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Amor bandido Susanna Firth

Ttulo original: The Overlord (1982) Digitalizao e reviso: Tina Coleo: Bianca 175 (1983) Protagonistas: Lorena Williams & Ramn Vance "Sua moleca irresponsvel! Isso hora de chegar?" O rosto de Ramn estava cheio de raiva, e ele parecia a ponto de esganar Lorena. Era o homem mais detestvel, prepotente e mal-educado do mundo!, pensou ela. Mesmo assim, estava louca por ele. Seria possvel amar e odiar algum ao mesmo tempo? Apertou contra o peito o pacote com o vestido novo que tinha acabado de comprar; o vestido sensual, que acreditava capaz de realizar o milagre de fazer Ramn perceber que ela era uma mulher atraente, e no uma adolescente idiota. Que iluso! Nunca poderiam chegar perto um do outro sem brigar. Para ele, Lorena era um aborrecimento. No passava de uma simples e incompetente empregada, naquela fazenda onde ele dava as

ordens. Copyright: Susanna Firth Ttulo original: "The Overlord" Publicado originalmente em 1982 pela Mills & Boon Ltd., Londres. Inglaterra Traduo: Everlyn Kay Massaro Copyright para a lngua portuguesa: 1983 Abril S.A. Cultural So Paulo Esta obra foi integralmente composta e impressa na Diviso Grfica da Editora Abril S. A. Foto da capa: Abril Press

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CAPTULO I Papai, quero falar com voc. Lorena serviu-se de um pouco mais de caf e sentou-se com a xcara entre as mos, imaginando qual seria o melhor meio de abordar o que a estava preocupando. Tentara diferentes maneiras de tocar no assunto nos ltimos dias. mas nenhuma delas dera resultado. Talvez tivesse chegado a hora de falar claro. Olhou para seu pai, sentado do outro lado da mesa de jantar. O prato havia sido afastado para o outro lado e ele estava absorto na leitura de uma carta. Apesar de a estncia ficar bastante longe da cidade mais prxima, costumavam receber a visita do carteiro trs vezes por semana, e o ritual de abertura da correspondncia, noite, era uma tradio de que se lembrava desde que se conhecia por gente. Papai? repetiu, ansiosa. Mark Williams levantou a cabea. Desculpe, querida, no estava prestando, ateno. Acho que tenho estado sozinho por tanto tempo que me tornei um
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pouco anti-social. Deu uma risadinha. Veja s, voc volta para casa depois de todos esses meses, e seu nico parente vivo praticamente a ignora! Ser que um dia poder me perdoar por isso? No seja bobo. Lorena olhou-o, com carinho. Sei que tem estado muito ocupado. Quando foi que no esteve? Deve ser muito aborrecido ficar sozinha o dia inteiro, e sei que no sou a mais interessante das companhias noite. No quer mudar de idia sobre aquele convite de sua coleguinha que mora em Crdoba? Vou ver se consigo algum para lev-la. Infelizmente, no posso deixar o carro com voc porque... No, papai. Isso me pareceu muito definitivo. E foi. Ela mexeu na colherinha de caf com dedos nervosos e depois deixou-a cair sobre o pires. No sou uma criana que precisa ser distrada o dia todo. J estou bem crescidinha. Dezoito anos. Vou fazer dezenove no ms que vem.

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J est aposentar!

quase

na

idade

de

se

No brinque, papai. Estou tentando falar srio. Por qu? Deixe isso para os velhos. Voc no tem nada com que se preocupar. No, mesmo? falou, quase com rispidez. O que est querendo dizer? Mark franziu a testa. Se sobre a universidade, creio que j ficou tudo acertado. Concordamos que voc s ir para a Inglaterra no ano que vem. Ainda muito jovem, e eu no teria sossego em deix-la sozinha em Londres. At l, ter tempo para se tornar mais adulta e adquirir mais experincia de vida. Olhe, querida, eu tinha dezesseis anos quando vim para a Argentina e, acredite-me, sei como difcil comear a vida num pas estranho, mesmo tendo bons amigos. No isso disse Lorena. Ento, o que ? Papai, h alguma coisa errada, no? Bem, finalmente estava falando s claras. Lorena deu um suspiro de alvio.

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O pai tentou rir. Est sonhando! No, no estou. No incio, pensei que pudesse ser minha imaginao, mas j estou aqui h uma semana e agora tenho certeza de que existe algo esquisito no ar. Estudou o rosto do pai, tentando encontrar uma resposta, mas em vo. Mal tivemos oportunidade conversar desde que voc chegou... de

Sei disso, e um dos motivos para minha preocupao. Voc sempre trabalhou duro, enfrentando qualquer desafio na administrao, mas encontrava tempo para relaxar. Agora, de repente, tem trabalhado sem descanso, mal parando para comer. E anda calado, nervoso, como se tentasse resolver algum problema insolvel. Mark Williams deu um suspiro e passou a mo pelos cabelos, que tinham ficado bem mais cinzentos desde que Lorena esteve em casa pela ltima -vez. E as rugas da testa pareciam mais tensas e acentuadas. Estava envelhecido, pensou ela, sentindo um aperto no corao. No era justo. Seu pai tinha pouco mais de quarenta anos e, apesar de trabalhar duro,
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levava uma vida saudvel, ao ar livre. Era a preocupao que havia causado isso. No sei o que dizer disse ele, finalmente. Por que no tenta a verdade? Mark deu um suspiro. No sei... Papai, no me deixe de fora. Fomos sempre muito unidos, temos enfrentado muitas adversidades juntos. Sim. Acho que tenho me apoiado muito em voc desde que sua me morreu. Voc tem sido um grande conforto para mim, Lorena. Ela sentiu os olhos se encherem de lgrimas. Ann Williams morrera de cncer h quatro anos, mas a perda parecia muito recente e sabia que o pai ainda estava inconformado. Piscou com fora e tentou aparentar calma. Ento, por que no posso ajudar? Duvido que algum possa. Fazia muito tempo que no via o pai to desanimado, e uma sensao de medo a fez estremecer. Seria to mau assim?
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Por favor, papai, conte-me o que est acontecendo de errado. Mark levantou-se e foi at a grande escrivaninha de carvalho que ficava do outro lado da sala. Remexeu numa pilha de pastas e papis, encontrou o que procurava e voltou para a mesa. Leia isto disse, dando-lhe uma folha datilografada. Pode explicar tudo melhor do que eu. Lorena leu a carta atentamente. No era longa, mas a linguagem no deixava margem para dvidas. A assinatura quase ilegvel parecia pr um ponto final a uma srie de desaforos. Problemas concordou. Agora estou entendendo. Oh, papai, por que no me contou antes? No quis aborrecer voc. Acho que fiquei esperando por algum milagre, mas... verdade. Mark encolheu os ombros num gesto de desnimo.

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. Ele est certo... claro que est certo. Eu devia ter enfrentado os fatos h muito tempo. tudo culpa minha. Isso bobagem, papai, nem preciso lhe dizer protestou Lorena. com veemncia. Voc sempre conseguiu cuidar de tudo com uma mo nas costas. Obrigado pela confiana, querida, mas no bem assim. Talvez tenha conseguido fazer um bom trabalho quando sua me ainda estava viva e com sade. Acho que perdi o nimo quando ela morreu. No sei, parece que tudo ficou diferente... O fato que as coisas tm ido por gua abaixo e no me empenhei o suficiente para resolver a situao. Mas ele est insinuando que voc um preguioso. Lorena apontava as frases com gestos irritados. Um molenga, um vagabundo incompetente que deixou as coisas virarem uma baguna! E esto mesmo uma baguna. Com essa inflao desenfreada que o pas est enfrentando, os tempos tm sido duros. No consegui juntar dinheiro para substituir o equipamento como costumava fazer antes. Tive que despedir muitos empregados porque no tinha como
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enfrentar os aumentos de salrio. Alm disso, a mo-de-obra rural anda escassa, o pessoal tem procurado as cidades para conseguir empregos melhores na indstria. Bem. o caso que. com tudo isso. a qualidade da nossa carne no mais a mesma e o mercado internacional est difcil. Ento, por que esse... esse... Lorena pegou a carta e tentou decifrar a assinatura. Esse tal de R. Vance no levou tudo isso em conta, antes de pr toda a culpa em voc? No assim to simples, meu bem. Proprietrios de fazendas de gado no pagam um administrador para ouvir desculpas sobre problemas causados pela economia de um pas. Esperam que saiba tomar as atitudes corretas para enfrentar a situao. Foi onde falhei. Perdi o controle. Algumas vezes, acho que s um milagre far as coisas retomarem o equilbrio. No sei nem por onde comear a consert-las. E o que vai acontecer? Agora no depende mais de mim.. J recebi muitas cartas me advertindo sobre a situao e consegui dar algumas explicaes, mas acho que cheguei ao fim
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da linha. Voc sabe que o proprietrio dessa estncia um consrcio que tem muitos outros interesses financeiros. Durante algum tempo, pude ir levando as coisas porque o agente encarregado do negcio de gado estava ficando velho e querendo se aposentar, sem se empenhar muito no trabalho. Bem, h uns dois meses, fui informado de que agora h uma outra pessoa em seu lugar. Sabe como , meu bem: esse novo agente quer mostrar servio para justificar a contratao. E voc vai fazer o que ele est pedindo? No tenho escolha: tenho que preparar um relatrio detalhado sobre nossa situao financeira. Acho que chegou a hora da verdade. E o que vai acontecer? Os nmeros confirmaro a suspeita de que h algo de muito errado. Que o rancho no mais um bom negcio. Por minha causa. E ento? Vou ter que enfrentar o inevitvel. Serei despedido e terei que procurar outro emprego. S Deus sabe onde vou conseguir
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um na minha idade e com a situao que o pas est atravessando. Lorena ficou chocada. Imaginava que havia problemas, mas no estava preparada para o que acabava de ouvir. Era assustadora a possibilidade de ter que deixar o lugar em que nascera, a casa que sua me havia transformado com tanto esforo num lar acolhedor, as pastagens onde cavalgava desde menina... O pior era o efeito que uma coisa dessas causaria no pai, que chegara ali com pouco mais de vinte anos, recm-casado. Tinha trabalhado duro para conseguir o cargo de administrador. Era uma posio de confiana, conquistada com suor e dedicao. Inclinou-se sobre a mesa e apertou a mo do pai, tentando confort-lo. No se preocupe, vamos dar um jeito. Vai ver como, no fim, tudo dar certo. Palavras, simples palavras, do mesmo tipo que ele costumava usar quando ela era menina, procurando consolo para seus pequenos problemas infantis. Estou muito mais preocupado por sua causa, querida. Temos que pensar na
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sua carreira, no seu futuro. No consegui economizar muito durante todos esses anos. Se no arranjar um bom emprego, no teremos o suficiente para pagar seus estudos na universidade; muito menos para sua estada na Inglaterra. Nem sei se poderei lhe dar um teto aqui mesmo. O rosto do pai estava sombrio. Lorena, ser que pode me perdoar por eu ter deixado as coisas chegarem a esse ponto? Tambm tenho minha parcela de culpa. Devia ter notado como estava a situao h mais tempo. Podia ter feito alguma coisa para ajudar... sair da escola, vir trabalhar aqui... seria mais um par de mos. Se tivesse me contado... Parou, desanimada. Era tarde demais para recriminaes. Agora, precisava ser prtica e positiva. Olhe, papai, possvel que voc esteja sendo pessimista demais. Talvez o novo agente no seja to ruim como parece pela carta. Afinal, ele no sabe todos detalhes. possvel que esteja s querendo demonstrar que est por cima. uma carta muito positiva para algum que apenas analisa uma situao. Mark Williams falava com amargura. O homem parece ter um quadro bem claro e
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s querer confirmar sua opinio, antes de agir. Mas ele no o conhece, nunca esteve aqui em Vista Hermosa. Isso no importante, meu bem. Ele tem os nmeros e os proprietrios querem saber de lucros. No justo! Aposto que esse homem nunca saiu de Buenos Aires. O que pode saber dos problemas que voc est enfrentando? Garanto que igualzinho ao outro agente, um careca barrigudo que nunca viu uma vaca na vida e que sairia gritando por socorro, se topasse com uma! Talvez disse Mark, com um sorriso. Se ele for mesmo igual ao sr. Holmes, possvel que acabe nos deixando em paz. Mesmo se no for, por que a ltima palavra tem que ser a dele? E os donos? Por que voc no vai falar diretamente com eles? Talvez concordem em fazer novos investimentos aqui. No assim to simples, querida. Antigamente, quando o proprietrio era uma s pessoa, podia haver essa possibilidade. Hoje, porm, Vista Hermosa
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apenas mais uma propriedade de um imenso conglomerado financeiro. Encarregam tipos como esse tal de Vance de cuidar de seus interesses e no se incomodam com o que ele faz, desde, que tenham bons lucros. Ento.,. No podemos fazer mais nada. O homem tem toda a autoridade Amanh vou lhe enviar a papelada que est pedindo e depois ficaremos aguardando os acontecimentos. Forou um sorriso. Pode ser que voc esteja certa: talvez seja s uma tempestade num copo d'gua. Claro que ! Lorena procurou colocar o mximo de confiana na voz. Daqui a alguns anos, olharemos para trs e nem vamos acreditar que pudemos ficar to preocupados. Porm, mais tarde, quando se aprontava para ir dormir, sentia-se muito incerta quanto ao futuro. Tinha procurado demonstrar otimismo para alegrar o pai, mas sabia que estavam diante de uma incgnita. O agente tinha plenos poderes e estava a quilmetros de distncia. E se decidisse que seria melhor substituir seu

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pai por algum mais jovem, energia e idias modernas?

cheio

de

Lorena conhecia um pouco sobre o mundo dos grandes negcios para ter conscincia de que ningum se importava com as pessoas, quando se tratava de finanas. Naquele mundo, to distante da tranqila Vista Hermosa, quem no produzisse resultados era eliminado como erva daninha. Um arrepio a fez estremecer. A imaginao comeou a falar mais alto. E se tivessem que viver de esmolas, como tantos estavam fazendo naquele pas supostamente to rico? Quantas e quantas vezes havia sido abordada por velhos, mulheres e crianas, implorando por alguns pesos para comprarem comida? Sacudiu a cabea, afastando essa idia. Que bobagem! Estava se deixando levar pela autopiedade. Era jovem, forte e ativa. Mesmo que o pai tivesse dificuldade para encontrar uma colocao, nunca passariam fome. Procuraria um emprego como balconista, camareira, qualquer coisa. Era pena no estar qualificada para exercer uma profisso, apesar de ter freqentado o melhor colgio da regio.

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As freiras sempre diziam que era tima aluna e que devia prosseguir os estudos, tornando-se advogada, jornalista ou professora universitria. Seu pai, um homem atualizado, insistia em que seguisse uma carreira. Apesar de a esposa ter vivido satisfeita cuidando da casa, ele achava que a mulher moderna devia aspirar a muito mais do que isso. O que no significa que no tenho esperanas de que voc encontre o homem certo e faa de mim um av dizia, com uma risada. Voc est longe de ter cara de av brincava Lorena. Bonito como , seus netos vo cham-lo de titio, e olhe l. Vamos esperar at voc estar com os cabelos todos brancos e com um andar pesado! E era assim que ele estava agora. A preocupao destrua mais do que os anos. Os cabelos castanho-avermelhados tinham adquirido uma tonalidade cinzenta, quase sem vida, e parecia no haver mais o mesmo vigor em seu corpo magro. Lorena sorriu ao se lembrar dos comentrios da me pelo fato dela ser to parecida com o pai, e foi se olhar no
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espelho. Sim, tinham a mesma cor de olhos e cabelos, o mesmo corpo alto e esguio. Examinou-se com um ar crtico. Seu rosto, antes ossudo e infantil, agora mostrava linhas bem marcadas, como via nas mulheres das fotos de revistas de modas, e que poderiam passar por beleza, se no fossem acompanhadas por um nariz arrebitado e boca larga demais. E o resto! Fez uma carinha de desgosto. Os homens argentinos gostavam de corpos mais arredondados nos lugares certos. Ningum, em s conscincia, lhe daria um segundo olhar. Talvez na Inglaterra ainda conseguisse encontrar algum que se interessasse por tantos ossos. No, ia acabar mesmo uma solteirona. Quando finalmente conseguiu pegar no sono, sonhou que estava sendo perseguida por um velho que lhe dizia, com voz trmula: "Case comigo. sua ltima oportunidade". Enquanto o empurrava com repulsa, viu um nome escrito na lapela: R. Vance. Pelo resto da semana, ela e o pai mantiveram suas conversas em assuntos neutros, evitando tocar naquilo que estava sempre presente em seus pensamentos. Mark Williams gastou duas noites
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preparando o relatrio sobre a situao financeira da estncia e Lorena ajudou-o o melhor que pde, secretamente horrorizada com a baguna em que se encontrava a contabilidade. Ela mesma foi despachar o pacote no correio em Campo Verde, a cidade mais prxima do rancho. Depois, comeou a espera. Um dia para a correspondncia chegar a Buenos Aires, talvez dois ou trs, se houvesse algum problema. Ento, o homem teria que ter tempo para estudar o relatrio e os livros, antes de se decidir, o que levaria no mnimo uma semana. Isso significava que no receberiam uma resposta antes de uns dez dias, ou at mais, se o agente no tivesse algo mais urgente para fazer. Um homem como aquele, pensava Lorena, interessado apenas em nmeros e lucros, nunca se apressaria, imaginando que podia haver pessoas morrendo de ansiedade para saber qual seria sua deciso. Mark Williams adotou uma atitude fatalista. Agora que no precisava mais esconder sua preocupao da filha, parecia aliviado e quase feliz. Voltou a cuidar do rancho com um entusiasmo que Lorena no via h muito tempo, empenhando-se em organizar a lavagem do gado com
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pesticida, um programa que vrias vezes por ano, como preveno contra doenas.

acontecia parte da

Seu pai nunca seria um administrador perfeito, pensou Lorena, vendo-o se afastar, cavalgando ao lado de dois pees, gachos dos pampas, srios e incrivelmente competentes no trato do gado. Gostava demais de tudo aquilo, era gentil e cheio de considerao com os empregados, vendo-se como mais um deles. Nada lhe dava mais satisfao do que passar um dia inteiro na sela, cuidando dos animais. Era um mundo de homens, e Lorena aceitava esse fato com naturalidade. O machismo latino impedia qualquer interferncia das mulheres nas atividades de uma estncia, e os pees ficariam chocados se ela tentasse invadir seu territrio. Para um gacho, uma mulher tinha outros usos. O dia estava bonito e ensolarado. Uma brisa agradvel, ainda que um pouquinho fria, soprava por entre os perfumados eucaliptos que ladeavam a estradinha que levava ao ptio em frente da casa. Lorena ficou vendo os homens se afastarem, at
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no serem mais do que pontos na distncia, e depois entrou, com um suspiro. Daria tudo para poder selar seu cavalo e passar o dia cavalgando.. Num rancho do tamanho de Vista Hermosa, era possvel percorrer quilmetros e quilmetros sem se ver uma nica pessoae sem nem mesmo se avistar os limites da propriedade. Porm, havia muito servio a ser feito dentro de casa. Encolhendo os ombros, foi para a cozinha, onde pegou o material de limpeza. Sempre que voltava do colgio interno, assumia a responsabilidade de fazer uma boa faxina na casa. O pai se esforava para manter razoavelmente limpos e arrumados os aposentos que usava, mas sempre havia muito a ser feito. Essa vez no era exceo. Seu quarto, a cozinha e a sala dos fundos, onde passava a maior parte do tempo, usando-a para comer, fazer a contabilidade e ouvir rdio noite, estavam bastante limpos, mas o resto dos cmodos era uma verdadeira lstima. Ao voltar do colgio, Lorena decidira que, nesse ano que ficaria em casa, se encarregaria de fazer Vista Hermosa voltar a ser o lar que havia sido, quando sua me ainda estava viva.
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No desistiria dos seus planos, s por causa daquele velhote de Buenos Aires que podia despej-los a qualquer instante. Foi para a sala de visitas, o cmodo mais bonito da casa, onde sua me, nos velhos tempos, costumava receber as amigas e visitantes de outros ranchos e mesmo de outras cidades. Os mveis e tapetes estavam cobertos de poeira. Pouco depois, atacando a sujeira com todo o vigor, Lorena tossia e espirrava, dando graas por estar com um leno amarrado nos cabelos e um vestido velho e confortvel. Ao passar a flanela pelo grande espelho de parede, decidiu que estava em piores condies do que a sala, mas continuou com o trabalho, sabendo que atualmente no corria o risco de receber uma visita inesperada. Foi ento que ouviu o automvel. Correu para a janela e deu uma espiada. Tinha que ser um alarme falso. No estavam esperando ningum. Exceto... no... seria impossvel. O tal sr. Vance ainda no teria tido tempo para mandar algum para fazer uma vistoria na estncia.

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Mas um carro entrava mesmo em Vista Hermosa. Lorena viu a caminhonete vindo pelo caminho asfaltado, deixando atrs de si uma nuvem de poeira que levantara ao atravessar a estrada de terra que levava aos currais. Em poucos momentos, estacionava em frente do jardim abandonado, que um dia havia sido a alegria e o orgulho de sua me. Quando o motor foi desligado, um estranho desceu e andou rapidamente em direo aos degraus da porta de entrada. Lorena no sabia muito sobre os homens, mas logo percebeu que esse era um daqueles que significavam problema. Problema de um tipo que sua vida curta e at agora protegida no a preparara para enfrentar. Porm, os acontecimentos dos ltimos dias j lhe haviam ensinado alguma coisa sobre as surpresas que o mundo pode oferecer. Ele era alto, alto demais para os padres argentinos, e seu corpo firme e pele queimada de sol sugeriam que estava acostumado a uma vida ativa, ao ar livre, apesar do terno escuro, camisa branca, sapatos de cromo e relgio de ouro deixarem claro que no se tratava de nenhum peo, mas de um homem de
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posio. Ainda no devia ter trinta anos, pensou Lorena. mas a postura arrogante d sua cabea, o queixo quadrado e a linha fina dos lbios denunciavam maturidade e lhe disseram com mais clareza do que simples palavras que esse estranho nunca aceitaria qualquer oposio sua autoridade. Ouviu seus passos na varanda, surpreendentemente leves para uma pessoa do seu tamanho, e logo em seguida uma batida decidida na porta da frente. Foi tomada por uma onda de pnico e hesitou em atender, sentindo uma estranha relutncia em enfrentar o visitante. Talvez fosse embora, se ela ficasse bem quieta. Algo. no fundo do seu ser, parecia lhe avisar que esse estranho ia fazer sua vidinha pacata virar de pernas para o ar, e Lorena no gostou da perspectiva. Claro, devia ter percebido que ele no desistiria. Esperou alguns instantes e depois bateu de novo, com mais fora. Houve uma pausa, e nova batida, como se estivesse perdendo a pacincia. Ento a maaneta foi girada e ele entrou. Lorena nunca poderia esperar uma coisa dessas. Ficou parada, imvel, como paralisada pelo raio de luz que atravessou o vestbulo,
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querendo fugir, mas no conseguindo dar nem um nico passo. Ah, ento h algum em casa. Voc levou um bocado de tempo para atender. Era uma voz fria, acostumada a mandar. Quero falar com o seor Williams. Ele est aqui, ou cuidando do gado? Ele a confundira com uma empregada. No era de admirar, pensou Lorena, segurando o espanador contra o peito, como se fosse uma arma para se defender. E ento? O tom brusco a fez estremecer. No tem lngua? Onde est o seor Williams? Ela comeou a responder com uma vozinha fraca, como se fosse um autmato. Ele no est. Foi... O homem era impressionante demais para algum se sentir confortvel a seu lado. As palavras pareciam presas em sua garganta seca. Claro que no est interrompeu o estranho, com impacincia. Qualquer homem razovel j estaria trabalhando h muito tempo. Estou perguntando onde posso encontr-lo. Vai voltar para o. almoo, ou costuma vir s na hora do jantar? Onde est? Com o gado? Perto da
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casa? H algum que possa ir cham-lo, ou voc est sozinha? As perguntas saam rpidas como uma rajada de metralhadora e Lorena se esforava para responder. Sim... no... isto , no tenho certeza... no h ningum em casa, s eu... sabe. ele... Santo Deus, voc nunca venceria um concurso de inteligncia disse o estranho entredentes. Lorena estremeceu com a observao e ele percebeu. Ah, isso voc entendeu, no foi? No se dignou a pedir desculpas. Tambm, no teria motivos. Afinal, ela estava mesmo se comportando como se fosse uma retardada. Mas ele a pegara to de surpresa, que nem estava conseguindo raciocinar direito. O que quer com o seor Williams? perguntou, as palavras saindo num tom muito mais beligerante do que pretendia. O homem levantou uma sobrancelha, intrigado com a reao. Acho que no da sua conta. Agora, pela ltima vez, onde est ele?

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V procur-lo voc mesmo, se quiser! explodiu Lorena. Afinal, quem era esse estranho prepotente e que direito tinha de interpel-la desse jeito em sua prpria casa? No ia agentar tanta grosseria. Virou-se de costas para ele e comeou a andar, no sabendo para onde ia, s querendo se afastar, antes de fazer alguma coisa realmente desastrosa, como esbofetear aquele rosto bonito. Ele deu dois passos e agarrou-a pelo brao, obrigando-a a virar-se. Olhe aqui, menina, estou pedindo uma informao e vou conseguir. nem que tenha que apelar para a violncia. Lorena sentiu um arrepio gelado na espinha. O que ele ia fazer? Por que havia sido to idiota, dizendo-lhe que estava sozinha em casa? E ento? Os olhos escuros pareciam ser feitos de gelo. ameaando hipnotiz-la. Sacudiu-a, com impacincia. Estou esperando uma resposta, sua pateta! Diga-me onde est o seor Williams. Quero falar com ele. E da? Quem voc para vir me gritando ordens? perguntou, furiosa.
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Os dedos magros e compridos apertaram seu brao com uma fora quase insuportvel, e ela podia sentir a raiva controlada vibrando dentro daquele homem. Meu nome Vance.

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CAPTULO II Vance? Lorena estava chocada e seu rosto demonstrava isso claramente. Voc R. Vance? Esse pedao de virilidade, agressivo e vital, seria mesmo o agente dos proprietrios? Impossvel! Era completamente diferente do tipo de pessoa que costumava representar as multinacionais, geralmente europeus plidos, falando a lngua com grande dificuldade. Ramn Vance. Ramn. Sim, isso explicava o tipo moreno, a altura incomum e o espanhol perfeito. Devia ser argentino, descendente de ingleses ou americanos. Voc parece surpresa disse ele, secamente. Soltou-lhe o brao, e ela se afastou, esfregando o lugar dolorido. E estou. Voc no nada do que imaginei ao ler sua carta. Ele levantou as sobrancelhas. No tivesse o pensei que Mark Williams hbito de mostrar a

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correspondncia empregados.

particular

aos

Era melhor se apresentar logo, pensou Lorena. No, sr. Vance, eu... Ah, tem uma posio mais privilegiada, no? Examinou-a com um leve ar de desdm. Sim, estou sabendo que a seora Williams faleceu h algum tempo. Fez uma pausa significativa. O que aquele homem estava insinuando? Que ela... que seu pai teria... Como se atreve? Sou a filha de Mark Williams! Furiosa, Lorena apertou as mos para no esbofete-lo. Seu sujo... seu... melhor parar com isso. O tom era calmo, mas terrivelmente ameaador. Nunca fui to insultada na vida! Voc ainda no viveu muito. Se isso o pior que j ouviu, tem muita sorte. A voz continuava calma e inalterada. Foi um engano bastante compreensvel, nas circunstncias. Cavalheiros no cometem enganos desse tipo.
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Ele deu uma risada spera. No cavalheiro. se iluda: no sou nenhum

Isso j ficou bem claro! E, pelo que vejo, tambm no vai me pedir desculpas. No tenho o hbito de me desculpar. Alm disso, ainda nem sei seu nome. Lorena fumegava de raiva, mas no havia nada que pudesse fazer. Gostaria de enfrent-lo, mas sabia que seria como uma mosca batendo numa parede de ao. Sou emburrada. Lorena Williams disse,

Muito bem. Agora que foram cumpridas as formalidades, que tal sairmos aqui da porta? Ele parecia ter o dom de deix-la em m situao. Sentiu-se como uma criana de seis anos, sendo censurada por sua falta de educao. Sim, claro. Entre, por favor. Uma manh de faxina no havia feito nada para melhorar o, aspecto da sala de visitas. Ao contrrio, os mveis afastados do lugar, tapetes enrolados, vassouras e

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panos espalhados s contribuam para que parecesse ainda pior. No h outro lugar? perguntou ele. com um ar de desagrado. Costumamos usar a sala dos fundos disse Lorena, encolhendo os ombros. No pode Vamos para l. ser pior do que isso.

Est bem. No ia discutir. Pelo menos, a sala dos fundos estava limpa e razoavelmente em ordem. Tinha feito a faxina no dia anterior, apesar dos protestos do pai. que reclamava que nunca mais ia encontrar nada do que costumava deixar l. Indicou o caminho. A expresso de Ramn Vance no demonstrou se estava mais satisfeito com esse cmodo. Deu-lhe outro daqueles olhares penetrantes que j estava comeando a associar a ele e depois virouse para ela. Gostaria de uma xcara de caf e alguma coisa para comer. Foi uma ordem, no um pedido, e Lorena recuou instintivamente. No tive tempo para fazer uma refeio mais substancial essa manh.
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Ela sentiu vontade de dizer: "Lamento. No por isso que vou aliment-lo". Porm, teve a sensao de que ele lhe daria umas palmadas, se falasse algo parecido. Vou ver o que posso arranjar disse, com maus modos, e dirigiu-se para a cozinha, consciente do olhar que a acompanhava. No levou muito tempo para fazer um bule de caf e preparar um prato cheio de sanduches. Se o sujeito esperava algo sado de um livro de culinria francesa, azar dele, pensou, furiosa. Voltou para a sala e colocou a bandeja em cima da mesa, sem qualquer cerimnia. Ramn Vance estava de costas para ela, olhando o panorama que se descortinava da janela. Ao ouvir o tilintar da loua, virou-se e, sem esperar convite, sentou-se no lugar favorito de seu pai, uma poltrona de couro bastante velha, mas muito confortvel. Pode pr a bandeja aqui ordenou, indicando uma mesinha a seu lado. Falou como se ela fosse mesmo, uma empregada. Lorena engoliu o desaforo que ia escapando de seus lbios e pde
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perceber, pelo brilho que viu nos olhos castanhos, que ele sabia exatamente o que ela estava sentindo. Maldito homem, nada lhe escapava! Pegou a bandeja e praticamente atirou-a sobre a mesinha. Obrigado. J ouvi falar muito na extraordinria hospitalidade dos moradores dos pampas. bom v-la em ao. Lorena ficou vermelha com o tom de zombaria. Olhou para a porta, desejando poder escapar para ter tempo de recuperar a compostura. Seria muito bom se ele quisesse comer sozinho. Voc j almoou? A voz dele interrompeu os pensamentos de Lorena. No estou com fome. A idia de compartilhar uma refeio com aquele grosseiro a revoltava. Porm, como se protestasse contra a mentira, seu estmago roncou, reclamando por comida. Como quiser. Ento, pode se sentar enquanto como. Eu preferia... No estou interessado nas suas preferncias disse ele, suavemente, olhando-a direto nos olhos. Sente-se.
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Voc no tem o direito de me dar ordens! Tenho todos os direitos do mundo. Agora, vai se sentar ou terei que obrig-la? Ele falava srio. Lorena podia perceber isso pelo seu tom, apesar de no ter levantado a voz. No precisava. Obedeceu, sentando-se toda rgida numa cadeira dura, com as mos cruzadas no colo, feito uma menininha. Afinal, no adiantava agir de outro modo: era assim que ele a estava tratando. Quer um pouco? perguntou Ramn Vance, servindo-se de uma xcara de caf. No, obrigada. Ele comeu um sanduche e deu uma mordida num outro. Esto muito bons. Procuramos agradar. Lorena no ia aceitar qualquer oferenda de paz, se era isso que ele planejava. Por acaso, achava que ia ado-la com comentrios desse tipo? Ainda bem. Devo dizer que at agora no tinha notado muita evidncia do seu desejo de agradar. Diga-me, voc sempre
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assim azeda com as visitas, ou tem algo de especial contra mim? O que acha? perguntou Lorena, num tom provocador. Sabia que era idiotice tentar enfrent-lo, mas alguma coisa parecia impeli-la a isso. Acho que vai acabar numa tremenda encrenca, se no tomar mais cuidado. Pare de falar comigo como se eu fosse uma criana! Ento, pare de agir como uma. Levantou-se, e Lorena ficou tensa. O que ia fazer? No, ele no se atreveria a tocar um dedo nela. No mesmo? Voc no to valente como quer aparentar disse ele, com uma risada desagradvel. Tirou metade dos sanduches do prato e deu o resto para ela. Coma. J lhe disse que... Vai comer, quer queira ou no. E vai buscar uma xcara para tomar caf tambm. J me fez perder muito tempo. Antes mesmo que percebesse, Lorena viu-se obedecendo humildemente. No tinha recuado na batalha, pensou, enquanto mordia um sanduche avidamente. Era s que no adiantava
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discutir por algo sem muita importncia. Quando seus olhares se encontraram, viu aquele brilho de zombaria e imaginou a quem estava tentando enganar. Claro que no era a ele. Bem, agora podemos conversar disse Vance, quando terminaram de comer. Sobre o qu? No tenho nada a lhe dizer. Claro que tem. s querer. Afinal, o que est fazendo aqui? Pensei que estivesse na escola. Vejo que muito bem informado! Tenho que ser, para poder executar bem o meu trabalho. Voltei para c na semana passada. J terminei meus estudos explicou Lorena, de m vontade, depois de uma pausa. Estamos em janeiro, o ano letivo terminou em novembro. O que esteve fazendo nesse intervalo? Um curso de etiqueta numa academia de Crdoba. Aprendemos boas maneiras, postura, como servir uma mesa, como receber convidados...

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Esquea os detalhes. Conheo esse tipo de coisa disse Ramn Vance, com uma careta. No parece ter aproveitado muito desse tal curso acrescentou. No sei por que acha que devia ser recebido com um tapete vermelho. A voz de Lorena mostrava seu ressentimento. No uma visita bem-vinda. Foi o que pensei. Diga-me, o antigo agente tambm recebia esse tipo de tratamento? Ele nunca esteve em Vista Hermosa. Ficava em Buenos Aires e no metia o nariz onde no era chamado. Ah, sim, e voc deve ter apreciado muito essa atitude. Enquanto isso, a estncia continuava seu caminho para a runa. Mas claro que voc no deu a mnima para isso, no? Eu no sabia de nada! No? Ah, mesmo. Estava na escola e fazendo cursos de etiqueta. Muito conveniente! Pois eu estou sabendo de tudo. Estive trabalhando, estudando a situao, e no estou nada satisfeito com o que anda acontecendo por aqui. Por acaso, voc se interessou em saber como estavam
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os negcios, depois mostrou minha carta?

que

seu

pai

lhe

Ele me disse que havia problemas. Achei que no devia ser nada de muito grave, que no pudesse ser resolvido com facilidade. Lorena tentou fingir uma atitude digna. Voc entende alguma coisa sobre a administrao de uma estncia? No. Confio no julgamento do meu pai disse, com altivez. Estou contente por algum que tem f nele. ver que h

Quer dizer que no tem? No ponha palavras na minha boca disse Ramn Vance, num tom irritado e autoritrio. verdade, no? perguntou Lorena. com amargura. Deixou tudo bem claro na sua carta: no tem a mnima confiana nele, no ? No conheo seu pai; portanto no posso julg-lo. No, claro que no conhece. Ento, deixe-me dizer-lhe, sr. Vance: ele vale dez

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de voc! um homem honesto, esforado, trabalhador e... Talvez seja mesmo tudo isso. Se for, ter que haver outra explicao para a estncia estar indo por gua abaixo. Seja qual for, estou aqui para descobrir o motivo desse fracasso. Com sua permisso, claro. Monstro sarcstico! Lorena antipatizara tanto com algum. nunca

E o que um bicho da cidade como voc pode saber sobre a administrao de um lugar como este? Por acaso, j viu alguma estncia de gado fora das revistas ou das telas de cinema? perguntou, com desdm. Sei o suficiente respondeu Vance, parecendo pouco inclinado a ampliar a resposta. No estvamos esperando sua visita. Foi o que percebi. E no sei por qu. Afinal, era a nica atitude que eu poderia tomar. Mas no preciso se desculpar. Seu tom era o de um rei concedendo perdo e Lorena levantou o queixo num gesto de desafio. No estou me desculpando. S quis...
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Sim? Explicar por que fiquei surpresa em v-lo. Sei que meu pai teria ficado em casa, se tivesse sido avisado de que voc estava para chegar. Mas acho que isso foi proposital. possvel. Talvez seja mais um exemplo da minha natureza mesquinha, que voc acha to diferente da do seu pai. Vai ver que estou certa quando conhec-lo disse Lorena, confiante. E quando vou ficar conhecendo esse paradigma de virtudes? No vim para c para discutir com voc. Pelo que me lembro, perguntei pelo seu pai alguns segundos depois de nos vermos. Consultou o relgio. Isso foi h quase quarenta e cinco minutos, e ainda no fui informado do seu paradeiro. Lorena desistiu. No adiantava mais tentar ganhar tempo. Quanto mais cedo os dois homens se encontrassem, mais cedo esse estranho arrogante teria oportunidade de rever sua opinio. Papai foi buscar um lote de gado que est perto da fronteira com Los Molinos. Saiu bem cedo, mas acho que ainda vai
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levar algum tempo para voltar. Estudou o visitante com um ar de dvida. Sabe montar? Eu poderia ir com voc para tentar procur-lo, mas no sei que caminho papai vai pegar para voltar. Sabe, aqui no o Parque Palermo de Buenos Aires, onde h caminhos especiais para cavaleiros. um lugar imenso, e algum no familiarizado com os marcos poderia se perder com facilidade. Estou certo de que voc choraria lgrimas amargas, se isso acontecesse comigo caoou Ramn. Quando acha que ele vai estar aqui? Em duas horas, talvez trs, depende. Penso que hoje vai querer chegar mais cedo para deixar tudo preparado para a lavagem com pesticida amanh. Entendo. Ento, no adianta eu ir at l. Ele deve estar muito ocupado e no vai me agradecer por interferir numa hora como essa. Lorena no acreditava que o pai gostaria daquela interferncia em qualquer hora, mas no disse nada. Ansiosa para se afastar um pouco daquele homem, sugeriu, esperanosa:

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Por que no descansa um pouco? Fez uma viagem longa. Quando os olhos escuros a examinaram cheios de zombaria, ficou imaginando se esse Ramn Vance tambm era um telepata. Parecia ler seus pensamentos com a maior facilidade. Lamento desapont-la, mas no estou cansado. Um vo de hora e meia num avio confortvel e uma viagem relativamente curta por estradas razoveis no so suficientes para me afetar. Lanou-lhe um olhar malicioso. Se bem que tenho que admitir que essa ltima hora foi um pouco difcil. No ia lhe dar o gostinho de responder, pensou Lorena, decidida a tomar uma atitude gelada e polida que talvez surtisse mais efeito com ele. O que gostaria de fazer, sr. Vance? Est me dando carta branca? Parece que no tenho escolha. Tem razo. Ento, mostre-me a casa. Quero ver cada parte dela, desde o telhado at o poro, se tiver. Entendeu?

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Perfeitamente respondeu Lorena, entredentes. Duas horas depois teve que acreditar que o homem no sabia o que era cansao. Tinham feito uma excurso completa pela casa subindo at em escadas para inspecionar tetos e telhados. Ele no deixara nem mesmo de examinar cada canteiro do jardim e da horta. E, enquanto andavam, fazia perguntas, muitas das quais ela havia sido incapaz de responder. O homem no deixava passar nada. H quanto tempo tinham feito a ltima reviso do telhado? E do encanamento? Que mveis e utenslios tinham sido substitudos por seu pai e o que o antigo ocupante da casa levara, h quase vinte anos? Os quartos de hspedes costumavam ser arejados com freqncia? Tinham o hbito de receber visitas? Que tipo de verdura plantavam? Seria possvel se conseguir uma quantidade suficiente para ser vendida a outros consumidores? Voltaram sala dos fundos onde tinha se iniciado a maratona, e Lorena no se preocupou em esconder seu cansao, quando afundou numa poltrona.

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Exausta? perguntou ele, sem demonstrar qualquer compreenso. Fui demais para voc? O que adiantava responder? Ela suspeitava de que Ramn Vance tinha se divertido muito em v-la se atrapalhar nas respostas ao seu interrogatrio. O pior que sabia que se sara muito mal naquela prova. Imaginou o que ele ia inventar agora. Normalmente, a essa hora, j estaria pensando nos preparativos para o jantar. Gostava muito de cozinhar e tinha prazer em fazer pratos gostosos para o pai, que, quando estava sozinho, no variava muito sua dieta, comendo sempre carne, preparada sem muita imaginao. Parece que s um terremoto conseguiria arranc-la dessa poltrona disse Vance, num tom enganosamente suave. E da? No acha que est na hora de cuidar do jantar? O maldito parecia mesmo ter o dom de ler seus pensamentos. Apesar de saber que, se tivesse um pingo de juzo, devia
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desaparecer em direo da cozinha, Lorena no conseguiu controlar o mau humor. Estou cansada. Seu maravilhoso pai no merece encontrar uma refeio decente depois de passar um dia inteiro na sela? Ele vai entender. mesmo? Bem, pode ser que ele esteja acostumado com suas malcriaes, mas eu no gosto disso. Se est preocupado com o jantar, por que no toma uma providncia? exatamente o que vou fazer. Antes mesmo que ela percebesse o que estava acontecendo, viu-se arrancada da poltrona e empurrada para dentro da cozinha. Me largue, seu porco! Lutou, conseguindo muito pouco contra aqueles braos de ao, chutando as pernas compridas numa v tentativa de escapar. Podia ter economizado energias. Seus esforos no resultaram em nada. Foi isso que lhe ensinaram na escola de etiqueta? perguntou Ramn Vance,

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depois de conseguir sua rendio com um simples torcer de pulso. Seu miservel! gritou Lorena, ofegante, forada a se apoiar naquele corpo magro e forte, completamente exausta para tentar continuar lutando. O maldito no estava nem mesmo respirando mais rpido. E ento. Vai cuidar do jantar agora? Vou. derrotada. Sabia quando estava

A que horas vocs costumam comer? L pelas sete. Sei que muito cedo pelos padres de Buenos Aires, mas somos pessoas simples e trabalhadoras que dormem cedo e acordam cedo. No temos tempo para uma vida de elegncia. Ele ignorou a observao. Est cozinhar? bem. s sete, ento. Sabe

Vai ter que esperar para ver. possvel que fique decepcionado. Na certa, as mulheres com quem voc anda so mestras na cozinha francesa. Nem todas disse ele, num tom ligeiramente divertido. De modo geral,
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no escolho minhas companhias por seus talentos culinrios. Claro que no, pensou Lorena. Seriam peritas em outras coisas. Se esse sujeito estava tentando deix-la embaraada, no ia conseguir. Podia no ter muita experincia com homens, mas no era boba e sabia muito bem do que ele falava. No ia nem lhe dar o gostinho de ficar corada. Ramn Vance agora estava a meio metro dela, encostado no batente da porta. Mas, ainda assim, parecia perto demais. Sua proximidade a afligia de um modo estranho, e Lorena quis se afastar para fugir desse efeito. Deu uns passos para dentro da cozinha e estremeceu ligeiramente. Por que ele tinha que ser assim to... to fsico? Eu a machuquei? O que acha? Vou estar toda roxa amanh disse, cheia de ressentimento. A culpa s sua. Talvez as manchas sirvam para lembr-la de que no se deve lutar contra o inevitvel.

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Oh, claro! Sim, seor Vance. No, seor Vance. Como quiser, seor Vance. assim que gostaria que fosse? Seria uma agradvel surpresa, vinda de algum como voc. Talvez seja esse o tipo de tratamento que encontra com as suas mulheres, mas comigo diferente! Veremos. E mesmo? desafiou Lorena. No sei, no. Ele encolheu os ombros. Parecia no estar disposto a comear uma nova discusso. Graas Deus, pensou ela. Vendo que a observava, como se a estudasse nos mnimos detalhes e a comparasse com as mulheres que conhecia, no conseguiu evitar uma pontada de orgulho feminino ferido. Sabia que devia estar horrvel, com os cabelos escondidos pelo leno e usando um vestido velho e disforme. Ainda por cima, suja de p e vermelha de raiva! Claro que no era uma dessas bonecas de cidade, que passam dias nos institutos de beleza e ficam apavoradas quando um vento desmancha seu penteado, mas sabia se arrumar e sempre conseguia dar uma boa
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impresso. furiosa.

Quando

queria,

pensou,

Bem, vou deix-la sozinha para produzir o jantar do sculo disse Ramn Vance, afastando-se. O que vai fazer? Com certeza; ia sair pela casa, procurando outros motivos para acusar a famlia Williams de molenga e preguiosa. Quer que eu fique lhe fazendo companhia? Ele estava caoando dela. No sei bem por qu, mas achei que gostaria de me ver pelas costas por alguns momentos. E acertou. Mas... Mas no quer me ver xeretando por a, descobrindo outras falhas do seu querido pai, certo? Ele podia ler sua mente como um livro aberto, pensou Lorena, querendo sapatear de raiva como uma criana frustrada. Era esperto demais. Por que tinha que ser algum como ele? Por que o agente no era um velhote com um certo gosto por mocinhas bonitas? Assim, poderia tentar fazer alguma coisa para melhorar sua disposio quanto situao da estncia.
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Porm, que mulher conseguiria enfrentar Ramn Vance? Vou dar uma volta informou ele. Acho que causarei nenhum mal. l fora assim no

Faa o que quiser. Pode ir para o inferno; seria at melhor. Lorena no estava mais preocupada com o que ele pensasse. Se quisesse xeretar, que fosse. No havia mesmo jeito de impedi-lo. Vance deu uma risada, e o som foi vibrante e inesperadamente atraente. Vou tentar no chegar atrasado para o jantar. Ah, Lorena... Era a primeira vez que dizia seu nome, e ela ficou tensa. Sim? perguntou, com maus modos. O que agora? melhor voc se arrumar um pouco. E mesmo? Sim. Sempre posso desculpar desastres culinrios de uma mulher que se esfora para agradar em outros aspectos. Voc est horrvel no momento, mas acredito que pode ser at apresentvel, quando quer.
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No lhe dando oportunidade de uma resposta custica quela provocao, Ramn Vance desapareceu em direo do jardim, no deixando qualquer consolo para Lorena, seno bater as panelas, furiosa por no poder atir-las na cabea dele.

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CAPTULO III Enquanto preparava a comida, Lorena mantinha a ateno voltada para o ptio, na esperana de conseguir avisar o pai sobre o visitante, antes de serem feitas as apresentaes formais. Porm, ao perceber que ele ia mesmo chegar atrasado, foi forada a abandonar a idia e ir para o quarto, que ficava numa das alas laterais, para se arrumar. Tomou uma ducha rpida no banheiro antiquado, um dos quatro da casa e o nico em perfeito estado de funcionamento, e depois foi inspecionar seu guarda-roupa para escolher algo adequado. Fez uma careta ao ver o que tinha sua disposio. Alm dos uniformes do colgio, sobrevivia praticamente custa de jeans e camisetas, mais alguns vestidinhos de algodo, na maioria feitos por ela mesma na velha mquina de costura da me. No tinha uma nica pea altura dos padres de um homem como Ramn Vance. Tocou um dos vestidos de tecido xadrezinho que faziam parte do seu uniforme de vero no colgio interno. Era
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pouco mais do que um guarda-p, abotoado na frente, com pregas na saia e golinha redonda. Por que no? Afinal, ele a tratava corno uma menininha. Depois de se vestir, prendeu os cabelos em duas trancas. Olhou-se no espelho, analisando o resultado. Com uma risadinha, percebeu que parecia ter uns doze anos. Bem feito! Ele estava acostumado com mulheres que se esforavam por agrad-lo e que, com certeza, passavam o tempo todo pensando nos trajes elegantes que usariam nos encontros. Pois bem, aqui estava uma qu no tinha a mnima inteno de fazer nada parecido e que no se incomodava em alardear isso em alto e bom som. Olhou para o relgio. Seis e meia, e ele havia dito que jantariam s sete. Em ponto, se j sabia alguma coisa sobre aquele homem. Lorena esperou que o pai no se atrasasse demais. A idia de comer sozinha com Ramn Vance no era exatamente agradvel. Enquanto se dirigia para a ala principal da casa, ouviu a voz do pai e deu um suspiro de alvio. Suas preces tinham sido atendidas! Papai! Finalmente voc voltou, graas a Deus! Aconteceu uma coisa horrvel... Parou, completamente sem
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jeito, quando viu que Mark Williams no estava falando com um dos empregados, como pensava, mas com Ramn Vance. Os dois homens se viraram para ela, que engoliu o resto das palavras apressadamente. Lorena! A expresso de surpresa e desaprovao do pai no deixou dvida do que tinha achado de sua falta de modos. Lanou um olhar para o homem a seu lado, como que pedindo desculpas. Sinto muito, seor Vance. Minha filha tem a tendncia de falar sem pensar... Eu j tinha notado. tpico dos muito jovens, no? A discrio vem com a maturidade. Os olhos escuros a examinaram com um leve ar de desagrado por sua nova aparncia. Voc devia ter levado o seor Vance ao quarto de hspedes. Lorena. Por que no faz isso agora? Talvez ele queira trocar de roupa para o jantar. Olhou para as prprias roupas, empoeiradas e cheirando a cavalo, que contrastavam violentamente com a aparncia imaculada do visitante. Com licena. Vou deix-lo aos cuidados de Lorena enquanto me lavo. O olhar que lanou filha no deixava
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dvida de que haveria encrenca, se ela no tratasse o hspede com o mximo de cortesia. Ela pode ser uma anfitri perfeita, quando se empenha. S que agora no est se empenhando, no ? perguntou Ramn, quando ficaram sozinhos. Imagino que isso indicou seu vestido seja s para me provocar, no? E provoca? docemente. perguntou Lorena,

No do modo que imagina. O olhar percorreu sua figura, fazendo-a ficar subitamente consciente, de que o uniforme do ano passado estava um pouco justo demais. Seus seios firmes e cheios foravam os botes e a saia revelava mais das suas pernas bem feitas do que seria aceitvel pela moda ou mesmo pela decncia. No olhe para mim desse jeito. Se pretende andar por a parecendo uma menina prodgio que no quer aceitar a idade, melhor ir se acostumando que olhem para voc. Ramn riu. No sou o nico homem que vai reagir assim. Seu monstro!
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J ouvi isso, e no foi s uma vez. Agora, que tal obedecer seu pai como uma boa menina deve fazer e me mostrar o meu quarto? Por aqui disse Lorena, entrando na ala de onde sara e seguindo em frente, sem se dignar a ver se ele a seguia. No percebera antes como o quarto parecia feio e abandonado. Era usado to raramente, que ningum se preocupava em lhe dar uma pintura nova ou trocar as cortinas desbotadas. Um ou outro representante de firmas de produtos qumicos ou agropecurios, algumas amiguinhas suas que tinham vindo para um fim de semana haviam dormido ali, mas, na maioria do tempo, o quarto permanecia fechado e esquecido. Ramn Vance entrou na frente. Que aposento encantador! Combina muito bem com o resto da casa comentou, secamente, enquanto passava a ponta do dedo pela camiseira empoeirada. No tenho tempo para cuidar de tudo disse Lorena, defendendo-se. A casa grande demais. H vinte anos, quando meu pai veio para c, havia quarenta empregados para cuidar da estncia. Pode
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imaginar que quatro homens trabalhavam em tempo integral nos jardins? Havia uma governanta e um exrcito de camareiras para fazer a limpeza. Os tempos mudam. Ramn testou a cama com uma das mos e as molas do colcho rangeram em protesto. E nem sempre para melhor. Antigamente, os donos das fazendas se preocupavam com suas propriedades, mesmo que no vivessem nelas. Agora, fica tudo nas mos de pessoas como voc. Est dizendo que no me importo? Ora, se no me importasse, no estaria aqui para descobrir por que o lugar no est rendendo o que deve. Lucros! Dinheiro! s nisso que pessoas como voc pensam! Pois saiba que h coisas mais importantes na vida. Nem tantas disse Ramn, calmamente. O que pagou sua escola gr-fina? O que que a alimenta, veste e lhe d oportunidade de ser alguma coisa? Palavras so muito bonitas, mas no substituem o dinheiro. No adianta falar com voc. No entenderia, mesmo.
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Talvez no. Sou um bruto insensvel, no? Foi voc quem disse. Quando me conhecer melhor... No tenho vontade de conhec-lo melhor, seor Vance. Ele ignorou a grosseria. Vai descobrir que tenho sentimentos muito fortes sobre certas coisas. E ouame: se continuar insistindo em implicar comigo, vai acabar recebendo mais do que pediu. Lembre-se de que s vezes o touro acaba levando a melhor numa tourada. No tenho medo disse Lorena, num desafio. Mas, por dentro, sentiu um estremecimento de puro pnico. Apesar de no querer reconhecer, sentia-se inquieta, sem saber como lidar com esse homem. Nunca havia encontrado algum to msculo, to cheio de confiana. Era astuto, tambm. At agora, tinha estado brincando com ela, sabia disso. Se realmente se empenhassem numa batalha de vontades, Lorena suspeitava de que seria a perdedora, e no estava gostando da idia.
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bom saber que no sente medo de mim disse ele, num tom agradvel. Isso far com que a vida por aqui se torne um pouco mais interessante, mesmo se voc acabar capitulando no final. Quem est falando em capitulao? perguntou ela, com atrevimento. Eu. J sabia que ele podia se movimentar com incrvel rapidez; ainda assim, pegou-a to de surpresa, que no teve tempo de reagir. Um brao j estava em torno dela, antes que percebesse o que acontecia, uma mo agarrava a sua nas costas, enquanto outra puxava-a para muito perto dele. Lorena estremeceu com uma excitao sbita e desconhecida. Havia algo naquele homem que despertava seus sentidos de uma forma completamente estranha. Eu avisei disse Ramn, tenso. Voc no quis me escutar, no ? Pensei que fosse mais esperta. Bem, se no entende a voz da razo, vamos ver se esse mtodo tem melhores resultados. Sua boca caiu sobre a dela com uma insistncia que no permitiu qualquer tentativa de fuga. Depois de alguns
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segundos de uma sensao intensa, que quase fez seu corao parar, Lorena no tinha mais certeza se realmente gostaria de escapar. Seus lbios se entreabriram instintivamente sob os dele e seus sentidos imaturos comearam a reagir quele assalto experiente. Uma parte do seu ser gritava que no devia se render, que seria humilhante demais. Porm, era tarde para gritos de alerta. Estava sendo levada por uma onda de prazer. Ramn soltou-a de repente e afastouse, deixando-a meio tonta, quase cambaleante com a rapidez da ao. Talvez seja esse o melhor meio de se lidar com voc disse, pensativo. Pelo menos, fica de boca fechada. No teve muita experincia com homens, no , Lorena? Ela jamais admitiria isso. Encolheu os ombros. Por acaso, esperava que eu correspondesse com entusiasmo'? Ora, eu nem mesmo gosto de voc! No gostou nem um pouco do sorriso que ele lhe deu.

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No achei que faltava entusiasmo; s prtica. Ora, seu... seu... Sim? Lorena no conseguia fazer o insulto sair da garganta apertada. Quis lhe dar uma bofetada, mas sabia que a punio viria na mesma hora. Em vez disso, passou a mo pelos lbios, para deixar bem claro que tinha achada aquele beijo repugnante. Fique longe de mim, seor Vance disse, recuando para a porta. melhor me chamar de Ramn. Os olhos escuros brilhavam, como se um diabinho danasse dentro deles. Afinal, j nos beijamos. Esse foi o primeiro e ltimo beijo que ter de mim! Uma pena. Com um pouco de prtica, voc poderia ser at razovel. Voc tambm. bom comear aprendendo um pouco de bons modos! Com essas palavras, Lorena fugiu para seu quarto, trancando a porta como se temesse uma perseguio. No precisava ter se

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preocupado. O corredor continuou silncio e ela pde respirar de novo.

em

Sentia o corpo queimar, s em pensar no incidente. Como ele pde agir daquele modo? E, mais importante, como pde ela se entregar? Tinha sido mesmo Lorena Williams quem havia provocado um homem at aquele ponto e que gostara... sim, gostara do que aconteceu depois? O que havia em Ramn Vance que a fazia reagir assim? O pai notou que havia algo de errado com ela. Seguiu-a at a cozinha, quando foi fazer o caf depois do jantar. O que est havendo com voc perguntou, depois de fechar a porta para o visitante no ouvir. A comida no estava boa? Fiz o melhor possvel, papai respondeu, fingindo ignorncia. O jantar estava excelente e voc sabe. Sempre foi uma mestra no preparo das empanadas e do arroz com frango. Estou falando do modo como est agindo. No entendi. Lorena, estou decepcionado com voc. Mal conversou com o seor Vance, e,
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nas poucas vezes que falou, comportou-se como uma criana mimada. No sei o que ele est pensando de voc! E que me importa? Ora, vamos, papai. Ele no nenhum bobo. Sabe muito bem que no devia esperar outro tipo de tratamento. Afinal, no bem-vindo aqui. Olhe, filha, a posio dele to difcil como a nossa. Mas voc no ajuda em nada. Se est se comportando desse jeito por lealdade a mim, esquea, querida. Eu simplesmente no gosto dele. No gosta dele? No seja tola! Mal o conhece, como pode dizer se gosta ou no do homem? Ele me parece at agradvel. Lorena encolheu os ombros. Sabia que no estava mesmo fazendo nada para ajudar, Desculpe, papai. No consigo evitar. Acho que foi um caso de antipatia primeira vista. s vezes acontece. Bem, no quero que acontea agora o pai falou, com uma firmeza inesperada. No podemos fazer dele um inimigo. Dependemos demais do relatrio que vai apresentar a nosso respeito.

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No me obrigue a bancar a hipcrita, papai. No saberia fingir que gosto dele. No isso que quero que faa. S espero que trate o seor Vance com a cortesia devida a um hspede. Mark suspirou. No piore as coisas, Lorena, por favor. Ele vai ficar aqui por algum tempo, inspecionando tudo. No ser um mar de rosas para mim. No agradvel trabalhar sabendo que estou sendo observado e criticado a cada movimento em falso. Se est decidida a antagonizar o homem, a vida no ser fcil para nenhum de ns nas prximas semanas. Prximas semanas?! aqui todo esse tempo? o que parece. Lorena teve vontade de gritar. Como suportaria sua presena por tanto tempo?. Vou fazer o possvel, papai disse, sabendo que tinha que se esforar. Mas no espere milagres, viu? Agora est falando como minha filhinha! Mark deu um sorriso e voltou para a sala, parecendo bastante aliviado. O hspede notou os sbitos esforos de Lorena para ser agradvel. Ela percebeu
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Ele

vai

ficar

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isso pelo brilho matreiro nos olhos escuros, apesar de ele dirigir a conversa quase que s a seu pai. Claro que estava se divertindo em v-la rastejar, pensou, furiosa. Na manh seguinte, Lorena levantou-se la cama com um suspiro. Seu dia j estava estragado, s de pensar que teria que ver Ramn Vance novamente. Vestiu-se devagar, querendo adiar aquele momento. Quando olhou para o relgio, franziu a testa. J eram quase seis e meia! Ia se atrasar com o caf da manh, se no se apressasse. O pai j devia estar acordado e impaciente para sair para o trabalho. Naturalmente, o hspede ainda estaria dormindo. Um executivo de Buenos Aires nunca aparecia no escritrio antes das nove. Buenos dias, seorita. A voz vinda da porta da cozinha quase a fez deixar cair a loua. Buenos dias respondeu, tensa, colocando os pratos em cima da mesa e tentando aparentar uma calma que no sentia. Ramn Vance deu uma olhada significativa para o relgio de pulso.
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Seu pai me disse que voc geralmente costuma estar de p bem antes disso. Estava imaginando se tinha perdido a hora. E ia me tirar da cama? Pensei em lhe dar mais cinco minutos disse, calmamente. Depois... quem sabe? Doenas desesperadas exigem remdios desesperados. E est desesperado companhia, seor Vance? pela minha

No. S pela comida. Tenho um dia de trabalho duro minha frente. Ah, sim. Na certa, pretende ensinar uma ou duas coisinhas aos gachos. Lorena lanou-lhe um olhar de desdm, mas, no ntimo, no conseguiu deixar de admirar a figura mscula sua frente. Ramn Vance havia trocado o terno escuro por jeans desbotado, botas e uma camisa de algodo aberta no peito, que o faziam parecer muito diferente de um executivo de Buenos Aires. Tinha um aspecto duro e perigoso. Porm, a aparncia no era suficiente nos pampas. Um homem tinha que provar que era homem por suas aes, no por seus trajes.
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Virou-se de costas para ele e comeou a preparar o desjejum. Quanto mais cedo comessem, mais cedo se livraria daquele homem irritante. Em tempo recorde, serviu a costumeira refeio matinal dos pampas: bife a cavalo e uma montanha de torradas acompanhadas de caf forte. Ficou satisfeita em ver o pai comer com gosto, tal como o visitante. Apesar de estar preocupado, ia precisar de todas as energias para o trabalho duro que o esperava. No era fcil conduzir animais assustados para dentro das calhas cheias de gua misturada com pesticida para a lavagem. Lorena sorriu consigo mesma, ao ver os homens se afastando. Ramn Vance era uns bons quinze centmetros mais alto do que seu pai e tinha uma figura muito mais imponente, mas ela sabia muito bem a quem os gachos iriam obedecer. Mark Williams sempre trabalhara baseado no princpio de nunca pedir a um empregado para fazer algo que ele mesmo no pudesse executar Por isso, os homens o respeitavam tanto. S queria ver como Ramn ia se sair com eles; principalmente adotando aquela atitude de dono da verdade!
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Lavou a loua e comeou a cuidar da arrumao da casa. Um sorriso aparecia em seus lbios, sempre que pensava como aquele bicho da cidade estaria se saindo com os vaqueiros. Quando Mark Williams trabalhava longe de casa, costumava levar alguma coisa para comer no almoo, ou ento compartilhava de um assado com os homens. Mas, se ficava por perto, Lorena lhe levava uma cesta com a refeio. De acordo com o hbito, ela preparou uma montanha de sanduches e completou a cesta com frutas, queijo e algumas garrafas de cerveja gelada. Tinha certeza de que os homens apreciariam. At superhomens como Ramn Vance precisavam de combustvel, pensou, com azedume. O calor atingiu-a como uma muralha slida, quando saiu da casa em direo da rea da lavagem. Em poucos minutos, j estava suada e a cesta parecia muito pesada. Logo comeou a ouvir os gritos dos pees incitando o gado a entrar no corredor que levava aos cochos de lavagem. Essa era uma operao-que devia ser feita vrias vezes por ano para manter os animais livres de doena. No entanto, o
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gado nunca conseguia se acostumar a isso e o trabalho era duro e perigoso. Lorena fez uma parada, bem fora do caminho da ao. Conhecia o suficiente dessa operao para ter cincia dos perigos que podiam correr os pouco cautelosos. Uma patada era capaz de deixar um homem inconsciente, e, se ele casse no meio dos animais assustados, suas chances de sobrevivncia seriam nulas. Encostou-se na cerca, admirando mais uma vez a habilidade com que os pees a cavalo conduziam o gado, ajudados por seus cachorros feios, mas incrivelmente eficientes. Lorena olhou para onde estava Ramn Vance e imaginou como se sentiria no meio de toda essa atividade. Mesmo um completo ignorante das coisas que se passavam numa fazenda de gado no podia deixar de apreciar tal exibio de percia. Um sorrisinho de desdm passou por seus lbios. Ele continuava bancando o vaqueiro, pensou, fingindo que estava vontade e carregando um longo chicote. Como percebendo que estava sendo observado, ele virou-se de costas para os animais e olhou para ela. Seus olhos se
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mantiveram fixos um no outro por um longo momento. Lorena foi a primeira a desviar o olhar. Maldito homem. Ser que tinha que fazer isso toda vez? O ltimo lote de vacas foi conduzido pelo corredor e, pouco depois, seus corpos molhados e brilhantes ressurgiram no cercado, onde eram reunidas para serem levadas de volta pastagem. Toda a operao parecia ter sido realizada com o maior sucesso. O pai devia estar aliviado, pensou Lorena, satisfeita, enquanto acenava para ele e pegava a cesta para lev-la ao galpo. Havia uma enorme quantidade de poeira no ar. Se no fosse por isso, ela teria percebido o perigo. Quando notou o corpo fino e enrolado, quase da mesma cor do cho, a cobra j se preparava para o bote. Culebral gritou um dos pees. Cuidado,nia! Culebra! Comeou a correr para ela, mas estava a mais de cinqenta metros de distncia. Lorena ficou imvel, como paralisada, esperando pelo ataque. Mas ele no veio. Um chicote, cortando o ar com a mesma rapidez do bote da cobra, impediu o
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ataque. No instante seguinte, Lorena era agarrada pela cintura e arrastada para longe do perigo. Sua idiota! resmungou uma voz em seu ouvido. Por que no olha por onde anda? Com um esforo, ela se virou para olhar para seu salvador. Percebeu vagamente que um dos homens matava a cobra. Era trmula. venenosa? perguntou,

Mesmo que no fosse, voc ia levar uma picada feia que a deixaria fora de ao por um bom tempo disse Ramn. Eu simplesmente no a vi. A voz de Lorena estava fraca. Agora que o perigo tinha passado, sentia-se entorpecida. Tudo tinha acontecido com tanta rapidez! Suas pernas comearam a dobrar, mas antes que casse ele a segurou, quase com brutalidade. Voc no vai desmaiar! Vamos, Lorena, controle-se! O perigo j passou. Ela sabia disso, mas no estava conseguindo assimilar tudo que acontecera e seu nico desejo era explodir em
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lgrimas. Porm, aquelas palavras duras a foraram a recobrar as foras, afastandose daquele corpo firme em que se amparava. Lorena, voc est bem? Mark Williams estava plido quando se aproximou deles. Ela chegou a picar? No, no. Quase pisei na cobra, mas ela nem chegou a completar o bote. Seja quem for que usou o chicote, foi mais rpido do que o vento. Graas a Deus! Foi um golpe magnfico, Vance. Obrigado. Mark sorriu para o salvador da filha. Onde aprendeu a fazer isso? No circo? Foi pura sorte, s isso disse Ramn, encolhendo os ombros. Qualquer outro teria feito o mesmo. Eu que estava mais perto. No houve nada de herico. Voc? perguntou incrdula. Foi voc quem chicotada? Mas como... Lorena, deu a

Com licena, preciso ir falar com os homens. Oh, Williams... Sim?

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Cuide dela. melhor lev-la de volta para casa. Levou um bom susto e vai precisar algum tempo para se recuperar. Com um aceno de cabea, Ramn afastouse em direo dos pees que estavam parados num grupo, comentando o acidente. Vamos, mocinha, para casa. Pode andar? Estou bem, papai. No preciso fazer drama. Estou tima. Tudo o que preciso agora ... De uma boa cama. Vance tem razo: voc levou um choque e tanto. Ainda protestando sem muito empenho, Lorena deixou-se conduzir pela mo do pai. Suas pernas estavam fracas e a cabea girava. No queria desmaiar. No podia desmaiar. Mas, de repente, o cho comeou a ondular sob seus ps. Antes de ser envolvida pela escurido, teve certeza de ouvir novamente a ordem de Ramn Vance, mandando-a se controlar, mas dessa vez seus esforos foram inteis.

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CAPTULO IV Ramn ainda estava dando ordens, quando Lorena acordou. Primeiro, pensou que continuava dormindo e sonhando. Se no fosse assim, como se explicava que estivesse na cama, de camisola, com o sol da tarde ainda alto no cu? Ento, lembrou-se. Eu lhe disse que no devia desmaiar falou Ramn Vance, num tom acusador. Estava sentado numa poltrona ao lado da cama e sua figura poderosa dominava o cmodo. Parece que, pelo menos uma vez, algum o desobedeceu. Lorena respondeu, com uma vozinha fraca. O que est fazendo aqui? Bancando a bab. O brilho em seus olhos indicou que no apreciava a experincia. Oh... Ela registrou a informao com alguma dificuldade. Sua cabea ainda estava confusa. Cad papai? Voltou ao trabalho.

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Quero ver papai disse, como uma criana desamparada. No vai dar. Ele tem coisas mais importantes a fazer do que ficar refrescando sua testa febril. Voc o fez voltar, no ? Sei que ele no queria sair do meu lado. Ficou mesmo um pouco preocupado. Voc apagou sem mais nem menos, dandolhe o maior susto. Mas eu lhe disse que no devia dar muita importncia. E claro que papai ficou tranqilo disse Lorena, com ironia. Naturalmente. Ainda mais quando me ofereci para ficar com voc at ter certeza de que estava bem. E estou? Diga-me, doutor. Pelo jeito, est se recuperando rapidamente. Ramn falou num tom seco, e pegou seu pulso. O contato fez os sentidos de Lorena se excitarem involuntariamente. Sua pulsao ainda no est totalmente normal. Voc no tem um efeito exatamente calmante sobre mim. Para falar a verdade,

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faz meu sangue ferver a maior parte do tempo. Parece que no consigo fazer nada direito, no que se refere a voc, no ? No parecia muito preocupado. isso mesmo. Ento, Lorena lembrou-se do acontecido. Oh, desculpe. No lhe agradeci por me salvar da cobra. J era tempo. Ele no fazia nada para melhorar as coisas. Estou muito grata. No precisa se esforar. Posso sobreviver sem discursos bonitos, se acha to difcil faz-los. Continuo dizendo que voc no aproveitou muito o tal curso de etiqueta. No sou muito boa em agradecer foi o melhor que ela encontrou como desculpa. Alm disso, como que se agradece a algum que salvou nossa vida? Parece um pouco melodramtico, no? Ramn deu uma risadinha. Ah, sim, a famosa discrio inglesa... o certo receio de deixar as pessoas embaraadas. No precisa se preocupar
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com isso. No tenho nada de ingls e ser preciso muito mais do que um agradecimento para me fazer corar. Ela bem podia imaginar. Quantos homens conseguiriam estar sentados no quarto de uma moa que mal conheciam, parecendo to vontade e conversando despreocupadamente, como se fizessem isso todos os dias? Ele ainda atorment-la. no tinha terminado de

Claro, se voc acha que simples palavras no so capazes de expressar seus agradecimentos, podia tentar as aes disse, com um ar malicioso. Dizem que elas surtem melhor efeito. , bem que podia. Tentou enfrentar seu tom casual no mesmo nvel. Mas no vai, no ? No diga que est desapontado. Por acaso, valoriza tanto assim os meus beijos? Tenho que reconhecer que tm uma certa qualidade, mas no vou morrer sem eles. Estudou-a por um instante, seu olhar to penetrante que Lorena mexeu-se,

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inquieta. S imagino o que seria preciso para voc perder a cabea por um homem. Muito oferecer! mais do que voc tem a

No faa declaraes impensadas, ou posso ficar tentado a provar o quanto est errada. Isso uma ameaa ou uma promessa? Ficou surpresa com seu prprio atrevimento. O que havia nesse homem que a fazia esquecer toda a cautela? No entanto, esse duelo de palavras era excitante e convidava a um perigo com que antes nunca teria sonhado. Digamos que estou fazendo uma declarao de intenes respondeu Ramn. Enquanto isso, vou lhe dar alguma coisa por conta, s para provar meu interesse. Inclinou-se sobre a cama e deslizou os braos em torno dela, puxando-a para perto. Seus lbios queimaram uma trilha sensual de pequenos beijos em seu pescoo e face, antes de alcanarem a boca. Como na primeira vez, os lbios de Lorena se entreabriram, como se tivessem vontade prpria.
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Era loucura, e ela sabia disso. Mas no se importou. Seus braos o envolveram, puxando-o para ainda mais perto. Nunca tinha estado assim to junto de um homem, mas um instinto primitivo a guiava, enquanto sensaes desconhecidas pulsavam dentro de seu corpo, tornando-a consciente de apetites que nunca imaginara existir. Todo seu ser estava vivo, como um instrumento de cordas respondendo ao toque de um artista talentoso. No ofereceu qualquer resistncia, quando Ramn a fez deitar e comeou a puxar a camisola com movimentos lentos e embriagadores, expondo seu corpo quente s carcias das suas mos experientes, levando-a a um auge de desejo que gritava por uma satisfao que s ele poderia proporcionar. Com um movimento gil, Ramn cobriu-a com seu corpo firme. E ento? Isso prova alguma coisa? A voz dele soou como vinda de muito longe. O qu? perguntou Lorena, confusa. Um segundo antes, parecia que no podia haver mais nada entre eles, seno a mais ntima das experincias. Agora, Ramn
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estava se levantando como se nada tivesse acontecido. A desiluso caiu sobre ela como uma onda avassaladora. Seu sujo! Por qu? Por ter recusado o que voc estava me oferecendo com tanta ansiedade? Com gestos descuidados, indiferentes, ele passou a mo pelos cabelos despenteados e abotoou a camisa. Ou est brava por eu ter parado justamente quando as coisas estavam ficando interessantes? Como se atreve a sugerir que eu estava... que eu ia... Lorena no encontrou palavras para expressar sua indignao. Que queria que eu fizesse amor com voc? Acho que seu comportamento no deixou margem para dvida. No notei nenhuma tentativa de lutar contra mim. Lorena ficou em silncio, morta de vergonha. Depois, conseguiu juntar alguns restos de dignidade. Voc se aproveitou de mim. Nenhum homem decente teria se comportado desse modo. Ser mesmo? No sabe nada sobre homens, decentes ou no; melhor se
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convencer disso. D graas a Deus por ter se sado dessa sem se queimar. Talvez no tenha tanta sorte na prxima vez. No haver uma prxima vez. Veremos. Ramn encolheu os ombros e enfiou a camisa dentro da cala, tomando a direo da porta. Se voc se atrever a pr um s dedo em mim, contarei a meu pai! Ele parou. Por acaso, espera que eu trema de medo s em pensar nisso? O que acha que seu pai faria? Me daria uma surra? Ora, Lorena, cresa! Voc vive dizendo que no mais criana, mas no perde oportunidade para agir como se fosse. Um brilho cnico surgiu nos olhos castanhos. Ser adulta significa andar sobre seus prprios ps; no sair correndo para o papai, pedindo socorro, sempre que as coisas saem diferente do que planejou. Voc o dr. Sabe-Tudo, no? Acho que sou, sim. Portanto, agora voc j sabe quem deve procurar, se precisar de ajuda para melhorar as falhas de sua educao. Parece que os cursos que fez no surtiram muito efeito.
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Saia! Saia daqui! E saia da minha vista! Com o maior prazer. Prometi ao seu pai que ficaria ao seu lado at estar recuperada. Pelo jeito, j voltou ao mau humor habitual. Ramn abriu a porta e preparou-se para sair. Ah, e no precisa se preocupar com o jantar. Eu e seu pai iremos cidade essa noite. Ele vai me apresentar a algumas pessoas, e teremos um jantar de negcios num restaurante qualquer. mesmo? E o que o dr. Sabe-Tudo quer que eu faa, enquanto vocs saem para se divertir? Seria bom aproveitar a oportunidade para esfriar esse mau gnio. No haver ningum em casa para ser vtima dessa sua lngua afiada. Quanto a mim, ser um sossego ficar livre da sua encantadora companhia por algumas horas. Ora, seu... seu... Ramn fechou a porta, tornando qualquer improprio intil. Furiosa, Lorena comeou a socar o travesseiro, desejando que fosse aquela cabea, arrogante. Jurou um dia se vingar daquele homem prepotente, fazendo-o pagar por toda a
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humilhao que a estava fazendo sofrer. Deixou-se cair de costas, exausta, e sonhou com os piores mtodos de vingana, um sorriso encurvando seus lbios. Quando abriu os olhos, j eram quase seis horas. Sentia-se cansada, deprimida, no sabendo se a causa daquilo tudo era a cobra ou Ramn Vance. Estava com fome. Lembrou-se de que nem mesmo tinha almoado. Espreguiouse, e estava se preparando para sair da cama, quando uma batida na porta a fez agarrar os lenis numa atitude de defesa. Relaxou ao ver que o visitante era o pai. Como est se sentindo, querida? Parecia ansioso. Vance e eu vamos nos encontrar com uns fazendeiros em Campo Verde, mas, se voc no estiver bem, deixarei para uma outra ocasio. Nada disso! disse Lorena, com firmeza. Estou tima. Afinal, nem fui picada pela cobra. No sei o que deu em mim. Agi como uma idiota, desacostumada com a vida numa estncia.

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Voc passou por um perigo terrvel, meu bem. Tremo s de pensar no que poderia ter acontecido, se Vance no agisse com tanta rapidez. Ele foi sensacional! Oh, claro, maravilhoso! Lorena cortou logo o assunto. J estava farta de Ramn Vance e no ia suportar ouvir o prprio pai elogi-lo. Espero que lhe tenha agradecido por salvar sua vida. Sim garantiu, imaginando o que o pai diria, se soubesse exatamente que forma tinha tomado aquele agradecimento. Ele um bom homem, Lorena. E cheio de considerao. Sabia que eu precisava ficar com os homens e insistiu em cuidar de voc para me deixar mais tranqilo. mesmo? Sua voz no escondia o ceticismo. Duvidava de que Ramn Vance fizesse qualquer coisa que no fosse s para servir aos prprios desejos. Ele no precisava ficar aqui. No sou mais uma menininha e... J notei isso disse Mark, com um sorriso. E sou s seu velho pai. Acho que
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nosso visitante tambm no deixou de notar. Vi os olhares que estava lhe dando durante o caf. Pode ter certeza de que ele no est encantado com minha beleza. Na certa, est s intrigado porque nunca tinha visto uma mulher dos pampas. Deve ter ficado um pouco surpreso em ver que no tenho palha nos cabelos, e no como com as mos. Est enganada. Ele me contou que nasceu e foi criado aqui perto. Seu pai tinha uma estncia ao norte de Rosrio. Por isso tinha tanta habilidade com o chicote, pensou Lorena. Devia estar agradecida por esse fato, mas sua irritao a fez dizer: pena que ele no tenha ficado por l. Assim, no estaria nos amolando. Se no fosse ele, seria outra pessoa. E talvez fosse bem pior. Impossvel, pensou ela, mas no disse nada. Parece que ele o conquistou, papai falou, com despeito.

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Gostei do que vi at agora, filha. Vance sabe o que est fazendo. um homem srio, que inspira confiana. Acho que ser justo nas opinies sobre o meu trabalho. Ento, vai dar tudo certo? Poderemos continuar aqui? perguntou, ansiosa, esquecendo-se de suas diferenas com Ramn. Ele falou alguma coisa? No. Ainda muito cedo. Mas estou vendo que analisa bem as coisas, fazendo uma avaliao cautelosa. Quer saber todos os fatos e sabe muito bem como e o que perguntar. Tenho certeza de que no terei motivos para contestar quando tirar suas concluses. Mesmo se ele nos mandar embora daqui? Sim, mesmo se chegar a esse ponto. Mark franziu a testa. Ele no o tipo de homem que toma decises apressadas. Sei que no far nada sem analisar todos os lados da questo. Aceitarei seu julgamento. Pois eu, no! Hermosa arrastada! S sairei de Vista

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Esperemos no ter que chegar a esse ponto. O pai sorriu. Mas estou certo de que Vance tem meios mais persuasivos para lidar com mulheres teimosas. Oh, sim! Ele desses que gostam de mulheres doces e submissas. Um macho fora de moda. Mark Williams indulgente. deu uma risadinha

E como que sabe disso? Ele lhe contou? No foi preciso. Qualquer um percebe que um mando e convencido, desses que esperam que todos pulem ao ouvir uma ordem sua. Mark olhou para o relgio. Bem, agora tenho que me arrumar para sair. Tem certeza de que vai ficar bem sozinha, querida? Ora, papai, pare de me tratar como se eu estivesse doente! Fique sossegado. Agora corra para no deixar aquele santo homem esperando. Sua pestinha! carinhosamente. disse Mark,

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Lorena levantou-se, vestiu-se e foi preparar alguma coisa para comer. Imaginou que estivesse faminta, mas logo percebeu que no conseguiria engolir nem mais uma garfada. Lavou a loua e foi para a sala, sentindo-se estranhamente inquieta. Tinha muitas coisas a fazer, mas no conseguia se concentrar em nada. Depois de andar de um lado para o outro por um bom tempo, tentou ouvir um programa de rdio, mas seu pensamento estava longe. Foi para a janela. No havia sinal de vida, seno o zumbido de insetos e o coaxar dos sapos no tanque de plantas aquticas que um dia havia sido o orgulho de sua me. Deu um suspiro de impacincia. O que estava acontecendo com ela? Era uma pergunta idiota, porque sabia muito bem qual a resposta. Queria fugir do pensamento de seu primeiro encontro com a paixo fsica, do seu primeiro contato real com um homem. Conhecia vrios rapazes e j tinha tido alguns namoradinhos. No entanto, aqueles adolescentes inseguros, quase embaraados, pareciam pertencer a um outro planeta, quando comparados com algum como Ramn Vance.
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Estremeceu, s de pensar nas sensaes que as mos dele tinham despertado em seu corpo jovem e inexperiente. E seu prprio comportamento? Ficou vermelha ao se lembrar de como o havia encorajado, em vez de lutar contra seus avanos, no escondendo o prazer que ele lhe proporcionava. E Ramn parou; no ela. Teria se entregado sem a menor resistncia. Como podia ter feito uma coisa dessas? Pegou um livro de mistrio, tentando se interessar pela histria, mas sua mente comeou a divagar. Logo percebeu que s estava "atenta aos mnimos rudos que vinham de fora, ansiosa para ouvir o som do motor da caminhonete, anunciando a volta dos homens. Estava agindo como uma idiota, pensou, quando saltou da poltrona pela segunda vez, imaginando ter visto a luz dos faris se aproximando. Se tivesse um pingo de juzo, j teria procurado refgio no quarto. Tinha srias dvidas sobre sua capacidade de cumpriment-lo na frente do pai sem se denunciar. Estava certa de que algo em seu comportamento revelaria sua

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conduta vergonhosa, mesmo que tentasse agir com toda naturalidade. s dez horas, resolveu terminar com aquela tortura e foi para o quarto. Vestiu a camisola e deitou-se, mas o sono no veio. Ficou se debatendo na cama, os pensamentos em tumulto. No dia seguinte, soube que as pessoas com quem o pai e Ramn Vance tinham ido jantar eram Fernando Delgado, proprietrio da prspera estncia de Los Molinos, e Manuel Castillo, que tinha um rancho mais ao norte. Lorena os conhecia desde menina e gostava demais do seor Castillo, um vivo sem filhos, que sempre ficava feliz em v-la. Quando era pequenina, ele se deliciava em contar-lhe histrias sobre a valentia dos homens dos pampas. Era alegre, jovial, muito diferente do seor Delgado, um tanto pedante e convencido da sua posio superior entre os rancheiros da regio. Isabel, a mais velha de suas trs filhas, tinha sido colega de escola de Lorena e assumia a atitude condescendente do pai em relao queles que considerava seus inferiores. E por que tiveram que ir jantar fora? perguntou Lorena, surpresa. So
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nossos conhecidos, j estiveram aqui muitas vezes. No vejo por que lev-los a um restaurante. Eu podia muito bem fazer um jantar... Depois do susto de pensamos em lhe pedir isso. ontem, nem

Quer dizer que Ramn Vance no quis. Minha comida deve estar muito abaixo dos seus padres. No h nenhum motivo para ficar enfezada, querida o pai censurou-a, com gentileza. Estou certo de que ele no quis fazer pouco dos seus talentos culinrios. Sabe muito bem como esses jantares de negcios so aborrecidos. Foi muito mais conveniente fazer como fizemos. Pense no lado bom: voc no teve que lavar um monte de panelas. No adiantava discutir. Lorena deixou o assunto morrer e, depois de alguns instantes, perguntou por que tinham arranjado aquele encontro com os fazendeiros. Ramn no inventaria uma coisa dessas se no tivesse um bom motivo, no ? perguntou, com azedume. Mark Williams deu uma risada.
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Ele um homem muito astuto, Lorena. Queria ter uma confirmao do quadro que lhe dei sobre as condies financeiras da regio e uma idia dos problemas que os outros rancheiros esto enfrentando. Ah, ah, o seor Delgado mais fechado do que uma ostra! Lorena deu uma risadinha. Aposto que nosso visitante passou um mau pedao com ele. Que nada! Bastou-dez minutos de conversa, e os dois pareciam amigos ntimos. Esse Vance sensacional! Ouvi mais coisas sobre Los Molinos ontem noite do que nos vinte anos que estou aqui. Castillo tambm nos contou todos os seus problemas. Lorena fez uma pequena careta, pouco convencida dos fabulosos talentos de Ramn Vance. Conhecia bem aquele homem e no estava disposta a mudar de opinio. No entanto, logo percebeu que parecia ser a nica pessoa da regio que no estava encantada com ele. medida que os dias passavam, ia ficando mais do que claro que o charme de Ramn Vance fazia um efeito avassalador. Sua visita a Campo
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Verde causara impacto nos coraes femininos e aquelas que o tinham visto pessoalmente no perderam tempo em comunicar s outras as novidades sobre esse homem moreno, bonito, de ombros largos e ar de comando. Qualquer estranho na cidadezinha sempre provocava algum interesse, mas esse parecia estar fazendo um enorme sucesso. Que homem! Maria Lopez, a dona da maior loja da cidade e que conhecia Lorena desde o dia de seu nascimento, no parou de falar em Ramn, enquanto separava as mercadorias para serem levadas a Vista Hermosa. O maravilhoso sr. Vance, to galante, to fino, que conversara com ela com tanta deferncia, como se fosse a mulher do presidente da repblica. E eu, com um avental todo manchado, nia! Que cavalheiro! Seus olhinhos escuros fixaram-se no rosto de Lorena. E solteiro, tambm! Um partido, minha filha, no perca tempo. No estou atrs de marido respondeu, friamente. No que me diz respeito, ele pode morrer solteiro. No estou interessada.

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Bobagem! Duvido que haja uma mulher nesse mundo que no possa estar interessada em algum como ele. o que parece. J estou farta de ouvir falar sobre ele, desde que cheguei cidade. S espero que um circo ou qualquer coisa parecida venha a Campo Verde para mudarem de assunto. Maria deu uma risadinha. Est querendo me dizer que no gosta dele? Para falar a verdade, no muito. Ele bonito, isso no se pode negar, mas no o meu tipo. Veremos, nia. Mas acho que voc no to indiferente como tenta parecer. Maria deu uma gargalhada que fez sacudir seu corpo gordo. Que homem! Lorena saiu da loja dando um suspiro de irritao. No eram s as mulheres que estavam encantadas com aquele convencido. Os homens com quem se encontrava tambm no deixavam de fazer qualquer observao. At os pees, pessoas tradicionalmente difceis de aceitar estranhos e muito reservados, aprovavam Ramn Vance. Admiravam a
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facilidade com que montava, tornando-se quase uma s criatura com o cavalo. Respeitavam o modo como discutia os problemas do gado e acatavam suas sugestes sem demonstrarem o menor ressentimento. Ramn Vance era um homem que todos pareciam dispostos a seguir, mesmo que corressem perigo de vida. At seu pai gostava dele, pensou Lorena, com uma pontinha de raiva. Claro que o episdio da cobra tinha facilitado muito as coisas entre eles, mas, desde o incio, Mark admirou o modo direto e decidido como Ramn examinava e decidia as medidas a serem tomadas. Mesmo que no tivesse acontecido nada de dramtico, ele no tardaria em lhe estender a mo. Ramn Vance estava com todos a seus ps. Um mando como ele devia sentir-se muito satisfeito com isso. Claro, tudo era mais fcil quando se encontrava cooperao, mas Lorena tinha certeza de que ele continuaria a fazer seu trabalho, mesmo que encontrasse a mais feroz das oposies. Era desse tipo de homem: arrebentaria todas as barreiras que surgissem em seu caminho.

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Porm, de uma coisa podia estar certo: ela no tinha a mnima inteno de se juntar quele coro de elogios. Ramn Vance podia ligar seu charme e encantar a todos, mas ela jamais mudaria de opinio a seu respeito. Fazia o possvel para evit-lo e tomava o maior cuidado para nunca estar sozinha com ele. No confiava nem um pingo naquele homem. Apesar de fazer o possvel para esconder suas manobras do pai, Ramn tinha notado, claro. No incio, pareceu se divertir um pouco com a situao e, depois de algum tempo, deu a impresso de se desinteressar em persegui-la. Um alvio, pensou Lorena,, dizendo a si mesma que j estava cansada daquelas batalhas verbais. Mas, no ntimo, sentia-se um pouco desapontada por ele ter desistido to facilmente. No que isso lhe importasse, claro! Aquele homem lhe era totalmente indiferente. No via a hora dele terminar a inspeo de Vista Hermosa e voltar para Buenos Aires. Quanto tempo ele ainda vai ficar? perguntou ao pai, num breve momento em que ficaram sozinhos. Seu hspede estava nos estbulos, conversando com Juan, o encarregado de cuidar dos cavalos.
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Mark sorriu, alegremente. Parecia muito mais tranqilo e relaxado do que antes da chegada de Ramn Vance. Lorena tinha a impresso de que as coisas no estavam indo to mal, mas sabia que no adiantava tocar no assunto antes que a ltima palavra fosse dada. O que h, querida? Est cansada com o servio da casa? Sei que no fcil se ter mais uma pessoa para cuidar e alimentar, mas devo dizer que voc est se saindo excepcionalmente bem. No outro dia, Ramn me disse que vai comear a engordar, se continuar comendo sua comida to gostosa. Lorena no podia dizer que tinha notado qualquer evidncia disso. O corpo alto e magro de Ramn no mostrava sequer um grama de gordura em excesso. Talvez fosse por causa do exerccio. O que ele faria em Buenos Aires? Com certeza, freqentava um desses clubes de ginstica para executivos. Ou mantinha-se em forma fugindo de suas admiradoras. Est tudo bem disse ao pai. Acho que estou s um pouco entediada, tudo. Voc no tem tido nem tempo para ficar um pouco comigo.
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Um velho como eu no boa companhia para uma mocinha. Voc precisa sair com gente jovem. Por que no pede a Ramn para cavalgar com voc? Tenho certeza de que ele gostar da idia. Pode ser. Lorena procurou manter o tom mais normal possvel. No adiantava dizer ao pai que preferia a morte do que pedir alguma coisa a Ramn. A ltima coisa no mundo que queria era sua companhia. Posso falar com ele ofereceu Mark. No, no faa isso disse, rapidamente. Eu mesma falo. Papai, do modo como me trata, parece que tenho dois anos! Desculpe, gargalhada. vov! E deu uma

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CAPTULO V As coisas no continuaram como Lorena esperava. Dois dias depois da conversa com o pai, enquanto lavava a loua do caf, teve uma sbita sensao de estar sendo observada. Virou-se para ver Ramn Vance parado na porta. Quer alguma coisa? perguntou, rspida. Longe da presena do pai no via razo para manter o tom agradvel e polido que adotava quando estavam todos juntos. Viu que ele trocara as roupas casuais por um terno formal. A camisa imaculada realava o bronzeado da pele, ainda mais queimada pelas longas horas de trabalho sob o sol dos pampas. Usava uma gravata de seda num tom discreto e os sapatos de cromo alemo brilhavam, perfeitamente engraxados. As roupas no fazem um homem, pensou Lorena, resistindo a uma atrao involuntria. Tenho que ir a Crdoba para cuidar de uns negcios. Seu pai me disse que
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voc anda querendo ver um pouco das luzes da cidade. Quer ir comigo? Se qualquer outra pessoa tivesse feito o convite, ela o aceitaria com ansiedade, sem um segundo se hesitao. No, acho que no respondeu, mostrando indiferena. De qualquer modo, obrigada. A grossa sobrancelha de Ramn levantou-se, numa expresso de zombaria. Por qu? Pelo que entendi, pensei que estivesse morrendo de tdio com a vida domstica e louca por um pouco de diverso. No pedi nada. No estava interessada no tipo de diverso que ele podia proporcionar. Est querendo dizer que no pediu para ir comigo, certo? Tenho muito o que fazer. A casa precisa... Sei muito bem do que a casa precisa, mas o servio pode esperar. Um dia no far muita diferena. E ento? Eu... sumiu,
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eu tenho que... enquanto


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Sua voz procurava

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desesperadamente por uma desculpa. No posso ir, tudo. "No posso" no existe no meu dicionrio. Ramn olhou para o relgio e disse: Voc tem meia hora para se arrumar. Creio que quer ficar bonita para ir passear na cidade grande. V trocar de roupa, eu a encontrarei perto do carro. Depois de dar suas ordens, preparou-se para sair. Ah, e mais uma coisa... O qu? perguntou Lorena, com maus modos. No gosto de ficar esperando. Se no estiver l na hora combinada... Ir sem mim disse ela, um pouco aliviada. Ramn acabara de lhe dar uma escapatria. Se no aparecesse, ele perderia a pacincia e partiria sem ela. Seria uma pena, no? perguntou, com um sorrisinho fingido. Tentarei no desapont-lo. mesmo? Fico contente em saber. Porque, se no estiver pronta e esperando por mim em precisamente vinte e nove minutos, virei busc-la. E, se no estiver vestida, eu a ajudarei. Voc no se atreveria!
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Ah, no? No me desafie, Lorena. Um sorriso cnico brincou nos lbios bonitos de Ramn. Voc no seria a primeira, acredite. Trancarei a porta. Ele deu uma risada de desdm. Isso no significaria um obstculo para um homem decidido. E pode ter certeza de que ficaria muito surpresa como posso ser determinado, quando algum contraria meus desejos. No quero ir a Crdoba com voc disse Lorena, finalmente falando a verdade. pena, mas no estou interessado no que voc quer. Sou eu quem manda por aqui e estou dizendo que tem que ir. Entendeu? No tenho escolha, no ? No muita. Estava derrotada e sabia disso, No tinha como lutar contra Ramn Vance, quando ele ficava com esse tipo de humor. Est bem, vou com voc. No foi a aceitao mais graciosa que j recebi de uma dama.
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No sou nenhuma dama. No, mas talvez aprenda a ser um dia. Se tentar. Agora, s tem vinte e cinco minutos para se arrumar. melhor correr. Cenas de transformao instantnea s acontecem em contos de fada. Seu bruto! Seu monstro arrogante e dominador! resmungava Lorena, enquanto colocava o ltimo prato no escorredor. No tinha dvidas de que Ramn cumpriria a ameaa. Tirou o avental e saiu correndo para o quarto. Um dia desses ainda se vingaria daquele homem horrvel! Uma olhada rpida no guarda-roupa revelou apenas uma possibilidade para usar num passeio em Crdoba. Pegou o vestido, trocando-se rapidamente. No era um modelo de alta costura, claro, mas o algodo era de muito boa qualidade e o tom de rosa lhe ficava bem. Era um vestido que sempre lhe transmitia confiana, o que mais precisava no momento. Escovou os cabelos e passou um pouco de maquilagem. Seus olhos, grandes e apreensivos a encararam, refletidos no espelho. No estava muito feliz com a perspectiva de passar horas e horas na
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companhia de Ramn Vance. A viagem para Crdoba era bastante longa, mesmo num carro rpido e moderno. Sobre o que falariam? E se ele ficasse em silncio durante todo o trajeto? A seria ainda pior. S tinha mais cinco minutos e comeou a entrar em pnico. Sua mo tremeu quando passou o batom e teve que remov-lo e aplicar uma nova camada. Maldito homem! No tinha o direito de deix-la nervosa assim. Deu uma ltima olhada no espelho. Bem, estava pronta, e se ele reprovasse seu aspecto, pior. Sabia que no era nenhuma beldade; portanto, no adiantava querer fingir. Calou o melhor par de sapatos e saiu correndo para a porta. No queria que ele viesse buscla! Quando chegou ao vestbulo, ainda tinha alguns segundos at a hora "H" e diminuiu o passo para tentar mostrar que no dava a mnima para seu ultimato. Porm, ao descer os degraus, cheia de dignidade, viu que Ramn estava de costas, conversando com um dos homens. Estou pronta interrompendo-o. chamou,

Ele se virou e, por um segundo, Lorena teve que suportar um exame crtico.
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Subitamente, ficou satisfeita por ter tomado um cuidado maior do que o normal ao se arrumar. Teve certeza de ter percebido um brilho de aprovao nos olhos escuros. E ento, estou de acordo? perguntou, com atrevimento. Pde ver que o homem ao lado de Ramn parecia encantado, mas no estava nem um pouco interessada nele. D para o gasto. Ramn Vance abriu a porta da caminhonete para ela entrar. Estarei com voc em um minuto. E virou-se de novo, retomando a conversa. Lorena ficou desapontada. Agora sabia que aquele olhar de aprovao havia sido s por sua pontualidade, e no pela aparncia. Teve raiva de si mesma por ter se esforado tanto para parecer razoavelmente vistosa. Devia ter posto sua pior roupa, sair parecendo uma caipira. Ele nem notaria a diferena. Entrou no carro e sentou-se, desanimada. Depois ouviu uma troca de risadas entre os homens e Ramn acomodou-se atrs do volante, batendo a

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porta. Deu a partida e preparou-se para sair. Adis, don Ramn, que tenga suerte! Adis. "Don Ramn." E essa, agora! Como aqueles pees se atreviam a cham-lo usando aquele ttulo antigo reservado para os grandes seores, merecedores do maior respeito e deferncia? Em poucas semanas, o homem parecia ter conseguido manobrar at alcanar uma posio de confiana e autoridade. Como seria possvel ningum ver como ele realmente era? Ser que era a nica pessoa capaz de perceber como Ramn Vance era duro e frio, um homem que no hesitava diante de nada para atingir seus objetivos? Ele parecia de excelente humor e suas feies estavam relaxadas, dando-lhe um aspecto quase humano, pela primeira vez. Lorena podia entender por que as mulheres o achavam to atraente. Sim, as outras; no ela. Por que Felipe estava lhe desejando boa sorte? Por acaso no tem confiana na sua habilidade de dirigir um carro?

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No era isso que estava em questo respondeu ele, com uma risada. Ento, do que falavam? Ramn deu-lhe uma olhada, ainda com um ar divertido. Felipe estava me desejando sorte porque achou que eu devia estar pensando em lhe passar uma cantada. Ah... Lorena desejou no ter tocado no assunto. Ele no tinha o direito de sugerir uma coisa dessas. Todo homem que v uma moa bonita e a admira tem esse direito. Claro que Felipe sabe que voc est fora do alcance dele, e, ento, me desejou sucesso. Isso generosidade, mesmo que no acredite. No gosto disso. No sou um objeto para ser passado de um homem para outro. Estamos no sculo XX, caso no tenha percebido. Eu sei, mas duvido de que Felipe se importe muito com isso. Um gacho no faz muitas concesses vida moderna. Suas mulheres tm alguma utilidade, claro. Compartilham de suas camas, do luz seus filhos, cuidam da casa...
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E aceitam qualquer tipo de tratamento sem queixas. Que quadro mais atraente! Nem sei por que no estou fazendo promessas para levar uma vida dessas. Tem suas vantagens. S para o homem! A Argentina ainda um pas onde os homens mandam, Lorena. Aceite esse fato. Voc no vai mud-lo. Talvez no. Alm disso, sei que no adianta discutir com voc. Onde est seu senso de humor? Ele desaparece, quando voc est por perto. Foi o que notei. Tambm anda desaparecida. Tem me evitado nesses ltimos dias. E da? No est satisfeito com a adorao de todos que vivem na estncia e redondezas? Est com inveja do meu sucesso? Quer que eu lhe d algumas lies sobre como fazer amigos e influenciar as pessoas? Acha que estou precisando?
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Se suas atitudes com os outros so iguais s que tem comigo, devo dizer que um caso urgente. Obrigada obrigada. pela oferta. Mas, no,

Vai se arrepender. Acho que no. Ramn encolheu os ombros. Faa o que quiser. Como sempre. Ele pensava que ela era egosta e mimada e, de certo modo, ficou um pouco magoada com isso. Ramn Vance era a primeira pessoa que havia lhe despertado esse tipo de antagonismo. Sentiu-se tentada a explicar sua atitude, dizendo-lhe que no era assim que costumava agir normalmente, mas decidiu no demonstrar fraqueza. Em vez disso, ficou em silncio, olhando pela janela. Os escritores gostavam de comparar os pampas a um oceano. E estavam certos, pensou Lorena, enquanto via passar quilmetros e quilmetros de campos, num efeito quase hipntico. Sentiu as plpebras pesadas e mudou de posio, num esforo para permanecer acordada.

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Naturalmente, escapava.

ele

notou.

Nada

lhe

Ainda temos umas duas horas at chegarmos a Crdoba. Por que no dorme um pouco? Lanou-lhe um olhar malicioso. Pode usar meu ombro como travesseiro. No seria a primeira vez. No, obrigada. Estou muito bem assim. Como esse convencido podia acreditar que ela assumiria a mesma atitude de intimidade das mulheres com quem andava? Encostou a cabea na moldura de metal e cochilou numa posio desconfortvel. Acordou sobressaltada, com a freada do carro. O que aconteceu? Uma vaca na estrada. Saia da, seu animal estpido disse Ramn, sem raiva, enquanto a vaca corria assustada na frente deles, aparentemente incapaz de procurar segurana em qualquer dos lados do asfalto. Ramn diminuiu a marcha at quase parar. Quando o animal finalmente saiu da estrada, retomou a velocidade inicial.

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Elas so assim disse Lorena. Simplesmente no conseguem raciocinar. Tipicamente feminino. S tm uma nica idia de cada vez e so capazes de morrer por ela. Ele no tirara os olhos da estrada e nem mesmo estava falando diretamente com ela, mas para um ponto indeterminado no horizonte. Acha que sou assim? perguntou Lorena. Se a carapua lhe serviu... Quer dizer que eu devia reconsiderar minha opinio sobre voc? O preconceito injustificado resultado de estupidez ou ignorncia. E voc no nem estpida nem ignorante. Obrigada pelo elogio! Vindo de uma mente to ferina como a sua, uma extraordinria concesso. Est mesmo decidida a no gostar de mim, no ? E isso lhe importa? Nem um pouco. Jogaremos do seu jeito, se isso que quer. O resultado final ser o mesmo.
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O que ele queria dizer com isso? De repente, Lorena sentiu-se inquieta. Era estranho Ramn desistir to fcil. Com certeza, estava preparando algum tipo de armadilha. Lanou-lhe um olhar cauteloso e ele a surpreendeu, antes que pudesse disfarar. Preocupada? No. Por que estaria? Pois devia. No sou um adversrio leal, Lorena. Sei jogar sujo, quando me interessa. Posso imaginar. Bem, depois no venha dizer que no foi voc quem pediu. E no espere qualquer compreenso, quando levar a pior. E quem disse que vou levar a pior? Vamos ver. Estavam na rodovia que levava diretamente a Crdoba e, em pouco tempo, comearam a avistar os arranha-cus da cidade. Havia ali uma mistura de antigo com moderno e Lorena sempre adorara o modo como as construes coloniais conviviam lado a lado com os enormes
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prdios de industriais.

escritrio

complexos

Seguiram as placas que indicavam o centro da cidade, diminuindo a marcha medida que foram encontrando um trnsito mais intenso. Lorena teve que admitir que Ramn era um excelente motorista. Conhecendo bem as exibies agressivas da maioria dos homens argentinos, que atrs do volante tinham a mania de se comportar como pilotos de Frmula Um, sua tranqilidade e habilidade no controle do automvel eram um alvio. Sem dvida, ele no precisava provar nada nesse particular. Usava outras ocasies para demonstrar sua virilidade, Ramn estacionou o carro perto da praa San Martin, na parte velha da cidade. Quando se inclinou para pegar a pasta que deixara no banco de trs, era novamente um executivo de uma grande metrpole: frio, decidido, distante. Vou passar o resto da manh tratando de negcios no banco. No se incomoda de dar umas voltas sozinha? Se quiser, pode ficar me esperando na sala do gerente.

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No, obrigada. Lorena no pretendia ficar sentada como uma idiota, esperando por ningum, principalmente por ele. Estudei aqui em Crdoba durante dez anos. No vou me perder. Seu sarcasmo foi intil. Muito bem. Sabe onde fica o Crillon? Sim. claro. Mas... Encontre-me l s duas horas para almoarmos. Tente no chegar atrasada. Ramn despediu-se com um aceno, como se ela fosse uma empregada, pensou, indignada, enquanto o via desaparecer pela rua estreita que levava ao centro comercial. Era tpico de Ramn nem mesmo perguntar se estava disposta a almoar com ele! Um macho, um caso perdido, arrogante, convencido! Fazia seus prprios planos, e os outros que se ajustassem a eles! Lorena imaginou o que ele faria se ela no aparecesse no lugar combinado, hora marcada, e sorriu com a idia. Seria bem feito! Porm, um pouco antes das duas, comeou a sentir fome. Podia, claro, tomar um lanche num dos cafs do calado, onde passara as horas passeando
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e vendo as vitrines das butiques, mas o Crillon era um dos lugares mais famosos de Crdoba e seria uma pena desperdiar a oportunidade de almoar l por no estar satisfeita com a companhia. Ramn esperava por ela na recepo do hotel. No havia dvidas de que tinha sido bem-sucedido nos negcios. Parecia relaxado e mostrava um ar de realizao. Aparentemente, no notava os olhares de admirao das mulheres sua volta. Porm, com o canto dos olhos, Lorena percebeu claramente quando esses olhares se transformaram em expresses de desagrado, ao v-la juntar-se a ele. "Com certeza, essas pedantes esto imaginando o que uma caipira sem graa como eu est fazendo com algum como Ramn Vance", pensou. Mas no ia se importar com isso. Levantou o queixo, num gesto de desafio. Vamos direto para o restaurante disse ele, logo depois de cumpriment-la. bom encontrar uma mulher que chega na hora marcada. Pensei que ia esperar no mnimo uns quinze minutos. A pontualidade uma de minhas poucas virtudes Lorena falou, cheia de
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falsa doura, deixando-o conduzi-la para o restaurante. No ia lhe dizer que tinha pensado em comer sozinha em qualquer outro lugar. E vejo que no est com sacolas e pacotes. Outra de suas virtudes, ou vai passar para apanh-los depois? Falta de dinheiro explicou Lorena, com simplicidade. Mas eu me diverti olhando as vitrines. Ramn franziu a testa. Devia ter me dito. Eu lhe daria algum dinheiro. Trouxe bastante comigo. E por que eu lhe pediria dinheiro? Voc no tem nenhuma responsabilidade por mim. Ramn deu-lhe um olhar estranho, mas no insistiu no assunto. Seu bom humor era evidente. Ou talvez no estivesse disposto a comear uma briga no lugar mais elegante de Crdoba. O que vai querer? perguntou, quando o garom entregou-lhes os cardpios.

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Impressionada com a imensa variedade de pratos, Lorena tomou uma deciso rpida. Peixe. No temos muita chance de comer trutas frescas na fazenda. Muito bem. Lorena no pde dizer se Ramn estava aprovando sua escolha ou a rapidez de sua deciso. O mesmo para mim disse ao garom. Depois, com um ar muito seguro, escolheu o vinho para acompanhar a refeio. Quando o homem se afastou, Ramn recostou-se na cadeira e olhou o salo sua volta, com uma expresso levemente crtica. E ento, o lugar est de acordo com seus altos padres? perguntou ela, sem resistir oportunidade de dar-lhe uma alfinetada. bastante bom. Imagino que esteia acostumado a almoar em restaurantes muito mais luxuosos, em Buenos Aires. Ele fez um ar divertido. Geralmente mal tenho tempo para comer um sanduche na hora do almoo.
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Procuro deixar minhas refeies tranqilas para a noite. Com luzes suaves, msica e a mulher da sua escolha, pensou Lorena. Por um breve instante, deixou a imaginao voar, fantasiando como seria jantar com ele em grande estilo. Claro, ele esbanjaria charme, elogiando e dizendo coisas que qualquer uma gostaria de ouvir. E qualquer uma se apaixonaria um pouquinho, mas no demais. Saberia que esse seria o meio mais fcil de se magoar. Nunca estive em Buenos Aires disse, forando-se a sair do devaneio. Quando eu tinha uns oito ou nove anos, papai foi Exposio de Agricultura em Palermo. Estava tudo pronto para eu ir tambm. J tnhamos feito planos para ele me mostrar toda a cidade, a praa de Mayo, a Casa Rosada, aquele pequeno bairro italiano perto do porto... La Boca. J estive l muitas vezes. O que a impediu de ir? Sarampo. Lorena fez uma careta. Chorei dois dias inteiros sem parar. Nunca me senti to infeliz. Ramn deu uma gargalhada.
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Pobrezinha! Essas doenas parecem escolher as piores horas. Mas haver outras ocasies. Voc ainda muito jovem. E agora, quando for, ter muito mais o que apreciar do que quando tinha oito anos. Pense nas lojas da rua Flrida. Nos teatros, na pera no Coln, nos museus, nos jogos de plo em Palermo. Parece maravilhoso. gostar de morar l. Ramn encolheu os ombros. No incio, foi muito bom. Eu era um rapaz do interior, e tudo parecia novo e excitante. Passada a novidade, fui descobrindo que esse excesso de vida social podia ser muito cansativo. Lorena tentou imaginar Ramn Vance chegando do interior, ingnuo, e sendo facilmente enganado. No conseguiu. Ele tinha nascido para dominar qualquer ambiente em que vivesse. Nunca devia ter enfrentado as agonias da indeciso ou da insegurana. Estava absolutamente convencida de que, desde muito jovem, j mostrava a sofisticao de agora. Papai me contou que voc nasceu numa estncia perto de Rosrio.
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Voc

deve

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Ramn ficou calado, enquanto o garom servia o vinho. Lorena no pde deixar de notar que era uma marca estrangeira. O homem devia ter muito dinheiro para esbanj-lo num simples almoo. Sim disse ele, afinal, em resposta ao comentrio. No era um lugar muito diferente de Vista Hermosa. Talvez, um pouco menor. E no tinha esse ar de grandeza decadente que h na sua casa. Lorena lanou-lhe um olhar rpido e desconfiado, pensando que ia criticar sua competncia como dona-de-casa. Quando ele no disse nada, perguntou: Voc tinha uma famlia grande? De repente, estava se sentindo curiosa sobre aquele homem, ansiosa por descobrir o que o havia feito ser como era. No. Tenho s um irmo. Minha me morreu quando ainda ramos meninos. Quando meu irmo concluiu o segundo grau, abandonou a escola para ajudar meu pai a cuidar da estncia. Eu continuei os estudos, at me forar em Economia. Apesar disso, sempre passei meu tempo livre e minhas frias trabalhando na propriedade da famlia.
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Isso explicava sua incrvel habilidade com o chicote e todo o conhecimento que tinha sobre a administrao de uma estncia, pensou Lorena, lembrando-se do respeito com que os homens de Vista Hermosa o tratavam. E ento? Meu pai morreu. Se dividssemos a propriedade, teramos que dar muito duro para sobreviver. Assim, deixei meu irmo ficar com o rancho e fui para a cidade para tentar uma nova vida. E parece que deu certo. Ramn examinou seu rosto como se esperasse ver um ar de sarcasmo. Notando que Lorena falava com sinceridade, sorriu. Sim, deu. Meus esforos foram recompensados. Meu irmo ainda leva uma vida dura, lutando com dificuldades, enquanto eu tenho tudo que o dinheiro pode comprar. Felicidade tambm? Acho que sim. Tenho um belo apartamento no melhor bairro da cidade, meu automvel um Lancia importado, tenho dinheiro no banco para comprar tudo

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que quero dentro de um limite razovel... O que mais um homem pode querer? Muito mais. Lorena esperou at o garom servir a refeio e continuou: H coisas que o dinheiro no pode comprar. mesmo? perguntou Ramn, com um sorriso cnico. No acho. Amigos, por exemplo. No aproveitadores, esperando por vantagens, mas amigos verdadeiros, que se importam quando algo acontece a voc. Pessoas a quem pode recorrer, se precisar. As feies arrogantes caoaram dela. Sou incrivelmente auto-suficiente. Que me lembre, nunca precisei de ajuda para dirigir minha vida. possvel. E quanto a uma vida familiar? O dinheiro no pode comprar uma esposa e filhos. Ramn deu uma risada spera. Estou certo de que poderia, se eu realmente estivesse disposto a isso. Garanto que apareceriam muitas candidatas, se eu colocasse num anncio revelando minhas intenes.

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Lorena teve que concordar. No duvidava de que havia um nmero incalculvel de mulheres ansiosas por usar o nome de Ramn Vance. Mesmo sem um tosto, ele no padeceria por falta de candidatas. S teria que levantar um dedo para conseguir toda a ateno que desejasse., E sabia muito bem disso. Lorena comeu em silncio, consciente de que ele a estava estudando. Com certeza, imaginava se aquele tipo de mgica funcionaria com ela. Voc muito cnico acusou, depois de alguns minutos. Prefiro me considerar um realista. Gosto de uma vida simples, sem grandes complicaes. Quando percebo que elas esto ameaando a surgir, dou o fora. S isso. Quando fala de complicaes, deve estar se referindo a mulheres, no? Lorena nunca havia falado assim com um homem e estava achando a experincia muito estimulante. Era uma situao completamente diferente de discutir a vida e o amor com as amiguinhas, to ingnuas e pouco vividas como ela. E quantos coraes voc j quebrou?
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Acho que nenhum disse Ramn, com um ar indiferente. O chamado "sexo fraco" muito mais forte do que finge ser. Era bem provvel que estivesse certo. Devia conviver com mulheres capazes de cuidar de si mesmas. Conheciam o jogo, estavam habituadas a ele. No esperavam por demonstraes de amor ou promessas de casamento antes de se renderem a um homem. Talvez at achassem ligaes passageiras muito satisfatrias. Lorena no podia se imaginar agindo desse modo. Era algo completamente estranho sua natureza. No entanto, Ramn despertara nela um mundo de emoes que nem mesmo desconfiava que existissem. Mexeu com o garfo na comida, sentindo-se subitamente sem apetite. Censurou a si mesma: estava agindo como uma tola, deixando-se levar por esses pensamentos. Afinal, por que devia se preocupar com as idias de algum como Ramn? Ele era como um navio, que parava algum tempo num porto qualquer e logo partia. Em seis meses, nem se lembraria da existncia dela. Levantou os olhos para ele e encontrou uma expresso intrigada.
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Eu a desapontei? No. Era a pura verdade. Mesmo antes de conhec-lo pessoalmente, j tinha uma boa idia de como podia ser cruel. J faz muito tempo que deixei de acreditar em heris de contos de fada. bom, mesmo observou Ramn, num tom despreocupado. Ele so uma raridade atualmente. Sim. Lorena concentrou a ateno no carrinho de doces que o garom vinha trazendo para escolherem a sobremesa, tentando fugir daquele assunto... Depois disso, comearam a conversar sobre outras coisas, assuntos seguros, nada controvertidos, como msica, clima, arte e esportes. Ramn sabia um pouco de tudo e podia ser fascinante na exposio de suas opinies. Lorena ficou surpresa, quando olhou para o relgio e viu que mais de duas horas tinham se passado. Aquele encontro tinha sido um prazer inesperado, com o qual nem contava ao sair de casa. Imaginou se ele tambm pensaria assim.

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Aparentemente, sim. Ramn tinha um ar satisfeito, tranqilo, quando saram do restaurante. Ao chegarem porta, ele tocou o brao de Lorena para conduzi-la. Ela fugiu do contato. No pde dizer por qu. No costumava ser assim nervosa em companhia de outras pessoas. Mas Ramn Vance no era como as outras pessoas. Havia nele um impacto estranho, que jamais encontrara em ningum. Quer dizer que a trgua acabou? perguntou ele, notando o gesto. E havia uma trgua? Pensei que as hostilidades tivessem diminudo quando estvamos l dentro. Pois teve a impresso errada mentiu Lorena. Meus sentimentos continuam os mesmos. Ser que ele pensava que um pouco de charme, palavras agradveis e modos delicados podiam faz-la mudar de opinio? No, era o homem em si que ela procurava ver, e o que j sabia dele no dava margem a iluses. uma pena. Para quem?
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Para voc. Sem olhar para trs, para ver se ela o seguia, Ramn dirigiu-se para a rua.

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CAPTULO VI Lorena ficou muito surpresa ao ver Isabel Delgado aparecer em Vista Hermosa no dia seguinte. Nunca havia gostado especialmente da moa, nem tiveram maior contato. Isabel tinha o mesmo hbito do pai de tratar todo mundo com ar superior, considerando os vizinhos como pobresmortais indignos de seu interesse, a no ser que tirasse alguma vantagem dessa amizade. Estava claro que havia um propsito em sua visita. Apesar de todas as gentilezas, no era simplesmente uma obrigao social. Depois de dez minutos de conversa, revelou seu verdadeiro objetivo: Soube que vocs tem um hspede. Ah, ento era isso. Sim. Lorena no estava disposta a comentar Ramn Vance. A visita a Crdoba terminara numa volta silenciosa para casa, prenunciando novas hostilidades. J estava farta daquele homem. Foi meu pai quem me falou dele. Isabel escolhia cuidadosamente as
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palavras para no dar a impresso que dava ouvidos aos mexericos da cidade. E ontem, em Crdoba, fui tomar ch com uma amiga no hotel Crillon. Quando estava entrando, vi voc saindo com um homem. Era ele, no? O seor Vance? Sim, era ele. Isabel rispidez. pareceu no ligar para sua

Um homem muito atraente... No tinha idia que fosse assim. Oh, sim, pensou Lorena, como uma raposa atraindo as galinhas para o bote final. Sim, ele bem vistoso. Para quem gosta do tipo. Est me dizendo que no gosta? Ontem parecia muito absorta na companhia dele. Havia, uma ligeira malcia no tom de Isabel. Voc no tirou os olhos do homem. Tentei chamar sua ateno vrias vezes, mas nem notou minha presena. As aparncias enganam. No suporto aquele homem.

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Verdade? E por que isso? Os olhos castanhos da outra mostravam uma expresso intrigada. preciso haver uma razo? Bem, geralmente h. Principalmente, com algum como ele, to charmoso. No nego que tem charme, um certo machismo, seja l o que mais. Mas tambm grosseiro, prepotente e um chauvinista da pior espcie. A descrio pareceu encorajar ainda mais Isabel Delgado. Ningum gosta de um homem fraco. A fora interessante num marido em potencial. Est considerando Ramn Vance sob esse prisma? Uma moa tem que casar um dia. inevitvel, a no ser que se tenha vocao para solteirona. Fez uma ligeira careta, mostrando que tinha horror da idia. E, quando o sr. "Certo" aparece, melhor aceitar o fato e partir para o ataque. Isso, se o sentimento for mtuo. Mesmo que no seja. Isabel deu um risadinha. Uma mulher esperta
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sempre encontra meios de fazer um homem aceitar seu ponto de vista. Desde que seja astuciosa e atraente, claro. Olhou com um ar de desdm para a aparncia casual de Lorena. Evidentemente, um jeans desbotado e uma camiseta de algodo no se enquadravam em sua idia de mulher atraente. Ajeitou as dobras do elegante vestido de seda com um ar complacente. Claro que uma mulher tem que saber como apresentar suas melhores facetas. Eu no saberia fazer isso. No. Mas um dia vai aprender, espero. Falou com tanto pedantismo, que Lorena teve que morder a lngua para no dar uma resposta malcriada. Afinal, meu bem, sou dois anos mais velha do que voc. Tenho mais experincia nesses assuntos. Isabel serviu-se de outro biscoito e Lorena pensou que ela teria que cuidar do peso, se quisesse atrair algum homem, especialmente algum to sofisticado como Ramn Vance. Com certeza, ia acabar gorda como sua me. Curvas agradveis eram uma coisa, mas queixo duplo e obesidade eram muito diferentes.
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Isabel ficou o mais tempo que pde. Seus freqentes olhares pela janela mostraram que seu interesse se concentrava na perspectiva de ver Ramn voltar para casa depois de um dia de trabalho. Mas, medida que o tempo foi passando, ficou claro que teria que esperar uma outra ocasio para satisfazer a curiosidade. Foi forada a se levantar e despediu-se da maneira mais graciosa possvel. Ora, como sou boba! Ia me esquecendo do convite da minha me, e foi o principal motivo da minha vinda. Deu um risadinha falsa que no enganou Lorena nem por um segundo. Um convite? Quanta gentileza da sua me! Acho que faz mais de um ano que estivemos em Los Molinos. As boas maneiras impediram Lorena de dizer que nas poucas vezes que tinham sido convidados pela seora Delgado foi s para substituir algum que ficou doente e para no deixar lugares vazios na imensa mesa de jantar. Tem certeza de que j faz tanto tempo? Isabel tentou parecer surpresa. Nossa, como o tempo voa, no? mais
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uma razo para vocs virem o mais breve possvel. Que tal quinta-feira noite? Ser um jantar informal, familiar. Nada de luxo, claro. Seu olhar percorreu novamente a figura de Lorena, como para enfatizar que no havia necessidade de trajes especiais. Voc pode ir? Seu tom de voz dizia: "voc nunca tem para onde ir". Lorena abafou um suspiro. Como gostaria de poder recusar o convite com um ar de desdm! Infelizmente, havia sido educada para ter boas maneiras. Sorriu e agradeceu com aparente sinceridade: Sim, acho que estaremos livres na quinta disse, tentando parecer entusiasmada. Claro que antes terei que confirmar com papai, mas imagino que no haver problema. Por favor, agradea a sua me por nos convidar. Naturalmente, tambm estamos esperando o seor Vance. Isabel deu um sorrisinho cheio de doura. Teremos grande prazer em t-lo conosco. Entendo disse Lorena, sabendo que ela e o pai s estavam sendo convidados por causa de Ramn. Bem, falarei com ele, mas no sei se poder ir.

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Oh, tenho certeza de que ir. Pobre homem! Deve estar achando a vida aqui simplesmente abominvel. Afinal, est acostumado com aquela cidade maravilhosa que Buenos Aires. Com certeza, anda louco para entrar em contato com pessoas civilizadas. Como se fssemos caipiras ignorantes! comentou Lorena com o pai, cheia de indignao, depois de contar sobre a visita de Isabel. Essa boboca acha que a nata da sociedade. Fico at com nuseas quando falo com ela. to grosseira como os pais. Mark Williams deu uma gargalhada. Voc deve ter passado pedao toureando a menina! Tive esgan-la. que me controlar um para mau no

Teremos que ir, claro. No podemos ofend-los. Mas provavelmente passaro o tempo todo tentando monopolizar nosso hspede, e no ficaro nos dando alfinetadas para mostrar como so superiores. Um bando de pedantes!

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O que Isabel anda fazendo da vida atualmente? perguntou Mark. Esperando um marido, claro disse Lorena, encolhendo os ombros com desdm. E Ramn se encaixa no seu figurino. Imagino que ele vai passar uma noite bem agitada, agentando as sondagens da seora Delgado e os olhares melosos de Isabel acrescentou, com uma risadinha. J deve estar acostumado. Depois de falar com Ramn, Lorena telefonou para Los Molinos. A seora Delgado foi delicadssima, e, quando desligou, Lorena no pde evitar um sorriso. Corno tudo mudava, quando Ramn Vance entrava na histria! Apesar de Isabel ter dito que seria um jantar informal, suspeitava de que fariam tudo para se exibir. Examinou seu guardaroupa com um ar desanimado, pois no tinha nada que se comparasse aos vestidos de Isabel. Podia ser s uma reunio familiar, mas tinha certeza de que as mulheres da famlia Delgado estariam no auge da moda. Na quinta-feira, Lorena parou diante do espelho e olhou sua imagem com uma
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sensao de quase desespero. S tinha um nico traje razoavelmente adequado ocasio, uma saia preta de corte severo, combinando com uma blusa de cambraia branca, bordada com flores coloridas. Sempre se sentira confiante quando o vestia, mas agora estava cheia de dvidas. Parecia exatamente o que era: uma adolescente caipira, mal sada do colgio. No havia nada sofisticado nela. Tentou prender os cabelos num coque moderno, mas fez uma careta quando viu o resultado. At mesmo sua maquilagem era simples, quase inexistente. No sabia como dramatizar os olhos com uma habilidosa aplicao de sombras e delineadores. Se tentasse fazer qualquer coisa nesse sentido, acabaria parecendo uma palhaa, e Ramn no perderia a oportunidade de se divertir com ela. Deu um ltimo olhar insatisfeito para sua imagem, pegou o xale e foi ao encontro dos homens na sala. Os dois j estavam perto do hall de entrada. Lorena desculpou-se por t-los feito esperar.

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Valeu a pena, querida. Havia um ar de orgulho no rosto de seu pai. Est encantadora. No mesmo, Vance? Os olhos escuros a percorreram de alto a baixo de um jeito que a deixou embaraada. Era o que ele pretendia, claro. Por que tinha que olh-la como se fosse uma vaca num leilo? Est muito atraente disse, muito srio, e Lorena teve vontade de dar-lhe uma bofetada por ter demorado tanto a falar, Vamos, ento? perguntou, apressada. A estrada para Los Molinos no muito boa e no gostaria de chegar atrasada. A seora Delgado nos comeria vivos comentou Mark, rindo. Todas as luzes de Los Molinos estavam acesas. Lorena logo percebeu que seriam recebidos com muita honra, pois, assim que ouviram a caminhonete se aproximar, os Delgado apareceram na porta. Normalmente, costumavam ficar sentados na sala, deixando que a empregada recebesse os convidados.

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Logo depois de feitas as apresentaes, foram conduzidos para o salo, um cmodo amplo e elegante, decorado com grande gosto, misturando mveis modernos com algumas peas antigas. Muito diferente da sala de visitas de Vista Hermosa, pensou Lorena. Olhando para o convidado de honra da noite, percebeu que ele fazia a mesma comparao. Levantou o queixo numa resposta desafiadora e viu-o sorrir do seu gesto. Maldito homem! Por que tinha que estar sempre lendo sua mente? Tomaremos um vinho do Porto antes do jantar disse o seor Delgado, fazendo um sinal para a empregada. No foi um convite, foi uma ordem. Era esse o problema da famlia Delgado, pensou Lorena, enquanto tomava um gole da bebida, servida num magnfico clice de cristal da Bomia. Todos gostavam de estar sempre no controle e no admitiam que outras pessoas pensassem diferente. Imaginou o que Ramn Vance acharia desse tipo de abordagem. Talvez no estranhasse, porque tambm confiava muito no prprio sucesso.

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Ele parecia bastante vontade. Suas feies morenas estavam relaxadas, e permitiu que a seora Delgado o monopolizasse por alguns minutos, antes de Isabel fazer um sinal para a me de que gostaria de entrar na conversa. Lorena viu o olhar de apreciao que a moa recebeu de Ramn. Um olhar longo, cheio de admirao, que percorreu seu corpo, repousando um pouco mais no rosto bonito e ansioso, voltado para ele. Lorena teve de admitir que a moa estava mesmo muito bonita. Claro que era uma grande ajuda poder freqentar as melhores butiques de Crdoba, sem ter que pensar no preo das roupas e ter um cabeleireiro sua disposio. O vestido vermelho que Isabel usava valorizava o corpo cheio de curvas, realando todos os pontos capazes de atrair o olhar de um homem. Parecia estar causando um grande efeito em Ramn, que sorria para ela de um modo muito sugestivo. Lorena desviou o olhar e, ouvindo a conversa entre o pai e o seor Delgado, tentou esquecer o que acontecia sua frente, no outro lado da sala. Porm, os comentrios sobre os preos da alfafa no foram suficientes para manter seu
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interesse e, mais uma vez, seu olhar foi atrado para o casal. Isabel estava se sentando num pequeno sof e chamando Ramn para sentar-se a seu lado. No havia sinal da seora Delgado. Provavelmente tinha se afastado com a desculpa de verificar os ltimos preparativos para o jantar. Nenhum dos dois parecia dar pela falta da velha, pensou Lorena, observando as duas cabeas morenas bem juntas, enquanto sorriam de algum comentrio engraado. Lorena estava em dvida. Esse comportamento de Ramn era s o resultado de um fraquejo social adquirido em anos e anos de convvio nos crculos elegantes de Buenos Aires, ou estava realmente interessado em Isabel? Impossvel saber, com um homem como aquele, pensou, com amargura. Ele podia usar um nmero infinito de mscaras, e nenhuma mulher seria capaz de dizer o que realmente acontecia em seu ntimo. Censurou a si mesma por tais pensamentos. Por que se preocupar com isso? Isabel que tentasse a sorte. Se desse certo ou no, problema dela.

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De repente, Ramn olhou para cima e sustentou seu olhar com um ar levemente zombeteiro. Lorena quis desviar a vista, mas, de algum modo, sentiu-se presa quele olhar hipntico, como uma borboleta a um alfinete. No mnimo, Ramn estava se divertindo com ela, pensou, ao ver sua sobrancelha escura se arquear, antes de voltar a ateno para o que Isabel lhe dizia. Um cavalheiro teria vindo em sua salvao, incluindo-a na conversa. Porm, ele mesmo j tinha deixado bem claro que no era nenhum cavalheiro. No que lhe dizia respeito, Lorena podia passar o resto da noite sentada sozinha, feito uma idiota, enquanto ele se divertia. Ramn continuou agindo do mesmo modo durante o jantar. Sentado entre Isabel e a seora Delgado, um lugar reservado para convidados especiais, dividia sua ateno com as duas, apesar de mostrar um pouco mais de deferncia com a moa. Lorena esforou-se para no ligar. Sabia muito bem que no era preo para algum como Isabel. Imaginou que as duas outras filhas dos Delgado estavam ausentes, talvez para evitar a mnima sombra de concorrncia para a irm.
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Apesar de serem bastante jovens, com dezesseis e dezoito anos, eram to atraentes como a outra. E como anda sua vida, agora que est toa Lorena? perguntou o seor Delgado, com a galanteria pesada que costumava usar com as mulheres. O tempo deve estar custando a passar depois que voc terminou a escola. Como eram diferentes os mundos em que habitavam, pensou ela. Os Delgado no fariam a mnima idia de como era sua vida, tendo que lutar para manter o enorme casaro da estncia razoavelmente em ordem, alm de cozinhar e lavar para o pai e aquele hspede indesejado. Em Los Molinos, havia dezenas de empregadas para cuidarem dessas coisas. Isabel e as irms no mexiam uma palha; isso, sim, era monotonia. Porm, sabia que no podia fazer qualquer comentrio sobre isso. Ia parecer a histria da raposa e as uvas. Oh, sempre encontro muita coisa para me distrair. Cuido da casa, como o seor sabe. Sim. O que seu pai vai fazer, quando voc se casar e sair daqui?

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Acho que isso ainda vai demorar um bom tempo. "Se acontecer algum dia", acrescentou para si mesma. A possibilidade de um casamento parecia muito distante agora. No tinha nada que a recomendasse para um homem. Nem beleza, nem dinheiro, nada. O seor Delgado balanou para ela, com um ar brincalho. um dedo

Qualquer hora dessas, vai aparecer seu prncipe encantado, mocinha. Isso acontece com todas, mais cedo ou mais tarde. Minha Imelda tinha s dezessete anos, quando casamos. Isabel j est com vinte, e espero que no demore muito a encontrar um rapaz adequado. Olhou para a filha, que conversava animadamente com Ramn, e deu um sorriso satisfeito. A seora Delgado no era a nica casamenteira da famlia, percebeu Lorena, e, certamente, Ramn Vance se ajustava muito bem aos padres de um futuro genro. Ela no apreciou o jantar. Em outra ocasio, o coquetel de camares, o assado com pat e presunto a teriam encantado. Mas, essa noite, parecia estar comendo um prato de cinzas. Para engolir a comida,
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bebeu um pouco mais do que o normal, apesar de no apreciar muito o vinho tinto. A noite parecia interminvel. Tentou olhar disfaradamente para o relgio, mas Ramn notou seu gesto e sorriu, fazendo-a se assustar e derrubar a taa de cristal. Oh, perdo! Viu a mancha vermelha se espalhando sobre o linho imaculado da toalha de mesa e tentou limp-la com o guardanapo. No faz mal. As empregadas cuidaro disso depois. Mas a voz da seora Delgado tinha uma nota de gelada desaprovao. Sem dvida, essa seria a ltima vez que caipiras mal-educados seriam convidados para um jantar em sua casa. Lorena tomou o caf em silncio, fazendo o possvel para no atrair a ateno, apesar dos esforos do pai para encoraj-la a participar da conversa. S conseguiram sair da casa dos Delgado bem depois de meia-noite. Claro que isso s aconteceu por causa de Ramn. Se fosse por ela e o pai, teriam sido despachados muito antes. Espero que nos vejamos de novo muito breve disse Isabel, pousando a
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mo delicada, de brao de Ramn.

unhas

bem-feitas,

no

Lorena observou a J tinha ouvido falar atiravam para cirna de era a primeira vez acontecer.

cena com desdm. em moas que se homens, mas essa que via a coisa

No faltar oportunidade respondeu ele, num tom indiferente. Apesar disso, Lorena notou o rosto de Isabel se iluminar. Como algum podia estar to louca para arranjar um marido, a ponto de no se importar com o modo como se comportava? Bem, podia at dar-resultado. Afinal, algum como Ramn Vance no aparecia naquelas redondezas todos os dias. Lorena estudou-o enquanto voltavam para Vista Hermosa. Seu pai tinha pegado no sono no banco de trs e seus roncos pontuavam o silncio, tornando desnecessria qualquer conversa. Era at melhor, pensou, sonolenta, apesar de ver que Ramn parecia to alerta e bemdisposto como quando tinham sado de casa. A escurido o favorecia. Ocultava a arrogncia do rosto, disfarava a dureza do
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queixo e a linha agressiva do nariz. Parecia mais humano, mais acessvel. Acessvel... que piada! Lorena ouviu algum rir e percebeu que tinha sido ela. Santo Deus, devia ter bebido muito mais do que devia! Qual foi a graa? perguntou Ramn. Ou ser que isso resultado de tanto vinho? Notei que voc estava gostando muito dele. Fico surpresa em saber que voc notou alguma coisa. Esteve to ocupado em olhar nos olhos de Isabel que achei que nem havia percebido a minha presena. Ficou enfezada? Imagine! No dei a mnima. Tentou falar com altivez, mas um bocejo estragou todo o efeito. No estava com nimo para discutir. S queria dormir. O ar fresco da noite teve um efeito narctico, e ela comeou a cambalear, quando desceu do carro. Ainda insiste que est to sbria como um juiz? perguntou aquela voz odiosa. Um brao forte envolveu sua cintura. Apie-se em mim. Estou tima. Quis empurr-lo, declarando independncia, mas o corpo
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resistiu aos comandos do crebro e apoiou-se em Ramn, agradecida, enquanto ele a conduzia at a casa. Lorena est bem? Ouviu a voz do pai, ao entrarem no hall. S cansada e um pouco "tocada" pelo excesso de vinho dos Delgado respondeu Ramn, com uma pontinha de sarcasmo. V dormir, Williams. Voc deve estar quebrado. Vou fazer um caf quente para ela, ou amanh Lorena vai ter uma dor de cabea daquelas. Tem certeza que pode cuidar disso? perguntou Mark, sonolento. Vendo o aceno de Ramn, despediu-se com um boanoite resmungado. Eu posso fazer o caf disse ela, enquanto Ramn a levava para a cozinha. Ele ignorou seu oferecimento empurrou-a para uma cadeira. e

Fique a, quietinha. Vou cuidar de tudo. No sou nenhuma incapaz e no estou doente. Lorena levantou-se cautelosamente e ficou feliz em descobrir que a cozinha no girava. No estava

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bbada. Talvez, s um pouco tonta. No estava acostumada a tanto vinho. Pensei que estivesse pior disse Ramn, ao v-la em p, recusando-se a entregar a lata de caf que ela tentava pegar. Ou ser que foi s um golpe? Para voc me pegar nos braos? No tentou fingir que no tinha entendido. Nunca faria isso. No estou assim to desesperada. Como dizer? Isabel? Foi isso que quis

Bem, ningum n mundo poderia acus-la de timidez essa noite. Ela fez o possvel para atrair toda a sua ateno. Eu era um hspede disse Ramn, calmamente. Por acaso, esperava que ela me ignorasse? Afinal, por que a reclamao? Parece uma esposa pedindo satisfaes ao marido. E o que voc sabe do casamento? Nunca tentou. Sei o suficiente para ficar longe dele. Ramn esperou o caf coar e serviu duas xcaras. Vamos, beba e pare com essa implicncia.

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No estou com nenhuma implicncia protestou, indignada. Pois o que parece. Pensei que no dava a mnima para os meus sentimentos por Isabel. Nem por ela, nem por qualquer outra. S que achei simplesmente nojento ficar olhando algum se atirar em cima de um homem como ela fez essa noite. Mentirosa! Vi voc olhando para ns e no percebi nenhum nojo. S inveja. Voc est se iludindo. Lorena falou com desdm, apesar de desconfiar de que ele tinha um pouco de razo. Talvez sentisse mesmo inveja de Isabel, desejando um pouco da ateno que Ramn lhe dispensava. No, no estou. Conheo as mulheres. E voc muito mulher, Lorena, apesar de ainda no ter muita conscincia disso. Queria que eu estivesse com voc. Se honesta, vai ter que admitir isso. Ela no pretendia admitir nada. Olhou para a xcara de caf sobre a mesa e tentou encontrar uma resposta adequada. Ramn deu dois passos em sua direo, mas ela continuou imvel, como se
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estivesse enraizada no cho. Devia se afastar, disse a si mesma, mas algo a fez continuar exatamente onde estava. Sem palavras? voc, Lorena. Estou estranhando

Ela sentiu a boca seca. O silncio entre eles era ensurdecedor e o sangue latejava em seus ouvidos. Braos fortes a envolveram, mas no fez qualquer movimento para resistir. Deixou-se puxar para perto dele, amoldando o corpo contra o de Ramn. No isso que voc quer? ele perguntou, suavemente, enquanto os lbios roavam o pescoo de Lorena, subindo para tocar de leve a boca trmula. No isso que voc quer? Uma mo envolveu seu seio jovem, despertando sensaes estranhas, febris, que comearam a percorrer seu corpo, deixando-a trmula e entregue. Abriu a boca para protestar, mas as palavras se perderam na garganta, quando os lbios sensuais de Ramn cobriram os seus. Foi um beijo firme, exigente, que conseguiu uma resposta imediata. Lorena apertou-se contra ele, sentindo um prazer que mal conhecia. Sem perceber o que
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fazia desabotoou a camisa de Ramn e acariciou o peito forte; uma carcia sensual e primitiva. No recuou quando ele abriu a sua blusa, acariciando seus seios at ficarem quentes e pulsantes de desejo. Ela queria aquele homem. Agora admitia isso com cada movimento do corpo, com cada murmrio incoerente. Ramn no era mais o homem que odiava, o homem que a irritava, que revelava o que havia de pior em sua natureza. Agora, era algum que a despertara para emoes antes desconhecidas, e o amava pelo prazer que estava lhe proporcionando. Porm, a sanidade voltou, quando sentiu que ele a empurrava em direo da porta. O que estava fazendo? Para onde a levava? Em algum lugar no fundo de seu ser, encontrou foras para resistir e empurrar Ramn, num gesto que o fez parar. O que est havendo? perguntou ele, impaciente. Olhando para seus olhos brilhantes, Lorena no teve dvidas de que sentia-se to excitado quanto ela. Ele a queria... queria muito. Isso assustou-a ainda mais. Empurrou-o com deciso.
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Quero ir para a cama. E no era para l que estvamos indo? Tentou pux-la para perto de novo. Quero ir para a minha cama falou, num sussurro. Agora, estava com muito medo dele. Ramn soltou-a. Voc sabe escolher a hora de desistir, no ? Gosta de brincadeira, mas no quer ir at o fim. H um nome para mulheres que agem desse modo. Sinto muito. Sente, mesmo? Acho que me deixou continuar de propsito, s para mostrar as armas que pode usar quando quer. Sinto muito repetiu Lorena, completamente incapaz de lidar com aquela situao. Um dia desses, vai se arrepender! Agora, suma da minha frente, antes que eu lhe d uma lio da qual vai se lembrar pela vida toda! Tremendo como uma folha levada pelo vento, Lorena fugiu para o quarto.

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CAPTULO VII Lorena acordou com a primeira luz da madrugada, sentindo a cabea confusa e pesada. Foi um esforo sair da cama. No sabia se a ressaca era por causa do vinho ou por causa de Ramn Vance. Imaginou se estaria se sentindo melhor se tivesse deixado as coisas seguirem seu rumo natural na noite anterior. Mas, depois de pensar por alguns instantes, resolveu que estava feliz por ter fugido dele. Que alegria podia haver em ser mais uma das conquistas de Ramn? Seria o caminho mais curto para uma grande mgoa. Ele j havia deixado claro que no queria responsabilidades do tipo esposa e filhos. Era livre como um pssaro e estava decidido a continuar assim. Foi difcil enfrentar seu olhar frio na mesa do caf e agir como se nada tivesse acontecido entre eles. No entanto, de algum modo, Lorena conseguiu manter uma aparncia natural, at mesmo sorrindo quando o pai comeou a fazer brincadeiras sobre pessoas que bebiam demais.
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Deu um olhar disfarado na direo e Ramn. Ele comia seu bife com ovos com o apetite de sempre. Lorena desejou que engasgasse. Mark terminou a refeio e levantouse. Eu o encontro l fora disse a Ramn. Preciso fazer uma ou duas coisas antes de sair. Ser que ele ia tocar no assunto, agora que estavam sozinhos? O silncio se prolongava, mas Lorena hesitou em quebr-lo. Ele que tomasse a iniciativa. Depois, subitamente desesperada para se ocupar com alguma coisa, juntou os pratos e se preparou para lev-los para a cozinha. Fugindo de novo. Lorena? Voc mestra nisso, no? Ramn falou em voz baixa, mas havia irritao em seu tom. A briga da noite anterior no estava terminada; simplesmente havia sido adiada para uma ocasio mais oportuna. Saber qual a hora de fugir a melhor defesa de uma mulher, Sim, se ela est com medo. Enfrentou-o com um ar de desafio.

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No tenho medo de voc, se o que est pensando. No? Talvez s das conseqncias de um envolvimento comigo. No foi uma questo de envolvimento, e sabe muito bem disso. Ontem noite, voc estava querendo uma relao sexual barata e casual, e ficou irritado quando no aceitei. um ponto de vista. E existe outro? perguntou, comeando a ficar furiosa com o tom dele. Sim. Mas voc no est preparada para ouvir. Tente. Eu lhe disse que ia fazer com que me desejasse. E consegui. No, no tente negar. Levantou a mo no instante em que Lorena fez um gesto de protesto. Se o que compartilhamos foi barato e casual, a descrio sua. Eu no penso assim. Mas, seja o que for, voc estava to ansiosa como eu, at mudar subitamente de idia e dar o fora. Isso, sim, foi barato e casual.

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Eu pedi desculpas disse ela, estremecendo ao ouvir a acusao na voz dele. O que mais voc quer? Muito mais do que est preparada para dar. Na prxima vez que quiser fazer um joguinho desse tipo, escolha algum com menos experincia, ou vai acabar se dando muito mal. Se escolher algum, vou procurar um homem bem-educado. Nunca ningum me falou desse jeito. Ento, j era tempo de algum comear. Diga-me, esse paladino da virtude que vai escolher para namorar ter que pedir permisso antes de encostar um dedo em voc? melhor assim do que ser tratada como uma mercadoria fcil. mesmo? Bem, vamos ver depois que voc experimentar. A maioria das mulheres quer ser dominada, no tratada como bichinho de pelcia. Talvez eu confirma a regra. seja a exceo que

Talvez esteja s decidida a ser diferente. O rosto de Ramn estava sombrio de raiva.
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Imagino que voc prefere o tipo de mulher convencional, como Isabel Delgado. No h dvidas de que a natureza dela muito melhor do que a sua. Olhos arregalados, adorvel desamparada. disso que voc gosta? Depois de todos modos, um alvio. os seus e

maus

Estou contente que pense assim. Talvez signifique que vai ficar longe de mim. Apesar de magoada com as palavras dele, Lorena procurou manter uma atitude indiferente. Sim, tenho certeza de que ser o melhor para ns dois. Ele fez uma pausa, como se para acrescentar mais alguma coisa, mas, parecendo pensar melhor, empurrou a cadeira para trs com um gesto irritado e saiu da sala. Ramn manteve a palavra e ficou ausente a maior parte do tempo nos dias seguintes. No era segredo que acompanhava Isabel em passeios pelos campos. A cidade estava cheia de fofocas e comentrios, depois que tinham sido vistos

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num cassino em Alta concerto em Crdoba.

Gracia

num

Voc deixou escapar uma boa oportunidade, nia disse Maria Lopez, com a familiaridade de uma velha amiga, quando Lorena foi fazer compras em sua loja. A seorita Delgado est mesmo decidida a arranjar um marido. Bem, ela que tente. O pessoal anda apostando quanto tempo ela vai levar para fisg-lo. Os olhos de Maria brilhavam de curiosidade. Voc est sabendo de alguma coisa? Lorena deu uma risada, aparentar absoluta indiferena. tentando

Acho que ela vai ter uma grande decepo, se est esperando uma aliana no dedo. Ele no do tipo de casar... j me disse isso. mesmo? A mulher lanou-lhe um olhar penetrante. Ento, o seor Vance lhe faz confidncias? Claro que no. Foi s uma conversa. Procurou mudar de assunto depressa. Essas cerejas esto fresquinhas?

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Oh, sim. Chegaram ontem mesmo de Mendoza. Muito docinhas. Maria, interessada em fazer a venda, desistiu do assunto embaraoso, o que foi um alvio para Lorena. No entanto, seu pai tocou no mesmo assunto naquela noite. Vance no vai jantar conosco? perguntou, apontando a mesa posta s com dois lugares. Ele saiu. Disse que vai voltar tarde. Lorena procurou manter um tom casual. No bom estarmos sozinhos como antigamente? Sim, bom mudar de vez em quando. Ele deve ter sado com Isabel. Parece que essa menina no de deixar escapar uma boa oportunidade. E acha que eu sou? perguntou, irritada. No pensei que voc estivesse to ansioso como os Delgado para arranjar um marido para a sua filha. Mark Williams pareceu um pouco surpreso com a violncia de seu tom de voz. Calma, menina. No nada disso. No estava fazendo comparaes.
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Desculpe, papai. No quis estourar com voc. s que... Parou, imaginando qual seria o melhor meio de explicar o que estava acontecendo. s que voc no afina muito com Vance, no ? J percebi que no gosta dele. Eu o detesto disse Lorena, feliz por deixar tudo bem claro. No gostava de fingir para o pai. Isso no um pouco de exagero? No posso evitar. o que sinto, e acho que um sentimento mtuo. Que pena! Eu gosto do rapaz. Sim, eu sei. E foi por isso que eu... no toquei no assunto antes. Entendo disse Mark, com suspiro. Ainda assim, uma pena. um

No me diga que voc tambm andava com idias casamenteiras! O pai deu uma risada. Absolva-me dessa culpa, querida. Sei que voc vai me deixar um dia, mas no tenho a mnima inteno de apressar o processo.
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Lorena estendeu a mo sobre a mesa e apertou os dedos do pai, num gesto cheio de carinho. Seu bobinho! Vou ficar com voc por muito tempo ainda. Suspirou. Se ao menos soubssemos o que o futuro nos reserva! Ramn j lhe falou alguma coisa sobre a estncia? No. Se resolveu alguma coisa, ainda no me disse nada. Para falar a verdade, essa situao est me deixando nervoso. Gostaria de ver as coisas acertadas, mesmo que a notcia no fosse agradvel. Ele j deve ter todos os elementos necessrios para tomar uma deciso falou Lorena, pensativa. Examinou a casa de alto a baixo, esteve nos potreiros, conheceu todos os campos, at os limites mais distantes. Deve ter inspecionado pessoalmente cada animal que mantemos. Conversou com todos os homens. Olhou cada nmero da contabilidade. O que mais vai querer? S Deus sabe. Mark pareceu um pouco desanimado. Imagino que logo me dir o que resolveu. Mas essa espera insuportvel.

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"A situao deve ser bem pior para papai do que para mim", pensou Lorena, cheia de simpatia. S tinha que agentar aquele homem nas horas das refeies e noite. Mas o pai trabalhava ombro a ombro com ele o dia inteiro. No podia ser agradvel. Mas ele nunca havia se queixado. Era at capaz de gostar do homem que se impunha a ele o tempo todo. Voc extraordinrio, papai. Voc tambm, querida. Parece que somos um clube de admirao mtua! Voc vai ver como ficar melhor ainda, quando tudo se resolver. Ser maravilhoso, quando esse homem sair da nossa vida! Como em resposta s palavras de Lorena, no dia seguinte Ramn anunciou que passaria o fim de semana fora. Espero que isso no atrapalhe sua programao domstica disse ele, na hora do jantar. A zombaria em seus olhos mostrava que sabia muito bem que Lorena ia ficar feliz em v-lo pelas costas. No secamente.
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faz

mal

respondeu

ela,

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Coube a Mark Williams perguntar, num tom agradvel, aonde ele ia passar o fim de semana. uma viagem de prazer ou negcios? Voc trabalha demais, Vance. Um pouco dos dois. Ramn sorriu, mostrando os dentes brancos e perfeitos. Era estranho como conseguia ser gentil com todos, menos com ela, pensou Lorena. Os Delgado me convidaram para ficar em sua casa de veraneio perto de San Roque. Pelo que me disseram, o lugar muito bonito. H boa pesca e todo tipo de esporte. Eles tambm tm um barco para fazermos passeios no lago. Se depender de Isabel, pensou Lorena, os passeios sero muitos, e com os dois sozinhos. Ela podia viajar acompanhada da famlia, mas tinha certeza de que seus pais fariam vistas grossas, se achassem que havia uma chance de fisgar um marido para a filha. Ficou vendo Ramn se afastar na direo de sua camionete, carregando uma pequena valise. Isabel j devia estar louca por ele. Que moa no se apaixonaria por algum to bonito e que podia ser gentil e charmoso, quando queria? Ele usava um
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conjunto safri de corte perfeito, que valorizava seu peito largo e os msculos das pernas compridas e atlticas. Uma figura atraente e muito mscula, Lorena teve que admitir, mesmo a contragosto. Ele virou-se, como percebendo que estava sendo observado, apesar de ela ter tido o cuidado de ficar atrs da cortina da janela. Lorena? No adiantava tentar fingir. Abriu a vidraa e inclinou-se no peitoril, tentando parecer despreocupada. Sim? Ele estudou-a com a habitual intensidade, como um jurado num concurso de beleza, no muito satisfeito com a candidata sua frente. Vou partir agora. Voltarei no domingo noite. Avise seu pai, por favor. Est bem. Vai sentir minha falta? A pergunta saiu cheia de zombaria. Acho que no. Talvez tenha uma surpresa.
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possvel. Mas imagino que ser algo parecido com o efeito que se consegue quando se deixa de bater a cabea contra um muro. Um agradvel alvio do sofrimento. Ramn saiu de perto do carro e subiu os degraus da varanda. Lorena estremeceu diante da deciso de seus passos, mas manteve-se firme no lugar. Voc nunca perde uma oportunidade de me agredir, no ? No sou de perder uma boa ocasio respondeu ela, num tom cauteloso, imaginando a que tipo de discusso aquela troca de palavras poderia levar. Ramn estava muito perto, to perto que Lorena sentia o aroma de sua loo de barba. Ento, somos iguais disse ele, baixinho. mesmo? Por qu? Tambm acredito em fazer o melhor uso das minhas oportunidades. Antes que ela desconfiasse de suas intenes, seus lbios tomaram os dela num longo beijo. Abraou-a com fora, por
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cima do peitoril da janela. Estavam bem vista de qualquer um que chegasse casa, mas isso no pareceu ter nenhuma importncia. Tudo que Lorena queria era que aquele beijo durasse para sempre. Ramn afastou-se, retirando os braos dela do pescoo. Parecia impassvel, exceto pelo brilho de satisfao nos olhos. Lorena teve vontade de bater em si mesma por sucumbir com tanta facilidade. O que ele devia pensar dela? pena que s consigamos nos comunicar sem palavras. Eu e voc combinamos muito melhor quando usamos outros mtodos ele falou, com uma ponta de zombaria. Depois, antes que ela pudesse dizer qualquer coisa, virou-se, andou rapidamente at o carro, deu a partida e acenou se despedindo. Ela jurou no sentir saudade dele. Seria a maior alegria ficar livre de sua presena irritante por dois dias. Porm, medida que as horas foram passando, descobriu que seu pensamento teimava em se fixar no que estaria acontecendo em San Roque. J tinha estado l uma vez, com um grupo de
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colegas do internato, e sabia que era um lugar encantador, onde se podia desfrutar de todos os prazeres da vida ao ar livre. Com certeza, Ramn pescaria trutas com o seor Delgado, mas, o resto do tempo, passaria com Isabel. Passeariam beira do lago, nadariam, tomariam sol preguiosamente, envolvidos pela brisa suave das montanhas. Como a outra moa iria reagir viso daquele corpo atltico e bronzeado to junto dela? Tal como Lorena, sentiria os primeiros estremecimentos do desejo? Iria se render a eles? As perguntas ferviam em seu crebro, embora tentasse manter a mente voltada para outras coisas. No estava interessada, dizia firmemente a si mesma, mas isso no parecia dar nenhum resultado. Ramn no se dignou a contar quase nada sobre o seu passeio, quando voltou na noite de domingo, parecendo descansado e relaxado. Voc se divertiu? Foi Mark quem fez a pergunta. Lorena, ocupada em tirar a mesa do jantar, fingiu no escutar.
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Muito, obrigado. Foi bom poder me afastar um pouco de tudo isso. Seu olhar dirigiu-se a Lorena, como para dizer que ela era um dos problemas de que precisava se afastar. Depois, mudou de assunto e comeou a falar com Mark sobre o gado. Isabel foi mais direta, quando veio estncia para entregar um livro que prometera emprestar a Ramn. Lorena logo percebeu que era uma desculpa descarada para v-lo e sentiu um prazer mrbido em lhe dizer que sua presa tinha ido cidade para cuidar de negcios. Sinto muito, mas acho que ele vai demorar bastante informou, com evidente antipatia na voz. Foi pena voc perder a viagem. Devia ter telefonado antes. No faz mal. Eu no tinha mesmo outra coisa para fazer. Isabel encolheu os ombros gordinhos num gesto indiferente. o que acontece com gr-finas desocupadas, pensou Lorena, mas ficou, de boca fechada. Isabel era mesmo a prpria dondoca, com um vestido de voal amarelolimo, que flutuava em dobras elegantes

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quando andava; parecia ter tomado banho em perfume francs. O seor Vance vai ficar aborrecido em saber que voc esteve aqui na ausncia dele disse, quando o silncio entre elas comeou a ficar longo demais. As boas maneiras exigiam que falasse alguma coisa. Sim, claro respondeu Isabel, cheia de convencimento. Vocs se divertiram em San Roque? Lorena teve vontade de dar um soco em si mesma logo que as palavras escaparam. Podia parecer que estava interessada. E claro que no dava a mnima para o que tinha acontecido. Foi maravilhoso! Entusiasmada, Isabel comeou um longo relato sobre o fim de semana. Ramn tinha sido uma companhia perfeita. Nadaram, andaram a cavalo, passaram uma tarde velejando pelo lago. Na noite de sbado, ele a levara a um festival de msica folclrica. Um homem encantador! To gentil, to atento aos meus menores desejos! E to viril! Lanou um olhar malicioso para Lorena. Ele todo homem.

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Estou contente em saber que se divertiram. Sentia a alma gelada. Os pais de Isabel, to presos s convenes, no teriam permitido tanto contato entre Ramn e a filha, se no percebessem uma forte possibilidade de haver um casamento. Meu pai gosta muito dele. disse a moa, fortalecendo as suspeitas de Lorena. No seria preciso dizer mais nada. Mesmo algum como Isabel, mimada e prepotente, nunca mostraria interesse por um homem sem a aprovao dos pais. Sem dvida, o seor Delgado lhe havia dado o sinal verde para encorajar Ramn. Aparentemente, todos ficariam muito alegres se o principal interessado estivesse disposto a aceitar o jogo. E isso era um grande "se". Isabel parecia no ter dvida quanto ao poder de seus encantos. Comeou a fazer uma longa descrio do vestido que tinha mandado fazer para deixar Ramn boquiaberto, quando a levasse para jantar num restaurante que acabava de ser inaugurado em Crdoba.

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Ainda no estive l, mas soube que um lugar muito elegante. No quero parecer mal. Oh, entediada. claro resmungou Lorena,

Mandei fazer azul. Ramn gosta de me ver vestida de azul... ele me disse. Deu um sorrisinho doce. A mulher deve sempre tentar agradar seu homem, no acha? Talvez. O que realmente Lorena queria dizer era: "Ele ainda no seu homem; cuidado em achar que as favas esto contadas". Mas, ao mesmo tempo, sentiu um pouco de pena da outra plo choque que ia levar, quando conhecesse a verdadeira personalidade de Ramn. Sua amiguinha veio fazer uma visita esta tarde disse, com acidez, quando ele voltou estncia, muito tempo depois de Isabel ter sado. O jantar j estava pronto e ela aproveitara para sentar-se na varanda, deliciando-se com o ar fresco do incio da noite.

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Isabel? levantando uma interrogao.

Parou diante sobrancelha

dela, em

Isso que dizer que voc tem muitas outras amiguinhas e namoradas nas redondezas? No perde tempo, heim? Est com cimes, Lorena? Imagine! Nem estou interessada. E o que Isabel queria? Voc, naturalmente. De preferncia, com uma coleirinha no pescoo. Ramn fez um ar de riso e Lorena no soube se ele estava se divertindo com ela ou com Isabel. Foi pena eu no ter estado aqui. Foi o que ela tambm disse. Acho que me contar as histrias sobre o alegre e ntimo fim de semana de vocs foi menos divertido do que v-lo pessoalmente. Para algum que diz que no d a mnima para mim, voc parece ter um extraordinrio interesse pelas minhas atividades. Foi uma conversa interessante? Uma chatice com uma careta.
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respondeu

Lorena,

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Voc escutando.

no

precisava

ter

ficado

No encontrei meios de faz-la calar a boca disse Lorena, com doura. inacreditvel. Ramn sentou-se na cadeira ao lado dela. Eu no podia ser grosseira com a moa. Por que no? Voc nunca parece ter esse tipo de preocupao quando me insulta. Com voc diferente. Foi o que imaginei. Fez uma pausa, como se esperando uma resposta, mas, como Lorena ficou em silncio, continuou: pena que voc se sinta assim. Ah, ? Isso estraga sua lista de conquistas? Acha que s vejo as mulheres como itens de uma lista? E no verdade? Elas no simples nmeros de telefone no caderninho? so seu

Em vez de parecer irritado, Ramn fez um ar de riso.


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Talvez isso tenha acontecido quando eu tinha uns vinte anos, mas atualmente tenho idias bem diferentes. Procuro muito mais num relacionamento do que um simples prazer egosta. Tambm dou muito de mim s mulheres que considero amigas. Que sentimentos nobres! E o que foi que deu a Isabel? Ela no lhe contou nada? Pensei que as moas sempre contassem seus segredos s amigas. Isabel no exatamente uma grande amiga minha. Pode ser ento que ela seja discreta, o que no comum nas mulheres. Ramn continuava com o mesmo ar divertido. Por acaso, est querendo me dizer que vocs chegaram a um tipo de compromisso? Foi uma pergunta difcil de fazer, mas Lorena no resistiu. De certo modo. Ele se espreguiou como um grande gato sonolento e virou o rosto para os ltimos raios de sol do crepsculo. Ah, entendo... Ento, Isabel tinha motivos para parecer to convencida e
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satisfeita: desejava. chocada.

havia capturado a presa que Lorena sentiu-se um pouco

Tem certeza? No sei, no. Ele a observava atentamente, parecendo procurar por alguma reao. Estou surpresa disse Lorena, com sinceridade. Pensei que voc no fosse do tipo de casar. No era. Mas, quando um homem encontra seu destino, tem que aceit-lo. Encolheu os ombros. Se a moa exatamente aquilo que a gente procurou a vida toda, no se deve perder tempo. preciso agarr-la, antes que outro aparea. Isso se enquadrava bem na personalidade de Ramn, pensou Lorena. Sabia muito bem o que queria... e tinha encontrado a personificao de seus desejos em Isabel. Acho que quem est de fora nunca pode compreender o que faz duas pessoas se aproximarem comentou Lorena. Ramn respondeu pergunta que ela no teve coragem de fazer: Est imaginando o que vi nela?
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Lorena no se admirou. J estava acostumada com a capacidade dele de ler seus pensamentos. Ramn olhou para o horizonte por alguns instantes, com um ar ligeiramente calculista. Ela me transmite paz disse, afinal. Isabel no uma pequena cospe-fogo como voc. calma, pacfica e est sempre disposta a agradar. Um homem gosta de entrar em casa e encontrar um pouco de paz e tranqilidade. assim que voc gosta que sejam suas mulheres? Cheias de mel e acar? Lorena tentou parecer brincalhona, mas, na verdade, queria explodir em lgrimas. No de admirar que a gente nunca tenha se dado bem! Voc no uma das minhas mulheres, Lorena Ramn lembrou, com um nfase cruel. No. Foi s um murmrio. Ficou imaginando por que aquelas palavras a magoaram tanto. Juntou todas as foras para perguntar: Onde vai morar? Quer dizer, depois do casamento?

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Sim. Ser em Buenos Aires? Sim, claro. Seus negcios esto l, no? Ser uma grande mudana para... para... Para minha esposa? Ele disse a palavra que ela no conseguiu dizer. Se ela realmente me ama, conseguir se adaptar a um estilo de vida totalmente diferente. Voc se adaptaria, no? Sim, acho que sim. Engolindo em seco, acrescentou: Ento, vai nos deixar muito breve? No vai demorar muito. Imagino que ficar contente em me ver pelas costas. Talvez. De repente, ela no sabia. No sabia de mais nada. Desejara isso por semanas a fio, mas agora no tinha mais certeza. melhor eu entrar para telefonar para Isabel. Ramn levantou-se num movimento gil. O jantar j est pronto? Normalmente, Lorena teria lhe dado uma resposta azeda, dizendo que jamais se esquecia de suas obrigaes, mas, dessa vez, falou com tranqilidade. Sim. chegar. Vou servir assim que papai

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timo. Estou morto de fome. Ele desapareceu dentro da casa, deixando a porta aberta. Lorena sabia que tinha de se levantar dali. Precisava pr a mesa e lavar as frutas para a sobremesa. Teve que fazer um grande esforo para se mexer. De repente, sentia-se cansada e profundamente desanimada. Ao entrar, ouviu Ramn falando no telefone, pedindo a algum, provavelmente uma das empregadas de Los Molinos, para chamar Isabel. Enquanto se preparava para atravessar a sala, um pouco relutante em ouvir uma conversa pessoal, seu crebro registrou o tom acariciante que surgiu na voz profunda, quando a moa veio atender o chamado. Devia ser amor, pensou. Ele nunca tinha falado com ela daquele modo especial, ntimo, como se ela fosse a nica pessoa do mundo que tinha alguma importncia. Isabel devia ter qualidades ocultas para inspirar tanta devoo. Sim, sim, soube da sua visita. Foi pena eu no estar aqui. Os olhos escuros pousaram em Lorena, como pressentindo sua presena, e ela cruzou rapidamente a
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sala, em direo cozinha. Antes de fechar a porta, ainda ouviu dizer: No, Isabel, hoje no. Amanh irei a Los Molinos. Com gestos mecnicos, Lorena comeou a pr a mesa, colocando a loua e talheres com uma preciso incomum, como se sua vida dependesse de cada coisa estar perfeitamente alinhada. No se incomodava, disse a si mesma. Ele que falasse com Isabel como se adorasse o cho em que ela pisava. Que diferena fazia para ela? Ramn no significava nada. Odiava aquele homem; detestava-o desde o primeiro encontro. Mas sabia que isso no era verdade. Tinha que ser honesta, mesmo que no demonstrasse seus sentimentos s outras pessoas. Estava morrendo de inveja de Isabel. Invejava cada momento que ela passava ao lado de Ramn Vance, e as coisas boas e ms que teriam juntos, depois de casados. Lgrimas amargas comearam a correr por seu rosto. Teve que aceitar a triste verdade, da qual h tanto tempo tentava fugir: estava perdidamente apaixonada e o homem que amava no sentia nada por ela.

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CAPTULO VIII Lorena no quis jantar. Tinha certeza de que ia se engasgar com a comida. Deixou a salada na geladeira e um bilhete em cima da mesa, explicando que estava se sentindo mal e tinha ido para a cama. Era a pura verdade, apesar de seus males terem origem numa fonte completamente diferente da dor de cabea que pretextava. Chorou muito, com a cabea enfiada no travesseiro para abafar os soluos. Depois, exausta, ficou deitada de costas, tensa demais para conseguir descansar. Bem mais tarde, ouviu uma batidinha na porta e a voz do pai. Lorena, querida. Est se sentindo bem? Ela era muito saudvel e dificilmente ficava de cama, o que explicava a apreenso do pai. Porm, no podia contar a ele o que estava acontecendo. A mgoa era recente demais. Mais tarde, talvez, quando a dor passasse... Se um dia passasse. Lorena no respondeu. Provavelmente imaginando que a filha dormia, Mark se afastou.
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Quantas mulheres no passado de Ramn Vance teriam sofrido esse tipo de tormento pelo qual estava passando agora? Pelo menos, no lhe dera a satisfao de demonstrar o que sentia por ele. Sempre o havia tratado com ressentimento e pura raiva, nunca mostrando uma faceta mais suave, mais carinhosa. S quando ele a beijava. Nessas ocasies, no conseguia esconder sua reao. Lorena corou dolorosamente ao se lembrar de seu comportamento desavergonhado. Ramn devia ter a pior das impresses dela. Vivia dizendo que o desprezava e, ainda assim, sempre se derretia em seus braos. Como a vida era simples para os homens. Pegavam o que queriam e no perdiam tempo se debatendo com sentimentos de culpa. Mas, para uma mulher, era tudo muito diferente. Quando se amava algum, queria-se mais do que um simples encontro fsico. Comeava-se a pensar em compromisso, casamento, um lar e filhos, criando todo um estilo de vida baseado num simples beijo.

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Pensou nos filhos de Ramn. Seriam fortes e decididos como o pai, com rostos morenos e solenes que poderiam se desmanchar em sorrisos charmosos quando quisessem. Tambm seriam inteligentes, mas sem a arrogncia do pai, sem aquela conscincia de sua superioridade. Deu um longo suspiro. Se ia ficar pensando em Ramn como pai, no podia fugir da idia de ver Isabel como a me. Era intil querer se imaginar no lugar dela, vendo um menino e uma menina com traos de Ramn e cabelos castanhoavermelhados como os seus. Alm disso, era at possvel que ele no quisesse filhos, sendo o tipo de homem que gostaria de ter a mulher s para si; sempre pronta a acompanh-lo em sua vida social, sendo a anfitri dos seus jantares, impecavelmente vestida e penteada. Algum que pudesse ajud-lo a progredir na carreira, sem ter que s preocupar com choros e dores de barriga. Imaginou se ele e Isabel j teriam discutido isso. Talvez ainda no estivessem se preocupando com os detalhes prticos, pensando unicamente no romance que os envolvia. Ramn tinha sido bastante frio
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ao falar de suas intenes, mas ela ouvira o tom ntimo da sua voz ao telefone. Isabel devia estar feliz demais para se preocupar com assuntos materiais. Afinal, Ramn era bonito, bem-sucedido, com dinheiro suficiente para mant-la no seu padro de vida. Voc e mame pensavam em dinheiro quando casaram? perguntou ao pai na manh seguinte. Ele estava mostrando um interesse exagerado por sua indisposio da vspera e, num esforo para faz-lo mudar de assunto, tocou na dvida que martelava sua cabea. Acho que no pensvamos em qualquer outra coisa. Mark riu. Havia ocasies em que nem sabamos de onde viria nossa prxima refeio. No tnhamos famlia para nos ajudar naqueles primeiros tempos difceis. Meus pais j estavam mortos e os poucos parentes de sua me tinham voltado para a Inglaterra. Mas vocs eram dinheiro no era tudo. felizes, no? O

Talvez. Balanou a cabea, pensativo. O dinheiro no compra sade, mas h muito pouco que no pode comprar.
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Ramn uma vez tinha dito algo parecido, lembrou-se Lorena. Falara que poderia comprar uma esposa adequada quando quisesse. Sim, o dinheiro proporcionava muitas vantagens. Ele gostava das coisas boas da vida, e Isabel com seu dote, e sendo uma futura herdeira, o ajudaria a ter muito mais. Um arranjo muito conveniente, claro! , acho Suspirou. que assim mesmo.

O que est havendo, querida? Por que essa conversa de dinheiro e casamento? Por acaso est pensando em se casar com algum pobreto? Pobre de mim... Mark fez uma careta brincalhona e acrescentou: E eu que contava com minha filha para recuperar a fortuna da famlia! Apesar de tal fortuna nunca ter existido, claro! J havia percebido que Lorena estava deprimida e, mesmo no sabendo a causa de todo aquele desnimo, procurava fazer o melhor para alegr-la. No sou eu que estou pensando em casamento disse ela, tentando parecer mais animada para agrad-lo. Ramn. Ramn? Que conversa essa?
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Ele novidades?

ainda

no

lhe

contou

as

No estou sabendo de nada. Quer dizer que ele vai casar? verdade, Vance? Lorena estremeceu. Virou-se rapidamente e viu a figura alta parada na porta. H quanto tempo estaria ali? Teria ouvido todas as suas perguntas ao pai? Ficou muito aborrecida. No queria que pensasse que estava dando tanta ateno ao assunto, a ponto de ficar comentando sobre ele. Sua capacidade de ler pensamentos poderia lev-lo a tirar outras concluses. Ramn entrou na sala e sentou-se mesa ao lado deles. E como vai nossa invlida esta manh? perguntou, ignorando a pergunta de Mark. Muito bem, obrigada Lorena falou rapidamente, num esforo para parecer convincente. A dor de cabea deve ter aparecido de repente. Voc parecia muito bemdisposta, quando conversamos antes do jantar. Os olhos castanhos demoraramse um pouquinho mais do que o necessrio
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nas plpebras avermelhadas e nas olheiras que denunciavam uma noite maldormida. , foi estranho. Deve ter sido por causa do sol ou outra coisa qualquer respondeu Lorena, mentindo descaradamente. Ou outra coisa qualquer repetiu Ramn, e ela pensou ter percebido uma leve zombaria em sua voz. Estou contente em ver que j ficou boa. Como seria bom que fosse s uma dor de cabea! Lorena suspeitava de que o mal do qual sofria ia demorar muito para passar. Vamos, Vance, no pense que escapa to fcil da minha pergunta. Ento, est mesmo pensando em casamento? Mark sorriu. Parecia de muito bom humor naquela manh. J podemos comear os cumprimentos? melhor esperar um pouco. Minha candidata ainda no disse "sim". No me diga que est tendo trabalho para convenc-la, seja l quem for. No posso acreditar. Mark deu uma risada, mas parecia realmente surpreso.

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Lorena tambm no entendia, mas ficou em silncio. O que estava havendo com Isabel? Na certa, depois de todo aquele assdio descarado, bancava a difcil para se valorizar um pouco. Era mesmo uma boba. Um homem como Ramn podia cansar de esperar por uma resposta e procurar coisa melhor em outro lugar. Para sua surpresa, ele deu uma gargalhada. Se seu ego masculino havia sido atingido por uma recusa, no estava demonstrando qualquer aborrecimento. As mulheres so assim mesmo. Levam a vida toda para escolher um vestido para usar numa festa. Escolher um marido talvez exija um pouco mais de tempo. Sim, essa uma das prerrogativas das mulheres. Gostam de fazer os homens esperarem. Mark concordou, com um sorriso. S Deus sabe quanto tempo levei para convencer a me de Lorena. Mas valeu a pena acrescentou, com um olhar carinhoso para a filha. Se sua futura esposa o fizer to feliz como Ann me fez, voc ser um homem realizado. o que pretendo ser.

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A felicidade no vem por encomenda. preciso se esforar para consegui-la. Quando Lorena viu a sobrancelha de Ramn levantar-se, num ar inquiridor para ela, arrependeu-se de ter dito aquelas palavras. Quantas vezes ele havia dito que ela era ingnua e sem experincia? E acabava de agir de um modo infantil, querendo ensinar-lhe alguma coisa. Talvez disse ele. Algumas vezes, simplesmente uma ddiva de Deus. O importante no deixar que ela escape pelos nossos dedos. Espero que isso no acontea com voc. Nunca deixo escapar minhas oportunidades, Lorena. Seus olhos estudaram o rosto dela, demorando-se um pouco mais sobre os lbios cheios, como se quisesse faz-la se recordar das outras vezes em que havia dito a mesma coisa. Se fazia isso para silenci-la, conseguiu seu objetivo. Lorena calou-se e desviou o olhar. Que adiantava provocar batalhas verbais?

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Mark Williams no pareceu notar qualquer desconforto entre eles e continuou a conversa: Bem, ento voc est intimado a nos avisar, assim que chegar a hora de lhe darmos os parabns. Temos que comemorar. muita gentileza sua, Williams, mas acho que antes disso teremos uma outra coisa para celebrar. Ah, sim: o aniversrio de Lorena. Contei a Ramn, minha filha. Imagine, dezenove anos na semana que vem. E parece que foi ontem que eu estava voltando do hospital com ela e a me. Era to bonitinha, corada... Papai! protestou, embaraada. No aborrea Ramn com essas histrias. Ele pode no estar interessado. Mark deu uma risada. Sim, voc tem razo, claro, meu bem. Ser pai faz um homem ficar assim. Voc vai ver, quando tiver filhos, Vance. Ramn sorriu e virou-se para Lorena. Dezenove anos, hein? Est ficando velhinha.
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Caoava dela novamente, e Lorena olhou-o com ressentimento. No tinha culpa de ser to jovem. E, afinal, no era to nova assim. J tinha idade para dirigir um carro, votar e trabalhar para ganhar seu prprio sustento. Muitas moas de dezenove anos eram mes de famlia, pessoas adultas e maduras, respeitadas. Tambm era madura e adulta, e Ramn no devia trat-la como uma colegial idiota. Para falar a verdade disse ele, no seu tom preguioso que tanto a irritava , no era no aniversrio dela que estava pensando, quando falei numa comemorao. Ah; intrigado. no? perguntou Mark,

Estava pensando em Vista Hermosa. Voc... por acaso... ser que est querendo dizer que tem boas notcias? Ramn sorriu -para o velho com grande gentileza. Lorena no pde deixar de notar como era encantador, quando no usava seu sarcasmo. Sim, notcias.
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acho

que

tenho

muito

boas

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Depois que Ramn fez um resumo de seus planos para a estncia, Lorena e o pai ficaram quase tontos de perplexidade. Tudo ia ser muito diferente, se Ramn conseguisse fazer as coisas a seu modo. Teria carta branca dos proprietrios para organizar as operaes, o que provocaria alteraes drsticas. Mal posso acreditar repetiu Mark, mais uma vez. Claro, isso que estvamos precisando h tanto tempo: uma injeo de dinheiro para podermos modernizar e melhorar nosso desempenho. Com mais pessoal e equipamento, no h como Vista Hermosa continuar a caminho da falncia. o que espero disse Ramn, muito srio. Vou lhe dar toda a ajuda que for necessria, Williams. Mas, em ltima anlise, a responsabilidade ficar em suas mos. Se acha que agenta, timo. Se tiver alguma dvida... bem, para ser franco, terei que encontrar outro administrador. Entendo. E nem sei como agradecer sua confiana. Pode contar comigo. Se companhia claramente
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voc tivesse procurado a mais cedo, explicando os problemas que estava


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enfrentando, tudo teria sido muito mais fcil e vocs no passariam por tantas preocupaes. Ramn lanou um olhar rpido para Lorena quando disse isso. Bem, discutiremos os detalhes mais tarde e eu lhe falarei sobre os arranjos financeiros que foram feitos, assim que receber o aviso do banco. Por enquanto, pode considerar o assunto acertado. Mark Williams apertou sua mo com firmeza. Voc um bom homem, Vance. Fico muito grato pelo que est me oferecendo. E dou-lhe minha palavra de que no o decepcionarei. Houve um momento pesado de emoo, e depois Mark abraou a filha. Ouviu isso, querida? Tudo vai dar certo, afinal. Ela sorriu para ele, ainda um pouco confusa, o alvio sendo quase demais para suportar. Que maravilha, papai. Mas eu lhe disse que tinha certeza de que, no fim, tudo se arranjaria da melhor maneira, lembra-se? Agora vai ser muito mais do que "melhor". Vejo o sucesso nossa frente,
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querida. Entusiasmado, Mark olhou para Ramn. Posso contar para os homens? Eles tambm tm estado preocupados. Afinal, o seu ganha-po, e alguns deles esto em Vista Hermosa h mais tempo do que eu. V em frente disse Ramn, com um sorriso. Sei que ficaro muito contentes com a notcia; especialmente vinda de voc. Papai, voc no comeu nada! Lorena tentou cham-lo e deu um suspiro, quando ouviu a porta bater atrs dele. Ele tem coisas mais importantes em que pensar agora disse Ramn. , parece que sim. Lanou-lhe um olhar cauteloso. Voc falou toda a verdade, no ? O emprego de papai est mesmo seguro? Pensei que tinha deixado isso bem claro. No estava ouvindo? Sim, mas... Mas ainda no confia em mim, no ? Eu simplesmente no o entendo. Se tudo vai acontecer realmente como voc disse, ser maravilhoso. Mas...
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Mas? Tenho a sensao que h algo de estranho nisso tudo. Est sendo muito generoso e... Posso me dar a esse luxo. O dinheiro no meu, pertence ao consrcio. fcil ser generoso, quando se est distribuindo o que no nos pertence. Eu no estava falando do dinheiro. Do que, ento? Lorena encolheu os ombros. No imaginava que deixasse meu pai continuar no controle de tudo. Tinha certeza de que ia colocar um homem mais jovem no lugar dele. o que a maioria de vocs, executivos, faz. Voc muito esperta. E voc, muito astucioso disse Lorena, com rispidez. No confio em voc nem um pingo, mesmo que papai ache que o mximo. Seu pai um homem sensato, que sabe julgar as pessoas. Voc tem muito que aprender com ele.

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Sigo meus instintos. No sou do tipo Maria-vai-com-as-outras, mesmo no que se refere a meu pai. No questo de ser assim. No se deve ser escravo dos instintos. Muitas vezes, o importante o raciocnio. No tenho muita certeza. Ento, uma Ramn, levantando-se. bobinha disse

Por que no concordo com voc? Porque no tem a honestidade de admitir nem para si mesma quando est errada sobre algum ou alguma coisa. Mas isso problema seu. Andou em direo porta. Bem, melhor eu procurar seu pai... temos muito o que falar. Ah, sim, Lorena... O que ? Sobre aquele achou estranho... Sim? Tinha razo, quando suspeitou que eu colocaria algum mais jovem em Vista Hermosa. essa a minha idia, mas ser s um supervisor. Seu pai perfeitamente
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aspecto

que

voc

Ento, ela estava certa, pensou.

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capaz de administrar o lugar, mas precisa de um pouco de ajuda e conselhos de algum mais atualizado. Lorena sentiu um friozinho gelado na nuca. De repente, teve certeza do que ia ouvir em seguida. Voc vai se manter em contato freqente conosco, quando voltar a Buenos Aires? arriscou. Ficarei aqui por uns tempos para supervisionar o incio da operao e modernizao. Depois, se tudo estiver progredindo de acordo com os planos, virei todos os fins de semana para me certificar de que as coisas continuam nos eixos. Seu rosto deve ter mostrado achava a situao constrangedora. como

E o seu outro trabalho em Buenos Aires? Como vai conciliar as duas coisas? Deixe que eu me preocupe com isso Ramn falou, num tom de censura. Estou certo de que seu pai ficar feliz com a ajuda que lhe darei, mesmo que voc no goste da idia. Tente pensar nos outros, em vez de s em si mesma, para variar. Depois dessa observao desagradvel, ele saiu da sala. Tambm no tinha comido
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nada, mas Lorena no o chamou. Que morresse de fome! Serviu-se de uma xcara de caf e sentou-se, olhando para o lquido escuro com um ar distrado, enquanto tentava pr um pouco de ordem em seus pensamentos. .. A notcia sobre Vista Hermosa era maravilhosa. Estava muito feliz por ela e o pai no terem que deixar o nico lar que conheciam. Porm, a perspectiva da presena contnua de Ramn naquele lugar era um aspecto completamente diferente. Podia suportar o fato de estar apaixonada por ele. Podia suportar o fato de que ele pretendia casar com outra mulher. Sim, isso era possvel. Mais cedo ou mais tarde, se acostumaria com a idia, e talvez at mesmo o esquecesse. Porm, como conseguiria esquecer, se ficasse constantemente em contato com ele? Agora que o problema de Vista Hermosa estava resolvido, podia voltar a considerar a perspectiva de freqentar a universidade na Inglaterra. Mas isso ainda levaria algum tempo para se concretizar. Como podia continuar vivendo ali, morrendo de amor por um homem que no sentia nada por ela, cheia de inveja da

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moa que ele escolhera para esposa? Lorena sentiu-se mal s em pensar nisso. Pelo menos, ele no sabia de seu segredo. Era um consolo. Ningum sabia, nem mesmo seu pai, de quem nunca havia escondido um fato importante de sua vida. O problema era dela, e s a ela cabia resolv-lo. Mais tarde, quando Mark Williams comeou a comentar seus planos, cheio de entusiasmo, procurou fingir que compartilhava da sua alegria. Ouviu pacientemente, enquanto ele contava em detalhes cada modificao que pretendia fazer, cada nova pea de equipamento que compraria assim que o banco liberasse o dinheiro. No incio, vamos contratar mais dez homens. Veremos se sero suficientes. Talvez arranjemos alguns outros numa base temporria para as pocas de pico de servio. Lorena notou que o pai j falava como se ele e Ramn formassem um time. No mostrava qualquer ressentimento em relao a ele. Ao contrrio, parecia at feliz por dividir a administrao de Vista Hermosa com o rapaz.

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V com calma, papai. Cuidado para no exagerar no trabalho. Sinto-me um novo homem. Encontrei um novo sentido em minha vida. uma sensao maravilhosa! Sim, claro. H muito tempo no o via to feliz. Sabia que devia isso a Ramn e resolveu agradecer-lhe por tudo, mesmo que ter que falar com ele sozinha lhe custasse um grande esforo. J estava escurecendo. Encostado no balastre da varanda, Ramn olhava para os ltimos raios do sol que iluminavam o horizonte. Lorena imaginou se estaria esperando Isabel para lev-lo a Los Molinos. Ouvira-o combinando alguma coisa com ela ao telefone. No teve inteno de ser indiscreta, mas passava pelo corredor quando ouviu parte da conversa. Porm, ao se aproximar, viu que ainda estava em roupas de trabalho. No, era pouco provvel que fosse sair com Isabel. Sempre usava seus melhores trajes para essas ocasies importantes. Ele virou-se ao ouvir seus passos e um ar de impacincia passou pelo rosto moreno.

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Seu pai quer falar comigo? perguntou, fazendo meno de se dirigir para a porta. No. Lorena no podia culp-lo por achar que o estava procurando s por ser obrigada a lhe dar um recado. Fazia vrios dias que o evitava. Quero falar com voc. V em frente. Ramn apoiou-se no balastre e ps o p no brao de uma das cadeiras. Qual o problema? Lorena ficou em silncio por um longo momento, pensando em como comear. No via qualquer sinal de encorajamento no rosto dele, mas sabia que merecia essa atitude. Queria agradecer disse, afinal, um pouco sem jeito. Porqu? Por ajudar papai, por lhe dar uma oportunidade. No sei se compreende o quanto Vista Hermosa significa para ele. No posso imaginar o que faria, se tivesse que sair daqui. Desde que recebeu a notcia, encontrou um novo nimo de viver. Est at remoado. Voc disse que sou egosta e no ligo para ningum. Mas a
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verdade que ligo muito, muito mesmo, para ele. S queria que voc soubesse disso. Depois de dizer o que queria, Lorena comeou a se afastar, mas Ramn a impediu, segurando-a pelo brao. O toque daqueles dedos provocou um leve estremecimento em seu corpo, e ela se esforou para manter a calma. "Ele no est interessado em voc", pensou consigo mesma. "Esquea". Fico contente em saber que voc acha que sou capaz de fazer alguma coisa direito disse Ramn. bom, para variar. Isso no significa opinio no geral. que mudei de

Ah, claro que nunca esperaria uma coisa dessas. Diga-me, Lorena, por quanto tempo ainda vai se prender fantasia de que sou um monstro insensvel, esperando a menor oportunidade para devor-la? Pelo verdade. tempo que eu achar que

E no h nada que eu possa fazer para convenc-la de que minhas intenes so perfeitamente honradas?
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Agora, ele acariciava seu brao com um toque doce e embriagador, deliberadamente tentando obter uma reao. Guarde suas palavras bonitas para Isabel. Lorena tentou manter a voz tranqila. Pode ser que ela goste. Eu, no. A maioria das mulheres gosta de palavras bonitas. Voc uma exceo. Prefere aes, em lugar de palavras, no ? Ela devia ter tentado escapar, mas uma fora estranha a fez ficar imvel. Comeou a respirar mais rpido, quando Ramn pegou sua mo e levou-a aos lbios, mordiscando a palma. Voc gosta disso, no? No. Foi uma mentira, claro. Ento, diga-me para parar. Lorena no queria que ele parasse. Seus lbios se moveram para protestar, mas sem nenhum som. Ramn puxou-a para junto dele, acariciando-a, despertando arrepios de prazer. Olhe para mim, Lorena.
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Quando ela tentou virar a cabea, com medo de que ele lesse a verdade estampada em seu rosto, Ramn segurou seu queixo, forando-a a obedecer. Agora, com certeza, veria o quanto ela o amava. Devia estar clara em sua expresso aquela mistura de amor e desejo, combinada com unia relutncia de admitir o quanto precisava dele. Pareceu ficar satisfeito com o que viu. Antes de seus lbios tomarem os dela, Lorena surpreendeu uma centelha de emoo em suas feies geralmente impassveis. Algumas vezes, ele parecia fazer o possvel para esconder seus sentimentos quando os dois no estavam brigando. Mas, naquele instante, Ramn abaixou a guarda e ela pde ver o desejo incendiando seus olhos escuros. Ele tambm a queria, e muito. O beijo excitou-a at a febre, despertando-a para um mundo de sensaes novas. Ramn conseguia faz-la sentir-se toda mulher, ardente e cheia de emoes turbulentas. O mundo deixou de existir. Lorena vivia s para sentir seu corpo pressionado contra o dela, os dois coraes batendo acelerados e em unssono.
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Dessa vez, no pensou em parar. Quem tomou a iniciativa foi ele, afastando-a com um gesto firme e decidido. No! protestou Lorena, e tentou voltar para seus braos, procurando o calor e a paixo que tinham compartilhado. No. Ele disse a mesma palavra, mas o sentido era totalmente diferente. Ramn a estava rejeitando. A conscincia desse fato a atingiu como um jato de gua fria. Atordoada, ouviu-o resmungar um palavro, enquanto se afastava. Sentiu-se uma mulher barata e usada. Certo disse, com um enorme esforo. Parece que, como sempre, voc conseguiu provar o que queria. Notou que ele respirava muito mais rpido do que o normal. Talvez no estivesse sendo to bem-sucedido no controle de suas emoes como imaginava. Parou e disse: Eu no estava tentando provar nada, Lorena, acredite. Ela deu uma risada que foi quase um soluo.

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Que motivos tenho para acreditar em voc? Voc consegue deixar um homem louco. No pude evitar. O que significavam essas palavras? Uma desculpa? Estaria arrependido de beij-la? No sabia. De repente, sentiu-se muito cansada de lutar com aquele homem, cansada de ficar imaginando o que se passava dentro dele. Lamento disse, sem nem mesmo saber por qu. Podia ser uma splica por compreenso, um pesar por nada ter sado direito entre eles, por no conseguirem ser amigos. No se lamente falou Ramn. Tudo vai dar certo, no fim. Lorena correu para dentro da casa. Finais felizes existiam s em contos de fada. Atordoada, triste, confusa, comeou a preparar o jantar. A viso de Isabel no saa de frente dos seus olhos e, como num sonho, ouvia-a dizendo: Esse homem meu. Procure outro para voc. Apesar de ser s uma iluso, um produto dos seus sentidos descontrolados,
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Lorena perda.

teve

uma

imensa

sensao

de

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CAPTULO IX Lorena acordou muito cedo no dia de seu aniversrio. Era um hbito que vinha desde a infncia, quando a primeira luz da manh sempre revelava uma pilha de pacotes ao lado de sua cama. Aqueles tempos j iam muito longe e tambm j no havia mais gritinhos de felicidade ao encontrar exatamente os presentes que pedira. Desde a morte da me, no comemoravam grande parte das datas compartilhadas pela famlia, como natais, aniversrios, etc. O pai tentava o mximo, claro, mas no era mais a mesma coisa. E, esse ano, Lorena estava mais consciente de que no ia ganhar o presente que tanto desejava, o nico que podia trazer de volta sua felicidade. Ningum, nem mesmo seu pai, com todo o sacrifcio e dedicao, poderia lhe dar o amor de Ramn Vance, amarrado com uma fita cor-de-rosa, acompanhado de um carto onde estava escrito: "Para Lorena, eternamente". Deu um suspiro dolorido. No ia haver nada de especial nesse dia. Ao contrrio,
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se Ramn decidisse sair com Isabel, seria um tormento passar o tempo todo imaginando o que estariam fazendo. Talvez fosse s um dia normal de trabalho para todos. Geralmente, o pai se esforava para ficar o mais tempo possvel com ela nessas datas, mas, com Ramn supervisando as atividades frenticas da estncia nas ltimas semanas, duvidava de que o pai pudesse ter algumas horas de tranqilidade. E claro que ele no ia fazer parar o trabalho na estncia, s porque uma mocinha sem graa, de quem nem gostava muito, estava ficando um ano mais velha. Houve uma batidinha na porta. Lorena? Est acordada? J esqueceu o meu hbito? Estou com os olhos arregalados h horas respondeu, fingindo dignidade ofendida. Entre, papai. Vim lhe trazer um pouco de mate. Mark trazia duas cuias gachas com enfeites de prata, tpicas dos pampas. Feliz aniversrio, querida. Inclinou-se sobre ela, abraou-a e beijou-a carinhosamente. Espero que tenha

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muitas e muitas ocasies como essa, e que sejam todas felizes. Obrigada, papai. Infelizmente, no tive tempo para lhe comprar um presente disse Mark, como pedindo desculpas. Voc sabe como tenho andado ocupado nesses ltimos dias. Tantas contrataes, conversas com vendedores... Pare de se preocupar. No faz mal. Esqueceu que j sou adulta? No fao questo de presentes. Lorena falou com sinceridade, apesar de sentir um leve desapontamento, que no conseguiu evitar. Voc merece uma montanha de presentes, meu bem. Tem sido maravilhosa comigo, especialmente nesses ltimos tempos, quando precisei tanto do seu apoio. No sei o que teria feito sem voc a meu lado a pura verdade. Bem, escrevi tudo que sinto neste carto, e h uma coisinha junto com ele acrescentou, dando-lhe um envelope. Lorena sorriu e, emocionada, leu o que o pai escrevera. Por um instante, ignorou o outro pedao de papel que caiu sobre o lenol.
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Ei, no v perder isso disse Mark, e ela pegou-o rapidamente. Um cheque? Viu a quantia e olhou para ele, ansiosa. Papai, voc pode mesmo gastar tudo isso? Que tipo de agradecimento esse? Sim, posso gastar tudo isso, mocinha. Vance me deu um bom aumento e, agora que meu emprego est seguro, vou poder fazer algumas despesas extras e ainda guardar um pouco por ms. Mas no vai fazer nada disso, se continuar com extravagncias assim. Acaba de me dar uma pequena fortuna. Vai ver que no durar muito, quando voc comear a fazer suas compras. J hora de... como mesmo que as moas dizem? Ah, sim "tomar um banho de loja". Mark deu uma risada. Se sua me estivesse conosco, j teria pensado nisso. No gostaria de v-la mal vestida. E acha que ando mal vestida? Lorena no podia acreditar que o pai algum dia tivesse notado o que ela usava.

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Para falar a verdade, nunca pensei muito no assunto. Foi Vance quem chamou minha ateno para isso. Humilhada, vermelha. Lorena ficou muito

Acho que devo parecer uma caipira perto das mulheres com quem ele est habituado a conviver. Mas no pensei que fosse assim to mau. No conseguiu esconder a mgoa na voz, e Mark olhou-a preocupado. Ora, querida, no escolhi bem as palavras. No foi como est pensando. Ele simplesmente me fez ver que voc no mais uma menina e que as moas gostam de se vestir com mais elegncia de vez em quando. No preciso de roupas elegantes. Nem tenho onde us-las! Jeans e camisetas so tudo de que preciso para trabalhar em casa. Sou muito diferente de Isabel Delgado, que tem que participar de compromissos sociais sete dias por semana. Isso tambm vai mudar, agora que a estncia voltar ao antigo esplendor. Haver ocasies em que precisarei receber
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convidados, e voc ter que ser minha anfitri. Sei que vai gostar de comprar roupas novas... todas as mulheres adoram isso. Mark parecia um pouco decepcionado pelo modo como a filha recebera seu presente. Pensei que ia ficar muito contente. Que monstro egosta ela era, pensou Lorena. S porque o presente havia sido sugerido por Ramn, no tinha o direito de ser quase grosseira com o pai. Forou um sorriso. Mas claro que estou contente, querido. Voc tem razo: tambm adoro fazer compras! E pode estar certo de que sou to frvola como qualquer outra mulher, quando tenho dinheiro para gastar. timo! Pareceu aliviado. Pode usar o carro para ir a Crdoba hoje. Comemore seu aniversrio batendo pernas na cidade. Lorena no -estava to animada como tentava aparentar, mas, para no ter que dar explicaes ao pai, fingiu gostar da idia. Irei logo depois do caf. Tem mesmo certeza de que no vai precisar do carro?
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Est se esquecendo de que compramos outra caminhonete? S peo que tome cuidado na estrada. Ora papai, sabe sempre fui cuidadosa. muito bem que

Quando Mark saiu do quarto, Lorena ficou tomando seu mate sentada na cama e pensando. Tinha dito ao pai que era cuidadosa, mas, apesar de ter feito tudo para permanecer indiferente a Ramn Vance, sabendo que s poderia se magoar, ele havia destrudo suas defesas uma a uma. Tinha que enfrentar a realidade. O amor ia alm de qualquer cuidado. Atacava sem aviso e deixava a pessoa totalmente vulnervel. Nem parecia seu aniversrio, pensou, depois de tomar banho e vestir seu vestido cor-de-rosa. Sentia-se deprimida, desanimada. Talvez fosse mesmo bom ir a Crdoba para procurar recuperar um pouco da boa disposio. Qualquer coisa seria melhor do que ficar em casa, sentindo pena de si mesma. Olhou-se no espelho e teve que aceitar outra verdade indiscutvel: Ramn tinha razo quanto s suas roupas. Ela j sabia disso, claro, mas no pensava que fosse to evidente.
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Nunca teve coragem de pedir ao pai mais do que ele lhe dava, e s esperava um dia arranjar um emprego para poder realizar seu sonho de andar na moda. Quando entrou na cozinha para preparar o desjejum, encontrou o pai lidando com as panelas. Fora daqui! ele ordenou. Hoje sou eu quem cuido de tudo. Posso no ser um grande cozinheiro, mas voc vai ficar sentadinha, esperando ser servida. Lorena obedeceu com um sorriso. Havia um pequeno buqu de flores em frente do seu lugar mesa, e ela se inclinou para cheir-las. Seria um buqu muito estivssemos mais perto floricultura disse Ramn. maior, se de uma

Ento era idia dele. No podia ser grosseira com esse gesto de delicadeza. Obrigada. So muito bonitas. Se ele notou a frieza de sua voz, no deu qualquer demonstrao. Estou contente que tenha gostado, mas so s para enfeitar a mesa numa ocasio especial. Seu presente est aqui.
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Estendeu-lhe um pequeno pacote, muito bem embrulhado. Vamos, pegue insistiu, quando ela hesitou. para voc. Obrigada, muita gentileza sua. Lorena pegou o pacotinho e colocou-o a seu lado. Parecia ser uma caixa e estava ansiosa por abri-lo. Porm, um sbito desejo de mostrar era totalmente indiferente a ele e seus presentes a fez deix-lo ali, intocado. No vai olhar o que ? Depois calmamente. do caf respondeu,

Como quiser. Ramn encolheu os ombros, mas ela percebeu que ficara aborrecido com sua atitude. Estranhamente, no se sentia to triunfante como esperava, s um pouco mesquinha e mal-educada. Mark Williams estava certo, dizia que no era bom cozinheiro. quando

Os bifes saram torrados demais e o caf, amargo por ter fervido mais do, que o necessrio. Porm, seus fracassos culinrios serviram para desanuviar a tenso e Lorena se esqueceu das mgoas,

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enquanto se juntava a brincadeiras sobre a comida.

Ramn

nas

Voc decidiu mesmo fazer desse meu aniversrio uma data inesquecvel, papai falou, fazendo uma careta exagerada. Jamais vou esquecer de quando quebrei todos os dentes com um bife to duro! Ramn olhou com um ar de sofredor uma torrada meio queimada. Espero que a empregada que contratamos saiba fazer pelo menos isso direito. Voc disse que ela sabia cozinhar, no , Williams? Empregada? perguntou Lorena, sem compreender. Ningum lhe havia falado nada sobre isso. Voc novinha demais para administrar uma casa como essa disse Ramn, no seu jeito arrogante. Acho que no tenho me sado assim to mal. No uma questo de se sair bem ou no, Lorena. Sabe que esta casa grande demais para ser administrada por uma nica pessoa. Admita, vamos.

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Ela quis contestar, mas no pde. Ramn, como sempre, estava certo. Na realidade, sentia-se exausta e sobrecarregada de servio. Vance s est querendo facilitar as coisas para voc, querida. Ah, mesmo? E eu que pensei que ele estava dizendo que no tenho competncia para cuidar de uma casa! Lorena falou com irritao. Peo desculpas por no ter entendido direito suas palavras. Ramn deu impacincia. um suspiro cheio de

Voc tem mania de tirar concluses apressadas. E isso que acha que estou fazendo? Claro. Calma, meu bem! Por que todo esse nervosismo? Mark percebeu que o ambiente estava ficando pesado. Ningum est pensando mal de voc. s que agora h bastante dinheiro disponvel para contratarmos mais pessoal para todos os servios da estncia. Arranjei uma empregada para dormir no emprego e cozinhar, e mais duas mulheres para
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cuidarem da faxina, trabalhando como diaristas. Logo, nossa casa voltar a ser como no tempo em que sua me estava viva. Bem... talvez faa sentido disse Lorena, de m vontade. Visto sob este aspecto... Claro que a nica coisa certa a fazer Ramn falou, com impacincia. O que acha que vai acontecer, se um dia seu pai ficar sozinho, sem ter quem cuidar da casa? Ou, por acaso, tem planos de passar a vida inteira trabalhando feito uma desesperada? Voc no foi feita para ser s dona-de-casa. Havia dois modos de encarar essa ltima observao. Lorena tinha certeza de que ele queria dizer que ela no tinha jeito para a coisa. No era boa no servio de casa, como no era boa em nada que ele considerava feminino. Ramn achava que ela no sabia se vestir, que no sabia conversar com sofisticao, que no sabia agradar. Um verdadeiro fracasso como mulher! No precisa se preocupar, ainda haver muito o que fazer disse ele, com gentileza. Ter que controlar as
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empregadas, cuidar das organizao do trabalho...

compras,

da

E ter muito mais tempo para voc mesma, meu bem. Tenho me sentido muito culpado em v-la to cheia de servio. Voc ainda muito jovem, devia estar se divertindo em vez de se matando desse jeito. Mais tempo para ficar sentada, pensando em Ramn. Mais tempo para se sentir uma errada, incapaz de fazer qualquer coisa direito. No estava muito certa se queria isso. Mas, pelo jeito, os dois j tinham tudo acertado, e protestos seriam inteis. Ser bom ver esse lugar voltar ao que era concordou, afinal, e, viu um grande sorriso aparecer no rosto do pai. Pelo olhar de Ramn, Lorena percebeu que no estava inteiramente convencido com essa capitulao to rpida. Ficou furiosa. J estava farta do modo como ele ia entrando e se apossando das coisas. Seu pai podia gostar disso, mas ela, no. Seria possvel amar e odiar um homem ao mesmo tempo? Ficou pensando no assunto depois que terminaram a refeio e os homens saram da sala. Como podia
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ter tanta raiva de Ramn e, ainda assim, morrer de ansiedade por um sorriso ou um sinal de ternura da parte dele? No era lgico. Mas era o amor, claro. J tinha lido muito sobre isso e agora sentia na prpria carne. Era uma loucura que tornava as pessoas incapazes de racionalizarem em determinadas situaes. Como gostaria de poder se livrar dele! Quando empurrou o prato para o lado, viu o embrulhinho que Ramn lhe dera. Tinha esquecido do presente, tomada pela indignao com aquela conversa sobre a empregada. Pegou-o e comeou a abri-lo com uma sbita ansiedade. Era uma caixinha, como pensava, e tinha a marca de uma famosa joalheria de Crdoba. Levantando a tampa, Lorena afastou um floco de algodo para revelar uma correntinha com um berloque, num lindo trabalho de ourivesaria. Era prateada, mas muito brilhante. Devia ser de ouro branco ou platina. O berloque era em forma de uma flor de cardo, as ptalas delicadas fazendo um contraste interessante com o pednculo spero e cheio de espinhos. Prendeu a respirao de tanto prazer. Lembrei-me de voc no instante em que o vi.
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Estremeceu ao ouvir a voz de Ramn atrs dela. Tinha certeza de que ele j havia sado para o trabalho, e agora a apanhava de surpresa como uma adolescente apaixonada namorando o presente do amado. No toa que o cardo a planta smbolo dos pampas. teimosa, cheia de espinhos, mas enfrenta com valentia todas as adversidades da terra e do clima. E, quando floresce, linda continuou Ramn. Mas eu no sou bonita. Voc ainda no floresceu. Ele parecia estar se divertindo com a conversa. Lorena virou-se para segurando o berloque na mo. E acha que vou florescer? Tenho absoluta certeza disso. Observava-a como se a avaliasse. Estaria comparando-a a Isabel, com sua beleza natural realada pelo trato e pela sofisticao? E essa uma das razes pelas quais estou sendo despachada para Crdoba, para comprar roupas novas? Pelo que meu
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olh-lo,

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pai disse, voc acha que ando feito uma trapeira. No foi isso que disse. Mas no me admiro de voc ter entendido mal. o seu hbito. O que foi que disse, ento? E isso importa? No muito. Lorena tentou aparentar indiferena, apesar de estar morrendo de curiosidade. Eu disse que voc uma mocinha bonita, que, com um pouco de ajuda, poder se transformar numa mulher atraente. Vai ficar ofendida com isso? Como poderia? Vindo de um perito como voc, tenho que entender suas palavras como um grande elogio. o que faria a maioria das mulheres. Mas voc tem mania de distorcer tudo que digo, para se ajustar ao seu ponto de vista. Isso no justo! No? Pense no assunto algum dia. Talvez descubra que estou com a razo. Isso, se voc conseguir enfrentar a verdade.

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Posso enfrentar qualquer coisa! desafiou Lorena, apesar de saber que era mentira. No sabia como enfrentar aquele amor que sentia por ele. Ento, que tal me agradecer pelo presente? Ela olhou para o berloque que ainda segurava na mo como se fosse um talism. O cardo de platina estava machucando sua palma, mas s agora tinha percebido. Obrigada murmurou. No pode ser melhor do que isso? O que mais voc quer? Olhando para cima, Lorena viu exatamente o que ele estava esperando refletido em seus olhos escuros. No podia beij-lo. Seria demais para ela. O contato de seus lbios atiaria muitas lembranas, acenderia muitas brasas. Porm, Ramn esperava. Tomaria uma atitude a qualquer instante, se ela no agisse depressa. Com relutncia, ficou na ponta dos e beijou-o de leve no rosto. Obrigada pelo presente sussurrou, quase sem flego.

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Voc parece uma menininha. No fez qualquer tentativa de tom-la nos braos. Apesar de toda sua deciso, Lorena ficou desapontada. isso que pensa de mim? s vezes. Um dia, voc vai me levar a srio. E quem disse que j no levo? Os olhos castanhos ficaram muito srios de repente. Ela deu de ombros. Nunca sabia o que Ramn estava pensando. Quer que eu coloque para voc? perguntou ele, indicando a correntinha. Lorena sabia o efeito que o toque dos dedos dele em seu pescoo teria e no pretendia se expor a esse perigo. No, obrigada. No vou us-lo agora. Afastou-se de Ramn e guardou a correntinha na caixa, fechando a tampa com um gesto decidido. Como quiser. Ele se virou bruscamente e se dirigiu para a porta. Veja se volta de Crdoba a uma hora razovel. No quero que venha dirigindo no crepsculo. perigoso.
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Sabia que ele tinha falado pelo seu prprio bem; ainda assim, sentiu um estremecimento de raiva. Esperava que ela obedecesse, s porque havia dado uma ordem? Por que aquele homem sempre falava como um sargento? E, pior, no tinha nem mesmo esperado por uma resposta, batendo a porta atrs de si, antes que ela pudesse dizer alguma coisa. Seu mau humor comeou a desaparecer, quando entrou na alameda, em direo da estrada. O dia estava glorioso, e ningum, por mais azedo, podia ficar com raiva do mundo. A viagem foi agradvel e sem incidentes. J era quase hora de almoo quando entrou na cidade, estacionando perto da estao rodoviria. Ramn enfrentara galhardamente o trnsito pelas ruas estreitas, mas ela no tinha essa valentia. Trancou o carro e tomou o rumo do calado da avenida General Paz, onde ficavam as melhores lojas. Depois de uma primeira olhada nas vitrines, sentou-se mesa de um caf ao ar livre para tomar um lanche e planejar as compras, comparando sua lista com os preos que vira. Calculando o tempo, teria trs horas disponveis se, de acordo com as
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instrues de Ramn, quisesse estar em casa antes do crepsculo. Ele tinha razo: essa era a hora em que ocorria a maior parte dos acidentes, a semiclaridade tornando difcil avaliar as distncias e velocidades dos outros carros. Divertiu-se muito. Enquanto entrava e saa das butiques, sentia seu nimo se modificando totalmente. No se lembrava h quanto tempo no ficava assim to alegre e relaxada. Era pena no estar com uma amiga para comentar suas escolhas e rir de alguns modelos exagerados. Se soubesse que viria a Crdoba com maior antecedncia, teria combinado um encontro com uma delas. No entanto, isso no atrapalhou suas compras. Tinha um bom gosto natural e sabia escolher as cores que mais lhe convinham. Revisando o resultado da sua excurso s lojas enquanto tomava um refresco, achou que havia feito maravilhas com o dinheiro que o pai lhe dera. Comprara uma boa quantidade de blusas e camisas, trs saias, dois vestidos de algodo, trs pares de sapatos confortveis e uma sandlia quase frvola,
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de saltos bem altos. Tambm tinha renovado seu estoque de roupas de baixo, comprando calcinhas e sutis rendados, muito diferentes dos que usava at ento. Escolheu algumas camisolas que em nada faziam lembrar os modelos que tinha em casa e que eram quase vitorianas, exigidas pelo colgio interno. Fazendo seu enxoval? O noivo vai gostar de v-la com ela na viagem de luade-mel dissera o balconista, com um sorrisinho malicioso, enquanto fazia a nota de compra da camisola e do robe transparentes. No, no vou casar respondeu Lorena, sem pensar, e depois desejou ter ficado de boca fechada, quando viu o olhar ainda mais sugestivo da vendedora. Nessa parte do mundo, moas direitas no compravam coisas to ousadas para dormirem sozinhas. A ltima loja que visitou fora uma butique exclusiva, onde havia s dois vestidos na vitrine. Encantada com um deles, juntou coragem para entrar num lugar to elegante e enfrentar a vendedora, uma seora to cheia de pose que chegava a intimidar.
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Lorena ficou impressionada com a transformao que o espelho revelou. A menina do internato desaparecera para sempre, deixando em seu lugar uma moa elegante e atraente. O vestido era perfeito para uma jovem mulher sofisticada usar em jantares e coquetis. O tecido branco e sedoso realava as curvas do corpo magro e bem-feito. A vendedora chegou perto do provador e sacudiu a cabea, com aprovao. Muito lindo, seorita. Lorena olhou para sua imagem, com um ar de dvida. No sei... pareo diferente com ele. A seorita est tima. Esse vestido no para qualquer uma: exige algum com sua altura, seu tipo. Uma combinao de inocncia e atrevimento. Foi feito para provocar um homem especial. Seria mesmo?, pensou Lorena, virandose de um lado para o outro para ver o efeito do vestido sob vrios ngulos. Percebeu que a mulher tinha razo. O que Ramn acharia, ao v-la com ele? De uma coisa tinha certeza: no parecia unia menina.
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Vou lev-lo disse, tomando uma sbita deciso. A vendedora lhe mostrou outro vestido, mais bem comportado, um chemisier de seda no seu tom de rosa favorito, ideal para quando seu pai recebesse visitas para jantar, como era sua inteno. Quando viu o total que teria que pagar, quase perdeu a respirao. Mas valeu a pena, seorita garantiu a Vendedora. Pode ter certeza de que ficar maravilhosa com eles, e que ser admirada por seu bom gosto. Era isso que esperava, pensou Lorena, enquanto juntava seus pacotes e se dirigia devagar para onde tinha deixado o carro estacionado. De todo o dinheiro que o pai lhe dera, no restava nem o suficiente para comprar um leno. Surpreendentemente, no se sentia cansada, mas cheia de alegria e confiana. Depois de colocar os pacotes e sacolas no banco de trs e sentar-se ao volante, olhou para o relgio. Estaria em casa bem antes de escurecer. Enquanto dirigia pela estrada quase deserta, comeou a cantar, convencida de
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que o mundo era um lugar muito bom para se viver. Sua mente j estava fantasiando a noite em que usaria o vestido branco para impressionar Ramn. Ento, ele teria que v-la como mulher; no como uma menina. Ia trat-la como tratava suas amigas sofisticadas de Buenos Aires. Ia admir-la. At se esqueceria de Isabel, encantado com a nova Lorena, aquele cardo dos pampas que s agora florescia. Foi um devaneio muito agradvel. To agradvel que ela se esqueceu completamente das coisas prticas da vida. Pensava em encher o tanque no primeiro posto logo depois da sada de Crdoba. Por isso, quando o motor comeou a falhar at parar completamente, no precisou procurar muito para descobrir o defeito. S teve que olhar para o ponteiro que estava no zero. Tinha parado no meio do nada, a quilmetros do posto de gasolina mais prximo. No havia o que fazer, alm de ficar sentada, esperando a passagem de outro carro para pedir uma carona. Olhou para o relgio e gemeu. Seus planos de estar em casa antes do anoitecer tinham ido por gua abaixo.
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CAPTULO X Precisa de ajuda? Algum problema? O Volkswagen azul parou perto do carro de Lorena e o motorista desceu para falar com ela. Os outros ocupantes do pequeno automvel, uma mulher e duas crianas, debruaram na janela, curiosos. Tinha tido sorte. Muita sorte mesmo, por ficar s meia hora na estrada deserta, at algum chegar em seu socorro. Por acaso o seor tem um pouco de gasolina sobrando? Felizmente, seu salvador era um homem de famlia. Uma moa sozinha podia atrair a ateno de um tipo metido a conquistador, e a seus problemas aumentariam. Tambm estou quase na reserva. Ia encher o tanque no primeiro posto. Fica a uns quatro quilmetros. Se quiser, terei prazer em lhe dar carona at l. Ah, muito obrigada. Ser uma grande ajuda.

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Depois de trancar o carro, Lorena acomodou-se o melhor possvel no banco de trs do Volkswagen, entre as crianas e uma imensa quantidade de sacolas e pacotes. Em pouco tempo, j estavam entrando no posto e ela explicou o problema ao garagista. Quer que a levemos de volta? perguntou seu salvador. muita gentileza, mas acho que ainda vai demorar um pouco. O homem foi procurar um galo de plstico para eu levar a gasolina at o meu carro. Depois, virei para encher o tanque aqui. melhor o seor no esperar. J est escurecendo, e imagino que queira continuar viagem. O homenzinho queria ajudar, mas, sem dvida, parecia ansioso para partir. Depois de alguns protestos e agradecimentos por parte de Lorena, deixou-se convencer e foi embora com as crianas acenando alegremente para ela. Lorena levou mais uma hora para voltar ao carro. Como o garagista no podia deixar o posto, precisou esperar outra carona. Dessa vez, viu-se viajando ao lado de um chofer de caminho que tinha uma cara maliciosa e deu algum
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trabalho com suas investidas. Ficou at tonta de alvio, quando conseguiu se livrar sem ser molestada. Ficou sentada no seu carro por alguns instantes, at se recuperar da experincia. Quando o caminho j estava bem longe, ps gasolina no tanque e foi at o posto. Quando j estava a caminho de Vista Hermosa, Lorena franziu a testa, apreensiva. A noite j havia cado e teria que guiar cuidadosamente para evitar acidentes. O pai devia estar preocupado. E Ramn, sem dvida, furioso, achando que ela tinha se atrasado de propsito, s para contestar suas ordens. Devia ter ligado do posto para avislos. Mordeu o lbio, nervosa. Por que no tinha pensado nisso antes? Bem, agora era tarde demais. Teria que enfrentar a tempestade e esperar que Ramn estivesse disposto a ouvir uma explicao racional. Quando entrou no ptio da estncia, manobrando cuidadosamente na escurido, teve uma boa indicao dos problemas que a esperavam. A porta da frente estava aberta e a luz da sala delineava a figura ameaadora de Ramn, que se aproximava com passos rpidos,
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No pde ver sua expresso, mas algo no modo tenso como andava lhe disse que estava furioso. Lorena estremeceu. Sentiu que ele no estaria disposto a ouvir nenhuma desculpa. Ficou sentada atrs do volante por alguns segundos, apavorada demais para se mexer. Depois, reunindo toda a coragem, resolveu enfrent-lo. Virou-se, tirou as sacolas e embrulhos do banco de trs e desceu, decidida a dar a primeira palavra de explicao. Isso so horas de chegar?,Onde esteve at agora? O tom no foi exatamente encorajador. Lorena parou no primeiro degrau da varanda. Agora, podia ver a raiva estampada no rosto moreno. Estive em Crdoba. Voc sabe muito bem. Tambm sei que lhe disse para voltar antes de escurecer. Voc no me disse: ordenou! Certo. E por que no obedeceu? No sei por que teria que obedecer respondeu, irritada. Voc meu guardio. Ramn estava parado sua frente nos degraus. Quer fazer o favor
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de me deixar passar? Vendo que ele no fazia meno de se mexer, ela falou, com frieza: Estou cansada, irritada e a ltima coisa que desejo no momento comear uma discusso aqui fora. Se incomoda em me deixar entrar? Claro que no. Afastou-se para um lado, com uma polidez gerada. Entre, Lorena. Peo desculpas por deix-la esperando. Quando entrou no vestbulo, Lorena ouviu a porta bater atrs dela com estrondo que sacudiu a casa. Sentiu vontade de correr para o quarto, antes que fizesse o primeiro movimento, Ramn agarrou-a pelo brao. Ainda no terminei, mocinha. Enfrentou-o, levantando o queixo no gesto de desafio habitual. No tenho mais nada para lhe dizer. Portanto, se me der licena... Havia uma linha branca em torno de sua boca, como se ele estivesse com dificuldade para conter a raiva. Era estranho v-lo perdendo o controle. Pois eu tenho muito a lhe dizer, e vai me escutar. Foi s por isso resisti ao meu
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primeiro impulso de pescocinho mimado.

torcer

esse

seu

No tenho que aturar esse tipo de atitude de voc! gritou Lorena. E inutilmente lutou com ele, tentando soltar o brao. Me larga! No! Onde est o meu pai? Sabia que o pai no devia estar em casa. Se houvesse algum por perto, j teria vindo correndo por causa do barulho e da gritaria. Ele no est aqui. No voltou do trabalho at agora? Onde est? De repente, ficou muito preocupada. Aconteceu alguma coisa? Papai est bem? Est timo. Quanta gentileza sua pensar nele disse Ramn, cheio de sarcasmo. Sua moleca irresponsvel! Por que no ligou para c, dizendo que ia chegar atrasada? Seu pai estava ficando ansioso e eu... Posso imagin-lo chorando de tristeza pelo meu desaparecimento. No venha com essa histria de que ficou
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nervoso, andando de um lado para o outro, esperando a minha chegada! Voc ficaria surpresa, se soubesse como me preocupei. O rosto de Ramn ainda estava escuro de raiva, mas agora parecia menos inclinado a esgan-la. Ia comear a ligar para a polcia e para os hospitais, quando ouvi o carro chegando. Mesmo tomada pela raiva, Lorena teve que admitir que devia ter ligado do posto de gasolina. J fazia duas horas que tinha escurecido: chegara muito mais tarde do que planejava. Percebendo seu erro, sentiu-se arrependida. Desculpe... At que enfim. Ramn largou seu brao e ficou parado, com as mos na cintura. Era chegada a hora das explicaes, apesar de ela saber que ele no deixaria passar em branco, quando confessasse sua falha. Fiquei sem gasolina resmungou, e olhou para ele, esperando pela exploso. Ramn passou a mo pelos cabelos, num gesto cansado.

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, acho que estava errado. Seu pai logo pensou nessa possibilidade, mas eu lhe disse que nem mesmo voc seria capaz de uma burrice desse tamanho. por isso que papai no est aqui? Saiu para me procurar no outro carro? Tenho certeza de que no cruzei com ele na estrada! Ramn deu um suspiro e olhou para o relgio. Depois, comeou a falar, num tom distante: Nesse instante, seu pai est sentado no Caballo Blanco com seus convidados, esperando a aniversariante aparecer. No Caballo Blanco? Convidados? Do que est falando? Eu quis que ele lhe contasse, mas Williams preferiu fazer uma surpresa. Devia ter insistido, tinha certeza de que voc ia aprontar alguma! A atitude de Ramn se modificara. Agora, s parecia irritado. Obviamente, acabara se convencendo de que ela no tinha demorado de propsito. Seu pai resolveu comemorar seu aniversrio com jantar especial... principalmente para fazer-lhe uma surpresa, mas tambm para aproveitar a oportunidade e dar as boas
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notcias sobre Vista Hermosa para os amigos e conhecidos. Convidou umas vinte pessoas. Oh! Lorena no conseguiu dizer mais nada. Quando vi que j eram oito horas e voc no aparecia, mandei-o ir na frente para receber os convidados e explicar que ns chegaramos um pouco atrasados. Isso me lembra, melhor eu ligar para l e avisar que j estamos a caminho. O restaurante no muito longe. Se nos apressarmos, estaremos l s nove e meia. Ramn comeou a se afastar em direo fone. Mas... Mas, o qu? Perguntou, com impacincia. melhor ir trocar de roupa depressa. Ou, por acaso, pretende ir vestida desse jeito? Lorena olhou para o vestido cor-derosa, amassado e sujo de poeira. Pela primeira vez, notou que Ramn estava com um impecvel terno escuro e camisa de seda. Nenhum homem era to lindo como ele, pensou. Se Isabel fosse uma das convidadas da noite, ficaria orgulhosa do futuro marido.
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Est bem, vou me aprontar. Mas... Havia muitas perguntas que gostaria de fazer. Sim? Ramn olhou para ela, o dedo pronto para discar o nmero. Oh, no faz mal disse Lorena, balanando a cabea. Bom. Ento, se apresse, pelo amor de Deus. Lorena pegou parte dos pacotes que tinha trazido e que estavam cados no cho. No perdeu tempo, porque sabia que Ramn no estava mais furioso, mas que no seria preciso muito para que explodisse novamente. Correu para o quarto, tomou um banho rpido, vestiu roupas de baixo limpas, calou as meias e estendeu a mo num gesto automtico para pegai seu traje de noite pendurado no armrio. Foi quando se lembrou do vestido novo. Remexeu a pilha de pacotes, procurando pela caixa certa, abriu-a e retirou-o de entre as dobras de papel de seda. Segurou-o em frente do corpo, imaginando se no cometera um erro que lhe custaria muito dinheiro. Se tivesse, agora era tarde demais. Vestiu-o
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rapidamente, o tecido macio caindo em pregas graciosas pelo corpo, fechou o zper e olhou-se no espelho. Sim, era mesmo o que imaginara. A mgica ainda estava l, e at a fez perder a respirao. Se Isabel estivesse no jantar, seria a primeira vez que se sentiria diminuda diante de outra moa. Lorena passou um pouco de maquilagem e pintou os lbios com o batom ultramoderno, mas no exagerado, que tinha comprado. Seus cabelos castanho-avermelhados, brilhantes depois de vrias escovadelas vigorosas, caam em ondas macias sobre os ombros, realados pela brancura do vestido. Sim, agora estava pronta... e s levara quinze minutos. Nem mesmo Ramn teria motivo para reclamar. Calou as sandlias, pegou a bolsa e deu uma ltima olhada no espelho para ver se estava tudo certo. Na verdade, queria saborear mais uma vez a viso da nova Lorena. No era mais uma menina de internato, mas uma jovem mulher segura de si, e gostou muito dessa nova imagem. Esperou que Ramn notasse a diferena, mas ele no fez qualquer
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comentrio quando ela entrou na sala. Simplesmente, pegou-a pelo brao, levando-a para a porta. Afinal, vamos conseguir chegar a uma hora razovel disse, enquanto se acomodava atrs do volante. O jantar foi marcado para as dez; portanto, s perderemos parte dos aperitivos. Voc ainda no me disse quem estar l. Ou isso tambm faz parte da surpresa? Ramn lhe deu uma lista de nomes. Como Lorena esperava, a maioria era de pessoas da vizinhana, mais da gerao do pai, mas havia alguns rapazes e moas entre eles, e dos quais gostava bastante. Exceto Isabel, claro. Imaginava que ela e os pais estariam entre os convidados desde o incio. Teria sido muita grosseria serem ignorados numa ocasio como essa. Porm, sentiu uma pontada no corao, ao pensar em ver os noivos juntinhos e felizes, fazendo planos para o seu futuro. A data do casamento j est marcada? perguntou, bruscamente, incapaz de evitar. Ramn deu-lhe um olhar esquisito, como se estivesse a ponto de dizer que no
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devia se intrometer particulares.

em

seus

assuntos

No est nada decidido ainda respondeu, lacnico, e ela teve que se contentar com isso. Lorena ficou em silncio depois dessa breve troca de palavras. Ramn continuou dirigindo, sem nem mesmo um olhar em sua direo. E ela, que imaginava que seu novo aspecto faria um grande efeito sobre ele! Apesar da fortuna que havia gasto, sempre pareceria uma provinciana, comparada com as outras mulheres que ele conhecia. Mas, se Ramn no ficou impressionado com ela, o efeito foi bem diferente sobre os outros. Assim que Lorena entrou no restaurante, ouviu exclames abafadas, quando todos os olhares se voltaram para ela. Pelo menos dois homens passaram e murmuraram comentrios elogiosos. Finalmente, voc chegou, meu bem! Mark Williams levantou-se e veio abra-la. Cheguei a ficar um pouco preocupado, mas Vance me fez ver que no havia necessidade disso, de que estava

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certo de que devia haver uma explicao para o seu atraso. E ele, que tinha vindo com aquela conversa de que estava a ponto de para os hospitais! Lorena lanou-lhe um olhar, mas Ramn no tinha ouvido o comentrio. Estava ocupado, cumprimentando Isabel e os pais. Forou-se a no ligar. Tive um probleminha com o carro. Desculpe, papai, no queria deix-lo nervoso. Est tudo bem agora. Espere, vou procurar um aperitivo para a minha aniversariante. Mark afastou-se procura de um garom e Lorena comeou a cumprimentar os convidados. Ficou um pouco comovida ao ver que todos tinham lhe trazido presentes. Nada de extravagante, mas coisas que mostravam que haviam sido escolhidas com carinho. Esforou-se at para mostrar alegria, ao abrir o pacote de Isabel e encontrar um estojo de manicure. Depois dos cumprimentos e agradecimentos, olhou em volta, com curiosidade. O Caballo Blanco era um
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restaurante novo, que estava funcionando h poucos meses. Fazia parte de um clube de campo exclusivo, freqentado pelos rancheiros mais ricos da regio. Com o copo na mo, foi dar uma olhada na piscina, no centro de um ptio iluminado. Devia ser um lugar muito agradvel durante o dia, com suas mesas e cadeiras brancas, guarda-sis coloridos e arbustos cheios de flores. muito bonito, no? Lorena ouviu a voz de Isabel, que vinha se aproximando. J estivemos aqui durante o dia, claro, mas noite parece mais romntico, no acha? Sim, encantador, Lorena esforou-se para falar com gentileza. Afinal, Isabel no tinha culpa de ser o que era. Onde voc comprou esse vestido? Outra pessoa teria dito que estava muito bem com ele, ou a cumprimentado por seu bom gosto. Mas Isabel parecia estar imaginando! onde ela havia conseguido o dinheiro para compr-lo.

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Na Casa Rosada, em Crdoba respondeu, lacnica, pensando num jeito de escapar da presena da outra. Sim, logo pensei que era confeco deles. Eu... Parou de falar subitamente e deu um sorriso radiante por cima do ombro de Lorena. Ramn! Est minha procura? Ela fez o nome soar como uma carcia. Lorena estremeceu ao ouvir seu tom possessivo. Mas, pelo menos, era uma boa desculpa para se afastar. Com licena disse, sem olhar para ele. Ouviu os dois conversando, mas entrou rapidamente para ir falar com um jovem casal que conhecia h muito tempo. Pouco depois, o chefe dos garons veio avis-los de que a mesa do jantar estava pronta. Houve muito riso e movimento, enquanto todos se acomodavam. Ela e o pai sentaram se nas duas extremidades. Lorena no pde deixar de ver Ramn escolhendo cuidadosamente seu lugar, perto dos Delgado. O garom desviou sua ateno, colocando o cardpio sua frente, ela se concentrou em fazer a escolha, apesar de no sentir o menor apetite. Devia estar se divertindo muito
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com sua festa surpresa, disse a si mesma, mas j sabia que ia passar a noite chorando. E o causador disso continuaria indiferente a seu sofrimento. Virou-se para Juan Nuez, sentado a seu lado, esforando-se ao mximo para atrair sua ateno. J o tinha visto vrias vezes em Vista Hermosa, mas no o conhecia muito bem. Era um veterinrio recm-formado, que comeava a carreira trabalhando para um dos rancheiros da regio. Depois de trocarem algumas palavras gentis, ele disse, com os olhos cheios de admirao: Voc est encantadora. reconheci, quando a vi. Lorena agradeceu o elogio. agradvel e tinha uma variedade interessantes para contar. Logo falando como amigos ntimos convidando para acompanh-lo viagens pela regio. Mal a

Juan era de casos estavam e ele a em suas

Voc vai gostar, Lorena, tenho certeza. Vai achar tudo muito interessante. Talvez. Mas, para mim, vacas parecem iguais. Ser
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todas as que, na

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verdade, diferentes?

possuem

personalidades

Mas claro que tm! Juan lanou-se ao argumento com entusiasmo, e, logo depois, as pessoas sentadas junto deles entraram na conversa, com risos e muitas piadas. A alegria e animao daquela ponta da mesa ficou evidente e, numa das vezes em que encontrou o olhar do pai, viu-o rir, satisfeito em perceber que ela estava se divertindo. Para sua surpresa, percebeu que estava mesmo. Olhando para o relgio, viu que j tinham se passado duas horas. A comida estava deliciosa e ela conseguiu comer muito mais do que imaginava a princpio. Os olhares admiradores dos homens faziam maravilhas para melhorar seu moral. Ramn Vance podia no apreciar seus encantos, mas havia quem gostasse, disse para si mesma, procurando consolo. Virou-se para ele para ver se estava notando toda a ateno que estava conseguindo... e desejou no ter feito isso. Ele a encarava com uma expresso sombria. Afinal, o que estava acontecendo com ele? Ser que no podia nem mesmo
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se divertir na sua festa de aniversrio sem ter que ficar vendo sua cara feia? Decidiu que jamais conseguiria entend-lo. Depois de olhar para ela como se tivesse vontade de mat-la, Ramn inclinou-se para Isabel, dizendo alguma coisa que fez a moa sorrir, encantada. Juan comeou a falar, mas, de repente, Lorena no quis ouvir mais nada. Por que tentar se enganar que rapazes como ele podiam ter algum significado? Seu interesse era evidente e at podia ser considerado um bom partido, mas seria imoral encoraj-lo. Comeou a ansiar por se afastar por alguns minutos. Precisava de um pouco de ar fresco e escapar da viso de Ramn e Isabel trocando sorrisos. Murmurou algumas palavras de desculpa e saiu da mesa, dando a impresso de que ia ao toalete. O ar da noite refrescou seu rosto afogueado e ela respirou profundamente, saboreando o alvio de estar sozinha. Foi at a beira da piscina. A gua batia nos azulejos com um ondular constante e o som tranqilo comeou a relaxar seus nervos tensos. Inclinou-se e molhou a
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mo, deliciando-se com aquele frescor. Desejou no ter que voltar festa. No ouviu passos atrs dela e levou um susto, quando uma voz perguntou: Est planejando dar um mergulho? No seria uma boa idia molhar esse vestido. Por que tinha que ser ele, de todos que estavam no salo? Lorena no respondeu. Talvez Ramn entendesse que queria ficar sozinha. Porm, dessa vez, ele no conseguiu ler seu pensamento. Ou o ignorou. Quero francamente. ficar sozinha disse,

Est esperando o jovem Nuez para um encontro romntico? No h lua hoje, mas acho que isso no far diferena. Sua voz estava dura e crtica. E se estivesse? Seria uma tola. Ele no serve para voc, apesar de toda sua determinao de flertar com o rapaz na frente de todos. Isso significava que, ao contrrio do que pensava, Ramn a estivera

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observando. No soube que concluso tirar disso. Encolheu os ombros. Uma moa no pode se comportar como uma freira a vida inteira. Voc no corre esse perigo. Lorena ficou em silncio, sabendo que ele tinha amplas provas de que ela podia se comportar com o maior abandono em algumas ocasies. Vejo que est presente disse Ramn. usando o meu

Lorena levantou a mo rapidamente e pegou o berloque. Colocara a correntinha no pescoo antes de sair para Crdoba naquela manh, escondendo-a sob a gola alta do vestido cor-de-rosa. Tinha adorado o presente, e, ainda mais, por ser de Ramn. noite, tomou banho e se vestiu to depressa, que esqueceu da jia. Quando pensou em tir-la, j estava frente frente com Ramn na sala da casa. Pensou que ele nem fosse notar. Estava furioso demais para reparar em detalhes. Esse vestido decotado, pede por um enfeite. Eu no tinha outra jia Lorena falou rapidamente, mexendo no
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berloque com dedos nervosos, desejando que ele esquecesse o assunto. No mexa nele assim, pode quebrar. Havia irritao na voz de Ramn. Voc me deixa nervosa murmurou. mesmo? Sempre. Ramn estava bastante perto para toc-la, mas continuou imvel. Lorena teve vergonha da onda de emoo que a envolveu, quando sentiu o aroma conhecido de sua loo de barba. E qual a razo disso? No sei. Falou com uma vozinha estrangulada que nem parecia a dela. Devia estar soando incrivelmente infantil, Quis afastar-se dele, mas, ao fazer o primeiro movimento, prendeu o salto da sandlia entre duas pedras que revestiam o ptio. Poderia ter cado, se ele no a amparasse. Oh, desculpe. Mal conseguiu respirar, quando seus braos a envolveram. Sou uma boba, mesmo. Voc impossvel. Puxou-a para ele. O que vou fazer com voc, Lorena?
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Ela levantou a cabea, num convite mudo. No pde evitar. Por um longo instante, os olhos escuros estudaram seu rosto; depois, ele a beijou, faminto, como se no conseguisse mais se conter. Quando afastou a cabea, Lorena murmurou um protesto e Ramn tomou seus lbios novamente. Oh, Deus, como eu te quero, Lorena gemeu. Tambm quero voc. E s isso que existe entre ns? Nada mais? Havia tudo o mais. Pelo menos, da parte dela. Ramn j tinha a satisfao de saber que ela o queria desesperadamente. Tambm queria ouvi-la dizer que o amava? Lorena se esqueceu de todo o orgulho, de todas as convenes. No se importava com mais nada. Ele a queria e poderia t-la quando desejasse. A ligao seria breve, mas cheia de puro encantamento. E aqueles momentos felizes compensariam toda a tristeza que viria depois. Eu te amo. Lorena! Ramn pareceu perplexo.

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Sei que com Isabel que voc quer casar. Mas tambm sei que me deseja. No verdade? Eu a quero desde o primeiro instante em que a vi. A voz de Ramn saiu entrecortada. Quanto a Isabel... Isso me di muito, no vou mentir. Mas estou pronta a aceitar. Serei sua amante, at vocs se casarem. Depois... no sei, irei para algum lugar. No vou poder suportar... Sua bobinha! Ramn falou, cheio de ternura. Lorena, minha menina, voc no vai ter que suportar nada. Estarei sempre por perto para cuidar de voc. Pelo menos, vou tentar. Sorriu. Sei que essa sua independncia espinhosa vai me dar um trabalho, mas sou teimoso. Mas voc vai casar com Isabel... Vou casar com voc. Se me aceitar, claro. Mas j faz semanas que sai com ela. E voc me disse que iam casar. Lembro-me muito bem de que no disse o nome da pessoa com quem ia casar. Como sempre, meu amor, voc tirou

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concluses apressadas. E era isso que eu queria. Esteve brincando comigo, Ramn? Sim. Foi um plano para deix-la com cime. Voc vivia me dizendo com toda a veemncia que eu no significava nada, mas correspondia com paixo todas as vezes que eu encostava um dedo em voc. Eu lhe disse que no jogo limpo, Lorena. Quando quero uma coisa, no paro diante de nada. Mas voc to bravo comigo, Ramn. Essa noite, quando cheguei em casa, pensei que fosse me esganar... Eu estava quase louco de preocupao, querida. Ele franziu a testa, como se sofresse com a lembrana. Quando se atrasou um pouco, disse a mim mesmo que s estava querendo me contrariar, mas, medida que o tempo foi passando, comecei a ficar desesperado. S pensei em desastres, coisas terrveis. Nunca senti tanto medo na vida. Medo? Voc? perguntou, incrdula. Nem posso imaginar isso.

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E tambm no pode acreditar que eu te amo, no ? Ser que a tratei assim to mal? Sim disse ela, sem rodeios. E acho que vai levar um bom tempo para me convencer. Farei o melhor possvel, querida. E sua boca cobriu a dela novamente. Alguns longos instantes depois, Lorena perguntou: Isabel no vai ficar muito desapontada porque voc no vai casar ela? provvel. Mas, como nunca a pedi em casamento, no tem do que reclamar. Isabel tinha suas esperanas, claro, mas acabar se acostumando com a idia. Ouviram o barulho de palmas e vivas vindo do salo. O pessoal est comeando os brindes disse Ramn. Sentiram sua falta. O jovem Nuez se ofereceu para vir busc-la, mas eu o fiz ficar l. Com cime? perguntou Lorena, com um sorriso.

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Muito. E no me diga que no devia estar. Voc flertou descaradamente com ele durante todo o jantar. Olhou para ela com intensidade. Se entrarmos agora, daremos a eles a oportunidade de fazerem um brinde muito especial. Eu ainda no disse que estou disposta a casar com voc. Lorena fez uma carinha pensativa. J imaginou que isso vai estragar todos os meus planos de continuar estudando? Eu pretendia ir para a Inglaterra. Voc pode fazer a universidade aqui mesmo, na Argentina. Um dia iremos Inglaterra, prometo. Mas nem pense que vou permitir que fique quatro anos longe de mim. Falaremos sobre isso mais tarde. Foi tudo rpido demais. H duas horas atrs, eu nem mesmo gostava de voc. E agora? Ela estudou o rosto bonito e moreno de Ramn. Ainda no estou muito certa. Voc ter a vida toda para descobrir. Acha que ser suficiente?
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possvel que j esteja domada quando for av e estiver com um bando de netos no colo. Vou me esforar para conseguir. Vamos brigar muito. Como co e gato. Est com medo, Lorena? No. Eu a farei feliz, prometo. Pode ter certeza de que no vai se arrepender. Voc muito convencido, sabe? Nesse momento, posso me dar a esse luxo, no ? perguntou, puxando-a para ele. Talvez. Mas Lorena sabia que Ramn ia conseguir o que queria, como sempre. A idia no a preocupou. Nesse caso, tinha um forte pressentimento de que ele estava com a razo. Sorriu para ele. Vamos novidade. entrar para contar a

Abraados, entraram no salo.

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FIM

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