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Amvel e Tirano

(Gentle Rogue)

Johanna Lindsey Serie Famlia Malory Livro 3


Com o corao destroado, a inocente Georgina Anderson estava se desesperada por retornar a seu lar na Amrica do Norte. Deixando suas penas nas costas da Inglaterra, abordou de maneira desafiante um navio norte-americano, disfarada de garom, para servir ao capito James Malory. Malory, um atrativo ex-pirata, a ovelha negra de uma orgulhosa famlia, tinha jurado que nunca nenhuma mulher o levaria a matrimnio. Mas em alta mar, ele ser vencido por uma grande beleza cujo amor pela liberdade, a independncia e a aventura rivalizaro com ele, e por uma paixo arrebatora que sumir a ambos em uma voragem de prazer, perigos e amor.

1 Londres, 1818 Georgina Anderson levantou a colher colocando a manga para diante. Ps nesta uma das partes de rabanete que tinha no prato, e golpeando secamente para baixo o extremo da manga disparou a hortalia atravs da habitao. No chegou a dar a enorme barata como tinha sido sua inteno, mas se aproximou o bastante. O rabanete se estrelou contra a parede a poucos centmetros de seu branco, obtendo que o desagradvel inseto se precipitasse pelo interior da greta mais prxima. Misso cumprida. Enquanto esses insetos no estivessem vista, podia fingir que no compartilhava o alojamento com eles. Voltou-se para seu jantar e, depois de contemplar por um momento a comida fervida, apartou o prato com uma careta de desgosto. O que daria por um desses magnficos menus de sete pratos que estava acostumado a preparar Hannah! Hannah, cozinheira dos Anderson desde fazia doze anos, sabia exatamente como agradar a cada membro da famlia. Georgina levava semanas inteiras sonhando com seus deliciosos pratos, coisa nada surpreendente detrs suportar um ms a insossa comida do navio. S tinha desfrutado de uma boa comida desde que chegasse a Inglaterra fazia cinco dias. A noite mesma em que desembarcaram, MAC a levou a um bom restaurante depois de que ambos se inscrevessem no hotel Albany. Entretanto, ao dia seguinte tiveram que abandon-lo e procurar um alojamento muito mais barato. No ficava outro remdio, pois ao retornar ao hotel tinham descoberto que tinha desaparecido todo o dinheiro dos bas. Georgie, como a chamavam afetuosamente amigos e parentes, no podia sequer culpar ao pessoal do hotel, pois a ela e ao MAC tinham roubado em diferentes quartos e at em diferentes pisos. O mais provvel era que o dinheiro tivesse desaparecido enquanto os bas viajavam juntos dos moles do East End ao Piccadilly, no West End, onde se elevava o prestigioso Albany; foram atados com correias ao teto da carruagem alugada e serviram de assento ao chofer e seu ajudante, enquanto ela e MAC devoravam entusiasmados a paisagem de Londres pela primeira vez. Condenada sorte! E a m rajada no tinha comeado ali, no: iniciou-se uma semana antes, quando, ao chegar a Inglaterra, resultou que o navio no podia atracar; passariam possivelmente uns trs meses antes de que houvesse nos moles espao para descarregar. Os passageiros tiveram mais

sorte, pois os conduziriam a terra em botes de remo; mas Ainda assim tiveram que esperar vrios dias. De qualquer modo, no cabia surpreender-se. Ela j tinha ouvido falar do problema dos atascos no Tmesis: um problema muito srio, pois os navios chegavam por temporadas, ao estar todos sujeitos aos mesmos e imprevisveis ventos e mudanas de clima. O casco de navio no que tinham viajado era um dos doze que chegavam ao mesmo tempo da Amrica do Norte. Havia cem mais, provenientes de todo o mundo. Esse tremendo problema de aglomerao era um dos motivos pelos que a companhia naval de sua famlia tinha eliminado Londres de suas rotas comerciais, j antes da guerra. Em realidade nenhum navio da companhia Skylark tinha chegado a Londres desde 1807, ano em que a Inglaterra iniciou o bloqueio a meia a Europa ao estalar a guerra com a Frana. O comrcio com as ndias Orientais e Ocidentais era igualmente proveitoso e muito menos complicado para a Skylark. Ainda depois de que a Amrica do Norte resolvesse suas diferenas com a Inglaterra, ao assinar o tratado de 1814, a companhia se manteve se separada do comrcio ingls, pois a disponibilidade de depsitos seguia constituindo um grave problema. Com muita freqncia era preciso deixar carregamentos de fcil deteriorao no mole, intemprie e a merc dos ladres, que roubavam meio milho de libras em mercadorias ao ano. E se a carga no se danificava a causa do mau tempo, perdia-se pelo p de carvo que envolvia todo o porto. Simplesmente, no valia a pena fazer-se mau sangue e perder benefcios, quando havia outras rotas comerciais igualmente lucrativas. Por isso Georgina no tinha viajado a Londres em um navio da Skylark, e por isso tampouco obteria grtis a passagem de volta; e isto ia ser um problema cedo ou tarde, pois entre o MAC e ela s tinham um total de vinte e cinco dlares americanos, justo a quantidade que levavam em cima no momento do roubo, e no sabiam quanto lhes poderia durar. Por esse motivo Georgina se achava instalada nesse instante em um quarto de aluguel no bairro do Southwark, em cima de um botequim. Um botequim! Se seus irmos chegavam a inteirar-se...De todos os modos a matariam quando voltasse para casa por haver-se embarcado sem que eles soubessem, enquanto cada um se encontrava a bordo de seu prprio navio em um rinco do mundo diferente. O pior era haver-se ido sem sua permisso. Pelo menos, suspenderiam-lhe a atribuio durante uma dcada, encerrariam-na em sua quarto sob chave vrios anos, um aps o outro o propinaran uma boa palmadas...

Em realidade, provavelmente se limitariam a lhe jogar uma boa reprimenda. Mas a perspectiva de que cinco irmos furiosos, todos vares, maiores e muito mais corpulentos que ela, levantassem a voz ao unssono e descarregassem toda sua indignao contra ela, coisa que certamente sabia que se merecia, no lhe resultava muito agradvel; na verdade, lhe desejava muito pavorosamente predecible. Por desgraa, isto no lhe tinha impedido a Georgina embarcar-se rumo Inglaterra, com o Ian MacDonell como nica companhia e amparo, um homem que nem sequer era parente dele. s vezes se perguntava se o sentido comum que supunha a sua famlia no se teria acabado antes de seu nascimento. Bateram na porta no momento em que Georgina apartava a pequena mesa instalada no quarto para suas comidas solitrias. Teve que conter-se para no dizer simplesmente passe. O costume provinha de ter vivido sabendo que, se algum batia na porta, era por fora um criado ou algum da famlia, a quem devia fazer passar. Claro que em seus vinte e dois anos de vida nunca tinha dormido a no ser em sua prpria cama, em seu prprio quarto, em sua casa do Bridgeport, Connecticut, ou em um coy pendurado de algum navio da Skylark. Ao menos at no ms anterior. De qualquer modo, ningum teria podido entrar, pois a porta estava fechada com chave. E MAC no deixava de lhe repetir que devia fazer coisas tais como ter a porta fechada em todo momento, inclusive se esse quarto desconhecido e em ms condies no bastasse para lhe recordar que estava longe de casa e que no devia confiar em ningum nessa cidade inspita, infestada de delinqentes. Mas o visitante era algum conhecido: o acento escocs com que a chamava do outro lado da porta era facilmente reconhecvel como o do Ian MacDonell. Abriu-lhe e se fez a um lado quando ele cruzou a porta, enchendo o cuartito com seu alto corpachn. - houve sorte?. O soprou, deixando cair na cadeira que a moa acabava de desocupar. - Depende de como o olhe, menina. - OH, outro rodeio? - Sim, mas parece algo melhor que um beco sem sada. - Suponho que sim - replicou ela, sem muito entusiasmo. Em realidade era impossvel pedir mais, tendo to pouco no que apoiar-se. O senhor Kimball, um dos marinheiros do Portunus, o navio de seu irmo Thomas, s tinha podido lhe dizer que estava completamente seguro de ter visto o Malcolm Cameron, o noivo da jovem desaparecido fazia anos, subido ao cordame do Pogrom, um mercante britnico, quando os navios se cruzaram ao retornar o primeiro a Connecticut. Thomas no podia sequer confirm-lo, posto que o senhor Kimball no se incomodou em lhe mencionar

o assunto at que o Pogrom esteve bem fora da vista. Mas esse navio ia para a Europa; com toda probabilidade para a Inglaterra, seu pas de origem, embora no se encaminhasse diretamente para ali. Apesar de tudo, era a primeira notcia que tinha tido do Malcolm nos seis anos transcorridos desde que o tinham feito prisioneiro junto com outros dois homens no Nereus, o navio de seu irmo Warren. Tinha ocorrido um ms antes de que se declarasse a guerra em junho de 1812. A requisio de marinheiros norte-americanos por parte da Marinha inglesa tinha sido uma das causas da guerra. Foi muito m sorte que Malcolm fora apressado em sua primeira viagem, e s porque ainda tinha um ligeiro acento do Cornualles, Inglaterra, onde tinha passado a primeira metade de sua vida. Mas para ento j era norte-americano; seus pais, j falecidos, instalaram-se no Bridgeport em 1806, sem intenes de voltar jamais para a Inglaterra. Entretanto, o oficial do HMS Devastatation no quis acreditar nada de todo aquilo, e Warren tinha uma pequena cicatriz na bochecha que provava quo decididos estavam os britnicos a fazer-se com quantos homens pudessem. Mais adiante, Georgina soube que ao HMS Devastation o tinham retirado do servio para a metade da luta, e a sua tripulao a tinham repartido entre outros cinco ou seis navios de guerra. Aps no tinha recebido notcias. O que estaria fazendo Malcolm em um mercante ingls j terminada a guerra era algo que carecia de importncia. Por fim Georgina tinha um meio de dar com ele. E no abandonaria a Inglaterra at que no o tivesse conseguido. - Bem, com quem lhe ho dito que fale agora? - perguntou com um suspiro. Outra vez algum que conhece algum que a sua vez conhece outro algum que poderia ser Malcolm? MAC riu entre dentes. - Dito assim, diria-se que vamos passar nos a vida andando em crculos, pequena. Faz s quatro dias que o buscamos. Parece-me que no nos viria mal ter um pingo da pacincia do Thomas. - No nomeie ao Thomas, MAC. Ainda me enfurece que no tenha vindo pessoalmente a procurar o Malcolm por mim. - O teria feito... - dentro de seis meses! Queria que eu esperasse outros seis meses, at que ele voltasse de sua viagem s ndias Ocidentais. E depois, quem sabe quantos meses mais transcorreriam at que chegasse aqui, encontrasse ao Malcolm e voltasse para casa com ele. Bom, teria sido muito tempo depois de ter esperado j seis anos. - Quatro - corrigiu ele - No teriam permitido que te casasse at os dezoito, embora o moo pedisse sua mo dois anos antes.

- Isso no vem ao caso. Se algum de meus outros irmos tivesse estado em casa, bem sabe que teria vindo aqui diretamente. Mas no: tinha que ser o otimista do Thomas, o nico deles que tem a pacincia de um santo, e seu Portunus, o nico casco de navio da Skylark em porto. Essa a sorte que tenho. Sabe que ps-se a rir quando lhe disse que se eu seguia me fazendo major o mais provvel era que Malcolm me rechaasse? MAC logo que pde evitar sorrir ante essa sincera confisso. No era de sentir saudades que o irmo da moa se riu. Claro que ela nunca tinha crdulo muito em seu atrativo pessoal, pois no foi at os dezenove anos quando se comeou a vislumbrar a beleza em que se transformou. Para conseguir marido confiava no navio que passou a sua propriedade ao cumprir os dezoito e nos interesses que tinha na companhia Skylark. MAC opinava que era precisamente isso o que tinha levado a jovem Cameron a pedir sua mo antes de partir com o Warren para o Longnquo Oriente, em uma viagem que ia durar vrios anos. Pois bem, tinham passado uns quantos mais, graas arrogncia britnica em alta mar. Mas a moa no emprestava ateno a seus irmos, quem lhe aconselhava esquecer-se do Malcolm Cameron. Inclusive uma vez terminada a guerra, quando o jovem no voltou para sua ptria como se esperava que fizesse, ela se manteve decidida a esper-lo. Teria bastado isso para advertir ao Thomas de que sua irm no estava disposta a aceitar atrasos enquanto ele realizava sua viagem s ndias Ocidentais e entregava sua carga em cinco ou seis portos diferentes. Acaso no era to aventureira como o resto da famlia? Levavam-no no sangue. E acaso no carecia da pacincia do Thomas, como todos sabiam? Certamente, podia-se perdoar ao Thomas por pensar que o problema no cairia sobre suas costas, j que o navio do Drew, o quarto dos vares, tinha que atracar a finais do vero. E Drew, que sempre ficava em casa vrios meses entre uma viagem e outro, nunca tinha sabido negar nada nica mulher da famlia. Mas a moa tampouco quis esper-lo. fez-se com uma passagem para um casco de navio que zarpava s trs dias depois que o do Thomas e de alguma forma conseguiu convencer ao MAC para que a acompanhasse, e este ainda no compreendia como tinha acabado acreditando-se que a idia tinha sido dela e no da moa. - Bom, Georgie, no vai to mal com nossa caada, considerando que aqui, em Londres, h mais gente que em todo o estado de Connecticut. Poderia ter sido muito pior se o Pogrom estivesse agora em porto, com toda sua tripulao dispersada por a . Agora bem, o homem com quem vou encontrar me amanh de noite, conforme dizem, conhece muito bem a esse moo. O tipo com quem falei hoje diz que Malcolm abandonou o navio com um tal senhor Willcocks. Quem melhor que ele para saber onde busc-lo?

- Sonha prometedor, sim - reconheceu Georgina - Esse tal senhor Willcocks poderia te levar diretamente aonde est Malcolm, de modo que... parece-me que te acompanharei. - Nada disso! - espetou-lhe MAC, incorporando-se e franzindo o cenho - vamos encontrar nos em um botequim. - E o que? - Para que estou aqui, a no ser para evitar que faa loucuras piores que a de vir a este lugar? - Oua, MAC... - Nada de <<Oua, MAC>>, jovencita! repreendeu-lhe com severidade. Mas lhe dirigiu esse olhar que anunciava sua determinao a sair-se com a sua. MAC grunhiu para seus adentros. Sabia perfeitamente que no havia modo de lhe fazer trocar de idia quando algo lhe metia na cabea. A prova era que estava ali e no em sua casa, como seus irmos acreditavam.

2 Ao outro lado do rio, no seleto West End, a carruagem que levava a sir Anthony Malory se deteve ante uma das elegantes casa do Piccadilly. Tinha sido sua residncia de solteiro, embora na atualidade tinha deixado de s-lo, pois agora voltava para ela com seu flamejante algema, lady Roslynn. Seu irmo James Malory, que se hospedava com ele enquanto se encontrava em Londres, saiu ao vestbulo para ouvi-lo chegar to tarde, bem a tempo para lhe ver cruzar a soleira com a recm casado em braos. Posto que ainda sabia que ela era j sua esposa, a amabilidade de suas palavras tinham sua justificao. - Tenho a impresso de que no deveria estar aqui presenciando isto. - Tinha a esperana de que no o fizesse - admitiu Anthony, cruzando-se com ele caminho da escada com a feminina carga ainda em braos -. Mas o tem feito, deve saber que me casei com ela. - Que diabos diz! - certo. - A recm casado riu de um modo delicioso -. Ou crie que cruzo as soleiras em braos de qualquer? Anthony se deteve por um momento ao reparar na expresso incrdula de seu irmo. - Por Deus, James, toda a vida esperei a ocasio de verte emudecido e boquiaberto. Mas compreender perfeitamente que no espere a que te recupere, verdade? E desapareceu imediatamente pela escada.

Por fim James conseguiu fechar a boca. Logo a abriu outra vez para apurar de um gole o conhaque que ainda tinha na mo. Incrvel! Anthony, apanhado! O mulherengo mais famoso de Londres! Bom, o mais famoso s porque James tinha renunciado a tal distino ao abandonar a Inglaterra fazia dez anos. Mas Anthony... o que o teria induzido a um pouco to horrendo? Claro que a dama era inefablemente formosa, mas era impensvel que Anthony no pudesse possuir a de outra maneira. Em realidade, James sabia que seu irmo j a tinha seduzido, justamente a noite anterior. portanto que motivo podia ter para casar-se com ela? A moa no tinha famlia que o obrigasse a faz-lo. Certamente, ningum podia obrig-lo a nada, com a possvel exceo de seu irmo maior, Jasn, marqus do Haverston e o cabea de famlia. Mas nem o mesmo Jasn teria conseguido que Anthony se casasse. Acaso no lhe insistia sem xito desde fazia anos? Assim que ningum lhe tinha posto uma pistola na tmpora nem o tinha forado em modo algum a cometer semelhante ridicularia. Alm disso, Anthony no era como Nicholas Eden, o visconde do Montieth, que sucumbia presso dos majores. Este se tinha visto obrigado a casar-se com a sobrinha dos Malory. Regam ou Reeggie, como a chamavam o resto da famlia. O mesmo Anthony o tinha pressionado, ajudado em parte por seu irmo Edward e pela famlia do prprio Nicholas. Por Deus, James Ainda lamentava no ter estado presente para acrescentar algumas ameaa por conta prpria!; mas naquele momento a famlia ignorava que tinha retornado a Inglaterra, e que tinha tentado tender uma emboscada a esse mesmo visconde com a inteno de propinarle a soberana surra que em sua opinio merecia por muito diferentes motivos. Em realidade o tinha feito, fazendo que o jovem uva sem semente estivesse a ponto de faltar a suas bodas com Regam, a preferida de suas sobrinhas. Meneando a cabea, voltou para a sala e garrafa de conhaque; possivelmente um par de taas mais lhe dessem a resposta. O amor ficava descartado; se Anthony no tinha sucumbido a essa emoo nos dezessete anos que tinha dedicado a seduzir ao belo sexo, j tinha que ser to imune a este como o mesmo James. Tambm se podia descartar a necessidade de ter um herdeiro, posto que os ttulos de sua famlia j estavam assegurados. Jasn, o irmo maior, tinha um filho nico: Derek, j adulto e emulando a seus tios mais jovens. E Edward, o segundo dos Malory, tinha cinco filhos, todos casaderos exceto Amy, a menor. Inclusive ele tinha um filho, Jeremy; embora era ilegtimo e James tinha descoberto sua existncia fazia s seis anos. At ento no tinha sabido que era pai de um moo, nascido e criado por sua me em um botequim, onde tinha seguido trabalhando ao morrer ela. Jeremy tinha j dezessete anos; fazia todo o possvel por ser to caveira

como seu pai, coisa que conseguia de forma admirvel. assim, Anthony, o quarto irmo varo, no tinha nenhuma necessidade de perpetuar a linhagem. Os trs Malory majores se encarregaram disso. James se tombou em um sof, com a garrafa de conhaque. Como media quase um metro oitenta, logo que havia espao para seu corpachn. Pensou nos recm casados e no que estariam fazendo no piso de acima. Seus lbios sensuais e bem formados se curvaram em um sorriso. No acertava a compreender por que tinha feito seu irmo um pouco to espantoso como casar-se, engano que ele no cometeria jamais. Mas era preciso admitir que se Anthony tinha dado um passo como este o tinha feito com uma mulher de primeira como Roslynn Chadwick. No, no, agora j se chamava Roslynn Malory... Mas seguia sendo uma pea de primeira. O mesmo James tinha pensado em cortej-la, em que pese a que Anthony a reclamava para si. O certo era que na pcara juventude de ambos, ali na cidade, os dois estavam acostumados a perseguir mesma mulher simplesmente por divertir-se. Em geral, o ganhador era o primeiro no que a dama em questo posasse os olhos, j que Anthony era um arrumado demnio ante quem as mulheres logo que podiam resistir, e o mesmo podia dizer-se do James. Entretanto, no havia dois irmos de aspecto mais diferente. Anthony era mais alto e mais magro. Tinha herdado o tipo moreno de sua av: cabelo negro e olhos azuis cobalto, como Regam, Amy e, extraamente, como Jeremy, o filho do prprio James, que se parecia mais a seu tio que a seu pai. James, em troca, tinha os rasgos mais comuns entre os Malory: cabelo loiro, olhos de um tom esverdeado e corpo robusto. Forte, loiro e arrumado, como estava acostumado a dizer Regam. James riu entre dentes ao pensar na querida moa. Melissa, a nica mulher entre os irmos, morreu quando sua filha tinha s dois anos, por isso ele e seus irmos tinham tomado parte na educao de Regam. Para todos eles era como uma filha. Mas agora estava casada com esse simples do Eden, e por prpria vontade. O que podia fazer ele, salvo tolerar a esse fulano? A fim de contas, Nicholas Eden estava demonstrando ser um marido exemplar. Marido, marido. Ao Anhony faltava um parafuso, obviamente. Ao menos Eden tinha uma desculpa, porque adorava a Regam. Mas Anthony adorava a todas as mulheres. Nisso ambos os irmos se pareciam. E embora James tivesse completo j os trinta e seis, no havia mulher na terra que pudesse induzi-lo ao matrimnio. as amar e abandonarlas:era o nico modo de entender-se com elas. Esse credo lhe tinha sido til durante todos esses anos e estava decidido a ater-se a ele nos vindouros.

3 Ian MacDonell era norte-americano de segunda gerao, mas proclamava a viva voz sua ascendncia escocesa, da que podia alardear graas a seu cabelo cor cenoura e ao suave zumbido de seus res. O que no possua era o forte temperamento tpico dos escoceses. O seu podia considerar-se bastante aprazvel e assim tinha sido durante seus quarenta e sete anos. Entretanto, o escasso mau carter que pudesse ter, viu-se submetido a prova at o limite durante a noite anterior e a metade do dia seguinte por parte da menor dos irmos Anderson. MAC, ao ser vizinho da famlia, conhecia-os sempre. Durante trinta e cinco anos tinha navegado em seus navios, comeando como grumete do velho Anderson at terminar como primeiro oficial no Neptune dena. Ao igual a Boyd, o irmo menor da Georgina, o jovem Boyd acabaria por aceitla com o passado do tempo. Mas Ainda cinco anos depois de ter abandonado o mar, MAC no tinha sido capaz de afastar do mundo da navegao. Agora se ocupava de verificar o bom estado de conservao dos navios da Skylark quando retornavam a porto. Depois da morte do velho, fazia quinze anos, seguida pouco depois pela de sua esposa, MAC em certo modo tinha adotado aos filhos, embora era s sete anos maior que Clinton. Ao fim e ao cabo sempre tinha sido muito amigo da famlia. Tinha-os visto crescer, tinha estado a seu lado para lhes dar um conselho quando o velho no estava e tinha ensinado aos moos e tambm a Georgina - quase tudo o que sabiam sobre navios. A diferena do pai, que s passava em casa um ou dois meses entre uma viagem e outro, MAC podia deixar transcorrer entre seis meses e um ano antes de que o mar voltasse a reclam-lo. Como est acostumado a ocorrer quando um homem mais devoto do mar que de sua famlia, podia calcul-la durao das viagens paternas pelo nascimento dos meninos. Clinton era o primognito e tinha j quarenta anos, mas uma ausncia de quatro anos no Longnquo Oriente separava seu nascimento do do Warren, cinco anos menor. Thomas nasceu outros quatro anos depois, e transcorreram outros quatro antes de que chegasse Drew. O nascimento de este era o nico que o velho tinha presenciado, pois uma tormenta e os graves danos sofridos por seu navio lhe obrigaram a permanecer em porto durante todo aquele ano. Depois, um contratempo atrs de outro o mantiveram em casa um ano mais, o suficiente para chegar a ver o nascimento do Drew e inclusive para encarregar ao Boyd, que nasceria onze meses depois. Logo vinha a menor da famlia, a nica menina, com outros quatro anos de intervalo entre ela e Boyd. A diferena dos vares, que se entregaram ao mar assim que tiveram a idade suficiente, Georgina estava sempre em casa

para receber a todos os navios. Por isso no era estranho que MAC lhe tivesse carinho, depois de ter acontecido mais tempo com ela que com nenhum de seus irmos. Tinha-a visto crescer e a conhecia bem. sabia-se tudo seus ardis para sair-se com a sua, por isso deveria ter procurado manter-se firme ante sua ltima extravagncia. Entretanto, ali estava, a seu lado ante a barra de um dos botequins de pior reputao do porto. Isso teria sido suficiente para fazer que um homem voltasse para mar. Se algo cabia agradecer, era que a moa tivesse compreendido em seguida que, naquela ocasio, suas loucas idias a tinham levado muito longe. Estava nervosa como um cachorrito spaniel, pese adaga que levava na manga e o outro que tinha escondido na bota. De qualquer forma, sua condenada tozudez no lhe permitia sair dali at que o senhor Willcocks fizesse sua apario. Ao menos as tinham engenhado bastante bem para ocultar sua feminilidade. MAC tinha suposto que aquele obstculo lhe impediria de acompanhlo entrevista, mas a moa, a suas costas, tinha sado j entrada a madrugada a roubar a roupa que pendurava de um varal. Mostrou-lhe os objetos pela manh, quando ele se decidiu a lhe mencionar a necessidade de comprar um disfarce para o que no tinham dinheiro. Ocultava suas delicadas mos nas luvas mais imundas que MAC tinha visto em sua vida, to grandes que logo que conseguia levantar a jarra de cerveja que havia lhe trazido. Remendado-los calas, em troca, teriam que ter sido bastante mais largos altura do traseiro; mas ao menos o suter cobria a tenso do busto, sempre que a moa no levantasse os braos, porque ento o suter se erguia. As botas que calava eram dela, mas as tinha quebrado de tal maneira que seria impossvel as reparar; assim passavam por um calado de homem que teria devido atirar-se fazia anos. Os cachos castanhos se escondiam sob uma boina de l, encasquetada de modo que lhe cobria o pescoo, as orelhas e tambien os olhos pardos, sempre que as compusera para manter a cabea encurvada, coisa que conseguia fazer. Na verdade dava lstima, mas conseguia confundir-se entre aquele monto de andrajosos que rondavam pelo mole melhor que o mesmo MAC com sua roupa: no era luxuosa, mas sim de melhor qualidade que a que levavam aqueles rudes marinheiros... Ao menos, assim foi at que apareceram pela porta dois cavalheiros da aristocracia. Resulta surpreendente o modo em que emudece uma habitao ruidosa quando aparece um elemento que est desconjurado. Neste caso, s se ouviu alguma respirao pesada e, possivelmente uns poucos, o sussurro da Georgina: - O que acontece?

MAC, em vez de responder, o propin uma cotovelada para lhe fazer guardar silncio, ao menos at que passassem esses tensos segundos em que todo mundo contemplava o traje dos recm chegados e decidia que o melhor era ignor-los. A partir da, o rudo foi aumentando de forma gradual. Ao olhar a seu acompanhante, MAC advertiu que ainda se esforava por no chamar a ateno, no fazendo outra coisa que olhar fixamente sua jarra de cerveja. - No so nossos homens. S um par de aristocratas, a julgar por seu aspecto elegante. Parece-me um pouco estranho que tenham vindo aqui. MAC percebeu algo que parecia um bufo e que se transformou logo em um sussurro: - No hei dito sempre que no sabem o que fazer com tanta arrogncia? - Sempre? - MAC sorriu -. Segundo lembrana, s comeou a diz-lo faz seis anos. - S porque at ento no me tinha dado conta protestou Georgina. Aquele tom, por no mencionar o falso da afirmao, esteve a ponto de arrancar uma gargalhada a seu companheiro. O rancor que a moa sentia para os ingleses, que lhe tinham roubado a seu Malcolm, no tinha cedido com o final da guerra; provavelmente no desapareceria enquanto no recuperasse ao jovem. Mas agentava essa averso de maneira controlada. Ao menos, isso era o que MAC tinha pensado sempre. Os irmos rabiavam e lanavam pitorescas invectivas contra as injustias que os britnicos infligiam aos norte-americanos, perpetradas pela nobreza governante. E isto j lhes ocorria desde muito antes da guerra, antes de que o bloqueio britnico dos portos europeus afetasse marcha de seus negcios. Se algum tinha m vontade para os ingleses, esses eram os irmos Anderson. portanto, durante mais de dez anos a moa tinha ouvido a expresso <<porcos arrogantes>> referida aos ingleses, mas ento se limitava a escutar com leves gestos de assentimento, solidarizando-se com a situao de seus irmos sem sentir-se implicada realmente nela. Entretanto, quando os abusos britnicos a afetaram pessoalmente com o desaparecimento de seu prometido, a histria trocou. Ela no se acalorava tanto como seus irmos, mas ningum podia pr em dvida o desprezo e a total antipatia que lhe inspirava todo o ingls. Simplesmente o expressava com mais delicadeza. Georgina percebeu a diverso do MAC sem ver sequer seu grande sorriso. sentiu-se tentada de lhe dar um chute na tbia. Quando ela estava tremendo em seu assento, temerosa at de levantar a cabea naquele lotado inferno, lamentando-se da tozudez que a tinha levado at aquele lugar, como podia ele encontrar um pouco divertido em tal situao? Por um momento,

sentiu-se impulsionada a voltar-se para jogar uma olhada a aqueles elegantes senhores. Certamente estariam emperiquitados de ps a cabea, conforme era o costume entre os de sua classe. No lhe cabia na cabea que ao MAC pudesse lhe haver divertido o que ela acabava de dizer. - Willcocks, MAC. Lembra-te? O motivo pelo que viemos. Se no ser muita molstia... - Anda no te zangue - arreganhou-lhe com suavidade. Ela suspirou. - Desculpa. Mas eu gostaria que esse fulano aparecesse de uma vez, se que pensa vir. Est seguro de que no est aqui? - H umas quantas verrugas nas bochechas e os narizes desta gente pelo que vejo, mas nenhuma de um centmetro de longitude no lbio inferior de um loiro baixo e gordinho, de uns vinte e cinco anos. Com essa descrio seria muito difcil que no o reconhecssemos. - Se que a descrio acertada - apontou Georgina. MAC se encolheu de ombros. - tudo o que sabemos. Melhor que nada, acredito eu. Eu no gostaria de ir de mesa em mesa a perguntar...Deus nos proteja, lhe esto saindo os cachos, nem...! - Chist! sossegou-o Georgina, antes de que completasse a mortfera palavra menina. Mas levantou imediatamente o brao para esconder os cachos cansados. Por desgraa, ao faz-lo levantou o suter, descobrindo assim o apertado traseiro que nem por acaso podia confundir-se com o de um menino. Com a mesma celeridade voltou a cobri-lo pondo os braos na barra, mas antes de que o visse um daqueles dois cavalheiros bem vestidos, quo mesmos tanta curiosidade tinham despertado com sua chegada e que agora estavam sentados a uma mesa, a dois metros de distncia. James Malory ficou intrigado, embora no deu amostras disso. Aquela era a novena botequim que visitava com o Anthony em busca do Geordie Cameron, o primo escocs do Roslynn. Essa manh se inteirou de que Cameron, em seu intento de obter que Roslynn o aceitasse por marido, tinha chegado a rapt-la, embora ela as tinha arrumado para escapar. Esse era justamente o motivo pelo que Anthony acabava de casar-se com a moa: para proteger a desse primo procaz. Ao menos, essa era a explicao que dava. E apesar disso Anthony estava decidido a procurar o indivduo para impression-lo com uma boa surra, p-lo corrente das bodas de sua prima e enviar o de retorno a Esccia, no sem lhe advertir que no voltasse a incomod-la. Tudo para proteger a recm casado... ou acaso na participao de seu irmo havia algo mais pessoal?

Quaisquer que fossem seus verdadeiros motivos, Anthony estava seguro de ter achado a seu homem no ruivo que estava sentado ante o mostrador. Por isso se tinham instalado to perto, com a esperana de ouvir algo, pois s sabiam que Geordie Cameron era algo, ruivo, de olhos azuis e acento inconfundiblemente escocs. Isto ltimo se revelou um momento mais tarde, quando o ruivo elevou um pouco a voz em uma frase que James tivesse jurado era simplesmente uma recriminao contra seu achaparrado companheiro. Mas Anthony s reparou no forte acento escocs. - J ouvi o bastante - disse secamente, levantando-se com celeridade. James, muito mais familiarizado que seu irmo com os botequins do porto, sabia perfeio o que ocorria assim que algum iniciava uma briga. Em questo de segundos, aos competidores lhes adicionava o botequim inteiro. E embora Anthony, ao igual a ele, fora um boxeador de primeira, em lugares como aquele no se aplicavam as regras do cavalheirismo. Enquanto a gente estava ocupado em esquivar os golpes de um homem, o mas provvel era que outro lhe cravasse uma punhalada pelas costas. Bastou-lhe imaginar isso para sujeitar a seu irmo pelo brao, sussurrando: - No ouviste nada. Atua com sensatez, Tony. Ningum sabe quantos valentes seus h aqui. Podemos esperar perfeitamente um pouco mais, at que saia. - Voc poder esperar quanto queira, mas eu tenho a uma flamejante algema em casa a que j tenho feito esperar muito. Entretanto, antes de que desse um passo mais, ao James lhe ocorreu a boa idia de pronunciar em voz alta <<Cameron?>>, com a esperana de que a falta de resposta fizesse raciocinar a seu irmo. Por desgraa, obteve resposta em abundncia. Georgina e MAC giraram ao mesmo tempo para ouvir esse sobrenome. Ela o fez com a esperana de ver o Malcolm, em que pese a que lhe dava medo ficar a vista de toda a concorrncia. Talvez, era a ele a quem chamavam. MAC, em troca, adotou uma postura agressiva assim que viu que aquele aristocrata alto e moreno se liberava da mo de seu loiro companheiro cravando um olhar claramente hostil nele. Em questo de segundos o homem estava junto a eles. Georgina no pde evit-lo. Olhou boquiaberta ao homem alto e moreno que se aproximava do MAC; era o tipo mais arrumado e com os olhos mais azuis que tinha visto nunca. Reconheceu-o. Era um dos cavalheiros que tanto tinham chamado a ateno ao entrar. Mas seu aspecto no respondia absolutamente imagem que tinha da gente de sua classe. Aquele cavalheiro no tinha nada de petimetre. Sua roupa era da melhor qualidade, mas sbria,

sem vistosos cetins nem chamativo veludo. Desde no ser pela gravata, excessivamente moderna, luzia o traje que qualquer de seus irmos tivesse escolhido para vestir elegantemente. Todo isso ficou registrado em sua mente, mas no impediu que seu nervosismo se acentuasse, pois na atitude do homem no havia nada de cordial. Pelo contrrio, delatava uma fria dominada com muita dificuldade e dirigida exclusivamente para o MAC. - Cameron? - inquiriu o homem ao MAC, em voz baixa. - Meu nome MacDonell, amigo. Ian MacDonell. - Memore! Georgina ficou atnita para ouvir essa acusao. Logo afogou um grito ao ver que o homem aferrava ao MAC pelas lapelas levantando-o bruscamente. Os dois se fulminaram com o olhar, com apenas uns centmetros de separao entre seus rostos, os olhos cinzas do MAC ardendo de indignao . Deus, ela no podia permitir que comeassem a brigar! Embora MAC desfrutasse com as brigas como qualquer bom marinheiro, no estavam ali para isso, que diabos. E no podiam permitir-se chamar a ateno daquela forma. Ao menos, ela no. Sem deter-se pensar que no sabia como usar uma adaga, Georgina tirou o que levava na manga. Em realidade no pretendia utiliz-lo, a no ser s ameaar silenciosamente ao elegante cavalheiro para que se tornasse atrs. Mas antes de que pudesse sujeitar bem a arma com suas enormes luvas, algum o fez soltar da mo. Muito tarde, j presa do pnico, recordou que o atacante do MAC no estava sozinho. No sabia por que a tinham tomado com ela e com o MAC estando o botequim cheia de rudes marinheiros, se o que procuravam era um pouco de diverso. Mas tinha ouvido contar coisas dessas. Ao parecer, aos arrogantes cavalheiros gostava de manifestar sua importncia por a, intimidando s classes baixas com sua fila e seu poder. Bem, ela no pensava permitir semelhante abuso cruzada de braos. OH, no. Ante a injustia desse ataque sem motivo, uma injustia como a que tinha ocasionado a perda de seu Malcolm, esqueceu por completo a necessidade de permanecer sem chamar a ateno. voltou-se para atacar, cega, furiosa, com todo o rancor e o ressentimento acumulados nos ltimos cinco anos para os ingleses e para seus aristocratas em especial. No cessou de dar patadas e murros, mas por desgraa isso s serve para que lhe doessem os punhos e a ponta dos ps. Aquele condenado homem era como um muro de tijolos, o que a enfureceu mais ainda , privando a de utilizar seu sentido comum e apartar-se deles. Aquelas resistncias teriam podido continuar indefinidamente, se no tivesse sido porque o <<muro de tijolos>> decidiu que j bastava. De sbito,

Georgina se viu elevada em velo sem o menor esforo. Horrorizada, advertiu que a mo que a sujeitava estava plantada sobre seu peito. - Certamente, prefiro no faz-lo. - J o supunha. - Voc no te meta nisto, amigo - advertiu o marinheiro ao irmo -. Este homem no tem direito a vir aqui e nos roubar, no a uma, a no ser a duas de nossas mulheres. - Dois? Esta pequena uva sem semente tua? - O irmo jogou um olhar a Georgina, que parecia ter desejos de assassinar a algum. Talvez por isso vacilou antes de lhe perguntar a ela - : Pertence-lhe, tesouro? OH, quanto lhe teria gostado de responder que sim. E o teria feito, de ter tido a menor possibilidade de escapar enquanto aqueles dois arrogantes petimetres eram reduzidos a p. Mas no podia correr a rega por muito furiosa que estivesse com aqueles dois entremetidos aristocratas, sobre tudo com o chamado James, que a manuseava daquele modo. As circunstncias a obrigaram a dominar sua ira e a responder negativamente com a cabea. - Acredito que isso o esclarece tudo, no? - Evidentemente, no era uma pergunta -. Agora te leve bem e deixa o passo livre. O marinheiro, assombrosamente, manteve-se em seus treze. - Este no vai levar se a - Oh, demonios! Protest cansado el caballero, un momento antes de que su puo se estrellara contra la mandbula del fulano. - OH, demnios! Protestou cansado o cavalheiro, um momento antes de que seu punho se estrelasse contra a mandbula do fulano. O marinheiro aterrissou a um par de metros totalmente fora de combate. Seu companheiro de mesa se levantou rugindo, mas no com a suficiente rapidez. Um breve muito direito o enviou de retorno a sua cadeira, lhe obrigando a levar uma mo ao nariz para deter o sangue que lhe brotava dela. O cavalheiro girou em redondo com lentido, arqueando uma de suas negras sobrancelhas a modo de interrogao: - Algum outro interessado? MAC sorria atrs dele. Agora caa na conta da sorte que tinha tido ao no encetar-se com aquele ingls. Esta vez ningum fez gesto de aceitar o desafio. Tudo tinha sido muito rpido, e todos os pressente sabiam reconhecer a primeira vista a um lutador perito. - Muito bem feito, moo! - exclamou James, felicitando a seu irmo -. E agora, podemos sair daqui?

Anthony lhe fez uma profunda reverncia e se endireitou com um sorriso. - depois de ti, companheiro. Uma vez na rua, James deixou moa de p frente a sim. Ento ela pde olh-lo bem pela primeira vez, luz do farol instalado em cima da porta do botequim. A impresso lhe bastou para vacilar apenas um segundo antes de propinarle um chute na tbia e pr-se a correr rua abaixo. O soltou um palavro com violncia e saiu atrs dela, mas se deteve alguns metros mais frente, compreendendo que era intil: a mulher j se perdeu de vista na rua escura. Girou em redondo e voltou a blasfemar. MacDonell tambm desaparecido. - E agora, onde diabos se colocou esse escocs? Anthony estava to absorto rendo-se que no o ouviu. - O que diz? James esboou um sorriso forado. - Esse escocs, foi-se. Seu irmo, j acalmado, girou-se para contemplar o deserto beco. - V, que ingrato! Eu queria lhe perguntar por que ambos se voltaram para ouvir o nome do Cameron. - Ao diabo com isso! espetou-lhe James -. Como farei para procurar a essa mulher se no saber quem ? - Procur-la? - Anthony ria outra vez -. terrivelmente insacivel, irmo. Para que quer a uma moa que insiste em te fazer danifico, se tiver a outra contando os minutos que faltam para que retorne? A garonete com a que James se citou para mais tarde j no lhe interessava tanto. - Despertou minha curiosidade - replicou simplesmente. Logo se encolheu de ombros -. Mas suponho que tem razo. Essa camarerita me tem que servir igual, embora tenha passado quase tanto tempo contigo como comigo. Entretanto, jogou outro olhar rua deserta antes de encaminhar-se com seu irmo para a carruagem que lhes esperava.

4 Georgina tiritava sentada ao p de uma escada que conduzia a um poro. No havia luz que atravessasse a intensa penumbra desses ltimos degraus. O edifcio, fora o que fosse, permanecia silencioso e escuro. Tambm a rua tinha ficado em silencio a essa distancia dela botequim.

Se tremia no era exatamente de frio. depois de tudo era vero e o clima naquele lugar se parecia muito ao de sua Nova a Inglaterra. Provavelmente se tratava de uma reao tardia de comoo, resultado de uma grande ira repentina, muito medo e muitas surpresas. Mas quem teria pensado que o muro de tijolos era assim? Ainda via seus olhos, olhando-a desde aquela cara Patricia: olhos severos, vidos, claros como o cristal. E eram de cor verde, no de um verde espetacular, mas Ainda assim brilhantes e to...to... intimidadores foi a palavra que lhe ocorreu, sem que pudesse determinar por que. Eram da classe de olhos que podiam atemorizar a um homem, e muito mais a uma mulher. Olhos diretos, temerrios, implacveis. estremeceu-se de novo. estava-se deixando levar por sua imaginao. Aqueles olhos s tinham expresso curiosidade ao olh-la...No, no s isso. Havia neles algo mais, algo com o que no estava familiarizada, algo que era incapaz de nomear por falta de experincia, um pouco inegavelmente perturbador. O que era? Ora! O que importava? E a que vinham esses intentos de analisar a aquele homem? Graas a Deus, jamais voltaria a v-lo. E assim que deixassem de lhe incomodar os dedos do p, doloridos pela ltima patada que tinha conseguido lhe atirar, tambm deixaria de pensar nele. James era seu nome ou o sobrenome? No importava. E esses ombros, Meu deus, que largos. Um muro de tijolos, sim, um grande muro de tijolos, mas de tijolos encantadores. Encantadores? Riu como uma menina pequena. Bom, tijolos atrativos, muito atrativos. No, no, no que estava pensando? Aquele homem era um gorila de faces interessantes e nada mais. Por outra parte, era ingls, muito velho para ela e, pior ainda, um desses odiados aristocratas, provavelmente rico, com possibilidades de comprar o que desejasse e a temeridade de fazer o que lhe desejasse muito. A um homem assim, as normas nada lhe importavam. Acaso no tinha abusado dela de maneira infame? Esse sinverguenza, esse asqueroso... - Georgie? O sussurro voou at ela, no muito prximo. Respondeu sem incomodar-se em baixar a voz: - Aqui embaixo, MAC! Durante alguns instantes s se ouviram os passos do MAC; logo apareceu sua sombra no alto da escada. - J pode subir, menina. A rua est deserta. - J me tinha dado conta de que estava deserta - grunhiu Georgina, enquanto subia -. por que demoraste tanto? Entretiveram-lhe mais?

- No. estive esperando junto ao botequim para me assegurar de que no lhe seguiam. Acredito que o loiro tinha intenes de faz-lo, mas seu irmo riu tanto dele que lhe obrigou a pens-lo melhor. - Como se tivesse podido me alcanar, grandote e torpe como era bufou ela. - te alegre de que no tenha provado a faz-lo - reps MAC, enquanto a conduzia rua abaixo -. Pode que a prxima vez me escute quando te disser que... - Por favor, MAC; se te atrever a me dizer <<j lhe tinha advertido isso>>, prometo-te que no te dirigirei a palavra em toda uma semana. - Bom, pensando-o bem, poderia ser uma bno. - Bem, de acordo, admito-o: equivoquei-me. No voltarei a me aproximar de nenhum botequim, salvo a essa em que estamos obrigados a nos alojar, e ali utilizarei s a escada de atrs como acordamos. Perdoa-me por ser a responsvel por que quase lhe pulverizassem? - No tem que te desculpar pelo que no tua culpa, menina. Aqueles dois senhores me confundiram com outra pessoa; no tem nada que ver contigo. - Mas estavam procurando um Cameron. No seria ao Malcolm? - No, impossvel. Confundiram-me com o Cameron por meu aspecto. Mas me diga, pareo-me em algo a esse moo? Georgina sorriu, aliviada ao menos nesse ponto. O dia que aceitou com tanta emoo a proposta matrimonial, Malcolm era um moo fracote de dezoito anos. Agora devia ser j um homem, provavelmente mais corpulento e at possivelmente um pouco mais alto. Mas seguiria sendo o mesmo, com seu cabelo negro e seus olhos azuis to parecidos com os daquele arrogante ingls. Alm disso tinha vinte anos menos que MAC. - Bom, quem quer que seja seu Cameron, no me inspira outra coisa que lstima, pobre homem - comentou. MAC riu entre dentes. - Assustou-te n? - Qual? Acredito recordar que eram dois. - Sim, mas s tiveste que as verta com um. Ela no pensava discutir a respeito. - por que era esse homem to...diferente, MAC? Os dois eram do mesmo tipo, mas no de tudo. Ao parecer eram irmos, embora olhando-os no te teria dado conta. Entretanto, que se chamava James tinha algo mais, distinto...OH, no estou segura de saber o que o que quero dizer. - Surpreende-me que o notasse, tesouro. - O que?

- Que ele era o mais perigoso dos dois. Bastava olh-lo para dar-se conta, bastava vendo o modo em que olhou a todos ao entrar, diretamente aos olhos. teria brigado com todos aqueles sujeitos gargalhando-se ao mesmo tempo. Esse homem, em que pese a toda sua elegncia, sentia-se muito a suas largas entre aquela gentinha. - Todo isso soube com apenas olh-lo? - a moa sorria. - Sim, bom...Digamos que instinto, pequena, e experincia com gente como ele. Voc tambm o sentiu, assim no te burle...e te alegre de ser rpida correndo. - O que quer dizer com isso? Crie que no nos teria deixado ir? - A mim, sim. A ti, no sei. Esse homem te sujeitava como se no queria te perder, menina. Suas costelas podiam testemunh-lo, mas Georgina se limitou a estalar a lngua. - Pois se no me tivesse sujeito assim, lhe teria quebrado o nariz. - Acredito recordar que o tentou sem muita sorte. - Poderia me adular um pouco - suspirou a moa -. passei por um mau momento. MAC soprou: - Vi-te acontec-lo pior com seus prprios irmos. - Esses eram jogos de meninos, e te recordo que foi faz anos. - Pois o inverno passado te vi perseguir o Boyd por toda a casa, com olhos de assassina. - Esse ainda uma criatura. E horrivelmente travesso. - maior que seu Malcolm. - Basta! - Georgina se adiantou a grandes passos e protestou, por cima do ombro -. to mau como todos eles, Ian MacDonell. - Bom, menina, se quiser que lhe compadeam, por que no o diz? gritou-lhe, antes de deixar escapar a gargalhada que estava contendo.

5 Hendon era uma aldeia situada a dez quilmetros ao noroeste de Londres. A viagem at ali, montados em dois velhos rocines que MAC tinha alugado para a ocasio, resultou muito agradvel, como grande concesso a Georgina, que ainda desprezava todo o ingls. A campina boscosa que atravessavam era encantadora: cerque e ondulantes colinas ofereciam estupendos panoramas; havia muitos atalhos sombreados, cheios de sebes espinhosos com casulos brancos e rosados a ponto de florescer, madressilvas, rosas silvestres e campainhas junto ao caminho.

A aldeia em si era pitoresca, com um grupo de em cachas casitas rsticas, uma casa solariega relativamente nova e at um grande asilo de pobres de tijolo vermelho. Havia uma pequena estalagem, mas se ouvia tanto bulcio no jardim que MAC preferiu continuar para a velha igreja coberta de hera, com sua alta torre de pedra, que se elevava no extremo norte do Hendon. Ali esperava dar com a cabana do Malcolm. Tinha sido uma surpresa descobrir que, em realidade, o jovem no vivia em Londres. Havia-lhes flanco trs largas semanas averigu-lo depois de localizar por fim ao senhor Willcocks, o suposto amigo do Malcolm, quem depois de tudo resultou no s-lo. Mas lhes levou por outros caminhos at que ao fim tiveram um pouco de sorte; melhor dizendo, teve-a MAC, ao achar a algum que conhecia o paradeiro do Malcolm. MAC dedicava a metade do dia a trabalhar para obter dinheiro com que pagar as passagens de volta, e a outra metade, busca do Malcolm; enquanto isso Georgina, por recomendao dela, tinha passado aquelas trs semanas encerrada em seu quarto, lendo uma e outra vez o nico livro que tinha levado consigo na viagem. Acabou to enojada dele que o jogou pela janela, e como o livro golpeou a um dos clientes do botequim no momento em que saa dela, esteve a ponto de perder seu quarto devido irritao do proprietrio. Foi o nico excitante que lhe ocorreu durante todo aquele tempo de espera. A noite anterior, quando j estava a ponto de voltar-se louca ou de arrojar algo mais pela janela para ver o que ocorria, MAC tinha chegado com a notcia de que Malcolm vivia no Heldon. Hoje mesmo, ela ia reunir se com ele, em questo de minutos. Seu entusiasmo era tal que logo que podia suport-lo. Quase permaneceu mais tempo polindo-se que tudo o que tinham demorado para chegar aldeia. Era a primeira vez que dedicava tanto tempo a seu aspecto pessoal, coisa que habitualmente no lhe parecia questo de muita importncia. Levava um vestido amarelo com uma jaqueta curta fazendo jogo, o melhor de quo conjuntos tinha levado consigo, e que s se enrugou um pouco na viagem at a aldeia. Seus espessos cachos castanhos estavam bem guardados sob a touca de seda tambm amarela, deixando cair sobre a frente as mechas curtas, que o vento agitava contra suas bochechas, fazendo-a muito atrativa. Suas bochechas resplandeciam de cor e se mordeu os lbios at lhes dar um tom mais rosado. Ficava to graciosa cavalgando em seu velho rocn que durante toda a manh as cabeas se voltaram para v-la passar, intrigando aos cavalheiros das carruagens com os que se cruzavam, e aos aldeos do Hampstead, mas s MAC se dava conta. Georgina estava muito concentrada em seus sonhos e lembranas do Malcolm. Eram tristemente escassos, mas to mais preciosos por isso.

Tinha conhecido ao Malcolm Cameron ao ser jogada pela amurada do navio do Warren, farto este de que sua irm o chateasse. Seis marinheiros saltaram gua para resgat-la, embora nadava melhor que quase todos eles. Malcolm, que estava no mole com seu pai, tambm quso fazer o heri. O que aconteceu foi que Georgina saiu da gua por seus prprios meios, sendo finalmente Malcolm quem teve que ser resgatado. Mas ela se deixou impressionar por sua boa inteno e ficou completamente deslumbrada. O moo tinha j quatorze anos e ela doze. Foi ento quando decidiu que era o menino mais arrumado e maravilhoso do mundo. Esses sentimentos no trocaram muito nos anos seguintes, apesar de que quando se encontraram pela segunda vez Malcolm necessitou que algum lhe recordasse quem era ela, voltando a ocorrer o mesmo em seu seguinte encontro. Depois teve lugar a festa da Mary Ann, onde Georgina o convidou a danar recebendo pelo menos seis pises. O tinha dezesseis anos, e seu aspecto era j mais varonil. Embora nessa ocasio a reconheceu, parecia mais interessado na Mary Ann, uma garota de sua mesma idade. Naturalmente, por ento Georgina ainda no tinha decidido que tinha que ser para ela, nem tampouco lhe deixava entrever que seu deslumbramento se converteu em amor. Passou um ano mais antes de que ela decidisse fazer algo a respeito, e o fez de uma maneira muito lgica. Malcolm era ainda o moo mais arrumado da cidade, mas suas perspectivas de futuro no eram muito halagueas, tendo em conta o que ambicionava. J ento, Georgina sabia que ele aspirava a ser capito de seu prprio navio, mas s podia alcanar seu objetivo se tomava o caminho mais duro: comeando de abaixo. Tambm era realista quanto a si mesmo; sabia que no se destacava por sua beleza; antes bem, passava inadvertida entre a multido. Tinha cinco arrumados irmos, mas algo tinha sado mal ao chegar a nica mulher da famlia. O que sim possua era uma suculenta dote: seu prprio navio da Skylark, que aconteceria sua propriedade quando cumprisse os dezoito anos, tal como tinha acontecido com cada um de seus irmos. Ela no poderia capitanear seu navio, a diferena dos vares. Mas sim seu marido, e procurou portanto, habilmente, que Malcolm se desse conta disso. Foi um plano calculado, sem dvida, mas no lhe produziu nem um mnimo de vergonha que desse resultado. Malcolm comeou a cortej-la poucos meses antes de que cumprisse os dezesseis e lhe declarou o dia de seu aniversrio. Tinha dezesseis anos, estava apaixonada e delirava de felicidade! No havia dvida de que tinha conseguido sossegar os remorsos que sentia por virtualmente haver comprado um marido. depois de tudo, ningum tinha obrigado ao Malcolm. O obtinha o que desejava, ao igual a ela. Tambm estava segura de que lhe inspirava algum sentimento, que com o

tempo cresceria at equiparar-se ao dela. Assim que tudo teria sado bem se no tivessem intervindo os malditos ingleses. Mas intervieram. Seus irmos tambm tentaram frustrar suas iluses, pois Georgina descobriu que no tinham feito a no ser lhe seguir a corrente ao permitir que se comprometesse aos dezesseis anos. Eles supunham que, naturalmente, trocaria de idia cinco ou seis vezes antes de chegar aos dezoito, idade em que poderia casar-se. No foi assim, e do final da guerra todos eles se esforaram em convencer a de que era melhor esquecer-se do Malcolm e procurar outro marido. Havia outros candidatos. depois de tudo, seu dote seguia exercendo uma poderosa atrao. E ela no era to nscia como para no dar-se conta da beleza e o encanto que tinha ido adquirindo nos ltimos anos. Entretanto, manteve-se leal a seu nico amor, embora cada vez se o fazia mais difcil achar desculpas para justificar que Malcolm no tivesse retornado para casar-se com ela nos quatro anos transcorridos do trmino do conflito. Sem dvida tinha que haver um motivo e, por fim, ia descobrir o. antes de partir da Inglaterra j estaria casada. - aqui, menina. Georgina olhou fixamente a encantadora casa rstica, com suas paredes caiadas e suas roseiras bem cuidadas. esfregou-se as mos com nervosismo e aceitou com docilidade a ajuda que MAC lhe oferecia para desmontar. Nem sequer recordava ter esperado junto igreja enquanto MAC fazia indagaes. - Possivelmente no esteja em casa. MAC, sem dizer nada, tendeu-lhe paciente os braos. Ambos tinham visto a fumaa que brotava da nica chamin. Era bvio que a casa estava ocupada. Georgina se mordeu o lbio um momento mais e, por fim, ergueu os ombros.Que motivos, havia para ficar nervosa, ao fim e ao cabo? Tinha melhor aspecto que nunca. Estava muito mais bonita do que Malcolm certamente recordava. O tinha que alegrar-se de que o tivesse encontrado. Deixou que MAC a descesse do rocn e o seguiu pelo atalho de tijolos vermelhos at a porta. Tivesse preferido esperar uns segundos mais, at que seu corao se apaziguasse. Mas MAC no tinha em conta essas coisas e golpeou a porta energicamente. A porta se abriu. E ali estava Malcolm Cameron. Seu rosto se apagou em sua memria com os anos, mas agora o recordava bem, pois no tinha trocado absolutamente. Tinha algumas enruga ao redor dos olhos, marca distintiva de tudo marinho; pelo demas, no lhe via envelhecido. Ao contrrio, no aparentava seus vinte e quatro anos. Mas tinha crescido, sim. Estava realmente muito mais alto: um metro oitenta pelo menos, tanto como esse tal James...Por amor de Deus, por que pensava agora naquele indivduo?

Entretanto Malcolm no tinha desenvolvido uma corpulncia que compensasse o aumento de estatura. Estava magro, quase esqulido; mas no importava. Um peito largo e uns braos musculosos figuravam na lista de caractersticas que Georgina detestava. Malcolm estava muito bem, estupendo. Seguia sendo to atrativo que ela no emprestou ateno criatura que levava em braos: uma bonita menina de uns dois anos, com olhos cinzas e uma dourada melenita. Mas Georgina s tinha olhos para o Malcolm, que a sua vez a olhava como se...como se no a reconhecesse. Mas seguro que a tinha reconhecido. Ao fim e ao cabo no tinha trocado tanto. Sem dvida o sua era s surpresa, e justificada. Nada podia ser mais inesperado nesse momento que v-la aparecer ante a soleira de sua porta. Era preciso dizer algo, mas a mente da Georgina no parecia funcionar como era devido. Nesse momento Malcolm apartou a vista dela para o MAC. Sua expresso trocou pouco a pouco, iluminando-se em um sorriso de bem-vinda. No pareceu captar o efeito que produzia na moa essa indiferena que mostrava para ela, ela que tanto tinha viajado para busc-lo. - Ian MacDonell? realmente voc? - Sim, moo, em carne e osso. - Voc na Inglaterra? - Malcolm sacudiu a cabea incrdulo, mas rendo entre dentes - .Pois me deixa atnito. Passe, homem, passe. Este encontro vai ser largo. Demnios, v surpresa! - Sim, para os trs, parece-me - replicou MAC bruscamente, mas estava olhando a Georgina - .No tem nada que dizer, moa? - Sim. - Georgina entrou na pequena sala e lhe jogou um olhar superficial. Logo posou os olhos em seu prometido e perguntou astutamente - : De quem essa menina, Malcolm? MAC tossiu, levantando a vista para o teto como se lhe tivesse despertado um sbito inteire. Malcolm olhou ao visitante com o cenho franzido enquanto deixava pequena no cho. - Conhecemo-nos, senhorita? - Seriamente no me reconhece? - acabou por lhe perguntar, algo mais aliviada. A frente do Malcolm se enrugava cada vez mais, tentando forar sua memria. - No recordo... MAC tossiu outra vez, ou talvez estava sufocando-se. Georgina lhe dirigiu um olhar reprobadora antes de dedicar um de seus sorrisos mais luminosos ao amor de sua vida.

- J o vejo, mas te perdo. depois de tudo aconteceu muito tempo, e a gente diz que troquei mais do que acredito. Pelo visto, certo. - Soltou uma risada nervosa. - muito incmodo ter que me apresentar justamente a ti. Sou Georgina Anderson, Malcolm. Sua prometida. - A pequena Georgie? - a risqa que ia liberar no chegou a produzirse; soou mas bem como um sufoco -. No pode ser. Georgie? - Pois sim, sou eu. - Mas no possvel! - exclamou Malcolm, mais estupefato que dbio -. formosa! E ela no era... Quer dizer, no parecia... Ningum pode trocar tanto. - Como natural, me permita te dizer que dissento disso - replicou Georgina, com certa rigidez - .Isto no ocorreu da noite para o dia, sabe? Se tivesse estado l para ver como se produziam as mudanas, gradualmente...Mas no estava. Clinton, que esteve ausente de casa trs anos, surpreendeu-se lombriga, mas ao menos me reconheceu. - seu irmo! - - protestou Malcolm. - E voc meu prometido! - reprovou-lhe ela. - OH, Meu deus, no irs pensar ainda que... Quanto tempo passou? Cinco anos, seis? Nunca acreditei que com o da guerra me esperaria. Isso o trocou tudo, no te d conta? - No, no me dou conta. Quando comeou a guerra te encontrava em um navio ingls, mas foi por tua culpa. Seguia sendo norte-americano. - que disso se trata, mulher. Nunca me senti a gosto como norteamericano. Foram meus pais os que quiseram instalar-se l, no eu. - O que quer dizer, Malcolm? - Sou ingls. Sempre o fui. Reconheci-o quando me requereram. Como era to jovem, acreditaram-me quando os pinjente que no era desertor e permitiram que me arrolasse, com o qual me alegrei muito. No me importava baixo que bandeira navegasse sempre e quando pudesse navegar. E vai muito bem, seriamente. Agora sou segundo oficial do... - J sabemos de que navio - interrompeu Georgina asperamente -. Assim foi como lhe descobrimos, embora nos levou meses chegar aqui. Um navio mercante norte-americano nunca levaria registros to deficientes, no o duvide. Meus irmos sabem onde encontrar a cada um de seus tripulantes quando esto em porto. Mas isso no vem ao caso. Passou aos ingleses! Quatro de meus irmos se ofereceram com seus navios como corsrios durante essa guerra. Poderia te haver enfrentado com qualquer deles! - Tranqila, menina - interveio MAC -. De um princpio sabia que teria que combater contra ns. - Sim, mas no voluntariamente. Virtualmente acaba de reconhecer que um traidor!

- No. S admitiu que ama o pas em que nasceu. No pode critic-lo por isso. No, Georgina no podia, por muito que o desejasse. Malditos ingleses. meu deus, como os odiava. No s lhe tinham roubado ao Malcolm, mas tambm tambm lhe tinham ganho para sua prpria causa. Agora era um ingls e, obviamente, estava orgulhoso de s-lo. Mas ainda era seu prometido. E depois de tudo, a guerra tinha terminado. Malcolm estava vermelho de indignao e vergonha pelas acusaes da jovem. Ela tambm tinha as bochechas acaloradas. Esse reencontro no se parecia com o que tinha imaginado. - MAC tem razo, Malcolm. Desculpa se me alterei por algo que... bom, j no importa. Em realidade, nada trocou. Meus sentimentos so os mesmos, e a prova que estou aqui. - E por que vieste, exatamente? Georgina o olhou por um momento sem compreender. Logo entreabriu apenas os olhos. - por que? A resposta bvia. O que me pergunto por que teve que ser necessrio que eu viesse at aqui, e isso algo que s voc pode responder . por que no voltou para o Bridgeport ao terminar a guerra, Malcolm? - No tinha motivos para voltar. - Que no tinha motivos? - Georgina afogou uma exclamao -. Me permita que te contradiga. Mas acredito recordar que tinha inteno de te casar comigo. Ou preferiu te esquecer disso? O no pde olh-la aos olhos ao responder. - No, no o esqueci, mas pensava que, ao ser ingls, j no me aceitaria. - Ou voc j no me queria por ser norte-americana - acusou-lhe ela. - No, no foi assim - Protestou Malcolm -. Francamente, no me ocorreu pensar que me esperaria. Meu navio se afundou. Supus que me daria por morto. - Minha famlia se dedica navegao, Malcolm, e nossa informao est acostumada ser exata. Seu navio se afundou, sim, mas no se perdeu nenhuma vida. Sabamos. O que no sabamos era o que tinha sido de ti depois disso...at que recentemente lhe viram a bordo do Pogrom. Reconheo que pde te haver parecido intil retornar em busca de uma prometida que possivelmente j no estivesse te esperando. Mas o correto era que te tivesse assegurado. Se no queria fazer a viagem, ao menos poderia ter escrito. A comunicao entre nossos pases se reatou. At se viram um ou dois navios ingleses em nosso porto.

No podia evitar o tom sarcstico. Pensar nos anos que teria podido seguir esperando a esse homem, um homem que nunca tinha tido a inteno de voltar com ela... Se no lhe tivesse ocorrido busc-lo, jamais teria tornado ou seja dele. Estava doda, e no compreendia o raciocnio do Malcolm. Nem sequer se dignava a olh-la. - Sim que te escrevi... Georgina compreendeu que era uma mentira. Dizia-o para no feri-la tanto, mas isso era uma sada de covarde. Malcolm no sabia que ela j tinha sacrificado seu orgulho muito antes ao compr-lo a ele,. portanto, no ia ficar satisfeita ante desculpas to absurdas. Por amor de Deus, ela mesma tinha inventado desculpas mais aceitveis s por ele! No era zango o que sentia, embora sim uma grande desiluso. assim, Malcolm no era perfeito, no tinha considerao para ela e carecia de honestidade. via-se encurralado e tratava de no ofend-la com a dura verdade. De algum jeito era algo a seu favor. - evidente que sua carta no me chegou, Malcolm. - Para ouvir o bufo do MAC, teve desejos de lhe atirar um chute -. Suponho que nela me informava que tinha sobrevivido guerra. - Sim. - E provavelmente mencionava seu flamejante patriotismo por um pas que no era o meu. - Certo. - E tendo nisso conta, liberava-te do compromisso matrimonial. - Bom, eu... Ela interrompeu suas vacilaes. - Ou talvez expressava a esperana de que ainda queria me casar contigo? - Bom, claro... - E como no recebeu resposta, deu por sentado que no era assim. - Exato. Georgina suspirou. - uma pena que a carta no me chegasse. Quanto tempo perdido! - Como diz? - No ponha cara de surpresa, Malcolm. Ainda quero me casar contigo. Ao fim e ao cabo para isso vim. Mas no posso viver na Inglaterra. Isso no o faria nem sequer por ti. De todas maneiras, pode vir com tanta freqncia como gosta. Como capitan de meu navio, o Amphitrite, pode solicitar exclusivamente o comrcio com a Inglaterra, se for esta sua vontade. - Eu...n...Por Deus, Georgie... que...

- Malcolm? - Uma jovem apareceu de sbito, interrompendo suas palavras - .por que no me avisaste que tnhamos visitas? - E se dirigiu a Georgina, com um franco sorriso - :Sou Meg Cameron, senhora. Vm vocs da manso? Vo dar outra festa, no? Georgina olhou fixamente mulher. Logo, ao menino que se escondia com acanhamento detrs de suas saias. Tinha uns cinco anos, o cabelo escuro do Malcolm, seus mesmos olhos azuis, e inclusive tinha herdado suas formosas faces. Dirigiu ainda outro olhar ao pai do menino, que parecia decididamente chateado. - Sua irm, Malcolm? - perguntou Georgina, com seu tom mais agradvel. - No. - J me parecia...

6 Nem despedidas, nem bons desejos, nem sequer um <<vete ao diabo! >>. Georgina se limitou a girar em redondo para sair da casita branca do Hendon, deixando atrs suas esperanas e seus sonhos juvenis. Ouviu que MAC dizia algo; provavelmente estava desculpando-a ante o Meg Cameron por sua falta de cortesia. Um momento depois se encontrava detrs dela ajudando-a a montar no rocn alugado. MAC no disse uma palavra, ao menos at que deixaram atrs a aldeia. Georgina tentou cavalgar com mais rapidez, carcomida pela necessidade de afastar-se quanto antes; mas o velho animal no a pde agradar. Durante o trajeto MAC teve tempo de sobra para estud-la e adivinhar os sentimentos que, apesar de seu cometido aspecto exterior, pugnavam no interior da jovem. E algo era inegvel: MAC tinha o fastidioso hbito de ser franco quando um menos o desejava. - por que no chora, menina? Ela decidiu no lhe emprestar ateno, sabendo que ento no a pressionaria. Mas o que bulia no mais profundo de seu ser tinha que explorar. - Neste momento estou muito furiosa. Esse condenado sem vergonha deveu casar-se com essa mulher a primeira vez que chegou a porto, muito antes de que acabasse a guerra. No sente saudades que acontecesse com os britnicos. Converteram-lhe por meio do matrimnio! - Sim, possvel. Tambm pode que se divertisse um pouco e no se deixasse apanhar at a segunda chegada a porto.

- O que importa o quando nem o porqu? O cie4rto que, enquanto eu ficava em casa lhe tendo saudades, ele se tinha casado, e estava fazendo meninos e passando-se o de maravilha. MAC suspirou com pacincia. - certo que perdeste o tempo, mas nunca te vi chorando por ele. Georgina choramingou ante essa falta de compreenso. - Amava-o, MAC. - Amava a idia do ter para ti porque era um menino muito bonito. Foi um capricho de menina que deveria ter superado ao crescer. Se no tivesse sido to fiel e to teimosa, teria renunciado a esse sonho tolo faz muito. - Isso no ... - me deixe terminar sem me interromper. Se o amasse de verdade, agora estaria chorando e o aborrecimento te viria depois, no inversa. - Estou chorando por dentro - Protestou ela, rgida - , o que passa que no o v. - Bom, agradeo-te que me economize a cena, sabe? Nunca pude suportar as lgrimas das mulheres. Lhe cravou um olhar fulminante. - Os homens so todos iguais, to sensveis como...como um muro de tijolos! - Se for compaixo o que buscas, no serei eu quem lhe oferea isso, menina. Recorda que te aconselhei te esquecer desse homem faz mais de quatro anos. Tambm te disse que lamentaria essa viagem, e no precisamente pela reao de seus irmos contra ti quando o souberem. me diga, o que conseguiste esta vez com sua teima? - Desiluso, humilhaes, dor... - invenes tuas... - por que te empenha em me enfurecer mais do que estou? espetou-lhe ela, acalorada. - Por defesa prpria, tesouro. Como te hei dito, no suporto as lgrimas. Enquanto siga me gritando, no chorar sobre meu ombro. OH, vamos, no faa isso, Georgie... - adicionou, ao ver que a cara da moa comeava a contrair-se . Mas as lgrimas estalaram de verdade, e MAC no pde fazer outra coisa que deter as monturas e lhe tender os braos. Georgina, em um salto, chegou at o MAC e se acurruc em seu regao. Mas no lhe bastou chorar em abundncia sobre um ombro amigo. Ainda ficava dentro um grande desgosto, que surgiu transformado em uma grande quantidade de choramingaes : - Esses formosos meninos deveriam ter sido meus, MAC. - J ter seus prprios pirralhos, a montes.

- No, no certo. Estou me fazendo muito velha. - OH, sim. Vinte e dois anos, nada menos. - MAC assentiu com tom de sensatez, esforando-se por no lanar um bufido de impacincia -. muito velho, realmente. Ela se interrompeu para lhe lanar um olhar carregado de recriminao. - Bom momento escolhe para estar de acordo comigo. As sobrancelhas vermelhas do MAC se ergueram em fingida surpresa. - Seriamente? Georgina soluou e voltou a choramingar: - OH, se ao menos essa mulher tivesse entrado um minutito antes! Assim eu no me teria posto to em ridculo dizendo a esse co que ainda estava disposta a me casar com ele. - Com que agora um co, n? - O mais desprezvel e vil... - Compreendo, tesouro, mas deveria te alegrar de haver dito isso. Acredito que foi uma boa vingana, se for vingana o que desejava. - trata-se de algum tipo de lgica masculina muito complexa para a mente das mulheres?. No foi uma vingana, a no ser uma humilhao! - No. O que tem feito foi mostrar a esse homem o que perdeu ao te abandonar: uma moa a que no reconheceu pelo bonita que se tornou, e com um navio prprio que ele teria podido capitanear como sempre tinha querido. Provavelmente agora esteja dando-se de patadas, e pode estar bem segura de que passar anos lamentando-se pelo que perdeu. - pelo navio, pode ser. Mas por mim, no. Tem um emprego de que est orgulhoso, filhos formosos, uma esposa encantadora... - Encantadora, sim; mas no Georgina Anderson, proprietria do Amphitrite, scia da companhia Skylark, de cujos benefcios recebe a mesma parte que seus irmos, embora no tenha voz nem voto na administrao. E tambm dizem que a moa mais bonita deste Costa. - Isso tudo? - no parece muito impressionada. - no o estou. Talvez essa moa seja bonita agora, mas no o foi sempre. E do que lhe serve a beleza se tiver perdido os melhores anos de sua vida? E embora tenha dinheiro prprio, em suficiente quantidade para viver sem privaes, nestes momentos no tem bastante para pagar a passagem de volta. Pode ser bonita e rica, mas isso no evita que seja tola, estpida, crdula, inepta para julgar o carter de outros, no muito inteligente Y... - Est-te repetindo. Estpida e no muito inteligente... - No me interrompa.

- Interrompo-te porque est tagarelando sem sentido. Agora j deixaste que chorar. Busca o positivo. - No h nada positivo. Sim que o h. No teria sido feliz com esse calhorda e vil, com esse... co, h dito? Os lbios da Georgina se estremeceram ao tentar esboar um sorriso, mas esta no chegou a materializar-se. - Agradeo-te o que faz, MAC, mas no me ajuda a superar o que sinto agora. S quero voltar para casa. E queira Deus que jamais conhea outro ingls, com essa linguagem to decorosa, essa maldita compostura e esses filhos infiis. - Detesto ser quem lhe revele isso, pequena, mas todos os pases tm filhos infiis. - Todos os pases tm tambm seus muros de tijolo. Mas no penso me casar com nenhum. - te casar com um...? Est dizendo tolices outra vez. Que fixao tem com os muros de tijolo, se pode saber-se? - me leve a casa, MAC. Busca um navio, qualquer navio. No faz falta que seja norte-americano, sempre que zarpar rumo a nossas terras e o faa logo, preferivelmente hoje. Pode usar meu anel de jade para pagar as passagens. - Tornaste-te louca, menina? Esse anel um presente de seu pai, que lhe trouxe isso desde... - No me importa, MAC - insistiu com aquela expresso teimada que ele estava acostumado a temer de verdade -. a nica maneira de que possamos pagar a viagem de volta, a no ser que esteja disposto a roubar, coisa que no faria. No posso esperar a que lhe ganhe, de verdade. Alm disso, quando chegarmos a casa poderemos voltar a comprar esse anel. - Com essa mesma rapidez decidiu vir aqui, moa. supe-se que deve aprender de seus enganos em vez de voltar a comet-los. - Se me est recomendando que seja paciente, te esquea do assunto. tive pacincia durante seis anos e esse foi o pior de meus enganos. de agora em diante vou praticar a impacincia. - Georgie... - comeou ele, em tom de advertncia. - por que discute comigo? At que no me veja em um navio rumo Amrica do Norte ter que carregar com uma mulher chorosa. No diz que no suporta as lgrimas femininas? MAC decidiu que a obstinao feminina era muito pior, assim cedeu com um suspiro de resignao. - Se puser assim...

7 O fato de que o horizonte estivesse talher de mastros nus no garantia que, entre tantos navios, pudesse-se conseguir algum que zarpasse para a Amrica breve. Qualquer teria apostado que sim, e poderia dizer-se que o faria sobre seguro. Mas se Georgina tivesse aceito a aposta, sem dvida a teria perdido. Quase todos os navios que atracaram com o seu no ms anterior, tinham zarpado fazia j tempo com rumo a outros portos. Descontando os que se negavam a aceitar passageiros, ficavam vrios navios norteamericanos, mas nenhum deles pensava retornar a seu lugar de origem antes do prximo ano. Muito tempo para a Georgina, sobre tudo depois de ter decidido que devia ser uma pessoa impaciente. E o nico navio que zarpava diretamente para Nova Iorque, porto bastante prximo ao Bridgeport e que parecia idneo para seus propsitos, ia atrasar se em sua partida, segundo seu pirmer oficial. Ao parecer, o capito estava cortejando a uma senhorita inglesa e tinha jurado no fazer-se ao mar enquanto no se casasse com ela. Era justamente o que Georgina precisava saber para rasgar dois de seus vestidos e arrojar o urinol da habitacinpor a janela. Tnia tantos desejos de abandonar a Inglaterra que j comeava a pensar em uma viagem de oito ou dez meses em um dos navios norteamericanos que partiam essa semana, e isso que s fazia uns dias que tentavam conseguir as passagens. Assim o disse ao MAC terceira manh. Poucas horas depois ele apareceu com os nomes de trs navios ingleses que zarpavam a semana seguinte. No os tinha mencionado antes, imaginando que ela no quereria viajar em um navio ingls e com uma tripulao totalmente da mesma origem; rechaar todo o referente a esse infecto pas era, por questo de princpios, muito mais importante que voltar para sua casa. Em efeito, a moa os descartou com bastante brutalidade. Foi ento quando MAC, vacilante, mencionou uma alternativa que ela no teria tido em conta. - H um navio que garra com a mar matutina. No leva passageiros, mas necessita um contramestre... e um grumete. Os olhos da Georgina se dilataram com interesse. - Sugere que retornemos trabalhando? - uma ocorrncia. Seria melhor que passar vrios meses no mar com uma mulher que optou por ser impaciente. Georgina riu entre dentes ante a nfase dada ltima parte da frase, de uma vez que deixava entrever um olhar de excitao. Era o primeiro que lhe divertia desde que tinha descoberto a traio do Malcolm. - Talvez pratique um pouco menos a impacincia uma vez que estejamos de viagem. OH, MAC, parece-me uma idia estupenda - opinou,

com sbito entusiasmo -. um navio norte-americano? grande? Qual seu destino? - Devagar, menina. No o que pensa. o Maiden Anne procedente das ndias Ocidentais; tem trs mastros e um aspecto impecvel. Uma verdadeira beleza. Mas acredito que um casco de navio de guerra reformado e ainda fortemente armado embora propriedade de um particular. - Qualquer navio mercante das ndias Ocidentais precisa estar bem armado se freqentar essas guas infestadas de piratas. Ns armamos bem a todos os navios da Skylark que navegam pelo Caribe, e inclusive assim os atacam de vez em quando. - certo - reconheceu ele -. Mas o Maiden Anne no um mercante. Ao menos nesta viagem no vai levar carregamento; s lastre. - Que capito viajaria sem a finalidade de transportar mercadorias? - brincou Georgina, sabendo que isso bastava para incomodar ao MAC, que tinha passado trinta e cinco anos a bordo de navios mercantes -. Tem que ser um pirata. MAC fez notar que tinha captado sua rabugice. - Este homem navega por capricho e vai aonde o leva seu desejo, conforme diz sua tripulao. - Ento o capito seu proprietrio, e ao parecer o suficientemente rico para navegar s por prazer. - Isso parece - disse MAC, j bastante molesto. Georgina mostrou um amplo sorriso. - Compreendo que isso lhe aduela, mas no em absuluto um caso nico. E o que importa que transporte carga ou no, sempre que nos leve a casa? - Sim, mas... No vai a Amrica do Norte, a no ser a Jamaica. - A Jamaica? - O rosto da Georgina se escureceu uns instantes, mas se rehzo em seguida -. OH, a Skylark tem escritrios na Jamaica. E o terceiro porto ao que meu irmo Thomas tem que chegar, no? Talvez cheguemos antes de que ele volte a ir-se. E se no, a Skylark tem outros navios que fazem escala na Jamaica com freqncia, entre eles os do Boyd e Drew, por no mencionar o meu - agora sorria outra vez -. No mximo, demoraremos algumas semanas mais em chegar a casa. melhor que seis meses. E muito melhor ainda que permanecer aqui um dia mais. - No sei, pequena. quanto mais o penso, mais me arrependo de havlo mencionado. - Pois a mim, cada vez eu gosto mais da idia. Anda MAC, a soluo perfeita.

- Mas vais ter que trabalhar muito - recordou-lhe -. Ter que levar as mensagens do capito, lhe servir a comida, limpar seu camarote e fazer tudo o que te pea. - E o que? - desafiou-o -. No me crie capaz de tarefas to simples, quando me viu esfregar cobertas, limpar canhes, raspar cascos, subir aos cordames...? - Isso foi faz anos, menina, antes de que comeasse a parecer uma verdadeira senhorita. Seu pai e seus irmos lhe agradavam te permitindo brincar de correr por seus navios quando estavam em porto, e aprender coisas que no lhe faziam nenhuma falta. Mas aqui se trata de trabalhar e de viver com homens que no lhe conhecem nem devem te conhecer. No trabalho para uma senhorita. portanto, no lhe daro isso. - J me dei conta, MAC.. Terei que me disfarar de novo. Quando te pe calas, certas coisas se do por sentadas de forma foto instantnea, tal como temos descoberto. Um menino com saias uma garota feia. Uma garota com calas um menino bonito . E aquela noite no foi nada mal, depois de tudo... - Enquanto no abriu a boca nem olhou a ningum aos olhos interrompeu-a com severidade -. Seu disfarce s foi til at esse preciso momento. Porque estava tentando me fazer passar por um homem amadurecido. No foi muito inteligente, agora que o penso. Com esta cara, no. J sei - continuou, sem lhe deixar que a interrompesse outra vez,me tinha-o advertido e eu no emprestei ateno. No siga com esse tema. Isto muito diferente, e voc sabe. Um menino pode ter faces delicadas; isso se v com freqncia. E eu, com minha estatura, esta magreza, meu timbre de voz Y... - olhou-se o peito - algumas vendagens apertadas, posso passar facilmente por um menino de nove ou dez anos. Essa hiptese lhe valeu um olhar de desgosto. - Sua inteligncia te delataria. - Bom, um menino de doze, inteligente e pouco crescido. - E adicionou com firmeza - : Posso faz-lo, MAC. Se no me acreditasse capaz, no me teria proposto isso. - Devo estar louco, sim. Mas os dois sabemos quem a culpado de minha loucura. - Bom, bom - arreganhou-o ela, sorridente -. Sou s uma garota que logo ser um menino. Tantos problemas pode haver? MAC emitiu um som extremamente grosseiro. - Bom, olha o deste modo: quando antes chegarmos a casa, antes poder te desfazer de mim. Nesta ocasio, a resposta do MAC se reduziu a um mero grunhido:

- H outra coisa. Ter que fingir durante um ms ou mais No resultar estranho que, durante todo este tempo, tenha que fazer suas necessidades onde ningum te veja tendo em conta que os homens se limitam a plantar-se de costas ao vento Y... - MAC! - Georgina chegou a ruborizar-se apesar de que, com cinco irmos que estavam acostumados a esquecer-se de sua presena, j tinha visto e ouvido quase tudo o que estava proibido s meninas -. No hei dito que no existam dificuldades, mas sou uma pessoa com recursos para as superar, sejam quais sejam. A diferena de quase todas as mulheres, eu conheo os navios de cima abaixo, incluindo a zona que os marinheiros tendem a evitar. Arrumarei-me isso, embora tenha que recorrer a uma adega infestada de ratos. Alm disso, Ainda no caso de que me descobrissem, o que poderia passar? Acaso jogariam a patadas do navio no meio do oceano? obvio que no. O mais provvel que me encerrassem em alguma parte at que atracassem a porto. Ali sim que me jogariam. E o teria bem merecido por no ter ido com cuidado. Houve mais discusses, mas ao fim MAC suspirou: - Est bem, mas antes provarei a te embarcar sem que tenha que trabalhar. Talvez aceitem se me ofereo a trabalhar sem salrio e te apresento como a meu irmo pequeno. Uma sobrancelha aveludada se arqueou, ao tempo que o sorriso iluminava os olhos da Georgina. - Seu irmo? Sem acento escocs? - Bom, meu meio-irmo - corrigiu - , criado em outra parte. Tendo em conta a diferena de idade, no chamar a ateno. - Mas no necessitavam um grumete? Nesse caso, o mais provvel que insistam. Sei que meus irmos no zarpariam sem grumete. Hei dito que o tentaria. Fica o resto do dia para procurar outro menino. - Bom, espero que no o encontrem - replicou Georgina, com seriedade -. Prefiro cem vezes trabalhar durante a viagem que me estar sem fazer nada, sobre tudo se tiver que me disfarar. E no te ocorra dizer que sou sua irm, porque se no aceitam aos dois teremos perdido a oportunidade por completo. Assim que nos apresentaremos antes de que os postos fiquem ocupados. - Necessita roupa de homem. - Compraremo-la no trajeto. - Tem que fazer algo com suas coisas. - Que fique o hospedeiro. - E seu cabelo? - Cortarei-me isso.

- Nada disso! Seus irmos me matariam se o fizesse! Ela desenterrou de sua arca a boina de l que tinha usado anteriormente e a agitou sob o nariz do MAC. - Preparado! E agora, quer deixar de discutir? Vamos de uma vez. - Havia dito que foste deixar de praticar a impacincia grunhiu ele. Georgina riu, empurrando-o para fora. - Ainda no nos embarcamos, MAC. Deixarei de pratic-la manh, prometo-lhe isso.

8 Sir Anthony Malory indicou por gestos ao garom que trouxesse outra garrafa de oporto ; logo se reclinou na cadeira para conversar com seu irmo maior. - Sabes,James ? Acredito que vou jogar te de menos. Deveria ter arrumado seus assuntos no Caribe antes de vir, assim no teria que partir agora, justo quando j havia me tornado a acostumar a que estivesse por aqui . - Como ia eu ou seja que se ia arrumar to rapidamente o do falecimento desse infame do Hawke? - replicou James -. Esquece que, se tiver voltado para Londres, s foi para ajustar contas com esse Eden. No tinha idia de que estava a ponto de casar-se com algum da famlia. Tampouco imaginava que a famlia decidiria me aceitar outra vez, agora que meus dias de pirata ficaram atrs. - A meu modo de ver o que facilitou as coisas foi que apresentasse aos majores a um novo sobrinho como Jeremy. Os condenados so muito sentimentais quando se trata da famlia. - E voc no? Anthony riu entre dentes. - Eu tambm. Mas te apressar a voltar, no? Isto de te ter aqui foi como voltar para os velhos tempos. - Sim que o passamos bem naqueles anos loucos, verdade? - Sempre perseguindo as mesmas mulheres! - Sorriu Anthony. - E ouvindo os mesmos sermes de nossos irmos. - Faziam-no por nosso bem. O que ocorre que Jasn e Eddie assumiram responsabilidades quando ainda eram muito jovens. No tiveram a oportunidade de fazer loucuras; estavam muito ocupados nos mantendo a raia aos mais pequenos.

- No faz falta que os defenda, moo - respondeu James -. Ou crie que lhes guardo rancor? Para falar a verdade, em seu lugar tambm teria renegado de mim com a mesma rapidez com que o fizeram vs trs. - Eu no reneguei de ti - protestou Anthony. - Bebe, querido moo - replicou James com secura -. Talvez te refresque a memria. - Minha memria funciona perfeitamente, asseguro-lhe isso. Talvez me pusesse furioso contra ti esse vero em que fugiu com o Reggie. Trs meses em um condenado navio pirata, quando a pequena s tinha doze anos! Mas descarreguei minha fria com a surra que lhe propinamos quando a devolveu. Bem que a merecia. E a aceitou. Jamais compreendi por que. Incomodaria-te me explicar isso - Y cmo iba a impedirlo, si erais tres contra uno? Me crees ms fuerte de lo que soy, querido muchacho. James arqueou uma sobrancelha. - E como ia impedir o, se foram trs contra um? Crie-me mais forte do que sou, querido moo. - Anda, irmo. Esse dia no resistiu. Nem sequer o tentou. Pode que Jasn e Edward no se precavessem, mas eu sim. Acaso crie que no te conheo, depois de ter boxeado tantas vezes contra ti? James se encolheu de ombros. - Considerei que me merecia isso. Primeiro me pareceu que era uma travessura muito me divertida levar isso ante os narizes de nosso irmo maior. Estava zangado com o Jasn por me haver proibido ver regam depois de... - Reggie - corrigiu Anthony imediatamente. - Regam! - repetiu James, com mais energia. reatava-se a velha discusso que havia sustenido sempre com todos seus irmos com respeito ao apodo de sua sobrinha Regina. Essa discusso vinha do antigo empecinamiento do James, que pretendia ser diferente, seguir seu prprio rumo e comportar-se segundo suas prprias regras. Mas ao dar-se conta de que estavam comeando a brigar como sempre, sorriram. Anthony, contribuindo distenso, concedeu: - Bom, que seja Regam, por esta noite. James sacudiu a cabea com incredulidade. - Devo estar ouvindo mau. - OH, demnios! - protestou Anthony, entre grunhindo e rendo de uma vez -. Acaba com seu relato antes de que termine por ficar dormido. Ah, espera; a chega nossa segunda garrafa. - No estar tratando de me embebedar outra vez, no? - Nem pensar - reps Anthony, enquanto enchia as duas taas at o bordo.

- Conforme acredito, o mesmo que disse a ltima vez que viemos aqui ao Whites, e se no me equivoco, seu amigo Amherst teve que nos levar a casa aos dois...em plena tarde. Nunca me contaste o que disse sua querida mujercita disso. - Umas quantas coisas, obrigado, mas nenhuma digna de ser repetida - reps Anthony com acritud. A franco risada do James atraiu os olhares de ao redor. - A verdade que no sei o que foi que seu tato, querido moo. Sua mulher deixa de te falar o segundo dia de casados, s porque no soube convencer a de que aquela garonete, embora esteve em seu regao alguns minutos, no passou a noite contigo. Que m pata que a moa te deixasse alguns cabelos loiros na lapela! Mas no explicaste ao Roslynn que foi a esse botequim s por ela, procurando a sua primo Cameron? - Claro. - E no lhe h dito ainda que a garota era minha e no tua? Anthony sacudiu tercamente a cabea. - Nem o penso dizer. Devia haver-se dado por satisfeita quando lhe disse que no tinha ocorrido nada, que me fizeram um convite e a rechacei. No tolero sua falta de confiana...Mas acredito que j mantivemos esta conversao anteriormente. Deixa de preocupar-se por minha vida amorosa, irmo. Meu mujercita escocesa acabar por ceder. Estou resolvendo-o meu modo. Voltemos para sua grande confisso, quer? James alargou a mo para sua taa ao mesmo tempo que Anthony. - Como te dizia, estava zangado com o Jasn porque nem sequer me deixava ver nossa sobrinha. - Como lhe ia permitir isso se j levava dois anos pirateando? - Pode que tivesse convertido os mares em um verdadeiro inferno, Tony, mas no pessoal no tinha trocado. Sabia perfeitamente que por ver minha sobrinha, teria deixado atrs todo o relacionado com o Hawke. Mas me deserdou por me fazer ao mar e desonrar famlia. Embora ningum na Inglaterra sabia que o capito Hanke e James Malory, visconde do Ryding, eram uma mesma pessoa. Jasn tinha tomado uma deciso e no queria tornar-se atrs. O que podia fazer eu? No voltar a v-la jamais? Para mim, Regam como uma filha. Criamo-la entre todos. - Poderia ter renunciado vida de pirata - assinalou Anthony, tentando mostrar-se razovel. James sorriu com lentido. - Seguir os ditados do Jasn? Quando tenho feito semelhante coisa? Alm disso, passava-o de maravilha como pirata. Eu gostava do desafio, o perigo; e mais importante ainda, este tipo de vida me exigia certa disciplina. Isso sim que me resultou saudvel. Em Londres havia me tornado

muito ablico e estava cheio de aborrecimento. Divertamo-nos, sim, mas j no tinha mais incentivo que me colocar sob as saias de alguma senhora. E at isso perdeu sua graa uma vez obtido. Que demnios, se ao final todo mundo me fugia por culpa de minha frivel reputao! J no ficava com o que aliviar a monotonia. Anthony rompeu a rir. - Parte-me o corao, companheiro! Nesta ocasio foi James quem encheu as taas. - Bebe, asno, bebe. mais pormenorizado quando est bbado. - Nunca me embebedo. Isso tratei de lhe explicar a minha mulher, mas no quis me acreditar - disse Anthony. Logo continuou - :Assim que fez ao mar para levar a vida pura e saudvel dos piratas, n? - De um cavalheiro pirata - corrigiu James. Anthony assentiu. - Correto. Ter que marcar as diferenas. A propsito, qual a diferena? - Nunca afundei um navio. No capturei nenhum casco de navio sem lhe dar antes uma boa oportunidade. Por isso perdi uns quantos botas de cano longo, lhes deixando que burlassem minha perseguio. Mas nunca pretendi ser um pirata triunfador, s um pirata persistente. - Maldito seja, James! Para ti era s um jogo, no? Enquanto isso, deixava que Jasn imaginasse dedicado pilhagem, violao, e a lanar homens aos tubares. - por que no? De todas formas, sempre tem que estar censurando a algum de ns para poder sentir-se plenamente feliz. Era prefervel que fosse eu a vtima de suas acusaes porque me importa um cominho, enquanto que se preocupa. - V, que nobre atitude - observou Anthony, sarcstico. - Voc crie? - James, sonriendo, esvaziou sua taa. Anthony se apressou a ench-la outra vez -. Ao fim e ao cabo, sempre atuei assim. - Suponho que sim - reconheceu Anthony, com inapetncia -. Desde que tenho memria desafiaste e provocou deliberadamente ao Jasn. James se encolheu de ombros. - E o que a vida sem esses pequenos estmulos, querido irmo? - Parece-me que desfruta quando v o Jasn jogando fascas. Admite-o. - Bom, que o faz muito bem, verdade? No rosto do Anthony se desenhou um amplo sorriso. Logo replicou, rendo entre dentes:

- Bem, os porqus e as conseqncias j no importam. Te tornou a aceitar na famlia e tudo est perdoado. Mas ainda no me explicaste por que aceitou a surra. Dourada-a sobrancelha voltou a arquear-se. - No? Pois deve ser porque interrompe a cada instante. - De acordo, fecho o pico. - Voc? Impossvel. - James! - OH, vamos, Tony. Ponha em meu lugar e ter a resposta. No to complicada, depois de tudo. Eu queria passar o tempo que me correspondia com Regam, nossa adorada sobrinha. Pensei que ela desfrutaria vendo um pouco de mundo, e certamente no me equivoquei. Mas por muito que me encatara t-la comigo, antes de trazer a de volta compreendi a estupidez que tinha cometido. Evidentemente, enquanto a tive a meu lado no atuei como pirata. Mas o mar no um lugar seguro. Tormentas, outros piratas, inimigos que me tinha criado... Podia passar algo. E embora o risco que ela corria era mnimo, no deixava de ser um risco. E se a Regam lhe tivesse ocorrido algo mau... Por Deus, o inconsciente do James Malory assediado pelos remorsos? Com razo nunca consegui me explicar o assunto! - Tenho meus momentos, ao parecer - replicou James com secura, cravando nos olhos de seu irmo um olhar de desgosto por suas gargalhadas. - O que hei dito? - perguntou Anthony, com ar inocente -. Bom, no importa. Anda, toma outra taa. - A garrafa se inclinou outra vez -. Olhe adicionou com um sorriso pensativa,entre - que eu submetia pequena presena de meus dissolutos amigos, que para falar a verdade sempre se comportaram correctsimamente, e que voc a exps a uma tripulao de rebanapescuezos... - Que a adoravam e, enquanto ela esteve a bordo, demonstraram ser uns rebanapescuezos muito corteses. - Pois sim, graas a nossa ajuda a menina teve uma educao muito completa. - Verdade que sim? O que no me explico que tenha acabado casando-se com um fulano como Eden. - A pequena o ama, por desgraa. - Isso j o supunha. - Anda, James, detesta-o porque nos parece muito. E algum como ns no merece casar-se com nossa Reggie. - Nisso no estou de acordo, moo. voc quem o detesta por isso. A meu no gostou dos insultos que me lanou enquanto se afastava, depois de

nos haver enfrentado no mar faz anos. E me insultava depois de me haver destroado o navio! - Mas voc o atacou - assinalou Anthony, que j conhecia quase todos os detalhes desse combate naval, includo o fato de que nessa ocasio tinham ferido ao filho do James. E esse foi o motivo determinante para abandonar definitivamente a vida de pirata. - Isso no vem ao caso - insistiu James -. De qualquer modo, o ano passado piorou as coisas quando, por sua culpa, acabei no crcere. - depois de deix-lo meio desacordado pela brutal surra que lhe deu. E acaso no admitiu que, depois de tudo, Nicholas pagou sua fuga, antes de ir-se s ndias Ocidentais? Devia ter seus remorsos, no? - A julgar pelo que disse, foi porque se teria perdido ver como me enforcavam. Anthony soltou uma gargalhada. - Isso muito caracterstico dele. Que cachorrinho to arrogante! Mas lhe reconhea o mrito, irmo. Se no lhe tivessem detido, por cortesia de nosso sobrinho poltico, no teria podido facilitar as pesquisas sobre o paradeiro do Hawke e simular depois to habilmente sua morte. Com tudo isso te beneficiaste, e j pode caminhar outra vez pelas ruas de Londres com toda tranqilidade. Isso merecia que se esvaziasse outra taa. - Desde quando defende a esse trapaceiro? - Por Deus, isso tenho feito? - Anthony parecia totalmente horrorizado -. Perdoa, moo. Asseguro-te que no voltar a ocorrer. Esse tipo um aporrinho de ps a cabea. - Mas Reguem o faz pagar - disse James, divertindo-se. - Ah sim? - Cada vez que discute com um de ns e ela se inteira, a moo acaba dormindo no sof. - No me diga! - certo. O mesmo me disse isso. Ter que visit-lo com mais freqncia quando eu no esteja. - Brindo por isso! - riu Anthony -. Eden no sof! Isso genial! - No melhor que o enredo que voc tem com sua esposa. - No comecemos outra vez com isso. - Nem me ocorreria. Mas confio em que tenha arrumado as coisas quando eu volte, dentro de alguns meses. Porque ento lhes tirarei ao Jeremy de cima. E ento, querido moo, ficaro sozinhos, voc e sua pequena escocesa . No sorriso do Anthony se podia adivinhar sua total segurana e uma tnue malcia.

- Date pressa em voltar, far-me o favor?

9 Toda a famlia tinha sado para se despedir do James: Jasn e Derek, Edward com toda sua prole, Anthony e sua pequena escocesa. Anthony estava bastante plido, mas era compreensvel: acabava de inteirar-se de que ia ser pai. O pcaro do Jeremy estava muito animado, em que pese a que ia separar se do James pela primeira vez desde que se encontraram, e disto fazia seis anos. Provavelmente acreditava que agora poderia fazer o que lhe desejasse muito, posto que s estava seu tio Tony para mant-lo a raia. Logo descobriria que Jasn e Eddie tambm foram vigiar o. Estaria muito controlado, tanto ou mais que com o James e Conrad, o primeiro oficial de seu pai. A mar ps fim s despedidas. De qualquer modo, a ressaca do James, atribuvel ao Anthony, no suportava mais palmadas nas costas. Quase esteve a ponto de esquecer-se da nota que tinha preparada para a pequena escocesa; em lhe explicava o assunto da garonete que a moa acreditava amante de seu marido. Chamou o Jeremy passarela e a entregou. - te encarregue de que sua tia Roslynn receba isto, mas quanto Tony no esteja presente. Jeremy guardou a nota no bolso. - No me diga que uma carta de amor. - Uma carta de amor? - soprou James -. Sal daqui patife. E cuidado com... - J sei, j sei - Jeremy elevou as mos, rendo -. No faria nada que voc no tivesse feito. E descendeu carreira pela passarela, antes de que James pudesse lhe ajustar as contas por esse atrevimento. Mas seu pai sorria quando, ao lhe voltar as costas, encontrou-se cara a cara com o Conrad Sharpe, seu primeiro oficial e melhor amigo. - O que era esse papel? James se encolheu de ombros. - decidi dar uma mo, depois de tudo. A este passo, Tony se passar a vida colocando a pata. - Havia dito que no te foste entremeter - recordou-lhe Connie. - Olhe..., ao fim e ao cabo meu irmo. Embora no sei por que tomo molstias, depois da que me jogou ontem noite. - Conseguiu esboar um sorriso ante a sobrancelha arqueada do Connie, pese ao terrvel dor de cabea -. Procurou que hoje me sentisse fatal na hora de zarpar, o condenado.

- E voc lhe seguiu a corrente, claro. - Certamente. No ia permitir que bebesse mais que eu, no? Mas ter que ser voc quem nos ponha em alta mar, Connie. Temo-me que estou destroado. Quando tivermos zarpado, te apresente em meu camarote. Uma hora depois, Connie se servia uma medida do usque guardado no bem provido armrio do capito e se reunia com ele ante o escritrio. - No irs preocupar-se pelo moo, verdade? - Por esse vadio? - James sacudiu a cabea, mas a enxaqueca lhe continuava, vendo-se obrigado a tomar outro sorvo do tnico que seu primeiro oficial tinha feito trazer da cozinha -. Tony se encarregar de que Jeremy no se meta em confuses. voc o que se preocupar, Connie. Deveria ter tido filhos. - Possivelmente j os tenha. Falta que os encontre como ocorreu a ti com o teu. Seguro que ainda tem alguns mais que desconhece. - Por Deus, basta com um! - replicou James, fingindo-se horrorizado e provocando uma risada sufocada em seu amigo -. Bom, o que sabe da antiga tripulao? Quantos daqueles homens pudeste reunir? - Dezoito. E no tive dificuldades para completar os postos, com exceo do contramestre, como j te contei. - Com que zarpamos sem ele. Ser muita carga para ti, Connie. - Possivelmente, mas ontem consegui um contramestre; melhor dizendo, ele se ofereceu. Queria embarcar-se como passageiro, com seu irmo. Como lhe disse que o Maiden Anne no leva passageiros, ofereceu-se a pagar a viagem trabalhando. No vi escocs mais teimoso. - Outro escocs? Qualquer diria que no me vi isso o suficiente com eles ultimamente! Me alegro muito de que seus antepassados escoceses sejam to remotos que j no os recorde, Connie. Entre o de perseguir o primo de lady Roslynn e o tropeo com aquela gamb e seu acompanhante... - J poderia haver se esquecido disso. James replicou com gesto carrancudo: - Como sabe que este escocs conhece um pouco de cordames? - pu-lo a prova. Acredito que j tem feito este trabalho. E assegura que trabalhou em outros navios como oficial de intendncia, carpinteiro e contramestre. - Se for certo, a verdade que nos ser muito til. Muito bem. Algo mais? - Johnny se casou. - Johnny? Johnny, meu grumete? - Os olhos do James se dilataram -. Por amor de Deus, se s tiver quinze anos! Como demnios se colocou nisso? Connie se encolheu de ombros.

- Diz que est apaixonado e que no suportaria abandonar a sua mulher. - A sua mulher? - burlou-se James -. Mas se esse pirralho necessita uma me em vez de uma esposa! De novo lhe atacou a dor de cabea. Tragou o resto do tnico. - Consegui-te outro grumete. O irmo do MacDonell... James cuspiu o tnico orvalhando todo o escritrio. - Quem? - perguntou, engasgado. - Que inseto te picou, James? - H dito MacDonell? No ser Ian seu nome de pilha, por acaso? - Sim. - Esta vez foram os olhos do primeiro oficial os que se dilataram -. Por Deus, no me diga que o escocs do botequim. - Fixaste-te bem no irmo? - inquiriu James, com certa excitao. - Agora que o diz, no. Era um muchachito mido, silencioso, que se ocultava detrs das abas de seu irmo. No tive mais remedeio que contrat-lo, pois Johnny me informou que ficava na Inglaterra quando s faltavam dois dias para zarpar. No estar pensando que ...? - claro que sim! - E de repente James estalou em uma gargalhada -. OH, Connie, isto sim que no tem preo! Aquele dia sa correndo detrs dela, sabe?, mas ela e seu escocs desapareceram em seguida. E agora resulta que, por uma impensvel casualidade, vou ter a comigo. Connie grunhiu. - Bom, j vejo que pensa acontec-lo muito bem durante a viagem. - No o duvide - o sorriso do James era decididamente brincalhona -. Mas no vamos desmascarar a, no momento. decidi que, primeiro, tomarei um pouco o cabelo. Ser divertido. - Talvez te equivoque. Bem poderia ser um menino, depois de tudo. - No acredito - replicou James -. Mas o descobrirei assim que comece com suas tarefas. Quando Connie teve sado, ele se arrellan na cadeira, comodamente acolchoada. Ainda sorria, maravilhado ante a incrvel casualidade de que aquela pequena e seu escocs tivessem eleito seu navio entre todos os disponveis, coisa que no tinha o menor sentido. Segundo Connie, primeiro tinham querido pagar passagem, assim no lhes faltava dinheiro. por que no procurar outro navio? James sabia do menos dois navios ingleses que deviam partir rumo s ndias Ocidentais, e um deles tinha amplo espao para passageiros. por que tomar o trabalho de disfarar moa, correndo o perigo de que a descobrissem? E se no era um disfarce? Ao fim e ao cabo, ele a tinha conhecido vestida desse modo. Talvez fora seu traje habitual... No, posto que se enfureceu quando Tony

descobriu que era uma mulher. Isso significava que ocultava sua condio...ou o tentava. Grumete. Que coragem o daquela garota! James meneou a cabea, rendo para seus adentros. Seria realmente interessante observ-la e ver como as arrumava. Uma coisa era ir disfarada em um botequim mau iluminado, mas em um navio, a plena luz do dia... Entretanto, era evidente que tinha conseguido enganar ao Connie. Talvez tivesse conseguido fazer o mesmo com ele de no ser por seu anterior encontro. Mas no a tinha esquecido. Pelo contrrio, recordava-a muito bem. Intrigava-lhe aquele bonito traseiro, aquele peito tenro que to agradavelmente se ajustava a sua mo. E suas faces eram deliciosas: mas do rosto bem moldados, naricita arrebitada, lbios largos e sensuais... No pde lhe ver as sobrancelhas, nem to somente um de seus cabelos, mas nesses poucos instantes em que ela o olhou de frente, junto ao botequim, o capito se perdeu na profundidade de seus aveludados olhos pardos. No ltimo ms tinha retornado ao botequim dzias de vezes, tratando de ach-la. Agora compreendia sua falta de xito. Ningum sabia nada daqueles dois, porque no eram da zona; o mais provvel era que estivessem em Londres pela primeira vez. Sem dvida provinham das ndias Ocidentais e ali voltavam agora. MacDonell podia ser escocs, mas a moa no. No tinha conseguido identificar seu acento, mas sem dvida no era ingls. A jovem era um mistrio, e ele estava decidido a resolv-lo. Mas antes se divertiria com a comdia, instalando-a em seu camarote, como se seu grumete dormisse sempre ali. Teria que fingir que no a reconhecia ou lhe deixar supor que tinha esquecido seu encontro anterior. Naturalmente, existia a possibilidade de que ela mesma no o recordasse, mas isso no importava. antes de que terminasse a viagem compartilharia algo mais que seu camarote: compartilharia sua cama.

10 A cozinha no era precisamente o melhor lugar para ocultar-se, ainda no vero e com as brisas ocenicas ainda muito longe. Uma vez que estivessem no mar seria mais agradvel, mas, no momento com os enormes fornos de tijolo que irradiavam calor do alvorada, e com o vapor que brotava das panelas, resultava mais cansativo que um inferno. O cozinheiro e seus dois ajudantes j se tiraram a maior parte da roupa quando a tripulao comeou a entrar para tomar o caf da manh rapidamente. apresentavam-se de um em um ou de dois em dois como

mximo para economizar tempo, pois as horas prvias partida eram as de maior trabalho. Georgina contemplou durante um momento a atividade dela coberta, enquanto se terminavam de carregar as provises e o equipamento para o navio, e os transladava adega ou cozinha. Mas o espetculo lhe resultava familiar e no lhe interessou muito. Por outra parte, j tinha visto o suficiente de sua odiada a Inglaterra. Por isso permanecia na cozinha, fora dos lugares de passagem sem chamar a ateno, encarapitada em um banquinho; no rinco oposto estavam colocando barris, tonis e sacos de harinay cereais, em tal quantidade que finalmente j no houve stio e foi preciso levar o resto adega. A pesar do calor, Georgina se sentia a gosto ali. Era realmente a cozinha mais limpa que tinha visto em um navio. Em realidade, todo o casco de navio tinha um aspecto radiante. Por certo, haviam-lhe dito que acabavam de reparar o de ponta a ponta. Entre os fornos e a cozinha havia uma carbonfera funda, enche at os borde. No centro da habitao havia uma mesa larga, polida, e com uma tabela de aougueiro no extremo esperando o momento de cobrir-se com o sangue dos animais vivos alojados na adega. Estes eram na verdade muitos, os suficientes para assegurar a proviso de carne fresca durante toda a viagem. O quarto estava to lotado como qualquer cozinha, cheio de especiarias e panelas, arcas e utenslios. E tudo estava cuidadosamente parecido no cho, nas parece ou no teto. Mandava ali um irlands moreno sob o duvidoso nome do Shawn OuShawn, o qual no albergava a menor surpresa sobre a identidade do Georgie MacDonell. Shawn era um tipo cordial de uns vinte e cinco anos, que vigiava constantemente seus domnios com alegres olhos verdes. Tinha autorizado a Georgina a ficar ali, embora com a advertncia de que a podia pr a trabalhar. No lhe incomodou; de vez em quando lhe encarregavam alguma tarefa, se os dois ajudantes estavam ocupados. O cozinheiro, homem conversador, no se opunha s perguntas, mas ele tambm era novo na tripulao e no pde lhe dizer grande coisa sobre o navio nem sobre o capito. Georgina no conhecia ainda mas que a uns poucos tripulantes, embora a noite anterior ela e MAC tinham dormido a bordo. Mas em realidade, logo que dormiram. Tendo em conta que os homens entravam no castelo de proa a todas as horas e tratavam de achar suas redes meio bbados e na escurido, dormir no formava parte do programa, a menos que a gente estivesse cheio de lcool at as orelhas. A julgar pelo que tinha visto at o momento, os tripulantes constituam um matizado grupo de diferentes nacionalidades, coisa habitual em um navio que viajava muito, pois se perdiam e se conseguiam marinheiros em todos os portos do mundo.

Certamente, isso significava que entre eles sempre haveria uns quantos ingleses. Um deles era Conrad Sharpe, o primeiro oficial, a quem conheciam afetuosamente pelo nome do Connie, embora at o momento ela s tinha visto um homem que se atrevesse a cham-lo assim. Fazia ornamento de uma dico impecvel, quase como um desses condenados aristocratas, e no parecia homem de andar-se com rodeios. Era alto e de compleio magra, com um cabelo vermelho bastante mais escuro que o do MAC, e montes de sardas nos braos e nas mos. Poderia pensar-se que era sardento de ps a cabea, mas a cara, intensamente bronzeada, no mostrava uma s mancha. Seus olhos cor avel eram to diretos que, em vrias ocasies, Georgina tinha tido a arrepiante sensao de que seu disfarce no o enganava. Entretanto, contratou-a sem nenhum tipo de pegas. Em realidade, MAC tinha descoberto que era impossvel negociar com esse homem. Se no trabalhavam a bordo, no podiam embarcar-se no Maiden Anne. Georgina o preferia assim, mas MAC tinha cedido de muito m vontade. O senhor Sharpe no tinha nada de mau, ao menos no momento. Se a Georgina caa antiptico era s por princpio, o qual no era justo. Mas ela no tinha interesse algum em ser justa com os ingleses; em sua opinio, pertenciam mesma espcie que os ratos, as vboras e outras animlias detestveis. No obstante, teria que reprimir esses sentimentos carregados de averso. No era questo de inimizar-se com ele, pois aos inimigos os est acostumado a vigiar muito estreitamente. Teria que evit-lo no possvel, a ele e a qualquer outro ingls da bordo. Ainda no conhecia capito Malory, pois quando baixou cozinha, ele no tinha embarcado ainda. Sabia que era preciso ir busc-lo, apresentar-se e averiguar se lhe correspondia alguma outra obrigao, alm do de costume. depois de tudo, cada capito tinha suas particularidades. Drew exigia que lhe preparassem um banho em seu camarote todos os dias, embora fora de gua salgada. Clinton acostumava a beber leite quente antes de deitar-se, e ao grumete lhe correspondia, alm de levar-lhe cuidar da vaca que a produzia. O grumete do Warren no tinha nada que fazer, alm de manter limpo o camarote do capito, pois lhe gostava de servir-se s e comia com sua tripulao. O senhor Sharpe j lhe tinha atribudo todas suas obrigaes, mas s o capito podia lhe exigir outras funes. por agora estava ocupado nas manobras de partida, coisa que, de momento, era uma vantagem para ela, pois atrasava o ter que apresentar-se ante o capito com seu disfarce . Entretanto, continuava vacilando. depois de tudo, seria o mais difcil de enganar, posto que passaria mais tempo com ele que com qualquer dos outros. E as primeiras impresses so as mais importantes, pois tendem a prolongar-se e afetam ao julgamento posterior.

Se conseguia passar esse primeiro encontro sem que ele descobrisse nada estranho, poderia ficar mais ou menos tranqila. Mas no se levantou para sair em sua busca, devido a esse enorme <<se>> que a retinha na calorosa cozinha Ainda muito depois de que a roupa comeasse a pegar-se o ao corpo e o cabelo lhe convertesse em uma massa mida baixo a rodeada meia e a boina de l que o ocultava. Se o capito no via nada estranho nela, tudo iria bem. Mas E se os seus eram os nicos olhos da bordo que no se deixavam enganar? E no caso de que a desmascarasse antes de chegar ao canal, podia perfeitamente deix-la em terra em vez de encerr-la at que acabasse a viagem. O pior seria que s a desembarcasse a ela. depois de tudo, MAC era muito mais necessrio que um grumete. E se o capito se negava a deixar que MAC se fora com ela, se o retinha at que no pudesse segui-la, ento sim que os dois se veriam em apuros. Assim Georgina permaneceu na cozinha, onde j a tinham aceito sob o nome do Georgie MacDonell. At que se deu conta de que tinha demorado muito em preocupar-se com seu capito. Compreendeu-o quando Shawn lhe ps uma pesada bandeja em suas mos. Ao ver as fontes de prata e os finos talheres, compreendeu que aquela comida no era para ela. - Ento...o capito est j em seu camarote? - Deus te ampare, menino. Onde estiveste, para no inteirar-se de que o homem tem uma dor de cabea pior que o de qualquer de ns? No saiu que seu camarote desde que subiu a bordo. foi o senhor Sharpe quem nos ps em marcha. - Ah... Maldita sorte!, por que ningum lhe havia dito nada? E se ele a tinha requerido? E se estava furioso por no ter tido quem o atendesse? Seria um mau princpio, certamente. - Acredito que ser melhor... Sim, ser melhor que... - Sim, e logo. Cus, cuidado com a bandeja! muito pesada para ti verdade? No? Bom, pois adiante, moo. Mas procura esquiv-lo se se zanga. Os pratos voltaram a repicar, pois Georgina se deteve antes de chegar porta. - por que tenho que esquiv-lo? Pelo amor de Deus, Seria capaz de me atirar algo cabea? Shawn se encolheu de ombros com um largo sorriso. - Como quer que saiba? Ainda no conheo este capito. Mas quando algum tem uma tremenda enxaqueca nunca se sabe como pode reagir. Ter que ser precavido, menino. Esse o conselho que te dou, e me acredite, bom.

Estupendo; o melhor conselho para p-la ainda mais nervosa do que estava. Georgina comeava a descobrir um fino senso de humor no maldito senhor Shawn OuShawn. Havia uma larga distncia at o castelo de popa, onde estavam os camarotes do capito e dos oficiais, uma distncia que se fazia ainda mais penosa por quanto a Inglaterra seguia rodeando ambos os lados do navio. Georgina procurou com a vista ao MAC; necessitava que a reconfortasse com umas quantas palavras. Mas seu amigo no estava vista; e como a pesada bandeja comeava a lhe fatigar os braos, no pde entreter-se buscando-o. De todos os modos, qualquer atraso por sua parte teria sido imprudente. No era com comida fria como se apaziguava a um homem amargurado e molesto pela dor. Entretanto, quando se deteve ante a porta do capito, sustentando precariamente a bandeja com uma mo para poder chamar com a outra, foi incapaz de faz-lo: resultava-lhe impossvel dar esse golpecito que lhe permitiria entrar. Exceto pelo tremor das mos e os joelhos ficou paralisada. A bandeja se movia lentamente de um lado a outro, enquanto todas suas pessimistas incgnitas a aturdiam. No tinha por que ficar to nervosa. No pior dos casos, aquilo no seria o fim do mundo. Era uma mulher de recursos, capaz de chegar a sua casa por outros meios, embora tivesse que arrumar-lhe ela sozinha. Por todos os demnios, por que no tinha averiguado algo sobre esse capito, alm de seu nome? No sabia se era jovem ou velho, perverso ou bondoso, se o apreciavam, se simplesmente o respeitavam...ou era realmente detestado pela tripulao. Sabia de alguns capites que se comportavam como verdadeiros tiranos, pois a autoridade divina que tinham sobre a tripulao lhes subia cabea. Fazia mal em no perguntar a outra pessoa, dado que o senhor OuShawn no podia inform-la. Possivelmente ainda estava a tempo. Se se atrasava uns minutos mais para intercambiar umas palavras com algum que se encontrasse por a perto, talvez descobriria que o capito Malory era o ancio mais amvel com quem se podia navegar. Ento as mos deixariam de lhe suar e se esqueceria de todas essas horrveis possibilidades... Mas no momento em que girava sobre seus tales, abriu-se a porta.

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Georgina lhe caiu o corao aos ps. A comida que levava esteve a ponto de seguir o mesmo caminho quando girou em redondo outra vez, para encontrar-se cara a cara com o capito do Maiden Anne; mas foi o primeiro oficial quem apareceu ao outro lado da porta. Em um princpio pareceu percorr-la de cima abaixo com uns olhos escrutinadores. Embora em realidade, esse olhar no foi alm de um mero reconhecimento. - V, se for um mequetrefe...! Sente saudades no hav-lo notado quando te contratei. - Talvez fora porque estava voc senta... A palavra lhe afogou na boca, porque lhe sujeitou o queixo entre o polegar e o ndice para mov-la-a cara de um lado a outro. Georgina ficou plida, mas ele pareceu no precaver-se. - Nem um cabelo de barba - comentou em tom claramente depreciativo. Ela voltou a respirar e com muita dificuldade conseguiu dominar a indignao que sentia em seu papel do Georgie. - S tenho doze anos, senhor - assinalou Georgina com tom razovel. - Pequeno, para doze anos. Mas se essa bandeja maior que voc! Com os dedos lhe apalpou o antebrao -. Onde tem os msculos? - Ainda estou crescendo - espetou-lhe Georgina, que estava ficando furiosa ante semelhante exame; seu anterior nervosismo se foi transformando em uma raiva contida -. dentro de seis meses no poder voc me reconhecer. Coisa absolutamente certa, pois por ento j teria abandonado seu disfarce. - coisa de famlia, no? A expresso da jovem se tornou precavida. - O que? - A estatura, menino. Do que outra coisa vou falar? No ser das faces, certamente, porque voc e seu irmo no lhes parecem em nada. E se ps-se a rir com uma gargalhada ressonante. - No sei por que o diverte isso, senhor. que somos filhos de diferentes mes. - Ah, j me parecia que havia algo diferente, sim. Com que as mes... Por isso voc no tem acento escocs? - No sabia que para este trabalho tivesse que contar a histria de minha vida. - por que te pe to defensiva, pequeno? - Basta, Connie - interrompeu outra voz grave, que encerrava uma clara advertncia -. No questo de afugentar ao moo, verdade? - E aonde poderia fugir? - riu o primeiro oficial.

Georgina entreabriu os olhos. Era s seus princpios pelo que esse ingls lhe inspirava antipatia? - Est esfriando-a comida, senhor Sharpe - advertiu trocando de tema, sem ocultar sua indignao. - Leva-a dentro, pois; embora duvide muito que seja comida o que gosta de ao capito nestes instantes. Nesse momento voltou o nervosismo, e com fora. A voz que tinha interrompido a conversao era a do capito. Como tinha podido esquecer, sequer um minuto, que estava esperando dentro? Pior ainda; provavelmente o tinha ouvido tudo, includas suas rabugices para o primeiro oficial, rabugices imperdoveis, embora tivessem sido provocadas. Ela no era mais que um miservel grumete, mas tinha respondido ao Conrad Sharpe de igual a igual como se fora Georgina Anderson e no Georgie MacDonell. Outro engano como esse equivaleria a tir-la boina e a atadura do peito. depois desse enigmtico comentrio final, Sharpe lhe indicou que entrasse e abandonou o camarote. Fez falta um grande esforo para que os ps da Georgina se movessem, mas por fim chegou quase voando at a mesa que ocupava o centro da habitao; era um pesado mvel de carvalho, de uso Tudor, ao redor do qual poderiam sentar-se comodamente seis oficiais. Georgina permaneceu de p, com os olhos fixos na bandeja. Ao outro lado da mesa se erguia uma grande silhueta frente s janelas que iluminavam o ambiente. S podia perceber vagamente sua figura, pois era de tal tamanho que bloqueava a luz que emanava dos cristais. Mas ao menos, pde distinguir ao desconhecido capito. No dia anterior tinha admirado essas mesmas janelas, quando lhe permitiram familiarizar-se com o camarote e lhe ordenaram prepar-lo para receber a seu ocupante. Estava-o, sem dvida, e era digno de um rei. Nunca tinha visto nada parecido nos navios da Skylark. Todos os mveis eram luxuosos. junto larga mesa havia uma nica poltrona uso Imprio francs, com engastes de bronze sobre mogno e ramalhetes de coloridas flores bordadas sobre fundo marl, perfeitamente estofado. O camarote dispunha de outros cinco poltronas iguais, dois ao p das janelas, dois ante o escritrio e o ltimo detrs de este. O escritrio, de grande finura e elegncia, sustentava-se sobre belas patas ovaladas, pintadas com vinhetas clssicas. Mas a cama sim que era uma verdadeira obra de arte, uma antigidade do Renascimento italiano, de altos postes esculpidos que produziam o efeito de colunas arqueadas, toda ela coberta por um edredom de seda branca. Em vez de arca marinheiro, havia um armrio chins de teca, similar ao que seu pai tinha agradvel a sua me ao voltar do Longnquo Oriente depois de seu casamento; tinha decoraes de jade, madreprola e

lapislzuli. Tambm havia um aparador estilo reina Ana, de slida nogueira. Entre ambos, elevando-se quase mesma altura, via-se um relgio de bano e bronze, de estilo moderno. Em vez de prateleiras embutidas havia uma autntica livraria de mogno, com talhas douradas e portas de vidro, atravs das quais se viam oito prateleiras completamente cheias. Georgina reconheceu na cmoda o estilo Riesener, com decoraes florais e molduras sobredoradas. E atrs do biombo que separava um rinco do quarto, com sua paisagem inglesa pintada sobre couro flexvel, havia uma banheira de porcelana que, por seu enorme tamanho, deveu ter sido feita a medida; por sorte no era muito profunda, j que provavelmente tocaria a ela conduzir a gua para ench-la. O resto consistia principalmente em instrumentos nuticos, instalados nas proximidades do escritrio, um nu de bronze que se elevava mediio metro do cho e um hervidor de cobre colocado perto do lavabo, depois do biombo. Os abajures, todas diferentes, estavam fixas aos mveis ou pendiam de ganchos cravados nas paredes e o teto. Alguns quadros de diversos tamanhos e uma grosa e amplo tapete completavam um quarto comparvel ao palcio de um governador. Mas nem sequer todo isso revelava nada sobre o capito Malory, exceto possivelmente fora um excntrico ou que gostava de rodear-se de coisas refinadas, embora fora as mesclando sem ordem. Georgina no sabia se o capito estava de frente a ela ou olhando pelas janelas. Ainda no queria levantar a vista, mas o silncio se prolongava, lhe crispando os nervos at quase estalar. Tivesse querido sair sem chamar sua ateno... j que no parecia estar por ela. por que permaneceria to calado? Sabia perfeitamente que se encontrava ante ele, esperando para servi-lo no que desejasse. - Sua comida, capito...senhor. - por que sussurra? - a voz lhe chegou em outro sussurro to suave como o dela. - Disseram-me que voc...quer dizer, algum mencionou que voc sofria os efeitos de um exce... - pigarreou, elevando a voz para retificar rapidamente -. Uma dor de cabea, senhor. Meu irmo Drew sempre se queixa dos rudos quando se h... quando lhe di a cabea. - No me disseram que seu irmo se chamava Ian? - Tenho vrios irmos. - Coisa que acontece com todos, por desgraa - comentou ele, com secura -. Um de meus se encarregou ontem noite de me embebedar. Pareceu-lhe divertido me deixar incapacitado para zarpar. Georgina esteve a ponto de sorrir. Muitas vezes tinha visto seus irmos faz-lo mesmo mutuamente. Inclusive lhe faziam participar de suas

travessuras: punham-lhe rum no chocolate quente, atavam-lhe ns nas cintas do chapu e faziam ondear suas calcinhas na veleta ou, pior ainda, do pau maior do navio de outro irmo, para fugir das culpas. Os pcaros irmos eram algo universal, certamente; no existiam s em Connecticut. - Compreendo-o perfeitamente, capito - lhe ocorreu dizer -. Revistam ser bastante fastidiosos. - Bastante, sim. Ela percebeu certa ironia naquela voz, como se o comentrio lhe tivesse parecido pretensioso. E na verdade o era, para um moo de doze anos. Em adiante teria que sopesar cada palavra com mais cuidado antes de pronunci-la. No podia esquecer nem por um instante que estava fazendose passar por um moo, um menino ainda. Mas nesse momento lhe custava muito o ter em conta, sobre tudo porque ao fim tinha notado o acento do capito, decididamente britnico. Seria muita m sorte que, alm disso, resultasse ser ingls. Poderia evitar aos outros ingleses da bordo, mas no ao capito. No momento em que estudava a possibilidade de nadar por seus prprios meios at a borda do rio, ouviu uma ordem enrgica. - te apresente, moo, e deixa que te jogue um olhar. De acordo. O acento podia ser ligeiramente afetado. depois de tudo, acabava de passar algum tempo na Inglaterra. Com que Georgina ps os ps em movimento e se aproximou da silhueta escura, at que pde distinguir um par de botas reluzentes. Em cima delas havia umas meias cinzas, ajustadas a um par de pernas musculosas. Sem levantar a cabea, jogou uma olhada para cima, at ver uma camisa de linho branco, de mangas largas e punhos rodeados s bonecas, que descansavam com arrogncia sobre uns estreitos quadris. Mas os olhos da Georgina no passaram alm da pele visvel no meio do peito, pela funda abertura da camisa. Era tudo o que podia apreciar sem abandonar sua mansa postura, porque ele era muito alto...e fornido. - No ponha sombra - indicou o -. esquerda, onde te d a luz. Assim est melhor. - Logo reparou no mais bvio - : Est nervoso , no? - Este meu primeiro emprego. - E no quer danific-lo. compreensvel. te tranqilize, muchachito. No acostumo arrancar a cabea aos pequenos. S aos homens crescidos. Era esse um comentrio gracioso? - Me alegro se soubesse. - OH, bom Deus, a resposta soava muito atrevida. <<Cuida essa maldita boca, Georgina!>> - Tanto te fascina meu tapete? - Como diz, senhor? - Ao parecer, no pode lhe tirar os olhos de cima. Acaso lhe ho dito que te converter em ensopa com apenas me olhar, de to feio que sou?

Ela comeou a sorrir ante aquela brincadeira, obviamente destinada a tranqiliz-la, mas no chegou a faz-lo. A verdade era que se sentia mais aliviada. O capito estava olhando-a a plena luz e ainda no a tinha descoberto. Mas a entrevista no tinha terminado. E enquanto durasse, era prefervel que acreditasse nervosa; desse modo, atribuiria qualquer outro engano ao nervosismo. Georgina meneou a cabea como resposta e levantou o queixo pouco a pouco, tal como o teria feito um menino de sua suposta idade. Pensava lhe jogar uma olhada rpida cara antes de baixar outra vez a cabea, em um gesto infantil com o que poderia diverti-lo e deixar estabelecida sua imaturidade. No resultou assim. Jogou-lhe a olhada e baixou outra vez a cabea, mas no pde permanecer assim muito tempo. Involuntariamente voltou a levantar o queixo e cravou o olhar naqueles olhos verdes. Recordava-os com tanta claridade como se a tivessem estado perseguindo em sonhos. E algumas noites tinha sido assim. No era possvel. O muro de tijolos...ali? O arrogante vilo com o que no devia cruzar-se jamais...ali? No podia ser esse o homem a quem se comprometeu a servir. V sorte mais desastrosa! Fascinada de horror, contemplou uma sobrancelha loira avermelhada que se arqueava com curiosidade. - Algo vai mau, moo? - No - grasnou Georgina quase emudecida. Baixou o olhar ao cho to rapidamente que uma pontada de dor lhe atravessou as tmporas. - no vais dissolver te em sopa, depois de tudo, verdade? Ela conseguiu emitir um som negativo. - Estupendo! Duvido que meu estmago pudesse suportar semelhante espetculo nestes momentos. O que significava todo aquele falatrio? por que no a apontava com um dedo condenatrio e horrorizado? Acaso no a tinha reconhecido? E de repente se deu conta da realidade. Ainda depois de lhe ver a cara com claridade, seguia chamando-a <<menino>>. Ento levantou a cabea para examin-lo com mais detalhe. Nem os olhos nem a expresso do capito revelavam suspeitas nem dvidas. Seu olhar seguia sendo intimidatoria, mas expressava s diverso ante a conduta nervosa da Georgina. No a recordava absolutamente. Nem sequer o nome do MAC lhe tinha refrescado a memria. Incrvel. Certamente, o aspecto atual da Georgina era muito distinto de que tinha no botequim aquela noite, vestida com objetos totalmente desajustados. Agora a roupa lhe sentava perfeio e era toda nova, at os sapatos. S a boina era a mesma. Com os apertadas vendagens que o cean o

peito e a folgada camiseta com que dissimulava sua estreita cintura, tinha conseguido as linhas retas de um moo. E aquela noite se viram com pouca luz; talvez ele no tinha podido observ-la muito bem. Por outra parte, que motivos tinha para recordar o incidente? A julgar pela rudeza com que a tinha tratado no botequim, era possvel que estivesse bbado como uma Cuba. James Malory teve conscincia do momento exato em que ela se relaxou ao acreditar que no a tinha reconhecido. Existia a possibilidade de que fora ela quem tirasse reluzir aquele primeiro encontro; tinha contido o flego ao notar que ela j se deu conta de quem era, temeroso de que a moa abandonasse o jogo nesse mesmo instante, com outra amostra daquele vivo gnio que desatou contra ele aquela noite no botequim. Mas Georgina no suspeitava que j a tinha descoberto, e tinha decidido obviamente mord-la lngua e continuar com seu disfarce, exatamente o que James Malory desejava no momento. Tambm ele poderia haver-se depravado, a no ser pela tenso sexual que se deu procurao dele ao v-la entrar; era algo que no sentia com tanta intensidade ante uma mulher desde... nem se lembrava! As mulheres lhe resultavam muito facilmente acessveis. At a competncia com o Anthony pelas mais belas tinha perdido j seu estmulo muito antes de abandonar a Inglaterra, dez anos atrs. A diverso estava na competncia, no na vitria. Conquistar a uma mulher em especial no resultava absolutamente emocionante, quando havia tantas para escolher. Mas agora se encontrava ante um pouco muito diferente, ante um verdadeiro desafio, uma provocao importante. O fato de que lhe importasse era algo desconcertante para ele, dada sua enfastiada experincia. Esta vez no dava o mesmo qualquer moa: queria conseguir a essa. Talvez porque em uma ocasio a tinha perdido, com certa frustrao de sua parte. A frustrao em si era algo desacostumrado para ele. Possivelmente o interesse radicava em que ela constitua um mistrio. Ou, simplesmente, naquele bonito traseiro que to bem recordava. Qualquer que fosse o motivo, possui-la era de suprema importncia, mas no o deixava to fcil. E o lutar por alcanar essa meta supunha um estmulo que rompia com seu habitual aborrecimento. Realmente lhe provocava uma grande tenso tla to perto. Em realidade, estava ao bordo da excitao sexual, coisa que lhe resultava totalmente ridcula, considerando que nem sequer a havia meio doido nem poderia faz-lo, ao menos como o desejava, se pretendia levar o jogo at o final. E o jogo apresentava muitas possibilidades deliciosas para abandon-lo de um princpio.

portanto, ps alguma distncia entre si mesmo e a tentao, aproximando-se da mesa para examinar o contedo das fontes de prata. antes de que terminasse, ouviu-se o esperado golpecito porta. - Georgie, no assim? - Diz voc, capito? O a olhou por cima do ombro. - Seu nome. - OH... Meu nome Georgie, sim. Malory fez um gesto de assentimento. - Esse deve ser Artie, que traz meus bas. Pode tirar as coisas enquanto pico algo desta comida fria. - Quer que a reaquea, capito? Percebeu em sua voz o tom ofegante que delatava seus desejos de abandonar o camarote, mas no pensava perder a de vista enquanto o Maiden Anne no tivesse deixado atrs as costas da Inglaterra. Se a moa tinha um pingo de inteligncia, devia saber que o encontro anterior aumentava o risco de ser descoberta e que ele podia record-la em qualquer momento. Por isso no descartava a possibilidade de que j estivesse pensando em abandonar o navio antes de que fora muito tarde, inclusive a nado, se que sabia nadar. E ele no estava disposto a lhe permitir essa alternativa. - Est bem assim. De todos os modos, ainda no tenho muito apetite. - Como ela continuava de p no mesmo stio, adicionou - : A porta, menino. No vai abrir se sozinha. Reparou em que a moa caminhava para a porta com os lbios apertados. No gostava que a aulassem. Ou era o seco de seu tom o que a tinha aborrecido? Tambm notou que, ao indicar ao mal-humorado Artie onde colocar os bas, fez-o com uma atitude autoritria, que lhe sups um olhar duro por parte do marinheiro, ante a qual ela voltou a adotar os maneiras tmidos de um jovencito. James esteve a ponto de lanar uma gargalhada, mas compreendeu que a moa ia ter problemas com seu gnio se esquecia seu papel cada vez que se alterava. A tripulao no suportaria ares to altivos em um suposto moo. Entretanto, alm de anunciar que o mocito estava sob seu amparo pessoal - com o qual os membros novos de sua tripulao comeariam a burlar-se a suas costas, os antigos a olhar com mais ateno ao menino, e Connie a derrubar-se de risada em coberta - , a nica opo era vigiar de perto do Georgie MacDonell. Claro que isso no seria nada desagradvel: resultava encantada com essa roupa de muchachito. A boina de l que ele recordava seguia ocultando toda a cabeleira, embora as sobrancelhas indicavam que tinha cabelo escuro, talvez do mesmo

castanho intenso dos olhos. Mas no avultava muito seu gorrita de marinheiro, assim no devia levar o cabelo muito comprido ou o tinha talhado para disfarar-se. Imaginar-lhe apenas sem cabelo era quo ltimo Malory desejava. A chaquetilla branca era de mangas largas e pescoo alto; como lhe chegava quase ao meio buslo, ocultava bem seu traseiro arrebitado. O capito tratou de descobrir o que tinha feito com seus peitos e com a diminuta cintura que recordava ter abraado. O objeto se ajustava perfeitamente ao corpo, e a retido de suas linhas ficava acentuada pelo largo cinturo. Se havia alguma protuberncia por a se mantinha escondida sob o colete que levava sobre a chaquetilla. O colete sim que era um objeto engenhoso, ideal para seus fins. Protegia-lhe o corpo como uma couraa de ao, to rgida que nem o vento mais potente poderia abrir a de um golpe. Quando o tinha desatado, s se viam uns sete ou oito centmetros de chaquetilla pela parte dianteira, descobrindo muito pouco desse peito engenhosamente aplanado. A chaquetilla ocultava o resto, deixando vista parte das calas de cor ante, que terminavam justo debaixo do joelho, onde as grosas mdias de l dissimulavam a esbeltez das pantorrilhas. Como no eram muito folgadas nem tampouco muito rodeadas., davam a seus torneados membros o aspecto de umas pernas de menino perfeitamente normais. James a observou em silncio. A jovem revisou meticulosamente tudo os objetos dos bas e lhes buscou espao; se no cabiam no armrio, preocupava-se das colocar no roupeiro. Johnny, o grumete anterior, teria tomado a roupa a braadas para coloc-la na gaveta mais prxima; James se tinha cansado de lhe chiar por fazer isso. Mas este pequeno Georgie se delatava por seu esmero feminino. Provavelmente no se dava conta, pois provavelmente era sua maneira natural de atuar. Quanto tempo poderia manter seu disfarce com pequenas estupidezes como essa? Tratou de observ-la como o faria algum que ignorasse seu segredo. No era fcil , sabendo o que se adivinhava baixo essa roupa. Se no o tivesse sabido de antemo... caramba, no teria sido nada fcil descobri-la! Em realidade, a vantagem estava em sua estatura. Connie tinha razo; no aparentava mais idade que um menino de dez anos, embora dizia ter doze. Diabos!, e se era muito jovem para ele? No, no podia s-lo depois do que lhe fez sentir aquela noite, no botequim, com aquela boca sensual e aqueles olhos que alagavam a alma. Possivelmente fosse jovem, sim, mas no muito. Ela fechou o segundo arca vazio e lhe jogou uma olhada. - Levo-os fora, capito? Malory sorriu contra sua vontade.

- Duvido que possa, pequeno. No te incomode em forar esses fracos msculos. Artie vir por eles mais tarde. - Sou mais forte do que pareo - insistiu ela, com obstinao. - Seriamente? Melhor assim, porque cada dia ter que mover uma destas poltronas to pesadas. Estou acostumado a jantar com meu primeiro oficial. - S com ele? - jogou uma olhada s cinco poltronas restantes -. E com os outros oficiais no? - Este no um navio militar - apontou ele -. Alm disso , eu gosto da intimidade. A expresso da moa se iluminou imediatamente. - Nesse caso, vou... - no to logo, jovencito - deteve-a -. Aonde vai, se todas suas obrigaes estiverem neste camarote? - Eu... bom, supus...quer dizer... Voc falou que intimidade. - foi por meu tom de voz? Muito spero para ti, menino? - CO... como, senhor? - Est gaguejando. Ela inclinou a cabea. - voc desculpe, capito. - No me venha com essas. Quando te quiser desculpar, me olhe aos olhos. Mas no tem por que pedir desculpas... ainda. No sou seu pai para te dar um cabeada ou um aoite. Sou seu capito. No faz falta que te encolha cada vez que levanto a voz, ou se estiver de um humor horrvel e lhe Miro contrariado. Faz o que te indique, sem discutir, e nos levaremos estupendamente. Entendido? - Entendido, senhor. - Muito bem. Nesse caso, vem aqui e acaba esta comida. No quero que o senhor OuShawn pense que no aprecio seus esforos. Do contrrio, vete ou seja o que encontrarei em meu prato a prxima vez. Ela comeou a protestar, mas o capito a interrompeu: - Parece meio morto de fome, que diabos. Mas poremos um pouco de carne nesses ossos antes de chegar a Jamaica. Pode me acreditar. Georgina teve que fazer um esforo para no franzir o sobrecenho, sobre tudo ao ver que ele logo que havia meio doido a comida; mas arrastou uma poltrona at a mesa. Em realidade tinha fome, mas como comer com aquele homem ali sentado, olhando-a continuamente? Alm disso tinha que procurar o MAC, em vez de perder um tempo precioso sem fazer outra coisa que comer. Tinha que lhe dar a assombrosa notcia, lhe revelar quem era o capito antes de que fora muito tarde para encontrar uma soluo.

- A propsito, jovencito, quando falo de intimidade no refiro a ti continuou o capito, enquanto lhe aproximava a bandeja repleta de comida fria -. depois de tudo, sua tarefa me atender constantemente. Alm disso, dentro de poucos dias nem sequer repararei em sua presena. Isso resultava alentador, mas no trocava o fato de que nesses momentos o homem tivesse fixa nela toda sua ateno esperando v-la comer. Georgina se surpreendeu ao ver que no havia graxa endurecida no pescado; acompanhavam a este hortalias cozidas ao vapor e fruta fresca. Ainda fria, a comida parecia deliciosa. Quando antes terminasse, antes poderia ir-se. Comeou a engolir a comida a uma velocidade assombrosa, embora ao cabo de poucos minutos compreendeu que tinha sido um engano: estava sentindo nuseas e vontades de vomitar. Com os olhos dilatados de horror, voou cmoda em busca do urinol. Sua mxima preocupao nesses instantes era que esse urinol estivesse vazio e limpo. Se no, no poderia evitar um desastre maior. Por sorte, estava-o. Chegou a tir-lo bem a tempo, enquanto ouvia vagamente o protesto do capito: - Jesus, no me diga que vai A...! Bom, j vejo que sim. Pouco lhe importava o que ele pensasse nesses momentos; seu estmago estava jogando at o ltimo bocado ingerido fora. antes de que tudo terminasse, sentiu na frente um pano molhado, e no ombro, uma mo pesada e solidria. - sinto muito, pequeno. Tinha que ter compreendido que estava muito nervoso para te encher o estmago. Anda, deixa que te ajude a chegar at a cama. - No, eu... - No discuta. Provavelmente no voltarei a lhe oferecer isso e uma cama muito cmoda. Aproveita meus remorsos e te jogue. - que no quie... - No te hei dito que devia cumprir minhas ordens sem discutir? Ordeno-te que te deite nessa cama e descanse um momento. Necessita ajuda ou pode chegar por seus prprios meios? Da doura autoridade, e logo impacincia. Sem responder, Georgina correu a enorme cama e se tombou nela. Obviamente, esse homem se comportaria como um autocrata, um desses convencidos de que o capito de um navio era um deus onipotente. A verdade era que se sentia terrivelmente mal e precisava deitar-se. Mas no nessa maldita cama. Um momento depois o viu de p a seu lado, inclinado para ela. Afogou uma exclamao e rezou imediatamente para que no a tivesse ouvido, porque o capito no tinha feito outra coisa que lhe pr o pano frio na frente.

- Teria que te tirar a boina e o colete; os sapatos tambm. Assim se sentir mais cmodo. Georgina empalideceu de sbito ia ter que lhe desobedecer desde o comeo? Tratando de no mostrar-se sarcstica, disse-o com toda claridade : - Embora voc pense o contrrio, capito, sei me cuidar sozinho. Assim estou bem. - Como gosta - resplic ele, encolhendo-se de ombros. Para alvio da jovem, deu-lhe as costas. Mas um momento depois se ouviu sua voz do outro extremo da habitao: - A propsito, Georgie, no se esquea de transladar sua rede e seus pertences do castelo de proa aqui. Faz-o assim que se sinta melhor. Meu grumete dorme sempre onde lhe necessita. 12 - Onde lhe necessita? - exclamou Georgina, incorporando-se na enorme cama. Logo entreabriu os olhos com suspicacia para olhar ao capito, que descansava lnguidamente na cadeira que ela tinha desocupado. portanto, estava completamente frente a ela e observando-a -. Para que pode me necessitar em meio da noite? - Tenho o sonho ligeiro, sabe? Os rudos do navio revistam despertar. - E o que tem isso que ver comigo? - Bom, Georgie - aduziu ele, com o tom que se usa para falar pacientemente com um menino - , poderia necessitar algo. - A jovem j ia replicar que podia cuidar-se s perfeitamente, mas o capito adicionou - : depois de tudo, seu dever. Posto que ningum lhe tinha detalhado claramente suas obrigaes, Georgina no tinha nenhum direito a negar-se. Mas era obrigatrio ficar sem dormir quando ele se desvelava? Agora sim que se arrependia de ter conseguido aquele emprego. Equivalia a servir a um autocrtico muro de tijolos. Decidiu no discutir o tema no momento, mas necessitava algumas elucidaes. - refere-se voc a lhe trazer algo de comer da cozinha? Sim, isso mesmo. Mas s vezes s necessito que uma voz apaziguadora me ajude a dormir. Sabe ler, no? - obvio - replicou ela, indignada. Advertiu muito tarde que teria podido livrar-se ao menos de uma tarefa se tivesse respondido negativamente. Isso, no suposto caso de que continuasse a bordo; nesses momentos desejava com ardor abandonar o navio. imaginou lhe lendo em meio da noite: ele, deitado na cama; ela, sentada em uma cadeira, possivelmente at no bordo do colcho se ele se queixava de que no a ouvia bem. Haveria s um abajur aceso; mas ao menos,

ele estaria sonolento, com as faces suavizadas pela penumbra, lhe escondendo esse aspecto lhe intimidem... Mas diabos! : tinha que procurar o MAC quanto antes. Tirou as pernas pelo flanco da cama, e imediatamente ouviu uma spera ordem: - te deite, Georgie! O capito se incorporou na cadeira e a olhava com o cenho franzido ; a julgar por sua expresso, se ela se levantava ele faria o mesmo e alm lhe fecharia o passo para a porta. E Georgina no tinha suficiente coragem para pr a prova vontade to formidvel. <<Por amor de Deus, isto ridculo>>, disse-se. Mas permaneceu tendida olhando-o, quase jogando fascas pelos olhos. Por um momento apertou os dentes, cheia de frustrao. Logo insistiu: - Isto no necessrio, capito. J me encontro muito melhor. - Serei eu quem dita quando est melhor, moo - reps com arbitrariedade, voltando a reclinar-se na poltrona -. Ainda est to plido como esse edredom. Te vais ficar a at que eu te autorize a te levantar. A fria ia avermelhando as bochechas da Georgina, embora ela no se dava conta. No podia suportar v-lo ali sentado, como um aristocrata de vida dada de presente. Seguro que era um aristocrata, e o mais provvel era que no tivesse movido um dedo em toda sua vida. Se ela se encontrava prisioneira nesse navio durante vrias semanas, agentando suas desnecessrias cuidados, acabaria com os nervos destroados e detestando cada momento de servio. A s idia lhe resultava insuportvel. Mas no havia modo de sair desse camarote, como no fora desafiando abertamente sua autoridade. E estava to impossibilitada para enfrentar-se a ele como um moo de doze anos. Aceita essa concluso, Georgina, inquieta por sua incgnita sobre onde deveria passar a noite, tirou o tema a colao. - eu acreditava, capito, que todos os camarotes disponveis estavam ocupados. - E assim . O que quer dizer, menino? - Que no sei onde quer voc que ponha minha rede, se devo estar perto se por acaso me chama durante a noite. Suas palavras motivaram uma gargalhada. - Onde diabos crie que deve p-la? O que se divertisse a sua costa a enfureceu tanto como quo cuidados no lhe pedia. - Nesse corredor cheio de correntes de ar - respondeu -. Mas devo lhe dizer, capito, que isso no me convm em...

- Basta, moo, que me vais fazer chorar de risada. Que tolices! Dormir aqui mesmo, certamente, como o tm feito todos meus grumetes. Era o que se temia. Por sorte, sabia que no era um pouco desacostumado; isso a salvou de estalar em uma indignao virginal que teria resultado totalmente inadequada, dada a situao. Muitos capites alojavam em seus camarotes aos membros mais jovens da tripulao, por simples amparo para estes. Assim o fazia seu irmo Clinton, por exemplo, desde que a um grumete seu o atacaram e feriram gravemente trs marinheiros. Ela no conhecia os detalhes do caso, mas Clinton, furioso, fazia aoitar aos trs atacantes. Entretanto, este capito sabia que seu grumete tinha um irmo maior a bordo que podia encarregar-se de proteg-lo. portanto, se queria o ter em seu camarote era por convenincia prpria. Mas no podia discutir; no lhe emprestaria ateno; alm disso, tinha-lhe advertido que no queria discusses. Se essa era a poltica acostumada do capito, protestar no tinha sentido. portanto, s ficava uma pergunta por fazer: - Aqui mesmo?, mas onde? O assinalou com a cabea o nico rinco parado da habitao, direita da porta. - Suponho que isso bastar. H lugar de sobra para seu ba e tudo o que haja trazido. J h suportes para a rede nas paredes. Ela viu os ganchos que mencionava, separados entre si por uma distncia que permitiria tender uma rede no rinco. Sentiu saudades no hav-los visto no dia anterior, ao inspecionar o camarote. Ao menos, esse lugar estava longe da cama. Mas Ainda assim, no havia entre essas duas zonas um s mvel o bastante alto para lhe oferecer um mnimo de intimidade: s a banheira situada depois do biombo, no outro rinco perto das janelas, e a cmoda entre ela e a porta. A mesa ocupava o centro. Todo o resto estava esquerda da porta; a mesa, depois dela; o armrio e o aparador, contra a parede da esquerda; a livraria contra a mesma parede, mas junto s janelas, no rinco que tambm ocupava o escritrio, para aproveitar a luz. - Basta-te, pequeno? Como se estivesse disposto a instal-la em outro lado, se dizia que no! - Suponho que sim, mas posso usar o biombo? - Para que? <<Para ter intimidade, pedao de bobo!>> Mas ele parecia to divertido pela pergunta, que Georgina se limitou a responder: - Era uma ocorrncia, nada mais.

- Uma m ocorrncia, pequeno. Usa o sentido comum. O biombo est atarraxado ao cho, como todo o resto exceto as cadeiras. E justamente uma de suas funes as atarraxar ao cho ao menor sinal de mau tempo. Nesta ocasio, Georgina percebeu imediatamente o rubor que subia s bochechas. Isso era algo que ela sabia sempre: em um navio todo devia estar atarraxado, pacote ou fixo de algum modo, para que no acabasse ocupando o stio que no lhe correspondia, geralmente depois de causar muitos danos no forado trajeto. Como tinha podido esquecer algo to sabido? - que nunca tinha navegado at agora - replicou, em defesa de sua estupidez. - Ento, ingls? - No! - A negativa foi muito spera e apressada - .Quer dizer, viajei de navio at aqui, claro, mas como passageiro. - Ao compreender que cada vez parecia mais ignorante, adicionou com acanhamento - : A verdade que no me tinha fixado nessas coisas. - No importa. J aprender todo o necessrio, agora que da tripulao. No vacile em perguntar o que precisar saber, menino. - Pois j que agora tem tempo, capito, teria a bondade de me explicar quais so minhas obrigaes, alm das que j h men...? interrompeu-se, pois uma daquelas sobrancelhas douradas se arqueou, em um gesto de divertida complacncia. Mas o que havia dito esta vez para que esse homem sonriera como um parvo? O no prolongou o suspense. - O que tenha a bondade? - Agora ria a gargalhadas -. Por Deus, menino, no sei de bondades desde que tinha sua idade! - s um modo de falar - aduziu ela, exasperada. - Isso uma amostra de boa educao, pequeno. Muito boa para um grumete. - Assim ter que ser mal educado para ocupar esse posto? Ningum me havia isso dito. - No te volte respondo, pequeno, se no querer que te d um bom puxo de orelhas... embora lhe esconda isso baixo essa condenada boina. - OH, a esto, capito, bem bicudas e enormes. Por isso as mantenho ocultas. - Que desiluso, moo! Acreditava que era por causa de uma calvcie prematura. Assim que se trata to somente de um par de orelhas grandes? Ela sorriu a seu pesar. Esse parvo lhe estava resultando divertido. E quem teria pensado que um autocrtico muro de tijolos podia ser divertido? Como se no bastasse isso para surpreend-la, de onde tirava ela mesma a coragem para brincar com ele? E o mais assombroso era que no a tivesse

assustado a ameaa de lhe atirar das orelhas, face seriedade com que a tinha pronunciado. - Caramba! - exclamou ele, respondendo ao sorriso da Georgina - , com que tem dentes, depois de tudo. J comeava a duvid-lo. E brancos como prolas, alm disso. Claro, jovem. J lhe apodrecero. - A voc no lhe ho podre. - Acaso insinas que, sendo to velho, j deveria hav-los perdido? - Eu no hei dito... - Georgina se interrompeu, confundida -. Com respeito a minhas tarefas, capito... - No lhe especificou isso Connie ao te contratar? - S me disse que devia servi-lo a voc, no aos outros oficiais, e cumprir suas ordens. Mas no me deu detalhes. que a isso se reduz tudo, no te d conta? Ela apertou os dentes at dominar sua irritao. Por fim as palavras voltaram para sua boca: - Capito Malory, sei que h alguns grumetes que tm que ordenhar vacas... - Por Deus, compadeo a essas pobres criaturas! - exclamou ele, com fingido horror. Mas um momento depois apareceu outra vez seu sorriso -. Por minha parte, pode ficar tranqilo. Eu no gosto do leite. Essa no ser uma de suas tarefas. - Quais sero, ento? - insistiu ela. - Umas quantas coisas, poderia dizer-se. Atuar como criado na hora de servir a comida, como mordomo dentro de meu camarote e como servente em geral. E como nesta viagem no trouxe para minha ajuda de cmara, tambm ter que cumprir essas funes. Nada muito exaustivo, j v. No: s servir o de joelhos, exatamente como ela supunha. Esteve a ponto de perguntar se tinha que lhe esfregar as costas e lhe limpar tambm o traseiro, mas se calou. J que ele tinha prometido no lhe dar um puxo de orelhas, era melhor no tent-lo. De maneira nenhuma devia descobrir o que havia sob sua boina. Realmente, sua situao era quase cmica. Mas se o grumete do Drew se limitava a lhe servir a comida! De todos os capites que zarpavam de Londres, justo tinha tido que cair nas mos de um condenado ingls. E no s era ingls, mas tambm tambm um aristocrata intil. No tinha dado golpe em sua vida. De tudo isto no lhe disse uma palavra, naturalmente. Estava irritada, mas no louca. James teve que sufocar a risada. A moa estava fazendo um esforo colossal para no queixar-se pela carga que ele acabava de acumular sobre seus ombros. A maior parte era puro invento, sobre tudo o do ajuda de cmara; fazia mais de dez anos que no o tinha. Mas quanto mais tivesse que

fazer ela no camarote, menos trataria com a tripulao. No era questo de que outros descobrissem o segredo antes que ele. Alm disso, quanto mais tempo passasse em seu camarote, mais poderia desfrut-la, e sua relao se limitaria a eles dois. No momento, entretanto, precisava pr distncia entre ambos. Ao vla assim, acurrucada em sua cama, sua imaginao j voava a certas coisas que ainda devia esperar. <<Disciplina, moo - admoestou-se a si mesmo -. Se no a tiver voc, quem a vai ter? >> Nesse momento, aquilo soava a piada. Fazia muito tempo que no se enfrentava com uma verdadeira tentao. O autodomnio era fcil quando o aborrecimento apagava as emoes, mas tudo trocava quando estas emergiam com tanta intensidade. Georgina decidiu que no valia a pena continuar com essa irritante conversao. Alm disso, o fato de manter-se em silncio podia induzi-lo a procurar alguma outra diverso, como, por exemplo, dirigir o navio. Possivelmente desse modo sasse do camarote. E assim que o fizesse, seria sua oportunidade para escapar dali. O que no lhe ocorreu era que ele ia aproximar se da cama para ver como estava. Ultimamente no tinha muita sorte com os planos improvisados. Ao abrir os olhos o viu ali, inclinado sobre ela. - Vejo que segue plido - comentou o capitan -. Eu que estava convencido de que tinha conseguido te tranqilizar e que te encontrava melhor! - OH, assim foi, capito - assegurou-lhe ela. - J no est nervoso? - Absolutamente. - Estupendo. Assim no ter que passar muito tempo na cama. Mas no h pressa, verdade? Agora que o penso, no tem nada que fazer at a prxima comida. Viria-te bem uma sesta para te devolver a cor s bochechas. - Mas se no me encontro...! - No irs discutir cada vez que te faa uma sugesto! verdade, Georgie? Era necessrio esse rosto agressivo, como se fora lhe dar um soplamocos? Com seu afvel bate-papo lhe tinha feito esquecer que, depois de tudo, era um homem perigoso. - Agora que voc o diz, ontem noite no dormi grande coisa. Ao parecer, foi a resposta adequada, pois a expresso do capito voltou a trocar. No era muito afvel, embora em realidade nunca o tinha sido, mas sim menos severo. E uma vez mais mostrava diverso.

- muito jovem para ter estado fazendo o que faziam ontem noite meus outros tripulantes. O que foi o que te manteve acordado? - Sua tripulao - respondeu ela -. Fosse o que fosse o que estavam fazendo, suas gargalhadas eram muito estrondosas. O se ps-se a rir. - dentro de alguns anos, muchachito, ser mais tolerante. - no sou to ignorante, capito. J sei o que revistam fazer os marinheiros durante a ltima noite em terra. - Ah, se? Assim est familiarizado com esse aspecto da vida? <<Recorda que um menino. Recorda que um menino e, por amor de Deus, no volte a te ruborizar!>> - obvio - respondeu Georgina. Via-o vir: esse diablico gesto da sobrancelha, e a risada brilhando nesses olhos to verdes. Mas a previso no lhe serve de nada para ouvir a seguinte pergunta: - Sabe de ouvidas...ou por prpria experincia? Georgina se afogou com sua prpria exclamao e passou dez segundos tossindo, tempo que o capito dedicou a lhe golpear solidariamente as costas. Quando por fim conseguiu respirar outra vez, sups que devia ter vrias vrtebras rotas, graas aos tijolos que esse muro tinha por mos. - No me parece, capito Malory, que minha experincia ou minha falta dela tenham nada que ver com esse trabalho. E ainda tinha muito mais que dizer sobre essas perguntas pouco ortodoxas, mas ele a sossegou com um simples: - Muito certo. O qual foi uma sorte, pois ela no estava pensando nesses momentos como um menino de doze anos. De qualquer modo, ele no tinha terminado: Ter que me perdoar, Georgie. Tenho o costume de ser depreciativo, sabe?, e a indignao alheia s serve para me inspirar novos ataques. Trfico de no tomar o a peito, porque, se tiver que te ser completamente franco, suas demonstraes de mortificao no fazem a no ser me divertir. Ela nunca tinha ouvido nada to...to ridculo. E esse homem o dizia sem pingo de contrio. Tudo era deliberado: as provocaes, os insultos, as brincadeiras. Que o diabo se levasse a esse canalha! Era muito pior do que tinha pensado em um princpio. - E no poderia voc evitar essas provocaes... senhor? - sugeriu, apertando os dentes. O capito emitiu uma gargalhada que parecia um latido.

- Perderia-me outras jias de sabedoria como essa! No, pequeno; eu no renuncio a minhas diverses por nenhum homem, mulher ou menino vivente. depois de tudo, tenho to poucas... - Com que no h misericrdia para ningum. Nem sequer para os meninos doentes? Ou por fim me julga o bastante recuperado para me levantar capito? acertaste com sua primeira hiptese... a menos que esteja suplicando. Isso poderia o ter em conta, assim? - O que? - Se est suplicando compaixo. Maldito homem, que a provocava pondo em jogo seu orgulho. Os meninos, incmoda idade de doze anos, tm muitssimo orgulho, e sem dvida ele contava com isso. Uma garota dessa idade no se limitaria a pedir compaixo; faria-o chorando a mares. Mas um varo preferiria morrer a reconhecer que no suportava umas quantas brincadeiras, por inmisericordes que fossem. E como tinha que reagir ela, por todos os diabos? Uma mulher que s desejava esbofetear essa cara arrogante, mas que devia reprimir-se porque no resultaria adequado para o papel do Georgie que tinha assumido? E ali estava ele, com as faces inexpressivas e certa tenso nos ombros e o peito. Como se a resposta tivesse de verdade alguma importncia para ele! Sem dvida estava preparando outro brilhante sarcasmo se por acaso ela respondia afirmativamente. - Tenho irmos vares, capito, todos maiores que eu - explicou-lhe framente -. Para mim no novo ser objeto de brincadeiras pesadas, provocaes e brincadeiras. A meus irmos adoram... embora sem dvida no tanto como a voc. - Bem dito, jovencito! Para chateio dela, o capito parecia muito agradado. OH, se ao menos fora possvel lhe dar sequer uma bofetada antes de abandonar o Maiden Anne! Mas nesse momento se sentiu repentinamente sufocada por toda uma srie de emoes inesperadas, pois o homem se inclinou para agarr-la pelo queixo, tal como o tinha feito o senhor Sharpe ao lhe examinar a cara de lado a lado. Mas a diferena do senhor Sharpe, fez-o com muita suavidade, com os dedos estendidos sobre a bochecha esquerda. - Muita coragem em algum que, como disse Connie, no tem um cabelo de barba vista. - Os dedos descenderam lentamente pela tersa bochecha at a mandbula. Ao menos, esta foi a impresso da confusa Georgina, cujos sentidos estavam desbocados -. Servir, pequeno.

Estava a ponto de vomitar outra vez, a julgar pela sensao estranha que lhe agitava a parte inferior do ventre. Mas seus nervos se aquietaram assim que o capito retirou a mo. E no pde fazer outra coisa que contemplar fixamente suas costas enquanto ele saa do camarote.

13 As nuseas da Georgina foram aplacando-se, mas passaram ao menos cinco minutos mais antes de ser capaz de aquietar seus tumultuosos pensamentos o suficiente para ver que por fim estava sozinha no camarote. Quando caiu na conta, seu bufido de desgosto foi to potente que qualquer que estivesse ao outro lado da porta o teria ouvido. Mas no havia ningum, conforme comprovou abrindo-a bruscamente um momento depois. Resmungando para seus adentros contra os muros de tijolo e a arrogncia dos aristocratas ingleses, partiu para a escada. J tinha subido a metade quando recordou que lhe tinha ordenado dormir uma sesta. detevese, mordiscando o lbio inferior com seus <<brancos como prolas>>. o que fazer, ento? No pensava voltar para a cama de maneira nenhuma, em que pese a essa tola ordem. Suas prioridades eram singelas: procurar o MAC e abandonar como fora o Maiden Anne antes de que resultasse muito tarde. Entretanto, desobedecer a ordem de um capito era um imperdovel atrevimento. portanto... devia assegurar-se de que o capito no se inteirasse. Era singelo. Mas e se estava perto? Dada a sorte que tinha nos ltimos tempos... No, terei que ser otimista: se ele estava nas cercanias, esperaria um ou dois minutos a que se afastasse ou se distrara, mas no muito mais. Estava decidida a sair a coberta, tanto se estava como se no. Em todo caso, aduziria que desejava jogar uma ltima olhada a Inglaterra, embora a mentira lhe entupisse na garganta. Mas seus temores se desvaneceram em seguida, pois ao aparecer cautelosamente a cabea pela escotilha aberta, no achou rastros do capito. Por desgraa, tampouco havia sinais do MAC, nem sequer acima, onde poderia ter estado revisando o cordame. Subiu o resto da escada e se dirigiu s pressas para a proa, sem atrever-se a olhar para o fortaleza, pois de ali acima poderia ser vista com toda claridade. Pouco lhe faltava para correr, com a esperana de no ter que procurar o MAC de um extremo a outro. Mas se deteve em seco no meio do navio. A estribor no se via outra coisa que o oceano. Girou bruscamente a cabea para a popa; l estava a terra que ela esperava ver. Mas as ribeiras, que to desesperadamente precisava ter a seu alcance, j apenas

se divisavam; a grande mi da Inglaterra se diminua cada vez mais depois da esteira do navio. Georgina ficou olhando com frustrao sua nica possibilidade de abandonar o navio, contemplando esse pas que retrocedia com rapidez, perdendo-se na distncia. Como era possvel? Levantou a vista a um cu muito talher para calcular a hora. To tarde tinha levado a comida ao capito? Bastou-lhe uma olhada s velas cheias para compreender que o navio navegava a uma velocidade extraordinria, empurrado por volta do mar por ventos de tormenta. Mas era possvel que a Inglaterra j tivesse ficado atrs, se ainda navegavam pelo rio no momento em que ela baixou ao camarote do capito? De novo foi s nuvens. Desde no haver-se entretido esse maldito homem em chate-la com suas provocaes e seus desnecessrios cuidados, ela teria podido liberar-se dele para sempre. Agora... diabo!, estava apanhada em seu navio, sujeita a seus detestveis caprichos, e cabia esperar um trato muito pior que o sofrido essa tarde. Acaso no reconhecia ele mesmo que desfrutava irritando s pessoas at tirar a de gonzo? Por muito paciente que fora, e Georgina estava segura de s-lo, nem sequer ela seria capaz de resistir muito tempo rabugices tal deliberadas. cedo ou tarde acabaria lhe dando uma bofetada ou utilizando qualquer outro tipo de defesa feminina que evidentemente delataria. E ento, o que? Dado o cruel senso de humor do capito, no podia adivinhar sua reao se a descobria. Certamente, a fortuna a tinha abandonado esse dia por completo. Inclusive tinha esquecido que devia andar por coberta com precauo. Seus escuros pensamentos se interromperam ante um rude golpe no ombro. Girou em redondo, exclamando com voz carregada de altiva exasperao: - O que acontece? Essa resposta imprudente lhe custou um murro instantneo. O golpe a enviou contra a amurada; seus ps se deslizaram pouco a pouco para diante, at que ficou tendida no cho. Foi mais a surpresa que o atordoamento, embora lhe doa a orelha do golpe. No fazia falta que ningum lhe indicasse seu engano, mas de todos os modos o belicoso marinheiro erguido a seu lado se apressou a dizer-lhe Mientras tanto, en el alczar, Conrad Sharpe se vea en serias dificultades para impedir que el capitn saltara por encima de la barandilla a la cubierta, como haba intentado hacer al ver que golpeaban a la muchacha. Tampoco era fcil contenerlo sin que se notara. - Volta a me responder desse modo, piolho descarado, e te jogarei pela amurada como a um escupitajo. E que no volte a verte estorvando o passo!

Havia espao suficiente como para que o homem pudesse passar. No era corpulento, mas bem fraco e mido. Mas Georgina no disse nada. Estava muito ocupada em tirar de no meio as pernas, j que ele estava a ponto de apartar-lhe a chutes. Enquanto isso, no fortaleza, Conrad Sharpe se via a srias dificuldades para impedir que o capito saltasse por cima do corrimo coberta, como tinha tentado fazer ao ver que golpeavam moa. Tampouco era fcil cont-lo sem que se notasse. - Basta, Hawke! J aconteceu o pior. Se intervier agora... - Quem fala de intervir? o que quero fazer lhe romper todos os ossos a esse homem! - Bem, brilhante ideia - contra-atacou Connie, sarcstico -. No me ocorre um modo melhor de demonstrar tripulao que o pequeno Georgie no deve ser tratado absolutamente como um grumete, mas sim como propriedade pessoal do capito. O mesmo daria que lhe arrancasse essa estpida boina e lhe pusesse saias. Seja como for, s conseguiria que todos os homens fixassem seu interesse nesse amiguito, at descobrir o que tem de especial para que voc esteja disposto a cometer um assassinato por ele. E no me olhe com a sobrancelha levantada, condenado idiota. Seus punhos seriam uma arma letal para algum desse tamanho. Sabe perfeitamente. - Est bem. Conformarei-me fazendo-o passar pela quilha. Ao perceber esse tom seco, indicativo de que James tinha recuperado o bom tino, Connie se separou dele com um grande sorriso. - No, no o far. Que motivo aduziria? A moa respondeu com descaramento. Ouvimo-la daqui. No h a bordo um s homem que no tivesse atuado como Pontua ante semelhante provocao de um simples grumete. Alm disso, parece que o irmo vai ocupar se do assunto. A ningum sentir saudades que ele v em defesa do pirralho. Os dois observaram como Ian MacDonell se lanava sobre Tils e o levantava em velo no momento em que ia atirar um chute moa. O marinheiro ficou pendurado dos punhos do escocs pelo peitilho de sua camisa a quadros. E embora MacDonell no levantou a voz, sua advertncia ressonou por toda a coberta. - Se voltar a lhe pr a mo em cima, amigo, terei que te matar. - Se expressa bastante bem, no? - comentou James. - Ao menos a ningum chamar a ateno... ele, claro. - Tem-te feito entender, Connie. No faz falta que insista. Que diabo estar dizendo a garota ao escocs? A jovem se levantou e falava com seu <<irmo>> em voz baixa, mas severo. Pontue seguia suspenso no ar .

- Parece que est tratando de acalmar os nimos. Inteligente, a menina. Sabe de quem a culpa. Se ela no tivesse estado por a, olhando como uma parva... - Em parte, a culpa minha - interrompeu James. - Ah, se? Talvez no me fixei bem. No vi como a deixava cravada coberta, por exemplo. - Com que estamos graciosos... Pois olhe, amigo, no me faz graa. - Que lstima! A mim sim. - Connie sorria sem arrependimento -. Mas como vejo que morre por demonstrar sua nobreza, anda, confessa por que te crie responsvel pela imprudncia da menina. - No que o cria; estou seguro - contra-atacou James, fulminando a seu amigo com o olhar -. Assim que me reconheceu decidiu abandonar o navio. - Isso te disse? - No fazia falta. Lhe via claramente na cara. - Detesto me deter em detalhes, velho amigo, mas o caso que ainda est aqui. - obvio - espetou-lhe James - , mas s por que eu a estive retendo em meu camarote at que j era muito tarde para poder-se largar a nado. Se se ficou na coberta como pasmada, porque viu como se perdia na distncia sua nica possvel escapatria... e provavelmente estava me amaldioando ao mesmo tempo. - Bom, acredito que no voltar a cometer o mesmo engano... o de estorvar o passo, quero dizer. Geralmente um bom murro na orelha uma boa lio. - Mas se ganhou a inimizade de Tils. Artie tambm teria querido lhe dar um chute no traseiro. Se no o fez foi porque eu estava presente. Deveria ter ouvido a autoridade com que lhe dava ordens! - No supor que o pirralho uma verdadeira dama, ou sim? James se encolheu de ombros. - No sei, mas tem experincia em mandar a subordinados. Alm disso, recebeu uma boa educao... ou sabe imitar s pessoas educada. Connie acabou por perder o senso de humor. - Maldita seja, isso troca as coisas, Hawke. - Nem pensar! No fui eu quem a vestiu com essas calas. E voc., por quem diabos a tinha tomado? Por uma rameira do porto? O silncio do primeiro piloto foi resposta suficiente, e acabou por arrancar uma breve gargalhada ao James. - Bom, j pode deixar o cavalheirismo, Connie. No te sinta melhor que a mim. Sigo pensando que essa ardilosa mucosa possivelmente seja uma

princesa. Mas no momento, e enquanto eu no diga o contrrio, meu grumete. Ela mesma escolheu o papel e vou deixar que siga representando-o. - Por quanto tempo? - portanto como eu possa resistir. - Ao ver que o escocs deixava em liberdade a sua vtima, o capito exclamou - : Caramba, no lhe deu sequer um bom golpe! Eu lhe haveria... - ...quebrado todos os ossos, j sei. - Connie suspirou - .Parece-me que te est tomando o assunto muito a peito. - Absolutamente. Estando eu presente, ningum golpear a uma mulher sem receber seu castigo. - O que so esses novos sentimentos? surgiram depois de zarpar? Vamos, Jaime, amigo - adicionou com gesto apaziguador, vendo que James se voltava fulminante contra ele -. Essas guarda olhadas assassinas para os tripulantes, em quem possivelmente tambm surta... Est bem - corrigiu-se a contra gosto, vendo que James dava um passo para ele -. Retiro o dito. o cavalheiro andante defensor da honra de todas as mulheres. - Eu no diria tanto... Connie recuperou imediatamente o bom humor ante a expresso horrorizada de seu amigo. - Tampouco eu, se hoje no estivesse to suscetvel, homem. - Suscetvel eu? S porque quero castigar a esse fulano por meter-se com uma mulher? - Vejo que preciso voltar para os detalhes. Recorda que Pontue ignora que se colocou com uma mulher. - Isso irrelevante, mas o aceito. Por meter-se com uma criatura, ento. No suporto nenhuma coisa nem a outra. E antes de que abra o pico para defender outra vez a esse inseto, me diga: crie que se teria apressado tanto a se separar do passo a cabeadas a um homem como MacDonell? O primeiro oficial se viu obrigado a reconhecer: - Acredito que teria dado um rodeio. - Em efeito. Agora bem, j que descartaste todos os castigos que sugeri para essa tendncia a fanfarronear, e posto que o escocs me desiludiu ao limitar-se a lhe fazer uma mera advertncia... - Acredito que foi a moa quem o aconselhou. - Isso tambm irrelevante. Seus desejos no vm ao caso. portanto, a prxima vez que veja o senhor Pontue, quero que seja com o <<misal>> nas mos... James se referia pedra branda que se usava para esfregar os rinces difceis da coberta, tarefa que devia efetuar-se de joelhos. Uma vez molhada a madeira, preferivelmente pela chuva, a fim de no ter que conduzir gua, pulverizava-se areia sobre toda a coberta. Logo se utilizava

uma arenito grande, arrastando a de proa a popa por meio de largas sogas sujeitas aos extremos. O mesmo procedimento se repetia nos rinces com um aspern mais pequeno posto em mos e joelhos. Era realmente uma das tarefas mais desagradveis da bordo. Quer lhe fazer limpar uma coberta que est impecvel? perguntou Connie. - Durante quatro guardas consecutivos, ao menos. - Por Deus, Hawke! Se o tiver dezesseis horas de joelhos ficar sem pele. Manchar de sangue toda a coberta. Sua observao no alterou a deciso do James. - Em efeito. Pelo menos salvar os ossos. - Suponho que j sabe que com isso s conseguir aumentar o dio de Tils contra seu <<menino>>. - Absolutamente. Seguro que, evitando este incidente, podemos encontrar em Tils algum outro motivo que justifique esse leve castigo. Embora s seja sua roupa inadequada ou seu aspecto pessoal. No crie que tem que ter a camisa bastante enrugada, depois de ter passado pelos punhos do MacDonell? Seja qual seja a falta que lhe descubra, o bom homem se resentir contigo e no com o Georgie. - Muitssimas obrigado! - reps o primeiro oficial, sardnico -. Bem poderia esquecer o assunto, no te parece? Se eles o tiverem feito... James observou aos dois MacDonell, que se encaminhavam para o castelo de proa. Georgie se apertava com uma mo a orelha machucada. - Duvido-o. Por minha parte, no penso esquec-lo. Assim deixa de pr objees a meus castigos, Connie. Ou o misal, ou o gato de nove caudas. E se se preocupar que a coberta se manche de sangue...

14 Outra vez tagarelando sobre muros de tijolo? To forte foi o golpe desse homem? Deveu permitir que lhe desse uma boa... - Refiro-me ao capito - sussurrou Georgina, enquanto levava a empurres ao MAC em busca de um stio resguardado onde pudessem conversar -. o mesmo boi gigantesco que me tirou do botequim aquela noite horrvel. MAC se deteve em seco. - No me diga que te refere ao cavalheiro loiro! O seu muro de tijolos? - nosso capito. - OH, caramba, essa sim que m notcia. Ela piscou ante essa resposta to impassvel.

- No me ouviste? O capito Malory o mesmo homem que... - Ouvi-te perfeitamente. Mas no est encerrada na adega. Ou que ainda no te viu? - No me reconheceu. MAC arqueou as sobrancelhas, no porque a resposta a surpreendesse, mas sim porque Georgina parecia chateada ao dizer isso. - Est segura de que te olhou bem? - De ps a cabea - assegurou ela -. No me recorda absolutamente. - Bom, no lhe tome to a peito, Georgina. Aquela noite eles tinham outras coisas na cabea. Alm disso, tinham estado bebendo. H quem se esquece at de seu prprio nome depois de uma noite lhe dando garrafa. - J me tinha ocorrido. E no me tomo a peito - soprou de indignao ante essa s idia -. Para mim, foi um alvio... apesar do que me custou me recuperar do susto que me deu encontr-lo aqui. Mas poderia ocorrer que algo lhe refrescasse a memria. Verte a ti, por exemplo. - Nisso tem razo - refletiu MAC. O escocs jogou um olhar por detrs do ombro. Inglaterra era s uma bolinha no horizonte. - Para isso j muito tarde - sublinhou ela, lhe lendo o pensamento. - Em efeito - assentiu pensativamente. Logo adicionou - : Vem. Aqui h muitos ouvidos. No a levou a castelo de proa, a no ser aos domnios do contramestre, que agora lhe pertenciam : um quarto sob coberta, onde se guardava o arranjo de reposto. Georgina se deixou cair em um grosso cilindro de soga, enquanto MAC ficava em movimento para pensar: passeios de um lado a outro, algum suspiro de contrariedade, de uma vez que estalava a lngua. Georgina esperou com uma pacincia surpreendente nela: cinco minutos inteiros. Logo inquiriu: - E bem? O que vamos fazer? - Tentarei evitar a esse homem tanto como possa. - E quando j no puder faz-lo? - Espero que por ento me tenha crescido um pouco a barba respondeu ele, lhe dedicando um grande sorriso -. Acredito que com um bom arbusto vermelho para cobrir este couro curtido estarei to bem disfarado como voc. - Sim, verdade? - exclamou ela, mais animada. Mas a animao se desmoronou em um segundo -. Assim resolvemos s um problema. - No era o nico que tnhamos? Ela negou com a cabea. Logo se reclinou outra vez contra o mamparo. - Tambm devemos idear algo para que eu mesma possa evit-lo.

- J sabe que isso no possvel, menina...a no ser que fique doente. - Os olhos do MAC brilharam intensamente ao ver que tinha dado com a soluo -. Exato! Poderia simular que te encontra mau, no? - No daria resultado, MAC. - claro que sim. Ela voltou a menear a cabea. - Daria resultado se eu dormisse no castelo de proa, como tnhamos suposto. Mas j me informaram que no vai ser assim. - E adicionou, desdenhosa - : O magnnimo capito se ofereceu a compartilhar comigo seu prprio camarote. - O que? - exclamou MAC. - Pois sim, o que acaba de ouvir! Mas o condenado insistiu nisso. Quer me ter mo se por acaso necessita algo durante a noite, o muito preguioso. O que pode esperar-se de um aristocrata ingls to mimado? - Nesse caso, ter que dizer-lhe - Pero si me cree varn! Esta vez foi ela quem se levantou de um salto, exclamando: - Como? Est brincando! - Asseguro-te que no, menina - afirmou MAC, resolvido -. No vais compartilhar o camarote com um homem que no de sua famlia, nem sequer teu amigo. - Mas se me crie varo! - Isso no importa. Seus irmos... - No vo inteirar se - interrompeu ela, furiosa -. Por Deus, se o diz ao Malory, possivelmente acabe compartilhando seu camarote, mas de uma maneira que eu gostaria ainda menos. No te ocorreu? - No se atreveria! - grunhiu MAC. - Que no? J te esqueceste que quem aqui o capito? Pode fazer o que lhe deseje muito, e se protestos, s conseguir que te carregue de cadeias. Teria que ser o pior dos canalhas para aproveitar-se desse modo. - Certo. E o que te faz pensar que no o ? prefere que arrisque minha honra por culpa de um homem que aparentemente no tem um pingo de sentido do mesmo? Eu no. - Mas... menina... - Digo-o a srio, MAC - insistiu obstinada -. Nenhuma palavra ao capito. Se me descobrir, ser o momento de averiguar se esse ingls decente. Mas para falar a verdade, duvido-o. E dormir em seu camarote o que menos me preocupa. Minha verdadeira prova de fortaleza ser suportar sua presena. No te pode imaginar quo desprezvel . sente prazer em ser detestvel. At chegou a admitir ante mim que essa uma de suas escassas diverses.

- Qual? - Chatear a outros at que se retoram de desconforto. Trata s pessoas como se fossem mariposas : as clava com seus sarcasmos afiados. - No est exagerando um poquito, pequena, de tanto que te desgosta esse homem? Em efeito, assim era, mas Georgina no estava disposta a admiti-lo. Se ela tivesse sido de verdade um moo, no se teria ofendido pelas brincadeiras do capito. Tivesse-o considerado como uma atitude normal em um homem maior para um menino falto de experincia. E o tema do sexo era natural entre os homens quando no havia mulheres pressente. Acaso ela mesma no tinha ouvido muitas conversaes semelhantes entre seus irmos sem que estes se dessem conta? Por sorte, a porta se abriu nesse momento, lhe economizando a resposta. Um jovem marinheiro entrou correndo e pareceu aliviado ao ver ali contramestre. - A driza da gavia se est desgastando com tanto vento senhor. E ao no lhe encontrar a voc, o senhor Sharpe me mandou procurar uma. - J me encarrego eu disso - reps MAC com secura, ficando a procurar a corda adequada. O inexperiente tripulante se afastou de boa vontade. Georgina suspirou, compreendendo que MAC j no tinha tempo para ela. Mas no queria terminar a conversao de um modo to desagradvel, nem deix-lo preocupado por ela. Assim no ficou outro remdio que ceder, admitindo: - Tem razo, MAC. Deixei-me levar pelo desagrado que me inspira esse homem e me estou imaginando isso pior do que . O mesmo disse que, provavelmente, dentro de alguns dias no repararia sequer em minha presena. Isso quer dizer que, depois de ter posto a prova meu carter, j no voltar a me emprestar ateno. - Far o possvel por passar inadvertida? - Nem sequer lhe cuspirei na sopa antes de servir-lhe Ella sonri. No lo culpaba en absoluto de que la idea no hubiera funcionado como ellos esperaban. Tan slo la mala suerte haba querido que el propietario y capitn de ese barco fuera un ingls, y en especial ese ingls. Georgina sorriu para indicar que estava brincando. MAC, com uma careta de horror, deu a entender que sabia. Enquanto riam, ele se encaminhou para a porta. - Vem? - No - disse ela, esfregando-a orelha por debaixo da boina -. averigei que a coberta mais perigosa do que pensava.

- Sim. Isto de trabalhar para poder viajar at casa no resultou uma boa idia, menina - lamentou-se ele. A idia tinha sido dela, embora depois tentasse dissuadi-la. Se algo ocorria... Ela sorriu. No o culpava absolutamente de que a idia no tivesse funcionado como eles esperavam. To somente a m sorte tinha querido que o proprietrio e capito desse navio fora um ingls, e em especial esse ingls. - Deixa de preocupar-se. Vamos rumo a casa e isso quo nico importa. No fica outro remdio que sorrir e agentar durante um ms. Asseguro-te que posso, MAC. Estou pondo em prtica a pacincia, recorda? - Sim, mas te lembre de p-la em prtica quando estiver com ele replicou ele, resmungo. - Com ele mais que com ningum. E agora vete, antes de que venha outro homem em busca dessa driza. Acredito que no momento vou ficar me aqui, at que me requeira o dever. MAC se afastou assentindo com a cabea. Georgina se acomodou entre dois avultados cilindros de soga e apoiou a cabea contra o mamparo. <<O dia no pde ser pior>>, pensou com um suspiro. Malory. James Malory. Decidiu que o homem gostava to pouco como o capito. <<Sei franco, Georgina: nem sequer suporta v-lo. Pelo amor de Deus, se at te decompe quando te toca.>> De acordo, detestava-o muito, muitssimo, e no s porque fora ingls. Mas isso j no tinha remdio. Mais ainda, teria que fingir o contrrio ou, pelo menos, aparentar indiferena. Bocejando, esfregou-se a vendagem que lhe cravava na pele, ao redor do peito. Sentia desejos de tirar-lhe por algumas horas, mas no se atrevia. Se a descobriam nesse momento seria muito pior, porque seria esse autocrata quem decidiria seu destino. Mas enquanto comeava a dormitar, seus lbios se alargaram em uma sonrisita presumida. O homem esse era to estpido como detestvel. Tinha sido muito fcil engan-lo, lhe fazer acreditar o que ela queria que acreditasse. E isso bem merecia um pouco de jactncia.

15 - Georgie! Com a cabea mdio inclinada, Georgina se tinha ficado plcidamente dormida. Ao despertar, sobressaltada, golpeou-se contra o mamparo. Por sorte, a boina e o cabelo amorteceram o golpe, mas Ainda assim fulminou com o olhar ao MAC, que continuava sacudindo-a pelo ombro. Abriu a boca para protestar, mas ele se adiantou.

- Que demnios faz ainda aqui? O capito est te buscando por todo o navio! - O que? Quem? - Ento recordou tudo; onde estava e quem capitaneava esse navio -. OH, ele - soprou -. Bom, que se v a ... - No, isso no era o que correspondia -. Que horas so? Atrasei-me em lhe servir o jantar? - Leva mais de uma hora de atraso, acredito. Murmurando palavres, levantou-se para dirigir-se para a porta. - Crie que devo me apresentar diretamente a ele ou ir antes por seu jantar? - A primeiro comida. Se estiver faminto ir melhor assim. Ela se girou para olhar o de frente. - O que quer dizer? Est zangado? - No o vi, menina, mas pensa um pouco - admoestou-a -. seu primeiro dia a seu servio e j descuidaste... - Fiquei-me dormida; no pude evit-lo - interrompeu ela, muito defensiva -. Alm disso, ele mesmo me ordenou que me jogasse uma sesta. - Bom, nesse caso no se preocupe. Mas no perca mais tempo. Ela obedeceu, mas sem deixar de preocupar-se. Embora o capito lhe havia dito que dormisse, tinha-lhe ordenado faz-lo em seu camarote, onde ele pudesse despert-la na hora de lhe servir a comida. No era essa a razo pela que desejava t-la ali, para que estivesse mo se a necessitava? E agora tinha tido que ordenar a seus homens que a buscassem. Demnios, demnios... E ela que acreditava que seus momentos de nervosismo durante esse dia j tinham acabado! Entrou na cozinha to depressa que os trs homens interromperam suas tarefas para olh-la, boquiabertos. - Est lista a bandeja do capito, senhor OuShawn? - perguntou com celeridade. O cozinheiro assinalou com um dedo coberto de farinha. - Faz momento que... - Mas est quente? O se estirou at onde alcanava sua mdia estatura, com gesto ofendido. - obvio que est quente. Se acabar de encher as fontes pela terceira vez! J ia enviar a com o Hogan... aqui... Mas ficou sem palavras, pois ela partiu com tanta celeridade como tinha entrado. A bandeja, muito maior e pesada que a do almoo, no diminuiu a rpida marcha da Georgina. Trs homens anunciaram a gritos, no trajeto, que o capito a estava procurando. No se deteve responder. S ficou mais nervosa

<<Disse que no te maltrataria. Disse que no o faria.>> Teve que ir repetindo-lhe at chegar porta, record-lo uma vez mais antes de chamar e ao obedecer a seca ordem de entrar. Mas o primeiro que ouviu, ao franquear a porta, foi a voz do primeiro oficial, dizendo: - Deveria lhe dar um bom puxo de orelhas. OH, como odiava a esse homem, como o odiava... Mas em vez de lhe descobrir o brilho fulminante de seus olhos, agachou a cabea esperando a opinio do James Malory, que era a que importava. Entretanto, slo houve silncio, um torturante silncio que no revelava o humor do capito. Ela resistiu a olh-lo, pois se sua expresso era intimidatoria s serviria para aumentar sua inquietao. Deu um coice para lhe ouvir perguntar, por fim: - Bem, o que tem que dizer, mocito? Razovel. mostrava-se razovel, disposto a escutar suas desculpas. No era o que ela esperava, mas a animou a levantar a cabea para enfrentar-se com esses brilhantes olhos verdes. Estava sentado mesa em companhia do Conrad Sharpe. Compreendeu em seguida que os dois estavam sem comer por culpa de seu atraso. Ainda assim experimentava certo alvio, pois o capito no parecia uma tormenta a ponto de estalar. Seu aspecto seguia sendo intimidatorio, embora simpre o seria porque ao fim e ao cabo era um touro. Mas no mostrava sinais de clera. Georgina recordou, entretanto, que no o conhecia; ignorava qual era a expresso desse homem quando se enfurecia. Talvez fora essa mesma... - E uma boa surra, tambm - sugeriu Conrad, rompendo o prolongado silncio -. Para que este pirralho aprenda a responder quando lhe perguntam algo. Nesta ocasio, Georgina no vacilou em lhe dirigir um olhar fulminante, mas no fez mais que arrancar uma risada sufocada ao ruivo. O capito seguia esperando, inescrutvel. - Sinto muito, senhor - desculpou-se ela, por fim, usando o tom mais contrito que pde -. Estava dormindo... como voc me ordenou. Uma sobrancelha dourada se arqueou em um gesto afetado que ela encontrou muito irritante. - Imagine, Connie - comentou o capito, sem apartar os olhos dela -. S estava fazendo o que eu lhe ordenei. Mas acredito recordar que te ordenei dormir aqui, nessa cama. Georgina fez uma careta de dor. - Sei, senhor. E o tentei, seriamente. Mas estava muito incmodo neste...quero dizer... que diabos, sua cama muito branda, senhor. Preparado. Melhor mentir que admitir que no podia dormir enla cama dele

- Assim voc no gosta de minha cama? O primeiro oficial ria, embora Georgina no conseguia adivinhar por que. E a irritante retrocede do capito se elevou um poquito mais. Era diverso o que se lia em seus olhos? Se fosse assim, deveria sentir-se aliviada. Em troca, tinha a sensao de ser o objeto de uma piada incompreensvel. A verdade era que se estava fartando de ser motivo de diverso sem saber por que. <<Pacincia, Georgina. Indiferena. a nica entre os Anderson, alm do Thomas, que no tem mau gnio. Isso dizem todos.>> - No ponho em dvida que sua cama seja bonita, senhor; o melhor que existe para quem goste de dormir sobre colches brandos e acolchoados. Eu prefiro algo mais duro e por isso... interrompeu-se e franziu o cenho, pois o primeiro oficial tinha estalado em outra sonora gargalhada. James Malory parecia haver-se engasgado com algo, pois estava inclinado sobre o assento e tossia. Esteve a ponto de perguntar do que ria tanto esse Sharpe, mas a bandeja se o fazia cada vez mais pesada. E como eles, de forma desconsiderada, obrigavam-na a permanecer de p ali dando explicaes, decidiu terminar quanto antes. - Por isso - continuou, pronunciando a palavra com aspereza para que lhe emprestassem ateno - me ocorreu ir em busca de minha rede, como voc tambm me tinha ordenado. Mas no caminho para o castelo de proa... bom, encontrei-me com meu irmo, que precisava falar comigo. Fui com ele, e justo ento... bom, senti outra vez ganha de vomitar. Minha inteno foi me recostar um momento, at que me passasse. Mas fiquei dormido. Ao despertar, MAC me estava sacudindo e arreganhando por haver ficado dormido e descuidar minhas obrigaes. - Com que te arreganhou, n? Isso foi tudo? O que pretendia? Sangue? - Para falar a verdade, deu-me um sopapo nas orelhas. Agora me aumentaram ainda mais. - Seriamente? Pois me economizou o trabalho. - Mas o capito adicionou, em tom mais suave - : Fez-te muito dano? - Claro que me fez mal - contra-atacou ela -. Quer ver o galo, senhor? - Seria capaz de me mostrar seus orejotas, pequeno? Seria toda uma adulao. Georgina jogava fascas. - No penso acostumar-lhe Ter que conformar-se com minha palavra de honra, senhor. J sei que lhe parece muito divertido, capito, mas no opinaria o mesmo se alguma vez tivesse recebido um bom murro em suas prprias orelhas.

- OH, pois claro que me deram isso, incontveis vezes... At que aprendi a me defender. Seria um prazer te ensinar. - A que? - A te defender, muchachito. - me defender... de meu prprio irmo? - seu tom de voz dava a entender que jamais lhe teria ocorrido semelhante coisa. - De seu irmo ou de qualquer que te incomode. Ento ela entreabriu os olhos com suspicacia. - Voc viu o que me ocorreu, verdade? - No tenho a menor ideia do que quer dizer, embora parea me acusar de algo. Quer que te ensine a boxear ou no? Ela esteve a ponto de tornar-se a rir ante semelhante absurdo, embora no fundo poderia lhe ser til enquanto estivesse nesse navio. Mas para isso teria que passar mais tempo com ele. - No, senhor, obrigado. J me arrumarei sozinho. O capito se encolheu de ombros. - Como quer, Georgie. Mas a prxima vez que eu te ordene algo, faz o que te diga, e no o que voc prefira. Se voltar a fazer que me preocupe pensando que ao melhor tem cansado ao mar, deixarei-te encerrado neste camarote. Ela o olhou, piscando. O homem o havia dito sem elevar a voz, mas era a advertncia mais horrenda que lhe tinham feito, e se deu conta de que ia muito a srio. Mas era ridculo! Esteve a ponto de lhe dizer que ela era capaz de mover-se em um navio melhor que a maioria de seus tripulantes; e que era muito difcil que pudesse cair pela amurada. Mas se lembrou de que antes tinha fingido no ter experincia em navios. Certamente, no acreditou nem por um momento que se preocupou por ela absolutamente. O nico que lhe importava era seu estmago vazio. Era um condenado autocrata e nada mas. No silncio que seguiu se ouviu a seca pergunta do senhor Sharpe: - Se no ir necessitar o gato de nove caudas, James, incomodaria-te muito que jantssemos? - Sempre te deixaste governar pelo estmago, Connie - replicou secamente o capito. - H gente fcil de contentar. Bom, menino, a que esperas? Georgina imaginou que bem ficaria a bandeja de comida derrubada em cima do primeiro oficial. perguntou-se se seria possvel fingir que tropeava. No, melhor no faz-lo ; ento sim que receberia uns quantos aoites. - Ns mesmos nos serviremos, Georgie, j te atrasaste muito e ainda ficam outras tarefas - disse o capito, enquanto ela deixava a bandeja entre ambos.

Georgina o olhou tranqilamente em atitude inquisitiva. No estava disposta a sentir-se culpado por esquecer algo que ningum lhe tinha ordenado. Mas ele tinha conseguido intrig-la, pois no lhe oferecia nenhuma explicao. Nem sequer lhe emprestava ateno, dedicado a examinar a comida que seu repugnante amigo se apressava a desentupir. - De que obrigaes me esqueci, capito? Como...? Ah, meu banho, obvio. Eu gosto de me banhar imediatamente depois de jantar. - Com gua doce ou de mar? - Doce, sempre doce. H mais que suficiente. No muito quente. Faro-lhe falta uns oito cubos cheios. - Oito! - Georgina baixou depressa a cabea com a esperana de dissimular seu horror -. Oito. Sim, senhor. E devo preparar-lhe uma vez por semana ou cada duas semanas? Muito divertido, pequeno! - exclamou ele, rendo entre dentes -. Todos os dias, obvio. Ela gemeu. No pde evit-lo. Mas no lhe importou que a ouvisse. Em cima, esse touro enorme era pulcro e delicado. Tambm lhe teria gostado de banhar-se todos os dias, mas se para isso terei que carregar com um monto de cubos da cozinha, era mais lgico fazer o de tanto em tanto. Girou para retirar-se, mas a deteve o comentrio do primeiro oficial. - H um carregador de baldes na coberta de popa, pequeno. Pode uslo, mas duvido que tenha foras para subir quatro ao mesmo tempo. A gua fria pode tir-la do tonel que h no alto da escada. Economizar um pouco de tempo. Eu me encarregarei de que lhe encham isso todas as noites. Georgina o agradeceu com um gesto; era o mais que podia fazer no momento. No lhe importava absolutamente que tivesse tido um detalhe simptico com essa sugesto. Inspirava-lhe to pouca simpatia como seu gentil capito. Uma vez que a porta se fechou atrs dela, Connie inquiriu: - Desde quando te banha todas as noites estando a bordo, Hawke? - Desde que tenho essa bonita menina para que me ajude. - Tinha-me isso que ter imaginado - soprou Connie -. Mas no te olhar com muito carinho quando se contar as ampolas das mos. - Crie que penso lhe fazer carregar com todos esses cubos? No permita Deus que desenvolva msculos onde no os necessita! J ordenei ao Henry que se mostre especialmente bondoso. - Bondoso, Henry? - Connie sorriu de brinca a orelha -. No lhe haver dito...? - No, obvio. - E ele no te tem feito pergunta?

James riu entre dentes. - Meu velho Connie, est muito habituado a questionar quanto fao. Mas esquece que, alm de ti, ningum se atreve a faz-lo.

16 A Georgina tremiam ligeiramente as mos enquanto amontoava os pratos na bandeja e limpava a mesa do capito, e no porque isso lhe tivesse suposto um grande esforo. De fato, s tinha tido que conduzir aqueles cubos da porta at a banheira, graas a um violento francs que se alterou muitssimo ao v-la derrubar gua sobre a coberta. chamava-se Henry. Sem escutar seus protestos, ordenou a dois tripulantes, cuja idade no superava em muito a do suposto Georgie, que lhe levassem os cubos. Evidentemente, os moos eram muito mais corpulentos que ela e mais fortes, mas protestou porque o considerava sua obrigao ; alm disso, sups que eles resmungariam por ver-se obrigados a fazer o trabalho do grumete. Mas no se queixaram. A ltima observao mal-humorada que fez Henry ao respeito foi que era preciso crescer um pouco antes de meter-se em coisas de homens. Georgina, ofendida, esteve a ponto de replicar. Mas teve a prudncia de manter a boca fechada. depois de tudo, o homem a estava ajudando, embora ele no acreditasse assim. Entretanto, ainda teve que encarregar-se de parte do transporte, posto que os homens deixavam os cubos ante a porta, negando-se a entrar no camarote do capito. No os podia criticar por isso. Ela tampouco teria entrado em seus domnios, se no tivesse sido necessrio. Mas no tinha sido aquela pequena tarefa a responsvel por que lhe tremessem as mos. No: tremiam-lhe porque James Malory estava atrs do biombo tirando-a roupa, e s o fato a se soubesse punha mas nervosa do que tinha estado j durante todo o dia. Por sorte, no tinha que permanecer no camarote. Ainda tinha que devolver os pratos cozinha e recolher sua rede do castelo de proa, onde se alojava a tripulao. Mas ainda no tinha sado da habitao quando ouviu o chapinho da gua. Embora tratou de recha-la, veio-lhe mente uma imagem desse corpachn inundando-se na gua quente, envolto no vapor que lhe umedecia o denso arbusto de cabelo dourado. O peito enorme iria molhando-se pouco a pouco, at que sua pele refletisse a luz do abajur que pendia sobre ele. recostaria-se para trs, fechando os olhos por um momento, enquanto relaxava o corpo nesse calor sedativo... e ali acabou a imagem. Simplesmente, Georgina no conseguia representar-se a esse homem depravado.

Quando reparou em que estava deixando-se levar por sua imaginao, seus olhos flamejaram de indignao. Estava louca? No, era a tenso de um dia absolutamente horrvel, que ainda no tinha terminado. Zangada, deixou cair na bandeja o ltimo prato e a levantou para dirigir-se para a porta. antes de que chegasse ali, a voz grave do capito voou at ela. - Necessito meu batn, Georgie. O batn? Onde o teria posto? Ah, sim, estava pendurado no armrio; era um ligeiro objeto de seda cor esmeralda que, provavelmente, no lhe cobriria nem os joelhos, nem lhe abrigaria do frio. Georgina se tinha perguntado, ao v-lo pela primeira vez, para que o usaria; para a cama, provavelmente, posto que no havia camisas de dormir entre seus pertences. Depositou de novo a bandeja na mesa e, depois de tomar o batn do armrio, cruzou o quarto quase correndo para arrojar-lhe por cima do biombo. No tinha feito a no ser girar para a mesa quando ouviu outra vez sua voz. - Vem aqui, moo. OH, no. No e no. Ela no queria v-lo depravado. No queria ver a pele reluzente que tinha imaginado. - Tenho que trazer minha rede, senhor. - Isso pode esperar. - que no quero incomod-lo quando a instalar. - No se preocupe. - Mas... - Vem aqui, Georgie - a impacincia era perceptvel em sua voz -. s um minuto. Ela dirigiu um olhar melanclico porta, sua nica via de escapamento. Se algum chamasse nesse instante lhe evitaria ter que acontecer aquele biombo. Mas no teve essa sorte; no havia possibilidade de fugir... O tinha dado uma ordem. Por fim se convenceu a si mesmo de que devia trocar de atitude. A que vinha o medo, ao fim e ao cabo? Toda a vida tinha visto banhar-se a seus irmos. Levava-lhes toalhas, lavava-lhes o cabelo; at chegou a lavar ao Boyd de ps a cabea, quando este se queimou as mos Claro que ento ele s tinha dez anos e ela seis, mas no se podia dizer que nunca tinha visto um homem nu, com cinco irmos vares sob o teto. - Georgie... - Vou, Por Deus... digo... - Apareceu junto ao biombo -. O que posso fazer... por ... voc? OH, cus, no era o mesmo. O no era seu irmo, a no ser um homem corpulento e arrumado, a quem no a unia parentesco algum. Sua pele molhada reluzia como bronze, envolvendo uns msculos avultados que

pareciam de ferro... A umidade no tirava corpo a seu cabelo; era muito espesso; apenas umas mechas finas lhe frisavam sobre a frente. Se ela o tinha comparado com um touro, era s por seu tamanho. Era largo, sim, mas tambm slido. No parecia ter uma s parte branda em todo o corpo... salvo uma, talvez. O pensamento a fez avermelhar ;rezou com ardor por que ele no se desse conta. - Que demnios te passa, jovencito? Tinha-o vexado, obviamente, ao no acudir imediatamente. Baixou a vista ao cho, o stio mais seguro de momento, e com a esperana de mostrar-se suficientemente arrependida. - Sinto muito, senhor. J aprenderei a me mover mais depressa. - Isso espero. Toma. O sabo, envolto no trapo de banho, golpeou-a justo no peito. O sabo caiu ao cho, mas ela conseguiu apanhar o pano. Seus olhos se aumentaram em uma expresso de temor. - Quer que lhe traga um novo? - perguntou, esperanada. ouviu-se um bufo. - Esse te servir perfeitamente. Usa-o para me lavar as costas. O que tinha suposto... No ia poder. Aproximar-se dessa pele nua? Toc-la? Como? <<mas um menino, Georgie, e ele, um homem. Para ele, te pedir que lhe lave as costas no tem nada de mau. E no o teria, se seu fosse de verdade um menino.>> - os golpes nas orelhas lhe afetaram o ouvido, verdade? - Sim... digo, no - suspirou Georgina -. foi um dia muito comprido, capito. E a tenso nervosa est acostumada esgotar aos moos. Compreendo perfeitamente, menino. Pode te deitar cedo. Por esta noite no tem nada mais que fazer... uma vez que me tenha esfregado as costas. Ela ficou rgida. Durante um segundo acreditou que se salvou, mas no tinham sido mais que iluses. Muito bem, esfregaria-lhe a condenada costas. Que remdio tinha? E talvez pudesse esfol-lo um pouco, de passagem. Recolheu o sabo e se aproximou do extremo da banheira. O se inclinou para diante, lhe apresentando todas as costas, umas costas to larga, to larga, to... masculina. A banheira era to grande que toda a gua que tinha vertido o cobria apenas uns centmetros por cima dos quadris. E no estava turva. O homem tinha bonitas ndegas. Ela mesma se surpreendeu ao notar que se ficou parada olhando-o. Quanto tempo devia levar assim? No muito, ou ele haveria dito algo, impaciente que era. Zangada por hav-lo contemplado dessa maneira, e furiosa com ele por obrig-la a fazer aquilo, afundou o trapo na gua e desfez o sabo com

ele at fazer espuma suficiente para lavar dez corpos como esse. Logo o estrelou contra as costas do capito e comeou a esfregar com tudas suas foras. O no disse uma palavra. Ao cabo de um momento, Georgina comeou a sorrir-se culpado ao ver as marcas vermelhas que ia deixando. Diminuiu a presso e, com ela, seu aborrecimento. Voltava a olhar fixamente fascinada pelo modo em que a pele se arrepiava quando ela tocava um stio sensvel; o bronze escuro desaparecia sob as borbulhas e voltava a aparecer quando estas se desfaziam. O pano era to fino que bem podia no haver nada entre sua mo e a pele molhada. Seus movimentos se fizeram mais lentos. Estava repassando as zonas j lavadas. E ento ocorreu. A comida que tinha devorado enquanto aguardava a que fervesse a gua, comeou a revolver-se o no estmago. A sensao era muito estranho, mas no duvidou por um momento que fora a converter-se em nusea declarada. E sria uma mortificao voltar a vomitar em presena dele. <<O que posso fazer, se sua presena me decompuser, capito?>> Isso lhe sentaria muito bem, no? - terminei, senhor - Devolveu-lhe o trapo por cima do ombro. O rechaou. - ainda no, - disse -. debaixo da cintura. Ela baixou a vista a essa zona, veteada de espuma que tinha jorrado para baixo. No recordava se a tinha lavado ou no, mas a atacou imediatamente; era um alvio que a gua estivesse j cheia de borbulhas, desse modo no se via nada. At afundou o pano vrios centmetros por debaixo dela superfcie, chegando at a base mesma das costas; assim no poderia dizer que o trabalho no tinha sido completo. Mas para isso teve que agachar-se, aproximando-se mais a ele, tanto que chegou a lhe cheirar o cabelo. Tambm cheirava seu corpo limpo. E no lhe custou nada perceber seu grunhido. tornou-se atrs to depressa que se chocou com o mamparo. O se voltou com a mesma prontido para lhe cravar o olhar. O ardor de seus olhos a paralisou onde estava. - Desculpe - ofegou -. No era minha inteno lhe fazer danifico, juro-o. - te tranqilize, Georgie. - O capito deixou cair a cabea sobre os joelhos flexionados -. s uma pequena... rigidez. No podia sab-lo. Anda, terminemos de uma vez. Ela se mordeu o lbio. Dava a impresso de que o homem estava dolorido. Deveria haver-se alegrado, mas algo o impediu. Por algum motivo, sentia o impulso de... do que? De acalmar sua dor? Acaso havia se tornado louca por completo? Saiu dali to rapidamente como pde.

17 Quando Georgie voltou para camarote, James apurava a segunda taa de conhaque. J tinha conseguido dominar-se, mas ainda lhe irritava que o inocente contato da moa o tivesse excitado com tanta facilidade. Assim se foram ao traste esses planos que to bem tinha esboado. Sua inteno tinha sido obrig-la a enxagu-lo, a lhe alcanar a toalha e lhe pr o batn, para ver como se ruborizavam essas bonitas bochechas. Mas teria sido ele o que se ruborizou, se tivesse chegado at esse ponto. Nunca em sua vida tinha passado vergonha por uma honesta reao de seu corpo. Tampouco essa vez tinha por que a envergonhar-se, mas ela teria pensado que sua excitao se devia proximidade de um moo. Maldio, que incoveniente, quando o jogo parecia to singelo. O tinha todas as vantagens, enquanto ela estava entre a espada e a parede, completamente vulnervel. Tinha planejado seduzi-la com suas formas viris, at t-la to dominada pela luxria que jogasse no ar sua boina e lhe suplicasse que a possusse. Uma fantasia em que ele desempenharia o papel de macho inocente e despreparado, atacado por seu caprichoso grumete. O, naturalmente, protestaria e lhe imploraria docemente o consolo de seu corpo. Ento no tivesse tido mais remedeio que comportar-se como um cavalheiro e ceder... Mas como chegar a todo isso se o velho pcaro levantava a cabea para v-la, cada vez que ela se aproximava? Se essa pequena encantada se dava conta pensaria que lhe gostavam dos jovencitos, com o qual no experimentaria outra coisa que asco. Diabo!, terei que lhe fazer confessar quem era antes de que sua imaginao se desbocasse. Seguiu-a com os olhos. A moa ia para o rinco que lhe tinha atribudo, com um saco de lona sob o brao e uma rede pendurada do ombro. Aquele saco to volumoso devia conter algo mais que uns poucos objetos de menino. Provavelmente teria a um ou dois vestidos e, possivelmente, algo que arrojasse alguma luz sobre o mistrio que a envolvia. Essa noite, o capito tinha podido confirmar alguma de suas suspeitas. Tal como Connie assinalava, a moa parecia dirigir de modo muito natural o jargo dos marinheiros, algo que s se podia fazer se se estava familiarizado com os navios; entretanto, ela assegurava ignorar todo o relacionado com a navegao. E tinha chamado MAC a seu irmo. Esse era um dado revelador; induzia-lhe a acreditar que o escocs no era parente dela. Era natural que os amigos e conhecidos chamassem MAC ao MacDonell, mas seus parentes usariam o nome de pilha ou algum nome familiar que no fora esse, pois se

podia aplicar por igual a todos os membros da famlia. Entretanto, ela devia ter um ou dois irmos vares. Tinha-os mencionado espontaneamente sem deter-se pensar. Que vnculo tinha com o escocs, ento? Eram amigos, amantes...marido e mulher? Por Deus, que no fossem amantes. A moa podia ter todos os maridos que quisesse, dzias de maridos, isso no lhe importava. Mas um amante era algo srio, um papel que ele desejava para si. Georgina pendurou sua rede dos ganchos, sentindo o olhar do capito fixa nela. Ao voltar, tinha-o visto sentado a seu escritrio, mas como ele no havia dito uma palavra, ela tampouco tinha falado e tinha desviado a vista para outro lado. Entretanto, o nico olhar que lhe tinha dirigido... Malory tinha posto seu batn esmeralda. At esse momento, a Georgina no lhe tinha ocorrido pensar que o verde esmeralda pudesse ser uma cor to estupenda quando o usava a pessoa adequada. lhe obscurecia o verde dos olhos, destacava-lhe suas mechas loiras e aprofundava o bronzeado de sua pele. E a pele visvel era tanta... A V que formava o batn ao fechar-se era to larga, to profunda, que apenas lhe cobria o peito. luz do abajur brilhava um arbusto de plo dourado, de bico da mamadeira a bico da mamadeira, do pescoo at... abaixo. Georgina se baixou o pescoo alto da camisa. Aquele maldito camarote parecia horrivelmente esquentado; suas roupas, mais grosas; suas ataduras, mais incmodas. Mas foram as botas o nico que se atreveu a tirar-se para dormir. E ainda sentia os olhos do James Malory observando todos seus movimentos. Certamente, s eram imaginaes delas... Que interesse podia ter ele em contempl-la? A menos que... Jogou uma olhada a sua rede, com um amplo sorriso: provavelmente o capito esperava que casse ao cho sentada assim que queria subir a aquela cama lhe bamboleiem. At era possvel que tivesse preparado algum comentrio idiota sobre sua estupidez ou sua inexperincia, um pouco verdadeiramente horrvel para a morrer de calor. Pois ficaria com as vontades. Ela se tinha passado a vida subindo s redes e descendo delas desde que aprendeu a caminhar; jogava nelas de menina; j mais enchente, usava-as para torn-la sesta quando passava dias inteiros a bordo de qualquer navio da Skylark que estivesse em porto. Havia menos probabilidades de que casse de uma rede que de uma cama normal. Por esta vez, o capito teria que tragar-se suas frases ridculas, e oxal se engasgasse com elas. acomodou-se no beliche mvel com a facilidade de um velho lobo de mar e jogou uma rpida olhada para o escritrio do rinco oposto, com a esperana de encontrar-se com o gesto de surpresa desenhado no rosto do capito. Na olhava, sim, mas sua expresso no delatava nada.

- No me diga que pensa dormir com toda essa roupa, n, jovencito? - Pois assim , capito. Para grande satisfao da Georgina, sua resposta pareceu incomodlo, pois lhe viu franzir o sobrecenho. - Olhe, no quis te dar a entender que teria que passar toda a noite te levantando, sabe? isso o que supunha? - No. - Em realidade, isso era o que tinha suposto; mas se todo o concernente a ela era uma mentira, o que importava uma mais? -. Sempre durmo vestido. No recordo por que comecei a faz-lo, mas faz j tanto tempo que se converteu em um costume. - No caso dele tinha a audcia de lhe sugerir uma mudana de hbitos, adicionou - : Duvido que pudesse dormir sem toda minha roupa. - Como quer. Eu tambm tenho meus costumes para dormir, embora acredite que so bastante opostas s tuas. O que significava isso? Georgina no demorou para descobri-lo: o homem ficou de p e, encaminhando-se para a cama se tirou o batn. <<OH, Deus; OH, Deus; no me pode estar acontecendo isto. No possvel que este homem caminhe assim, nu e me mostrando uma imagem frontal de sua pessoa.>> Mas assim era, para escndalo de sua sensibilidade feminina. Entretanto, no fechou imediata e compulsivamente os olhos. depois de tudo, isso no era algo que se visse todos os dias. No acreditava ter visto nunca to esplndido espcime de masculinidade. Impossvel neg-lo, por muito que ela tivesse preferido v-lo uns flccidos michelines, uma barriga volumosa ou uma irrisria pequenez em... <<No te ruborize, estpida. Ningum pode ouvir seus pensamentos, salvo voc, e nem sequer os completaste. Se ele for de uma atitude excepcional em todo sentido, que importncia tem isso para ti?>> Por fim se obrigou a fechar os olhos; j tinha visto muito. Essa imagem de um homem nu no era algo que pudesse esquecer em pouco tempo. Por todos os diabos, esse homem no tinha a menor vergonha. Bom tampouco ela era justa. supunha-se que estava com um moo. E entre homens, o que importa a nudez? Claro que para ela era uma experincia inefvel. - Quer apagar os abajures, Georgie? Ela emitiu um gemido surdo. Imediatamente a assustou a possibilidade de que ele a tivesse ouvido, pois o capito suspirou. No, est bem. J te deitaste. No questo de abusar da sorte que te permitiu chegar a acima ao primeiro intento. Georgina conteve sua irritao. Sempre tinha que encontrar algum motivo para chate-la. Aquele homem era um verdadeiro demnio. Esteve a

ponto de fazer-se carrego dos abajures, s para lhe demonstrar que a sorte no tinha nada que ver com ela e sua rede. Mas para isso tinha que abrir os olhos e ele ainda no se colocou sob os lenis. E encontrar-se cara a cara com ele, nu... Bom, seria melhor que no ocorresse... De todas maneiras, no pde evitar que os olhos lhe abrissem um poquito. A tentao era muito grande. Alm disso, se o homem queria dar um espetculo, era justo que tivesse pblico para apreci-lo. Isso no significava que ela o apreciasse, certamente. No. Era s fascinao e curiosidade, por no mencionar o instinto de sobrevivncia. Se uma tiver uma serpente perto, vigia-a no? Por muito interessante que lhe parecesse essa desacostumada experincia, rogou que o homem se desse pressa. Comeava a sentir nuseas outra vez, embora ele nem sequer lhe aproximava. Caramba, que bonitas ndegas! Era possvel que o quarto se esquentou mais ainda? E essas pernas largas, esses flancos to firmes... Sua virilidade era assustadora, descarada, lhe intimidem. OH, Por Deus, acaso vinha para ela? Sim! por que? Ah, o abajur instalado em cima da banheira. Maldito, no deveria lhe assustar dessa maneira. Essa parte do camarote se inundou na escurido; s ficava um abajur aceso junto cama. Georgina fechou os olhos. No queria v-lo meter-se naquela cama beatficamente suave. Bem podia ser que ele no usasse cobertores. A lua j iluminava a coberta, e sua luz acabaria por entrar no camarote atravs da fileira de janelas. Georgina no abriria os olhos nem para salvar sua alma. Bom, isso era um pouco exagerado. Talvez para salvar a alma sim. Onde estava ele? No o ouvia caminhar para a cama. - A propsito, filho, Georgie seu nome de pilha ou s um nome carinhoso que te ps sua famlia? <<No possvel que esteja a meu lado, completamente nu. No possvel! Estou-o imaginando, estou-o imaginando tudo. Mas se nunca o vi sem roupa. Alm disso j faz momento que estamos dormindo.>> - Como diz? No te ouo, menino. O que era o que no ouvia, se ela no havia dito uma palavra? Tampouco pensava diz-la. Que acreditasse dormida. Mas e se a tocava para despert-la, s para que respondesse a essa pergunta estpida? Tensa como estava nesse momento, o mais provvel era que lhe escapasse um grito ensurdecedor. E isso no lhe convinha. <<lhe responda, tola, s para que se v!>> - meu nome... senhor. - O que me temia. No vai bem, sabe? Olhe, conheci a mulheres que se chamavam assim, como apcope do Georgette, Georgiana ou nomes assim,

horrivelmente largos. No querer que lhe confundam com uma mulher, verdade? - Nunca me parei a pensar nisso - replicou ela, com um tom que flutuava entre o grunhido e o chiado. - Bom, no se preocupe, menino. Embora seja o nome que lhe tenham imposto, eu decidi te chamar George. Muito mais masculino, no te parece? Importava-lhe um rabanete o que ela pensasse. E lhe importava ainda menos o que opinasse ele. Mas no pensava discutir com um homem nu que estava de p a poucos centmetros dela. - Como voc goste, capito. - Como eu goste? Agrada-me sua atitude, George; agrada-me de verdade. Enquanto ele se afastava, a moa suspirou. No se perguntava sequer por que o homem ria pelo baixo. Ypese a sua firme resoluo, ao cabo de um momento voltou a entreabrir os olhos. Esta vez era muito tarde; o capito estava na cama e decentemente coberto. Mas o claro de lua alagava o camarote, lhe permitindo v-lo estirado na cama, com os braos cruzados depois da nuca e sonriendo. Sonriendo? Devia ser um efeito da luz. E o que importava a fim de contas? Desgostada consigo mesma, voltou-se para o rinco, para no enfrentar-se tentao de olh-lo outra vez. Suspirou de novo, sem dar-se conta de que, esta vez, nesse suspiro havia uma ameaa de desiluso. 18 Essa noite, a Georgina custou muitssimo conciliar o sonho. Depois de um perodo de tempo que no podia precisar, ouviu a voz do capito, que a chamava: - Insgnia uma perna, George. Era a antiqusima frase usada pelos marinheiros para dizer: <<Aparta rapidamente as mantas e te ponha em movimento>>. Piscou, cegada momentaneamente pela luz do dia que alagava o camarote, to intensa que lhe fez pensar que tinha dormido mais da conta. Localizou o motivo de sua insnia e o encontrou vestido, graas a Deus, ou ao menos em parte. Era melhor v-lo em calas e meias trsquartos que sem nada. E enquanto o observava, ele ficou uma camisa de seda negra, de estilo similar a que levava no dia anterior, embora no se atou os cordes do peitilho. As calas tambm eram negras. <<Se ficasse um pendente, este maldito tipo pareceria um pirata, com essa camisa ampla e essas meias ajustadas>>, pensou, sem compaixo. Imediatamente afogou uma exclamao, porque, em efeito, tinha um pequeno pendente posto de ouro, apenas visvel sob os cachos loiros, ainda desordenados pelo sonho. - ps-se voc um pendente!

Os olhos verdes giraram para ela, com esse gesto de afetao que a moa considerava como a mais irritante e arrogante de seus costumes: tinha arqueado uma s sobrancelha dourada. - Com que te deste conta? E o que te parece? Ainda no estava o bastante acordada para adul-lo em vez de responder com a verdade. - D-lhe aspecto de pirata - aduziu, ousada. O sorriso do homem era decididamente perversa. - Isso crie? Eu haveria dito <<aspecto audaz>>. Georgina conteve a tempo seu impulso de lanar um bufo desdenhoso. As comps para expressar simples curiosidade. - por que leva um pendente? - E por que no? V, parecia uma verdadeira fonte de informao essa manh. E o que importava a ela se queria parecer um pirata, se em realidade no o era? - Bom, vamos, George - ordenou ele, enrgico -. J quase estamos no meio da amanh. Ela se incorporou, apertando os dentes. depois de balanar-se um pouco na rede, deixou-se cair ao cho. O capito a chamava George com muito prazer, como se soubesse que isso a irritava. Certamente, soava muito mais masculino. Ela conhecia muitos George chamados Georgie, mas no a outra mulher com esse diminutivo. - No est acostumado a dormir em redes, verdade? Ela o fulminou com o olhar. J estava farta de suas hipteses errneas. - Em realidade... - Ontem noite te ouvi dar voltas e voltas. Tanto chiar de cordas despertou vrias vezes, me permita que lhe diga isso. Espero que no se repita todas as noites, George. Do contrrio, terei que compartilhar minha cama contigo para que no me incomode. ficou plida , embora o homem parecia detestar essa possibilidade. Mas, sem dvida, faria-o e com muita insistncia, por muito que ela protestasse. Pois teria que passar por cima de seu cadver! - No voltar a ocorrer, capito. - Oxal. Bom, espero que tenha um pulso bem firme. - por que? - porque tem que me barbear. Como? No, no o faria. Era muito possvel que voltasse a enjoar-se. J se imaginava lhe vomitando em cima. Deveria lhe revelar essa propenso s nuseas quando estava perto dele. Grunhiu para seus adentros. Como lhe

explicar algo assim? Era um insulto que podia lhe provocar qualquer reaccion. Seria capaz de lhe amargurar ainda mais a vida. - Nunca barbeei a ningum, capito. O mais provvel que lhe deixe a cara cheia de cortes. - Confio sinceramente em que no seja assim, querido moo, porque esta uma de suas tarefas. E como ajuda de cmara, ter que melhorar. No sei se te deste conta de que esta manh tive que me vestir sozinho. Georgina estava ao bordo do pranto. No havia modo de evitar sua proximidade. E o capito acabaria por dar-se conta dessa grave averso, sobre tudo ao ver que tinha que correr ao urinol vrias vezes ao dia. Mas talvez ele no fora a causa. Talvez estivesse enjoada. Enjo, depois de ter navegado por Este Costa com seus irmos sem experimentar mal-estar algum? depois de cruzar o oceano at a Inglaterra sem a menor molstia? No. Era ele. Mas bem podia lhe fazer acreditar que se enjoava ao navegar, no? de repente se sentiu muito melhor. At sorriu ao lhe prometer: - Amanh o farei melhor, capito. Georgina no entendia por que ficava olhando-a tanto momento antes de responder. - muito bem. Tenho que falar com o Connie. Tem dez minutos para trazer um pouco de gua quente e tirar minhas navalhas. No me faa esperar, George. A julgar pela portada que deu ao sair, estava realmente zangado por ter tido que vestir-se sozinho, no? Nem sequer se tinha incomodado em fic-las botas. Oxal lhe enchessem os ps de lascas! No, seguro que lhe tocaria tirar-lhe a ela. Suspirou desafogando seu aborrecimento. de repente, caiu na conta de que, por fim, dispunha de uns minutos de intimidade. Era sua nica oportunidade. No vacilou em encaminhar-se para o armrio, onde tinha escondido um urinol, apesar de que no lhe daria tempo a ir procurar a gua que lhe tinha ordenado trazer o capito. Tampouco podia esperar at depois de barbe-lo. Mas em adiante faria o possvel por levantar-se antes que o capito, assim disporia de mais tempo. James voltou a entrar no camarote tal como tinha sado: com grande estrondo e golpeando a porta contra o mamparo. Tinha toda a inteno de sobressaltar ao Georgie, por esse inesperado sorriso com a que a jovem lhe tinha chegado at as vsceras. E a sobressaltou, sim. A julgar pela cor de suas bochechas, estava consumindo-se de humilhao. Mas sua prpria surpresa foi ainda maior. Que completamente estpido tinha sido ao no ter em conta que uma mulher que fingia ser varo ia encontrar se com srias dificuldades para banhar-se e atender suas necessidades naturais em um

navio cheio de homens! Ao instal-la em seu camarote, lhe tinha dado um pouco mais de intimidade, mas s em seu prprio benefcio, como parte de seu jogo. A porta no tinha fechadura, no havia um s rinco onde ela pudesse sentir-se tranqilamente retirada para seus quehaceres pessoais. Apesar de que sua permanente obsesso era lhe arrancar as calas, deveria ter tido em considerao essas coisas. E ela tambm, antes de iniciar a comdia. Sem dvida alguma, no era esse camarote o stio que ela teria eleito para esses fins. Virtualmente, ele a tinha obrigado a correr o risco, ao despert-la e obrig-la imediatamente a iniciar suas tarefas. Era culpa dela que a moa estivesse sentada no urinol e escondendo a cara entre esses bonitos joelhos descobertos. E no havia absolutamente nada que pudesse fazer para salvla do abafado sem estragar a fico. Se se tivesse tratado de um moo de verdade, ele no teria que sair do quarto pedindo desculpas. Teria encarado o assunto como se no tivesse a menor importncia. Mas ela no era um moo e, Por Deus, o assunto tinha muchsima importncia. A pobre menina se baixou as calas e ele estava deleitando-se com o espetculo desde sua entrada. James elevou forzosamente seu olhar para o teto e avanou ruidosamente e contrariado em busca de suas botas. <<Isto muito pensou -. Basta com que me sorria para me excitar. A encontro sentada em um vulgar urinol e me excito.>> - faz como se eu no estivesse, George - espetou-lhe, com mais aspereza da que pretendia -. Esqueci-me que me pr as botas. - Capito, por favor! - OH, no seja escrupuloso! Acaso crie que outros no usam essas coisas? O gemido da moa lhe revelou claramente que no estava ajudando-a. limitou-se a sair, com outra portada, levando-as botas. Esse incidente bem podia ser um ponto em contra. Algumas mulheres eram suscetveis nesses aspectos; s vezes se negavam a voltar a ver o homem que tinha presenciado to abafadia situao. E se a gente tinha a desgraa de hav-la presenciado, no havia salvao. Por todos os infernos... no tinha idia de qual seria a reao dessa moa. Podia esquecer o assunto com uma gargalhada, passar vrios dias ruborizada ou meter-se sob o mvel mais prximo decidida a no sair dali. Oxal esta tivesse mais nervo. Sua comdia sugeria que era uma mulher com coragem e audaz. Mas Ainda assim, sentia-se desconcertado. O humor do capito piorou ante a perspectiva de sofrer um retrocesso, especialmente depois dos progressos da noite anterior.

Georgina no estava pensando em esconder-se debaixo de nenhum mvel. Suas opes estavam bem vista: podia saltar da amurada, fazer companhia aos ratos da adega durante o resto da viagem, ou assassinar ao James Malory. E a ltima era a mais atrativa em todos os sentidos. Mas quando saiu a coberta, inteirou-se de que o capito estava impondo castigos a mo direita e sinistra, sem motivo algum... ou, tal como disse um marinheiro, porque <<tinha um marisco pego ao Isso traseiro, traduzido a trminos simples, significava que estava aborrecido por algo e se desforrava com qualquer que se cruzasse em seu caminho. O rubor que ainda brilhava em suas bochechas desapareceu imediatamente. Quando chegou ao camarote com a gua quente para barbear <<sua senhoria>>, lhe ocorreu que possivelmente ele estivesse ainda mais morto de calor que ela. Bom, nem tanto. Mas se ele tambm se havia sentido contrariado a coisa j valia a pena, sobre tudo se a situao tinha servido para pr o de to mau humor. Certamente, esse raciocnio requeria lhe atribuir uma sensibilidade da que ela no o tivesse acreditado capaz. Ao v-la mais sobressaltada que por qualquer de suas brincadeiras, sentia-se envergonhado de lhe haver provocado essa reao. Poucos minutos depois, a porta se abriu com vacilaes. Georgina esteve a ponto de tornar-se a rir ao ver que o capito do Maiden Anne aparecia a cabea com cautela para ver se podia entrar ou no. - Bom, est preparado para me degolar com minhas prprias navalhas, jovencito? - Espero no ser to torpe. - Compartilho sinceramente essa esperana. Abandonou sua insegurana, que resultava cmica em um homem como ele e se dirigiu para a mesa onde ela tinha colocado uma terrina de gua. As navalhas estavam dispostas sobre uma toalha. Georgina j tinha preparado espuma em uma taa que acabava de encontrar. O capito tinha demorado muito mais de dez minutos. Pelo tango, o camarote j estava ordenado, com a cama feita, a rede recolhimento e a roupa suja retirada para lav-la mais tarde. S faltava ir procurar o caf da manh, que Shawn OuShawn estava preparando. James Malory contemplou a colocao dos utensiliosy comentou: - Vejo que tem experincia nisto. - No, mas vi como o fazem meus irmos. - melhor que a ignorncia total, suponho. Bom, mos obra. tirou-se a camisa e a deixou cair sobre a mesa; logo girou a cadeira de flanco e se sentou frente a ela. Georgina ficou contemplando-o; No seria

necessrio. J tinha preparado as toalhas para lhe cobrir os ombros e lhe proteger a camisa. As poria igual, que diabos! Mas ele as apartou. - Quando queira que me asfixie, George, lhe farei saber isso. A idia de lhe cortar o pescoo se fazia cada vez mais atrativa. S o fato de ter que limpar tanto sangue lhe impedia de ceder ao impulso. Mas podia ocorrer igualmente em um momento de distrao... Tinha que barbe-lo. Era preciso. Sobre tudo devia faz-lo logo, antes de que as condenadas nuseas viessem a lhe dificultar a tarefa ainda mais. <<No olhe para baixo, Georgie, nem tampouco para cima. Olhe s sua povoada e andina barba. Como pode te perturbar uma barba, se for algo do mais corrente?>> Estirando o brao para no aproximar-se muito, pulverizou uma boa capa de espuma. Mas para aplicar a navalha tinha que aproximar-se mais. concentrou-se em suas bochechas; ao menos, tratou de faz-lo. O a olhava aos olhos. Quando seus olhares se cruzavam por acaso, o pulso da moa se acelerava. E ele no apartava a vista. Ela sim, mas no deixava de sentir-se observada. E isso lhe provocava sbitos calores. - Deixa de te ruborizar, anda - espetou-lhe ele -. Entre homens, que importncia tem um traseiro nu? E ela nem sequer estava pensando no assunto, maldita seja! Seus calores se acrescentaram ainda mais. Mas ele no ia trocar de tema. No sei por que me desculpo, se este camarote for meu - adicionou, irritado -. Por sua reao, poderia dizer-se que surpreendi no urinol a uma senhorita, que demnios. - sinto muito, senhor. - Bom, no importa. Mas se tanto necessita intimidade, a prxima vez pendura um letreiro na porta, quer? Respeitarei-o. E aqui no entra ningum mais sem permisso. Teria sido prefervel uma fechadura, mas ela no o sugeriu. A proposta era mais do que esperava ; lhe surpreendeu que aquele homem pudesse mostrar-se to considerado, inclusive generoso, sem necessidade. Agora at lhe seria possvel dar um banho de verdade, em vez de lavar-se apressadamente com uma esponja na adega. - Cuidado, George! Tenho-lhe certa avaliao a esta cara. me deixe um pouco de pele, quer? O sobressalto da moa foi tal que replicou sem pensar: - Pois voc barbeie-se mesmo! - E arrojou a navalha sobre a mesa. J partia airadamente, quando ouviu sua voz seca a suas costas. - Ah, v... O pirralho tem carter, n?

Ela se deteve com os olhos dilatados de horror, ao compreender o que acabava de fazer. Lhe escapou um gemido e se girou imediatamente, apenas sem tempo para ocultar seu temor . - perdoe, capito. No sei o que me passou. um pouco de tudo, suponho. Mas lhe asseguro que no tenho mau carter. lhe pergunte ao MAC. - Perguntei a ti. Acaso teme ser sincero comigo, George? Essa rabugice merecia outro gemido, embora nessa ocasio conseguiu cont-lo. - No, absolutamente. Deveria tem-lo? - No vejo por que. O tamanho te outorga vantagem, sabe? muito pequeno para que mande te aoitar e te atribuir mais tarefas como castigo, seria uma molstia para mim. Assim tome a liberdade de ser franco comigo. George. depois de tudo, mantemos uma relao ntima. - E se casse na falta de respeito? - Georgina no pde resistir a tentao de pergunt-lo. - Pois seu traseiro acabaria cheio de morados, obvio. quase o nico recurso aplicvel a um menino de sua idade. Mas no ser necessrio, verdade, George? - No, senhor, pode estar seguro - reps, apertando os dentes, horrorizada e enfurecida ao mesmo tempo. - Vem, ento, e acaba de me barbear. E trata de faz-lo com um pouco mais de cuidado. - Se voc... no fala, talvez me concentre melhor. - Tinha-o expresso a maneira de sugesto, em tom completamente respeitoso; mas essa desprezvel retrocede se arqueou outra vez -. Bom, voc h dito que podia ser sincero - murmurou, zangada, enquanto voltava a agarrar a navalha -. Se tiver que lhe ser franco, detesto que faa isso. A outra sobrancelha foi reunir se com a primeira, mas esta vez em um gesto de surpresa. - O que...? Ela moveu para sua cara a mo que sustentava a navalha. - Esse arrogante movimento de sobrancelhas! - Por Deus, filho, sabe que me desarma com sua forma de te expressar? - Assim agora lhe parece divertida. - O que me parece, muchachito, que toma muito ao p da letra. Quando disse que podia ser sincero, no pretendia te dar a entender que podia criticar a seu capito. Com isso incorre na falta de respeito, como bem sabe.

Ela sabia. No tinha feito mais que sondar a profundidade, por assim diz-lo, para ver at onde se afundaria antes de afogar-se. Pelo visto, no era muita. - sinto muito, capito. - No acordamos ontem que olharia aos olhos para te desculpar? Assim eu gosto mais. Com que o detesta, n? Por todos os diabos, agora o homem se divertia outra vez. E o que mais odiava eram essas sobrancelhas arqueadas, sobre tudo porque nunca se incomodava em lhe explicar onde estava o gracioso. - Acredito que o que mais me convm no responder, capito. O homem estalou em uma gargalhada. - Bem dito, George! Est aprendendo, por isso vejo. Sua satisfao incluiu uma palmada no ombro da moa. Por desgraa, isso a jogou contra sua coxa, coisa que o obrigou a sujeit-la para que no tropeasse com sua perna. Ela tambm se aferrou a el para evitar a queda. Quando os dois se deram conta de que estavam abraados, o navio poderia haver-se fundo sem que eles o notassem. Mas o eletrizante episdio se desvaneceu em questo de segundos, pois ambos se deram a mesma pressa em escapar do incmodo abrao. Como se nesse instante no tivesse ardido uma pequena chama entre eles, o capito disse, embora com ligeiro tremor na voz: - Deve me haver crescido a barba um par de centmetros desde que comeaste, George. Espero que adquira mais prtica antes de que cheguemos a Jamaica. Georgina, muito agitada para replicar, limitou-se a reatar o trabalho na outra bochecha. O corao lhe palpitava com fora, mas como no, se tinha estado a ponto de cair de cabea ao tropear com sua perna? Mas isso no tinha nada que ver com o fato de hav-lo meio doido... Quando lhe girou a cara para terminar com o outro lado, viu uns pontos de sangue por onde o tinha roado. De maneira espontnea, seus dedos limparam docemente a bochecha. - No foi minha inteno lhe fazer danificou. Se sua voz tinha sido suave ao dizer isso, ele respondeu quase em um sussurro: - Sei. <<OH, Deus, j voltam as nuseas>>, pensou Georgina.

19 - Sente-se mau, Georgie, moo? - George suficiente, MAC.

- No, no o . - O escocs jogou uma olhada pela coberta de popa. Uma vez seguro de que estavam sozinhos, adicionou - : Vrias vezes estive a ponto de colocar a pata e te chamar (<<pequena>>. si no me esquecimento de que um menino. - Como quer. Georgina, que atuava com uma indiferena estranha nela, colocou uma mo no cesto que tinham entre ambos e tirou outra corda para uni-la a que tinha no regao, que j tinha unido a outras trs entretecendo os extremos. Tinha devotado ajuda ao MAC com essa tarefa s para passar o tempo, mas no emprestava muita ateno ao que fazia. O j tinha tido que desfazer uma dessas junes para que ela voltasse a comear. Georgina nem sequer se deu conta da falha. MAC, que a observava, meneou a cabea. - OH, j vejo que est mau. J no me leva a contrria. Isso a fez reagir, mas s um pouco. - Nunca levo a contrria a ningum. - Sempre, desde que te meteu nessa cabecita te embarcar rumo Inglaterra. Desde que te ocorreu isso, foste um perfeito aporrinho. Agora sim contava com toda a ateno da jovem. - Isso sim que bom! bufou ela -. No tinha por que me acompanhar, j sabe. Poderia ter chegado perfeitamente a Inglaterra sem ti. - Sabia perfeitamente que no te tivesse permitido te embarcar sozinha. Alm de te encerrar sob chave, no ficava outro remdio que te acompanhar. Mas comeo a pensar que deveria te haver encerrado. - Talvez sim. Para ouvir o suspiro, MAC soprou. - A tem: outra vez de acordo comigo! E estiveste atuando de maneira muito estranha durante toda a semana. Faz-te trabalhar muito esse homem? Muito? No podia queixar-se disso. Ao contrrio, de todas as tarefas que o capito lhe tinha enumerado em um princpio, apenas lhe pedia que fizesse a metade. Quando despertava pela manh, ele j estava levantado e ao meio vestir. A nica vez que Georgina conseguiu adiantar-se o Malory se comportou como se ela tivesse feito algo incorreto. J comeava a conhecer seus estados de nimo, desde sua zombadora atitude habitual exibio de um mau gnio horrvel quando algo o irritava. Tinha conseguido que o normalmente rotineiro servio de vesti-lo parecesse um castigo. Seus comentrios, suas maneiras, tudo dava essa impresso, at tal ponto que Georgina jurou ser uma perfeita espreguiadeira durante o resto da viagem.

Tinha a esperana de no ver-se obrigada a passar por outra experincia to lhe desenquadrem. Aproximar-se daquele homem j era bastante desagradvel, mas faz-lo em seus momentos de ira... Bom, at agora no havia tornado a ocorrer. Tampouco havia tornado a lhe pedir que o ajudasse a despir-se para seu banho vespertino. Nem sequer o banho era j coisa de cada dia, como havia dito em um princpio. Quando se banhava, o capito sempre queria que lhe esfregasse as costas, mas as duas ltimas noites lhe tinha indicado que no se incomodasse em lhe preparar a banheira; at se lbia devotado para que a usasse ela. Georgina tinha recusado, obvio. Ainda no se sentia capaz de despir-se por completo, embora Malory respeitava honestamente o letreiro que ela pendurava na porta vrias vezes ao dia. Por outra parte, estava o do barbeado. Ainda no sabia como as tinha arrumado, aquela primeira vez, para no vomitar, quando sentia que o inferno inteiro lhe tinha desatado no ventre. Se tivesse tido que permanecer mais momento lhe barbeando a manh teria terminado de modo muito diferente. Mas ela acabou de lhe barbear o queixo com uns poucos toques, atirou-lhe a toalha e saiu correndo do camarote antes de que ele pudesse det-la, lhe dizendo a gritos que em um instante voltaria com o caf da manh. Aps, s tinha tido que barbe-lo uma vez, e lhe fez tantos cortes que ele, sarcsticamente, comentou que possivelmente seria mais sensato deixar-se crescer a barba. Mas no o fez. Quase toda a tripulao levava barba, includo o primeiro piloto, mas o capito continuava barbeando-se todos os dias, j fora pela manh ou ao cair a tarde. Com a diferena de que agora o fazia ele sozinho. Nenhuma s vez a obrigou a oficiar de lacaio. Comia diretamente da bandeja que lhe trazia ou a despedia com um gesto quando Georgina tratava de lhe pr os pratos diante. E tampouco despertava a meia noite para lhe pedir algo, como tinha assegurado em um princpio. Em resumidas contas, Georgina tinha muito pouco que fazer e muito tempo livre. ficava no camarote quando estava desocupado, ou em coberta com o MAC, tentando evitar ao capito exceto para cumprir s com o necessrio. Mas se seu comportamento j no era o de antes, e MAC se precavia disso, era exclusivamente por culpa do James Malory. A semana escassa passada a bordo de seu navio lhe desejava muito uma eternidade. Vivia em permanente estado de tenso, tinha perdido o apetite e comeava a perder tambm o sonho. Ainda sentia nuseas se o lhe aproximava muito, quando a olhava com aquela expresso e at quando ela mesma ficava um momento observando-o. Tambm as sentia cada vez que o capito exibia ante ela sua flagrante nudez, coisa que ocorria todas as

noites. No era de sentir saudades que no dormisse bem e que parecesse um molho de nervos. Tampouco era de sentir saudades que MAC se precaveu disso. A moa teria preferido evitar o tema, pois seus sentimentos a tinham muito confundida. Mas MAC estava a sentado, olhando-a fixamente e esperando alguma resposta. Talvez bastasse um bom conselho dele, cheio de sentido comum, para considerar suas preocupaes desde outra perspectiva. - O trabalho no me exige muito, fisicamente - reconheceu, contemplando a corda que tinha no regao -. O que me custa lombriga obrigada a servir a um ingls. Se fosse outra pessoa... - Sim, compreendo o que quer dizer. Estava assim, morrendo por zarpar... Ellka levantou bruscamente a cabea. - Morrendo ?Como que morrendo ? - Bom, digamos que estava impaciente. O fato que tinha pressa por deixar atrs a Inglaterra e todo o relacionado com ela. E foi essa mesma impacincia a que te atou justamente a aquilo do que desejava fugir. Que o capito seja um aristocrata s deve piorar as coisas. - Reconheo que atua como um aristocrata - comentou ela, desdenhosa - , mas duvido que o seja de verdade. No existe uma regra fundamental que prohbe mesclar a aristocracia com o comrcio? - Algo assim, mas no todos a respeitam. Alm disso, recorda que no levamos carga, de modo que no h comrcio, ao menos nesta viagem. O aristocrata, sim. Visconde, conforme me ho dito. Melhor para ele! burlou-se a jovem. Mas logo suspirou pesadamente -. Tinha razo. Isso piora as coisas. Um condenado aristocrata. No sei como pude sequer duvid-lo. Considera esta experincia como um modelo de purgar sua impulsividade. E reza porque seus irmos o tenham em conta antes de jogarse sobre ti. Ela sorriu com sarcasmo. - Sempre lhe as acertas para me animar. MAC deu um bufo e continuou juntando cabos. Ela fez o mesmo, mas logo voltou a refletir sobre sumir-se em seus sobressaltados pensamentos. Por fim decidiu abordar o tema. - ouviste alguma vez que algum fique doente quando est muito perto de algo, MAC? Os olhos cinzas de seu amigo se fixaram nela com gesto de curiosidade. - Ficar doente, em que sentido?

- Bom, sentir-se mau... com nuseas. A frente do MAC se limpou imediatamente. - OH, sim, muitas comidas lhe causam esse efeito quando bebeste muito. Ou quando uma mulher est grvida. - No, no refiro aos casos em que j te encontra mau. Supn que se sente perfeitamente bem at que te aproxima de determinada coisa. O voltou a franzir o sobrecenho. - Determinada coisa, n? por que no me diz que coisa essa que te faz sentir mau? - No hei dito que se tratasse de mim. - Georgie... - OH, de acordo! - admitiu ela com chateio -. o capito. Quase sempre que me aproximo do, meu estmago reage de uma maera espantosa. - S quase sempre? - Sim. No me ocorre cada vez que o fao. - E te enjoaste de verdade? chegaste a vomitar alguma vez? - Sim, uma vez, mas... bom, isso foi o primeiro dia, justo quando acabava de descobrir quem era. Obrigou-me a comer; eu estava muito nervosa para reter a comida. Aps foram s nuseas, s vezes leves, s vezes fortes, mas nohe voltado a vomitar... ainda. MAC se acariciou a barba, enquanto meditava sobre o que ela acabava de dizer. Descartou imediatamente o que suspeitava, sem sequer mencionlo. A moa detestava tanto ao capito que no podia sentir-se atrada por ele, nem muito menos experimentar algum desejo sexual que estivesse confundindo com as nuseas. Por fim sugeriu: - No poderia ser o perfume que usa, menina, ou o sabo? Talvez algo que fique no cabelo? Os olhos da Georgina se abriram surpreendidos, mas logo ps-se a rir. - Como no me tinha ocorrido? levantou-se de um salto deixando cair o monto de sogas que tinha no regao. - Aonde vai? No seu sabo. Eu mesma o uso para me lavar. E no cabelo no fica nada. Mas tem uma garrafa de algo que usa depois de barbear-se. vou farejar o. Se for isso, j pode adivinhar aonde ir parar. Era um prazer v-la sorrir de novo, mas MAC lhe recordou: - Se o jogar pela amurada, jogar-o em faltar. Georgina estava a ponto de dizer que j se preocuparia por isso em seu momento, mas realmente no tinha sentido buscar-se problemas com essa atitude.

- Bom, direi-lhe a verdade. um besta arrogante, mas... bom, no to insensvel para continuar usando algo que me faz mal. Veremo-nos mais tarde, MAC. Amanh, em todo caso - corrigiu, ao advertir que o sol comeava j a declinar. - no faa nada que lhe obrigue a te castigar, promete-me isso? Se MAC tivesse sabido com que castigo a ameaava, no teria considerado necessria aquela petio. - Prometo-o. E o prometia de verdade. Se era a colnia do capito o que a afetava assim, no havia motivos para no dizer-lhe Estava pensando que teria devido mencion-lo antes quando se chocou contra ele na coberta inferior. O estmago lhe deu um tombo, lhe provocando uma careta de contrariedade que no pde dissimular a tempo. - Estraguem! - exclamou James Malory ao v-la -. Parece me haver adivinhado o pensamento, George. - por que, capito? - Por sua expresso. adivinhaste que quero falar seriamente contigo sobre seus hbitos de banho...ou, melhor dizendo, sobre o fato de que nunca te banha. Georgina avermelhou de indignao. - Como se atreve...? - OH, vamos, George. J sei que para os jovencitos de sua idade o banho uma tortura horrorosa. Eu tambm fui menino, sabe? Mas como compartilha meu camarote... - No porque eu o tenha pedido - aduziu ela. - Apesar de tudo, h certas normas que respeito. Entre elas, o asseio pessoal ou, pelo menos, o aroma de limpo. Enrugou o nariz em sinal de aborrecimento. Se Georgina no se houvesse sentido to furiosamente ofendida, teria estalado em risadas, sobre tudo depois do que acabava de falar com o MAC. Assim lhe incomodava seu aroma? Cus, que ironia! At se far justia se isso tambm lhe provocasse nuseas. O capito continuou: - E como voc no tem feito o menor esforo por respeitar minhas normas... - me permita lhe dizer que... - No volte a me interromper, George - atalhou-a, com tom mais autoritrio -. O assunto j est decidido. de agora em diante, usar minha banheira para te assear corretamente no menos de uma vez por semana, ou com mais freqncia se te parecer. Comear hoje mesmo. Mas como, jovencito, uma ordem. Assim que te sugiro que ponha mos obra agora

mesmo, se seu gazmoera te exige fazer essas coisas na intimidade. Dispe de tempo at a hora do jantar. Ela abriu a boca para protestar contra essa nova arbitrariedade, mas a elevao da detestvel retrocede dourada lhe recordou que no devia desobedecer uma ordem. - Sim, senhor - respondeu, remarcando senhor com o maior desprezo. James, com o cenho franzido, viu-a afastar-se a passo firme, perguntando-se se no acabava de cometer um engano colossal. Tinha acreditado lhe fazer um favor lhe ordenando dar um banho e, ao mesmo tempo, lhe garantindo a intimidade para faz-lo. Como a tinha vigiado estreitamente, sabia que no se permitiu a higiene completa do comeo da viagem. Mas no ignorava, por sua larga experincia, que as mulheres, em especial as de boa criao, adoravam banhar-se. Estava seguro de que Georgie no se arriscava por puro medo a ser descoberta. portanto, ele se encarregaria de obrig-la a fazer o que tanto desejava. O que no esperava era v-la to indignada por isso. Embora se tivesse pensado com suficiente claridade, coisa que ultimamente lhe estava resultando difcil, poderia ter evitado a indignao da jovem. <<Como pode lhe dizer a uma senhorita que cheira mau, pedao de idiota!>>, reprovou-se.

20 O aborrecimento da Georgina se diluiu na gua quente assim que se reclinou na banheira. Isso era o paraso, quase to agradvel como os banhos que tomava em sua casa. Quo nico sentia falta de era o azeite perfumado e a ajuda da criada para enxaguar o cabelo... e, obvio, a segurana de que no foram incomod-la. Mas a banheira era to larga que pde inundar-se por completo, cabeleira e tudo. A pele dos peitos, irritada pelos rodeadas vendagens e cheia de profundas marcas, ardeu-lhe ao primeiro contato com a gua, mas at isso resultava uma mnima molstia em comparao com o jbilo de sentir-se totalmente limpa, seu corpo livre de presses. Se o capito no tivesse insistido... OH, que diabos, alegrava-se de que o tivesse feito! Do contrrio ela teria demorado, pelo menos, uma semana mais em reunir a coragem necessria para faz-lo por sua conta. E ultimamente se sentia pegajosa devido ao ar salgado e o calor da cozinha, por no mencionar esse inexplicvel aumento de temperatura que invadia o camarote cada vez que o capito se despia. Um apressado esfregar de esponja no era suficiente.

Por muito que o desejasse, no podia seguir deleitando-se na gua. Tinha que voltar a disfarar-se antes de que fora a hora de jantar, apresentar-se com o peco seco e escondido, e os peitos aplanados de novo. Tambm existia a possibilidade de que o capito precisasse retirar algo do camarote; nesse caso, dificilmente respeitaria seu letreiro de advertncia. Ali estava o biombo, ocultando-a, mas a s idia de estar completamente nua no mesmo quarto que ele a ruborizava. Entretanto, o capito respeitou sua palavra e no baixou at muito depois. Para ento ela j tinha jantado e lhe tinha servido a comida; havia suficiente para dois, embora essa noite Conrad Sharpe no lhe tinha acompanhado. Justo ao sair em busca da gua para o banho do capito se lembrou da garrafa de gua de colnia que ele usava. Decidiu farej-la assim que ele estivesse depois do biombo, mas Malory lhe ordenou trazer um pouco mais de gua para enxaguar o cabelo e, quando ela retornou, j estava preparado para que lhe esfregasse as costas. Chateada, sobre tudo consigo mesma por ter desperdiado a oportunidade de cheirar a garrafa em ausncia do capito, Georgina abreviou a tarefa de lhe lavar as costas. Assim disporia de alguns momentos enquanto ele se secava. O pensar nisso em vez de no que estava fazendo a ajudou a dominar as nuseas, embora nem sequer se deu conta de que no as sentia. como sempre deixava toalhas ao alcance do Malory, retirou-se assim que teve vertido o ltimo cubo de gua por suas costas e se encaminhou diretamente ao armrio. Com a m sorte que a perseguia nos ltimos tempos, no sentiu saudades o que ele sasse de atrs do biombo enquanto ela ainda estava ali, com a garrafa na mo. E se a tinha surpreso foi devido a que se desiludiu tanto ao cheirar a colnia que a decepo lhe tinha impedido de deix-la imediatamente em seu stio. O aroma era especiado, com um toque de almscar, mas no lhe tinha provocado a repulso que ela esperava. Era o mesmo capito quem despertava essas nuseas, no seu aroma. - Espero que no tenha desobedecido minhas ordens, George advertiu ele, com voz spera. - Como senhor? - O que estava fazendo com essa garrafa? Georgina compreendeu ento o que ele estava dando a entender e se apressou a deixar a garrafa em seu stio. - No o que voc crie. No ia usar sua colnia, capito. No havia nenhuma necessidade, se j me banhei, o asseguro. J sei que algumas pessoas dissimulam o mau aroma com um pouco de perfume, mas eu no sou to estpido. Prefiro estar Li... Quer dizer, no fao essas coisas.

- Alegra-me sab-lo, mas com isso no responde a minha pergunta, menino. - Ah, sua pergunta. S queria... - <<Farej-la, porque ele a usa sempre? No o vai acreditar, Georgie. E o que tem de mau se lhe disser a verdade? depois de tudo, ele me disse com toda sua desfaratez que meu aroma lhe parecia ofensivo>> -. Em realidade, capito... - te aproxime, George. Quero julgar por mim mesmo se me houver dito a verdade. Apertou os dentes exasperada. Aquele bastardo queria farej-la e de nada serviria protestar. No faria mais que irrit-lo. E s tinha posto aquele batn indecente. Comeou a sentir outra vez o acostumado aquecimento... Rodeou lentamente a cama, retorcendo-as mos. O no se andou com rodeios. inclinou-se at tocar ligeiramente sua nuca com o nariz, e farejou. Georgina teria podido agentar a prova sem problemas se a bochecha do capito no tivesse roado a sua. - por que diabos grunhe? - inquiriu ele. Dizia-o como se fora o nico que tivesse direito a grunhir. E parecia zangado. Mas no podia evit-lo: sentia como se todas suas vsceras reclamassem por sair. Retrocedeu depressa para respirar, incapaz de olhlo aos olhos. - sinto muito, capito, mas... no h maneira delicada de express-lo: voc faz que me sinta mau. No lhe teria surpreso que se aproximasse para propinarle uns bofetes, mas no se moveu um centmetro. limitou-se a lhe dizer indignadsimo: - O que est dizendo? Georgina teria preferido os tortazos a ter que explicar isso. Como lhe tinha ocorrido que fora possvel lhe dizer a verdade, se a verdade somente era abafadia para ela? Obviamente, o problema era s dele, pois nenhuma outra pessoa sentia nuseas em presena do capito. Alm disso no acreditaria, tomaria como uma simples vingana pela insinuao de que ela cheirava mau. Seguro que pensaria isso e ficaria furioso. Diabo! , por que no teria mantido a boca fechada? Mas j era muito tarde. antes de que Malory decidisse faz-la migalhas, apressou-se a explicar: - No minha inteno insult-lo, capito, o juro. No sei por que tenho este problema com voc. O perguntei ao MAC e sugeriu que talvez fora efeito de sua colnia. Isso era o que estava fazendo com seu frasco: cheir-lo para comprovar... Mas no por isso. Oxal fora a colnia, mas no. Poderia ser pura casualidade. - Essa idia a animou. Bem podia lhe salvar a

vida. At se atreveu a levantar a vista para exp-la -. Sim, estou segura de que pura casualidade. - O que? Graas a Deus, o homem parecia tom-las coisas com calma. Georgina tinha pensado que a essas alturas estaria vermelho de ira. - Que s me encontro mal quando est voc perto, sobre tudo quando est muito perto. - Era melhor no mencionar o dos olhares fixos -. Mas meu problema, senhor, e no permitirei que interfira em meu trabalho. Por favor, esquea do assunto. - Que o esquea...? Agora parecia alterado. Georgina se retorcia de angustia pelo mau momento que estava passando; teria querido que o cho a tragasse. O no estava to sereno como pensava. Talvez sua audcia o tinha deixado mudo. Ou a fria mesma. - O que... classe de... mal-estar ? Cada vez pior. Agora queria detalhes. Acreditava-, ou s desejava comprovar que seu grumete tinha falado por despeito, para sentir-se com direito a lhe dar uma soberana surra? Se agora ela tentasse subtrair importncia ao assunto, daria a impresso de estar arrependida por ter sido franco. Certamente, arrependia-se por ter aberto a bocaza, mas nessas circunstncias era melhor seguir dizendo a verdade. Teve que reunir coragem para explicar-se. - sinto muito, capito, mas o mais aproximado quer dizer que me d nuseas. - chegaste A...? - No! Mas sinto algo muito estranho no estmago, e me sufoco, e sinto tanto calor que... Bom, acaloro-me, mas estou quase seguro de que no febre. E me vem uma debilidade, como se me esgotassem as foras. James a olhava fixamente, sem poder dar crdito ao que estava ouvindo. Acaso essa moa no conhecia o que estava descrevendo? Parecia impossvel que fora to inocente. O fato o deixou to atnito que quase chegou a sentir os mesmo sintomas que Georgie lhe tinha detalhado. Ela o desejava. Sua premeditada seduo tinha sortido efeito, sem que ele mesmo se precavesse. E ele no se precaveu porque nem ela mesma sabia. Por todos os demnios... supunha-se que a ignorncia era uma bno, mas neste caso, a dessa moa o fazia viver em um inferno. Tinha que replantear sua estratgia. Se ela no reconhecia seus prprios sentimentos, jamais o acossaria lhe suplicando que a possusse. Adeus, belas fantasias. Mas ainda queria faz-la confessar. Isso lhe daria

vantagem ao tratar com ela, pois ainda parecia ignorar que apesar de seu disfarce a tinha reconhecido. - E esses sintomas so muito desagradveis? - perguntou com cautela. Georgina franziu o sobrecenho. Desagradveis? Assustavam-na porque nunca tinha experiente um pouco parecido, mas desagradvel... - No muito - admitiu. - Bom, eu no me preocuparia mais por isso, George. Acredito que conheo o problema. A moa piscou, surpreendida. - Seriamente? - Sem dvida alguma. E tambm conheo a padre. - Sim? - obvio. Pode te deitar, pequeno, e deixar o assunto de minha conta. Eu me ocuparei dele... pessoalmente. Ten por seguro. Seu sorriso era to perverso que ela teve a sensao de ser vtima de uma brincadeira. O mais provvel era que no o tivesse acreditado. 21 - Est dormido, George? No. No podia dormir. Fazia mais de uma hora que estava deitada, mas ainda permanecia completamente acordada. Por essa noite no podia jogar a culpa nudez do capito, pois tinha mantido os olhos bem fechados do momento em que subiu rede. No, essa noite era a simples curiosidade o que a deixava acordada, perguntando-se se era certo que o capito conhecia seu mau e a padre. Se existia essa padre, qual podia ser? Provavelmente alguma beberagem de sabor espantoso. Se no existia, ele se encarregaria de invent-lo. - George? Por um momento pensou fingir-se dormida. Provavelmente a mandaria cozinha em busca de algo, para cans-la e incomod-la. - Sim? - No posso dormir. Ela ps os olhos em branco. J o tinha imaginado. - Quer que lhe traga alguma coisa? - No. Necessito algo que me acalme. Poderia me ler um momento. Sim, isso me far bem. Acende um abajur, quer? <<Como se importasse o que eu queira ou no>>, pensou Georgina enquanto descia da rede. O j lhe tinha advertido que podia lhe pedir que fizesse isso. Mas como ela tampouco dormia, por esta vez no importava.

Georgina sabia perfeitamente por que no podia dormir ela mesma, mas o que manteria acordado ao capito? Acendeu o abajur que pendia junto a sua cama e a levou a livraria. - H algo em concreto que voc prefira, capito? - Na ltima prateleira, direita, h um volume magro. Esse servir. E aproxima uma cadeira. O que preciso uma voz serena, sedativo, no que me gritem do outro extremo da habitao. Ela se deteve por um segundo. Detestava a idia de aproximar-se da cama enquanto Malory a ocupasse, mas imediatamente se lembrou de que ele estava decentemente coberto. Alm disso, no tinha por que olh-lo. S queria escut-la. Talvez o livro fora o bastante aborrecido como para que ela tambm dormisse. Tal como lhe ordenava, arrastou uma cadeira at os ps da cama e deixou o abajur na mesa do comilo, a suas costas. - Acredito que h uma pgina marcada - indicou ele -. Pode comear por a. Georgina procurou a pgina e, depois de pigarrear, iniciou a leitura. - <<No me cabia a menor duvida de que eu nunca os tinha visto to grandes, redondos e amadurecidos. Doam-me os dentes do desejo de mord-los. - Georgina pensou que no demorariam para dormi-los duas com semelhante bobagem -. Belisquei-lhe um e ouvi sua exclamao de prazer. O outro chamava a minha boca, pedindo com ansiedade que lhe agradasse. OH, cus! OH, doce bno, o sabor desses suculentos...peitos...>> - Georgina fechou bruscamente o livro, com um gesto de horror -. Mas isto... mas isto... - Sim j sei. chama-se erotismo, querido moo. No me diga que nunca tem lido alguma sujeira semelhante. Todos os meninos de sua idade o fazem... ao menos, os que sabem ler. Sem dvida alguma, ela tinha que ser um desses vares, mas estava to sobressaltada que no lhe importava neg-lo. - Bom, pois eu no. - Outra vez com seu gazmoera, George? Bom, segue lendo. Pelo menos, ver que educativo. Em ocasies como essa era quando Georgina detestava ferozmente seu disfarce. Teria querido lhe inchar as orelhas a pancadas, com seu sermo sobre a corrupo infantil, mas o certo era que o jovem Georgie teria recebido de bom grau essa corrupo. - E lhe gosta desta... sujeira, como a chama? - No, Por Deus. Se eu gostasse no me ajudaria a dormir. O fato de que parecesse to horrorizado aliviou em parte o sobressalto da Georgina. Mas nem sob a ameaa de tortura poderia voltar a abrir aquele asqueroso livro... ao menos, em sua presena.

- Se no lhe incomodar, capito, preferiria procurar algum outro livro com que aborrec-lo. Algo menos... menos... - Pudico alm de escrupuloso, n? - Desede a cama sugi um comprido suspiro -. J vejo que no poderei fazer de ti um homem em umas poucas semanas. Bom, no importa, George. O que no me deixa dormir esta maldita dor de cabea, mas seus dedos se podem ocupar disso. Vem me massagear as tmporas e no demorarei para conciliar o sonho. Massage-lo? Algo assim como toc-lo e aproximar-se ainda mas? Georgina no se moveu de sua cadeira. - No sei como se faz... - Claro que no sabe, mas eu te enfurecerei. Anda, me d as mos. Ela gemeu para seus adentros. - Capito... - Maldita seja, George! - interrompeu Malory, com voz seca -. No se discute com um homem que sofre! Ou pretende que suporte esta dor toda a noite? - Como ela seguia sem mover-se, baixou a voz, mas seu tom continuava sendo autoritrio -. Se for esse mal-estar o que se preocupa, moo, sentir-se melhor no pensando nele. Mas te ataque ou no, neste momento minha doena mais importante que a tua. Tinha razo, certamente. O capito era muito importante, enquanto que ela era s seu desprezvel grumete. Antepor-se a ele equivalia a atuar como um menino caprichoso e desconsiderado. Trocou devagar de posio, at sentar-se muito timidamente na cama, junto ao Malory. <<No pense, como h dito ele. E faa o que faa, no o olhe.>> Manteve os olhos cravados nas colunas que formavam a cabeceira. Por isso deu um coice quando lhe agarrou os dedos e os levou para sua cara. <<Faz como se se tratasse do MAC. Pelo MAC ou por qualquer de seus irmos faria isto de bom grau >> Com a gema de seus dedos se pressionava as tmporas, enquanto os movia em crculos muito pequenos. - Tranqilo, George, que no vais morrer te por isso. Justamente nisso estava pensando Georgina, embora ela no o teria expresso com tanto laconismo. O que estaria pensando o? << Que lhe tem medo...>> Pois era certo, embora j no sabia por que. Depois de passar uma semana to perto do capito, no acreditava que ele fora capaz de lhe fazer danifico, mas... - Agora faz-o sozinho, George. Segue movendo os dedos assim. O calor das mos que tinham sujeito as suas havia desparecido, mas seguiu notando a calidez de sua pele sob a ponta de seus dedos. Estava tocando-o. No era to desagradvel... at que ele se moveu um pouco e seu cabelo lhe cobriu o dorso dos dedos. Que suaves eram seus cabelos, que

frescos. Era um contraste... Mas algo ia irradiando mais calor. Surgia do corpo do capito, perto de seu quadril. Essa intensa calidez lhe fez notar que ele no estava talher com o grosso edredom acolchoado, a no ser s com o lenol, o fino lenol de seda que lhe aderia ao corpo. No havia motivos para olh-lo, nenhum motivo absolutamente. Mas e se ele dormia? Teria que seguir com a massagem se j no era necessrio? Claro que, nesse caso, ouviria-o roncar. Mas at ento nunca o tinha ouvido roncar. Talvez no roncava. Possivelmente j estava dormido. <<pois olhe! Olhe de uma vez e acaba com isto!>> Fez-o. E sua intuio tinha acertado: no lhe convinha olhar. O homem tinha aspecto de estar na glria, com os olhos fechados e os lbios curvados em um sorriso sensual, to atrativo que parecia pecado. No dormia. No fazia a no ser desfrutar de do contato... OH, Deus! Assaltou-a em feitas ondas: o calor, a debilidade, uma tempestade se desatou em seu interior. Lhe caram as mos. O as capturou com tanta rapidez que lhe arrancou uma exclamao. E lentamente as levou... no s tmporas, a no ser s bochechas. Georgina se encontrou lhe rodeando as bochechas com as mos, olhando-o aos olhos, esses olhos penetrantes, de um verde ardoroso, hipntico... At que ocorreu: suas bocas se roaram, os lbios do capito se uniram aos seus, cobrindo, abrindo, queimando como o fogo. sentiu-se absorvida por um torvelinho, afundando-se em um redemoinho de sensaes cada vez mais profundo. Jamais saberia quanto tempo passou, mas pouco a pouco voltou a tomar conscincia do que estava ocorrendo. James Malory a estava beijando com toda a paixo que um homem podia pr em um beijo. E ela respondia como se sua vida mesma dependesse disso. Essa era sua sensao, mas estava muito bem. Suas nuseas, haviam tornado, piores que nunca, mas at isso parecia maravilhoso e estava bem. Estava bem? No, havia algo que no estava bem. Porque ele estava beijando... ao George! Do calor passou ao frio do horror. Impulsivamente tentou apartar-se, mas ele a reteve com fora. S conseguiu romper o beijo, mas foi suficiente. - Capito! Basta! tornou-se louco? me deixe... - Cala, querida pequena... J no posso seguir adiante com este jogo. - Que jogo? Voc se tornou louco! No, espere...! sentiu-se arrastada para ele. Depois, debaixo dele; seu peso a imobilizou contra a amaciada cama. Por um momento no pde pensar. Essas nuseas to familiares, transformadas em algo diferente, agora muito prazenteiras, foram estendendo. E de repente se deu conta: <<Querida pequena?>>.

- Sabe! - ofegou, lhe empurrando os ombros para olh-lo cara, acusando-o devidamente -. Soube-o desde o comeo, no? James estava apressado nas garras da luxria mais capitalista que nunca tivesse experiente. Mas ainda no tinha perdido o domnio de si at o ponto de cometer o engano de confessar algo assim justo quando aquele temperamento de primeira parecia estar reunindo foras para estalar. - Oxal o tivesse sabido - grunhiu, enquanto lhe baixava o colete dos ombros -. E mais tarde ter que me dar explicaes, no o duvide. - E ento por que...? OH! aferrou-se a ele, deixando que sua boca fora lhe percorrendo a nuca at chegar orelha. Quando sentiu a lngua que lhe rodeava o lbulo se estremeceu de delcia. - No so nada bicudas, pequena mentirosa. Para ouvir sua risada grave, sentiu o impulso de responder com um sorriso, coisa que a surpreendeu. Em realidade deveria estar assustada por ter sido descoberta sob seu disfarce, mas aquela boca o impedia. Deveria resistir, mas aquela boca era como um m. No tinha um pingo de foras nem de vontade para tent-lo sequer. Mas conteve o flego quando ele, com um s puxo, tirou-lhe a um tempo a boina e a meia que sujeitava seus cabelos, pulverizando seu escuro arbusto de cabelo sobre o travesseiro e desmascarando-a por completo. Entretanto, sua apreenso era totalmente feminina: rogava que ele no se sentisse desiludido com o que via. E o capito foi muito minucioso em seu exame; muito devagar, inspecionou-a de ps a cabea. Quando seus olhos verdes se encontraram finalmente com os dela, refulgiam outra vez de paixo. - Deveria te aoitar por me haver oculto tudo isto. Essas palavras no a assustaram. O modo em que a olhava desmentia qualquer inteno sria de aoit-la. Pelo contrrio, o significado oculto dessas palavras lhe provocou um agradvel calafrio que a percorreu at a ponta dos ps. O beijo voraz que seguiu fez que o calafrio se estendesse a todo o resto. Passou algum tempo antes de que pudesse voltar a respirar, mas a quem o para falta seguir respirando? A ela no. E a, verdade, o que fazia era ofegar, enquanto esses lbios experimentados lhe percorriam a cara e o pescoo. Apenas se dava conta de que o capito estava lhe tirando a camisa, tal era a sutil delicadeza com que o fazia. Mas sim notava os dentes que tironeaban de suas vendagens, at abrir um rasgo que as mos completaram com prontido. Georgina no tinha previsto isso. Mas a fim de contas, tudo o que estava passando ficava to longe de sua experincia que no tivesse tido

modo de prever nada. Em sua mente confusa existia a idia de que, se ele a despia, era como conseqncia de seu engano, de que o fazia s para ter a completa segurana de que no se levaria novas surpresas. Mas, se assim era, por que tantos beijos? De qualquer modo, no podia concentrar-se nessa ideia com o olhar daquele homem cravada em seus peitos. - Que crime, meu amor, maltratar estas belezas! Podia faz-la ruborizar com um olhar, mas com suas palavras... At sentia saudades de que sua prpria pele no tomasse definitivamente um tom avermelhado. Tambm se estranho de poder pensar sequer um pouco, pois nada mais fazer esse comentrio, ele comeou a seguir com a lngua as marcas vermelhas e os sulcos deixados pela vendagem. E suas mos... Cada uma delas lhe cobria um peito e massageavam com suavidade, sedativos, como se s tratassem de expressar sua lstima por to comprido encarceramento. Ela tivesse feito o mesmo ao retirar as apertadas ataduras; por isso no lhe ocorreu lhe sugerir que no o fizesse. Um momento depois, ele, com sua mo, comprimiu ligeiramente um peito para cobri-lo com a boca, e para ela j no houve mais pensamentos: s sensaes. A diferena da Georgina, James tinha posto em funcionamento todas suas faculdades. O nico problema era que no resultavam muito manejveis. Mas no era necessrio concentrar-se, como em qualquer outra seduo, pois aquela encantadora moa cooperava com grande entusiasmo. Em realidade, cabia perguntar-se quem estava seduzindo a quem. Embora a essas isso alturas carecia totalmente de importncia. Por Deus, a moa era deliciosa, muito mais do que ele esperava. Essas delicadas faces, que tinha chegado a conhecer to bem, realavam-se incrivelmente com a espessa cabeleira escura que emoldurava o pequeno rosto. E nem em suas fantasias tivesse podido adivinhar a sensualidade de um pequeno corpo: a generosidade de seus peitos, o estreito de sua cintura. Entretanto, sim esperava de um princpio que esse bonito traseiro, que tanto o tinha intrigado no botequim, tivesse forma e firmeza perfeitas, e suas iluses no se viram frustradas. Beijou cada ndega ao as descobrir, prometendo-se dedicar mais tempo a essa adorvel zona, mas no momento... Georgina no ignorava o que era o ato amoroso. Muitas vezes tinha ouvido seus irmos conversar sobre essas coisas, em trminos diretos e at grosseiros, para fazer uma idia aproximada do que nele ocorria. Mas nunca tinha associado isso com o que lhe estava acontecendo... at agora, ao sentir o corpo do Malory aderido ao dele, pele contra pele, um fogo avivando outro fogo. Nem sequer se perguntou como nem quando tinha terminado ele de despi-la. Sabia que agora estava to nua como ele, mas ao mesmo tempo

experimentava muitas sensaes para envergonhar-se. Tinha-o sobre ela, oprimindo-a, rodeando a de uma maneira puramente dominante. Pensou, com vaguedad, que deveria sentir-se esmagada baixo semelhante muro de tijolos, mas no era assim, no era assim absolutamente. O lhe sujeitava a cara com suas grandes mos para beij-la e beij-la, com lentido, com ternura, e logo com ardorosa intensidade. Sua lngua se atrasava em sua boca degustando-a e lhe fazendo sentir seu prprio sabor. No queria que aquilo cessasse: o que ele fazia, o que ela estava sentindo. Entretanto, no se fazia preciso interromp-lo, ou pelo menos fazer o esforo? Sucumbir sabendo, e ela estava razoavelmente segura de qual seria o final de todo isso, equivalia a aceitar. Mas queria aceitar, de verdade? Como sab-lo com certeza, se logo que podia alinhavar dois pensamentos? A trs metros de distncia daquele homem... no, melhor a seis, o teria sabido. Mas nesse momento preferia que no houvesse sequer um centmetro entre os dois. OH, cus, ainda no sabia se j tinha sucumbido. No! Tinha que fazer um esforo por assegurar-se, por considerao a sua prpria conscincia, que ao dia seguinte lhe perguntaria: <<O que fez ontem noite?>>. - Capito? - conseguiu intercalar entre dois beijos. - Hummm? - Est me fazendo o amor? - OH, sim, minha pequena... - E lhe parece correto? - Sem dvida alguma. Ao fim e ao cabo, a padre para seu mau. - No pode ser... - claro que sim. Suas nuseas, querida minha, eram s um saudvel desejo... por mim. Desejava-o? Mas se nem sequer gostava! Entretanto, isso explicaria perfeitamente por que desfrutava tanto do que estava ocorrendo. Pelo visto, no fazia falta que a uma gostasse do objeto de sua paixo. E j tinha a resposta: sim, provavelmente o desejava, porque o fato de falar, concentrar-se e se separar da mente suas sensaes, sequer por um instante, tinha sido intil. Tudo estava ainda ali, excitando a de forma selvagem. Sim , desejava-o, ao menos por essa vez. <<Tem minha permisso para proceder, capito.>> No o disse em voz alta, pois com isso s teria conseguido diverti-lo. E no momento no queria diverti-lo. Alm disso, o pensamento tinha sido s para sua prpria conscincia. Mas o comunicou sutilmente, rodeando-o com seus braos, e ele capto a indireta. Em realidade, captou-a com muita rapidez.

Excitante? Isso resultava o bastante explcito. O se instalou entre suas pernas e todas suas vsceras pareceram apartar-se para lhe abrir passo. Os lbios do capito voltaram a lhe percorrer o pescoo at os peitos. O se incorporou um pouco. Georgina o lamentou, sentia-se muito a gosto sob seu peso. Mas havia uma compensao, mais presso abaixo e, Meu deus, que calor a! E o sentia, grosso e duro, pressionando contra esse calor, to tenso, enchendo-a, enchendo a de emoes. Conhecia seu corpo, sabia exatamente o que era o que lhe penetrava. No tinha medo... mas ningum lhe havia dito que seria doloroso. Afogou uma exclamao, mais devida surpresa que a outra coisa. Mas no podia neg-lo: doa. - Capito, mencionei-lhe que alguma vez tenho feito isto antes? Seu peso tinha cansado outra vez sobre ela, derrubando-se prazenteiramente. Malory tinha a cara volta para seu pescoo e os lbios ardentes contra sua pele. - Acredito que acabo de descobri-lo por mim mesmo. Georgina logo que percebeu suas palavras -. E me parece permissvel que me tutees. - terei-o em conta, mas lhe incomodaria muito interromper isto? - Sim. Acaso estava renda-se? Ao menos, tremia-lhe todo o corpo. - fui muito corts? - inquiriu ela. No havia dvida. Estava desparafusando-se de risada. - Sinto muito, meu amor, juro-te que o sinto, mas... meu deus, que surpresa...! No esperava que fosse... Quero dizer, mostrava-te to apaixonada que... OH..., caramba isto... - Gagueja, capito? - Isso parece. - incorporou-se para lhe roar brandamente os lbios com os seus. Logo lhe sorriu -. Querida minha, j no h por que interromplo, embora pudesse. O dano parece e sua dor virginal j passou. moveu-se dentro dela para demonstrar-lhe Os olhos da Georgina se abriram cintilantes: o movimento lhe provocava um grande prazer sensual. - Ainda quer que pare? <<Isto para ti, conscincia!>> - No. - Graas a Deus! Esse evidente alvio a fez sorrir. E o beijo que recebeu como prmio lhe arrancou um gemido. Acompanhando o lento balanar-se dos quadris do James, as sensaes foram aumentando, at ultrapassar tudo o que tinha sentido at ento, at que a glria suprema estalou em seu interior, em pequenos impactos que a deixaram extasiada. Gritou, mas o grito foi

sossegado pela boca de seu amante, at que ele mesmo alcanou seu prprio clmax. Georgina, ainda deslumbrada, tinha dificuldades para acreditar no que tinha experiente. Parecia impossvel sentir-se assim . Se abraou com fora ao homem que acabava de lhe ensinar at que ponto podia seu corpo transbordar-se em sensaes. Com a gratido, com a ternura, mesclava-se algo que lhe inspirava desejos de lhe dar obrigado, de beij-lo, de lhe dizer que tinha sido fantstico e manifestar sua euforia. Mas se conteve, limitando-se a abra-lo e acarici-lo com lentido. Por fim o beijou no ombro, com tanta suavidade que provavelmente no se teria dado conta. Mas sim se precaveu. James Malory, perito em mulheres, aristocrata enfastiado, encontrava-se em um estado tal de conscincia que percebia at o mais ntimo de seus movimentos. E essa ternura o emocionou mais do que desejava admitir. Nunca tinha experiente nada parecido. E isso o assustava de verdade.

22 - Agora compreendo por que a gente faz este tipo de coisas. James suspirou com alvio. Isso era justamente o que precisava ouvir, alguma pequena tolice que pusesse as coisas em seu stio. Ela era simplesmente uma faxineira, embora muito atrativa. Mas nada a diferenciava do resto das mulheres que tinha seduzido. Desaparecido o desafio, no ficava nada que retivera seu interesse. Ento, por que no se separava dela e a despachava a sua prpria cama? Porque no queria, que diabos! incorporou-se para contempl-la. Tinha ainda a pele avermelhada e os lbios irritados. James tratou de alivi-los com um dedo. Naqueles olhos de veludo pardo havia um doce olhar que, sem saber por que, adorou. Habitualmente os olhos da moa expressavam nervosismo, frustrao ou simples irritao, to divertida em seu disfarce de jovencito... Por Deus, esqueceu-se disso, ainda ignorava o motivo de seu disfarce. Ainda ficava algum mistrio que respirasse seu interesse. - Que tipo de coisas, George? A sobrancelha arqueada revelou a Georgina que a pergunta lhe divertia. Bom, e o que? Por outra parte, esse gesto j no lhe parecia to irritante. - Meu comentrio no foi muito romntico, verdade? - inquiriu brandamente, sentindo-se de repente muito coibida. - Tampouco muito digno de uma amante, mas captei o sentido, querida menina. desfrutaste, verdade?

Ela no conseguiu pronunciar a palavra. limitou-se a assentir com a cabea. Logo sentiu um delicioso calafrio ante o sorriso que lhe dedicava. - E voc? <<Georgie! Tem que estar louca para lhe perguntar isso!>> - Quero dizer... James jogou a cabea para trs em uma gargalhada e rodou para um lado levando-a consigo. Agora ela o olhava de acima. Nessa posio tinha algo mais de domnio... at que ele abriu as pernas e a deixou deslizar-se entre elas. - O que vou fazer contigo, George? Ainda seguia renda-se e estreitando-a contra si. Em realidade, a jovem no incomodava sua diverso, mas, como sempre, no compreendia onde estava o gracioso. - Poderia deixar de me chamar George, para comear. Apenas o houve dito, arrependeu-se. ficou muito quieta, com a esperana de no lhe haver recordado seu engano com esse comentrio. O tambm ficou repentinamente imvel. Embora seu sorriso no tinha desaparecido, a mudana de atitude era quase evidente. Outra vez o autocrata sardnico. - E como devo te chamar, qu-lo dizer? por seu verdadeiro nome, possivelmente? - Meu verdadeiro nome Georgie. - faz outro intento, carinho, vamos; isso no h quem o cria. No houve resposta. Em realidade, a expresso da moa se tornou teimosa. - Ah, com que vou ter que lhe arrancar isso pela fora n? Trago os instrumentos da Inquisio? Ltegos, potros e todo isso? - no lhe vejo a graa - contra-atacou ela. - Parece-me lgico, mas talvez me resulte entretido. No, no te retora assim, meu amor. A sensao deliciosa, mas neste momento prefiro as explicaes. por que no comeamos pelo motivo de seu disfarce? Ela, suspirando, apoiou-lhe a cabea no peito. - Tinha que sair da Inglaterra. - Tinha problemas? - No, mas no suportava ficar ali um dia mais. - E por que no te embarcou como todo mundo, comprando uma passagem? - Porque os nicos navios que cruzavam o Atlntico eram ingleses. - Isso deve ter algum sentido. me d um momento para que o pense... No, rendo-me. Que demnios tm de mau os navios ingleses? Ela se ergueu para olh-lo com o cenho franzido.

- Voc no lhes encontraria nada mau, mas ocorre que eu desprezo todo o ingls. - Seriamente? Includo eu? Nesta ocasio ela sentiu um poderoso impulso de lhe baixar de um puxo aquela sobrancelha arqueada. - Antes sim. Agora no sei. O capito lhe dedicou um amplo sorriso e acabou rendo-se entre dentes. - Comeo a compreender, George. No me diga que um desses norte-americanos temperamentais. Ou se? Isso explicaria seu acento, que ainda no pude identificar. - E se o fora o que? - inquiriu ela, defensiva. - Caray, teria que pensar em te encerrar, certamente. o lugar mais seguro para quem gosta de iniciar guerras. - No fomos ns os que iniciamos... O a beijou em silncio, profundamente, at deix-la sem flego. - No penso discutir contigo velhos assuntos, menina. Assim norteamericana. Isso lhe posso perdoar isso Mientras hablaba, los jugueteos de su boca la iban convenciendo, hasta que Georgina se olvid del asunto. Perciba los cambios que de nuevo alteraban el cuerpo de James, aunque ahora capt en seguida lo que eso significaba. En el fondo de su mente surgi la idea de que ese incesante interrogatorio se acabara si volvan a hacer el amor. Aunque, evidentemente, el hecho de que volviera a experimentar aquellas maravillosas sensaciones nada tena que ver con eso... - Pedao de...! Quando algo d resultado, vale a pena repeti-lo. James sabia, e por isso a sossegou com outro beijo, prolongando-o at deix-la completamente aturdida. - importa-me um cominho sua nacionalidade - assegurou, contra os lbios da Georgina -. Eu no participei dessa guerra absurda, nunca a apoiei nem estive de acordo com a poltica que a provocou. mais, naquela poca vivia nas ndias Ocidentais. - Ainda assim, ingls - aduziu ela, embora em um tom menos irado. - Pois sim, sou-o. Mas agora no essa a questo importante, no crie, meu amor? Enquanto falava, as brincadeiras de sua boca foram convencendo, at que Georgina se esqueceu do assunto. Percebia as mudanas que de novo alteravam o corpo do James, embora agora captou em seguida o que isso significava. No fundo de sua mente surgiu a idia de que esse incessante interrogatrio se acabaria se voltavam a fazer o amor. Embora,

evidentemente, o fato de que voltasse a experimentar aquelas maravilhosas sensaes nada tinha que ver com isso... Mas um momento depois, quando os lenis estiveram um pouco mais enrugados e ela se encontrava de novo sobre ele, James seguiu acossando-a com perguntas: - E agora poderamos falar do que eu senti ao descobrir que meu grumete no era um criado, a no ser uma criada? Meu sobressalto ao recordar as vezes que me ajudou a me banhar ou que me... despi em sua presena? Assim expressas as coisas, Georgina se sentiu horrivelmente mal. O engano, por si s, j lhe provocava sentimentos de culpabilidade; mas que este engano tivesse causado momentos to embaraosos para o capito eram inadmissvel. Tivesse devido confess-lo todo o primeiro dia que a fez lhe assistir no banheiro. Que parva tinha sido ao acreditar que poderia fazer toda a viagem sem ser descoberta. O tinha todo o direito do mundo a estar furioso. Por isso perguntou, entre vacilaes: - Est...est muito zangado? - No muito, j no. Digamos que fui adequadamente recompensado por todos meus apuros. Em realidade, acaba de pagar sua passagem e qualquer outra coisa que deseje. Georgina se incorporou com brutalidade, incrdula. Como podia aquele homem dizer algo assim, depois da intimidade que acabavam de compartilhar? << natural, soberana estpida. ingls, no? Um ingls amaneirado e arrogante. E acaso no te chamou criada? Isso revela claramente a pobre opinio que tem de ti.>> Quando baixou a vista para ele, sem ocultar sua fria, James advertiu em seguida que se sentia insultada. - Poderia ter esperado at manh para te pr estpido outra vez, maior bastardo! - Como diz? - O que ouviste! James quis sujeit-la, mas a moa saltou da cama. O tratou de explicar-se. - Acredito que me expressei mau, George. Ela girou em redondo para fulmin-lo com o olhar. - Deixa de me chamar assim! Malory comeava a ver o absurdo do que estava passando. Por isso manteve a voz serena ao assinalar: - Bom, ainda no me h dito seu verdadeiro nome. - Meu nome Georgina. - Por Deus, compadeo-te de todo corao. Prefiro seguir te chamando George, obrigado.

supunha-se que o comentrio era para faz-la sorrir. A expresso de fingido horror que o acompanhava esteve a ponto de consegui-lo, mas no chegou a tanto. Isso de que <<acabava de pagar sua passagem>> ainda doa. - Vou cama, capito. A minha cama - matizou com surpreendente altivez. Saiu-lhe espontaneamente, sem reparar sequer em sua nudez -. Agradeceria-lhe que pela manh dispusera outro alojamento para mim. - Por fim est surgindo a autntica George, verdade? Todo um carter. - V-se ao demnio!- - murmurou ela, enquanto se dirigia para sua rede. - Tanto rancor por ter tentado te adular... a minha maneira? - Pois saiba que sua maneira asquerosa. - E adicionou, com um sotaque de desprezo - : ...senhor. James suspirou, mas enquanto a seguia com a vista, contemplando a cabeleira escura que se bamboleava contra aquele traseiro arrebitado, acabou por sorrir. Que deliciosa surpresa resultava ser aquela moa! - Como lhe arrumaste isso para te comportar to docilmente durante toda esta semana, George? - me fazendo chagas na lngua de tanto me morder isso replicou ela. O sotaque escapar uma gargalhada, mas com suavidade, para que ela no se inteirasse. Logo se tendeu de flanco para observ-la. Georgina estava recolhendo a roupa que tinha atirado ao cho, em um arranque de raiva. vestiu-se, murmurando para seus adentros e lanando alguma que outra maldio. Esta vez subiu para a rede com mais facilidade que nunca. E essa tremenda facilidade que tinha o que sempre tinha feito suspeitar ao James. - No a primeira vez que navega, verdade, George?, alm de sua viagem a Inglaterra. - Acredito ter demonstrado muito adequadamente, como voc mesmo diria, que no sou George. - Bom, me siga a corrente, querida minha. Eu gosto como George. E navegaste... - obvio - interrompeu ela, enquanto se girava para a parede, com a esperana de que ele captasse a indireta. Mas no pde resistir a tentao de adicionar - : inclusive tenho meu prprio navio. - OH, claro que sim, querida - respondeu-lhe para agrad-la. - Seriamente que sim, capito. - OH, mas se te acredito, acredito-te. E o que te levou a Inglaterra, se tanto a odeia? Ainda lhe chiavam os dentes ante aquele tom zombador. - Isso no assunto de seu incmbencia.

- cedo ou tarde te farei confessar, George. por que no me diz isso agora? - boa noite, capito. Pensando-o bem, espero que lhe volte a dor de cabea... se que era real, coisa que comeo a duvidar. Esta vez a gargalhada foi audvel. Simplesmente, James no pde evit-la: acabava de compreender que aquele arrebatamento de mau gnio no era nada comparado com o que viria se chegava a descobrir que ele conhecia seu verdadeiro sexo do comeo. Podia dizer-lhe quando estivesse aborrecido, s para ver o que ocorria. 23 manh seguinte, James permaneceu comprido momento junto rede, observando-a enquanto dormia. Assim que despertou, lamentou no haver a levado de novo a sua cama a noite anterior. Era homem de fortes impulsos sexuais; sempre que dormia com uma mulher, voltava a lhe fazer o amor manh seguinte. Por isso se tinha mostrado to duro com a Georgina, vrios dias antes, por levantar-se antes que ele. Desse modo o deixava terrivelmente frustrado porque j no a tinha ali para vesti-lo, e o ajud-lo nesses misteres era supostamente tarefa do grumete. Custou-lhe horrores dominar seu corpo a primeira vez; depois foi conseguindo conter-se. Sorriu ao pensar que esse problema tinha passado. Se essa criadita lhe resultava extremamente desejvel, j no tinha que dissimul-lo. arrependia-se de lhe haver mimado que desse rdea solta a seu orgulho em vez de hav-la deixado junto a si. No voltaria a ocorrer o do dia anterior. Essa noite ela compartilharia sua cama e ali ficaria. - Insgnia uma perna, George. - Deu um joelhada rede para faz-la balanar -. decidi no anunciar a nosso pequeno mundo marinho que no o que estiveste aparentando. Com que volta a esconder esses adorveis peitos e v trazer me o caf da manh. Ela se limitou a olh-lo, com os olhos apenas abertos. Bocejou, piscando, e ao despertar de tudo abriu assombrada os olhos de veludo. - Devo seguir atuando de grumete? - perguntou, incrdula. - Excelente concluso, George - replicou James com sua voz mais seca e irritante. - Mas... Georgina se interrompeu. Comeava a aceitar a idia de continuar como at ento. Assim no teria que revelar ao MAC que a tinham descoberto. No teria que lhe explicar o ocorrido... Como se pudesse fazlo! Nem ela mesma estava segura do que tinha passado..., embora sim o estava de que no queria revelar-lhe a ningum.

- Muito bem, capito, mas quero alojamento prprio. - Nem pensar. - Levantou uma mo para lhe impedir de discutir -. Faz uma semana que dorme aqui, querida minha. Se te mudasse agora, despertaria muitos rumores. Alm disso, j sabe que no h mais stio. E no te ocorra mencionar o castelo de proa, porque preferiria te encerrar sob chave antes que permitir ir l. Ela o olhou franzindo o sobrecenho. - E por que no, se contino me vestindo de menino? - Eu deduzi a verdade com muita facilidade. - S por essa tola minha confisso, to estpida e ingnua - replicou ela, um pouco desgostada. O sorriso que lhe dedicou ento era to tenra, que laparaliz momentaneamente. - me pareceu uma confisso bastante doce, querida. - Roou-lhe a bochecha com o dorso dos dedos -. Por acaso, no estar sentindo... n... nuseas? O contato obrou nela um efeito poderoso. Bom o sorriso tinha feito o seu. Mas Georgina no pensava cometer outro engano como o da noite anterior, expondo-se to abertamente a suas brincadeiras. Tampouco devia voltar a ocorrer o de... Aquele homem no era para ela, embora lhe acelerasse o pulso e lhe estremecesse as vsceras. Era um ingls, por amor de Deus; pior ainda, um desprezvel aristocrata. Acaso no tinha passado a Amrica do Norte quatro anos de inferno por causa de seu pas? Inclusive antes da guerra, seus irmos j rabiavam pelas arbitrariedades inglesas. E isso no se podia passar por cima, por muito que ela o desejasse. Seus irmos nem sequer o deixariam entrar em casa! No, James Malory, lorde do reino, no era para ela. de agora em diante seu propsito devia ser firme e o daria a entender, embora fora preciso mentir com descaramento. - No, capito, no sinto nuseas absolutamente. Voc me prometeu uma padre e pelo visto resultou. Estou-lhe agradecida, mas no necessito mais dose. Que ele seguisse sonriendo revelava que no acreditava absolutamente nesse intento de rechao. - Lstima! - limitou-se a dizer. Foi suficiente para que ela se ruborizasse. - Com respeito a meu novo alojamento... - insistiu Georgina enquanto descia da rede e marcava uma maior distancia entre ambos. - No se fale mais, George. Fica aqui e se acabou. Ela abriu a boca para discutir, mas voltou a fech-la com a mesma celeridade. Podia ceder a respeito, sempre que ele entendesse que no a tinha ao seu dispor em outros aspectos. De fato, se no podia dispor de um

stio para ela sozinha, o camarote do capito era prefervel a qualquer outro. Ao menos ali poderia tir-los vendagens e dormir mais cmoda durante o resto da viagem. - Muito bem, sempre que nossas respectivas camas sigam sendo as mesmas. - Com isso estava expressando as coisas claramente -. E no me parece conveniente voltar a lhe esfregar as costas...senhor. James esteve a ponto de tornar-se a rir. O que recatada se mostrava essa manh, e que exigente! Voltou a perguntar-se que tipo de vida levaria aquela moa quando no ia vestida de grumete. Depois da noite passada, j no podia lhe atribuir aventuras pelos moles do porto. - Devo te recordar, George, que no tenho outro grumete? Como voc mesma te ps nesta situao, manter-te nela enquanto eu lhe ordene isso. Ou acaso esqueceste que aqui sou eu o capito? - J vejo que pensa ficar difcil... - Absolutamente. Limito-me a assinalar que voc mesma me privou de outras opes. Mas no pense que vou aproveitar me de ti, s porque ontem noite te mostrasse to complacente. Ela o olhou entreabrindo os olhos, mas sua expresso no revelava nada. Finalmente suspirou. Enquanto ele no desse amostras de lhe exigir esse tipo de cuidados, no tinha outro remdio que assumir sua situao e dar por feito que ele no a incomodaria, a no ser que o convidasse a fazlo. - Muito bem, seguiremos como at agora... quer dizer, esquecendo o de ontem noite. - Com essa concesso Georgina incluso lhe ofereceu um sorriso vacilante -. Agora acabarei de me vestir e lhe trarei o caf da manh, senhor. James viu como recolhia do cho o resto de sua roupa e se encaminhava para o biombo. Ante essa recatada atitude, teve que conter-se para evitar lhe recordar o fantstico passeio que se deu, totalmente nua, a noite anterior. Em lugar disso, alegou: - No tem por que deixar de tutearme, sabe? Ela se deteve para olh-lo. - Desculpe, mas me parece mais apropriado. depois de tudo, voc tem idade suficiente para ser meu pai, e eu sempre trato a minhas majores com certo respeito. James procurou nela um gesto nos lbios, um brilho de triunfo nos olhos, algo que expressasse se o tinha insultado intencionadamente. O golpe tinha sortido efeito. No s se sentia indignado, tambm tinha ferido profundamente seu orgulho e sua vaidade. Mas a expresso da moa no denotava nada especial. Pelo contrrio, parecia que o comentrio tinha sido inteiramente casual, sem reflexes prvias.

O capito controlou sua clera. Esta vez, suas sobrancelhas douradas no se moveram sequer um pingo. - Seu pai? me permita te dizer, querida, que isso impossvel. Embora tenha um filho de dezessete anos... - Voc tem um filho? - Georgina deu meia volta -. Tambm est casado? O vacilou antes de responder, mas s porque a expresso abatida dela moa o tinha pego por surpresa. Era desiluso, acaso? Mas bastou essa vacilao para que ela se recuperasse. Dezessete! exclamou, quase gritando. Parecia totalmente incrdula. Logo adicionou, com ar triunfal - : Isso o diz tudo. E contino seu caminho para o biombo. Por uma vez, ao James no lhe ocorreu uma rplica adequada. Girou em redondo e sali do camarote antes de ceder ao impulso de enforcar a aquela descarada. <<Isso o diz tudo>> , cus. Mas se estava na flor da vida! Como se atrevia essa prostituta a pontuar o de velho? No camarote, atrs do biombo, Georgina estava sonriendo. Sorriu durante cinco minutos inteiros. Depois comeou a sofrer remorsos. <<Fez mal em atacar seu orgulho, Georgie. Agora estar furioso...>> <<No penso me preocupar. Ao fim e ao cabo o merece. muito presunoso...>> <<Tem por que s-lo; recordo-te que ontem noite pensava que era o mais formoso que Deus tinha criado...>> <<V, sabia! Sabia que me jogaria isso em cara; mas se trata de minha vida, e se quero posso me equivocar. Alm disso, eu lhe dava permisso...>> <<Se no o necessitava! Haveria-te posedo de todas formas... >> <<Mas o que poderia ter feito eu?...>> <<Mostrou-te muito complacente...>> <<Sim, mas ontem noite no protestava tanto!...>> - OH, Deus, estou falando comigo mesma!

24 - Conhaque, George? Georgina deu um coice. O capito estava to quieto, sentado ante seu escritrio, que ela quase tinha esquecido sua presena. Quase, mas no de tudo. Porque ele no era em sentido algum, nem por sua figura nem por seu tamanho homem fcil de ignorar. - No, obrigado, capito. - Dedicou-lhe um pcaro sorriso -. Nunca provo essas coisas. - Muito jovem para beber, no? Ela ficou rgida. No era a primeira vez que James lhe lanava alguma indireta, lhe dando a entender que era uma criatura, infantil em seu modo

de pensar ou muito jovem para falar de temas prprios de adultos. Mas como, sabendo perfeitamente queya era toda uma mulher. Sem dvida o fazia s para desforrar-se, depois de ter sugerido Georgina que ele era muito velho para ela. Mas a moa no se deixava irritar por esses comentrios. Ao fim e ao cabo, no resto o capito se mostrava bastante corts, framente corts, para lhe demonstrar com claridade quo ofendido estava por esses comentrios sobre sua idade. Tinham passado trs dias desde aquela fatdica noite em que a descobriu. Embora o capito havia dito que continuariam exatamente como antes, j no lhe pedia ajuda quando se banhava nem se exibia nu ante ela; at se deixava as calas postas sob o batn antes de deitar-se. Tampouco havia tornado a toc-la desde aquele tenro roce com os dedos na bochecha. No fundo, quando Georgina era totalmente franco consigo mesma, sentia-se um pouco frustrada porque ele nem sequer tentava lhe fazer o amor. Claro que ela no o permitiria, mas ao menos poderia mostrar alguma inteno. Essa noite terminou cedo com todas suas tarefas e se tendeu em sua rede, se balanando brandamente e comendo-as unhas para que se parecessem mais s de um menino. Estava lista para dormir, em calas e camisa, mas ainda no a tinha vencido o sonho. Jogou uma olhada de soslaio para o James. Lhe teria gostado de cercar uma discusso para limpar o ambiente, uma oportunidade para que ele liberasse esse ressentimento encerrado em seu interior. Mas no sabia se realmente desejava enconrarse com o outro James, que sabia derret-la com um olhar. Era melhor deixar que continuasse com seu ressentimento o resto da viagem. Em realidade, capito disse, como resposta ao custico comentrio - questo de preferncias. Nunca me gostou do conhaque. O oporto, em troca... - Mas que idade tem voc, menina? Por fim o perguntava, e com quanta irritao a respeito. Georgina pensou quanto demoraria para estalar... - Vinte e dois. O soprou. - Acreditava que algum to respondona como voc teria, como mnimo, vinte e seis. OH, com que estava procurando briga, N? Georgina Sorriu de sbito, traviesamente decidida a no lhe agradar. - Voc crie, James? - perguntou com doura -. Para mim um completo. Sempre me desesperou parecer muito mais jovem do que sou. - Respondona, como j hei dito.

- Caray, que resmungo est esta noite! - A moa estava a ponto de deixar escapar a risada - .Eu gostaria de saber por que. - No, absolutamente - negou ele, serenamente, enquanto abria uma gaveta do escritrio -. E a sorte quer que tenha aqui o que prefere. Aproxima uma cadeira e bebe comigo. Georgina, que no esperava isso, incorporou-se devagar, perguntandose como negar-se com elegncia, embora ele j estava enchendo de oporto outra taa. Logo se encolheu de ombros; meia coca de oporto no lhe faria mal e inclusive a ajudaria a dormir. Agarrou uma cadeira e a arrastou at o escritrio. antes de sentar-se, cuidando de no se deixar apanhar por aqueles pensativos olhos verdes e de no ro-los dedos, tomou a taa que lhe oferecia. Com indiferena, ainda sorridente, levantou-a como em um brinde. - muito amvel de sua parte, James, reconheo-o - que o chamasse por seu nome, coisa que no tinha feito at agora, chateou-o, justo como ela esperava -. Sobre tudo tendo em conta que parece estar zangado comigo. - Zangado? Com uma menina to encantadora? Como te ocorre isso? Ela esteve a ponto de engasgar-se com o doce veio cor escura. - Possivelmente... pelo fogo de seus olhos? - sugeriu, descarada. - paixo, querida menina. Pura paixo. O corao da Georgina deu um dobro salto e a deixou imvel. Esquecendo-se de seus firmes propsitos, olhou-o aos olhos. E ali estava essa paixo, to ardorosa, to hipntica e sensual que lhe chegou ao fundo. J se estava derretendo? meu deus, se no era assim, pouco faltava. tomou o resto de seu oporto e esta vez se engasgou de verdade. Foi uma sorte, a melhor maneira de romper com esse feitio momentneo. E adicionou em tom sensato: - O que imaginava. Clera apaixonada. Reconheo-a muito bem. O trocou sua carrancuda expresso em um intento de sorriso. - Est em seu melhor forma, menina. No, no fuja - adicionou com firmeza, ao ver que ela deixava a taa e comeava a levantar-se -. Ainda no averiguamos a causa de mi... clera apaixonada. Isso eu gosto, de verdade. Devo me lembrar de usar esta expresso com o Jasn a prxima vez que suba pelas paredes. - Jasn? - algo era adequada para apartar o desse tema que lhe acelerava o pulso. - Um de meus irmos. - James se encolheu de ombros -. Um entre vrios. Mas no divaguemos, carinho.

- Como que no? Faamo-lo. Mas no quero mais vinho, estou muito cansada - franziu o sobrecenho ao lhe ver aproximar outra vez a garrafa a sua taa. - Covarde. James o disse em tom divertido, mas Ainda assim, ela mostrou seu orgulho ante to direto desafio. - Muito bem. - Levantou a loja de comestveis monopoliza quase derramando seu contedo, e se reclinou na cadeira para tomar um gole fortalecedor -. O que o que voc gostaria de analisar? - Minha clera apaixonada, obvio. Eu gostaria de saber por que pensa voc em clera quando eu digo paixo. - Porque... porque... OH, por todos os diabos, Malory, sabe muito bem que est molesto comigo. - No sei nada disso - agora sim que sorria, como o gato que se prepara para o ataque -. por que ia estar molesto contigo? Georgina no podia admitir que tinha ferido seu orgulho deliberadamente. - No tenho a menor ideia - insistiu, com a maior inocncia que pde fingir. - Ah, no? - A sobrancelha dourada se arqueou. Georgina caiu na conta de que nos ltimos dias tinha jogado deme nos esse gesto -. Vem aqui, George. Ela moveu com fora a cabea. - Ah, no. - S quero te demonstrar que no estou absolutamente encolerizado contigo. - Asseguro-te que me basta com sua palavra. - George... - No! - Nesse caso irei eu para ti. Ela se levantou de um salto, levantando ridiculamente a taa como se com isso pudesse proteger-se. - Devo protestar, capito. - Eu tambm - manifestou ele, dando a volta ao escritrio, enquanto Georgina fazia o mesmo em sentido contrrio para manter o mvel entre ambos -. No confia em mim, George? No era um bom momento para diplomacias. - No. O capito riu entre dentes, lhe economizando adicionar detalhes.

- Moa inteligente. depois de tudo, dizem que sou um caveira do mais repreensvel, mas prefiro a expresso de Regam, muito mas explcita: <<perito em mulheres>>. No te parece que sonha muito melhor? - Acredito que est bbado. - Meu irmo se ofenderia ante essa acusao. - Ao demnio com seu irmo! - replicou -. Tudo isto absurdo. No deixou de mover-se ao redor do escritrio at que ele se deteve. Mantinha a taa na mo, e lhe surpreendeu no ter derramado nenhuma gota de seu contedo. Deixou-a na mesa e fulminou ao James com um olhar. O a devolveu, muito sorridente. - Estou muito de acordo, George. No querer que te persiga ao redor deste traste, verdade? Esse esporte para velhos caducos. Ento te vem como anel ao dedo... espetou-lhe ela, automaticamente. Ao dar-se conta de seu engano, afogou uma exclamao. Ante a explcita indireta, todo o humor do James se evaporou. - Pois te farei comer esse maldito anel! - grunhiu, antes de saltar por cima do escritrio. Georgina ficou muito aturdida para fugir. Tampouco teria chegado muito longe nos poucos segundos que James demorou para aterrissar frente a ela. Quando quis reagir, aqueles braos grandes e musculosos a tinham rodeada e a estreitavam cada vez mais, at lhe fazer sentir cada centmetro desse robusto corpo pego ao dele. Em vez de indignar-se e ficar rgida, seu corpo pareceu fundir-se com o dele, cedendo por onde no devia, ajustando-se to perfeio que era como estar no prprio lar. Sua mente, em uma tardia reao, comeou a reunir foras para protestar, mas j era muito tarde. Georgina caiu vtima de um lento beijo, to provocativamente doce e sensual que a envolveu em um feitio de maravilhas, impossvel de quebrar. Era um beijo interminvel , que ia fazendo seu efeito pouco a pouco, sem que ela pudesse determinar com exatido em que momento essa sensao de prazer se foi convertendo em um ardoroso desejo. Enquanto lhe estava mordiscando brandamente os lbios se deu conta de que j no lhe interessava liberar-se. Suas mos, ao acariciar o denso arbusto de cabelo dourado, o comunicaram a ele. Tambm seu corpo, que procurou contato mais estreito. E, por fim, o suave sussurro com que pronunciou seu nome. Com isso ganhou uma dessas clidas sorrisos capazes de derret-la. - deitou-se j o escrupuloso do George? - perguntou ele, em voz baixa. - Dorme profundamente. - E eu que temia ter perdido a habilidade... pela velhice...

- Ai - ela fez uma careta de desgosto, para lhe dar seu castigo. - Sinto muito, meu amor - mas o capito sorria sem o menor arrependimento. - No importa. Estou acostumada a tratar com homens que no podem resistir a tentao de presumir um poquito. - Nesse caso, me diga, sabe bem? - O que? - O anel... Aquele homem era um verdadeiro demnio para conseguir faz-la rir quando ela s desejava deslizar-se sobre ele at senti-lo dentro de si. - No muito. Mas voc sim. - Eu, o que? Ela tirou a lngua para lhe lamber sensualmente o lbio inferior. - Voc sim que sabe bem. James a estreitou com tanta fora que a deixou sem flego. - Com comentrios como esse obter uma desculpa e qualquer outra coisa que deseje. - E se s desejo a ti? - Minha pequena, isso requer resposta! E a elevou em braos para lev-la a sua cama. Georgina se aferrou a ele, embora se sentia ligeira como um pssaro entre aqueles braos to fortes. S queria o contato mais ntimo. No queria solt-lo, nem sequer para que ele pudesse despir-se. Como tinha chegado a pensar que podia prescindir dessas coisas que este homem o fazia sentir? Durante aqueles dias os tinha tentado, com grande esforo. que ele estivesse to malhumorado o facilitava. Mas j no o estava, e ela no podia resistir a um pouco to poderoso. Deus, essas sensaes... O calor que lhe abrasou a pele quando a boca do James se posou sobre um de seus peitos lhe fez afogar uma exclamao. E antes de que ele terminasse com o outro, Georgina estava j retorcendo-se. Queria-o imediatamente, mas ele se tomava seu tempo, fazendo-a girar, enlouquecendo-a com s devoracin por cada centmetro de sua pele, em especial pelas firmes ndegas de seu traseiro: acariciou-as, beijou-as e mordeu at que ela temeu estalar em labaredas. Quando por fim a ps de costas, foi um dedo o que se deslizou nela, procurando sua perdio. Georgina gritou e lhe cobriu a boca com seus lbios, aceitando esse coleto a sua habilidade. Quando penetrou nela, momentos depois, obsequiou-a com uma nova demonstrao de sua experincia: cada investida era diferente, mais prazenteira que a anterior, e todas tinham a potncia necessria para lhe arrancar outro grito, se ele no tivesse seguido beijando-a. Perito em mulheres? Sim. Podia alardear disso!

Pouco momento depois, Georgina se encontrou tendida em um lado dela cama, com o James ao outro, e um slido tabuleiro de xadrez entre os dois. O que a tinha induzido a responder afirmativamente ao lhe perguntar ele se sabia jogar? Mas iniciada a partida, o desafio a ativou por completo; a promessa de lhe permitir acontecer a manh na cama fazia que jogasse sem pressas. Alm disso, a perspectiva de derrotar ao James Malory era muito tentadora, sobre tudo ao ver que ele se empenhava em dialogar, como se queria romper sua concentrao. J descobriria que isso no dava resultado. Georgina tinha aprendido a jogar rodeada pelo bulcio que armava toda sua famlia. - Muito bem, George - disse James quando lhe comeu um peo, ameaando seu bispo, sem lhe oferecer em troca nenhuma pea prpria. - Acaso acreditava que ia resultar te fcil? - Tinha a esperana de que no fora assim. Agradeo-te que no me desiluda. - James moveu sua rainha para proteger o bispo. Era um movimento perdido e ambos sabiam -. Que parentesco disse que tinha com o MacDonell? Ela esteve a ponto de tornar-se a rir ante esse modo de deixar cair a pergunta, provavelmente procurando que ela respondesse sem pensar. Era preciso reconhecer que o homem era ardiloso, mas todo isso no fazia falta. J no precisava fingir que MAC era seu irmo. - Nunca lhe hei isso dito. Quer sab-lo? - Bom, havamos ficado de que no era teu irmo. - Ah, se? No que tnhamos ficado? - Maldita seja, George. No seu irmo. Ou se? Ela o deixou esperando enquanto efetuava a seguinte jogada, lhe ameaando a rainha. - No. MAC s um grande amigo da famlia, algo assim como um tio muito querido. Sempre esteve perto de ns e, em certo modo, considera-me como sua filha. Seu turno, James. - Sim. Em vez de bloquear o ltimo movimento da Georgina para proteger sua rainha, capturou-lhe um peo com a torre, com o que ps em perigo rainha dela. E como nenhum dos dois estava disposto a perder esta pea, Georgina retrocedeu, dando ao James a vantagem do ataque. O, que no o esperava, tomou um instante para estudar o tabuleiro. Mas ela se deu conta de que a estratgia de romper a concentrao do competidor tambm podia lhe ser til. - A que vem esse sbito interesse pelo MAC? falaste com o? - Claro, meu amor. Ao fim e ao cabo, minha contramestre.

Georgina ficou imvel. Talvez no importasse que MAC no fora seu irmo, mas no convinha que James o reconhecesse e recordasse aquele primeiro encontro no botequim. Isso conduziria a toda uma srie de perguntas s que no queria responder... e a primeira delas seria por que estava a bordo. Alm disso, o capito poderia enfurecer-se se descobria o dobro engano: no s se disfarou, mas tambm j o conhecia. - E? - inquiriu, cautelosa. - E o que, George? - Por todos os diabos, James. O reco...? N... quer dizer... contou-lhe algo do nosso? - O nosso? - Sabe exatamente a que me refiro, James Malory. E se no me responde agora mesmo, lhe... estrelarei-te o tabuleiro na cabea! O capito rompeu a rir. - Deus, como adoro esse gnio que tem! Tanto fogo em uma fogueira to pequena. - Alargou a mo por cima do tabuleiro para lhe retorcer uma mecha -. No lhe disse nada, obvio. Falamos do navio. Nada pessoal. Se tivesse reconhecido ao MAC haveria dito algo, no? E tambm MAC, sem dvida. Georgina se tranqilizou. - Deveria ter deixado que te sacudisse com o tabuleiro - disse, recuperando o humor -. De todas maneiras, est perdendo. - Isso o que voc te crie - bufou James -. Em trs jogadas mais fica sem rei. depois de quatro movimentos, o capito se encontrou defensiva, de modo que tentou distrai-la outra vez ao tempo que saciava sua curiosidade. - A que vai a Jamaica? Georgina sorriu descaradamente. - Porque vai voc. A sobrancelha se elevou, tal como ela esperava. - Devo me sentir adulado? - No. Seu navio era o primeiro, entre os que no eram ingleses, que zarpava para esta parte do mundo, e eu estava muito impaciente para esperar. Se tivesse sabido que voc tambm foi ingls... - No comecemos outra vez com isso, quer? Ela se ps-se a rir. - E o que me diz de ti? Volta para a Jamaica ou vai s de visita? - Ambas as coisas. foi meu lar durante muito tempo, mas decidi voltar definitivamente para a Inglaterra. Por isso devo liquidar meus assuntos na Jamaica. - Ah... - murmurou ela, consciente de sua desiluso pela resposta, embora confiou em que ele no o tivesse notado.

Fazia mal em supor que ele ia ficar na Jamaica s pelo fato de que o navio levasse a bandeira das ndias Ocidentais. Jamaica, ao menos, era um stio aceitvel. Mas da Inglaterra no queria voltar ou seja nada. Claro que a viagem ainda no tinha terminado, e entretanto... Georgina despertou sbitamente de seus sonhos. No que estava pensando? Acaso acreditava ter futuro com esse homem? Sabia que isso era impossvel, que sua famlia no o aceitaria jamais. Nem sequer estava segura do que ela mesma sentia por ele, alm de paixo. - Assim no passar muito tempo nas ilhas - deduziu. - No, no muito. Faz tempo que um plantador vizinho me vem insistindo em que lhe enfaixa meu imvel. At poderia ter solucionado o assunto por correspondncia. E nesse caso no teriam tornado a ver-se. - Me alegro de que decidisse faz-lo pessoalmente. - Eu tambm, querida minha. E voc aonde pensa ir? - A casa, obvio, a Nova a Inglaterra. - Espero que no v imediatamente. Ela se encolheu de ombros, deixando que James extrara suas prprias concluses. O assunto dependia dele, mas Georgina no teve coragem suficiente para diz-lo. Em realidade, dependia do tempo que demorasse para atracar ali algum navio da Skylark, mas no tinha por que dizer-lhe Ela mesma preferia no pensar nisso. E para apartar o tema de sua mente, disse cheque mate ao James. - Demnios... - protestou ele, ao ver sua jogada -. Muito ardiloso, George. Distraste-me para que perdesse. - Eu? Mas se tiver sido voc quem se aconteceu todo o momento fazendo perguntas! Isto sim que bom. Muito de homem, procurar desculpas quando te derrota uma mulher. O riu entre dentes e a atraiu para seu lado da cama. - No referia s perguntas, querida minha. este apetitoso teu corpo o que me esteve distraindo. E por isso no me importa perder. - tenho posta a camisa - protestou ela. - Mas nada mais, encantadora criatura. - olhe quem fala; voc com esse batn to curto - observou ela, tocando a seda. - Distraiu-te? - Nego-me a responder. James fingiu assombro. - Por Deus, no me diga que ao fim te ficaste sem palavras. Comeava a pensar que tinha perdido minha habilidade. - De deixar muda s pessoas com suas brincadeiras?

- Em efeito. E enquanto te deixe muda a ti, amor... Ela tivesse querido lhe dizer que seu gnio no era to inmisericorde como gostava de acreditar, ao menos no sempre. Mas estava de novo deliciosamente distrada...

25 Era difcil seguir fingindo que era Georgie MacDonell, o grumete, quando estava com o James fora do camarote. Em coberta lhe requeria constantemente a seu lado, ou o suficientemente perto como para no perder a de vista. Descobriu que o mais difcil era manter ocultos seus sentimentos, sobre tudo porque os olhos lhe enchiam de ternura ou de paixo cada vez que olhava ao James. Sim, era difcil, mas as arrumava; pelo menos, isso acreditava. Entretanto, s vezes no podia deixar de perguntar-se se algum membro da tripulao no albergaria suspeitas, pois agora lhe sorriam e saudavam com a cabea ao v-la passar, quando antes logo que reparavam nela. At o irritvel Artie e o resmungo do Henry a tratavam agora com mais cortesia. Claro que o tempo cria familiaridade e ela estava a bordo desde fazia quase um ms. Era lgico que a tripulao se acostumou a sua presena. E se desejava que seu disfarce seguisse dando resultado era s pelo MAC... bom, em realidade por ela mesma. Sabia perfeitamente como reagiria MAC se se inteirava de que tinha aceito ao James Malory como amante. subiria pelas paredes, como dizia James, e com motivos. Ela mesma duvidava, s vezes, que fora verdade. Mas o era. James era agora seu amante em todos os sentidos, salvo em um: em realidade no a amava. Mas a desejava, sim; disso no cabia dvida. E ela tambm o desejava. Nem sequer tratava deneg-lo, depois de ter sucumbido a sua gentil persuaso pela segunda vez. Em poucas palavras: homens como ele se apresentavam, com sorte, s uma vez na vida. Ento, por que no desfrut-lo enquanto tnia a oportunidade? Ao finalizar a viagem se separariam. Era inevitvel. E ela voltaria para sua casa no primeiro casco de navio da Skylark que atracasse na Jamaica. Mas para que voltaria? S para subsistir, tal como tinha feito durante seis anos; para viver dia detrs dia sem entusiasmo, sem um homem em sua vida, s com a lembrana do James. Ao menos, tratando-se dele, essas lembranas seriam algo com que criar sonhos e fantasias. Mas no queria pensar no futuro. Poderia danificar um presente que nunca tinha vivido com tanta intensidade. Nesses momentos desfrutava de sua presena no casco de navio, reclinada contra o corrimo de coberta, sem outra coisa que fazer salvo contempl-lo. James, inclinado sobre suas cartas, discutia o rumo com o

Connie, momentaneamente esquecido dela. supunha-se que Georgie estava ali para levar suas mensagens, embora estranha vez era necessrio, pois o capito se limitava a dar suas indicaes ao Connie, quem a sua vez as gritava a todo pulmo atravs da coberta a quem quer que estivessem dirigidas. Nesse momento no lhe incomodava que a tivesse esquecido. Isso lhe dava a oportunidade de acalmar-se, depois do ltimo olhar que James lhe tinha arrojado, to acalorada e cheia de promessas com respeito ao que fariam ao voltar para camarote, que a tinha feito avermelhar de prazer; qualquer teria pensado que se devia a um excesso de sol. Pela manh, ao meio dia ou de noite: para eles, o amor no tinha horrios. Se ele a desejava, se o fazia saber sem vacilaes e, fosse a hora que fosse, ela estava muito disposta a satisfazer seus desejos. <<Georgina Anderson: converteste-te em uma buscona desavergonhada.>> limitou-se a sorrir ante a recriminao de sua conscincia. <<Sei, e desfruto de cada instante, obrigado.>> Assim era, OH claro que sim. Quanto gostava de contemplar o desse modo e experimentar suas <<nuseas>> a fundo, sabendo que logo lhe aplicaria seu padre especial. O capito se tirou a jaqueta. medida que se aproximavam das guas do Caribe, o vento se fazia mais forte, mas tambm mais quente; nesse momento jogava com sua camisa de pirata, como chamava Georgina a essas chaquetillas de mangas largas, passadas os laos, que lhe davam um aspecto to perversamente atrativo, combinadas com seu nico pendente de ouro, as calas rodeadas e as botas at o joelho. O vento parecia am-lo: acariciava esse corpo poderoso tal como ela desejava faz-lo... E assim esperava acalmar-se? Em defesa prpria, s para no sofrer a tentao de levar-lhe a rastros ao camarote, como tantas vezes tinha feito ele nos ltimos dias, Georgina se voltou por volta do mar. No momento exato em que chegava a advertncia do ponto de vigia, viu um navio, ao longe. Bom, isso no tinha nada de estranho. J se tinham cruzado com vrios navios e at os tinha seguido durante um tempo um emparelhado. Mas esse era diferente, a julgar pelo que anunciou o vigia a plena voz: - Piratas! Georgina permaneceu muito quieta, obstinada ao corrimo, com a esperana de que tudo fosse um engano. Todos seus irmos tinham tido encontros com algum pirata, mas ela no desejava participar desse costume familiar. Alm disso James no levava carga, a no ser lastro. Nada enfurecia tanto aos sanguinrios piratas como descobrir que a presa tinha a adega vazia.

- Que amveis som ao nos oferecer um pouco de diverso - ouviu comentar ao Connie -. Quer jogar primeiro com eles, James, ou viramos para esperar? - esperando no faramos mais que confundi-los, no te parece? observou James. - a confuso tem suas vantagens. - Tambm verdade. Georgina se girou com lentido, pasmada. No eram s essas palavras as que a horrorizavam, a no ser a tranqila despreocupao de suas vozes. Os dois observavam ao navio com lunetas mas falavam de tal forma, que qualquer teria pensado que no lhes preocupava absolutamente. Isso era levar muito longe o escarro ingls. Acaso no se davam conta do perigo? Nesse momento, James baixou sua lente para olh-la. Ao v-la preocupada trocou a expresso de suas faces, mas Georgina j tinha compreendido que no se tratava de simples despreocupao. Absolutamente: esse homem parecia desejoso, at encantado de que um navio pirata se aproximasse deles... Devia ser o desafio o que lhe entusiasmava, a oportunidade de medir suas habilidades blusas de marinheiro contra um adversrio, embora esse adversrio estivesse decidido a assassin-lo se o vencia, em vez de lhe desejar melhor sorte para a prxima vez. - Em realidade, Connie - disse, sem apartar a vista da Georgina - , parece-me melhor utilizar a estratgia do jovem Eden. Riremo-nos em seus narizes e nos largaremos. - O que? Sem disparar um s caonazo? O primeiro oficial parecia incrdulo. Georgina nem sequer desviou a vista para ele para ouvir semelhante barbaridade. Seus olhos tinham ficado dominados pelo olhar irresistvel do capito. - No preciso te recordar - acrescentou Connie - que esteve a ponto de matar a esse mucoso do Eden por ter escapado assim. James se limitou a encolher-se de ombros, sem deixar de olhar a Georgina. - Olhe... , agora no tenho vontades de jogar... com eles. Connie seguiu finalmente a direo de seu olhar e compreendeu. Imediatamente, contrariado, soltou um bufo: - Poderia pensar no resto de ns, que no temos diverses pessoais a bordo, no te parece? expressava-se com tanto desgosto que James ps-se a rir. Mas isso no lhe impediu a tomar a Georgina da mo para encaminhar-se para as escadas.

- Voc faz o necessrio para perder os de vista. E trata de faz-lo sem mim, quer? Sem esperar resposta, baixou o seguinte lance de degraus antes de que Georgina pudesse tomar flego para perguntar o que se propunha. Em realidade, no fazia falta. O a arrasto ao interior do camarote e comeou a beij-la assim que a porta se fechou atrs deles. Tinha encontrado uma via de escapamento ante o momentneo entusiasmo que sentiu ao contemplar a possibilidade de uma batalha. Encarou-a to implacavelmente como se estivesse liberando essa batalha. Batalha? Pelo amor de Deus! Tinham um navio pirata seguindo sua esteira! Quem podia pensar em fazer o amor nesses momentos? - James! Apartou os lbios dos do capito, mas ele no deixou de beij-la. limitou-se a trocar de stio. Pelo pescoo, mais abaixo. - Teria sido capaz de desafiar aos piratas! - acusou, embora seu pesado colete acabava de cair ao cho, detrs dela -. No sabe quo perigoso ? No, espera, a camisa no! Sua camisa tinha desaparecido. E tambm as vendagens. To logo? Nunca o tinha visto to... apaixonado, to impaciente. - James, isto importante! - me permita que te contradiga, meu amor - replicou ele, elevando-a para ter acesso direto a seus peitos com a boca, enquanto a levava para a cama -. Isso uma leve molstia. O importante isto. Sua boca se fechou sobre um peito, para no lhe deixar dvidas com respeito ao que era <<isto>>, e seguiu assim enquanto a despojava de seus outros objetos. Tinha uma boca maravilhosa, Por Deus. Ningum podia negar que James Malory fora um amante estupendo, sabia perfeitamente como faz-lo. - Mas James! - insistiu uma vez mais, embora fracamente, tentando lhe conscientizar da presena dos piratas. O estava pinando com a lngua seu umbigo. Sussurrou: - Nenhuma palavra mais, George, a menos que diga palavras de amor. - Que tipo de palavras de amor? - <<Eu gosto do que me est fazendo, James. Mais James. Mais... abaixo, James>> - Ela ofegou ao sentir que descendia -. <<Isso tambm eu gosto de>> adicionou ele -. Ah, amor, j estas mida e a ponto para me receber, verdade? - Essas so... suas palavras... de amor? - pronunciou ela. Logo que podia falar de quo intenso era o prazer. - Deseja-me dentro de ti? - Sim!

- Ento o so. Conteve o flego para entrar nela, rpida e profundamente, enquanto com as mos abrangia suas ndegas para as elevar e poder introduzir de tudo. Felizmente, os piratas ficaram muito atrs. Embora a Georgina j nada importavam.

26 - Acaba de chegar sua carruagem, James - anunciou Connie, da soleira. - No h pressa. Com o entupo que h a fora, prefiro esperar a que as carretas dedicadas a carregar esse navio norte-americano limpem o mole. Vem tomar uma taa comigo, companheiro. Tinham atracado vrias horas antes. Os bas do James estavam preparados desde essa manh graas a Georgina. Ainda no lhe havia dito que queria t-la em sua plantao. Preferia surpreend-la com a grandiosidade de sua casa ilhoa; essa noite, enquanto desfrutassem de um jantar jamaicano luz das velas, pediria-lhe que fora seu amante. Connie cruzou o quarto para deter-se junto ao escritrio, observando pelas janelas o navio norte-americano e seus preparativos para iar velas. - No te resulta familiar? - perguntou. - Talvez tenha sido uma das presas do Hawke. Connie sorriu. - No me surpreenderia. - Nesse caso, uma sorte que esteja a ponto de zarpar. - por que? - perguntou o primeiro oficial -. O Maidenn Anne nunca navegou sob seu prprio nome. E desde quando foge uma pequena diverso, como a de que lhe acusem de pirataria sem provas que o respaldem? deixaste acontecer a oportunidade de jogar um pouco em alta mar... - E com bons motivos - recordou-lhe James, que no queria pr em perigo a sua pequena Georgie simplesmente pela aventura de piratear um momento, embora isso sempre lhe tivesse suposto um estmulo -. A verdade que agora tambm preferiria que me deixassem tranqilo. Connie se voltou para tomar sua taa. - Te v muito satisfeito. H alguma razo em especial? - Est ante um homem que vai trocar de vida, Connie. decidi conservar ao George a meu lado por um tempo. E no ponha essa cara de surpresa, diabos.

- que estou surpreso diabo! A ltima mulher que embarcou... como se chamava? James franziu o sobrecenho ante essa pergunta. - Estelle, ou Stella. Que mais d? - A ela tambm decidiu conserv-la a seu lado por um tempo. At lhe permitiu decorar este camarote com esses mveis atrozmente mau combinados... - Pois agora que acostumei a este mobilirio, o certo que eu gosto. - no troque de tema. Essa mulher parecia te agradar muito; mostrou-te generoso com ela a mais no poder. Mas em menos de uma semana fez virar o navio para deix-la onde a tinha encontrado. Essas relaes to intensas com ela acabaram por te enojar. Eu diria que, depois de tantas semanas de estar aqui encerrado com essa pequena, agora que estamos em porto deveria estar desejoso de lhe tirar isso de cima. - mas resulta que George uma companhia muito mais encantadora. - Encantadora? Essa respondona... - Cuidado, Connie. Est-te refiriendo a minha futura amante. Conrad arqueou as sobrancelhas. - Tanto pensa trocar de vida? E para que? - Essa sim que uma pergunta estpida - replicou James, irritado - .Para que diabos vai ser? Essa pequena ianque acabou por me gostar de. Talvez no te tenha mostrado quo encantadora pode ser, mas comigo foi muito doce e carinhosa. - me corrija se me equivocar, mas no voc o que jurava que alguma vez se incomodaria em ter uma amante? No dizia que, no fundo, todas aspiravam ao matrimnio embora insistissem em neg-lo? Faz muitos anos que rehyes todo tipo de compromisso, Hawke, e poderia adicionar que nenhuma s vez te faltou companhia feminina quando a desejaste. E, alm disso, economizaste-te um bom dinheiro obrando assim. James descartou esses raciocnios com um gesto. - Pois j hora de que troque um pouco. Alm disso, George no tem nenhum interesse em casar-se. Deixei-o bem claro desde o comeo e ela no tornou a dizer outra palavra a respeito. - Todas as mulheres esto interessadas em casar-se. Voc mesmo o h dito. - Maldita seja, Connie, se o que quer me convencer de que no a retenha, tire-lhe o da cabea. Pensei-o muito durante esta ltima semana; simplesmente, no estou disposto a deixar de v-la. - E ela o que pensa do assunto? - Estar encantada, obvio. Ela tambm se afeioou muito comigo.

- Alegra-me sab-lo - replicou Connie com secura -. Mas se estiver to seguro, o que est fazendo nesse outro navio? James se girou to depressa que esteve a ponto de derrubar sua cadeira. Rapidamente fixou a vista sobre a coberta do navio norteamericano para comprovar o que Conrad acabava de ver. Georgina, com o escocs detrs dela, parecia estar conversando com um dos oficiais do navio; at podia ser o mesmo capito. James teve a sensao de que j se conheciam desde fazia tempo, sobre tudo porque o homem, com grandes mostra de alegria, rodeou-a pelos ombros e a abraou estreitamente. James, ao v-lo, levantou-se de um salto. Enquanto ia para a porta, murmurando pelo baixo, Connie comentou: - Se pensa trazer a de volta... - o que penso lhe romper a cara a esse tipo. Depois trarei para o George. Ao desaparecer imediatamente, Connie teve que lhe gritar: - Ser-te um pouco difcil, amigo! O navio acaba de llevar ncoras! - Que v! - ouviu-se do corredor. Um momento depois, James apareceu outra vez pela porta e ficou olhando o navio, que se afastava pouco a pouco -. Por todos os diabos! - Isso tem seu lado bom, Hawke - alegou o primeiro piloto sem indcio de compaixo -. S teria podido acontecer umas poucas semanas com ela antes de voltar para a Inglaterra. Embora tivesse querido lev-la contigo, a moa no teria acessado jamais, se detestava tanto nossa ptria como voc decias... - Demnios, Connie... Abandonou-me, e nem sequer se despediu. No me fale agora dos problemas que poderia ter tido porque este me deixou feito p. No emprestou ateno ao bufido desdenhoso do Conrad. Estava olhando a doca vazia junto ao Maiden Anne, incapaz de acreditar que Georgie se foi. Essa mesma manh o tinha despertado com um doce beijo, lhe sujeitando a cara com as manitas para lhe dedicar esse sorriso que ele interpretava como <<tome >>,a que s empregava quando estavam na cama e nunca deixava de agitar nele primitivos impulsos desconhecidos. E depois disso, largou-se? - No, pelo amor de Deus! - exclamou. Logo cravou no Conrad um olhar resolvido que arrancou um grunhido ao ruivo -. Quantos tripulantes baixaram a terra? - Diabo, James, no estar pensando em...? - Naturalmente que o estou pensando! - interrompeu-o. A irritao que sentia comeava a refletir-se claramente em sua voz -. faz-os voltar

enquanto eu averiguo o que possa sobre esse navio. dentro de uma hora quero estar atrs de sua esteira. Georgina desobedeceu a seu irmo Drew, que lhe tinha ordenado encerrar-se em seu camarote. J lhe tinha prometido castig-la com uma surra to enorme que lhe impossibilitaria usar um assento enquanto durasse a viagem a casa. Podia tratar-se tanto de uma ftil e zangada ameaa como de uma autntica inteno de castig-la. Mas tampouco lhe importava muito. Estava furioso, claro. Ao princpio, para o Drew, foi uma agradvel surpresa encontrar-lhe to sorridente. Sinto saudades que estivesse ali, mas sua primeira reao foi abra-la com entusiasmo, a ela, sua nica e querida irm. Depois se alarmou, caso que s uma grave catstrofe podia hav-la levado at a Jamaica em sua busca. Quando lhe assegurou que no tinha morrido ningum, o alvio se converteu em irritao. Ento a sacudiu por hav-lo assustado, mas um instante depois a abraava, feliz de no ter recebido ms notcias. Alm disso, que ela fora sua nica e muito querida irm tambm contava um pouco. Os gritos comearam de verdade quando ela deixou cair, por acaso, a notcia de que acabava de chegar da Inglaterra, o pas mais odiado por toda sua famlia e contra o qual tinham lutado. E Drew era um de seus irmos mais serenos, o mais equnime depois do Thomas. A diferena do Warren, de cujo temperamento visceral todos se cuidavam, ou do Boyd e Clinton, s vezes muito srios, Drew era o despreocupado da famlia, a quem perseguiam as mulheres desesperadamente. O, mais que nenhum, teria devido compreender que ela tinha que ir procurar ao Malcolm. Entretanto se mostrou to zangado que Georgina quase chegou a ver um brilho de cor em seus olhos negros. Se Drew lhe dava uma palmadas, j podia imaginar-se o que fariam Clinton ou Warren, os majores, quando se inteirassem. Mas isso tampouco lhe importava muito nesse instante. Com o entusiasmo de ver o navio do Drew e correr a bordo, no se tinha dado conta de que o Triton estava a ponto de zarpar; em realidade, soltou amarras enquanto Drew ainda estava lhe gritando. E agora Georgina, de p ante o corrimo, contemplava as cintilantes guas caribenhas que a separavam mais e mais do Maiden Anne, procurando freneticamente ao James em coberta, desejando um ltimo olhar. Quando por fim o viu aparecer em coberta, com o cabelo dourado sacudido pela brisa e aqueles muito largos ombros inconfundveis, lhe fez um n na garganta. Rezou para que olhasse em sua direo. J estavam muito longe para fazer-se ouvir, mas ao menos podia lhe fazer gestos. Mas no foi assim. Georgina o viu desembarcar e desaparecer entre a multido, caminhando a passo firme pelo mole.

OH, Por Deus, nem sequer sabia que ela no estava a bordo! Provavelmente esperava encontr-la em algum lugar do Maiden Anne quando retornasse. depois de tudo, seus pertences seguiam ali e, entre elas, o prezado anel que lhe tinha dado seu pai. Nem sequer tinha imaginado que no teria tempo de recolher suas coisas. Mas agora isso importava bem pouco. O que a rasgava por dentro era no ter tido oportunidade de despedir-se do James, de lhe dizer... que se tinha apaixonado por ele. Esteve a ponto de tornar-se a rir. Algo tinha de chocante. <<Ama a seu inimigo.>> E ele, que era um desses odiados ingleses, um aristocrata desprezvel e arrogante, tinha conseguido lhe chegar ao corao. Era estpido ter deixado que ocorresse, mas mais estpido ainda tinha sido dizer-lhe Uma noite, enquanto se abraavam e o corao do James palpitava sob seu ouvido, lhe tinha perguntado se estava casado. - Por Deus, no! - tinha sido sua horrorizada resposta -. No me ver cometer esse engano de idiotas! - E por que no? - quis saber ela. - Porque todas as mulheres se convertem em infiis busconas assim que lhes pe esse anel no dedo. No quero te ofender, meu amor, mas muito certo. Aquele comentrio se parecia tanto atitude que mantinha seu irmo Warren com respeito s mulheres, que ela tirou uma concluso equivocada. - Desculpa. Deveria me haver dado conta de que em algum momento de sua vida teve que sofrer a traio de uma mulher. Mas faz mal em culpar a todas pela infidelidade de uma sozinha. exatamente o que faz meu irmo Warren, mas um engano. - Lamento muito te desiludir, George, mas em minha vida nunca houve um grande amor. Falo das muitas mulheres cuja infidelidade conheo de primeira mo, pois casualmente a consumaram comigo. O matrimnio para quo idiotas no sabem no que se metem. Nisso seguia parecendo-se extraamente a seu irmo Warren. Mas este, pelo menos, tinha uma desculpa para rechaar o matrimnio, para tratar s mulheres desse modo to abominvel, as utilizando sem lhes oferecer nada; em certa ocasio sofreu uma grande desiluso por culpa da mulher com a que pensava casar-se. James no tinha esses motivos, segundo sua prpria confisso. Era simplesmente, o que ele mesmo dizia: um libertino censurvel. E nem sequer se envergonhava de s-lo. - Bom, bom, menina, seu irmo no vai te dar nenhuma surra anunciou MAC, aproximando-se -. No tem por que chorar. Mas seria melhor que fosse a seu camarote como te ordenou. lhe d uma oportunidade de acalmar-se antes de que volte a verte e se inteire do pior. Ela o olhou de soslaio, enquanto se limpava as bochechas.

- Do pior? - De que nos pagamos a passagem trabalhando. - OH, isso... - - sorveu, tranqila de que MAC atribura sua aflio s ameaas do Drew -. No, no acredito que isso lhe sente muito bem nestes momentos. indispensvel que o digamos? - Seria capaz de mentir a seu prprio irmo? - ameaou me aoitando, MAC - recordou-lhe ela, com certo desgosto -. E se trata do Drew, do Drew, pelo amor de Deus. Prefiro no saber como reagiriam se soubesse que compartilhei o camarote de um ingls durante um ms inteiro. - Sim, compreendo. Bom, uma pequena mentira no lhe far mal. Tampouco lhe comente que nos roubaram o dinheiro. Ao fim e ao cabo, ainda tem que te enfrentar com os outros. E acredito que eles reagiro pior. - Obrigado, MAC. um verdadeiro entesado... - Georgina! - interrompeu a voz do Drew em clara advertncia -. Estou me tirando o cinturo... Ao girar em redondo, a moa comprovou que no era certo, mas se ela no desaparecia imediatamente, seu arrumado irmo parecia disposto a cumprir suas ameaas. Cruzou a distncia que os separava e cravou um olhar fulminante no capito do Triton, em que pese a sua estatura de um metro noventa. - um bruto insensvel, Drew. Malcolm se casou com outra mulher e voc quo nico faz me gritar. E rompeu a chorar, afogando-se em dilaceradoras lgrimas. MAC ficou atnito. Tinha-lhe surpreso que Drew Anderson, em tais momentos de fria, pudesse sensibilizar-se to s em questo de segundos.

27 Ao ver que Drew se mostrava to pormenorizado com sua tristeza, Georgina comeou a sentir-se algo melhor e, certamente, muito mais otimista com respeito reao de seus outros irmos. Naturalmente, Drew atribua todas suas lgrimas ao Malcolm. Ainda no queria comentar que seus pensamentos e suas emoes se centravam em outro homem, cujo nome no tinha pronunciado jamais, salvo para explicar que era o capito do navio em que tinha chegado a Jamaica. sentia-se culpado ao enganar ao Drew. mais de uma vez esteve a ponto de lhe dizer a verdade. Mas no queria que voltasse a zangar-se com ela. Essa ira a tinha surpreso de verdade. O era seu irmo divertido, que mais brincava com ela, que nunca deixava de anim-la. E tambm esta vez o tinha feito, embora, em realidade ignorava o verdadeiro motivo de sua angstia. J se inteiraria com o tempo. Todos se inteirariam. Mas a pior das notcias podia esperar um pouco mais, at que a ferida tivesse cicatrizado, at que soubesse como reagiam os outros ante algo que agora lhe parecia uma nimiedad. As autnticas discusses viriam dentro de um ms ou dois, quando exigissem saber de quem era o filho que desfigurava sua cintura. Por sua parte, ainda no estava segura de suas prprias reaes ante as conseqncias de seu breve aventura. Estava realmente assustada. Um pouco desconcertada mas... tambm contente. No podia neg-lo. Era muito consciente delas dificuldades s que se teria que enfrentar, mas Ainda

assim seus sentimentos se podiam resumir em quatro palavras: um filho do James. O que importava o resto? Era uma loucura. Deveria sentir-se horrorizada ante a perspectiva de ter um filho e cri-lo sem um marido a seu lado, mas no lhe importava. James no seria seu jamais e, depois dele, j ningum poderia substitui-lo. Amava-o muito. Mas podia ter a seu filho e mant-lo a seu lado. E isso era exatamente o que pensava fazer. A certeza de estar gerando esse beb j lhe tinha levantado o nimo quando o Triton entrou no Long Island Sound, no ltimo lance da volta, trs semanas depois de zarpar da Jamaica. E quando avistaram Bridgeport e viraram para o rio Pequonnock, entusiasmou-se ao sentir-se de novo em casa, sobre tudo em sua temporada favorita, quando o clima no era ainda muito frio e as cores crepusculares do outono persistiam ainda em todas partes. Mas seu entusiasmo cessou ao ver que havia vrios navios da Skylark no porto, entre eles trs que tivesse preferido ver em qualquer outro stio... Cobriram em silncio o trajeto at a manso de tijolos vermelhos, situada nos subrbios da cidade. Drew, sentado junto a ela na carruagem, agarrava-a da mo de vez em quando para lhe infundir valor. Tinha-o firmemente a seu lado, embora no lhe serviria de muito quando tivesse que enfrentar-se com os majores. Drew nunca tinha podido defender-se deles mais que Georgina, sobre tudo quando estavam de acordo entre si. tirou-se as roupas de grumete, parcialmente culpados da fria do Drew. Ao menos, os outros teriam um motivo de queixa menos. Durante a viagem tinha usado roupas da tripulao do Drew, mas agora luzia o encantador traje que seu irmo levava de presente a seu amiguita do Bridgeport. O mais provvel era que comprasse outro ali para seu amiguita do prximo porto. - Sorri, Georgie. No o fim do mundo, sabe? Lhe olhou de soslaio. Drew comeava a encontrar certa comicidade na situao, coisa que Georgina no apreciava absolutamente. Mas esse tipo de comentrio era muito habitual nele. No se parecia em nada aos outros irmos. Era o mais desenvolto da famlia, o nico que, depois de ser derrubado deun golpe, era capaz de levantar-se rendo... coisa que ocorria muito freqentemente quando irritava ao Warren ou ao Boyd. Entretanto, parecia-se to fisicamente ao Warren que resultava estranho. Ambos tinham o mesmo cabelo castanho dourado, com freqncia reduzido a uma pelambrera de cachos rebeldes. Os dois deslumbravam com sua imponente estatura e umas faces perfeitas. Mas se os olhos do Drew eram escuros como o peixe, os do Warren eram um claro verde lima, como os do Thomas. E se as mulheres adoravam ao Drew por seu simptico encanto e sua jovialidade, desconfiavam do Warren por seu cinismo e seu

temperamento irritvel... embora fora bvio que no desconfiavam o suficiente. Sem lugar a dvidas, Warren era um canalha com as mulheres. Georgina compadecia s que sucumbiam a sua fria seduo. Havia algo nele que lhes resultava irresistvel, embora ela no acertasse a v-lo. O que sim via em todo momento era seu mau gnio, algo que tinha tido sempre. Ao recordar o mau humor do Warren, respondeu ao comentrio do Drew: - Isso fcil de dizer, mas crie que me deixaro dar alguma explicao antes de me matar? Eu o duvido. Bom, Clinton no necessitar muitas explicaes. Esse horrvel acento ingls com o que falas agora j te delata. Possivelmente te convenha deixar as explicaes de minha conta. - Agradeo-lhe isso, Drew, mas se estiver Warren a... - Compreendo. Bom, rezemos porque tenha passado a noite no botequim e no se entremeta at que Clinton tenha emitido seu veredicto. uma sorte que Clinton esteja em casa. - Sorte? Parece-te uma sorte? - Chist! - murmurou ele -. J chegamos. Agarraremo-los por surpresa. - A estas horas, algum lhes haver dito que o Triton est em porto. - Sim, mas no sabem que voc vinha nele. O elemento surpresa, Georgie, pode te dar ocasio de falar. Talvez teria sido assim, se Boyd no tivesse estado no despacho com o Clinton e Warren no momento em que Georgina entrou seguida pelo Drew. O menor dos irmos a viu primeiro e se levantou de um salto. Quando terminaram com seus abraos, suas brincadeiras e seus incessantes pergunta, os dois maiores se recuperaram j de qualquer possvel surpresa e lhe aproximavam. A julgar pela expresso de ambos, pareciam a ponto de atar-se a golpes para decidir quem ia ser o primeiro em ajustar contas com ela. Se Georgina tinha alguma esperana de que seus irmos no chegassem a castig-la de verdade, perdeu-a ao ver como se aproximavam dela. apressou-se a arrancar-se dos braos do Boyd e o arrastou para trs, at p-lo junto ao Drew. Logo se escondeu sabiamente atrs deles e apareceu a cabea por cima do ombro do Boyd, o qual no era fcil pois o moo rondba o metro oitenta, como Thomas, e Drew, Ainda assim, levava-lhe meia cabea. - Lhes posso explicar isso! - gritou ao Clinton. E logo, ao Warren - : Seriamente!

Ao ver que no se detinham Georgina se escorreu entre o Boyd e Drew para correr em linha reta ao escritrio do Clinton e utiliz-lo como barreira. Ao parecer, sua fuga enfureceu ainda mais ao Clinton e ao Warren. Mas a cena seguinte despertou seu prprio gnio: Drew sujeitou ao Warren por um ombro para impedir que a seguisse, e logo que conseguiu esquivar um golpe como recompensa. - Malditos, sejam os dois! injusto...! - te cale, Georgie! - grunho Warren. - No me vou calar! No te devo explicaes, Warren Anderson; ao menos enquanto Clinton esteja em casa. Se no ficar quieto agora mesmo... tomou o que tinha mais perto de sua mo: um objeto que estava sobre o escritrio - ...deixo-te seco. Esta vez se deteve, sim, embora Georgina ficou sem saber se era pela surpresa de v-la enfrentar-se com ele pela primeira vez, ou porque se tomava a ameaa a srio. Clinton tambm se parou em seco. Os dois pareciam alarmados. - Deixa esse vaso, Georgie - aconselhou o major com muita suavidade -. muito valioso para esbanj-lo contra a cabea do Warren. - no acredito que lhe importe muito - replicou ela, desgostada. - Pois olhe - balbuciou Warren, com a mesma suavidade - sim que me importa. - Cus, Georgie - insistiu Boyd - , no sabe o que tem nas mos. Obedece ao Clinton, quer? Drew contemplou a cara plida de seu irmo menor e a tenso que imobilizava aos outros dois. Depois olhou mais frente, para seu hermanita, que ainda sustentava o vaso como se fora uma clava. E de repente estalou em uma gargalhada. - Conseguiste-o, Georgie, v que sim! - gritou alegre. Apenas lhe dedicou um olhar de reojo. - No estou de humor para piadas, Drew. - E logo adicionou - : O que o que consegui? - tem-nos mirados, moa. Agora lhe escutaro, no o duvide. Os olhos da Georgina voltaram a posar-se com curiosidade sobre o major dos irmos. - isso certo, Clinton? Este no sabia como trat-la: se com severo insistncia ou com suaves adulaes. A inoportuna interveno do Drew resolveu as coisas. - Estou disposto a te escutar, sim, sempre que... - Sempre que nada - interrompeu ela -. Sim, O...? - Maldita seja, Georgina! - estalou finalmente Warren -. Me d esse...!

- te cale, Warren - murmurou Clinton - se no querer que o atire do susto. E logo se dirigiu a sua irm - : Olhe, Georgie, no sabe quo valioso esse vaso. Ela estudou o objeto, sem baix-lo. Era to formoso que lhe arrancou uma pequena exclamao. Do fino que era, resultava quase translcido; tinha uma cena oriental grafite em ouro puro sobre branco, com deliciosos detalhes. Ento compreendeu perfeitamente. Sua primeira reao foi depositar essa bela pea de porcelana antiga no escritrio antes de que lhe casse acidentalmente. Mas quando a baixava com cuidado, temerosa de que um simples flego pudesse quebrar algo to delicado, um suspiro de alvio coletivo lhe fez trocar de idia. Com uma sobrancelha arqueada, imitando perfeio o que tanto estava acostumado a irritar a de certo capito ingls, perguntou ao Clinton: - H dito que era valioso? Boyd grunhiu pelo baixo. Warren girou em redondo para que no o ouvisse blasfemar... Drew se limitou a rir entre dentes. E no rosto do Clinton havia um indcio de frustrao. - Isso uma chantagem, Georgina - protestou, apertando os dentes. - Absolutamente. trata-se de defesa prpria. Alm disso, no terminei que admirar este... - Convenceste-nos, garota. Ser melhor que todos nos sentemos. Assim poder apoiar o vaso em seu regao. - Isso j me parece melhor. Ao fazer essa sugesto, Clinton no esperava que Georgina ocupasse sua prpria poltrona, atrs do escritrio. Mas teve que tragar-se seu orgulho. A jovem sabia que estava abusando de sua sorte, mas lhe resultava embriagador ter a seus irmos a seus ps; uma sensao completamente nova. Embora provavelmente teria que conservar indefinidamente nas mos esse vaso que tanto parecia preocup-los. - Poderiam me dizer por que esto to zangados comigo? No tenho feito outra coisa que... - Viajar a Inglaterra! - exclamou Boyd -. Nada menos que a Inglaterra, Georgie! um criadero de diabos, e sabe muito bem. - No me pareceu to mal... - E sozinha! - adicionou Clinton -. Foi sozinha, pelo amor de Deus! Onde estava seu sentido comum? - MAC veio comigo. - O no teu irmo. OH, Clinton, vamos. Sabe que ele como um pai para todos ns. - Mas contigo se mostra muito brando. Faz com ele o que quer.

Isso era inegvel, e todos sabiam. Por isso as bochechas da Georgina se alagaram de rubor, sobre tudo ao compreender que jamais teria perdido a inocncia nem o corao de um trapaceiro ingls como James Malory se em vez de ir em companhia do MAC o tivesse feito com qualquer de seus irmos. Nem sequer teria conhecido ao James. No teria experiente aquela felicidade... nem esse inferno. E no haveria um beb descansando sob seu corao, o qual ia provocar o maior escndalo que Bridgeport tivesse conhecido jamais. Mas era intil pensar no que teria devido ser. E com toda franqueza, no se lamentava de que as coisas tivessem resultado assim. - Possivelmente fui um pouco impulsiva... - um pouco! - interveio Warren outra vez, nada cometido. Bom, talvez muito impulsiva. Mas acaso no tinha motivos importantes para viajar? - Absolutamente! Clinton adicionou o seu: - No h explicao que possa compensar o preocupados que nos tiveste. Isso foi imperdovel, egosta... - Mas no tinham por que lhes preocupar! - exclamou ela, defensiva -. Nem sequer teriam devido saber demi viaje at minha volta. Eu teria devido chegar a casa antes que nenhum de vs. E a propsito, o que fazem todos aqui? - uma larga histria, relacionada com o vaso que tem nas mos. Mas no troque de tema, menina. No tinha nada que fazer na Inglaterra, mas ali foi. Sabendo que nos oporamos, sabendo com toda exatido os sentimentos que nos inspira esse pas em concreto... sinimportarte nada disso, teve que ir ali. Drew tinha escutado o suficiente. Ao ver que Georgina encurvava os ombros baixo essa carga de acusaes, seu instinto protetor saiu luz, obrigando-o a saltar. - Tem toda a razo, Clinton, mas Georgie sofreu muito. No necessita que vs trs a faam sofrer mais. - O que precisa uma boa surra! - insistiu Warren -. E se Clinton no a d, me acredite que o farei eu. - No te parece que j um pouco major para isso? - matizou Drew, passando por cima que ele tinha sido da mesma opinio ao encontr-la na Jamaica. - As mulheres nunca so muito majores para receber uma surra. As imagens suscitadas por essa resmungona resposta fizeram que Drew sonriera de orelha a orelha, arrancaram ao Boyd uma risita entre dentes e fizeram pr os olhos em branco ao Clinton. No momento, todos tinham esquecido a presena da Georgina na habitao. Mas ali estava,

escutando essas ridicularias, e j no se sentia acovardada: pelo contrrio, estava to irritada que teria estrelado o precioso vaso contra a cabea do Warren. Drew interveio em sua defesa: - As mulheres em geral, de acordo. Mas as irms pertencem a outra categoria. E o que o que te tem to acalorado, a fim de contas? Como Warren se negou a responder, fez-o Boyd. - Warren chegou ontem a porto; mas assim que lhe contamos o que tinha feito Georgie, fez preparar seu navio, decidido a sair esta mesma tarde... rumo Inglaterra. A jovem deu um coice. Sentia saudades tanto que no podia acreditlo. - Seriamente foi me buscar, Warren? A pequena cicatriz que seu irmo tinha na bochecha esquerda parecia pulsar. Obviamente, no gostava de confessar que se preocupava com ela tanto ou mais que os outros, por isso se negou a responder. De todas maneiras, Georgina tampouco necessitava resposta. - V, Warren Anderson, o mais bonito que podia fazer por mim. - OH, diabos - grunhiu ele. - No te envergonhe - sorriu ela -. Aqui s estamos o da famlia. Que no seja to frio e to duro como voc gosta de fazer acreditar s ficar entre ns. - Te vou deixar cheia de cardeais, Georgie; prometo-lhe isso. Georgina no se tomou a srio essa advertncia, possivelmente porque j tinha desaparecido seu aquecimento. limitou-se a olh-lo com um tenro sorriso, como dizendo: <<Eu tambm te quero>>. depois de um comprido silencio, Boyd perguntou ao Drew: - O que quiseste dizer com isso de que Georgie j tinha sofrido muito? - Encontrou a q querido Malcolm, por desgraa. - E? - Que no esteja aqui, no te sugere nada? - Quer dizer que a rechaou? - perguntou Boyd, incrdulo. - Pior que isso - soprou Drew -. Faz cinco anos que est casado. - Mas que maior...! - ...pedao de intil...! - ...filho de cadela! Georgina piscou ante essa clera renovada, essa vez em seu favor. No o esperava, embora era previsvel sabendo quanto a protegiam. Imaginou o que diriam do James quando chegasse o momento da grande confisso. No suportava pensar nisso.

Enquanto cada um a compadecia a seu modo, entre expressivos insultos, o terceiro dos vares entrou na habitao. - Ainda no me acredito - disse, atraindo a sobressaltada ateno de todos - :os cinco em casa ao mesmo tempo. Demnios, faz uns dez anos da ltima vez. - Thomas! - exclamou Clinton. - Caramba, Tom, deveste que chegar me pisando os tales! comentou Drew. - Mais ou menos. - O recm-chegado riu entre dentes -. Vi-te frente costa da Virginia, mas voltei a te perder de vista. - Logo voltou sua ateno a Georgina, surpreso de v-la sentada depois do escritrio do Clinton -. No me sada, tesouro? Segue zangada comigo por atrasar sua viagem a Inglaterra? Zangada? De sbito ficou furiosa. Era muito tpico do Thomas conceder pouca importncia aos sentimentos de sua irm. - Minha viagem? - deu a volta ao escritrio, com o vaso sob o brao, to zangada que nem sequer recordava o ter ali -. Eu no queria ir a Inglaterra, Thomas: pedi-te que fosse por mim. Roguei-te que o fizesse. Mas no quis, verdade? Minhas pequenas preocupaes no eram to importantes para alterar seus condenados planos. - Anda, Georgie - reps ele, com sua serenidade habitual -. Agora estou disposto a ir, e se quiser, levarei-te comigo. - J tem feito a viagem - informou-lhe Drew com secura. - Que viagem? Aonde? - A Inglaterra. Ida e volta. - No pode ser! - Os olhos verde lima do Thomas voltaram para a Georgina, acesos de preocupao -. No pode ter cometido essa tolice, Georgie... - Que no? - interrompeu-o ela, com aspereza. Mas de repente lhe encheram os olhos de lgrimas -. culpa tua que eu esteja... esteja... aqui! Arrojou-lhe o vaso e saiu correndo envergonhada de chorar por um ingls sem corao chamado Malory. Logo que tinha dado dois passos comeou uma grande animao. Mas no era por suas lgrimas; salvar o ditoso vaso continuava sendo um assunto de grande importncia. Thomas apanhou no ar o vaso que lhe tinha arrojado, mas no antes de quatro homens adultos cassem a seus ps, em um esforo por salv-lo se ele no o fazia.

28

James esperava com impacincia, de p ante o corrimo, o pequeno esquife que por fim tinham avistado retornando ao navio. Levava trs dias aguardando nessa pequena baa da costa de Connecticut. Se tivesse sabido que Artie e Henry demorariam tanto em voltar com a informao desejada, teria ido pessoalmente a terra. E no dia anterior tinha estado a ponto de faz-lo. Mas Connie lhe tinha advertido serenamente que em seu estado de nimo no lhe convinha faz-lo: se os norte-americanos no punham o grito no cu s porque ele transbordasse de nobreza britnica, autoridade e condescendncia, seu mau humor despertaria em qualquer desconfiana e Ainda hostilidade. James rechaou a acusao de condescendncia. Connie riu: com dois argumentos a seu favor de trs, seguia ganhando a discusso. James desconhecia por completo essas guas norte-americanas, mas decidiu no continuar depois do navio que tinha seguido at o porto. De momento, no lhe interessava que Georgina soubesse que estava ali. No fez a no ser assegurar-se de que o navio dela moa tinha atracado na cidade costeira, em vez de navegar guas acima pelo rio. Ento ancorou o Maiden Anne depois do cabo que me sobressaa da desembocadura e enviou a seus dois homens cidade, para que averiguassem todo o possvel de seu paradeiro. No tinha sentido que tivessem demorado trs dias; to somente queria saber onde estava a moa. Mas ali estavam. Assim que os viu subir a bordo, pediu-lhes explicaes: - E bem? - Imediatamente trocou de idia e lhes ordenou - : Em meu camarote. Nenhum dos dois se preocupou muito por aquela atitude brusca, Tinham muito de que informar. Alm disso, a atitude do capito tinha sido a mesma desde que tiveram abandonado a Jamaica. Uma vez abaixo, junto com o Connie, James nem sequer se instalou ante seu escritrio para escutar o informa. Artie foi o primeiro em fazer uso da palavra. - Isto no vai gostar de lhe nada, capito... ou talvez sim. O navio que estvamos seguindo da companhia Skylark. James enrugou a frente, pensativo, enquanto se acomodava na poltrona. - No sei por que, mas esse nome me resulta vagamente conhecido... A memria do Connie lhe proporcionou a resposta. - Talvez se deva a que, em seu papel do Hawke, enfrentou-te com dois navios da Skylark. A um o capturamos e o outro escapou depois de lhe haver causado danos considerveis.

- E Bridgeport o porto de origem da companhia - adicionou Artie -. Neste momento h seis ou sete navios da companhia atracados ali. James sorriu ante o significado daquele dado. - Ao parecer, fiz bem ao decidir evitar esse porto, no, Connie? - Certo. Embora o Maiden Anne no seja reconhecvel, Voc sim o . Suponho que isso te impede de baixar a terra. - Voc crie? Connie se manteve firme. - Por favor, James! Por essa moa no vais correr o risco de que lhe enforquem! - No seja to exagerado - foi a seca resposta -. Por essa poca levava barba; agora troquei meu aspecto. No sou mais reconhecvel que meu navio. mais, o pirata Hawke se retirou faz mais de cinco anos. O tempo apaga tudas as lembranas. - Em seu caso parece ter apagado tambm o sentido comum grunhiu Connie -. No h motivos para que corra nenhum perigo, quando ns podemos te trazer facilmente a sua menina. - E se ela no quer vir? - eu me encarregarei de que queira. - Est pensando em um rapto, Connie? Que me crucifiquem se me equivoco, mas... acaso no constitui isso um delito? Avermelhado pela frustrao, Connie acusou: - Est decidido a no tomar isto a srio, n? Os lbios do James se contraram muito levemente. - S recordo que, a ltima vez que tentamos seqestrar a uma bela rapariga, acabamos tirando do saco a minha doce sobrinha. E a vez anterior, embora ela se mostrou muito disposta a que a seqestrassem, meus irmos me deserdaram e me deram uma boa surra. Mas isso no vem ao caso. No cheguei at aqui para permitir que suas preocupaes troquem meus planos. O perigo s uma leve possibilidade. - E quais so esses planos? Essa pergunta irritou de novo ao James. - Ainda no tenho nenhum, que diabos! Onde demnios est a garota, Artie? Suponho que tm descoberto seu paradeiro, no, vagos? Sim, capito. Vive em uma casa enorme nos subrbios do Bridgeport. - Nos subrbios? Isso significa que posso v-la sem cruzar a cidade. - Com facilidade, mas... James no lhe permitiu terminar. - V-o, Connie? Estava preocupando-se por nada. - Capito...

- No terei que me aproximar do porto. - Merde! - estalou finalmente Henry, fulminando a seu amigo com o olhar -. Quando pensa dizer-lhe mon ami? Quando j esteja no focinho do leo? - diz-se <<no focinho do lobo>>, Henry. o que estou tentando fazer. Com isso atraram de novo a ateno do James: - Temo-me que <<a boca do lobo>> ... e se for me colocar nela, possivelmente seja importante que me inteire de algum detalhe mais... Do que se trata? - Pois de que a famlia da moa a proprietria dos navios Skylark, senhor. So seus irmos quem os capitaneia. James se ps-se a rir. - Por Deus, que ironia. Ela disse que era proprietria de um navio, mas como me ia acreditar isso Supus que era puro descaramento. - Ao parecer, era mas bem modstia - comentou seu primeiro piloto -. E isto no tem nada de divertido, James. No pode... - Claro que posso. S preciso escolher o momento em que esteja sozinha. - no ser hoje, capito. Esta noite do uma festa. Meia cidade est convidada. - Para celebrar que se reuniu toda a famlia - adicionou Henry -. Ao parecer, isso no ocorre com muita freqncia. - Agora compreendo por que demorastes tanto - replicou James, aborrecido -. Enviei-lhes a localizar moa, e voltam com a histria familiar completa. Por certo, inteiraste-lhes que fazia ela na Inglaterra? - Procurava a seu futuro. - Que futuro? - Seu prometido - esclareceu Henry. James se incorporou lentamente. Se o capito ardia em uma raiva surda desde que tinham zarpado da Jamaica, em nada podia comparar-se com a ira que aquela nica palavra tinha provocado. - Tem...um...prometido? - J no! - explicou Henry apressadamente. - O encontrou casado com uma inglesa, e isso depois de ter estado esperando-o seis anos sem... Ai! Chifres, Henry, o que est pisando meu p! - Teria que te haver pisado na boca mon ami! - Esperaste-o durante... seis...anos? Artie fez uma careta. - Bom, que o jovem foi recrutado fora, capito. E depois, com a guerra...ningum soube o que tinha sido dele. Na cidade no se sabe nada de tudo isto. Henry o averiguou por uma das criadas...

- Seis anos - repetiu James, mas essa vez para seus adentros. Em voz mais alta, adicionou - :Diria-se que George estava muito apaixonada, no, Connie? - por minha vida, James, parece-me incrvel que se preocupe por isso. Mil vezes te ouvi dizer que uma mulher desenganada a mais predisposta para ir-se cama com outro. Alm disso, voc no queria que a pequena se apaixonasse por ti. Sempre te chateia horrores que isso passe. - Isso sim certo. - Ento, por que diabos segue jogando fascas?

29 - Onde demnios te tinha metido, Clinton? - acusou Drew, belicoso, assim que seu irmo entrou no grande despacho onde estavam acostumados a reuni-los homens da casa. Clinton jogou uma olhada ao Warren e ao Thomas, que vadiavam em um sof castanho, procurando uma explicao para essa desacostumado saudao. Mas como Drew no se incomodou em explicar a nenhum deles por que esperava com tanta impacincia a volta do Clinton, limitaram-se a encolher-se de ombros. antes de responder, aproximou-se de seu escritrio. - Acredito que tenho por costume atender os assuntos comerciais quando estou em casa. passei a manh nos escritrios da Skylark. Se te tivesse incomodado em perguntar a Hannah j saberia. Drew, que sabia reconhecer as reprimendas sutis, ruborizou-se porque no lhe tinha ocorrido interrogar ama de chaves. - Hanna estava muito ocupada com os preparativos da festa; no quis incomod-la. Clinton teve que dominar o impulso sorrir ante aquela apressada justificao. Os arrebatamentos temperamentais eram escassos no Drew; por isso resultavam surpreendentes. No tinha sentido agravar o que exibia nesse momento. Warren no teve tantos reparos. - Poderia me haver perguntado , cabea oca - riu entre dentes -. Eu te haveria dito... Como Drew ia j para o sof, Warren no se incomodou em terminar a frase. limitou-se a ficar de p para enfrentar-se ao ataque de seu irmo. - Drew! Clinton teve que repetir a advertncia em voz mais alta para que o menor se voltasse fulminando-o com o olhar. Depois da ltima diferena de opinies entre aqueles dois tinha sido necessrio reparar o escritrio e trocar dois abajures e uma mesa.

- Poderiam recordar que esta noite temos convidados - admoestouos o major com severidade -. Posto que vai vir quase toda a cidade, o mais provvel que utilizemos todas as habitaes da casa. Agradeceria-lhes que no me obrigassem a repar-la antes da festa. Warren, contrariado, teve que voltar a sentar-se. Enquanto isso, Thomas os observava a todos meneando a cabea. - O que te tem to preocupado, Drew, que no pode falar disso nem com o Warren nem comigo? - perguntou Thomas, tratando de que sua voz soasse tranqilizadora -. No tinha por que esperar a que chegasse... - Ontem noite vs dois no estavam, mas Clinton sim. - E Drew no disse mais, como se com isso o explicasse tudo. A renomada pacincia do Thomas se fez evidente ao continuar. - Voc tambm saiu, verdade? A que vem isto, ento? - Quero saber que demnios passou enquanto eu no estava, isso tudo. - Drew se voltou de novo para o irmo maior -. Pobre de ti, Clinton, se castigou ao Georgie depois de assegurar que no... - No fiz nada disso! - replicou Clinton, indignado. - Pois deveria faz-lo - interveio Warren -. Uma boa surra o que aliviaria seus remorsos. - Remorsos, por que? - Por nos haver tido preocupados. Isso o que a tem chorando por toda a casa. - Se a viu chorar porque ainda no superou o de cameron. Ela o amava... - Tolices! - burlou-se Warren -. Ela nunca esteve apaixonada por esse malnacido. Queria-o s porque era o menino mais arrumado da cidade. - Nesse caso, irmo, por que se passou uma semana inteira chorando quando zarpamos da Jamaica? Partia-me o corao v-la com os olhos inchados e avermelhados, e o nico que pude fazer foi anim-la um pouco antes de que chegssemos a casa. Por isso quero saber o que o que lhe tem feito chorar outra vez. H-lhe dito algo voc, Clinton? - Logo que troquei duas palavras com ela. passou quase toda a tarde em seu quarto. - Diz que esteve chorando outra vez, Drew? - perguntou Thomas, com cautela -. Por isso est to alterado? Drew assentiu com um gesto seco, afundando as mos nos bolsos. - No o suporto, seriamente... - Pois te acostume, cabea oca - interveio Warren -. Todas as mulheres tm um tonel de lgrimas preparado para derramar de um momento a outro.

- lgico que Ainda asno cnico como voc no compreenda a diferena entre lgrimas autnticas e lgrimas de crocodilo - replicou Drew. Clinton esteve a ponto de intervir, ao ver que Warren ia lanar se outra vez contra Drew ante tal comentrio. Mas no fez falta. Thomas aplacou o mau gnio de seu irmo lhe pondo uma mo no brao e meneando brandamente a cabea. Clinton se viu obrigado a reter-se, e a ira contida desenhou uma careta ferocidade em seus lbios. Toda a famlia admirava a calma que Thomas mantinha em qualquer circunstncia; o irnico era que Warren a admirava mais que nenhum outro. Tambm tendia a tomar-se muito a srio suas crticas, enquanto que estava acostumado a ignorar as do Clinton; e isso chateava imensamente a este, considerando que Thomas era quatro anos menor. - Drew, no esquea que voc tambm foi da mesma opinio quando acessamos a aquele ridculo compromisso - apontou o major -. Nenhum de ns acreditava que os sentimentos da Georgina fossem muito profundos. Por amor de Deus, logo que tinha dezesseis anos. os motivos pelos que acessamos no importam. Agora nos demonstrou que estvamos equivocados - insistiu Drew. - S demonstrou que incrivelmente fiel... e teimosa - replicou Clinton -. E me inclino a pensar como Warren. Ainda no acredito que amasse de verdade ao Cameron. - por que, ento, esperou seis...? - No seja idiota, Drew - interveio Warren -. Nessa cidade a situao no trocou. Segue havendo muito poucos homens solteiros entre os que Georgie possa escolher. explica-se que esperasse o retorno do Cameron, porque nesse tempo no encontrou nenhum que gostasse. Do contrrio, pode estar seguro de que se teria esquecido desse ingls em um abrir e fechar de olhos. - Nesse caso, por que fugiu para busc-lo? inquiriu Drew, acalorado -. Me responda a isso. - Pelo visto, considerou que j tinha esperado o suficiente. Clinton e eu j tnhamos chegado mesma concluso. O pensava lev-la consigo a New Haven quando fora a visitar suas meninas. Sua sogra ainda se move no ambiente social dessa cidade. - Que ambiente social? - soprou Drew -. Se New Haven no for muito maior que Bridgeport! - E se isso no resultava, eu pensava lev-la a Nova Iorque. - Voc? Seriamente?

A expresso do rosto do Warren se tornou decididamente ameaadora. - Crie que no sei como se acompanha a uma mulher? - A uma mulher, sim; mas a uma irm, no. Quem se atreveria a aproximar-se dela se voc, o perptuo mal-humorado, estivesse a seu lado? Ante isso, Warren ficou outra vez de p, jogando fascas pelos olhos. - Como me chamaste? - por que no deixam de lhes provocar mutuamente? - conseguiu intervir Thomas, sem levantar a voz -. Afastamo-nos que tema. Agora o que importa que Georgie est muito deprimida. Se tiver estado chorando... Perguntaste-lhe por que, Drew? - por que? - exclamou Drew -. por que querem que seja? Digo-lhes que tem o corao destroado. - H-lhe isso dito ela? - No foi necessrio. O dia em que me encontrou, na Jamaica, disse que Malcolm se casou com outra mulher e rompeu a chorar. - pois no me pareceu que tivesse o corao muito destroado comentou Clinton -. Ao contrrio, mostra-se muito autoritria desde que se saiu com a seu o dia de sua chegada. A maldita festa de esta noite tambm foi idia dela, e est muito ocupada arrumando-se. - Mas hoje no baixou, verdade? Provavelmente esteja escondida em seu quarto porque tem outra vez os olhos avermelhados pelo pranto. Thomas franziu o sobrecenho. - hora de que algum fale com ela. Voc, Clinton? - Que demnios sei eu destas coisas? - Voc, Warren? mas antes de que este pudesse responder, Thomas riu entre dentes -. No, melhor que no. - Farei-o eu - ofereceu-se Drew a contra gosto. - voc, que est cheio de hipteses e te derrete primeira lgrima? - burlou-se Warren. antes de que iniciassem uma nova discusso, Thomas ps-se a andar para a porta, dizendo: - Como Boyd segue dormindo, acredito que me toca . - Muchsima sorte - desejou-lhe Drew -. No se esquea de que est muito zangada contigo. Thomas se deteve olh-lo. - Te ocorreu te perguntar por que? - No faz falta. Ela no queria ir a Inglaterra. Queria que fosse voc. - Exatamente - replicou Thomas -. Isso significa que no lhe importava realmente ver ou no ao Cameron. S queria esclarecer o assunto. depois de que Thomas sasse, Drew comentou:

- Bom, demnios, que mais dem? Warren no pde deixar acontecer a ocasio. - o que sente saudades que tenha deixado de ser virgem, Drew, considerando o pouco que sabe de mulheres. - Eu? - resmungou Drew -. Bom, ao menos eu as sotaque sonriendo. O que sente saudades que suas mulheres no morram congeladas na cama. A distncia entre ambos resultava certamente insuficiente para esse tipo de dilogos. Clinton s alcanou a chiar: - Cuidado com os mveis, maldio!

30 - Thomas! - exclamou Georgina ao levantar um extremo do leno empapado em lgrimas. Era seu irmano o que caminhava para a cama e no sua criada -. Desde quando entra assim em meu quarto, sem chamar? Desde que tenho dvidas respeito ao recebimento que me dispensar ... O que te passa? Ela arrojou o leno sobre a mesa que tinha junto cama e tirou as pernas pelo bordo para sentar-se. - Nada - murmurou com voz confusa. - Ento por que est ainda na cama? Sabe que horas so? Com isso obteve que lhe lanasse um olhar incendirio. - Estou levantada. Acaso te parece isto uma camisola? - perguntou, assinalando o vestido de cor amarela intensa que tinha posto. - Assim que te tornaste preguiosa, no? Com tanto viagem e sem dar golpe... Ela ficou boquiaberta, mas apertou os lbios em uma tensa linha de irritao. - O que o que quer? - Averiguar quando pensa voltar a me falar. Disse-o sonriendo e se sentou aos ps da cama para olhar a de frente. Georgina no se deixou enganar. Thomas queria algo mas. E quando este no ia ao gro, significava que havia algum tema delicado ou desagradvel para que comentar, algo ao que, de momento, no tinha desejos de enfrentar-se. Tudo por no ter ido ele a procurar o Malcolm. Se tivesse sido assim, ela no teria conhecido ao James, e quando se divulgasse seu embarao, Thomas poderia sentir-se culpado... Mas no o era. Ela teria podido impedir que James Malory lhe fizesse o amor, se se tivesse negado. Decidiu terminar com isso, enquanto seu irmo estava a. - Perdoa, Thomas, se te induzi a acreditar que estava zangada contigo. No assim, sabe?

- no sou o nico que tem essa impresso. Drew me assegura... - Drew est muito protetor ultimamente, isso o que acontece insistiu ela, com exasperao -. Francamente, no seu costume interessarse tanto pelos assuntos alheios. No me explico... - Que no lhe explica isso? - interrompeu-a brandamente -. Voc tampouco acostuma a te mostrar impetuosa. O reage a suas reaes. E o mesmo ocorre com o Warren, dito seja de passagem. passa-se todo o tempo provocando - Sempre foi um provocador. Thomas riu entre dentes. - Certo, mas o est acostumado a fazer com mais sutileza. Em troca agora procura briga simplesmente por gosto e sem lhe importar com quem. - Mas por que? - um modo de descarregar certas emoes que lhe custa dominar. Georgina fez uma careta de desgosto. - pois seria melhor que procurasse outro modo de faz-lo. Oxal voltasse a apaixonar-se. Assim encaminharia suas paixes por outro rumo. Dessa maneira talvez deixasse de... ouvi bem, Georgina Anderson? Ela se ruborizou intensamente ante esse tom de censura. Por um momento se esqueceu de que estava conversando com um de seus irmos. - pelo amor de Deus, Thomas - alegou defensiva -. Crie que no sei absolutamente nada dela vida? - No mais do que devesse saber a respeito desse aspecto da vida... que, dito seja de passagem, teria que ser muito pouco. A jovem gemeu para seus adentros, mas se manteve firme. - No diga tolices! depois de todas as conversaes que ouvi nesta casa, crie que ainda sou uma ingnua? Era um tema to, to... fas-ci-nanlhe... Thomas reclinou a cabea contra a coluna da cama, fechando os olhos. - Explico-me, Thomas? - insistiu ela. - trocaste, Georgie. Clinton diz que est autoritria, mas eu diria que ... - Segurana em mim mesma. E j era hora de que a demonstrasse, no te parece? - me parece mas bem cabezonera. - Bom, tambm tenho direito a ter um pouco - ela sorria. - E descaramento, sem dvida. - Isso me ho dito ultimamente. - E bem? - E bem, o que?

- A que se deve esta nova irm que encontro ao voltar para casa? Ela se encolheu de ombros. - Suponho que tenho descoberto que sou capaz de tomar decises prprias com respeito a minha vida... e de aceitar as conseqncias. - Como o de ir a Inglaterra? - perguntou ele, com cautela. - por exemplo, sim. - H mais? - No vou casar me, Thomas - aduziu ela, com tanta suavidade que ele sups que se referia ao Malcolm. - J sabemos, querida, mas... - Jamais. Thomas comeou a intuir que no se tratava de um melodrama, mas sim de um pouco absolutamente srio. - No te parece uma deciso... algo drstica? - no - replicou, lacnica. - Compreendo... No, em realidade no compreendo nada. Para falar a verdade, pareo to intil como Drew na hora de fazer hipteses. Por certo, deixaste-o terrivelmente preocupado. Georgina se levantou. Pelo tom de seu irmo, percebia que a conversao ia tomar um giro que, no momento, preferia evitar. - Thomas... - Ontem noite te ouviu chorar. - Thomas, eu no... - Insiste em que tem o corao destroado. verdade, Georgie? Falava com tanta compaixo que ela sentiu brotar de novo as lgrimas. apressou-se a lhe dar as costas at que domin suas emoes. Por fim a moa disse, com uma vocecita de desamparo: - Acredito que sim. Poucas horas antes, ao Thomas no lhe tivesse ocorrido formular a resposta seguinte, mas estava farto de fazer hipteses. - Pelo Malcolm? Ela girou em redondo, surpreendida. No queria ver-se obrigada a dizer mais, mas Thomas era muito perceptivo, alm de insistente. Para que desorient-lo? O que importava j? O fazia por no falar do James. Se falava dele voltaria a chorar. E no queria seguir chorando. depois de haverse passado a noite chorando... como demnios ficavam lgrimas? deixou-se cair na cama com um suspiro. - Oxal s sentisse o que senti ao descobrir a traio do Malcolm. Isso foi fcil de aceitar... e de esquecer. Pu-me furiosa, nada mais. - Assim outra costure o que te deixa to melanclica.

- Melanclica? - soltou uma risada breve -. Que pouco diz essa palavra. - Ento foi ela quem quis saber - : por que no te casaste ainda, Thomas? - Georgie... - Demonstra que paciente. por que? - Ainda no encontrei o que procuro. - mas o busca? - Sim. - Clinton no, e olhe quantos anos passaram da morte de sua esposa. Diz que no quer voltar a passar por tudo isso. Warren no o busca porque ainda est amargurado; embora se gosta to dos meninos, provvel que com o tempo troque de idia. Boyd tampouco o busca; assegura que muito jovem para sentar cabea. Drew, por sua parte, diz que por agora prefere no renunciar diverso que lhe proporcionam as mulheres. - Isso te h dito ele? - Thomas esteve a ponto de levantar a voz. - No. - Georgina sorriu -. uma das coisas que ouvi. Seu irmo lhe cravou um olhar de autntico desgosto. - Aonde quer chegar, Georgina? por que decidiste no seguir procurando? - conheci a um homem que tem outra idia do matrimnio. Segundo ele, antes prefervel o inferno. - Por Deus! - exclamou Thomas ao compreender todo aquele quebracabeas -. Com razo no lhe encontrava nenhum sentido! Quem ? - Um ingls. Georgina se tornou para trs, esperando o estalo. Mas estava falando com o Thomas, que se limitou a perguntar: - Como se chama? A moa j havia dito mais do que desejava. - Isso no importa. No o conhecer, e eu no voltarei a v-lo mas. - Sabe o que sente por ele? - No... talvez... bom, no sei. - E o que sentia ele por ti? - Gostava de muito. - Mas no tanto como para casar-se contigo. - J lhe hei isso dito, Thomas: para ele, o matrimnio um engano que s cometem os nscios; e o sublinhou para que ficasse bem claro. Acredito que o disse para que no me fizesse iluses. - Sinto muito, querida, sinto-o de verdade. Mas esse no motivo para que ditas no te casar. J conhecer outros homens. Possivelmente no seja aqui, mas Clinton quer te levar com ele a New Haven, quando visitar a

nossas duas sobrinhas. E se l no h ningum que te atraia, Warren pensa te levar a Nova Iorque. Georgina no pde evitar sorrir. Todos seus irmos tinham boas intenes. E lhe gostava da idia de ver de novo a suas sobrinhas. Ao morrer a esposa do Clinton, tinha querido as criar ela mesma, mas ento tinha s doze anos e sua prpria criao estava, pouco mais ou menos, em mos dos serventes e daquele de seus irmos que estivesse em casa em cada momento. Por isso se tinha decidido que as meninas vivessem com os avs, em New Haven, posto que Clinton estava sempre de viagem. Por fortuna, essa cidade no estava muito longe. O caso era que, se ia transladar se a outro stio, teria que faz-lo logo, antes de que seu embarao comeasse a fazer-se evidente e estalasse o inferno. Talvez por ento seus irmos j teriam voltado para o mar. Oxal. No momento, aceitaria algo para pr fim a aquela discusso, antes de que Thomas afundasse em seu interrogarorio. - o vou pensar, Thomas... se me fizer um favor. No diga aos outros o de... bom, o que te contei. No compreenderiam que me tenha apaixonado por um ingls. Eu mesma no o compreendo. A verdade que, ao princpio, no podia suportar sua arrogncia, seu... Bom, j sabe como so esses condenados aristocratas... - Em cima aristocrata? No, melhor no mencionar o caso a meus queridos irmos. Provavelmente voltariam a declarar a guerra a esse pas! 31 - Maldita seja, Georgie! Isso no faz a um homem. Georgina piscou ante o spero tom do Drew. - O que? - perguntou, cheia de inocncia. Advertiu que seu irmo sujeitava sobressaltado o vaso que, ao v-la entrar, tinha deixado cair. Mas no sabia a que se devia tanta surpresa. - Entrar em uma habitao com esse aspecto - explicou ele, de mau humor, cravando um olhar aceso no decote de seu vestido. Ela voltou a piscar. - Pelo amor de Deus, Drew, como quer que me vista para uma festa? Com um de meus velhos aventais de limpeza? que uso para o jardim, que est talher de manchas de erva? - J sabe a que me refiro - replicou Drew, que seguia fulminando-a com os olhos -. muito... muito... - Este vestido no tem nada de mau. A senhora Mullins, minha costureira, assegurou-me que era de muito bom gosto. - Nesse caso, a senhora Mullins no sabe o que o bom gosto.

Ao ver sua irm lanar uma exclamao afogada, acompanhada de um olhar ameaador, Drew decidiu que era melhor tornar-se atrs. - Olhe, Georgie, no se trata do vestido em si, mas sim do que deixa ao descoberto. No sei se me entende... - Entendo perfeitamente, Drew Anderson - replicou a jovem, indignada - Devo me vestir antiga s porque a meu irmo no gosta do decote de meu suti? Nunca te desgostou ver este uso em outras mulheres. Ou me equivoco? Como tinha toda a razo, Drew considerou mais prudente fechar a boca. Ainda assim... Maldio, a moa o tinha deixado atnito. converteu-se em uma beleza, certo, mas isso era proclam-lo a vozes do pau de mesana! Georgina se compadeceu da ruborizado desconforto de seu irmo. Ao fim e ao cabo, no tinha tido oportunidade de polir-se durante as ltimas estadias do Drew em casa, e este nunca a tinha visto com outros trajes que no fossem seus pudicos vestidos de jornal. Tinha esse traga por estrear do Natal anterior, no baile anual dos Willard. Mas um forte resfriado lhe impediu de assistir. De todas maneiras, o estilo grego ainda estava muito de moda. A fina cambraia rosada sobre seda branca resultava extremamente elegante. E o colar de rubis de sua me o toque perfeito para cobrir, com sutileza, o decote que suscitava as objees do Drew. De qualquer modo, tais objees eram um pouco ridculas. Ao fim e ao cabo, Georgina no corria perigo de expor intimidades. Havia quatro centmetros de cintas entrelaadas sobre seus mamilos, bastante mais do que levavam outras mulheres. E o fato de que ficassem ao descoberto parte de seus seios era do mais natural. - No se preocupe, Drew - disse, j muito sorridente -. Prometo-te que no me cair nada. E se me cai, deixarei que algum o recolha. O aceitou a proposio com magnanimidade. - Est bem - aceitou Drew -. Mas te considere afortunada se Warren no te colocar um saco pela cabea. Ela ps os olhos em branco. Era justo o que necessitava para que a festa sasse bem: que seus irmos percorressem todo o salo, fulminando com os olhos a qualquer homem que lhe aproximasse ou rodeando-a em bloco para que nenhum pudesse aproximar-se. - O que fazia com isso? - perguntou, assinalando o vaso para trocar de tema. - Jogava uma olhada ao objeto que nos h flanco nossos negcios na China. Georgina tinha ouvido essa histria a noite de sua chegada. O vaso no era uma antigidade qualquer: tinha uns novecentos anos e era uma obra de arte de valor incalculvel pertencente dinastia Tang. Warren a tinha

ganho em um jogo de azar no que tinha apostado seu navio contra o vaso. Isso s se explicava pelo fato de que naquele momento estivesse completamente bbado, pois o Nereus era o mais importante de sua vida. Clinton, que estava presente no lance, nem sequer tratou de convencer ao Warren de que no aceitasse a aposta, coisa que, por outra parte, tivesse sido impossvel. Ao parecer, desejava esse vaso at o ponto de estar disposto a perder um dos navios da Skylark. Claro que o valor de um navio era nfimo comparado com o daquele objeto. De todos os modos, o guerreiro chins que tinha apostado esse vaso contra o navio do Warren perdeu a aposta. Como no pensava pagar, o chins enviou a seus secuaces contra os irmos quando voltavam para os navios; a no ser porque suas tripulaes foram ao resgate, nenhum dos dois teria sobrevivido essa noite. Foi um milagre que conseguissem escapar de Canto sem que lhes incendiassem as naves, e essa partida precipitada explicava que estivessem em casa muito antes do esperado. Enquanto Drew guardava cuidadosamente sob chave o vaso no escritrio do Clinton, ela comentou: :- Surpreende-me que Clinton o aceitasse to bem, considerando que passar muito tempo antes de que um navio da Skylark se atreva a aventurar-se em guas chinesas. - OH, no sei. Por lucrativo que seja o comrcio com Canto, acredito que se estava cansando dessas viagens to largas. Warren , ao menos, estava farto. E no trajeto de volta de detiveram em vrios portos europeus, para estabelecer novos mercados. Isso era algo que Georgina ignorava. - Isso significa que a Inglaterra est peredonada e passa a ser um desses negociados? Drew a olhou com uma risada sufocada. Brinca? Com tanto dinheiro como nos custou esse bloqueio arbitrrio de antes da guerra? Por no mencionar esses malditos navios de guerra, que detinham os nossos para capturar aos supostos desertores. Clinton voltar a comercializar com um ingls o di em que as rs criem cabelo. Alm disso, tampouco estamos se desesperados por conseguir negociados... Georgina escondeu um gesto de desiluso. Se albergava alguma esperana de voltar algum dia a Inglaterra para ver o James, j podia sepult-la. Tambm tivesse podido viajar facilmente a Jamaica para visit-lo ali, mas ele tinha confessado que viajava ilha s para desfazer-se de suas propriedades e radicar-se definitivamente na Inglaterra. - J me parecia... - disse em tom abatido.

- por que pe essa cara, Georgie? Acaso voc perdoaste aos ingleses, depois de que esses malnacidos roubassem ao Malcolm e lhe fizessem sofrer desse modo? Ela esteve a ponto de rir. Aos ingleses em geral, no, mas a certo ingls em particular tivesse estado disposta a lhe perdoar tudo se to somente... Se to somente o que? Se to somente a tivesse amado um poquito, em vez de limitar-se a desej-la. Mas Drew estava esperando uma resposta, e lhe deu a que provavelmente esperava. - No, de maneira nenhuma - assegurou. Ao girar para retirar-se, encontrou-se frente a frente com o Warren. Os olhos de seu irmo baixaram diretamente ao decote. Em sua expresso comearam a congregar-se imediatamente as nuvens de tormenta. Georgina reao com a mesma atitude cortante. - Nenhuma palavra, Warren; se tiver algo que objetar melhor que te cale. Se no, baixarei festa nua. Crie-te que no sou capaz? Ao ver que Warren ia seguir a, Drew lhe advertiu. - Eu, em seu lugar, no faria nada. - Mas no viu os peitos dessa menina? - A voz do Warren expressava tanta indignao como surpresa. - V se os vi! - Drew sorriu ironicamente -. Eu tambien tenho feito algum comentrio e me puseram em meu stio. A menina cresceu, Warren. - Pois ter que ficar algo mais... - No o far. E se insistir, muito provvel que cumpra sua ameaa. - No seja idiota, Drew. Ela no capaz de... - Est seguro? - interrompeu o menor -. Nossa pequena Georgie trocou, e no me refiro s a sua beleza, que foi um processo mais gradual. esta mudana to repentina; parece como se fora outra mulher. - A que te refere? - A sua obstinao. Ao carter que esteve mostrando. E no me pergunte de onde pode hav-lo tirado, mas adquiriu um engenho sardnico que, s vezes, at resulta divertido. Alm disso, est muito respondona. Caramba, se at costa brincar com ela como antes, com essas sadas rpidas e insolentes! - Todo isso no tem nada que ver com este condenado decote. - E diz que o idiota sou eu? - soprou Drew. E aproveitou o anterior argumento da prpria Georgina -. No te incomodaria v-lo em outra mulher, verdade? Ao fim e ao cabo, esses collaritos que, no fundo, no servem para tampar nada, so o ltimo grito da moda... graas a Deus - adicionou com um amplo sorriso.

Isso provocou no Warren uma expresso furiosa que lhe durava um momento depois, quando se instalou ante a porta do salo para receber a seus convidados e intimidar a qualquer do sexo masculino que se atrevesse a olhar a Georgina mais tempo da conta. Como era de esperar, ningum pensou que aquele encantado vestido tivesse defeito algum; em todo caso, era pudico em comparao com os que luziam algumas das vizinhas. Como est acostumado a acontecer em toda cidade porturia, havia muitas mais mulheres que homens. Mas a festa resultou um xito, face improvisao. A maior parte dos convidados se reuniu na sala, mas em conjunto eram tantos que abarrotavam todas as dependncias da planta baixa. Georgina estava desfrutando da velada, em que pese a que Warren no se afastava nunca dela. Tambm Boyd aparecia a seu lado cada vez que lhe aproximava um homem, qualquer que fosse sua idade e embora se apresentasse acompanhado por sua esposa. Drew se mantinha perto, s para observar a atitude autoritria de seus dois irmos, que o divertia imensamente. - Clinton nos informou que seu prximo traslado a New Haven. - Isso parece - replicou Georgina fornida senhora que acabava de incorporar-se ao pequeno grupo. A senhora Wiggins se casou com um granjeiro, mas provinha de uma famlia urbana e nunca tinha chegado a adaptar-se. Desdobrou um ornamentado leque e comeou a agitar o ar ao redor de todos. A verdade era que a lotada habitao estava esquentando-se em excesso. - Mas voc acaba de retornar da Inglaterra - assinalou a senhora, como se Georgina o tivesse esquecido -. A propsito, querida, que impresso te causou? - horrvel - respondeu ela, com toda sinceridade -. H tanta gente que no te pode nem mover, est cheio de ladres e mendigos... No se incomodou em mencionar a formosa campina nem as bonitas aldeias que, sem saber por que, tinham-lhe recordado ao Bridgeport. - V-o, Amos? - comentou a senhora Wiggins a seu marido -. Tal como imaginvamos: uma toca de iniqidades. Georgina no teria chegado to longe em sua descrio. depois de tudo, Londres estava dividida em duas partes; a pobre e a rica... bom, sim que se podia chegar to longe: embora os ricos no fossem ladres, ela conhecia um de seus aristocratas e era malvado como o que mais. - Por fortuna, no estiveste muito tempo - continuou a senhora. - Em efeito - concordou Georgina -. liquidei rapidamente o assunto que tinha por resolver.

Era bvio que a dama estava intrigadsima com esse assunto, mas no se atreveu a perguntar. E Georgina no estava disposta a informar que a tinham trado, desdenhado e abandonado. Ainda a irritava ter cometido a estupidez de aferrar-se portanto tempo a uma fantasia de menina. E j tinha chegado concluso de que nem sequer podia aduzir a desculpa do amor. O que tinha sentido pelo Malcolm no era nada comparado com os sentimentos que lhe inspirava James Malory. Mais tarde, ao ver que a senhora Wiggins olhava com assombro para a porta que ficava de costas a Georgina, um comicho de premonio lhe percorreu as costas. obvio, era absurdo, uma pura iluso de sua mente. Bastaria olhando para trs para que seu pulso recuperasse o ritmo normal. Mas no podia faz-lo. Embora infundaba, a esperana estava ali, e queria sabore-la, aferrar-se a ela antes de que se fizesse migalhas. - Quem pode ser esse homem? - inquiriu a senhora Wiggins, interrompendo seus pensamentos -. Um dos homens de seus irmos, Georgina? Provavelmente, sim. Sem dvida. Seus irmos sempre contratavam marinheiros de outros portos, e as caras desconhecidas provocavam inevitvel curiosidade no Bridgeport. Mas ainda resistia a olhar. - No parece um marinheiro - adicionou a mulher. - No, no o parece. - O comentrio era do Boyd, a quem Georgina tinha esquecido, embora permanecia junto a ela -. Mas me resulta familiar. Conheo-o... ou o vi em outra parte. <<Adeus esperanas>>, pensou Georgina, desgostada. Seu pulso perdeu celeridade. Voltou a respirar. girou-se para ver quem demnios era o que provocava tanta curiosidade. O estava a trs metros escassos: alto, loiro, to elegante e atrativo que fazia sofrer. Mas os olhos verdes que a paralisavam, lhe roubando a respirao, eram os mais frios e ameaadores que Georgina jamais tinha visto. Seu amor, seu ingls Y... sua perdio.

32 - O que te ocorre, Georgie? - perguntou Boyd, alarmado -. Tem muito m cara. Georgina no podia responder. Sentia a presso de sua mo no brao, mas no podia nem olh-lo. No podia apartar os olhos do James nem acreditar que ele estivesse realmente ali, pese ao tolo jogo de esperanas que acabava de jogar consigo mesma. cortou-se o cabelo. J no o levava comprido e mao atrs, como na viagem a Jamaica, com esse pendente de ouro que lhe dava aspecto de

pirata. Agora a imagem de pirata tinha desaparecido. Sua juba brnzea estava to revolta como se acabasse de passar por uma tempestade, mas no chamava a ateno. Outros homens esbanjavam horas inteiras tratando de obter a mesma imagem. Os cachos que lhe cobriam as orelhas no permitiam ver o pendente, se que o tinha posto. vestiu-se de veludo e seda, como se assistisse a um baile da realeza. Se ela pensava que o verde esmeralda lhe sentava de maravilha, encontrou-o irresistvel vestido de granada escura; o veludo era to fino que as luzes dela habitao lhe arrancavam brilhos. As mdias de seda eram to nveas como o elegante leno que luzia em seu pescoo. Nele cintilava um grosso diamante que teria atrado todas as olhadas, se no o tivesse feito j a imponente presencia do James. Georgina reparou em todo isso com apenas um olhar, ante de que seus olhos ficassem cravados nessas pupilas, umas pupilas que enviavam tantos sinais de advertncia como se tivesse que fugir para salvar a vida. Nas semanas passadas com o James Malory lhe havia visto diferentes estados de nimo, alguns deles bastante sombrios, mas nunca o tinha visto to furioso para perder os estribos. O que lia agora em seus olhos teria podido congelar uma brasa. Parecia to encolerizado que resultava impossvel adivinhar o que se trazia entre mos. De momento, ele se limitava a deix-lo entrever. - Voc tambm o conhece? Como <<tambm>>? Ah, claro: Boyd acreditava hav-lo visto em algum lado. Obviamente, equivocava-se. Mas antes de que ela pudesse fazer nenhum comentrio, James ps-se a andar para ela, com enganosa desenvoltura. - George, com saias? Que ocasio to especial! - Seu tom seco ressonou por todo seu redor -. Sinta-te muito bem, por certo, mas devo dizer que te prefiro com calas. Destacam muito melhor certas encantadas... - Quem voc, senhor? - inquiriu agressivamente Boyd, plantandose frente a James para lhe cortar o passo e, a um tempo, a depreciativa corrente de palavras. Por um momento James pareceu estar a ponto de apart-lo sem mais e Georgina sabia que era capaz de faz-lo. James era um muro de tijolos, largo, slido e musculoso. Frente a ele, Boyd, com seus vinte e seis anos e toda sua estatura, parecia um escolar recm sado do sala-de-aula. - No estar pensando em te interpor, verdade, filho? - Perguntei-lhe quem voc - repetiu Boyd, avermelhando ante essa condescendncia autocomplaciente. Mas adicionou, com um certo amor prprio - : Alm de ser ingls, claro.

O ar despreocupado desapareceu imediatamente. - Alm de ser ingls, sou James Malory. Agora faz o favor de te apartar. - Um momento. - Warren ficou junto ao Boyd para bloquear um pouco mais o passo ao James -. O nome no nos diz quem voc nem a que veio. - Outro? vamos ter que solucionar isto a murros, George? Pergunta-a ia dirigida a ela, embora ele j no a via depois dos altos ombros do Warren. E Georgina, que compreendia muito bem seu significado, a diferena de seus irmos, apressou-se a franquear a muralha protetora. - So meus irmos, James. Por favor, no... - Irmos? - interrompeu ele, zombador. Aqueles frgidos olhos verdes voltaram a posar-se nela -. Pois me tinha imaginado algo muito diferente, ao ver como lhe rondavam! As insinuaes de sua voz eram inconfundveis. Georgina afogou uma exclamao. Boyd no pde ocultar sua ira. Warren, sem pensar-lhe duas vezes, lanou seu primeiro murro. O fato de que o desviassem com tanta facilidade o deixou desconcertado. E nesse instante chegou Drew, para impedir que Warren voltasse a usar seu punho. - perdeste a cabea? - vaiou, envergonhado -. Temos a casa cheia de gente, Warren. Convidados, recorda? Caray, acreditava que j te tinha descarregado esta tarde comigo! - No ouviste o que h dito este filho de... - Ouvi-o. Mas eu sei algo que voc ignora. o capito do navio que levou ao Georgie at a Jamaica. Em vez de convert-lo em pur, por que no averiguamos a que veio e por que se mostra to...provocador? - Porque est bbado - sugeriu Boyd. James no se digno responder a aquela acusao. Ainda olhava a Georgina, mas essa expresso ameaadora impedia que pudesse alegrar-se de v-lo. - Tinha muita razo, George. Os teus so muito pesados. referia-se a seus irmos, certamente, e ao comentrio que ela tinha feito em seu primeiro dia a bordo, ao admitir que tinha outros irmos vares, alm do MAC. Por sorte, seus trs protetores, ignoraram-no. Georgina no sabia o que fazer. Dava-lhe medo perguntar ao James a que vinha ou por que estava to furioso com ela. Queria afastar o de seus irmos antes de que estalasse o inferno, embora no estava segura de desejar ver-se a ss com ele. De todas formas era necessrio. Apoiou uma mo no brao do Warren, que estava muito tenso. - Eu gostaria de falar um momento em privado com o capito. - No - foi a nica resposta.

A expresso do Warren dizia s claras que no haveria modo de convenc-lo. A moa procurou ajuda em outra parte. - Drew? Drew se mostrou mais diplomtico. limitou-se a ignor-la, com os olhos fixos no James. - O que o traz por aqui, exatamente, capito Malory? - perguntou em um tom mais pacfico. - J que quer sab-lo, vim para devolver ao George seus pertences, posto que cometeu o descuido das deixar em nosso camarote. Georgina gemeu para seus adentros. Esse <<nosso>> tinha atrado a ateno como um farol aceso em uma noite sem lua, sem que a nenhum de seus irmos lhe passasse por cima a velada aluso. Ela tinha estado no certo do primeiro momento: sua perdio era iminente, sobre tudo tendo em conta que James sabia sobressaltar s pessoas se se empenhava; mas esta vez procurava sangue. J podia ir cavando uma fossa para enterrar-se nela. - me permitam que lhes explique... - comeou a dizer a seus irmos. - Prefiro escutar as explicaes do Malory. - Warren logo que dominava sua voz, por no falar de sua clera. - Mas... - O mesmo digo. - Drew foi o seguinte em interromper. Mas esta vez sem intenes apaziguadoras. Nesse momento, Georgina perdeu a pacincia. - Vades ao inferno, os dois! No vem que est procurando briga de propsito? Voc deveria reconhecer os sinais, Warren. Passa-te o tempo fazendo o mesmo. - Teria algum a bondade de me explicar que passa aqui? - exigiu Clinton. Para a Georgina foi quase uma alegria v-lo chegar, acompanhado pelo Thomas. Possivelmente... possivelmente James considerasse prudente desistir desse atentado contra a reputao de uma mulher. Resultava evidente que essa era sua inteno. O porqu era o que no estava nada claro. - Est bem, tesouro? - perguntou-lhe Thomas, lhe rodeando os ombros com um brao protetor. Ela logo que teve tempo de assentir com a cabea antes de que James repetisse, zombador: - Tesouro? - no te ocorra sequer comear outra vez, James Malory - advertiulhe ela, com um sotaque de fria na voz -. Este meu irmo Thomas. - E o gigante?

- Meu irmo Clinton - informou ela, com os dentes apertados pela raiva. James se limitou a encolher-se de ombros. - Meu engano explicvel, pois no vejo muito parecido familiar. A que se deve? A diferentes mes ou a diferentes pais? - E voc fala de parecidos familiares, quando seu irmo tem o cabelo mais negro que o carvo? - Anthony saberia apreciar a comparao, seguro. Pelo visto, recorda seu encontro com ele, George, o qual me agrada muito. O tampouco tivesse podido te esquecer. No mais que eu. Alterada como estava, resultava explicvel que Georgina no captasse imediatamente o significado daquele comentrio. Clinton seguia esperando uma explicao, a julgar por seu spero pigarro. Boyd se adiantou a sua irm. - o capito do navio que trouxe para o Georgie da Inglaterra... e ainda por cima ingls. - Isso j o tinha notado. E por isso esto dando este espetculo ante nossas hspedes? O tom condenatrio do Clinton deixou ao Boyd envergonhado e silencioso, mas Drew se encarregou de continuar. - No comeamos ns, Clint. Este malnacido esteve insultando ao Georgie desde que entrou. Os lbios do James se curvaram desdenhosamente. - Por comentar que prefiro a essa bonita moa com calas? Isso questo de opinies, moo. No se pode considerar um insulto. - No o expressaste exatamente assim, Malory, sabe perfeitamente - replicou Warren em um sussurro furioso -. E essa no a nica porcaria que cuspiu, Clinton. Tambm lanou a ridcula idia de que as pertences da Georgina estavam em seu prprio camarote, como se... - normal que estivessem ali - interrompeu James com bastante suavidade - ., No que outro stio foram estar? Ao fim e ao cabo, ela era meu grumete. Georgina, perdendo por completo a cor, recordou que ele teria podido dizer <<meu Isso amante teria sido pior... embora no muito pior. Embora todos seus irmos a olhavam, esperando que o desmentisse, s pde fixar a vista no James. Os olhos do capito se mantinham to frgidos como antes, sem expressar triunfo algum. Provavelmente, essa ltima estocada no era a definitiva. - Georgina? Seus pensamentos brincavam de correr desesperadamente de um lado a outro, sem achar sada para o dilema em que James a tinha posto. Mentir era impossvel, estando ele ali.

- uma histria larga, Clinton. No podemos deix-la para d...? - Agora mesmo! Estupendo. Agora Clinton estava furioso. At o Thomas tinha o cenho franzido. Pelo visto, cavar uma fossa e enterrar-se nela era sua nica opo. - Muito bem - disse, energicamente - , mas que seja longe de toda esta gente, se no vos molesta. - Absolutamente. encaminhou-se diretamente para o despacho, sem girar-se sequer. Que James fora o primeiro em cruzar a porta atrs dela a sobressaltou. - Voc no estava convidado. - claro que sim, meu amor. Estes cachorrinhos no quiseram mover-se sem mim. Lhe dirigiu um olhar chamejante como resposta, enquanto seus irmos desfilavam pela porta. S havia um casal na habitao; Drew os expulsou do sof sem maior alvoroo, enquanto Georgina golpeava o cho com a ponta do p, esperando. O melhor era confess-lo tudo e deixar que seus irmos matassem ao James. Com quem demnios acreditava ele que se enfrentava, a fim de contas? Com homens serenos e pacficos? Ja! Esperava-lhe um duro despertar. E se seu asqueroso plano lhe estalava na cara, o teria bem castigo. - E bem, Georgina? - No faz falta que assuma essa atitude de chefe de famlia, Clinton. No me arrepiendo de nada. As circunstncias fizeram que MAC e eu nos vssemos obrigados a trabalhar para nos pagar a volta a casa, mas o fiz disfarada de menino. - E onde dormia esse suposto <<menino>>? - O capito se ofereceu amavelmente a compartilhar seu camarote comigo. Vs fazem o mesmo com seus grumetes para proteg-los. E ele no sabia que eu era... era... - seus olhos voaram at o James. Logo se encheram de brilhos assassinos: acabava de captar o significado de certa observao anterior -. Filho de m me! Com que no tivesse podido me esquecer? Assim sabia de um princpio que era uma mulher e s fingiu descobrir a verdade mais adiante? - Sim - respondeu James com absoluta indiferena. A reao da Georgina no teve nada de morna. Com um leve grito de ira, franqueou de um salto o espao que os separava. Thomas atirou dela para trs antes de que obtivesse seu objetivo e a manteve sujeita. Warren j se feito cargo do James, fazendo-o girar para enfrentar-se com ele. - Com que comprometeste seu bom nome, n? - acusou-o sem prembulos.

- Sua irm se comportou como uma buscona de porto. empregou-se em meu navio como grumete. Ajudava-me a me vestir e at me banhar, sem o menor protesto virginal. Ela mesma tinha comprometido j seu bom nome antes de que eu lhe pusesse uma mo em cima - Por Deus! - exclamou Warren -. Est admitindo que... que voc...! No aguardou resposta. Nem sequer terminou a frase. Pela segunda vez nessa noite, deixou-se levar pelas emoes e elevou o punho. E pela segunda vez, seu golpe foi facilmente desviado. Mas agora James respondeu com um golpe seco no queixo. Warren se cambaleou ligeiramente, repondose em seguida, embora um pouco aturdido. Enquanto piscava para repor-se da surpresa, Clinton fez girar ao James para ele. - por que no o tenta comigo, Malory? Georgina no podia acreditar o que estava ouvindo. Clinton, a ponto de atar-se a golpes? O firme reto do Clinton? - Faz algo, Thomas! - implorou. - Se no tivesse que te manter fora disto, soltaria-te para sujeitar a esse porco enquanto Clinton troca a cara. - Thomas! - exclamou ela, incrdula. Todos seus irmos pareciam ter perdido o sentido comum. Cabia esperar semelhante comentrio dos trs mais temperamentais, mas Thomas nunca perdia os estribos e Clinton era inimigo de rixas. E ali estava, jogando fascas, o nico entre os pressente que superava ao James em idade e, talvez, o nico que podia medir suas foras com ele. E ao James, o diablico trapaceiro, parecia lhe importar muito pouco ter aceso emoes to acaloradas. - Pode me atacar quando gostar, ianque - provocou com um gesto zombador -. Mas te advirto que sou bastante hbil neste tipo de coisas. Provocador? Audaz? Esse homem era um suicida. Acaso acreditava que s deveria medir-se com o Clinton? No conhecia seus irmos, obvio. Embora se atacassem entre si sem compaixo, sempre se uniam ao apresentar um inimigo comum. James e Clinton, os dois mais maiores e corpulentos, pareciam estar em trminos de igualdade, mas ao cabo de uns minutos ficou vista que James no se gabava em vo. Clinton tinha conseguido colocar um golpe; James, meia dzia, cada um dos quais parecia atirado por um punho de pedra. Quando Clinton retrocedeu, cambaleando-se ante um murro especialmente demolidor, Boyd ocupou seu lugar. Por desgraa, o menor dos irmos no tinha nenhuma possibilidade; provavelmente sabia, mas estava muito furioso como para que isso lhe importasse. Um uppercut e um muito

direito potente o fizeram aterrissar muito em breve... E ento Warren voltou a intervir. Nesta ocasio estava mais preparado. No carecia absolutamente de habilidade para a luta. Ao contrrio, estranha vez perdia uma briga. Por outra parte, ao ter mais estatura e braos mais compridos contava com vantagem, mas nunca se enfrentou com um homem que tinha praticado o boxe. Fez-o melhor que Clinton. Sua direita deu solidamente no branco, uma e outra vez. Mas esses golpes no pareceram causar nenhum dano. Era como golpear... um muro de tijolos. Ao cabo de dez minutos caiu, arrastando uma mesa consigo. Georgina jogou uma olhada ao Drew, perguntando-se se cometeria a estupidez de entremeter-se nisso. E como cabia esperar, o moo se tirou a jaqueta, muito sorridente. - Devo reconhecer, capito Malory, que foi muito modesto ao qualificar-se como <<bastante hbil>>. Talvez me convenha pedir pistolas. - Como gosta, mas devo te advertir que... - No me diga isso. Tambm nisso bastante hbil? O tom seco do Drew fez que James pusesse-se a rir. - Mais que isso, querido moo. No fao a no ser te pr a par do que sabem todos os jovens buscapleitos de minha ptria: que venci quatorze vezes sem perder nunca. Em realidade, s perdi alguma batalha no mar. - Bom, est bem. Ao menos tenho algo a meu favor: voc j deve estar cansando-se. - Ah, maldio, no posso acredit-lo! - exclamou de repente Boyd. - No te meta nisto, hermanito - disse-lhe Drew -. Seu turno j passou. - No, pedao de imbecil. Acabo de recordar quem . No o reconhece, Thomas? Imagine o com barba... - Deus Santo! - murmurou Thomas, incrdulo -. esse maldito pirata Hawke, que enviou a porto mancando. - Sim, que se levou toda minha carga na primeira viagem que fiz como nico proprietrio do Oceanus. - Estas seguro? - perguntou Clinton. - OH, Clinton, por isso mais queira! - exclamou Georgina desdenhosa -. Como pode tom-los a srio? Um pirata? um desses malditos aristocratas ingleses: o visconde de no-sei-onde... - Do Ryding - esclareceu James. - Obrigado :respondeu ela imediatamente. Mas continuou como se ningum a tivesse interrompido -. Acusar o de ser um condenado pirata to ridculo que...

- Um cavalheiro pirata, querida, se no te importar - interrompeu James uma vez mais, com sua voz zombadora -. E retirado, embora isso no venha ao caso. Nesta ocasio no lhe deu as obrigado. Esse homem tinha que estar louco para ser capaz de admitir que era um pirata. E tal aceitao era tudo o que seus irmos necessitavam para jogar-se contra ele em grupo. Georgina os viu todos rodar contra o cho, formando uma pequena montanha de pernas escancaradas e braos movendo-se como sinais de multiplicao de moinho. Por fim se voltou para o Thomas, que ainda a sujeitava com firmeza pelos ombros, como se acreditasse capaz de cometer a estupidez de entremeter-se nisso. - Tem que separ-los, Thomas! Sua frase soou mais se desesperada para o que ela acreditava. E Thomas no era tolo. A diferena de seus irmos, tinha estado observando aos dois personagens principais dessa desagradvel cena. Nos olhos do ingls, a recriminao s se mantinha enquanto ela o estivesse olhando; quando no era assim, um pouco muito distinto cintilava em seu olhar. E as emoes da Georgina eram ainda mais reveladoras. - O quem provoca seu pranto, verdade, Georgie? - perguntou com muita suavidade -. que voc... - Sim, mas j no - replicou ela, com rotundidad. - Nesse caso, por que quer que intervenha? - Porque lhe vo fazer mal! - Caray, eu pensava que esse era o objetivo. - Thomas! Essa estupidez da pirataria lhes serve de desculpa para no jogar limpo; viram que no podem com ele por separado. - possvel, mas o da pirataria no uma estupidez, Georgie. Esse homem um pirata. - Era! - corrigiu ela, com firmeza -. J lhe ouviste dizer que se retirou! - Isso, tesouro, no troca o fato de que, em sua desagradvel carreira, tenha causado graves danos a dois de nossos navios e roubado uma carga valiosa. - Pode pagar os danos! A discusso perdeu sentido, porque nesse momento os combatentes comearam a levantar-se. Todos, menos James Malory. A fim de contas, os muros de tijolo no so inquebrveis.

33

Ao recuperar a conscincia, James conseguiu controlar o gemido que esteve a ponto de escapar de seus lbios inchados. Fez um rpido repasse mental. As costelas pareciam s muito machucadas. Quanto a sua mandbula, no estava to seguro. Bom, o tinha procurado por imbecil, por no manter a boca fechada e fazer o parvo ante esses dois jovens que o tinham reconhecido, e tirando reluzir tempos passados. At o George o tinha defendido em um momento de incredulidade. Mas no: ele tinha que pavonear-se de todos seus pecados. A coisa no teria sado to mal se eles no tivessem sido tantos. Raios e centelhas, cinco malditos ianques! Onde tinham a cabea Artie e Henry? Como no o tinham advertido? E onde tinha ele a sua, a fim de contas? Seu projeto original era enfrentar-se com o George quando estivesse sozinha. Connie j o tinha advertido, claro. E agora o homem se desfrutaria com isto a mais no poder. At era possvel que o mencionasse ao Anthony, s para lhe tirar um pouco mais de proveito. E ento as brincadeiras no teriam fim. Por outra parte, que diabos procurava ao apresentar-se nessa maldita festa, alm de morrer de calor querida menina tal como se merecia? Tinha sido a festa, a idia de que George a desfrutasse com dez ou doze pretendentes a seu redor, o que lhe fez perder seu sentido comum. Alm disso, tinha-a encontrado to bem protegida por esses parentes idiotas que ningum tivesse podido aproximar-se, nem sequer ele. A seu redor zumbiam as vozes dos irmos provenientes de distintas direes: algumas, de longe; outras, a pouca distncia ou a seu lado. Sups que um deles o observava esperando a que desse sinais de despertar. Se no tinha querido liquid-los um a um em questo de segundos enquanto ainda queriam jogar limpo, tinha sido pelo George. E agora estava em condies de fazer esse esforo; tinham tentado lhe fazer atravessar o cho a golpes. O melhor era concentrar-se no que estavam dizendo. Mas isso tambm lhe resultava difcil; a nvoa da dor que sentia em todo o corpo requeria a gritos sua ateno. - No me acreditarei isso, Thomas, a no ser que seja Georgie quem o diga. - Ela mesma tentou atac-lo, recorda eu estava aqui, Boyd - Era a nica voz que resultava agradvel escutar -. fui eu o que esteve sujeitando-a contra sua vontade. Mas isso no troca as coisas. Digo-te que... - Mas se ainda estava chorando pelo Malcolm! - No seja burrico, Drew! Quantas vezes terei que lhe dizer isso Aquilo era pura tozudez. - por que demnios te mete nisto, Warren? Ultimamente, cada vez que abre a boca para dizer sandices!. Houve uma breve resistncia. Logo interveio Clinton:

- Por amor de Deus, moos! que no tm suficientes cardeais por hoje? - Estou farto de que me arroje em cima sua maldita amargura, Clinton! Poderia lhe dar lies ao ingls. - Eu diria que foi ao reverso, mas isso no vem ao caso. Tenha a bondade de te calar, Warren, se no poder contribuir com algo construtivo. E voc, Drew, deixa de ser to suscetvel. Assim no supem uma grande ajuda. - Bom, eu opino igual a Boyd: no me acredito. - James comeava a distinguir as vozes; a do acalorado Warren estava comeando a lhe irritar -. E como o cabea oca tambm o pe em dvida... Essa afirmao originou um novo enfrentamento. James tinha a sincera esperana de que acabassem matando-se entre si... uma vez descobrisse o que era o que lhes parecia to duvidoso. Quando ia incorporar se para pergunt-lo, os combatentes se estrelaram contra seus ps, lhe provocando ainda mais dor. Seu grunhido foi o bastante revelador. - Como te encontra, Malory? - perguntou uma voz assombrosamente jocosa -. Parece-te que poder assistir bodas? James logo que pde abrir os olhos. Era Boyd, o de cara infantil, que lhe sorria. Com todo o desprezo de que era capaz, respondeu: - Meus prprios irmos tm feito melhor trabalho comigo que vs, mucosos chores. - Nesse caso, deveramos provar outra vez - sugeriu o eterno belicoso. - Sente-se, Warren! A ordem do Thomas os surpreendeu a todos, salvo ao James; o ingls no tinha idia de que esse Anderson estranha vez levantava a voz. Muito decidido, concentrou suas foras em incorporar-se sem uma s careta de dor. Nesse momento caiu na conta do que acabava de ouvir. - Que demnios h dito? De que bodas falas? - Da tua com o Georgie, ingls. Como comprometeste sua honra, casasse-te com ela. Se no, mataremo-lhe de muito bom grau. - Nesse caso, moo, sorri e apura o gatilho. No deixarei que me obriguem A... - No foi essa a razo pela que vieste a esta casa, Malory? perguntou Thomas, enigmtico. James lhe dirigiu um olhar fulminante, enquanto os outros irmos reagiam com diferentes graus de assombro. - Tornaste-te louco, Thomas? - Bom, isso o explica tudo, no lhes parece? - havia sarcasmo em sua voz.

- De onde tira essas idias ridculas? Primeiro, o do Georgie. Agora, isto. - por que no te explica, Tom? - No tem importncia - replicou Thomas, observando ao James -. A mente inglesa muito complexa. James preferiu no fazer comentrios. Falar com aquela imbecis j era uma dor de cabea em si. levantou-se pouco a pouco, com supremo cuidado. O mesmo fizeram Warren e Clinton. James esteve a ponto de tornar-se a rir. Acaso acreditavam que ainda ficavam foras para resultar uma ameaa? Que gigantes endemoninhados! Ao parecer, a pequena George no podia ter uma famlia normal. - A propsito, onde est George? - quis saber. O irmo mais jovem, que se passeava pelo quarto com bastante agitao, deteve-se frente a ele, com fogo nos olhos. - No assim como se chama, Malory - Por Deus, vais indignar te agora por um nome? - Em seu seguinte comentrio faltava a indiferena que o tinha feito famoso - Chamarei-a como me deseje muito, pequeno. Agora me diga onde a colocastes. - No a colocamos em nenhuma parte - reps Drew, desde atrs -. Est a. James girou em redondo. Viu primeiro ao Drew, de p entre ele e o sof. E em este, tombada e plida como a morte, estava Georgina, inconsciente. - Mas o que...! Drew, o nico que chegou a ver a expresso assassina com que James ps-se a andar para o sof, tratou de det-lo; mas se arrependeu ao ser deslocado e acabou estrelando-se contra a parede. O impacto fez que se torcessem todos os quadros e o rudo se ouviu no salo, onde a uma das criadas, do sobressalto, lhe caiu uma bandeja com taas. - Deixa-o, Warren - aconselhou Thomas -. No vai fazer lhe danifico. - E disse ao James - : Deprimiu-se ao verte no cho. - Ela nunca se deprime - insistiu Boyd -. Digo-lhes que est fingindo para no ter que suportar os gritos do Clinton. - Tinha que lhe haver dado uma surra em seu momento, Clint. Esse descontentamento provinha do Warren, a quem todos os irmos olharam com exasperao. Mas provocou um comentrio totalmente inesperado do nico homem alheio famlia. - Se algum lhe puser uma mo em cima, pode dar-se por morto. James nem sequer se voltou para lanar essa advertncia com um grunhido. Estava de joelhos junto ao sof, dando suaves tapinhas nas bochechas cinzentas da Georgina, em um intento por faz-la reagir.

No denso silncio que seguiu, Thomas olhou ao Clinton e disse, sereno. - J lhe disse isso. - Certo. Razo de mais para que no atrasemos tudo isto. - Se me tivessem deixado entreg-lo ao governador Wolcott para que o enforcasse, agora no teramos problemas. - Ainda assim, comprometeu a honra da menina, Warren - recordoulhe Clinton -. Tem que casar-se com ela para solucion-lo. Depois analisaremos o resto. As vozes dos irmos zumbiam detrs do James, que logo que escutava. No gostava da cor da Georgina. Sua respirao tambm era muito fraco. Claro que ele nunca tinha atendido a mulheres nestas circunstncias. Sempre havia algum que se encarregava de lhes aproximar sai aromticas ao nariz. Sem dvida os irmos no tinham saem. No diziam que se obtinha o mesmo efeito queimando plumas? James jogou uma olhada ao sof, perguntando-se do que estaria cheio. - Prova a lhe fazer ccegas nos ps - sugeriu Drew, aproximando-se -. Deixa-os muito sensveis. - J sei - replicou James, recordando uma ocasio em que ela tinha estado a ponto de jogar o da cama de um chute, reflexo provocado por um mero roce da mo contra sua impigem descala. - Com que sabe? Como diabos te inteiraste? James suspirou, percebendo outra vez a beligerncia no tom do Drew. - Por acaso, moo. No pensar que dedico a travessuras to infantis como fazer ccegas, n? - Eu gostaria de saber que travessuras foram as que fez com minha irm. - Nenhuma que no tenha imaginado j. Drew aspirou fundo antes de replicar. - Devo reconhecer uma coisa, ingls; voc sim que sabe te cavar a fossa. James o olhou por detrs do ombro. Teria sorrido, mas doa muito. - Absolutamente. Preferiria que mentisse? - Deus santo, sim! - Sinto muito, amigo, mas no estou acostumado a me curvar com remorsos nem outras tolices que a ti parecem te afetar. Tal como disse a sua irm, certos aspectos de minha vida no resultam moralmente muito aceitveis... - Refere s mulheres? - V, que moo to perceptivo. Drew avermelhou de ira e apertou os punhos. - Por Deus, pior que Warren! Se quiser alguns golpes mais de...

- Atrs, cachorrinho. Tem boas intenes, no o duvido; mas no pode me vencer, e sabe. por que no faz algo til e traz alguma coisa para reanimar a sua irm? Acredito que ela deveria participar deste debate. Drew, aceitando a sugesto, foi cheio de clera. Um momento depois retornou com um copo cheio de gua. James lhe jogou um olhar ctico. - Quer me dizer, por favor, o que devo fazer com isso? Como resposta, Drew verteu o contedo na cara da Georgina. - Bom, me alegro de que o tenha feito voc e no eu - reconheceu James, enquanto a jovem se incorporava, cuspindo e chiando, para procurar o responsvel com o olhar. - Deprimiste-te, Georgie - explicou Drew apressadamente. - No salo deve haver dez ou doze mulheres provida de sai aromticas - observou ela, furiosa, enquanto se tirava a gua das bochechas e o decote -. por que no as pediste? - No me ocorreu. - Bom, ao menos podia ter trazido uma toalha com a gua. - E logo adicionou, horrorizada - : Maldito seja, Drew! Olhe o que tem feito com meu vestido! - Um vestido que no deveria ter posto, para comear - replicou ele -. Possivelmente agora lhe ditas a te trocar. - Me deixarei posto isso at que caia a pedaos, s para...! Jovencitos, se no vos molesta... interrompeu James deliberadamente. Os olhos da Georgina se desviaram para ele. - OH, James, te olhe a cara! - Isso bastante difcil de fazer, pequena. Mas eu, em seu lugar, no diria nada. A tua est jorrando. - Mas de gua, idiota, no de sangue! - espetou-lhe ela. E se voltou para o Drew -. No tem sequer um leno? O pinou em seu bolso e lhe entregou um branco, caso que a moa o usaria para enxug-la cara. Mas ficou atnito ao ver que sua irm se inclinava para diante para limpar cuidadosamente o sangue seca que rodeava a boca do ingls. James permaneceu de joelhos, deixando que Georgina o atendira, como se no tivesse estado lhe arrojando dardos com o olhar um momento antes, como se no a tivesse morto de calor diante da famlia e os amigos, como se ambos no acabassem de brigar. Olhou a seu redor, para ver se seus irmos tinham reparado em tal irracional conduta. Clinton e Warren seguiam discutindo, sem inteirar-se de nada. Boyd, em troca, surpreendeu seu olhar e ficou aniquilado. E Thomas meneava a cabea, embora com evidente satisfao e uma certa ironia. Drew no via nada divertido no assunto. Nada desejava menos que ter a um pirata

por cunhado. Embora j no se dedicasse a isso. E o que era pior, um pirata ingls. E para cmulo de maus, um lorde do velho reino. No conseguia acreditar que sua irm tivesse podido apaixonar-se por este tipo. Simplesmente era inconcebvel. Como se explicava que Georgina estivesse agora mesmo atendendo-o com tanta aflio? E por que se deprimiu ao lhe ver o rosto um pouco machucado? Era preciso admitir que o ingls era um homem bem plantado. E alm disso um boxeador inigualvel, coisa que Drew podia admirar, mas no Georgie. Tambm parecia um homem atrativo, ao menos antes de que eles lhe inchassem o rosto. Mas ia Georgina a deixar-se conquistar por essas nimiedades, quando o homem tinha tantos pontos em contra? OH, diabos... Desde que encontrasse a sua irm na Jamaica no conseguia explicar-se nada do que acontecia. - hbil com os punhos, n? Drew voltou a fixar sua ateno na cena para ouvir esse irritado comentrio da Georgina. Trar de captar a reao do Malory, mas com esse rosto to arroxeado resultava difcil reconhecer sua expresso. - Poderia dizer-se que pratiquei um pouco no quadriltero. - No me explico de onde tiraste tanto tempo - replicou ela, com sarcasmo -. Entre administrar uma plantao nas ilhas e fazer de pirata... - Voc mesma me disse que era velho, pequena... Com uma vida to larga, natural que tenha tido tempo para muitas coisas. Drew esteve a ponto de atrasgantarse para ouvir aquilo. Com o rudo atraiu a ateno da Georgina. - Em vez de te estar a, sem fazer nada, poderia ajudar. Este olho necessita algo frio para desinchar-se... e o teu tambm, agora que o vejo. - Ah, no, Georgie. Economiza flego, porque no me far sair daqui. Mas se quiser que me retire alguns passos para que possa trocar umas palabritas a ss com este sinverguenza, por que no me pede isso? - Porque no quero nada disso - insistiu ela, indignada. - No tenho absolutamente nada que lhe dizer. - Seus olhos se cravaram no James para esclarecer - : No tenho nada que te dizer, salvo que sua conduta esta noite superou quo desagradvel habitual em ti, para cair no desprezvel. Como no me tinha dado conta de que foi capaz de tanta baixeza? Ca na estupidez de acreditar que suas ridculas atitudes eram inofensivas; um costume sem malcia, como voc diz. Isso acreditava! Mas me demonstraste que estava equivocada. Essa maldita tua lngua provou ser mortfera e cruel. O que!, est satisfeito do que conseguiste? Divertiste-te o suficiente? E que demnios faz, ainda de joelhos? Deveriam te haver deitado.

Comeou a falar at ficar furiosa, sem dar-se conta de que tinha acabado a argumentao com um signo de preocupao por ele. James se sentou sobre os tales e lanou uma gargalhada. Doa horrores, mas no o pde evitar. Ela o fulminou um momento com o olhar. Logo perguntou, muito sria : - O que faz aqui, James? Com aquela simples pergunta fez pedacinhos a diverso. Em um abrir e fechar de olhos voltou a hostilidade. - Se esqueceu de te despedir, meu amor. quis te dar a oportunidade de corrigir esse descuido. Com que esse era o motivo de tanta loucura? O homem se havia sentido desprezado? E por essa pequenez, caprichosa e vingativa, tinha destrudo sua reputao e os sentimentos que nela inspirava? Bom, cabia lhe agradecer isto ltimo. Pensar que tinha estado consumindo-se de tristeza ante a perspectiva de no v-lo nunca mas! Agora lamentava que no tivesse sido assim. - OH, que falta de considerao por minha parte! - reconheceu a jovem, quase ronronando, enquanto se levantava -. Mas muito fcil de retificar. Adeus, capito Malory. Georgina passou roando-o, decidida a fazer o mutis mais esplndido de sua vida. Mas se encontrou cara a cara com seus irmos, que tinham a vista cravada nela e tinham ouvido at a ltima palavra de seu acalorado dilogo com o James. Como tinha podido esquecer-se de que eles tambm estavam na habitao? 34 - Bom, evidente que lhes conhecem muito bem. Georgina franziu o sobrecenho ante o irnico comentrio do Warren, ativando suas defesas e voltando a experimentar sobressalto e um certo aborrecimento que ainda subsistia. - O que pretende insinuar com isso, Warren? Passei cinco semanas em seu navio trabalhando de grumete, como ele j teve a considerao de lhes informar. - E em sua cama? - Ah, por fim estamos nos decidindo a perguntar? Arqueou uma s sobrancelha, em uma perfeita imitao do gesto do James. Nem sequer reparou em que aquele uso afetado do plural era outra dos costumes do ingls. depois de tudo, o sarcasmo no era seu forte; resultava natural que, ao tentar us-lo, copiasse a um verdadeiro professor. - J estava convencida de que no necessitavam mais confirmao que a palavra de um pirata confesso - prosseguiu -. No foi por isso pelo

que lhes arrojaram os quatro contra ele? por que acreditavam cada uma de suas palavras? Sabiam perfeitamente que no estava mentindo. Clinton e Boyd se sentiam to culpados que o rubor os delatou. Georgina no podia ver a reao do Drew, porque o tinha a suas costas, mas Warren no as tinha todas consigo. - No h homem em seu so julgamento que se proclame autor de atividades ilegais se no as cometeu. - No? Se o conhecesse, Warren, saberia que muito capaz de admitir algo assim, seja certo ou no, s para causar efeito e provocar reaes. Desfruta com a discrdia, sabe? Por outra parte, quem h dito que esteja em seu so julgamento? - Isso sim que no o admito, Georgie, faltaria mais! - protestou James brandamente do sof, aonde tinha transladado seu dolorido corpo -. Por outra parte, seus queridos irmos me reconheceram. Acaso o esqueceste? - Maldito seja, James! - espetou-lhe ela, por detrs do ombro -. No pode guardar silencio uns poucos minutos? J contribuste sobradamente a esta discusso... - Isto no uma discusso, Georgina - interrompeu Clinton com severo desaprovao na voz -. Tm-lhe feito uma pergunta. Faria bem em responder agora mesmo e te economizar tantos rodeios. Georgina gemeu para seus adentros. No havia modo de escapulir-se. E embora no tinha por que sentir-se to... to envergonhada, eles eram seus irmos. Como dizer a cinco irmos muito protetores que algum teve relaes com um homem sem estar casada com ele? Esse tipo de temas se trata sempre com muito sobressalto, inclusive quando se est casada. Durante segundo meio, estudou a possibilidade de mentir. Mas existia uma prova que logo comearia a reluzir, sob a forma de um beb. E ali estava James, que dificilmente lhe ia permitir negar o assunto, depois de haver-se tomado tantas molstias para divulgar o ntimo de suas relaes. Encurralada e cheia de frustrao, decidiu optar pela fanfarronice. - Como querem que lhes diga isso? Com todas suas letras? Ou bastar dizer que, neste caso, o capito Malory no faltou verdade? - Mas ..., Georgie... Como te ocorre...! Com um pirata! - Como ia ou seja o, Boyd? - Com um ingls! - exclamou Drew. - Disso sim que me dava conta - reconheceu ela, com secura -. Brotalhe da boca com cada palavra que pronuncia. - No te faa a descarada, Georgie - advertiu-lhe Clinton -. Tem um gosto deplorvel para escolher homens. - Pelo menos coerente - interveio Warren -. Vai de mal em pior.

- Acredito que no gostam de George - atravessou James. No que a Georgina concernia, essa foi a gota que transbordou o copo. - Basta j! cometi um engano, e o que? Estou segura de no ser primeira e tampouco serei a ltima. Ao menos, j no estou cegada. Agora sei que ele se props me seduzir desde o comeo, algo que todos vs praticam com regularidade; portanto, seriam uns hipcritas se o reprovassem. Fez-o com muita sutileza, tanta que no me precavi do que acontecia. E eu estava convencida de que acreditava que eu era um menino. Agora j sei que no era assim. Tenho motivos de sobra para estar furiosa, mas vs no, porque quase todos fariam exatamente quo mesmo James se lhes apresentassem circunstncias similares. Entretanto, face aos meios empregados, eu participei com plena vontade. Sabia exatamente o que estava fazendo. Minha conscincia testemunha. - Seu o que? - Bem dito, Georgie - comentou James de detrs, bastante assombrado para ouvir que ela o culpava e o defendia em uma mesma frase -. Mas sem dvida eles teriam preferido te ouvir dizer que te tinha violado ou utilizado de alguma outra maneira detestvel. Ela girou em redondo, cravando os olhos entreabridos na causa de seus pesares. - E voc no crie que me utilizaste? - Dificilmente, querida menina. No fui eu quem confessou ter nuseas. Ela ficou visivelmente vermelha ante essa lembrana. OH, Por Deus, seria esse homem capaz de lhes dizer isso? - O que diz? - quis saber Drew, o nico que reparou em seu rubor. - Nada... Uma brincadeira entre ns - balbuciou ela, suplicando ao James com os olhos que, por uma vez, mantivera a boca fechada. Coisa que ele no fez, obvio. - Uma brincadeira, George? Parece-te que...? - Te vou matar, James Malory! Juro-o! - antes de te casar com ele, nem te ocorra. - O que? - chiou a jovem, dando-a volta para cravar um olhar incrdulo no irmo que tinha pronunciado aquelas palavras ridculas -. No brinque, Clinton! Acaso o quer na famlia? - Isso no vem ao caso. Voc o escolheu... - No o escolhi! E ele no quer casar-se comigo... - interrompeu-se para olhar ao James e fez uma larga pausa, cheia de sbitas vacilaes -. Ou se? - No, de maneira nenhuma - respondeu ele, de mau humor, mas s para vacilar um pouco antes de perguntar - : Preferiria que o fizesse?

- obvio que no - foi o orgulho o que obrigou a Georgina a pronunciar essas palavras; sabia muito bem o que ele pensava a respeito. voltou-se para seus irmos -. Acredito que isso resolve o assunto. - J est resolvido, Georgie. Decidimo-lo enquanto voc e o capito estavam inconscientes - informou-lhe Thomas -. Casaro-lhes esta noite. - foste voc o instigador disto, no? - acusou-o ela, recordando de repente a conversao que tinham mantido pela manh. - S fazemos o que mais te convm. - que no me convm, Thomas. No vou casar me com um homem que no me quer. - Nunca hei dito que no te queira, pequena - esclareceu James. A irritao era j manifesta em sua voz -. Seria uma amante estupenda. Georgina afogou seu grito. Seus irmos foram mais expressivos. - Filho de m me! - Ou te casa com ela, O... - Sim, j sei - interrompeu James, antes de que a clera os dominasse outra vez -. Mataro-me. - Faremos algo melhor que isso, amigo - grunhiu Warren -. Incendiaremos seu navio! Ante isso James se incorporou, s para ouvir de lbios do Clinton: - J encarregamos a algum que averige onde est ancorado. bvio que no chegaste a porto com seu navio. Se no, nos teramos informado. O ingls ficou em p. Warren continuou lhe informando. - Tambm demos ordens de que detenham sua tripulao. Assim poderemos lhes entregar a todos ao governador, para que lhes enforquem. Rompendo o pesado silncio que seguiu a esse anncio, Boyd interveio mais razoavelmente. - Parece-lhes que devemos enforc-lo, se for ser o marido do Georgie? No me parece correto enforcar a um cunhado. - lhe enforcar! - exclamou Georgina, que ao ter permanecido inconsciente desconhecia que j se mencionou essa possibilidade -. Tornaste-lhes loucos? - confessou que um pirata, Georgie, e estou seguro de que a Skylark no foi sua nica vtima. E um fato que, por questo de princpios, no podemos deixar acontec-lo por alto. - Como que no podemos! O compensar as perdas. lhes diga que as compensar, James. - Mas quando o olhou em busca da confirmao que podia tir-lo do apuro, Malory parecia um demnio, com uma soberba tal que manteve a boca fechada -. Thomas! - gemeu, j muito perto do pnico -. Isto lhes est indo das mos! Falamos de delitos cometidos...faz anos!

- Sete ou oito - replicou ele, encolhendo-se de ombros com despreocupao -. Minha memria parece bastante deficiente, embora a hostilidade do capito Malory parece reaviv-la notavelmente. Ante esse comentrio James ps-se a rir, mas o tom de sua risada deixava entrever que se ia sentindo encurralado. - Extorso, alm de coao? Ameaas de violncia e desastre? E dizem que eu sou o pirata, condenados colonos? - Nossa nica inteno te entregar para que te julgue, mas como Boyd e eu somos as nicas testemunhas em seu contrrio... O resto ficou aberto interpretao, mas at a Georgina captou o que Thomas dava a entender. Se James cooperava, esse suposto julgamento ficaria em nada por falta de provas decisivas. Quando a jovem j comeava a relaxar-se interveio o menos oportuno, como sempre. - possvel que o sentimentalismo te nuble a memria a ti, Thomas alegou Warren -. Mas eu ouvi com toda claridade a confisso deste homem e penso declarar contra ele. - Sua estratgia no se compreende, ianques. O que isto: vingana ou reivindicao? Ou tm o errneo conceito de que a uma complementa outra? O mordaz humor do James arrojou fascas sobre o Warrenz. - No haver nenhuma reivindicao , Hawke - replicou, mencionando o nome com tanto desprezo que resultou um evidente insulto -. Ali esto seu navio e sua tripulao. E se o primeiro no te importa, o que ditas agora determinar que sua tripulao confronte ou no os mesmos cargos que voc. Desde que tinha alcanado certa maturidade, um pouco muito grave tinha que ocorrer para alterar o autocontrol do James. O perigoso temperamento de sua juventude estava dominado desde fazia tempo e, embora ainda se zangava de vez em quando, era preciso conhec-lo muito bem para dar-se conta. Mas no era possvel ameaar a sua famlia sem sofrer as conseqncias. E a metade de sua tripulao constitua, a seu modo de ver, uma espcie de famlia. Ps-se a andar lentamente para o Warren. Georgina que l observava, teve a suspeita de que seu irmo tinha chegado muito longe, mas no imaginou que James acabaria de desatar nele a perigosa capacidade que MAC e ela tinham percebido do primeiro momento. At a voz do capito era enganosa em seu suave aspereza ao advertir: - Vo alm de seus direitos ao envolver neste assunto a meu navio e a minha tripulao. Warren soprou com desdm.

- Tratando-se de um navio ingls que espreita em nossas guas? Pior ainda, de um navio suspeito de pirataria? evidente que estamos em nosso direito. - Nesse caso, eu tambm. Ocorreu to depressa que todos os pressente ficaram momentaneamente petrificados pela surpresa, em especial Warren, que sentiu aquelas mos, incrivelmente fortes, atendo-se ao redor de seu cello, inexorveis. Clinton e Drew se precipitaram para aferrar ao James, cada um de um brao, mas no conseguiram arrancar o de sua presa. E as mos do Malory continuavam oprimindo, lentas, implacveis. A cara do Warren apresentava j in intenso cor arroxeado quando Thomas achou algo o bastante pesado para deixar sem sentido ao James. Mas no fez falta. Georgina, com o corao ecogido, lanou-se para as costas do James e lhe chiou se desesperada: - Por favor, James! meu irmo! Malory, simplesmente, abriu as mos. Clinton e Drew fizeram outro tanto para sujeitar ao Warren antes de que casse ao cho. Ajudaram-no a sentar-se na cadeira mais prxima, examinaram-lhe o pescoo cuidadosamente e se asseguraram de que no tinha nada quebrado. Por fim comeou a tossir, em um esforo por encher seus ofegantes pulmes. Georgina se separou das costas do James, ainda trmula pelo que tinha estado a ponto de passar. Seguia zangada, mas imediatamente viu que a clera do James estava em toda sua magnitude. - Poderia lhe haver estrangulado em dois segundos. Sabe? Ela se encolheu baixo essa rajada de ira. - Sim... acredito que sim. Por um momento ele se limitou a irarla com fria. Georgina teve a sensao de que no se descarregou o suficiente no Warren; ainda ficava clera para ela. Flamejava-lhe nos olhos; via-se na tenso de seu enorme corpo. Mas ao passar esse momento de grande tenso, James surpreendeu a todos os pressente dizendo com um grunhido. - Pois tragam para seu proco, antes de que me sinta tentado a fazlo outra vez. Demoraram menos de cinco minutos em localizar ao bom reverendo Teal, presente na festa que ainda se desenvolvia no resto da casa. Muito pouco depois, Georgina se casava com o James Malory, visconde do Ryding e pirata retirado. No foi exatamente as bodas que ela sempre tinha imaginado durante os largos anos em que, pacientemente, esperava o

retorno do Malccolm. pacientemente? No, agora compreendia que era simples indiferena. James tinha cedido, mas de muito m vontade. O ressentimento e a ira s foram duas das imprprias emoes que exibiu durante a cerimnia. Tampouco os irmos da Georgina melhoraram as coisas, decididos como estavam a cas-la, e odiando de uma vez a necessidade de faz-lo sem dissimul-lo absolutamente. Ela, por sua parte, compreendeu que no podia atuar com obstinao e deixar que seu orgulho impedisse que se levasse a cabo aquela farsa, tal como desejava: devia pensar no filho que levava dentro; ao menos ele se beneficiaria ao levar o sobrenome de seu pai. perguntou-se por um instante se algum trocaria de atitude no caso de que ela revelasse o de seu embarao, mas no parecia possvel. James estava obrigado a casar-se de todas maneiras, e no podia escapar dessa humilhao. Talvez mais adiante a notcia lhe aliviaria o golpe, em certo modo. Terei que dizer-lhe em algum momento... exceto se Warren se saa com a sua. E Warren se saiu com a sua assim que o bom reverendo os declarou marido e mulher. - Encerrem. J desfrutou que todas as noites de bodas que ter em sua vida.

35 - No irs acreditar que isso te dar resultado outra vez, n?, Georgie? Georgina, que estava tentando forar a gaveta do escritrio do Clinton, apareceu a cabea. Drew, de p ante ela, olhava-a fixamente. Boyd, a seu lado, parecia desconcertado pela pergunta de seu irmo. A jovem se levantou lentamente, furiosa por ter sido descoberta. Ela acreditava em todos deitados, maldio! E Drew, muito perceptivo, tinha adivinhado suas intenes. De todas formas, tentou lhe plantar cara: - No sei a que te refere. - claro que sim, tesouro - sorriu seu irmo -. Embora consiga dar procurao dele, esse vaso no tem importncia comparado com o que esse ingls fez contigo. Warren preferiria sacrificar a pea antes que deixar em liberdade ao capito Hawke. - Eu no gosto que o chame assim - comentou ela, deixando cair na cadeira do escritrio. - ouvi bem? - perguntou Boyd -. Quer que esse canalha saia em liberdade, Georgie? Ela elevou o queixo.

- E o que? Nenhum de vs teve em conta que James veio por mim. Do contrrio, voc e Thomas no o teriam reconhecido e nestes momentos no estaria encerrado no poro. Crie que minha conscincia suportaria v-lo julgado e sentenciado forca? - Pode ser que o absolvam, se Thomas se sair com a sua - assinalou Boyd. - No quero correr o risco. Drew franziu a frente, pensativo. - Ama-o, Georgie? - Que tolice! - soprou ela. - Graas a Deus - o suspiro de seu irmo foi muito audvel -. Francamente, acreditava que tinha perdido a cabea. - Bom, em todo caso - replicou Georgina, enrijecida - recuperei-lhe, por sorte. Mas Ainda assim, no quero que Warren e Clinton se saiam com a sua. - Ao Clinton importa muito pouco que seja o infame Hawke assegurou Drew -. S quer que no volte a pr os ps em nossa casa. No lhe perdoa que tenha podido com ele. - Tambm lhes derrotou a vs, mas no por isso lhes ouvi pedir a forca. Boyd riu entre dentes. - Mas Georgie... no o entende. No te fixaste em quo bem briga? Est muito mais treinado que ns. Quando luta contra algum mais perito no h por que envergonhar-se de perder. Drew se limitou a sorrir. - Boyd tem razo. Haveria muito que admirar nele, se no fora to... to... - Antiptico? Insultante? Depreciativo em todos seus comentrios? Georgina esteve a ponto de rir -. Lamento ser eu quem o diga, mas essa sua atitude constante, at com seus amigos mais ntimos. - me voltaria louco - exclamou Boyd -. Como o suportava? Georgina se encolheu de ombros. - Quando te acostuma, chega a resultar divertido. Mas um costume perigoso; simplesmente, no lhe importa irritar a quem no deve... como esta noite. Mas apesar de seu comportamento, seus delitos passados e todo o resto, no acredito que tenhamos jogado limpo com ele. - Bastante limpo - insistiu Boyd - tendo em conta o que ele te tem feito a ti. - No falemos de mim, por favor. No se enforca a um homem por seduzir a uma mulher; se no, vs dois teriam estado mais de uma vez a srias dificuldades. - Boyd teve a decncia de ruborizar-se, mas Drew se limitou a esboar um furioso sorriso -. Expressarei-o de outro modo continuou Georgina, lhe cravando um olhar de desgosto - : no me importa

que tenha sido pirata; no quero que o enforquem. E tampouco terei que implicar a sua tripulao em tudo isto. Neste ponto, James tem razo. - Talvez, mas no sei o que pode fazer voc a respeito - replicou Boyd -. O que voc pense no alterar absolutamente a atitude do Warren. - certo - acrescentou Drew -. Ser melhor que te deite e reze para que todo se arrume. - no posso - reps ela, simplesmente, afundando-se na cadeira. Comeava a sentir outra vez esse pnico insidioso que tinha levado at ali para tentar medidas se desesperadas. obrigou-se a reprimi-lo. Nada ganharia com o pnico. Tinha que pensar. E ento lhe ocorreu, enquanto olhava a seus dois irmos menores, que foram para o armrio dos licores. Provavelmente para isso tinham baixado ao despacho. No era estranho que necessitassem um pouco de ajuda para dormir; depois de tudo, estavam cheios de machucados. Georgina tratou de no pensar no estado do James, que tinha resultado muito mais castigado na trifulca. Comeou por estabelecer os fatos. - Agora James seu cunhado. Todos lhes encarregaram disso. Querem me ajudar? - Quer que arrebatemos a chave ao Warren? - perguntou Drew, muito sorridente -. A idia me atrai muito... Boyd, que estava bebendo um pouco de conhaque, engasgou-se. - Nem te ocorra! - No isso o que estava pensando - esclareceu Georgina -. No h motivos para que nenhum de vs se inimize com o Warren. Mais ainda, ele no tem por que inteirar-se do que faamos. - Suponho que poderamos romper sem muita dificuldade esse velho cadeado do poro - estimou Drew. - No, isso tampouco serviria - rechaou Georgina -. James no se ir sem sua tripulao nem sem seu navio, mas no est em condies de liber-los. Talvez ele cria que sim, mas... - E voc quer que o ajudemos tambm com isso? - Exatamente. Furioso como est, no acredito que aceitasse sua ajuda. Trataria de faz-lo todo solo e voltariam a apanh-lo. Mas se consegussemos liberar primeiro a sua tripulao, lhes resultaria fcil resgatar ao James e devolv-lo a sua nave. Pela manh j teriam fugido. Warren acreditaria que seus homens tinham deixado escapar a dois ou trs e que estes, a sua vez, tinham liberado ao resto. - - E o que faremos com os guardas que Warren deixou a bordo do Maiden Anne? Eles lhe diro exatamente quem tomou o navio.

- No, se no reconhecerem a ningum - reps Georgina, confiada -. Explicarei-lhes isso no trajeto. me dem uns minutos para me trocar de roupa. Mas enquanto dava a volta ao escritrio, Drew a tirou do brao para lhe perguntar com suavidade: - Ir com ele? No houve vacilao nem emotividade na resposta: - No. O no me quer. - Acreditei ter ouvido algo diferente... Os rasgos da Georgina se torceram em uma careta de raiva ao recordar o que James havia dito ante todos: seria boa como amante. - me permita express-lo de outro modo: ele no quer uma esposa. - Bom, isso indiscutvel. De qualquer modo, nem Clinton nem Warren lhe deixariam ir. Embora te tenha casado com ele, asseguro-te que no foi com a inteno de te permitir compartilhar sua vida. Ela no pde neg-lo. Tampouco desejava viver com o James. Havia dito a verdade ao assegurar que no o amava. J no, seriamente. E se o repetia com a suficiente freqncia, acabaria sendo absolutamente certo.

36 Quarenta minutos depois, os mais jovens dos Anderson se encontravam na pequena baa onde o Maiden Anne continuava ancorado. A tripulao do Warren o tinha capturado fingindo uma visita oficial do capito de porto; Conrad Sharpe no pde fazer grande coisa, pois no sabia se Bridgeport tinha jurisdio sobre aquela parte da costa ou no. Por sorte, ningum tinha resultado ferido. O engano funcionou perfeitamente e, quando um bom nmero de tripulantes do Nereus teve passado ao Maiden Anne, foi fcil fazer-se com o domnio do despreparado navio. E como Warren no tinha ordenado a seus homens transladar ao Bridgeport a presa nem os prisioneiros, simplesmente encerraram a estes em sua prpria adega. O Nereus retornou logo a porto com quase toda sua dotao, deixando o navio capturado um pequeno contingente para custodiar aos prisioneiros. Como todo o acontecido tinha sido realizado de navio a navio, Georgina tinha a esperana de que James, ao desembarcar, tivesse deixado na costa algum esquife que eles pudessem usar para alcanar a nave. Depois de dez minutos de busca resultou evidente que o capito se limitou a ordenar que o deixassem em terra. - No tinha imaginado que teramos que nadar a meia-noite como parte deste absurdo plano. Estamos em pleno outono, se por acaso no te deste conta. Nos vo congelar os... j me entende, George.

Georgina franziu o cenho ante o novo nome que seus dois irmos lhe deram quando a viram baixar as escadas vestida com seus velhos objetos de moo, que James tinha tido a considerao de lhe devolver. E parecia que se familiarizou com o novo tratamento. Drew chegou a morrer de calor de verdade com seu comentrio: <<A verdade, eu no gosto com essas calas, agora que seu ingls assinalou que partes podem admirar-se facilmente quando lhe pe isso>>. - No sei do que te queixa, Boyd - replicou irritada -. Teria sido muito mais difcil se o navio estivesse em porto. Ali teramos que nos medir com os homens de guarda de todas as naves, no s com os do Warren. - Em tal caso, hermanita, nunca teria aceito participar disto. - Bom, pois o fez - replicou ela, de mau humor -. Com que te tire os sapatos e acabemos de uma vez. Estes homens precisam contar com alguma vantagem, se por acaso Warren comete a ridicularia de persegui-los. - Warren poderia sentir-se justificado no que respeita a seu capito - assinalou Drew - , mas no um suicida. Esses canhes que aparecem pelas frestas no so de brinquedo, tesouro. E Hawke assegura haver-se retirado? - difcil romper com um velho costume, suponho - alegou Georgina; estava convertendo-se em um hbito para ela sair em defesa do James -. Alm disso, navegava pelas ndias Ocidentais, onde ainda rondam os piratas. Essa lgica arrancou risadas afogadas de seus dois irmos e um comentrio do Drew. - Isto sim que bom, um ex-pirata temente ser atacado por seus antigos camaradas. As lembranas da Georgina confirmavam que isso era certo, mas se limitou a dizer: - Se no lhes derem pressa, podem ficar com os cavalos. Irei sozinha. - Por Deus, Clinton tinha razo - comentou Drew a seu irmo, enquanto saltava com um p para tir-la bota do outro -. Tornou-se autoritria; pura e sim... Oua, Georgie, no te ocorra ser primeira em subir por esse cabo! Mas ela estava j na gua; os moos tiveram que dar-se pressa para alcan-la. No demoraram muito, pois ambos eram estupendos nadadores, e logo os trs se deslizavam pela superfcie da baa. Dez minutos depois chegaram perto do navio e nadaram a seu redor, em busca do cabo da ncora que usariam como escala para subir a bordo. O plano original inclua o uso do esquife do James; pensavam aproximar-se sem nenhum dissimulo ao navio, assegurando que tinham encontrado a outro tripulante do Maiden Anne na cidade e que o traziam para encerr-lo com os outros. Georgina se teria encarregado de falar com

os homens de guarda, pois era a menos conhecida dos trs para os homens do Warren. Drew devia manter-se entre ambos e Boyd fingiria ser o prisioneiro. Assim que a moa se aproximasse o suficiente a um dos guardas, agacharia a cabea para permitir que Boyd o golpeasse. Muito singelo. Mas como a ningum lhe podia ocorrer levar um prisioneiro a nado, tiveram que rechaar o plano, e como os moos no permitiam que Georgina tomasse parte na tira da coberta, ela permaneceu na gua em uma tensa espera, enquanto seus irmos desapareciam por cima da amurada. Aguardou, mas com crescente impacincia. Transcorriam os minutos sem que tivesse modo de saber o que estava ocorrendo acima. A falta de rudos resultava alentadora, mas o que podia ouvir, em realidade, com o chapinho da gua e as orelhas cobertas pela boina de l? Ao no ter nada que a distrara, no passou muito tempo sem que lhe disparasse a imaginao. Haveria tubares na zona? No era um tubaro o que tinha pescado um de seus vizinhos no ano anterior, costa acima? A sombra do navio lhe impedia de ver nada na superfcie da gua, e muito menos baixo ela. Uma vez imaginada a possibilidade, passou apenas um minuto antes de que Georgina sasse da gua e iniciasse a ascenso pelo cabo da ncora. No pensava chegar at acima. Haviam-lhe dito que esperasse, e tinham fechado a ordem com a ameaa de um severo castigo se lhe passava pela cabea incumplirla. No tinha inteno de fazer zangar ao Boyd nem ao Drew, que tanto a estavam ajudando. Mas sua inteno no teve em conta que suas mos no estavam feitas para pendurar de um grosso cabo. Logo que conseguiu alcanar a amurada antes de que lhe afrouxassem os dedos. E como a essas alturas estava absolutamente segura de que essas guas estavam infestadas de tubares, sentiu-se muito aliviada ao passar por cima da amurada em vez de cair a elas... at que viu dez ou doze homens que esperavam ali para saud-la.

37 De p no atoleiro de gua que ia formando-se a seus ps, estremecida pelo sorvete vento noturno que fustigava a coberta, Georgina ouviu uma voz seca e depreciativa que comentava: - V, mas se for nosso amigo George! vieste a nos fazer uma visita? - Connie? - exclamou Georgina ao ver que o alto ruivo avanava para ela para lhe jogar um pesado casaco sobre os ombros -. Mas o que faz em liberdade? - Com que sabe o que aconteceu por aqui. - Claro que... Mas no compreendo. escapastes por sua conta?

- Sim, assim que se abriu a escotilha. Esses compatriotas teus no so muito inteligentes, verdade, pequen? No nos custou nada trocar de sitio com eles. - OH, Deus! Tm-lhes feito mal? O franziu o sobrecenho ante a pergunta. - No mais do necessrio para arroj-los onde eles nos tinham arrojado . por que? - Porque vieram para lhes liberar! No lhes destes oportunidade de explicar-se? - Nem por indcio - replicou ele, com rotundidad -. Por acaso... eram teus amigos? - S meus irmos! Connie riu entre dentes ante a irada resposta da moa. - Bom, no ocorreu nada de especial. Henry, v a pelos dois moos. E esta vez te leve bem com eles. - Logo perguntou - : Bem, George, ser to amvel de nos dizer onde est James? - Ah, uma histria bastante larga e andamos escassos de tempo. No preferiria que lhes explicasse isso no trajeto costa? Foi sua brusca intranqilidade, antes que suas palavras, o que provocou a reao do Connie. - O capito est bem, no? - Claro... s um pouco machucado... E necessita ajuda para sair de um poro fechado com chave. - Com que fechado com chave, n? - Connie se ps-se a rir, coisa que acrescentou o aborrecimento da Georgina. - No acredito que seja divertido, senhor Sharpe. Querem julg-lo por pirataria - replicou abruptamente, com o qual o alvoroo do primeiro piloto cessou imediatamente. - O adverti, por todos os diabos! - Bom, teria sido melhor que o tivesse pacote cama. Tudo isto no foi mais que um engano, todo culpa do James... dele e de suas ostentosas confisses. Embora insistiu para que Connie se desse pressa, no por isso pde evitar explicar o resto do acontecido pelo caminho. A seus irmos os deixaram a bordo, no momento, coisa que provocou a audvel irritao de ambos os moos. Mas Sharpe e seus homens precisavam usar os cavalos. Georgina teve a honra de montar com o primeiro oficial, que aproveitou a ocasio, tal como ela se temia, para lhe arrancar at o ltimo detalhe. de vez em quando interrompia seu relato com algum ocasional <<Isso fez!>> ou <<No pode ser!>>, para concluir com um comentrio furioso.

- at aqui sua histria perfeita, George; mas no pretender me fazer acreditar que James Malory se deixou pr grilhes. - no tem voc por que me acreditar - replicou ela -. depois de tudo, eu s sou sua companheira de cadeias. A partir de ento no fez o menor esforo por convenc-lo. Quando chegaram casa, Connie seguia ctico, mas a Georgina no importava. Para ento estava to zangada que de bom grau teria recusado lhes mostrar o caminho ao poro, a no ser por medo de que despertassem a algum criado por andar a provas na escurido. O que lamentou foi ter esperado a que rompessem o ferrolho. luz da nica vela que ela tinha encontrado na cozinha, James pde ver quem eram seus salvadores, com exceo dela, que se manteve bem longe da porta. De todas formas, embora tivesse sabido que ela estava ali, as palavras do capito no teriam sido muito diferentes. - por que te incomodaste, velho amigo? Mereo a forca, depois do que me deixei fazer. Georgina interpretou aquele comentrio como desgosto por seu novo estado civil. E Connie deveu pensar o mesmo. - Com que certo? Casaste-te com a menina? - E voc como te inteiraste? - Homem, h-me isso dito a noiva, obvio. - Connie se ps-se a rir antes de pronunciar a ltima palavra -. Posso... te felicitar por...? - Se te ocorre faz-lo, encarregarei-me de que te resulte muito difcil dizer uma palavra mais! - bramou James. Logo acrescentou - : Assim que a viu... e onde deixaste a essa pequena zorra? Connie olhou a seu redor. - Estava aqui mesmo... - George! A jovem se deteve no alto da escada, encolhida ante aquele grito, que parecia um caonazo. E ela se queixava das ensurdecedoras vozes de seus irmos! Apertando os dentes e com os punhos fechados, voltou a baixar a escada com passo firme, decidida contribuir gritaria. - Maior idiota! Quer despertar a todos os da casa somente, ou tambm aos vizinhos? Tanto te gostou do poro que...? Por desgraa, estava j junto ao James, que lhe tampou a boca com seu manaza sem contemplaes. A surpresa a emudeceu por um momento. O capito era rpido: antes de que a moa pensasse sequer em lutar, a mo foi remplazada por um leno, que resultou ser uma mordaa bastante efetiva uma vez enrolado a sua cabea. Connie, que contemplava toda a operao, no disse uma palavra, sobre tudo ao advertir que Georgina se limitava a permanecer

completamente imvel. E a conduta do James foi ainda mais interessante. Teria podido pedir ajuda, mas no o fez. No soltou a cintura da moa nem sequer para atar a mordaa, pelo qual teve que servir-se dos dentes para ajustar o n. E esse deveu lhe doer, dada a quantidade de cortes e cardeais que mostrava sua boca. Finalmente carregou moa sob o brao e s ento reparou em que Connie o observava. - Bom, evidente que no podemos deix-la aqui! - esclareceu James, irritado. - obvio... - assentiu Connie. - Daria o alarme. - Certamente. - Tampouco necessrio que coincida em todo comigo! - Claro que o . Por meus dentes, sabe? Tenho-lhes bastante carinho.

38 Georgina, esgotada, sentada na cadeira que tinha aproximado das janelas, contemplava pensativa a superfcie agitada do frio Atlntico que rodeava o Maiden Anne. Ouviu que se abria a porta e uns passos cruzaram a habitao, mas no sentia interesse em conhecer quem perturbava sua solido. De qualquer modo, sabia. S James entrava no camarote sem chamar. Mas Georgina no dirigia a palavra ao James Malory. No tinha pronunciado ante ele mais de dois monosslabos desde aquela noite, fazia uma semana, em que a conduziu a bordo de seu navio com a mesma tcnica empregada outra vez para tirar a de um botequim ingls. E esse tratamento indigno no tinha sido o pior daquela noite, no. Assim que James viu seus irmos na coberta do navio, ordenou que os jogassem pela amurada. E teve o descaramento de lhes dizer, antes do mergulho, que Georgina tinha decidido navegar com eles, como se no fora visvel que ia amordaada e carregada como um fardo. Certamente, ningum se tinha incomodado em lhe explicar o que faziam Drew e Boyd no navio, para comear. Qualquer de seus homens teria podido lhe informar de que, a no ser por seus irmos, os marinheiros do Nereus teriam estado ainda passeando-se por coberta, e no na costa, maos de ps e mos. Mas, ao parecer, no tinham tido coragem para interromper a seu enlouquecido capito a fim de esclarecer os fatos. Connie, em especial, tivesse devido falar, mas obviamente todo aquele malentendido lhe resultava muito divertido para lhe pr fim com alto to ftil como uma explicao.

Possivelmente, James era consciente de que aquela noite se comportou como um ingrato. Em caso contrrio, no seria ela quem o fizesse saber: no pensava lhe falar nunca mais. E o malnacido no se dava por informado. - Com que estamos zangados - tinha sido seu comentrio -. Estupendo! Se a gente tiver que carregar com uma esposa, de agradecer o silncio. Aquele azedo comentrio doeu a Georgina de verdade, sobre tudo porque tinha a certeza de que o dizia a srio. E assim deveu ser, pois James no tratou nenhuma s vez de incitar a conversao, disputa, a nada. Compartilhavam o mesmo camarote; ela, em sua rede; ele, em sua grande cama, e faziam o possvel por ignorar-se. O conseguia admiravelmente, mas Georgina tinha descoberto que, muito a seu pesar, quando James estava ali, verdadeiramente estava ali. Seus sentidos sabiam e se transbordavam um poquito cada vez que o tinha perto: vista, olfato e ouvido se afinavam, acentuados pela lembrana de um contato, de um sabor. Ainda nesse momento, em que pese a seu pretendidamente firme vontade de no faz-lo, Georgina se surpreendeu observando de reojo ao James, que se tinha sentado ao escritrio. Parecia to depravado como se estivesse sozinho; ela, em troca, sentia-se tensa por sua proximidade. No a olhava; era como se ela no estivesse ali. Em realidade, Georgina no conseguia imaginar por que a tinha levado consigo, quando teria sido mais coerente com sua conduta daquela noite arroj-la gua junto com seus irmos. No lhe tinha feito pergunta. Preferia cort-la lngua antes que renunciar a seu mudo enfurruamiento, como ele o chamava. Se semelhante comportamento parecia infantil, o que importava? Havia algo pior que ser um louco autoritrio, com tendncias filibusteras como seqestrar e arrojar s pessoas pela amurada? - Perdoa, George. Esse olhar constante me est irritando os nervos. Os olhos da Georgina voltaram para aborrecido panorama que se via pelas janelas. Maldito, maldito homem, como sabia que o observava disimuladamente? - Est convertendo-se em um pouco aborrecido, sabe? - comentou ele. A jovem seguia sem falar. - Seu enfurruamiento. Seguia sem dizer nada. - Bom, o que pode esperar-se de uma empregada criada entre brbaros? Aquilo era muito.

- Se referir a meus irmos... - Refiro a todo seu condenado pas. - Quem foi falar, que vem de um pas de petulantes! - melhor petulantes que mal educados. - Mal educados? - chiou Georgina, abandonando a cadeira em um arrebatamento de fria, pormucho tempo contida, que a arrastou at o mesmo escritrio -. E o diz voc, que no foi capaz sequer de dar as graas a quem salvou a vida? James se tinha posto de p, mas no foi a intimidao o que a fez retroceder ao v-lo aproximar-se: s o desejo inconsciente de impedir que pisoteasse seu orgulho. - E a quem devia lhe dar as obrigado? A esses filisteus ignorantes que constituem sua famlia? Os que me jogaram em um poro at que chegasse o momento de me enforcar? - Situao que voc procurou com cada palavra que pronunciou! gritou Georgina -. De qualquer modo, merecesse-o ou no, aquilo foi idia do Warren, no do Boyd nem do Drew. Eles obraram contra seu prprio irmo para te ajudar, sabendo perfeitamente que os faria picadinho se os descobria. - No sou to estpido, menina. No fazia falta que ningum me explicasse o que tinham feito. por que crie que desisti de lhes romper seus malditos pescoos? - OH, que bondoso. E eu me perguntando o que estava fazendo aqui! Como no me dei conta de que era s um golpe mais contra meus irmos, posto que a fuga te impedia de lhes causar danos maiores? Porque assim so as coisas, no? me levar contigo era a vingana perfeita; sabia que meus irmos enlouqueceriam de preocupao. - Absolutamente certo! Georgina no reparou na cor que alagava o pescoo e a cara do capito, prova decisiva de que a deduo tinha duplicado sua irritao e tinha motivado sua resposta. S ouviu essa resposta, golpe mortal a sua ltima esperana, a que jamais admitiria haver-se obstinado. A isso se deveu a dor que a fez contra-atacar, com vingativo desdm. - O que outra coisa cabia esperar de um lorde ingls, de um pirata do Caribe! - lhe detesto dizer isso pequena bruxa, mas esses no so insultos. - So-o, por isso a mim concerne. Por Deus, pensar que vou ter teu filho! - Nem o sonhe! No penso voltar a te tocar! Georgina j se afastava dele a grandes passos quando deixou ouvir sua rplica.

- No faz falta que volte a faz-lo, pedao de imbecil! James teve a sensao de ter recebido um paulada ou um coice de mula enfurecida no traseiro. No acreditava merecer menos, nesse momento. Mas a Georgina interessava muito pouco sua reao. A tremenda irritao a levou at o corredor e lhe fez dar uma portada detrs de si. Tambm lhe impediu de ouvir uma risada sufocada que, muito em breve, transformou-se em deleite. James a achou meia hora depois na cozinha, descarregando sua ira sobre o Shawn OuShawn e seus ajudantes, quem recebia impertrritos uma irada perorata dirigida contra os homens em geral e James Malory em particular. Como j se divulgou a notcia de que o pequeno Georgie, outra vez com calas, esta vez emprestados, era agora a esposa do capito, a OuShawn e os seus no lhes tinha passado pela cabea contradiz-la em nada. O capito escutou por n momento antes de interromper o discurso. Tinha-o comparado com um membro da famlia das mulas, um boi sinc erebro e um muro de tijolos, tudo em uma cadeia de palavras pronunciadas virtualmente sem respirar. Muro de tijolos? Bom, quem podia entender as comparaes dos norte-americanos? - Eu gostaria de falar um instante contigo, George, se no te importar. - Sim que me importa. No o olhou ao responder. Apenas se advertiu uma maior rigidez em suas costas para ouvi-lo falar. Obviamente, a cortesia no era o modo adequado de trat-la. Se Georgina tivesse visto seu sorriso, a teria qualificado de diablica; mas como no estava olhando-o, foram os homens presentes na cozinha quem o viu aproximar-se por atrs para arranc-la do tonel onde estava ascenso. - Se me desculparem, cavalheiros, Georgie esteve descuidando seus deveres estes dias - disse James enquanto girava em redondo para levarlhe em uma posio que se fazia cada vez mais familiar. - Deveria dominar essas tendncias brbaras, capito! - assinalou ela, com fria. Sabia por experincia que no obteria que a deixasse no cho at que ele no o estimasse oportuno -. Mas, claro... a educao... o bom bero, sempre se nota, no? - Se te calar, chegaremos antes, George. A jovem ficou quase muda de estupefao ante o bom humor que se percebia em sua voz. Por amor de Deus, o que podia achar de divertido na situao atual, considerando que agora ambos se desprezavam? E apenas

uma hora antes parecia um drago despedindo fogo. Ao fim e ao cabo, o homem era ingls; fazia falta outra explicao? Aonde chegaremos antes? - quis saber -. E que deveres descuidei? Ser preciso que te recorde que j no sou seu grumete? - Sei perfeitamente o que agora, querida. E embora no encontro nada bom no matrimnio, sim certo que tem uma pequena vantagem... Inclusive eu estou de acordo! Georgina demorou uns cinco segundos em decifrar suas palavras. Logo estalaram os foguetes. Est louco ou simplesmente senil? Ouvi-te dizer com toda claridade, a mim e a toda sua tripulao, que no voltaria a me tocar. O navio est repleto de testemunhas! - A toda a tripulao? - Gritava como um energmeno. - Pois mentia. - Isso tudo? <<Mentia>>? Bom, tenho notcias para ti... - Que insistente , George! Essa tua tendncia a arejar nossos trapos sujos... - E vou fazer mais que isso, pedao de boi idiotizado! - Mas reparou de repente nas risitas burlonas que os seguiam e reduziu sua voz a um sussurro -. Se o tentar... Bom, tenta-o e ver. - muito amvel ao tentar lhe dar mais emoo, querida, mas te asseguro que no necessrio. Georgina no deixou de captar o significado daquelas palavras, que incendiaram seu corpo justo da forma que ela desejava evitar. Ela no queria saber nada dele. por que o fazia isso? Levavam toda uma semana no mal e ele no tinha feito outra coisa que lhe jogar olhadas sombrias e carrancudas, quando por acaso se incomodava em olh-la. Mas agora, depois de iniciar essa rixa no camarote, depois de provoc-la at lhe fazer romper o silncio, saa com estas. Se estava tratando de enlouquecer a de confuso, ia caminho de consegui-lo. O trocou de posio antes de baixar a escada que conduzia a seu camarote, lhe levando as pernas para cima at que Georgina ficou em seus braos como uma criatura; de qualquer modo, era igualmente difcil escapar daquele brao. Comeava a irrit-la-a fora do James, sua capacidade de esquecer a irritao, quando o dela no fazia a no ser crescer. - por que, James? - perguntou, com uma vocecita tensa e ressentida -. Me explique ao menos por que, se te atrever. Agora podia olh-lo, e estava fazendo-o; lhe jogou apenas uma olhada, mas seus olhos verdes o diziam tudo. No fazia falta mais explicao, mas ele a deu.

- No procure intenes ocultas, meu amor. Minhas razes so simples e bsicas. Toda essa clera apaixonada com que nos atacvamos me provocou um pouco de... nuseas. - Bem - replicou ela, fechando os olhos em um intento de defenderse de quella potente olhar -. Espero que vomite. A gargalhada a sacudiu. - Sabe perfeitamente que no referia a isso. E apostaria a que tanto aquecimento tambm afetou a ti. Assim era, mas jamais o confessaria. Entretanto, James estava decidido ou seja o e reduziu sua voz a um murmrio sedutor. - Sente nuseas? - Absolutamente. - Voc sim que sabe reduzir a confiana na gente mesmo a sua mnima expresso, queridsima. Assim que lhe soltou as pernas, Georgina se deslizou ao longo de seu corpo, mas seus ps no chegaram a tocar o cho: um de seus musculosos braos ainda se atia a suas costas. A porta do camarote se fechou com um sonoro estalo. Seu corao pulsava com mais fora. - E eu sou o primeiro em admitir que esqueci as boas formas contigo continuou o capito, rodeando-a com o outro brao e baixando-o at lhe abranger as ndegas com uma palma. Apertou-a contra seu entrepierna e deslizou a outra emano para cima, entrelaando os dedos com seus cabelos at lhe sujeitar a cabea com firmeza. Ela notou o sensual de seu sorriso, o calor de seus olhos, e sentiu seu flego nos lbios. - Vejamos se posso recuperar a cortesia que tanto tem saudades... continuou. - No, James... Mas ele procurava j sua boca e se assegurou de que no tivesse escapatria. Sem pressa alguma, com infinito cuidado, derrubou sobre ela as artes de seduo de toda uma vida: beijos destinados a tentar, a hipnotizar, a incitar todos os impulsos sexuais que Georgina possua. Os braos da moa j rodeavam seu pescoo quando a lngua do James a insistiu a entreabrir os lbios e a transportou velozmente a esse reino onde tudo est permitido e prazenteiro. Baixo esse tenro ataque pulsava uma urgncia que aparecia em flor de pele, mas era seu ou dele? No podia sab-lo. Girava no centro de uma tormenta ertica que consumia a percepo da realidade, a existncia de tudo salvo daquele homem e do que estava fazendo com ela. OH, Deus, seu sabor, seu contato, o tenso calor que a rodeava, enchendo seus sentidos de delicioso prazer. Tinha esquecido... No, s tinha

duvidado da realidade, de que as sensaes pudessem afligi-la ao ponto de lev-la a entregar-se por completo a elas... a ele. - Deus santo, mulher, faz-me tremer! Percebeu a estranheza em sua voz e sentiu as vibraes de seu corpo. Ou eram seus prprios membros os que tremiam, como a ponto de fazer-se migalhas? aferrou-se a ele para salvar a vida. Por isso ao James resultou singelo lhe levantar as pernas e ater-lhe ao quadril. O contato ntimo, a frico no trajeto cama, liberaram nas virilhas da Georgina uma onda de calor que a fez gemer dentro da boca do capito, cuja lngua seguia inundando-a em um frenesi de prazer. Caram juntos na cama. Havia algo de brusco em seus gestos, mas Georgina no reparou em que James havia tornado a perder suas maneiras impulsionado por uma necessidade que superava em muito a dela, embora esta ltima tinha chegado alm de qualquer outra experincia prvia. arrancaram-se a roupa o um ao outro, sem sequer advertir a regresso ao instinto primitivo que mostravam seus atos. Um momento depois ele a penetrou, muito profundamente, e o corpo inteiro da Georgina pareceu suspirar em uma aliviada bem-vinda. Isso durou um momento antes da pontada de alarme: James lhe tinha passado os braos por debaixo dos joelhos para levar-lhe to acima que lhe provocava a sensao de estar completamente indefesa. Mas o alarme foi to breve que a esqueceu em um instante, pois nessa posio ele pde chegar to dentro dela que se sentiu alcanada em seu mesmo centro. E nesse momento estalaram estrelas de fogo, enviando quebras de onda de trmula conscincia a todas as extremidades, envolvendo ao James, palpitando contra ele, lhe fazendo sentir cada espasmo de prazer. Tinha gritado, mas no sabia. Tinha-lhe deixado marcas sangrantes de arranhes nos ombros e no sabia. Acabava de lhe entregar sua alma, uma vez mais. E nenhum dos dois sabia. Quando Georgina recuperou a conscincia, o que notou foi o peso daquela doce frouxido... e que ele estava lhe mordiscando brandamente os lbios. Isso a induziu a acreditar que James no tinha compartilhado aquela magnfica experincia. - Voc no...? - obvio que sim. - OH... Mas sua mente no demorou para reagir com muita mais surpresa. To logo? queria abandonar-se outra vez desse modo? atreveria-se a tanto? Entretanto, a jovem sentia uma urgncia quase entristecedora de mordiscar um pouco a sua vez, e essa era a nica resposta que desejava no momento.

39 - Em outros tempos os matrimnios se consertavam por interesse, sabe? , ou para unir duas grandes famlias... coisas que no podem aplicar-se a ns, verdade, amor? Mas na atualidade voltamos para o bsico e primitivo: o consentimento social da luxria. E nisso somos bastante compatveis, acredito. Aquelas eram as palavras que Georgina continuava recordando dia detrs dia durante as duas semanas seguintes a sua fatdica capitulao ante a seduo do James Malory; vinham a lhe recordar que no devia tratar de interpretar outra coisa no fato de que ele voltasse a desej-la. S lhe tinha perguntado o que pensava fazer com respeito ao matrimnio: se ia respeitar o ou se escaparia dele. A resposta do James no lhe tinha parecido tal resposta. E no fez falta que lhe dissesse que, por isso a ele se referia, s compartilhavam o desejo mtuo. Entretanto havia muita ternura naquela luxria; com freqncia, quando jaziam abraados, Georgina se sentia tratada com carinho... quase amada. Mas como, mais que nenhuma outra coisa, paralisava-lhe a lngua cada vez que se sentia tentada de voltar a perguntar pelo futuro. Claro que resultava quase impossvel obter uma resposta direta do James. Respondia com evasivas ou com frases desdenhosas, que a incomodavam ao ponto de faz-la calar. E Georgina tinha aprendido muito em breve que, quando tratava de referir-se ao ocorrido em Connecticut ou mencionava a seus irmos, sequer indiretamente, as fauces do drago cuspiam de novo seu fogo abrasador. portanto, seguiam mais ou menos como antes: como amantes e companheiros. Mas com uma exceo: os temas delicados estavam tacitamente proibidos. Era quase como um pacto de convenincia; ao menos, isso pensava ela. Se desejava saborear esse perodo com o James - mas como, ao menos, desejava-o era preciso tragar-se por um tempo seu orgulho e suas preocupaes. Quando chegassem a seu destino saberia a que atenerse: se James pensava conserv-la a seu lado ou enviar a de retorno a casa. E o tempo era muito escasso. Como o Maiden Anne no teve que lutar contra os ventos do oeste, efetuou a travessia a to bom ritmo que, trs semanas depois de ter deixado detrs de si a costa norte-americana, entrou no Tmesis. Georgina tinha sabido, desde aquela primeira noite, que retornavam a Inglaterra, pois James tinha acordado o rumo com o Connie enquanto ainda a tinha carregada no quadril. Tampouco ignorou por muito tempo por que

James no voltava para a Jamaica para liquidar seus assuntos ali. Como esse era um dos temas proibidos, no se incomodava em perguntar ao capito, mas podia interrogar ao Connie sobre assuntos que no fossem pessoais; este lhe explicou que James tinha tido a sorte de achar a um agente que se encarregaria de liquidar suas propriedades na ilha enquanto ele reunia de novo a sua tripulao. Ao menos no a podia acusar a ela nesse sentido, embora s vezes se perguntava se chegaria ou seja alguma vez por que James Malory tinha chegado a Connecticut com uma atitude to vingativa. Uma vez mais, preparou os bas do James para o desembarque; nesta ocasio incluiu seus escassos objetos emprestados. Mas ao sair a coberta encontrou ao Artie e ao Henry apostados em cada lado da prancha, vigiandoa sem esfor-lo mais mnimo em dissimul-lo. Isso lhe pareceu divertido. Se tivesse podido falar do tema, haveriadito ao James que jamais encontraria um navio da Skylark no porto de Londres; podia estar seguro de que ela no tinha modo de fugir, se acaso lhe interessava ainda ret-la. De qualquer modo, era absurdo faz-la vigiar quando ela no tinha dinheiro. Contava de novo com seu anel de jade, pois James o tinha dado como anel de bodas, j que casualmente o levava essa noite ao pescoo, com uma cadeia. Mas Georgina estava decidida a no separar-se outra vez dele. Esse anel, em seu dedo, recordava-lhe algo muito difcil de esquecer: era uma mulher casada. Tambm resultava fcil de esquecer seu embarao, pois no sofria a menor molstia nem tinha comeado ainda a engordar, com exceo de um ligeiro crescimento de seus peitos. Estava j na segunda semana do segundo ms, mas no havia tornado a mencionar o embarao ante o James e ele tampouco o tinha feito. No estava sequer segura de haver o ouvido dizer aquele dia, antes de sair do camarote dando uma portada colrica. ato-se o pesado casaco do James para proteger do frio. A imagem do porto no meio do outono era fantasmagrica; o dia, nublado e frio, to lgubre como seus pensamentos. O que seria dela naquele lugar? Georgina pensava no Piccadilly. Quando o carro de aluguel passou frente ao hotel Albany, esteve a ponto de comentar que MAC e ela se hospedaram ali; mas reparou na expresso de seu marido e trocou rapidamente de idia. Seu semblante no tinha trocado desde que desembarcassem; em realidade, desde que a Inglaterra aparecesse vista no horizonte depois da travessia do Atlntico. No se incomodou em lhe perguntar o que o punha de to mau humor. No teria conseguido mais que algum desses comentrios indiferentes que nada revelavam e s serviam para irrit-la. E estava fazendo o possvel por

no agravar a situao dando rdea solta a sua prpria irritao. Mas tinha suposto que James se alegraria de estar em sua ptria. Ali tinha familiares, inclusive um filho... Por Deus, como tinha podido esquecer esse detalhe? Tnia um filho de dezessete anos, s cinco menos que ela. Acaso lhe preocupava a perspectiva de explicar por que chegava com uma esposa? incomodaria-se sequer em faz-lo? Mais ainda, quereria realmente lev-la a sua casa? Por Deus, pensar em todo aquilo resultava ridculo, quando uma breve conversa podia tranqiliz-la... ou no, segundo o caso. - James... - chegamos. Nesse momento o carro se deteve. O capito se apeou antes de que ela tivesse podido olhar pelo guich. - Onde estamos? O alargou as mos para ajud-la a baixar calada. - Em casa de meu irmo. - Que irmo? - Anthony. Recorda-o, verdade? Uma vez disse dele que era moreno como o mais escuro dos pecados. Ela enrugou a frente com uma sbita suspeita. Toda a aflio acumulada estalou de aborrecimento. - No irs abandonar me aqui, verdade? Como no tem coragem para me levar a sua casa, deixa-me com o libertino de seu irmo. O que o que teme explicar a seu filho? O que sou norte-americana ou que sou sua esposa? - dio essa palavra. Usa qualquer outra, a que te parea, mas faz o favor de apagar essa de seu vocabulrio. Que o dissesse com tanta serenidade no fez a no ser enfurec-la ainda mas. - Muito bem. Preferiria rameira? - No estaria mau. - Maldito seja, filho de cadela! - Tem que dominar essa tendncia a lanar imprecaes, querida minha. Como de costume, conseguiste arejar aos quatro ventos nossos trapos sujos para deleite do pblico. O <<pblico>> resultou ser Dobson, o mordomo do Anthony. apressouse a abrir a porta antes que ningum chamasse, pois tinha ouvido chegar o carro. Georgina se ruborizou intensamente por ter sido surpreendida gritando grosserias, mas o ingls mantinha uma atitude hiertica, como se no tivesse ouvido uma s palavra. - Bem-vindo, lorde Malory - saudou, abrindo a porta um pouco mais.

Quase foi preciso fazer entrar na Georgina a rastros. No podia remediar o ir vestida de varo; mas nada desejava tanto como causar boa impresso, ante a possibilidade de ser apresentada famlia do James. O no tinha negado que pensasse abandon-la ali, em casa do Anthony. E a julgar pelo que ela recordava de este, parecia ser to pouco recomendvel como James; portanto, o que importava? No lhe interessava o mais mnimo lhe causar boa ou m impresso. Mas os criados divulgavam falatrios. E esse mordomo devia conhecer os serventes dos outros familiares. Georgina teria querido dar de chutes ao James por lhe haver feito perder os estribos. E James poderia haver-se dado os chutes o mesmo por lhe piorar as coisas. Ao parecer, no podia romper com o costume de toda uma vida. Claro que ela era muito suscetvel. Por ento teria devido saber que ele no falava a srio. Mas sim que estava zangado com ela. Georgina tinha tido tempo de sobra para lhe dar a entender o que sentia agora por ele, mas no tinha deixado escapar uma palavra sobre o tema. E James se sentia inseguro como nunca em sua vida. S uma coisa sabia com certeza: aquela moa o desejava tanto como ele a ela. No obstante, depois de ter conhecido a tantas mulheres, no ignorava que isso no guardava a menor relao com os verdadeiros sentimentos. O certo era que Georgina se negou a casar-se com ele. Tinha-o manifestado ante seus irmos e ante ele mesmo. em que pese a que ia ter um filho dele, rechaava rotundamente aquele matrimnio. Foi preciso obrig-la, como aconteceu com ele. E aps parecia estar aguardando o momento para fugir outra vez. Agora teria todas as oportunidades do mundo, o qual tinha ao James de um humor diablico. Mas no era sua inteno fazer o passar a ela. Devia desculpar-se... Nem louco se desculparia! - No acredito que meu irmo esteja em casa a estas horas, verdade? - perguntou ao Dobson. - Sir Anthony est no Knightons Hall, conforme acredito, praticando boxe, segundo seu costume. - No me viria mal fazer outro tanto, nestes momentos. E lady Roslynn? - Visitando a condessa do Sherfield. - Que condessa? Ah, sim; Amherst se casou com a amiga do Roslynn, no faz muito tempo. - Seus olhos se cravaram nos da Georgina para adicionar - : Pobre homem! - Teve a satisfao de ver que o sobressalto da jovem se transformava em irritao -. Meu filho est na escola, Dobson? - expulsaram-no por esta semana, milord, mas sir Anthony j apresentou uma queixa ao reitor e sua senhoria o marqus tambm est ocupando do assunto.

- O mais provvel que o moo seja culpado de tudo o que lhe imputam. Condenado patife! Assim que o deixo sozinho um par de meses... - Pai! Georgina, ao girar, viu que um jovem baixava a escada virtualmente em volandas, para estelar se contra a formidvel parede que era seu marido. Seu marido e, ao parecer, o pai daquele jovem, embora a deduo no era muito segura. O moo no parecia ter dezessete anos, como lhe haviam dito, a no ser ao redor de vinte. Seria por sua estatura? Era to alto como James, embora no to largo de costas. Sua constituio era algo mais estilizada, embora seus ombros prometiam aumentar-se. Nesse momento estava sendo virtualmente triturado em um abrao de urso e ria; Georgina, sobressaltada, advertiu que no tinha parecido algum com o James, embora sua atitude fora equivalente. - Mas o que ocorreu? - perguntou Jeremy -. retornaste muito em breve. decidiste conservar a plantao? - No - respondeu James -. Encontrei a um agente que se encarregar de tramit-lo tudo. - Por isso tornaste to depressa? Me sentia falta de, verdade? Felpa esse sorriso da cara, mucoso. Acreditei te haver recomendado que no te metesse em dificuldades. O moo cravou no Dobson um olhar de recriminao por ter divulgado to logo a notcia, mas quando se voltou de novo para seu pai estava sonriendo outra vez, sem a menor sombra de arrependimento. - Bom, ela era uma pea de primeira. O que ia fazer eu? - E o que fez? - Passar o de maravilha, nada mais. Mas quando encontraram moa em meu quarto, no se mostraram muito pormenorizados. Disse-lhes que me tinha seguido at ali e que se negava a partir sem armar um escndalo. - E se tragaram tamanho desatine? - O reitor no. - Jeremy sorriu com picardia -. Mas o tio Tony sim. James se tornou a reir. - Tony ainda no te conhece o suficiente. - Mas reprimiu seu bom humor ao captar a expresso desgostada da Georgina -. de agora em diante, maior trapaceiro, ocupar-te de suas diverses fora da escola, se que lhe permitem voltar para ela. E reza por que o faam, ou correrei a chutes por toda a rua. O grande sorriso do Jeremy no se alterou o mais mnimo; tinha ouvido cem advertncias igualmente horrveis e nunca tinham chegado a fazer-se realidade. Mas acabava de seguir o olhar de seu pai e agora estava observando a Georgina. A jovem seguia envolta no casaco do James, com o cabelo escondido na boina; com isso tentava fazer mais suportvel a

vergonha que sentia por vestir assim. Era compreensvel que o moo no se interessou muito por ela. Mas Georgina ainda ardia de fria por sua ltima rixa com o James, agravada por quanto acabava de ouvir. Ao homem o divertia muito que seu filho lhe seguisse os passos. Outro libertino incorrigvel solto entre o gnero feminino. Isso, somado ao abafado que lhe provocava seu pudo traje, insistiu-a a fazer um comentrio hiriente. - No se parece em nada a ti, James. Mas bem se assemelha a seu irmo. - Fez uma pausa para arquear uma sobrancelha provocadora -. Est seguro de que teu? - Sei que se sente mortificada, carinho, mas no o pague com o jovencito. O modo em que o havia dito contribuiu a aumentar sua sensao de vergonha, e inclusive fazia que sua conduta ressentida parecesse ridcula. Mas, em vez de acovardar-se, enfureceu-se mais ainda. James, por desgraa, no se precaveu disso. - Jeremy, apresento ao George... - Sua esposa - interveio ela, mordaz. lhe diz-lo provocou muita satisfao, pois estava segura de que James no o teria esclarecido. Logo adicionou, com ar inocente - : OH, tinha esquecido que devia eliminar essa palavra de meu vocabulrio. portanto, passo a ser... - George! Ela se limitou a olhar ao James com os olhos muito abertos, sem deixar-se impressionar por seu bramido. Mas todo isso tinha intrigado sobremaneira ao Jeremy, que lhe aproximou, embora suas perguntas foram dirigidas a seu pai. - Sua esposa? Com que uma moa? - OH, uma mulher, sim - assegurou James, irritado. O jovem arrancou a boina a Georgina antes de que ela pudesse impedilo. - V, v...! - exclamou, com um toque de apreciao viril, ao ver a cabeleira escura que se derramava sobre seus ombros -. Posso beijar noiva? - Do modo que voc quer, no, patife - rechaou James com o cenho franzido. Mas Georgina queria saber algo mais. - por que no se surpreende? - porque no crie uma palavra do assunto - esclareceu James.

A jovem esperava uma diversidade de reaes, entre as que no se encontrava essa simples incredulidade. O moo acreditava que estavam tomando o cabelo. E nesse momento ela teria preferido que assim fora. - V, que encanto! - comentou, indignada -. Importa-me um nada o que pense sua famlia, James Malory, mas pode estar seguro de que, enquanto eles nos convenam isso de que sou sua esposa, dormirei sozinha. E voltou para o mordomo um olhar fulminante -. Pode voc me conduzir a uma habitao que esteja bem afastada da deste homem. - Como voc deseje, milady - replicou o criado, sem o menor hesitao em suas enrijecidas faces. Mas Georgina, enojadsima, replicou com altivez: - No sou seu lady, bom homem. Sou norte-americana. Isto tampouco provocou nele reao alguma. depois de tudo, Georgina no a buscava. Mas sua exasperao aumentou para ouvir o comentrio do Jeremy, enquanto seguia ao mordomo pela escada. - Pelos pregos de Cristo, no pode instalar aqui a seu amante! A tia Roslynn no o tolerar. - Sua tia se sentir encantada, filho. Pode estar seguro. depois de tudo, George uma Malory. - Claro, claro...! E eu sou seu filho legtimo!

40 - Insgnia a perna, George. Seus cunhados no demoraro para voltar para casa. Georgina entreabriu um s olho. James estava sentado em um lado da cama. Com isso a tinha feito rodar para ele enquanto dormia, de modo que tinha o quadril apertado contra sua coxa. Mas isso no a alarmou tanto como encontrar-se com sua mo estalagem nas ndegas. - Como entraste aqui? - inquiriu, bem acordada. - Caminhando, certamente. Dobson teve a gentileza de te instalar em minha habitao. - Sua habitao? Pro se lhe disse... - Sim, e ele te interpretou literalmente. depois de tudo, no ouviu que eu desmentisse seu estado civil. Jeremy quem dvida, no toda a famlia. - Ainda? No te incomodaste em convenc-lo? - No lhe encontrei muito sentido ao esforo. Georgina se incorporou lhe voltando as costas, para lhe ocultar o muito que a afetava essa resposta. Agora sabia. No estaria ali tanto tempo como para que importasse se Jeremy acreditava ou no naquelas bodas.

Provavelmente, James pensava embarc-la na primeira nave que zarpasse para a Amrica do Norte. Bem; quanto antes melhor. De qualquer modo, ela no queria viver na Inglaterra, e muito menos com um homem que s compartilhava com ela uma mera atrao fsica. Isso podia estar bem por um tempo, mas no funcionaria permanentemente. Para uma relao duradoura se necessitava mais, muito mais. E no choraria; esta vez, no. J tinha chorado suficiente por esse homem. Se no lhe importava, tampouco lhe importaria. E o daria a entender... embora morrera no intento James nada sabia dos raciocnios e concluses da Georgina; esquecia que ela no conhecia seu filho. Ao duvidar do assunto, Jeremy no fazia a no ser ser leal ao James, pois conhecia bem sua opinio sobre o matrimnio e seu juramento de no casar-se jamais. E James no estava disposto a explicar por que tinha trocado de opinio, posto que tambm isso teria sido posto em dvida. Que sentido tinha, ento, sentir-se frustrado ante seu teimoso filho, quando todo se saberia com o tempo? - Tem muchsima razo, James - disse Georgina, abandonando a cama. - Sim? - o capito arqueou uma sobrancelha bruscamente -. Posso perguntar no que estamos de acordo? - Em que no tem sentido convencer a ningum de nosso... vnculo. O franziu o sobrecenho, enquanto a observava caminhar at a cadeira onde tinha depositado um monto de roupas para ela. - S referia ao Jeremy - explicou -. No ser necessrio convencer a ningum mais. - E se o fora, por que incomodar-se? Tampouco serve de nada que me pressente ao resto de sua famlia. - deixaste que o moo te acovardasse, no? No, absolutamente replicou ela, lhe dirigindo um olhar fulminante em resposta a sua deduo. - O que se preocupa, ento? A diferena de sua famlia, a minha te receber encantada. E te levar de maravilha com o Roslynn. Acredito que s te leva uns poucos anos. - Roslynn, sua cunhada? A que vai opor se a que me instale aqui? E com qual de seus irmos est casada? - Com o Anthony, obvio. Esta casa dele. - Isso significa que est casado? - deixou-se apanhar o dia antes de que voc e eu nos conhecssemos, e isso o que durou sua felicidade conjugal. Quando zarpei, ainda estava zangado com seu escocesita. Ser interessante ver como se entende agora com ela, embora Jeremy me assegura que Tony j no dorme no barraco do co.

- Seria um bom lugar para ti - apontou ela -. Poderia me haver dito tudo isto antes de que chegssemos, James. O se encolheu de ombros, indiferente. - No me ocorreu que pudesse te interessar minha famlia. No me interessa a tua, para falar a verdade. Mas o que isto? - perguntou, ao ver que lhe voltava as costas, levantando o queixo -. Meu amor, no tome como um insulto que no suporte a esses brbaros que chama irmos. - Meus irmos no se teriam comportado como brbaros se no os tivesse provocado deliberadamente. Como reagiria sua famlia se eu atuasse como voc o fez? - Asseguro-te que no moeriam a golpes e tampouco fariam enforcar. - Provavelmente no, mas me destestaran. E acreditariam que havia te tornado louco para me haver trazido aqui. O lhe aproximou por atrs, rendo pelo baixo. - Ao contrrio, querida. Pode fazer e dizer o que gostar. J descobrir que isso no alterar a bem-vinda. - por que? - Porque atravs de mim te converteste em uma Malory. - E isso muito importante? - J se inteirar, sem dvida, mas s se te vestir. Quer que te ajude? Ela separou de um tapa os dedos que se tendiam para sua camisa. - posso me arrumar sozinha, obrigado. A propsito, de quem essa roupa? Do Roslynn? - Isso teria sido mais cmodo, mas no. Sua criada me assegurou que um poquito mais corpulenta. Recorri a Regam, que de seu tamanho. Georgina girou em seus braos para empurr-lo. - Regam? Ah, sim a que prefere te chamar <<perito em mulheres>> em vez de caveira impenitente! - Nunca se esquece de nada - comentou ele com um suspiro, que ela ignorou por completo. - E eu, pensando que Regam era teu amigo! - Logo o surpreendeu lhe cravando um dedo no peito para lhe perguntar, muito acalorada - : Quem ? Uma concubina desprezada? Se tiver pedido a roupa emprestada a uma concubina para mim, James Malory, juro-te que...! A ameaa ficou segada pela gargalhada do James. - Lamento interromper to estupendo desdobramento de cimes, George, mas Regam minha bem amada sobrinha. Por um momento a cara da jovem ficou inexpressiva. Pouco a pouco, nela se formou uma careta entre incrdula e surpreendida. - Sua sobrinha?

- Divertir-se quando souber o que pensava. - Pois no o diga, por amor de Deus! - protestou ela horrorizada -. O engano era muito natural, tendo em quanta que um rprobo confesso. - Nisso no estou de acordo, absolutamente - replicou ele com sua voz mais seca -. H muchsima diferencia entre um libertino e um rprobo, querida. E seu engano <<to natural>> no o foi tanto, considerando que levo muitos anos sem amante. - E o que foi a me do Jeremy? Uma aventura de passagem? - Muito divertido, George... mas a verdade. Sempre preferi a variedade. E as amantes podem ser muito fastidiosas com suas exigncias. Entretanto, contigo teria feito uma exceo. - Devo me sentir adulada? Pois deve saber que no assim como me sinto! - No Maiden Anne foi meu amante. Que diferena h? - E agora sou sua esposa, e perdoa que use to abominvel palavra. Que diferena h? Se esperava chate-lo com a comparao, s conseguiu lhe fazer sorrir. - Est te convertendo em uma perita, George. - No que? - inquiriu, suspicaz. - Em me contradizer. So poucos os que se atrevem, sabe? Ela emitiu um bufo muito pouco elegante. - Se isso for outra adulao, no conseguiste um s avano. - Posto que valora os avanos, o que te parece isto?: desejo-te. Disse-o estreitando-a contra ele, lhe demonstrando que no falava em sentido general, mas sim se referia ao momento presente. Estava excitado. E quando James se excitava, todo seu corpo seduzia; o quadril roava as virilhas; o peito, aos mamilos at convert-los em pontos duros; os dedos procuravam s o mais sensvel, e a boca afogava qualquer protesto... Protesto? Georgina se soube derrotada assim que sentiu sua necessidade. Ao render-se, brincou, embora quase sem flego. - E os cunhados aos que foste apresentar me? - Que se vo ao diabo! - replicou James com a respirao tambm agitada -. Isto mais importante. Introduziu a coxa entre os dela e lhe sujeitou as ndegas para apert-la contra sua perna. A frico a fez gemer. Georgina jogou os braos ao pescoo e, lhe rodeando a cintura com as pernas, jogou a cabea atrs para que ele pudesse lhe queimar o pescoo com a boca. No havia mais lugar para brincadeiras, para algo que no fora o momento e a crescente paixo. E com essa trrida cena se encontrou Anthony Malory ao entrar. - Supus que o menino estava burlando-se de mim, mas j vejo que no.

James levantou a cabea. Seu grunhido revelava um chateio cheio de frustrao. - Que mau momento escolheste, Tony, por todos os diabos! Georgina se deslizou at o cho, embora logo que podia sustentar-se. Demorou s um instante em compreender que tinham sido surpreendidos por um de seus cunhados. Por sorte, os braos do James ainda a sustentavam, mas no podia impedir que um rubor mortificado lhe tingira rapidamente as bochechas. Recordava bem ter pensado, aquela noite em que os irmos confundiram ao MAC com outro, no botequim, que Anthony era o mais formoso dos demnios com olhos azuis que tinha visto em sua vida... antes de reparar no James. Ainda assim, o irmo era incrivelmente arrumado. E no era s o rancor o que lhe tinha feito comentar que o filho do James se parecia mais ao Anthony. Na verdade, Jeremy constitua uma rplica mais jovem de seu tio, dos olhos cor cobalto at o cabelo negro azeviche. Primeiro se tinha perguntado se James estava realmente seguro de que o moo era dele. Nesses momentos lhe preocupava o que pudesse estar pensando Anthony dela, depois do primeiro olhar. Com um emplastro no olho, a jovem teria parecido um pirata, graas ampla camisa branca do James, que este tinha obtido desacordonarle at muito abaixo; ao largo cinturo reduzido a seu talhe para sujeitar as malditas abas, e aos rodeadas calas de seu disfarce Ia descala e com as pantorrilhas nuas. A noite anterior no tinha feito a no ser tir-los sapatos e as meias impulsionada pela raiva, antes de jogar-se na cama para ficar dormida imediatamente. OH, que mortificao que a vissem com aquela pinta e em uma situao to ntima! Pelo menos, esta vez no era culpa dela. encontrava-se depois de uma porta fechada, fazendo o que tinha direito a fazer. Ao Anthony correspondia envergonhar-se por ter entrado sem chamar. Mas no o via envergonhado absolutamente. S vexado. - Eu tambm me alegro de verte, irmo - disse, em resposta ao acalorado comentrio do James -. Mas no com seu mocita. Tem dois minutos para tirar daqui pequena antes de que subida minha esposa para te dar a bem-vinda. - George fica aqui, mas voc pode desaparecer. - Est louco? esqueceste que esta casa j no a residncia de um solteiro? - Minha memria funciona perfeitamente, muchachito, e no tenho por que esconder ao George. ... Agora sim que estamos aviados! interrompeu Anthony contrariado, para ouvir que algum se aproximava pelo corredor -. Coloca-a

sob a cama, algo... No fique a, mulher! - exclamou, alargando a mo para a Georgina. - Se a toucas, moo - advertiu-lhe James sem elevar a voz - ser voc o que acabe tendido no cho. - Isto sim que bom - bufou Anthony, mas retrocedeu -. Est bem. Vejamos como lhe as acertas para sair desta. Mas se acabo brigando com o Roslynn por este assunto, arrancarei-te o pele. - Anthony - pediu James, simplesmente - , te cale, quer? Seu irmo obedeceu. Apoiado contra a parede, com os braos cruzados contra o peito, aguardou o previsvel estalo dos foguetes. Logo que tinha jogado uma olhada a Georgina. Agora tinha a vista cravada no vo da porta, esperando a apario de sua esposa. Georgina j estava preparada para enfrentar-se com uma verdadeira arpa. A mulher que causava tanta preocupao a aquele homem alto, fisicamente perfeito, tinha que ser formidvel. Mas Roslynn Malory no lhe pareceu intimidatoria absolutamente. Cruzou a porta saudando o James com um sorriso cegadora, que passou depois a Georgina. Era uma mulher de beleza deslumbrante, no muito mais alta que Georgina, no muito major e, a julgar por seu aspecto, no muito mais avanada em seu embarao. - Jeremy me deteve na escada para me informar de que te tinha casado, James. certo? - Casado? - isso despertou sbitamente o interesse do Anthony. - No disse que Jeremy no estava convencido? - inquiriu Georgina. - E o mantenho. O moo se mostra leal. No te d conta de que no h dito o mesmo ao Tony? O ainda no crie. - Casado? - repetiu Anthony, sem receber mais ateno que antes. Roslynn perguntou: - O que o que Jeremy no se crie? - Que George, aqui presente, seja minha viscondessa. - realmente muito hbil por ter achado outro nome, James observou Georgina -. Mas a esse oponho eu, assim v procurando outro. No te permito que me imponha ttulos ingleses. - Muito tarde, meu amor. Deveria saber que o ttulo vai com o sobrenome. - Casado? - exclamou Anthony. Nesta ocasio conseguiu atrair a ateno de seu irmo -. No te parece uma soluo exagerada, s para que no lhe ganem? antes de que James pudesse fazer algum comentrio, Roslynn perguntou a seu marido: Quem em seu so julgamento pensaria em arreganh-lo, precisamente a ele?

- Voc tesouro. Roslynn riu pelo baixo. Foi um som grave e sensual, que fez piscar de surpresa a Georgina. - Francamente, duvido-o, Anthony; mas poderia me dizer por que deveria faz-lo. Anthony assinalo a Georgina com um amplo gesto, sem dignar-se sequer olh-la. - Porque veio para casa com... com sua ltima... bom, com ela. E isso foi muito para que Georgina o tolerasse sem perder os estribos. - Eu no sou <<ela>>, pedao de presunoso - matizou, acalmada, mas com suficiente animosidade em sua expresso -. Sou norte-americana e, no momento, uma Malory. - V coragem, encanto - respondeu Anthony, zombador -. Mas imagino que dir tudo o que ele te mande, no? Ante isso, Georgina se voltou para o James para lhe dar uma cotovelada nas costelas. - Assim no ia ser necessrio convencer a ningum mais! No isso o que disse? - Vamos, George - tranqilizou-a James - , no necessrio que fique nervosa, no para tanto. - Eu no me ponho nervosa! - chiou a jovem -. que no estamos casados, segundo sua famlia! Isso significa que te buscar outra habitao, no? Era a ameaa que menos convinha, considerando que ele no se recuperou por completo do que tinham iniciado antes de to brusca interrupo. - Nem pensar disso. Quer que o convena? Demonstrarei-te quo fcil convencer a meu hermanito menor. E avanou para o Anthony com os punhos fechados. Alarmada por esse sbito giro da situao, Roslynn se apressou a plantar-se frente a James, que parecia disposto a esquartejar a seu marido assim que o alcanasse. - OH, no, nada de rixas em minha casa. por que deixa que te chateie, homem? J sabe como . Anthony, um pouco mais diplomtico, sugeriu: - Oua, moo, est-nos tirando o sarro, verdade? - Se pensasse com a cabea e no com o traseiro - reps James, sem ocultar sua irritao - , compreenderia que sou incapaz de brincar sobre esse tema.

Anthony se endireitou pouco a pouco, apartando-se da parede. Georgina, que o observava, teria podido determinar com exatido o momento em que, por fim, acreditou no que James dizia. O assombro tornou cmica sua expresso. Passaram uns cinco segundos mais antes de que gritasse: - Deus bendito, tem-no feito de verdade! E estalou em uma gargalhada, to capitalista que teve que apoiar-se na parede. - Demnios, demnios - jurava James pelo baixo. Roslynn deu de presente a Georgina um sorriso de desculpa, mas recordou ao James, que olhava ao Anthony com desgosto: - Era de esperar. Ouvi-te lhe provocar sem compaixo quando se casou comigo. - No porque se casou contigo, querida, mas sim porque no podia franquear o muro que levantou no centro de sua cama. Roslynn avermelhou ante a lembrana do muito que tinha demorado para perdoar ao Anthony aquela suposta infidelidade. Seu marido comeou a recuperar a seriedade, pois esse tema no lhe resultava divertido absolutamente. Mas na pausa seguinte ao abafadio comentrio do James, Georgina fez saber a todos que no se sentia muito divertida. Tinha estado pensando em ficar um sapato para poder atacar a ambos os Malory a chutes, mas se limitou a dizer: - Esse um problema com o que possivelmente voc mesmo deva te enfrentar, James Malory. E isso provocou no Anthony uma nova gargalhada. James se girou imediatamente para sua esposa, franzindo o cenho: - Maldita seja, George. J v que est convencido. - O que vejo que se retorce de risada. E eu gostaria de saber por que to divertido que te tenha casado comigo. - No tem nada que ver contigo, maldio! Divertido-o que eu me tenha casado! - E por que no lhe diz que no foi tua idia, mas sim de meus irmos...? - George! - ...obrigaram-lhe? Tendo fracassado em seus intentos de sosseg-la, James fechou os olhos, preparando-se para os comentrios que esse novo dado ia suscitar. No cabia esperar que Anthony no a tivesse ouvido. O que lhe obrigaram? exclamou Anthony, incrdulo, interrompendo o tempo suficiente para enxug-las lgrimas dos olhos -. Agora sim que o entendo... claro que sim. Hav-lo dito do comeo, moo... -

Mas j se conteve muito -. O que lhe obrigaram? - repetiu antes de lanar outra gargalhada, ainda mais potente que a anterior. Dominando-se at o extremo, James aconselhou ao Roslynn: - Leve-lhe o daqui ou no servir para grande coisa durante nos prximos meses... talvez em todo um ano. - Bom, James - tratou de aplac-lo ela, ao tempo que se esforava por dissimular sua prpria sonrisa,debes - admitir que resulta bastante desatinado imaginar obrigado A... - O olhar carrancudo de seu cunhado fez que desviasse a ateno para seu marido -. Basta, Anthony, por favor. No to divertido. - O que... no? - ofegou ele -. Quantos eram, James? Trs, quatro? Como James se limitava a fulmin-lo com o olhar, procuro a resposta na Georgina. Ela tambm estava carrancuda, mas disse: - Se quer saber quantos irmos tenho, a ltima vez que os contei eram cinco. - Graas a Deus! - Anthony deixou escapar um suspiro zombador entre risitas -. Por um momento pensei que estava decaindo, irmo. Agora conta com toda minha compreenso. - Tem uma curiosa forma de demonstr-lo! - bramou James, tratando de aproximar-se o outra vez. Roslynn voltou a intervir. Nesta ocasio agarrou a seu marido do brao. - No sabe manter a boca fechada n? - reprovou-lhe, atirando dele para a porta. - Logo que comecei - protestou ele, mas ao reparar no semblante colrico do James se obrigou a corrigir-se - : Tem razo, tesouro, tem razo. No disse ao Jasn que lhe faramos uma visita, agora que est na cidade? Por Deus, nunca tinha tido tantas vontades de ver os majores. Com notcias to interessantes que lhes levar... A porta se fechou bruscamente assim que Anthony esteve fora da habitao, mas isso no fez a no ser provocar outra vez suas risadas, sobre tudo ao escutar a enxurrada de juramentos procedentes do outro lado, logo que ensurdecidos pela madeira que os separava de quem os proferia. Roslynn lhe cravou um olhar de exasperao. - No deveria hav-lo feito. - Sei - admitiu seu marido, muito sorridente. - possvel que no te perdoe. - Sei - o sorriso se alargou. A jovem fez estalar a lngua. - No te arrepende absolutamente, verdade?

- Nem um poquito. - Anthony ria entre dentes -. Mas ... que diabos, esqueci felicit-lo! Ela o sacudiu com aspereza para ret-lo. - Nem te ocorra! D a casualidade que eu gosto de verte com a cabea sobre os ombros. Em uma abrupta mudana de interesse, ele a encurralou contra a parede do corredor. - Seriamente? - Basta, Anthony! - Roslynn ria, tratando de esquivar seus lbios sem muita convico -. incorrigvel... - Estou apaixonado - replicou ele, com voz sensual -. E os homem apaixonados revistam ser incorrigveis. Ela afogou uma exclamao ao sentir uma leve dentada na orelha. - Bom, j que insiste..., nosso dormitrio est ao outro lado do corredor.

41 - Por Deus! - disse Anthony manh seguinte, quando James e Georgina entraram no comilo -. Como demnios me passou por cima a qualidade da pea que te cobraste, James? - Porque estava muito ocupado em me chatear - respondeu seu irmo -. E no volte a comear, moo. D obrigado a que minha noite foi mais agradvel depois de sua partida. Georgina, ruborizada, teria querido propinarle um chute por dizer aquilo. Se no inclua o Anthony na partilha era, simplesmente, porque ignorava que a pea em questo era ela mesma. E como a noite tinha sido muito agradvel tambm para ela e, alm disso, sentia-se muito atrativa com um vestido de veludo cor ameixa que lhe sentava perfeitamente, estava suficientemente satisfeita como para no fazer comentrios. Mas Anthony parecia incapaz de apartar a vista dela. Por fim, foi seu algema a que lhe deu o chute... por debaixo da mesa. O fez uma careta, mas no se deixou intimidar, Ainda quando James comeou a olh-lo com o sobrecenho franzido. Finalmente inquiriu, com certa exasperao: - Onde diabo te vi antes, George? Resulta-me endiabladamente familiar. - no me chamo George - assegurou ela, enquanto ocupava seu assento -. Sou Georgina... ou Georgie, para meus amigos e minha famlia. Embora James no consegue record-lo. - Volta a sugerir que estou senil? - perguntou James com uma sobrancelha arqueada.

Lhe sorriu com doura. - Isso te sinta como anel ao dedo... - Se no me falhar a memria, a ltima vez que tratou de me pr esse anel, lhe fiz comer isso. - E se no me falha -contra-atacou ela - , sabia delicioso. Anthony observa a cena com interesse, enquanto aguardava a oportunidade de repetir sua pergunta. Mas a esqueceu ao notar que os olhos do James ardiam de repente com um fogo interior que em nada se parecia com a irritao. Paixes acesas por um anel? E ela o tinha comido? - trata-se de alguma classe de piada privada? - perguntou com suavidade -. Ou podemos nos inteirar do final? - Pode inteirar-se de como nos conhecemos, sir Anthony. - Estraguem! - exclamou ele, triunfal - , J sabia. Tenho muito boa percepo para este tipo de coisas, sabe? Onde foi? Em um salo de baile? Em um passeio pblico? - Em realidade, foi em um botequim cheia de fumaa. Arqueando a sobrancelha, em um gesto que devia ser parte da herana familiar, Anthony passeava o olhar, dela ao James. - Devi hav-lo imaginado. depois de tudo, tinha-te acostumado s garonetes de botequim. Mas James no estava de humor para brincadeiras, de modo que sorriu. - Est pensando outra vez com o traseiro, estimado irmo. Ela no trabalhava ali. Agora que o penso, no cheguei a me inteirar do que estava fazendo naquele botequim... - Quo mesmo voc, James - respondeu Georgina - ; procurando a algum. - E a quem procurava voc? - perguntou Anthony a seu irmo. - Foi voc quem o buscava. Foi o dia em que me arrastou por meia cidade de Londres tratando de encontrar primo de sua esposa. Aquele foi um dia que Anthony jamais poderia esquecer, de modo que se apressou a assinalar: - Mas seu Margie era loira. - E meu George moria, e sente certa predileo pelos objetos masculinos. Os olhos do Anthony voltaram para a Georgina, lhe refrescando a memria. - Por Deus, a zorra que deixa cardeais nas acne! Estava seguro de que no tinha conseguido encontr-la, James. - No a encontrei. Foi ela quem me encontrou . Caiu em meus braos, em certo modo. empregou-se...

- James! - interrompeu Georgina, horrorizada ante a perspectiva de que ele o confessasse todo outra vez -. No necessrio entrar em detalhes, no te parece? - Estamos em famlia, meu amor - respondeu ele, sem preocupar-se -. No importa que eles saibam. - Seriamente? - replicou ela, com expresso irada -. E foi essa sua atitude quando o contou tudo a minha famlia? James franziu o cenho, obviamente aborrecido: sua esposa tirava reluzir um tema que ele no desejava tocar. E no se incomodou em responder. De costas mesa, aproximou-se do aparador onde estavam as fontes do caf da manh. Roslynn, notando a mudana radical que se obrou no ambiente, disse com diplomacia: - Sirvo-te um prato, Georgie? Pela manh nos servimos sozinhos. - Obrigado... Mas James interrompeu, ostentosamente impertinente: - Posso faz-lo eu mesmo, que demnios! Os lbios da Georgina se cavaram em um gesto de aborrecimento. Provavelmente tinha feito mal em tirar reluzir o nico tema que no deixaria de azedar o humor ao James, mas depois de tudo, ia deixar que ele escandalizasse a sua prpria famlia e a morresse de calor por completo ao mesmo tempo? Se no lhe importava o que contava nem a quem, ou que tormentas provocava, a ela sim. Mas sua irritao s durou at o momento de receber o prato que seu marido depositou bruscamente ante ela. Era uma pequena montanha de ovos, arenque defumado, bolos de carne e embutidos, rodeado de bolachas e grandes colheradas de gelia: suficiente para quatro pessoas. Georgina o olhou com olhos dilatados, mas ao voltar-se comprovou que o prato do James estava ainda mais repleto. Obviamente, tinha preparado ambos com tal falta de ateno que a jovem despertou o senso de humor. - Obrigado, James - exclamou, contendo o sorriso que lhe estirava os lbios -. Estou morta de fome, sim, embora no sei por que. No acredito ter feito grande... desdobramento de energias essa manh. A descarada mentira estava destinada a lhe pr de um humor mais agradvel, posto que ambos tinham consumido uma considervel quantidade de energia aquela manh, antes de abandonar a cama. Mas teria devido saber que no era conveniente tentar jogos de palavras com o James Malory. - Oxal seja sempre to preguiosa, George - replicou ele, com um de seus sorrisos mais demonacos.

No existia no mundo nada capaz de impedir que suas bochechas se acendessem ante suas ironias. - No sei por que se ruboriza - comentou Anthony, no silncio que seguiu -. Ao fim e ao cabo, ns no deveramos compreender as insinuaes, embora as compreendamos. Por minha parte, tambm tive bastante dificuldade para me levantar dela cama, esta ma... O guardanapo do Roslynn o golpeou na boca, pondo fim srie de brincadeiras provocadoras. - Deixa em paz a pobrecita, maior trapaceiro. Que demnios, ser a esposa de um Malory ... - Uma bno? - sugeriu Anthony. - Quem h dito isso? - bufou ela. - Voc, tesouro, com muita freqncia. - Em momentos de loucura, sem dvida. - A jovem suspirou, com o qual provocou uma risada afogada em seu marido. As bochechas da Georgina haviam tornado j normalidade. Ainda assim, foi um alvio que Roslynn as compusera para dirigir a conversao para temas menos pessoais ou, ao menos, menos abafadios. inteirou-se de que, essa mesma tarde, ia receber a visita de uma costureira, encarregada de lhe confeccionar um guarda-roupa completo; de que na temporada de inverno haveria vrios bailes de ornamento aos que ela no podia faltar - os dois Malory grunhiram para ouvi-lo - assim como jantares e veladas por dzias, onde a apresentariam em sociedade como era devido. Como todo isso implicava que ela tinha futuro ali, coisa que no estava decidida absolutamente, dirigiu ao James um olhar que perguntava: << necessrio tudo isto?>>. Como resposta s obteve uma expresso inescrutvel. Georgina tambm se inteirou de que essa noite haveria uma reunio familiar, quando Anthony admitiu: - A propsito, ontem noite no visitei os majores. Retiveram-me. Nesse ponto moveu as sobrancelhas e lanou um beijo a sua esposa, enquanto ela procurava outro guardanapo para arrojar-lhe Logo adicionou com uma risada sufocada - : Alm disso, meu velho James, compreendi que no me acreditariam, a menos que escutassem a notcia de seus lbios. E voc tem um modo to inigualvel de explicar as coisas sem as dizer que no quis te privar dessa nova oportunidade de voltar a te enredar. Ante isso, James respondeu: - Se for esta noite ao Knightons Hall, ser um prazer te acompanhar. - Bom, j que fui condenado, prefiro fazer a pergunta - resolveu Anthony -. Que demnios disse famlia de sua esposa que no possa dizer nossa?

- Pregntaselo ao George - grunhiu ele -. ela quem no quer que o repita. Mas quando aqueles olhos de cor cobalto se voltaram para ela, interrogantes, Georgina fechou tercamente os lbios, fazendo que Anthony insistisse, com um sorriso deslumbrante: - Anda, tesouro, ser melhor que confesse. Passarei-me a vida tirando reluzir o tema a menor oportunidade, estejamos com quem esto, at que o diga. - Seria capaz! - Pode estar segura disso - interveio James com acritud. Georgina, completamente contrariada, perguntou a seu marido: - E voc no pode fazer nada para remedi-lo? - Farei-o - assegurou James, ameaador - , no se preocupe. Mas isso no o deter. - obvio que no - Anthony sorria. - Como tampouco lhe dentendra a ti hermanito. Georgina se reclinou no assento, zangada. - Comeo a pensar de sua famlia quo mesmo voc da minha, James Malory - afirmou. - Surpreenderia-me que no fora assim. Como no havia remdio, a jovem cravou no Anthony um olhar fulminante. - Trabalhei como grumete a seu servio - admitiu, em tom agressivo -. Isso foi o que disse a meus irmos; isto, e que tnhamos compartilhado o camarote. Agora, est satisfeito, homem odioso? - Suponho que no sabia que eram seus irmos - arriscou Anthony, brandamente. - sabia - corrigiu ela. - Mas ignorava que fossem tantos? - Tambm sabia isso. Ento Anthony voltou para o James um olhar cmplice e enfurecedora. - Foi mais ou menos como apertar voc mesmo o gatilho, no, moo? - OH, te cale, idiota! - bramou James. Ante aquela reao, Anthony jogou a cabea para trs para rir estruendosamente. Quando a gargalhada se reduziu a risadas sufocadas, comentou: Nunca pensei que chegaria to longe para encher minhas esperanas, hermanito. - Que esperanas?

No recorda o que te desejei? Que acabasse casado com uma vbora to doce como a que te tinha dado o chute em vez de te dar as obrigado por sua ajuda. No era preciso que fora justamente a mesma. James recordou ento o comentrio, feito pelo Anthony quando estava com um humor de ces por no ter tido sorte a noite anterior ao cortejar a sua zangada esposa para que voltasse para leito conjugal. - Agora que o menciona, lembrana que disse algo assim... e por que o disse. Esse dia estava afogando suas penas em lcool. s cinco estava como uma Cuba. E seu mujercita nem sequer queria te levar a cama, no? - Maldita seja... - A expresso do Anthony se endureceu, enquanto que no semblante do James luzia um sorriso -. Voc tambm te embebedou esse dia. Como diabos te lembra de tudo? - E o pergunta voc, que esteve to divertido? No teria podido me perder um s instante, querido irmo. - Acredito que esto a ponto de comear outra vez - advertiu Roslynn a Georgina -. por que no os deixamos sozinhos? Se no estarmos aqui para vigiar, talvez se matem entre si. - E adicionou, com um olhar a seu marido carregada de inteno - : Assim nos economizaro o trabalho. - Se forem, ele no se irritar tanto com meus sarcasmos! protestou Anthony, ao ver que as mulheres abandonavam a mesa. - Justamente se trata disso, querido. - Roslynn lhe sorriu; logo disse a seu cunhado - : A propsito, James ontem noite enviei uma mensagem ao Silverley notificando que estava de volta. Talvez convenha que fique hoje em casa, pois no acredito que Reggie espere de noite para apresentar-se. E bem sabe que se sentiria destroada se no te encontrasse aqui. - Quem essa Reggie? - perguntou Georgina, detendo-se de sbito. - Regam - informou-lhe James, sonriendo ante a lembrana de seu cimes e seu aparente recrudescimento. Mas Anthony adicionou, lhe dirigindo a seu irmo um olhar melanclico. - Faz tempo que estamos em desacordo sobre o nome, mas ela nossa sobrinha favorita. Criamo-la os quatro, sabe?, ao morrer nossa irm. Georgina no conseguia imaginar-lhe mas como essa tal Regam ou Reggie era s uma parienta, perdeu interesse nela. Entretanto, face probabilidade de que no passasse muito tempo ali, era necessrio aprender algo sobre a numerosa famlia do James, embora s fora para no ficar nervosa cada vez que ouvia um nome feminino relacionado com o de seu marido. O teria devido ter a gentileza de lhe esclarecer todo isso antes de chegar, mas era muito reservado em todo o referente a sua famlia... possivelmente para que ela fizesse o mesmo com respeito sua. depois de tudo, era justo.

42 - Ao fim e ao cabo, os homens se casam, no? - comentou Georgina com tom razovel, embora algo sarcstico - .. At na mesma proporo que as mulheres. Quereria algum me dizer, ento por que a reao unnime ante as bodas do James de uma enorme surpresa, seguida imediatamente de incredulidade? No um monge, por amor de Deus. - Tem toda a razo. Ningum poderia lhe acusar de s-lo. - E quem falava estalou em uma srie de risitas. Reggie ou Regam, segundo o caso, resultou ser Regina Eden, viscondessa do Montieth. Mas era uma viscondessa muito jovem de s vinte anos, e no mais corpulenta que Georgina. Ningum podia negar que pertencia ao cl dos Malory; como mnimo, resultava inegvel seu parentesco com o Anthony e Jeremy, pois tinha o mesmo cabelo negro e os olhos azul cobalto com que eles tinham nascido. Mas Georgina descobriria que constituam uma exceo na famlia, junto com a Amy, uma das filhas do Edward. Os outros Malory se pareciam com o James, pois eram loiros e, em sua maioria, de olhos verdes. Georgina tambm descobriu, com grande alvio, que Regina Eden era extremamente agradvel. No demorou para apreciar sua vivacidade, seu encanto, sua acalmada franqueza e sua tremenda sinceridade. J bulia de bom humor quando chegou, nas primeiras horas dela tarde, mas mais ainda depois de perguntar ao James: - E a que amante emprestaste minha roupa? Ao fim e ao cabo, no tinha estado em sua casa para emprest-la em pessoa. Enquanto James refletia sobre o modo mais singelo de lhe dar a notcia, Anthony no resistiu a tentao de responder por ele. - A que se casou com ele, pequena. Por sorte, nesse momento a moa estava sentada. Georgina lhe tinha ouvido dizer desde esse momento umas nove vezes <<No posso acredit-lo>>. E umas dez vezes <<OH, genial!>> E tudo no transcurso de umas poucas horas! Agora Georgina estava na planta superior deixando-se pentear artisticamente pela donzela do Roslynn, Nettie MacDonald, uma vigorosa escocesa de idade amadurecida, que teria encantado ao MAC por seu suave acento e seus olhos verdes, mais suaves ainda. Roslynn e Regina estavam tambm ali, supostamente para ajud-la a polir-se bem a fim de apresentla aos irmos maiores do James; em realidade, o que faziam era assegurar-

se de que no ficasse nervosa, entretendo-a com anedotas divertidas da famlia e respondendo a todas suas perguntas. - Suponho que pode parecer estranho a quem no conhea a histria do tio James. - Regina se tinha serenado o suficiente para responder a sua pergunta -. Trata-se de um homem que tinha jurado no casar-se jamais, e sem dvida dizia muito a srio. Mas para compreender por que, deve saber que era um... bom ... - Um perito em mulheres? - props Georgina, com vontades de ajudar. - Estupenda maneira de express-lo! Eu mesma o defini assim alguma vez. Georgina se limitou a sorrir. Roslynn ps os olhos em branco, pois tinha ouvido a mesma expresso aplicada ao Anthony. Por sua parte, preferia chamar o po, po... ao libertino, libertino. - Mas o tio James no era s um perito - prosseguiu explicando Regina -. E se me permite ser muito franco... - Por favor. Mas Roslynn interveio. - No vs provocar lhe cimes, Reggie. - Por pecadillos passados? - soprou a moa -. Por minha parte, estarei eternamente agradecida a cada uma das antigas amantes de meu Nicholas. Sem essa experincia... - Compreendemo-lhe, querida - interrompeu Roslynn, sem poder conter um amplo sorriso -. At possivelmente estejamos de acordo adicionou, vendo que Georgina tambm sorria. - Bom, como te dizia, o tio James era ao mais que um perito em mulheres. Durante um tempo, j embarcado em uma carreira de luxria, poderia hav-lo pontuado de insacivel. Amanh, tarde e noite, e nunca com a mesma mulher. - OH, vamos! - protestou Roslynn -. Amanh, tarde e noite? Georgina esteve a ponto de sufocar-se ao conter o flego em espera de que a mulher ridicularizasse tambm o resto: <<Nunca com a mesma mulher>>. Entretanto, essa parte no ficou em dvida. - absolutamente certo - insistiu Regina -. Se no me crie, pergunta ao Tony, ou ao tio Jasn, que tinha a desgraada misso de controlar as loucuras do James quando ainda vivia em casa. E devo adicionar que no tinha xito. Claro que, de tudo o que o tio James fazia, a metade era s para chatear ao Jasn. Mas o certo que James era terrvel. Desde sua mais tenra idade fez sempre sua vontade. Tinha que diferenciar-se de seus irmos. No cabe sentir saudades de que se batesse em duelo pela primeira vez antes de cumprir os vinte anos. Venceu, certamente. Vencia sempre,

sabe? Ao fim e ao cabo, Jasn era um atirador estupendo e ensino a todos seus irmos. Entretanto, Anthony e James acabaram afeioando-se tambm a empregar os punhos; muitos de seus desafios resolviam no quadriltero e no no campo de honra. - Pelo menos, no to mortfero. - OH, nunca chegou a matar a ningum em um duelo, ao menos que eu recorde. Geralmente o ofendido quem, furioso, trata de matar a seu adversrio. - Anthony estava acostumado a perguntar a seus competidores onde preferiam a ferida - interveio Roslynn -. Semelhante pergunta subtrairia segurana a qualquer. Regina deixou escapar uma risita divertida, quase infantil. - Mas, de quem crie que tomou esse costume? - Do James? - Justo. Georgina comeava a arrepender-se de ter iniciado a conversao. - Mas ainda no me respondeste. - Tudo forma parte da histria, querida. Quando o tio James se mudou a Londres j era um libertino incorrigvel. Mas j no ia detrs das saias, pois no era necessrio; ento eram as mulheres quem o perseguia a ele. E quase todas as que lhe jogavam nos braos eram casadas. - Acredito que comeo a compreender - reps Georgina. - J o supunha. Quase todos os desafios a duelo eram justificados, e todos procediam de maridos enganados. O irnico que James, embora aceitava o que lhe oferecia, nunca arejava suas relaes. Mas aquelas amalucadas ficavam to impressionadas por ele (bom, em sua juventude tambm era endiabladamente arrumado) que elas mesmas se gabavam da conquista com que s as olhasse. Por isso se justifica que no tivesse muito respeito pelo matrimnio, pois era testemunha de infidelidades constantes. - s que ele contribua - adicionou Georgina, um pouco irritada. - Isso inegvel. - Regina sorriu -. depois de tudo, era o mulherengo mais famoso de Londres. Chegou a superar ao Tony, que em seus tempos chegou a ser bastante escandaloso. - Agradeceria-te que deixasse ao Anthony fora disso - rogou Roslynn -. Agora um mulherengo completamente reformado. - Bom, o mesmo pode dizer-se de meu Nicholas. Mas quanto ao tio James, depois de passar tantos anos vendo s a pior parte do matrimnio, justifica-se que desprezasse essa hipocrisia e, em especial, s mulheres infiis, que abundam em Londres. Jurou que nunca teria esposa prpria. E todos pensamos que o manteria.

- No duvido que essa fora sua inteno. depois de tudo, no me props que me casasse com ele. Regina no o ps em tecido de julgamento. J lhe haviam dito que James se casou pela fora. E o havia dito ele mesmo... antes de que Anthony pudesse desfrutar-se. O que no acabava de acreditar era que algum o tivesse forado. - Isso o que no compreendo, Georgie - comentou, pensativa -. No conhece meu tio James... - Para isso est voc: para me falar dele. estranho que eu consiga lhe tirar algo pessoal, depois de tudo. H algo mais que deva saber sobre ele, em sua opinio? - Bom, esta noite talvez se mencione que a famlia o repudiou por um tempo. Nessa poca passou dez anos fora da Inglaterra. Agora lhe reconheceram de novo seus direitos, obvio. Suponho que no te h dito nada disso. - No. - Bom, isso algo que deveria lhe perguntar a ele. No meu assunto te dizer que... - O que foi o infame capito Hawke? Regina abriu desmesuradamente os olhos. - H-lhe isso dito? - No, mas o admitiu ante meus irmos, que o reconheceram. Quis a m sorte que dois deles se enfrentaram com o James em alta mar, antes de que abandonasse a pirataria. Regoma afogou uma exclamao. - E todos seus irmos sabiam? Por Deus, uma sorte que no o tenham enforcado. - OH, queriam enforc-lo, sim. Warren, pelo menos - reconheceu Georgina, desgostada -. Mas James tinha confessado tantas coisas essa noite que merecia a forca. - E como foi que... no o enforcaram? - perguntou Regina com cautela. - Escapou. - Com sua ajuda? - No ia permitir que Warren se sasse com a sua s porque estava furioso conJames por nossa aventura. O tambm um mulherengo, e um maior hipcrita. - OH, bem est o que bem acaba, como est acostumado a dizer-se comentou Roslynn.

- No me parece que as coisas estejam bem - protestou Regina, indignada - , considerando que o tio James tem a toda a famlia do Georgie contra ele. - Vamos, Reggie, crie que ele se deixar vencer por uma nimiedad como essa? Sobre tudo, se tiver em conta que h todo um oceano por meio. Quando estiver preparado se reconciliar com eles, pelo bem do Georgie. - James? Ante a exagerada incredulidade da Regina, a risada do Roslynn encheu a habitao. - Talvez tenha razo. No dos que se esforam por perdoar ou esquecer. Seu pobre marido sabe por prpria experincia, no? No me recorde isso. E estou segura de que Nicholas desfrutar de esta noite lanando umas quantas sarcasmos de sua prpria colheita; sobre tudo, quando souber que James se casou nas mesmas circunstncias que o fizemos ele e eu. - Ante um olhar interrogante da Georgina, adicionou - : Seu marido no foi o nico ao que levaram a rastros at o altar. No caso do Nicholas, fez falta um pouco de extorso, algum suborno e, certamente, as preces do Tony para que Nicholas se negasse, pois s necessitava uma desculpa para faz-lo pedacinhos. - E James? - Ah, ele no participou do assunto. Por ento no sabamos sequer que tinha retornado a Inglaterra. Mas o certo que meu marido tambm tropeou em alta mar com o capito Hawke, em certa ocasio. Se esta noite tiver a sensao de que so inimigos mortais, no lhe d importncia. Georgina rompeu a rir ao imagin-la cena.

43 Aquela ia ser s uma reunio familiar, mas Georgina descobriu que essas ocasies eram muito formais quando Regina lhe ofereceu um resplandecente vestido de noite. O rico tecido de tons castanhos reluzia de tal modo que parecia bronze gentil; como o suti, estava recubierto de tul e lentejoulas, a encantadora criao deu a Georgina um aspecto resplandecente. Depois de ter acontecido tanto tempo condenada aos tons bolo, ansiava mostrar-se com os tons mais intensos e amadurecidos que correspondiam a seu novo estado. O certo era que ao encarregar seu novo guarda-roupa no tinha eleito outra coisa que cores audazes e vibrantes. Mais tarde, ao baixar a escada, encontraram aos homens da casa na sala, embelezados com idntica elegncia. Anthony, contra a moda do momento, vestia inteiramente de negro, com exceo da imaculada brancura de seu leno atado com um descuido estudado. James luzia uma jaqueta de

cetim verde esmeralda, to escura que no a podia considerar afetada absolutamente. E que maravilhas fazia essa cor em combinao com seus olhos! Pareciam pedras preciosas com fogo encerrado em seu interior, de um verde vvido e brilhante que quase cintilava. E o trapaceiro do Jeremy era a personificao do dandi: jaqueta de cor prpura e calas at o joelho, de um horrendo tom amarelo esverdeado; Regina disse a recm casado, em uma parte sussurrado, que levava essa combinao de cores s para chatear a seu pai. Tambm estava ali Conrad Sharpe, o qual no era de sentir saudades, pois tanto James como Jeremey o consideravam parte dela famlia Georgina nunca o tinha visto embelezado com informalidade; inclusive se tinha barbeado a barba enchente em alta mar. Mas ele, a sua vez, nunca a tinha visto a no ser em calas de moo. Era muito esperar que passasse o detalhe como alto. - Por Deus, George, acaso perdeste suas calas? - Muito gracioso - murmurou ela. Enquanto Connie e Anthony riam entre dentes, e James se limitava a olhar fixamente seu insinuante decote, Regina comentou: - Deveria te envergonhar, Connie. Esse no modo de agradar a uma dama. - Assim j a tomaste sob seu amparo, no, pequena? - Aproximou-a para lhe dar um abrao -. J pode embainhar suas garras. George no necessita mais cumpridos que voc. Nem tampouco amparo. Alm disso, perigoso lhe fazer cumpridos quando seu marido est perto. James passou por cima a aluso, para indicar a sua sobrinha: - Sabendo que esse vestido deve ser teu, querida, parece-me que ultimamente leva decotes muitos atrevidos. - Ao Nicholas no incomoda - assegurou a moa, sorridente. - O que outra coisa cabia esperar desse bandido. - OH, que estupendo. Ainda no chegou sequer e j te est colocando com ele. - E a jovem se afastou, zangada, para saudar o Jeremy. Mas quando os olhos do James voltaram para a Georgina, especialmente a seu suti, a cena desejou muito to familiar a Georgina que comentou: - Se meus irmos estivessem aqui, fariam alguma observao ridcula sobre isto e sugeririam que me pusesse algo mais recatado. No estaria, por acaso, pensando o mesmo? - E estar de acordo com eles? Deus no o permita! Com um sorriso provocador, Connie disse ao Anthony: - No tem a impresso de que ao James no gosta dos irmos de sua mulher?

- No me explico por que - replicou Anthony, muito srio -. depois do que me h dito sobre eles, parecem homens muito empreendedores. - Tony... - advertiu James. Mas seu irmo levava muito tempo contendo a risada. - Encerrado em um poro! - uivou -. Por Deus, como lamento haver me perdido isso! Se James ainda no estava farto, Georgina sim. - Meus irmos - exclamou - , todos eles, so to corpulentos como voc ou mais, sir Anthony. Voc no teria tido melhor sorte que James, o asseguro! E foi reunir se com a Regina no outro extremo da habitao. Anthony tinha ficado surpreso. - Que me crucifiquem... Acredito que a garota acaba de te defender, James. O capito se limitou a sorrir, mas Roslynn, que tinha escutado a seu marido com crescente exasperao, advertiu-lhe: - Se no deixar de chate-lo frente a ela, provavelmente faa algo pior. E se no o faz ela, talvez me eu encarregue. Connie riu entre dentes ao ver que Anthony se mostrava contrariado, e deu uma cotovelada ao James para lhe chamar a ateno. - Se seu irmo no se andar com cuidado, acabar dormindo outra vez com os ces. - Talvez tenha razo, companheiro... - replicou James - , assim no o desanimemos, quer? Seu primeiro piloto se encolheu de ombros. - Se voc o suportar, a minha no me afeta. - Posso suportar algo para alcanar os resultados desejados. - Suponho que sim. At te deixou encerrar em um poro... - O que o que ouo! - interveio Anthony -. Com que eu estava no certo! Havia um motivo para tanta loucura... - OH, cala, Tony. Pouco depois chegaram os majores, como chamavam James e Anthony a seus irmos de mais idade. Jasn Malory, o terceiro marqus do Haverston e cabea de famlia, foi uma surpresa para a Georgina. Haviamlhe dito que tinha quarenta e seis anos, e na verdade era como uma verso do James levemente envelhecida, mas ali terminava o parecido. Em vez do estranho encanto do James, seu anormal senso de humor e seus endiabrados sorrisos sensuais, Jasn s mostrava sobriedade. Se ela tinha por muito srio a seu irmo Clinton, junto ao Jasn teria parecido um desavergonhado. Ainda mais, haviam-lhe dito que esse ar srio ia acompanhado de um temperamento irascvel que em geral se dirigia contra seus irmos menores.

obvio, tambm se dizia que os irmos Malory no eram de tudo felizes a no ser quando brigavam entre si. E no havia motivos para duvid-lo, se James e Anthony constituam um exemplo... Edward Malory, por sua parte, no se parecia em nada aos outros trs. Tinha um ano menos que o major, era mais fornido que Jasn e James, embora nele se repetiam o cabelo loiro e os olhos verdes. Ao parecer, nada podia empanar sua jovialidade. Participava das brincadeiras de seus irmos, mas sempre de bom humor. Ao igual a Thomas, o irmo da Georgina, parecia no conhecer a clera. - E quando James lhes comunicou a notcia? Bom, ao menos a incredulidade deles no durou tanto como a do Anthony. - Eu duvidava que Tony sentasse cabea alguma vez, mas James... Por Deus, era um caso perdido - comentou Jasn. - Deixa-me atnito, James - adicionou Edward -. Mas estou encantado, obvio, absolutamente encantado. Georgina no podia duvidar de que a famlia a recebia de bom grau. Os dois irmos maiores a olhavam como se fora capaz de fazer milagres. Claro que ainda desconheciam as outras circunstncias que tinham rodeado aquela cerimnia. Anthony, por essa vez, manteve a boca fechada. Mas a moa no podia deixar de perguntar-se por que James lhes deixava pensar que tudo ia perfeitamente bem. Agora lhe resultaria difcil dar explicaes se a enviava de retorno a sua casa, mas ela sabia que se na verdade desejava faz-lo isso no representaria um obstculo. Faria-o? Se a questo no tivesse sido to importante, teria terminado com sua angstia perguntando-lhe outra vez, e rezando por que lhe respondesse com franqueza. Mas se no entrava nos planos do James viver com ela de modo permanente, preferia no inteirarse agora, quando voltava a albergar esperanas. Edward tinha chegado com o Charlotte, sua esposa, e Amy, a menor de seus cinco filhos; os outros tinham compromissos prvios, mas tinham prometido passar pela casa durante a semana. Derek, o nico filho varo do Jasn, estava fora da cidade, provavelmente fazendo diabruras - dizia-se que se apressava a seguir os passos de seus tios mais jovens - ; ao menos, isso se acreditava, porque ningum tinha podido localiz-lo. Quanto ao Frances, a esposa do Jasn, no ia nunca a Londres, de modo que sua ausncia no chamou a ateno. Em realidade, Regina confiou a recm chegada que Frances s tinha aceito o matrimnio para lhes proporcionar uma figura materna ao Derek e a ela mesma, e como ambos estavam j crescidos, preferia viver separada de seu austero marido. - No se preocupe, muito em breve saber quem quem - tinha-lhe assegurado Roslyn -. S te confundir quando a querida Charlotte te

obsequie com os ltimos escndalos. Porque so tantos... e o mais provvel que, cedo ou tarde, tenha que conhecer todos os implicados. Conhecer a flor e nata da aristocracia inglesa? Georgina podia passar sem isso. Entretanto, esteve a ponto de engasgar-se de irnica risada ao cair na conta de que, alm do Connie e Jeremy, todos os presentes no salo eram aristocratas com ttulo, includa ela mesma. E a maior das ironias era que no lhe resultavam absolutamente desprezveis, petulantes ou antipticos... com a possvel exceo do menor de seus cunhados. Anthony, com seus sarcasmos e suas insinuaes provocadoras, na verdade no estava ganhando seu afeto. Muito ao contrrio. S muito mais tarde teve oportunidade de ver os Malory fechando filas. Foi assim que Nicholas Eden, visconde do Montieh, entrou no salo. Ento Anthony e James deixaram de rir entre si para jogar-se contra o recm-chegado. - Chega tarde, Eden - foi a saudao do Anthony, cheio de geada cortesia -. J tinha a esperana de que tivesse esquecido minha direo. - Tento-o, amigo, mas minha esposa insiste em me recordar isso replicou Nicholas, com um frio sorriso que nada tinha de amistosa -. Acaso crie que eu gosto de vir? - Bom, faria bem em fingir o contrrio, cachorrito. Sua esposa acaba de captar sua chegada. E j sabe como se zanga quando te v provocar a seus queridos tios. - Provocar eu? - o pobre homem esteve a ponto de engasgar-se com sua ira afogada. Mas quando olhou a Regina, que conversava com a Amy e Charlotte, sua expresso trocou. Lhe indicou por gestos que se reuniria com ele dentro de um minuto. Nicholas lhe piscou os olhos um olho e sorriu com incrvel ternura. Georgina tratava de manter-se neutro, embora tinha ouvido contar por que esses trs homens estavam to inimizados; parecia-lhe ridculo que isso durasse desde fazia mais de um ano. Mas depois de observar aquele tenro intercmbio, no pde evitar ficar a favor do Nicholas Eden... at que este se voltou por volta dos trs e posou o olhar no James. - J retornaste? Esperava que te tivesse fundo no oceano ou algo assim. James riu pelo baixo. Lamento te desiludir, moo, mas nesta viagem trazia uma carga preciosa, de modo que tomei muitas precaues. E a ti, como te foi? dormiste no sof ultimamente? Nicholas franziu o sobrecenho. - Desde que foi, nunca, maior bastardo. Mas suponho que agora isso trocasse - grunhiu.

- No o duvide, muchachito. - James sorria como um demnio -. ns adoramos ajudar s boas causas. - todo corao, Malory. - de repente esses olhos de mbar se posaram na Georgina, que se mantinha entre os dois irmos, com o brao do James lhe rodeando os ombros. - E quem ela, se que faz falta perguntlo? A insinuao era bvia. Georgina se irritou ao ver-se rebaixada de novo fila de amante ocasional. Mas antes de que lhe ocorresse uma resposta o bastante cida, antes de que James pudesse reagir com mais dureza ainda, Anthony foi em sua defesa, para surpresa no s dela, mas tambm tambm do Nicholas. - Felpa imediatamente esse tom desdenhoso de sua voz, Eden ameaou em voz baixa, em um sussurro que evidenciava sua irritao - a minha cunhada a quem est arrastando ao esgoto de seus pensamentos. voc perdoe desculpou-se Nicholas ante a Georgina, completamente sobressaltado e contrito por seu espantoso engano. Entretanto, a confuso durou pouco. Com toda a sensao de que estavam tomando o cabelo, voltou-se para o Anthony - Estava seguro de que sua esposa era filha nica... - Em efeito. - Ento, como possvel que ela seja...? - Os formosos olhos ambamarinos saltaram para o James, alargados pela incredulidade -. OH, Por Deus, no pode ser voc o que se casou! Tem que ter navegado at o fim do mundo para achar uma mulher que no fugisse de voc srdida reputao. e adicionou, dirigindo-se de novo a Georgina - sabia voc que se casava com um pirata sanguinrio? - Acredito que me disseram isso antes das bodas, sim - respondeu ela, irnica. - E que o tipo mais rancoroso que possa imaginar-se? - Comeo a compreender por que - contra-atacou ela, provocando uma gargalhada no Anthony e James. Nicholas sorriu a contra gosto. - Muito bem, querida, mas sabe tambm que um mulherengo incorrigvel, to degenerado que...? James o interrompeu com um leve grunhido: - Segue assim, jovencito, e me verei forado A... - Forado? - interveio Regina, aproximando-se para enlaar um brao ao de seu marido -. O h dito, tio James? Incrvel! Teria jurado que preferiria ocultar essa pequena intriga, especialmente ao Nicholas. depois de tudo, voc detesta ter algo em comum com ele. E que ambos lhes tenham casado pela fora ter muito em comum, verdade?

Ante isso, Nicholas no pde replicar. Olhava fixamente a sua esposa talvez tratando de elucidar se falava a srio ou no. Mas estava a ponto de tornar-se a rir. Georgina o viu em seus olhos. O jovem se conteve s at reparar no olhar de desgosto do James. O assombroso foi que Anthony no se unisse a suas gargalhadas. Ou tinha esgotado todo seu sarcasmo a noite anterior ou, o mais provvel, no queria compartilhar nada com o jovem visconde, embora fora algo to enormemente divertido. - Reggie, querida - disse com marcado desgosto -. No sei se te estrangular ou te enviar a sua habitao. - J no tenho habitao aqui, Tony. - Estrangula-a, ento - props James. Parecia falar a srio, mas seus olhos se posaram em sua sobrinha com uma mescla de carinho e exasperao -. Tem-no feito a propsito, verdade, tesouro? Ela nem sequer tratou de neg-lo. - que vs dois sempre lhes aliam contra ele. E no justo, dois contra um, verdade? Mas no te zangue comigo. Acabo de compreender que serei eu quem ter que suportar seus cacarejos, muito mais que voc. depois de tudo, vivo com ele. Isso no melhorou as coisas, sobre tudo porque Nicholas Eden sorria de brinca a orelha. - Possivelmente tenha que viver contigo, Regam - sugeriu James -. Ao menos at que tenham finalizado as obras na casa que Eddie me conseguiu na cidade. Nicholas enmudedi imediatamente. - por cima de meu cadver! - Isso no constituir nenhum problema... Nesse momento, Edward se uniu ao grupo. - Oua, James, com o entusiasmo de sua maravilhosa notcia esqueci te mencionar que esta tarde veio algum a casa, perguntando por ti. Haveria-lhe dito onde podia te encontrar, mas sua atitude era bastante hostil. Disse-me que, se tivesse sido teu amigo, teria tido melhores maneiras. - Deu-te seu nome? - No, nenhum. Era um tipo corpulento, muito alto e com acento norte-americano. James girou lentamente para a Georgina, com uma escura expresso em sua face e nuvens de tormenta em seus olhos. - Esses brbaros caipiras de sua famlia no lhe tero seguido at aqui, verdade, querida?

O queixo da jovem se elevou ligeiramente em um gesto de desafio, mas no pde dissimular o brilho divertido de seus olhos. - - O que ocorre que meus irmos se preocupam comigo, James. Se recordar como me viram Drew e Boyd por ltima vez, a bordo de seu navio, pode que consiga extrair voc mesmo uma concluso. A lembrana que James guardava da noite de suas bodas podia ser algo impreciso pelo instvel das emoes... Mas recordava, sim, hav-la levado a sua nave amordaada e sob sua direta vigilncia; quer dizer, sob o brao. Suas palavras eram pausadas, contidas, mas traslucan sentimento: - Por todos os demnios do inferno eterno...

44 - No pode estar falando a srio, pelo amor de Deus! - exclamou Georgina, furiosa -. Pelo menos, tenho que v-los. viajaram at aqui... - Importa-me um cominho at onde tenham viajado - replicou James, igualmente colrico. A noite anterior, ela no tinha tido oportunidade de abordar o tema de seus irmos, pois subiu a seu quarto pouco depois de retir-los majores e, embora esperou comprido momento a que James se reunisse com ela, acabou por dormir antes de que ele se deitasse. E agora, pela manh, negava-se tajantemente a lev-la at o porto; tambm se tinha negado de forma terminante a lhe pedir um carro, quando ela o rogou, e finalmente lhe havia dito sem mais rodeios que no lhe permitia ver absolutamente a seus irmos. Georgina se sentou na cama e tratou de transformar a azeda discusso em uma conversao racional, perguntando: - Importaria-te me explicar por que adota essa atitude? Bem sabe que vieram at aqui s para assegurar-se de que estou bem. - Que te voc crie isso! - bramou ele, que no podia ou no queria ser racional, razovel ou moderado absolutamente -. vieram para te levar com eles. Era uma pergunta que ela no podia seguir adiando. - E no isso o que pensava fazer de um comeo? me enviar a casa? Esperou, contendo o flego. O seguiu olhando-a com o sobrecenho franzido comprido momento. E logo soprou, como se ela tivesse perguntado algo completamente ridculo. - De onde diabos tirou essa idia? Disse-te eu isso? - No fazia falta. Recorda que estive presente em nossas bodas. No pode dizer-se que te casasse de muito bom grau.

- o que lembrana, George, que escapou de mim sem te despedir sequer. A jovem piscou , surpreendida de que ele mencionasse isso to tarde e sem relao alguma com o que ela tinha perguntado. - O que eu me escapei? O que fiz foi retornar a minha casa, James. Para isso estava em seu navio, para voltar para meu pas. - Sem me dizer isso - No te atrevas a salir de aqu! - grit Georgina -. An no has respondido a mi pregunta. - Isso sim que no foi minha culpa. Haveria-lhe isso dito, mas quando Drew acabou de me gritar porhaber aparecido na Jamaica quando me acreditava em casa, o Triton j tinha zarpado. O que podia fazer eu? Saltar pela amurada s para te dizer adeus? - O que podia ter feito era ficar comigo! - Isso sim que ridculo. No havia entre ns nenhum compromisso. No tnhamos feito nenhum trato para pensar que voc desejava fazer de nossa relao algo permanente. Pretendia que te lesse o pensamento? YU a fim de contas, pensava em algo permanente? - ia pedir te que fosse mi... - Ao v-la entreabrir os olhos, James decidiu no pronunciar a palavra -. Bom, no faz falta que te ofenda concluiu, mal-humorado. - No me ofendo - replicou ela, o bastante enrijecida para dar a entender o contrrio -. A propsito, te teria respondido que no. - Pois me alegro muito de no haver lhe perguntado isso! - exclamou James, ao tempo que dava meia volta e se encaminhava para a porta. - No te atreva a sair daqui! - gritou Georgina -. Ainda no respondeste a minha pergunta. - No? O se voltou com uma sobrancelha arqueada; soube que estava cansado de exibir seu mau gnio. Agora ficaria simplesmente difcil, o qual era muito pior, a julgamento da Georgina. - Baste dizer que minha esposa - continuou James - , e que, como tal, no ir a nenhuma parte. Isso a enfureceu imensamente. - Ah, com que agora admite que sou sua esposa! S porque vieram meus irmos! Mais vingana, James Malory? - Pensa o que queira , mas seus malditos irmos podem apodrecer-se no porto, por isso a mim respeita. No sabem onde te buscar e voc no irs ver os. Final da discusso. E saiu dando uma portada. Georgina deu trs portadas mais, sem que seu lhe exasperem marido voltasse para concluir devidamente a discusso. Ento decidiu que ele seguia

sendo um condenado muro de tijolos. Mas se no se pode derrubar um muro de tijolos, sempre possvel escal-lo. - H-lhe dito j que a amas? James deixou devagar suas cartas na mesa e agarrou sua taa. Pergunta-a, completamente alheia conversao que mantinham, fez-lhe arquear uma sobrancelha. Primeiro olhou ao George Amherst, que estava a sua esquerda, estudando seus naipes como se os visse pela primeira vez. Depois, ao Connie, que tratava de manter-se muito srio frente a ele. Por fim, ao Anthony, o responsvel por aquela comprometida pergunta. - Suponho que no te dirigia para mim, verdade, moo? - Pois olhe, sim, justamente a ti - sorriu seu irmo. - Aconteceste-te a velada pensando nisso, no? justifica-se que tenha perdido todas as partidas. Anthony agarrou sua taa e fez girar perezosamente o contedo, observando atentamente o lquido ambamarino sem olhar a seu irmo. - Em realidade - continuou Anthony - , pergunte-a me ocorreu esta manh, quando ouvi tanto rudo l encima. E outra vez esta tarde, quando surpreendeu querida moa escabullndose pela porta principal e lhe ordenou subir a seu quarto. No crie que foi um pouco a mo? - ficou em seu quarto, no? Certamente... mais, no baixou para jantar. E isso chateou tanto a minha esposa que saiu de visitas. - A pequena est zangada, sim - disse James, encolhendo-se de ombros sem grande preocupao -. um costume dela, bastante divertida, que pode solucionar-se com bastante facilidade. Mas ainda no estou disposto a faz-lo. - Ja, ja! - riu Anthony com ironia -. Eu diria que essa confiana no est muito justificada, sobre tudo se no lhe h dito que a amas. A sobrancelha do James se arqueou um pouco mais. - Pretende me dar conselhos, Tony? - Como diria sua esposa, acredito que iriam como anel ao dedo. - Pois seu <<anel>> no me serve. No voc o tipo que se sentia to desventurado que...? - No estamos falando de mim - replicou Anthony, lacnico, com uma ruga entre as sobrancelhas. - Muito bem - acordou James, s para adicionar - : Mas se eu no tivesse deixado essa nota ao Roslynn para te desculpar, ainda estaria metido em uma boa confuso. - Lamento te dar esta notcia, hermanito - replicou molesto seu irmo - , mas eu tinha arrumado j as coisas antes de que ela posasse os olhos em sua nota.

- Estamos jogando whist, cavalheiros - assinalou George Amherst e tenho perdidas duzentas libras. Se no os molesta... Por fim Connie deixou escapar uma sonora gargalhada. - Deixa-o estar, cachorrinho - indicou ao Anthony -. Seguir fundo em seu prprio pntano at que lhe deseje muito sair. Alm disso, comeo a acreditar que gosta do lodo... O desafio, compreende? Se ela no souber o que ele sente, lgico que no queira lhe dizer o que sente ela. E isso o tira de suas casinhas... no? Anthony girou para o James, procurando a confirmao daquela interessante hiptese, mas s obteve um bufo e um gesto carrancudo. Enquanto os irmos Malory recolhiam seus naipes para continuar o jogo, Georgina se escapulia pela porta traseira para chegar at Park Lane, perambulando apressadamente por becos e ptios traseiros; depois de uma ofegante espera de quinze minutos, pde deter um carro de aluguel para que a conduzisse aos moles de Londres. Por desgraa, j se tinha apeado e o carro se afastava quando recordou, muito tarde, um pouco aprendido em sua primeira viagem a Inglaterra: Londres, o centro comercial e naval maior do mundo, no tinha um nico mole. Contava com o London Dock no Wapping, o East a ndia no Blackwall, o Hermitage Dock, o Shadwell... E esses eram s uns poucos dos que se estendiam por vrios quilmetros com o passar do Tmesis, tanto na borda sul como na norte. Como diabos ia achar um navio, possivelmente dois - e era duvidoso que seus irmos tivessem viajado com mais at a Inglaterra, conhecendo as dificuldades que havia para o atraque - , a essas horas da noite, quando quase todos os moles estavam fechados, protegidos por seus altos muros? No mximo poderia perguntar a algum. E isso terei que faz-lo nos moles onde encontrasse marinheiros recm chegados. Mais concretamente, nos botequins do porto. Terei que estar louca para pens-lo. No, louca no, mas sim muito zangada. Que alternativa ficava, se James se mostrava to ridculo e irracional? Nem sequer lhe permitia sair daquela condenada casa! Embora ela tivesse preferido procurar a seus irmos luz do dia, quando a zona era menos perigosa, jamais teria podido escapar da casa sem ser vista enquanto houvesse tantos parentes e criados circulando. E no estava disposta a permitir que seus irmos voltassem para casa convencidos de que, posto que lhes tinha resultado impossvel dar com ela, o maldito ex-pirata com quem a tinham casado se desfeito dela. Mas ao aproximar-se da zona dos moles, onde a gente se divertia com as atividades de cio prprias daquelas avanadas horas, sua irritao se atenuou na mesma proporo em que aumentou seu nervosismo. No lhe convinha estar ali. No estava vestida de maneira adequada para o que

pensava fazer: levava um dos encantados vestidos da Regina, com uma jaqueta fazendo jogo, que no abrigava absolutamente. E no era hbil para interrogar s pessoas. Teria dado algo por contar com a companhia do MAC, mas ele estava ao outro lado do oceano. Quando viu que dois bbados saam de um botequim e se encetavam em uma briga a trs metros de distncia, chegou concluso de que baixar ali tinha sido uma verdadeira loucura. Teria que abrandar um pouco mais ao James, at lhe fazer trocar de idia. Ao fim e ao cabo, tinha seus... artimanhas, no? Supostamente, todas as mulheres as tinham. E para que estavam, a no ser para as usar? Georgina girou para voltar por onde tinha vindo, pois esse caminho lhe parecia o menos perigoso, ou quanto menos o mais pacfico. Nesse momento divisou um carro que parecia de aluguel no outro extremo da rua. Mas para chegar at ele teria que passar frente a dois botequins que competiam em bulcio, uma a cada lado da rua; ambas tinham as portas abertas, para permitir a sada da fumaa e a entrada do ar frio, a fim de refrescar aos paroquianos. A jovem vacilou, sopesando a prolongada caminhada que deveria dar por ruas desertas, s para chegar a uma zona onde talvez conseguisse transporte para o West End; a nica opo a constitua esse trajeto pela rua, em penumbra pela luz que saa dos botequins, e deserta, salvo pelos dois homens que se derrubavam em meio dela, sem cessar de golpear-se. Se caminhava um minuto a bom passo estaria fora da, sem mais motivos de preocupao que procurar o modo de entrar na casa do Piccadilly sem ser descoberta. A ltima parecia a mais atrativa das opes. Ps-se a andar com passo enrgico, que se converteu quase em carreira ao passar frente ao botequim da direita, que parecia menos ruidosa. Como mantinha a cara volta para os lados da rua, estrelou-se contra um peito slido, o choque os teria feito cair, tanto a ela como ao proprietrio daquele trax, mas outra pessoa se apressou a sustent-los. - voc perdoe - desculpo-se Georgina rapidamente, s para sentir que aqueles braos a rodeavam em vez de deposit-la no cho. - No h nada que perdoar, encanto - assegurou uma voz sensual, com muito entusiasmo -. Pode me atropelar quando gostar. A jovem no soube se tranqilizar-se ou no ante aquela entonao educada. Cabia supor que se tratava de um cavalheiro, embora ainda no a tivesse solto. E o confirmou com um olhar ao peito bem vestido. Mas quando seus olhos chegaram parte mais alta, ficou surpreendida. O jovem era corpulento, loiro e formoso; parecia-se extraamente a seu marido, com exceo dos olhos, mais de cor avel que verdes. - Possivelmente queira nos acompanhar - sugeriu outra voz, algo fanhosa.

Georgina desviou a vista. O tipo que lhes tinha impedido de cair bamboleava ligeiramente. O tambm era um cavalheiro jovem. A moa adivinhou, incmoda, que se tratava de duas endemoninhados caveiras em busca de diverso. - Estupenda idia, Percy, estupenda de verdade - coincidiu o loiro que a sujeitava. E perguntou a Georgina - : Voc gostaria, encanto? Quer dizer, voc gostaria de nos acompanhar? - No - rechaou ela, com toda claridade, tratando de largar-se a empurres. Mas o jovem no a soltava. - No, no tome decises apressadas - tentou persuadi-la -. Por Deus, que bonita . No sei quem te mantm, tesouro, mas eu te darei mais, para que no tenha que voltar a caminhar por estas ruas. Georgina ficou to estupefata ante a proposio que no pde replicar imediatamente. Isso deu oportunidade a outra pessoa para que dissesse, depois dela: - Cus, primo, note que est falando com uma dama. E se o duvida, joga uma olhada aos objetos que luz. Ela caiu na conta de que os homens eram trs e no dois, como tinha acreditado. Sua inquietao ia em aumento, sobre tudo porque o grandote no a soltava, em que pese a todos seus esforos. - No seja idiota, moo - replicou o loiro a seu terceiro companheiro -. Uma dama aqui? E sozinha? - Logo se dirigiu a ela, com um sorriso que provavelmente teria feito milagres com qualquer outra mulher, porque o jovem era realmente atrativo -. No uma dama, verdade, encanto? Por favor, dava que no. Nesse momento, Georgina esteve a ponto de tornar-se a rir. O moo era sincero em suas esperanas. E ela no era j to inocente para perguntar-se por que. - Por muito que deteste admiti-lo, levo um ttulo pego a meu nome, desde meu recente matrimnio. Mas de qualquer modo, senhor, acredito que j me reteve muito tempo. Tenha a amabilidade de me soltar. Disse-o com bastante firmeza, mas ele se limitou a sorrir de brinca a orelha, de uma maneira enlouquecida. Georgina estava pensando em lhe dar um chute e pr-se a correr quando ouviu atrs dela uma exclamao afogada, seguida de uma voz incrdula. - Por todos os ties do inferno, Derek! Conheo essa voz. Que me crucifiquem se no. A menos que me equivoque, est tratando de seduzir a sua flamejante tia. - Muito divertido, Jeremy - soprou Derek. - Jeremy? - Georgina girou em redondo. Tal como se temia, era o filho do James.

- Que dito seja de passagem, minha madrasta - adicionou o moo, um momento antes de pr-se a rir -. foi uma grande sorte que no tratasse de lhe roubar um beijo, como fez com a ltima moa que te chamou a ateno, primo. Meu pai te teria matado, a menos que o teu lhe adiantasse. Georgina ficou livre to depressa que esteve a ponto de cair. Trs pares de mos acudiram imediatamente para sustent-la, mas se apartaram com a mesma celeridade. Pelo amor de Deus, se tinha que encontrar-se com parentes ali, no porto, no teria podido ser com seus irmos, e no com a famlia do James? Derek Malory, nico filho varo e herdeiro do Jasn, mostravam uma expresso de desgosto em seu rosto. Jeremy procurou a seu pai com o olhar, e, ao no v-lo, chegou correta concluso de que ela estava sozinha. Seu sorriso desapareceu imediatamente. - Significa isso que a pequena no vai vir conosco? - quis saber Percy. - Cuidado com o que diz - advertiu Derek a seu amigo, quase em um rugido -. A senhora a esposa do James Malory. - Refere-te ao tipo que esteve a ponto de matar a meu amigo Nick? Deus Santo, Malory, date por morto. Olhe que te ultrapassar com seu... - te cale, Percy, pedao de asno. O menino te h dito que minha tia. - me permita uma correo - observou Percy, indignado - h-lhe isso dito a ti, no a mim. - Mas voc sabe que James meu tio. No vai ao OH, que diabos, no importa. - Dirigiu seu carrancudo olhar para a Georgina. parecia-se cada vez mais ao James, mas dez anos mas jovem; provavelmente essa era a idade do Dereck -. Suponho que devo pedir desculpas, tia... George, no? - Georgie - corrigiu ela, incapaz de compreender por que o moo parecia agora to molesto com ela. As palavras que seguiram contriburam a esclarecer um pouco as coisas. - No posso dizer que seja um grande prazer, nestes momentos, lhe dar a bem-vinda famlia. Ela piscou. - No? - No, porque preferiria mil vezes que no fssemos parentes. - E logo disse ao Jeremy - : Por todos os demnios, de onde as tiram meus tios? - Pois meu pai encontrou a esta em um botequim. - Jeremy tambm a olhava com o sobrecenho franzido, mas a jovem no demorou para compreender que seu aborrecimento era s por causa de seu pai -. Assim suponho que no to estranho encontr-la aqui.

- Pelo amor de Deus, Jeremy, as coisas no so como parecem! protestou ela, deixando aflorar um pouco de seu prprio aborrecimento -. Seu pai se mostrou totalmente irracional ao no me permitir ver meus irmos. - E decidiu sair sozinha para busc-los? - Pois... sim. - Sabe sequer onde esto? - Pois... no. O reagiu com um bufido de desgosto. - Nesse caso, ser melhor que lhe levemos a casa, verdade? Georgina suspirou. - Suponho que sim. De qualquer modo, j retornava. Tinha intenes de tomar aquele carro... - Teria que ter ido a p, porque a carruagem do Derek. O chofer se teria limitado a te ignorar... a menos que lhe tivesse dado seu nome, coisa que, provavelmente, no te tivesse ocorrido. Pelos pregos de Cristo, tem muita sorte de que lhe encontrssemos ns... George. <<De tal pau, tal lasca>>, pensou ela, apertando os dentes. J no tinha nenhuma esperana de entrar em casa sem que James se inteirasse de sua pequena aventura, a menos que... - - Suponho que no lhe ocultar isto a seu pai, verdade? - No - confirmou ele, simplesmente. Os dentes da Georgina comeavam a chiar. - um asco de enteado, Jeremy Malory. Isso divertiu tanto ao jovem pcaro que as gargalhadas afloraram de novo.

45 Quando a carruagem do Derek se deteve frente casa do Piccadilly, Georgina no estava simplesmente molesta com seus acompanhantes, a no ser completamente furiosa. O humor do Jeremy lhe alterava os nervos, junto com suas horrendas predies sobre o que cabia esperar de um marido encolerizado. Derek ainda estava contrariado por ter tratado de seduzir a sua prpria tia, embora fora sem sab-lo, e sua escura expresso no melhorava as coisas. E o imbecil do Percy era insuportvel em qualquer circunstncia. Mas Georgina no se enganava. Sabia muito bem que sua clera era uma reao de defesa antes que outra coisa. em que pese a que a obstinao do James a tinha impulsionado a aquela temerria viagem ao rio, sabia bem que tinha feito mal em ir e que ele tinha todo o direito do mundo a ficar

furioso. E James furioso, furioso de verdade, no resultava nada agradvel. Acaso no tinha estado a ponto de matar ao Warren com suas prprias mos? No obstante, a julgar pelo que Jeremy dizia, isso no era nada comparado com o que cabia esperar. Por isso era compreensvel que se sentisse bastante intimidada e tratasse de ocult-lo sob sua prpria irritao. De qualquer modo, sua inteno era entrar na casa com passo firme e continuar a marcha at sua habitao. Seu asqueroso enteado podia mexericar sobre ela at ficar satisfeito; para quando James estalasse, ela teria uma barricada depois da porta. Isso pensava Georgina, mas Jeremy tinha outros planos. O engano da jovem foi permitir que a ajudasse a descer da carruagem. Quando ela tratou de deix-lo atrs para entrar a primeira, o moo lhe sujeitou a mo sem solt-la. E embora lhe avantajasse algo em idade, no cabia dvida de que Jeremy era mais forte e corpulento. Alm disso estava decidido a entregla ao James e a lhe contar todas suas maldades para que recebesse o que se merecia. Mas ainda no estavam em casa, embora o eficiente Dobson j estava abrindo a porta. - me solte, Jeremy, se no querer que te d uma surra! - murmurou, furiosa enquanto saudava o mordomo com um sorriso. - essa maneira de tratar a um enteado? - Maldito moo! Est desfrutando, no? Essa pergunta s mereceu um sorriso e um puxo que a arrastou ao interior do vestbulo. Estava deserto, certamente, com a exceo do Dobson, de modo que ainda cabia uma possibilidade. As escadas estavam ali mesmo. Mas Jeremy no perdeu um segundo em chamar a seu pai muito alegremente, a todo pulmo. E Georgina correspondeu com idntica celeridade lhe atirando um chute. Por desgraa, s conseguiu que gritasse um pouco mais, sem solt-la. O pior foi que a porta do salo se abriu de par em par enquanto o propinaba o segundo chute. Aquilo era muito para concluir um dia repleto de tantas emoes perturbadoras. James tinha que estar ali, claro. No podia ter descoberto sua ausncia e sado a procur-la, claro. No, tinha que estar ali, ali mesmo, e descobri-la dando chutes a seu filho. Acaso essas sobrancelhas no estavam unindo-se em um gesto de suspeita, como se soubesse exatamente por que? E face presena de seu pai, soltava-a Jeremy? No, claro que no. Era muito, sim, o suficiente para que o mau gnio da Georgina, negado tantas vezes, estalasse de verdade.

- Ordena a seu condenado filho que me solte, James Malory, se no querer que lhe d um golpe onde di de verdade! - OH, cus, refere-se ao stio que eu penso? - te cale, Percy - advertiu algum, provavelmente Derek. Georgina apenas o ouviu. Partia j para o James, arrastando ao Jeremy consigo, porque o uva sem semente ainda no a tinha solto. Cravou em seu marido um olhar fulminante, sem emprestar a menor ateno ao Anthony, Connie e George Amherst, que se tinham agrupado ao redor. - Importa-me um nada o que diga, inteira-se! - espetou-lhe. - Posso perguntar por que? - Sobre o stio aonde fui. Se no tivesse sido um marido to antinatural... - Antinatural? - Antinatural, sim! me negar o direito de ver meus prprios irmos, o que , a no ser antinatural? - Acredito que ser prudente. - OH, muito bem! Conserva sua ridcula postura. Mas se voc no tivesse sido to prudente, eu no teria tido que recorrer a medidas se desesperadas. Com que antes de te acalorar tanto, te pergunte quem o verdadeiro culpado. James se limitou a voltar-se para o Jeremy para perguntar: - Onde a encontraste? Georgina teria gritado nesse momento. Seguia tratando de liberar sua mo da do Jeremy, mas no podia; carregar as culpas sobre os ombros do James tampouco parecia ter servido de nada. E agora aquele pcaro diria o seu. E James era capaz de estrangul-la ali mesmo, frente a seu irmo, seu sobrinho, seu filho e vrios de seus amigos, e todos estariam de sua parte e dificilmente levantariam um dedo por ela. Mas de repente afogou uma exclamao, pois Jeremy a tinha posto de um puxo atrs de suas largas costas e estava dizendo a seu pai: - No to mau como deve estar pensando. Estava no porto, sim, mas bem protegida. Tinha alugado uma carruagem com dois choferes enormes como armrios, que no deixavam aproximar-se de ningum... - Que disparate! - interrompeu Percy, rendo para seus adentros -. Como que caiu ento nos braos do Derek, a risco de ser beijada? Derek passou do rubor atenuado ao vermelho intenso da clera. Alargou uma mo para agarrar o leno do Percy e o enrolou nos dedos, apertando-lhe at deix-lo quase sem respirao: - Est dizendo que minha primo um mentiroso? - bramou, com os olhos de um difano verde, sinal de que estava muito alterado.

- No, Por Deus! Nem me ocorreria semelhante coisa - assegurou apressadamente o moo. Mas sua confuso era evidente, e lhe ouviu protestar - : Mas eu estava ali, Derek, e sei o que vi. - O leno se apertou um pouco mais -. Bom, a fim de contas, o que se eu... - Cavalheiros, por favor! - era o tom seco do Anthony o que intervinha na disputa -. Minha esposa detesta que se derrame sangue em seu salo. Georgina, bem defendida depois do corpulento Jeremy, arrependeuse de tudo quo mau tinha pensado do moo. Acabava de compreender que a tinha retido para proteger a das iras de seu pai e no para impedir que escapasse. E at tinha mentido por ela, com o qual ganhava seu afeto por toda a eternidade, embora de nada servisse graas ao idiota do Percy. Teve medo de olhar por cima do ombro do Jeremy para ver como se tomava James todo aquilo. Tinha franzido o cenho ao v-la quando teve entrado, mas pelo resto tinha mantido sua habitual imperturbabilidade, escutando tudo o que ela quis lhe dizer sem rastro algum de emoo. De onde estava via o Anthony a um lado do James e Connie ao outro. Este lhe sorria, desfrutando obviamente da situao. Anthony parecia aborrecer-se com tudo aquilo, reao que estava acostumado a corresponder ao James, mas que nessa ocasio resultava difcil que este experimentasse. E ao sentir que Jeremy ficava tenso diante dela, adivinhou que estava no certo. Seus temores se confirmaram quando o moo se deu a volta para lhe sussurrar: - Acredito que te convm fugir. James no se moveu enquanto a via voar escada acima, e to solo reparou em que se recolheu as saias, descobrindo vista de todos no s os tornozelos, mas tambm tambm as pantorrilhas. Bastou-lhe jogar uma olhada aos pressente para comprovar que todos olhavam... e admiravam, o qual lhe acendeu ainda mais os olhos. S quando ressonou a portada no piso superior voltou os olhos para o Jeremy, o nico que no tinha observado a fuga da Georgina, pois vigiava a seu pai com cautela. - Com que trocaste que bando, no, filho? - apontou James com voz muito baixa. Foi a suavidade de seu tom o que fez que Jeremy se retorcesse, balbuciando: - Bom, que no queria verte passar por quo mesmo o tio Tony. Pensei que te zangaria um pouco com a moa e ela se zangaria muitssimo contigo. Se por acaso no te deste conta, tem um temperamento diablico. - Pensava que me veria obrigado a procurar outra cama, no assim? - Mas ou menos...

Anthony, ao ver que suas passadas dificuldades se arejavam com tanto desenvoltura, desprendeu-se de seu afetado aborrecimento com um rudo sufocado, seguido de um bramido: - Se seu pai no te arrancar a pele a tiras, jovencito, muito possvel que o eu faa! Mas Jeremy no lhe importava muito a irritao de seu tio, real ou fingido. - O que vais fazer? - perguntou a seu pai. Como se resultasse bvio, James replicou: - Subir a castigar a minha esposa, obvio. face suavidade com que o havia dito, seis vozes se elevaram em imediato protesto. James esteve a ponto de rir ante uma situao to absurda. Essa gente deveria conhec-lo melhor, mas at o Anthony estava lhe pedindo que o pensasse com mais parada. No disse uma palavra mais nem fez um s gesto de cumprir o que havia dito. Mas os outros ainda estavam discutindo quando Dobson abriu de novo a porta principal e Warren Anderson o empurrou para abrir-se passo. Anthony foi o primeiro em ver aquela montanha de fria masculina que se encaminhava em linha reta para seu irmo. Com uma cotovelada s costelas do James, perguntou: - teu amigo? James seguiu a direo de seu olhar e lanou uma maldio. - Mas bem inimigo, por todos os diabos. - Um de seus cunhados, por acaso? - adivinhou Anthony, enquanto se situava a prudente distancia. Seu irmo no teve oportunidade de responder, pois Warren estava j frente a ele e iniciava o ataque. O ingls bloqueou com facilidade seu primeiro golpe, mas Warren esquivou o contra-ataque e o propin um forte murro. Momentaneamente sem flego, James ouviu dizer a seu adversrio: - Eu aprendo de meus enganos, Malory! Um golpe rpido para aturdi-lo e um forte muito direito acabaram com o Warren no cho, aos ps do James, que replicou: - Pelo visto, no o suficiente. Enquanto Warren sacudia a cabea para limpar-se, Anthony perguntou a seu irmo: - o que pretendia te enforcar? - O mesmo que viu e meia. O dono da casa ofereceu uma mo ao Warren, mas quando o cansado ficou de p e tratou de soltar seus dedos, ele os reteve. Era pura ameaa o que havia em sua voz quando lhe perguntou:

- Como te sinta, ianque, te encontrar na situao inversa? O outro lhe cravou um olhar incendirio. - O que quer dizer? - Joga uma olhada. Esta vez no sua famlia a que te rodeia, a no ser a dele. Em seu lugar, eu no tiraria os punhos dos bolsos. - Vete ao inferno! - espetou-lhe Warren, liberando bruscamente as mos. Anthony teria podido ofender-se, mas se ps-se a rir, lanando para o James um olhar que dizia com claridade: <<Bom, eu o tentei; agora te toca outra vez a ti>>. Mas James no queria outro assalto. S queria ver o Warren Anderson fora dali, fora da Inglaterra, fora de sua vida. Se aquele homem no tivesse sido to belicoso, desagradvel e francamente hostil, talvez teria tentado lhe explicar as coisas de forma racional. Mas Warren Anderson no era um homem racional. Alm disso, inspirava-lhe antipatia, coisa compreensvel, posto que esse tipo tinha querido v-lo pendurando de uma soga. Frio, ameaador, advertiu-lhe: - Se quiser que resolvamos isto pelas ms, posso te reduzir a uma massa de carne e sangue, e pode estar bem seguro, amigo, de que no necessitarei ajuda para isso. Se no, pode ir. - No irei sem minha irm! - afirmou Warren, teimoso. - Nisso te equivoca, ianque. Voc me deu isso, e eu me fico. E vou manter a bem longe de ti e de sua condenada propenso violncia. - Voc no a queria! - Como que no, diabos! - grunhiu James -. Queria-a ao ponto de me arriscar a que me enforcassem. - O que diz no tem sentido - murmurou Warren, com a frente enrugada. - claro que sim - interveio Anthony nesse momento, rendo -. perfeitamente lgico. James ignorou a seu irmo para assegurar a seu cunhado: - Embora eu no a quisesse, Anderson, agora no lhe poderia levar isso La respuesta de Warren no fue sorprendente, considerando que James no pareca en absoluto dispuesto a hacer las paces. - por que, demnios? - Porque vai me dar um filho. E no esqueci que crie solucion-lo tudo lhe dando uma surra. - Mas no disse Malory que ia a ...? - te cale, Percy! - exclamaram desde trs pontos diferentes. Warren estava muito confundido para haver-se dado conta.

- Por Deus, Malory, eu seria incapaz de lhe fazer danifico embora...! minha irm, que diabos! - minha esposa. Isso me confere todos os direitos. E um destes direitos te negar o contato com ela. Se quer v-la, antes ter que fazer as pazes comigo. A resposta do Warren no foi surpreendente, considerando que James no parecia absolutamente disposto a fazer as pazes. - Nem pensar! E ao diabo com seus direitos! Se crie que vamos deixar a em mos de um pirata, est muito equivocado. Eram palavras de impotncia; Warren sabia que no poderia tirar a Georgina daquela casa, posto que tinha acudido sozinho, enquanto que Malory estava rodeado de familiares e amigos. Enfurecia-o imensamente partir sem ela, mas no momento no tinha alternativa. foi furioso. Se no golpeou a porta ao sair foi s porque Dobson se apressou a abri-la antes de que a alcanasse. Anthony se balanou sobre os tales, deixando escapar um uivo de risada. - No sei se te felicitar pelo do beb, hermanito ou por te haver liberado de seu tio. - Necessito uma taa - foi a nica resposta do James, que se encaminhou para o salo em busca de uma bebida. Contra todos seus desejos, o grupo inteiro o seguiu. Quando se acabaram as felicitaes, James estava j muito perto da bebedeira. - A pequena George no exagerou ao descrever a seus irmos, verdade? - comentou Anthony, que desfrutava de todo o acontecido -. So todos to grandes como esse? - Mais ou menos - murmurou James. - Voltar, sabe bem - refletiu seu irmo -. E com reforos, provavelmente. James no esteve de acordo. - Os outros so um pouco mais cordatos. No muito, mas sim um pouco. Agora voltaro para sua casa. depois de tudo, o que vo fazer? Ela minha esposa. Graas a eles. Anthony riu entre dentes, sem lhe acreditar o mais mnimo. - Essa palavra espantosa... vai te resultando mais fcil de pronunciar, no? - Que palavra? - Esposa. - Vete ao inferno!

46 Georgina no podia acredit-lo. Tinha-a encerrado. E embora tinha passado a noite golpeando a porta, at ceder por puro esgotamento, ningum tinha ido a abrir. Fazia j horas que tinha sado o sol e seguiam sem lhe fazer caso. Como podia Warren lhe fazer algo assim, quando ela tinha desafiado as ordens de seu marido to somente para lhe fazer saber que estava bem? Agora lamentava ter ouvido sua voz, a noite anterior, discutindo a gritos com seu marido no vestbulo da planta baixa. Isso a tinha feito sair de seu quarto, com todas as intenes de correr para seu irmo. Mas antes de chegar escada ouviu que James se negava a permitir que Warren a visse. Ento compreendeu que, se baixava para unir-se ao grupo, s conseguiria enfurecer a seu marido um pouco mais. Acreditando-se muito ardilosa decidiu escapulir-se uma vez mais pela porta traseira e aguardar a que Warren sasse. Porque sairia, sem lugar a dvidas. A negativa do James tinha sido mais que explcita. Quando Warren saiu da casa como um ventania, ela estava esperandoo frente porta. Queria lhe assegurar que estava bem, que no devia preocupar-se mais por ela. No tinha previsto que ele a jogasse no interior de sua carruagem para levar-lhe Demnios, por que no lhe teria ocorrido ao James encerr-la sob chave! Isso lhe teria economizado o pnico de encontrar-se agora no navio do Warren; e este tinha inteno de levar-se a de volta a Connecticut, sem lhe importar o mais mnimo que ela no queria retornar ali. No escutava nada de quanto ela dizia. Georgina tinha chegado a temer que ocultasse a seus outros irmos sua presena no navio. Descobriu que se equivocava quando Thomas entrou no camarote. - Graas a Deus! - foram as primeiras palavras da Georgina, pois era o nico da famlia que no se deixava obnubilar pelo mau gnio. - Isso mesmo digo eu, tesouro - Thomas lhe ofereceu um abrao que ela se apressou a aceitar -. J tnhamos perdido as esperanas de te encontrar. - No, no referia a isso. - Georgina se tornou para trs para perguntar - : Sabiam que Warren me tinha encerrada? - Mencionou-nos isso ontem noite, quando voltou para hotel e nos contou o ocorrido. Ela se desfez do abrao bruscamente. - E me deixastes toda a noite aqui! - te acalme, bonita. No tinha sentido te abrir antes. Ao fim e ao cabo, no foi a nenhuma parte. - Como que no! - exclamou ela, furiosa, precipitando-se para a porta - Vou a casa agora mesmo!

- Acredito que no, Georgie. - Era Drew quem tinha aparecido no vo da porta, lhe cortando efetivamente a sada -. Bom - comentou ao Thomas , tem bom aspecto, no? Sem moretones, irritada... Georgina se sentia o bastante furiosa para gritar, mas aspirou fundo, uma e outra vez, e logo perguntou com voz completamente tranqila. - Suponho que Warren no lhes disse que no necessitava que me resgatassem. Equivoco-me? Esqueceu mencionar que estou apaixonada por meu marido. por isso o que nenhum de vs se incomodou em me abrir essa maldita porta at agora? - No falou de amor, no - reconheceu Thomas -. Francamente, duvido que te tenha acreditado. Mas disse que exigia ser devolvida a seu marido, isso sim. Atribui-o a uma lealdade mau entendida, devido a que vais ter um filho desse homem. A propsito, como se sente? - Estou... Como o soubestes? - Malory o disse ao Warren, certamente; era um de seus motivos para te reter. Seus motivos? Provavelmente era o nico, e ela teria devido adivinhlo. Mas estava mdio convencida de que James no lhe tinha ouvido dizer o do beb, posto que nunca mencionava o tema. Georgina foi sentar se na cama, tratando de escapar tristeza que ameaava apropriando-se dela. No podia dar importncia aos motivos. O amor que sentia pelo Malory bastava para os dois. E enquanto ele queria conserv-la, ela quereria permanecer junto a ele. Isso solucionava o problema. E sendo assim, por que no se sentia melhor? Thomas a sobressaltou ao sentar-se a seu lado. - O que hei dito para te afligir tanto, Georgina? - Nada... tudo. - Era de agradecer que seu irmo lhe permitisse distrair a mente, esquecer que James no a amava. OH, os homens! Seus irmos estavam mostrando-se muito despticos -. Importaria-te me dizer o que fao aqui? - Tudo parte do plano, Georgie. - .Que plano? Para me voltar louca? - No. - Thomas riu entre dentes -. Para que seu marido seja razovel. - No compreendo. - Deixaria que Warren te visitasse? - perguntou Drew. - Bom, no. - Crie que trocaria de idia a respeito? - adicionou Thomas. - Bom, no, mas... - preciso lhe fazer ver que no pode te isolar de ns, Georgie. Os olhos da jovem jogaram fascas.

- E pretendem me levar at casa s para lhe dar uma lio? exclamou. Thomas sorriu ante tanta indignao. - Duvido que seja necessrio chegar to longe... - Mas se acreditar que... Drew no considerou necessrio adicionar detalhes. No fazia falta. Georgina suspirou. - No conhecem meu marido. Com tudo isto s conseguiro enfureclo. - Talvez. Mas te asseguro que dar resultado. Ela o duvidava, mas no quis discutir. - E por que Warren no me explicou nada ontem noite? Drew soprou antes de responder. - Porque nosso querido Warren nunca esteve de acordo com o plano. Tem toda a inteno de te levar a casa conosco. - O que? - Mas no se preocupe pelo Warren, querida - tranqilizou-a Thomas -. Demoraremos ao menos uma semana em zarpar. Seu marido aparecer muito antes disso para arrumar de uma vez este assunto. - Uma semana? viestes to longe para ficar to pouco tempo? - Voltaremos - riu Thomas -. E com bastante regularidade, conforme parece. Clinton decidiu que, se estivermos aqui, bem podemos tirar proveito ao resgate. Neste momento foi a negociar futuras operaes comerciais. Georgina se tivesse posto-se a rir, mas estava muito inquieta. - Me alegro muito se soubesse, mas eu no necessitava que me resgatassem. - que no sabamos, querida. Morramos de preocupao, sobre tudo porque Boyd e Drew no lhe viram muito satisfeita de partir com o Malory. - Mas agora sabem que tudo vai bem. Warren deveria renunciar. - Warren difcil de entender no melhor dos casos, mas em este... Acaso no sabe, Georgie, que a nica mulher por quem sente algo? - vais dizer me que renunciou s mulheres, Thomas? - replicou cnica ela. - No referia a esse tipo de sentimentos, a no ser aos tenros. Acredito que, em realidade, incomoda-lhe ter os de qualquer tipo. O quereria ser completamente duro de corao, mas a est voc para comovlo. - Thomas tem razo, Georgie - adicionou Drew -. Diz Boyd que nunca viu to alterado ao Warren como quando chegou a casa e se inteirou de que te tinha embarcado rumo Inglaterra. - Logo chegou Malory, e ele se sentiu incapaz de te proteger.

- Mas isso absurdo! - protestou a jovem. - A verdade que no. Warren se toma muito a peito seu bem-estar, talvez mais a peito que nenhum de ns, porque voc a nica mulher que lhe interessa. Se tiver isso em conta, no te surpreender a hostilidade que manifesta para seu marido, sobre tudo depois do que esse homem fez e disse ao apresentar-se no Bridgeport. - por que se empenhou aquela noite em destroar sua reputao, Georgie? - perguntou Drew, curioso. Ela fez uma careta de desgosto. - sentia-se desdenhado porque me embarquei contigo sem me despedir dele. - Est brincando? - disse Thomas -. No me pareceu um homem capaz de chegar a tais extremos por uma vingana caprichosa. - No fao a no ser te repetir o que ele me disse. - por que no o pergunta outra vez? provvel que te d uma desculpa muito diferente. - Prefiro no faz-lo. No sabem como se enfurece quando lhe menciona aquela noite. depois de tudo, estrangularam-no, obrigaram-no a casar-se, confiscaram-lhe o navio e o encerraram em um poro com inteno de enforc-lo. No me atrevo sequer a mencionar seus nomes diante dele. Ao dizer todo isso, Georgina compreendeu que o plano de seus irmos no tinha a menor possibilidade de dar resultado -. No vai trocar de idia, sabem bem. O mais provvel que venha com toda sua famlia e destroce este navio. - Bom, esperemos que no chegue a tanto. depois de tudo, somos homens razoveis. - Warren no - apontou Drew, sonriendo. - James tampouco - acrescentou Georgina, com o cenho franzido. - Mas eu gostaria de pensar que o resto de ns sim - replicou Thomas -. J arrumaremos isto, Georgie, prometo-lhe isso. Embora seja preciso recordar a seu James que ele foi o primeiro em abrir fogo nesta absurda guerra. - Isso o voltar muito cordial, sem dvida. - h-se posto sarcstica? - perguntou Drew ao Thomas. - h-se posto difcil - corrigiu Thomas. - E tenho meu direito! - contra-atacou Georgina, colrica -. Que me seqestrem meus prprios irmos no algo que ocorra todos os dias! 47 Thomas e Drew tinham conseguido convencer a Georgina para que permanecesse no camarote, a fim de no ver-se obrigados a encerr-la de

novo sob chave. Uma hora depois, a jovem comeava a perguntar-se por que acepaba aquele louco plano, se sabia perfeitamente que no sortiria bom efeito em um temperamento to imprevisvel como o do James. No era possvel obrig-lo a fazer algo contra sua vontade e pretender que ele o aceitasse cordialmente. O mais provvel era que se empenhasse em lhe proibir visitar nunca mais a sua famlia... caso que recuperasse a sua esposa, possibilidade que, no momento, lhe desejava muito muito remota. depois de tudo, os irmos Anderson tambm podiam ser teimosos. - Que fazia ali, esperando que as circunstncias determinassem seu futuro, quando lhe bastava desembarcar subrepticiamente do Nereus e voltar junto ao James? depois de tudo, seria fcil achar um carro de aluguel no porto. E ainda tinha os bolsos repletos de dinheiro que Regina e Roslynn lhe tinham obrigado a aceitar ao inteirar-se de que James a mantinha deliberadamente sem recursos. Por outra parte, seu marido podia ter trocado de idia, ao lhe demonstrar ela quo decidida estava a continuar contatando com sua famlia. Ao fim e ao cabo, a noite anterior no tinha tido oportunidade de discuti-lo com ele. A autoritria atitude do Warren podia ter arruinado todos os progressos que tivesse obtido com os riscos que tinha deslocado. Chateada por ter permitido que seus irmos decidissem de novo por ela, ia para a porta quando esta se abriu. Drew anunciou, com uma sombria expresso. - Ser melhor que subidas. J est aqui. - James? - Em pessoa. E Warren est furioso, porque Malory conseguiu subir a bordo em que pese a que tinha a toda a tripulao vigiando para impedir-lhe Drew sorriu de brinca a orelha, face ao grave da situao -. Provavelmente, nosso irmo supunha que James viria com todo um exrcito, todos esperavam um pouco parecido. Mas seu ingls parece carecer de medo ou de inteligncia, porque veio sozinho. - Onde est Thomas? - sinto muito, querida; nosso mediador foi reunir se com o Clinton. Para ouvir isso, Georgina no perdeu mais tempo. Provavelmente aqueles dois j se mataram entre si, posto que no estava Thomas ali para dominar o carter do Warren. Mas quando saiu a coberta s chegou a seus ouvidos a voz do Warren, que ordenava ao James que sasse de seu navio. Certamente, isso no significava que no fora a haver violncia. Warren estava no fortaleza, obstinado ao corrimo, com o corpo tenso e uma turva expresso em suas faces. James deu uns poucos passos por coberta, mas uma fechada fila de marinheiros apareceu para lhe bloquear o passo.

Georgina ps-se a andar diretamente para o James, mas Drew a reteve para empurr-la para o fortaleza. - Provemos primeiro o plano, Georgie. Que dano pode fazer? Alm disso, no lhe deixaro te reunir com ele. Tm ordens que s Warren pode revogar. Se quer falar com seu marido, j sabe a quem deve pedir permisso... a menos que esteja disposta a dialogar a gritos com ele. E Drew o dizia sonriendo. divertia-se com tudo isso, o muito sinverguenza. Georgina no, e tampouco outros; James, menos que ningum. Por fim pde v-lo claramente do fortaleza; parecia um demnio enfurecido. E assim se sentia ele, embora a jovem no soubesse. Ao despertar, com uma horrvel dor de cabea, descobriu que se dormiu no salo, justo com seus seis companheiros de bebedeira. dispunha-se a enfrentar-se a sua esposa quando descobriu que tinha desaparecido de novo. E isso no o ps de muito bom humor. O nico grato da manh era que j sabia onde estavam atracados os trs navios da Skylark. E o primeiro que abordou era, justamente, aquele em que sua esposa estava escondida. E que ela estivesse escondida ali no era o pior, mas sim, sem dvida alguma, estava disposta a ir-se com seus irmos. Do contrrio, que fazia ali? Georgina no podia saber a que concluses tinha chegado James, mas tampouco importava. De qualquer modo, devia pr fim a aquela situao antes de que se desbocasse, qualquer que fosse o destinatrio da fria de seu marido. - Por favor, Warren... - comeou, detendo-se seu lado. O nem sequer a olhou. - No te meta nisto, Georgie - foi tudo o que disse. - Impossvel. meu marido. - Isso pode retificar-se. A jovem apertou os dentes ante tamaa obstinao. - Escutou algo de tudo o que te disse ontem noite? Mas James j tinha reparado nela, e lhe ouviu bramar: - George! No ir a nenhuma parte! OH, Por Deus. Tinha que mostrar-se to arbitrrio? Como raciocinar com o Warren, se James se plantava ali abaixo, com exigncias to belicosas? E Drew tinha razo. Se queria falar com ele teria que faz-lo a gritos. E desse modo, como dizer nada pessoal? Ainda quando obtivesse que James cedesse, a julgar pelo que Thomas dizia e pelo que ela mesma estava vendo, Warren no lhe permitiria reunir-se com seu marido. Se seus outros irmos no estavam ali para respald-la, no havia modo de solucionar o assunto. Drew no era capaz de convencer ao Warren, de modo que no lhe serviria de nada.

Tinha deixado acontecer muito tempo sem responder ao James. O comeou a pensar que a soluo de todo aquilo estava unicamente em suas mos... ou em seus punhos. J tinha derrubado a dois marinheiros quando Warren gritou: - Joguem pela bor...! Georgina o emudeceu momentaneamente lhe cravando um cotovelo nas costelas. A fria cintilante que lhe brilhava nos olhos confundiu a seu irmo por um momento mais. E ela estava furiosa de verdade, no s com ele, mas tambm tambm com o James. Condenados idiotas! Como se atreviam a ignorar por completo sua vontade, como se no fora o futuro dela o que ali se jogava? - Basta j, James Malory! - gritou para baixo, no momento em que outro marinheiro saa despedido pelos ares. - Baixa da, George! - No posso! - reps Georgina. Queria adicionar <<Ainda no>>, mas no lhe deu tempo. - O que no pode fazer me abandonar! James caiu para trs. Ainda ficavam seis marinheiros para lhe fazer frente, mas isso no parecia amedront-lo absolutamente, para maior fria da Georgina. O nscio ia obter que o jogassem no rio. Talvez o fizesse ela mesma. Comeava a estar farta de que lhe ordenassem o que fazer e que no fazer. - E por que no posso te abandonar? - Porque te amo! Gritou-o sem deter-se sequer antes de dar outro golpe. Georgina, em troca, ficou muito quieta, sem flego. Esteve a ponto de sentar-se na coberta, porque lhe tinham afrouxado os joelhos com a incrvel emoo que a embargava. - ouviste? - sussurrou ao Warren. - Ouviu-o o porto inteiro - grunhiu ele -. Mas isso no troca as coisas absolutamente. Os olhos da moa se dilataram de assombro. - Est brincando! Para mim as troca por completo, porque eu tambm lhe amo. - O mesmo dizia do Cameron. Voc no sabe o que quer. - Eu no sou ela, Warren. O irmo apartou a vista para ouvir mencionar mulher que o tinha tratado com tanta falsidade, a responsvel pela frieza com que tratava agora s mulheres. Mas Georgina lhe sujeitou a cara entre as mos, obrigando-o a olh-la aos olhos.

- Quero-te. Sei que est tratando de me proteger. Mas ter que confiar em mim, Warren. o do Malcolm era uma fantasia de menina. Mas James minha vida. o tudo o que desejo, o que sempre desejarei. No trate de me manter separada dele, por favor. - Pretende que nos cruzemos de braos e permitamos que te mantenha separada de ns? Porque isso o que quer, bem sabe. Se ele se sair com a sua, no voltaremos a verte. Georgina sorriu, compreendendo que o tinha comovido. Agora Warren s objetava aquilo que todos temiam. - O me ama, Warren. O ouviste dizer. Eu o arrumarei tudo, mas deixa-o em minhas mos. Voc s consegue tirar reluzir o pior dele. - OH, por amor de Deus! Faz-o, ento! Aceitou contrariado Warren. A jovem deu um grito de alegria e o abraou, mas no perdeu um segundo mais para girar em redondo... e estelar se contra um muro de tijolos. - Assim que me ama, verdade? Georgina no se perguntou como tinha chegado James at ali. Na coberta inferior soavam gemidos que o explicavam bem. Tampouco lhe importou que tivesse escutado o dilogo com seu irmo. limitou-se a aproveitar que estava apertada contra ele para rode-lo com os braos e manter essa posio. - Pensa me gritar diante de meus irmos? - No me ocorreria faz-lo, pequena. Mas no sorria. Tampouco pensava ficar ali. Elevou-a em braos e girou para desembarcar. - Tudo partiria muito melhor se no desse a sensao de que me leva pela fora - assinalou ela. - que te levo pela fora, querida. OH, bom. Ao fim e ao cabo ningum esperava que o resto fora fcil. - Pelo menos, convida-os para jantar. - Nem pensar! - James! Ressonou um grunhido no peito do Malory, em tanto se detinha e girava sobre seus tales. Mas foi ao Drew a quem olhou, no ao Warren. - Bom, condenados... esto convidados para jantar. - Por Deus protestou ela, enquanto James continuava seu caminho - , que convite to falta de... - Cala, George. Ainda no o arrumaste tudo. Ela fez uma careta, lamentando que seu marido tivesse advertido aquela amostra de excessiva segurana. Mas confiava em obt-lo. O j tinha feito a primeira concesso; de muito mau grau, certo, mas era um comeo. - James?

- Hum? - Desfrutar com meus esforos para te fazer ceder. A sobrancelha dourada se arqueou. - Seriamente? Lhe deslizou um dedo pelo lbio inferior. - Seriamente. James se deteve no meio do mole, muito longe de sua carruagem, e comeou a beij-la. Georgina no foi capaz de recordar depois como chegaram a casa.

48 - No deveramos baixar, James? Faz uma hora que esto chegando carruagens. minha famlia, que deve presenciar este importante acontecimento. Com um pouco de sorte, seus irmos no encontraro a casa. Ela retorceu uma mecha de cabelo dourado com o dedo e atirou com suavidade. - vais seguir chateando? - Eu nunca chateio, meu amor. Mas ainda no me convenceste que perdoe a seus irmos. Os olhos da Georgina se dilataram, e o fizeram ainda mais quando ele girou na cama, ficando sobre ela outra vez. Queria zangar-se, mas quando James descansava entre suas coxas a irritao ficava muito longe de sua mente. De qualquer modo, recordou-lhe. - Voc os convidou. - Eu os convidei, mas a casa do Tony. Se ele os jogar a chutes, estar em todo seu direito. - James! - Bom, me convena. Aquele odioso homem a olhava com um enorme sorriso, e lhe foi impossvel no sorrir a sua vez. - impossvel! Fiz mal em te prometer que desfrutaria com isto. - Mas me prometeu isso... e estou desfrutando. Ela riu de forma infantil ao sentir que seus lbios lhe percorriam o pescoo at capturar a ponta de um mamilo j endurecido. Mas logo afogou uma exclamao, pois o desejo ardia com toda sua fora, avivado pela suco daquela boca. Deslizou as mos pelas costas do James, amando seu contato, todo seu corpo, tudo. - James... James, diga-me isso outra vez. - Amo-te, minha menina querida. - Quando? - Quando o que? - Quando soube?

O lhe cobriu a boca com um beijo comprido e profundo, antes de responder. - Sempre o soube, querida. por que crie que me casei contigo? Com cautela e lamentando ter que mencion-lo em um momento assim, lhe recordou: - Casou-te comigo porque lhe obrigaram. Um beijo, um sorriso e logo... - Eu obriguei a sua famlia a me obrigar, George. No o mesmo. - O que est dizendo? - Anda amor... - James Malory... - Bom, que demnios podia fazer? - perguntou ele indignado -. Tinha jurado que no me deixaria apanhar. Todo mundo sabia. Como me jogar atrs para pedir sua mo, me diga? Ento recordei como se casou esse intil que minha adorada sobrinha chama marido. E supus que, se tinha servido em seu caso, tambm serviria no meu. - No posso acreditar o que ouo. Tudo foi deliberado? Mas se moeram a golpes! Tambm tinha contado com isto? - Sempre ter que pagar um preo por conseguir o que se deseja. Para ouvir isso se apagou o fogo da Georgina. O fogo da clera, certamente, porque o outro estava retornando. Mas olhou a seu marido movendo a cabea. - Desconcerta-me. Sempre suspeitei que foi um louco. - S um homem decidido, querida. Mas eu mesmo estava muito desconcertado. No sei como o fez. O certo que te meteu em meu corao e me resultou impossvel te tirar dele. Claro que... comeo a me acostumar a sua presena nele. - Ah, sim? E esse stio no est muito cheio? - H lugar para uns quantos descendentes que lhe faam companhia replicou ele, muito sorridente. Com essa resposta ganhou um beijo, at que Georgina recordou: - E por que confessou que foi o pirata Hawke? Eles tinham decidido j que te casasse comigo. - Esquece que me tinham reconhecido? - Se te tivesse calado, eu os teria convencido de que tudo era um equvoco - resmungou ela. James se encolheu de ombros. Pareceu-me razovel esclarecer tudo, George, para que no surgissem coisas desagradveis mais adiante, quando estivssemos instalados na felicidade conjugal.

- Assim chama a isto? - perguntou ela, com suavidade -. Felicidade conjugal? - Bom, eu me sinto muito feliz neste momento. - Georgina afogou uma exclamao ao sentir que a penetrava bruscamente. depois de uma risada sufocada, James adicionou - : E voc? - Pode... estar... seguro. Um momento depois, quando entraram no salo, encontraram aos Malory e aos Anderson separados em dois bandos, cada um dos quais ocupava um extremo da habitao. Os irmos da Georgina estavam em decidida inferioridade numrica, pois todo o cl dos Malory estava presente. E resultava fcil adivinhar que a famlia do James estava unida pela lealdade que lhe guardavam. Ningum faria o menor gesto cordial enquanto ele no informasse que o desacordo estava solucionado. E ele se limitou a lhe dizer ao Anthony, enquanto subia com ela em braos ao dormitrio, que viria gente desagradvel para jantar. Certamente, o patife entendeu perfeitamente que se referia aos irmos da Georgina. Mas o semblante carrancudo com que seu marido olhava aos cinco Anderson no pressagiava uma unio dos grupos. E Georgina no estava disposta a toler-lo. Utilizou a mesma mutreta com que tinha atrado a ateno do Warren pela manh: cravou-lhe o cotovelo nas costelas a seu marido. - Se me amar, ama a minha famlia - advertiu-lhe, embora com doura, certamente. O lhe sorriu, lhe apertando o brao sob o seu para que no houvesse mais cotoveladas. - me permita que te corrija, George. Se te amar, suportarei a sua famlia. - Mas logo suspirou, dizendo - : OH, que demnios! E comeou a fazer as apresentaes. - Diz que todos so solteiros? - perguntou Regina pouco depois -. Teremos que nos ocupar disso. Georgina sorriu, decidida a no pr sobre aviso a seus irmos de que havia uma casamenteira no salo. Mas sim assinalou. - No passaro tanto tempo aqui, Regam. - Maldio, ouviste isso? - comentou Anthony ao Jasn, ao passar -. Esta mulher j adquiriu os maus costumes de seu marido. - Que maus costumes? - interpelou Georgina aos irmos do James, disposta a defend-lo. Mas eles no se detiveram. Foi Regina quem o explicou, rendo. - referem-se a meu nome. Nunca se puseram de acordo nesse tema. Mas j no to grave. Antes estavam acostumados a brigar como energmenos por isso.

Georgina ps os olhos em branco. Logo procurou com o olhar ao James, que estava no outro extremo do salo, escutando ao Thomas e ao Boyd com ar resignado. Sorriu. No havia dito uma s palavra insultante a quatro de seus cinco irmos. Mas continuava sem aproximar-se do Warren. Este, por sua parte, tampouco se mostrava socivel. Os outros a tinham surpreso, em especial Clinton, pelo bem que estavam entendendo-se com os odiados ingleses. E MAC passaria por ali mais tarde. Georgina tinha decidido lhe apresentar ao Nettie MacDonald. Regina no tinha por que ser a nica casamenteira. Algo mais tarde, Anthony e James conversavam observando a suas respectivas algemas. - E se os prometemos em matrimnio? James se engasgou com o conhaque que acabava de tomar, pois o tema em questo era a futura paternidade de ambos. - Ainda no nasceram, pedao de animal! - E o que? - Que bem poderiam ser do mesmo sexo. Uma visvel desiluso acompanhou o suspiro do Anthony. - Suponho que sim. - Alm disso, seriam primos irmos. - E o que? - voltou a inquirir Anthony. - Na atualidade isso no est bem visto. - Bom, que diabos sei eu? - Estou de acordo - disse Nicholas, aproximando-se por atrs -. No sabe nada. - E ao James - : Bonita famlia te jogaste. - E que o diga. Nicholas sorriu. - Esse tal Warren no lhe olhe com bons olhos. aconteceu-se a velada te fulminando com o olhar. James disse a seu irmo: - Quer te encarregar de fazer as honras ou me cede o prazer? O sorriso do Nicholas desapareceu, pois sabia perfeitamente que estavam falando de lhe dar uma surra. - No lhes atrevero. Seus dois irmos maiores lhes jogariam em cima, por no falar de minha esposa. - Pois acredito que valeria a pena, moo - assegurou James. E sorriu, porque Nicholas decidiu afastar-se com toda prudncia. Anthony ria pelo baixo. - A esta moo gosta de abusar de sua sorte. - Estou aprendendo a suport-lo - reconheceu James -. Diabos, estou aprendendo a tolerar muitas coisas!

Ante isso, Anthony se ps-se a rir, seguindo o olhar do James, que se tinha posado no Warren Anderson. - O velho Nick tinha razo. Esse tipo no te tem nenhuma simpatia. - O sentimento mtuo, asseguro-lhe isso. - Crie que ter problemas com ele? - Absolutamente. dentro de pouco teremos todo o oceano entre os dois, por sorte. - O pobre no fez mais que proteger a sua irm, moo - assinalou Anthony -. O mesmo teramos feito voc ou eu pela Melissa. - Quer me privar do prazer de odi-lo, sendo como um tipo odioso? - Nem pensar. - Anthony esperou a que seu irmo tomasse outro sorvo de conhaque para adicionar - : A propsito, James, hei-te dito alguma vez que te quero? O licor voou por tudo o tapete. - Por Deus, uns quantos goles e te volta louco! - Hei-lhe isso dito ou no? - Acredito que no. - Pois d-o por dito. Depois de uma larga pausa, James grunhiu. - Pois considera-o um sentimento mtuo. Anthony sorriu. - Tambm quero aos majores, mas no me atrevo a dizer-lhe Pela comoo, j compreende. James arqueou uma sobrancelha. - E no te importa que me d um ataque? - Certamente que no, hermanito. - O que acontece? - perguntou Georgina, aproximando-se. - Nada, meu amor. Meu querido irmo um aporrinho... como de costume. - No mais que o meu, suponho. - H-te dito algo? - reagiu James. - No, obvio. No diz nada a ningum. - Georgina suspirou -. Se voc desse o primeiro passo, James... - te remoa a lngua, George - exclamou ele, fingindo um horror que no era de tudo fingido -. Estou na mesma habitao que ele. mais que suficiente. - James... - insistiu Georgina, em tom persuasivo. - George... - replicou ele ameaador. - Por favor.

Anthony se ps-se a rir. Sabia reconhecer ao homem condenado. Por esse regozijo ganhou um dos olhares mais colricos de seu irmo, que j se deixava arrastar por sua mulher para o mais odioso de seus irmos. Fez falta outra cotovelada nas costelas para que abrisse a boca. - Ol, Anderson - limitou-se a dizer. - Ol, Malory - foi a resposta, igualmente cortante. E ento James ps-se a rir, confundindo tanto a Georgina como a seu irmo. - Suponho que devo me dar por vencido - disse, ainda rendo entre dentes - , posto que voc, pelo visto, no aprendeste ainda a me detestar de um modo civilizado. - O que significa isso? - perguntou Warren. - supe-se que deve desfrutar com a discrdia, moo. - Preferiria... - Warren! - espetou-lhe Georgina -. OH, pelo amor de Deus! O lhe cravou um olhar fulminante. Depois, com um gesto de desgosto, alargou a mo ao James, que aceitou aquele indolente acordo de paz sem deixar de sorrir. - J sei como te doeu, amigo, mas fica tranqilo. Deixa a sua irm em mos de um homem que a ama at lhe roubar o flego. - O flego? - Georgina franziu o sobrecenho. James voltou a arquear uma sobrancelha de ouro, gesto amaneirado que agora encantava a jovem mais do que estava disposta a admitir. - No estava ofegando na cama, faz um ratito? - Perguntou com toda inocncia. - James! - as bochechas da jovem ardiam. Como tinha podido dizer isso diante do Warren precisamente? Mas os lbios de seu irmo se estavam arqueando levemente para cima, por fim. - De acordo, Malory. Tem-te feito entender. Procura mant-la assim de feliz e eu no terei que voltar a fazer este viaje para te matar. - Assim est muito, mas que muito melhor, amigo - replicou James, rendo, e disse a sua esposa -Maldita seja, George, est aprendendo!

Fim