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O cnico pistoleiro Shane era um foragido perigoso que foi preso ao cair na armadilha de uma mulher.

Seu pior inimigo pagou a fiana em troca de seus servios: caar o manaco sanguinrio responsvel pela morte brutal de sua filha. Shane sofreu varias perseguies de pistoleiros, e no esperava contar com a ajuda de sua traidora, nem da atrao que os unia. O assassino continuava agindo e a nica pista que tinha dele era que possua um sorriso eterno no rosto, mas logo lhe mostraria quem riria por ltimo.

Digitalizao: Marina Reviso: Las

CAPITULO PRIMEIRO A trapaa Shane chegou cidade depois de percorrer um caminho poeirento. Era uma cidade pequena e silenciosa, em cuja entrada via-se uma forca. Olhou a placa com o nome: "Sand Valley". O nome no lhe agradara, porque no causava impacto, embora no soubesse bem por qu. Entretanto, tinha que ficar ali fora, porque seu cavalo estava ficando exausto e no suportaria cavalgar por mais tempo atravs do interminvel deserto. Shane acariciou-lhe o pescoo e disse: Um dia voc descansar. E entrou na cidade. No rosto de Shane no havia a menor expresso e, aos vinte e cinco anos, tinha s vezes a calma de um velho chefe ndio. Pior para ele. diziam algumas mulheres. Parou diante do estbulo pblico e desceu do cavalo para ir at o encarregado que estava na porta. Todavia, nem tudo estava bem para ele, pois, a primeira coisa que viu foi um cartaz com o seu rosto. Na parte de baixo, havia uma cifra muito promissora: mil dlares, alm da costumeira frase: Vivo ou morto. Contudo, algo salvava Shane. O fato que na fotografia do cartaz seu cabelo estava mais curto e seu rosto estava barbeado, enquanto que agora tinha o cabelo longo, barba muito comprida e um bigode que quase lhe cobria o lbio superior. Se o empregado do estbulo pblico no o reconhecia, era possvel que muita gente no o identificasse nas vinte e quatro horas que pensava passar ali. Voc tem um cavalo fraco, amigo disse o encarregado. Sim. Ele bom, mas est exausto. Eu j vi. Vou lhe dar uma boa gorjeta se cuidar bem dele. Eu sempre cuido bem deles, amigo. Shane entregou-lhe as rdeas, enquanto perguntava: Existe algum hotel por aqui, no? Tem na esquina. Shane virou-se e leu: "HOTEL CAVEIRA" Inclusive, o letreiro era negro com letras douradas como se, realmente, a porta do hotel fosse a tampa de um caixo. Um nome desconhecido disse Shane. No faa pouco caso. L se come bem. Carne de cadver? perguntou Shane. s vezes disse o encarregado. Por qu puseram um nome to estranho? Foi construdo sobre o antigo cemitrio. Shane encolheu os ombros.

Melhor para mim que s vou ficar uma noite disse. E foi em direo quele alpendre que parecia a entrada de uma funerria. Claro que isso no lhe importava, pois, Shane tinha "amigos" em vrios cemitrios. "Amigos eternos". Foi, ento, que ele a viu. Alta, bonita e com tudo no lugar. Uma mulher atraente. Embora Shane evitasse se fixar nas mulheres, posto que sempre so um perigo na vida de um homem, no conseguiu deixar de olh-la. Isto, por causa de sua juventude, de sua beleza e de seu sexo... Viu tambm os dois "abutres" que iam na direo dela. Shane no gostou, pois, tinham um aspecto perverso que demonstraram rapidamente. Os dois foram em linha reta at a moa, mas um de cada lado. Enquanto o primeiro interrompia-lhe os passos, o segundo impedia-lhe de fugir, caso ela se virasse. Ento, o primeiro disse: Fim da viagem, queridinha. Ela ficou tensa. O qu est acontecendo? perguntou ela, com voz rouca. Que voc vai fazer uma parada, boneca. S se for para ver seu rosto, no ? Digamos que sim. Mas eu tenho outras coisas que voc tambm pode ver. V para o inferno, desgraado! E virou-se. Foi, ento, que viu o outro que lhe cortava os passos. Seus clios tremularam por um momento, enquanto empalidecia. Voc vai dar uma volta conosco, gracinha murmurou o segundo. Uma transa a dois provocou o primeiro homem. Voc ver como ser bom. E seguraram-na, um de cada lado, levantando-a com violncia, enquanto ela gemia. Com o movimento brusco, sua saia levantou-se um pouco e parte de suas pernas fabulosas ficaram mostra. Ningum moveu-se, pois, alguns homens pararam para ver aquelas soberbas colunas de carne. Entretanto, ningum a defendeu. Ela gemeu novamente e tentou escapar, mas j no pde. A brutalidade de um daqueles sujeitos aflorou-se. Um bruto soco golpeou o rosto da moa lanou-a contra a parede. Ento, Shane avanou pouco a pouco e seus olhos eram apenas duas cavidades em seu rosto coberto de poeira. Rapazes disse com uma amabilidade sinistra. Os dois se viraram. O qu ? J ouvi a conversa de vocs em outros lugares. E da? que eu fico aborrecido. Os corpos daqueles dois homens ficaram tensos. As pessoas que estavam na rua pararam nas esquinas. O ar parecia estar carregado. O homem que ainda segurava a moa, grunhiu: Pois, se voc no gosta da nossa conversa, v para outra cidade, seu estpido! Voc no faz falta aqui.

Posso ir sim, mas... Mas o qu? Antes, vocs que "iro". A moa balbuciou: Por favor, no se meta nisto, forasteiro. No aconteceu nada de grave... V embora. Voc muito caridosa disse Shane. Est com medo deles me matarem? Eles so... perigosos. No rosto petrificado de Shane apareceu um sorriso quadrado. Ento, que eles a deixem em paz murmurou. Os dois homens continuavam tensos. Um deles grunhiu: Meta-se nos seus assuntos, idiota. Este assunto meu grunhiu Shane. Voc gosta desta cidade? Bah! Pois, tenho pena de voc, porque vai ficar nela. Shane entreabriu um pouco as pernas, enquanto seus longos braos arqueavam-se ligeiramente. Parecia disposto a disparar e o ar estava irrespirvel como nunca antes. Voc tem pinta de pistoleiro profissional grunhiu um dos sujeitos. E da? Ns no somos. Ainda no entendi disse Shane. muito simples: vamos resolver este assunto com os punhos... se voc se atrever. Ou voc s valente com o Colt na cintura? Vocs tambm esto armados. Ns lhe fizemos uma pergunta, forasteiro. O sorriso de Shane ficou mais quadrado. No h problema algum disse tranqilamente. Por qu teria que haver? E soltou o cinto. Certamente no havia problema, pois, seus inimigos estavam fazendo o mesmo. Assim, os revlveres caram no cho, com um barulho seco. Shane avanou e disse: Muito bem, rapazes. E fechou os punhos disposto a lutar. Entretanto, aconteceu o inesperado, o impossvel. A prpria moa foi quem sacou um revlver de uma de suas mangas e disse com voz opaca: Quieto, Shane. O forasteiro ficou de boca aberta, pois, no entendia nada. Durante uns segundos que pareciam interminveis, no entrou no seu crebro a idia de que aquilo havia sido, enfim, uma trapaa suja, porque agora ele estava desarmado. Parecia-lhe que s existia na rua o sorriso turvo da moa. Foi, ento, que ela murmurou: Era muito difcil captur-lo de outra maneira, Shane. impossvel peg-lo quando voc est com o revlver na mo. Mas, agora, voc caiu. Bonita comdia, no? disse um dos sujeitos. Agora no faremos nada alm de repartir a recompensa disse o outro. Coisa estranha. Apesar de tudo, o sorriso de Shane no se desmanchou e ele disse sem hesitar:

Sinto muito, amigos, mas vocs esto equivocados. Eu no sou quem vocs esto pensando. O qu voc est dizendo? Que eu no sou Shane. Ento, um revlver cravou-se em suas costas. O jovem virou-se e viu o brilho da estrela do xerife. Isso ns vamos ver agora mesmo disse o agente da lei. E de qu modo voc vai ver? Tirando sua barba. Shane no se ops, pois, sabia que era impossvel. Seguido por uma verdadeira multido, foi conduzido at um pequeno estabelecimento, em cujos espelhos havia umas manchas de sangue muito suspeitas. Shane pensou que no fosse sangue dos clientes que se barbeavam ali. O xerife o fez sentar na nica cadeira, sem deixar de apontar o revlver para ele e dizer: Tire a barba. Ao ver a navalha que o barbeiro pegava, uma autntica serra, percebeu que, realmente, o sangue que manchava o espelho era dos clientes que entravam ali. Mas no tinha outra alternativa, seno, agentar. Ficou quieto at que o deixassem de cara limpa. O xerife colocou, ento, um cartaz na frente de Shane e disse: voc ou no , camarada? Claro que sou eu reconheceu Shane. Ento, por qu negou? Para fazer a barba de graa murmurou Shane. Parece-lhe pouco...?

CAPTULO SEGUNDO Encontro com a morte A uma certa distncia de Sand Valley, do outro lado do deserto, na cidade de Stone Creek, a morte rondava. Ningum suspeitava, naquele lugar tranqilo e silencioso, onde a nica novidade era a parada diria das diligncias e a chegada de alguma boiada. Entretanto, a morte rondava. E quem menos podia imaginar sua presena era a moa que se dirigiu a sada do hotel, j entre as sombras da noite, levando suas pequenas coisas s escondidas e deixando no quarto sua maleta e dois vestidos que no valiam nada. Acreditava conseguir fugir sem que o dono a visse e que chegaria estao das diligncias, onde, com um pouco de sorte, subiria numa que a levasse a Sand Valley. H trs meses sonhava todas as noites em voltar para l, mas o nico dinheiro que lhe restava era para pagar a diligncia, pois, havia ficado sem comer nada nos dois ltimos dias, juntando centavo por centavo. A jovem superou com xito a primeira prova. O dono do hotel no estava em seu posto de vigilncia, pois, aquela hora jogava cartas no bar ao lado. Com um pouco mais de sorte conseguiria desaparecer sem pagar a conta e chegar estao das diligncias. Tinhe vinte anos e no era feia nem bonita. Agora sabia disso, pois, passou a conhecer suas limitaes e a perceber que nunca chegaria a triunfar.

Todavia, um ano antes, quando fugiu de sua casa em Sand Valley, estava convencida de ser uma das moas mais bonitas da Califrnia. S precisava demonstrar isso e, para tanto, precisava atrever-se a sair daquela espcie de poo que era sua pequena cidade, onde algum que tivesse valor no se fixaria. As verdadeiras oportunidades estavam em Sacramento e em So Francisco, as duas cidades fabulosas que ela tanto ouvia falarem. Em So Francisco havia concursos de beleza, grandes teatros, fartas lojas e homens ricos que logo lhe ofereceriam contratos espetaculares para triunfar no mundo da cano. Para triunfar s faltava atrever-se, e ela se havia atrevido. Agora lembrava-se de tudo como um estranho sonho. Primeiro, a fuga de sua casa, roubando de seu pai uma pequena quantia em dinheiro. Em seguida, a grande viagem, mudando de diligncias para que perdessem seu rastro, pois, sabia que a perseguiriam por ser menor de idade. Enfim, So Francisco. A fabulosa cidade, a meta de seus sonhos. Realmente havia teatros luxuosos, lojas bonitas e homens ricos, mas havia tambm algo que a inocente Elsie no havia contado: as ruas estavam cheias de moas ainda mais bonitas que ela e todas procuravam a mesma coisa. Todas queriam conquistar a fama e fazer dinheiro rpido. De toda maneira, Elsie no se havia desesperado. Depois de se hospedar num hotel modesto, fez o caminho obrigatrio todas as moas bonitas que queriam triunfar em So Francisco e que continuaria sendo percorrido cem anos mais tarde. Elsie se havia apresentado num concurso de beleza, o qual no ganhou. Foi, ento, que ela comeou a se convencer de que no era bonita como havia pensado no princpio. Assim, comeou a entrar nas filas dos escritrios dos empresrios teatrais. Entretanto, ainda tinha que aprender uma segunda lio: as moas que aspiravam a um trabalho, tinham que ser boas artistas e ela no era ou estarem dispostas a ceder seus corpos, e isso no parecia muito honrado para Elsie, de modo que, no encaixando-se em nenhuma das duas situaes, ficou sem trabalho, sem amizades e, pouco a pouco, sem dinheiro. Pensou ter sorte em Sacramento, mas l foi pior, porque as pessoas eram mais srdidas. Havia muita politicagem e muitos banqueiros que s pensavam em se divertir. E as coisas se mostraram para Elsie com mais crueldade depois. O nico empresrio importante na cidade disse-lhe: Ou a cama ou a rua. Elsie j estava desesperada. Depois de ter roubado dinheiro de seu pai e fugido de casa, no se atreveria a voltar para a sua pequena cidade. Pela primeira vez escolheu a cama e lhe deram um trabalho no teatro, mas to miservel que apenas servia-lhe para pagar o hotel. Alm disso, depois de uma semana, o empresrio cansou-se dela e substituiu-a por outra. Agora, a queda era rpida. Duas atuaes num cabar onde as moas ficavam nuas: acompanhou clientes importantes durante a noite; levou duas bofetadas de um banqueiro que queria fazer com ela uma perverso sexual; a primeira entrada no escritrio do xerife e a proposta de expulso da cidade com uma chantagem feita pelo homem da lei, que disse: Se voc for uma boa moa e souber se comportar este fim de semana, quando minha mulher no estiver em casa, tudo poder ser resolvido. Depois disso, a queda foi mais rpida ainda. Elsie percebia com horror que sua beleza silvestre de antes, j estava murchando por causa daquela vida. Elsie estava fazendo o que lhe parecia impossvel, o que jamais havia sonhado ter que fazer: oferecer-se aos homens, aos quais

honrava-se por fixaram-se em seu corpo e por deitarem-na em suas camas. A troco de qu? Elsie sabia que era a troco de, cada vez, menos. Agora, j nem pedia mais trabalho, pois, uma simples promessa bastava-lhe. s vezes vendiase por um vestido novo ou por uma refeio, sempre com a louca esperana de que o vestido a ajudaria a triunfar ou a comer num lugar elegante, o que a ajudaria a estabelecer as relaes que precisava. Mas nada disso acontecia. Duas vezes teve que deitar com donos de hotis para que no lhe cobrassem a conta. E agora voltava para Sand Valley. Derrotada e prostituda. Entretanto, havia tido a grande lio de sua vida, sabendo que, no final, ainda tinha um pai e que esse pai a ajudaria a comear novamente, bem como, sabendo que na vida h muitas coisas que no se devem vender, apesar dela ter vendido todas. Todavia, no voltaria a fazer isso. Era como se ela tivesse nascido novamente. Para isso, s faltava-lhe um ltimo obstculo, que era esquivar-se do dono do hotel e pegar a diligncia. O resto estaria resolvido. Chegaria Sand Valley um dia depois. Mas quando seu corao j comeava a palpitar loucamente, pensando que havia conseguido seu propsito, ouviu aquela voz: Senhorita Warren. Ela virou-se desolada. Ali estava o dono do hotel, com seus olhos de raposa. Para onde estava indo, senhorita Warren? Por a, dar um passeio. A essa hora? Queria sentir um pouco de ar fresco. Pois, fico feliz em encontr-la, porque ia ligar para o seu quarto. Voc me prometeu que faria o pagamento hoje, Elsie. Sim, claro... Pois... eu... eu pagarei. Voc me disse que seria antes das nove. Claro... Antes das nove. Pois, falta meia hora. Ela engoliu saliva. Justamente agora vou cobrar uma dvida e voltarei para lhe pagar sussurrou. s um minuto. No tente me enganar disse o hoteleiro. Voc no quis ter um caso comigo e no quis ficar comigo de outra forma, porque lhe pareo muito velho, no ? Pois, agente as conseqncias. Oua o que eu vou lhe dizer: no tente chegar estao das diligncias, porque eu vou estar l. E muito cuidado com o que voc vai fazer. Elsie tragou saliva novamente, enquanto estremecia de terror, de medo que aquele bastardo imundo estaria esperando-a na estao e isso significava um fracasso para seus planos. Portanto, no lhe restava a menor oportunidade para fugir da cidade e voltar para Sand Valley. Sendo assim, sentiu-se completamente perdida. Se pagasse a conta do hotel, teria que ficar ali e, em poucos dias, voltaria a ter dvidas, sem ter conseguido nada. A nica soluo estava em fugir. Mas, como? Ento, ele a viu. O jovem tinha boa aparncia. Vestia-se como um estudante que acabara de chegar quela cidade do oeste. Seus olhos eram grandes e transmitiam confiana. Sorria continuamente.

Entretanto, devia estar acostumado a tratar com moas fceis, porque no comeou com rodeios. Pegando uma nota de vinte dlares, disse: Eu pensei que isso poderia ser seu. Elsie teve vontade de esbofete-lo, mas controlou-se. Quando uma moa chega to baixo, o melhor que no esbofeteie ningum. Com voz opaca, perguntou: Em troca de qu? Tenho sensao de que voc est mal de dinheiro. Sem querer eu ouvi o que este bastardo que dirige o hotel estava lhe dizendo. Meus problemas so coisa minha. Eu s lhe perguntei por qu voc vai me dar sua nota de vinte dlares. No adivinha? Eu no fao isso. Contudo, Elsie Warren sabia bem o que havia feito muitas vezes e, inclusive, por menos dinheiro. E estava numa situao to desesperadora que, talvez, aquele jovem fosse sua tbua de salvao. Olhou-o com mais simpatia. Enfim, era muito mais atraente que alguns dos "abutres" com os quais havia tido que se deitar e, certamente, o despacharia rpido, antes que a diligncia sasse. Alm disso, no tinha aspecto de ser um pervertido como os outros. No acha que sou uma profissional, no ? disse ela, timidamente. Por isso, eu gosto de voc. E no se preocupe, pois, ningum saber. Voc ganha seus vinte dlares num momento e nunca mais nos veremos. Pode estar seguro disso pensou ela. Vamos disse ela em voz alta. Oua... No queria que ns entrssemos no hotel pela porta principal. Meu pai est na cidade e no quero que fique sabendo de tudo. Ele me deu o dinheiro para comprar livros e no para sair com uma moa. Eu, tampouco quero ser vista com um homem disse Elsie, mas no se preocupe. H uma porta nos fundos. Ento, vamos entrar por ela. Os dois entraram por uma ruela e chegaram uma portinhola. O jovem no parava de sorrir. Na ruela ele havia passado a mo em Elsie, mas ela aceitou, porque aquele era o trato, enfim. Uma vez no quarto, percebeu que seu cliente ainda sorria e, alm disso, sempre da mesma maneira. Esse foi o primeiro detalhe que a tranqilizou. Aquele homem parecia no ter um rosto e sim, uma mscara. Voc sorri sempre? perguntou. Sempre. Pois, eu nunca vi isso. Um segundo mais tarde, Elsie havia entendido por qu. A pequena cicatriz junto a um dos lbios, indicava que aquele jovem havia sido ferido com uma bala no msculo facial e a boca havia ficado repuxada num sorriso eterno, numa careta eterna. Comeou a pensar, ento, que no era um estudante como havia dito, porque os estudantes no se envolvem em tiroteios. Mas, j era tarde para escolher. Alm disso, a nica coisa que interessava Elsie Warren eram os vinte dlares. Primeiro o dinheiro disse, usando a linguagem de uma verdadeira prostituta.

Antes, fique nua. Est certo... No costumo fazer amor vestida. Foi tirando a roupa rapidamente e, no espelho do toucador, pde ver seu bonito corpo que, todavia, no podia competir com as estrelas de So Francisco ou de Sacramento. As vezes sentia vontade de chorar. Como havia sido to imbecil? Como havia chegado a acreditar que era a mais bonita da Califrnia? Ele a manuseava. Elsie sentia um frio correr em seu sangue. Com um resto de vergonha, disse: Vamos apagar a luz. Bem... Se voc quer... Agradeo sua delicadeza. No gosto de violentar as mulheres. Voc um bom rapaz. Como se chama? E isso importa? Tem razo. No importa. Deite-se na cama. Ela obedeceu. Sentia-se muito melhor assim, s escuras, porque desse modo podia pensar que a culpa no era dela. Sentiu que uma das mos do homem a acariciava e descansava entre seus seios. Por qu s a acariciava com uma mo? Onde estava a outra? Ela ficou sabendo quando j era tarde demais, pois, as portas do inferno abriam-se para ela. Viu, apenas, o brilho do longo punhal. S sentiu dor. Mas a lmina de ao cravou-se at o fundo entre seus seios, no ponto exato que a mo do assassino havia marcado. Elsie tentou lanar um grito de horror, mas nem isso pode fazer, porque aquela mo moveu-se e tapou-lhe a boca. Todo seu corpo agitou-se, mas ainda estava espantosamente viva quando percebeu que a enorme faca, digna de um aougueiro, deslizava para baixo, rasgando sua carne e sua pele. Ele ia esquartej-la. Todo seu corpo estremeceu de medo e de dor, porque agora estava sentindo a dor at o fundo de suas entranhas. O sangue espirrou longe. Para sorte de Elsie, ela no o via esguichar, porm, o sentia quente e pegajoso, derramando-se por seu corpo, abundantemente. Mordeu a mo que lhe impedia de gritar. Pensou que a destroava com a fria de seus dentes, mas, na realidade, no lhe fez nada. Elsie Warren j no tinha foras. Seu corpo contraiu-se num espasmo, negando-se a morrer. Pior para ela. Era melhor que tudo acabasse de uma vez. Mas ainda faltava-lhe o mais terrvel de tudo. Estava viva quando sentiu a faca subir... e comear a furar um de seus olhos. O monstro ia arranc-los. A dor chegou at o fundo dos ossos de Elsie. Foi, ento, que ela perdeu os sentidos. Elsie Warren, a moa que havia sonhado com o dinheiro e a glria, penetrava rapidamente no silncio eterno da morte. CAPTULO TERCEIRO

Um encontro inesperado Shane j estava h dois dias na priso. No podia negar que havia usado bem o tempo, pois, j tinha feito uma srie de coisas. Havia roubado uma faca do guarda da manh, lanando-o a mais de vinte metros; ganhou trinta dlares do guarda da tarde numa partida de pquer; passou a mo por duas vezes no traseiro da filha do xerife, que estava encarregada de distribuir a comida, com o miolo de um po j tinha tirado o molde da chave para fugir; enfim, havia realizado todas essas tarefas rotineiras e cheias de sensatez que um prisioneiro honrado efetua. Pensava fugir na manh seguinte, porque, inclusive, j havia feito mentalmente um traado da pequena priso e sabia, perfeitamente, quais os lugares menos vigiados. Mas as coisas mudaram. O xerife veio ao anoitecer e perguntou: Quero saber se voc vai jantar, Shane? Se eu no jantar, o qu vai acontecer? Que eu vou lhe cobrar do mesmo jeito, mas o dinheiro ficar para mim. Ento, eu janto, maldito. Gostaria que lhe dessem um golpe no baixo ventre. Mas, que pena! Para esses casos tenho um atestado mdico que diz que voc est empanturrado e que precisa de uma dieta. Se ser um bode... Bem... Eu tenho que ganhar a vida. um truque que uso muito disse o honrado representante da lei, com o maior cinismo. E quantas vezes voc o usou? Depende. Como no ms passado precisava de dinheiro, eu o usei com um pssaro durante quinze dias seguidos. E o qu aconteceu? O pssaro foi para o cu. Mas ele ficaria curado da indigesto, claro. Isso sim. De toda maneira, isso no acontecer com voc. Por qu? Vo solt-lo, Shane. A mim...? balbuciou Shane. Algum conseguiu sua liberdade com o juiz. Depositou uma fiana de mil e quinhentos dlares para que voc ficasse em liberdade. Mil e quinhentos dlares? Isso uma fortuna! mais do que ofereceriam por minha cabea! Coisas que acontecem sussurrou o xerife. Shane levantou-se assustado. Maldito seja, eu no vou sair disse. Por qu? Certamente, quem depositou essa fiana uma velha que quer ter companhia durante as noites. O gato deve ter morrido e pensa que eu posso ser melhor. No vou sair! Nem falar! pior que isso, Shane. Pior? Sim. Siga-me.

O xerife abriu a porta e Shane o seguiu como que hipnotizado. No estava entendendo nada. Saram da pequena priso e atravessaram a rua. Shane no sabia para onde iam, mas soube de imediato, ao entrarem na funerria. Claro que no era nenhuma novidade. Depois de ter estado no Hotel Caveira, a funerria parecia, inclusive, um lugar alegre para jogar cartas aos domingos pela tarde. Mas Shane continuava sem entender nada. O agente da lei chamou: Warren! E do fundo do local, cheio de caixes e de mesas sinistras onde normalmente descansavam os cadveres, emergiu aquele homem. Tinha uns cinqenta anos e ainda estava bem conservado, com fora nos msculos e rigidez na pele. Entretanto, havia algo de estranho nele, algo que era quase estremecedor. Para andar at os homens recm-chegados, tinha que avanar com as mos na frente, tateando as mesas. Aquele homem estava cego. Foi, ento, que Shane lembrou-se dele. Warren... pensou. Warren transformado num cego! Shane teve que fechar os olhos. Foi como se entrasse no tnel do tempo e o passado viesse at ele. Foi como se o tempo, o maldito tempo, no tivesse transcorrido. Estava novamente na rua principal de Topeka, com o sol no rosto e nas piores condies para disparar. Parecia escutar ainda o murmrio das pessoas que se extasiavam ante o desafio. Sentia ainda o leve suor em suas mos, porque sabia que podia morrer naquele desafio. Warren era um grande pistoleiro, daqueles que no perdoam. E, agora, Warren estava ali, a uns doze passos, com os dedos quase roando a coronha. Era um pistoleiro que j estava chegando aos cinqenta anos, mas nunca o maldito havia estado em melhor forma. Chegar a quase meio sculo vivendo do Colt desde os dezessete anos, algo que s um autntico campeo da morte pode fazer. E Warren havia dito: Chegou sua hora, Shane. Shane o havia olhado de soslaio. Sabia que, certamente, ia morrer. Em parte por causa do sol em seu rosto, mas isso no lhe dava medo. O que queria era saber se Warren era to bom como diziam. Por isso havia dito: melhor voc deixar a arma, Warren. As pessoas dizem que sua mo treme, sabia? J est comeando a sair de moda. Sua me que deve estar fora de moda. verdade. A pobre sempre usava um chapu negro. Por qu? Pelas sete mulheres que haviam morrido antes de meu pai. Seus ossos vo morrer sete vezes, Shane. Com eles farei um caldo para os abutres. Parece que no tem muita simpatia por mim, Warren. O qu foi que eu lhe fiz? Pisou no meu terreno e em meu terreno ningum pisa. O assunto Barklay era meu. Havia nele muito dinheiro para ganhar. Pois, eu ganhei o dinheiro, Warren. A proteo de um transporte de ouro... Encarregaramme do trabalho e me pagaram o dinheiro. disso que eu me queixo. Os Barklay eram meus clientes. Mas voc os perdeu, Warren.

Miservel! No voltar a pisar no meu terreno. Parecia que aquelas palavras ainda soavam nos ouvidos de Shane. Ainda sentia o sol em seu rosto. Sabia que no ia ganhar, que no podia ganhar. E, de repente... Saca! A voz que retumba, as mos que se movem como raios BANG! Para Shane tudo ainda parecia um pesadelo. Sua bala havia alcanado Warren em cheio e havia estilhaado em seu rosto. Ento, voc ficou cego... murmurou. Warren no respondeu. Tirou os culos por um momento. Eram uns culos negros e grandes, mas agora via-se claramente a cicatriz e os olhos quietos e mortos. Uma leso no crebro disse Warren. Irreversvel. Depois do desafio, quando levei um mdico at voc, no pensei que fosse to grave... Voc tem uma pssima memria, Shane. O mdico disse que eu morreria. Sim, mas ao morrer acabam-se as preocupaes. Ficar cego outra coisa. Um dos desprazeres que no poder ver as mulheres nunca mais. Warren colocou os culos novamente e Shane estremeceu. Mas, no foi de medo, e sim, de estranheza, porque o xerife havia desaparecido. Voc disse que me mataria, Warren murmurou. Sim. Podia ter esperado que me enforcassem. Com um pouco de sorte e um dinheiro para o juiz, voc teria conseguido. Eu pensei nisso. E por qu no fez o que pensou? Voc est vendo que, agora, sou um cidado respeitvel disse. Sim... Voc tem uma funerria. O hotel tambm meu. Eu temia. As pessoas que morrem envenenadas no restaurante do meu hotel, so enterradas por mim declarou tranqilamente o pistoleiro cego. Negcio dobrado. Voc sempre gostou dos dlares, Warren. Sempre quis ter um negcio prprio. E por qu uma funerria? Tive a idia ao pensar nos muitos homens que eu havia morto. Logo me ocorreu que dar a eles uma sepultura crist seria interessante. Um autntico chafariz de dlares. Os mortos no so uma raridade nestes lugares. Shane olhou sua volta. Realmente, o negcio tinha bom aspecto, se que uma funerria pode ter bom aspecto. Certamente os "clientes" chegavam em abundncia. Por isso mesmo, Shane no pode evitar um certo arrepio de horror. Foi voc quem depositou a fiana? perguntou. Sim respondeu Warren. Bom lugar para me matar, Warren. Sim. Voc vai querer fazer isso em sua prpria casa...

Juro que algum dia eu vou lhe matar, Shane, mas no momento no o deixei livre para isso. Quero fazer um trato com voc. Um trato? De qu tipo? Voc um malandro, Shane. Sim. Um desalmado. Sim. Um cobro. Sim. No erra uma bala. No respondeu Shane, tranqilamente. Por isso, voc me interessa. Para qu? Siga-me. Foi at o interior, tateando as mesas. Havia, no fundo, um quarto pequeno que devia servir para os embalsamentos. Uma espcie de repelente ftido havia pelas paredes. A luz apenas permitia distinguir bem as coisas, talvez, porque o cego no precisava de luz. Mas os olhos de Shane acostumaram-se com a penumbra rapidamente e, ento, pode ver algo que o estremeceu de horror. Era algo que j cheirava muito mal, mas no foi isso que lhe causou uma sensao instantnea de repugnncia. Foi outra coisa, a qual jamais havia visto igual. O qu era aquela mulher partida em pedaos? O qu era aquele corpo sem entranhas? O qu era aquele rosto... sem olhos? Shane balbuciou: Santo Deus... Ento, Warren disse com um fio de voz: Eu tinha uma filha.

CAPTULO QUARTO Um corpo na funerria Shane no percebeu, mas estava apoiando-se na mesa que exalava aquele odor ftido. E que Shane, pela primeira vez na vida, cambaleava. Desta vez no dominava os acontecimentos, pois, estes que o dominavam. Balbuciou apontando para os horrveis restos: Sua filha? Sim. Quem mandou... esses restos para voc? Um xerife de uma cidade podre. Seu nome no importa. Elsie tinha meu endereo anotado e uma quantia em dinheiro. Devolveram-me os dlares... e isto. Estava tocando os restos ao dizer isso. No lhe importava o aspecto terrvel. Sem dvida precisava toc-los, porque no podia v-los com seus olhos. Warren sabia de tudo, principalmente, porque ele trabalhava nisso. Era como se, espantosamente, estivesse vendo aquele cadver.

Shane murmurou: Quem? Era a nica pergunta que lhe importava naquele momento. Tinha que haver um responsvel e, portanto, haveria um morto. Tinha que haver um assassino para que seus pedaos fossem partidos e seus restos vendidos numa salsicharia. Essa era a lgica de Shane. E tambm era a lgica de Warren. Como se tivesse adivinhado seus pensamentos, Warren disse: No sei, mas eu saberei. Como conseguir? Voc est perguntando isso, porque eu sou cego, no ? Sim. As mos de Warren abriram-se e fecharam-se vrias vezes, como se estivesse estrangulando algum. No posso seguir a pista, Shane murmurou. Shane comeava a entender. E voc lembrou-se de mim disse. Lembrei-me do homem que quero matar disse roucamente, Warren. E por qu no faz isso de uma vez? Sou cego. Droga! Estou certo de que voc tem algum miservel apontando um rifle para mim, detrs de um caixo. Bastaria um s gesto de seus dedos para que eu me transformasse num de seus "clientes". Como se aquelas palavras fossem um sinal, um homem armado com um rifle automtico apareceu naquele momento detrs de um caixo e perguntou: O qu? Quer que eu o mate, chefe? Est vendo? perguntou Shane, tranqilamente. Por qu no lhe d a ordem? Porque voc e um miservel. E da? Tambm o melhor rastreador que eu j conheci. E o assassino mais implacvel. Isso pensar muito bem disse Shane. As mos de Warren abriram-se e fecharam-se convulsivamente outra vez. Shane disse. Procure-o. Est bem. Traga-o aqui. Est bem. Sabe o qu farei com ele? Eu imagino. Isto uma funerria, percebeu isso? Homem... comeo a ter uma ligeira idia. Sabe o qu e embalsamar um homem? Mais ou menos. E o qu voc acha que acontece com um homem se o embalsamarem vivo? Shane estremeceu. Apesar de todas as coisas horrveis que havia visto em sua vida, no pode evitar de sentir uma espcie de fisgada entre os olhos.

Chegar a fazer isso? perguntou. Sim. E voc me ajudar. Est bem. Tambm vou precisar de uma orquestra completa disse Warren. Para qu? Para abafar os gritos do sujeito, enquanto o parto em pedaos. Vai ser uma festa. Procureo, Shane. Quero esse homem aqui. Quero tocar seu rosto. Quero sentir seus pedaos entre meus dedos. Movendo-se ainda? Movendo-se como ervilha. Shane no se impressionou. J no se impressionava com mais nada. A nica coisa que fez foi perguntar com voz opaca: O qu eu vou ganhar com isso? De incio, sua liberdade. Poderia ficar na priso por seis anos ou mais, e voc sabe disso. J alguma coisa reconheceu Shane. E depois? Depois eu o matarei. A voz de Warren no estava trmula. Havia sido fria e densa. Shane sabia, perfeitamente, que ele falava srio. Entretanto, disse: Oua. Tire aquele sujeito de trs do caixo, seno, ele vai disparar o rifle. Voc tem razo disse Warren. Manolito! gritou. O homem do rifle saiu. Diga, chefe. Traga dois usques. Do forte ou do fraco? O forte matou um de seus clientes na semana passada, senhor Warren. Do forte disse o prprio Shane. Para ver se arrebentamos todos de uma vez. E saiu do quarto horrvel. Tudo aquilo fedia a tumba. O usque queimava. Tinha que ter um estmago blindado para agentar a bebida sem que comeasse a sair fumaa at pelas narinas. Mas os dois sujeitos nem pestanejavam. E Shane murmurou: Fale-me de sua filha. Era ambiciosa e pensava que era bonita disse Warren, com voz sombria. Sua cabea estava cheia de iluses. As vezes acontece isso com as jovens. Sim. Foi para So Francisco. No pude evitar. Uma manh me levantei e ela havia fugido. Levou uma pequena quantia em dinheiro tambm. Elsie deve ter pensado que, com isso, seria a dona do mundo. Alguma discusso entre vocs? No. Ja... jamais. Algum noivo? Esta me perguntando se algum a levou? Sim.

Jamais houve um noivo. Precisamente Elsie queria ser livre para triunfar. Depois deve ter tido relaes com homens, mas no estava mais aqui. Como voc sabe? A declarao do mdico que enviou os restos dizia que ela j no era mais virgem e que, alm disso, havia feito amor contra vontade numa vez. Quando leram a declarao bati com a cabea na parede. Falemos de outra coisa, Warren. No. O qu importa agora? Voc tem que saber de tudo. Voc a procurou enquanto estava fora? Sim, mas pelas autoridades. E elas no servem para nada. Tinha que ter contratado, desde o princpio, um homem como voc. Onde a mataram, Warren? Numa cidade suja, chamada Stone Creek. No fica longe daqui. No. Suponho que ela j estava voltando... E um n formou-se na garganta de Warren. Mas Shane, que se havia transformado numa mquina sem emoes, perguntou: O prprio mdico disse em sua declarao se o assassino havia abusado dela sexualmente antes de mat-la? Essas coisas deixam marcas. Por qu est perguntando isso? Porque preciso delimitar os campos. Preciso saber antes de tudo se o crime foi feito por um manaco sexual. No. A declarao no dizia nada sobre isso. Devem ter examinado ela profundamente quando descobriu as marcas das atividades sexuais que havia praticado nos ltimos tempos. Bem, ento nos encontramos diante de uma ira selvagem, talvez provocada por vingana. Algum poderia ter se vingado de voc atravs de sua filha, Warren? Por qu? No se faa de ingnuo agora. Voc encheu os cemitrios. Todos os que estiveram por dois segundos diante de seu revlver acabaram morrendo com um tiro nas costas ou no peito. E acha estranho algum querer vingar-se de voc? Teriam assassinado a mim, e no minha filha. H pessoas muito enfurecidas murmurou Shane. Voc tem razo, mas neste momento no me lembro de ningum. Voc sabe como as coisas no oeste so feitas. Voc mata um amigo meu e eu acerto-lhe um tiro entre os olhos. Mas no vou me meter com sua filha. Quem fez isso um louco. Sim reconheceu Shane. Ento, procure-o. Quero duas condies disse Shane. Quais? Cem dlares para fazermos uma farra antes de voc me matar. Voc os ter. E o endereo de um salsicheiro de confiana. Para qu? Para me vender os restos do assassino.

J falei com o salsicheiro disse Warren. E o qu ele lhe disse? Que far uma grande venda. Ento, estamos rpidos... disse Shane. Mas isso para ele no era ruim. Ele era um homem do oeste e no oeste o assassino sabe que pode, perfeitamente, acabar dentro de um caixo, com todas as despesas pagas. No caso daquele assassino, Warren pagaria, inclusive, a msica.

CAPTULO QUINTO Uma visita ao prostbulo Shane foi Stone Crcek. Cidade podre essa. Umas casas baixas, uma plancie interminvel, um hotel, um saloon e um banco, alm de um prostbulo. Mas, pela quantidade de reses que pastavam pelos arredores, previa-se que aquilo cresceria em pouco tempo. No seria estranho que dentro de dois anos, Stone Creek se transformasse numa cidade prspera, na qual j deviam estar se formando algumas grandes fortunas. Shane sabia que ali tambm encontraria cartazes com o seu rosto. Entretanto, isso no lhe importava muito. Tinha uma ordem de liberdade sob fiana ditada por um juiz e, ainda que essa ordem fosse perdida enquanto ele se metesse em confuso, Shane estava disposto a se fazer respeitar. Assim, foi ao escritrio do xerife que se matava de trabalhar pela cidade. Estava acariciando uma mulher que estava sentada sobre seus joelhos. Ao ver Shane entrar, disse: Por qu veio incomodar? No est vendo que eu estou "interrogando" uma mulher? De qu crime est acusando-a? De ter ido para a cama comigo. Isso grave reconheceu Shane. Mortal. Eu se fosse voc, faria uma coisa, xerife. O qu? No a condenaria a dez anos e um dia, e sim, a dez anos e uma noite. E o qu eu ganho com isso? Muito. Comece por faz-la cumprir a noite. O xerife ajeitou-se. verdade! Est condenada, boneca! E rapidamente olhou melhor o rosto de Shane. Voc me lembra algum disse. Claro que sim. Tem um cartaz com o meu rosto em cima da sua mesa. Nossa! Mas no fique entusiasmado, xerife. Posso lhe mostrar uma ordem de liberdade sob fiana ditada por um juiz. Est certo. Por qu veio aqui, Shane? Despedaaram uma moa chamada Elsie Warren.

No me fala disso. Ainda fico enjoado ao lembrar. Bem, mas eu tenho um contrato. Para qu? Algum me pagar a peso de carne os restos do assassino. E olhou fixamente para o xerife, porque percebeu imediatamente que tinha diante de si um malandro e um coveiro nato. Houve prises? perguntou Shane. No, ningum. Onde a mataram? Em seu quarto de hotel. Ento, a viram entrar com o assassino. No, porque entraram pela porta dos fundos. Que explicao tem isso? Simples. A moa trabalhava como prostituta por um tempo e no queria que ningum soubesse. Shane mordeu o lbio inferior. Ningum chegou a v-los? perguntou Shane. Bem... Uma mulher viu duas sombras. Reconheceu que uma delas era a de Elsie, mas a outra era a de um homem que no tinha nada de especial. No recorda nada dele. Em todo caso, parecia-lhe que ele sorria. No tem nada de diferente disse Shane. No. Alguma pista? Nenhuma. Tem passado algum louco pela cidade ultimamente? Amigo, os loucos no saem por ai dizendo que so loucos. Certamente, so mais astutos do que as pessoas normais e no so de cometer a menor falha em pblico. Estou me referindo aos manacos e aos sdicos. J conduzi as investigaes nesse sentido, mas sem nenhum resultado at agora. De toda maneira pode saber quantos forasteiros, mais ou menos suspeitos, estiveram ultimamente na cidade. Impossvel. Por qu? Por causa das eleies. Que eleies? perguntou Shane. As de governador do Estado. Muitas pessoas esto passando por aqui. Por incrvel que parea, este povo daqui tem importncia. Quer dizer que j chegaram agentes de propaganda e tudo mais? Agentes de propaganda, pistoleiros, intermedirios que facilitam dinheiro para a campanha eleitoral... Tudo isso muito complicado, amigo. uma eleio para um cargo importante, os aspirantes apostam tudo. Est me dizendo que tem vindo muito forasteiro e que voc no pode controlar todos? Justamente. Shane compreendeu que por ali no conseguiria nada.

Posso ver o quarto onde o crime foi cometido? perguntou. Est fechado e eu guardo a chave. Abra-o. Havia algo implacvel na voz de Shane. Vou abrir sussurrou o xerife. E foram at o quarto. S ao entrar l sentia-se vertigem. Havia sangue por todas as partes. Uma espcie de cheiro de carne picada e podre pairava no ar. O agente da lei abriu a janela e disse: Foi aqui que tudo aconteceu. Tinha que ser um manaco murmurou Shane. Sim. Os manacos s assassinam mulheres... Os homens parecem... digamos que menos interessantes. Certo grunhiu o xerife. Por sorte. S me faltava encontrar algum que me despedaasse e que me matasse. Seria melhor que s matasse, xerife. Bem, ento, talvez, chegaramos a um acordo. Voc um cachorro, xerife. Eu fao o que posso. Vamos sair daqui. Respiraram fundo quando chegaram l fora. Aquilo havia sido um pesadelo. Enquanto a chave girava na fechadura, Shane murmurou: Sabe que h uma visita que os manacos desse tipo nunca deixam de fazer? Qual? casa de tolerncia. Puxa, tem razo. No pensei nisso. Eu vou l disse Shane. E o qu acontecer se voc o encontrar? Vou mat-lo. Neste caso, avise-me. Quero v-lo. Est certo disse Shane. At logo. Ao chegar casa de tolerncia, a cabea de Shane no tinha idias imorais e sim, idia de morte. De incio, percebeu que a casa estava movimentada, pois, vrios sujeitos estavam montando uma espcie de orgia. A encarregada da casa apenas abriu a porta para dizer a Shane: melhor que voc v embora, forasteiro. Por qu? Sinto, mas no podemos atend-lo. Por qu razo? Uns visitantes "fecharam" a casa. J sabe o que isso quer dizer; ningum entra e as moas so todas deles durante uma noite. Shane mordeu o lbio inferior. Podia voltar no dia seguinte, mas no estava disposto a perder muito tempo. Alm disso, ouvia algumas das moas gemerem, sinal evidente de que estavam sendo maltratadas.

E se o manaco estivesse ali? Uma pista que, talvez, fosse clara no podia ser deixada para o dia seguinte. Por isso, disse encarregada: Saia, mulher. Por qu? Voc me excitou tanto que eu preciso entrar. A mulher tinha uns sessenta anos e j no podia excitar ningum, mas Shane tinha um modo especial de falar. Portanto, afastou-a, puxou a cortina para um lado e encontrou-se no salo principal da casa. Aquilo era uma festa. Bem, era uma festa para os sujeitos, porque as mulheres estavam passando mal. Cinco homens, entre os quais trs estavam completamente bbados, perseguiam-nas e as submetiam a toda classe de vexames, entre os quais figurava algumas bofetadas quando elas no faziam as "coisas" bem feitas. Muito medo deviam inspirar aqueles sujeitos quando ningum se atrevia a tir-los da casa. Shane viu o segurana do prostbulo. Este, estava num canto do corredor, bem quietinho sem dar um "pio". Vai deixar que entortem as moas? murmurou Shane. Por qu no intervm? Vou deixar que me arranquem a pele? perguntou o segurana. Voc sabe quem so eles? No tenho a menor idia. So pistoleiros profissionais do senhor Cot. Continuo sem ter idia. Pior para voc. E Shane comeou a avanar. Mas os dois nicos "abutres" que no estavam bbados vieram at ele. Quem voc, maricas? perguntou um deles. O qu veio fazer aqui? perguntou o outro. Queria fazer uma pergunta s moas disse Shane. Perguntar sobre o qu? Sobre um sujeito que ando procurando e que, talvez, tenha visitado a casa. Pois, pode perguntar outra coisa. Pergunte aonde vo lhe colocar uma dentadura nova, marics gaguejou um dos "clientes". Eu no lhe disse nada demais sussurrou Shane. Pois, eu lhe digo. Voc veio atrapalhar nossa festa e vai pagar por isso. Eu vou pagar como? Peter e eu vamos arrancar-lhe a pele em tirinhas. Peter , por acaso, aquele outro que no est bbado? Sim gaguejou o aludido, enquanto apanhava o cinturo e comeava a manuse-lo como um profissional. Pior para vocs grunhiu Shane. Por qu? Porque eu estou gostando da coisa. Est gostando de morrer, bastardo? O que pode morrer, tambm pode matar disse Shane bruscamente.

Os outros j estavam diante dele. Suas mos aproximaram-se perigosamente das coronhas. As moas do local olhavam aterradas para aquela cena, mas no podiam intervir, porque os bbados continuavam agarrando-as sem deix-las mexerem-se. O segurana da casa pediu: Por favor, senhores, aqui no. O qu? Peo-lhes que saam para a rua. Shane murmurou: Que pena. Esses dois sujeitos gostariam de morrer aqui e, certamente, as moas tambm gostariam de cuspir sobre suas carnias. Saram para a rua. Os dois pistoleiros estavam calmos e eram perigosos. Notava-se que estavam treinados e, alm disso, brilhava em seus olhos o srdido desejo de matar. Shane tragou saliva. Dois contra um. Doze passos. A idia de morte passou diante de seus olhos. Podiam costur-lo a balas e, em seguida, coloc-lo na casa para que os bbados vomitassem em cima. Era um pensamento podre, mas que no conseguia alterar Shane, porque sua voz era tranqila e at indiferente quando disse: Vocs vo ter mil anos, rapazes. No era problema provoc-los. Os "abutres" j estavam movendo-se e eram endiabradamente rpidos. Mas no foram tanto quanto Shane, o profissional que sempre havia ganho a vida tirando a vida dos outros. Girou a cintura e duas chamas pequenas e amarelas brotaram de sua mo direita. Os dois pistoleiros foram para o inferno sem poder acreditar. Os bastardos ficaram fora de rbita quando um terceiro "olho" ficou marcado em suas testas. Shane colocou o Colt no coldre novamente e ouviu: Pelo menos esta noite sair de graa. No gastar dinheiro algum. E virou-se. Foi, ento, que viu a mulher. Olhou para os seus seios opulentos, suas formas bem delineadas, seus lbios palpitantes, suas pernas, como se estivessem tirando suas medidas faz uma semana. Mas Shane cuspiu de costas e disse: V refrescar-se, menina. Ou v procurar trabalho na casa ao lado, se que querem uma mulher como voc. Mas eu duvido, porque cada vez que voc se deitasse numa cama, teriam que desinfet-la.

CAPTULO SEXTO Uma linda mulher Apesar daqueles insultos, aos quais o prprio Shane no estava acostumado, a moa no se alterou. Parada no alpendre, quase junto aos mortos, fixou em Shane um olhar impenetrvel e metlico. Foi uma bonita casualidade essa, pela qual nos encontramos. disse ela. Era melhor no termos nos encontrado nunca. Como voc saiu da priso? perguntou ela, sempre sem se mover.

Fiana. Pois, voc teve sorte. Posso fazer trs perguntas? disse Shane. Claro que sim. Primeiro: como voc se chama? Liliam. Segundo: por qu voc to astuta? Deve ser por tendncia respondeu ela, impassvel. E por qu planejou aquela trapaa suja para cobrar a recompensa por minha captura? Lilian vacilou por um momento, mas s por um momento e disse: Ao que parece, voc um assassino sujo. E se eu no fosse? Meu pai me ensinou que as pessoas que saem com o rosto nos cartazes so perigosas. Quem tem considerao com elas, acabam pagando caro. Um anjinho seu pai. A qu se dedicava? Era caador de sujeitos como voc. Puxa, igual a mim. O que indica que voc tambm um anjinho disse Lilian. Shane teve que reconhecer que sim e que, alm disso, entendia a lgica de que diante de um "procurado" sentia-se a interesse em cobrar a recompensa, mas... No gosto do sistema murmurou. No se usa uma trapaa suja para desarmar um homem. O qu voc queria? Que disparassem contra voc por traio? Mesmo assim, a idia asquerosa. Saiu da cabea de meus irmos. No que me parecesse uma prola mas eles agora organizam o "negcio". Seus irmos eram aqueles dois sujeitos? Sim. E no interpretaram mal a comdia, no ? De toda maneira grunhiu Shane oua bem isso: voc a maior raposa que eu j conheci. No gosta dos meus mtodos, no verdade? No. E voc vai pagar. Como? Voc vai ficar uma semana na cama comigo. De toda maneira, voc tem uma oportunidade: saia antes do amanhecer. E se eu no sair? Eu irei atrs de voc, Lilian. Voc est enganado. No poder. Por qu? Voc cometeu um erro muito grave murmurou ela, apontando para ele. Que erro? Parece que voc no soube quem eram esses homens. Disseram-me que eram pistoleiros de um tal Cot.

Pois, o tal Cot candidato a governador do Estado e, atualmente, est em campanha por aqui. Shane arqueou uma sobrancelha. No parece que um grande defensor da lei disse. Voc no deve julgar isso. Os eleitores que devem julgar e eles gostam do aparato propagandista de Cot. Sempre rodeado de gatilhos... Para as pessoas daqui essa e a nica poltica autntica. Eu tambm penso a mesma coisa... quando os gatilhos no esto servio do crime. No vo lhe dar outra opo, Shane. Voc desafiou o poder de Cot e pagar por isso. Por isso lhe disse que no haver amanh para voc. E deu meia-volta para ir embora. De toda maneira, v embora murmurou Shane. Por qu? Porque se voc no for, enquanto eu a segurar a deixarei muda. E ele tambm foi embora. Os mortos que estavam mudos e nenhum deles perguntou como estava a festa no interior da casa. Lilian tinha razo. Na manh seguinte, Shane estava acabando de se arrumar quando dois gorilas entraram em seu quarto sem bater porta, apontando-lhe seus revlveres. Um deles disse: Voc, camarada, fique quieto. No est com nenhuma moa? perguntou o outro. Eu a joguei pela janela disse Shane, cinicamente. Por qu? Sempre fao isso depois de us-las. Os dois gorilas olharam-se entre si, mas um deles aconselhou: Olhe debaixo da cama, por via das dvidas. E voc, camarada, acabe de se arrumar. Tenho que ficar lindo? perguntou Shane. Por qu? Se a pessoa que tenho que ver to marica como vocs, ser mais conveniente para mim. O primeiro gorila, com um gesto de raiva, cravou-lhe brutalmente o cano do Colt no estmago. A dor foi violentssima e qualquer outro homem teria se curvado, mas Shane nem pestanejou. Isto da parte do senhor Cot murmurou o gorila. Ah, vamos... j saiu. O que olhou debaixo da cama murmurou: Quer ver voc. Por qu? E voc ainda pergunta, cachorro... noite voc matou dois dos nossos amigos. Pois, eu poderia ter assassinado cinco, mas perdoei os outros trs, porque estavam bbados disse Shane, sarcasticamente. Foi, ento, que lhe deram um brutal empurro que o chocou contra a porta. Uns filetes de sangue brotaram de seus lbios, mas Shane no moveu-se. Como estava completamente vestido, no foi difcil coloc-lo na rua, ainda que no o deixassem pegar as armas. Estava indefeso diante daquele sujeito chamado Cot, do qual s sabia

trs coisas: que queria ser governador, que era rico e que estava disposto a matar. Isso era o que mais o preocupava. Tiveram apenas que atravessar a rua. Levaram-no a um grande edifcio de alvenaria onde estavam instalando os escritrios eleitorais do tal Cot. Muitas pessoas preparavam cartazes e bandeirinhas com seu nome; outras, decoravam sumariamente o local e instalavam mesas. Ao fundo havia um escritrio, no qual estava Cot. Era um homem gordo e majestoso, tinha jeito de ter uma boa vida e, ao olh-lo, percebia-se que era desses indivduos que sabem muito bem onde pisam e que, se tiver que pisar num determinado lugar, no pouparia esforos para fazer o que for necessrio, mesmo tendo que pisar um menino ou um morto. Cot colocou um homem na porta, fechou o escritrio e, em seguida, sentou-se fumando, enquanto olhava Shane em p diante dele, como se Shane fosse um cavalo que no soubesse para onde ir. Entretanto, saudou-o amavelmente. Voc, cachorro disse. O qu aconteceu, meu irmo? contestou Shane. Vou lhe dizer o qu aconteceu, bastardo. Ontem voc matou dois de meus homens. Foi inevitvel. S eu que digo o que inevitvel nesta cidade ou no. Logo eu direi o mesmo em todo o Estado. Est seguro de que vai ganhar as eleies, Cot? Estou seguro. Por qu? Porque eu uso a linguagem que as pessoas entendem. Qual essa linguagem? Paz sempre e violncia quando faz falta. Mas s voc impe a violncia, Cot. As pessoas no gostam disso. As pessoas que se danem. Voc diz isso em sua campanha eleitoral? Em minha campanha eleitoral eu digo o que tenho que dizer. Quem o seu rival nas eleies? O espanhol Silva. Silva um homem honrado. Voc o conhece? De nome disse Shane. E tenho timas referncias dele. No tem asco da violncia, mas no a impe e sabe distinguir entre a violncia justa e a que no o . Pouco me importa, de toda maneira, perder. Por qu? Cot mordeu seu charuto com impacincia e olhou para Shane como se este fosse no um cavalo, mas sim, um verme. Tenho uma arma secreta disse. Isso no diz nada. E voc sabe? Minha arma secreta mudar tudo em cinco minutos, pensem o que quiserem os eleitores. E isso, em todo o Estado. Shane sorriu e disse:

Pergunto-me se estou lidando com um louco. O gesto de impacincia repetiu-se. Os olhos de Cot eram cada vez mais hostis e frios. No vou perder tempo com voc. Ontem, voc matou dois de meus melhores homens, o que indica que voc um bom pistoleiro. Como sempre, preciso de gente decidida e voc vai trabalhar, imediatamente, para mim. uma oferta? perguntou Shane. uma ordem. A nica ordem que eu obedecerei ser a de sua mulher, se ela me convidar para dormir com ela murmurou Shane, brutalmente. Cot ficou roxo de raiva e disse enfurecido. Voc tem dez segundos. Para qu? Para aceitar ou ir. Pois, eu vou embora. Boa viagem disse Cot. Voc, Weiss, acompanhe-o. Weiss devia ser o homem que estava de guarda na porta. Shane sentiu um calafrio na coluna vertebral, enquanto caminhava na direo da porta, porque percebeu que aquilo era uma condenao morte. Iam mat-lo pelas costas e ele estava desarmado. No podia fazer nada. Continue grunhiu Weiss, indicando a porta. Shane obedeceu. Estava com raiva de si mesmo, porque apesar de no ter tido culpa, o haviam metido numa suja trapaa. Enquanto olhava a porta da rua, percebeu que estava dando seus ltimos passos, tratando de caminhar com dignidade. Ao sair sentiu uma vertigem, pois, viu que outro o esperava ali. Um sorriso cnico moldava-se no rosto desse outro pistoleiro e Shane sentiu que a trapaa havia chegado ao fim. Ento, disse com voz clara: Podia ter arrumado trabalho para eles. E virou-se. Queria morrer cara a cara. Viu, realmente, que estavam sacando o Colt atrs dele. Tudo dependia de um segundo. BANG! O disparo do rifle estrondou a rua. No foi o disparo de um revlver... mas o de um rifle. E no era o pistoleiro quem acabara de atirar. Havia outra pessoa, porque a cabea do homem do revlver partiu-se em duas. Algum acabava de salvar a vida de Shane. Este compreendeu que tinha que "ajudar", pois, o perigo ainda no tinha passado. Como um tigre, lanou-se sobre o pistoleiro que estava no alpendre, o qual j estava sacando sua arma, mas com indeciso, como se pensasse estar sonhando e no estivesse entendendo nada. Depois do salto de Shane entendeu menos ainda. Os dois rolaram pelo cho e o Colt que o outro j havia sacado voou pelos ares, quicando no alpendre. As mos dos dois lutadores estenderam-se at a arma, mas o inimigo de Shane estava mais prximo e acabou pegando-a, dando um grito de vitria. Entretanto, isso no significava uma vitria total, pois, com homens como Shane, nunca se sabe o resultado final. Ao pegar o revlver, aquele sujeito ficou apenas com uma mo livre, enquanto que Shane tinha as duas, usando-as para unirem-se e golpear mortalmente seu inimigo. Acertou-lhe o golpe na

base do nariz, cujo impacto no parecia grande coisa, mas que desloca o crebro fazendo-o quase sair pelos ouvidos. O homem que estava junto a Shane no chegou a disparar. Seus olhos ficaram brancos num instante e caiu pesadamente no cho. Dois mortos haviam ficado junto porta do escritrio brilhante de Cot. Shane levantou-se e disse: As eleies comeam bem para voc, camarada. E olhou para o local de onde havia vindo o disparo do rifle, aquele disparo que lhe havia salvo a vida. Foi, ento, que ele a viu. Curvas, curvas, curvas... A nica coisa que Shane pensou foi: Linda mulher.

CAPTULO STIMO O manaco ataca outra vez. A "linda mulher" avanou at ele. Estava mais sensacional que nunca e ainda empunhava na mo direita o fumegante Winchester 73, com o qual havia acabado de enviar um homem para o inferno. No precisava, Lilian. No precisava salvar-lhe a vida? No d valor a ela? No precisa fazer o que fez. Foi isso o que eu quis dizer. Incomoda-me o fato de voc ter sujado suas mos. Eu j as tinha sujas disse Lilian. Com o qu? E voc quem pergunta? O qu est acontecendo? Tem uma memria to ruim assim? No fui eu quem o vendeu por um punhado de dlares? Shane olhou-a fixamente. Havia algo diferente naquela mulher, algo que nunca havia visto em nenhuma outra, at ento. Voc quis limpar sua culpa? perguntou Shane. Talvez, seja isso disse Lilian. Diabos, voc uma mulher estranha! Por qu? Por duas razes. Quais? Uma, que voc no perdeu o sentido da dignidade. Quando comete um erro, tenta reparlo. E qual a outra razo? Que est muito bonita. Lilian sorriu e disse: Esquea-se da segunda razo, Shane. Por qu? Eu s fao amor com homens nos anos bissextos.

Diabos! E quando ser o prximo ano bissexto? Dentro de trs anos. Ento, j estarei jubilado protestou ele. J terei entrado na andropausa. Ento, tome algum remdio para manter-se em forma. Voc tem que me dar uma chance antes do ano bissexto pediu Shane. Esperar trs anos um crime. Voc tem uma vantagem, Shane disse ela. No ter que esperar tanto. No? No, porque o vo matar antes. Voc procurou um pssimo inimigo. Cot um dos homens mais importantes e mais perigosos da comarca. Pois, comigo diferente. Alm disso, no vencer as eleies. Acredita nisso? Estou seguro disso. Silva vencer, porque e um homem honrado. Pois, Cot est convencido de que ele vencer. Shane encolheu os ombros e disse: Parece muito informada, Lilian. Bem... o que eu ouo dizerem por ai. verdade que ele pensa em vencer as eleies reconheceu Shane. Disse para mim que tinha uma arma secreta. Que arma secreta? Shane encolheu os ombros novamente e disse: E eu que sei? Em seguida, teve uma idia. Eu j sei! gritou. Acabo de entender. O qu voc sabe? Qual sua arma secreta. Sim? Em qu consiste? Em prometer aos eleitores que voc ficar nua em pblico se votarem nele. Nem os mortos iro faltar. Lilian sorriu. Por qu voc no se candidata s eleies para governador? perguntou ela. Eu? Um pistoleiro? E como eu iria venc-las? De uma forma mais simples: me despiria diante de seus eleitores disse Lilian com voz melosa. Shane ficou boquiaberto e lanou-se sobre a moa como um tigre. Mas Lilian o desiludiu dizendo: Aparea daqui h trs anos, irmo. Talvez eu esteja mais bonita que agora. E soltou-se, embora Shane continuasse de boca aberta. Pois... balbuciou. Estava to perdido em seus pensamentos que no percebeu que um homem jovem passava junto dele, olhando fixamente para os mortos. Era um sujeito que sorria sempre, um sujeito cujo sorriso no saa da boca. A morte parecia diverti-lo muito, mas Shane no percebeu.

A moa percebeu que um homem jovem e muito bem vestido aproximava-se sorrindo para ela. Era uma moa que no dedicava-se ao ofcio mais velho do mundo, mas ultimamente tinha que aceitar as "atenes" de, pelo menos, dois homens. Uma viva que tem um filho pequeno para alimentar, no podia dizer "no" todas as coisas que surgissem durante o dia. Parada na esquina, pensava tristemente que j no lhe restava dinheiro para a manh seguinte. O dono de um armazm havia prometido dar-lhe trabalho, mas ao fazer essa promessa j tentava passar-lhe a mo. Margaret, a jovem viva, sabia muito bem o que a esperava se aceitasse aquele emprego. Por isso, ao ver aquele forasteiro aproximar-se, decidiu escut-lo. Sobretudo, havia percebido que se aproximava com uma nota de cinqenta dlares na mo. Isso ir direto ao assunto pensou ela. De certo modo sentiu asco, contudo, pensou tambm que era melhor comportar-se como uma raposa com um forasteiro do que com o dono de um armazm conhecido em toda a cidade. No dia seguinte o dono do armazm daria com a lngua nos dentes e todo o mundo saberia. Estou informado sobre voc, Margaret disse o desconhecido. Como sabe o meu nome? Eu lhe disse que estou informado. E que interesse voc tem em mim? Quero ajud-la. Margaret perguntou em tom de ironia e, ao mesmo tempo, de pena: O que est acontecendo? Voc um sacerdote que quer fazer uma boa obra? Sou completamente o oposto de um sacerdote. O que eu quero me divertir. Pelo menos voc franco. No se pode dizer que voc engana as pessoas. Claro que no. E sei que voc est em apuros, Margaret. E quem no est? Depende. Voc pode mudar a situao. Basta mover a cabea para cima e para baixo e estes cinqenta dlares sero seus. Suponho que terei que fazer algo mais que isso. Bem... Suponho que tambm ter que ficar na posio horizontal. Entretanto, voc j fez isso outras vezes, no ? Margaret disse com orgulho e, ao mesmo tempo, com vergonha: Tenho um filho. Pois, pode ganhar o dinheiro para ele. Ela decidiu-se, ainda que sentisse em seus olhos algumas lgrimas brotarem. Aonde quer ir? A sua casa no disse o homem. Suponho que voc ter vergonha. Desde j. Tampouco quero ir ao meu hotel sussurrou o desconhecido. Sou um homem casado, entende? Minha mulher poderia chegar e saber de tudo. Mas no me importo de fazer no campo, sobre um mato bem macio. Voc escolhe murmurou Margaret. Espere-me na sada da cidade, junto placa indicadora. De l, levarei voc em meu cavalo para um lugar muito bem escolhido. Como voc quiser. Eh, eh... No se esquea que vai ganhar cinqenta dlares.

Margaret estremeceu por um momento. Oua... Voc sorri sempre? Sim. Por qu? E que sou muito simptico. E afastou-se dali. Margaret passou as mos pelos olhos por um momento. Havia descido muito, mas quando se est no fundo do poo no se pode resignar a morrer. H de se tentar sair da situao. E Margaret sairia. Era verdade. O lugar oferecia uma camada de mato macio e, alm disso, estava escondido entre as rvores, mas era um pouco afastado e at um pouco sinistro. Margaret no pode evitar de dizer: Nunca estive aqui. Bem, e o que tem de mal? muito solitrio. Melhor, no ? Ou vamos fazer amor numa praa pblica? Tem razo disse Margaret, descendo do cavalo. O homem tambm desceu, amarrou o cavalo e logo exigiu: Fique nua. Continuava sorrindo, mas agora seu sorriso era frio e turvo. No pode ficar srio? perguntou Margaret com um estremecimento, apesar de no saber bem por qu. J lhe disse que sou muito simptico. Vamos, tire a roupa. Um momento depois, jaziam os dois sobre o mato. O indivduo fazia as coisas com calma e estava procurando apenas em se divertir e desfrutar, no importando-lhe o que ela sentia. Obrigou-a a mudar de posio vrias vezes e quando foi possu-la de costas, sacou a faca, pois, nesta posio Margaret no podia ver o que ele estava fazendo. Em nenhum momento ela pde imaginar que um homem nu estivesse armado. Por sua imaginao jamais havia passado a idia de que uma faca estivesse escondida sob uma liga do antebrao, onde aquele desconhecido havia dito ter uma ferida. Se ela visse a lmina daquela arma branca teria estremecido de horror. Todavia, ela no a viu. S a sentiu quando penetrava como um raio em sua nuca. Caiu desfalecida, enquanto o monstro gemia de prazer. Satisfeito, continuava sorrindo. O xerife disse a Shane: Quero falar com voc, pistoleiro. Sobre o qu? Ver... Gostaria de conversar sem testemunhas. um assunto um pouco embaraoso para mim e em meu escritrio entra e sai gente a toda hora. Pois, podemos nos afastar um pouco da cidade sugeriu Shane. Est certo. Pegue seu cavalo. Os dois seguiram o caminho da plancie. Acabavam de deixar a cidade, quando o agente da lei explicou:

Cot pediu-me que o expulsasse daqui em seguida. Sim? E em qu se baseia? Ficou sabendo que voc est em liberdade por fiana, Shane. Shane mordeu o lbio inferior. Conhecia suficientemente as leis para saber que isso o colocava numa posio tremendamente inferior. Se pelo menos, tivesse ficado quieto... Se pelo menos, no tivesse chamado a ateno... Mas, no. Ele era um pistoleiro, havia usado o Colt e tinha que pagar as conseqncias. Vai criar caso? perguntou. No tenho outra opo. E se eu no obedecer? L vem voc, Shane. Talvez teria que matl-lo para cumprir com meu dever. No sei... mas gostaria que voc me obedecesse. Por qu? Algo me faz crer que Cot est preparando uma armadilha para voc. Shane sorriu e disse: Eu posso mat-lo antes. No o aconselho. Seria uma confuso. Qual a razo? Cot um sujeito importante. Vai ser eleito governador. No vejo a razo. Silva mais honrado e os eleitores percebem isso. No confie nisso. Cot tambm enfrentou um homem honrado quando comeou sua carreira poltica querendo ser nomeado juiz de Sacramento. E ele conseguiu. Em pouco tempo todo mundo votou nele. Ah, ? Talvez as pessoas de Sacramento no percebam certas coisas. Nada disso. Havia uma quadrilha que espalhava o terror na comarca e Cot acabou com ela. Seu slogan era muito simples e fcil de decorar: A lei a lei. Doze homens foram enforcados numa s manh na praa pblica e as pessoas se entusiasmaram. Todo mundo sabia que foi Cot quem havia conseguido capturar aqueles monstros. Os votos foram tantos que j podia ter sido eleito governador naquele dia sem precisar dessa eleio especfica. E no lhe resta dvida de que vencer agora tambm. Por qu? O xerife encolheu os ombros e disse: No sei, mas certo que ele vena. Avanaram um pouco mais em silncio e logo Shane, que tinha uma viso de sentinela indgena, perguntou: Qu diabos aquilo? O agente da lei fez sombra em seus olhos com a mo e disse: Parece uma rs aberta ao meio. Pendurada numa rvore? verdade, no tem sentido. Ento, vamos l. Foram a galope e logo pararam bruscamente. At os cavalos pareciam incapazes de continuar. Inclusive um homem to terrivelmente endurecido como Shane sentiu, durante uns segundos, que o sangue deixava de circular por suas veias.

Realmente parecia uma rs partida ao meio. Entretanto, era uma mulher. A nica coisa que estava intacta era seu rosto. Seus olhos estavam abertos e uma expresso de horror estava gravada neles. As vsceras jaziam aqui e ali. A viso era espantosa... Margaret... disse o xerife, com um fio de voz. CAPTULO OITAVO A promessa Todo mundo a queria na cidade disse o proco no momento do enterro. Todo mundo sabia que era uma desgraada e que, talvez, ultimamente se havia afastado um pouco dos caminhos do Senhor, mas isso o Senhor sabe perdoar, porque nem todos os que sofrem podem ser santos ou heris. Esta pobre mulher, a cujo enterro assistimos com lgrimas nos olhos, era querida, principalmente, por seu sofrimento. Porque era humilde, sensvel e boa e nunca se queixou. Realmente as lgrimas brotavam dos olhos dos que assistiam ao enterro, mas logo comearam os gritos. As pessoas do oeste conheciam sua prpria linguagem. Vingana! Morte! O assassino ainda deve estar por perto! Eu quero ver suas tripas! Eu o entregarei aos meus corvos! Idiota! Seus corvos morreriam envenenados! No! Por qu no? Porque eu darei as tripas desse homem quando ele estiver ainda vivo! Aplausos soaram. O oeste era assim. Direto, duro e honrado sua maneira. Um homem adiantou-se ento, chegando beira da sepultura. Imps silncio e gritou: Eu juro ving-la, irm! Aquele homem era Cot. Todos o olharam. Uma quietude sepulcral havia dominado o cemitrio. Cot continuou gritando: Quando fui eleito juiz de Sacramento impus uma norma simples: "A lei a lei". Quando for eleito governador do Estado imporei a mesma norma: "A lei a lei". Lembrem-se disso! Depois de um pattico silncio, acrescentou: Mas por qu vo me dar sua confiana? Por qu vo me eleger? Por uma simples razo: eu sou o homem de vocs e, eu sou sua lei. Podem dizer em todo o Estado: fao aqui uma aposta na qual ponho minha honra. Se conseguir vingar essa pobre mulher que agora jaz nesta sepultura, merecerei seus votos e espero que seja uma quantidade enorme e total. Se eu no conseguir vingla, renunciarei a todos os meus cargos, me retirarei da poltica e serei o primeiro a felicitar Silva, meu adversrio, quando for eleito governador da Califrnia. Peo-lhes que gravem bem isso e que o digam em todos os lugares: Cot fez uma aposta e pensa venc-la. Se ele venc-la, Cot ser governador; se a perder, melhor mand-lo para o inferno. E afastou-se dois passos, enquanto repetia olhando para a sepultura: Vou vingar voc, minha irm!

Todos os que estavam ali guardaram uns minutos de silncio, mas logo a maioria comeou a aplaudir. Realmente esta era a linguagem que as pessoas do oeste esperavam ouvir. Se Cot oferecialhes a cabea daquele horrvel assassino, merecia ser governador da Califrnia. Dois jornalistas aproximaram-se. Um representava um importante jornal de So Francisco e o outro, um jornal de Sacramento. O que eles dissessem teria grande repercusso em todo o Estado. Os crimes j haviam alcanado uma grande expectativa para que os grandes jornais destacassem enviados especiais. Um deles perguntou: Poderia conceder-nos uns minutos, senhor Cot? Com muito prazer. Em primeiro lugar, percebeu o quanto ser difcil capturar esse monstro, se no se tem dados sobre ele? Naturalmente. Percebi sim. E como vai conseguir? Eu no sou novato, amigos. Sendo juiz de Sacramento tive um xito similar. Podem dizer isso nos jornais. Mas, e se o senhor fracassar? Nesse caso, vocs mesmos ouviram: que me mandem para o inferno. Percebeu, senhor Cot, que sua postura arriscada e que as eleies esto em jogo? No me importa. Eu sempre digo a verdade. Se eu fracassar, que me esqueam. Nesse caso, voc est disposto a manter a aposta, custe o que custar? Naturalmente que sim. Pode fixar um prazo? Para capturar o monstro? perguntou Cot. Naturalmente que sim. Suponho que consiga captur-lo antes das eleies ou, em outro caso, terei que admitir meu fracasso. Como as eleies so daqui a oito dias, disponho de uma semana para resolver este sangrento mistrio. S uma semana. E se fracassar no voltar atrs? No dir que os jornalistas o interpretaram mal e que quando falou em abandonar, quis dizer, simplesmente, que "pensaria"? Cot fez um gesto de homem ofendido em sua honra. Senhores, vocs no me conhecem disse, pelo menos no me conhecem bem. Quando eu prometo fazer uma coisa, eu fao. Alm disso, todo mundo me escutou. Podem publicar isso tambm em seus jornais. Juro que vingarei essa pobre mulher, custe o que custar... O xerife acabava de chegar do enterro. Suas feies estavam marcadas por uma careta quando entrou em seu escritrio. Ento, a voz perguntou: Um trago? Era Shane quem lhe passava a garrafa, um Shane que tinha uma cara das que atravessavam as paredes. Entretanto, o xerife bebeu um trago at sentir suas entranhas arderem. Em seguida, murmurou: No foi ao enterro, Shane. No. Por qu? Sabia que Cot e seus homens estariam l.

E o que tem isso a ver? Tem muito a ver, xerife. No queria brigas no cemitrio. Essa pobre mulher tinha, pelo menos o direito de ser enterrada em paz. Eu compreendo. O que aconteceu? perguntou Shane. O normal. As pessoas tinham vontade de comer as entranhas do assassino com maionese. E no me surpreendo, porque sou o primeiro. Se acrescentssemos um pouco de pimenta as suas tripas, podem ficar deliciosas. O que Cot disse? Que vingar a pobre Margaret. E como pensa em fazer isso? O xerife encolheu os ombros e disse: No sei, mas, pelo menos tenho que reconhecer que ele tem mais recursos do que eu. Cot dispe de homens e pode mobiliz-los por toda a comarca, enquanto que eu no disponho de ningum. Shane bebeu um trago e disse: Acredita que esse monstro continua na comarca? perguntou depois. Claro que sim. J cometeu dois crimes nesta cidade. Deve sentir-se seguro aqui e temo que este no seja seu ltimo assassinato. Tem que estar muito louco sussurrou Shane com o olhar perdido. Essa forma de despedaar as vtimas... Estou lembrando-me do que encontramos naquela rvore e ainda fico enjoado, apesar de todas as coisas brbaras que j vi nesta vida. Por qu acredita que bebo continuamente? Tambm estou enjoado. Oua, xerife, voc sabe se algum louco fugiu de algum manicmio ou priso das proximidades? No, mas escrevi para todos os centros onde pudesse parar algum louco, a fim de que me dissessem se algum escapou. Obteve resposta? At agora, nenhuma. E demorar algum tempo, pois, as diligncias so lentas, nesses lugares tero que averiguar, que investigar... Inclusive, algum diretor de presdio, talvez, no queira confessar que um louco to perigoso escapou de suas mos. Shane fez um gesto afirmativo e disse: Como Margaret pde ir para um lugar to afastado com esse abutre? Ser que ela o conhecia? Porque se ela o conhecia, poderamos comear a investigar entre as pessoas da cidade. No creio disse o agente da lei. Por qu? Porque Margaret estava precisando de dinheiro. Estava muito necessitada. No quero lan-la na fogueira, mas possvel que tenha exercido a prostituio profissional alguma vez. Pelo menos muita gente pensa isso. Talvez, esse homem tenha oferecido dinheiro a ela em troca de um bom tempo num lugar afastado onde ningum os visse. Ela aceitou. Bem... apenas uma suposio. O que indica refletiu Shane que o monstro tem boa aparncia. Quero dizer que nenhuma mulher teria medo de ir com ele para um lugar afastado. Boa deduo disse o xerife. Shane murmurou:

Eu vou captur-lo. O que disse? Pelo menos tenho uma pista. Qualquer forasteiro com boa aparncia que esteja por aqui eu vou apertar seus parafusos at que as palavras saiam por suas orelhas. No poder, Shane. Por qu? Porque ter que sair da cidade. Se continuar aqui, Cot o matar. Um dos dois sobrar nesta terra. Shane levantou-se e disse: Que flores Cot prefere para a sua coroa? perguntou. E saiu depois de beber outro trago. Contudo, a advertncia do xerife no era em vo. A morte estava rondando. Shane compreenderia segundos mais tarde.

CAPTULO NONO A emboscada Tudo foi muito rpido. Os dois homens estavam encostados quase na esquina, armados com seus revlveres. J os haviam posto em linha de tiro, de modo que s lhes faltava disparar. Shane no os viu, porque nesse momento estava perdido em seus pensamentos. Pela primeira vez na vida se havia distrado. E ia pagar muito caro por isso. O nico que viu, por casualidade, o que ia acontecer, foi o xerife que estava na porta desprendendo seu cinturo, porque queria dormir um pouco. Imediatamente percebeu que Shane estava na linha de tiro. Cuidado! gritou. E saltou como um tigre. Caiu em cheio sobre Shane no momento em que os dois pistoleiros comeavam a disparar. Uma bala perdeu-se no ar, mas a outra atingiu o corpo de Shane, causandolhe uma intensa dor. Ainda que percebendo, em seguida, que no se tratava de uma ferida profunda, teve a sensao de que no poderia mover-se por algum tempo, ou, pelo menos, no poderia agora, quando a morte o rondava. Porque os dois assassinos haviam percebido que agora podiam matar vontade. O xerife estava cado no cho, mas desarmado. Quanto a Shane, poderia, tambm, esquivar-se caso dispusesse de toda a sua agilidade. Mas, no momento, no era mais que um paraltico. Os homens aproximaram-se com as armas preparadas. Iam costur-lo balas como um cachorro raivoso. Um deles murmurou: Morra, miservel! E logo caiu para trs com a mandbula atravessada. No sups o que estava acontecendo nem nunca saberia. Todos os seus problemas acabaram quando a bala penetrou-lhe o queixo, saindo pelo centro da cabea. Shane havia sido mais rpido. Prodigiosamente rpido. Todos os que contemplavam a cena dos alpendres jurariam mais tarde que nunca haviam visto um homem cado no cho disparar o Colt com aquela alucinante velocidade.

Contudo, Shane j estava condenado. O outro homem vinha em cima dele e Shane j no dispunha de tempo para virar a arma. O xerife bem que quis defend-lo, mas estava com as mos vazias. Shane fez um gingamento e, nesse momento, soou um disparo. Um disparo que atravessou a rua de lado lado. Um brutal estampido de rifle. O homem que apontava para Shane entre as sobrancelhas, cambaleou. Uma linha de sangue marcou sua cabea. Deu uns tropeos e logo caiu de costas com os olhos abertos. Quando chegou ao cho j no era mais que um respeitvel presunto. Shane pestanejou cinco vezes, porque no acreditava no que estava vendo. Ento, balbuciou: Infernos! Claro que, para ele, estava muito ntido quem lhe havia salvo a vida. Lilian pagava excessivamente sua dvida, pois o havia metido numa trapaa suja, mas por duas vezes o havia tirado do buraco. O xerife levantou-se e grunhiu: Mas quem disparou com essa pontaria? J vou saber disse Shane sem querer esclarecer as coisas agora. O importante que voc me salvou, xerife. Era meu dever. E aproximou-se dos mortos. Um grupo de pessoas ia formando-se rapidamente e os comentrios cresciam. Eu conheo esses dizia algum. Toma! E eu. Todo mundo os viu no escritrio eleitoral de Cot. So seus pistoleiros. Bem, a coisa est clara, no? Queriam levar esse homem adiante. E por qu? Um homem gritou, apontando para Shane: Por uma razo muito simples! Porque o lema de Cot : "A lei a lei", como todos ns sabemos! E quem esse sujeito, ao qual queria eliminar da cidade? Um pistoleiro profissional! Um indesejvel! Um abutre que est em liberdade condicional e que, evidentemente, continua matando pessoas! Ningum deve estranhar o fato de Cot querer mat-lo para limpar toda esta comarca! Shane esteve a ponto de saltar sobre o tipinho, mas conteve-se. Se demonstrasse ser um homem violento e lhe partisse os dentes ali mesmo, daria-lhe a razo. Estava bem claro que se tratava de um agente eleitoral de Cot, de um tipo para isso e que depois do assassinato frustrado, ainda tentava tirar proveito da situao para seu chefe. O xerife reagiu: Diabo! Se este homem fosse um delinqente gritou, eu no o teria defendido. O agente eleitoral o acusou: Cale essa boca, xerife! Se no capaz de resolver os espantosos crimes que se cometem nesta cidade, por qu fala? Poderia muito bem ser Shane o assassino que estamos procurando e voc o defende. Muito bem! Quando Cot for governador da Califrnia, o primeiro a ser destitudo de seu cargo ser voc! O xerife no respondeu. Limitou-se a lanar um xingamento em voz baixa, desaparecendo em seguida.

Shane j havia desaparecido tambm. S faltava o terem acusado de ser o monstro. Diabos! Ser que ningum percebia que fazer picadinho das mulheres no tinha nada a ver com ele? Com as mulheres fazia outras coisas muito diferentes. Era s perguntar s muitas amigas que Shane havia tido. Pensava nisso, quando voltou para o seu quarto de hotel, xingava em voz baixa quando abriu a porta e ouviu a voz: Shane? Shane pensou: Me pegaram outra vez. Agora sim, vo me escalpelar. Mas o homem que estava no interior do quarto, quase completamente s escuras, no parecia ter inteno de matar ningum. Os olhos de Shane tiveram que se esforar para acostumarem-se com a falta de luz e reconhecer o indivduo. Claro que no estranhou o fato de um cego sentir-se vontade na escurido. Warren repetiu: Shane? Sou eu disse o jovem pistoleiro. E lamento muito que voc no possa me ver, Warren. Por qu? Porque eu tenho uma cara de leite azedo. O dono da funerria disse: Uma carroa alugada trouxe-me aqui. Perguntei em que hotel voc estava e me acompanharam at este quarto. No me importa a cara que voc tem, Shane, e se a tem azeda pior para voc. Todavia, vim pedir-lhe resultados, porque j estou impaciente. Shane perguntou: Um cigarro? Est bem. Mas ter que acend-lo para mim. Shane acendeu o cigarro e o entregou Warren. Queria, antes de tudo, manter a calma. Em seguida, correu as cortinas para que um pouco de luz entrasse. Compreendo sua impacincia, Warren disse Shane. O qu soube sobre o assassino de minha filha? Nada. Maldito seja, Shane! Fao o que posso. Pois, pode muito pouco, porque me certificaram que esse monstro desnaturado matou novamente. Sim. E o qu voc diz disso tudo? Tenho algo mais a dizer: esse sujeito est na comarca, portanto, est prximo e cair. Quando? Logo, Warren. As falanges dos dedos do dono da funerria soaram vrias vezes com um som lgubre, at formar uma espcie de sinfonia sinistra. Olhe, Shane disse Warren, eu pensava mat-lo quando voc terminasse o trabalho. Mas parece que eu vou perder a pacincia e vou mat-lo bem antes. No creio que voc poder.

Maldito seja, posso pagar algum para fazer esse trabalho sujo por mim. Breve irei ao seu enterro, isso sim. Sou um homem educado. J esto pagando para me matarem. Quem? Cot. Esse homem chegar ao cargo de governador. Certamente. Ento, cuide dele, Shane. At agora seus homens causaram-me, apenas, uma ferida explicou o jovem, enquanto levantava a camisa e baixava um pouco as calas. Hum... superficial, mas parece que terei que chamar um mdico. No precisaria cham-lo, porque naquele momento, algum bateu porta do quarto. Ao autorizar a entrada do visitante, este entrou com uma maleta negra. Era um homem alto e desalinhado que apresentou-se: Sou o doutor Vance. Ol... disse o dono da funerria um grande colaborador meu. O qu est acontecendo? Que se no fosse por voc, eu j no faria mais negcios, doutor. O outro ficou tenso, mas Shane foi taxativo ao perguntar: Voc vem com esse anel no dedo, amigo, mas quem o mandou? O dono do hotel. Viu que voc estava deixando umas gotas de sangue pelo caminho. Menos mal que se preocupa comigo... No se preocupa com voc. Preocupa-se com a limpeza de seus tapetes. Vamos, ver, o qu voc tem? Shane mostrou-lhe a ferida, O doutor examinou e confirmou o diagnstico que o prprio pistoleiro j havia feito. Uma roadura, mas ter que enfaixar. Acho que no poder mover bem a cintura por uma semana, o que ser fatal para voc. No sou bailarino disse Shane. No, mas pistoleiro. O mdico fez um curativo e enfaixou o local, aconselhou-o a descansar o possvel durante um dia, pelo menos, e pediu-lhe em seguida trs dlares. Pague-me agora disse. Por qu no amanh? Porque amanh j estar morto. Shane pagou e disse: Tem mais razo que um santo. Levarei flores ao cemitrio explicou o mdico. Enquanto Warren j havia se levantado, depois de jogar no cho os restos do cigarro, disse com voz opaca: Estou hospedado neste mesmo hotel e amanh quero notcias do assassino de minha filha, entendeu? Vou pedir para que levem para o meu quarto um prato limpo, uma faca e um garfo. Para qu? Para comer seus miolos. Estaro deliciosos.

Parece-me que metade da cidade quer fazer o mesmo disse Shane. Vai haver um banquete aqui que voc nunca viu. E saiu. Shane continuava de mal humor, porque agora que estava enfaixado, no poderia perseguir nenhuma mulher. Estava azarado. Pior ainda quando viu uma mulher, da qual havia gostado de perseguir, loucamente, at a cama. Lilian. Foi ela quem perguntou ironicamente: O qu? Est disposto a se portar como um macho ou vou ter que chamar um substituto? Shane estava mordendo as unhas, quando murmurou: Chame um substituto. Que pena. Agora que eu j estava a ponto... E passou junto a ele. Irnica. Agressiva. To desejvel e to bonita que poderia montar a cama no centro da rua principal da cidade. Shane a deteve com um gesto e disse: Voc est debochando de mim, no ? O que lhe parece? Fez ela virar-se. Havia nos olhos do homem um olhar agressivo. Em compensao, nos olhos da mulher havia um olhar triste. Talvez nunca tenha desejado tanto uma mulher como desejo voc, Lilian. Pois, agente. No pde dizer mais nada. Shane apertou-a contra a parede, naquele corredor solitrio do hotel que estava cheio de sombras. Havia entreaberto a boca da mulher com seus lbios e a beijava quase que brutalmente. Fazia ela sentir aquela caricia at o fundo de seus segredos de mulher. Mas ela afastou um pouco a cabea para trs. No faa isso disse ela. Perdo... Acho que eu fiquei louco por um minuto. No reprovo sua atitude. Na realidade eu o estava provocando, Shane. Por qu? No posso consentir que voc fique indiferente comigo. E mordeu o lbio inferior, Talvez tivesse falado demais. Talvez tivesse acabado de dizer algo que estava no fundo de seus sentimentos e, portanto, no devia ter dito nunca. Entretanto, Shane devia estar pensando em outra coisa naquele momento, porque disse com voz muito baixa: Queria lhe agradecer. Obrigada, por qu? Voc foi para mim a senhorita do inferno. Sim? Sim. Voc me meteu numa trapaa, me fez cair, mas, em seguida, salvou-me a vida duas vezes. No est enganado, Shane? Claro que no! S salvei sua vida uma vez. Shane sorriu. Por qu empenha-se em no se dar importncia, Lilian? Porque digo a verdade.

De toda maneira, eu a agradeo, boneca. Se estou vivo por sua causa. E tornou a beij-la. Todavia, agora seu beijo foi doce, suave onde o respeito destacava-se. E outra vez aquela luzinha de pena e medo produziu-se nos olhos da moa. No deixe que o matem, Shane murmurou ela. S h uma pessoa que pode me matar. Quem? Voc. Descarado. Shane acariciou suas faces suavemente e disse: Voltaremos a nos ver. Esperarei at que elevem sua recompensa respondeu Lilian. Para vender-me outra vez? Para vend-lo outra vez disse Lilian. E se outra mulher me comprar? Arrancarei os olhos dela murmurou Lilian. E afastou-se dele. Tinha que ver como requebrava as cadeiras. Shane pensou: E eu aqui todo enfaixado. Contudo, consolou-se em seguida, ao acrescentar outro pensamento: Seria pior se me tivessem cravado a bala em outro lugar... Tinha apenas sado do local, quando encontrou o xerife, o qual parecia muito excitado quando disse: Acabo de receber uma resposta, Shane. De onde? Do manicmio da penitenciria de Sandhurst. L esto as pessoas mais perigosas do pas, os que cometeram crimes horrveis e foram declarados loucos. E esto gastando o dinheiro dos contribuintes! Para esses casos eu tenho uma receita infalvel! Imagino qual seja, xerife. Acaba de ser inventada e chama-se corda. Entendo. Alm disso, tem uma vantagem murmurou o xerife. Qual? Cura tudo e no falha nunca. Eu aplico uma receita mais rpida ainda, xerife. Chama-se revlver. Perfeito! Como no pensamos nisso antes? a combinao ideal! Eu vou lhe explicar: eu pego o louco e voc o costura a balas. Em seguida, o levamos ao juiz que dir o que dever ser feito com ele. Ele o absolver murmurou Shane. Certamente... Mas, quem esse louco que estava em Sandhurst? Chama-se Cramer, ainda que possa ter mudado de nome. Algum o ajudou a fugir, mas no sei quem foi. Era um monstro que odiava as mulheres e havia assassinado no sei quantas. Um sdico, um autntico cachorro miservel... E daqueles que continuam matando at o fim. Os dedos de Shane tremeram por um momento. Ento, murmurou: O que mais sabe dele?

Algo muito importante. O que ? Ele sempre sorri. Maldito seja o primeiro leite que mamou! E de que acha tanta graa? No creio que acha graa de alguma coisa... Nem de sua cara refletia no espelho. O fato que certa vez, acertaram-lhe uma bala que alterou-lhe os msculos faciais. Desde ento, est condenado a rir at mesmo se colocarem sua cabea num urinol cheio de serpentes. Eu sentiria pelas serpentes disse Shane. Encontrarei ele. Ia sair, mas o xerife advertiu: Cuidado com Cot. Est acontecendo algo de novo com ele? Est com raiva. Est acontecendo o que acontecia antes, entende? Quer mat-lo e deseja isso cada vez mais. Obrigado pela advertncia, xerife, mas vou procurar o monstro. Assim, ns dois riremos juntos. E saiu, justamente, quando os dois homens que o esperavam no hall preparavam-se para apertar o gatilho.

CAPTULO DCIMO Enfim, a vingana Certamente, aqueles dois homens sabiam algo: no iam falar. Dois rifles eram muito para Shane que chegava ao local sem saber que a morte o esperava. Contudo, de imediato aqueles dois homens tiveram a sensao de que o mundo comeava a girar ao contrrio, de modo que tudo estalava em suas cabeas, porque estavam vendo Shane e estavam comeando a apertar os gatilhos, quando aquilo transformou-se num inferno. Shane havia disparado. Tinha todas as chances de perder, porque tinha visto seus inimigos na ltima frao de segundo, mas ele era o filho do diabo com o Colt na mo. Nunca falhava. Os que o conheciam diziam: D a Shane a oportunidade de mirar e sero homens mortos. Claro que Shane s pde levar um adiante. Viu, como que num pesadelo, o inimigo dar uma volta completa no ar e espatifar-se contra a vidraa da entrada, a qual saltou em pedaos. O outro j estava movendo o gatilho e apontava-lhe entre as sobrancelhas. RAAAAAAANC! A detonao do rifle foi como o uivo de um lobo raivoso. Parecia encher o mundo inteiro, enquanto aquele segundo homem levava as mos cabea, tambm caindo por impulso para trs. Shane virou a cabea e s pde ver em cima, no patamar mais alto da escada, uma nuvenzinha de fumaa branca. Haviam salvado sua vida no ltimo dcimo de segundo. Mentalmente disse obrigado Lilian que sempre chegava a tempo. O dono do hotel estava aterrado e disse: Sinto, senhor, no sabia que vinham sua procura. Se eu tambm soubesse, teria evitado, no ? No se pode lutar contra o poder de Cot. No... no se pode, senhor.

Vai ser eleito o governador do Estado, ? Isso o que... o que acreditamos, senhor. Shane disse educadamente. Que defequem sobre sua tumba. E saiu do local para ir a sua procura. Estava disposto a antecipar as eleies carregando-o de uma vez. Cot seria nomeado governador da Califrnia, seno, do inferno. Naquele momento Shane no sabia que ele estava prximo. Muito prximo... Cot dirigiu-se casa situada prxima da cidade, mas num lugar discreto, por onde ningum transitava. Tratava-se de uma casa, em cuja janela principal havia um cartaz que dizia: "Prxima derrubada". Todo mundo estava convencido de que estava desabitada, pelo menos, h seis meses. E era verdade, mas no totalmente. A casa tinha um "habitante". Um homem que havia despistado o xerife, que havia despistado todas as autoridades da Califrnia, ale o momento, estava ali. E qualquer um dizia que ele recebia Cot com a maior alegria. Realmente, no podia-se dizer que aquele homem no fosse simptico. Ele sorria sempre... Ol, "Sorrisos" saudou-o Cot. Uma luzinha brilhava ali. Era uma luzinha muito fraca, mas mesmo assim, tinha que ter cuidado. O candidato a governador da Califrnia perguntou: Voc fechou bem as janelas? No se preocupe chefe, ningum v a luz. Melhor... Estes dias senti um pouco de medo, sabe? Apesar de voc ter comida e tudo o que necessrio, temi que voc sasse mais de uma vez e algum o descobrisse. Todo o mundo anda procurando voc, especialmente, o xerife. E mais especialmente ainda um tipinho chamado Shane, ao qual ordenei que matassem. Eu sei. Cot olhou-o com curiosidade. Aquele sorriso o deixava nervoso. Parece-me que voc no est louco como pensamos murmurou o candidato. Nunca estive. Claro que no. No fique ofendido, rapaz, claro que no. Cot tinha experincia suficiente para saber que nenhum louco acredita em sua insanidade e que se irritam perigosamente se disserem o contrario. Por outro lado, j comeava a perceber que h sujeitos que s ficam loucos por alguns minutos, talvez at uns segundos apenas. O resto do tempo so to calculadores e astutos quanto um banqueiro ou um funcionrio da Bolsa de Valores. Mas este maldito corvo que sorria sempre no seria to rpido quanto ele, pois, j havia cumprido sua misso. Este maldito corvo que sorria sempre s era til para uma coisa: para arrebentar. Com amabilidade, Cot perguntou: Faltou-lhe algo, rapaz? No, senhor Cot. J sei que voc meu amigo. Claro que sou seu amigo. Por isso, o ajudei a sair daquele lugar horrvel onde tinham encerrado voc e onde ningum o compreendia. Por isso, o coloquei no caminho das mulheres mais bonitas. Qu? Seguiu o meu conselho? Ficou com alguns pedaos de suas roupas, como eu lhe disse? Sim... Com pedaos de roupas ntimas. Eu os acaricio todos os dias.

Onde esses pedaos esto? Numa caixa. Ficaram manchadas de sangue? Claro... Cot olhou-o fixamente. Aquele sujeito lhe dava asco e o deixava nervoso com seu porco e eterno sorriso. Entretanto, havia sido muito til, pois, ia lhe dar, nada menos, do que o cargo de governador. Podia pedir mais? Cot vingaria Margaret, como havia jurado ante sua sepultura. Cot transformaria-se no heri mais famoso do pas quando apresentasse a todos a carnia daquele monstro e descobrisse, como que por casualidade, as provas que significavam umas peas ntimas manchadas de sangue. Agora, o futuro governador havia chegado ao fim de seu caminho. O nico trabalho que lhe restava era matar um homem. Oua, "Sorriso" disse Cot. O qu, senhor Cot? Eu vim para assegur-lo de que tudo est bem e para saber se voc no est precisando de nada. Mas pensei que j estivesse dormindo. No dormi, porque eu o esperava. Sabia que voc viria para me dizer que tudo est bem. Claro que sim, rapaz... Bem, garoto, eu sou como seu pai. No diga isso, senhor Cot. Por qu? Eu odiava meu pai. Cot estremeceu. Havia algo naquela voz que gelava seu sangue. Perguntou-se se aquela besta humana no teria morto seu pai tambm. Quanto mais cedo acabasse com seu sorriso sujo, melhor seria. Alm disso, j no lhe servia mais. Vai se deitar? perguntou Cot, amavelmente. Claro, senhor Cot. Deite-se. Eu vigiarei. Estou precisando. Eu durmo rpido e, quando durmo, no sei de nada. Claro, rapaz, claro... Fique tranqilo. Vai vigiar realmente, senhor Cot? Juro que sim. Agora, durma. Obrigado, senhor Cot. Eu tambm penso, s vezes, que voc como meu pai. E passou para o quarto ao lado. L, havia um sof e dois moveis velhos. Col viu o monstro deitar-se e acendeu um cigarro, disposto a esperar. Tudo sua volta estava silencioso. Esplndido... Logo ouviu os roncos que vinham do outro quarto, mas aguardou que o cigarro apagasse. Preferia estar seguro. Em seguida, sacou a faca, acariciou sua lmina e aproximou-se cautelosamente do quarto ao lado Os roncos haviam parado, mas isso pouco lhe importava. Com cuidado, entreabriu uma janela para ver atravs do foco de luz do luar. Distinguiu a forma humana no sof, sob a manta, e aproximou-se prendendo a respirao. Ento, pensou: Seu sorriso porco vai ser devorado pelos abutres, cachorro. E ergueu a faca com um movimento satnico. Foi, ento, quando ouviu aquela suave respirao atrs de si.

Aquela respirao diablica... Ento, ouviu aquela voz: Como voc inocente, senhor Cot. Quando fugi do crcere tambm coloquei uma almofada sob a manta.. Voc tinha que lembrar disso. Cot virou-se pouco a pouco. No podia nem gritar. Seus ps pareciam de chumbo. Viu aquele sorriso eterno. Viu os olhinhos do louco. Viu... viu a horrvel faca de carniceiro. Sabia que estava me usando, senhor Cot disse a voz, mas no se preocupe, no o farei sofrer... Voc uma pessoa to boa! E acertou-lhe uma terrvel facada, partindo-o em dois. O sangue saltou. No rosto de Cot houve uma expresso de espasmo. A faca saiu de seu corpo para entrar nele pela segunda vez. Outro golpe... outro... e outro... Nenhum corpo de mulher havia ficado to destroado como aquele corpo. O monstro parou ofegante, com as mos empapadas de sangue, enquanto seu sorriso ampliava-se mais e mais. Estava satisfeito e sentia-se feliz. Cravou outra vez a faca de carniceiro e ouviu, ento, aqueles discretos aplausos s suas costas. Virou-se. Na lividez de seu rosto, aquele sorriso eterno parecia o sorriso fantasmagrico da morte. Era Shane quem aplaudia. Shane, que estava junto ao xerife. Na leitosa claridade do quarto, sua estrela e seu revolver brilhavam. O xerife murmurou: Cheguei tarde para evitar, mas isso pouco me importa. Se estou aqui porque, enfim, convenci Shane de salvar-se dos pistoleiros de Cot, fingindo ter fugido da cidade. Este era o melhor lugar que eu conhecia..., e veja s que casualidade! Procuro um esconderijo e encontro uma pea de teatro gratuita... Muito bem, miservel... reze! Shane balbuciou: Deixe-o comigo, xerife. Quero ver suas tripas. Voc as ver quando tiver costurado ele balas. Naquele momento o xerife lanou um grito de horror, enquanto encolhia-se. A faca do carniceiro, lanada com uma fora diablica, havia-se cravado no brao direito do homem da lei, obrigando-o a soltar o revolver. Viu, como que numa alucinao, que o louco sacava uma nova faca, instantaneamente, e que se lanava sobre ele. CHASK! Nem nos mais sangrentos combates de boxe havia visto um gancho como aquele. Shane acabava de disparar seu punho direito. Foi um impacto to brutal que se ouviu at o crujido dos ossos da mandbula rompendo-se. Mas o sorriso... o sorriso no se desfez. O monstro chocou-se contra a parede. Seus olhos haviam ficado nublados por causa do terrvel gancho. Entretanto, ainda tinha uma faca e lanou-se ao ataque. No era um demente para lutar. Movia-se habilmente e em ziguezague. J tinha caado muitos homens, mas no uma fera do prado como Shane.

Porque Shane o viu aproximar-se. Disparou seu p direito. TLAC! Direto entre as pernas. O grito de dor deve ter sido ouvido at no centro da cidade. O monstro cambaleou. Agora, at seu sorriso se desfazia. Shane murmurou: No fique assustado... s vou barbe-lo a seco. E acertou-lhe um novo pontap, desta vez no estmago, fazendo-o inclinar-se para frente, enquanto uivava de dor. Shane virou-se, vertiginosamente, acertando-lhe um golpe com as esporas que raspou-lhe o rosto, deixando-o tingido de vermelho. O monstro comeou a babar. Todavia, ainda quis atacar. Ainda tinha a faca. No entrava em sua cabea que um homem sem nenhuma arma alm de seus punhos e seus ps pudesse venc-lo... Os olhos saiam das rbitas. Ento, avanou. Shane viu que ele vinha agora com perfeita tranqilidade. Acertou-lhe um golpe brutal no antebrao, fazendo-o soltar a faca e, em seguida, esmagou-o com seus punhos, num alucinante umdois, um-dois, destroando-lhe o nariz e deixando seu rosto transformado numa polpa. O sorriso no era mais sorriso, porque seus dentes saltavam. O monstro apoiou-se na parede, gritando, a ponto de cair no cho. Shane foi golpe-lo novamente. Seus olhos eram os de um carrasco. Mas o xerife murmurou: Quieto. No me venha com justias agora, xerife! Eu quero mat-lo! que eu tenho uma idia melhor. Que idia? Um respeitvel grupo de homens da cidade aproximaram-se daqui ao ouvirem o rudo. Veja-os... possvel que chamem suas mulheres e que elas tragam garfos e facas... Deixe que elas acabem o servio. As mulheres so melhores nisso. Ento, ouviu-se um grito inumano: Nooo...! Mas Shane disse, esfregando seus dedos manchados de sangue: Sim. Que elas terminem o trabalho. E virou-se de costas, querendo esquecer-se daquele fardo humano. Voltou para o centro da cidade e perguntou-se se o monstro, quando o partissem em pedaos, tambm sorriria. Seus pensamentos foram interrompidos ao ver Lilian novamente. Seus pensamentos deixaram a idia de morte e voltaram-se para a vida ao encontrarem-se com aquelas curvas, com aqueles olhos, com aquela boca. Lilian murmurou, nunca vou lhe pagar. Nunca ir me pagar o qu...? Salvou-me a vida novamente no hotel. Eu?

Vamos, no precisa disfarar. No seja boba. E pegou suas mos apaixonadamente. No queria beij-la novamente, porque sentiu vertigem. Quando levou aquelas mos aos seus lbios sentiu, ento, algo estranho. Ento, sussurrou: Mas, Lilian... o qu est acontecendo com voc? Comigo? A qu voc est se referindo? Voc est com o dedo indicador da mo direita quebrado e enfaixado... Sim. Eu o quebrei h um dia. No tinha percebido? Shane tragou saliva, sentindo que sua respirao era interrompida. Por isso, voc no pode disparar... balbuciou. Eu...? Mas se eu j lhe disse que... Eu disparei uma vez, mas as outras... Shane soltou-a pouco a pouco, como se estivesse abismado com tal realidade. A raposa do Warren disse. Raposa por qu? Porque est fazendo novamente o que fazia quando era jovem. Apesar de ter agora um bom negcio, continua roubando carteiras nas estaes de diligncias. E quem que vai suspeitar de um cego? Respirou fundo para recuperar foras e acrescentou: Mas o corvo no precisava fazer isso comigo. A menos que quisesse roubar minha carteira tambm. Lilian olhou-o, assombrada. Quer dizer que ele salvou-lhe a vida duas vezes...? perguntou ela. Sim. E eu vou agradec-lo por isso. Como? Em primeiro lugar, lhe direi que sua filha est vingada, apesar da demora. E em segundo lugar, vou beij-la e acarici-la na frente dele. Ela sorriu. E isso um castigo? perguntou. Claro! muito mentiroso! Imagina! Ter que fingir que no est vendo! Ter que olhar para outro lugar durante todo o tempo! Lilian piscou um olho e murmurou: Pois, parece-me que voc est enganado. O homem vai lhe pedir at uns culos. Shane olhou-a apaixonadamente. O desejo brotava-lhe dos olhos. Foi, ento, que aproximou-se dela e, pegando-a com firmeza entre os braos, beijou-a ardentemente. Era um beijo profundo... excitante... cheio de amor. Um beijo que os uniu para sempre... FIM