilhar o que sabia, pois v oltou ao exame de seu caderno de notas sobre o colo e disse: Dois dias depois da morte de Paula Parkins, um outro corpo foi trazido p ara a Callan, por volta das nove e meia da noite. Seria dia onze de setembro? perguntou Sam. Sim. No h registro de um atestado de bito emitido nesta data. Tampouco nada nos jornais. Continue. Harry disse: Quinze de setembro... Steve Heinz, Laura Dalcoe. Ele supostamente a matou, depois tirou a prpria vida disse Sam. Briga de amantes, deveramos acreditar. Mais uma cremao apressada observou Harry. E trsnoites depois, no dia , mais dois corpos foram entregues Callan pouco depois da uma da manh, quando eu j e stava quaseindo para a cama. Nenhum registro desses tampouco disse Sam. Mais dois forasteiros que deixaram a interestadual para umavisita ou apen as para jantar? perguntou Tessa. Ou talvez algum de outra parte do condado, passa ndo pela estrada nos limiteda cidade? Pode ter sido at gente do local disse Harry. Quero186 dizer, sempre h pessoas que no esto morando aqui h muito tempo, recm-chegados que alugam ao invs de adquirir uma casa, no tm muitos laos com a comunidade, de modo que, se quisessem en cobrir suas mortes, seria possvel forjar uma histria aceitvel sobre terem ido embor a de repente, para um novo emprego, algo assim e os vizinhos aceitariam isso. Se os vizinhos j no estivessem "convertidos" e participando do embuste, pe nsou Sam. Em seguida, vinte e trs de setembro continuou Harry. Este seria o corpo de sua irm, Tessa. Sim. A esta altura eu sabia que tinha que contar a algum o quevira. Alguma auto ridade. Mas quem? No confiava em ningum dacidade porque eu vira os tiras trazerem a lguns daqueles corpos quenunca foram noticiados no jornal. O chefe de polcia do co ndado? Ele acreditaria em Watkins antes de acreditar em mim, no verdade? Droga, todo mundo acha que um aleijado meio estranho dequalquer jeito, estranho de cabea, eu quero dizer, eles confundemdeficincia fsica com deficincia mental ao menos em pa rte, ao menos subconscientemente. Portanto, estariam predispostos a no acreditar em mim. E realmente uma histria estranha, todos essescorpos, cremaes secretas... Fez u ma pausa. Seu rosto se anuviou. O fato de eu ser um veterano de guerra condecora do nome tornaria mais confivel. Isso foi h muito tempo, uma histriaantiga para alguns deles. Na verdade... iriam colocar a guerra contra mim de alguma forma. Sndrome d e estresse ps-Vietnam, como chamariam. O pobre e velho Harry finalmente ficou mal uco,no percebe?, por causa da guerra. At ento, Harry falava como se estivesse apenas constatando um fato, sem mu ita emoo. Mas as palavras que acabara de pronunciar eram como um pedao de vidro col ocado sobre a superfcie de um lago revolto, revelando o reino submerso neste caso , reino de dor, solido e alienao. A emoo no s tomou conta de sua voz como, em alguns momentos, embargou-a: Tenho que confessar, parte do motivo de eu no tentar contar a ningum o que eu vi era porque... eu tinha medo. Eu no sabia que diabos estava acontecendo. No tinha certeza de quais eramos riscos. No sabia se iriam me silenciar, me levar par a alimentara fornalha da Callan uma noite. Vocs podem achar que tendo perdido tant o eu j no me importaria, no me preocuparia em perdermais, em morrer, mas no assim, ab solutamente. A vida, provavelmente, mais preciosa para mim do que para os que so perfeitos e saudveis. Este corpo alquebrado me restringiu tanto que passei os ltim os vinte anos fora do redemoinho de ao em que a maioria das pessoas vive e tive te mpo de realmente ver o mundo, sua beleza e complexidade. Por fim, minhas deficinc ias me levaram a apreciar e amar mais a vida. Receava que viessem me pegar, me m

atassem, e resolvi no contar a ningum o que vira. Deus me ajude, se tivesse falado abertamente, se tivesse entrado em contato com o Bureau h mais tempo, talvez... algumas dessas pessoas tivessem sido salvas. Talvez sua irm tivesse sido salva. No pense nisso nem por um instante disse Tessa semdemora. Se tivesse ag de outra maneira, certamente j teriavirado cinzas a esta altura, retirado da forn alha da Callan e atiradono mar. O destino de minha irm estava decidido. Voc no poderi a ter feito nada. Harry assentiu, ento desligou a lanterna, mergulhando o quarto numa escur ido ainda mais profunda, embora ainda no tivesse terminado de repassar as informaes contidas no caderno de notas. Sam suspeitava que a decidida generosidade de espri to de Tessa trouxera lgrimas aos olhos de Harry, e que este no queria que eles as vissem. No dia vinte e cinco continuou, sem precisar consultaro caderno , um corp foi trazido para a Callan s dez e quinzeda noite. Estranho, tambm, porque no veio n em de ambulncianem no carro fnebre nem no carro de polcia. Foi trazido por Lo-man Wat kins... O delegado disse Sam para conhecimento de Tessa. ...mas ele estava em seu carro particular, sem uniforme disse Harry. Tira am o cadver da mala. Estava enroladonum cobertor. As venezianas das janelas no esta vam cerradasnaquela noite e pude ver de perto com o telescpio. No reconheci o corpo , mas reconheci o estado em que estava: o mesmode Armes. Dilacerado? perguntou Sam. Sim. Ento o Bureau veio para a cidade em funo do casoSanchez-Bustamante e uando li a respeito no jornal, fiquei muitoaliviado porque achei que tudo iria se r esclarecido afinal, que teramos explicaes, revelaes. Mas ento houve mais dois corpos levados Callan na noite de quatro de outubro... Nossa equipe estava na cidade na ocasio disse Sam ,em meio da sua invest No viram nenhuma morte ser notificada durante este perodo. Est dizendo que acontec eu debaixo dosseus narizes? Sim. No preciso consultar o caderno de notas. Lembro- me claramente. Os co pos foram trazidos na caminhonete de Reese Dorn. Ele policial, mas estava paisan a naquela noite. Arrastaram os corpos para dentro da Callan e a veneziana de uma das janelas estava aberta, de modo que os vi enfiarem os dois corpos no crematri o como se estivessem com muita pressa de se livrar deles. E houve mais movimentao na Callan na noite de sete de outubro, mas o nevoeiro estava muito denso, no poss o jurar que fossem mais corpos sendo levados para dentro. E finalmente... esta n oite. O corpo de uma criana. Uma criana pequena. Mais os dois que foram mortos no Cove Lodge disse Tessa. O que perfaz vi nte e duas vtimas, no as doze que trouxeramSam at aqui. Esta cidade se transformou n um matadouro. possvel que sejam at mais do que pensamos disseHarry. Como assim? Bem, afinal, no observo o lugar todas as noites, durantetodo o tempo. E co stumo ir para a cama por volta de uma e meiada madrugada, nunca mais tarde do que duas horas. Quem podeafirmar que no houve outras visitas que no vi, que outros cor posno foram trazidos durante as horas mortas da noite? Meditando sobre isso, Sam olhou pela ocular outra vez. A parte de trs da Callan continuava escura e silenciosa. Lentamente, moveu o telescpio para a direi ta, mudando o campo de viso para o norte atravs da vizinhana. Tessa perguntou: Mas por que teriam sido mortas? Ningum tinha uma resposta. E por quem? indagou ela. Sam examinou um cemitrio mais ao norte da Conquistador, ento suspirou, erg ueu os olhos e lhes contou sua experincia daquela noite, em Iceberry Way. Achei que fossem garotos, delinqentes, mas agora creioque eram as mesmas c riaturas que mataram aquelas pessoas noCove Lodge, as mesmas cujo p voc viu pela fr esta sob a porta. Quase podia sentir Tessa franzindo as sobrancelhas de frustrao no escuro q uando perguntou:

Mas o que so elas? Harry Talbot hesitou. Em seguida, disse: Bichos-papes. 52

No ousando usar sirenes, abaixando os faris nos ltimos quatrocentos metros, Loman chegou casa de Mike Peyser s 3:10 da madrugada, com dois carros, cinco aux iliares e espingardas. Loman esperava que no tivessem que usar as armas mais do q ue apenas para intimidar. No nico encontro anterior que tiveram com um regressivo Jordan Coombs, no dia 4 de setembro no estavam preparados para sua ferocidade e foram forados a arrebentar-lhe os miolos para salvarem as prprias vidas. A Shaddac k restou apenas uma carcaa para examinar. Ficara furioso com a oportunidade perdi da de pesquisar a psicologia e a fisiologia funcional de um dos psicopatas metamr ficos. Uma arma de tranqilizante seria de pouca utilidade, infelizmente, porque r egressivos eram pessoas da Nova Gente que haviam desandado e todos da Nova Gente , regressivos ou no, possuam metabolismos radicalmente alterados que no s permitiam a regenerao magicamente rpida, mas a rpida absoro, decomposio qumica e rejeio de s txicas como venenos e tranqilizantes. A nica maneira de sedar um regressivo seria f az-lo concordar em ser colocado sob a administrao intravenosa contnua de um forte se dativo, o que no era muito provvel. A casa de Mike Peyser era um bangal de um andar com varanda na frente e nos fundos, respectivamente nos lados oeste e leste, cu idadosamente conservado, num terreno de um acre e meio, protegido por algumas rvo res que ainda no haviam perdido as folhas. No havia luzes nas janelas. Loman mandou um homem para vigiar o lado norte e outro para o sul, para impedir que Peyser fugisse por uma janela. Colocou um terceiro homem de guarda n a entrada da varanda da frente para cobrir aquela porta. Com os outros dois home ns Sholnick e Penniworth rodeou para os fundos da casa e, silenciosamente, subiu os degraus da varanda dos fundos. Agora que o nevoeiro se dissipara, a visibilidade era boa. Mas o barulho do vento zunindo e soprando bloqueava todos os outros sons que pudessem precisa r ouvir para perseguir Peyser. Penniworth postou-se contra a parede da casa esquerda da porta e Sholnic k direita. Ambos portavam espingardas semi-automticas de calibre 20. Loman experimentou a porta. Estava destrancada. Abriu-a com um empurro e recuou um passo. Seus auxiliares entraram na cozinha s escuras, um depois do outro, as esp ingardas prontas para atirar, embora soubessem que o objetivo era pegar Peyser v ivo se possvel. Mas no iriam se sacrificar apenas para levar a besta viva a Shadda ck. No instante seguinte, um deles encontrou um interruptor de luz. Empunhando uma calibre 12, Loman entrou na casa atrs dos outros dois home ns. Travessas vazias, pratos quebrados e vasilhames sujos espalhavam-se pelo cho, assim como um pouco de rigatoni vermelho de molho de tomate, metade de uma almnd ega, cascas de ovos, um naco de crosta de torta e outros restos de comida. Uma d as quatro cadeiras de madeira do conjunto da cozinha estava virada no cho; uma ou tra fora feita em pedaos contra a bancada do armrio, quebrando alguns ladrilhos de cermica. Bem em frente, uma passagem em arco levava sala de jantar. Um pouco da c laridade da luz da cozinha iluminava vagamente a mesa e as cadeiras ali. esquerda, ao lado da geladeira, havia uma porta. Barry Sholnick abriu-a na defensiva. Prateleiras de enlatados ladeavam o patamar de uma escada, que con duzia ao poro. Verificaremos isso mais tarde disse Loman em voz baixa. Depois que tiver mos percorrido a casa. Sholnick pegou uma cadeira da mesa da cozinha e escorou a porta fechada, para que nada pudesse vir do subsolo e esgueirar-se por trs deles quando fossem para os outros cmodos. Pararam por um instante, escuta. Rajadas de vento aoitavam a casa. Uma janela bateu. Do s-to ouviu-se o rang ido de vigas e de mais alto ainda o chocalhar abafado de tabuinhas de cedro solt

as no teto. Os auxiliares olharam para Loman em busca de orientao. Penniworth tinha ap enas 25 anos, podia passar por 18, e tinha um rosto to juvenil e inocente que mai s parecia o propagador de uma seita religiosa que vai de porta em porta do que u m policial. Sholnick era dez anos mais velho e tinha uma aparncia mais sria. Loman fez um sinal indicando a sala de jantar. Entraram, acendendo as luzes. A sala de jantar estava deserta e eles pas saram cautelosamente sala de estar. Penniworth apertou um interruptor na parede que acendia um abajur de cro mo e lato, o qual era um dos poucos objetos que no estavam quebrados ou estraalhado s. As almofadas do sof e das poltronas haviam sido retalhadas; chumaos de espuma d o enchimento, como montculos de um fungo venenoso, espalhavam-se por toda parte. Livros haviam sido arrancados das prateleiras e rasgados em pedaos. Um abajur de cermica, dois jarros e o tampo de vidro da mesinha de centro estavam estilhaados. As portas do mvel da televiso haviam sido arrancadas e a tela fora destruda. Uma fria cega e uma fora selvagem haviam estado em ao ali. O aposento cheirava fortemen te a urina... e alguma outra coisa, menos pungente e menos familiar. Era, talvez , o cheiro da criatura responsvel pelos escombros. Parte daquele mau cheiro mais sutil era o odor acre de suor, mas com algo de estranho nele tambm, algo que simu ltaneamente revirava o estmago de Loman e o contraa de medo. esquerda, um corredor levava aos quartos e aos banheiros. Loman manteveo sob a mira da espingarda. Os outros policiais entraram no vestbulo, que se ligava sala de estar por uma passagem em arco. Havia um guarda-roupa direita, junto porta da frente. Sho lnick postou-se diante dele, a calibre 20 apontada. Colocando-se de lado, Penniw orth abriu a porta com um safano. Havia apenas casacos no guarda-roupa. Haviam terminado a parte fcil da busca. frente, havia um corredor estreit o com trs portas, uma entreaberta e duas abertas de par em par, aposentos escuros alm delas. Havia menos espao de manobra, mais lugares de onde um agressor podia a tacar. O vento da noite zunia nas abas do telhado. Assobiou por uma calha de ch uva, produzindo um som lgubre e baixo. Loman nunca fora o tipo de comandante que manda seus homens para o perig o enquanto ele permanece mais atrs em posio segura. Embora tivesse abdicado do orgu lho e do auto-respeito e de um senso de dever juntamente com outras atitudes e e na verdade, menos consciente d moes da Antiga Gente, o dever ainda era um hbito seu o que um hbito, mais como um reflexo e ele agia como o faria antes da Mudana. Entr ou no corredor primeiro, onde duas portas o aguardavam esquerda e uma direita. L ocomoveu-se rapidamente para o final, para a segunda porta esquerda, que estava entreaberta; chutou-a e luz do corredor viu um pequeno e vazio banheiro antes da porta bater na parede, voltar e se fechar outra vez. Penniworth cuidou do primeiro quarto esquerda. Entrou e achou o interrup tor de luz quando Loman alcanou a soleira da porta. Era um escritrio com uma escri vaninha, prancheta, duas cadeiras, armrios, estantes altas apinhadas de livros de lombadas em cores vivas, dois computadores. Loman entrou e cobriu o guarda-roup a, onde Penniworth cautelosamente deslizou para o lado primeiro uma e depois a o utra das duas portas espelhadas. Nada. Barry Sholnick permaneceu no corredor, a calibre 20 apontada para o quarto que ainda no haviam vasculhado. Quando Loman e Penniworth reuniram-se a ele, Sho lnick empurrou a porta completamente com a coronha de sua espingarda. Conforme e la se abria, Sholnick saltou para trs, certo de que alguma coisa iria se atirar s obre ele da escurido, embora nada acontecesse. Hesitou, deu um passo em direo porta , tateou com uma das mos em busca do interruptor de luz, encontrou-o e exclamou, recuando rapidamente para o corredor: Ah, meu Deus. Olhando alm do seu auxiliar para o amplo quarto, Loman viu uma coisa hedi onda agachada no cho e encolhida contra a parede mais distante. Era um regressivo , sem dvida Peyser, mas no se parecia tanto ao regressivo Jordan Coombs quanto Lom an esperava. Havia semelhanas, sim, mas no muitas.

Passando por seu auxiliar, Loman atravessou a porta. Peyser? A criatura do outro lado do quarto pestanejou, moveu a boca retorcida. C om uma voz sussurrante e gutural, selvagem e ainda assim torturada como s a voz d e uma criatura ao menos parcialmente inteligente poderia ser, disse: ...Peyser, Peyser, Peyser, eu, Peyser, eu, eu... O odor de urina pairava ali tambm, mas aquele outro cheiro era dominante penetrante, almiscarado. Loman deu mais alguns passos para dentro do quarto. Penniworth seguiu-o. Sholnick permaneceu no vo da porta. Loman parou a trs metros e meio de Peyser e P enniworth afastou-se para um lado, a calibre 20 em posio. Quando encurralaram Jordan Coombs no cinema fechado no dia 4 de setembro , ele estava num estado alterado semelhante a um gorila com um corpo atarracado e vigoroso. Mike Peyser, entretanto, tinha uma aparncia muito mais delgada e, aga chado junto parede do quarto, seu corpo se parecia mais ao de um lobo do que ao de um macaco. Seus quadris estavam em ngulo com sua espinha, impedindo-o de ficar de p ou se sentar completamente ereto, e as pernas pareciam curtas demais nas co xas, longas demais na parte inferior. Estava coberto de plos grossos, mas no to gro ssos que se pudesse chamar de pele de animal. Peyser, eu, eu, eu... O rosto de Coombs era em parte humano, embora mais como o de um primata, com testa proeminente, nariz achatado e um maxilar projetado para a frente para acomodar dentes malignamente afiados e grandes como os de um babuino. As feies he diondamente alteradas de Mike Peyser, ao contrrio, sugeriam as de um lobo,ou cacho rro; sua boca e nariz eram projetados para a frente numfocinho deformado. A testa enorme era como a de um macaco, embora exagerada, e nos olhos injetados, no mei o de rbitas fundase escuras sob aquela salincia ssea da testa, havia um olhar de angs tia e terror inteiramente humanos. Erguendo uma das mos e apontando para Loma n, Peyser disse: ...ajude-me, ajude-me, alguma coisa errada, errada, erra-| da, ajude... Loman fitou a mo transformada com medo e admirao, lembrando-se de como sua prpria mo comeara a mudar quando ele sentiu o impulso da regresso na casa dos Foster s no comeo da noite. Dedos alongados. Ns dos dedos grandes e speros. Garras afiadas ao invs de unhas. Embora fossem mos humanas na forma e no grau de destreza, por o utro lado eram inteiramente estranhas. Merda, pensou Loman, estas mos, estas mos. Eu as vi no cinema, ou pelo men os na tev, quando alugamos a fita de vdeo de The Howling. Rob Bottin. Este era o n ome do responsvel pelos efeitos especiais que criara o lobisomem. Lembrava-se del e porque Denny fora louco por efeitos especiais antes da Mudana. Mais do que qual quer outra coisa, estas mos se pareciam s malditas mos do lobisomem de The Howling! O que era muito perturbador de contemplar. A vida imitando afantasia. O fantstico em carne e osso. Conforme o sculo XX lanavase em sua ltima dcada, o progress o cientfico e tecnolgico chegara uma linha divisria, onde o sonho da humanidade de u ma vida melhorpodia ser alcanado, mas onde tambm os pesadelos podiam se tomrealidade . Peyser era um sonho muito, muito ruim que se arrastara psfora do subconsciente e se tornara uma criatura viva e agora no hvia como fugir dele acordando; ele no ir ia desaparecer como os monstros que assombravam nosso sono o faziam. Como pos so ajud-lo? perguntou Loman cautelosamente. Atire nele disse Penniworth. Loman respondeu rispidamente: No! Peyser ergueu as duas mos de dedos pontudos e olhou-as porum instante, com o se as visse pela primeira vez. Emitiu um gemido,depois um lamento agudo e angus tiado: ...mudar, no consigo mudar, no consigo, tentei, quero, preciso, quero, que o, no posso, tentei, no posso... Da porta, Sholnick disse: Meu Deus, ele est preso assim, numa armadilha. Pensei queos regressivos pu dessem voltar sempre que quisessem. E podem disse Loman. Ele no pode disse Sholnick.

Foi o que ele disse concordou Penniworth, a voz penetrante e nervosa. El e disse que no consegue mudar. Loman disse: Talvez sim, talvez no. Mas os outros regressivos podem voltar, porque se no pudessem, ento j teramos encontrado todoseles. Eles saem do estado alterado e depo is se misturam a ns. Peyser parecia alheio a eles. Fitava as mos, emitindo um gemido no fundo da garganta como se o que visse o aterrorizasse. Ento as mos comearam a se transfor mar. Vejam! exclamou Loman. Loman nunca presenciara tal transformao; foi tomado de curiosidade, perple xidade e terror. As garras retrocederam. A pele tornou-se de repente to malevel qu anto cera amolecida: abaulava-se, rebentava em bolhas, pulsava no com o fluxo rtmi co de sangue nas artrias, mas estranha, obscenamente; assumia uma nova forma, com o se um escultor invisvel trabalhasse nele. Loman ouviu ossos moendo-se, partindo -se, medida que se quebravam e se refaziam; a carne desfazia-se e se solidificav a outra vez com um som molhado, doentio. As mos tornaram-se quase humanas. Em seg uida, os pulsos e antebraos comearam a perder um pouco de sua caracterstica descarn ada de lobo. No rosto de Peyser viam-se indicaes de que o esprito humano lutava par a banir o selvagem que o dominava; as feies de um predador comearam a dar lugar a u m semblante mais suave e civilizado. Era como se o monstruoso Peyser fosse apena s o reflexo de uma besta em um lago de onde o verdadeiro e humano Peyser emergia . Embora no fosse nenhum cientista, nenhum gnio da micro-tecnologia, apenas um policial com educao secundria, Loman sabia que sua profunda e rpida transformao no odia ser atribuda exclusivamente aos processos metablicos aprimorados de forma drst ica nem capacidade de se restaurar da Nova Gente. Por maiores que fossem os flux os de enzimas, hormnios e outras substncias qumicas biolgicas que o corpo de Peyser pudesse produzir como quisesse, no havia como carne e ossos pudessem se reconstit uir to dramaticamente em to curto perodo de tempo. Em dias e semanas, sim, mas no em segundos. Sem dvida, era fisicamente impossvel. Entretanto, estava acontecendo. O que significava que outra fora estava atuando em Mike Peyser, algo mais do que p rocessos biolgicos, algo misterioso e assustador. De sbito, a transformao estacionou. Loman podia perceber que Peyser lutava para recobrar a condio humana total, cerrandos dentes e as mandbulas semi-humanas e ainda assim as de um lobo, e um olhar de desespero e de frrea determinao nos estran hos olhos, mas em vo. Por um instante, equilibrou-se no limiar da forma humana. Parecia que se ele conseguisse forar apenas mais um passo da transformao, apenas u m pequeno passo, atravessaria a linha divisria depois da qual o resto da metamorf ose ocorreria quase que de forma automtica, sem o tenaz exerccio da vontade, to fa cilmente quanto um rio descendo uma encosta. Mas ele no conseguia alcanar esta fro nteira. Penniworth emitiu um som baixo e estrangulado, como se compartilhasse da angstia de Peyser. Loman olhou para seu auxiliar. O rosto de Penniworth brilhava com uma fi na camada de suor. Loman percebeu que tambm transpirava; sentiu uma gota de suor escorrer pe la tmpora esquerda. O bangal estava aquecido um aquecedor a leo ligava e desligava automaticamente , mas no o suficiente para faz-los suar. Era um suor frio de medo, porm mais do que isso. Ele tambm sentia um aperto no peito, um n na garganta que to rnava difcil engolir e sua respirao se acelerava, como se tivesse subido correndo c em degraus... Deixando escapar um grito agudo e angustiado, Peyser comeou a regredir ou tra vez. Com o rudo quebradio e estilhaante de ossos sendo refeitos, o som mido e ol eoso de carne sendo dilacerada e emendada, a selvagem criatura se reafirmou e em instantes Peyser estava como da primeira vez em que o viram: uma besta demonaca. Demonaco, sim, e uma besta, mas invejavelmente poderoso e com uma estranh a e terrvel beleza prpria. A cabea grande, projetada para a frente, era desajeitada em comparao com a cabea humana e a criatura no possua a curva para dentro da espinha humana, e entretanto tinha uma sombria graa particular. Permaneceram em silncio p

or um momento. Peyser encolheu-se no cho, a cabea baixa. Da porta, Sholnick disse afinal: Meu Deus, ele est preso. Embora o problema de Mike Peyser pudesse ser relacionado a alguma falha na tecnologia em que a converso da Antiga para a Nova Pessoa se baseava, Loman su speitava que Peyser ainda possua o poder de se reconstituir, de que podia se torn ar um homem se realmente o quisesse, mas que lhe faltava o desejo de ser inteira mente humano outra vez. Tornara-se um regressivo porque achava aquele estado ano rmal atraente, de modo que talvez ele o achasse to mais excitante e gratificante do que a condio humana que agora ele no queria realmente voltar ao estado superior. Peyser ergueu a cabea e olhou para Loman, depois para Penniworth, depois para Sholnick e, finalmente, para Loman outra vez. Seu horror diante de sua cond io j no era evidente. A angstia e o terror haviam desaparecido de seus olhos. Com o f ocinho arreganhado, ele parecia sorrir para eles e uma nova ferocidade tanto per turbadora quanto atraente surgiu em seus olhos. Ergueu as mos diante do rosto out ra vez e flexionou os longos dedos, juntou as patas, examinando-se com o que par ecia ser admirao. ...caar, caar, perseguir, caar, matar, sangue, sangue, preciso, preciso... Como iremos lev-lo vivo se ele no quiser? A voz dePenniworth soou estran ente peculiar, gutural e um pouco arrastada. Peyser deixou uma das mos cair para os rgos genitais e coou-se levemente, di strado. Olhou para Loman outra vez, depois para a noite que se comprimia contra a s janelas. Sinto-me... Sholnick deixou a frase inacabada. Penniworth j no conseguia articular as palavras: Se ns... bem, ns poderamos... A presso no peito de Loman aumentara. O n na garganta era mais forte, tambm , e ele ainda estava suando. Peyser emitiu um grito baixo e ululante mais estranho do que qualquer so m que Loman j tivesse ouvido, uma expresso de anseio e tambm um desafio animal noit e, uma afirmao do seu poder e da sua confiana em sua fora e astcia. O gemido deveria ser spero e desagradvel no confinamento do quarto, mas ao invs disso, ele provocou em Loman o mesmo anseio indescritvel que o dominara do lado de fora da casa dos F osters quando ouviu o trio de regressivos gritando uns para os outros na noite d istante. Cerrando os dentes com tanta fora que seus maxilares doeram, Loman lutou para resistir quela perversa necessidade. Peyser emitiu outro grito, ento disse: Correr, caar, livre, livre, preciso, livre, preciso, venham comigo, venha m, venham, preciso, preciso... Loman percebeu que relaxava as mos que seguravam a calibre 12.0 cano da a rma voltava-se para baixo. A boca apontava para o cho ao invs de apontar para Peys er. ...correr, livre, livre, preciso... De trs de Loman veio um grito de libertao assustador e orgstico. Olhou para trs, para a porta do quarto, a tempo de ver Sholnick largar a arma. Transformaes sutis haviam ocorrido nas mos e no rosto do policial. Ele arranc ou o casaco preto e forrado do uniforme, atirou-o longe e rasgou a camisa. As mas do seu rostoe os maxilares dissolviam-se e fluam para a frente, e sua testa recua va enquanto ele buscava um estado alterado. 53 Quando Harry Talbot terminou de lhes contar sobre os bichos-papes, Sam inc linou-se, no banco alto, para a ocular do telescpio. Girou o instrumento para a e squerda, at focalizar o terreno baldio ao lado da Callan, onde as criaturas apare ceram mais recentemente. No tinha certeza do que procurava. No acreditava que os papes tivessem reto rnado ao mesmo local precisamente a esta hora para lhe proporcionar uma convenie nte olhada sobre eles. E no havia pistas nas sombras nem no mato pisado e nos arb

ustos onde eles tinham se agachado poucas horas antes, para lhe revelar o que po deriam ser ou em que misso estariam empenhados. Talvez estivesse apenas tentando vincular a imagem fantstica do bicho-papo macaco-cachorro-rptil ao mundo real, lig-l os em sua mente quele terreno baldio e, deste modo, torn-los mais concretos, para que pudesse lidar com eles. De qualquer forma, Harry tinha outra histria alm dessa. Enquanto permaneci am sentados no quarto s escuras, como se ouvissem histrias de fantasmas em torno d e uma fogueira de acampamento, ele lhes contou como vira Denver Simpson, o dr. F itz, Reese Dorn e Paul Hawthorne dominarem EUa Simpson, lev-la para o quarto no a ndar de cima e se prepararem para injetar nela um lquido dourado numa enorme seri nga. Manipulando o telescpio na direo indicada por Harry, Sam pde encontrar e apr oximar a casa dos Simpsons, do outro lado da Conquistador e imediatamente ao nor te do cemitrio catlico. Tudo estava s escuras e em silncio. Da cama onde ainda tinha a cabea do cachorro em seu colo, Tessa disse: Tudo isso tem que estar ligado de alguma forma: essas mortes "acidentais ", o que quer que aqueles homens estivessem fazendo a Ella Simpson e esses... bi chos-papes. Sim, tudo est relacionado concordou Sam. E a ligao a New Wave Microt gy. Contou-lhes o que descobrira enquanto operava o terminal no carro de polc ia atrs da sede do condado. Falco da Lua? perguntou Tessa. Converses? Em queser que esto convert essoas? No sei. Certamente no nesses... bichos-papes. No, no vejo propsito nisso e, alm do mais, pelo quedescobri, imagino que mil pessoas na cidade receberam... estetratamento, foram submetidas a essa mudana , o que quer que elaseja. Se houvessem tantos desses papes do Harry solta por a,esta riam por toda a parte; a cidade estaria apinhada deles, comoum zoolgico na Zona de Transio. Dois mil disse Harry. So dois teros da cidade. E o resto at meia-noite disse Sam. Exatamente daquia vinte e uma horas. Eu tambm, suponho? Sim. Procurei seu nome nas listas. Voc est programadopara converso na eta final, entre seis horas da tarde at meia-noite. De modo que temos cerca de quatorz e horas e meia antes devirem em seu encalo. Isso loucura disse Tessa. Sim concordou Sam. Uma loucura total. No pode estar acontecendo disse Harry. Mas se noest acontecendo, por cabelos da minha nuca se eriaram? 54

Sholnick! Atirando longe a camisa do uniforme, livrando-se dos sapatos, louco para tirar todas as roupas e completar a regresso, Barry Sholnick ignorou Loman. Barry, pare, pelo amor de Deus, no deixe que isso acontea implorava Penni th. Estava plido e trmulo. Olhava deSholnick para Peyser e outra vez para Sholnick, e Loman suspeitava que Penniworth sentia a mesma urgncia de se degenerar qualSholn ick se entregara. ...correr livre, caar, sangue, sangue, preciso... O canto insidioso de Peyser era como um prego na cabea de Loman e queria que ele parasse. No, na verdade, no era como um prego perfurando seu crnio, porque no era doloroso e, na realidade, era excitante e estranhamente meldico, penetrando fundoem seu ser, trespassando-o no como lana de ao, mas como msica. Era por isso que queria que ele parasse: porque o atraa, envolvia-o; fazia-o querer se livrar de responsabilidades e preocupaes, fugir da vida complicada demais do intelecto para uma existncia estritamente baseada nas sensaes, nos prazeres fsicos, um mundo cujas

fronteiras eram definidas por sexo, comida e a emoo da caada, um mundo onde disput as eram resolvidas e necessidades satisfeitas apenas pela utilizao de msculos, onde ele jamais teria que pensar outra vez ou se preocupar ou se importar. ...preciso, preciso, preciso, preciso, preciso, matar... O corpo de Sholnick dobrou-se para a frente quando sua espi- nha se modu lou. Suas costas perderam a curvatura cncava que distingue a forma humana. Sua pe le parecia dar lugar a escamas... ...venha, rpido, rpido, a caada, sangue, sangue... ...e quando o rosto de Sholnick se transformou, sua boca se abriu de fo rma impossvel, quase de orelha a orelha, como a boca de um rptil com um riso perma nente. A presso no peito de Loman crescia a cada segundo. Sentia-se escaldar, su focava, mas o calor vinha de dentro dele, como se seu metabolismo se acelerasse milhares de vezes mais do que a velocidade normal, preparando-o para a transform ao. No. O suor escorria pelo seu corpo. No! O quarto parecia-lhe um caldeiro onde ele seria reduzido sua essncia; quas e podia sentir sua carne comeando a se desfazer. Eu quero, eu quero, eu quero, quero dizia Penniworth,mas sacudindo violen tamente a cabea, tentando negar o que queria. Chorava e tremia, completamente lvido. Peyser ergueu-se de onde estava agachado e comeou a avanar, afastando-se d a parede. Movia-se sinuosa, agilmente, e, embora no conseguisse ficar inteirament e ereto em seu estado alterado, era mais alto do que Loman, uma figura ao mesmo tempo atraente e ameaadora. Sholnick encolheu-se. Peyser arreganhou os dentes e rosnou para Loman, como se dissesse ou se une a ns ou morre. Com um grito em parte de desespero e em parte de alegria, Neil Penniwort h deixou cair sua espingarda e colocou as mos no rosto. Como se este contato tive sse exercido uma reao qumica, as mos e o rosto comearam a se transformar. O calor explodiu dentro de Loman e ele gritou sem palavras, mas sem a al egria que Penniworth exprimira e sem o brado orgsmico de Sholnick. Enquanto ainda tinha o controle de si mesmo, ele ergueu a arma e disparou uma bala queima-roup a em Peyser. O tiro atingiu o regressivo no peito, atirando-o para trs contra a parede do quarto com um enorme jato de sangue que se espalhou em todas as direes. Peyser caiu, ganindo, arquejante, contorcendo-se no assoalho como um inseto pisoteado, mas no estava morto. Talvez seu corao e pulmes no tivessem sofrido danos suficientes . Se oxignio ainda fosse transportado para seu sangue e se este fosse bombeado po r todo seu corpo, ele reparava os danos; sua invulnerabilidade era de certa form a ainda maior do que a impenetrabilidade sobrenatural de um lobisomem, pois no po dia ser facilmente morto nem mesmo com uma bala de prata; logo estaria de p outra vez, mais forte do que nunca. Loman era inundado por ondas de calor, cada qual mais forte do que a ant erior. Sentia uma presso que vinha do seu mago, no apenas do peito, mas de todas as partes do seu corpo. Dispunha apenas de alguns segundos em que sua mente estari a clara o bastante para ele agir e sua vontade forte o suficiente para resistir. Correu para Peyser, encostou o cano da espingarda no peito contorcido do regres sivo e disparou outra vez. O corao tinha que ter sido destrudo com esta bala. O corpo deu um salto do cho quando o projtil o atravessou. O rosto monstruoso de Peyser contorceu-se, ento se imobilizou com os olhos abertos e sem viso, os lbios descerrando os dentes curv os, afiados e brutalmente grandes. Algum gritou atrs de Loman. Virando-se, viu a criatura-Sholnick vindo em sua direo. Disparou um tercei ro tiro, depois um quarto, atingindo Sholnick no peito e no estmago. O policial caiu pesadamente e comeou a se arrastar para o corredor, fugin

do de Loman. Neil Penniworth estava curvado em posio fetal no cho junto ao p da cama. Ent oava uma cantiga monotonamente, mas no sobre sangue e necessidades e sobre ser li vre; entoava o nome de sua me, repetidamente, como se fosse um talism verbal para proteg-lo do mal que queria se apoderar dele. O corao de Loman batia com tanta fora que o barulho parecia vir de uma font e externa, como se algum tocasse tmpanos em outro aposento da casa. Estava quase c onvencido de que podia sentir todo o seu corpo pulsando com as batidas de seu co rao e que a cada pulsao ele se transformava de algum modo sutil, porm hediondo. Dando um passo na direo do corredor, atrs de Sholnick, parando acima dele, Loman encostou o cano da espingarda nas costas do regressivo, onde achou que o c orao deveria estar, e puxou o gatilho. Sholnick deixou escapar um grito agudo quan do sentiu o cano da arma toc-lo, mas estava fraco demais para rolar sobre si mesm o e arrancar a espingarda de Loman. O grito foi interrompido para sempre pela ex ploso. O aposento recendia a sangue. Aquele cheiro complexo era to doce e irresi stvel que tomou o lugar do canto sedutor de Peyser, induzindo Loman a regredir. Apoiou-se na cmoda e fechou os olhos com fora, tentando se dominar. Agarra va-se espingarda com ambas as mos, segurando-a com fora no por seu valor defensivo no tinha mais balas , mas porque era uma arma primorosamente construda, o que signi ficava que era uma ferramenta, um artefato da civilizao, fazendo-o lembrar que era um homem, no pice da evoluo, e que no deveria sucumbir tentao de jogar fora todas as suas ferramentas e conhecimento em troca dos prazeres e satisfaes mais primitivos de uma besta. Mas o cheiro de sangue era doce e muito tentador... Tentando desesperadamente convencer-se de tudo que seria perdido naquela entrega, ele pensou em Grace, sua mulher, e lembrou-se o quanto a amara um dia. Mas agora ele estava alm do amor, como todos da Nova Gente. Pensar em Grace no ir ia salv-lo. Na verdade, imagens do recente ato lascivo e bestial que compartilhar am atravessaram sua mente e ela j no era mais Grace para ele; era simplesmente uma fmea e a lembrana daquele selvagem acasalamento excitou-o e arrastou-o ainda mais para o vrtice da regresso. O desejo intenso de degenerar fazia-o sentir como se estivesse num redem oinho, sendo sugado, e ele pensou que era assim que o lobisomem nascente se sent ia quando erguia os olhos para a noite e via, subindo no horizonte, uma lua chei a. O conflito grassava dentro dele: ...sangue... ...liberdade... No. Mente, conhecimento... ...caar... ...matar... No. Explorar, aprender... ...comer... ...correr... ...caar... ...acasalar... ...matar... No, no! Msica, arte, lngua... O turbilho crescia. Tentava resistir ao canto de sereia da selvageria com a razo, mas no parec ia estar dando certo e ele, ento, pensou em Denny, seu filho. Tinha que se agarra r a sua humanidade ao menos por Denny. Tentou reunir o amor que um dia sentira p elo filho, tentou deixar aquele amor se reconstruir dentro dele at poder brad-lo, mas havia apenas um resqucio de emoo no fundo da escurido de sua mente. Sua capacida de de amar havia retrocedido dele como a matria retrocedera do centro da existncia em seguida ao Big Bang que criou o universo; seu amor por Denny estava to distan te que se parecia uma estrela fora do universo, sua luz apenas vagamente percebi da, com muito pouco poder de iluminar e nenhum de aquecer. Entretanto, mesmo aqu ele vislumbre de sentimento era alguma coisa em torno da qual construir uma imag em de si mesmo como ser humano, humano, antes de tudo e sempre um homem, no algo que andava de quatro ou com os ns dos dedos se arrastando pelo cho, mas um homem, um homem. Sua respirao ruidosa amainou um pouco. Seu batimento cardaco caiu de um abs

urdamente rpido dub dub dub dub dub dub dub dub para talvez cem ou 120 batidas po r minuto, ainda muito rpido, como se estivesse correndo, mas melhor. Sua mente ta mbm se desanuviou, embora no inteiramente, porque o aroma de sangue era um perfume irresistvel. Afastou-se da cmoda e cambaleou at Penniworth. O policial ainda estava encurvado na posio fetal mais comprimida que um ho mem adulto podia conseguir. Ainda viam-se traos da besta em suas mos e em seu rost o, mas estava consideravelmente mais humano do que animalesco. O entoar do nome de sua me parecia estar funcionando quase to bem quanto a fina linha da vida do am or funcionara para Loman. Largando sua espingarda com uma das mos contradas, Loman abaixou-se e puxo u Penniworth pelo brao. Venha, vamos sair daqui, garoto, vamos sair de perto destecheiro. Penniworth compreendeu e levantou-se com dificuldade. Apoiou-se em Loman e se deixou conduzir para fora do aposento, para longe dos dois regressivos mor tos, pelo corredor, em direo sala de estar. Ali, o forte odor de urina encobriu completamente qualquer trao do cheiro de sangue trazido pelas correntes de ar que vinham do quarto. Assim estava melh or. No era um cheiro ftido, como parecera antes, mas cido e purificante. Loman instalou Penniworth numa poltrona, o nico estofado da sala que no f ora destrudo. Vai ficar bem? Penniworth ergueu os olhos para ele, hesitou, ento assentiu. Todos os sin ais da besta haviam desaparecido de suas mos e do seu semblante, embora sua pele ainda estivesse estranhamente en-crespada, ainda em transio. Seu rosto parecia est ar inchado com um srio ataque de urticria, grandes grumos redondos da testa ao que ixo e de orelha a orelha, e tambm havia longos vergalhes, em diagonal, que queimav am um vermelho intenso contra sua pele clara. Entretanto, enquanto Loman observa va, esses fenmenos desapareceram e Neil Penniworth resgatou inteiramente sua huma nidade. Sua humanidade fsica, pelo menos. Tem certeza? perguntou Loman. Sim. No saia daqui. Sim. Loman entrou no vestbulo e abriu a porta da frente. O policial que montav a guarda do lado de fora estava to tenso por causa do tiroteio e da gritaria dent ro da casa que quase disparou contra seu chefe, antes de perceber quem era. Que diabos est acontecendo? perguntou o policial. Contate Shaddack pelo terminal disse Loman. Ele temque vir at aqui agor Neste instante. Tenho que v-lo agora. 55 Sam fechou as pesadas cortinas azuis e Harry acendeu um abajur de cabece ira. Embora fraca, plida demais para afastar mais do que metade das sombras, a lu z ainda assim feriu os olhos de Tessa, que j estavam cansados e injetados. Pela primeira vez ela realmente viu o aposento. Era escassamente mobilia do: o banco; a mesa alta junto ao banco; o telescpio; uma cmoda longa, de laa preta , estilo oriental-moderno; um par de mesinhas-de-cabeceira no mesmo estilo; uma pequena geladeira a um canto; e uma cama de hospital ajustvel, tamanho gigante, s em colcha, mas com muitos travesseiros e lenis de cores vivas, com desenhos de lis tras, bolas e manchas em vermelho, laranja, roxo, verde, amarelo, azul e preto, como uma tela gigante pintada por um artista abstracionista demente e cego para cores. Harry percebeu sua reao e a de Sam aos lenis e disse: Ora, essa uma verdadei ra histria, mas primeiro vocs tm que conhecer os antecedentes. Minha faxineira, a s ra. Hunsbok, vem uma vez por semana e faz a maior parte das compras para mim. Ma s eu mando Moose fazer pequenas compras todos os dias, nem que seja para comprar um jornal. Ele usa seu... bem, uma espcie de alforje preso com correias em volta

do corpo, uma bolsa de cada lado. Coloco um bilhete e algum dinheiro nas bolsas e ele vai ao mercado prximo daqui. o nico lugar onde vai quando est com o alforje, a menos que eu esteja com ele. O empregado do mercadinho, Jimmy Ramis, me conhe ce muito bem. Jimmy l o bilhete, coloca uma caixa de leite ou algumas barras de c hocolate ou o que quer que eu tenha pedido no alforje junto com o troco e Moose traz tudo para mim. um co de servio muito bom e confivel, o melhor. Eles os treinam muito bem na Canine Companions for Independence. Moose nunca sai em perseguio a u m gato com meu jornal ou meu leite nas costas. O cachorro ergueu a cabea do colo de Tessa, arfou e arreganhou os dentes, como se entendesse o elogio. Um dia ele voltou com algumas mercadorias que eu o enviara para pegar e tambm com esse jogo de lenis e fronhas. Telefonei para Jimmy Ramis e lhe perguntei o que era aquilo, e Jimmy disse que no sabia do que eu estava falando, que nunca vira tais lenis. Ora, o pai de Jimmy o dono do mercado e tambm da Distribuidora Sur plus, na estrada do condado. Ele recebe toda espcie de mercadoria que sai de linh a e artigos que no venderam to bem quanto os fabricantes esperavam, pagando dez po r cento do valor, e achei que estes lenis eram algo que ele estava tendo dificulda de de vender mesmo na Distribuidora Surplus. Jimmy sem dvida os viu, achou que er am bastante tolos e resolveu fazer uma brincadeira comigo. Mas, ao telefone, Jim my disse: "Harry, se eu soubesse alguma coisa a respeito dos lenis, eu lhe diria, mas no sei." E eu respondi: "Est tentando me fazer acreditar que Moose foi a e os c omprou por conta prpria, com seu prprio dinheiro?" E Jimmy retorquiu: "Bem, no, eu diria que ele os roubou em algum lugar." Eu retruquei: "E como foi que ele conse guiu coloc-los to bem na prpria bolsa?" Jimmy respondeu: "No sei, Harry, mas esse ca chorro muito esperto, embora parea que ele no tem bom gosto. Tessa percebeu como Harry se deliciava com a histria e tambm por que ele f icava to satisfeito com ela. Por um lado, o cachorro era filho, irmo e amigo, tudo reunido em um s, e Harry orgulhava-se de que as pessoas considerassem Moose inte ligente. Mais importante ainda, a pequena piada de Jimmy tornava Harry um membro da comunidade, no apenas um invlido restrito sua casa, mas um participante da vid a da cidade. Seus dias de solido eram marcados por bem poucos incidentes como ess e. E voc realmente um cachorro inteligente disse Tessaa Moose. Harry disse: De qualquer forma, resolvi pedir por brincadeira senho-ra Hunsbok para co loc-los na cama, mas depois acabei gostando deles. Depois de cerrar as corti nas da segunda janela, Sam voltou ao banco, sentou-se, girou para ficar de frent e para Harry e disse: So os lenis mais espalhafatosos que j vi. Eles no tiramo seu sono? Harry sorriu. Nada pode tirar o meu sono. Durmo como um beb. O que faz a s pessoas perderem o sono a preocupao com o futuro, como que possa lhes acontecer. Mas o pior j me aconteceu. Ou ficamacordados pensando no passado, como poderia ter sido, mas eu nofao isso porque no tenho coragem. Seu sorriso anuviou-se enquanto fal ava. E agora? O que fazemos em seguida? Retirando gentilmente a cabea de Moose de seu colo, levantando-se e limpa ndo alguns plos do cachorro de seu jeams, Tessa disse: Bem, os telefones no esto funcionando, de modo que Samno pode ligar para ureau e, se tentarmos sair da cidade a p,nos arriscamos a encontrar as patrulhas d e Watkins ou esses bichos-papes. A menos que voc conhea um radioamador que nos deixa sse usar seu aparelho para enviar uma mensagem, at onde eu saiba, temos que sair de carro. H barreiras nas estradas, no se esquea disse Harry. Ela disse: Bem, imagino que teremos que sair num caminho, algogrande e forte, arremes s-lo sobre a maldita barreira, chegar auto-estrada, sair da jurisdio deles. Ainda qu e sejamos perseguidos porpoliciais do condado, tudo bem, porque Sam pode faz-los e ntrarem contato com o Bureau, confirmar sua misso, e eles ficaro donosso lado. Quem o agente federal aqui, afinal? indagou Sam. Tessa sentiu-se ruborizar. Desculpe-me. Veja, um realizador de docu mentrios quase sempre seu prprio produtor, s vezes produtor, diretor e roteirista t

ambm. Isto significa que, para a parte artstica funcionar, a parte prtica do empree ndimento tem que funcionar primeiro, de modo que estou acostumada a me preocupar com o planejamento, a logstica. No pretendia atropel-lo. Atropele sempre que quiser. Sam sorriu, e ela gostou dele quando sorriu. Percebeu at que se sentia um pouquinho atrada por ele. No era nem bonito nem feio, nem tampouco o que a maiori a das pessoas considerava "sem graa". Era... indefinvel, mas atraente. Pressentia uma tristeza nele, algo mais profundo do que as atuais preocupaes com os acontecim entos de Moonlight Cove talvez tristeza por alguma perda, talvez uma raiva h muit o reprimida relacionada com alguma injustia que tivesse sofrido, talvez um pessim ismo geral originado do freqente contato em seu trabalho com os piores elementos da sociedade. Mas, quando sorria, ele se transformava. Vocs realmente pretendem sair toda num caminho? perguntou Harry. Talvez como ltimo recurso disse Sam. Mas teramosque achar um veculo r e grande e roub-lo, e isso j umaoperao em si mesma. Alm do mais, devem ter armas espe iaisnas barreiras, carregadas com balas magnum, talvez armas automticas. No gostaria de enfrentar esta artilharia nem mesmo com umcaminho Mack. Voc pode entrar no infe rno com um tanque, maso diabo vai peg-lo de qualquer jeito, de modo que melhor noent rar l. Ento, o que vamos fazer? indagou Tessa. Dormir respondeu Sam. H um modo de sair daqui,um modo de entrar em cont com o Bureau. Posso v-lo pelo cantodos olhos, mas, quando tento olh-lo diretamente , ele desaparece,e isto acontece porque estou cansado. Preciso de algumas horas d esono para me recuperar e pensar direito. Tessa tambm estava exausta, embora, depois do que aconteceu no Cove Lodge , se surpreendesse de que no s pudesse como desejasse dormir. Enquanto estava no s eu quarto do motel, ouvindo os gritos das vtimas e os gritos estridentes e selvag ens dos assassinos no imaginava que viesse a dormir de novo. 56 Shaddack chegou casa de Peyser s cinco para as quatro da manh. Dirigiu sua caminhonete cinza-chumbo com janelas pesadamente escurecidas, ao invs de seu Mer cedes, porque um terminal de computador estava instalado no consolo da caminhone te, entre os bancos, onde o fabricante originalmente pretendera colocar um refri gerador embutido. Com uma noite to repleta de acontecimentos, era uma boa idia ter o terminal de computador ao alcance da mo, o qual, como uma aranha, tecia uma te ia de seda englobando toda Moonlight Cove. Estacionou no acostamento amplo da es trada rural asfaltada, de mo dupla, em frente casa. Conforme Shaddack atravessava o jardim para a varanda da frente, uma tro voada distante ribombou no horizonte do oceano Pacfico. O vento forte que empurra ra o nevoeiro para leste tambm trouxera uma tempestade do oeste. Nas ltimas horas, nuvens agitadas haviam encoberto os cus, ocultando as estrelas que cintilaram br evemente entre a passagem do nevoeiro e a chegada dos cmulos de trovoada. A noite estava muito escura e carregada. Ele estremeceu em seu casaco de caxemira, sob o qual ainda usava um conjunto de moletom. Dois policiais estavam sentados nos carros branco e preto na entrada de automveis. Observaram-no, os rostos plidos do outro lado dos vidros embaados das ja nelas, e ele ficou satisfeito ao perceber que o encaravam com medo e reverncia, p ois de certa forma os havia criado. Loman Watkins esperava por ele na porta da frente. O lugar fora destrudo. Neil Penniworth estava sentado na nica pea do mobilirio que no fora destruda; pareci a muito abalado e no conseguiu sustentar o olhar de Shaddack. Watkins caminhava d e um lado para outro. Algumas manchas de sangue marcavam seu uniforme, mas ele no parecia ferido; se sofrer ferimentos, tinham sido leves e j haviam cicatrizado. O mais provvel que o sangue fosse de outra pessoa. O que aconteceu aqui? perguntou Shaddack. Ignorando a pergunta, Watkins falou a seu policial: V para o carro, Neil. Fique junto com os outros homens.

Sim, senhor disse Penniworth. Estava encolhido em suapoltrona, dobrado pa ra a frente, olhando para os sapatos. Voc vai ficar bem, Neil. Acho que sim. No foi uma pergunta. Foi uma afirmao: voc vai ficarbem. Tem fora sufici ra resistir. J provou isso. Penniworth assentiu, levantou-se e se dirigiu para a porta. Que histria essa? perguntou Shaddack. Voltando-se em direo ao corredor do outro lado da sala, Watkins disse: Acompanhe-me. Sua voz era fria e dura como gelo, moldada pelo medo e pela raiva, mas p erceptivelmente isenta do respeito rancoroso com que sempre se dirigira a Shadda ck, desde que fora convertido em agosto. Aborrecido com esta mudana em Watkins, apreensivo, Shaddack franziu o cen ho e o seguiu pelo corredor. O policial parou diante de uma porta fechada, e virou-se para Shaddack. Voc me disse que o que fez a ns foi aprimorar nossa eficincia biolgica i ndo-nos aqueles... biochips. Um nome falso, na verdade. No so chips, mas microesfe-ras incrivelmente pe uenas. Apesar dos regressivos e de alguns outros problemas que haviam surgido c om o Projeto Falco da Lua, o orgulho de Shaddack por sua descoberta continuava in tocado. Erros podiam ser consertados. Problemas podiam ser solucionados no siste ma. Ele ainda era o gnio de sua poca; no s sentia que isso era verdade, mas sabia-o to bem quanto sabia em que direo olhar para ver o sol nascente a cada manh. Gnio... O microchip comum de silcio, que tornara possvel a revoluo do computador, er a do tamanho de uma unha e continha um milho de circuitos gravados nele por fotol itografia. O menor circuito em um chip fora um centsimo de um fio de cabelo human o. Novas descobertas em litografia a raio X, usando aceleradores de partculas gig antes denominados sncrotrons, finalmente tornaram possvel a impresso de um bilho de circuitos em um chip, com espessura de um milionsimo do cabelo humano. Dimenses ca da vez menores foram o ponto de partida para os computadores serem aperfeioados, melhorando tanto o funcionamento quanto a capacidade. As microesferas desenvolvidas pela New Wave eram quatro mil vezes menore s do que um microchip. Cada uma era impressa com 250 mil circuitos. Isto fora ob tido pela aplicao de uma forma radicalmente nova de litografia a raio X, que torno u possvel gravar circuitos em superfcies incrivelmente pequenas e sem ter que mant er essas superfcies imveis. A converso da Antiga Gente em Nova Gente comeou coma injeo de centenas de mil hares destas microesferas, em soluo na corrente sangnea. Eram biologicamente interat ivas em funo mas o material propriamente dito era biologicamente inerte, de medo qu e o sistema imunolgico no era acionado. Havia diferentetipos de microesferas. Algum as eram orientadas para o corao, significando que se moviam pelas veias at o corao, o nde se instalavam, fixando-se nas paredes dos vasos sangneos que atendiammsculo carda co. Algumas esferas eram orientadas para o figaoutras para os pulmes, outras para os rins, para os intestinos, para o crebro e assim por diante. Estabeleciam-se em feixes nestelocais e eram projetadas de tal forma que, ao se tocarem, seus circu itos se ligavam. Esses feixes, espalhados pelo corpo, formavam cinqenta biIhes de circuitos utilizveis, que tinham o potencial de processadados, em quantidades consideravelme nte maiores do que os maispoderosos supercomputadores da dcada de 1980. Em certo s entido, atravs de uma injeo, um supercomputador fora colocado dentro do corpo humano. Moonlight Cove e reas adjacentes eram permanentemente banhadas em transmisses de mi croondas de antenas parablicas no topo do prdio principal da New Wave. Uma frao dess as transimisses envolvia o sistema de computador da polcia e uma outra podia ser a cionada para energizar as microesferas dentro de cada um da Nova Gente. Um pequeno nmero de esferas era de um material diferente e servia como tr ansformador de energia e distribuidor de fora. Quando algum da Antiga Gente recebi a sua terceira injeo de microesferas, as esferas de fora imediatamente alimentavam-

se dessas transmisses de microondas, convertendo-as em corrente eltrica e distribu indo esta por toda a rede. A quantidade de corrente necessria para operar o siste ma era extremamente pequena. Outras esferas especializadas em cada feixe eram unidades de memria. Algu mas carregavam o programa que operaria o sistema; o programa era carregado no in stante em que a fora entrava na rede. Shaddack disse a Watkins: H muito tempo, convenci-me de que o problema com o animal humano sua natu eza extremamente emocional. Eu os livrei deste fardo. Ao faz-lo, eu os tornei no s ma is saudveis mentalmente, mas tambm fisicamente. Como? Sei to pouco sobre como a Mudana se efetua. Voc agora um organismo ciberntico, isto , parte homem e parte mquina, recisa compreender isso, Loman. Voc usa um telefone, entretanto no faz a menor idia de como desenvolver um sistema telefnico a partir do zero. No sabe como um computador funciona, entretant o pode us-lo. E, da mesma forma, voc no tem que saber como o computador dentro de v oc funciona para poder us-lo. Os olhos de Watkins estavam anuviados de medo. Eu o uso... ou ele me usa? Claro que ele no usa voc. Claro... Shaddack perguntava-se o que teria acontecido ali naquela noite para dei xar Watkins naquele estado de extrema ansiedade. Estava mais curioso do que nunc a para ver o que havia no quarto, em cuja soleira da porta haviam parado. Mas ta mbm estava crucialmente cnscio de que Watkins se encontrava num estado de excitao mu ito perigoso e que era necessrio, embora frustrante, gastar algum tempo acalmando os temores dele. Loman, os feixes de microesferas dentro de voc no constituem uma mente. O istema no de nenhum modo inteligente. um servial, seu criado. Ele o libera de emoes intoxicantes. Emoes fortes dio, amor, inveja, cime, a longa lista de sensibilidades humana s regularmente desestabilizavam as funes biolgicas do corpo. Pesquisadores mdicos ha viam provado que diferentes emoes estimulavam a produo de diferentes substncias qumica s no crebro e que essas substncias, por sua vez, induziam os diversos rgos e tecidos do corpo a aumentar ou reduzir ou alterar suas funes de uma forma menos produtiva . Shaddack estava convencido de que um homem, cujo corpo fosse comandado por sua s emoes, no podia ser totalmente saudvel e nunca inteiramente lcido. O computador-microesfera dentro de cada um da Nova Gente monitorava todo s os rgos do corpo. Quando detectava a produo de vrios compostos aminocidos e outras s ubstncias qumicas que eram produzidas em reao a uma emoo forte, ele usava estmulos el cos para dominar o crebro e outros rgos, cortando o fluxo e, assim, eliminando as c onseqncias fsicas de uma emoo, seno a prpria emoo. Ao mesmo tempo, o computador-micr ra estimulava a copiosa produo de outros compostos que reconhecidamente inibiam es sas mesmas emoes, tratando no s a causa, mas tambm o efeito. Eu o livrei de todas as emoes, exceto o medo disse Shaddack , que nece para a autopreservao. Agora que a qumica do seu corpo j no sofre alteraes desenfreadas voc poderpensar com mais clareza. At onde pude notar, no me tornei um gnio de repente. Bem, voc pode no notar ainda uma acuidade mentalmaior, mas com o tempo not r. Quando? Quando seu corpo for inteiramente purgado dos resduosde uma vida inteira d e poluio emocional. Enquanto isso, seu computador interior bateu de leve no peito de Watkins tambmest programado para usar um complexo sistema de estmulos eltricos par induzir o corpo a criar compostos aminocidos inteiramente novos que mantm seus vas os sangneos limpos e livres deplacas e cogulos, matam clulas cancerosas no instante e m que surgem e realizam inmeras outras tarefas, mantendo-o muito mais saudvel do q ue os homens comuns, sem dvida ampliando drasticamente sua expectativa de vida. Shaddack j esperava que o processo de recuperao fosse acelerado na Nova Gen te, mas se surpreendera com a velocidade quase miraculosa com que os ferimentos cicatrizavam. Ainda no conseguia entender inteiramente como um novo tecido podia

se formar de forma to rpida e seu atual trabalho no Projeto Falco da Lua concentrav a-se em descobrir uma explicao para este efeito. A cicatrizao no era conseguida sem u m preo, pois o metabolismo se acelerava de forma fantstica; a gordura armazenada d o corpo queimava prodigiosamente rpido para cicatrizar um ferimento em segundos o u minutos, deixando a pessoa curada muitos quilos mais magra, banhada de suor e vorazmente faminta. Watkins franziu a testa e passou a mo trmula pelo rosto suado. De certo modo posso compreender que essa cura fosse acelerada, mas o que nos d a capacidade de nos remodelarmos tocompletamente, de regressarmos a outra fo rma? Certamente, nemmesmo baldes destas substncias qumicas biolgicas poderiam dilace rar nosso organismo e reconstru-lo em um ou dois minutos. Como isso pode acontece r? Por um instante, os olhos de Shaddack encontraram-se com os do outro hom em, ento se desviaram, ele tossiu e disse: Oua, eu posso lhe explicar tudo isso mais tarde. Agora euquero ver Peyser. Espero que tenha sido capaz de domin-lo semcausar muitos danos. Quando Shaddack estendeu a mo para abrir a porta, Watkins agarrou seu pul so, detendo-o. Shaddack ficou estupefato. No permitia que ningum o tocasse. Tire sua mo de mim. Como o corpo pode ser to subitamente refeito? J lhe disse, discutiremos isso mais tarde. Agora. A determinao de Watkins era to ntida queproduzia rugas profunda u rosto. Agora. Estou to apavorado que no consigo pensar direito. No posso funciona r nestenvel de medo, Shaddack. Olhe para mim. Estou tremendo. Pareceque vou explodi r. Em milhes de pedaos. Voc no sabe o que aconteceu aqui esta noite, ou se sentiria do mesmo modo. Eu tenho quesaber: como nossos corpos podem se remodelar to subitam ente? Shaddack hesitou. Estou trabalhando nisso. Surpreso, Watkins largou o pulso dele e disse: Voc... quer dizer que no sabe? um efeito inesperado. Estou comeando a entend-lo o que era uma mentira ainda tenho muito trabalho a fazer. Primeiro, ele teria que entender os fenomenais poderes curativos da Nova Gente, que sem dvida eram um aspecto do mesmo processo que lhes permitia se meta morfosearem to completamente em formas subumanas. Voc nos submeteu a isso sem saber tudo que poderia noscausar? Sabia que seria um benefcio, uma grande ddiva disseShaddack impacienteme . Nenhum cientista pode prever inteiramente todos os efeitos colaterais. Ele tem que prosseguir com aconfiana de que, sejam quais forem os efeitos colaterais que surgirem, no ultrapassaro os benefcios. Mas eles ultrapassam os benefcios disse Watkins, to prximo da raiva quan um Novo Homem podia chegar. Meu Deus,como pde fazer isso conosco? Eu fiz isso por vocs. Watkins fitou-o, ento empurrou a porta do quarto e disse: D uma olhada. Shaddack entrou no aposento, onde o carpete estava ensopado e algumas da s paredes enfeitadas de sangue. Fez uma careta diante do mau cheiro. Achava todo s os odores biolgicos repulsivos, talvez porque fossem um lembrete de que os sere s humanos eram muito menos eficientes e limpos do que as mquinas. Depois de parar junto ao primeiro cadver que jazia com o rosto para baixo junto porta e examin-lo , olhou para o outro lado do aposento, para o segundo corpo. Dois deles? Dois regressivos e voc matou ambos. Duaschances de estudar a p sicologia desses degenerados e voc desperdiou ambas as oportunidades? Watkins no se deixou abater pelas crticas. Foi uma situao de vida ou morte. No poderia ter sidoresolvida de outra fo . Parecia furioso num grau inconsistente com a personalidade um Novo Homem , embora talvez a emoo que sustentasse seu comportamento glacial fosse menos raiva do que medo. O medo era aceitvel.

Peyser estava em estado regressivo quando chegamos continuou Watkins. De mos uma busca na casa, e nos deparamos comele neste quarto. Enquanto Watkins descrevia o confronto com detalhes, Shaddack foi tomado por uma apreenso que tentou no demonstrar e que nem sequer queria admitir. Quando falou, deixou que sua voz revelasse apenas a raiva, no o medo: Est me dizendo que seus homens, tanto Sholnick quantoPenniworth, so regres ivos, que at voc um regressivo? Sholnick era um regressivo sim. Para mim, Penniworth no, pelo menos ainda , porque ele conseguiu resistir necessidade. Assim como eu tambm resisti. Watkins encarava-o desafiadoramente, sem desviar o olhar sequer uma vez, o que perturbouai nda mais Shaddack. O que estou tentando lhe dizer a mesmacoisa que lhe disse com todas as letras h poucas horas em sua casa: cada um de ns, cada desgraado de ns potencialmente um regressivo. No se trata de uma doena rara entre a Nova Gente. Estem todos ns. Voc no criou homens novos e mel hores mais doque as polticas de Hitler de seleo gentica poderiam ter criadouma super-r aa. Voc no Deus; voc o Dr. Moreau. Voc no vai falar assim comigo disse Shaddack,perguntando-se quem seria es Moreau. O nome lhe era vagamentefamiliar, mas no conseguia identific-lo. Quando fal ar comigo,sugiro que lembre-se de quem sou. Watkins abaixou a voz, talvez compreendendo que Shaddack podia extinguir a Nova Gente quase to facilmente quanto soprar uma vela. Mas continuou a falar c om vigor e muito pouco respeito. Ainda no respondeu pior dessas notcias. E qual ? No me ouviu? Eu disse que Peyser estava preso. Ele noconseguia se refazer. Duvido muito que ele tenha ficado preso num estado alterado. Os Novos Ho mens tm completo domnio sobre seus corpos,muito mais controle do que eu pude prever . Se no conseguia voltar forma humana, trata-se estritamente de um bloqueio psicolgi co. Ele na verdade no queria voltar. Watkins fitou-o por um instante, ento sacudiu a cabea e disse: Voc no to ignorante assim, no? a mesma coisa. Diabos, no importa se errado com a rede de microesferas dentro dele ou se foi estritamente psicolgico. De qualquer forma, oefeito foi o mesmo, o resultado foi o mesmo: ele ficou preso, numaarmadilha, trancado naquela forma degenerada. Voc no vai falar assim comigo repetiu Shaddack comfirmeza, como se a rep da ordem funcionasse da mesma forma com que se treina um cachorro. Apesar de toda a sua superioridade psicolgica e potencial para superiorid ade mental, a Nova Gente continuava surpreendentemente a ser gente, e, por isso, eram mquinas muito menos eficientes. Com um computador, s era preciso programar u m comando uma vez. O computador o retinha e agia sempre segundo ele. Shaddack im aginou se um dia conseguiria aperfeioar a Nova Gente, a tal ponto que as futuras geraes funcionassem to perfeita e confiavelmente quanto o IBM PC comum. Encharcado de suor, plido, os olhos estranhos e assombrados, Watkins era uma figura intimidante. Quando o policial deu dois passos para diminuir a distnci a entre eles, Shaddack teve medo e quis recuar, mas manteve a posio e continuou a encarar Watkins, como teria feito com um perigoso pastor alemo que o encurralasse . Olhe para Sholnick disse Watkins, indicando o corpo aseus ps. Usou a ponta do sapato para virar o morto. Mesmo crivado de balas e ensopado de sangue, a bizarra mutao de Sholnick e ra inconfundvel. Seus olhos fixos e vazios eram provavelmente o aspecto mais assu stador de sua aparncia: amarelos com ris pretas, no a ris redonda do olho humano, ma s ovais alongadas como os olhos de uma cobra. Do lado de fora, os troves ribombavam pela noite, um estrpito mais forte d o que o que Shaddack ouvira quando atravessava o jardim de Peyser. Watkins disse: Do modo como me explicou, estes degenerados sofrem umainvoluo voluntria. Isso mesmo. Voc disse que toda a histria da evoluo humana est encerrada em nossos ge

que ainda carregamos em ns os traosdo que a espcie foi um dia e que os regressivos, de certa forma,estabelecem comunicao com esse material gentico e se transformam em c riaturas em algum lugar mais para trs na escada evolucionria. O que quer provar? Essa explicao, de algum modo louco, fez sentido quandoencurralamos Coombs o cinema e pudemos olh-lo de perto em setembro. Era mais um macaco do que um homem , algo entre um e outro. No faz sentido de modo louco; faz perfeito sentido. Mas, meu Deus, olhe para Sholnick. Olhe para ele! Quando eu o ab ati a tiros, ele havia se transformado parcialmente emalguma criatura diablica que era parte homem, parte... diabos, eu no sei, parte lagarto ou cobra. Est me dizend o que evolumos de rpteis, que carregamos genes de lagarto de dez milhes de anosatrs? Shaddack enfiou as mos nos bolsos do casaco, com receio de revelar sua ap reenso com um gesto nervoso ou um tremor. A primeira vida na terra nasceu no mar, depois algo rastejou para a terr a, um peixe com pernas rudimentares, e o peixe evoluiu para os primeiros rpteis e , ao longo do percurso, surgiram osmamferos. Se na verdade no possumos fragmentos do materialgentico destes rpteis primitivos, e eu acredito que sim, ento pelomenos temo s uma memria racial deste estgio de evoluo codificado em ns de algum modo que no compr eendemos inteiramente. Voc est me levando na conversa, Shaddack. E voc est me irritando. No dou a mnima. Venha c, venha comigo, d uma olhada mais de perto em Pey Ele era um amigo seu de muitos anos,no? D uma boa olhada no que ele era quando morr eu. Peyser estava cado de costas, nu, a perna direita esticada para a frente, a perna esquerda dobrada sob ele em ngulo, um dos braos atirado para o lado, o ou tro atravessado no peito, que fora estraalhado pelos disparos. O corpo e o rosto, com seu focinho e seus dentes animalescos, mas ainda assim reconhecveis como de Mike Peyser, eram os de um degenerado assustadoramente horrvel, um homem-co, um lo bisomem, algo que pertencia a um espetculo de carnaval ou a um velho filme de hor ror. A pele era spera. A camada irregular de plos era dura como arame. As mos parec iam vigorosas, as garras afiadas. Como sua fascinao excedia sua repulsa e medo, Shaddack er gueu o casaco pa ra evitar que a bainha esbarrasse no corpo ensangentado e parou junto ao corpo de Peyser, para olh-lo mais de perto. Watkins curvou-se do outro lado do cadver. Enquanto outra avalancha de troves estrondava pelo cu da noite, o morto f itava o teto do quarto com olhos que eram humanos demais para o resto de suas fe ies distorcidas. Vai me dizer que de algum ponto ao longo do caminho nsevolumos de ces, lo ? perguntou Watkins. Shaddack no respondeu. Watkins pressionou-o. Vai me dizer que temos genes de cachorro em ns que podemos utilizar quand o queremos nos transformar? Devo acreditarque Deus tirou uma costela de alguma La ssie pr-histrica e fez ohomem da antes de tirar uma costela do homem e fazer a mulhe r? Movido pela curiosidade, Shaddack tocou uma das mos de Mike Peyser, que e ram to inquestionavelmente feitas para matar quanto a baioneta de um soldado. Par ecia-se com carne, apenas mais fria do que a de um homem vivo. Isso no pode ser explicado biologicamente disse Watkins, fitando Shaddack com olhos arregalados, do outro lado docadver. Essa forma de lobo no algo que Peyse r pudesse arrancar da memria racial armazenada em seus genes. Ento, comopde mudar as sim? No so s os seus biochips que esto agindoaqui. algo mais... alguma coisa mais est ranha. Shaddack assentiu. Sim. Uma explicao lhe ocorrera e excitou-se com ela. Algo muito mais estranho... mas talvez eu possa compreender. Ento, diga-me. Eu gostaria de entender. Pode crer que gostaria. Gostaria de entender muito bem. Antes que acontea comigo.

H uma teoria de que a forma uma funo da conscincia. Hem? Afirma que somos o que pensamos que somos. No estoufalando de psicologia p op, que voc pode ser o que deseja se simplesmente gostar de si mesmo, nada semelh ante. Quero dizer que,fisicamente, podemos ter o potencial de ser o que pensamos, ultrapassar a estase mrfica ditada por nossa herana gentica. Conversa fiada disse Watkins com impacincia. Shaddack empertigou-se. Enfiou as mos nos bolsos outra vez. Deixe-me colocar a questo da seguinte forma: a teoria dizque a conscincia maior poder do universo, que pode moldaro mundo fsico segundo sua vontade. A mente sobre a matria. Correto. Como algum paranormal nesses programas de televiso, dobrando uma colher ou parando um relgio disse Watkins. Essas pessoas em geral so embusteiros, eu acho. Mas, sim,talvez tenhamos r ealmente esse poder. Apenas no sabemos comoutiliz-lo porque durante milhes de anos p ermitimos que o mundofsico nos dominasse. Por hbito, por estase e pela preferncia da ordem sobre o caos, continuamos merc do mundo fsico. Mas estamos falando di sse, apontando para Sholnick e Peyser de algo muito mais complexo e excitante do que dobrar uma colher com a fora da mente. Peyser sentiu a premncia de regredir, por razes que no compreendo, talvez pela simples excitao disso... Pela excitao. A voz de Watkins abaixou, tornou-sebranda, quase sussurrad tomada de um medo e de uma angstiamental to intensos que aumentou o medo de Shadda ck. O poder animal excitante. Necessidade animal. Voc sente uma fomede animal, uma libido de animal, sede de sangue, e se sente atradopara isso porque parece to... to simples e poderoso, to natural. a liberdade. Liberdade? Liberdade das responsabilidades, das preocupaes, da presso do mundo civil do, de ter que pensar muito. A tentao deregredir tremendamente poderosa porque voc s ente que a vidaser mais fcil e mais excitante assim disse Watkins, evidentemente fa lando de como se sentira quando atrado para um estadodegenerado. Quando voc se torn a uma besta, a vida apenas-,sensao, apenas dor e prazer, sem necessidade de intelec tualizarqualquer coisa. parte disso, de qualquer forma. Shaddack ficou em silncio, desconcertado com a paixo com que Watkins, norm almente um homem pouco expansivo, falava da necessidade de regresso. Um novo trovo rugiu no cu, mais forte do que os anteriores. O primeiro est rondo do raio repercutiu pelas janelas do quarto. A mente acelerada, Shaddack disse: De qualquer forma, o importante que, ao sentir essa necessidade de se to rnar uma besta, um caador, Peyser no regrediuao longo da linha gentica humana. Evide ntemente, em sua opinio,um lobo o maior de todos os caadores, a forma mais desejvelpa ra uma besta predatria, de modo que ele quis ser como um lobo. To simples disse Watkins ceticamente. Sim, to simples. A mente acima da matria. A metamorfose principalmente um processo mental. Ah, sem dvida, h transformaes fsicas. Mas no devemos estar falando de completaalterao da matria... apenas de estruturas biolgicas. Os nucleo-tdeos bsicos tinuam os mesmos, mas a seqncia em que solidos muda drasticamente. Genes estruturais so transformados emgenes operacionais por fora da vontade... A voz de Shaddack enfraqueceu-se conforme sua excitao cresceu ao nvel de se u medo e deixou-o ofegante. Fora muito mais alm do que esperava com o Projeto Fal co da Lua. O surpreendente resultado era a fonte tanto de sua sbita alegria quanto de seu crescente temor: alegria, porque dera aos homens a capacidade de control ar sua forma fsica e talvez toda a matria, simplesmente pelo exerccio da vontade; m edo, porque no tinha certeza de que a Nova Gente pudesse aprender a controlar e u sar seu poder de forma adequada... ou que ele pudesse continuar a control-los. A ddiva que eu lhes proporcionei, fisiologia assistida porcomputador e lib ertao das emoes, libera o poder da mente sobre a matria. Permite que a conscincia dite a forma. Watkins sacudia a cabea, perplexo com o que Shaddack estava sugerindo.

Talvez Peyser tenha desejado se tornar o que se tornou. Talvez tenha acon tecido o mesmo com Sholnick. Mas esse no foi omeu caso. Quando fui tomado do desej o de me transformar, luteicontra isso, como um ex-viciado luta contra a necessida de irresistvel de herona. Eu no desejava aquilo. Fui tomado por ele... domodo como a fora da lua cheia atua sobre um lobisomem. No disse Shaddack. Subconscientemente, voc quisse transformar, Loman, rte o quis, mesmo a nvel consciente. Voc deve ter desejado isto at certo ponto, porque falou com tanto entusiasm o sobre o quanto a regresso era sedutora. Voc resistiu usando o poder da mente sob re o corpo porque julgou ametamorfose mais assustadora do que atraente. Se voc per der umpouco do medo... ou se um estado alterado se tornar apenas umpouco mais conv idativo... bem, ento seu equilbrio psicolgico mudar voc se transformar. Mas no ser ra externa queestar atuando. Ela estar em sua mente. Ento por que Peyser no conseguiu voltar? Como eu disse, e como voc sugeriu, ele no queria. Ele estava preso. Apenas pelo prprio desejo. Watkins olhou para o grotesco corpo do regressivo. O que voc fez conosco, Shaddack? No compreendeu o que eu disse? O que fez conosco? Isso uma grande ddiva! No sentir nenhuma outra emoo alm do medo? isso que liberta sua mente e lhe d o poder de controlara prpria forma Shaddack excitadamente. O que nocompreendo por que todos os regressivos escolhera m uma condio subumana. Certamente, voc tem o poder dentro de si de sofreruma evoluo ao invs de uma involuo, de se alar da mera condio humana para algo mais elevado, mais li mpo, mais puro. Talvez voc at tenha o poder de se tornar um ser de pura conscincia, intelecto sem qualquer forma fsica. Por que toda essa Nova Gente preferiu regred ir? Watkins ergueu a cabea e seus olhos exibiam um olhar semi-morto, como se tivessem absorvido a morte da simples viso do cadver. De que vale ter o poder de um deus se no se pode experimentar tambm os pra zeres simples de um homem? Mas voc pode fazer e experimentar o que quiser disseShaddack exasperadame te. No amor. O qu? No amor, ou dio, ou alegria ou qualquer outra emooalm do medo. Mas voc no precisa delas. No t-las o que o liberta. Voc no nenhum idiota disse Watkins , portantoacho que no compreende icologicamente... deturpado,pervertido. Voc no pode falar comigo... Estou tentando lhe dizer por que todos eles escolheram umaforma subumana ao invs de sobre-humana. porque, para umacriatura pensante de alto intelecto, no po de haver prazer sem emoo. Se negar aos homens as emoes, voc lhes nega o prazer, demodo que eles buscam um estado alterado onde emoes complexas e prazer no esto ligadas, v ida de uma criatura no-inteligente. Bobagem. Voc est... Watkins interrompeu-o de novo, rispidamente. Oua-me, pelo amor de Deus! Se bem me lembro, at Moreau ouviu suas criatura s. Tinha o rosto afogueado, ao invs de plido. Seus olhos j no pareciam semimort os; uma certa ferocidade voltara a seu olhar. Estava apenas a um ou dois passos de Shaddack e parecia crescer sobre ele, embora fosse o mais baixo dos dois. Par ecia apavorado, muito apavorado... e perigoso. Ele disse: Considere o sexo, um prazer humano bsico. Para que o sexoseja inteiramente gratificante, tem que vir acompanhado de amor oupelo menos de algum afeto. Para o homem psicologicamente desvirtuado, o sexo ainda pode ser bom se estiver ligad

o ao dio ou ao orgulho da dominao; mesmo emoes negativas podem tornar o atoprazeroso p ara um homem doentio. Mas, feito sem absolutamente nenhuma emoo, no tem sentido, es tpido, apenas o impulso pro-criativo de um animal, apenas a funo rtmica de uma mquina. O claro de um relmpago atravessou a noite e iluminou rapidamente as janel as do quarto, seguido de um estrondo de trovo que pareceu sacudir a casa. O rpido brilho celestial foi, por um instante, mais forte do que a claridade suave da nic a lmpada do quarto. quela luz estranha, Shaddack julgara ter visto algo acontecer ao rosto de Loman Watkins: uma mudana nas feies. Mas quando o claro cessou, Watkins parecia o m esmo, de modo que devia ter sido a imaginao de Shaddack. Continuando a falar com grande nfase, com a paixo de um medo absoluto, Wat kins disse: No se trata apenas de sexo, tampouco. O mesmo acontecea outras emoes fsi Comer, por exemplo. Sim, eu sinto o gosto de um pedao de chocolate quando o como. Mas o gosto me dapenas uma frao mnima da satisfao que dava antes de eu serconvertido oc no notou? Shaddack no respondeu e esperava que nada em seu comportamento revelasse que ele prprio no se submetera converso. Es tava, claro, esperando at que o processo fosse mais aprimorado atravs de novas geraes de Nova Gente. Mas suspeitava que Wat kins no reagiria bem descoberta de que seu criador preferira no se submeter bno que hes concedera. Watkins disse: E sabe por que h menos satisfao? Antes da converso,quando comamos choco sabor possua milhares de associaes para ns. Quando o comamos, subconscientemente nos lembrvamos do quanto aquele gosto estava associado a festas ecomemoraes de todos os tipos, e por causa de tudo isso o gostonos fazia sentir bem. Mas agora, quando co mo chocolate, apenasum gosto, um gosto bom, porm no me faz mais sentir bem. Seique d everia; lembro-me de que "sentir-se bem" fazia parte disso antes, mas no agora. O gosto de chocolate j no provoca ecos emocionais. uma sensao vazia, sua riqueza me f oi roubada. A riquezade tudo, exceto o medo, foi roubada de mim e agora tudo cinz a,estranho, cinza, inspido, como se eu estivesse semimorto. O lado esquerdo da cabea de Watkins abaulou-se. A ma do rosto alargou-se. A orelha daquele lado comeou a se transformar e ficar pontuda. Paralisado de horror, Shaddack recuou. Watkins seguiu-o, erguendo a voz, falando de forma arrastada, mas com o mesmo vigor, no com verdadeiro dio, mas com medo e um desconcertante toque de selv ageria: Por que qualquer um de ns iria querer evoluir para uma forma superior com ainda menos prazeres do corpo e do corao? Prazeres inte lectuais no so suficientes, Shaddack. A vida mais do que isso. Uma vida apenas int electual intolervel. Conforme a testa de Watkins se curvava para trs, dissolvendo-se lentament e como uma parede de neve ao sol, um formato sseo mais pesado comeou a se formar e m torno de seus olhos. Shaddack recuou at a cmoda. Ainda se aproximando, Watkins disse: Meu Deus! Ainda no compreende? Mesmo um homem confinado a uma cama de hos pital, paralisado do pescoo para baixo,tem mais em sua vida do que interesses inte lectuais; ningum lhe roubou as emoes; ningum o reduziu a medo e intelecto puro. Prec isamos de prazer, Shaddack, prazer, prazer. A vida sem ele aterradora. O prazer faz a vida valer a pena ser vivida. Pare. Voc tornou impossvel para ns experimentar a agradvellibertao da emoo no podemos experimentar completamente os prazeres da carne, tampouco, porque som os criaturas de uma ordem superior e precisamos do aspecto emocional pararealment e apreciar o prazer fsico. So os dois ou nenhum nos sereshumanos. As mos de Watkins, os punhos cerrados ao lado do corpo, tornavam-se maior es, com os ns dos dedos inchados e de uma cor marrom, as unhas afiladas. Voc est se transformando disse Shaddack. Ignorando-o, falando com a voz ainda mais arrastada conforme a forma da

sua boca comeava a mudar sutilmente, Watkins disse: Ento revertemos a uma forma alterada, selvagem. Recuamos de nosso intelect o. Na pele de uma besta, nosso nico prazer o prazer da carne, a carne, carne... mas pelo menos j no temosconscincia do que perdemos, de modo que o prazer continua inten so, to intenso, profundo e doce, doce, to doce. Voc tornou... tornou nossas vidas insuportveis, inspida e morta, morta, todosmortos, mort os... de modo que temos que involuir na mente e nocorpo... para encontrar uma exi stncia que valha a pena. Temos... temos que fugir... das horrveis restries desta vida reduzida... destavida to reduzida que voc nos deu. Os homens no so mquinas. Os homens... homens... os homens no so mquinas\ Voc est regredindo. Pelo a mor de Deus, Loman! Watkins parou e pareceu desorientado. Em seguida, sacudiu a cabea, como se quisesse se livrar da confuso mental como de uma mscara. Ergueu as mos, olhou-as e soltou um grito de terror. Olhou alm de Shaddack, para o espelho da cmoda, e seu grito se tornou aind a mais alto, mais estridente. Subitamente, Shaddack tomou conscincia do penetrante cheiro de sangue, ao qual ele se acostumara. Watkins devia ser ainda mais afetado pelo cheiro, embor a no sentisse repulsa, no, nem um pouco de repulsa, mas excitao. Um raio brilhou e um trovo sacudiu a noite outra vez e a chuva comeou a ca ir torrencialmente, aoitando as janelas e batendo no telhado. Watkins olhou do espelho para Shaddack, ergueu a mo como se fosse golpe-lo , virou-se e saiu do aposento cambaleando, para o corredor, para longe daquele p enetrante odor de sangue. L fora, deixou-se cair de joelhos, depois de lado. Enco lheu-se, tremendo violentamente, engasgado, gemendo, rosnando e entoando sem par ar: No, no, no, no. 57

Quando conseguiu retroceder da linha divisria e sentir-se no controle de s i mesmo, Loman sentou-se e recostou-se na parede. Estava encharcado de suor outr a vez e trmulo de fome. A transformao parcial e a energia despendida para impedi-la de se realizar completamente deixaram-no exausto. Sentia-se aliviado, mas tambm incompleto, como se alguma grande recompensa estivesse a seu alcance, mas que fo ra retirada de repente, quando conseguia toc-la. Um som oco, de certa forma sussurrante, envolveu-o. No incio, julgou que era um barulho interior, todo em sua cabea, talvez o ronco e o zumbido de clulas c erebrais explodindo e morrendo do esforo de frustrar a premncia regressiva. Ento, p ercebeu que era a chuva batendo no telhado do bangal. Quando abriu os olhos, sua viso estava turva. Esta clareou e ele olhou pa ra Shaddack, parado do outro lado do corredor, um pouco alm da porta do quarto ab erta. Fantasmagrico, o rosto comprido, plido o suficiente para parecer um albino, com aqueles olhos amarelados, em seu sobretudo escuro, o homem lembrava uma apar io, talvez a prpria Morte. Se fosse a Morte, Loman poderia muito bem ter-se levantado e a abraado ca lorosamente. Mas no, enquanto reunia foras para se levantar, disse: Nada mais de converses. Tem que parar as converses. Shaddack no disse nada . No vai parar, vai? Shaddack limitou-se a olh-lo fixamente. Voc louco disse Loman. absoluta, irremediavelmente louco, e no entan no tenho escolha seno fazer o quequer ou me matar. Nunca mais fale comigo desse modo. Nunca. Lembre-se dequem eu sou. Eu me lembro de quem voc disse Loman. Conseguiulevantar com esforo, at o, fraco. Voc fez isso comigo semo meu consentimento. E se chegar o momento em que eu no possamais resistir necessidade de regredir, quando afundar na bestialidade, quando j no tiver mais medo de voc, eu me agarrarei aoque restar de minha mente par

a me lembrar de onde voc est e euirei peg-lo. Est me ameaando? perguntou Shaddack, evidentementesurpreso. No disse Loman. Ameaa no a palavra certa. melhor que no seja mesmo. Porque se alguma coisa meacontecer, o Sol est gramado para transmitir um comando queser recebido pelos feixes de microesferas de ntro de vocs e... ...Nos matar a todos instantaneamente concluiu Loman. Sim, eu sei. Voc j me disse. Se voc for, todos iremos com voc, exatamente co mo as pessoas em Jonestown anos atrs, tomando seu Koolaid envenenado e morrendo ju nto com o reverendo Jim. Voc o nosso reverendo Jim Jones, um Jim Jones da era high tech,Jim Jones c om um corao de silcio e semicondutores comprimidos atrs das orelhas. No, no o estou am aando, reverendo Jim,porque "ameaa" uma palavra muito dramtica. Um homem quefaz uma a meaa tem que estar sentindo algo muito forte, tem queestar indignado de raiva. Sou uma Nova Pessoa. S estou com medo. tudo que posso sentir. Medo. Portanto, no uma a meaa. No, absolutamente. uma promessa. Shaddack atravessou o vo da porta do quarto, passando para o corredor. Um a corrente de ar frio pareceu acompanh-lo. Talvez fosse a imaginao de Loman, mas o corredor parecia mais frio com Shaddack. Fitaram-se por um longo instante. c Por fim, Shaddack disse: Vai continuar a fazer o que eu disser. No tenho escolha observou Loman. Foi isso que voc fez comigo, deixou-me se m escolha. Estou bem na palma de sua mo, Mestre, mas no o amor que me prende, o me do. Melhor disse Shaddack. Voltou as costas para Loman, percorreu o corredor, atravessou a sala, sa iu da casa e desapareceu na noite, na chuva.

Segunda Parte ALVORADA NA MORADA DOS MORTOS

No consegui impedir algo que sabia que era errado e hediondo. Senti uma terrvel sensao de impotncia. ANDREI SAKHAROV

O poder enlouquece mais do que corrompe, abaixando a guarda da previdncia e erguendo o aodamento da ao. WlLL E ARIEL DURANT 1

Antes do amanhecer, tendo dormido menos de uma hora, Tessa Lockland foi a cordada por uma sensao fria na mo direita e em seguida a lambida rpida e quente de u ma lngua. Seu brao estava para fora do colcho, a mo pendente pouco acima do carpete e algo ali embaixo a estava lambendo. Sentou-se ereta na cama, sem conseguir respirar. Sonhara com a carnificina no Cove Lodge, de bestas apenas vislumbradas, arrastando os ps agilmente, com dentes ameaadores e garras como lminas curvas e afi adas. Agora, achava que o pesadelo se tornara real, que a casa de Harry fora inv adida por aquelas criaturas e que a lngua que provava seu gosto era apenas o preld io de uma mordida repentina e selvagem. Mas tratava-se apenas de Moose. Podia v-lo vagamente na claridade turva q ue entrava pela porta de uma luz no corredor do segundo andar. Finalmente, ela c onseguiu respirar. Ele colocou as patas no colcho, bem treinado demais para subir na cama. Ganindo baixinho, parecia querer apenas um afago. Tinha certeza que fechara a porta antes de ir dormir. Mas j tivera muitas provas da inteligncia de Moose para saber que ele era capaz de abrir uma porta s e estivesse resolvido a faz-lo. Na verdade, percebeu que as portas internas da ca sa de Talbot eram equipadas com fechaduras que tornavam a tarefa mais fcil para M oose: no maanetas redondas, mas puxadores que soltavam a trava quando pressionados por uma pata ou mo. Sozinho? perguntou ela, afagando carinhosamente o labrador atrs das orelh s. O cachorro ganiu baixinho outra vez e deixou-se acariciar. Grossos pingos de chuva batiam nas janelas. Caam com tanta fora que podia ouvi-los aoitando as rvores do lado de fora. O vento soprava com insistncia contra a casa. Bem, por mais sozinho que voc esteja, companheiro, estou mil vezes mais s onolenta, portanto vai ter que cair fora. Quando parou de acarici-lo, ele compreendeu. Relutantemente,desceu da beir a da cama, saiu em direo porta, olhou para trs, para ela, por um instante, passou p ara o corredor, olhou para os dois lados e virou esquerda. A luz que vinha do corredor era mnima, mas a incomodava. Levantou-se e fe chou a porta e, quando voltou para a cama no escuro, percebeu que no conseguiria pegar no sono imediatamente. Para comear, estava com todas as roupas jeans, camis eta e suter tendo retirado apenas os sapatos e no se sentia inteiramente confortvel . Mas no teve coragem de se despir, porque isto a faria se sentir to vulnervel que no conseguiria dormir. Depois do que acontecera no Cove Lodge, Tessa queria estar preparada para se locomover rapidamente. Alm disso, estava no nico quarto extra havia um outro, mas no estava mobili ado e o colcho e a colcha de matelass tinham um cheiro de mofo de anos de falta de uso. Aquele quarto pertencera ao pai de Harry, j que a casa fora de seu pai, mas o Talbot pai morrera h 17 anos, trs anos depois de Harry ter voltado da guerra. T essa insistira em que no precisava de lenis e que podia dormir apenas sobre a colch a ou, se fizesse frio, dormir sob a colcha, no colcho sem forro. Depois de tocar Moose para fora e fechar a porta, sentiu frio e, quando entrou debaixo da colcha , sentiu um novo cheiro de bolor, fraco mas desagradvel. Acima do rudo da chuva ao fundo, ouviu o zumbido do elevador subindo. Moo se provavelmente o chamara. Seria sempre peripattico assim noite? Embora se sentisse exausta, estava acordada demais para relaxar a mente com facilidade. Seus pensamentos eram profundamente perturbadores. No o massacre no Cove Lodge. No as horrendas histrias de cadveres sendo empu

rrados como lixo para dentro de crematrios. No aquela mulher, Parkins, sendo estraa lhada por alguma espcie desconhecida. No os monstruosos caadores noturnos. Todas es sas imagens macabras sem dvida ajudavam a determinar o canal por onde fluam seus p ensamentos, mas em grande parte representavam apenas o sombrio pano de fundo par a ruminaes mais pessoais sobre sua vida e o rumo que havia tomado. Tendo chegado perto da morte to recentemente, estava mais consciente do q ue nunca de sua mortalidade. A vida era finita. Nos negcios e na correria do diaa-dia, esta verdade era quase sempre esquecida. Agora no podia evitar pensar sobre ela e perguntou-se se no estaria levand o a vida com despreocupao demais, desperdiando anos demais. Seu trabalho era gratif icante. Era uma mulher feliz; era muito difcil um Lockland se sentir infeliz, pre dispostos como eram ao bom humor. Mas tinha que admitir, com toda a honestidade, que no estava obtendo o que realmente desejava. Se continuasse no atual rumo, ja mais o obteria. Desejava uma famlia, um lugar ao qual pertencesse. Isso se devia, claro, infncia e adolescncia em San Diego, onde idolatrara sua irm mais velha, Janice, e s e deleitara no amor de seu pai e de sua me. A imensa felicidade e segurana que con hecera em sua juventude era o que lhe permitia lidar com a misria, o desespero e o terror com que s vezes se deparava ao trabalhar em alguns de seus mais ambicios os documentrios. As duas primeiras dcadas de sua vida haviam sido to plenas de aleg ria que compensavam tudo que veio depois. O elevador chegara ao segundo andar, e descia agora com um baque suave e um renovado zumbido. Intrigava-a que Moose, to acostumado a usar o elevador para e com seu dono, usasse-o quando sozinho noite, embora as escadas fossem mais rpi das. Os ces, tambm, eram criaturas de hbitos. Tiveram cachorros em casa quando ela era criana, primeiro um grande co de busca dourado chamado Barney, depois um setter irlands chamado Mickey Finn... Janice casara-se e se mudara h 16 anos, quando Tessa tinha 18 anos e, dep ois disso, a entropia, a fora cega da dissoluo, desfizera aquela vida aconchegante que tinham em San Diego. O pai de Tessa morreu trs anos depois e, logo aps seu ent erro, Tessa pegou a estrada para fazer seus comerciais, documentrios e filmes de viagens e, embora tivesse mantido um contato regular com a irm e a me, aqueles ano s dourados haviam passado. Agora Janice se fora. E Marion no viveria para sempre, mesmo que desistis se de saltar de pra-quedas. Mais do que tudo, Tessa queria recriar aquela vida em famlia com um marid o e filhos. Casara-se aos 23 anos, com um homem que desejava filhos mais do que a ela e quando descobriram que Tessa jamais poderia ter filhos, ele a abandonara . A adoo no era suficiente para ele. Queria filhos que fossem biologicamente seus. Quatorze meses do casamento ao divrcio. Ela ficara muito magoada. Depois disso, atirara-se ao trabalho com uma paixo que no demonstrara ante riormente. Tinha percepo suficiente para saber que, atravs de sua arte, estava tent ando alcanar o mundo inteiro, como se fosse uma enorme famlia estendida. Ao reduzi r histrias e questes complexas a trinta, sessenta ou noventa minutos de filme, est ava tentando condensar o mundo, reduzi-lo a essncias, ao tamanho de uma famlia. Mas, deitada acordada no quarto extra da casa de Harry Talbot, Tessa sab ia que jamais se sentiria inteiramente satisfeita se no sacudisse sua vida de for ma drstica e buscasse mais objetivamente o que tanto queria. Era impossvel ser uma pessoa de sentimentos profundos sem ter amor pela humanidade, mas este amor gen eralizado podia se tornar rapidamente quimrico e frvolo sem uma famlia prpria junto a si; pois, em sua famlia, o indivduo via, dia a dia, aquelas coisas especficas em pessoas especficas que justificavam, por extenso, um amor mais amplo por toda a hu manidade. Era partidria ferrenha da especificidade em sua arte, mas carecia dela em sua vida emocional. Respirando poeira e o leve odor de mofo, sentia como se seu potencial co mo pessoa h muito estivesse relegado, sem uso, como aquele quarto. Mas sem um nam orado h anos, tendo buscado refgio no trabalho intenso, como uma mulher de 34 anos comeava a se abrir para aquela parte da vida que ela to decididamente fechara? Na quele instante sentia-se mais estril do que quando soubera que nunca poderia ter filhos. E, no momento, encontrar uma forma de refazer sua vida parecia uma questo

mais importante do que descobrir de onde vinham os bichos-papes e o que eram. A aproximao da morte podia despertar pensamentos estranhos. Em pouco tempo, o cansao dominou seu tumulto interior e ela adormeceu out ra vez. Exatamente quando estava pegando no sono, compreendeu que Moose devia te r vindo ao seu quarto porque pressentiu algo de errado na casa. Talvez estivesse tentando alert-la. Mas certamente estaria mais agitado e teria latido se houvess e perigo. Ento, adormeceu. 2 Da casa de Peyser, Shaddack voltou sua casa ultramoderna no extremo nort e da enseada, mas no se demorou ali. Fez trs sanduches de presunto, embrulhou-os e os colocou num recipiente trmico com vrias latas de Coca-Cola. Colocou o recipient e na caminhonete junto com dois cobertores e um travesseiro. Do armrio de armas d e seu escritrio tirou uma Smith & Wesson .357 Magnum, uma espingarda com coronha de revlver Remington calibre 12 semiautomtica e bastante munio para ambas. Assim equi pado, saiu na tempestade para atravessar Moonlight Cove e reas adjacentes, preten dendo manter-se sempre em movimento, monitorando a situao por computador at que a p rimeira fase do Projeto Falco da Lua estivesse concluda meia-noite, a menos de dez enove horas. A ameaa de Watkins deixou-o nervoso. Mantendo-se em movimento, no seria pr esa fcil se Watkins regredisse e, fiel sua promessa, viesse atrs dele. meia-noite, quando as ltimas converses estivessem realizadas, Shaddack teria consolidado o se u poder. Ento, poderia se ocupar do policial. Watkins seria capturado e algemado antes que se transformasse. Ento Shadd ack poderia prend-lo no laboratrio e estudar sua psicologia e fisiologia, para enc ontrar uma explicao para esta pragada regresso. No aceitava a explicao de Watkins. No estavam regredindo para fugir da vida como Nova Gente. Para aceitar esta teoria, teria que admitir que o Projeto Falco da Lua era um desastre irremedivel, que a Mudana no era uma ddiva para a humanidade, mas uma maldio e que todo o seu trabalho no s era um engano, mas um desastre em seu s efeitos. No podia admitir tal coisa. Como criador e mestre da Nova Gente, sentira o gosto do poder de um deus . No estava disposto a abrir mo disso. As ruas varridas pela chuva, na madrugada, estavam desertas, exceto pelo alguns eram carros de radiopatrulha, outros no , onde duplas de homens pa s carros trulhavam na esperana de encontrar Booker, Tessa Lockland, a menina Foster ou reg ressivos em busca de presas. Embora no pudessem ver atravs dos vidros bastante esc urecidos das janelas da caminhonete, certamente sabiam a quem o veculo pertencia. Shaddack reconheceu muitos deles, pois trabalhavam na New Wave e faziam parte do contingente de cem homens que ele emprestara ao departamento de polcia h poucas horas. Alm dos pra-brisas banhados pela chuva, seus rostos plidos flutuavam como esferas desencarnadas no interior escuro dos carros, to inexpressivos que po diam passar por robs ou manequins. Outros patrulhavam a cidade a p, mas agiam com discrio, escondidos nas somb ras e vielas. No viu nenhum deles. Shaddack passou tambm por duas equipes de converso enquanto iam rpida e sil enciosamente de casa em casa. Toda vez que uma converso era efetuada, a equipe en trava com os dados em um de seus terminais nos carros, de modo que o sistema cen tral na New Wave pudesse acompanhar seu progresso. Quando parou num cruzamento e usou o prprio terminal para chamar na tela a listagem atual, viu que restavam apenas cinco pessoas a serem convertidas no p erodo de meia-noite s seis horas da manh. Estavam ligeiramente adiantados em relao pr ogramao. Uma chuva forte vinha do oeste, prateada como gelo sob os faris. As rvores sacudiam-se como se tivessem medo. E Shaddack mantinha-se em movimento, circula ndo pela noite como se fosse uma estranha ave de rapina que preferia caar durante a tempestade.

3 Com Tucker no comando, eles caaram e mataram, morderam e dilaceraram, enf iaram as garras e morderam, caaram e mataram e comeram a presa, beberam sangue, s angue, quente e doce, espesso e quente, doce e espesso, sangue, alimentando o fo go em sua carne, esfriando o fogo com alimento. Sangue. Tucker descobriu aos poucos que, quanto mais tempo permanecessem no esta do alterado, menos intensamente o fogo queimava e era mais fcil permanecer na for ma subumana. Algo lhe dizia que devia se preocupar com o fato de que era cada ve z mais fcil se aferrar forma de uma besta, mas no conseguia experimentar muita pre ocupao com isso, em parte porque sua mente no era mais capaz de se concentrar em pe nsamentos complexos por mais de alguns segundos. Assim, correram pelos campos e colinas luz do luar, correram e vagaram, livres, to livres sob o luar e o nevoeiro, no nevoeiro e no vento, e Tucker os co nduzira, parando apenas para matar e comer ou para se acasalar com a fmea, que ex traa o prprio prazer com uma agressividade excitante, selvagem e excitante. Ento vieram as chuvas. Frio. Aoitando. Trovoadas, tambm, e relmpagos no cu. Uma parte de Tucker parecia saber o que eram os raios de luz, longos e d enteados, que riscavam o cu. Mas no conseguia se lembrar com preciso e teve medo, a brigando-se sob as rvores quando a luz os surpreendia em campo aberto, reunindo-s e ao outro macho e fmea at o cu escurecer outra vez e permanecer assim por algum te mpo. Tucker comeou a procurar um lugar onde pudessem se abrigar da tormenta. S abia que deviam voltar para o lugar de onde vieram, para um lugar com luzes e ap osentos secos, mas no conseguia se lembrar exatamente onde ficava. Alm do mais, vo ltar significava abandonar a liberdade e assumir suas verdadeiras identidades. No queria fazer isso. Nem o outro macho e a fmea. Queriam correr e vagar sem rumo e matar e berrar e ser livres, livres. Se voltassem, no poderiam mais ser livres, de modo que seguiram em frente, atravessando uma estrada asfaltada, escalando mo rros mais altos, mantendo-se longe das poucas casas da regio. A aurora aproximava-se, ainda no surgira no horizonte a leste, mas estava vindo, e Tucker sabia que precisavam achar um abrigo, um refgio, antes do amanhe cer, um lugar onde pudessem se aconchegar, no escuro, compartilhando calor, escu rido e calor, juntos uns dos outros em segurana, com lembranas de sangue e libido, escurido e calor e sangue e libido. Estariam fora de perigo, a salvo de um mundo onde ainda eram estranhos, a salvo tambm da necessidade de voltar forma humana. Q uando a noite casse novamente, poderiam se aventurar outra vez, para correr e mat ar, matar, morder e matar, e talvez chegasse o dia em que haveria tantos da sua espcie no mundo que no seriam mais uma minoria, e poderiam se aventurar em plena l uz do dia tambm, mas no agora, ainda no. Chegaram a uma estrada de terra e Tucker teve uma lembrana indistinta de onde estava, uma noo de que a estrada o levaria a um lugar que poderia oferecer o abrigo que seu bando precisava. Seguiu-a ainda mais para o interior das colinas, encorajando seus companheiros com rosnados baixos. Em alguns minutos chegaram a um prdio, uma casa grande e antiga em runas, com as janelas arrombadas e a porta da frente aberta e pendendo de dobradias quebradas. Outros prdios cinzas assomavam na chuva: um celeiro em pior estado do que a casa, vrias construes isoladas, desmo ronadas em sua maior parte. Placas grandes, pintadas mo, estavam pregadas casa, entre duas janelas do segundo andar, uma acima da outra, com diferentes tipos de letras, como se tive sse se passado muito tempo entre a colocao da primeira e da segunda. Sabia que pos suam algum significado, mas no podia l-las, embora se esforasse para se lembrar da l inguagem esquecida usada pela espcie a que pertencera. Os dois integrantes de seu bando flanqueavam-no. Eles tambm fitavam as le tras escuras no fundo branco. Smbolos sombrios na chuva e na escurido. Sinais rnico s estranhamente misteriosos. COLNIA CAROSE embaixo:

RESTAURANTE DA ANTIGA COLNIA CAROS COMIDA NATURAL No celeiro demolido havia outra placa MERCADO DAS PULGAS , mas isto no sign ificava mais para Tucker do que as placas da casa e, depois de algum tempo, conc luiu que no tinha importncia que no as compreendesse. O importante que no havia ning um por perto, nenhum cheiro ou vibrao recentes de seres humanos, de modo que o refgi o que buscava podia ser encontrado ali, uma toca, um quarto, um lugar escuro e a quecido, aquecido e escuro, seguro e escuro. 4 Com um travesseiro e um cobertor, Sam fez sua cama no largo sof na sala de estar, logo depois do vestbulo no andar trreo. Quis dormir no andar trreo para que pudesse ser acordado pelo barulho de algum intruso. De acordo com a programao que Sam vira no terminal do carro de polcia, Harry Talbot no seria convertido seno na noite seguinte. Duvidava que fossem antecipar a programao apenas porque sabiam que um agente do FBI estava em Moonlight Cove. Mas no iria correr riscos desnecessrio s,Sam sofria de insnia com freqncia, mas ela no o incomodou naquela noite. Depois de tirar os sapatos e se estender no sof, ouviu a chuva por alguns minutos, tentando no pensar. Logo adormeceu. No foi um sono sem sonhos. Raramente o era. Sonhou com Karen, sua falecida mulher, e, como sempre nos pesadelos, ela cuspia sangue, muito macilenta, no estgio terminal do cncer, depois que a quimiot erapia fracassara. Ele sabia que precisava salv-la. No podia. Sentia-se pequeno, i mpotente e com muito medo. Mas o pesadelo no o acordou. Por fim, o sonho mudou do hospital para um prdio escuro, em runas. Era uma espcie de hotel, projetado por Salvador Dali: os corredores ramificavam-se ao aca so; alguns eram muito curtos e alguns to longos que suas extremidades no podiam se r vistas; as paredes e assoalhos ficavam em ngulos surreais em relao uns aos outros e as portas para os quartos tinham tamanhos diferentes, algumas to pequenas que s um rato poderia passar por elas, outras grandes o suficiente para darem passage m a um homem e outras, ainda, numa escala adequada a um gigante de dez metros. Sentiu-se atrado para determinados quartos. Quando entrava neles, sempre encontrava algum de seu passado ou de sua vida atual. Encontrou Scott em vrios qua rtos e manteve conversas desconexas e insatisfatrias com ele, todas terminando nu ma hostilidade irracional por parte de Scott. O pesadelo tornou-se pior pela var iao da idade de Scott. s vezes, era um mal-humorado adolescente de dezesseis anos, s vezes tinha dez anos ou apenas quatro ou cinco. Mas, em todas as encarnaes, mostr ava-se alienado, frio, facilmente irritvel e destilando dio. "Isto no est certo, no p ode ser verdade, voc no era assim quando era menor", disse Sam a um Scott de sete anos e o menino fez um gesto obsceno em resposta. Em cada quarto e independentem ente de sua idade, Scott estava cercado de enormes psteres de metaleiros vestidos em couro e correntes metlicas, exibindo smbolos satnicos na testa e nas palmas das mos. A luz era bruxuleante e estranha. Em um canto escuro, Sam viu algo espreita ndo, uma criatura de que Scott tinha conscincia, algo que ele no temia, mas que de ixava Sam apavorado. Mas esse pesadelo tambm no o acordou. Em outros quartos daque le hotel surrealista, encontrou homens moribundos, sempre os mesmos Arnie Taft e Carl Sorbino. Eram dois agentes com quem havia trabalhado e que ele vira sendo abatidos a tiros. A entrada de um dos quartos era uma porta de carro uma lustrosa porta de um Buick azul 54, para ser exato. Dentro, encontrou um quarto enorme, de parede s cinzas, onde estavam o banco dianteiro, o painel e o volante, nada mais do car ro, como parte de um pr-histrico esqueleto perdido numa vasta extenso de areias desr ticas. Uma mulher de vestido verde estava ao volante, a cabea virada para o outro lado. Claro, sabia quem ela era e quis sair dali sem demora, mas no conseguiu. N a verdade, era atrado para ela. Sentou-se ao seu lado e de repente ele passou a t er apenas sete anos, como no dia do acidente, embora falasse com voz de adulto:

"Ol, mame." Ela voltou-se para ele, revelando que o lado direito de seu rosto esta va deformado, sem olho na rbita, o osso perfurando a pele dilacerada. Havia dente s quebrados expostos em sua face e ela, ento, dirigiu-lhe a metade de um hediondo sorriso. De sbito, estava no verdadeiro carro, tendo voltado no tempo. frente dele s, na estrada, vindo em direo a eles, estava o bbado na pickup branca, andando em z iguezague pela dupla linha amarela, arremessando-se sobre eles a toda velocidade . Sam gritou: "Mame!", mas ela no conseguiu evitar a pickup desta vez, como h 35 an os. Veio para cima deles como se fosse um m, batendo de frente no carro em que est avam. Achava que a sensao devia ser a mesma de estar no centro da exploso de uma bo mba: um grande ronco, trespassado pelo rudo estridente de metal dilacerado. Tudo escureceu. Ento, quando conseguiu sair daquela escurido, viu-se preso no meio das ferragens. Estava cara a cara com sua me morta, olhando dentro de sua rbita vazia. Comeou a berrar. Esse pesadelo tambm no conseguiu acord-lo. Agora estava em um hospital, como depois do acidente, pois esta fora a p rimeira das seis vezes em que ele quase morreu. J no era um menino, entretanto, ma s um homem feito e estava na mesa de operaes, submetendo-se a uma cirurgia de emer gncia porque levara um tiro no peito durante o mesmo tiroteio em que Carl Sorbino morrera. Enquanto a equipe mdica operava-o, ele saiu de seu corpo e ficou observ ando-os trabalhar em sua carcaa. Estava perplexo, mas no sentia medo, exatamente c omo quando no era um sonho. No momento seguinte, estava em um tnel, correndo em direo a uma luz ofuscan te, em direo ao Outro Lado. Desta vez, sabia o que iria encontrar na outra extremi dade porque j estivera l antes, na vida real ao invs de em sonho. Estava aterroriza do, no queria enfrentar aquilo de novo, no queria olhar para o Alm. Mas corria cada vez mais rpido, mais rpido, mais rpido pelo tnel, disparava como uma bala por ele, seu pavor crescendo na mesma proporo da velocidade. Ter que olhar novamente para o que havia do Outro Lado era pior do que seus confrontos em sonho com Scott, pio r do que o rosto destrudo, com um s olho, de sua me, infinitamente pior (mais rpido, mais rpido), intolervel, de modo que comeou a gritar (mais rpido) e gritar (mais rpi do) e gritar... Este pesadelo acordou-o. Sentou-se ereto no sof e calou o grito antes que ele partisse de sua garg anta. Um instante depois, percebeu que no estava sozinho na sala escura. Ouviu algo se mover diante dele e se moveu simultaneamente, sacando o revlver .38 do co ldre, que ele retirara e colocara ao lado do sof. Era Moose. Ei, rapaz. O cachorro resfolegou baixinho. Sam estendeu a mo para afagar a cabea escura, mas o labrador j se afastara. Como a noite l fora estivesse apenas um pouco menos negra do que o interior da c asa, as janelas eram retngulos cinza-pardos perfeitamente visveis. Moose dirigiu-s e a uma delas na lateral da casa, colocando as patas sobre o parapeito e o focin hocontra o vidro. Precisa ir l fora? perguntou Sam, embora o tivessemdeixado sair por dez m nutos pouco antes de irem dormir. O co no esboou nenhuma reao, mas continuou parado janela numa estranha rigide z. Alguma coisa l fora? imaginou Sam e, ao mesmo tempo em que fazia a pergun ta, soube a resposta. Rpida e desajeitadamente, ele atravessou a sala escura. Esbarrou na moblia , mas no derrubou nada, indo se juntar ao cachorrona janela. A noite aoitada pela chuva parecia ainda mais escura naquela ltima hora qu e antecedia o amanhecer, mas os olhos de Sam estavam adaptados escurido. Podia ve r a lateral da casa vizinha, a apenas nove metros de distncia. O terreno ngreme en tre os dois prdios no era plantado com grama, mas com diversos tipos de arbustos e vrios pinheiros, todos balanando-se e agitando-se sob asrajadas de vento. Ele logo localizou os dois bichos-papes porque seus movimentos eram opost

os direo do vento e, portanto, em contraste com a dana tempestuosa da vegetao. Estava m a cerca de cinco metros de distncia da janela, descendo a encosta em direo Conqui stador. Embora Sam no pudesse discernir qualquer detalhe neles, podia perceber po r seus movimentos curvados e o modo de caminhar trpego e ainda assim graciosament e excntrico que no eramhomens comuns. Quando pararam ao lado de um dos pinheiros maiores, um deles olhou em di reo casa de Talbot e Sam viu seus olhos cor de mbar, suavemente luminosos, completa mente estranhos. Por um instante, ficou petrificado, paralisado no tanto de medo quanto de admirao. Ento, percebeu que a criatura parecia estar olhando diretamente para a janela, como se pudesse v-lo, e de repente ela deu um passo largo e elstico em direo a ele. Sam agachou-se abaixo do parapeito, comprimindo-se contra a parede sob a janela e puxando Moose para si. O cachorro deve ter pressentido o perigo, pois no latiu, no ganiu, nem resistiu de nenhum modo, mas deitou com a barriga no cho e deixou-se ficar, imvel e em silncio. Uma frao de segundo depois, acima dos rudos da chuva e do vento, Sam ouviu movimentos furtivos do outro lado da parede contra a qual estava agachado. Um so m arrastado e baixo. Arranhando. Segurou seu .38 na mo direita, pronto para o caso de a criatura ser ousad a o suficiente para quebrar o vidro e entrar. Alguns segundos passaram-se em silncio. Mais alguns. Sam mantinha a mo esquerda nas costas de Moose. Podia sentir o cachorro t remendo. Tic-tic-tic. Aps longos segundos de silncio, aquele rudo repentino surpreendeu Sam, pois ele acabara de concluir que a criatura fora embora. Tic-tic-tic-tic. Ela dava pancadinhas no vidro, como se testasse a solidez da vidraa ou ch amasse o homem que vira de p ali. Tic-tic. Pausa. Tic-tic-tic. 5 Tucker conduziu o bando para fora da lama e da chuva, na direo da varanda desabada da casa decrpita. As tbuas rangiam sob seus pesos. Uma veneziana solta ba tia com o vento; todas as demais haviam apodrecido e h muito foram arrancadas. Esforou-se para exprimir suas intenes, mas achou muito difcil se lembrar das palavras necessrias ou imit-las. Em meio a roncos e rosnados e balbucios baixos e incompreensveis, conseguiu dizer apenas: ...aqui... esconder... aqui... seguro... O outro macho parecia ter perdido inteiramente a fala, pois no conseguia emitir nenhuma palavra. Com considervel dificuldade, a fmea disse: ...seguro... aqui... casa... Tucker examinou seus dois companheiros por um instante e percebeu que ha viam mudado durante as aventuras noturnas. Antes, a fmea possua uma caracterstica f elina: gil, sinuosa, com orelhas de gato e dentes pontiagudos e afiados, que ela revelava quando rosnava de medo, raiva ou desejo sexual. Embora ainda conservass e algo de gato, ela se tornara mais como Tucker, mais240' semelhante a um lobo, com uma cabea comprida que se projetava para a frente, formando um focinho mais cani no do que felino. Exibia ancas lupinas tambm e ps que pareciam ter resultado de um cruzamento de homem e lobo, no possua patas, mas tambm no eram mos, que terminavam e m garras mais longas e assassinas do que as de um verdadeiro lobo. O outro macho , antes singular na aparncia, combinando algumas caractersticas de inseto com a fo rma geral de uma hiena, havia adquirido a aparncia de Tucker quase completamente. Por concordncia mtua e tcita, Tucker tornara-se o lder do bando. Ao se subme terem ao seu comando, seus seguidores evidentemente haviam usado sua aparncia com o modelo para si mesmos. Compreendeu que isso era uma importante reviravolta nos acontecimentos, talvez at bastante sinistra. No sabia por que isso deveria assombr-lo, e j no possua a lucidez para se con

centrar no assunto at compreend-lo. A preocupao mais premente com abrigo exigia sua ateno. ...aqui... seguro... aqui... Conduziu-os pela porta quebrada, semi-aberta, para o saguo da casa em des integrao. O reboco estava rachado e manchado e, em alguns lugares, era completamen te inexistente, com as ripas mostra como as costelas de um cadver em decomposio. Na sala de estar vazia, longas tiras de papel de parede soltavam-se, como se o lug ar estivesse mudando de pele no processo de uma metamorfose to drstica quanto a qu e Tucker e seu bando haviam sofrido. Ele seguiu os cheiros que farejava na casa e isso era interessante, no excitante, mas sem dvida interessante. Seus companheir os seguiam-no enquanto ele investigava manchas de mofo, cogumelos que cresciam e m um canto mido da sala de jantar, colnias de fungos vagamente fosforescentes em u m quarto do outro lado do saguo, vrios depsitos de fezes de ratos, os restos mumifi cados de um pssaro, que entrara por uma das janelas sem vidraas e quebrara uma asa contra a parede, e a carcaa ainda recente de um coiote doente que se arrastara a t a cozinha para morrer. Durante a inspeo, Tucker percebeu que a casa no oferecia um refgio ideal. Os aposentos eram grandes demais, com fortes correntes de vento, especialmente est ando as janelas quebradas. Embora no houvesse cheiro humano no ar, pressentia que algumas pessoas ainda iam l, no com freqncia, mas o bastante para causarproblemas. Na cozinha, entretanto, encontrou a entrada do poro e ficou entusiasmado com aquele abrigo subterrneo. Conduziu os outros pelas escadas rangentes para a e scurido ainda mais profunda, onde as frias rajadas de vento no poderiam atingi-los , onde o cho e as paredes eram secos e onde o ar tinha um cheiro limpo de cimento que se desprendia das paredes de blocos de concreto. Ele suspeitava que os invasores raramente se aventuravam pelo poro. E se o fizessem... estariam entrando em um covil de onde no conseguiriam escapar. Era uma toca sem janelas, perfeita. Tucker percorreu o local, suas garra s arranhando e batendo no cho. Farejou os cantos e examinou o forno enferrujado. Ficou satisfeito porque estariam a salvo ali. Podiam se aconchegar uns aos outro s em segurana, sabendo que no seriam encontrados e que se, por acaso, isso acontec esse, poderiam bloquear a nica sada e acabar com o intruso rapidamente. Naquele esconderijo to escuro e secreto, poderiam se transformar no que q uisessem e ningum os veria. Esse ltimo pensamento surpreendeu Tucker. Transformarem-se no que desejas sem? No tinha certeza de onde viera tal pensamento ou o que significava. Perce beu de repente que, ao regredir, desencadeara algum processo que agora estava alm do seu controle consciente, que uma parte mais primitiva de sua mente estava se mpre no comando. O pnico apoderou-se dele. Passara a um estado alterado muitas ve zes antes e sempre conseguira voltar forma original. Mas agora... Seu medo foi a gudo apenas por um instante, porque no conseguia se concentrar no problema, nem s equer sabia o que queria dizer com ' 'regredir" e logo foi distrado pela fmea, que queria se acasalar com ele. Logo os trs estavam entrelaados, agarrando-se uns aos outros, em movimento s rtmicos e violentos. Seus gritos excitados e estridentes erguiam-se pela casa a bandonada, como vozes de fantasmas num lugar mal-assombrado. 6 Tic-tic-tic. Sam sentiu-se tentado a se levantar, olhar pela janela e enfrentar a cri atura cara a cara, pois estava ansioso para ver de perto como eram. Mas, violentos como evidentemente eram, um confronto com certeza resulta ria num ataque e num tiroteio, o que chamaria a ateno dos vizinhos e da polcia. No p odia arriscar seu atual esconderijo, pois no momento no tinha nenhum outro lugar para onde ir. Agarrou o revlver e manteve uma das mos sobre Moose, permanecendo so b o peitoril da janela, atento. Ouviu vozes, sem palavras ou to abafadas que esta s no atravessavam com nitidez o vidro acima de sua cabea. A segunda criatura reuni ra-se primeira ao lado da casa. Seus grunhidos soaram como uma discusso em vozbaix a.

Seguiu-se o silncio. Sam ficou agachado por algum tempo, esperando que as vozes recomeassem ou que a criatura de olhos cor de mbar batesse no vidro outra vez tic-tic , mas nada aconteceu. Finalmente, quando os msculos de suas pernas comearam a dar cibra, tiro u a mo de cima de Moose e se levantou devagar. Em parte, esperava que o bicho-papo estivesse l, o rosto deformado pressionado contra o vidro, mas ele se fora. Com o cachorro acompanhando-o, Sam foi de aposento em aposento no andar trreo, olhando pelas janelas nos quatro cantos da casa. No teria ficado surpreso d e encontrar aquelas criaturas tentanto forar a entrada em algum lugar. Mas exceo do barulho da chuva tamborilando no telhado e jorrando das calha s, a casa estava em silncio. Concluiu que tinham ido embora e que seu interesse na casa fora coincidnc ia. No estavam procurando por ele em particular, apenas procuravam uma presa. Mui to provavelmente haviam-no vislumbrado janela e no queriam deixar que ele se foss e, caso os tivesse visto. Mas se tinham vindo acabar com ele, aparentemente deci diram que tambm no podiam arriscar o barulho de vidro quebrado e de um confronto v iolento, no no corao da cidade. Eram criaturas furtivas. Dificilmente emitiriam um uivo arrepiante que ecoasse por toda Moonlight Cove, mas somente quando tomados por alguma estranha paixo. E at agora, na maioria das vezes, haviam limitado seus ataques a pessoas relativamente isoladas. De volta sala de estar, enfiou o revlver no coldre outra vez e estendeu-s e no sof. Moose ficou sentado, observando-o por algum tempo, como se fosse incapaz de acreditar que ele pudesse se deitar calmamente e dormir de novo depois de te r visto o que andava rondando nachuva. Alguns dos meus sonhos so piores do que o que est l fora esta noite disse a o cachorro. Portanto, se eu me assustasse facilmente, talvez nunca mais quisesse dormir. O cachorro bocejou, levantou-se e saiu para o corredor escuro, onde peg ou o elevador. O motor zumbiu quando o elevador transportou o labrador para cima . Enquanto esperava que o sono se apoderasse dele outra vez, Sam tentou mo ldar seus sonhos de uma forma mais atraente, concentrando-se em algumas poucas i magens com as quais no se importaria de sonhar: boa comida mexicana, cerveja lige iramente gelada e Goldie Hawn. Sonharia que estava num restaurante mexicano com Goldie Hawn mais deslumbrante do que nunca , comendo e bebendo Guinness e rindo. Ao invs disso, quando realmente adormeceu, sonhou com seu pai, um bbado de mau gnio, nas mos de quem cara aos sete anos, quando sua me morreu no acidente de c arro. 7

Acomodada na pilha de sacos de aniagem cheirando a grama, no fundo do ca minho do jardineiro, Chrissie acordou quando a porta automtica da garagem subiu co m um rangido e um estardalhao de metal. Ela quase se sentou de susto, revelando-s e. Mas, lembrando-se de onde estava, enfiou a cabea sob a ltima meia dzia de sacos, que usava como cobertas. Tentou encolher-se sob a pilha de aniagem. Ouviu a chuva batendo no telhado. Aoitava a entrada de automvel de cascalh o, logo adiante da porta aberta, produzindo um chiado como milhares de tiras de bacon numa imensa grelha. Chrissie estava com fome. Aquele barulho deixou-a com mais fome ainda. Trouxe minha Iancheira, Sarah? Chrissie no conhecia o sr. Eulane muito bem para reconhecer sua voz, mas supunha que fosse ele, pois Sarah Eulane, cuja voz Chrissie reconheceu, responde u sem demora: Ed, queria que voltasse para casa depois de me deixar naescola. Tire o di a de folga. No devia trabalhar com um tempo toruim. Bem, no posso cortar grama com esse aguaceiro disse , mas posso fazer out coisas. Vestirei minha capa de vinil. Elame mantm totalmente seco. Moiss podia ter atravessado o marVermelho com aquela capa e no teria precisado do milagre de Deusp ara ajud-lo.

Respirando o ar filtrado atravs do tecido rstico, sujo de grama, Chrissie foi incomodada por uma coceira no nariz, por toda a cavidade nasal. Receava que fosse espirrar. MENINA ESTPIDA ESPIRRA, REVELANDO-SE S VORAZES CRIATURAS; DEVORADA VIVA; " ELA ERA UM PETISCO MUITO SABOROSO", DISSE A RAINHA DOS EXTRATERRESTRES, "TRAGAM MAIS DE SUAS FMEAS LOURAS DE ONZE ANOS. Abrindo a porta do passageiro, a pouco mais de um metro do esconderijo d e Chrissie, Sarah disse: Desse jeito voc vai se matar, Ed. Acha que sou alguma violeta delicada? perguntou ele emtom de brincadeira enquanto abria a porta do motorista e entravano caminho. Acho que voc um dente-de-leo velho e murcho. Ele riu. Voc no achou isso ontem noite. Achei, sim. Mas voc o meu dente-de-leo velho e murcha e no quero que sej evado pelo vento. Uma porta fechou-se com estrondo, em seguida a outra. Certa de que no poderiam v-la, Chrissie afastou a aniagem, expondo a cabea. Apertou o nariz e respirou pela boca at a coceira nac narinas passar. Enquanto Ed Eulane dava partida no caminho, deixava o motor funcionar por alguns instantes, depois dava r para fora da garagem, Chrissie pde ouvi-los conve rsar na cabina s suas costas. No conseguia distinguir tudo que diziam, mas ainda p areciam estar caoando um do outro. A chuva fria atingiu seu rosto e ela enfiou a cabea embaixo da aniagem ou tra vez, deixando apenas uma estreita abertura por onde pudesse receber um pouco de ar fresco. Se espirrasse durante o percurso, o barulho da chuva e o ronco do motor encobririam orudo. Pensando na conversa que escutara na garagem e ouvindo a sra. Eulane rin do na cabina, Chrissie achou que podia confiar neles. Se fossem extraterrestres no estariam fazendo piadas tolas nem teriam aquela conversa amorosa. Talvez o fiz essem se estivessem fingindo para pessoas comuns, tentando convencer o mundo de que ainda eram Ed e Sarah Eulane, mas no quando estavam a ss. Quando as criaturas estavam reunidas sem seres humanos no-convertidos por perto, provavelmente conver savam sobre... bem, planetas que haviam saqueado, o tempo em Marte, o preo do com bustvel de discos-voadores e receitas para servir seres humanos. Quem saberia? Ma s certamente no conversavam como os Eulanes estavam fazendo. Por outro lado... Talvez esses extraterrestres tivessem dominado Ed e Sarah Eu-lane apenas durante a noite e ainda no estivessem vontade em seus papis de seres humanos. Tal vez praticassem ser humanos em particular, a fim de passarem por humanos em pblic o. To certo quanto o diabo, se Chrissie se revelasse, eles provavelmente lanariam tentculos e pinas de lagosta do peito e ou a comeriam viva, sem tempero, ou a cong elariam, a fixariam numa placa e a levariam para seu mundo, para pendur-la em um gabinete particular, ou arrancariam seu crebro do crnio e o engatariam em sua aero nave, usando-o como mecanismo de controle barato para sua cafeteira de viagem. Em meio a uma invaso de extraterrestres, s se devia confia em algum com cau tela e considervel deliberao. Resolveu continuar seguindo o plano original. Os sacos plsticos de 25 quilos de fertilizante, palha e isca de caracol, empilhados dos dois lados do monte de aniagem, protegiam-na um pouco da chuva ma s esta era suficiente para encharcar as camadas de cima dos sacos de aniagem. Es tava relativamente seca muito aquecida quando partiram, mas logo ficou ensopada de gua da chuva, saturada de cheiro de grama e fria at os ossos. Espiava para fora constantemente para se localizar. Quando viu que saam d a estrada do condado para entrar na Ocean Avenue, afastou a aniagem encharcada e se arrastou para fora do esconderijo. A parte traseira da cabina possua uma janela, de modo que os Eulanes pode riam v-la se olhassem para trs. O sr. Eulane poderia at v-la pelo espelho retrovisor se ela no se mantivesse bem abaixada. Mas precisava ir para a parte traseira do caminho e ficar pronta para saltar quando passassem pela Nossa Senhora das Mercs. e sobre os suprimentos e ferramentas de Engatinhando, locomoveu-se entre

jardinagem. Quando chegou porta de descarga, encolheu-se, a cabea abaixada, trem endo deploravelmente na chuva. Atravessaram Shasta Way, o primeiro cruzamento no limite da cidade, e co mearam a descer pela rea comercial da Ocean Avenue. Estavam a apenas quatro quarte ires da igreja. Chrissie surpreendeu-se ao ver que no havia ningum nas caladas e que nenhum carro trafegava nas ruas. Era cedo consultou seu relgio: 7:03, mas no to cedo que todos ainda estivessem em casa na cama. Sups que as condies do tempo tambm tinham al go a ver com a aparncia deserta da cidade; ningum andaria naquele tempo, a menos q ue tivesse absoluta necessidade de faz-lo. Havia outra possibilidade: talvez os extraterrestres tivessem dominado u ma parte to grande da populao de Moonlight Cove que j no achavam necessrio encenar a v ida diria; a apenas algumas horas da conquista total, todos seus esforos se concen travam em procurar os ltimos no possudos. Isso era muito assustador para imaginar. Quando estavam a um quarteiro da Nossa Senhora das Mercs, Chrissie subiu n a borda de madeira branca da carroceria. Passou uma perna por cima da borda, dep ois a outra e se agarrou porta de descarga com ambas as mos, os ps sobre o amortec edor traseiro. Podia ver as partes de trs das cabeas dos Eulanes pela janela trase ira da cabina e, se eles se voltassem ou se o sr. Eulane olhasse pelo espelho re trovisor , ela seria vista. Esperava ser descoberta a qualquer momento por um pedestre que gritaria: "Ei, voc, pendurada no caminho, ficou maluca?" Mas no havia pedestres e chegaram a o cruzamento seguinte sem incidentes. Os freios rangeram quando o sr. Eulane reduziu a velocidade por causa do sinal de trnsito. Quando o caminho parou, Chrissie saltou do veculo. O sr. Eulane virou esquerda na rua transversal. Dirigia-se Escola Primria Thomas Jefferson, na Palomino, a apenas alguns quarteires ao sul, onde a sra. Eu lane trabalhava e para onde, numa manh de tera-feira comum, Chrissie estaria indo para a sua sala da sexta srie. Atravessou correndo o cruzamento, saltou a gua suja que escorria pela sar jeta e arremessou-se pelos degraus das portas da frente da Nossa Senhora das Mer cs. Sentiu o calor da excitao do triunfo, pois achava que atingira o santurio contra todas as expectativas. Com uma das mos na rebuscada maaneta de bronze da porta de carvalho esculp ido, ela parou para olhar para cima e para baixo da avenida. As vidraas das lojas , escritrios e apartamentos estavam to embaadas quanto olhos com catarata. As rvores menores inclinavam-se sob o vento tempestuoso e as rvores maiores estremeciam, o que era o nico movimento alm da chuva violenta. O vendaval era inconstante, em ra jadas; s vezes, parava de empurrar a chuva implacavelmente para leste e formava r edemoinhos, fazendo-os girar por toda a extenso da Ocean Avenue, de modo que, se ela estreitasse os olhos e ignorasse o frio no ar, quase poderia acreditar que e stava numa cidade fantasma, deserta, vendo demnios de poeira rodopiarem ao longo das ruas mal-assombradas. Na esquina ao lado da igreja, um carro de polcia freou no sinal. Havia do is homens no interior do carro. Nenhum deles olhava em sua direo. J suspeitava que no devia confiar na polcia. Abrindo a porta da igreja, des lizou rapidamente para dentro, antes que olhassem para aquele lado. No instante em que ultrapassou o prtico forrado de painis de carvalho e re spirou fundo o ar impregnado de mirra e incenso, Chrissie sentiu-se segura. Atra vessou a passagem em arco para a nave, mergulhou a ponta dos dedos na gua benta q ue enchia a pia de mrmore direita, fez o sinal-da-cruz e desceu a passagem centra l para o quarto banco a contar de trs. Ajoelhou-se, fez o sinal-da-cruz outra vez e sentou-se. Estava preocupada em molhar todo o banco de carvalho polido, mas no havia nada que pudesse fazer. Estava encharcada e pingando. A missa estava em andamento. Alm de si mesma, havia apenas mais dois fiis presentes, o que parecia ser um comparecimento escandalosamente fraco. Claro, ao que podia lembrar, embora seus pais sempre freqentassem a missa aos domingos, el es a haviam trazido para uma missa no meio da semana somente uma vez em sua vida

, h muitos anos, e no tinha certeza se as missas realizadas durante a semana costu mavam atrair mais fiis. Suspeitava, entretanto, que a presena aliengena ou demnios, ou o que quer que fossem em Moonlight Cove era responsvel pela baixa freqncia. Cert amente extraterrestres no acreditavam em deuses ou, pior ainda, adoravam alguma d ivindade das trevas com um nome como Yahgaga ou Scogblatt. Ficou surpresa de ver que o sacerdote que celebrava a missa, com o auxlio de um coroinha, no era o padre Castelli. Era o jovem sacerdote o adjunto, como e ra chamado que a arquidiocese designara para trabalhar com o padre Castelli em a gosto. Chamava-se padre O'Brien. Seu nome de batismo era Tom e, seguindo o exemp lo de seu vigrio, ele s vezes insistia para que seus paroquianos o chamassem de pa dre Tom. Ele era simptico embora no to simptico, sbio e divertido quanto o padre Cast elli , mas no conseguia cham-lo de padre Tom, da mesma forma como no conseguia chama r o sacerdote mais velho de padre Jim. Era o mesmo que dizer papa Joo. Seus pais s vezes conversavam sobre as mudanas ocorridas na Igreja, como se tornara menos fo rmal ao longo dos ltimos anos, e eram favorveis a essas mudanas. Em seu corao conserv ador, Chrissie desejava que tivesse nascido e sido criada na poca em que a missa era em latim, elegante e misteriosa, e quando no inclua o ritual absolutamente idi otade "dar paz" aos fiis a sua volta. Assistira missa em uma catedral de San Franc isco uma vez, quando estavam de frias, e fora uma missa especial, rezada em latim , conduzida de acordo com a antiga liturgia, e ela adorara. Construir avies cada vez mais rpidos, passar a televiso de preto e branco para cores, salvar vidas com melhor tecnologia mdica, trocar aqueles velhos discos desajeitados por compact di scs, todas essas mudanas eram desejveis e boas. Mas havia certas coisas na vida qu e no deviam mudar, porque era a imutabilidade que se apreciava nelas. Se as pesso as vivessem num mundo de permanentes e rpidas mudanas em todas as coisas, onde bus car estabilidade, um lugar de paz, calma e quietude em meio a toda essa correria e balbrdia? Essa verdade era to evidente para Chrissie que no podia compreender po r que os adultos no a percebiam. Os adultos s vezes eram cabeas-duras. Assistiu apenas a alguns minutos da missa, o suficiente para fazer uma p rece e pedir Virgem Maria para interceder em seu favor e ter certeza de que o pa dre Castelli no estava em algum lugar da nave sentado em um banco como um fiel co mum, o que fazia s vezes ou talvez em um dos confessionrios. Em seguida, levantouse, dobrou os joelhos, fez o sinal-da-cruz e voltou ao prtico, onde lmpadas eltrica s em forma de velas bruxuleavam suavemente por trs dos vidros amarelados dos lust res pregados parede. Abriu uma fresta na porta da frente, espreitando a rua varr ida pela chuva. Naquele momento um carro de polcia descia a Ocean Avenue. No era o mesmo q ue vira quando entrara na igreja. Era mais novo e havia apenas um policial nele. Dirigia devagar, vasculhando as ruas como se procurasse por algum. Quando o carro de polcia chegou esquina onde ficava a igreja de Nossa Sen hora das Mercs, um outro carro passou, vindo da orla martima. No era um carro de ra diopatrulha, mas um Chevy azul. Havia dois homens dentro dele, olhando tudo min uciosamente, espreitando direita e esquerda em meio chuva, como o policial fazia . E embora os homens no Chevy e o policial no se acenassem ou fizessem nenhum ou tro sinal, Chrissie pressentiu que estavam envolvidos na mesma busca. Os tiras haviam se unido a um peloto civil em busca de alguma coisa, algum. Eu, pensou. Procuravam-na porque ela sabia demais. Porque no dia anterior pela manh, no corredor do andar superior, vira os extraterrestrs em seus pais. Porque ela er a o nico obstculo a sua conquista ' da humanidade. E talvez porque ela daria um pr ato saboroso se cozida com algumas batatas marcianas. At agora, embora tivesse compreendido que aliengenas estavam possuindo alg umas pessoas, no vira nenhuma evidncia de que comessem as pessoas, embora continua sse a acreditar que em algum lugar, naquele mesmo instante, estivessem fazendo u m lanche com partes do corpo humano. Assim lhe parecia. Depois que o carro de polcia e o Chevy azul passaram, empurrou a pesada p orta mais alguns centmetros e enfiou a cabea para fora, na chuva. Olhou para a dir eita e para a esquerda, depois outra vez, para ter absoluta certeza de que no hav ia ningum vista, a p ou de carro. Satisfeita, passou para o lado de fora e correu como um dardo para a esquina da igreja. Depois de olhar em ambas as direes na rua transversal, dobrou a esquina e correu ao longo da parede lateral da igreja em d

ireo parquia situada atrs dela. A casa de dois andares era de tijolinhos com lintis de granito esculpido e uma varanda dianteira pintada de branco com o beirai do telhado festonado, com uma aparncia bastante respeitvel para ser a residncia perfeita de um padre. Os vel hos pltanos ao longo do caminho de entrada protegiam-na da chuva, mas ela j estava encharcada. Alcanou a varanda e se aproximou da porta da frente, seus tnis fazend o um barulho rangente e chiado. Quando estava prestes a colocar o dedo no boto da campainha, parou, hesit ante. Preocupou-se com a possibilidade de estar entrando num covil aliengena uma hiptese pouco provvel, mas que no podia ser descartada. Tambm percebeu que o padre O 'Brien devia estar rezando a missa a fim de que o padre Castelli, um homem traba lhador por natureza, pudesse desfrutar um raro sono at mais tarde, e detestaria p erturb-lo se fosse esse o caso. A jovem Chrissie, pensou, indubitavelmente corajosa e inteligente, era, entretanto, educada demais para seu prprio bem. Enquanto hesitava junto porta do padre, perguntando-se qual seria a etiqueta adequada para uma visita matutina, f oi repentinamente atacada por aliengenas de nove olhos, babados, e devorada ali m esmo. Felizmente, estava morta demais para ouvir como arrotavam e peidavam depoi s de com-la, pois sem dvida sua sensibilidade refinada teria sido gravemente ofend ida. Tocou a campainha. Duas vezes. Um instante depois, uma figura indistinta e estranhamente letrgica surgiu por trs dos painis em losangos, com acabamento fosco, da parte de cima da porta. Quase virou as costas e saiu correndo, mas disse a si mesma que o vidro estava d istorcendo a imagem e que a figura do outro lado no era realmente grotesca. Padre Castelli abriu a porta e pestanejou de surpresa quando a viu. Usav a calas pretas, uma camisa preta, um colarinho romano e um velho cardig cinza, de modo que no estava dormindo, graas a Deus. Era um homem de baixa estatura, cerca de l,65m e rechonchudo, mas no real mente gordo, com cabelos pretos, grisalhos nas tmporas. Nem seu orgulhoso nariz a dunco era capaz de atenuar o efeito de suas feies suaves, que lhe davam uma aparnci a amvel e piedosa. era a primeira vez que Chrissie ovia sem culos , e Ele pestanejou outra vez perguntou: Chrissie? Sorriu e ela compreendeu que agira corretamente em procur-lo, porque seu sorriso era clido, franco e amvel. O que a traz aqui a esta hora, com este tempo? Olhoualm dela, para a vara da e o caminho de entrada mais adiante. Onde esto seus pais? Padre ela disse, no muito surpresa de sentir a voz embargada Eu preciso e falar. Seu sorriso vacilou. Alguma coisa errada? Sim, padre. Muito errada. Terrvel, incrivelmente errada. Ento, entre, entre. Voc est encharcada! Apressou-aa passar ao vestbulo ou a porta. Minha querida menina,o que est acontecendo? Aliengenas, p-p-padre disse, quando um calafrio a fezgaguejar. Vamos at a cozinha ele disse. o cmodo mais quenteda casa. Eu estava ndo o caf da manh. Vou estragar o tapete disse ela, indicando a passadeiraoriental que se es tendia ao longo do corredor, com o assoalho decarvalho em ambos os lados. Ah, no se preocupe com isso. um tapete velho, masagenta bem qualquer mal to. um pouco como eu! Gostaria deum pouco de chocolate quente? Eu estava preparan do o caf da manh, inclusive um grande bule de chocolate quente. Ela seguiu-o agradecida pelo corredor pouco iluminado, que cheirava a de sinfetante de pinho e leo com aroma de limo e vagamente a incenso. A cozinha era aconchegante. Um assoalho de linleo gasto e amarelo. Parede s amarelo-claras. Armrios de madeira escura com puxadores de porcelana branca. Ba lces de frmica cinza e amarela. Havia eletrodomsticos geladeira, forno eltrico, forn o de microondas, torradeira, abridor de latas eltrico como em qualquer cozinha, o

que a surpreendeu, embora, ao pensar sobre o fato, nosoubesse por que esperar que fosse diferente. Padres tambm precisavam de aparelhos domsticos. No podiam requisi tar a presena de um anjo chispante para torrar um pouco de po ou fazer o milagre d e preparar um bule de chocolate quente. O aposento tinha um cheiro delicioso. O chocolate fervia. O po tostava. S alsichas crepitavam no fogo baixo do fogo a gs. Padre Castelli indicou-lhe uma das quatro cadeiras estofadas de vinil ju nto mesa de cromo e frmica, ento comeou a correr de um lado para outro, cuidando de la como se fosse um pintinho e ele a galinha-me. Subiu ao andar de cima e voltou com duas toalhas de banho limpas e fofas e disse: Seque os cabelos e enxugue as roupas molhadas com umadelas, depois enrole a outra a sua volta como um xale. Vai ajud-laa se aquecer. Enquanto Chrissie seguia as instrues, ele dirigiu-se ao banheiro que dava para o corredor do trreo e trouxe duas aspirinas. Colocou-as sobre a mesa diante dela e disse: Vou trazer um pouco de suco de laranja para voc tomar. O suco de laranja tem muita vitamina C. Aspirina e vitamina C socomo um so co direto; elas acabam com a gripe antes que ela seinstale. Quando voltou com o suco, parou por um instante para olh-la, sacudindo a cabea, e ela imaginou que devia estar enlameada, num estado deplorvel. Minha pobre menina, o que voc andou fazendo afinal? Ele parecia no ter ouvido o que ela dissera sobre aliengenasassim que atrav essara a soleira da porta. No, espere. Pode me contar tudo durante o caf-da-manh. Gostaria de comer alguma coisa? Sim, padre, por favor. Estou faminta. A nica coisa quecomi desde ontem ta de foram duas barras de Hershey. Apenas barras de Hershey? Suspirou. O chocolate uma das ddivas de Deus tambm uma arma que o diaboutiliza para nos levar tentao, tentao da gula. Deu t na barriga. Eu mesmo sempre compartilho desta graa emparticular, mas eu nunca exa gerou a palavra "nunca" e piscoupara ela nunca, nem uma vez, atendi ao chamado do diabo parame exceder! Mas, veja bem, se voc comer s chocolate, seus dentesvo cair. P ortanto... Tenho bastantes salsichas, bastantes para nsdois. Estava prestes a esta lar dois ovos para mim. Gostaria de unsdois ovos? Sim, por favor. E torrada? Sim. Temos uns deliciosos pes doces de canela ali sobre a mesa. E o chocolate quente, claro. Chrissie tomou as duas aspirinas com o suco de laranja. Enquanto quebrav a os ovos na frigideira quente, padre Castelli olhou para ela outra vez. Voc est bem? Sim, padre. Tem certeza? Sim. Agora. Estou bem agora. Vai ser bom ter companhia para o caf da manh disseele. Chrissie bebeu o restante do suco. Ele continuou: Quando o padre O'Brien termina de rezar a missa, ele nunca quer comer. E stmago nervoso. Deu uma risadinha. Todos eles tm estmagos ruins quando so novatos. N s primeirosmeses ficam apavorados l no altar. um dever to sagrado, sabe,rezar a miss a, e os padres jovens sempre tm medo de se atrapalharde modo que seja... ah, no sei ... um insulto a Deus, eu acho. MasDeus no se insulta com facilidade. Se o fizesse , j teria lavado Suasmos em relao humanidade h muito tempo! Todos os padresjovens ce ou tarde chegam a esta concluso e ento se sentem bem. Ento voltam da missa prontos para devorarem todo o oramentosemanal de comid a em um nico caf da manh. Sabia que ele falava apenas para acalm-la. Percebera o quanto ela estava perturbada. Queria sosseg-la para que pudessem discutir o assunto de forma racion al e calma. Ela no se importava. Precisava ser acalmada. Tendo estalado os ovos, ele virou as salsichas com um garfo, em seguida

abriu uma gaveta, de onde tirou uma esptula, que colocou sobre a bancada, junto f rigideira dos ovos. Enquanto levava pratos, facas e garfos para a mesa, disse: Voc parece mais do que um pouco assustada, Chrissie, como se tivesse visto um fantasma. Pode se acalmar agora. Depois detanto tempo de formao e treinamento, se um jovem padre podeter medo de cometer um erro na missa, ento qualquer um pode termedo de qualquer coisa. A maioria dos temores so criados por nsem nossa prpria men te, e podemos bani-los to facilmente quantoos criamos. Talvez esse no disse ela. Veremos. Ele transferiu os ovos e as salsichas das panelas para os pratos. Pela primeira vez em 24 horas, o mundo parecia direito. Quando o padre C astelli colocou a comida na mesa e a encorajou a comear a comer, Chrissie suspiro u de alvio e fome. 8 Shaddack geralmente se recolhia depois da alvorada, assim, s sete da manh de tera-feira, estava bocejando e esfregando os olhos enquanto percorria Moonligh t Cove, procura de um local para esconder a caminhonete e dormir por algumas hor as em segurana, fora do alcance de Loman Watkins. O dia estava nublado, cinza e s ombrio, e no entanto a claridade do sol queimava seus olhos. Lembrou-se de Paula Parkins, dilacerada pelos regressivos em setembro. S ua propriedade de um acre e meio era isolada, no extremo mais rural da cidade. E mbora a famlia da mulher no Colorado a tivesse colocado venda atravs do agente imo bilirio local, ainda no fora vendida. Dirigiu-se para l, estacionou na garagem vazi a, desligou o motor e fechou a enorme porta de entrada. Comeu um sanduche de presunto e bebeu uma Coke. Limpando os farelos dos d edos, acomodou-se nos cobertores na parte traseira da caminhonete e comeou a ador mecer. Nunca sofria de insnia, talvez porque tivesse tanta certeza de seu papel na vida, seu destino, e no tivesse nenhuma preocupao com o amanh. Estava convencido de que submeteria o futuro a sua agenda. Durante toda a vida, Shaddack percebera sinais de sua singularidade, pre ssgios que prenunciavam seu derradeiro triunfo em qualquer atividade que empreend esse. No comeo, percebera esses sinais apenas porque Don Runningdeer os mostrar a a ele. Runningdeer fora um ndio de qual tribo Shaddack nunca conseguiu descobri r que trabalhava para o juiz, o pai de Shaddack, em Phoenix, como jardineiro em tempo integral e uma espcie de faz-tudo 24 horas por dia. Runningdeer era gil e ma gro, com o rosto marcado pelo tempo, msculos bem delineados e mos calejadas; seus olhos eram brilhantes e negros como petrleo, olhos singularmente intensos dos qua is s vezes era preciso desviar o olhar... e dos quais s vezes no se conseguia desvi ar o olhar, por mais que se desejasse. O ndio interessava-se pelo jovem Tommy Sha ddack, deixando-o ajudar em algumas tarefas do quintal e pequenos consertos na c asa, quando nem o juiz nem a me de Tommy estavam por perto, para desaprovar que s eu filho fizesse trabalho comum ou se associasse a pessoas "de classe inferior". O que significava que ele ficava junto de Runningdeer quase todo o tempo entre os cinco e 12 anos, o perodo em que o ndio trabalhara para o juiz, porque seus pai s quase nunca estavam por perto paraver e fazer objeo. Uma das mais antigas e detalhadas lembranas que tinha de Runningdeer era do sinal da cobra autodevoradora... Tinha cinco anos e estava na varanda dos fundos da enorme casa de Phoeni x, entre uma coleo de brinquedos de armar, mas estava mais interessado em Runningd eer do que nos caminhes e carros em miniatura. O ndio usava jeans e botas, e estav a sem camisa no sol trrido e brilhante, podando arbustos com uma grande tesoura d e cabo de madeira. Os msculos das costas, dos ombros e dos braos de Runningdeer tr abalhavam com facilidade, estirando-se e contraindo-se, e Tommy estava fascinado pela fora fsica do homem. O juiz, pai de Tommy, era magro, esqueltico e plido. O prp rio Tommy, aos cinco anos, j era visivelmente filho de seu pai, louro e alto para

a sua idade e deploravelmente magro. At o dia em que mostrou a Tommy a cobra aut odevoradora, Runningdeer estava trabalhando h duas semanas para os Shaddacks e To mmy sentia-se cada vez mais atrado por ele, sem saber bem por qu. Runningdeer s vez es sorria-lhe e lhe contava histrias engraadas de coiotes, cascavis e outros animai s falantes do deserto. s vezes, chamava Tommy de "Pequeno Chefe'', que foi o prim eiro apelido que algum lhe dera. Sua me sempre o chamava de Tom ou Tommy; o juiz c hamava-o de Thomas. Assim, ele esparramou-se entre seus carrinhos, brincando cad a vez menos com eles, at que finalmente parou de brincar e ficou observando Runni ngdeer, como se estivesse hipnotizado. No tinha certeza de quanto tempo ficara fascinado na sombra da varanda, n o ar quente e seco do dia rido, mas aps algum tempo surpreendeu-se ao ouvir Runnin gdeer chamando-o. Pequeno Chefe, venha ver isto. Estava to aturdido que no incio no conseguiu responder. Seus braos e pernas no reagiam. Parecia petrificado. Venha, venha, Pequeno Chefe. Voc tem que ver isto. Finalmente, Tommy levantou-se e correu para o gramado, para as cercas viv as que circundavam a piscina e que Runningdeer es-tivera podando. Isto uma coisa rara disse Runningdeer em tom sombrio e apontou para uma obra verde que estava a seus ps no pisoquente de sol que rodeava a piscina. Tommy comeou a recuar de medo. Mas o ndio pegou-o pelo brao, segurou-o junto a si e disse: No tenha medo. apenas uma inofensiva cobra de jardim. No vai machuc-lo. Na verdade, foi enviada aqui como um sinalpara voc. Tommy fitava com os olhos arregalados o rptil de 45 centmetros, que estava enroscado formando um O, sua prpria cauda na boca, como se devorasse a si mesma. A cobra estava imvel, os olhos vtreos fixos. Tommy achou que estivesse morta, mas o ndio assegurou-lhe que estava viva. Isto um sinal importante e poderoso que todos os ndiosconhecem disse Ru ngdeer. Agachou-se junto cobra e puxou o menino para baixo, a seu lado. um sinal murmurou , um smbolo sobrenatural, enviado pelos grandes espr sempre para um menino, de modo quedeve ter sido enviado para voc. Um sinal muito poderoso. Olhando admirado para a cobra, Tommy disse: Sinal? O que quer dizer? No um sinal. uma cobra. Um pressgio. Um agouro. Um sinal sagrado disse Runningdeer. Enquanto permaneciam agachados diante da cobra, ele explicou essas coisa s para Tommy com uma voz intensa, sussurrante, o tempo inteiro segurando-o pelo brao. A claridade do sol refletia-se do piso de concreto. Ondas de calor tremulan tes tambm se erguiam do concreto. A cobra permanecia to imvel que mais parecia uma gargantilha de bijuteria, incrivelmente detalhada, do que uma cobra real cada es cama uma esmeralda, um par de rubis idnticos para os olhos. Depois de algum tempo , Tommy deixou-se levar novamente ao estranho transe em que estivera quando esta va deitado no cho da varanda e a voz de Runningdeer deslizava como uma serpente p ara dentro de sua cabea, penetrando fundo em seu crnio, enroscando-se e arrastando -se em seu crebro. Mais estranho ainda, comeou a parecer que a voz no era realmente de Runnin gdeer, mas da cobra. Fitava a vbora sem pestanejar e quase se esqueceu de que Run ningdeer estava ali, pois o que a cobra lhe disse era to irresistvel e excitante q ue preenchia os sentidos de Tommy, exigia sua ateno integral, muito embora ele no c ompreendesse inteiramente o que ouvia. Este um sinal do destino, disse a cobra, um sinal de poder e destino, e voc ser um homem de grande poder, muito maior do qu e o de seu pai, um homem para quem todos vo se curvar, um homem que ser obedecido, um homem que nunca temer o futuro porque de far o futuro e voc256 ter tudo que deseja , qualquer coisa no mundo. Mas por enquanto, disse a cobra, isto vai ser nosso s egredo. Ningum deve saber que eu trouxe esta mensagem para voc, que o pressgio foi comunicado, pois, se souberem que voc est destinado a deter o poder sobre eles, ce rtamente o mataro, cortaro sua garganta noite, arrancaro seu corao e o enterraro numa cova funda. No devem saber que voc o futuro rei, um deus na Terra, ou o esmagaro an

tes que sua fora tenha desabrochado completamente. Segredo. Este o nosso segredo. Eu sou a serpente autodevoradora, e vou comer a mim mesma e desaparecer agora q ue transmiti essa mensagem e ningum saber que estive aqui. Confie no ndio, mas em m ais ningum. Ningum. Nunca. Tommy desmaiou no piso da piscina e ficou doente por dois dias. O mdico no sabia o que dizer. O menino no tinha febre, nenhuma glndula linftica inchada, nem enjo, nem dores nas juntas ou nos msculos, nenhuma espcie de dor. Estava apenas tom ado por uma profunda indisposio, to letrgico que nem se dava o trabalho de segurar u ma revista em quadrinhos; ver televiso era esforo demais. No tinha apetite. Dormia 14 horas por dia e ficava numa espcie de torpor o resto do tempo. Talvez uma ligeira insolao disse o mdico , e, se ele no sair deste estado em dois dias, ns o internaremos num hospital para fazer alguns exames. Durante o dia, quando o juiz estava no tribunal ou em reunio com seus scio s em investimentos, e quando a me de Tommy estava no clube campestre ou em algum de seus almoos beneficentes, Runningdeer entrava furtivamente na casa de vez em q uando, para se sentar junto cama do menino por dez minutos. Contava histrias a To mmy, falando naquela voz estranhamente macia e rtmica. A srta. Karval, a governan ta que dormia na casa e servia de bab em tempo parcial, sabia que nem o juiz nem a sra. Shaddack aprovariam as visitas do ndio ao doente ou quaisquer outras de su as associaes com Tommy. Mas a srta. Karval tinha bom corao e no aprovava a falta de a teno com que os Shaddacks tratavam o filho. E ela gostava do ndio. Fazia vista gros sa porque no via nenhum mal naquilo desde que Tommy prometesse no contar a seus pa is quanto tempo passava em companhia de Runningdeer. Quando resolveram internar o garoto num hospital para exames, ele se recuperou e o diagnstico de insolao do mdi co foi aceito. Depois disso, Tommy seguia Runningdeer de perto todos os dias des de a hora em que seu pai e sua me saam de casa at a hora em que um deles voltava. Q uando comeou a freqentar a escola,vinha direto para casa depois da aula; nunca se in teressava quando outras crianas o convidavam para ir a suas casas brincar, pois e stava ansioso para passar algumas horas com Runningdeer antes que sua me ou seu p ai aparecessem no final da tarde. E semana a semana, ms a ms, ano a ano, o ndio tornou Tommy agudamente cnscio de sinais que prediziam seu glorioso embora ainda no especificado destino. Um pu nhado de trevos de quatro folhas sob a janela do quarto do menino. Um rato morto boiando na piscina. Um monte de grilos chilreantes numa das gavetas da escrivan inha do menino uma tarde quando ele voltou da escola. Ocasionalmente, apareciam moedas onde ele no as havia deixado um centavo em cada um dos seus sapatos no gua rda-roupa; um ms depois, uma moeda de dez centavos em cada bolso de cada uma de s uas calas; depois ainda, um brilhante dlar de prata dentro de uma ma que Runningdeer descascava para ele , e o ndio as olhava admirado, explicando que eram alguns dos mais poderosos sinais de todos. Segredo sussurrou Runningdeer maravilhado no dia seguinte ao aniversrio d e nove anos de Tommy, quando o meninocontou ter ouvido pequenos sinos tocando sob sua janela no meioda noite. Ao acordar, no vira nada alm de uma vela acesa no gramado. Com cuidado par a no acordar seus pais, saiu furtivamente para olhar a vela mais de perto, mas el a havia desaparecido. Sempre mantenha esses sinais em segredo ou percebero quevoc uma criana m destino, que um dia ter um enormepoder sobre eles e eles o mataro agora, enquanto ainda um menino e fraco. Quem so "eles"? perguntou Tommy. Eles, eles, todo mundo disse o ndio enigmaticamente. Mas quem? Seu pai, por exemplo. Ele, no. Ele, especialmente murmurou Runningdeer. um homem poderoso. Sente praze em dominar os outros, intimidar, dobrar as pessoas a sua vontade. Voc viu como a s pessoas se curvame se humilham para ele. Na verdade, Tommy notara o respeito com que todos se dirigiam a seu pai em particular seus muitos amigos na poltica , e algumas vezes percebera de relance

os olhares inquietantes e talvez mais sinceros que lhe lanavam pelas costas. Dia nte dele, pareciam admir-lo e at reverenci-lo, mas quando ele no estava olhando, par eciam no s tem-lo como odi-lo. Ele s est satisfeito quando detm todo o poder e no abre mo dele facilmente, p ara ningum, nem mesmo para seu filho. Se descobrir que voc est predestinado a ser m ais importante e mais poderoso do que ele... ningum poder salv-lo. Nem mesmo eu. Ta lvez se sua vida familiar fosse marcada por mais afeto, Tommy tivesse achado o a viso do ndio difcil de acreditar. Mas seu pai raramente lhe falava seno de um modo superficial, e mais raramente ainda o tocava nunca um verdadeiro abrao e jamais u m beijo. s vezes, Runningdeer trazia de presente para o menino um doce feito em ca sa. "Bala de cacto", chamava-o. Sempre havia apenas um para cada um e sempre o c omiam juntos, ou sentados na varanda dos fundos, quando o ndio estava em sua hora de almoo, ou quando Tommy seguia seu mentor pela propriedade de dois acres em um a srie de tarefas. Logo depois de comer a bala de cacto, o garoto era tomado por um curioso estado de esprito. Sentia-se eufrico. Quando se locomovia, parecia flut uar. As cores ficavam mais intensas, mais bonitas. O mais vivido de tudo era Run ningdeer: seus cabelos tornavam-se incrivelmente negros, sua pele de um bronze m agnfico, os dentes luminosamente brancos, os olhos to escuros quanto o fim do univ erso. Cada som at o ntido clique-clique-clique da tesoura de jardinagem, o ronco d e um avio passando acima deles a caminho do aeroporto de Phoenix, o zumbido de in seto do motor da bomba da piscina transformava-se em msica; o mundo era cheio de msica, embora o mais musical de todos os sons fosse a voz de Runningdeer. Os chei ros tambm se tornavam mais pungentes: flores, grama cortada, o leo com que o ndio l ubrifica-va ferramentas. At o odor do suor se tornava agradvel. Runningdeer cheira va a po quente, feno e moedas de cobre. Tommy raramente se lembrava do que Runningdeer dizia depois de comerem a bala de cacto, mas recordava-se de que o ndio lhe falava com uma intensidade esp ecial. Muita coisa tinha a ver com o sinal do falco da lua. Se os grandes espritos enviarem o sinal do falco da lua, voc saber que ter um enorme poder e ser invencvel. Invencvel! Mas, se realmente vir o falco da lua, sign ificar que os grandes espritos querem algo de voc em troca, um ato que provar verda deiramente o seu valor. No se esquecera dessas palavras, mas lembrava-se de pouco mais. Ge ralmente, depois de uma hora, ele ficava cansado e ia parao quarto tirar um cochi lo; seus sonhos ento eram particularmente vividos, mais reais do que a vida quan do estava acordado e sempreenvolviam o ndio. Eram sonhos ao mesmo tempo assustador es e reconfortantes. Em um sbado chuvoso de novembro, quando Tommy tinha dez anos, sentou-se n um banco perto da bancada ao fundo da garagem de quatro carros, olhando Runningd eer consertar uma faca eltrica que o juiz sempre usava para cortar o peru no dia de Ao de Graas e no Natal. O ar estava agradavelmente fresco e anormalmente mido par a Phoenix. Runningdeer e Tommy falavam da chuva, do feriado que se aproximava e de coisas que haviam acontecido na escola recentemente. Nem sempre conversavam s obre sinais e destino, ou Tommy no teria gostado tanto do ndio; Runningdeer era um excelente ouvinte. Quando o ndio terminou de consertar a faca eltrica, conectou o fio na toma da e ligou-a. A lmina movia-se para frente e para trs com tanta velocidade que no s e podia ver a parte cortante com nitidez. Tommy aplaudiu. V isso? perguntou Runningdeer, erguendo a faca maisalto e olhando-a com o olhos apertados contra a claridade das lmpadas fluorescentes do teto. Lampejos brilhantes saltavam da lmina em vaivm, como se estivesse empenhad a em cortar a prpria luz. O qu? perguntou Tommy. Esta faca, Pequeno Chefe. uma mquina. Uma fria mquina, no to important o um carro, um avio ou uma cadeira de rodas eltrica. Meu irmo ... paraltico... e tem que selocomover numa cadeira de rodas eltrica. Sabia disso, PequenoChefe? No. Um dos meus irmos est morto, o outro aleijado.

Sinto muito. So meio-irmos, na verdade, mas os nicos que tenho. Como aconteceu? Por qu? Runningdeer ignorou as perguntas. Mesmo que o objetivo desta faca seja apenas trinchar umperu que poderia t ambm ser cortado com a mo, ainda assim ela eficiente e inteligente. A maioria das mqu inas mais eficiente einteligente do que as pessoas. O ndio abaixou ligeiramente o instrumento cortante e voltou-se para encar ar Tommy. Segurou a faca ligada entre eles, olhando alm da lmina em movimento, den tro dos olhos de Tommy. O rapaz sentiu-se resvalar para um estado hipntico semelhante ao que expe rimentava depois de comer a bala de cacto, embora no tivesse comido nenhuma. O homem branco tem muita f nas mquinas disse Runningdeer. Acha que as m as so muito mais confiveis e inteligentes do que as pessoas. Se voc quiser ser real mente importante no mundo dos homens brancos, Pequeno Chefe, tem que se tornar o mais semelhante possvel a uma mquina. Tem que ser eficiente. Tem que ser implacvel como uma mquina. Tem que ser determinado em seus objetivos, no permitindo que nen hum desejo ou emoo desvie sua ateno. Aproximou devagar a lmina roncante do rosto de Tommy, at que os olhos do g aroto ficaram vesgos, numa tentativa de focalizar o gume da faca. Com isto, eu poderia arrancar o seu nariz, tirar um nacode seus lbios, ret alhar seu rosto, cortar suas orelhas... Tommy tinha vontade de escorregar do banco e correr. Mas no conseguia se mover. Percebeu que o ndio segurava-o por um dos pulsos. Ainda que no estivesse preso, no teria conseguido fugir. Estava paralisado . No completamente por medo, tampouco. Havia algo de irresistvel naquele momento; a violncia em potencial era de um modo estranho... excitante. ...arrancar a bola redonda do seu queixo, escalpel-lo, deixar o osso most ra, e voc sangraria at a morte ou morreria deuma causa ou outra, mas... A lmina estava a menos de cinco centmetros de seu nariz. ...mas a mquina continuaria... Dois centmetros. .. .a mquina continuaria a roncar e cortar, roncar e cortar... Um centmetro. ...porque as mquinas no morrem... Tommy podia sentir a brisa leve, leve, causada pela lmina eltrica em movim ento. ...as mquinas so eficientes e confiveis. Se quiser ter sucesso no mundo d omem branco, Pequeno Chefe, tem que sercomo uma mquina. Runningdeer desligou a faca. Colocou-a sobre a bancada. No soltou o pulso de Tommy. Aproximando-se, disse: Se quiser ser algum, se quiser agradar os espritos e fazer o que eles lhe pedirem quando lhe enviarem o sinal do falco da lua, ento tem que ser determinado , implacvel, frio, coerente, alheio s conseqncias, como uma mquina. Depois disso, especialmente quando comiam bala de cacto juntos, sempre c onversavam sobre ser dedicado a um objetivo e confivel como uma mquina. medida que se aproximava dapuberdade, os sonhos de Tommy eram cada vez menos repletos de ref erncias sexuais do que de imagens do falco da lua e de vises de pessoas que parecia m normais externamente, mas que eram feitas s de fios, transistores e conexes metli cas por dentro. No vero do ano em que completou 12 anos, aps sete anos na companhia do ndio , o garoto soube o que acontecera aos meio-irmos de Runningdeer. Ao menos, soubeo em parte. Deduziu o resto. Ele e o ndio estavam sentados na varanda dos fundos, almoando e observando os arco-ris que apareciam e sumiam nos borrifos de gua lanados pelos irrigadores d o gramado. Ele perguntara sobre os irmos de Runningdeer algumas vezes desde aquel e dia na bancada da garagem, h mais de um ano e meio, mas o ndio nunca lhe respond era. Desta vez, entretanto, Runningdeer fixou o olhar nas montanhas longnquas e s

emi-encobertas pela nvoa, e disse: O que vou lhe contar um segredo. Est bem. Um segredo como todos os sinais que tem recebido. Claro. Alguns homens brancos, apenas estudantes, se embebedaram e ficaram vagan do, talvez procurando mulheres, com certezaprocurando confuso. Encontraram meus ir mos por acaso, no estacionamento de um restaurante. Um dos meus irmos era casadoe s ua mulher estava com ele, e os rapazes comearam a fazer provocaes, mas tambm gostaram da aparncia da mulher do meu irmo. Eles a queriam e estavam bbados o suficiente par a achar quepodiam simplesmente tom-la. Houve uma briga. Cinco contra meusdois irmos, espancaram um deles at a morte com uma barra deferro. O outro nunca mais andou ou tra vez. Levaram a mulher demeu irmo, abusaram dela. Tommy ficou perplexo com a revelao. Por fim, o rapaz disse: Eu odeio os homens brancos. Runningdeer riu. verdade disse Tommy. O que aconteceu aos sujeitos que fizeram isso? Es resos? No houve priso. Runningdeer sorriu para o garoto. Umesgar feroz, sem gra s pais deles eram homens poderosos. Dinheiro. Influncia. Assim, o juiz soltou-os por "insuficincia deprovas". Meu pai deveria ter sido o juiz. Ele no os deixaria escapar. No deixaria? perguntou o ndio. Nunca. Tem certeza? Contrafeito, Tommy disse: Bem... claro que tenho certeza. O ndio ficou em silncio. Odeio os homens brancos repetiu Tommy, desta vez motivado mais pelo dese jo de agradar o ndio do que por convico. Runningdeer riu novamente e bateu de leve na mo de Tommy. Perto do final daquele mesmo vero, Runningdeer se aproximou de Tommy ao f im de um escaldante dia de agosto, com uma voz agourenta e portentosa, e disse: Hoje ser noite de lua cheia, Pequeno Chefe. V ao quintale observe-a por al uns instantes. Acho que esta noite o sinal finalmente vir, o sinal mais importante de todos. Depois que a lua nasceu, o que ocorreu logo aps o cair da noite, Tommy di rigiu-se ao quintal e parou na borda da piscina, onde Runningdeer lhe mostrara a serpente que se autodevorava, h sete anos. Fitou o crculo lunar por longo tempo, enquanto seu reflexo alongado cintilava na superfcie da gua da piscina. Era uma lu a redonda e amarela, ainda bem baixa no cu, e imensa. Logo o juiz saiu para a varanda, chamou-o e Tommy respondeu: Estou aqui. O juiz uniu-se a ele perto da piscina. O que est fazendo, Thomas? Esperando... O qu? Nesse instante, Tommy viu a silhueta do falco recortada contra a lua. Dur ante anos lhe fora dito que um dia ele o veria, fora preparado para isso e tudo que significava e, de repente, l estava ele, imvel por um instante no meio do vo co ntra a lua clara eredonda. L est! exclamou, esquecendo-se por um instante de queno podia confiar e gum alm do ndio. L est o qu? perguntou o juiz. Voc no viu? Apenas a lua. No estava olhando ou teria visto. Visto o qu? O fato de seu pai no ter podido ver o sinal provava a Tommy que ele era r ealmente especial e que o pressgio destinara-se apenas a seus olhos o que o fazia

lembrar-se de que no podia confiar nem no prprio pai. Disse: Ah... uma estrela cadente. Est parado aqui para ver estrelas cadentes? Na verdade, so meteoros disse Tommy, depressa. Sabe, esta noite a Terra eve passar por um cinturo de meteoros, demodo que haver muitos deles. Desde quando voc se interessa por astronomia? No me interesso. Tommy deu de ombros. S fiqueiimaginando como seriam. raa. Virou-se e comeou a seafastar da piscina, em direo casa e, depois de alguns ins antes,o juiz o seguiu. No dia seguinte, quarta-feira, o garoto contou a Runningdeer sobre o fal co da lua. Mas no recebi nenhuma mensagem dele. No sei o que osgrandes espritos quer que eu faa para me pr prova. O ndio sorriu e fitou-o em silncio pelo que comeou a se tornar um tempo des confortavelmente longo. Ento, disse: Pequeno Chefe, falaremos sobre isso durante o almoo. A srta. Karval folgava s quartas-feiras e Runningdeer e Tommyestavam sozin hos em casa. Sentaram-se em cadeiras lado a lado na varanda para o almoo. O ndio no parecia ter trazido nada alm de balas de cacto e Tommy no tinha apetite para nada mais. H muito o rapaz deixara de comer as balas pelo seu sabor, mas devorava-as por seu efeito. E, com o passar dos anos, o efeito sobre ele tornara-se continu amente mais profundo. Logo o rapaz alcanava o ansiado plano onrico, onde as cores eram vivas, os sons altos, os cheiros penetrantes e tudo transmitia uma sensao aprazvel e de bemestar. Ele e o ndio conversaram por quase uma hora e, ao final desse tempo, Tommy compreendeu que os grandes espritos esperavam que ele assassinasse o pai da a qua tro dias, domingo de manh. meu dia de folga disse Runningdeer , de modo queno estarei aqui para l r apoio. Mas essa provavelmente a inteno dos espritos, que voc prove a si mesmo sozin ho. Pelo menos, teremos os prximos dias para planejar tudo juntos, para quevoc estej a pronto quando chegar domingo. Sim disse o rapaz como em um sonho. Sim. Planejaremos tudo juntos. Mais tarde naquele mesmo dia, o juiz chegou em casa depois de uma reunio de negcios que se seguiu sesso no tribunal. Queixando-se do calor, dirigiu-se dire tamente para o andar de cima, para tomar um banho de chuveiro. A me de Tommy cheg ara meia hora antes. Estava numa poltrona na sala de estar, os ps sobre uma banqu eta baixa e estofada, lendo o ltimo nmero de Town & Country e bebericando o que el a chamava de "coquetel pr-hora264 do coquetel". Ela mal ergueu os olhos quando o jui z anunciou do corredor sua inteno de ir tomar banho. Assim que seu pai subiu, Tommy encaminhou-se cozinha e pegou uma das fac as do conjunto acima do fogo. Runningdeer estava do lado de fora, cortando a grama. Tommy entrou na sa la de estar, aproximou-se de sua me e a beijou no rosto. Ela ficou surpresa com o beijo, porm mais surpresa com a faca, que ele enfiou em seu peito trs vezes. Ele carregou a mesma faca ao andar de cima e a enterrou no ventre do juiz, quando es te saiu do chuveiro. Foi para seu quarto e tirou as roupas. No havia sangue em seus sapatos, m as um pouco nas calas jeans e muito na camisa. Depois de se lavar rapidamente na pia do seu banheiro e eliminar qualquer vestgio de sangue, vestiu camisa e calas l impas. Enrolou cuidadosamente as roupas manchadas de sangue numa toalha velha e as levou para o sto, onde as escondeu num canto atrs de um ba de marinheiro. Podia s e livrar delas mais tarde. No trreo, passou pela sala de estar sem olhar para sua me morta. Dirigiu-s e para a escrivaninha no gabinete do juiz e abriu a gaveta inferior direita. De trs de uma pilha de pastas de arquivo, tirou o revlver do juiz. Na cozinha, apagou as lmpadas fluorescentes do teto, de modo que a nica lu z era a que penetrava pelas janelas, que clareava o suficiente, mas deixava algu mas partes do aposento imerso em sombras frias. Colocou a faca sobre a bancada j unto geladeira, cuidadosamente posicionada nas sombras. Colocou o revlver sobre u

ma das cadeiras da mesa e a puxou um pouco, de modo que a arma pudesse ser facil mente apanhada, mas dificilmente vista. Atravessou as amplas portas que ligavam a cozinha varanda dos fundos e g ritou para chamar Runningdeer. O ndio no ouviu a voz do garoto acima do barulho do cortador de grama, mas olhou por acaso e o viu acenando. Franzindo o cenho, des ligou o cortador e atravessou o gramado parcialmente aparado em direo varanda. Sim, Thomas? disse, porque sabia que o juiz e a sra. Shaddack estavam em casa. Minha me precisa de sua ajuda para alguma coisa disseTommy. Pediu-me pa vir cham-lo. Minha ajuda? Sim. Na sala de estar. O que ela quer? Ela precisa de ajuda para... bem, mais fcil mostrar-lhedo que expli car. O ndio seguiu-o pelas amplas portas para a cozinha, passando pela geladeir a, em direo porta que dava para o corredor. Tommy parou bruscamente, virou-se e di sse: Ah, sim, mame disse que voc vai precisar daquela faca,aquela atrs de voc e a bancada, perto da geladeira. Runningdeer virou-se, viu a faca sobre o ensombreado revestimento de lad rilhos da bancada e pegou-a. Seus olhos arregalaram-se. Pequeno Chefe, h sangue nesta faca. H sangue... Tommy j pegara o revlver sobre a cadeira. Quando o ndiovirou-se em sua direo, surpreso, Tommy segurou a arma com as duas mos e atirou at esvaziar o cilindro, em bora o coice da arma repercutisse dolorosamente em seu brao e ombros, quase levan tando-o do cho. Pelo menos dois dos disparos atingiram Runningdeer e um deles est raalhou sua garganta. O ndio tombou com toda fora. A faca caiu de sua mo e deslizou pelo assoalho . Com um dos sapatos, Tommy chutou a faca para mais perto do cadver, para p arecer que o ndio a estivera empunhando. A compreenso do garoto da mensagem dos grandes espritos fora maior do que a de seu mentor. Eles queriam que ele se livrasse sem demora de todos que tivess em ainda que um pouco de poder sobre ele: o juiz, sua me e Runningdeer. S ento pode ria alcanar seu grandioso destino de poder. Planejara os trs assassinatos com a frieza de um computador, e executaraos com a determinao e a eficincia de uma mquina. No sentiu nada. As emoes no haviam i rferido em suas aes. Bem, na verdade, estava assustado e um pouco excitado at mesmo regozijante , mas esses sentimentos no haviam desviado sua ateno. Depois de fitar por alguns instantes o corpo de Runningdeer, Tommy dirig iu-se ao telefone da cozinha, discou para a polcia e relatou histericamente que o ndio, gritando vingana, matara seus pais e que ele, Tommy, matara o ndio com o revl ver de seu pai. Mas ele no disse tudo de forma to sucinta. Mostrou-se to histrico qu e eles tiveram que arrancar dele aquela histria. Na verdade, estava to perturbado e desorientado pelo que acontecera que tiveram que perder trs ou quatro tediosos minutos at conseguirem faz-lo parar com aquela falao e dar-lhes seu nome e endereo. M entalmente, praticara histeria toda a tarde, desde o almoo com o ndio. Agora estav a satisfeito em soar de forma to convincente. Foi para a frente da casa, sentou-se na entrada de automveis e chorou at a polcia chegar. Suas lgrimas eram mais autnticas do que sua histeria. Chorava de alv io. Vira o falco da lua mais duas outras vezes, anos depois. Viu-o quando pre cisava v-lo, quando precisava ter certeza de que um determinado caminho que desej ava seguir era correto. Mas nunca mais matou ningum porque nunca mais precisou. Seus avs maternos levaram-no para viver com eles e criaram-no em outra pa rte de Phoenix. O fato de ter sofrido tal tragdia fazia com que lhe dessem pratic amente tudo que queria, como se negar-lhe alguma coisa fosse insuportavelmente c ruel e, talvez, a gota d'gua que o faria transbordar. Ele era o nico herdeiro do e splio de seu pai, que foi engordado por vultosos seguros de vida; assim, teve gar

antida uma educao de primeira classe e capital suficiente para comear a vida depois de obter o diploma universitrio. O mundo estendia-se diante dele, cheio de oport unidades. E, graas a Runningdeer, possua a vantagem extra de saber, sem a menor so mbra de dvida, que tinha um grande futuro e que as foras do destino e do cu queriam que conquistasse enorme poder sobre os demais homens. S um louco mataria sem uma necessidade premente. Com raras excees, o assassnio no era um mtodo eficiente de resolver problemas . Agora, enroscado na parte de trs da caminhonete na escura garagem de Paul a Parkins, Shaddack lembrou-se de que era filho do destino, de que vira o falco d a lua trs vezes. Afastou da mente qualquer temor de Loman Watkins e de fracasso. Suspirou e adormeceu. Sonhou o mesmo sonho de sempre. A grande mquina. Metade metal e metade ca rne. Pistes de ao batendo. Coraes humanos bombeando regularmente lubrificantes de to dos os tipos. Sangue e leo, ferro e osso, plstico e tendo, fios e nervos. 9 Chrissie estava abismada que padres comessem to bem. A mesa da cozinha da casa da parquia estava repleta de comida; uma enorme travessa de salsichas, ovos , uma pilha de torradas, um pacote de pes doces, outro de bolinhos de gelia, uma t igela de batatas assadas que estavam sendo aquecidas no forno, frutas e um pacot e de marshmallows para o chocolate quente. Padre Castelli era gorducho, verdade, mas Chrissie sempre considerara os padres moderados em todas as coisas, negando -se pelo menos alguns dos prazeres da comida e da bebida, assim como se negavam o casamento. Se padre Castelli consumisse tudo aquilo numa refeio, teria o dobro d o peso. No, o triplo! Enquanto comiam, ela lhe contou sobre os aliengenas que se apoderaram de seus pais. Em deferncia predisposio do padre Castelli para solues espirituais e como forma de mant-lo interessado, ela deixou a porta aberta para possesso demonaca, emb ora pessoalmente preferisse a verso de invaso de extraterrestres. Contou-lhe o que vira no corredor do andar de cima de sua casa no dia anterior, como fora tranca da na despensa e, mais tarde, perseguida por seus pais e Tucker em suas estranha s formas. O padre manifestou perplexidade e preocupao e por diversas vezes quis sabe r mais detalhes, mas nem uma vez parou de comer. Na verdade, comia com tamanha s atisfao que seus modos mesa deixavam a desejar. Chrissie estava to espantada com o desleixo dele quanto com sua voracidade. Por duas vezes sujou o queixo com gema de ovo e, quando reuniu coragem para lhe dizer, ele fez uma piada a respeito e o limpou. Mas logo em seguida ela ergueu os olhos e l estava mais gema de ovo. Ele deixou cair alguns pequenos marshmallows e no pareceu se importar. A frente de s ua camisa preta estava salpicada de migalhas de torrada, alguns minsculos pedaos d e salsicha, farelos de batata, migalhas de po doce, de bolinhos... Na verdade, estava comeando a achar que o padre Castelli era to culpado do pecado da gula quanto qualquer um. Mas amava-o, apesar de seus hbitos alimentares, porque ele em nenhum mome nto duvidou de sua sanidade ou demonstrou no acreditar em sua estranha histria. Ou viu-a com interesse e absoluta seriedade e pareceu genuinamente preocupado, at am edrontado, pelo que ela lhe disse. Bem, Chrissie, j fizeram centenas de filmes sobre invases de extraterrestr es, criaturas hostis de outros planetas, e j escreveram talvez milhares de livros sobre o assunto, e eu sempre disse que a mente humana no pode imaginar nada que no seja possvel no mundo de Deus. Ento, quem sabe, hum? Quem pode afirmar que eles no pousaram aqui em Moonlight Cove? Gosto de cinema e sempre preferi filmes de te rror, mas nunca imaginei que me veria no meio de um filme de terror real. Ele es tava sendo sincero. Ele nunca a tratava com paternalismo. Embora o padre Castelli continuasse a comer com um apetite insacivel, Chr issie terminou o caf da manh e a histria ao mesmo tempo. Como a cozinha estivesse q uente, secava-se depressa es os fundilhos de suas calas e seus tnis ainda estavam mol hados. Sentia-se revigorada o suficiente para refletir no que iria fazer agora q

ue encontrara ajuda. E agora? Temos que chamar o Exrcito, no acha, padre? Talvez o Exrcito e os Fuzileiros Navais respondeu ele,aps um momento de iberao. Os Fuzileiros Navais devemser melhores nesta espcie de coisa. Acha que... O que foi, minha querida? Acha que h alguma chance... bem, alguma chance de termeus pais de volta? C omo eles eram, quero dizer. Ele colocou um bolinho que levava boca de volta sobre a mesa e estendeu o brao, entre as travessas e vasilhas de comida, para segurar sua mo. Seus dedos e stavam ligeiramente besuntados de manteiga, mas ela no se importava, pois ele era to reconfortante e tranqilizador; naquele momento, ela precisava de muito nimo e c onfiana. Voc se reunir a seus pais disse o padre Castelli comgrande solidariedade osso garantir-lhe com toda certeza. Ela mordeu o lbio inferior, tentando conter as lgrimas. Eu lhe garanto repetiu ele. De sbito, o rosto dele abaulou-se. No homogeneamente como uma bola de sopr ar. Mas inflava-se em alguns lugares e em outros no, ondulava-se e pulsava, como se seu crnio tivesse virado um mingau, bolos de vermes se contorcessem e serpeass em sob sua pele. Eu lhe garanto! Chrissie estava aterrorizada demais para gritar. Por um instante, no cons eguiu se mover. Estava paralisada de medo, presa cadeira, incapaz de concentrar controle motor suficiente at para piscar ou respirar. Podia ouvir os ossos dele quebrando-se, esmagando-se, saltando enquanto se estilhaavam e se dissolviam e se remodelavam com uma velocidade incrvel. Sua ca rne produzia um som sibilante, molhado, nojento, conforme flua em novas formas qu ase com a mesma facilidade de cera quente. O crnio do padre inchou para cima e desceu para trs numa crista de ossos e seu rosto mal parecia humano, era parte crustceo, parte inseto, vagamente semelh ante a uma vespa, com alguma coisa de chacal tambm e com olhos flamejantes e fero zes. Por fim, Chrissie gritou numa exploso: No! Seu corao batia com tanta fora que doa-lhe o peito. No, v embora, deixe-me em paz, deixe-me ir embora! As mandbulas dele se ampliaram, ento se abriram quase atas orelhas num esgar ameaador delineado por fileiras duplas de dentes afiados. No, no! Ela tentou levantar-se. Chrissie percebeu que ele ainda segurava sua mo esquerda. Ele falava numa voz que fazia lembrar de modo estranho a de sua me e de T ucker quando a perseguiram at a entrada da galeria pluvial na noite anterior: ...preciso, preciso... quero... me d... me d... preciso... No se parecia a seus pais quando se transformaram. Por queos aliengenas no e ram todos iguais? Ele escancarou a boca e rosnou para ela. Uma saliva espessa e amarela gr udava-se como fios de puxa-puxa dos dentes superiores aos inferiores. Algo se mo via dentro de sua boca, uma lngua estranha; lanou-se na direo dela como um boneco de caixa de surpresas e mostrou ser uma boca dentro da boca, um outro conjunto de dentes menores e ainda mais afiados montados sobre um suporte, destinados a alca nar locais mais difceis e abocanhar presas que l se escondessem. Padre Castelli estava se transformando em algo surpreendentemente famili ar: a criatura do filme Alien. No exatamente o monstro em todos os detalhes, mas, sem dvida, semelhante a ele. Ela estava presa em um filme, exatamente como o padre dissera, um filme de horror da vida real: sem dvida um de seus favoritos. Seria o padre Castelli ca paz de assumir qualquer forma que desejasse e estaria se tornando esta besta sim plesmente porque lhe agradava faz-lo e porque era o que melhor corresponderia s ex

pectativas de Chrissie de invasores extraterrestres? Isso era loucura. Sob as roupas, o padre tambm se transformava. Sua camisa sobrava em algun s lugares, como se sua substncia tivesse desaparecido sob ela, mas em outras part es esticava-se nas costuras conforme seu corpo adquiria novas salincias e excrescn cias animalescas. Os botes da camisa saltavam. O tecido rasgava-se. O colarinho d e padre abriu-se e ficou cado torto em seu pescoo hediondamente remodelado. Arquejando, produzindo um curioso som uh-uh-uh-uh-uh no fundo da gargant a e que era incapaz de parar, Chrissie tentou soltar sua mo. Levantou-se, derruba ndo a cadeira, mas ainda era mantida segura com fora. Ele era muito forte. Ela no conseguia se soltar. As mos dele tambm haviam comeado a se transformar. Seus dedos alongaram-se. Eram cobertos com uma substncia crnea lisa, dura, preta e brilhante , mais como pi nas com dedos do que mos humanas. ...preciso... quero, quero... preciso... Ela pegou sua faca de mesa, ergueu-a bem alto acima da cabea e abaixou-a com toda fora, atingindo-o no brao, logo acima do pulso, onde sua pele ainda parec ia mais humana do que o resto. Esperara que a lmina o pregasse na mesa, mas no sen tiu-a trespass-lo at a madeira embaixo. Seu grito foi to estridente e agudo que pareceu vibrar pelos ossos de Chr issie. Sua mo demonaca, encouraada, espalmou-se, aberta. Ela deu um salto para lon ge dele. Felizmente, foi rpida porque a mo dele tornou a se fechar uma frao de segun do depois, pegando a ponta de seus dedos, mas incapaz de prend-la. A porta da cozinha ficava do lado da mesa onde estava o padre. No podia a lcan-la sem ficar de costas para ele. Com um grito que era metade um berro, metade um rugido, ele arrancou a f aca do brao e atirou-a longe. Varreu os pratos e a comida da mesa com um nico movi mento do brao estranhamente transformado, que agora era dezoito ou vinte centmetro s mais longo do que antes. Projetava-se dos punhos de sua camisa preta em apavor antes ndulos, planos e ganchos da matria escura e quitino-sa que tomara o lugar de sua carne. Maria, Me de Deus, rogai por mim; Virgem Maria, rogai por mim; Virgem Me d e Deus, rogai por mim. Por favor, pensou Chrissie. O padre agarrou a mesa e derrubou-a tambm, como se pesasse apenas alguns gramas. Ela chocou-se contra a geladeira. Agora nada a separava dele. Disso. Ela fingiu dirigir-se porta da cozinha, dando alguns passos naquela direo. na verdade, no mais um padre; uma coisa que s vezes se fantasiava O padre de padre avanou para a direita, pretendendo impedir sua passagem e aprision-la. Ela virou-se sem demora, como pretendera fazer desde o incio, e correu na direo contrria, para a porta aberta que levava ao corredor do andar trreo, saltando sobre torradas e salsichas espalhadas. O truque funcionou. Com os tnis molhados rangendo e chiando no linleo, Chrissie j passara por ele antes que percebesse que, na verdade, ela estava indo para sua esquerda. Suspeitava que ele fosse to rpido quanto forte. Mais rpido do que ela, sem dvida. Podia ouvi-lo vindo em seu encalo. Se ao menos pudesse alcanar a porta da frente, sair para a varanda e para o jardim, provavelmente estaria salva. Suspeitava que ele no a seguiria alm da ca sa, na rua, onde outras pessoas pudessem v-lo. Certamente, nem todos em Moonlight Cove j haviam sido possudos por esses aliengenas e, at que a ltima pessoa de verdade na cidade fosse dominada, no podiam perambular naquele estado, comendo garotinha s impunemente. No estava longe. Apenas a porta da frente e mais alguns passos depois del a. Cobrira dois teros da distncia, esperando sentir uma garra segurar sua cam isa por trs, quando a porta se abriu diante dela. O outro sacerdote, padre O'Brie n, atravessou a soleira da porta e pestanejou de surpresa. Compreendeu sem demora que tambm no podia confiar nele. No poderia ter vivi

do na mesma casa do padre Castelli sem que a semente aliengena fosse plantada nel e tambm. Semente, vrus, parasita pegajoso, esprito o que quer que fosse usado para realizar a possesso, o padre O'Brien sem dvida fora injetado ou tomado por ele. Impedida de recuar ou avanar, no querendo atravessar a passagem em arco su a direita que levava sala de estar porque era um caminho sem sada, ela agarrou o pilar do corrimo da escada, por onde estava passando, e saltou para as escadas. C orreu aos tropees para o segundo andar. A porta da frente bateu atrs dela. Quando virou no patamar e comeou a subir o segundo lance de escadas, ouvi u ambos comearem a segui-la. O corredor de cima tinha paredes brancas, assoalho de madeira escura e t eto de madeira. Havia quartos de ambos os lados. Arremessou-se para o final do corredor, entrando num quarto mobiliado ap enas com uma cmoda simples, uma mesinha-de-cabeceira, uma cama de casal com uma c olcha de chenille branca, uma estante cheia de livros e um crucifixo na parede. Bateu a porta ao entrar, mas no se incomodou em tentar tranc-la ou escor-la. No havi a tempo. Iriam coloc-la abaixo em segundos, de qualquer jeito. Repetindo "MariamedeDeus, MariamedeDeus", num murmrio desesperado e ofegant e, atravessou o quarto at a janela emoldurada por cortinas verde-esmeralda. A chu va lavava a vidraa. Seus perseguidores estavam no corredor. Os passos deles ressoavam pela c asa. Agarrou os puxadores da janela de guilhotina e tentou ergu-la; no se moveu . Tateou procura da trava, mas ela j estava solta. Do outro lado do corredor junto ao topo das escadas, eles escancaravam p ortas, procurando-a. A janela estava grudada com a tinta da pintura ou talvez tivesse dilatad o por excesso de umidade. Afastou-se alguns passos dela. A porta atrs dela foi arrombada e algo rosnou. Sem olhar para trs, ela abaixou a cabea, cruzou os braos sobre o rosto e at irou-se pela janela, imaginando se poderia se matar jogando-se do segundo andar, concluindo que dependia de onde aterrissasse. Grama seria bom. Calada seria ruim . As pontas de lana da grade de ferro da cerca seriam realmente ruins. Ainda se ouvia o barulho de vidro estilhaado quando ela bateu no telhado tambm no de uma varanda sessenta centmetros abaixo da janela, o que era um milagre se cortara , de modo que continuou repetindo MariamedeDeus enquanto rolava na chuv a fustigante em direo beira do telhado. Ao alcan-la, agarrou-se ali por um instante, o lado esquerdo sobre o telhado, o lado direito apoiado numa calha que rapidame nte se soltava, e olhou para a janela. Algo lupino e grotesco vinha em seu encalo. Deixou-se cair. Aterrissou numa alia, sobre o lado esquerdo, fazendo os o ssos rangerem, batendo os dentes com tanta fora que temeu que fossem se estilhaar e raspando uma das mos com fora no concreto. Mas no ficou deitada, lamentando-se. Ergueu-se tropegamente e, encolhida pela dor, virou-se para correr em direo rua. Infelizmente, no estava na frente da c asa. Estava atrs, no quintal. O muro dos fundos da Nossa Senhora das Mercs limitav a o gramado sua direita e um muro de tijolos de dois metros de altura circundava o resto da propriedade. Por causa do muro e das rvores em ambos os lados, ela no podia ver a casa vizinha ao sul nem a outra a oeste, do outro lado da viela que corria atrs da pro priedade. Se no podia ver os vizinhos da parquia, eles tambm no a podiam ver, mesmo que estivessem olhando pela janela. Aquela privacidade explicava por que a criatura-lobo ousara sair para o telhado, perseguindo-a luz do dia ainda que nublado e sombrio. Considerou por um instante entrar na casa pela cozinha, atravessar o cor redor, sair pela porta da frente, para a rua, porque seria a ltima coisa que eles iriam imaginar. Mas, em seguida, pensou: est louca"! No se deu o trabalho de g ritar por socorro. Seu corao acelerado parecia ter crescido at os pulmes no terem mai s espao para se expandir, de modo que mal conseguia ar suficiente para se manter consciente, de p e em movimento. No tinha flego para gritar. Alm do mais, ainda que

as pessoas ouvissem seu pedido de socorro, no seriam capazes de dizer onde ela es tava; quando finalmente a localizassem, estaria ou destroada ou possuda, porque o grito a teria retardado por um ou dois segundos fatais. Em vez disso, mancando um pouco por causa de um msculo distendido na pern a esquerda, mas sem perder tempo, atravessou a toda velocidade o extenso gramado dos fundos. Sabia que no podia escalar um paredo liso de dois metros rpido o sufic iente para se salvar, especialmente com uma das mos esfolada, de modo que examino u as rvores enquanto corria. Precisava de uma prxima ao muro; talvez pudesse subir nela, arrastar-se por um galho e pular na viela ou no quintal do vizinho. Acima do rudo da chuva, ouviu um rugido rouco s suas costas e ousou olhar por cima do ombro. Usando apenas os farrapos de uma camisa, inteiramente liberta do de calas ou sapatos, a criatura-lobo que fora o padre O'Brien saltou da beira do telhado da varanda em seu encalo. Finalmente divisou uma rvore adequada mas no instante seguinte notou um p orto no muro, no canto sudoeste. No o vira antes porque ficara oculto por alguns a rbustos que ela acabara de transpor. Arquejando, ela abaixou a cabea, apertou os braos junto ao corpo e correu para o porto. Golpeou a barra da trava com uma das mos, arrancando-a da fenda onde estava embutida e arremessou-se na viela. Virando esquerda, afastando-se da Oce an Avenue em direo Jacobi Street, atravessou poas fundas quase at o fim do quarteiro antes de se arriscar a olhar para trs. Nada a havia seguido fora do porto da parquia. Por duas vezes, estivera nas mos dos aliengenas e por duas vezes conseguir a escapar. Sabia que no teria tanta sorte se fosse capturada uma terceira vez. 10

Pouco antes das nove horas, depois de menos de quatro horas de sono, Sam Booker acordou com o barulho abafado de pratos e panelas na cozinha. Sentou-se no sof da sala. esfregou os olhosembaados, calou os sapatos, colocou o coldre e perc orreu o corredor. Tessa Lockland cantarolava baixinho enquanto colocava panelas, tigelas e ingredientes sobre a bancada baixa junto ao fogo, comeando a preparar o caf da man h. Bom dia disse ela alegremente quando Sam entrou nacozinha. O que h de bom nele? perguntou. Apenas oua a chuva disse ela. A chuva sempre mefaz sentir limpa e fresc Sempre me deprime. E bom estar numa cozinha quente e seca, ouvindo a tempestade, mas num lug ar aconchegante. Ele cocou a barba por fazer. Parece-me um pouco abafado aqui. Bem, de qualquer modo, ainda estamos vivos e isto bom. Imagino que sim. Pelo amor de Deus! Bateu uma frigideira vazia sobre ofogo e lanou um olh mal-humorado a Sam. Todos os agentes do FBI so como voc? De que modo? So todos to azedos? No sou azedo. Voc um clssico senhor Limo. A vida no um parque de diverses. No ? A vida dura e cruel. Talvez. Mas tambm no um parque de diverses? Todos os produtores de documentrios so como voc? De que modo? Pollianas. Isso ridculo. No sou nenhuma Polliana. Ah, no? No.

Aqui estamos, presos numa cidade onde a realidade pareceter sido suspensa temporariamente, onde as pessoas so estraalhadas por uma espcie desconhecida, onde bichos-papes percorremas ruas noite, onde um gnio de computador louco parece ter vi rado a biologia humana do avesso, onde provvel que todos nssejamos mortos ou "conve rtidos" antes da meia-noite e, quandoeu entro aqui, voc est sorrindo, animada, cant arolando uma cano dos -Beatles. No era dos Beatles. Hem? Rolling Stones. E isso faz diferena? Ela suspirou. Oua, se vai ajudar a comer este caf-da-manh, vai ajudara prepar-lo, port no fique a parado me olhando com ar irritado. Est bem, certo, o que posso fazer? Primeiro, pegue o interfone e chame o Harry, acorde-o. Diga-lhe que o caf estar pronto em... hum... quarenta minutos. Panquecas, ovos e presunto frito. Sam apertou o boto do interfone e disse: Ol, Harry. Harry respondeu sem demora, j acordado. Disse que desceria em meia hora. E agora? perguntou Sam a Tessa. Pegue os ovos e o leite na geladeira, mas por favor no olhedentro das emba lagens. Por que no? Ela riu. Vai estragar os ovos e talhar o leite. Muito engraada. Achei que era. Enquanto preparava a massa das panquecas, quebrando seis ovos numa tigel a refratria e batendo-os para que pudessem ser despejados na frigideira quando pr ecisasse deles, instruindo Sam a pr a mesa e ajud-la com outras pequenas tarefas, cortando cebola, fatiando o presunto, Tessa alternadamente cantarolava e cantava canes de Patti La Belle e das Pointer Sisters. Sam sabia que msicas eram porque el a lhe disse, anunciando cada cano como se fosse uma discjockey ou como se esperass e instru-lo e descontra-lo. Enquanto trabalhava e cantava, danava sem sair do lugar , sacudindo o traseiro, meneando os quadris, balanando os ombros, s vezes estaland o os dedos, completamente imbuda na msica. Divertia-se genuinamente, mas ele sabia que tambm estava espicaando-o um p ouco e divertindo-se com isso tambm. Ele tentou apegar-se ao seu humor sombrio e, quando ela lhe sorriu, no devolveu o sorriso, mas diabos ela era bonita. Seu cab elo estava desalinhado, no usava maquiagem e suas roupas estavam amarrotadas por ter dormido com elas, mas a aparncia levemente amarfanhada apenas contribua para o seu charme. s vezes, parava seu cantarolar baixinho para lhe fazer perguntas, mas con tinuava a cantar e danar sem sair do lugar enquanto ele respondia. J pensou no que vamos fazer para sair desta encrenca emque estamos? Tenho uma idia. Patti La Belle, NewAttitude disse, identificando a msica que cantava. Es a sua idia um profundo e obscuro segredo? No. Mas tenho que discuti-la com Harry, obter algumasinformaes dele, de m que lhes contarei durante o caf. Por ordem dela, ele estava curvado sobre a bancada baixa, cortando finas fatias de queijo de um pedao de Cheddar, quando ela interrompeu sua cano o suficie nte para lhe perguntar: Por que disse que a vida difcil e cruel? Porque . Mas tambm cheia de alegrias... No. ...e beleza... No.

...e esperana... Besteira. , sim. No, no . , sim. No . Por que to pessimista? Porque quero ser. Mas por que quer ser? Meu Deus, voc no desiste. _ Pointer Sisters, Neutron Dance. Cantou uma parte, danando sem sair do lugar, enquanto colocava as cascas dos ovos e outros restos no triturador. Em seguida, interrompeu a cano para dizer: O que pode lhe ter acontecido para faz-lo achar que a vida s cruel e dif Voc no vai querer saber. Sim, quero. Ele terminou de cortar o queijo e colocou o cortador sobre a bancada . Quer mesmo saber? Quero, sim. Minha me morreu num acidente de trnsito quando eu tinha apenas sete a nos. Eu estava no carro com ela, quase morri, naverdade fiquei preso nas ferragen s por mais de uma hora, cara a cara, fitando sua rbita sem olho, todo um lado de s ua cabea afundado. Depois disso, tive que ir morar com meu pai, de quem ela se di vorciara, e ele era um filho da me de mau gnio, um alcolatra, e no sei lhe dizer qua ntas vezes ele me surrou ou me amarrou numa cadeira da cozinha, deixando-me ali horas seguidas, at eu no agentar mais e urinar nas calas e, ento, ele finalmente vinh a me desamarrar, via o que eu fizera e me batia por isso. Surpreendeu-se de como tudo sara num jato, como se as comportas de seu su bconsciente tivessem sido abertas, derramando toda a lama represada durante anos de estico autocontrole. Assim, to logo terminei o colgio, sa de casa, consegui fazer a faculdade, orando em miserveis quartos alugados, compartilhando minha cama com exrcitos de ba ratas toda noite, depoisfiz concurso para o Bureau assim que pude, porque queria ver justia no mundo, participar em trazer justia para o mundo, talvez porter havido to pouca justia em minha vida. Mas descobri que emmais da metade dos casos a justia no triunfa. Os bandidos conseguem se safar, por mais que se faa para peg-los, porq ue os bandidos em geral so muito inteligentes e os mocinhos nunca se permitem ser to cruis quanto deveriam para fazer o trabalho bem-feito. Mas, ao mesmo tempo, quando se um agente, o que se v principalmente o sub mundo da sociedade, voc lida com a escria, deum tipo ou de outro, e a cada dia isto o torna mais cnico, mais enojado com as pessoas e farto delas. Falava to depressa que quase perdera o flego. Ela parar de cantar. Ele continuou com uma falta de controle incomum, falando to depressa que suas frases s vezes se uniam. E minha mulher morreu, Karen, ela era maravilhosa, vocteria gostado dela, todos gostavam dela, mas teve cncer e morreu,dolorosamente, horrivelmente, com mui to sofrimento, no to fcil como Ali McGraw no cinema, no com um simples suspiro, umsor riso e um adeus tranqilo, mas em agonia. E depois perdi meufilho tambm. Ah, ele est vivo, dezesseis anos, tinha nove quandoa me morreu, fsica e mentalmente vivo, mas e mocionalmente morto, com o corao apagado, frio por dentro, completamente frio porden tro. Gosta de computadores, videogames e televiso, e ouve blackmetal. Sabe o que b lack metal! msica heavy metal com umtoque satnico, que ele gosta porque lhe diz que no existem valores morais, que tudo relativo, que sua alienao est certa, quesua frie za interior est certa, diz-lhe que tudo que ele achar bom bom. Sabe o que ele me di sse uma vez? Ela sacudiu a cabea. Ele me disse: "As pessoas no tm importncia. As pessoasno contam. S as coisas so importantes. O dinheiro importante, a bebida importante, meu aparelho d e som importante, tudoque me faz sentir bem importante, mas eu no sou importante. Ele me diz que as bombas nucleares so importantes porque um diavo explodir todas essas coisas boas, no porque vo explodir pessoas, afinal, as pessoas no signi

ficam nada, no passam de animaispoluidores que estragam o mundo. o que ele diz. o que me dizque acredita. Diz que pode provar que tudo isso verdade. Diz que,da prxim a vez que eu vir um grupo de pessoas em volta de um Porche, admirando o carro, ol he bem em seus rostos e ver que se importam mais com o carro do que uns com os ou tros. Tambm noesto admirando o trabalho do homem, no, no no sentido de queestejam pens ndo nas pessoas que fizeram o carro. como se o Porsche fosse um organismo vivo, como se tivesse crescido ou de alguma forma criado a si mesmo. Admiram-no por el e mesmo, no peloque representa de capacidade e habilidade da engenharia humana. O carro mais vivo do que eles. Eles extraem energia do carro, desuas linh as elegantes, de modo que o carro se torna mais real e muito mais importante do q ue qualquer das pessoas que o admiram. Isso besteira disse Tessa com convico. Mas o que ele me diz, e eu sei que bobagem, tento racionalizar com ele, mas ele tem todas as respostas, ou acha que tem. E s vezes eu fico pensando... se eu mesmo no fosse to amargoa respeito da vi da, to enojado de tantas pessoas, talvez pudesse argumentar de forma mais persuas iva com ele. Se eu no fosse quemsou, seria mais capaz de salvar meu filho? Interrompeu-se. Percebeu que estava tremendo. Ambos fizeram silncio por um instante. Ento ele falou: Foi por isso que eu disse que a vida cruel e difcil. Sinto muito, Sam. No culpa sua. Nem sua. Embrulhou o queijo tipo Cheddar num papel-alumnio e devolveu-o gel adeira, enquanto ela voltava massa de panqueca que estava preparando. Mas voc teve Karen disse ela. Houve amor e belezatem sua vida. verdade. Bem, ento... Mas no durou. Nada dura para sempre. Este exatamente o meu ponto disse ele. Mas isso no significa que no possamos apreciar uma bno quando a temos. S ficar olhando sempre para a frente,imaginando quando esse momento de alegria vai terminar, nuncaconhecer nenhum prazer verdadeiro na vida. Exatamente meu ponto repetiu ele. Ela largou a colher de pau na grande tigela de inox e voltou-se para enc ar-lo. Mas isso errado. Quero dizer, a vida cheia de momentosmaravilhosos, de p azer, alegria... e se no agarrarmos esses momentos, se s vezes no desligarmos os pen samentos sobre o futuroe relaxarmos por um instante, no teremos nenhuma lembrana dea legria para levar conosco nos tempos difceis, e nenhuma esperana. Ele fitou-a, admirando sua beleza e vitalidade. Mas ento comeou a pensar c omo envelheceria, ficaria flcida e morreria como tudo morre e no conseguiu mais ol har para ela. Desviou o olhar para a janela varrida pela chuva, acima da pia. Bem, desculpe-me se eu a transtornei, mas tem que admitirque voc pediu par a ouvir. Voc insistiu em saber porque eu era osenhor Limo. Ah, voc no o senhor Limo disse ela. Voc vaimuito alm. Voc um v pse. Ele deu de ombros. Ambos voltaram s tarefas culinrias. 11 Depois de fugir pelo porto nos fundos do jardim da parquia, Chrissie contin uou caminhando por mais de uma hora enquanto tentava decidir o que fazer. Pensar a em ir para a escola e contar a histria sra. Tokawa, se o padre Castelli no a aju dasse. Mas agora no queria confiar nem mesmo na sra. Tokawa. Depois da experincia com os padres, compreendeu que os aliengenas provavelmente haviam se apoderado de todas as personalidades importantes de Moon-light Cove como o primeiro passo pa ra a conquista. J sabia que os padres estavam possudos. Tinha certeza que a polcia

tambm fora dominada, de modo que era lgico supor que os professores tambm estivesse m entre as primeiras vtimas. Enquanto se deslocava de um quarteiro a outro, alternadamente maldizia a chuva e agradecia por ela. Seus sapatos, jeans e camisa de flanela estavam ensop ados outra vez e sentia-se enregelada at os ossos. Mas o dia escuro e cinzento e a chuva mantinham as pessoas em suas casas e forneciam-lhe alguma cobertura. Alm disso, quando o vento parou, um nevoeiro fino e frio veio do mar, nem de longe to denso como o da noite anterior, apenas uma nvoa que aderia s rvores, mas suficient e para ocultar ainda mais a passagem de uma menina pelas ruas pouco amistosas. A tempestade e os troves da noite anterior tambm haviam passado. J no corria o risco de ser atingida por um raio sbito, o que j era um consolo. JOVEM CARBONIZADA POR UM RAIO, DEPOIS DEVORADA POR ALIENGENAS; CRIATURAS DO ESPAO APRECIAM BATATAS FRITAS HUMANAS; "SE PUDERMOS FAZ-LAS ONDEADAS", DISSE A RAINHA DOS EXTRATERRESTRES, "FICAM PERFEITAS COM MOLHO DE CEBOLA. Continuou locomovendo-se o mximo possvel por quintais e vielas, atravessan do ruas s quando necessrio e sempre depressa, pois via muitas duplas de homens de semblantes sombrios e olhos aguados em carros que se moviam devagar, sem dvida pat rulheiros. Por duas vezes, quase se deparou com eles em vielas tambm e teve que s e atirar ao cho para se esconder, antes que a vissem. Aproximadamente quinze minu tos aps ter fugido pelo porto dos fundos da parquia, notou mais patrulhas na regio, um repentino afluxo de carros e de homens a p. Patrulheiros a p eram os que mais a apavoravam. Duplas de homens em capas de chuva estavam em melhores condies de con duzir uma busca e eram mais difceis de ludibriar do que homens em carros. Estava aterrorizada de colidir com eles inadvertidamente. Na verdade, passou mais tempo escondida do que em movimento. Uma vez, en colheu-se por algum tempo atrs de um monte de latas de lixo numa viela. Refugiouse sob um abeto, cujos ramos mais baixos quase tocavam o cho, como uma saia, forn ecendo um esconderijo escuro e bastante seco. Por duas vezes enfiou-se embaixo d e carros e ali ficou algum tempo. Nunca permanecia no mesmo lugar mais do que cinco ou dez minutos. Receav a que algum possudo por um aliengena a visse ao penetrar em seu esconderijo, chamas se a polcia para informar e ela fosse apanhada. Quando chegou ao terreno baldio na Juniper Lane, ao lado da Funerria Call an, e se escondeu na vegetao mais densa capim alto e chaparral comeou a se pergunta r se jamais conseguiriapensar em algum a quem recorrer. Pela primeira vez desde qu e sua provao comeara estava perdendo a esperana. Um enorme abeto espalhava seus galhos por uma parte do terreno e a moita em que se escondia estava dentro de seus domnios, de modo que estava ao abrigo d a chuva. Mais importante ainda, encolhida no capinzal, ela no podia ser vista da rua ou das janelas das casas prximas. Entretanto, a cada minuto, erguia a cabea o suficiente para olhar ao redo r, a fim de se certificar de que ningum se aproximava sorrateiramente. Durante es se reconhecimento, olhando para leste, alm da viela aos fundos do terreno, em dir eo Conquistador, viu parte de uma grande casa de madeira e vidro no lado leste daq uela rua. A casa de Talbot. Lembrou-se imediatamente do homem na cadeira de roda s. Ele fora Thomas Jefferson para falar aos alunos da quinta e sexta sries no ano anterior, durante a Semana da Conscientizao, um programa de estudos de uma semana que na maior parte era perda de tempo, embora ele tivesse sido interessan te. Ele lhes falara das dificuldades e das surpreendentes habilidades das pessoa s invlidas. No comeo, Chrissie sentira pena dele, achara-o semimorto, porque parecia to pattico sentado em sua cadeira de rodas, o corpo parcialmente inutilizado, capa z de usar apenas uma das mos, a cabea um pouco virada e sempre inclinada para um l ado. Mas depois, conforme o ouvia, percebeu que tinha um excelente senso de humo r e no sentia pena de si mesmo, de modo que parecia cada vez mais absurdo ter pen a dele. Tiveram a oportunidade de lhe fazer perguntas e ele mostrou-se to solcito em discutir os detalhes ntimos de sua vida, as tristezas e alegrias, que ela pass ou a admir-lo muito. E seu cachorro Moose fora incrvel.

Agora, olhando para a casa de madeira e vidro atravs das lminas brilhantes de chuva do capim alto, pensando em Harry Talbot e Moose, Chrissie imaginou se aquele seria um local onde pudesse obter ajuda. Afundo de novo no mato e pensou no assunto por alguns minutos. Sem dvida um paraltico preso a uma cadeira de rodas seria uma das ltimas pe ssoas que os aliengenas se preocupariam em possuir se que o desejariam. Sentiu vergonha de si mesma por pensar desse modo. Um invlido no era um se r humano de segunda classe. Tinha tanto a oferecer a um aliengena quanto qualquer outra pessoa. Por outro lado... um bando de aliengenas teria uma viso esclarecida de pes soas incapacitadas? No era esperar um pouco demais? Afinal, eram aliengenas. Seus valores no deviam ser os mesmos dos seres humanos. Se saam por a plantando sementes ou rastos ou pegajosos filhotes de lesmas ou o que quer que fossem nas pessoas, e se comiam gente, certamente no se podia esperar que tratassem invlidos com o de vido respeito, assim como no ajudariam velhinhas a atravessar a rua. Harry Talbot. Quanto mais pensava nele, mais certa Chrissie ficava de que Talbot fora poupado da terrvel ateno dos aliengenas. 12

Depois de cham-lo de Sr. Apocalipse, ela untou a chapa para que as panque cas no grudassem. Acendeu o forno e colocou ali uma travessa tambm, para onde poderia trans ferir as panquecas conforme as fazia, a fim de mant-las quentes. Em seguida, em um tom de voz que o fez saber que ela estava disposta a p ersuadi-lo a reconsiderar sua rida avaliao da vida, ela disse: Diga-me... Ser que ainda no vai deixar esse assunto em paz? No. Ele suspirou. Tessa continuou: Se voc assim to sombrio, por que no... Se suicida? Por que no? Ele riu amargamente. No caminho para c, quando vinha de San Francisco, fizum pequeno jogo comig o mesmo: enumerei as razes pelas quaisa vida valia a pena ser vivida. Consegui des cobrir apenas quatro,mas acho que so suficientes, porque ainda estou por aqui. E quais so elas? Primeiro, uma boa comida mexicana. Concordo. Segunda, cerveja Guinness Stout, Eu prefiro Heineken Dark. boa, mas no uma razo para viver. Guiness uma razo para viver. Qual a terceira? Goldie Hawn. Conhece Goldie Hawn? No. Talvez no queira, pois poderia me decepcionar. Falode sua imagem nas t las, a Goldie Hawn idealizada. a garota de seus sonhos, hem? Mais do que isso. Ela... diabos, no sei... ela parece intocada pela vida, imune, cheia de vida e feliz e inocente e... divertida. Acha que um dia a conhecer? Deve estar brincando. Ela disse: Sabe de uma coisa? O qu? Se voc realmente se encontrasse com Goldie Hawn, se elaviesse falar com vo c numa festa e dissesse alguma coisa engraada,algo interessante, e risse daquele se

u jeito, voc nem sequer a reconheceria. Ah, eu a reconheceria, sim. No, no reconheceria. Estaria to ocupado cismando emquanto sua vida inju difcil, cruel, vazia, infeliz e estpida queno perceberia o momento. Nem sequer perce beria o momento. Estaria encoberto demais por uma nvoa de melancolia para percebe rquem ela era. Agora, qual a sua quarta razo para viver? Ele hesitou. Medo da morte. Ela fitou-o e pestanejou. No compreendo. Se a vida to terrvel, por que a mortedeve ser temida? Eu passei por uma experincia prxima da morte. Foi numa cirurgia, para reti ar uma bala do meu peito, e quase bati as botas. Eu me ergui do meu corpo, subi para o teto, observei os mdicospor alguns instantes, depois me vi correndo cada ve z mais rpidopor um longo tnel escuro em direo a uma luz ofuscante: todoo maldito cenri . Ela ficou impressionada e intrigada. Seus claros olhos azuis arregalaram -se de curiosidade. E ento? Eu vi o que h do outro lado. Est falando srio? Completamente. Est me dizendo que sabe que existe vida aps a morte? Estou. Um Deus? Sim. Perplexa, ela disse: Mas se sabe que existe um Deus e que samos deste mundopara outro, ento sab que a vida tem um propsito, um significado. E da? Bem, a dvida sobre o propsito da vida que est na origem dos surtos de me colia e depresso da maioria das pessoas. A maioria de ns, se tivssemos vivenciado o que voc vivenciou... bem, nunca mais nos preocuparamos. Teramos fora para enfrentar qualquer adversidade, sabendo q ue havia um propsito naquiloe uma vida depois. Ento o que h de errado com voc? Por qu eno se animou depois disso? Voc um cabea-dura ou o qu? Cabea-dura? Responda pergunta. O elevador rangeu e subiu do corredor trreo. Harry est chegando disse Sam. Responda pergunta repetiu ela. Digamos apenas que o que eu vi no me deu esperana. Simplesmente me apavoro u. Bem, no me deixe em suspense. O que viu do Outro Lado? Se eu lhe disser, vai achar que sou maluco. No tem nada a perder. Eu j acho que voc maluco. Ele suspirou e sacudiu a cabea, desejando jamais ter tocadono assunto . Como ela conseguira faz-lo se abrir to completamente? O elevador chegou ao terceiro andar e parou. Tessa afastou-se do ba lco da cozinha, aproximou-se dele r disse: Diga-me o que viu, droga. No vai entender. O que pensa que eu sou, uma retardada? Ah, voc compreenderia o que eu vi, mas no o que significou para mim. Voc compreende o que significou para voc? Ah, sim disse ele solenemente. Vai me dizer por bem, ou vou ter que pegar um garfo decarne e tortur-lo at me contar? O elevador comeou a descer do terceiro andar. Ele olhou para o corredor. Eu realmente no quero discutir isso. . No quer, hem? No.

Voc viu Deus e no quer discutir o assunto. Isso mesmo. A maioria das pessoas que vem Deus... essa a nica coisa que querem discut r. A maioria das pessoas que vem Deus... elasfundam religies inteiras baseadas num n ico encontro com Ele econtam a milhes de pessoas sobre isso. Mas eu... O fato que, segundo o que li, a maioria das pessoas quepassam por uma exp erincia prxima morte, se transformam para sempre depois disso. E sempre para melhor . Se eram pessimistas,tornam-se otimistas. Se eram ateus, tornam-se crentes. Seus valoresmudam, aprendem a amar a vida pelo que , tornam-se incrivelmenteradiantes] Mas voc no. Ah, no, voc se torna ainda mais amargo, ainda mais sombrio, ainda mais tr iste. O elevador chegou ao trreo e silenciou. Harry est vindo disse Sam. Conte-me o que viu. Talvez eu possa contar a voc disse ele, surpreso ao perceber que estava d isposto a discutir o assunto com ela na hora certa, no lugar certo. Talvez a voc. Mas depois. Moose entrou na cozinha, arquejando e mostrando os dentes para eles, e H arry surgiu em sua cadeira de rodas no vo da porta em seguida. Bom dia disse Harry alegremente. Dormiu bem? perguntou Tessa, dirigindo-lhe um verdadeiro sorriso de afet o que Sam invejou. Harry respondeu: Profundamente, mas no to profundamente quanto ummorto, graas a Deus. Panquecas? perguntou-lhe Tessa. Pilhas, por favor. Ovos? Dzias. Torradas? Pes inteiros. Gosto de ver um homem com apetite. Harry disse: Corri a noite inteira, de modo que estou faminto. Correu? Em sonhos. Perseguido pelos bichos-papes. Enquanto Harry pegava um pacote de rao de cachorro debaixo de uma das banca das e enchia a vasilha de Moose a um canto, Tessa dirigiu-se chapa, untou-a outr a vez, disse a Sam que ele estava encarregado dos ovos e comeou a despejar as pri meiras colheradas de panqueca da tigela de massa. Aps um instante, ela anunciou, comeando a cantar e danar sem sair do lugar outra vez. Patti La Belle, "Stir It Up". Ei disse Harry , posso lhe dar msica se deseja msica. Deslizou a cadeira de rodas at um rdio montado sob uma dasbancadas e que ne m Tessa nem Sam haviam visto, ligou-o e girou o boto at chegar a uma estao que tocav a "I Heard it Through the Grapevine", de Gladys Knight and the Pips. Tudo bem disse Tessa, e comeou a gingar e se sacudircom tal entusiasmo qu Sam no conseguia entender como conseguia despejar a massa de panqueca na chapa e m pores to certas. Harry riu e girou sua cadeira motorizada em crculos, como se danasse com e la. Sam disse: Ser que vocs no sabem que o mundo est desabando anossa volta? Eles o ignoraram. Sam sups que era o que merecia. 13 Por um caminho indireto, ocultando-se na chuva e na nvoa ou em qualquer so mbra que divisasse, Chrissie alcanou a viela a leste da Conquistador. Entrou no q uintal de Talbot por um porto numa cerca de madeira e correu de uma moita para ou

tra, por duas vezes quase pisando em excremento de cachorro Moose era um cachorr o surpreendente, mas no inteiramente sem defeitos , at alcanar os degraus da varanda dos fundos. Ouviu msica vindo da casa. Era uma msica antiga, do tempo em que seus pais eram adolescentes. E na verdade fora uma de suas favoritas. Embora Chrissie no l embrasse do nome da msica, lembrava-se do nome do conjunto: Jnior Walker and the A ll-Stars. Imaginando que a msica, combinada ao tamborilar da chuva, encobriria qu alquer rudo que fizesse, esgueirou-se pelos degraus at a varanda e, agachada, apro ximou-se da janela mais prxima. Ficou agachada sob o peitoril da janela por algum tempo, ouvindo-os. Conversavam, em geral rindo, s vezes acompanhando a cano no rdio . No pareciam aliengenas. Pareciam pessoas comuns. Seriam os extraterrestres capazes de apreciar a msica de Stevie Wonder, d os Four Tops e das Pointer Sisters? Improvvel. Aos ouvidos humanos, a msica alienge na provavelmente soava como cavaleiros em armaduras tocando gaita de foles enqua nto caam por um longo lance de escadas em meio a um bando de cachorros ladrando. Mais como Twisted Sister do que as Pointer Sisters. Ergueu-se apenas o suficiente para espreitar por cima do peitoril, atravs de uma brecha entre as cortinas. Viu o sr. Talbot em sua cadeira de rodas, Moos e e uma mulher e um homem desconhecidos. O sr. Talbot marcava o compasso com a mo boa no brao de sua cadeira e Moose sacudia a cauda vigorosamente, como se estive sse fora de sintonia com a msica. O outro homem usava uma esptula para tirar ovos de duas frigideiras e pass-los para os pratos, olhando com ar carrancudo para a m ulher ao faz-lo, talvez por no aprovar o modo como ela se entregava msica, mas aind a assim batendo o p direito ao compasso da cano. A mulher preparava panquecas e as transferia para uma travessa no forno e, enquanto trabalhava, balanava-se, gingav a e sacudia-se; tinha movimentos perfeitos. Chrissie agachou-se outra vez e pensou no que vira. Nada no comportament o deles parecia particularmente estranho se fossem pessoas, mas, se fossem alieng enas, no estariam danando ao som do rdio enquanto preparavam o caf da manh. Chrissie como a criatura que se fazia passar pe no conseguia acreditar que extraterrestres lo padre Castelli pudessem ter senso de humor ou ritmo. Sem dvida, tudo que impor tava aos aliengenas era se apossar de novos hospedeiros e encontrar novas receita s para cozinhar tenras criancinhas. Entretanto, resolveu esperar at ter a oportunidade de v-los comendo. Pelo que ouvira Tucker e sua me falarem na campina na noite anterior, e pelo que vira no caf da manh com a criatura do padre Castelli, achava que os aliengenas eram vora zes, cada qual com o apetite de seis homens. Se Harry Talbot e seus hspedes no se mostrassem verdadeiros glutes mesa, provavelmente poderia confiar neles. 14 Loman permanecera na casa de Peyser, supervisionando a limpeza e acompanh ando a transferncia dos corpos dos regressivos para o carro fnebre da Callan. Tinh a medo de deixar seus homens fazerem o trabalho sozinhos, com receio de que a vi so de corpos transformados ou o cheiro de sangue pudesse induzi-lo,a buscar forma s alteradas para si mesmos. Sabia que todos inclusive ele prprio. caminhavam por um fio suspenso sobre um abismo . Pela mesma razo, ele seguira o carro da fu nerria e ficara com Callan e seu assistente at os corpos de Peyser e Sholnick alim entarem as chamasincandescentes do crematrio. Verificou o progresso da busca de Booker, da mulher Lockland e de Chriss ie Foster e fez algumas mudanas no destacamento a patrulhas. Estava no escritrio q uando recebeu o relatrio de Castelli e dirigiu-se sem demora parquia de Nossa Senh ora das Mercs, para ouvir em primeira mo como a garota conseguiu escapar deles. Es tavam cheios de desculpas, a maioria esfarrapadas. Suspeitava que haviam regredi do, a fim de se divertir com a garota, s pela emoo e, enquanto brincavam com ela, l he deram a chance de fugir. Obviamente, eles no admitiam a regresso. Loman reforou o patrulhamento na rea, mas no havia sinal da garota. Ela se escondera. Ainda assim, se tivesse entrado na cidade, em vez de se dirigir autoestrada, era provvel que a pegassem e a convertessem antes do fim do dia.

s nove horas, ele voltou sua casa, na Iceberry Way, para tomar o caf da ma nh. Desde que quase degenerara no quarto coberto do sangue de Peyser, suas roupas estavam folgadas no corpo. Perdera alguns quilos conforme seus processos catabli cos consumiram a prpria carne para gerar a enorme energia necessria regresso e para resistir regresso. A casa estava escura e silenciosa. Denny sem dvida estava no andar de cim a, diante do computador, como na noite anterior. Grace sara para trabalhar na Tho mas Jefferson, onde era professora; tinha que manter a aparncia de uma vida comum at todos em Moonlight Cove terem sido convertidos. At o momento, nenhuma criana de menos de doze anos fora submetida converso, em parte por causa de dificuldades que tcnicos da New Wave tiveram em determinar a dosagem correta para converses de pessoas mais jovens. Esses problemas foram s olucionados e esta noite as crianas seriam acrescentadas ao grupo. Na cozinha, Loman parou por um instante, ouvindo a chuva batendo nas jan elas e o tique-taque do relgio. Serviu-se de um copo d'gua. Bebeu-o, e outro, e mais dois. Estava desidra tado depois da experincia com Peyser. A geladeira estava abarrotada de presuntos de trs quilos, rosbife, um per u semidevorado, uma travessa de costeletas de porco, peitos de frango, salsichas e pacotes de mortadela e carne seca. Osmetabolismos acelerados da Nova Gente exi giam uma dieta rica em protenas. Alm do mais, tinham um fome insacivel de carne. Tirou um po de centeio integral da cesta de pes e sentou-se com ele, o ros bife, o presunto e um pote de mostarda. Permaneceu mesa por algum tempo, cortand o ou arrancando grossos bocados de carne, envolvendo-os em po untado com mostarda e enfiando os dentes nele em largas mordidas. A comida dava-lhe menos prazer su til do que quando era uma Pessoa Antiga; agora, o aroma e o gosto da comida prov ocavam nele uma excitao animal, uma enorme voragem e gula. De certa forma sentia r epulsa pelo modo como devorava a comida e a engolia antes de terminar de mastiga r adequadamente, mas todo esforo que fazia para se conter logo dava lugar a uma c onsumao ainda mais febril. Caiu numa espcie de semitranse, hipnotizado pelo ritmo d e mastigar e engolir. Em certo momento, ficou lcido o suficiente para perceber qu e retirara os peitos de frango da geladeira e que os comia com entusiasmo, embor a estivessem crus. Deixou-se cair de novo no semitranse. Ao terminar de comer, subiu para ver Denny. Quando abriu a porta do quarto do rapaz, no comeo tudo parecia estar como na ltima vez que o vira, na noite anterior. As sombras eram menores, as cortinas estavam cerradas, o quarto s escuras exceto pela luz esverdeada do terminal. Den ny estava sentado diante do computador, absorto nos dados que piscavam na tela. Ento Loman viu algo que o arrepiou. Fechou os olhos. Aguardou. Abriu-os. No era uma iluso. Sentiu-se enjoado. Quis recuar para o corredor e fechar a porta, esquece r o que vira, ir embora. Mas no conseguia se mover, nem desviar os olhos. Denny havia desligado o teclado do computador e o colocado no cho ao lado da cadeira. Ele desparafusara a placa de cobertura frontal da unidade de proces samento de dados. Suas mos estavam no colo, mas j no eram propriamente mos. Seus ded os estavam terrivelmente alongados, terminando no em extremidades e unhas, mas em fios de aparncia metlica, da espessura de fios de iluminao, que penetravam sinuosam ente nas entranhas do computador, ali desaparecendo. Denny j no precisava do teclado. Ele tornara-se parte do sistema. Atravs do computador e sua ligao por modem New Wave, Denny se tornara parte do Sol. Denny? Ele assumira um estado alterado, mas nada semelhante ao que os regressiv os buscavam. Denny? O rapaz no respondeu. Denny!

Um estalido estranho e baixo e sons eletrnicos pulsantes vieram do comput ador. Relutantemente, Loman entrou no quarto e caminhou at a escrivaninha. Olho u para o filho e estremeceu. A boca de Denny pendia aberta. A saliva escorria pelo queixo. Tornara-se to arrebatado pelo seu contato com o computador que no se importara em levantar p ara comer ou ir ao banheiro; urinara nas calas. Seus olhos haviam desaparecido. Em seu lugar, havia o que pareciam ser d uas esferas de prata liqefeita, brilhantes como espelhos. Refletiam os dados que atravessavam sem parar a tela diante deles. A pulsao, suaves oscilaes eletrnicas, no vinha do computador, mas de Denny. 15

Os ovos estavam bons, as panquecas melhores ainda e o caf forte o suficien te para pr em risco os adornos das xcaras de porcelana, mas no to forte que precisas se ser mastigado. Enquanto comiam, Sam descreveu o mtodo que havia imaginado para transmitir uma mensagem da cidade para o Bureau. Seu telefone ainda est mudo, Harry. Eu tentei us-lo esta manh. E no c reio que possamos nos arriscar a ir para a interestadual a p ou de carro, no com as patrulhas e barreiras de estrada; que montaram; isso seria um ltimo recurso. Afin al, at onde sabemos, somos as nicas pessoas que acreditam que alguma coisa de... errado est acontecendo aqui, e que h uma necessidade urgente de impedir que isso c ontinue. Ns e talvez a menina Foster, aquela que os tiras mencionaram na conversa pelo terminal ontem noite. Se for uma menina disse Tessa , apenas uma criana, mesmo que seja uma ad scente, no vai ter muita chance contraeles. Temos que imaginar que iro peg-la, se j no o fizeram. Sam assentiu. E se nos pegarem tambm, enquanto estivermos tentandosair da cidade, no res ar ningum para fazer o servio. Portanto,primeiro temos que tentar um piano de ao de ba ixo risco. Existe alguma opo de baixo risco? perguntou Harryenquanto limpava um pou de gema no prato com um pedao detorrada , comendo devagar e com movimentos pausado s, necessrios pelo fato de dispor apenas de uma das mos. Despejando um pouco mais de calda sobre suas panquecas, surpreso do quan to estava comendo, atribuindo seu apetite possibilidade de aquela ser sua ltima r efeio, Sam disse: Sabe... esta uma cidade toda interligada. Interligada? Por computador. A New Wave doou computadores para apolcia, para que ficass em presos rede... E s escolas disse Harry. Lembro-me de ter lido a respeito nos jornais na primavera ou comeo do vero. Doaram vrioscomputadores e programas tanto para as escol as primrias quantopara as secundrias. Um gesto de envolvimento cvico, foi como odenom inaram. Agora parece mais assustador do que isso, no? indagouTessa. Certamente. Tessa disse: Agora parece que talvez quisessem seus computadores nasescolas pela mesma razo que desejavam a polcia informatizada: para ligar todos eles New Wave, para monitorar e controlar. Sam colocou o garfo sobre o prato. A New Wave emprega, o qu?, cerca de um tero da populao da cidade? Provavelmente disse Harry. Moonlight Cove s comeou a crescer realmente ois que a New Wave se instalou aquih dez anos. De certa forma, como uma antiga cid ade industrial. A vida aqui no apenas dependente do principal empregador, mastambm socialme nte bastante centralizada em torno dele.

Depois de tomar um gole de caf quase to forte quanto conhaque, Sam disse: Um tero da populao... o que vem a ser aproximadamente quarenta por cento d s adultos. Harry concordou: Creio que sim. E voc tem que imaginar que todos da New Wave faamparte da conspirao, que vam entre os primeiros a serem... convertidos. Tessa assentiu. Acho que isso um fato. E so mais do que normalmente interessados em computadores, claro, porque t rabalham naquela indstria, portanto podemos apostar que a maioria ou todos tm compu tadores em casa. Harry aquiesceu. E sem dvida muitos, seno todos esses computadores podem se ligar atravs de modem diretamente New Wave, de modoque podem trabalhar em casa noite ou nos fins de semana, se necessrio. E agora, com esse plano de converso perto da concluso,apost o que esto trabalhando dia e noite; os dados devem estar indo e vindo pelas linhas telefnicas quase a noite toda. Se Harry puder me indicar algum neste quarteiro que trabalhe para a NewWave... H vrios disse Harry. ...ento eu poderia sair, ver se tem algum em casa. A estahora, provavelmen e esto no trabalho. Se no houver ningum, talvez consiga fazer uma ligao para fora pelo telefone deles. Espere, espere disse Tessa. Que histria essa de telefones? Os telefon esto funcionando. Sam sacudiu a cabea. Tudo que sabemos que os telefones pblicos esto mudos,como o de Harry. Ma embre-se: a New Wave controla o computador da companhia telefnica, portanto provav elmente podem selecionar quais linhas vo cortar. Aposto como no cortaram as linhasd aqueles que j foram... convertidos. Eles no iriam negar comunicao a si mesmos. Espec ialmente no agora, numa crise, e com oplano deles quase concludo. H mais do que cinqe nta por centode chances de que as nicas linhas que cortaram so as que imaginam que iramos usar: telefones pblicos, telefones instalados emlocais pblicos, como no motel , e os telefones nas casas das pessoasque ainda no foram convertidas. 16 O medo inundou Loman Watkins, saturou-o to completamente que, se possusse s ubstncia, poderia ser extrado de sua carne em quantidades iguais aos rios que naqu ele momento despejavam-se do cu assolado pela tempestade l fora. Temia por si mesm o, pelo que ainda poderia vir a se transformar. Temia por seu filho tambm, sentad o diante do computador com uma aparncia completamente aliengena. E tambm tinha medo de seu filho, no adiantava negar, apavorado com ele e incapaz de toc-lo. Uma torrente de dados coruscava pela tela em ondas verdes indistintas. O s olhos prateados, lquidos, brilhantes de Denny como poas de mercrio em suas rbitas refletiam os fluxos luminosos de letras, nmeros, grficos e tabelas. Sem piscar. Loman lembrou-se do que Shaddack dissera na casa de Peyser quando viu qu e este regredira para uma forma lupina que no podia ser parte da histria gentica do homem. A regresso no era simplesmente ou mesmo basicamente um processo fsico. Era um exemplo do poder da mente sobre a matria, da conscincia ditando a forma. Como j no podiam ser pessoas comuns, e como no podiam tolerar a vida como insensveis Nova Gente, buscavam estados alterados onde a existncia era mais suportvel. E o rapaz b uscara aquele estado, desejara se transformar naquela coisa grotesca. Denny? Nenhuma resposta. O rapaz emudecera inteiramente. Nem mesmo rudos eletrnicos emanavam dele. Os fios metlicos, como os dedos do rapaz terminavam, vibravam continuamen te e s vezes latejavam como se pulsaes irregulares de sangue espesso e inumano os a travessassem, circulando entre partes orgnicas e no orgnicas do mecanismo.

O corao de Loman batia to rpido quanto seriam seus passos se pudesse fugir. Mas estava pregado no lugar pelo peso de seu medo. Comeou a suar copiosamente. Es forou-se para no vomitar a enorme refeio que acabara de fazer. Desesperadamente, imaginou o que deveria fazer e a primeira ; coisa que lhe ocorreu foi telefonar para Shaddack e buscar sua ajuda. Sem dvida Shaddack co mpreenderia o que estava acontecendo e saberia como reverter aquela hedionda met amorfose e fazer Denny voltar forma humana. Mas isso era um sonho. O Projeto Falco da Lua estava fora de controle, se guindo caminhos sombrios at os horrores das trevas que Tom Shaddack nunca previra , nem podia evitar. Alm do mais, Shaddack no devia ter medo do que estava acontecendo a Denny. Ficaria encantado, exultante. Shaddack veria a transformao do rapaz como um estad o elevado, a ser desejado tanto quanto a degenerao dos regressivos devia ser evita da e censurada. Ali estava o que Shaddack realmente buscava, a evoluo forada do hom em em mquina. Mesmo agora, mentalmente, Loman podia ouvir Shaddack falando agitadament e no ensangentado quarto de Peyser: " ...o que no compreendo por que os regressivo s escolheram uma condio subumana. Certamente, voc tem o poder dentro de si de sofre r uma evoluo ao invs de uma involuo, de se alar da mera condio humana para algo mais vado, mais limpo, mais puro... Loman tinha certeza de que a encarnao de Denny, de olhos lquidos, prateados , no era uma forma mais elevada do que a existncia humana comum, nem mais limpa ou pura. A seu modo, era era uma degenerao tanto quanto a regresso de Peyser a uma ap arncia lupina ou o retrocesso de Coombs a uma criatura primitiva semelhante ao ma caco. Como Peyser, Denny abandonara a individualidade intelectual para fugir da conscincia da vida sem emoo como uma Nova Pessoa; ao invs de se tornar mais um no ba ndo de bestas subumanas, ele se transformara numa das muitas unidades de process amento de dados numa complexa rede de um supercomputador. Valorizara o que resto u de humano nele sua mente , e tornara-se algo mais simples do que um gloriosamen te complexo ser humano. Uma gota de baba caiu do queixo de Denny, formando um crculo molhado na c oxa vestida de jeans. Voc conhece o medo agora?, indagou-se Loman. No pode amar. Assim como eu t ambm no posso. Mas teme alguma coisa agora? Certamente no. Mquinas no podiam sentir terror. Embora a converso de Loman o tivesse deixado incapaz de experimentar qual quer emoo alm do medo, e embora suas noites e seus dias tivessem se tornado um long o sofrimento de ansiedade de intensidade varivel, havia passado, de um modo perve rso, a amar o medo, a aliment-lo, porque era o nico sentimento que o mantinha em c ontato com o homem no convertido que fora um dia. Se lhe tirassem o medo tambm, el e seria apenas uma mquina de carne e osso. Sua vida no teria qualquer dimenso human a. Denny abandonara essa ltima e preciosa emoo. Tudo que lhe restou para preen cher seus dias sombrios foram a lgica, a razo, cadeias infinitas de clculos, a inte rminvel absoro e interpolao de fatos. E, se Shaddack estivesse correto sobre a longev idade da Nova Gente, esses dias se transformariam em sculos. Repentinamente, estranhos sons eletrnicos emanaram do rapaz outra vez. Ec oaram pelas paredes. Eram sons to surpreendentes quanto os frios gritos e lamentos de algumas espcies que habitam as mais longnquas profundezas dos mares. Chamar Shaddack e revelar-lhe o estado de Denny seria encorajar o louco em seus objetivos insanos e demonacos. Quando visse em que Denny se transformara, Shaddack poderia encontrar um modo de induzir ou forar toda a Nova Gente a se t ransformar em entidades cibernticas idnticas. Essa possibilidade elevou o medode Lo man a novas alturas. O rapaz-criatura silenciou de novo. Loman tirou o revlver do coldre. Sua mo tremia descontro- ladamente. Fluxos de dados corriam de forma ainda mais frentica pela te-la, simultan eamente nadando na superfcie dos olhos vazados deDenny. Fitando a criatura que um dia fora seu filho, Loman arrancou lem branas do ba de sua vida pr-Mudana, tentando desesperadamente recuperar alguma coisa

do que um dia sentira por Denny o amor de pai por um filho, a suave dor de orgu lho e esperana pelo futuro do rapaz. Lembrava-se de pescarias que fizeram juntos, noites passadas diante da tev, os livros preferidos compartilhados e discutidos, longas horas durante as quais trabalharam juntos e com prazer em projetos de cin cia para a escola, o Natal em que Denny ganhara a primeira bicicleta, o primeiro namoro quando ele nervosamente trouxera a filha dos Talmadges em casa para conh ecer seus pais... Loman podia evocar imagens daquela poca, fotografias mentais ba stante detalhadas, mas sem nenhum poder de emocion-lo. Sabia que devia sentir alg uma coisa, se ia matar seu nico filho, algo mais do que medo, mas j no possua esta c apacidade. Para se apegar ao que restasse de humano nele, tinha que ser capaz de verter uma lgrima, ao menos uma, quando disparasse o tiro da Smith & Wesson, mas seus olhos permaneciam secos. Sem aviso, algo saltou da testa de Denny. Loman deu um grito e recuou aos tropees, surpreso. No comeo, achou que se tratava de uma minhoca, pois era segmentada, oleos a e brilhante, da grossura de um lpis. Mas conforme continuava a se projetar para fora, viu que era mais metlica do que orgnica, terminando numa tomada com trs vez es o dime- tro da prpria "minhoca". Como a antena de um inseto singular- mente rep ulsivo, aquilo serpeava para frente e para trs diante do rosto de Denny, alongand o-se cada vez mais, at tocar o computador. Ele est desejando que isso acontea, lembrou Loman a si mesmo. Aquilo era a mente sobre a matria, e no gentica em curto- circuito. Poder da mente tornado concreto, e no apenas biologiadesenfreada. Era isso que o rapaz des ejara se tornar e, se essa era a nica vida que ele podia suportar agora, a nica exi stncia que desejava, ento por que no permitir que a tivesse? A hedionda salincia semelhante a minhoca vasculhou o mecanismo exposto, o nde antes estivera a tampa. Desapareceu l dentro, fazendo alguma ligao que ajudasse o rapaz a alcanar uma unio ainda mais ntima com o Sol do que poderia obter exclusi vamente atravs de mos alteradas e olhos de mercrio. Um gemido oco, eletrnico, enregelante, escapou da boca do rapaz, embora n em seus lbios nem sua lngua se movessem. O medo de Loman de agir foi superado pelo medo de no agir. Deu um passo f rente, encostou o cano do revlver na tmpora direita do rapaz e disparou dois tiros . 17 Agachada na varanda dos fundos, encostada na parede da casa, erguendo-se de vez em quando para olhar cautelosamente atravs da janela para as trs pessoas re unidas em torno da mesa da cozinha, Chrissie aos poucos comeou a acreditar que po dia confiar neles. Acima do ronco e do chiado montonos da chuva, atravs da janela fechada, podia ouvir apenas fragmentos da conversa. Depois de algum tempo, entre tanto, concluiu que eles sabiam que havia algo terrivelmente errado em Moonlight Cove. Os dois estranhos pareciam estar se escondendo na casa do sr. Talbot, e f ugiam como ela. Ao que parecia, arquitetavam um plano para conseguir ajuda de au toridades de fora da cidade. Resolveu no bater porta. Era de madeira slida, sem vidraas na metade superi or, de modo que no poderiam ver quem estava batendo. Ouvira o suficiente para com preender que seus nervos estavam tensos, talvez no to abalados quanto os dela, mas definitivamente flor da pele. Uma batida inesperada na porta provocaria neles u m fulminante ataque cardaco ou talvez pegassem suas armas e arrebentassem a porta em pedacinhos, e ela inclusive. O que fez foi erguer-se bem vista e dar uma pancadinha na janela. O sr. Talbot virou a cabea num sobressalto e apontou, mas enquanto o fazi a, o outro homem e a mulher puseram-se de p num salto, com a instantaneidade de m arionetes de mola. Moose latiuuma, duas vezes. As trs pessoas e o cachorro fitaram Chrissie surpresos. Pela expresso de seus rostos, ela podia no ser uma menina de onze anos enlameada, mas um manaco portador de uma serra eltrica, usando um capuz de couro para ocultar o rosto deformado.

Imaginava que agora, na Moonlight Cove infestada de aliengenas, at uma men ina exausta, pattica, encharcada de chuva po dia ser objeto de terror para aquele s que no sabiam que ela ainda era humana. Na esperana de aplacar o temor deles, el a falou atravs da vidraa da janela: Ajudem-me. Por favor, ajudem-me. 18 A mquina emitiu um guincho agudo. Seu crnio estilhaou-se sob o impacto das d uas balas e ela foi arrancada do assento, caindo no cho do quarto e arrastando a cadeira consigo. Os dedos alongados soltaram-se do computador sobre a mesa. A so nda em forma de minhoca segmentada partiu-se em duas, entre o computador e a tes ta de onde se originava. A coisa ficou no cho, contorcendo-se em espasmos. Loman tinha que pensar naquilo como uma mquina. No podia consider-la seu fi lho. Era aterrorizante demais. O rosto estava deformado, contorcido numa mscara assimtrica, surrealista, pelo impacto dos projteis ao atravessarem o crnio. Os olhos prateados apagaram-se. Agora parecia que poas de petrleo, e no de mercrio, haviam se formado nas rbitas do crnio da criatura. Entre placas sseas estilhaadas, Loman viu no s a matria cinzenta que j esperav a, mas o que parecia ser um rolo de fios, fragmentos lustrosos que quase parecia m de cermica, estranhas formas geomtricas. O sangue que jorrava dos ferimentos era acompanhado de anis de fumaa azul. Ainda assim, a mquina berrava. Os estridentes gritos eletrnicos no se originavam mais do rapaz-criatura, mas do computador sobre a mesa. Eram sons to bizarros que pareciam deslocados tan to na parte mecnica do organismo quanto na metade humana. Loman compreendeu que no eram gemidos inteiramente eletrnicos. Uma palavra repetia-se centenas de vezes, preenchendo linha aps linha na monitor de vdeo: NO NO NO NO NO NO NO NO NO NO NO NO NO NO NO NO NO... Concluiu de sbito que Denny estava apenas parcialmente morto. A parte da mente do rapaz que habitara o corpo estava extinta, mas um outro fragmento de su a conscincia ainda vivia no computador, mantido vivo em silcio no lugar de tecido humano. Essa parte dele gritava com a voz fria de mquina. Na tela: ONDE EST 0 RESTO DE MIM ONDE EST O RESTO DE MIM ONDE EST O RESTO DE MIM NO NO NO NO NO NO NO NO NO NO NO NO NO NO NO NO... Loman sentiu como se seu sangue fosse um lodo gelado bombeado por um cor ao to enregelado quanto a carne no freezer l embaixo. Nunca conhecera um frio que pe netrasse to fundo quanto esse. Ele afastou-se do corpo encolhido, que parar de se contorcer, e apontou o revlver para o computador. Esvaziou a arma na mquina, destr uindo primeiro o monitor. Com as cortinas cerradas, o quarto estava quase inteir amente s escuras. Explodiu os circuitos em pedaos. Milhares de fascas brilharam na escurido, espalhando-se ao saltarem da unidade central de processamento. Mas com um derradeiro estremecimento e estalido, a mquina morreu e a escurido fechou-se no vamente. O ar transcendia a material isolante queimado. E pior. Loman deixou o aposento e dirigiu-se ao topo das escadas. Fi-ou ali parado por um instante, a poiado no corrimo. Em seguida, desceu para o saguo. Recarregou o revlver, enfiou-o no coldre. Saiu para a chuva. Shaddack disse em voz alta. Entrou no carro e ligou o motor. 19 Tessa encarregou-se da menina. Levou-a para cima, deixando Harry, Sam e Moose na cozinha e a fez tirar as roupas molhadas. Seus dentes esto batendo, quer ida.

Tenho sorte de ainda ter dentes para bater. Sua pele est azulada. Tenho sorte de ter pele disse a menina. Vi que tambm est mancando. Sim. Torci o tornozelo. Tem certeza que apenas um mau jeito? Sim. Nada srio. Alm do mais... J sei disse Tessa , tem sorte de ainda ter tornozelos. Certo. Pelo que sei, aliengenas acham tornozelos particularmente apetito sos, do mesmo modo que algumas pessoas gostam de p de porco. Huuh. Ela sentou-se na beira da cama no quarto de hspedes, um cobertor de l enro lado no corpo, e esperou enquanto Tessa apanhava um lenol do armrio de roupas de c ama e vrios alfinetes de segurana de uma caixa de costura que vira no mesmo armrio. Tessa disse: As roupas de Harry so grandes demais para voc, de modo que vamos enrol-la um lenol por enquanto. Enquanto suasroupas estiverem na secadora, voc pode descer e contar a Harry,Sam e a mim tudo que aconteceu. Foi uma verdadeira aventura disse a menina. Sim, parece que voc passou por muita coisa. Daria um grande livro. Gosta de livros? Ah, sim, adoro livros. Ruborizando-se, mas evidentemente decidida a ser sofisticada, ela livrou -se do cobertor e ficou de p para que Tessa pudesse ajeitar o lenol sua volta. Tes sa prendeu-o com os alfinetes, fazendo uma espcie de toga. Enquanto Tessa trabalhava, Chrissie disse: Acho que escreverei um livro sobre tudo isso um dia. Serintitulado O flage lo aliengena ou talvez O reduto da rainha, pormeu no o intitularei O reduto da rainh a a menos que fique comprovado que exista uma rainha em algum lugar. Talvez no se reproduzam como insetos ou mesmo como animais. Talvez tenham uma forma de vida ve getal. Quem sabe? Se forem forma de vida vegetal,eu terei que chamar o livro de a lgo como Sementes espaciais ou Vegetais do infinito ou talvez Cogumelos marciano s assassinos. s vezes bom usar aliterao em ttulos. Aliterao. No gosta destapalavra? to bem. Gosto de palavras. Claro, sempre se podepreferir um ttulo mais potico, assus tador, como Razes aliengenas, Folhas aliengenas. Ei, se forem vegetais, talvez este jamos comsorte, porque talvez sejam exterminados por pulges ou lagartas detomate, j que no tero desenvolvido imunidade contra pragas terrestres, exatamente como algun s germes minsculos exterminaran os poderosos marcianos em Guerra dos mundos. Tessa relutava em revelar que seus inimigos no eram provenientes das estr elas, pois se divertia com a conversa precoce da menina. Notou, ento, que a mo esq uerda de Chrissie estava seriamente esfolada; o centro do ferimento parecia em c arne viva. Machuquei quando ca do telhado da varanda da parquia disse a menina. Caiu de um telhado? Sim. Nossa, isso sim foi excitante. Sabe, a criatura-lobo vinha pela jane la atrs de mim e eu no tinha mais para onde ir. Torci o tornozelo na mesma queda e depois tive que atravessar o quintalcorrendo para o porto dos fundos antes que me pegassem. Sabe,srta. Lockland... Chame-me de Tessa. Chrissie parecia no estar acostumada a se dirigir aos adultos pelo primei ro nome. Franziu as sobrancelhas e ficou em silncio por um instante, lutando com o convite informalidade. Evidentemente, chegou concluso de que seria indelicado no usar o primeiro nome quando solicitada a faz-lo. Certo... Tessa. Bem, de qualquer forma, no consigo resolver o que os alien enas fariam conosco se nos pegassem. Comernossos rins, talvez? Ou no nos comem? Ta lvez enfiem insetos rastejantes aliengenas em seus ouvidos e os bichinhos rasteje m parao seu crebro e o dominem. De qualquer modo, imagino que valhaa pena cair de u m telhado para escapar deles. Tendo terminado de prender a toga, Tessa conduziu Chrissie pelo corredor at o banheiro, e procurou no armrio de remdios alguma coisa com que tratar a palma

da mo esfolada. Encontrou um vidro de iodo com um rtulo desbotado, um rolo de esp aradrapo pela metade e um pacote de compressas de gaze to velho que a embalagem d e papel de cada compressa estava amarelada do tempo. A gaze em si parecia nova e limpa e o iodo no enfraquecera, ainda estando forte o bastante para arder. Descala, vestida com a toga, com os cabelos louros encaracolando-se ao se car, Chrissie sentou-se na tampa abaixada do vaso sanitrio e se submeteu estoicam ente ao tratamento de seu ferimento. No protestou de nenhuma forma, no gritou ou m esmo gemeu de dor. Mas ela realmente falava: a segunda vez que caio de um telhado, portanto imagino devo ter um anjo d a guarda me protegendo. H cerca de umano e meio, na primavera, esses pssaros, acho que eram estorninhos, construram um ninho no telhado de um dos estbulos l de casa e eu tinha que ver como eram os pssaros no ninho, de modo que, quando meus pais no estavam por perto, arranjei uma escada e esperei que a me dos filhotes voasse em busca de mais comida e ento subi l depressa para olhar. Vou lhe contar, antes de g anharem as penas, os passarinhos recm-nascidos so a coisa mais feia que j se viu, e xceto os aliengenas, claro. So umas coisinhas enrugadas e murchas, s bicos e olhos, e umas asinhas curtas como braos deformados. Se os bebs humanos fossem to feios ao nascer, as primeiras pessoas, h alguns milhes de anos, teriam jogado seus rebento s na privada e dado descarga, se tivessem privadas, e no teriam ousado ter mais n enhum, e toda a raa teria sido extinta antes mesmo de comear. Ainda aplicando o iodo sobre a ferida, tentando sem sucesso reprimir um sorriso, Tessa ergueu os olhos e viu que Chrissie tinha os olhos cerrados e aper tava-os com fora, enrugando o nariz, esforando-se para ser corajosa. Ento os pssaros me e pai voltaram continuou a menina , viram-me junto ao nin ho e voaram direto para meu rosto, gritando estridentemente. Levei um susto to gr ande que escorreguei e ca do telhado. No me machuquei nem um pouco daquela vez, em bora tivesse cado sobre esterco de cavalo. O que no nada interessante, garanto-lhe . Adoro cavalos, mas seriam muito mais adorveis se pudssemos ensin-los a usar uma c aixa como um gato. Tessa estava encantada com aquela garota. 20 Sam inclinou-se para a frente com os cotovelos apoiados sobre a mesa da c ozinha e ouviu Chrissie Foster com ateno. Embora Tessa tivesse ouvido os bichos-pa pes durante a chacina no Cove Lodge e visto de relance os ps de um deles por baixo da porta de seu quarto, e embora Harry os tivesse observado distncia durante a n oite e em meio ao nevoeiro, e embora Sam tivesse espreitado dois deles na noite anterior pela janela da sala de Harry, a menina era a nica presente que os vira d e perto e mais de uma vez. Mas no era apenas a sua experincia singular que prendia a ateno de Sam. Tambm se sentia cativado por sua vivacidade, bomhumor e facilidade de expresso. Ela obv iamente tinha uma considervel fora interior, um verdadeiro vigor, pois do contrrio no teria sobrevivido noite anterior e aos acontecimentos desta manh. E, ainda assi m, ela continuava encantadoramente inocente, corajosa, mas no endurecida. Era uma dessas crianas que lhe davam esperana por todo o maldito gnero humano. Uma criana como Scott costumava ser. E era por isso que Sam estava fascinado por Chrissie Foster. Via nela a criana que Scott fora. Antes de... mudar. Com um sentimento de pesar to pungente q ue se manifestava como uma dor surda no peito e um n na garganta, Sam a observava e ouvia, no s pelas informaes que tinha a comunicar, mas com a expectativa irreal d e que, examinando-a, iria compreender afinal por que seu filho perdera tanto a i nocncia quanto a esperana. 21 Na escurido do poro da Colnia caro, Tucker e seu bando no dormiram, pois no pr

ecisavam disso. Ficaram aconchegados na profunda escurido. De vez em quando, ele e o outro macho copulavam com a fmea e agarravam-se com um frenesi selvagem, prov ocando arranhes que sarariam sem demora, arrancando sangue um do outro apenas pel o prazer do cheiro brincadeiras dedesvairados imortais. O confinamento rido e escuro do abrigo de paredes de concreto contribua pa ra a crescente desorientao de Tucker. A cada hora, ele conseguia se lembrar menos de sua existncia antes da excitante caada da noite anterior. Deixara de ter muita noo de si mesmo. A individualidade no devia ser encorajada no bando durante a caada e, no abrigo, era uma caracterstica ainda menos desejvel; a harmonia naquele espao sem janelas, claustrofbico, exigia o abandono do eu individual pelo grupo. Seus sonhos acordados eram repletos de imagens de formas escuras e desen freadas, rastejando por florestas sombrias e campos banhados de luar. Quando a l embrana da forma humana atravessava sua mente, suas origens eram um mistrio para e le; mais do que isso, ficava amedrontado e mudava suas fantasias para cenas de c orrida-caada-assassinato-acasalamento, nas quais era apenas parte do bando, um asp ecto de uma nica sombra, uma extensode um organismo maior, livre da necessidade de pensar, no tendo nenhum desejo seno ser. Em determinado momento, ele tornou-se consciente de que abandonara a for ma lupina, que se tornara demasiado limitante. J no queria mais ser o lder do bando , pois tal posio implicava responsabilidade demais. No queria pensar em nada. Apena s ser. Ser. As limitaes de todas as formas fsicas rgidas pareciam insuportveis. Notou que o outro macho e a fmea percebiam sua degenerao e seguiam seu exem plo. Ele sentiu sua carne fluir, os ossos dissolverem-se, rgos e vasos abandona rem forma e funo. Ele involuiu alm da forma primitiva de macaco, muito alm da criatu ra de quatro patas que rastejara do antigo oceano h milnios, alm, alm, at se tornar u ma massa de tecido pulsante, sopa protoplsmica, latejando na escurido do poro da Co lnia Icaro. 22 Loman tocou a campainha da casa de Shaddack, e Evan, o criado, veio aten der. Desculpe, chefe Watkins, mas o Sr. Shaddack no est. Aonde foi? No sei. Evan pertencia Nova Gente. Para certificar-se de que estaria mesmo liqui dado, Loman baleou-o duas vezes na cabea e depois duas vezes no peito, enquanto e le jazia no vestbulo, com crebro e corao despedaados. Ou seria processador de dados e bomba? J nem sabia mais agora se usava terminologia biolgica ou mecnica. At que pon to eles haviam progredido no processo de se tornarem mquinas? Loman fechou a porta atrs de si e aproximou-se do corpo de Evan. Aps remun iciar o tambor do revlver, vasculhou a enorme casa, cmodo a cmodo, procura de Shadd ack. Embora desejasse ser movido por uma sede de vingana, ser consumido pela r aiva, e extrair satisfao marretando Shaddack at a morte, renegava essa baixeza de s entimentos. A morte de seu filho no derretera o gelo em seu corao. No podia sentir d or ou raiva. Em vez disso, era conduzido pelo medo. Queria matar Shaddack antes que o louco os transformasse em algo pior do que j tinham se tornado. Matando Shaddack que sempre esteve ligado ao supercomputador da New Wave por um simples artefato de telemetria cardaca , Loman ativaria um programa em Sol que irradiaria a ordem de morte em microondas. Aquela transmisso seria recebida por todos os computadores microesfricos ligados aos mais profundos tecidos da Nov a Gente. Uma vez recebida a ordem de morte, cada computador biologicamente inter ativo em cada Nova Pessoa para-ria instantaneamente o corao de cada hospedeiro. Ca da um dos convertidos em Moonlight Cove morreria. Ele tambm morreria. Mas no se pr eocupava. Seu medo da morte era superado por seu medo de viver, especialmente se tivesse que viver tanto como um regressivo quanto como a coisa bem mais hediond

a que Denny tinha se tornado. Em sua mente podia se ver naquela deplorvel condio olhos cintilantes, uma s onda parecendo um verme irrompendo sangrentamente de sua testa em busca de uma o bscena unio com o computador. Se a pele realmente pudesse rastejar, a sua teria r astejado para fora de seu corpo. No encontrando Shaddack em casa, partiu para a New Wave, otpnde certament e o criador do novo mundo estaria em seu gabinete, atarefado em projetar locais p ara o inferno que ele chamava de paraso. 23

Pouco depois das onze horas, quando Sam saa, Tessa passou varanda dos fu ndos com ele e fechou a porta, deixando Harry e Chrissie na cozinha. As rvores na parte de trs da propriedade eram altasapenas o bastante para evitar que vizinhos, mesmo os que moravam mais acima na colina, pudessem espreitar o quintal. Tinha certeza que no podiam ser vistos nas sombras da varanda. Oua disse ela , no faz nenhum sentido voc ir sozinho. Faz pleno sentido. O ar estava frio e mido. Ela passou os braos ao redor do corpo e disse: Eu poderia tocar a campainha da porta da frente, distrairalgum l dentro, e quanto voc entrava pelos fundos. No quero ter que me preocupar com voc. Posso tomar conta de mim mesma. Sim, acredito que possa disse ele. E ento? Mas eu trabalho sozinho. Voc parece fazer tudo sozinho. Ele esboou um tnue sorriso. Vamos comear outra briga sobre se a vida uma festa ouo inferno na Terra? No tivemos uma briga. Foi uma discusso. Bem, de qualquer forma, passei para misses disfaradojustamente porque cons go trabalhar muito bem sozinho. No quero mais um parceiro, Tessa, porque no quero v er mais nenhummorrer. Ela sabia que Sam se referia no s aos outros agentes que haviam morrido no cumprimento do dever com ele, mas tambm a sua falecida esposa. Fique com a garota disse ele. Cuide dela caso algumacoisa acontea. Afin ela se parece com voc. O qu? uma dessas pessoas que sabem como amar a vida. Comorealmente, profundamen te, am-la, no importa o que acontea. um talento nato e precioso. Voc tambm sabe disse ela. No. Eu nunca soube. Diabos, todo mundo nasce com amor pela vida. Voc ainda o tem, Sam. Apenas afastou-se dele, mas pode encontr-lo denovo. Cuide dela disse ele, virando-se e descendo os degrausda varanda e entran do na chuva. melhor que voc volte, desgraado. Prometeu me contaro que viu na outra ex midade daquele tnel, no Outro Lado. melhor que volte. Sam partiu atravs da chuva prateada e de finos aglomerados de nvoa cinzent a. Enquanto o observava se afastar, Tessa compreendeu que, ainda que ele nu nca lhe contasse sobre o Outro Lado, queria que ele voltasse por muitas outras r azes tanto complexas quanto surpreendentes. 24 A casa dos Coltranes era a terceira depois da de Talbot, na Conquistador. Dois andares. Revestimento de cedro envelhecido. Um ptio coberto no lugar de uma

varanda nos fundos. Movendo-se depressa pela parte posterior da casa, onde a chuva ricochete ava na cobertura do ptio com um som semelhante ao fogo crepitante, Sam espreitou pelas portas corredias de vidro para dentro da escura sala familiar e em seguida pelas amplas janelas da cozinha, tambm escura. Quando chegou porta da cozinha, ti rou o revlver do coldre sob o casaco de couro e manteve-o ao lado do corpo, junto coxa. Ele podia ter dado a volta at a frente e tocado a campainha, o que teria parecido menos suspeito para as pessoas do lado de dentro. Mas isso significaria sair rua, onde era mais provvel ser visto no s pelos vizinhos como pelos homens qu e Chrissie disse estarem patrulhando a cidade. Bateu porta, quatro batidas rpidas. Quando ningum atendeu, bateu de novo, mais forte, e depois uma terceira vez, ainda mais forte. Se houvesse algum em cas a, teriam atendido. Harley e Sue Coltrane deviam estar na New Wave, onde trabalhavam. A porta estava trancada. Esperava que no houvesse nenhuma trava interna. Embora tivesse deixado seus outros instrumentos na casa deHarry, trouxera uma lmina de metal fina e flexvel. Filmes de televiso haviam popularizado a noo de q ue qualquer carto de crdito servia de conveniente e inocente lmina, mas esses retngu los de plstico freqentemente se engastavam na fenda ou saltavam antes que a lingeta da fechadura deslizasse. Preferia as ferramentas consagradas pelo tempo. Enfiou a lmina entre a porta e o batente,sob a fechadura, e deslizou-a para cima, fazendo presso ao encontrar resistncia. A fechadura estalou. Experimentou a porta e no havia nenhuma trava; abriu-se com um leve rangido. Entrou e fechou a porta de vagar, cuidando para que ela no se trancasse. Se tivesse que sair s pressas, no qu eria ter que ficar s voltas com a fechadura. A cozinha estava iluminada apenas pela luz fraca do dia chuvoso que mal penetrava pela janela. Evidentemente, o assoalho de vinil, o revestimento das pa redes e os ladrilhos eram em tons bem suaves, pois na obscuridade tudo parecia te r um ou outro tom de cinza. Ficou parado por quase um minuto, ouvindo com ateno. Um relgio de cozinha tiquetaqueava. A chuva tamborilava na cobertura do ptio. Os cabelos encharcados grudavam em sua testa. Afastou-os dos olhos. Quando se mexeu, os sapatos molhados guincharam. Foi diretamente para o telefone, preso parede acima de uma cantoneira. Quando tirou-o do gancho, no obteve sinal de discar, mas a linha tambm no estava mu t da. Estava repleta de sons estranhos: cliques, sinais regulares e leves oscilaes odos os quais mesclavam-se numa msica lamuriosa e estranha, uma trenodia eletrnic a. Sam sentiu um frio na nuca. Cuidadosa, silenciosamente, recolocou-o no lugar. Perguntou-se que tipos de sons podiam ser ouvidos em um telefone que est ava sendo usado como ligao entre dois computadores, com um modem. Um dos Coltranes estaria trabalhando em alguma parte da casa, ligado New Wave por um computador pessoal? De algum modo, pressentia que o que ouvira na linha no podia ser explicad o com facilidade. Era incrivelmente estranho. Havia uma sala de jantar depois da cozinha. As duas amplas janelas estav am cobertas por cortinas finas, o que filtrava ainda mais a luz do dia cinzento. Um armrio, aparador, mesa e cadeiras eram revelados como blocos de sombras cinza -chumbo. Novamente parou para ouvir. Novamente no ouviu nada de incomum. A disposio da casa seguia um projeto californiano bsico, sem corredor no tr reo. Cada aposento dava diretamente para o seguinte num desenho arejado e amplo. Por uma passagem em arco, ele entrou na espaosa sala de estar, satisfeito pelo fato de a casa ser forrada com carpete, onde seus sapatos molhados no produziam rudo. A sala de estar estava menos escura do que qualquer outra parte da casa que vira at ento, e no entanto a cor mais viva era um cinza perolado. As janelas

a oeste eram protegidas pela varanda da frente, mas a chuva escorria pelas que davam para o norte. A luz cinzenta do dia, atravessando as vidraas, pontilhava o aposento de sombras das centenas de gotas de chuva que deslizavam pelo vidro, e Sam estava to sensvel que quase podia sentir aqueles pequenos fantasmas amebide s rastejando sobre ele. Entre a iluminao e seu estado de esprito, sentia como se estivesse num velh o filme preto e branco. Um daqueles desolados exerccios em film noir. A sala de estar estava deserta, mas bruscamente se ouviu um som vindo do ltimo aposento do trreo. No canto sudoeste. Depois do vestbulo. O gabinete particu lar, muito provavelmente. Era um trinado perfurante que fez seus dentes doerem, seguido de um grito desalentado que nem era a voz de um homem nem de uma mquina, mas algo entre um e outro, uma voz semimetlica arrancada pelo medo e distorcida p elo desespero. Foi seguido de uma pulsao eletrnica baixa, como uma forte batida car daca. Em seguida, silncio. Ele erguera o revlver, segurando-o diretamente frente, pronto para atirar em qualquer coisa que se movesse. Mas tudo estava to imvel quanto silencioso. O trinado, o grito sobrenatural e a pulsao surda certamente no podiam ser a ssociados aos bichos-papes que vira na noite anterior do lado de fora da casa de Harry ou com as demais criaturas que Chrissie descreveu. At agora, um encontro co m um deles era o que mais temia. Mas de repente a entidade desconhecida no gabin ete tornou-se mais assustadora. Sam esperou. Nada mais. Tinha a estranha sensao de que alguma coisa ouvia seus movimentos to apreen sivamente quanto ele. Considerou voltar casa de Harry para pensar em alguma outra forma de env iar uma mensagem ao Bureau, porque comida mexicana e Guinness Stout e filmes de Goldie Hawn agora pareciam muito preciosos, no apenas razes patticas para viver, ma s prazeres to especiais que no havia palavras que pudessem descrev-los. A nica coisa que o impedia de sair correndo dali era Chrissie Foster. A l embrana de seus olhos vivos. Seu rosto inocente. O entusiasmo e o nimo com que con tara suas aventuras. Talvez ele tivesse falhado com Scott e fosse muito tarde pa ra o garoto ser resgatado da beira do abismo. Mas Chrissie ainda estava viva em fsica, intelectual e emocionalmente e dependi todo o sentido essencial da palavra a dele. Ningum mais poderia salv-la da converso. Faltavam pouco mais de doze horas para a meia-noite. Avanou sorrateiramente ao longo da parede da sala de estar e atravessou o vestbulo em silncio. Permaneceu com as costas contra a parede ao lado da porta se mi-aberta do aposento de onde vieram os estranhos sons. Alguma coisa estalou l dentro. Ele empertigou-se. Estalidos surdos e baixos. No o tique-tique-tique de garras como o que ou vira batendo na janela na noite anterior. Mais como uma longa srie de rels sendo d esarmados, dezenas de interruptores desligados, domins caindo em cascata: cliqueclique-clique-clique-clique-clique-clique... Silncio mais uma vez. Segurando o revlver com ambas as mos, Sam postou-se diante da porta e a ab riu com um pontap. Atravessou o umbral e adotou uma posio de atirador. As janelas estavam encobertas por persianas e a nica luz vinha das telas de dois computadores. Ambos estavam guarnecidos de filtros que resultavam em tex to preto sobre fundo de cor mbar. Tudo no aposento que no estava imerso em sombras refletia aquele brilho dourado. Duas pessoas estavam sentadas diante dos terminais, uma do lado direito do aposento, a outra do esquerdo, de costas uma para a outra. No se movam disse Sam com firmeza. Elas nem se moveram, nem falaram. Estavam to imveis que a princpio ele pens ou que estivessem mortas. A luz peculiar era mais brilhante e, no entanto, menos reveladora do que a obscura luz do dia que iluminava vagamente os outros aposentos. Quando seus o

lhos se adaptaram, Sam viu que as duas pessoas nos computadores no s estavam estra nhamente rgidas, como j no eram mais pessoas. Avanou, atrado por um horror glacial. Indiferente a Sam, um homem despido, provavelmente Harley Coltrane, esta va sentado numa cadeira mvel, giratria, ao computador direita da porta, contra a p arede oeste. Estava conectado ao terminal por um par de cabos de dois centmetros e meio de espessura que pareciam menos metlicos do que orgnicos, brilhando umidame nte na claridade mbar. Eles estendiam-se das entranhas da unidade de processament o de dados de onde a placa de cobertura fora retirada e penetravam no torso nu d o homem, abaixo das costelas, mesclando-se sem sangue sua carne. Eles pulsavam. Meu Deus murmurou Sam. Os antebraos de Coltrane haviam perdido completamente a carne, eram apena s ossos dourados. A carne da parte superior dos braos terminava suavemente a cinc o centmetros dos cotovelos; desses cotos, os ossos projetavam-se esmeradamente co mo perfilamentos robticos de uma armao de metal. As mos esquelticasagarravam-se com f rmeza em torno dos cabos, como se fossem apenas um par de braadeiras. Quando Sam se aproximou de Coltrane e olhou mais de perto, viu que os os sos no eram to diferenciados como deveriam, mas haviam se fundido parcialmente. Alm do mais, tinham veias de metal. Enquanto observava, os cabos pulsavam com tal v igor que comearam a vibrar descontroladamente. Se no estivessem bem seguros pelas mos em grampos, teriam se soltado ou do homem ou da mquina. V embora. Uma voz interior dizia-lhe para fugir, e era sua prpria voz, mas no a do a dulto Sam Booker. Era a voz da criana que fora um dia, e qual seu medo o encoraja va a retornar. O terror extremo uma mquina do tempo milhares de vezes mais eficie nte do que a nostalgia, arrastando-nos anos para trs, para aquele estado esquecid o e intolervel de impotncia em que a maior parte da infncia passada. V embora, corra, corra, v embora! Sam resistia necessidade premente de investigar. Queria entender. O que estava acontecendo? O que aquelas pessoas haviam se tornado? Por qu? O que isso teria a ver com os bichos-papes que vagavam pela no ite? Evidentemente, atravs da microtecnologia, Thomas Shaddack encontrara uma for ma de alterar, de forma radical e para sempre, a biologia humana. Isso estava cl aro para Sam, mas saber apenas isso e nada mais era como sentir que algo vivia n o mar e nunca ter visto um peixe. Havia muito mais sob a superfcie, misterioso. V embora. Nem o homem diante dele nem a mulher do outro lado do aposento pareciam sequer remotamente cnscios de sua presena. Aparentemente, no corria nenhum perigo i minente. Corra, dizia o menino assustado dentro dele. Torrentes de dados palavras, nmeros, tabelas e grficos de caracteres infin itesimais fluam como numa corredeira pela tela mbar, enquanto Harley Coltrane fita va sem pestanejar o monitor que cintilava sombriamente. No podia v-lo como um home m comum, pois no tinha olhos. Haviam sido retirados das rbitas e substitudos por um amontoado de outros sensores: minsculas contas de vidro como rubis, pequenos ns d e fios, chips de superfcie ondeada de um material cermico, tudo firmemente instala do e ligeiramente para dentro dos buracos escuros e profundos no crnio. Sam segurava o revlver apenas com uma das mos agora. Mantinha o dedo na tr ava do gatilho em vez de no prprio gatilho, pois tremia tanto que podia disparar um tiro sem querer. O peito do homem-mquina subia e descia. Sua boca pendia aberta, expelindo um hlito insuportavelmente ftido em ondas rtmicas. Uma pulsao rpida era visvel em suas tmporas e nas artrias horrivelmente saltad as de seu pescoo. Mas havia outras pulsaes onde no deveria haver: no centro da testa ; ao longo de cada maxilar; em quatro pontos em seu peito e barriga; na parte su perior dos braos, onde veias escuras e encordoadas haviam crescido e aflorado aci ma da camada de gordura subcutnea, recobertas apenas por sua pele. Seu sistema ci rculatrio parecia ter sido redesenhado e aumentado para atender a novas funes que s eu corpo estava sendo solicitado a desempenhar. Pior ainda, as batidas pulsavam num estranho ritmo sincopado, como se pelo menos dois coraes batessem dentro dele. Um grito estridente irrompeu da boca aberta da criatura. Sam encolheu-se

e berrou de susto. Pareciam-se aos sons inumanos que ouvira enquanto estava na sala de estar, que o atrara at ali, mas que ele pensara vir do computador. Com um esgar, enquanto o uivo eletrnico crescia em espiral e ampliava-se em dolorosos decibis, Sam deixou seu olhar erguer-se da boca aberta do homem-mquin a para seus "olhos". Os sensores ainda reluziam nas rbitas. As contas de rubis br ilhavam com uma luz interior e Sam imaginou se elas registravam sua imagem no es pectro infravermelho ou por algum modo. Ser que Coltrane o via de alguma forma? T alvez o homem-mquina tivesse trocado o mundo humano por uma outra realidade, pass ando do plano fsico para um outro nvel, e talvez Sam fosse uma irrelevncia para ele , imperceptvel. O grito comeou a enfraquecer, ento cessou bruscamente. Sem perceber o que fizera, Sam havia erguido o revlver e, de uma distncia de aproximadamente cinqenta centmetros, apontara-o para o rosto de Harley Coltrane . Ficou perplexo ao perceber que deslizara o dedo da trava para o gatilho e que iria destruir aquela coisa. Hesitou. Coltrane, afinal, ainda era um homem ao menos at certo ponto. Qu em poderia afirmar que ele no desejasse seu estado atual mais do que a vida como um ser humano comum? Quem poderia afirmar que no estivesse feliz assim? Sam senti a-se desconfortvel no papel de juiz, mas ainda mais como um executor. Como um hom em que acreditava que a vida era o inferno na Terra, tinha que considerar a poss ibilidade de o estado de Coltrane ser um aprimoramento, uma fuga. Entre o homem e o computador, os cabos lustrosos, semi-orgnicos, estremec eram. Sacudiram-se nas mos esquelticas onde estavam presos. O hlito ftido de Coltrane estava impregnado tanto do mau cheiro de carne e m decomposio quanto de componentes eletrnicos superaquecidos. Sensores cintilavam e moviam-se nas rbitas sem plpebras. Dourado pela luz que vinha da tela, o rosto de Coltrane parecia congelad o num riso perptuo. As veias pulsando em seus maxilares e tmporas pareciam menos r eflexos das prprias batidas do seu corao do que parasitas contorcendo-se sob sua pe le. Com um estremecimento de nojo, Sam puxou o gatilho. O tiro estrondou no lugar confinado. A cabea de Coltrane saltou para trs sob o impacto do tiro queima-roupa, de pois caiu para a frente, o queixo sobre o peito, fumegando e sangrando. Os cabos repulsivos continuaram a inflar e encolher e inchar como se seg uissem a passagem rtmica do fluido interno. Sam percebeu que o homem no estava inteiramente morto. Apontou a arma par a o monitor de vdeo do computador. Uma das mos esquelticas de Coltrane largou o cabo em volta do qual estiver a firmemente agarrada. Com estalos e rangidos de ossos nus, ela saltou e agarrou o pulso de Sam. Sam gritou. O aposento encheu-se de estalidos eletrnicos, estrpitos, sinais e trinados . A mo infernal segurava-o com tanta fora que os dedos ossudos comearam a pen etrar em sua carne, cortando-a. Sentiu o sangue quente escorrer pelo brao, sob a manga da camisa. Com um acesso de pnico, percebeu que a fora sobre-humana do homem -mquina era suficiente para esmagar seu pulso e deix-lo aleijado. No mnimo, sua mo f icaria logo dormente por falta de circulao e ele largaria o revlver. Coltrane lutava para erguer a cabea semidestroada. Sam pensou em sua me nos destroos do carro, o rosto dilacerado, sorrindo p ara ele, sorrindo, silenciosa e imvel, mas sorrindo... Desesperadamente, chutava a cadeira de Coltrane, na esperana de faz-la gir ar e deslizar para longe. As rodas haviam sido travadas. A mo ossuda apertou com mais fora e Sam gritou. Sua viso turvou-se. Ainda assim, viu que a cabea de Coltrane erguia-se lentamente, lentamente . Meu Deus, no quero ver este rosto deformado! Com o p direito, colocando nele todas as suas foras, Sam golpeou uma, duas , trs vezes os cabos entre Coltrane e o computador. Eles desprenderam-se de Coltr

ane, saltando de sua carne com um rudo medonho, e o homem tombou da cadeira. Ao m esmo tempo, a mo esqueltica abriu-se e largou o pulso de Sam. Com um som metlico e frio, bateu no tapete de plstico duro sob a cadeira. Pulsaes eletrnicas surdas soavam como batidas de tambor e ecoavam pelas par edes, enquanto abaixo delas uma lamria fina oscilava continuamente por trs notas. Arfando e quase em estado de choque, Sam segurou o pulso sangrando com a mo esquerda, como se isso pudesse amenizar a dor lancinante. Algo roou em sua perna. Olhou para baixo e viu os cabos semi-orgnicos, como serpentes esbranquiada s e sem cabea, ainda ligados ao computador e repletos de vida maligna. Tambm parec iam ter se alongado, at atingirem quase o dobro do tamanho que possuam quando liga vam Coltrane mquina. Um agarrou seu tornozelo esquerdo e o outro enroscou-se em t orno de sua perna direita. Ele tentou livrar-se. Seguravam-no com fora. Enroscaram-se mais em suas pernas. Instintivamente, ele compreendeu que buscavam pele nua na parte superior de seu corpo e que, ao contato, penetrariam em sua carne e o tornariam parte do sistema. Ele ainda segurava o revlver em sua mo direita banhada de sangue. Mirou a tela. Os dados j no fluam pelo campo mbar. Em vez disso, o rosto de Coltrane olhav a-o do monitor. Seus olhos haviam sido restaurados e parecia que ele podia ver S am, pois olhava-o diretamente e falava-lhe: ...preciso... preciso... quero, preciso... Sem compreender o que acontecia, Sam sabia que Coltrane ainda estava viv o. Ele no estava morto ou ao menos nem todo ele sucumbira com o seu corpo. Ele es tava l, de alguma forma, dentro da mquina. Como que para confirmar esta interpretao, Coltrane influenciou a tela de v idro do terminal a abandonar a superfcie convexa e se adaptar aos contornos de se u rosto. O vidro tornou-se to flexvel quanto gelatina, projetando-se para fora, co mo se Coltrane na verdade existisse dentro da mquina, fisicamente, e agora empurr ava seu rosto para fora. Isso era impossvel. Entretanto, estava acontecendo. Harley Coltrane parec ia controlar a matria com o poder de sua mente, uma mente nem sequer mais ligada a um corpo humano. Sam estava hipnotizado de terror, rgido, paralisado. Seu dedo permanecia imvel no gatilho. A realidade fora rasgada e, atravs desta fenda, um mundo de pesadelo de i nfinitas possibilidades malignas parecia penetrar no mundo que Sam conhecia e, r epentinamente, amava. Um dos cabos sinuosos alcanara seu peito e abrira caminho sob sua suter at a pele. Sentiu como se estivesse sendo tocado por lenha em brasa e a dor arranco u-o do transe. Disparou dois tiros no computador, estilhaando a tela primeiro, a qual er a o segundo rosto de Coltrane no qual ele descarregava o .38. Embora Sam esperas se que a mquina absorvesse a bala sem nenhum efeito, o tubo de raios catdicos impl odiu como se ainda fosse feito de vidro. A outra bala explodiu as entranhas da u nidade de processamento de dados, exterminando a coisa em que Coltrane se transf ormara. Os tentculos plidos e oleosos desprenderam-se dele. Criaram bolhas, comeara m a espumar e pareciam se putrefazer diante de seus olhos. Estranhos sinais eletrnicos, estalidos e oscilaes, no insuportavelmente alto s, mas extraordinariamente penetrantes, ainda enchiam o aposento. Quando Sam olhou na direo da mulher que estivera sentada diante do outro c omputador, contra a parede leste, viu que os cabos escorregadios de muco que a l igavam mquina haviam se alongado, permitindo-lhe virar-se na cadeira para encar-lo . Fora essas conexes semi-orgnicas e sua nudez, ela encontrava-se num estado difer ente, mas no menos hediondo, do de seu marido. Seus olhos haviam desaparecido, ma s as rbitas no estavam equipadas com um grande nmero de sensores. Em seu lugar dois

globos oculares vermelhos, trs vezes o tamanho de olhos comuns, preenchiam as rbi tas ampliadas num rosto refeito para acomod-los; eram menos olhos do que receptor es em forma de olhos, sem dvida desenhados para ver em muitos espectros de luz e, de fato, Sam notou uma imagem de si mesmo em cada uma das lentes vermelhas, inv ertidas. Suas pernas, barriga, seios, braos, garganta e rosto eram maciamente perc orridos por vasos sangneos intumescidos, localizados sob a pele, e que pareciam es tic-la quase ao ponto de ruptura, de modo que ela parecia uma prancha de desenho de uma ramificao de circuitos. Alguns daqueles vasos deviam realmente transportar sangue, mas alguns deles pulsavam com ondas de iluminao de rdio, umas verdes e outr as de um amarelo ; sulfuroso. Uma sonda segmentada, semelhante a um verme, da espessura de um lpis, pro jetou-se de sua testa, como se disparada por uma arma, e correu em direo a Sam, co brindo em segundos o espao de trs metros entre eles, atingindo-o acima do olho dir eito antes de ele poder se agachar. A ponta mordeu sua pele ao contato. Ele ouvi u um zunido, como o de minsculas lminas girando talvez a mil rotaes por minuto. O sa ngue escorreu de sua fronte e pelo lado do nariz. Mas ele j disparava as ltimas du as balas de seu revlver no instante em que a sonda vinha em sua direo. Os dois tiro s encontraram seus alvos. Um atingiu a parte superior do corpo da mulher e o out ro provocou no computador s suas costas uma fogueira de fascas e descargas eltricas estalantes que saltavam at o teto e serpeavam por alguns instantes pela parede a ntes de se dissiparem. A sonda amoleceu e desprendeu-se dele antes de poder liga r sua mente dela, o que evidentemente fora a sua inteno. Exceto pela fraca luz do dia que penetrava pelas finas fendas entre as lm inas das persianas, o aposento estava s escuras. Loucamente, Sam lembrou-se de uma coisa que um especialista dissera num seminrio para agentes, quando explicava como o novo sistema do Bureau funcionava: "Os computadores podem ter um desempenho melhor quando interligados, permitindo o processamento paralelo de dados. Sangrando na testa e no pulso direito, recuou aos tropees para a porta e a cionou o interruptor da luz, acendendo um abajur de p. Ficou ali parado o mais lo nge possvel dos dois corpos grotescos, mas ainda podendo v-los enquanto recarregav a o revlver com as balas que tirava dos bolsos do casaco. O aposento estava imerso num silncio sobrenatural. Nada se movia. O corao de Sam batia com tanta fora que seu peito doa. Por duas vezes, deixou cair os cartuchos porque suas mos tremiam. No se ab aixou para peg-los. Estava quase convencido de que, no momento em que no estivesse em posio de atirar com preciso ou correr, uma das criaturas mortas mostraria que no estava morta afinal e, como um relmpago, o alcanaria cuspindo fagulhas e o domina ria antes que pudesse se levantar e evit-la. Percebeu aos poucos o barulho da chuva. Depois de ter amainado durante a manh, agora caa com mais fora do que em qualquer momento desde que a tempestade co meara na noite anterior. Nenhum trovo sacudia o dia, mas o furioso tamborilar da c huva e as paredes isoladas da prpria casa provavelmente haviamabafado os tiros o s uficiente para que no fossem ouvidos pelos vizinhos. Pedia a Deus que assim fosse . Caso contrrio, estariam a caminho para investigar e impediriam a sua fuga. O sangue continuava a escorrer do ferimento na testa e um pouco entrou n o olho direito. Ardeu. Limpou o olho com a manga e piscou para afastar as lgrimas o melhor que pde. Seu pulso doa infernalmente. Mas, se necessrio, poderia empunhar o revlver com a mo esquerda e atirar com bastante preciso de perto. Depois que o .38 foi recarregado, Sam avanou com cuidado pelo aposento, a t o computador fumegante na mesa ao longo da parede oeste, onde o corpo transform ado de Harley Coltrane estava tombado numa cadeira, os braos de osso e metal derr eados. Vigiando o homem-mquina morto, retirou o telefone do modem e colocou-o no gancho. Em seguida, pegou o receptor e ficou aliviado ao ouvir o sinal de discar . Sua boca estava to seca que ele no tinha certeza se seria capaz de falar c laramente quando a ligao se completasse. Discou os nmeros do escritrio do Bureau em Los Angeles. A linha estalou.

Uma pausa. Ouviu-se uma gravao: "Lamentamos no poder completar "sua ligao no momento. Ele desligou, tentou outra vez. "Lamentamos no poder completar..." Bateu o telefone. Nem todos os telefones de Moonlight Cove estavam funcionando. E, eviden temente, mesmo dos que estavam em servio, s podiam ser feitas chamadas para determ inados nmeros. Nmeros permitidos. A companhia telefnica local fora reduzida a um so fisticado interfone para servir aos convertidos. Ao se afastar do telefone, ouviu algo mover-se atrs dele. Furtivamente e rpido. Girou nos calcanhares e viu a mulher a um metro de distncia. J no estava co nectada ao computador destrudo, mas um daqueles cabos de aspecto orgnico percorria o assoalho saindo da base de sua espinha at uma tomada eltrica. Tirando concluses em seu terror, Sam pensou: nada mais de pipas, Dr. Fran kenstein, nada mais de troves e relmpagos; hoje em dia ns simplesmente ligamos os m onstros na tomada, dando-lhes uma carga direta, cortesia da companhia de energia eltrica. Ela emitia um silvo de rptil e vinha em seu encalo. Ao invs de dedos, sua mo possua trs tomadas de vrias pontas semelhantes s junes com que os elementos de um com putador pessoal eram conectados, embora essas pontas fossem agudas como garras. Sam esquivou-se para o lado, colidindo com a cadeira de onde Harley Colt rane quase caiu, atirando na criatura. Descarregou as cinco balas do .38. Os trs primeiros tiros jogaram-na para trs e derrubaram-na. Os outros dois atravessaram o ar e arrancaram pedaos do revestimento da parede, porque estava a terrorizado demais para parar de apertar o gatilho quando ela saiu de sua linha de fogo. Ela tentava se levantar. Como um maldito vampiro, pensou ele. Precisava dos equivalentes high tech de uma estaca, uma cruz, uma bala d e prata. Os circuitos-artrias que formavam uma trama sobre seu corpo nu ainda puls avam com luz, embora em alguns lugares ela soltasse fagulhas, exatamente como os computadores quando ele lhes metera umas balas. O revlver estava descarregado. Revirou os bolsos em busca de cartuchos. No havia nenhum. V embora. Um gemido eletrnico, no ensurdecedor, porm mais enervante do que milhares d e unhas afiadas raspando um quadro-negro, emanou dela. Duas sondas segmentadas, semelhantes a minhocas, explodiram de seu rosto talvez um sinal de su e lanaram-se sobre Sam. Ambas caram a poucos centmetros dele a energia minguante e retornaram para ela como mercrio derramado correndo de volt a para a massa-me. Mas ela estava se levantando. Sam correu aos tropees para a porta, abaixou-se e pegou os dois cartuchos que deixara cair quando recarregara a arma. Abriu o cilindro, atirou fora os car tuchos vazios, enfiou as duas ltimas balas. preciiiiiiiiiiiiiiiiiiiso... preciiiiiiiiiiiiiiiiiiiiiso... Ela estava de p, vindo em sua direo. Desta vez, ele segurou a Smith & Wesson com as duas mos, mirou com cuidad o e acertou-a na cabea. Retire o processador de dados, pensou com um lampejo de humor negro. nico modo de parar uma determinada mquina. Retire seu processador de dados e ela no pa ssar de um emaranhado de sucata. Ela tombou. A luz vermelha extinguiu-se de seus olhos inumanos; estavam negros agora. Ficou inteiramente imvel. De sbito, chamas irromperam do crnio perfurado a bala, brotando do ferimen to, dos olhos, das narinas, da boca aberta. Ele moveu-se depressa para a tomada qual a criatura ainda estava ligada e chutou o conector semi-orgnico que ela projetara do seu corpo, soltando-o.

As chamas continuaram a brotar. No podia permitir um incndio. Os corpos seriam achados e a vizinhana, a cas a de Harry includa, seria vasculhada de porta em porta. Olhou em torno, em busca de alguma coisa para atirar sobre ela e abafar as chamas, mas as chamas dentro d e seu crnio j estavam cedendo. Em poucos instantes extinguiram-se. O ar tresandava a uma dzia de odores ftidos, alguns insuportveis. Sentia-se um pouco tonto. A nusea se apoderou dele. Sentiu nsia de vmito, c errou os dentes e resistiu. Embora quisesse desesperadamente sair dali, teve o cuidado de desligar a mbos os computadores. Estavam inoperveis e irremediavelmente danificados, mas ele tinha um medo irracional de que, como o homem construdo pelo Dr. Frankenstein no cinema seqncia aps seqncia, se reanimassem se expostos eletricidade. Hesitou quando chegou porta, apoiou-se contra o umbral para aliviar o pe so de suas pernas fracas e trmulas e examinou os estranhos corpos. Esperava que v oltassem forma normal quando mortos, como os lobisomens nos filmes depois de rec eberem um tiro de bala de prata no corao ou serem surrados com uma bengala de cabo de prata sempre se transformavam uma ltima vez, retornando ao prprio eu humano e torturado, livres afinal da maldio. Infelizmente, aquilo no era licantropia. No era uma aflio sobrenatural, mas algo pior que os homens haviam causado a si mesmos, se m a ajuda de demnios ou espritos ou outras coisas que se transformavam noite. Os C oltranes permaneceram como estavam, monstruosos espcimes de carne e metal, sangue e silcio ser humano e mquina. No conseguia compreeender como haviam se tornado o que se tornaram, mas l embrou vagamente que existia uma palavra para eles: cyborg, uma pessoa cujas funes fisiolgicas eram ajudadas por um dispositivo eletrnico ou mecnico, ou dependiam de le. Pessoas que usavam marca-passo para regular coraes arrtmicos eram cyborgs e iss o era uma coisa boa. Aqueles cujos rins no funcionavam e que faziam dilise regular mente eram cyborgs, e isso tambm era bom. Mas, com os Coltranes, o conceito fora levado a extremos. Eles eram o lado do pesadelo da ciberntica avanada, em quem no s a funo fisiolgica, mas a funo mental passaram a ser ajudadas por uma mquina, e se torn aram dependentes dela. Sam comeou a ter nsias de vmito outra vez. Afastou-se depressa do aposento enfumaado e atravessou novamente a casa at a porta da cozinha, por onde entrara. A cada passo, tinha certeza de que iria ouvir uma voz s suas costas, semi -humana e semi-eletrnica "preciiiiiiiiiiiiso" e olharia para trs para ver um dos Co ltranes arrastando-se atrs dele, reanimado por um ltimo suprimento de energia arma zenada em pilhas celulares. 25 No porto principal da New Wave Microtechnology, na parte alta ao longo do permetro norte de Moonlight Cove, o guarda, usando uma capa de chuva preta com o logotipo da empresa no peito, apertou os olhos para ver melhor o carro de polcia que estava chegando. Quando reconheceu Loman, fez um sinal para que passasse, se m faz-lo parar. Loman sempre fora bem conhecido ali, mesmo antes de se tornarem N ova Gente. O poder, o prestgio e a rentabilidade da New Wave no eram disfarados por de pendncias simples. O lugar fora projetado por um arquiteto de renome que apreciav a cantos arredondados, ngulos suaves e a justaposio interessante de paredes curvas algumas cncavas, outras convexas. Os dois amplos prdios de trs andares um erguido q uatro anos depois do outro eram recobertos de pedra amarelo-clara, possuam enorme s janelas de vidro fume e integravam-se perfeitamente paisagem. Dos 1.400 empregados, quase mil viviam em Moonlight Cove. Os demais resi diam em comunidades prximas. Todos eles, claro, viviam dentro do alcance eficaz d a antena de transmisso de microondas no telhado do prdio principal. Enquanto contornava os prdios em direo ao estacionamento atrs, Loman pensou: sem dvida, Shaddack o nosso reverendo Jim Jones. Precisa ter certeza de que pode levar cada um de seus seguidores com ele a qualquer momento que desejar. Um far a moderno. Quando morre, os que o servem morrem tambm, como se esperasse que conti

nuassem a servi-lo no outro mundo. Merda. Ser que ainda acreditamos em outro mund o? No. A f religiosa era prpria da esperana e exigia envolvimento emocional. A Nova Gente no acreditava em Deus mais do que em Papai Noel. A nica coisa em que acreditava era no poder da mquina e no destino ciberntico da humanidade. Talvez alguns deles nem nisso acreditassem. Loman no acreditava. No acredi tava em mais nada o que o assustava, porque um dia acreditara em muitas coisas. A relao entre vendas brutas e lucros da New Wave e o nmero de empregados er a alta at para a indstria de microtecnologia e sua habilidade de pagar pelo melhor talento em seu campo refletia-se no percentual de carros de luxo nas duas imens as reas de estacionamento. Mercedes. BMW. Porsche. Corvette. Cadillac Seville. Ja guar. Carros japoneses de ltimo tipo, importados com todos os acessrios. Havia apenas metade do nmero usual de carros no estacionamento. Parecia q ue uma grande percentagem do quadro de pessoal estava em casa, trabalhando por m odem. Quantos j estariam como Denny? Lado a lado no asfalto varrido pela chuva, aqueles carros lembravam Loma n das fileiras ordenadas de tumbas num cemitrio. Todos aqueles motores em repouso , todo aquele metal frio, todas aquelas centenas de pra-brisas refletindo o dia c inza e inspido de outono pareciam um pressentimento de morte. Para Loman, aquele estacionamento representava o futuro de toda a cidade: silncio,quietude, a terrvel paz eterna da sepultura. Se as autoridades fora de Moonlight Cove se deparassem com o que e stava acontecendo ali ou se cada um da Nova Gente se tornasse um regressivo ou p ior e o Projeto Falco da Lua fosseum desastre, a soluo no seria um refresco envenenad o, como o reverendo Jim Jones usou em Jonestown, mas comandos letais transmitidos em jatos de microondas, recebidos por computadores mi-, croesfricos dentro da No va Gente, instantaneamente traduzidos na linguagem do programa principal e obedec ido. Milhares de coraes parariam no mesmo instante. A Nova Gente pereceria, em bl oco, Moonlight Cove em um segundo se transformaria no sepulcro dos insepultos. Loman atravessou o primeiro estacionamento, entrou no segundo, e dirigiu-se para a fileira de vagas reservadas para os altos executivos. Se eu esperar que Shaddack perceba que o Projeto Falco da Lua deu errado e nos leve com ele, pensou Loman, ele no o farporque se importe em remediar o que fez, no o maldito albino-aranha. Ele nos levar com ele pelo prazer de faz-lo, s para poder partir em grande estilo, para que o mundo pasme diante de seu poder , um homem to poderoso que podia ordenar que milhares de pessoas morressem com el e. Alguns psicopatas o veriam como heri, o idolatrariam. Alguns gnios nascent es poderiam querer imit-lo. Sem dvida, era isso que Shaddack tinha em mente. Na me lhor das hipteses, se o Falco da Lua desse certo e toda a humanidade fosse convert ida, Shaddack seria, literalmente, o dono do mundo. Na pior, se tudo desse errad o e ele tivesse que se matar para evitar cair nas mos das autoridades, ele se tor naria uma figura quase mstica de inspirao dark, cuja lenda maligna encorajaria legie s de loucos e de loucos por poder, um Hitler para a era do silcio. Loman freou no final da fileira de carros. Limpou o rosto suado. A mo tremia. Sentiu um profundo desejo de abandonar sua responsabilidade e buscar a e xistncia despreocupada e livre de presses do regressivo. Mas resistiu. Se Loman matasse Shaddack primeiro, antes deste ter a chance de se matar , a lenda seria maculada. Loman morreria segundos depois de Shaddack, como todos da Nova gente, mas pelo menos a lenda teria que incorporar o fato de que este J im Jones high tech morrera nas mos de uma das criaturas que criara. Ficaria claro que seu poder era limitado; seria visto como inteligente, mas no o suficiente, u m deus fracassado, compartilhando tanto o orgulho quanto o destino do Moreau de Wells e seu trabalho seria visto mais como uma loucura. Loman virou direita, dirigiu-se fileira de vagas para os executivos e fi cou decepcionado ao ver que nem o Mercedes nem a caminhonete cinza de Shaddack e stavam na vaga cativa. Ainda assim ele podia estar l. Podia ter sido levado ao es critrio por outra pessoa ou ter estacionado em outro lugar.

Loman colocou o carro de polcia na vaga de Shaddack. Desligou o motor. Carregava o revlver num coldre preso cintura. J verificara duas vezes se e stava carregado. Tornou a faz-lo. Entre a casa de Shaddack e a New Wave, Loman estacionara no acostamento da estrada para escrever um bilhete, que deixaria sobre o corpo de Shaddack, exp licando que ele matara seu criador. Quando as autoridades do mundo exterior no co nvertido entrassem em Moonlight Cove, encontrariam o bilhete e saberiam. Executaria Shaddack no por motivos nobres. Esse magnni- mo auto-sacrifcio req ueria uma profundidade de sentimentos que ele j no podia alcanar. Assassinaria Shad dack estritamente porque tinha medo de que este viesse a saber de Denny, ou desc obrisse que outros se tornaram iguais a Denny, e encontrasse um modo de fazer to dos entrarem numa unio perversa com as mquinas. Olhos de prata liqefeita... Baba escorrendo da boca aberta... A sonda segmentada projetando-se da fronte do rapaz e buscando o calor v aginal do computador... Aquelas imagens enregelantes, e outras, circulavam pela mente de Loman n um interminvel carrossel de lembranas. Mataria Shaddack para evitar ser forado a se transformar no que Denny se transformara, e a destruio da lenda de Shaddack seria apenas um efeito colateral b enfico. Recolocou a arma no coldre e saiu do carro. Correu pela chuva at a entrad a principal, empurrou as portas de vidro trabalhado, entrou no saguo de assoalho de mrmore, virou direita, afastando-se dos elevadores, e aproximou-se do balco de recepo. Em luxo empresarial, o local rivalizava com as mais sofisticadas sedes de companhias de tecnologia de ponta no mais famoso vale do Silcio, ao sul. Detalhad os ornamentos de mrmore, remates de metal polido, finos castiais de parede em cris tal e modernsticos candelabros de cristal eram prova do sucesso da New Wave. A recepcionista de servio era Dora Hankins. Conhecera-a toda a sua vida. Era um ano mais velha do que ele. No colgio, sara algumas vezes com a irm dela. Ergueu os olhos quando ele se aproximou, no disse nada. Shaddack? perguntou ele. No est. Tem certeza? Tenho. Quando deve chegar? A secretria dele deve saber. Vou subir. Est bem. Quando entrou num dos elevadores e apertou o trs no painel de controle, L oman refletiu sobre a conversa que ele e Dora Hankins teriam mantido na poca ante rior Mudana. Teriam caoado um do outro, trocado notcias sobre suas famlias e feito c omentrios sobre o tempo. Agora no. Uma conversa descontrada era um prazer de seu mu ndo anterior. Convertidos, j no tinham necessidade disso. Na verdade, embora se re cordasse de que esse tipo de conversa um dia fizera parte do mundo civilizado, L oman j no conseguia se lembrar porque um dia a considerara importante ou que espcie d e prazer lhe dava. O escritrio de Shaddack ficava no extremo noroeste do tercei- ro andar. A primeira sala que dava para o corredor era o saguo de recepo, maciamente a carpetada com originais de Edward Fields, magnificamente mobiliada com bem estof ados sofs de couro e mesas de metal com tampos de vidro de dois centmetros e meio de espessura. A nica obra de arte era um quadro de Jasper Johns um original, no um a reproduo. que acontece com artistas no novo mundo que vir? perguntou-se Loman. Mas sabia a resposta. No haveria nenhum artista. A arte era emoo mat erializada em pintura sobre uma tela, palavras numa pgina, msica numa sala de conc ertos. No haveria arte no mundo novo. E, se houvesse, seria a arte do medo. As pal avras usadas com mais freqncia pelo escritor seriam todas sinnimos de trevas. O msic o comporia cantos fnebres de um tipo ou outro. O pigmento mais usado pelo pintor seria o preto.

Vicky Lanardo, a secretria executiva de Shaddack, estava sua mesa. Ela di sse: Ele no est. Atrs dela, a porta do enorme escritrio de Shaddack estava aberta. No havia luzes acesas. Era iluminado apenas pela luz do dia chuvoso, que penetrava pelas persianas em faixas de cor cinza. Quando chegar? perguntou Loman. No sei. Nenhuma reunio? Nenhuma. Sabe onde ele est? No. Loman saiu. Por algum tempo, vagou pelos corredores, escritrios, laboratri os e salas tcnicas semidesertos, na esperana de localizar Shaddack. No entanto, no levou muito tempo para concluir que Shaddack no estava rond ando o local. Evidentemente, o grande homem fase mantinha em movimento naquele lt imo dia da converso de o Moonlight Cove. Por minha causa, pensou Loman. Por causa do que eu lhe disse noite pass ada na casa de Peyser. Est com medo de mim e est em constante deslocamento ou se e scondeu em algum lugar, tornando-se difcil de achar. Loman saiu do prdio, voltou ao carro de polcia e saiu procura de seu criad or. 26 No lavabo do trreo, ao lado da cozinha, nu da cintura para cima, Sam sent ava-se sobre o tampo fechado do vaso sanitrio e Tessa desempenhava os mesmos cuid ados de enfermeira que dedicara a Chrissie horas antes. Mas os ferimentos de Sam eram mais graves do que os da menina. Formando um crculo do tamanho de uma moeda de dez centavos sobre sua test a, acima do olho direito, a pele fora esfolada e, no centro do crculo, a carne in teiramente perfurada, revelando um pedacinho do osso de cerca de trs milmetros de dimetro. Estancar o fluxo de sangue daqueles minsculos vasos capilares seccionados exigia alguns minutos de contnua presso, seguida de uma aplicao de iodo, uma genero sa camada de NuSkin e uma compressa de gaze firmemente presa com esparadrapo. Ma s mesmo aps todos esses esforos, a gaze lentamente escurecia-se com uma mancha ver melha. Enquanto Tessa cuidava dele, Sam contou-lhe o que aconteceu: ...ento, se eu no tivesse atirado nela naquele exato momento... se tivesse demorado um ou dois segundos, acho que aquela coisa maldita, aquela sonda, o qu e quer que fosse, teria perfurado meu crnio e penetrado em meu crebro, e teria se conectado comigo da mesma forma que estava conectada ao computador. Abandonada a toga em troca da blusa e dos jeans secos, Chrissie estava p arada na entrada do lavabo, lvida, mas querendo ouvir tudo. Harry trouxera sua cadeira de rodas para o vo da porta. Moose estava deitado aos ps de Sam, ao invs de estar aos ps de Harry. O cac horro parecia perceber que no momento o visitante precisava mais de consolo do q ue Harry. Sam estava mais frio do que o tempo passado sob a chuva gelada podia exp licar. Tremia e de vez em quando os tremores que o percorriam eram to fortes que seus dentes batiam. Quanto mais Sam falava, mais fria Tessa se sentia tambm, e com o tempo ad quiriu os mesmos tremores que ele. Seu pulso direito fora cortado em dois lugares, quando Harley Coltrane o agarrara com sua poderosa mo ossuda. Nenhum vaso sangneo importante fora rompido; nenhum dos dois cortes precisava de pontos e Tessa logo estancou o sangramento. As contuses, que mal comeavam a aparecer e no iriam aflorar seno dali a algumas hora s, seriam piores do que os cortes. Ele queixava-se de dores na junta e que sua mo

estava sem foras, mas ela no achava que nenhum osso fora quebrado ou danificado. ...como se de algum modo tivessem a capacidade de controlar sua forma fsi ca disse Sam tremulamente , fazer qualquer coisa que quisessem de si mesmos, a men te dominando amatria, exatamente como Chrissie disse quando nos contou sobreo padre , aquele que comeou a se transformar na criatura do filme... A menina assentiu. Quero dizer, eles se transformavam diante de meus olhos,criavam aquelas s ondas, tentavam me agarrar. No entanto, com esse incrvel controle de seus corpos, de sua substncia fsica, aparentemente tudo em que desejavam se transformar era... algo sado deum pesadelo. O ferimento em seu ventre era o menor dos trs. Como em sua testa, a pele fora arrancada num crculo do tamanho de uma moeda, embora a sonda que o atacou al i parecia destinada a queimar, ao invs de penetrar no corpo. A carne estava queim ada e o ferimento propriamente dito bastante cauterizado. De sua cadeira de rodas, Harry disse: Sam, voc acha que eles realmente so pessoas que se controlam, que escolher m se tornar semelhantes a uma mquina, ousero pessoas que de certa forma foram domin adas pela mquina,contra sua vontade? No sei disse Sam. Pode ser uma coisa ou outra,suponho. Mas como poderiam ser dominadas, como isso poderia acontecer, como tal mu dana no corpo humano poderia ser conseguida? E como o que aconteceu aos Coltranes se liga aos bichos-papes? No fao a menor idia disse Sam. De alguma forma,tudo est relacionado Wave. Tem que estar. E nenhumde ns aqui sabe muita coisa sobre esse tipo de tecno logia, de modoque no temos o conhecimento bsico necessrio para especular inteligente mente. Para ns pode ser at algo mgico, sobrenatural. Anica forma de vir a compreender o que est acontecendo conseguindo ajuda de fora, colocando Moonlight Cove de quar entena,tomando os laboratrios e arquivos da New Wave e reconstituindoos fatos, do m odo como os oficiais do corpo de bombeiros reconstituem a histria de um incndio pe lo que colhem nas cinzas. Cinzas? perguntou Tessa quando Sam levantou-se eenquanto ela o ajudava a vestir a camisa. Toda esta conversasobre incndios e cinzas, e outras coisas que vo c mencionou, fazparecer que acha que o que quer que esteja acontecendo em Moonligh t Cove est caminhando depressa para uma exploso ou algo assim. E est mesmo disse ele. No comeo, tentou abotoar a camisa com uma das mos, mas deixou que Tessa o fizesse por ele. Ela notou que a pele dele ainda estava fria e que seus tremores no estavam cedendo. Ele disse: Todos esses assassinatos que eles tiveram que esconder, essas criaturas que ficam espreita noite... h uma sensao de queum colapso comeou, que o que quer que tenham tentado fazer aquino est saindo como planejaram e que o colapso est se aceler ando. Respirava rpido demais, superficialmente demais. Parou,respirou fundo. O que eu vi na casa dos Coltrane's... aquilo noparecia algo que algum pudesse ter planej ado, no alguma coisaque se pudesse querer fazer com as pessoas ou que elas pudesse mquerer para si mesmas. Parecia uma experincia fora de controle,biologia ensandecid a, realidade ao avesso e juro por Deus que, seesses tipos de segredos esto escondi dos nas casas destas cidades,ento todo o projeto tem que estar desmoronando na New Waveneste instante, desabando sobre suas cabeas, quer o admitam ouno. Tudo est agora mesmo, neste instante, correndo para uma exploso, uma terrvel exploso, e ns estamos no meio dela. Do momento que atravessara a porta da cozinha aos tropees, chuva e sangue pingando, at o instante em que Tessa terminou de limpar seus ferimentos e fazer c urativo neles, ela notara algo que a assustara mais do que sua palidez e tremore s. Ele no parava de toc-los. Ele abraara Tessa na cozinha, quando ela arquejou dian te da viso do buraco que sangrava em sua testa; abraou-a, amparou-se nela e assegu rou-lhe de que estava bem. Parecia estar principalmente tentando dizer a si mesm o que ela> Harry e Chrissie estavam bem, como se tivesse esperado voltar e encon tr-los... mudados. Abraou Chrissie tambm, como se fosse sua prpria filha, e disse, q uando viu o quanto ela estava assustada:

Tudo vai dar certo, no se preocupe, tudo vai dar certo. Harry estendeu uma das mos, preocupado, e Sam agarrou-a,demorando a solt-la . No banheiro, enquanto Tessa fazia os curativos, ele repetidamente tocava suas mos, seus braos e uma vez colocou a mo em seu rosto como se estivesse maravilhado c om a suavidade e o calor de sua pele. Estendeu a mo para tocar Chrissie tambm, ond e ela estava, dentro do banheiro junto porta, batendo de leve em seu ombro, segu rando sua mo por um instante e apertando-a para reconfort-la. At ento ele no costumav a tocar as pessoas. Sempre fora reservado, controlado, frio, at distante. Mas, durante os 15 minutos que passara na casa dos Coltranes, ficara to p rofundamente abalado pelo que vira que sua casca de isolamento auto-imposto se a brira; passara a querer e necessitar do contato humano que, h apenas pouco tempo, ele no havia sequer listado como to desejvel quanto boa comida mexicana, Guinness Stout e filmes de Goldie Hawn. Quando considerou a intensidade do horror necessrio para transform-lo to co mpleta e bruscamente, Tessa ficou mais assustada ainda, porque a redeno de Sam Boo ker parecia-se de um pecador que, no leito de morte, vislumbrando o inferno, vol ta-se desesperadamente para o Deus de que um dia ele se esquivou, em busca de co nforto e consolo. Estaria ele menos certo de suas chances de escapar? Talvez ele buscasse o contato humano porque, tendo se negado isso por tantos anos, acredit ava que lhe restavam apenas horas para experimentar a comunho com a prpria espcie, antes que as trevas profundas e infinitas se abatessem sobre eles. 27

Shaddack acordou do seu sonho familiar e reconfortante de partes humanas e mecnicas combinadas numa mquina de alcance mundial, de incalculvel poder e propsi tos misteriosos. Sentia-se, como sempre, revigorado tanto pelo sonho quanto pelo prprio sono. Saiu da caminhonete e espreguiou-se. Usando ferramentas que encontrou na garagem, forou a porta de entrada para a casa da falecida Paula Parkins. Usou o b anheiro, depois lavou as mos e o rosto. Ao voltar, levantou a porta grande da garagem. Levou a caminhonete para a entrada de automvel, de onde poderia transmitir e receber melhor dados por micr oondas. A chuva ainda caa e depresses no terreno estavam cheias d'gua. Alguns anis d e nevoeiro j pairavam no ar sem vento, o que provavelmente significava que os rol os de neblina que mais tarde viriam do mar para a terra seriam ainda mais densos do que na noite anterior. Apanhou outro sanduche de presunto e uma Coke do recipiente trmico e comeu enquanto usava o terminal de vdeo da caminhonete para verificar o progresso do P rojeto Falco da Lua. A programao de seis da manh s seis da tarde para as 450 converses inda estava em andamento. J s 12:30, um pouco menos de sete horas depois de inicia da a programao de doze horas, trezentas e nove pessoas haviam recebido a injeo de mi croesferas de amplo-espectro. As equipes de converso estavam bem adiantadas. Verificou o progresso das buscas por Samuel Booker e a mulher Lockland. Nenhum dos dois fora encontrado. Shaddack devia preocupar-se com o desaparecimento deles. Mas no se import ava. Afinal, ele vira o falco da lua, no uma, mas trs vezes, e no tinha dvidas de que ao final conseguiria alcanar todos os seus objetivos. A garota Foster tambm no fora encontrada. Tampouco se preocupava com ela. Provavelmente deparara com alguma coisa fatal durante a noite. s vezes, os regres sivos podiam ser teis. Talvez Booker e Lockland tambm tivessem sido vtimas dessas mesmas criatura a nica falha do projeto e potencialmente uma fal s. Seria irnico se os regressivos ha grave viessem a ser os responsveis pela manuteno do segredo do Falco da Lua. Pelo terminal, ele tentou alcanar Tucker na New Wave, depois em sua casa, mas o homem no estava em nenhum dos dois locais. Watkins teria razo? Seria Tucker um regressivo e, como Peyser, incapaz de encontrar o caminho de volta forma hum ana? Estaria l fora na floresta agora, preso num estado alterado?

Desligando o computador, Shaddack suspirou. Depois que todos tivessem si do convertidos, meia-noite, a primeira fase do Projeto Falco da Lua estaria encer rada. No inteiramente. Evidentemente, teriam algumas sujeiras a limpar. 28

No poro da Colnia caros, trs corpos haviam se transformado em um s. A entidade resultante no possua forma rgida, no tinha ossos, nem feies prprias. Era uma massa de tecido pulsante que vivia apesar da ausncia de crebro, corao, vasos sangneos, sem rgo e qualquer espcie. Era primitiva, uma espessa sopa de protenas, sem crebro, mas con sciente, sem olhos, mas com viso, sem ouvidos, mas ouvindo, sem intestinos, mas f aminta. As aglomeraes de microesferas de silcio haviam se dissolvido naquela massa. Aquele computador interno j no podia funcionar na substncia radicalmente alterada da criatura, e a besta, por sua vez, j no tinha nenhuma utilidade para a assistncia biolgica que as microesferas haviam sido projetadas para oferecer. Agora, ela j no estava ligada ao Sol, o computador da New Wave. Se o transmissor de microondas d e l enviasse uma sentena de morte, ela no receberia o comando e continuaria a viver . Tornara-se o dono de sua fisiologia reduzindo-se essncia bsica da existncia fsica. Suas trs mentes tambm haviam se transformado em uma s. A conscincia que agor a habitava aquela escurido era to privada de uma forma complexa quanto o corpo gel atinoso e amorfo em que residia. Abandonara a memria porque as lembranas eram inevitavelmente de acontecime ntos e relacionamentos que tinham conseqncias, e conseqncias boas ou ms implicavam q e a pessoa era responsvel por suas aes. Fora a fuga da responsabilidade que levara a criatura regresso no incio. A dor era outra razo para se livrar da memria a dor de se lembrar do que fora perdido. Da mesma forma, ela havia abandonado a capacidade de considerar o futuro , de planejar, de sonhar. Agora no tinha mais passado consciente e o conceito de futuro estava alm d e sua percepo. Vivia apenas o momento, sem pensar, sem sentir, sem se importar. Tinha uma nica necessidade. Sobreviver. E, para sobreviver, precisava de apenas uma coisa. Alimento. 29

A loua do caf da manh fora retirada da mesa enquanto Sam estava na casa dos Coltranes, lutando contra monstros que aparentemente eram parte humanos, parte c omputadores e parte zumbis e talvez, pelo que ele sabia, parte forno de assar. D epois de feitos os curativos em Sam, Chrissie reuniu-se com ele, Tessa e Harry e m torno da mesa da cozinha outra vez, para ouvi-los discutir o prximo passo a ser dado. Moose permaneceu ao lado de Chrissie, fitando-a com enlevados olhos cast anhos, como se a adorasse mais do que prpria vida. Ela no resistia em lhe proporci onar todos os afagos e carcias atrs das orelhas que ele desejava. O maior problema de nossa era disse Sam como manter o progresso tecnolgic o em acelerao, como us-lo para melhorar a qualidade de vida, sem ser esmagado por e le. Podemos utilizar o computador para reformular o mundo, refazer nossas vidas, sem um dia virmos a idolatr-lo? Piscou para Tessa e disse: No uma pergunta tola. Tessa franziu as sobrancelhas. Eu no disse que era. s vezes, depositamos uma confiana cega nas mquinas, tendncia para acreditar que tudo queo computador nos diz absoluta verdade... Para esquecer o velho ditado aparteou Harry que diz"Se entra lixo, sai l xo. Exatamente concordou Tessa. s vezes, quando ob-temos dados ou anlises omputadores, ns os tratamos comose as mquinas fossem infalveis. O que perigoso porqu

e um programa de computador pode ser concebido, projetado e implementado por um l ouco, talvez no com a mesma facilidade de um gniobondoso, mas certamente com a mesm a eficincia. Sam disse: E, no entanto, as pessoas tm a tendncia, no, at mesmoum desejo profundo, uerer depender das mquinas. Sim disse Harry , essa a nossa maldita necessidadede nos livrarmos de r onsabilidade sempre que podemos. Umdesejo covarde de tirar a responsabilidade dos ombros est emnossos genes, posso jurar, e o nico modo de conseguir algumacoisa nest e mundo lutando permanentemente contra nossa inclinao natural de sermos irresponsve is. s vezes, imagino seisso o que obtivemos do diabo quando Eva ouviu a serpente ec omeu a ma, esta averso responsabilidade. a que se originaa maioria dos males. Chrissie notou que o assunto empolgava Harry. Com seu brao bom e uma pequ ena ajuda de sua perna parcialmente til, empertigou-se na cadeira de rodas. A cor assomou ao seu rosto at ento plido. Cerrou o punho e fitou-o intensamente, como se segurasse algo precioso na mo fechada com fora, como se segurasse a idia e no quise sse solt-la at t-la explorado inteiramente. Disse: Os homens roubam, matam, mentem, trapaceiam porqueno se sentem responsveis pelos outros. Os polticos querem o poder e querem a consagrao quando seus planos do certo, mas raramente se levantam e assumem a responsabilidade pelo fracasso. O mundo est cheio de gente que quer lhe dizer como viver sua vida, como fa zer o cu aqui mesmo na Terra, mas quando suas idiasno se mostram to boas, quando tudo termina em Dachau, Gulag ou nos assassinatos em massa que se seguiram nossa par tida do Sudeste da sia, viram os rostos, desviam o olhar e fingem que no tiveram n enhuma responsabilidade pelo massacre. Estremeceu e Chrissie estremeceu tambm, embora no tivesse certeza de ter c ompreendido inteiramente o que ele dizia. Meu Deus continuou , pensei nisso uma, mil, dez milvezes, talvez por caus da guerra. Vietnam ? perguntou Tessa. Harry assentiu. Ainda fitava o punho cerrado. Na guerra, para sobreviver, voc tinha que ser responsvelcada minuto do dia decididamente responsvel por si mesmo, portoda ao sua. Tinha que ser responsvel pelo s seus companheirostambm, porque a sobrevivncia no era algo que pudesse ser obtido s ozinho. Isso talvez seja a nica coisa positiva sobre lutar numaguerra. Ela clareia seu modo de pensar e o faz perceber que umsenso de responsabilidade o que difere ncia os bons dos malditos. No lastimo a guerra, nem mesmo considerando o que meaco nteceu l. Aprendi esta grande lio, aprendi a ser responsvelpor tudo e ainda me sinto responsvel pelas pessoas pelas quaislutvamos, sempre me sentirei, e s vezes, quando penso comoos abandonamos nos campos de extermnio, nas valas comuns,fico acordado no ite e choro porque eles dependiam de mim e,na medida em que eu era parte do proce sso, sinto-me responsvelpor decepcion-los. Todos ficaram em silncio. Chrissie sentiu uma estranha presso no peito, a mesma sensao que sempre sen tia na escola quando um professor qualquer professor, qualquer assunto comeava a falar de algo que at ali ela desconhecia e que a impressionava tanto que mudava o modo como encarava o mundo. No acontecia com freqncia, mas era sempre uma sensao ass ustadora e maravilhosa. Sentiu-a agora, por causa do que Harry dissera, mas a se nsao era dez ou cem vezes mais forte do que jamais fora quando alguma idia ou viso n ova lhe era transmitida em geografia, matemtica ou cincias. Tessa disse: Harry, acho que seu senso de responsabilidade nesse caso excessivo. Ele ergueu os olhos do punho. No. Nunca ser. Seu senso de responsabilidade com osoutros nunca pode ser e cessivo. Sorriu-lhe. Mas j a conheo o suficiente para suspeitar que voc sabe disso, Tessa, quer reconhea ou no. Olhou para Sam e disse: Alguns dos que vieram da guerra no viram nenhum benefcio nela. Quando me reencontro com eles, sempre suspeito que so os que nunca aprenderam a lio e os evito, embora ache injusto. No h nada que eu p ossa fazer. Mas quando encontro um veterano de guerra e percebo que ele aprendeu

a lio, ento eu lhe confio a minha vida. Diabos, eu lhe confiaria a minha alma, o q ue neste caso parece ser o que querem roubar. Voc vai nos tirar dessa, Sam. Desce rrou o punho. No tenho a menor dvida disso. Tessa pareceu surpresa. Para Sam, ela disse: Voc esteve no Vietnam? Sam assentiu. Entre a faculdade e o Bureau. Mas voc nunca mencionou isso. Hoje cedo, quando estvamos preparando o caf da manh, quando me contou as razes por que via o mundo de forma to diferente da min ha, voc falou da morte de sua mulher, do assassinato de seus parceiros, sua situao com seu filho, mas isso no. Sam fitou o pulso enfaixado por um instante e disse: A guerra a experincia mais pessoal de minha vida. Que afirmao estranha. Em absoluto disse Harry. A mais intensa e a maispessoal. Sam disse: Se no tivesse feito as pazes com isso, provavelmente aindafalaria sobre o assunto, provavelmente falaria sobre isso o tempotodo. Mas eu fiz as pazes com is so. Eu compreendi. E agora falarcasualmente sobre isso com algum que acabei de con hecer seria... bem, diminuir sua importncia, suponho. Tessa olhou para Harry e disse: Mas voc sabia que ele esteve no Vietnam? Sim. Simplesmente sabia, de algum modo. Sim. Sam estivera apoiando-se sobre a mesa. Agora, recostou-se na cadeira . Harry, juro que farei tudo que puder para nos livrar dessasituao. Mas quis ra entender melhor contra o que estamos lutando. Tudo vem da New Wave. Mas exata mente o que fizeram e como isso pode ser contido? E como posso esperar lidar com issoquando nem sequer sei do que se trata? At ento Chrissie sentira que a conversa estava muito acima dela, embora ach asse tudo fascinante e em grande parte tivesse provocado nela a sensao de estar ap rendendo. Mas agora sentia que tinha que dar sua contribuio. Tm certeza que no se trata de extraterrestres? Temos disse Tessa, sorrindo-lhe, e Sam despenteou seuscabelos. Bem disse Chrissie , o que quero dizer que talvez oque tenha dado errad a New Wave que os aliengenas aterrissaram l e a usaram como base, e talvez eles qu eiram nos transformartodos em mquinas, como os Coltranes, para que possamos servira eles como escravos, o que, pensando melhor, faz mais sentido doque querer nos co mer. So aliengenas, afinal, o que significa quetm estmagos aliengenas e sucos gstricos aliengenas e ns provavelmente seramos muito difceis de digerir, lhes daramos azia,talv ez at diarria. Sam, que estava sentado na cadeira ao lado de Chrissie, tomou-lhe as mos e segurou-as delicadamente nas suas, cnscio de sua mo esfolada como de seu pulso f erido. Chrissie, no sei se voc prestou bastante ateno no que Harry estava dizen Ah, prestei, sim respondeu sem demora. Em tudo. Bem, ento vai compreender quando eu lhe disser que querer colocar a culpa de todos esses horrores em extraterrestres outra forma de tirar a responsabilid ade de onde ela realmente seencontra: em ns, nas pessoas, em nossa prpria capacidad e reale enorme de fazer mal uns aos outros. difcil acreditar que algum,mesmo um louc o, pudesse querer transformar os Coltranes naquiloem que se transformaram, mas al gum quis exatamente isso. Se tentarmos colocar a culpa em aliengenas, ou no diabo, em Deus, ementes sobrenaturais ou no que for, no vamos conseguir ver a situao com c lareza suficiente para descobrir como nos salvarmos. Compreende? Um pouco. Ele sorriu-lhe. Tinha um sorriso muito bonito, embora no o exibisse muito . Acho que compreende mais do que um pouco. Mais do que um pouco concordou Chrissie. Seria bomque fossem extraterres

res, porque bastaria encontrarmos seu ninho,covil ou o que fosse, queim-lo bem, ta lvez explodir sua espaonave e tudo estaria resolvido. Mas, se no so extraterrestres , se somos ns, pessoas como ns, que fizeram tudo isso, ento talveznunca seja realmen te resolvido. 30 Com crescente frustrao, Loman Watkins cruzou Moonlight Cove de uma ponta a outra vrias vezes, dando voltas na chuva, em busca de Shaddack. Voltara casa na ponta norte para se certificar de que Shaddack no regressara para l e tambm para ve rificar a garagem e ver qual veculo estava faltando. Agora, buscava a caminhonete cinza-chumbo com os vidros escuros, mas no conseguia localiz-la. Onde quer que fosse, encontrava equipes de converso e grupos de busca est avam em atividade. Embora os no convertidos talvez no notassem nada de muito anorm al na presena daqueles homens pela cidade, Loman estava constantemente atento a e les. Nas barreiras norte e sul da estrada do condado e no bloqueio principal no extremo leste da Ocean Avenue, na sada para a interestadual, os policiais de L oman continuavam a lidar com forasteiros querendo entrar em Moonlight Cove. Rolo s de fumaa dos canos de descarga erguiam-se dos carros de polcia, misturando-se ao s anis de neblina que comeavam a deslizar pela chuva. As luzes de emergncia vermelh as e azuis refletiam-se no macadame molhado da estrada, parecendo rios de sangue , oxigenados e privados de oxignio, escorrendo pelo calamento. No havia muitos pretensos visitantes porque a cidade nem era sede do cond ado nem centro comercial importante para as pessoas das comunidades prximas. Alm d o mais, ficava prxima do final da estrada do condado e no havia outros locais de d estino depois, de modo que no havia ningum querendo atravessar a cidade a caminho de outro lugar. Os que realmente queriam entrar na cidade eram, se possvel, conve ncidos a voltar, com uma histria sobre um vazamento txico na New Wave. Os que pare ciam totalmente cticos eram detidos, conduzidos delegacia e presos em celas, at qu e se decidisse se seriam mortos ou convertidos. Desde o incio da quarentena nas p rimeiras horas da manh, apenas doze pessoas haviam sido detidas na barreira e ape nas seis aprisionadas. Shaddack escolhera seu campo de provas muito bem. Moonlight Cove era relativament e isolada e, portanto, mais fcil de controlar. Loman pretendia mandar retirar as barreiras e dirigir-se a Aberdeen Well s, onde poderia revelar toda a histria ao xerife do condado. Queria fazer o Proje to Falco da Lua ir pelos ares. J no temia a fria de Shaddack ou a morte. Bem... no era verdade. Tinha medo de Shaddack e da morte, mas temia-os menos do que a perspectiva de se transforma r em algo parecido ao que Denny se tornara. Preferia se entregar nas mos do xerif e em Aber-deen e das autoridades federais at de cientistas que, limpando a sujeir a em Moonlight Cove, pudessem se sentir tentados a dissec-lo do que ficar na cida de e inevitavelmente abandonar os ltimos vestgios de sua humanidade regresso ou a a lguma medonha unio de seu corpo e mente com um computador. Mas, se ordenasse a seus policiais que largassem o servio, provocaria sus peitas e a lealdade deles estava mais com Shaddack do que com Loman, pois estava m ligados quele pelo terror. Ainda tinham mais pavor de seu chefe da New Wave do que de qualquer outra coisa, pois no viram o que acontecera a Denny e ainda no com preendiam que seu futuro podia lhes reservar algo ainda pior do que regresso a um estado selvagem. Como as bestas de Moreau, mantinham a lei da melhor forma possv el, no ousando ao menos por enquanto trair seu criador. Provavelmente, tentariam impedir Loman de sabotar o Projeto Falco da Lua, e ele podia terminar morto ou, p ior, trancado numa cela. No podia se arriscar a revelar seu empenho contra-revolucionrio, pois pode ria nunca mais ter a chance de enfrentar Shaddack. Na imaginao viu-se encarcerado, com Shaddack rindo friamente dele atravs das barras de ferro, enquanto traziam u m computador ao qual pretendiam fundi-lo. Olhos de prata liqefeita...

Continuou a circular pelo dia castigado pela chuva, apertando os olhos p ara ver atravs do pra-brisa riscado de chuva. Os limpadores de pra-brisa batiam rit micamente, como se marcassem o tempo. Tinha a conscincia aguda de que a meia-noit e estava cada vez mais prxima. Ele era o homem-puma, espreita, e Moreau estava l na ilha de selva que er a Moonlight Cove. 31 No comeo, a criatura mutante contentava-se em se alimentar das coisas que encontrava quando estendia finas gavinhas de si mesma pelo encanamento no cho do poro ou atravs das estreitas fendasnas paredes e pela terra mida a sua volta. Besouro s. Larvas. Vermes. J no sabia o nome de tais seres, mas consumia-os avidamente. Logo, entretanto, ela esgotou o suprimento de insetos e vermes num raio de dez metros. Precisava de uma refeio mais substanciosa. Espumava, fervilhava, talvez lutando para direcionar seus tecidos amorfo s para uma forma na qual pudesse deixar o poro e caar uma presa. Mas no possua memria de formas anteriores e nenhum desejo de impor a si mesma uma ordem estrutural. A conscincia que habitava aquela massa gelatinosa j no possua o menor senso de autopercepo, e no entanto ainda era capaz de se refazer at o ponto de satisfazer suas necessidades. Repentinamente, uma dzia de bocas sem dentes e sem lbios se ab riram na forma fluida. Um som explosivo, basicamente alm do alcance do ouvido hum ano, emanou da criatura. Por todo o casaro em runas acima da criatura amorfa, dezenas de ratos corr iam de um lado para outro, beliscando algum alimento, construindo ninhos e cuida ndo-se. Pararam, todos ao mesmo tempo, quando o chamado ergueu-se do poro. A criatura podia perceb-los acima, nas paredes em desmoronamento, embora no pensasse neles como ratos, mas como pequenas massas quentes de carne viva. Ali mento. Combustvel. Queria-os. Precisava deles. Tentou expressar essa necessidade na forma de chamados sem palavras, mas irresistveis. Em todos os cantos da casa, os ratos remexeram-se. Roaram as patas diante iras nos focinhos, como se tivessem atravessado teias de aranha e tentassem limp ar aqueles fios pegajosos, grudentos, do plo. Uma pequena colnia de oito morcegos vivia no sto e tambm eles reagiram ao ch amado urgente. Deixaram as vigas de onde se penduravam e voaram atabalhoadamente e sem direo pelo longo aposento superior, desviando-se por um triz das paredes e uns dos outros. Mas nada se dirigiu para a criatura no poro. Embora o chamado tivesse alc anado os pequenos animais aos quais se destinara, no teve o efeito desejado. A criatura amorfa silenciou. Sua inmeras bocas se fecharam. Um a um os morcegos voltaram aos seus poleiros no sto. Os ratos ficaram parados por um instante, como se estivessemem estado de choque, ento retomaram suas atividades normais. Minutos depois, a besta protenica tentou novamente com sonsdiferentes, a inda alm do alcance do ouvido humano, porm mais tentadores do que antes. Os morcegos lanaram-se de seus poleiros e revoaram pelo sto em tal tumulto que um observador poderia pensar que montavam a mais de cem ao invs de apenas oit o. O barulho do bater de suas asas ultrapassava o rudo da chuva no telhado cheio de goteiras. Por toda a parte, os ratos ergueram-se nas patas traseiras, atentos, as orelhas empinadas. Os que estavam no aposento trreo da casa, mais prximos origem d os chamados, estremeceram violentamente, como se vissem diante deles um gato aga chado, com os dentes arreganhados. Guinchando de forma estridente, os morcegos voaram atravs de um buraco no assoalho do sto, para dentro de um aposento vazio no segundo andar, onde continua ram a voar em crculos, planar e mergulhar incessantemente.

Dois ratos no andar trreo comearam a se arrastar em direo cozinha, onde a po rta para o poro estava aberta. Mas ambos pararam na soleira, confusos e amedronta dos. Embaixo, a entidade amorfa triplicou o poder de seu chamado. Um dos ratos na cozinha comeou a sangrar pelos ouvidos e caiu morto. Em cima, os morcegos comearam a bater contra as paredes, com seus radares desnorteados. O habitante do poro diminuiu um pouco a intensidade de seus apelos. Os morcegos voaram para fora do aposento, passando ao corredor, descendo o vo das escadas e percorrendo o corredor do trreo. Enquanto prosseguiam, sobrevo aram duas dzias de ratos em disparada. Embaixo, as muitas bocas da criatura haviam se interligado, formando um n ico e largo orifcio no centro da massa pulsante. Em rpida sucesso, os morcegos lanaram-se dentro da goela escancarada como c artas negras atiradas uma de cada vez dentro de uma lata de lixo. Envolviam-se n o protoplasma mido e eram rapidamente dissolvidos por poderosos cidos digestivos. Um exrcito de ratos e quatro ratazanas at dois esquilos que abandonaram an siosamente o ninho dentro da parede da sala de jantar correram em bando pela ngre me escada do poro, caindo uns sobre os outros, guinchando excitadamente. Lanaram-s e na entidade que os aguardava. Aps o rebulio, a casa ficou em silncio. A criatura parou seu canto de sereia. Por enquanto. 32 O policial Neil Penniworth fora designado para patrulhar o setor noroeste de Moonlight Cove. Estava sozinho no carro porque mesmo com os cem empregados d a New Wave destacados para o departamento de polcia durante a noite, a fora humana era insuficiente. No momento, preferia trabalhar sem um parceiro. Desde o episdio na casa d e Peyser, quando o cheiro de sangue e a viso da forma alterada deste incitaram Pe nniworth a regredir, ficara com medo de se aproximar de outras pessoas. Evitara a degenerao total na noite anterior... mas apenas por uma frao mnima. Se testemunhass e outra pessoa no ato de regredir, a necessidade urgente de fazer o mesmo podia crescer dentro dele tambm, e no tinha certeza de que poderia reprimir aquele sombr io desejo. Temia igualmente ficar sozinho. A luta para se agarrar com firmeza aos s eus resqucios de humanidade, de resistir ao caos, de ser responsvel, estava se esv aindo e ele ansiava por fugir desta vida nova e difcil. Sozinho, sem ningum para a jud-lo se comeasse a abandonar sua prpria forma e substncia, sem ningum para convenc-l o ou mesmo protestar contra sua degenerao, estaria perdido. O peso de seu medo era to real quanto uma placa de ferro, usurpando-lhe a vida. s vezes, tinha dificuldade de respirar, come se seus pulmes estivessem amar rados com tiras de ao e impedidos de se expandir completamente. As dimenses do carro branco e preto pareciam se reduzir, at se sentir to co nfinado como se estivesse numa camisa-de-fora. O barulho ritmado dos limpadores d e pra-brisa aumentou, ao menos para seus ouvidos, at que o volume tornou-se to retu mbante quanto uma srie interminvel de tiros de canho. Diversas vezes, durante a man h e tarde, ele parou no acostamento, abriu a porta com toda fora e saiu apressado para a chuva, respirando profundamente o ar fresco. Ao longo do dia, entretanto, at o mundo fora do carro comeou a parecer men or do que antes. Ele parou na Holliwell Road, a oitocentros metros a oeste da se de da New Wave e saiu do carro de radiopatrulha, mas no se sentiu melhor. As nuve ns baixas e cinzentas negavam-lhe a viso do cu infinito. Como cortinas semitranspa rentes de cetim e fina seda, a chuva e a neblina separavam-no do resto do mundo. A umidade era pegajosa, viscosa. A chuva transbordava as calhas, espumava em tor rentes lamacentas pelas valas ao longo das ruas, pingava de cada galho e folha d e todas as rvores, formava desenhos no asfalto, batia ocamente sobre o carro de p olcia, chiava, borbulhava, atingia e fustigava seu rosto, atingia-o com tanta fora

que parecia estar sendo forado a ficar de joelhos por milhares de pequenos marte los, cada qual pequeno demais para ser efetivo sozinho, mas com um brutal efeito cumulativo. Neil arrastou-se de volta para o carro com tanta ansiedade quanto sara de le. Compreendeu que no era nem do interior claustrofbico do carro nem da enerv ante presena da chuva em toda parte que ele tentava desesperadamente escapar. O v erdadeiro opressor era sua vida como uma Nova Pessoa. Capaz de sentir apenas med o, estava preso em um armrio emocional de dimenses to insuportavelmente estreitas q ue no podia se mover. No estava sufocando por causa de restries e obstculos externos; estava aprisionado por dentro, por causa do que Shaddack lhe fizera. O que significava que no havia fuga. Exceto, talvez, pela regresso. Neil no suportava a vida como tinha que viv-la agora. Por outro lado, sent ia-se enojado e aterrorizado pela idia de involuo para alguma forma subumana. Seu dilema parecia insolvel. Estava to perturbado por sua incapacidade de parar de pensar em seu infor tnio quanto pelo prprio infortnio. Voltava-lhe constantemente ao pensamento. No cons eguia encontrar um termo para aquela situao. O mais prximo que conseguia de tirar sua preocupao e um pouco do medo da ca bea era quando trabalhava com o terminal mvel no carro de radiopatrulha. Quando ve rificava o quadro de avisos para ver ser havia recados para ele, quando acessava a programao do Falco da Lua para saber como as converses progrediam ou desempenhava qualquer outra tarefa com o computador, sua ateno ficava to concentrada na interao c om a mquina que logo a ansiedade amainava e sua inquietante claustrofobia diminua. ..., Desde a adolescncia, Neil se interessara por computadores, embora nu nca tivesse se tornado um aficionado. Seu interesse era menos obsessivo. Comeara com os jogos, claro, mas depois ganhara ,.a um PC simples. Mais tarde, comprara um modem com parte do dinheiro ganho em um emprego de vero. Embora no pudesse desp ender muito dinheiro com o tempo de telefone e nunca passassehoras de lazer usand o o modem para alcanar muito alm dos lugares mais afastados de Moonlight Cove at as fascinantes redes de dados disponveis no mundo exterior, achava suas incurses nos sistemas on-line divertidas e absorventes. Agora, enquanto permanecia sentado no carro estacionado na Holliwell Roa d, usando o terminal, achou que o mundo interior dos computadores era admiravelm ente limpo, comparativamente simples, previsvel e so. To diferente da existncia huma na fosse da Nova ou da Antiga Gente. Ali, imperavam a lgica e a razo. Caos e efeit o colateral eram sempre analisados e esclarecidos. Ali, tudo era preto e branco ou, quando cinza, este era cuidadosamente medido, quantificado e qualificado. Er a mais fcil lidar com fatos frios do que com sentimentos. Um universo formado exc lusivamente de dados, abstrados de matria e acontecimento, parecia to mais desejvel do que o universo real de frio e calor, aguado e embotado, maciez e aspereza, san gue e morte, dor e medo. Chamando menu aps menu, Neil vasculhou mais fundo os arquivos de pesquisa do Falco da Lua dentro do Sol. No precisava de nenhum dos dados que acessou, mas encontrou consolo no processo de obt-los. Comeou a ver a tela no como um tubo de raios catdicos onde as informaes eram exibidas, mas como uma janela para um outro mundo. Um mundo de fatos. Um mundo l ivre de contradies perturbadoras... e de responsabilidade. L, nada poderia ser sent ido; havia apenas o conhecido e o desconhecido, ou uma abundncia de fatos sobre d eterminado assunto ou uma escassez deles, mas no sentimento; nunca sentimento; se ntimento era a maldio daqueles cuja existncia dependia de carne e osso. Uma janela para um outro mundo. Neil tocou a tela. Quisera que a janela pudesse ser aberta!, e que ele pudesse entrar no lu gar da razo, da ordem, da paz. Com as pontas dos dedos da mo direita, traou crculos pelo vidro aquecido da tela. Estranhamente, pensou em Dorothy, arrancada das plancies de Kansas com se u cachorro Tot, levada no turbilho do tornado e cada daquele torvelinho cinzento nu

m mundo muito mais intrigante. Se ao menos algum tornado eletrnico pudesse sair d o terminal e carreg-lo para um lugar melhor... Seus dedos atravessaram a tela. Retirou a mo instantaneamente, atnito. O vidro no se rompera. Cadeias de nmeros e palavras brilhavam no tubo, com o antes. No comeo, tentou convencer-se de que tivera uma alucinao. Mas no acreditava nisso. Flexionou os dedos. Pareciam perfeitos. Olhou para fora, para o dia varrido pela tempestade. Os limpadores de pra -brisa no estavam ligados. A chuva ondulava-se pelo vidro, distorcendo o mundo do outro lado; tudo l fora parecia deturpado, transformado, estranho. Nunca poderia haver ordem, sanidade e paz num lugar assim. Tocou a tela do computador outra vez. Estava slida. Novamente, pensou em como o mundo previsvel e limpo do computador seria d esejvel e como antes sua mo deslizou atravs do vidro, desta vez at o pulso. A tela a brira-se em torno de sua mo e fechara-se fortemente, com se fosse uma membrana or gnica. Os dados continuavam a brilhar no tubo, as palavras e nmeros formando linha s em volta de sua mo invasora. Seu corao batia acelerado. Tinha medo, mas tambm sentia-se excitado. Tentou mexer os dedos naquele calor ntimo e misterioso. No conseguia senti -los. Comeou a achar que haviam se dissolvido ou sido decepados e que, quando ret irasse a mo da mquina, do coto de seu pulso jorraria sangue. Retirou-a assim mesmo. Sua mo estava inteira. Mas j no era como antes. A carne no dorso da mo, das pontas dos dedos at o p ulso, parecia ter veias de cobre e fibras ticas. Naqueles filamentos de vidro lat ejava uma pulsao regular e luminosa. Virou a mo. A parte inferior de seus dedos e a palma de sua mo assemelhava m-se superfcie do tubo de raios catdicos. Dados apareciam ali, letras verdes sobre um fundo vtreo e escuro. Quando comparou palavras e nmeros em sua mo com os do ter minal do carro, viu que eram idnticos. As informaes no terminal mudaram; simultanea mente, mudaram tambm em sua mo. Subitamente, compreendeu que a regresso a uma forma bestial no era a nica v ia de fuga aberta para ele, que podia entrar no mundo do pensamento eletrnico e d a memria magntica, do conhecimento sem desejo carnal, de conscincia sem sentimento. No era estritamente uma compreenso nem mesmo fundamentalmente nem de natureza int electual. Tambm no era uma compreenso instintiva, tampouco. Em algum nvel mais profu ndo do que intelecto ou instinto, sabia que podia transformar-se mais completame nte at do que Shaddack o transformara. Estendeu a mo da tela inclinada do computador para a unidade de processam ento de dados no consolo entre os bancos. To facilmente quanto penetrara no vidro , deixou sua mo deslizar atravs do teclado e para dentro da tampa, nas entranhas d a mquina. Era como um fantasma, capaz de passar atravs de paredes, ectoplsmico. Um frio subiu pelo seu brao. Os dados na tela foram substitudos por enigmticos padres de luz. Ele recostou-se no banco. O frio atingira seu ombro. Penetrou em seu pescoo. Ele suspirou. Sentiu algo acontecendo a seus olhos. No sabia ao certo o qu. Podia olhar no espelho retrovisor. No se importava. Resolveu cerrar os olhos e deix-los transf ormarem-se no que fosse necessrio, como parte desta segunda e mais completa conve rso. Esse estado alterado era infinitamente mais atraente do que o dos regres sivos. Irresistvel. O frio estava em seu rosto agora. Sua boca estava entorpecida. Algo tambm acontecia dentro de sua cabea. Estava tornando-se to consciente da geografia interna dos circuitos e sinapses de seu crebro quanto do mundo exter ior. Seu corpo no era mais parte dele como antes; sentia menos atravs dele, como s

e seus nervos tivessem sido desgastados em sua maior parte; j no conseguia nem diz er se estava quente ou frio no carro, a menos que se concentrasse em acumular aq ueles dados. Seu corpo era apenas o invlucro de uma mquina, afinal, e uma massa de sensores, projetados para proteger e servir seu eu interior, a mente calculador a. O frio estava dentro de seu crebro. Era como se dezenas, depois centenas, depois milhares de glidas aranhas c orressem pela superfcie de seu crebro, penetrando-o. De repente, lembrou-se de que Dorothy descobrira que Oz era um pesadelo e no final desejara desesperadamente encontrar seu caminho de volta para o Kansa s. Alice, tambm, encontrara a loucura e o terror na toca do coelho, do outro lado do espelho... Um milho de frias aranhas. Dentro de seu crnio. Um bilho. Frias, frias. Correndo. 33 Ainda circulando por Moonlight Cove, procura de Shaddack, Loman viu dois regressivos atravessarem a rua correndo. Estava na travessa Paddock, no extremo sul da cidade, onde as propriedad es eram grandes o suficiente para as pessoas criarem cavalos. Viam-se casas de f azenda nos dois lados, com pequenos estbulos particulares ao lado ou atrs. As casa s ficavam afastadas da rua, por trs de grades ou cercas brancas, depois de amplos e exuberantes jardins. O par de regressivos surgiu de uma densa fileira de antigas azalias de um metro de altura, que ainda estavam cheias de folhas, mas sem flores neste final de estao. Atravessaram a estrada correndo nas quatro patas, saltaram uma vala e p ularam uma cerca viva, desaparecendo. Embora enormes pinheiros se alinhassem ao longo dos dois lados da Paddoc k Lane, acrescentando suas sombras ao dia j escuro, Loman tinha certeza do que vi ra. Haviam sido moldadas segundo criaturas imaginrias, ao invs de qualquer animal do mundo real: em parte lobos, talvez, em parte felinos, em parte rpteis. Eram gei s e pareciam vigorosos. Um deles voltara a cabea em sua direo e nas sombras seus ol hos brilharam to vermelhos quanto os de um rato. Ele diminuiu a velocidade, mas no parou. J no se importava em identificar e prender regressivos. Por um lado, j os identificara satisfatoriamente: todos os convertidos. Sabia que s poderia det-los se detesse Shaddack. Estava atrs de caa mui to maior. Entretanto, sentiu-se inquieto de v-los audaciosamente caando em plena luz do dia, s duas e meia da tarde. At ento, tinham sido fugidias criaturas da noite, escondendo a vergonha de sua regresso, buscando seus estados alterados somente be m depois do pr-do-sol. Se estavam preparados para se aventurarem antes do cair da noite, o Projeto Falco da Lua estava se desintegrando em caos muito mais rpido do que esperava. Moonlight Cove no estava apenas se equilibrando beira do inferno, mas j havia ultrapassado a borda e cado no fosso. 34

Estavam no quarto de Harry, no terceiro andar, outra vez, onde haviam pa ssado a ltima hora e meia, discutindo ansiosamente suas opes. Nenhuma luz estava ac esa. A luz fraca da tarde banhava o aposento, contribuindo para o sombrio estado de nimo. Portanto, estamos de acordo de que h duas maneiras deenviarmos uma mensage m para fora da cidade disse Sam. Mas em qualquer dos casos disse Tessa apreensiva ,voc tem que sair l fo cobrir muito cho at chegar onde precisa. Sam encolheu os ombros.

Tessa e Chrissie haviam tirado os sapatos e sentado na cama, recostadas na cabeceira. A menina, evidentemente, pretendia manter-se junto de Tessa; parec ia ter se fixado nela do modo como um pin-tinho, recm-sado do ovo, se fixa na ave adulta mais prxima, seja ou no sua me. Tessa disse: No vai ser to fcil quanto deslizar at a casa dos Coltranes. No luz do Acha que devo esperar at escurecer? perguntou Sam. Acho. A neblina ficar mais densa, tambm, conformeanoitece. Acreditava no que dizia, embora a demora a preocupasse. Enquanto aguarda vam uma oportunidade melhor, mais e mais pessoas eram convertidas. Moonlight Cov e cada vez mais se transformava num ambiente estranho, perigoso e cheio de surpr esas. Virando-se para Harry, Sam perguntou: A que horas escurece? Harry estava na cadeira de rodas. Moose voltara para seu dono, enfiando sua cabea macia sob o brao da cadeira e sobre o colo de Harry, satisfeito em ficar muito tempo sentado naquela postura incmoda em troca de uns poucos afagos e carcia s e uma eventual palavra de carinho. Harry disse: Nessa poca, o crepsculo vem antes das seis. Sam estava sentado ao telescpio, embora no o estivesse usando no momento. H poucos instantes, havia vasculhado as ruas e contou ter visto mais atividade do que antes muitos carros e patrulhas a p. Quanto menos habitantes locais no-conver tidos restavam, mais os conspiradores por trs do Falco da Lua tornavam-se audacioso s em suas aes de policiamento, menos preocupados do que antes em chamar ateno para s i mesmos. Consultando o relgio, Sam disse: No posso dizer que goste da idia de desperdiar trs horas ou mais. Quanto s cedo enviarmos a mensagem, mais pessoas salvaremos do... do que quer que lhes estejam fazendo. Mas se for apanhado porque no esperou a noite cair disseTessa , as chanc de salvar qualquer pessoa tornam-se bemmenores. A moa tem razo disse Harry. Uma boa razo disse Chrissie. S porque no so aliengenas no signific fcil lidar com eles. Como at os telefones em funcionamento permitiam que o usurio discasse apen as para nmeros previamente aprovados dentro da cidade, haviam abandonado esta esp erana. Mas Sam percebera que qualquer PC conectado por modem com o supercomputado r na New Wave Harry disse que o chamavam de Sol podia ser uma forma de fazer con tato para fora da cidade, uma auto-estrada eletrnica onde poderiam burlar as atua is restries nas linhas telefnicas e nos bloqueios nas estradas. Como Sam percebera na noite anterior quando usava o terminal no carro de polcia, o Sol mantinha contato direto com dezenas de outros computadores, inclus ive vrios bancos de dados do FBI, tanto os aprovados para amplo acesso quanto os restritos apenas a agentes do Bureau. Se pudesse se sentar a um terminal, lig-lo ao Sol e, atravs deste, ligar-se ao computador do Bureau, poderia transmitir um p edido de socorro que apareceria nas telas dos computadores do Bureau e sairia im presso das impressoras a laser em seus escritrios. Presumiam, claro, que as restries a contatos externos aplicadas a todas as linhas telefnicas da cidade no valiam para as linhas pelas quais o Sol mantinha c ontato com o mundo exterior. Se as ligaes do Sol para fora de Moonlight Cove estiv essem cortadas tambm, no lhes restaria nenhuma esperana. Compreensivelmente, Sam relutava em entrar em casas de quem trabalhava p ara a New Wave, com medo de encontrar outras pessoas como os Coltranes. Isso dei xava apenas dois modos para obter acesso a um PC que pudesse ser ligado ao Sol. Primeiro, ele podia tentar entrar num carro branco e preto e usar um de seus terminais mveis, como fizera a noite anterior. Mas estavam alertas para sua presena agora, tornando mais difcil entrar furtivamente em um carro de polcia estac ionado. Alm disso, provavelmente todos os carros estavam em uso, enquanto os tira s patrulhavam diligentemente em busca dele e, sem duvida, de Tessa tambm. E ainda q ue encontrasse um carro de polcia parado no estacionamento atrs do prdio municipal,

aquela rea devia estar muito mais movimentada do que da ltima vez em que esteve l. Segundo, eles podiam usar os computadores da escola na Rosh-more Way. A New Wave os doara no por uma nobre preocupao com a qualidade da educao nas escolas lo cais, mas como mais um meio de ligar a comunidade empresa. Sam acreditava, e Tes sa concordava, que os terminais da escola provavelmente tinham capacidade de se ligarem ao Sol. Mas Moonlight Cove Central School, como era chamado o conjunto que englo bava o primeiro e o segundo graus, ficava do lado oeste da Roshmore Way, dois qu arteires a oeste da casa de Harry e um quarteiro inteiro ao sul. Em tempos normais , era um agradvel passeio de cinco minutos. Mas com as ruas vigiadas e toda casa potencialmente um posto de observao ocupado por inimigos, chegar Central School ag ora sem ser visto era quase to fcil quanto atravessar um campo minado. Alm disso disse Chrissie ainda esto em aulas na Central. Voc no poder lesmente entrar e usar um computador. Especialmente disse Tessa , quando imaginamos queos professores devem est r entre os primeiros convertidos. A que horas terminam as aulas? perguntou Sam. Bem, na Thomas Jefferson samos s trs horas, mas continuam mais meia hora n Central. Trs e meia disse Sam. Consultado o relgio, Harry disse: Ainda faltam quarenta e sete minutos. Mas mesmo ento,haver atividades extr classe, no? Certamente disse Chrissie. Banda, provavelmente prtica de futebol, algun outros grupos que no se renem durante operodo de atividade regular. A que horas tudo isso estaria terminado? Sei que a banda pratica de quinze para as quatro at quinzepara as cinco d sse Chrissie , porque sou amiga de um garotoum ano mais velho do que eu que toca n a banda. Eu toco clarineta. Tambm quero pertencer banda no prximo ano. Se houver banda. Se houver prxim o ano. Ento, digamos... at as cinco horas o lugar est vazio. A aula de futebol vai alm disso. Eles praticariam hoje, com essa chuva torrencial? Acho que no. Se vai esperar at cinco ou cinco e meia disse Tessa , pode esperar um pouc o mais e ir para l depois que escurecer. Sam assentiu. Acho que sim. Sam, voc est se esquecendo disse Harry. O qu? Pouco tempo depois de voc sair daqui, talvez s seis emponto, eles viro me nverter. Meu Deus, mesmo! exclamou Sam. Moose retirou a cabea do colo de seu dono e de baixo do brao da cadeira de rodas. Sentou-se ereto, as orelhas pretas empertigadas, como se entendesse o qu e fora dito e j antecipasse a campainha ou ouvisse uma batida na porta da frente. Acho que voc realmente vai ter que esperar o anoitecer antes de sair, para ter melhores chances disse Harry , mas terque levar Tessa e Chrissie com voc. No ser seguro deix-las aqui. Teremos que levar voc tambm disse Chrissie imediatamente. Voc e Moose se convertem cachorros, mas temos que levar Moose por garantia. No iramos querer f icarpreocupados se iriam transform-lo numa mquina ou algo parecido. Moose remexeu-se. Podemos confiar em que ele no vai latir? perguntouChrissie. No iramos que latisse para alguma coisa nummomento decisivo. Acho que podamos enrolar uma l onga faixa degaze em volta do seu focinho, amorda-lo, o que meio cruel eprovavelment e iria ferir seus sentimentos, j que amorda-lo significaria que no confiamos inteira mente nele, mas no iria feri-lofisicamente, claro, e tenho certeza que mais tarde poderamoscompens-lo com um bife suculento ou...

Repentinamente percebendo uma solenidade incomum no silncio de seus compa nheiros, a menina tambm calou. Pestanejou para Harry, depois para Sam e franziu a s sobrancelhas para Tessa, que ainda estava sentada na cama a seu lado. Nuvens ainda mais escuras haviam comeado a cobrir o cu desde que subiram e o quarto estava cada vez mais mergulhado nas sombras. Mas no momento Tessa podi a ver o rosto de Harry Talbot quase claramente na penumbra cinzenta. Sabia o qua nto ele lutava para ocultar seu medo, sendo bastante bem-sucedido, conseguindo e xibir um sorriso genuno e um inquebrantvel tom de voz, trado apenas por seus olhos expressivos. Para Chrissie, Harry disse: Eu no vou com vocs, querida. Ah disse a menina. Olhou novamente para ele, o olhar deslizando de Ha ry para a cadeira em que estava sentado. Mas voc foi at nossa escola naquele dia p ara conversar conosco. Voc sai de casa s vezes. Voc deve ter um meio de sair. Harry sorriu. O elevador desce at a garagem ao nvel do poro. Eu nodirijo mais, de modo no h nenhum carro l e eu posso facilmente girar minha cadeira de rodas pelo caminho de entrada at acalada. Ento, pronto! disse Chrissie. Harry olhou para Sam e disse: Mas eu no posso ir a lugar algum nestas ruas, ngremes como so em alguns tr echos, sem a ajuda de algum. A cadeira tem freios e o motor bastante potente, mas quase nunca o suficiente para estas ladeiras. Estaremos com voc disse Chrissie ansiosamente. Podemos ajudar. Minha querida, no podem se esgueirar rapidamente por trsquarteires de ter io ocupado e ao mesmo tempo me arrastar comvocs disse Harry com firmeza. Para comea r, vo ter que ficaro mais longe possvel das ruas, passar de um quintal para outro e entreas casas o mais que puderem, enquanto a cadeira s pode rodar na calada, especi almente com este tempo, com o terreno to encharcado. Podemos carreg-lo. No disse Sam. No podemos. No se quisermos chegar escola e enviar um m ao Bureau. uma distnciapequena, mas cheia de perigos e temos que viajar sem peso s. Sintomuito, Harry. No precisa se desculpar disse Harry. Eu no aceitaria que fosse de outra rma. Acha que quero ser arrastado ou carregado nos ombros como um saco de cimento pela cidade? Obviamente transtornada, Chrissie levantou-se da cama e ficou parada com os punhos cerrados ao longo do corpo. Olhou de Tessa para Sam e para Tessa outr a vez, silenciosamente implorando-lhes que pensassem numa maneira de salvar Harr y. L fora, o cu cinzento estava parcialmente coberto de nuvens carregadas, qu ase negras. A chuva amainara, mas Tessa pressentia que estavam apenas entrando num i ntervalo de calmaria, depois do qual o aguaceiro continuaria com mais fora ainda. Tanto o abatimento fsico quanto o espiritual aumentaram. Moose gani u baixinho. As lgrimas assomaram aos olhos de Chrissie e ela parecia incapaz de enca rar Harry. Dirigiu-se a uma das janelas e ficou olhando para a casa vizinha e a rua mais adiante, mantendo-se afastada da vidraa para no ser vista por ningum do la do de fora. Tessa queria consol-la. Queria consolar Harry tambm. Mais do que isso... queria fazer tudo certo. Como roteirista-produtora-diretora, estava acostumada a tomar providncias , assumir o comando, fazer as coisas acontecerem. Sempre sabia como resolver um problema, o que fazer numa crise, como manter as cmaras rodando uma vez iniciado o projeto. Mas agora sentia-se perdida. Nem sempre podia escrever o roteiro da r ealidade com a segurana com que escrevia seus filmes; s vezes, o mundo real recusa va-se a obedecer suas ordens. Talvez por isso escolhera uma carreira em detrimen to de uma famlia, mesmo depois de ter desfrutado de uma maravilhosa atmosfera fam

iliar quando criana. O mundo real da labuta do dia-a-dia era descuidado, imprevisv el, cheio de pontas soltas; no podia ter certeza de que seria capaz de amarr-las c omo fazia quando tomava alguns dos seus aspectos e os reduzia a um filme primoro samente estruturado. A vida era a vida, intensa e complexa... mas um filme era a penas essncia. Talvez lidassse melhor com essncias do que com a vida em todos os s eus extravagantes detalhes. Seu otimismo Lockland geneticamente recebido, antes to luminoso como um f arol, no a havia abandonado, embora, sem dvida, houvesse se ofuscado por enquanto. Harry disse: Vai dar tudo certo. Como? perguntou Sam. Provavelmente sou o ltimo da lista disse Harry. Noiriam se preocupar c gos e invlidos. Mesmo que saibamos quealguma coisa vai acontecer, no podemos sair d a cidade e obter ajuda. A sra. Sagerian... ela mora em Pinecrest... cega e apost o quens dois somos os ltimos na programao. Esperaro para lidarconosco at perto da mei oite. Providencie para que no o faam. Portanto, o que tem a fazer ir para a escola e comunicar-se como Bureau, trazer ajuda para c imediatamente, antes da meia-noite,e ento eu estarei bem. Chrissie afastou-se da janela, o rosto banhado de lgrimas. Acha mesmo, Sr. Talbot? Acha realmente, honestamente,que no viro antes da eia-noite? Com a cabea inclinada para o lado numa pose perptua que era, dependendo de como fosse vista, ou jovial ou dolorosa, Harry piscou para a menina, embora ela estivesse mais longe dele do que Tessa e provavelmente no tenha visto o gesto. Se a estou enganando, querida, que Deus me atinja com umraio neste instan te. A chuva caa, mas no se viu nenhum relmpago. Viu? disse Harry, sorrindo. Embora a menina desejasse acreditar no cenrio que Harry lhe desenhara, Te ssa sabia que no podiam contar com que ele fosse o ltimo ou penltimo no programa fi nal de converso. O que ele dissera fazia algum sentido, mas era perfeito demais. Como o desenvolvimento de uma narrativa no roteiro de um filme. A vida real, com o ela prpria acabara de se lembrar, era desarrumada, imprevisvel. Desejava desespe radamente acreditar que Harry estaria a salvo at a poucos minutos da meia-noite, mas a realidade era que ele estaria correndo um risco extremo assim que o relgio soasse as seis horas e a ltima srie de converses comeasse. 35 Shaddack permaneceu na garagem de Paula Parkins durante a maior parte da tarde. Por duas vezes ele levantou a larga porta, ligou o motor da caminhonete e saiu para a entrada de automvel para melhor monitorar o progresso de Falco da Lu a pelo terminal. Em ambas as vezes, satisfeito com os dados, ele voltou para a g aragem e abaixou novamente a porta. O mecanismo funcionava automaticamente. Ele o projetara, construra, final izara e apertara o boto de partida. Agora, podia percorrer suas etapas sem ele. Passou horas sentado atrs do volante, sonhando acordado com o momento em que o estgio final do Falco da Lua seria completado e todo o mundo agregado ao reb anho. Quando j no existisse nenhuma Antiga Pessoa, ele teria redefinido a palavra "poder", pois nenhum homem antes dele em toda a histria teria conhecido um contro le to completo. Tendo refeito a espcie, ele podia traar seu destino segundo seus prp rios desejos. Toda a humanidade seria uma grande colmeia, zumbindo laboriosament e, servindo sua viso. Enquanto devaneava, sua ereo tornou-se to rgida que se tornou e xtremamente dolorosa. Shaddack conhecia muitos cientistas que acreditavam que o objetivo do pr ogresso tecnolgico era aprimorar a raa humana, erguer a espcie da lama e transport-l a, finalmente, at as estrelas. Ele via as coisas de outro modo. No seu modo de pe nsar, o nico propsito da tecnologia era concentrar poder em suas mos. Outros preten

sos recriadores do mundo haviam confiado em poder poltico, o que sempre acabava s ignificando o poder da arma legal. Hitler, Stalin, Mao, Pol Pot e outros haviam buscado o poder pela intimidao e assassinato em massa, atravessando lagos de sangu e em direo ao trono, e todos haviam fracassado em conseguir o que o circuito de si lcio estava a ponto de conferir a Shaddack. A caneta no era mais poderosa do que a espada, mas o microprocessador era mais poderoso do que vastos exrcitos. Se soubessem o que ele empreendera e os sonhos de conquista que ainda o preocupavam, todos os outros homens de cincia diriam que ele era depravado, doent e, demente. No se importava. Estavam errados, claro. Porque no sabiam quem ele era . O filho do falco da lua. Destrura os que haviam se feito passar por seus pais e no fora descoberto ou punido, o que era prova de que as normas e leis que governa vam outros homens no se aplicavam a ele. Seus verdadeiros pais eram foras espiritu ais, desencarnadas, poderosas. Eles o haviam protegido do castigo porque os assa ssinatos que cometera em Phoenix h tanto tempo eram uma oferenda sagrada a seus v erdadeiros progenitores, uma declarao de sua f e confiana neles. Outros cientistas no o compreenderiam porque no podiam saber que toda a existncia centralizava-se nele , que o prprio universo existia apenas porque ele existia e que se um dia morress e o que era improvvel ento o universo deixaria de existir. Ele era o centro da cri ao. Era o nico homem que importava. Os grandes espritos lhe disseram isso. Os grande s espritos haviam sussurrado essas verdades em seu ouvido, acordado e em sonhos, por mais de trinta anos. Filho do falco da lua... Conforme a tarde caa, ele se sentiu cada vez mais excitado com a aproximao do trmino da primeira etapa do projeto e j no podia mais suportar o exlio temporrio n a garagem de Parkins. Embora tenha lhe parecido prudente ausentar-se dos locais onde Loman Watkins pudesse encontr-lo, estava achando cada vez mais difcil justifi car a necessidade de se esconder. Os acontecimentos na casa de Mike Peyser na no ite anterior j no lhe pareciam to catastrficos, apenas um pequeno contratempo; tinha confiana de que o problema dos regressivos seria resolvido. Sua genialidade resu ltava da linha direta entre ele e foras espirituais superiores e nenhuma dificuld ade era insolvel quando os grandes espritos desejavam seu sucesso. A ameaa que sent ira de Watkins diminua progressivamente em sua memria tambm, at a promessa do delega do de encontr-lo parecer vazia, at mesmo pattica. Ele era o filho do falco da lua. Surpreendia-se de ter esqueci-do uma ver dade to importante e ter fugido de medo. Claro, at Jesus passara seu tempo no jard im, amedrontado, e lutara com seus demnios. A garagem de Parkins era, na viso de S haddack, seu prprio Getsmane, onde se refugiara para se livrar das ltimas dvidas que o atormentavam. Ele era o filho do falco da lua. s quatro e meia ele ergueu a porta da gar agem. Deu partida na caminhonete e desceu a entrada de automvel. Ele era o filho do falco da lua. Entrou na estrada do condado e tomou a direo da cidade. Ele era o filho do falco da lua, herdeiro da coroa da luz e, meia-noite, subiria ao trono. 36 Pack Martin seu verdadeiro nome era Packard porque sua me deu-lhe o nome de um carro que fora o orgulho de seu pai morava num trailer no extremo sudeste da cidade. Era um trailer velho, o acabamento esmaltado desbotado e rachado com o o verniz de um jarro antigo. Estava enferrujado em diversos pontos, amassado e assentado sobre uma base de blocos de concreto num terreno cheio de mato. Pa ck sabia que muitas pessoas em Moonlight Cove consideravam sua casa uma monstruo sidade, mas ele no dava a mnima. O trailer possua uma ligao de luz improvisada, um fo rno a leo e encanamento, o que bastava para atender suas necessidades. Estava aqu ecido, seco e tinha um lugar para guardar a cerveja. Era um verdadeiro palcio. Melhor ainda, o trailer fora pago h 25 anos, com o dinheiro que herdara d e sua me, de modo que nenhuma hipoteca pairava sobre ele. Ainda tinha um pouco da herana tambm e raramente tocava no principal. Os juros somavam quase trezentos dla res por ms e ele tambm tinha sua penso de incapacitado, recebida em funo de uma queda

que sofrer trs semanas depois de ser recrutado para o Exrcito. O nico trabalho que Pack j empreendera fora toda a leitura e estudo que realizara para aprender e mem orizar todos os mais complexos e sutis sintomas de danosgraves coluna, antes de se apresentar segundo as instrues do recrutamento. Nascera para ser vadio. Compreendera isso desde pequeno. Ele e o trabalh o nada tinham em comum. Achava que fora programa do para nascer numa famlia rica, mas algo dera errado e ele acabara filho de uma garonete que fora apenas esforada o suficiente para deix-lo com uma pequena herana. Mas no invejava ningum. Todo ms ele comprava dez ou doze caixas de cerveja barata numa loja de descontos na estrada, tinha a sua tev e, com um sanduche de mo starda e mortadela de vez em quando, e umas batatas fritas, sentia-se bastante f eliz. s quatro horas daquela tarde de tera-feira, Pack j havia consumido quase to da a cerveja da caixa do dia, afundado em sua velha poltrona, vendo um programa de jogos em que as garotas, sempre em trajes curtos, eram muito mais interessant es do que o apresentador, os participantes ou as perguntas. O apresentador perguntou: Ento, qual sua escolha? Voc quer o que est atrs datela nmero um, tela s ou tela nmero trs? Conversando com o aparelho, Pack disse: Fico com o que est dentro do uniforme daquela beldade,obrigado e tomou ou ro gole de cerveja. Nesse instante, algum bateu porta. Pack no se levantou nem tomou conhecimento da batida. No tinha amigos, por tanto no tinha nenhum interesse em visitantes. Sempre eram alguns benfeitores da comunidade trazendo-lhe uma caixa de comida que ele no desejava ou oferecendo-se para cortar o mato e limpar o terreno, o que ele tambm no queria, porque gostava d o mato. Bateram outra vez. Pack respondeu aumentando o volume da tev. Bateram com mais fora. V embora disse Pack. Ento, realmente esmurraram a porta, fazendo todo o maldito' trailer estre mecer. Que diabos isso? indagou Pack. Desligou a TV e levantou-se. As batidas no se repetiram, mas Pack ouviu um estranho barulho de algo ar ranhando a lateral do trailer. E o veculo estalou na base, o que s vezes acontecia quando o vento era mu ito forte. Mas no havia vento. Moleques concluiu Pack. A famlia Aikhorn, que vivia do outro lado da estrada do condado e duzento s metros ao sul, tinha filhos to rebeldes que deviam ser mortos com injees, conserv ados em formol e exibidos em algum museu de comportamento criminoso. Aqueles pes tinhas divertiam-se colocando bombinhas nas fendas da base de concreto, embaixo do trailer, acordando-o com um estrondo no meio da noite. O barulho de raspagem na lateral do trailer cessara, mas agora dois garo tos andavam no teto. Isso era demais. O teto de metal no vazava gua, mas j vira melhores dias e era capaz de ceder ou mesmo soltar nas emendas sob o peso de dois garotos. Pack abriu a porta e saiu para a chuva, gritando obscenidades. Mas quand o olhou para cima no viu nenhum garoto no teto. O que viu, na verdade, foi algo sado de um filme de monstro da dcada de 1950, do tamanho de um homem, com mandbulas estalando e olhos multifacetados e uma boca emoldurada por pequenas pinas. O est ranho que tambm viu algumas caractersticas de um rosto humano naquele semblante mo nstruoso, o suficiente para achar que reconhecera Daryl Aikhorn, pai dos pestinh as. Preciiiiiiiiiiiiiiiso disse a criatura, numa voz em parte de Aikhorn, em parte um zumbido de inseto. A criatura pulou sobre ele e, conforme vinha, um ferro malignamente ponti agudo projetou-se de seu corpo repulsivo. Antes mesmo que o ferro serrilhado, de

um metro de comprimento, perfurasse seu ventre e o trespassasse de um lado a out ro, Pack soube que os dias de cerveja, sanduches de mortadela, fritas, cheques de penso e lindas garotas dos programas de tev estavam acabados. Randy Hapgood, de quatorze anos, chapinhou pela gua lamacenta altura da b arriga da perna de uma valeta que transbordara e soltou uma exclamao de desdm, como se dissesse que a natureza teria que inventar um obstculo mil vezes mais difcil d o que aquele se quisesse intimid-lo. Recusava-se a usar capa e galochas porque es tes aparatos no ficavam bem. Tampouco se viam louras penduradas no brao de um bobo ca de guarda-chuva. No havia nenhuma garota pendurada no brao de Randy, mas achava que elas ainda no tinham descoberto o quanto ele era senhor de si, calmo, indife rente ao tempo e tudo o mais que humilhava outros garotos. Estava encharcado e infeliz mas assobiava alegremente para esconder o fa to quando chegou em casa da Central s vinte para as cinco, depois do ensaio da ba nda, que fora interrompido por causa do mau tempo. Despiu sua jaqueta de brim e pendurou-a atrs da porta da copa. Tirou os tnis ensopados tambm. Chegueeeeeeeei gritou, imitando a menina de Poltergeist. Ningum respondeu. Sabia que seus pais estavam em casa, porque as luzes estavam acesas e a porta aberta. Ultimamente, trabalhavam em casa cada vez mais. Estavam numa espcie de pesquisa de produto da New Wave e eram capazes de passar o dia inteiro nos d ois terminais no andar de cima, no quarto dos fundos, sem ir ao escritrio. Randy pegou uma lata de Coke na geladeira, abriu-a, tomou um gole e subi u para contar a Pete e Marsha como passara o dia. No os chamava de pai e me e para eles estava tudo bem; eram tranqilos. s vezes, achava-os at indiferentes demais. D irigiam um Porsche, suas roupas estavam sempre seis meses frente do que todo mun do vestia e conversavam com ele sobre qualquer coisa, qualquer coisa, inclusive sexo, com tanta franqueza como se fossem seus colegas. Se um dia viesse a conhec er uma loura que quisesse se pendurar nele, teria receio de lev-la sua casa para conhecer seus pais, com medo de que ela achasse que seu pai era infinitamente ma is senhor de si do que ele. s vezes, desejava que Pete e Marsha fossem gordos, de salinhados, com roupas fora de moda e insistissem irritantemente em serem chamad os de me e pai. A competio na escola por notas e popularidade j era suficientemente feroz para ainda ter que sentir que tambm estava competindo com seus pais em casa . Quando chegou ao topo das escadas, chamou outra vez: Nas palavras imortais do intelectual americano moderno,John Rambo: "Yo! Ainda no lhe responderam. Assim que Randy chegou porta aberta do escritrio no final do corredor, um calafrio percorreu-lhe a espinha. Estremeceu e franziu as sobrancelhas, mas no p arou, entretanto, porque sua auto-imagem de absoluto autocontrole no lhe permitia ficar apavorado. Atravessou o vo da porta, com um gracejo na ponta da lngua por no terem res pondido aos seus chamados. Tarde demais, ficou instantaneamente paralisado no lu gar, de medo. Pete e Marsha sentavam-se um de cada lado de uma ampla escrivaninha, ond e seus terminais de computador estavam de costas um para o outro. No, no estavam e xatamente sentados; estavam atados a suas cadeiras por fios e aos computadores p or inmeros e hediondos cabos segmentados que cresciam deles ou da mquina; era difci l dizer de qual e no s os prendiam a seus computadores, como a suas cadeira e, fina lmente, ao cho, onde desapareciam. Seus rostos ainda eram vagamente reconhecveis, embora alterados de forma drstica, parte carne plida e parte metal, com um aspecto ligeiramente desfeito. Randy no conseguia respirar. Mas podia mover-se e recuou aos tropees. A porta bateu atrs dele. Ele girou nos calcanhares. Tentculos parte orgnicos, parte metlicos irromperam da parede. O quarto int eiro parecia estranha e malignamente vivo, ou talvez as paredes estivessem cheia s de mquinas aliengenas. Os tentculos foram rpidos. Chicotearam sua volta, prenderam seus braos, imobilizaram-no completamente e viraram-no de frente para seus pais.

Eles ainda estavam em suas cadeiras, mas j no olhavam para os computadores . Fitavam-no com luminosos olhos verdes que pareciam ferver nas rbitas, borbulhan do e espumando. Randy gritou. Debateu-se, mas os tentculos seguravam-no. Pete abriu a boca e meia dzia de esferas prateadas, como rolamentos de es feras, dispararam dele e atingiram Randy no peito. A dor explodiu pelo corpo do rapaz. Mas no durou mais do que alguns segun dos. Ao contrrio, a dor causticante deu lugar a uma sensao glida e insinuante que pe rcorreu todo seu corpo e subiu pelo seu rosto. Tentou gritar outra vez. No emitiu nenhum som. Os tentculos recolheram-se para dentro da parede, puxando-o com ele, at qu e suas costas ficaram presas no reboco. A sensao fria estava em sua cabea agora. Penetrando, penetrando. Tentou gritar de novo. Desta vez, emitiu um som. Uma estridente oscilao el etrnica. Na tarde de tera-feira, usando quentes calas de l, uma blusa de moletom e u m cardig por cima porque ultimamente tinha dificuldade de se sentir aquecida, Meg Henderson sentou-se mesa da cozinha, junto janela, com um copo de vinho branco, um prato de bolachas de cebola, uma fatia de queijo tipo Gouda e um livro prota gonizado por Nero Wolfe, de Rex Stout. Lera todos os livros de Nero Wolfe h muito s anos, mas os estava relendo. Voltar a histrias antigas era reconfortante porque os personagens nunca muda- vam. Wolfe continuava sendo um gnio e um gourmet. Arc hie ainda era um homem de ao. Fritz ainda administrava a melhor cozinha particular d o mundo. Nenhum deles envelhecera desde que os encontrara pela ltima vez, tampouc o, o que era um truque que ela gostaria de ter aprendido. Meg tinha oitenta anos e aparentava seus oitenta anos, cada minuto deles ; no se enganava. s vezes, quando se olhava no espelho, ficava admirada, como se no tivesse vivido com aquele rosto a maior parte do sculo e olhasse para uma estran ha. De algum modo, esperava ver um reflexo de sua juventude porque por dentro el a ainda era aquela jovem. Felizmente, no se sentia com oitenta anos. Seus ossos e stavam frgeis e seus msculos tinham praticamente tanto tnus quanto os de Jabba the Hut no terceiro filme Guerra nas estrelas que vira no vdeo na semana anterior, ma s no sofria de artrite ou de outros males graves, graas a Deus. Ainda morava em se u bangal na Concord Circe, uma engraada ruazinha em meia-lua que comeava e terminava na Serra Avenue no extremo leste da cidade. Ela e Frank haviam comprado o lugar h quarenta anos, quando ambos eram professores na Thomas Jefferson, quando era u ma escola para todas as sries. Moonlight Cove era muito menor na poca. H quatorze a nos, desde que Frank morrera, ela vivia sozinha no bangal. Ela podia sair, limpar a casa, cozinhar para si mesma, pelo que agradecia a Deus. Era ainda mais agradecida por sua acuidade mental. Mais do que a enfermi dade fsica, ela temia a senilidade ou um derrame que, enquanto a deixava fisicame nte funcionando, roubava-lhe a memria e alterava sua personalidade. Procurava man ter a mente ativa lendo muitos livros de diversos tipos, alugando uma variedade de fitas para o videocassete e evitando a todo custo o entorpecimento mental pro vocado pelos programas ruins de tev que passavam por entretenimento. s quatro e meia da tarde de tera-feira, ela estava no meio do livro, embor a parasse ao final de cada captulo para olhar a chuva. Gostava de chuva. Gostava de qualquer tempo que Deus escolhesse enviar ao mundo tempestades, chuva de gran izo, vento, frio, calor porque a variedade e os extremos da criao eram o que a tor navam to bela. Enquanto olhava a chuva, que antes amainara de um feroz aguaceiro a uma chuvinha fina, mas caa outra vez com fria, ela viu trs criaturas absolutamente fants ticas, enormes e escuras, surgirem de trs das rvores nos fundos da propriedade, a cerca de 15 metros da janela onde se encontrava. Elas pararam por um instante en quanto uma nvoa fina envolvia seus ps, como se fossem criaturas imaginrias, que adq uiriram forma daqueles fragmentos de nevoeiro e que iriam desfazer-se to de repen te quanto surgiram. Mas, em seguida, elas correram em direo varanda dos fundos. Enquanto se aproximavam depressa, a primeira impresso que Meg tivera foi reforada. No se pareciam a nada deste mundo... a menos talvez que aquelas carranca s grotescas pudessem ganhar vida e descer dos tetos das catedrais.

Compreendeu sem demora que devia estar nos primeiros estgios de um derram e cerebral fulminante, porque fora isso que sempre temera que lhe acontecesse. M as surpreendia-se que comeasse assim, com uma alucinao to estranha. s o que podia ser, claro: a alucinao que precede a exploso de um vaso sangneo cerebral que j devia estar inchando e pressionando o crebro. Aguardou uma dolorosa sensao de exploso dentro de sua cabea, esperou que seu rosto e seu corpo se distorc essem para a esquerda ou para a direita, conforme um ou outro lado ficasse paral isado. Mesmo quando um dos monstros quebrou a janela, inundando a mesa de cacos de vidro, derramando o vinho, derrubando Meg de sua cadeira e caindo no cho sobr e ela, dentes e garras mostra, ela admirou-se de que um derrame pudesse produzir iluses to vividas e convincentes, embora no se admirasse com a intensidade da dor. Sempre soubera que a morte doeria. Dora Hankins, a recepcionista no saguo de entrada da New Wave, estava aco stumada a ver pessoas deixarem o trabalho s quatro e meia. Embora o horrio normal fosse s cinco horas, muitos funcionrios trabalhavam em casa, em seus prprios PCs, d e modo que ningum cumpria rigorosamente o horrio de oito horas por dia. Desde que foram convertidos, no houve mais necessidade de normas, porque todos trabalhavam com o mesmo objetivo, pelo mundo novo que estava a caminho, e a nica disciplina n ecessria era seu medo de Shaddack, o que tinham de sobra. s cinco para as cinco, quando absolutamente ningum passara pelo saguo, Dora ficou apreensiva. O prdio estava estranhamente silencioso, embora centenas de pe ssoas estivessem trabalhando em seus escritrios e laboratrios mais ao fundo no and artrreo e nos dois andares acima. Na verdade, o lugar parecia deserto. s cinco horas, ningum havia encerrado a jornada de trabalho e Dora resolve u verificar o que estava acontecendo. Abandonou seu posto no balco de recepo princi pal, caminhou at o final do amplo saguo de mrmore, atravessou uma porta de metal e entrou num corredor menos suntuoso, com assoalho de placas de vinil. Havia escri trios em ambos os lados. Entrou na primeira sala esquerda, onde oito mulheres tra balhavam num pool de secretrias para chefes de departamento secundrios que no tinha m secretrias prprias. As oito estavam diante de seus terminais de vdeo. luz fluorescente, Dora no teve dificuldade de ver como mquina e carne haviam se unido intimamente. O medo era a nica emoo que Dora sentia h semanas. Achava que o conhecia em t odas as suas nuanas e graus. Mas agora o medo inundou-a com mais fora, mais sombri o e intenso do que qualquer coisa que j tivesse sentido antes. Uma sonda reluzente projetou-se da parede direita de Dora. Era mais metli ca do que orgnica, entretanto escorria o que parecia ser um muco amarelado. O obj eto atirou-se sobre uma das secretrias e sem nenhum derramamento de sangue penetr ou a parte posterior de sua cabea. Do topo da cabea de uma outra mulher, outra son da irrompeu, ergueu-se como uma serpente encantada ao som de uma flauta mgica, he sitou, em seguida, com incrvel velocidade, chicoteou at o teto, penetrando a placa de material isolante sem destru-la e desapareceu em direo s salas de cima. Dora percebeu que todos os computadores e pessoas na New Wave haviam se interligado e se transformado numa nica entidade e que o prprio prdio tambm estava s endo rapidamente incorporado. Quis correr, mas no pde, talvez porque soubesse que qualquer tentativa de fuga seria intil. Instantes depois, eles a conectaram rede. Betsy Soldonna pregava cuidadosamente um aviso na parede atrs da mesa de recepo da Biblioteca Municipal de Moonlight Cove. Fazia parte da Semana da Fico de S uspense, uma campanha visando atrair crianas para a leitura de fico. Ela era a bibliotecria assistente, mas s teras-feiras, quando sua chefe, Co ra Danker, estava de folga, Betsy trabalhava sozinha. Ela gostava de Cora, mas t ambm gostava de ficar sozinha. Cora era muito falante, preenchendo cada minuto co m mexericos e suas maantes observaes sobre personagens e tramas de seus programas d e tev favoritos. Betsy, uma perptua biblifila obcecada por livros, adoraria convers ar indefinidamente sobre o que lera, mas Cora, embora bibliotecria-chefe, quase n unca lia. Betsy rasgou um quarto pedao de fita adesiva e prendeu a ltima ponta do ca rtaz na parede. Recuou um passo para admirar seu trabalho.

Ela mesma confeccionara o cartaz. Tinha orgulho de seu modesto talento a rtstico. No desenho, um menino e uma menina fitavam com olhos admirados as pginas abertas do livro que seguravam nas mos. Seus cabelos estavam em p. As sobrancelhas da menina pareciam saltar de seu rosto como as orelhas do menino. Acima deles, lia-se: os LIVROS SO PARQUES DE DIVERSO PORTTEIS, CHEIOSDE EMOES E SURPRESAS. De trs das estantes, no outro extremo da biblioteca, veio um som estranho , um grunhido, uma tosse abafada e, em seguida, o que parecia um rosnado. Logo, o estrondo inconfundvel de uma fileira de livros caindo de uma prateleira ao cho. A nica pessoa na biblioteca, alm de Betsy, era Dale Foy, um aposentado que trabalhara na caixa do supermercado Lucky at trs anos atrs, quando completara 65 a nos. Estava sempre em busca de livros de suspense que nunca lera e queixando-se de que nenhum deles era to bom quanto os antigos criadores de histrias, o que sign ificava John Buchan em vez de Robert Louis Stevenson. Betsy de repente teve a terrvel sensao de que o Sr. Foy sofrer um ataque car daco em uma das alas, de que o ouvira tentando pedir socorro e que ele derrubara os livros quando se agarrara estante. Em sua mente, podia v-lo contorcendo-se em agonia, com falta de ar, o rosto ficando azul e os olhos esbugalhados, uma espum a sangrenta borbulhando em seus lbios... Anos de leitura intensiva haviam aguado a imaginao de Betsy at se tornar to a fiada como uma navalha feita do melhor ao alemo. Contornou a mesa apressadamente e correu pela ala principal, olhando par a cada um dos estreitos corredores, ladeados por estantes de quase trs metros de altura. Sr. Foy? Sr. Foy, o senhor est bem? No ltimo corredor, encontrou os livros cados, mas nenhum sinal de Dale Foy . Intrigada, virou-se para voltar por onde viera e l estava o Sr. Foy atrs dela. M as mudado. E mesmo a imaginao frtil de Betsy Soldonna no poderia ter concebido aquil o em que Foy se transformara ou o que ele estava prestes a lhe fazer. Os minutos seguintes foram to cheios de surpresas quanto quaisquer centenas de livros que j tivesse lido, embora no houvesse um final. Por causa das nuvens escuras e carregadas que cobriam o cu, um crepsculo p rematuro tomou conta de Moonlight Cove e toda a cidade parecia comemorar a Seman a da Fico de Suspense da biblioteca. O dia que terminava fora, para muitos, cheio de emoes e surpresas, exatamente como um parque de diverses no mais macabro festiva l que jamais se instalara em suas barracas. 37

Sam vasculhou o sto com o facho de luz da lanterna. Tinha um assoalho de tbu as, mas nenhuma iluminao fixa. No havia nada estocado ali, exceto poeira, teias de aranha e uma quantidade de abelhas mortas e secas que haviam construdo ninhos nas vigas de madeira durante o vero e morrido ou por obra de um exterminador ou ao f inal de seu ciclo de vida. Satisfeito, voltou ao alapo de entrada e desceu pela escada de mo, para o g uarda-roupa do quarto de Harry no terceiro andar. Haviam retirado muitas das rou pas que estavam penduradas para poderem abrir o alapo e colocar ali a escada desmo ntvel de madeira. Tessa, Chrissie, Harry e Moose aguardavam-no na entrada do guarda-roupa, no quarto cada vez mais escuro. Sam disse: , vai servir. A ltima vez que estive l em cima foi antes da guerra disse Harry. Um pouco empoeirado, algumas aranhas, mas voc estarseguro. Se no estiver final da lista e se vierem atrs de voc maiscedo, encontraro a casa vazia e nunca pen saro no sto. Porquecomo poderia um homem como voc com duas pernas e um braoinvlidos a star-se l para cima? Sam no tinha certeza se acreditava no que dizia. Mas para a tranqilidade d a prpria conscincia, bem como a de Harry, queria acreditar. Posso levar Moose l para cima comigo? Leve o revlver que mencionou disse Tessa , mas Mooseno. Embora seja mui

m-comportado, ele pode latir justamente no momento errado. Ser que Moose estar seguro l embaixo... quando eles chegarem? pergu ntou Chrissie. Tenho certeza que sim disse Sam. No querem cachorros. Apenas pessoas. melhor colocarmos voc l em cima, Harry disse Tessa. So cinco e vinte que sair daqui dentro de poucotempo. O quarto enchia-se de sombras quase to depressa como um copo enchendo-se de vinho cor-de-sangue.

Terceira Parte A NOITE PERTENCE A ELES

Montgomery disse-me que a Lei... tornava-se estranhamente enfraquecida com o cair da noite; que, nessa ocasio, os animais atingiam oauge de suas foras; um esprito de aventura brotava neles ao anoitecer; ousavam coisas com que nunca sonhariam durante o dia. H. G. WELLS, A Ilha do Dr. Moreau

1 Nas colinas cobertas de vegetao rasteira que circundavam a abandonada Colni a caros, ratazanas, coelhos e algumas raposas saram apressadamente de suas tocas e ficaram tremendo sob a chuva, ouvindo. Nos dois bosquetes mais prximos de pinhei ros, eucaliptos e vidoeiros desfolhados pelo outono, um logo ao sul e outro a le ste da antiga colnia, esquilos e guaxinins ficaram imveis para prestar ateno. Os pssaros foram os primeiros a atender ao chamado. Apesar da chuva, voar am de seus ninhos bem protegidos nas rvores, no velho celeiro em runas e nas beira s do telhado desmoronado da casa principal. Grasnando e guinchando, voltearam pe lo cu, dispararam e mergulharam, lanando-se diretamente para a casa. Estorninhos, cambaxirras, corvos, corujas e falces, todos vieram numa algazarra e numa profuso de asas. Alguns arremessavam-se contra as paredes, como se estivessem cegos, cho cando-se contra elas, at quebrarem o pescoo ou romperem as asas e carem ao solo ond e se debatiam e berravam estridentemente at ficarem exaustos ou morrerem. Outros, igualmente fora de si, encontravam portas e janelas abertas pelas quais entrava m sem se machucar. Embora os animais selvagens num raio de duzentos metros tivessem ouvido o chamado, s os mais prximos reagiram obedientemente. Coelhos saltavam, esquilos c orriam apressadamente, coiotes disparavam em seus passos longos e elsticos, rapos as partiam a toda velocidade e guaxinins gingavam naquele seu passo curioso, pel o capim molhado, pelo mato derrubado pela chuva e pela lama, em direo origem do ca nto de sereia. Alguns eram predadores e outros, por natureza, tmidas presas, mas locomoviam-se lado a lado sem conflito. Podia ser uma cena de um desenho animado de Disney: os amistosos habitantes selvagens do campo e da floresta respondendo ao som da gaita ou da viola de algum preto velho que, depois de estarem todos r eunidos sua volta, lhes contava histrias de aventuras fantsticas e maravilhosas. M as para onde se dirigiam no havia nenhum negro bondoso contador de histrias, e a ms ica que os atraa era sombria, fria e sem melodia. 2 Enquanto Sam esforava-se para erguer Harry pela escada para dentro do sto, Tessa e Chrissie levaram a cadeira de rodas para a garagem. Era um modelo motori zado reforado, no uma cadeira leve e dobrvel, e no passava pelo alapo. Tessa e Chrissi e colocaram-na logo atrs da enorme porta da garagem, de modo a dar a impresso de q ue Harry chegara at ali em sua cadeira e deixara a casa, talvez no carro de algum amigo. Acha que vo acreditar? perguntou Chrissie preocupada. H uma possibilidade respondeu Tessa. Talvez at achem que Harry deixou a cidade ontem, antesde montarem as barre iras nas estradas. Tessa concordou, mas ela sabia e suspeitava que Chrissie tambm que a chan ce do ardil funcionar era bastante pequena. Se Sam e Harry realmente estivessem confiantes no truque do sto quanto fingiam estar, teriam escondido Chrissie l tambm, em vez de atirarem-na no tempestuoso pesadelo de Moonlight Cove. Pegaram o elevador de volta ao terceiro andar, onde Sam acabava de fecha r o alapo e desmontar a escada. Moose observava-o curioso. Cinco e quarenta e dois disse Tessa, consultando orelgio. Sam pegou o suporte dos cabides, que tivera que remover para abrir o alapo , e recolocou-o nos apoios. Ajudem-me a colocar as roupas de volta no lugar. Camisas e calas, ainda nos cabides, haviam sido transferidaspara a cama. T rabalhando juntos, passando as roupas como bombeiros amadores passam baldes d'gua , rapidamente restituram ao guarda-roupa sua aparncia anterior. Tessa notou que manchas de sangue vivo encharcavam o espesso curativo de gaze no pulso direito de Sam. Seus ferimentos reabriram com o esforo. Embora no f ossem ferimentos fatais, deviam doer muito, e tudo que o enfraquecesse ou distras se durante a prova que tinham pela frente diminua suas chances de sucesso. Fechando a porta, Sam disse: Meu Deus, detesto deix-lo l.

Cinco e quarenta e seis lembrou-o Tessa. Enquanto Tessa vestia um casaco de couro e Chrissie enfiavaum bluso imperm evel de nilon azul que pertencia a Harry, Sar recarregou o revlver. Usara todas as bal as que levava nos bolsos na casa dos Coltranes. Mas Harry possua um revlver .45 e uma pistola .38, que levara para o sto, com uma caixa de munio para cada uma delas, de modo que Sam ficara com cerca de uma dzia de cartuchos da .38. Colocando a arma no coldre, dirigiu-se ao telescpio e examinou as ruas qu e ficavam a oeste e ao sul, na direo da Central School. Ainda h muito movimento disse ele. Patrulhas? perguntou Tessa. Mas tambm muita chuva. E o nevoeiro est comeando ase formar, mais denso e is depressa. Graas tempestade, um crepsculo prematuro se abatera sobre eles e j esmaecia . Embora uma luz opaca ainda brilhasse acima das nuvens em movimento, era como s e j tivesse anoitecido, pois mantos de sombras cobriam a cidade molhada e conturb ada. Cinco e cinqenta disse Tessa. Chrissie disse: Se o senhor Talbot estiver no comeo da lista, eles podemchegar aqui a qual quer momento. Afastando-se do telescpio, Sam disse: Certo. Vamos. Tessa e Chrissie seguiram-no para fora do quarto. Usaram a escada para o primeiro andar. Moose pegou o elevador. 3 Shaddack sentia-se uma criana naquela noite. Circulando sem parar por Moonlight Cove, do mar s colinas, da Holliwell R oad ao norte at Paddock Lane ao sul, no se lembrava de jamais ter se sentido to bem . Mudou o esquema de patrulhamento, em grande parte para ter certeza que cobriri a todo quarteiro de toda rua na cidade; a viso de cada casa e de cada cidado a p sob a tempestade afetava-o como nunca antes, porque logo lhes pertenceriam para faz er deles o que bem entendesse. Estava cheio de expectativa e excitao, como nunca se sentira desde que era criana na noite de Natal. Moonlight Cove era um enorme brinquedo e, em poucas ho ras, quando soasse a meia-noite,quando esta noite escura marcasse o comeo do dia s eguinte, ele iria poder se divertir muito com seu maravilhoso brinquedo. Poderia se dedicar a jogos com que h muito desejava brincar, mas que tivera que se negar . De agora em diante, nenhum desejo ou necessidade lhe seria negado, pois no have ria nenhum juiz, nenhuma autoridade, para castig-lo, por mais sanguinrio ou brutal que fosse o jogo. E como uma criana entrando furtivamente no guarda-roupa para furtar moeda s do casaco do pai para comprar sorvete, estava to extasiado com a perspectiva da s recompensas que se esqueceu de que havia uma possibilidade de desastre. Minuto a minuto, a ameaa dos regressivos desvanecia-se um pouco de sua mente. No se esqu eceu inteiramente de Loman Watkins, mas j no conseguia se lembrar por que passara o dia inteiro se escondendo do delegado na garagem da casa de Parkins. Mais de trinta anos de implacvel autocontrole, dedicao extenuante e firme e m suas reservas fsicas e mentais, a comear do dia em que matara seus pais e Runnin gdeer, trinta anos reprimindo necessidades e desejos, sublimando-os no trabalho, finalmente haviam-no levado beira da realizao de seu sonho. No podia duvidar. Duvi dar de sua misso ou se preocupar com seu resultado seria questionar seu destino s agrado e insultar os grandes espritos que o haviam privilegiado. Era incapaz de c onsiderar sequer um pequeno revs; desviava sua mente de qualquer incipiente idia d e desastre. Pressentia a presena dos grandes espritos na tempestade. Pressentia-os movendo-se secretamente pela cidade. Estavam l para testemunhar e aprovar sua ascenso ao trono do destino.

Nunca mais comera bala de cacto desde o dia em que matara sua me, seu pai e o ndio, mas ao longo dos anos fora sujeito a vividas vises do passado. Acometia m-no inesperadamente. Num instante estava neste mundo e no seguinte estava nesse outro lugar, o mundo sobrenatural paralelo a este, onde a bala de cacto sempre o levara, uma realidade onde as cores eram ao mesmo tempo mais vividas e mais su tis, onde cada objeto parecia ter mais ngulos e dimenses do que no mundo comum, on de ele parecia estranhamente sem peso boiando como um balo de hlio e onde as vozes dos espritos lhe falavam. As vises haviam sido freqentes durante o ano seguinte ao s assassinatos, acometendo-o duas vezes por semana, depois haviam declinado em nm ero embora no em intensidade durante a adolescncia. Esses feitios visionrios, como u ma fuga, que geralmente duravam uma ou duas horas, mas que podiam durar metade de um dia, eram responsveis em parte por sua reputao, com sua famlia e professores, de ser uma criana um pouco desligada. Todos mostravam-se muito compreensivos com ele , naturalmente, porque presumiam que qualquer alheamento que demonstrasse era co nseqncia do dilacerante trauma que sofrer. Agora, circulando em sua caminhonete, passava aos poucos quele estado da bala de cacto. Esta viso era inesperada, tambm, mas no se instalou nele repentiname nte, como as anteriores. Ele como... que deslizou para dentro dela, cada vez mai s fundo, mais fundo. E quanto mais se aprofundava, mais suspeitava que desta vez no seria rudemente arrancado de volta desse reino de conscincia superior. De agor a em diante, seria um residente de ambos os mundos, que era como os prprios grand es espritos viviam, com conscincia tanto do estado superior de existncia quanto do inferior. Comeou at a pensar que o que estava experimentando, espiritualmente, era uma converso prpria, milhares de vezes mais profunda do que aquela a que os habit antes de Moonlight Cove foram submetidos. Nesse estado exaltado, tudo era especial e surpreendente para Shaddack. As luzes cintilantes da cidade varrida pela chuva pareciam jias salpicadas pela n oite que caa. A beleza prateada, lquida, da prpria chuva o surpreendia, assim como o cu cinzento fabulosamente turbulento e que se ofuscava com rapidez. Ao frear no cruzamento da Paddock Lane com a rua Saddle-back, tocou o pe ito, tateando o dispositivo de telemetria que usava em um cordo no pescoo, incapaz por um instante de se lembrar do que se tratava e isso tambm parecia misterioso e admirvel. Em seguida, lembrou-se de que o dispositivo monitorava e transmitia s ua pulsao cardaca, que era recebida por uma unidade na New Wave. Funcionava a uma d istncia de oito quilmetros e era eficiente at em recintos fechados. Se a recepo da ba tida de seu corao fosse interrompida por mais de um minuto, o Sol estava programad o para enviar uma ordem de destruio, via microonda, aos computadores microesfricos contidos em toda a Nova Gente. Alguns minutos depois, na Bastenchurry Road, quando tocou o dispositivo, a lembrana de seu propsito novamente mostrou-se indefimvel. Pressentia que se tra tava de um objeto poderoso, que quem quer que o usasse mantinha nas mos a vida de outras pessoas e a criana nele que viajava pela fantasia decidiu que devia ser u m amuleto, que lhe fora conferido pelos grandes espritos, mais um sinal de que el e habitava os dois mundos, um p no plano inferior dos homens comuns e outro no re ino mais elevado dos grandes espritos, os deuses da bala de cacto. Seu estado visionrio lentamente alcanado, como uma medicao ministrada devaga r a intervalos regulares de tempo, reconduzira-o condio de sua juventude, ao menos queles sete anos em que estivera sob o domnio de Runningdeer. Ele era uma criana. E era um semideus. Era a criana favorita do falco da lua, e portanto podia fazer o que quisesse a quem quisesse, a qualquer um, e, enquanto continuava a dirigir, imaginava exatamente o que gostaria de fazer... e a quem. De vez em quando, ele emitia um riso baixo e ligeiramente estridente, e seus olhos brilhavam como os de um menino cruel e manaco observando os efeitos do fogo em formigas aprisionadas. 4 Enquanto Moose andava volta deles e sacudia o rabo com tanta fora que par ecia correr o risco de ser arrancado, Chrissie esperava na cozinha com Tessa e S

am para que a luz do dia agonizante se esvasse ainda mais. Por fim, Sam disse: Tudo bem. Fiquem perto de mim. Faam sempre o que eu disser. Olhou para Chrissie e Tessa por um longo instante antes de abrir a porta ; sem que nenhum deles dissesse uma palavra, abraaram-se. Tessa beijou Chrissie n o rosto, depois Sam beijou-a e Chrissie beijou-os tambm. No era preciso que lhe di ssessem por que todos de repente sentiam-se to afetuosos. Eles eram pessoas, pess oas reais, e expressar seus sentimentos era importante, porque antes que a noite terminasse eles podiam j no ser pessoas normais. Talvez nunca mais sentissem outr a vez o que as pessoas reais sentiam, de modo que esses sentimentos tornavam-se mais preciosos a cada segundo. Quem saberia o que aqueles estranhos seres transformadores sentiam? Quem ia querer saber? Alm do mais, se no chegassem Central, seria porque um dos grupos de patrul ha ou um casal de bichos-papes os capturara ao longo do caminho. Neste caso, esta podia ser a ltima chance de se despedirem. Sam conduziu-as varanda. Chrissie fechou a porta com cuidado. Moose no tentou sair. Era um cachorr o obediente e especial demais para tais proezas mesquinhas. Mas enfiou o focinho na abertura cada vez mais estreita da porta, farejando-a e tentando lamber sua mo, a ponto de ela temer prender seu focinho. Ele recuou no ltimo instante, e a po rta fechou-se com um estalido. Sam conduziu-as pelos degraus e atravs do quintal em direo casa ao sul da p ropriedade de Harry. Nenhuma luz estava acesa ali. Chrissie torcia para que no ho uvesse ningum em casa, mas imaginou que alguma criatura monstruosa estava em uma das janelas naquele momento, espreitando-os e lambendo os beios. A chuva parecia mais fria do que na noite anterior quando fugia, mas pro vavelmente devia-se ao fato de ter acabado de sair da casa aquecida e seca. Apen as uma claridade cinza muito opaca ainda iluminava o cu a oeste. As gotas geladas e fustigantes pareciam arrancar aquele ltimo vestgio de luz das nuvens e atir-lo n a terra, ocasionando uma escurido mida e profunda. Antes mesmo de alcanarem a cerca que separava o terreno de Harry do vizinho, Chrissie sentiu-se grata pelo casac o de nilon com capuz, embora fosse to grande que a fazia se sentir uma garotinha b rincando com as roupas dos pais. Era uma cerca de estacas, fcil de transpor. Seguiram Sam pelo quintal do vizinho at a cerca seguinte. Chrissie transps aquela tambm e entrou em outro quinta l, com Tessa logo atrs dela, antes que percebesse que haviam chegado casa dos Col tranes. Olhou para as janelas vazias. Nenhuma luz ali tambm, o que era um bom sin al, porque se houvesse luzes, significaria que algum havia descoberto o que resta ra dos Coltranes depois de seu confronto com Sam. Atravessando o quintal em direo prxima cerca, Chrissie foi tomada pelo medo de que os Coltranes houvessem se reanimado depois que Sam descarregara neles to das aquelas balas, de que estivessem na cozinha, olhando pelas janelas naquele e xato momento, que tivessem visto seu vingador e suas duas companheiras e que j es tivessem abrindo a porta da cozinha. Esperava que surgissem dois robs chocalhando com braos e grandes mos de metal, mais ou menos como uma verso em metal dos mortos -vivos nos velhos filmes de zumbis, antenas parablicas de radar em miniatura gira ndo em torno de suas cabeas, o vapor silvando por orifcios em seus corpos. Seu med o deve t-la retardado, pois Tessa quase tropeou nela e deu-lhe um empurro suave par a apress-la. Chrissie agachou-se e correu para o lado sul do quintal. Sam ajudou-a a escalar uma grade de ferro com pontas de lana nas extremid ades. Ela provavelmente teria se perfurado se tivesse que escal-la sozinha. Chris sie no espeto. Havia gente na casa seguinte e Sam abrigou-se atrs de alguns arbustos par a examinar o trajeto antes de continuar. Chrissie e Tessa juntaram-se a ele rapi damente. Enquanto pulavam a ltima cerca, ela havia roado a palma machucada da mo esq uerda, embora estivesse envolta em atadura. Doa, mas ela cerrou os dentes e no se queixou.

Afastando os galhos do que parecia ser uma amoreira, Chrissie espreitou a casa, a apenas seis metros de distncia. Viu quatro pessoas pelas janelas da coz inha. Preparavam o jantar. Um casal de meia-idade, um homem grisalho e uma adole scente. Imaginou se j teriam sido convertidos. Achava que no, mas no podia ter cert eza. E j que os robs e os bichos-papes s vezes se ocultavam em perfeitos disfarces h umanos, no era possvel confiar em ningum, nem mesmo em seu melhor amigo... nem em s eus pais. Exatamente como quando os aliengenas estavam assumindo o comando. Mesmo que olhem para fora, no nos vero disse Sam. Vamos. Chrissie seguiu-o, saindo de trs da amoreira e atravessando o amplo grama do em direo propriedade vizinha, agradecendo a Deus pelo nevoeiro, que a cada minu to se tornava mais denso. Alcanaram a casa no final do quarteiro. O lado sul daquele terreno dava de frente para a rua transversal, a Bergenwood Way, que levava Conquistador. Quando estavam a dois teros do caminho pelo gramado, a menos de seis metr os da rua, um carro virou a esquina a um quarteiro e meio e comeou a descer a lade ira. Seguindo Sam, Chrissie atirou-se no cho encharcado porque no havia arbustos n as proximidades, atrs dos quais pudessem se esconder. Se tentassem correr uma boa distncia, o motorista do carro poderia se aproximar o suficiente para avist-los e nquanto ainda estavam fugindo s pressas para se esconderem. No havia postes de iluminao na Bergenwood, o que os favorecia. A ltima clari dade cinzenta do dia j desaparecera no ocidente outra vantagem. medida que o carro se aproximava, movendo-se devagar por causa do mau te mpo ou porque seus ocupantes fossem da patrulha, a luz dos faris era difundida pe la neblina, que no parecia refletir aquela luz, mas brilhar com uma luminosidade prpria. Objetos na noite, numa distncia de metros de ambos os lados do carro, eram revelados em parte e distorcidos de forma estranha por aquelas nuvens luminosas , presas ao cho, girando lentamente. Quando o carro estava a menos de um quarteiro de distncia, algum que viajava no banco traseiro acendeu uma lanterna de mo. Dirigiu o facho de luz pela janela lateral, movimentando-o pelos gramados fronteiros das casas que davam para a Ber genwood e os gramados laterais de casas que davam para as ruas transversais. No momento, o facho de luz apontava para o lado oposto, para o outro lado da Bergen wood, na direo sul. Mas quando chegasse at onde estavam, podiam resolver iluminar a s propriedades ao norte da Bergenwood. Para trs disse Sam energicamente. Mas mantenham-se no cho e arrastem-s rastem-se. O carro chegou ao cruzamento, a meio quarteiro ladeira acima. Chrissie arrastou-se atrs de Sam, no de volta por onde vieram, mas em direo casa prxima. Ela no via nenhum lugar onde ele pudesse se esconder, porque a balaus trada da varanda dos fundos era bastante aberta e no havia arbustos grandes. Talv ez ele pretendesse se esgueirar pelo lado da casa at a patrulha passar, mas no ach ava que ela e Tessa alcanariam o canto da casa a tempo. Quando olhou por cima do ombro, viu que a lanterna ainda varria os grama dos da frente e os espaos entre as casas no lado sul da rua. Entretanto, ainda ti nham que se preocupar com o efeito de iluminao lateral dos faris e esse iria varrer esse gramado em segundos. Estava em parte se arrastando e em parte escorregando sobre a barriga, m ovendo-se depressa, embora sem dvida esmagando muitos caracis e minhocas que havia m sado da terra para se ref estelar na grama molhada, no que ela nem queria pensa r. Chegou a uma passagem de concreto junto casa e percebeu que Sam desaparecera. Estacou sobre as mos e os joelhos, olhando para a direita e para a esquer da. Tessa surgiu a seu lado. Para a escada do poro, querida. Depressa! Arrastando-se atabalhoadamente, descobriu um conjunto externo de degraus de concreto que desciam para uma entrada de poro. Sam estava agachado ao fundo, onde a chuva acumulada borbulhava suavemente conforme escorria por um ralo defro nte da porta fechada do poro. Chrissie juntou-se a ele naquele refgio, abaixo do nv el do cho, e Tessa seguiu-a. Cerca de quatro segundos depois, um facho de luz var

reu a parede da casa e at brincou por instantes a alguns centmetros de suas cabeas, na borda de concreto da escada. Permaneceram aconchegados e em silncio, imveis, por mais ou menos um minut o depois que a lanterna se desviou deles e o carro passou. Chrissie tinha certez a de que algo dentro da casa os ha- via ouvido, que a porta s costas de Sam se ab riria de par em par a qualquer momento, que algo saltaria sobre eles, uma criat ura em parte lobisomem e em parte computador, rosnando e emitindo sinais, a boc a cheia de dentes e de teclas, dizendo alguma coisa como: "Para serem mortos, po r favor aperte entra e prossiga." Sentiu-se aliviada quando Sam finalmen te disse: Vamos. Cruzaram de novo o gramado em direo a Bergenwood Way. Desta vez, a rua permaneceu convenientemente deserta. Como Harry lhes garantira, um canal de drenagem revestido de pedra corri a ao longo da Bergenwood. Segundo Harry, que brincara nele quando criana, o canal tinha cerca de noventa centmetros de largura e talvez um metro e meio de profund idade. A julgar por aquelas dimenses, cerca de trinta centmetros de gua de escoamen to corria por ele no momento. Essas correntes eram rpidas, quase negras, revelada s ao fundo da trincheira mergulhada em sombras apenas por um brilho escuro ocasi onal e pelo barulho das guas turvas. O canal oferecia um caminho consideravelmente menos visvel do que a rua a berta. Subiram alguns metros at encontrarem os suportes de ferro, cobertos de arg amassa, que Harry garantira que encontrariam a cada trinta metros ao longo das s ees abertas do canal. Sam desceu primeiro, Chrissie em seguida e, por ltimo, Tessa. Sam agachou-se para se manter abaixo do nvel da rua e Tessa curvou-se um pouco menos do que ele. Mas Chrissie no teve que se curvar nem um pouco. Ter onze anos tinha as suas vantagens, especialmente quando se estava fugindo de lobisom ens ou de aliengenas vorazes ou de robs ou de nazistas, e em uma ocasio ou outra na s ltimas 24 horas ela estivera fugindo dos trs primeiros, mas no de nazistas tambm, graas a Deus, embora ningum soubesse o que poderia acontecer em seguida. As guas revoltas eram frias em torno dos calcanhares e tornozelos. Admiro u-se ao descobrir que embora chegassem apenas at seus joelhos tinham uma fora cons idervel. Empurravam e arrastavam implacavelmente, como se fossem algo vivo, com u m desejo vil de derrub-la. No corria nenhum risco de cair desde que se mantivesse parada com os ps bem separados, mas no tinha certeza at quando poderia manter o equ ilbrio enquanto caminhava. O curso d'gua descia bruscamente ladeira abaixo. O velh o cho de pedras, depois de vrias dcadas de estaes de chuva, estava bem polido pela co rrenteza. Por causa desta combinao de fatores, o canal parecia-se a um escorrega a qutico de um parque de diverses. Se ela casse, seria arrastada sem trgua ladeira abaixo, at meio quarteiro da ribanceira, onde o canal se alargava e desaparecia sob a terra. Harry dissera a lgo sobre barras de segurana bloqueando a passagem em pequenas aberturas imediata mente antes da queda, mas imaginava que, se fosse arrastada at l e tivesse que con fiar naquelas barras, descobriria que estavam enferrujadas ou faltando, deixando uma passagem direta para o fosso. O sistema emergia outra vez na base dos penha scos, depois percorria parte da praia, descarregando a enxurrada na areia ou, du rante a mar alta, no mar. No tinha dificuldade em se imaginar resvalando e rolando sem nada poder f azer, engasgando com a gua imunda, desesperadamente, mas sem sucesso, agarrando-s e ao canal de pedra, procurando segurar-se, de repente mergulhando verticalmente cerca de sessenta metros, chocando-se contra as paredes do poo de escoamento, qu ebrando ossos, estilhaando a cabea em pedacinhos, batendo no fundo... Bem, sim, podia imaginar, mas no via nenhuma vantagem em faz-lo. Felizmente Harry os avisara desse problema, de modo que Sam viera prepar ado. Sob o casaco e em volta de sua cintura, havia uma corda que ele obtivera de um velho sistema de iamento na garagem de Harry e que agora desenrolou. Embora a corda fosse velha, Sam dissera que ainda era resistente e Chrissie desejou que ele tivesse razo. Sam havia amarrado uma das pontas em torno da cintura antes de deixar a casa. Agora, ele passou a outra ponta pelo cinto de Chrissie e a amarro u em volta da cintura de Tessa, deixando aproximadamente dois metros e meio de c

orda entre cada um deles. Se um deles casse bem, evidentemente Chrissie era a que corria mais risco de cair e ser arrastada a uma morte sangrenta e molhada , os o utros poderiam se manter firmes at ela ter tempo de recuperar o equilbrio. Pelo menos, esse era o plano. Firmemente amarrados uns aos outros, comearam a descer o canal. Sam e Tes sa mantinham-se curvados para que ningum que passasse em um carro visse suas cabea s projetando-se acima da borda de pedra do canal e Chrissie inclinou-se um pouco tambm, mantendo os ps bem separados, andando quase como uma criatura das cavernas , como fizera na noite anterior no aqueduto sob a campina. Seguindo as instrues de Sam, ela segurava a corda a sua frente com ambas a s mos, recolhendo o excesso quando se aproximava muito dele, para evitar tropear, e soltando-a de novo quando se atrasava alguns passos. Atrs dela, Tessa fazia o m esmo; Chrissie sentia a leve tenso da corda em seu cinto. Dirigiam-se para uma galeria a meio quarteiro dali. O canal tornava-se su bterrneo na Conquistador e continuava sob a terra no apenas pelo cruzamento, mas p or dois quarteires inteiros, saindo superfcie novamente na Roshmore. Chrissie no parava de erguer os olhos para a entrada do cano alm de Sam, no gostando do que via. Era redondo, de concreto, no de pedra. Era mais largo do qu e o canal retangular, com cerca de um metro e meio de dimetro, sem dvida para que operrios pudessem entrar facilmente e limp-lo se ficasse entupido de entulho. Entr etanto, nem a forma nem o tamanho da galeria deixavam-na apreensiva. Era a absol uta escurido que fazia os cabelos de sua nuca se arrepiarem, pois era mais escuro do que a essncia da noite no fundo do prprio canal de drenagem, absoluta, complet amente negro, dando a impresso de que caminhavam para a boca escancarada de algum monstro pr-histrico. Um carro passou devagar pela Bergenwood, outro pela Conquistador. Seus f aris eram refletidos pelas densas vagas de nevoeiro que vinham do mar, de modo qu e a prpria noite parecia resplandecer, mas muito pouco daquela estranha luminosid ade atingia o curso d'gua e absolutamente nenhuma penetrava pela entrada da galer ia. Quando Sam atravessou o limiar do tnel e, com dois passos, desapareceu po r completo de vista, Chrissie seguiu-o sem hesitao, embora no sem temor. Prosseguir am num passo mais lento, pois o cho do aqueduto no era apenas em descida ngreme, ma s tambm curvo e ainda mais traioeiro do que o canal de drenagem de pedra. Sam carregava uma lanterna, mas Chrissie sabia que ele no queria us-la prxi mo a nenhuma das extremidades do tnel. O reflexo do facho de luz poderia ser visve l de fora e chamar a ateno de um dos patrulheiros. A galeria era to escura quanto o interior da barriga de uma baleia. No que ela soubesse o que era a barriga de uma baleia por dentro, mas duvidava que fos se equipada com uma lmpada ou mesmo um abajur com a cara do Pato Donald, como o q ue tivera em seu quarto quando era menor. A imagem da barriga da baleia parecia adequada porque tinha a sensao arrepiante de que o cano era realmente um estmago e que a gua revolta era o suco digestivo e que seus tnis e as pernas de suas calas je ans j se dissolviam no lquido corrosivo. Foi ento que caiu. Seus ps escorregaram em alguma coisa, talvez um limo qu e crescia no cho e que ficara to preso ao concreto que a torrente no o arrancara. S oltou a corda e agitou os braos, tentando manter o equilbrio, mas caiu com uma tre menda pancada na gua e logo se viu levada pela corrente. Teve bastante presena de esprito para no gritar. Um grito atrairia a ateno da s equipes de busca ou pior. Arfando para respirar, cuspindo a gua que entrave em sua boca, ela se cho cou com as pernas de Sam, derrubando-o. Sentiu quando ele caa. Imaginou quanto te mpo ficariam ali, mortos e em decomposio, no fundo do longo cano vertical, l fora a o p da ribanceira, antes que seus restos arroxeados e inchados fossem encontrados . 5 Na escurido sepulcral, Tessa ouviu a menina cair e imediatamente estacou,

fincando as pernas to apartadas e firmes quanto possvel naquele cho curvo e ngreme, segurando a corda com ambas as mos. Em um segundo, a corda retesou-se, conforme Chrissie era arrastada pela gua. Sam grunhiu e Tessa compreendeu que a menina fora de encontro a ele. A c orda afrouxou-se por um instante, mas retesou-se outra vez, puxando-a para a fre nte, o que ela imaginou que fosse Sam cambaleando para a frere, tentando equilibr ar-se, com a garota pressionando suas pernas e ameaando derrub-lo. Se Sam houvesse cado tambm e tivesse sido dominado pelo tumulto das guas, a corda no teria apenas s e retesado; a fora do arrasto teria sido suficiente para derrubar Tessa tambm. Ouviu muito barulho de pancada na gua sua frente. Um palavro de Sam em voz baixa. O nvel da gua aumentava. No comeo, achou que era imaginao, mas depois percebe u que a torrente elevara-se acima de seus joelhos. O pior era a maldita escurido, no ser capaz de ver nada, virtualmente cego s, sem poder saber o que estava acontecendo. Bruscamente ela foi atirada para a frente outra vez. Dois, trs ah, meu De us meia dzia de passos. Sam, no caia! Cambaleando, quase perdendo o equilbrio, percebendo que estavam beira de um desastre, Tessa inclinou-se para trs apoiada na corda, usando-a para firmar-se era vez de se projetar para frente na esperana de afrouxar a corda outra vez. Ped ia a Deus que no resistisse demais e fosse arrancada do cho. Cambaleou. A corda puxava-a com fora pela cintura. Sem folga de corda par a enrolar nas mos, era difcil agentar a tenso apenas com os braos. A presso da gua contra a parte de trs de suas pernas crescia. Seus ps resvalavam. Como um videoteipe acelerado para a frente num aparelho de edio, estranho s pensamentos cruzavam sua mente, dezenas em apenas alguns segundos, todos espon tneos, e alguns deles a surpreenderam. Pensou em viver, sobreviver, no querer morr er e isso no era to surpreendente, mas depois pensou em Chrissie, em no querer dece pcionar a menina, e em sua mente viu uma imagem detalhada de Chrissie e ela junt as, numa casa confortvel em algum lugar, vivendo como me e filha, e admirou-se do quanto desejava isso, o que parecia errado, porque os pais de Chrissie no estavam mortos, at onde sabiam, e talvez no estivessem irremediavelmente metamorfoseados, porque a converso ou o que quer que fosse podia ser reversvel. A famlia de Chrissi e talvez pudesse ser reunida outra vez. Tessa no conseguia ver essa imagem em sua mente. No parecia tanto uma possibilidade quanto ela e Chrissie juntas. Mas podi a acontecer. Ento, pensou em Sam, em nunca ter tido a chance de fazer amor com el e, e isso a surpreendeu, porque, embora ele fosse bastante atraente, ela no havia percebido que se sentira romanticamente atrada por ele. Obviamente, sua coragem diante do desespero espiritual era fascinante e sua cmica, mas absolutamente sria, lista de quatro razes para viver faziam dele um desafio intrigante. Ser que ela p oderia lhe dar uma quinta razo? Ou superar Goldie Hawn como a quarta? Mas at se en contrar beira de uma morte por afogamento, no percebera o quanto ele a atrara em to pouco tempo. Seus ps resvalaram outra vez. Sob as guas revoltas, o cho parecia muito mai s escorregadio do que no canal de pedra, como se o limo crescesse no concreto. T essa procurou fincar os calcanhares. Sam praguejou baixinho. Chrissie emitiu um som engasgado e abafado. A profundidade da gua no centro do tnel aumentara de cinqenta a sessenta ce ntmetros. Um instante depois, a corda deu um puxo e em seguida ficou completamente frouxa. A corda soltara-se. Sam e Chrissie haviam sido arrastados pelo tnel abaix o. O barulho do torvelinho das guas ecoava pelas paredes, e ecos dos ecos sobr epunham-se a ecos anteriores. Alm disso, o corao de Tessa batia com tanta fora que p odia ouvi-lo, mas mesmo assim deveria ter ouvido seus gritos tambm, quando foram arrastados pela correnteza. No entanto, por um terrvel momento, fez-se silncio. Em seguida, Chrissie tossiu de novo. A apenas alguns passos de distncia.

Uma lanterna foi acesa. Sam encobria a maior parte da lente com a mo. Chrissie estava atravessada na passagem, imprensada fora do centro da co rrenteza, as costas e as palmas das mos contra a lateral do tnel. Sam estava de p, com as pernas bem afastadas. A gua agitava-se e espumava em volta de suas pernas. Ele se virar. Estava de frente para o alto da colina ago ra. A corda no se soltara, afinal; a tenso fora relaxada porque tanto Sam quan to Chrissie haviam recuperado o equilbrio. Voc est bem? sussurrou Sam para a garota. Ela sacudiu a cabea afirmativamente, ainda engasgada com a gua suja que ha via engolido. Fez uma careta de nojo, cuspiu vrias vezes e exclamou: Eca! Olhando para Tessa, Sam perguntou: Tudo bem? Ela no conseguia falar. Um bolo duro formara-se em sua garganta. Engoliu em seco algumas vezes, piscou. Uma onda retardatria de alvio percorreu-a, reduzind o a presso quase insuportvel em seu peito e, por fim, ela disse: Tudo bem. Sim. Tudo bem. 6 Sam sentiu-se aliviado quando chegaram ao fim da galeria sem outra queda . Parou por um instante, bem do lado de fora da entrada do cano de drenagem, olh ando para o cu com satisfao. Por causa do espesso nevoeiro, no podia ver o cu, mas is so era uma vantagem; ainda se sentia aliviado de estar ao ar livre outra vez, ai nda que mergulhado at os joelhos na gua lamacenta. Estavam num rio agora. Ou a chuva desabava com mais fora nas colinas, no e xtremo leste da cidade, ou algum represamento de gua se rompera. O nvel da gua subi ra depressa bem acima do meio da coxa em Sam e at quase a cintura de Chrissie e o aguaceiro caa do cano s suas costas com uma fora impressionante. Manterem-se de p n aquelas cataratas estava ficando mais difcil a cada segundo. Ele voltou-se, puxou a menina para junto de si e disse: Vou segur-la pelo brao daqui para a frente. Ela assentiu. A noite estava escura como breu e mesmo a apenas centmetros de seu rosto ele podia ver somente uma vaga impresso de suas feies. Quando ergueu os olhos para Tessa, alguns passos atrs da menina, ela no passava de um vulto escuro que poderia nem ser Tessa. Segurando a menina com firmeza, ele voltou-se e olhou para o caminho fre nte. O tnel estendera-se por dois quarteires antes de despejar o aguaceiro em o utro canal de drenagem aberto, de cerca de um quarteiro de comprimento, exatament e como Harry lembrara-se de seus tempos de criana quando, contra toda a admoestao d e seus pais, ia brincar no sistema de guas pluviais. Graas a Deus pelas crianas des obedientes. Um quarteiro frente, esta nova seo de canal de pedra despejava suas guas em outra galeria de concreto. Aquele cano, segundo Harry, terminava na entrada do l ongo escoamento vertical no extremo oeste da cidade. Supostamente, nos ltimos trs metros do principal canal inclinado, uma fileira de grossas barras de ferro vert icais estavam dispostas a trinta centmetros de distncia umas das outras e iam do c ho ao teto, criando uma barreira atravs da qual s gua e pequenos objetos podiam pass ar. No havia chance de serem arrastados para aquela queda de seis metros. Mas Sam no queria correr o risco. No deveria ocorrer outra queda. Depois d e serem carregados at a ponta e se chocarem contra a grade de proteo, se no estivess em com os ossos quebrados, se estivessem em condies de se erguerem e sarem dali, ga lgando de volta a longa galeria, por uma ladeira ngreme, contra a fora da investid a da gua, no era uma prova que estivesse disposto a considerar, quanto mais suport ar. Durante toda a sua vida sentira que falhara com as pessoas. Embora tives

se apenas sete anos quando sua me morrera no acidente, sempre fora consumido pela culpa relacionada sua morte, como se devesse ter sido capaz de salv-la apesar de sua tenra idade e de ter ficado preso nos destroos do carro com ela. Mais tarde, Sam nunca fora capaz de agradar seu bbado, srdido e miservelpai e sofrer dolorosamen te por esse fracasso. Como Harry, sentia que havia fracassado com o povo do Viet nam, embora a deciso de abandon-los tenha sido tomada por autoridades muito superi ores a ele e sobre quem no exercia a menor influncia. Nenhum dos agentes do Bureau que morrera com ele havia morrido por causa dele, entretanto sentia que falhara com eles tambm. Falhara com Karen, de alguma forma, embora as pessoas lhe disses sem que era louco de pensar que tivesse qualquer responsabilidades por seu cncer; ele no podia deixar de pensar que se a tivesse amado mais, amado-a com mais fora, ela teria encontrado foras e vontade de sobreviver. E, Deus sabia, ele falhara c om seu prprio filho, Scott. Chrissie apertou sua mo. Ele retribuiu o aperto. Ela parecia to pequena. Durante o dia, reunidos na cozinha de Harry, haviam conversado sobre res ponsabilidade. Agora, repentinamente, ele compreendeu que seu senso de responsab ilidade era to desenvolvido que beirava a obsesso, mas ainda concordava com o que Harry dissera: o compromisso de um homem com os outros, especialmente com amigos e famlia, nunca poderia ser excessivo. Nunca imaginara que um dos discernimentos mais importantes de sua vida lhe ocorreria enquanto estava num canal de drenage m, com gua barrenta at a cintura, fugindo de inimigos tanto humanos quanto inumano s, mas foi onde ele lhe sobreveio. Compreendeu que seu problema no era a alacrida de com que carregava a responsabilidade ou seu peso in-comum que estivesse dispo sto a carregar. No, diabos, no, seu problema era que dedicara seu senso de respons abilidade a obstruir sua capacidade de lidar com o fracasso. Todo homem falhava de vez em quando e, em geral, o fracasso no estava no prprio homem, mas no papel d o destino. Quando falhasse, tinha que aprender no s a continuar vivendo, como a go star de continuar vivendo. No podia permitir que o fracasso o destitusse da prpria alegria de viver. Seria uma blasfmia algum virar as costas vida desse modo, se acr editasse em Deus e simplesmente idiota se no acreditasse. Era como dizer: os home ns falham, mas eu no devo falhar, porque sou mais do que um simples homem, estou em algum lugar l em cima entre os anjos e Deus. Compreendeu por que perdera Scott : porque perdera seu prprio amor vida, seu senso de humor e a capacidade de compa rtilhar qualquer coisa importante com o garoto ou impedir a prpria queda de Scott no niilismo quando comeara. No momento, se tentasse contar suas razes para viver, a lista teria mais de quatro itens. Teria centenas. Milhares. Todo esse entendimento ocorreu-lhe em um rpido instante, enquanto segurav a a mo de Chrissie, como se o fluxo do tempo tivesse sido estendido por algum tru que de relatividade. Compreendeu que se falhasse em salvar a menina ou Tessa, ma s ele prprio sasse dessa histria com vida, ainda assim teria que se regozijar com s ua prpria salvao e continuar vivendo. Embora a situao deles fosse tenebrosa e suas es peranas escassas, seu estado de nimo elevou-se e ele quase riu alto. O pesadelo re al que estavam vivendo em Moonlight Cove o abalara profundamente, remexendo impo rtantes verdades dentro dele, verdades que eram simples e deveriam ter sido fceis de perceber durante seus longos anos de tormento, mas que ele recebia com grati do apesar de sua simplicidade e de sua prvia estupidez. Talvez a verdade fosse sem pre simples quando encontrada. Bem, certo, talvez agora pudesse continuar mesmo que falhasse em sua res ponsabilidade com os outros, ainda que perdesse Chrissie e Tessa mas, merda, no i a perd-las. Nem pensar. Nem pensar. Continuou segurando a mo de Chrissie e avanou com cuidado pelo canal de pe dra, satisfeito com a comparativa irregularidade do cho e a aderncia sem limo que fornecia. A gua estava funda o suficiente para lhe dar uma ligeira sensao de estar boiando, o que tornava mais difcil colocar o p outra vez no cho cada vez que o leva ntava. Assim, em lugar de caminhar, ele arrastava os ps pelo fundo da gua. Em menos de um minuto, alcanaram um conjunto de degraus de ferro embutido

s na parede do canal. Tessa aproximou-se e, por alguns instantes, ficaram ali pa rados, agarrados ao ferro, gratos pela sensao slida e pelo apoio que fornecia. Minutos depois, quando a chuva bruscamente amainou, Sam estava pronto pa ra prosseguir. Com cuidado para no pisar nas mos de Chrissie e de Tessa, ele subiu alguns degraus e espiou a rua. Nada se movia alm do nevoeiro. Aquela seo de drenagem a cu aberto passava ao lado da Moonlight Cove Centra l School. O campo de esportes estava a apenas alguns metros de distncia e, do out ro lado daquele espao aberto, quase invisvel na escurido e na neblina, estava o prdi o da escola, iluminado apenas por umas poucas luzes de segurana. A propriedade era rodeada por uma cerca de quase trs metros de altura. Ma s Sam no se deixou desanimar por isso. Cercas sempre tinham portes. 7 Harry aguardava no sto, desejando o melhor, esperando o pior. Estava recostado na parede externa do longo e escuro aposento, enfiado n o canto no extremo oposto da porta do alapo por onde fora iado. No havia nada naquel e quarto atrs do qual pudesse se esconder. Mas se algum chegasse a esvaziar o guarda-roupa do quarto de dormir princ ipal, abrir o alapo, armar a escada e enfiar a cabea para dar uma olhada, talvez no fosse cuidadoso o bastante para vasculhar cada canto do local. Quando visse apen as tbuas e um emaranhado de teias de aranha na sua primeira varredura com a lante rna, talvez a desligasse e fosse embora. Absurdo, claro. Qualquer um que se desse o trabalho de inspecionar o sto i ria examin-lo adequadamente, explorando cada canto. Mas, quer essa esperana fosse absurda ou no, Harry agarrava-se a ela; era bom em nutrir esperanas, fazendo uma s opa forte de um caldo ralo, porque, durante metade de sua vida, fora a esperana q ue em grande parte o sustentara. No se sentia desconfortvel. Preparando-se para o sto sem aquecimento, com a ajuda de Sam para acelerar o processo de se vestir, ele colocara meias de l, calas mais quentes do que as que usava e dois suteres. Engraado, como muita gente parecia pensar que um homem paraltico no podia s entir nada em suas extremidades inertes. Em alguns casos, isso era verdade; todo s os nervos estavam insensveis, toda a sensao perdida. Mas danos coluna vinham em m ilhares de formas; at o corte total da medula, o alcance das sensaes com que a vtima era deixada variava muito. No caso de Harry, embora tivesse perdido totalmente os movimentos de um brao e uma perna e quase todos da outra perna, ele ainda podia sentir frio e calo se no sentia dor pelo menos uma r. Quando alguma coisa o beliscava, ele percebia presso moderada. Fisicamente, sentia muito menos do que quando era um homem completo; no h avia dvida a respeito. Embora tivesse certeza que poucas pessoas acreditariam nel e, a invalidez enriquecera sua vida emocional. Embora por necessidade fosse quas e um recluso, aprendera a compensar a ausncia de contato humano. Os livros ajudar am. Os livros abriam-lhe o mundo. E o telescpio. Mas principalmente fora sua inab alvel vontade de levar uma vida to plena quanto possvel que o mantivera so de mente e de corao. Se essas fossem suas horas finais, ele apagaria a vela sem amargura quan do chegasse a hora de extinguir a chama. Lamentava o que perdera, porm, mais impo rtante ainda, ele valorizava o que conservara. Em ltima anlise, achava que vivera uma vida que no cmputo final fora boa, preciosa, proveitosa. Tinha duas armas com ele. Um revlver .45. Uma pistola .38. Se subissem ao sto atrs dele, usaria a pistola at esvazi-la. Depois, os faria engolir todas as bala s exceto uma do revlver. O ltimo cartucho seria para si mesmo. No trouxera munio extra. Numa crise, um homem com uma nica mo boa no podia rec arregar uma arma rpido o suficiente para fazer do esforo mais do que um final cmico . O tamborilar da chuva no telhado amainara. Imaginava se seria apenas mai

s uma estiada na tormenta ou se ela estava finalmente cessando. Seria bom ver o sol de novo. Preocupava-se mais com Moose do que consigo mesmo. O pobre co estava l emb aixo sozinho. Quando os bichos-papes ou seus mentores chegassem, esperava que no f izessem mal a Moose. E se viessem ao sto e o forassem a se matar, esperava que Moos e no ficasse muito tempo sem um bom lar. 8 Para Loman, enquanto circulava no carro de polcia, Moonlight Cove parecia tanto morta quanto fervilhando de vida. A julgar pelos sinais de vida comuns numa cidade pequena, o povoado era uma casca vazia, to morta quanto qualquer cidade fantasma seca pelo sol no corao do deserto de Mojave. Lojas, bares e restaurantes estavam fechados. At mesmo o gera lmente api-nhado restaurante Perez Family estava fechado, escuro; ningum aparecer a para abrir as casas comerciais. Os nicos pedestres caminhando nos estragos da t ormenta eram os patrulheiros a p e as equipes de converso. Da mesma forma, as unid ades policiais e as patrulhas de dois homens em carros particulares eram os dono s das ruas. Entretanto, a cidade fervia com uma vida perversa. Vrias vezes, vira vult os rpidos e estranhos locomovendo-se pela escurido e pelo nevoeiro, ainda furtivos , mas muito mais ousados do que haviam sido em outras noites. Quando parava ou r eduzia a velocidade para examinar aqueles saqueadores, alguns paravam nos lugare s mais sombrios para fit-lo com malficos olhos amarelos, verdes ou vermelhos em br asa, como se analisassem suas chances de atacar seu carro, arrancando-o de dentr o dele antes que ele tivesse tempo de tirar o p do freio e ir embora dali. Ao obs erv-los, sentia um profundo desejo de abandonar seu carro, suas roupas e a inflex ibilidade de sua forma humana, de se unir a eles em seu mundo mais simples de caa r, comer e copular. Toda vez, ele afastava-se deles depressa e seguia em frente ou ele influssem nesses impulsos. De vez em quando passava por cas antes que eles as onde brilhavam luzes sobrenaturais e contra as janelas nas quais moviam-se so mbras to grotescas e medonhas que seu corao acelerava e as palmas de suas mos ficava m midas, embora estivesse bem afastado e provavelmente fora do seu alcance. No par ava para investigar que criaturas habitavam aqueles lugares ou o que empreendiam , pois pressentia que estavam semelhantes ao que Denny se tornara e que eram mai s perigosas, sob muitos aspectos, do que os regressivos que rondavam a cidade. Ele agora vivia num mundo lovecraftiano de foras csmicas e primitivas, de entidades monstruosas caando a presa noite, onde seres humanos estavam reduzidos a pouco mais do que gado, onde o universo judeu-cristo de um Deus de amor fora su bstitudo pela criao dos antigos deuses que eram impulsionados por desejos nefastos, que tinham o gosto pela crueldade e uma sede insacivel de poder. No ar, no nevoe iro em redemoinho, nas rvores escuras e gotejantes, nas ruas sem iluminao e mesmo n o claro amarelo de sdio das luzes das ruas principais, havia uma penetrante sensao d e que nada de bom poderia acontecer naquela noite... mas que outra coisa poderia acontecer, por mais fantstica ou bizarra que fosse? Tendo lido muitos livros de fico ao longo dos anos, estava familiarizado c om Lovecraft. No o apreciava tanto quanto a Louis L'Amour, principalmente porque este lidara com a realidade, enquanto H. P. Lovecraft vagara pelo impossvel. Ou a ssim parecera a Loman na ocasio. Agora sabia que os homens podiam criar, no mundo real, infernos iguais a qualquer um que o mais criativo escritor pudesse imagin ar. O desespero e o terror lovecraftiano inundavam Moonlight Cove em maiores quantidades do que a chuva recente. Enquanto dirigia por aquelas ruas transform adas, Loman mantinha o revlver no banco do carro a seu lado, bem mo. Shaddack. Precisava encontrar Shaddack. Descendo a Juniper no sentido sul, parou no cruzamento com a Ocean Avenu e. Ao mesmo tempo, outro carro branco e preto freou no sinal vermelho, em frente

a Loman, no sentido norte. No havia trfego na Ocean. Abaixando o vidro da janela, Loman atravessou o cruzamento devagar e parou ao lado do outro carro de radiopatrulha, com apenas t rinta centmetros entre eles. Pelo nmero na porta do carro, acima do emblema do departamento de polcia, Loman soube que era o carro de Neil Penniworth. Mas quando olhou pela janela lat eral, no viu o jovem policial. Viu algo que um dia poderia ter sido Penniworth, a inda vagamente humano, iluminado pelas luzes do painel, mas principalmente pelo claro do terminal de vdeo mvel. Cabos gmeos, como os que haviam surgido da cabea de D enny para lig-lo mais intimamente ao seu PC, haviam crescido do crnio de Penniwort h; e embora a visibilidade fosse fraca, parecia que uma daquelas pro-tuberncias s erpeava pelo volante e penetrava no painel, enquanto a outra dava voltas em direo ao computador montado no consolo. A forma do crnio de Penniworth alterara-se dras ticamente, tambm, projetando-se para a frente, ouriada de dispositivos pontiagudos que deviam ser sensores de algum tipo e que brilhavam foscamente como metal pol ido luz do terminal; seus ombros estavam mais largos, estranhamente recortados e pontudos; parecia ter buscado com sofreguido a forma de um rob barroco. Suas mos no estavam ao volante, mas talvez j nem tivesse mos; Loman suspeitava que Penniworth no s se integrara ao seu terminal de computador mvel, mas ao prprio carro de patrul ha. i: Penniworth virou a cabea lentamente para fitar Loman. Em suas rbitas sem o lhos, estalavam brancas descargas de eletricidade, serpeando e agitando-se sem p arar. p Shaddack dissera que a liberdade de no sentir nenhuma emoo da Nova Gente co nferia-lhes a habilidade de um uso muito maior do poder inato de seu crebro, ao p onto de exercer controle mental sobre a forma e a funo da matria. Agora, sua consc incia ditava sua forma; para fugir de um mundo onde no tinham direito a nenhuma em embora no pudessem voltar a ser a Antiga Gen oo, podiam se transformar no quisessem te. Evidentemente, a vida como um cyborg era livre de angstia, pois Penniworth bu scara alvio do medo e do anseio talvez at de algum tipo de extino naquela monstruos a encarnao. Mas o que sentiria agora? Qual era o seu propsito? E ele permanecia naque le estado alterado porque realmente preferia? Ou seria como Peyser preso por raze s fsicas ou porque um aspecto aberrante de sua prpria psicologia no lhe permitia re assumir a forma humana para a qual, de outra forma, ele desejava retornar? Loman pegou o revlver no banco a seu lado. Um cabo segmentado explodiu da porta do motorista do carro de Penniworth , sem estraalhar o metal, projetando-se como se uma parte da porta tivesse derret ido e se remodelado para produzir aquilo exceto que o objeto parecia pelo menos s emi-orgnico. A sondachocou-se com um estalo contra a janela lateral de Loman. O revlver escorregou da mo suada de Loman, pois no conseguia desviar os olh os da sonda para procurar o revlver. O vidro no se quebrou, mas um pedao dele borbulhou e derreteu-se num insta nte, e a sonda serpeou para dentro do carro, diretamente para o rosto de Loman. Possua uma boca carnuda e sugadora, como uma enguia, mas os dentes pequenos e pon tiagudos dentro dela pareciam de ao. Ele abaixou a cabea, esqueceu o revlver e pisou com toda a fora no acelerad or. O Chevy quase pareceu dar r por uma frao de segundo; ento, com um surto de fora q ue pressionou Loman contra o assento, disparou para a frente, na direo sul da Juni per. Por um instante, a sonda entre os carros estendeu-se para manter o conta to, passou de raspo pelo nariz de Loman, e bruscamente desapareceu, rebobinando-s e para dentro do veculo de onde partira. Dirigiu a toda velocidade at o final da Juniper antes de reduzir a veloci dade para fazer uma curva. O deslocamento de ar provocado por sua passagem zunia pelo buraco que a sonda fizera no vidro da janela. Os piores temores de Loman pareciam estar se revelando. As pessoas da No va Gente que no haviam escolhido a regresso iam se transformar ou ser transformada s por exigncia de Shaddack em medonhos seres hbridos de homem e mquina. Encontrar Shaddack. Matar o criador e libertar os atormentados monstros

que ele criara. 9

Precedida por Sam e seguida por Tessa, Chrissie chapinhava pelo gramado encharcado do campo de esportes. Em alguns lugares a rel-va empapada dava lugar a uma lama pegajosa, que grudava ruidosamente em seus tnis, fazendo-a achar que e la prpria parecia um extraterrestre pateta, arrastando-se de forma penosa em ps en ormes, providos de sugadores. Ento, ocorreu-lhe que de certa forma ela era uma al iengena em Moonlight Cove esta noite, uma espcie diferente de criatura do que a ma ioria dos cidados havia se tornado. Haviam atravessado dois teros do campo quando foram detidos por um grito agudo que cortou a noite to nitidamente quanto um machado afiado cortaria um pedao de madeira seca. A voz sobrenatural ergueu-se, diminuiu e ergueu-se de novo, brb ara e apavorante, mas familiar, o grito de uma daquelas bestas que ela imaginara serem aliengenas invasores. Embora a chuva houvesse parado, o ar estava carregad o de umidade e aquele berro sobrenatural podia ser ouvido nitidamente, como as n otas lmpidas de uma trombeta distante. Pior, o grito foi imediatamente respondido por um parente excitado da be sta. Pelo menos meia dzia de gritos estridentes igualmente arrepiantes elevaram-s e talvez desde to ao sul quanto Paddock Lane at to ao norte quanto Holliwell Road, das altas colinas no extremo leste da cidade e dos penhascos que davam para a pr aia a poucos quarteires a oeste. De repente, Chrissie sentiu saudade da galeria fria e escura, com guas re voltas at a cintura, to imunda que devia sair da banheira do prprio diabo. Esse ter reno a cu aberto parecia muito mais perigoso em comparao. Um novo grito ergueu-se quando os outros arrefeceram, e estava mais pert o do que qualquer outro que ouviram antes. Perto demais. Vamos entrar disse Sam com urgncia. Chrissie comeava a admitir para si mesma que talvez no desse uma boa herona de Andr Norton afinal. Estava com medo, com frio, os olhos ardiam de cansao, comea va a sentir pena de si mesma e estava com fome outra vez. Estava cansada de aven turas. Ansiava por aposentos aquecidos e dias de descanso com bons livros, idas ao cinema e fatias de torta de chocolate. A essa altura, uma verdadeira herona de histrias de aventuras j teria engendrado brilhantes estratgias que teriam levado a s bestas de Moonlight Cove destruio, teria encontrado um modo de transformar as pe ssoas-robs em inofensivas mquinas de lavar carro e j estaria a caminho de ser coroa da princesa do reino por aclamao dos cidados agradecidos e reverentes. Correram para o final do campo, deram a volta nas arquibancadas e atrave ssaram o estacionamento deserto para os fundos da escola. Nada os atacou. Obrigada, meu Deus. Sua amiga, Chrissie. Algo uivou outra vez. s vezes, at Deus parecia ter uma veia perversa. Havia seis portas em locais diferentes ao longo dos fundos da escola. Pa ssaram de uma a outra enquanto Sam as experimentava e examinava as fechaduras so b o facho de luz da lanterna, encoberto por sua mo. Aparentemente, ele no pde escol her nenhuma delas, o que a decepcionou, porque ela imaginava que agentes do FBI eram to bem treinados que numa emergncia podiam abrir um cofre de banco com cuspe e um grampo. Ele tambm experimentou algumas janelas e passou o que pareceu um longo te mpo espreitando atravs das vidraas com sua lanterna. No examinava os aposentos atrs delas, mas os peitoris e os batentes internos das janelas. Quando chegaram ltima porta que era a nica que tinha vidro na parte de cim a, as outras sendo retngulos lisos de metal , Sam apagou a lanterna, olhou solenem ente para Tessa e falou-lhe em voz baixa: No creio que haja um sistema de alarme aqui. Posso estarerrado. Mas no h huma fita de alarme no vidro e, pelo quepude ver, nenhum fio ao longo dos batente s ou nos trincos dasjanelas. Esses so os nicos sistemas de alarme que podem ter? perguntou Tessa num s urro.

Bem, h sistemas que detectam movimento, que empregamtransmissores acsticos ou cmaras de vdeo. Mas seriam sofisticados demais para uma simples escola e provave lmente sensveis demais para um prdio como esse. E agora? Agora eu quebro a janela. Chrissie esperava que ele tirasse um rolo de fita adesiva do bolso do ca saco e prendesse uma das vidraas para abafar o barulho de vidro se estilhaando e e vitar que os cacos cassem ruidosamente no assoalho interno. Era como sempre fazia m nos livros. Mas ele colocou-se de lado em relao porta, estendeu o brao e atirou-o para trs, com o cotovelo diretamente contra a vidraa quadrada de vinte centmetros de lado no canto inferior direito da parte de vidro da janela. O vidro quebrou-s e e espalhou-se pelo cho com terrvel estardalhao. Talvez tivesse esquecido de traze r fita. Ele enfiou o brao pela abertura, procurou o trinco, abriu-o e entrou prim eiro. Chrissie seguiu-o, procurando no pisar nos estilhaos de vidro. Sam acendeu a lanterna. No a encobriu tanto quanto o fizera do lado de f ora, embora tentasse manter o refluxo do facho de luz longe das janelas. Estavam num longo corredor. Recendia a eucalipto proveniente do desinfet ante e agregador de poeira, verde, em p, que durante anos os zeladores haviam esp alhado no assoalho e depois varrido, at o piso e as paredes ficarem impregnados d o cheiro. O aroma lhe era familiar da Escola Primria Thomas Jefferson e ficou dec epcionada de encontr-lo tambm ali. Imaginara a escola secundria como um lugar miste rioso, especial, mas como podia ser misterioso e especial se usavam o mesmo desi nfetante da escola primria? Tessa fechou silenciosamente a porta atrs deles. Ficaram parados, atentos, por um instante. A escola estava em silncio. Desceram o corredor, olhando para dentro das salas de aula, dos lavatrios , dos armrios de suprimentos de ambos os lados, em busca do laboratrio de computad ores. Em quarenta metros, alcanaram a ligao com outro corredor. Ficaram parados na interseo por um instante, as cabeas erguidas, ouvindo atentamente outra vez. A escola continuava silenciosa. E escura. A nica luz em qualquer direo era a da lanterna, que Sam ainda car regava na mo esquerda, mas que j no encobria com a direita. Ele tirara o revlver do coldre e precisou da mo direita para isso. Aps uma longa espera, Sam disse: No h ningum aqui. : O que parecia ser verdade. Por um instante, Chrissie sentiu-se melhor, mais segura. Por outro lado, se ele realmente acreditava que eram as nicas pessoas na escola, por que no guardava a arma? 10 Enquanto dirigia pelo seu domnio, impaciente pela chegada da meia-noite, para a qual ainda faltavam cinco horas, Thomas Shaddack havia regredido em grand e parte para um estado infantil. Agora que sua vitria estava mo, podia livrar-se d a mscara de adulto, que mantivera por tanto tempo, e sentia-se aliviado por faz-lo . Nunca fora um adulto, na verdade, mas um menino, cujo desenvolvimento emocional fora para sempre enclausurado na idade de 12 anos, quando a mensagem do falco da lua no s lhe fora transmitida, mas impregnada; desse instante em diante, havia fin gido um crescimento emocional at a idade adulta para combinar com o crescimento fs ico. Mas j no era necessrio fingir. De um lado, sempre soubera disso e considerava o fato sua grande fora, um a vantagem sobre os que haviam deixado a infncia para trs. Um menino de 12 anos po dia guardar e acalentar um sonho com mais determinao do que um adulto, pois os adu ltos eram constantemente distrados por necessidades e desejos conflitantes. Um ga roto no incio da puberdade, entretanto, possua a determinao para concentrar-se e ded

icar-se inabalavelmente a um nico Grande Sonho. Adequadamente empenhado, um garot o de 12 anos era o perfeito monomanaco. O Projeto Falco da Lua, seu Grande Sonho de poder divino, no teria frutifi cado se ele tivesse amadurecido normalmente. Devia seu iminente triunfo ao seu d esenvolvimento interrompido. Era um menino outra vez, no mais em segredo, mas abertamente, ansioso par a satisfazer cada capricho, para tomar o que quer que desejasse, para fazer qual quer coisa que quebrasse as regras. Garotos de 12 anos compraziam-se em quebrar regras, desafiando a autoridade. Os piores eram naturalmente anrquicos, beira da rebeldia induzida por hormnios. Mas ele era mais do que anrquico. Era um garoto viajando em bala de cacto ingerida h muito tempo, mas que deixara um resduo psquico, seno fsico. Era um garoto que sabia que era um deus. O potencial de crueldade de qualquer garoto empalide cia diante da crueldade dos deuses. Para passar o tempo at meia-noite, imaginava o que faria com seu poder qu ando o ltimo habitante de Moonlight Cove tivesse sido subjugado ao seu comando. A lgumas de suas idias faziam-no estremecer com uma estranha mistura de nojo e exci tao. Estava na Iceberry Way quando percebeu que o ndio estava a seu lado. Surp reendeu-se quando virou a cabea e viu Running-deer sentado no banco de passageiro . Na verdade, ele parou no meio da rua e fitou-o perplexo, atnito e com medo. Mas Runningdeer no o ameaava. Na realidade, o ndio nem sequer lhe falou ou olhou para ele, mas olhava diretamente para a frente, pelo pra-brisa. Uma lenta compreenso abateu-se sobre Shaddack. O esprito do ndio era seu ag ora, um bem pessoal assim como a caminhonete. Os grandes espritos haviam lhe dado o ndio como um conselheiro, como um prmio por ter feito de Falco da Lua um sucesso. Mas ele, no Runningdeer, estava no comando desta vez, e o ndio falaria apenas quando ele lhe dirigisse a palavra. Ol, Runningdeer disse. O ndio olhou para ele. Ol, Pequeno Chefe. Voc meu agora. Sim, Pequeno Chefe. Por um breve instante, ocorreu a Shaddack que estava louco e que Running deer era uma iluso projetada por uma mente doente. Mas garotos monomanacos no tm cap acidade de um extenso exame de sua condio mental e o pensamento desapareceu de sua mente to depressa quanto surgira. Disse a Runningdeer: Far o que eu disser. Sempre. Imensamente satisfeito, Shaddack tirou o p do freio e continuou. Os faris revelaram algo de olhos amarelados, com uma forma fantstica, bebendo de uma poa d'g ua na calada. Recusou-se a consider-la algo de importncia e, quando a criatura saiu a galope, deixou que desaparecesse de seu pensamento to rapidamente quanto desap arecera da rua imersa em sombras. Lanando um olhar de esguelha ao ndio, disse: Sabe o que vou fazer um dia? O que , Pequeno Chefe? Depois que tiver convertido todo mundo, no apenas as pessoas de Moonlight Cove, mas todas as pessoas do mundo, quandono houver mais ningum contra mim, passar ei algum tempo localizando sua famlia, todos os irmos e irms que lhe restam, at mesmo primos, e encontrarei todos os seus filhos e todas as suas mulherese maridos e to das as esposas e maridos de seus filhos... e os fareipagar por seus crimes, eu re almente, realmente os farei pagar. Uma petulncia queixosa insinuara-se em sua voz. Desaprovava otom que se ouvia utilizar, mas no conseguia mud-lo. Matareitodos os hom ens, os farei em pedacinhos, pessoalmente. Vou dizer-lhes que por causa do parent esco com voc que tm que sofrer,e eles o desprezaro e o amaldioaro, lamentaro que voc haexistido um dia. E violarei todas as mulheres e as machucarei, machucarei muito, muito mesmo, e depois eu as matarei tambm, Oque acha disso? Hem? Se o que deseja, Pequeno Chefe. Pode estar certo de que o que desejo.

Ento, assim deve ser feito. Pode estar certo que sim. Shaddack surpreendeu-se quando lgrimas assomaram a olhos. Parou num cruza mento e no continuou. No foi direito o que voc fez comigo. O ndio nada disse. Diga que no foi direito! No foi direito, Pequeno Chefe. Foi muito errado. Foi muito errado. Shaddack tirou um leno do bolso e assoou o nariz. Enxugou os olhos. Logo suas lgrimas secaram. Sorriu para a paisagem noturna revelada atravs do pra-brisa. Suspirou. Olh ou para Runningdeer. O ndio olhava para frente, em silncio. Shaddack disse: Claro, sem voc eu talvez nunca fosse filho do falco da lua. 11

O laboratrio de computao ficava no andar trreo, no centro do prdio, prximo a u a confluncia de corredores. As janelas davam para um ptio, mas no podiam ser avista das de nenhuma rua, o que permitia a Sam ligar as luzes do teto. Era um aposento amplo, arrumado como um laboratrio de lnguas, com cada ter minal de vdeo em seu prprio cubculo de trs lados. Trinta computadores bem equipados, com sistema de disco rgido alinhavam-se ao longo das trs paredes e numa fileira d upla, de costas uns para os outros, ao longo do centro da sala. Olhando volta, para a riqueza de equipamentos, Tessa disse: A New Wave sem dvida era generosa, hem? Talvez "minuciosa" seja a palavra certa disse Sam. Percorreu uma fileira de terminais, procura de linhas telefnicas e modems, mas no encontrou nenhum. Tessa e Chrissie permaneceram atrs, junto porta aberta do laboratrio, vigi ando o corredor escuro. Sam sentou-se a uma das mquinas e ligou-a. O logotipo da New Wave aparece u no centro da tela. Sem telefones ou modems, talvez os computadores realmente395 tivessem sido doados escola para treinamento de alunos, sem a inteno de ligar as crianas New Wave em algum estgio do Projeto Falco da Lua. O logotipo desapareceu e um menu surgiu na tela. Por serem mquinas equipa das com disco rgido e de enorme capacidade, seus programas j estavam carregados e prontos para uso assim que o sistema era acionado. O menu oferecia-lhe cinco opes: A. B. C. D. E. TREINAMENTO 1 TREINAMENTO 2 PROCESSAMENTO DE TEXTO CONTABILIDADE OUTROS

Hesitou, no porque no conseguisse decidir que letra pressionar, mas porque sentiu medo de usar a mquina. Lembrava-se vivi-damente dos Coltranes. Embora tive sse lhe parecido que eles haviam escolhido se mesclar com seus computadores, que sua transformao tivera incio dentro deles prprios, no tinha como saber com certeza q ue no havia sido ao contrrio. Talvez os computadores tivessem se apoderado deles. Essa hiptese parecia-lhe impossvel. Alm disso, graas s observaes de Harry, eles sabiam que a populao de Moonlight Cove estava sendo convertida por meio de uma injeo, no por alguma fora insidiosa que se transmitisse ma-gicamente pelo teclado para as pont as de seus dedos. Ainda assim, hesitava.

Por fim, apertou E e obteve uma relao de temas escolares. A. TODAS AS LNGUAS B. MATEMTICA C. TODAS AS CINCIAS D. HISTRIA E. INGLS F. OUTROS Pressionou F . Um terceiro menu surgiu e o processo continuou at ele final mente chegar a um menu onde a seleo final era NEW WAVE. Quando teclou essa opo, as p alavras comearam a percorrer a tela. OL, ALUNO. VOC AGORA EST EM CONTATOCOM 0 SUPERCOMPUTADOR DA NEW WAVE MICROTECHNOLOGY. MEU NOME SOL. ESTOU AQUI PARA SERVI-LO. Os computadores escolares estavam ligados diretamente New Wave. No havia necessidade de modems. GOSTARIA DE VER MENUS? OU DESEJA ESPECIFICAR SEU INTERESSE? Considerando a abundncia de menus s no sistema do departamento de polcia, q ue ele percorrera na noite anterior no carro de ra-diopatrulha, imaginou que pod eria ficar ali sentado a noite inteira apenas olhando um menu atrs do outro at enc ontrar o que desejava. Digitou: DEPARTAMENTO DE POLCIA DE MOONLIGHT COVE. ESTE ARQUIVO CONFIDENCIALPOR FAVOR, NO TENTE PROSSEGUIR SEM0 AUXLIO DE SEU P ROFESSOR. Imaginou que os professores tivessem cdigos numricos individuais que, depe ndendo se eram ou no convertidos, lhes daria acesso a dados de outro modo restrit os. A nica maneira de encontrar um de seus cdigos era tentar combinaes aleatrias de dg itos, mas como nem sequer sabia quantos nmeros havia em um cdigo, haveria milhes, s eno bilhes, de possibilidades. Podia ficar sentado ali at seus cabelos ficarem bran cos e seus dentes carem e no descobrir por sorte um nmero que servisse. Na noite anterior, ele havia usado o cdigo pessoal de acesso ao computado r do policial Reese Dorn e imaginou se ele funcionaria apenas em um determinado terminal do departamento de polcia ou se qualquer computador ligado ao Sol o acei taria. No tinha nada a perder. Digitou: 262699. A tela limpou-se. Em seguida: OL, POLICIAL DORN. Novamente ele solicitou o sistema de dados do departamento da polcia. Dessa vez, foi-lhe dado. ESCOLHA UMA OPO A. DESPACHANTE B. ARQUIVOS CENTRAIS C. QUADRO DE AVISO D. MODEM PARA FORA DO SISTEMA

Apertou D. Foi-lhe apresentada uma relao de computadores em todo o pas, com os quais e le podia se ligar atravs do modem do departamento de polcia. Suas mos ficaram subitamente midas de suor. Tinha certeza que alguma coisa ia dar errado, simplesmente porque nada fora fcil desde que ele entrara na cidad e. Olhou para Tessa. Tudo bem? Ela estreitou os olhos para o corredor escuro, em seguida piscou e disse : Parece que sim. Teve sorte? Sim... talvez. Virou-se para o computador outra vez edisse baixinho: Por favor... Examinou o longo rol de possveis ligaes para fora do sistema. Encontrou FBI KEY, que era o nome da moderna e mais sofisticada rede de computadores do Burea u um sistema entre agncias, de alta segurana, para armazenagem, recuperao e transmis

so de dados localizado na agncia central em Washington, que fora instalado h menos de um ano. Supostamente, ningum a no ser agentes autorizados na agncia central e na s agncias de campo do Bureau, com seus prprios cdigos especiais, tinham acesso ao F BIKEY. Grande segurana. Ainda esperando problemas, Sam selecionou FBI KEY. O menu desapareceu. A tela permaneceu vazia por um instante. A seguir, no visor, que era um monitor c olorido, apareceu o emblema do FBI em azul e dourado. A palavra KEY surgiu sob e le. Em seguida, uma srie de perguntas cintilaram na tela QUAL 0 SEU NMERO DE I DENTIDADE NO BUREAU? NOME? DATA DO NASCIMENTO? DATA DE ALISTAMENTO NO BUREAU? NO ME DE SOLTEIRA DE SUA ME? e depois de t-las respondido, o acesso foi-lhe concedido . Consegui! exclamou, ousando ser otimista. Tessa indagou: O que aconteceu? Estou no sistema principal do Bureau em Washington. Voc um especialista disse Chrissie. Sou apenas um curioso. Mas entrei. E agora? perguntou Tessa. Pedirei o operador em servio em um instante. Mas primeiro quero enviar sau daes a cada maldita agncia no pas, faz-losse empertigarem e prestarem ateno. Saudaes? Do extenso menu do FBI KEY, Sam solicitou o item G. TRANSMISSO INTERAGNCIA IMEDIATA. Pretendia enviar uma mensagem para cada agncia do Bureau no pas, no apen as para San Francisco, que era a mais prxima e da qual esperava obter ajuda. Havi a uma chance em um milho de que o operador noturno em San Francisco deixasse a me nsagem passar despercebida entre centenas de outras transmisses, apesar do cabealh o ALERTA DE AO que anexaria mensagem. Se isso acontecesse, se algum estivesse dormi ndo ao volante neste inoportuno momento, no o fariam por muito tempo, porque cada agncia no pas estaria pedindo ao QG mais detalhes sobre o boletim de Moonlight Co ve e exigindo uma explicao sobre por que eles haviam recebido um alerta sobre uma situao fora de suas regies. Ele no entendia metade do que estava acontecendo nesta cidade. No poderia explicar, na linguagem cifrada de um boletim do Bureau, nem mesmo o quanto realm ente entendia. Mas esboou depressa um resumo que acreditava ser to preciso quanto devia ser e que ele esperava iria faz-los levantar os traseiros e coloc-los para c orrer. ALERTA DE AO MOONLIGHT COVE, CALIFRNIA. DEZENAS DE MORTOS. SITUAO SE DETERIORA NDOCENTENAS DE OUTROS PODEM MORRER EM HORAS. . NEW WAVE MICROTECHNOLOGY ENVOLVIDA EM EXPERINCIAS ILCITAS COM SERES HUMA NOS, SEM SEU CONHECIMENTO. CONSPIRAO DO MAIS ALTO GRAU. . MILHARES DE PESSOAS CONTAMINADAS. . REPITO, TODA POPULAO D CIDADE CONTAMINADA. . SITUAO EXTREMAMENTE PERIGOSA. . CIDADOS CONTAMINADOS SOFREM PERDA DAS FACULDADES,EXIBEM TENDNCIA PARA EXT REMA VIOLNCIAREPITO, EXTREMA VIOLNCIA. . REQUISITO QUARENTENA IMEDIATA POR FORAS ESPECIAIS DO EXRCITO. TAMBM REQUI SITO APOIO ARMADO IMEDIATO,MACIO, DO PESSOAL DO BUREAU. Forneceu sua posio na escola secundria na rua Roshmore, de modo que as foras a caminho tivessem um ponto de refernciapara procur-lo, embora no tivesse certeza d e que ele, Tessa e Chris-sie pudessem continuar a se refugiar com segurana ali, a t os reforos chegarem. Encerrou a mensagem com seu nome e nmero de identificao do Bur eau. Essa mensagem no os prepararia para o choque do que encontrariam em Moonl ight Cove, mas pelo menos os faria tomar providncias e os encorajaria a virem pre parados para qualquereventualidade. Digitou TRANSMITA, mas ocorreu-lhe um pen samento e ele apagou a palavra da tela. Digitou: REPITA TRANSMISSO. O computador perguntou: NUMERO DE REPETIES? Ele digitou: 99.

O computador aceitou o comando. A seguir, ele digitou TRANSMITA novamente e apertou a tecla ENTRA. QUAIS AGNCIAS? Ele digitou: TODAS. A tela ficou vazia. Em seguida: TRANSMITINDO. Naquele instante, toda impressora laser do sistema KEY em toda agncia de campo do Bureau no pas estava imprimindo a primeira das 99 repeties de sua mensagem . O pessoal do turno da noite em toda parte logo estaria subindo pelas paredes. Ele quase deu vivas de contentamento. Mas havia algo mais a ser feito. Eles ainda no estavam livres daquela enr ascada. Sam voltou ao menu do KEY e escolheu a opo A. OPERADOR NOTURNO. Cinco segu ndos depois, ele estava em contato com o agente que administrava o posto KEY no escritrio central de comunicaes do Bureau em Washington. Um nmero surgiu na tela a i dentificao do operador seguido de um nome, AN NE DENTON. Com imensa satisfao em usar alta tecnologia para provocar a queda de Thomas Shaddack, da New Wave e do Proj eto Falco da Lua, Sam iniciou uma conversa interurbana eletrnica, sem palavras, co m An-ne Denton, pretendendo detalhar os horrores de Moonlight Cove. 12 Embora Loman j no estivesse interessado nas atividades do departamento de polcia, ligava o terminal em seu carro a cada dez minutos, para verificar o que est ava acontecendo. Esperava que Shaddack entrasse em contato com membros do depart amento a intervalos regulares. Se tivesse a sorte de interceptar uma conversa en tre Shaddack e outros policiais, poderia localizar o sacana por algumacoisa que f osse dita. No deixava o computador ligado todo o tempo porque tinha medo. No achava q ue iria saltar sobre ele e sugar seu crebro ou algo assim, mas reconhecia que ope r-lo durante muito tempo poderia induzir nele a tentao de se transformar no que Nei l Penni-worth e Denny se tornaram, da mesma forma que estar perto dos regressivo s dera origem a uma premente necessidade de involuir. Acabara de parar no acosta mento da Holliwell Road, onde sua busca incansvel o levara, ligara o terminal e e stava prestes a chamar o canal de dilogo para verificar se havia algum mantendo co nversa, quando a palavra ALERTA apareceu em grandes letras na tela. Tirou a mo do teclado como se alguma coisa o houvesse mordido. O computador disse: SOL SOLICITA DILOGO. Sol? O supercomputador da New Wave? Por que estaria acessando o sistema do departamento de polcia? Antes que qualquer outro policial no escritrio central ou em outro carro pudesse questionar a mquina, Loman assumiu o comando e digitou: DILOGO CONCEDIDO. EXIJO ESCLARECIMENTO, disse o Sol. Loman digitou SIM, q ue poderia significar CONTINUE. Estruturando suas perguntas do prprio programa de auto-acesso, que lhe permitia monitorar seu funcionamento como se fosse um obse rvador externo, o Sol disse: AS CHAMADAS TELEFNICAS PARA E DE NMEROS NO AUTORIZADOS EM MOONLIGHT COVE E TODOS OS NMEROS EXTERNOS AINDA ESTO RESTRITAS? SIM. AS LINHAS TELEFNICAS RESERVADAS DO SOL INCLUDAS NO QUE FOI DITO ACIMA ESTO INCLUDAS?, perguntou o computador da New Wave, falando de si prprio na terceira pe ssoa. Confuso, Loman digitou: ESCLAREA. Pacientemente conduzindo-o passo a passo, o Sol explicou que possua suas prprias linhas dedicadas, fora do diretrio principal, pelas quais os usurios podiam acessar outros computadores em todo o pas. Ele j sabia disso e digitou: SIM. AS LINHAS TELEFNICAS RESERVADAS DO SOL ESTO INCLUDAS NA PROIBIO ACIMA MENCION ADA?, repetiu.

Se tivesse o interesse de Denny por computadores teria atinado imediatam ente com o que estava acontecendo, mas ainda estava confuso. Assim, digitou: POR QU?, querendo dizer POR QUE PERGUNTA? MODEM PARA FORA DO SISTEMA AGORA EM USO. POR QUEM? SAMUEL BOOKER. Loman teria rido se fosse capaz de sentir alegria. O agente encontrara u ma sada para fora de Moonlight Cove e agora a merda seria jogada no ventilador. Antes que pudesse interrogar o Sol sobre as atividades e localizao de Book er, um outro nome apareceu no canto superior esquerdo da tela SHADDACK indicando que o prprio Moreau da New Wave estava acompanhando o dilogo pelo terminal e esta va se intrometendo. Loman comprazia-se em deixar seu criador e o Sol conversarem sem interrupo. Shaddack pediu mais detalhes. O Sol respondeu: SISTEMA FBI KEY ACESSADO. Loman podia imaginar o choque de Shaddack. O comando do criador de besta s apareceu na tela: OPES. O que significava que ele queria desesperadamente um men u de opes do Sol para lidar com a situao. O Sol ofereceu-lhe cinco opes, sendo a quinta DESLIGAR, a qual Shaddack es colheu. Um instante depois, o Sol informou: LIGAO COM 0 SISTEMA FBI KEY DESLIGADO. Loman esperava que Booker tivesse conseguido transmitir o suficiente par a acabar com Shaddack e Moonlight Cove. Na tela, de Shaddack para o Sol: TERMINAL DE BOOKER? QUER SABER A LOCALIZAO? SIM. MOONLIGHT COVE CENTRAL SCHOOL, LABORATRIO DE COMPUTAO. Loman estava a trs minutos da Central. Imaginava a que distncia Shaddack estaria da escola. No importava. Perto o u longe, Shaddack iria correndo para l para impedir que Booker comprometesse o Pr ojeto Falco da Lua, ou para se vingar caso este j estivesse comprometido. Finalmente Loman sabia onde encontrar seu criador. 13 Quando Sam havia trocado no mais do que seis mensagens no dilogo com Anne Denton em Washington, a ligao foi interrompida. A tela ficou vazia. Queria acreditar que fora desconectado por problemas comuns em algum pon to ao longo da linha. Mas sabia que esse no era o caso. Levantou-se de sua cadeira to depressa que a derrubou. Chrissie deu um salto de surpresa e Tessa disse: O que foi? O que aconteceu? Sabem que estamos aqui disse Sam. Esto a caminho. 14 Harry ouviu a campainha tocar l embaixo na casa. Seu estmago contraiu-se. Sentiu-se numa montanha russa, prestes a deixar a rampa de embarque. A campainha soou outra vez. Seguiu-se um longo silncio. Sabiam que ele era aleijado. Estavam lhe dand o tempo para atender. Finalmente, tocou outra vez. Consultou o relgio. Apenas 7:24. No lhe serviu de consolo saber que no o co locaram no fim da lista. A campainha tocou outra vez. Em seguida, novamente. Depois,insistentement e.

distncia, abafado pela separao de dois andares, Moosecomeou a latir. 15

Tessa agarrou a mo de Chrissie. Com Sam, saram s pressas do laboratrio de co mputao. As pilhas da lanterna no deviam ser novas, pois o facho de luz comeava a enfra quecer. Esperava que durassem o suficiente para encontrarem a sada. De repente, a disposio da escola que parecera simples quando no estavam numa pressa de vida ou m orte para transpor suas veredas parecia um labirinto. Atravessaram uma interseo de quatro corredores, entraram em outro corredor e andaram cerca de vinte metros quando Tessa percebeu que estavam indo na direo c ontrria. No foi por aqui que viemos. No importa disse Sam. Qualquer sada serve. Tiveram que percorrer mais uns dez metros antes que a fracaluz da lantern a conseguisse iluminar at o fundo do corredor, revelando tratar-se de um beco sem sada. Por aqui disse Chrissie, largando a mo de Tessa e voltando na escurido p onde vieram, forando-os a abandonarem-na ou seguirem-na. 16 Shaddack imaginou que no teriam tentado entrar na Central de nenhum ponto que desse para a rua, onde poderiam ser vistos o ndio concordou e, assini, deu a volta at os fundos. Passou por portas de metal que teriam oferecido uma barreira intransponvel e examinou as janelas, tentando localizar uma vidraa quebrada. A ltim a porta dos fundos, a nica com vidro na parte de cima, ficava numa extenso em ngulo com o prdio. Dirigia a caminhonete naquela direo, logo antes da entrada de servio v irar para a esquerda para rodear aquela ala e, de uma distncia de apenas alguns m etros, com todas as outras vidraas refletindo o claro dos faris, sua ateno foi desper tada pela ausncia de uma das vidraas no canto inferior direito. L est disse a Runningdeer. Sim, Pequeno Chefe. Estacionou junto porta e apanhou o rifle Remington calibre 12 , com coro nha de pistola, semi-automtico, carregado, do cho da caminhonete, a seu lado. A ca ixa de munio extra estava sobre o banco de passageiros. Abriu-a, apanhou quatro ou cinco balas, enfiou-as no bolso do casaco, pegou mais quatro ou cinco, saiu do veculo e dirigiu-se para a porta com o vidro quebrado.

17 Quatro baques surdos repercutiram pela casa, at o sto, e Harry julgou ter o uvido vidros se quebrando distncia. Moose latia furiosamente. Parecia o mais perverso co de ataque j criado, no um dcil labrador preto. Talvez ele provasse estar disposto a defender a casa e o dono, apesar de seu temperamento naturalmente obediente. No faa isso, rapaz, pensou Harry. No tente bancar o heri. Apenas se esconda em algum canto e deixe-os passar, lamba suas mos se eles as oferecerem e no... O cachorro guinchou e silenciou. No, pensou Harry, e uma pontada de dor percorreu-o. Havia perdido no apena s um cachorro, mas seu melhor amigo. Moose, tambm, tinha um senso de dever. O silncio se instalou na casa. Estariam dando uma busca no andar trreo. O sofrimento e o medo de Harry diminuram conforme sua raiva cresceu. Moose. Diabos, o pobre e inofensivo Moose. Podia sentir o calor da raiva em seu rosto. Queria acabar com todos eles.

Pegou a pistola .38 com a mo boa e colocou-a no colo. No o encontrariam lo go, mas sentia-se melhor com a arma na mo. Quando servia, ganhara medalhas tanto por tiro com rifle quanto com revlv er. Isso fora h muito tempo. No disparara uma arma, nem em treinamento, por mais d e vinte anos, desde aquela bela e distante sia, onde numa linda manh de excepciona l cu azul ele ficara invlido para sempre. Mantinha o .38 e o .45 sempre limpos e l ubrifiados, mais por hbito; as lies e rotinas de um soldado eram aprendidas para sem pre e agora estava satisfeito por isso. Um estalo. O ronco de uma mquina. O elevador. 18 No meio do corredor certo, segurando a lanterna cada vez mais fraca na mo esquerda e o revlver na outra, exatamente quando alcanou Chrissie, Sam ouviu uma s irene aproximando-se. No estava junto deles, mas perigosamene perto. No conseguia saber se o carro de patrulha se aproximava pelos fundos da escola, para onde se dirigiam, ou vinha pela frente. Aparentemente, Chrissie tambm no tinha certeza. Parou de correr e pergunto u: Onde, Sam, onde? s costas dele, Tessa disse: Sam, a porta! Por um instante, no compreendeu o que ela queria dizer. Ento, ele viu a po rta balanando-se, aberta, no final do corredor, a cerca de trinta metros de distnc ia, a mesma porta por onde haviam entrado. Um homem atravessou a soleira. A sire ne ainda soava, aproximando-se, portanto havia outros deles a caminho, um peloto inteiro. O sujeito que atravessara a porta era apenas o primeiro alto, mais de l ,90m, mas apenas um vulto, mal recortado contra a luz da lmpada de segurana do lad o de fora e direita da porta,Sam disparou o .38, sem se preocupar em verificar se aquele homem era um inimigo, porque todos eram inimigos, cada um deles seu nome era legio , e viu que o tiro passou longe. Sua mira estava prejudicada pelo pulso ferido, que doa infernalmente depois de suas desventuras na galeria pluvial. Com o coice da arma, a dor explodiu em seu pulso e subiu at o ombro, depois desceu d e novo, meu Deus, a dor percorrendo-o como cido, do ombro s pontas dos dedos. Perd eu metade das foras da mo. Quase deixou a arma cair. Quando o estrondo do tiro de Sam ricocheteou pelas paredes do corredor d e volta at ele, o sujeito no outro extremo abriu fogo com sua arma, mas ele possua artilharia pesada. Um rifle. Felizmente, no tinha boa pontaria. Mirava alto dema is, sem saber que o tranco atirava o cano para cima. Em conseqncia, o primeiro tir o penetrou no teto a apenas dez metros adiante dele, estilhaando uma das lmpadas f luorescentes apagadas e um punhado de placas de isolamento acstico. A reao dele con firmou sua falta de experincia com armas; compensou demais o tranco, abaixando o cano excessivamente enquanto puxava o gatilho pela segunda vez, e a bala seguint e atingiu o assoalho a curta distncia do alvo. Sam no continuou como um observador inerte do fogo mal direcionado. Agarr ou Chrissie e puxou-a para a esquerda, pelo corredor e por uma porta que dava pa ra um aposento escuro, no mesmo instante em que o segundo disparo de chumbo gros so arrancava lascas do assoalho de vinil. Tessa estava logo atrs deles. Ela bateu a porta e apoiou-se contra ela, como se achasse que fosse a MulherMaravilha e qu e quaisquer balas que atravessassem a porta ricocheteariam inofensivamente de su as costas. Sam jogou o facho de luz sobre ela. Com este pulso, vou precisar das duas mos para manejar a arma. Tessa varreu a sala com a fraca luz amarela. Estavam na sala da banda. d ireita da porta, plataformas dispostas em fileiras uma acima da outra cheias de cadeiras e suportes de partituras erguiam-se at a parede. esquerda, havia uma amp la rea livre, o estrado do diretor da banda, uma escrivaninha de madeira e metal.

E duas portas. Ambas abertas, dando para salas contguas. Chrissie no precisou ser chamada a seguir Tessa mais prxima daquelas porta s enquanto Sam cobria a retaguarda, movendo-se de costas, cobrindo a porta do co rredor pela qual haviam entrado. L fora, a sirene silenciara. Agora, haveria mais de um homem armado. 19 Haviam feito uma busca nos dois primeiros andares. Estavam no quarto do terceiro andar. Harry podia ouvi-los conversando. Suas vozes chegavam at ele pelo teto de les, seu assoalho. Mas no conseguia entender o que diziam. Quase desejava que notassem o alapo para o sto dentro do guarda-roupa e reso lvessem subir. Queria uma chance de derrubar uns dois deles. Por Moose. Aps vinte longos anos como vtima, j estava cansado; queria uma chance de faz-los saber que H arry Talbot ainda era um homem que deviam temer, e que embora Moose fosse apenas um cachorro, sua vida no podia ser tirada sem graves conseqncias. 20

No nevoeiro em redemoinho, Loman viu um nico carro de radio-patrulha estac ionado ao lado da caminhonete de Shaddack. Esta-407 cionou ao lado dela exatamente quando Paul Amberlay saa de trs do volante. Amberlay era magro, rijo e muito intel igente, um dos melhores policiais jovens de Loman, mas parecia um colegial agora , pequeno demais para ser um policial e amedrontado. Quando Loman saiu do carro, Amberlay dirigiu-se a ele, a arma na mo, visi velmente trmulo. S voc e eu? Onde esto os outros? um alerta mximo. Onde esto os outros? perguntou Loman. Oua, Paul. Oua. De todos os lados da cidade, dezenas de vozes selvagens erguiam-se numa toada sobrenatural, chamando uns aos outros ou desafiando a lua oculta que flutu ava acima das nuvens carregadas. Loman correu para a parte traseira do carro de polcia e abriu a mala. Sua unidade, como todas as outras, carregava um rifle calibre .20 para o qual nunca tivera uso na pacfica Moonlight Cove. Mas a New Wave, que generosamente equipara a fora, no economizou em equipamentos ainda que considerados desnecessrios. Tirou a arma do seu suporte na parede dos fundos da mala. Juntando-se a ele, Amberlay disse: Est me dizendo que eles regrediram, todos eles, todos oshomens da fora, ex eto voc e eu? Apenas oua repetiu Loman enquanto apoiava a calibre20 no pra-choque. Mas isso loucura! insistiu Amberlay. Meu Deus, Jesus, quer dizer que t isso est desabando sobre ns, toda a maldita coisa? Loman agarrou uma caixa de munio que estava no vo da roda direita da mala, abriu a tampa. Voc no sente o desejo, Paul? No! disse Amberlay depressa demais. No, eu nosinto, eu no sinto nada Eu sinto disse Loman, colocando cinco cartuchos na arma um na cmara e qu tro no depsito. Ah, Paul, eu o sinto. Tenho vontade de arrancar as roupas e me transformar, transformar, e simp lesmente correr, ser livre, unir-me a eles, caar e matare correr com eles. Eu, no, no, nunca disse Amberlay. Mentiroso disse Loman. Ergueu a arma carregada e disparou queima-roupa e Amberlay, explodindo seu crebro. No podia ter confiado no jovem oficial, no podia lhe virar as costas, no co m a vontade de regredir to forte nele e aquelas vozes na noite entoando seus cant os de sereia. Enquanto enfiava mais cartuchos nos bolsos, ouviu um disparo de dentro d

a escola. Imaginou se aquela arma estaria nas mos de Booker ou de Shaddack. Esforand o-se para controlar seu crescente pavor, lutando contra a hedionda e intensa von tade de abandonar sua forma humana, Loman entrou na escola para descobrir. 21 Tommy Shaddack ouviu outro tiro, mas no se importou muito porque, afinal, agora estavam numa guerra. Podia-se ouvir de que guerra se tratava apenas saindo na noite e ouvindo os berros dos combatentes ecoando pelas colinas at o mar. Est ava mais interessado em pegar Booker, a mulher e a garota que vira no corredor, porque sabia que a mulher devia ser a maldita Lockland e a menina, Chrissie Fost er, embora no pudesse imaginar como eles se reuniram. Guerra. Assim, ele lidava com a situao do modo como os soldados faziam nos bons filmes, abrindo a porta a pontap, disparando para dentro da sala antes de e ntrar. Ningum gritou. Imaginou que no atingira ningum e disparou outra vez. Ainda a ssim, ningum gritou e ele concluiu que j haviam sado dali. Atravessou a porta, tate ou em busca do interruptor de luz, encontrou-o e descobriu que estava numa sala de msica vazia. Evidentemente, haviam sado por uma das duas outras portas e quando perceb eu isso ficou furioso, realmente furioso. A nica vez na vida em que disparara uma arma fora em Phoenix, quando matara o ndio com o revlver de seu pai e isto fora b em de perto, quando no podia errar. Mas ainda assim achava que era bom com armas. Afinal, meu Deus, assistira a um monte de filmes de guerra, filmes de faroeste, seriados policiais na televiso e no parecia difcil, nem um pouco difcil, bastava ap ontar o cano e puxar o gatilho. Mas no fora to fcil afinal e Tommy estava com raiva , furioso, porque no deviam fazer parecer to simples nos filmes e na tev quando, na realidade, a arma saltava em suas mos como se estivesse viva. Agora j aprendera e iria escorar-se quando atirasse, abrir as pernas e fi rmar-se, de modo que seus disparos no mais abrissem buracos no teto ou ricochetea ssem do assoalho. Iria peg-los na pr409 xima vez que os atacasse e eles lamentariam tlo obrigado a persegui-los, por no se atirarem ao cho, mortos, quando ele os queri a mortos. 22 A porta da sala de msica dava para um corredor que servia a dez salas de prtica prova de som, onde os estudantes podiam mutilar a boa msica durante horas s em perturbar ningum. Ao final daquele estreito corredor, Tessa abriu uma outra po rta e acendeu a lanterna apenas o suficiente para ver que estavam num salo to ampl o quanto a sala de msica. Tambm possua plataformas elevadas at o fundo. Um cartaz na parede, desenhado por estudantes e at com anjos alados cantando, anunciava que a quela era a morada do Melhor Coro do Mundo. Enquanto Chrissie e Sam seguiam-na para dentro do aposento, uma arma dis parou a distncia. Parecia ter vindo do lado de fora do prdio. Mas no instante em q ue a porta que dava para o corredor das salas de prtica fechou-se ruidosamente at rs deles, um outro tiro foi disparado, mais perto do que o primeiro, provavelment e na porta que dava para a sala de msica. Em seguida, um segundo estampido do mes mo local. Exatamente como na sala de msica, mais duas portas saam da sala do coro, m as a primeira que ela tentou levava a um beco sem sada; dava para a sala do diret or do coro. Arremessaram-se em direo outra sada, alm da qual encontraram um corredor ilu minado apenas por um sinal luminoso de emergncia, vermelho, ligado 24 horas por d ESCADAS logo direita de onde estavam. No SADA, mas simplesmente ESCADAS, o que ia significava que era um vo de escadas interno, sem sada para o exterior. Leve-a para cima ordenou Sam a Tessa. Mas...

Suba! Provavelmente esto entrando no andar trreo portodas as entradas, de ualquer forma. O que voc... Vou ficar um pouco aqui respondeu. Uma porta abriu-se com estrondo e um disparo eclodiu na saiado coro. Andem! sussurrou Sam. 23 Harry ouviu a porta do guarda-roupa se abrir no quarto embaixo. O sto estava frio, mas ele suava como se estivesse numa sau-na. Talvez no t ivesse precisado da segunda suter. Vo embora, pensou. Vo embora. Em seguida, pensou, diabos, no, venham, entrem. Acham que quero viver par a sempre? 24 Sam apoiou-se sobre um dos joelhos no corredor do lado de fora da sala do coro, tomando uma posio que em parte compensasse seu pulso direito fraco. Mantinh a a porta de vaivm aberta uns 15 centmetros, os braos estendidos pela abertura, o . 38 seguro na mo direita, a mo esquerda segurando com firmeza o pulso direito. Pde ver o sujeito atravessar a sala, a silhueta recortada contra as luzes do corredor da sala de msica atrs dele. Alto. No conseguiu ver seu rosto. Mas algo nele pareceu-lhe familiar. O homem armado no viu Sam. Estava apenas sendo cauteloso, atirando a esmo antes de entrar. Puxou o gatilho. O estalido soou alto no aposento vazio. Esvaz iou o rifle. Sem munio. Isso mudou os planos de Sam. Ergueu-se num salto e atravessou a porta de vaivm, de volta sala do coro, j no mais capaz de esperar que o sujeito acendesse a s luzes do teto ou ultrapassasse a soleira da porta, porque agora era o momento de peg-lo, antes que recarregasse a arma. Atirando enquanto avanava, Sam disparou as quatro balas restantes do .38, fazendo o possvel para que cada tiro atingisse o alvo. No segundo ou terceiro disparo, o sujeito no vo da porta soltou um grito agudo, meu Deus, um grito de criana, estridente e trmulo, enquanto se atirava de v olta ao corredor das salas de prtica, desaparecendo. Sam continuou avanando, tateando o bolso do casaco com a mo esquerda, agar rando os cartuchos sobressalentes, enquanto com a mo direita abria o cilindro do revlver e sacudia as cpsulas vazias. Quando alcanou a porta fechada para o estreito corredor que ligava a sala do coro sala de msica, a porta por onde o homem alto d esaparecera, apoiou as costas na parede, enfiou novos cartuchos na Smith & Wesso n e fechou o cilindro com um estalo. Abriu a porta com um pontap e olhou para o corredor, onde as luzes fluore scentes do teto estavam acesas. Estava deserto. Nenhum sangue no cho. Droga. Sua mo direita estava semidormente. Podia sentir o pulso inchar, t ornando o curativo apertado, e agora empapado de sangue. Do modo como sua pontar ia estava se deteriorando, ia ter que chegar perto do filho da me e pedir-lhe par a morder o cano da arma para poder acertar. As portas para as dez salas de prtica, cinco de cada lado, estavam fechad as. A porta no extremo oposto, onde o corredor dava para a sala de msica, estava aberta e as luzes estavam acesas. O sujeito alto podia estar l ou em qualquer das dez salas de prtica. Mas onde quer que estivesse, provavelmente j havia enfiado p elo menos dois cartuchos na arma, de modo que o momento para persegui-lo havia p assado. Sam retrocedeu, deixando a porta entre o corredor e a sala do coro fecha r-se. No mesmo instante em que soltou a porta, enquanto ela voltava ao lugar, vi u de relance o homem alto sair pela porta aberta da sala de msica a cerca de 12 m

etros de distncia. Era o prprio Shaddack. O rifle disparou. A porta prova de som, fechando-se no momento crucial, era espessa sufici ente para impedir a passagem dos projteis. Sam virou-se e atravessou correndo a sala do coro, entrou no corredor e subiu as escadas, para onde enviara Tessa e Chrissie. Quando chegou ao ltimo lance, viu-as esperando por ele no corredor, no su ave claro vermelho de outro sinal ESCADAS. Embaixo, Shaddack entrou no vo da escada. Sam virou-se, voltou ao patamar e desceu um degrau. Apoiou-se na balaust rada, olhou para baixo, vislumbrou seu perseguidor e disparou dois tiros. Shaddack berrou como uma criana outra vez. Agachou-se contra a parede, lo nge do vo central das escadas, onde no podia ser visto. Sam no sabia se havia acertado ou no. Talvez. O que ele realmente sabia qu e Shaddack no estava mortalmente ferido; ainda avanava, passo a passo, mantendo-se junto parede. E quando aquele desgraado atingisse o patamar inferior, daria uma volta repentina, disparando o rifle seguidamente em quem quer que estivesse acim a. Silenciosamente, Sam retirou-se do patamar superior, retrocedendo para o corredor mais uma vez. A luz vermelha do aviso ESCADAS derramava-se sobre os r ostos de Tessa e Chrissie... uma iluso de sangue. 25 Um estalido. Um som arranhado. Clique-arranhado. Clique-arranhado. Harry sabia o que estava ouvindo. Cabides de roupa deslizando pela haste de metal. Como adivinharam? Diabos, talvez o tivessem farejado ali em cima. Afinal , suava como um cavalo. Talvez a converso aguasse seus sentidos. Os estalidos e arranhados cessaram. Um segundo depois, ouviu-os retirando a haste de roupas do guarda-roupa de seus suportes, a fim de que pudessem abaixar a porta do alapo. 26 A lanterna cada vez mais fraca no parava de piscar e Tessa precisava sacu di-la, comprimindo as pilhas, para obter mais alguns segundos de luz fraca e bru xuleante. Haviam sado do corredor e entrado no que descobriram ser um laboratrio de qumica com mesas de granito, pias de metal e bancos altos de madeira. Nenhum luga r onde se esconder. Tentaram as janelas, esperando que houvesse um telhado logo abaixo. No. U ma queda de dois andares diretamente no caminho de concreto. Ao fundo do laboratrio de qumica havia uma porta, por onde atravessaram pa ra uma sala de estocagem de trs metros quadrados, repleta de produtos qumicos em l atas e frascos vedados, alguns exibindo caveiras e ossos cruzados, outros PERIGO em grandes letras vermelhas. Ela supunha que houvesse meios de utilizar o conted o daquele aposento como uma arma, mas no dispunham de tempo para fazer um inventri o dos contedos, em busca de substncias interessantes para misturar, e provavelment e voaria pelos ares com a primeira garrafa que abrissem. Pela expresso do rosto d e Sam, compreendeu que ele tambm no via nada promissor naquele aposento. Uma porta aos fundos do armrio de estoque abria-se para um segundo labora trio que parecia funcionar tambm como sala de aula de biologia. Mapas da anatomia humana penduravam-se em uma das paredes. O local tambm no oferecia nenhum esconder ijo. Segurando Chrissie junto a si, Tessa olhou para Sam emurmurou: E agora? Ficamos aqui na esperana de que no nos encontre... ou seguimos em frente?

Acho que mais seguro ir em frente disse Sam. maisfcil sermos encurr se permanecermos imveis. Ela assentiu. Ele passou por ela e Chrissie, liderando o caminho entre os bancos do la boratrio, em direo porta que dava para o corredor. De trs deles, no escuro armrio de estoque de produtos qumicos ou no laboratrio alm dele, veio um surdo, porm ntido cliq ue. Sam parou, fez sinal para que Tessa e Chrissie prosseguissem e virtou-se para cobrir a sada do armrio de estoque. Com Chrissie a seu lado, Tessa dirigiu-se porta para o corredor, virou a maaneta devagar, silenciosamente, e abriu a porta. Shaddack surgiu da escurido do corredor, entrou no facho de luz inconstan te e fraco de sua lanterna e enfiou o cano do rifle em seu estmago. Voc agora vai se arrepender disse excitadamente. 27 Abaixaram a porta do alapo. Uma nesga de luz do guarda-roupa iluminou as vi gas do telhado, mas no o canto distante onde Harry estava sentado com suas pernas inteis estendidas. A mo invlida descansava no colo, enquanto a boa agarrava ferozmente a pist ola. Seu corao batia cada vez mais forte e mais rpido do que o fazia h vinte anos , desde os campos de batalha no Sudeste da sia. Seu estmago contraa-se. Um n na garganta mal o deixava respirar. Sentia-se tonto de medo. Mas, graas a Deus, sentia-se bastante vivo. Com um rangido e um estalo, armaram a escada. 28

Tommy Shaddack enfiou o cano da arma em sua barriga e quase explodiu suas entranhas, quase a abateu, antes de perceber como ela era bonita e ento j no a que ria matar, pelo menos no agora, no at obrig-la a fazer algumas coisas com ele, fazer algumas coisas para ele. Ela teria que fazer o que ele quisesse, qualquer coisa , o que lhe ordenasse, ou poderia simplesmente estraalh-la contra a parede, sim, e la era dele, e era melhor ela compreender isso, ou iria se arrepender, iria faz-l a se arrepender. Ento, ele viu a garota a seu lado, uma garotinha muito bonita, apenas dez ou doze anos, e ela o excitou ainda mais. Podia t-la primeiro e depois a mais ve lha, possu-las do jeito que quisesse, obrig-las a fazer coisas, todo tipo de coisa s, e depois maltrat-las, era direito seu, no podiam lhe negar isso, no a ele, porqu e todo o poder estava agora em suas mos, ele vira o falco da lua trs vezes. Ele avanou pela porta aberta, entrou na sala, mantendo a arma no ventre d a mulher, e ela recuou para deix-lo passar, puxando a menina com ela. Booker esta va atrs deles, uma expresso atnita no semblante. Tommy Shaddack disse: Largue a arma e afaste-se dela ou transformarei esta vagabunda em gelia d e morango, juro que o farei, no pode me impedir. Booker hesitou. Largue-a! insistiu Tommy Shaddack. O agente largou o revlver e deu um passo para o lado para longe dele. Mantendo o cano da Remington com fora contra a barriga da mulher, ele a f ez avanar pouco a pouco at alcanar o interruptor de luz e acender as lmpadas fluores centes. A sala saiu das trevas. Muito bem, agora, todos vocs disse Tommy Shaddack sentem-se naqueles tr cos, perto da bancada do laboratrio, sim, l, e no banquem os engraadinhos. Ele recuou e ameaou-os com o rifle. Pareciam apavorados e isso o fez rir. Tommy estava ficando excitado, realmente excitado, porque resolveu que m ataria Booker na frente da mulher e da criana, no depressa e sem dor, mas devagar,

o primeiro tiro nas pernas, deix-lo-ia ficar no cho e contorcer-se um pouco, o se gundo tiro na barriga, mas no de to perto que o matasse instantaneamente, faz-lo so frer, fazer a mulher e a menina presenciarem tudo, mostrar-lhes quem era Tommy S haddack, que sujeito duro, faz-las ficarem agradecidas por serem poupadas, to agra decidas que se lanariam de joelhos e deixariam que ele lhes fizesse coisas, todas as coisas que ele quis fazer por trinta anos e se negara, extravasar a presso de trinta anos ali mesmo, agora, esta noite... 29

Fora da casa, infiltrando-se no sto pelas aberturas de ventilao nas bordas do telhado, ouviam-se uivos sobrenaturais, ponto e contraponto, primeiro solo, dep ois em coro. Era como se os portes do inferno tivessem sido abertos, deixando os habitantes das profundezas espalharem-se por Moonlight Cove. Harry temia por Sam, Tessa e Chrissie. Abaixo dele, a equipe de converso armou a escada desmontvel. Um deles comeo u a subir para o sto. Harry imaginava como seriam. Seriam apenas pessoas comuns o velho dr. Fi tz com uma seringa e dois assistentes? Ou seriam bichos-papes? Ou alguns dos home ns-mquina de que Sam falara? O primeiro passou pelo alapo aberto. Era o dr. Worthy, o mdico mais jovem d a cidade. Harry pensou em atirar nele enquanto ainda estava na escada. Mas no dispa rava uma arma h vinte anos e no queria desperdiar sua limitada munio. Melhor esperar para atirar mais de perto. Worthy no tinha lanterna. No parecia precisar de uma. Olhou diretamente pa ra o canto mais escuro, onde Harry estava recosta-do, e disse: Como sabia que viramos, Harry? Intuio de invlido disse Harry com sarcasmo. Ao longo do centro do sto, havia espao e altura suficientes para Worthy cam inhar erguido. Endireitou-se quando ultrapassou as vigas inclinadas junto ao alapo e, depois que avanara quatro passos, Harry disparou nele duas vezes. O primeiro tiro errou o alvo, mas o segundo atingiu seu peito. Worthy foi atirado para trs e caiu com fora nas tbuas nuas do assoalho do sto . Ficou deitado ali por um instante, contorcendo-se, em seguida sentou-se, tossi u e colocou-se de p. O sangue brilhava por toda a frente de sua camisa branca perfurada. Fora atingido em cheio e, no entanto, recuperara-se em segundos. Harry lembrou-se do que Sam dissera sobre como os Coltranes se recusavam a continuar mortos. Destrua o processador de dados. Mirou na cabea de Worthy e tornou a disparar duas vezes, mas quela distncia cerca de oito metros e naquele ngulo, atirando do cho, no conseguiu atingir nada. Hesitou com apenas quatro balas no pente da pistola. Outro homem atravessava a abertura. Harry disparou nele, tentando faz-lo recuar pela escada. Ele avanou, impassvel. Trs balas na pistola. Mantendo-se distncia, o dr. Worthy disse: Harry, no estamos aqui para lhe causar nenhum mal. Nosei o que andou ouvin o ou como ouviu falar do projeto, mas no uma coisa ruim... Sua voz extingiu-se e ele inclinou a cabea para ouvir os gritos selvagens que enchiam a noite l fora. Um olhar peculiar de anseio, visvel mesmo na fraca cl aridade que penetrava pelo alapo, atravessou o rosto de Worthy. Ele se sacudiu, pestanejou e lembrou-se de que estava tentando vender se u elixir para um fregus relutante. No em absoluto uma coisa ruim, Harry. Especialmentepara voc. Vai caminha utra vez, Harry, caminhar como qualquerum. Ser perfeito outra vez. Porque depois d a Mudana, ser capaz de curar-se. Ficar livre da paralisia. No, obrigado. No a esse preo.

Que preo, Harry? perguntou Worthy, abrindo os braos, as palmas das mos v Olhe para mim. Quepreo paguei? Sua alma? disse Harry. Um terceiro homem subia a escada. O segundo homem ouvia os uivos ululantes que entravam pelas aberturas d e ventilao do sto. Cerrou os dentes, rangeu-os com fora e comeou a piscar muito depre ssa. Ergueu as mos e cobriu o rosto, como se repentinamente se sentisse angustia do. Worthy notou a situao de seu companheiro. Vanner, voc est bem? As mos de Vanner... transformavam-se. Seus pulsos incharam e tornaram-se nodosos de ossos, seus dedos encompridaram-se, tudo em menos de dois segundos. Quando afastou as mos do rosto, seu maxilar projetava-se para a frente como o de um lobisomem em meio transformao. Sua camisa rasgou-se nas costuras e seu corpo ga nhou nova configurao. Rosnou, os dentes faiscaram. ...preciso disse Vanner ...preciso, preciso, quero,preciso... No! gritou Worthy. O terceiro homem, que acabava de passar pela abertura, rolou no cho, tran sformando-se enquanto o fazia, fluindo para uma forma vagamente semelhante de um inseto e extremamente repulsiva. Antes de compreender o que fazia, Harry esvaziou o .38 na criatura-inset o, atirou a arma longe, agarrou o revlver .45 a seu lado no assoalho, disparou trs tiros, atingindo o crebro da criatura pelo menos uma vez. Ela esperneou, contorc eu-se, caiu de volta pela abertura e no tornou a subir. Vanner sofrer uma metamorfose lupina completa e parecia ter-se modelado s egundo alguma coisa que vira num filme, porque era familiar a Harry, como se tiv esse visto o mesmo filme, embora no conseguisse se lembrar exatamente qual. Vanne r soltou um guincho estridente em resposta s criaturas cujos gritos ressoavam pel a noite. Rasgando furiosamente as roupas, como se a presso que exerciam sobre sua pele o estivesse enlouquecendo, Worthy transformava-se numa besta inteiramente d iferente tanto de Vanner quanto do terceiro homem. Alguma grotesca encarnao fsica d e seus prprios desejos loucos. Restavam apenas trs balas a Harry e ele precisava guardar a ltima para si prprio. 30 das para cima.

Mais cedo, aps sobreviver dura prova na galeria pluvial, Sam prometera a s i mesmo que iria aprender a aceitar a derrota, que estava tudo muito bem at aquel e momento, quando a derrota estava diante dele outra vez. Ele no podia falhar, no com Chrissie e Tessa dependendo dele. Se nenhuma o utra oportunidade se apresentasse, iria pelo menos saltar sobre Shaddack no mome nto que acreditasse que o sujeito estava pronto a puxar o gatilho. Avaliar esse momento poderia ser difcil. Shaddack parecia demente e falav a como um. Do modo como sua mente estava em curto-circuito, ele podia puxar o ga tilho no meio de uma daquelas risadas infantis, estridentes, rpidas e nervosas, s em nenhuma indicao de que chegara a hora. Levante-se disse a Sam. O qu? Voc me ouviu, droga, levante-se. Deite no cho, l, ou euo farei se arrepen , pode ter certeza, eu o farei se arrepender. Indicou o local com o cano do rifle. Levante-se e deite-se no choagora. Sam no queria obedecer porque sabia que Shaddack o estava separando de Ch rissie e de Tessa apenas para disparar contra ele. Hesitou, depois deslizou para fora do banco porque no havia mais nada que pudesse fazer. Passou entre duas bancadas do laboratrio, para o espao aberto que Shaddack indicara. Abaixe-se disse Shaddack. Quero ver voc no cho,rastejando. Deixando-se cair sobre um dos joelhos, Sam enfiou a mo no bolso interno d o seu casaco de couro, pegou o estilete de metal que usara para abrir a fechadur

a da casa dos Coltranes e o atirou longe, com o mesmo movimento do pulso que ter ia usado para atirar uma carta de baralho num chapu. O estilete zuniu baixo pelo assoalho, em direo s janelas, at chocar-se com a s travessas de um banco e tilintar contra os ps de uma bancada de mrmore do labora trio. O louco virou o Remington na direo do barulho. Com um grito de raiva e determinao, Sam ergueu-se rapidamente e atirou-se sobre Shaddack. 31 Tessa agarrou Chrissie e arrastou-a para longe dos dois homens engalfinh ados, para a parede ao lado da porta que dava para o corredor. Agacharam-se ali, onde ela esperava que estivessem fora da linha de fogo. Sam surgira por baixo da arma antes que Shaddack pudesse serefazer da dist rao. Agarrou o cano com a mo esquerda e o pulso de Shaddack com a mo direita enfraqu ecida, empurrando-o para trs, fazendo-o perder o equilbrio, atirando-o contra a ou tra bancada. Quando Shaddack gritou, Sam rosnou de satisfao, como se fosse se transform ar numa daquelas criaturas que uivavam noite. Tessa viu-o arremessar o joelho para cima entre as pernas de Shaddack, b em no meio de sua virilha. O homem alto berrou de dor. Muito bem, Sam! disse Chrissie com aprovao. Enquanto Shaddack engasgava, tossia e tentava se dobrar numa reao involuntr ia dor em seus rgos genitais, Sam arrancou o rifle de suas mos e recuou... ...e um homem com uniforme da polcia entrou na sala, vindo do armrio de es toques de produtos qumicos, carregando o prprio rifle. No! Largue a arma. Shaddack meu. 32 A criatura que fora Vanner avanou em direo a Harry, rosnando baixo na gargan ta, babando uma saliva amarelada. Harry atirou duas vezes, atingiu-o em ambas, m as no conseguiu mat-lo. As feridas abertas pareciam se fechar diante de seus olhos . Restava-lhe uma ltima bala. ...preciso, preciso... Harry colocou o cano da .45 na boca, empurrou a arma contra o cu da boca, engasgando-se com o metal quente. A hedionda criatura semelhante a lobo assomou acima dele. A cabea inchada era trs vezes maior do que deveria, fora de proporo com o corpo. A maior parte da cabea era tomada pela boca e a maior parte desta era de dentes, nem mesmo os dent es de um lobo, mas a arcada curva para dentro de um tubaro. Vanner no se satisfize ra em se modelar inteiramente segundo apenas um dos predadores da natureza, mas quis fazer de si mesmo algo mais assassino e potencialmente destrutivo do que qu alquer coisa criada pela natureza. Quando Vanner estava a apenas um metro dele, inclinando-se para mord-lo, Harry tirou a arma da boca, e exclamou, atirando na cabea da criatura: Diabos, no! A criatura caiu de costas, bateu com estrondo no cho e permaneceu cada. Destrua o processador de dados. A exultao apoderou-se de Harry, mas durou pouco. Worthy completara sua tra nsformao e parecia ter sido lanado num frenesi pela carnificina no sto e pelos uivos cada vez mais altos que entravam pelas aberturas de ventilao, vindos do mundo exte rior. Ele voltou os olhos luminosos para Harry e havia neles um olhar selvagem d e fome. No havia mais balas.

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Sam estava sob a mira do policial, sem espao de manobra. Teve que largar o Remington que tirara de Shaddack. Estou do seu lado repetiu o policial. Ningum est do nosso lado disse Sam. Shaddack ofegava e tentava se erguer. Olhava para o policial com um pavo r abjeto. Com a mais fria premeditao que Sam j v