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O caboclo cercado na ponte

Seu Manoel vinha cavalgando pela estrada, levantando poeira pelo caminho. esquerda, um pequeno morro com um pasto e alguns bois. direita, um monte mais alto onde se destacava o verde mais escuro dos ps de caf, que por muito tempo fizeram a riqueza daquela regio. O cu azul mostrava poucas nuvens, e o sol a pino castigava a pele clara do homem. Apeou do cavalo em frente vendinha do Seu Tio, enrolou habilmente um cigarro de palha que trazia na algibeira, tirou o chapu, com um aceno bela pequena que se sentava em uma cadeira na varanda, e entrou. - Dia, Seu Tio disse com gosto, enchendo de som as palavras como bom mineiro da roa, logo aps se sentar no balco. - Dia! respondeu-lhe o outro, limpando o suor da testa com um pano enquanto passava um caf quentinho, antes de complementar Bo? Bo s, mi s dipois de um copo de cachaa boa! Desce uma branquinha pra ns tom, fazeno favor!

Tomou o copo de um s gole, sendo prontamente servido de mais um pelo homem gordo do outro lado do balco. Olhou em volta. Apenas mais um homem dividia o ambiente com os dois, um peo de fazenda, cala jeans e camisa, bota alta suja de barro, tomando um cafezinho antes de voltar pra lida do dia. Prestou ateno gostosa sensao do lcool se espalhando pelo seu corpo, uma moleza agradvel, os msculos se relaxando aps o exerccio da cavalgada. Fazia menos calor ali dentro, e uma brisa fresca tornava ainda mais prazeroso aquele momento. - seu Tio! J lhe contei o causo do caboclo Jos? - Cont no senhor, Seu Manoel... - Ora, pois ento lhe conto agora, que me veio justo cabea, e bom ocup o tempo relembrando os causo dessa vida boa que Deus nos deu. - Amm, seu Manoel.

Comeou ento a contar o causo, falando alto e com gosto, entre um e outro copo de cachaa, que lhe aumentavam a inspirao. Sua fala era cheia de acentos e maneirismos do sotaque da regio, coisa difcil de reproduzir. O causo se desenrolava mais ou menos assim:

O tal do roque era um caboclo esperto, e muito habilidoso no trato com os animais. Vinha do Rio Grande do Sul, onde a criao de gado est no sangue, e conhecia todas as manhas na cria dos bovinos, e no s. Laava que era um espanto, pegava pssaro no ar. Tinha at uma tcnica pra laar com o p, que impressionava toda a sorte de gente. Depois tinha uma empatia pouco comum com os bichos, especialmente cavalos e muares.

Diz que veio fugido do sul, depois de uma confuso por causa de um boi que escapou da boiada, sob sua responsabilidade. Era tranquilo, manso na fala, mas no fugia de briga, e sabia falar alto se fosse preciso. Veio parar pras bandas do sul de minas, e aqui acabou oferecendo seus servios ao Seu Manoel, que por essa poca comeava a criar gado, vendo que os preos do caf no porto de Santos s caam.

Era leal e no arrumava confuso. Falava pouco, a no ser com o pai do Seu Manoel, Seu Joo, com quem passava longas tardes proseando na varanda, tomando caf adocicado, ouvindo o som dos pssaros e compartilhando histrias da vida na roa. Divertiam-se percebendo as pequenas diferenas entre os costumes dali e de l de onde o Jos vinha, e davam boas gargalhadas, lembrando de suas infncias no campo.

De vez em quando o peo baixava na vila pra comprar alguns artigos de primeira necessidade, e caminhava observando atentamente gente dali. No entrava em roda, mantendo sempre a postura reservada, mas olhava bem fundo nos olhos de quem fosse, homem ou mulher, com uma expresso serena, mas inflexvel, prpria de quem se habituara a domar os animais, impondo-lhes silenciosamente o respeito.

E foi assim que encontrou os olhos verdes da mulher do vendeiro Tobias, que de to doces lhe fizeram percorrer o corpo um arrepio quente, quase fazendo-o desviar o olhar. Apaixonou-se imediatamente, e de pronto comeou a imaginar maneiras de lev-la consigo. J fazia algum tempo que pensava em arrumar uma mulher para esquent-lo nas noites frias de inverno nas serras, para pr casa e criar filhos, assim como tinha um dia prometido sua falecida me, que Deus a tivesse.

Mas diabo, no conseguia parar de pensar na moa. Clara era o seu nome, e era doce como o mel. Dormia e acordava pensando nela, e por vezes se distraa e fazia alguma

bobagem no trabalho por causa desses pensamentos, que lhe atrapalhavam a concentrao. O primeiro a perceber foi Seu Joo, pois Jos sabia ser discreto. De comeo evitou aparecer pela vila e trabalhou redobrado pra amansar os sentimentos. Mas o velho conhecia bem os homens, depois de tantos anos de vida, e no falhou em notar o olhar distante e avoado do peo, e a forma como se distraa bobamente em meio s conversas. Guardou segredo, mas avisou ao homem que tomasse cuidado, que o Tobias tinha muitos parentes e amigos por ali, e no queria ver um peo bom e amigo como ele perder-se por bobagem.

Seguia evitando a vila a todo o custo. Continuava pensando na moa todos os dias, e a doce sensao do comeo j se transformara em amarga angstia. Pesava a situao e empurrava sempre mais pra frente, pois gostava do trabalho ali, dos patres amigveis, dos bonitos animais que criava, e do fresco e mido vento da serra que entrava pelas janelas ao cair da tarde no vero. No tinha vontade de fugir pelo mundo outra vez, e se consolava pensando que cedo ou tarde encontraria uma mulher que lhe fosse boa, e que afinal de contas Deus no aprovaria uma relao adltera como aquela com que sonhava.

Mas no pode resistir por muito mais tempo. A pequena minhoca da ansiedade lhe crescia no peito, e comeava a temer que a pequena lhe esquecesse. Tinha certeza de ter encontrado o desejo nos seus olhos tambm, uma impresso de que Clara no era feliz nos braos do vendeiro, que todos sabiam s se interessava em contar quantos merris conseguia fazer em um bom dia trabalho, deixando o amor da moa sempre em segundo plano.

Um certo dia acordou mais cedo e adiantou o servio, trabalhando apressada e descuidadamente, sob o olhar carinhoso do velho Seu Joo. Pediu, um pouco nervosamente, permisso pra deixar a lida mais cedo, sendo atendido pelo amvel Manoel, que tinha boa afeio por ele. Disse que ia vila comprar tabaco, que o seu logo acabava, e tinha que chegar a tempo de pegar o comrcio ainda aberto. Sumiu por uns instantes dentro de sua casinha, arriou o cavalo e galopou rapidamente pela sinuosa estrada, o ar fresco batendo no rosto. Mal se virou para cumprimentar, com um aceno de chapu, s pessoas por quem passava no caminho. Quem o viu naquele dia achou

estranho o gacho quieto e tranquilo do Seu Manoel passando naquela velocidade, mas logo se esqueceu daquilo, entretido na rotina do trabalho no campo.

Chegou na vila, apeou do cavalo, e como nunca tinha feito antes, entrou em um bar e pediu um copo de cachaa. Bebeu de um gole s, com os olhos fechados, e devolveu-o a mesa com uma batida. Deixou um punhado de moedas sobre o balco e se retirou sem dizer palavra, o rosto expressando severa determinao. Deixou o bonito cavalo, presente dos patres pelo bom servio, amarrado sombra, e caminhou pela rua de terra batida.A vila, que no era grande, subia a encosta de uma pequena colina a partir da margem de um riacho. Na parte plana havia espao para uma larga rua de terra batida, com comrcio dos dois lados, no fim da qual ficava a zona, onde os pees solteiros se divertiam nas noites de sbado. Colina acima ficavam as casas do povo, a maioria simples, algumas mais ajeitadas, e a um canto o casaro do Seu Juscelino, o homem forte da regio. Por sobre tudo impunha-se a igreja, no topo da colina, a cruz no alto lembrando que aqui reinava Nosso Senhor Jesus Cristo.

A mercearia do Tobias ficava mais ou menos no meio da rua principal, entre uma pequena hospedaria e um negcio de sementes, e dava frente para o lado da colina repleta de casas. L dentro se encontrava de tudo um pouco: Po, queijo, frios, alimentos enlatados, ferramentas, arreios e artigos para cavalgadura, chapus, guardachuvas e outros acessrios mais ou menos importantes. Atravessou as prateleiras cheias de quinquilharias, e deparou-se com uma doce surpresa: Clara lhe esperava no balco, sozinha.

foroso dizer que o tal do Tobias no merecia mesmo a esposa que tinha. O sujeito era filho de um coronel da regio que tinha perdido a fortuna com o ocaso do caf, e agora investia o que tinha sobrado na venda, sonhando em recuperar a glria dos velhos tempos. O pai tinha morrido de desgosto, vendo as sacas cheias do pequeno fruto apodrecendo por falta de comprador, e disseram que o rapaz no derramou uma lgrima sequer na ocasio. Tudo o que falou foi pra acertar os termos da herana, e garantir que ainda lhe sobrasse um quinho, obtido pela diferena entre o valor das terras leiloadas e a dvida que recaa sobre os bens do velho Junqueira. Da me nunca se soube, apenas que o poderoso senhor voltara com o nico filho, ainda que bastardo, nos braos, depois de uma demorada viagem de negcios pelos sertes que se abriam no interior deste

grande pas. Foi amamentado por uma negra que ainda vivia por ali, filha ou neta de uma mucama afeioada aos senhores, que permaneceu junto da famlia aps a abolio da escravido.

O fato que o Tobias, ainda que tivesse bastante para os padres do lugar, s queria saber de juntar pra enriquecer e comprar de volta as terras perdidas do pai. Sonhava noite e dia com a antiga glria do seu nome, e detestava a condio de simples vendedor, que parecia caoar da importncia que atribua a si mesmo. Assim, trabalhava fervorosamente, guardando com zelo cada centavo, todos os sentidos fixos no objetivo de recuperar a riqueza, e com ela as terras, o poder e a glria. Pouco lhe importava que os tempos fossem outros, e que terras ali j no fossem sinal de poder, que como seu pai muitos outros coronis se haviam desfeito com as mudanas, e que o pas comeava a tomar outros rumos. Vivia cada dia mergulhado em seu sonho, e em cada vintm que recebia em troca de um ovo de galinha caipira, via a vitria se assomando no horizonte.

Por causa de tudo isso se tornara um homem mesquinho, ranzinza mesmo, sobretudo quando se tratava de dinheiro. No comprava um po que no fosse necessrio, e a mulher tinha sorte de que fosse dono de uma venda, pois pelo menos no faltava comida, ainda que o sovina lhe mantivesse na ponta do lpis. Para a casa, que ficava sobre a venda, no comprava um tapete. As paredes tinham manchas por falta de pintura, a loua era uma mistura de peas diferentes, que faria vergonha ao velho coronel. E alm de tudo se afastava progressivamente dos outros habitantes da vila, que o tinham por um homem egosta e sovina, que somente se preocupava com os outros quando lhe coubesse obter algum dinheiro.

A moa, de origem simples e ndole boa, vira no vendeiro um rapaz bonito e uma chance de crescer na vida, mas logo se dera conta do engano. Era pouco apegada s coisas materiais, e por isso detestava o comportamento doentio do marido. Alm disso, o rapaz era ciumento, e no a deixava sair para bordar e conversar com as amigas, coisa que mais apreciava na vida. Sentia-se presa, entre o trabalho na odiosa venda e a solido no sobrado mal-cuidado, pedindo todos os dias a Deus que por um milagre a livrasse de tamanho desfortnio.

Foi como uma resposta dos cus quando viu o gacho entrando na venda aquela tarde. Tinha se afeioado dele desde a primeira vez em que encontrara o seu olhar penetrante, numa tarde chuvosa em que o homem se refugiara da gua gelada na venda do seu marido, e por vezes depois disso correra os olhos pelo vilarejo a sua procura, chegando a estranhar a prolongada ausncia. claro que no fazia plano algum a seu respeito, apenas sentia uma quente e agradvel sensao ao pensar no forte homem, e uma vontade de v-lo de perto mais vezes. O caboclo se aproximou do balco e olhou-a fixamente nos olhos. Pode sentir o hlito de cachaa, que no lhe desagradou de todo, e a proximidade fez um arrepio gostoso percorrer seu jovem corpo. Os olhos claros sorriam para o forasteiro. - Vem comigo! disse imperativamente o peo. - Prnde, meu amor? retrucou, entre espantada e agradada. - B disse ele, misturando o velho dialeto sulista com o sotaque mineiro que j enchia sua fala - Prnde for, pra quarqu lugar, esse Brasil grande, e o mundo ainda maior. Eu num tenho medo de estrada nem de hme ninhum no, e prnde for arrumo servio, que os bicho amigo meu e me obedece fcir. Oc vem comigo, na garupa do Migur, meu companhero, e ns corre o mundo at ach um lugar bom pra p casa e faz fio, e a ns vve junto at os cabelo branque!

A moa olhou longamente nos seus olhos, expressando uma grande ternura. No respondeu. Apenas permaneceu mirando-lhe com aqueles belos olhos verdes. Comearam a se aproximar lentamente, cada um sentindo o calor do corpo do outro se tornar mais intenso, os olhos se fechando, quando de repente, de um estrondo, entra o Tobias na venda e percebe de imediato a situao. Se faz de despercebido, procurando se livrar da necessidade de cobrar a desforra, dizendo logo, manhosamente: - Qu que o sinh qu por aqui? J foi atendido pela mui, ou t encontrano arguma dificurdade? - J fui atendido sim, e ia que num tem o que eu tava procurano aqui no. - Pois bom percur por otras banda ento, s. concluiu secamente o jovem vendeiro, ignorando o olhar firme do peo e olhando severamente para a esposa, que fitava o cho sem dizer palavra. Jos vira as costas e sai, em silncio. Caminha lentamente pela vila, alaranjada pela luz do poente, arria o cavalo e sai trotando. Volta

pela estrada com o cair da tarde, sentindo bater contra o rosto as primeiras lufadas do vento frio que chega com o anoitecer.

O vendeiro, obcecado demais com a busca da riqueza e do poder, preferia ignorar o acontecido. verdade que sentia cime da mulher, mas era mais como um acessrio, como um carro ou traje fino, do que propriamente como uma esposa. Contanto que outras pessoas no soubessem do episdio, podia deix-lo de lado, de modo a evitar brigas e complicaes futuras, que podiam atrapalhar seus planos. Primeiro a fortuna, depois a honra. O problema que tinha o defeito de falar demais, e acabou soltando a lngua numa conversa com o cunhado. Este, encrenqueiro por natureza, decidiu-se imediatamente a cobrar o episdio, mesmo contra os pedidos veementes de Tobias em contrrio.

Naquela manh o dia clareou nublado. Uma fina garoa descia flutuando do cu, molhando as plantaes e o rosto marcado dos homens do campo. Jos tinha que ir vila comprar alguns apetrechos para o cuidado dos animais, e o patro mandou que aproveitasse para levar alguns produtos para vender na vila, razo pela qual arriou um burro, ao invs do habitual cavalo, e carregou o com algumas sacas cheias de uma variedade de hortalias. Agasalhou-se bem, pois fazia frio, e foi descendo tranquilamente a estrada de terra molhada, apreciando o ar mido da serra, e pensando em como a vida insistia em trazer-lhe desassossego, ainda que buscasse firmemente a tranquilidade. Ainda bem que o tal Tobias era um covarde que s pensava em dinheiro, pois ele mesmo tambm no buscava confuso, e j procurava esquecer da bela moa dos olhos verdes.

Ia assim,devagar, tranquilo, ouvindo o canto dos pssaros e vendo a nvoa se dissipar com o vento, quando foi cercado por um bando de homens, justo onde a estrada passava por uma pequena ponte sobre um riacho, diminuindo as chances de fuga. Eram dez, ou doze, armados de tacapes, faces e machadinhas. Entre eles pode reconhecer o Miguel, cunhado do vendeiro, famoso arruaceiro da regio. O homem, que apreciava uma boa briga, j no ia com a cara do gacho quieto, e no perdera a chance de cobrar o desaforo. Juntou um bando de camaradas, que compartilhavam de seu prazer pela violncia, e trataram de emboscar o caboclo, decididos a voltar pra casa com as mos sujas de sangue. Gritaram logo ao Jos que se entregasse, de modo a enfrentar uma

morte mais limpa e menos dolorosa. Este olhou calmamente em volta e calculou distncias e homens, enquanto soltava discretamente a cinta que prendia os alforjes presos ao lombo do burro. Vai home gritou-lhe um dos sujeitos desce logo desse burro ou nis vai ai e leva ele pro inferno junto coc. O grupo hesitava, sem saber ao certo qual seria a reao do gacho. Quieto como era, no se dera a conhecer aos outros, e por isso seu comportamento era imprevisvel.

Fitou profundamente o Miguel nos olhos, com um olhar que dizia que era melhor desistir logo da brincadeira, antes que fosse tarde demais. O irmo de Clara continuava a fitar-lhe os olhos, com o desejo de sangue a pulsar-lhe as veias da testa. Gritou novamente mio o sinhor desc logo desse burro e preserv a vida do animar, que no tem nada com isso. J sabe a que ns veio, ento trate de agi como hme que , e se entrega pra ns pod faz o servio de forma mais limpa. Sua voz tinha o tom orgulhoso e truculenta de algum que encontrava prazer em tirar a vida de outro homem.

O gacho passou uma perna por cima do lombo do burro e desceu calmamente, sem tirar os olhos do oponente por um instante sequer. Assim que ps os dois ps no cho, com a me que ainda ficava no arreio terminou de soltar o alforje, que caiu no cho com um estrondo. Com a rapidez de um relmpago, montou novamente no burro e disparou pelo caminho de volta. Antes que algum pudesse esboar reao virou-se, tirou o revlver que levava no coldre junto cintura e disparou um tiro certeiro, bem no meio dos olhos do homem que at a pouco tinha o peito estufado de arrogncia.

Fez o burro correr qual cavalo, e chegou rapidamente s terras dos seus queridos patres. O suor misturava-se coma gua da chuva, que engrossara com umas nuvens pretas trazidas h pouco pelo vento. O burro arfava, acabado pelo esforo da corrida. Encontrou o seu Joo, que guardava alguns animais no estbulo, para proteg-los do frio e da gua. -Me emboscaro na estrada sinh Seu Joo. Num foi curpa minha, eu juro. Dei um tiro no meio dos io do Migur Seu Joo. O sinh sabe que eu num gosto de mat, mais num tinha tro jeito.

Seu rosto perdera a expresso calma de costume, e soluava entre as palavras. Tinha um profundo amor e respeito pela vida, e o peso do assassinato j comeava a cair-lhe sobre os ombros. Num foi curpa minha sinh, eu juro repetiu, olhando ansiosamente nos olhos do velho, em busca de uma reao. - Tudo bem, Jos. Tudo bem. Disse o velho com uma voz serena Eu j sabia que isso ia acontec. Foi a moa no , como o nome dela, Clara. Ah, eu tambm j fui apaixonado nessa vida Seu Jos, e conheo bem o perigo. Mais cedo ou mais tarde isso tinha de acontec, mas deixe estar, que oc muito querido pra ns, e num vmo te dex desamparado nessa hora. Arria o teu cavalo e enche um alforje com queijo, rapadura e gua. Se lembra quando ns foi busc uns bezerro nas montanha mais arta pro leste? Galopa a toda velocidade pra l, e quando cheg no povoado pergunta pelo Seu Tonico. um velho amigo meu e no vai t problema em escond oc por uns tempo, at a pora bax. Fica l e espera notcia, que ns vai faz o que pode pra mior sua situao c as autoridade.

E assim algum tempo passou sem que o gacho fosse visto por aquelas bandas. O velho seu Joo a princpio negou saber o que quer que fosse sobre o paradeiro do funcionrio, ou os acontecimentos do dia, mas mais tarde foi procurando amaciar o delegado. - Viu, Seu Joaquim, o peo home bo, muito querido por ns. E o sinh sabe que o tar do Migur era mesmo um arruaceiro de primeira categoria, que num ia dur muito nessa terra de Deus, onde o orgulho mata mais que a gripe espanhola. Seu Joaquim acariciava o bigode negro, o bonito chapu cobrindo a expresso severa do rosto. Eu sei, Seu Joo, mas o home mat, num foi. E como que eu v mant a rde por essas banda se fic dexno assassino sorto por a? - Foi legtima defesa, Seu Joaquim, e no assassinato. O sinh sabe disso, e toda a gente da vila sabe tambm. At a irm do falecido, motivo da desavena, j veio pedi o perdo pro homem, e ns num pde fica sem um funcionrio to bom l na fazenda, eu e meu filho. Como que ns faz? - Bom Seu Joo, mande o home vort aqui ento, e se entreg a justia. No posso lhe promet nada, mas v faz o possver. Fica assim? - Muito obrigado, Seu Joaquim, que Deus o tenha. -Amm seu Joo, amm. O velho saiu da delegacia com um sorriso satisfeito no rosto.

Diz que o gacho desceu das serras altas com seu belo cavalo negro, e depois de deixar alguns presentes com a famlia dos patres, desceu pra vila perto do meio-dia, quando se podia sentir no ar o cheiro do arroz com feijo e da galinha caipira, que se espalhava pelo ar desde a chamin das casinhas sobre o morro. Atravessou a rua principal lentamente, montado, sem deixar de olhar para a frente, e somente apeou em frente delegacia. Trazia pendurada no peito uma viola, que levou consigo para dentro do prdio, uma mistura de escritrio com priso, que guardava somente alguns bbados de castigo pela baguna da noite anterior. O delegado fumava um cigarro de palha altivamente, sentado em sua poltrona. O caboclo Jos no disse palavra, fez um cumprimento com chapu, que ps de volta na cabea, ajustou o instrumento em frente ao peito, e desatou a tocar uma bela moda de viola, que havia composto especialmente para a ocasio. Sua bela voz acompanhava os dedos hbeis, que tiravam gostosas notas das cordas. A estranha combinao dos sotaques fazia mais interessante a cantiga. A letra dizia mais ou menos assim:

Seu Migur me cerc na ponte, ele mais onze caboclo. Vinha todos armado, pronto pra me d o troco. Sentiu-se desaforado, porque me engracei na moa. A moa dos io claro, do vendeiro ela era esposa.

Mas veja voc delegado, o home era um arruaceiro. E diz se no acertado, que o outro s pensa em dinheiro. Se o segundo no mereci, a esposa que a vida lhe deu. O primeiro foi mesmo a vida, que por Deus no mereceu.

Eu s um home tranquilo, que s busca mesmo o sossego. Nessa vida que Deus me deu, quero mesmo o desapego. Mas se um home me cerca na estrada, digo mesmo e no retiro. Que co a vida ameaada, monto rpido e no erro tiro.

E assim o gacho fez encher a delegacia de gargalhadas, conquistando o homem da lei, que ria gostosamente em sua poltrona.

- O sinh t sorto, seu Jos, pode servir-se de um caf a, antes de vort pro seu patro. Agora v se passa longe das mui dos tro da prxima vez, que dessa a sorte tava do seu lado. Pde , Seu Jos, pode . E assim, o caboclo voltou para a fazenda em seu cavalo negro, sorrindo e acenando com o chapu para aqueles por quem passava no caminho. Mas nem esfriava a histria da moda do gacho entre as rodas das senhoras bordadeiras da vila, e o homem sumiu de novo, desta vez levando a mulher do vendeiro na garupa do seu leal companheiro. Por esses tempo apareceu um homem por a dizendo que encontrou o homem matou o Miguel na ponte, que tinha um stio no Paran onde criava animais, e tinha tido treze filhos com uma bela moa dos olhos claros...