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Segredos de um Desejo

(The Corporate Raider's Revenge) Charlene Sands

Nada pode deter a vingana de Evan Tyler, magnata da indstria de hotelaria. Quando aparece a oportunidade de se tornar ntimo de Elena Royal, filha de seu maior concorrente, ele no perde tempo. Evan no planeja apenas arrancar os segredos de sua famlia. Ele tambm deseja desfrutar cada segundo de seduo! No entanto, quando o romance acaba, Evan se v forado a escolher entre consumar sua vingana ou continuar com Elena. Seria possvel ter os dois?

CAPTULO UM
ELENA Royal deu um gole em sua segunda taa de sexo na praia, uma bebida com vodca e suco de pssego, percebendo mais uma vez a ironia da situao. Sexo na praia? Era exatamente o que deveria estar fazendo agora, em sua lua-de-mel. Em vez disso, estava sentada, sozinha, num banco do bar do Wind Breeze Resort. Enquanto colecionadores catavam exemplares de folhas de palmeira mais adiante, ela dispensava os olhares galantes dos homens no bar ao ar livre e bebia para esquecer seu sofrimento. Deveria estar casada neste momento. Com Justin Overton, o canalha que a convenceu de que a amava, e no a sua conta bancria. Ao descobrir, no dia do casamento, que o noivo no tinha um pingo de honestidade, dispensou-o, abandonando-o e aos convidados que estavam prestes a chegar. Sim, deixou Justin no altar, mas deixou seu corao ali tambm. No sendo mais a garotinha ingnua de 26 anos que acreditava em amor romntico para a vida inteira, Elena estava arrasada, seu ego ferido. Fora destroada e ainda sentia resqucios de culpa e um aperto no corao. Viera a um hotel escondido de Maui na esperana de no ser reconhecida como filha do magnata da Costa Oeste, Nolan Royal. Precisava fugir. Precisava de paz e descanso. Precisava de tempo para reavaliar sua vida. Passara as ltimas trs semanas na praia, nadando, lendo e descansando. Isso a estava enlouquecendo. A luz da meia-noite lanava seu claro sobre a gigantesca piscina. Adiante, as guas havaianas acariciavam a areia e ondas gentis ecoavam com um suave murmrio. Sob o sap da barraca do bar, ela terminou a dose, indecisa quanto a tomar ou no outra antes de retornar solido do quarto. A soberba noite de junho a envolvia em uma atmosfera calma. No fossem os ventiladores, o ar a deixaria sufocada. Deseja outra bebida? perguntou o barman, para depois olhar duramente para um dos galanteadores que permanecera l afastado dela. Elena sorriu. Joe, o barman, assumira a tarefa de proteg-la ao perceber que ela no se comportava como outras solteiras que se mostravam ansiosas para deixar o bar acompanhadas por um desconhecido. Melhor no. Ainda no acabei este. O som de um mergulho na piscina a fez desviar os olhos da taa. O banhista desaparecera no fundo das guas em um mergulho perfeito, sua sombra se movimentou luz da lua at que finalmente sua cabea surgiu na superfcie. A gua escorreu de seus cabelos longos e negros, macios como seda, revelando ter ombros largos como os de um atleta olmpico. Elena se surpreendeu encarando-o. Quando ele a notou, devolveu um olhar com seus olhos negros e penetrantes. O corao de Elena bateu mais rpido. Saber que estava sendo observada fez com que calafrios percorressem seu corpo de alto a baixo, uma sensao diferente de tudo o que experimentara antes. Ela abriu os lbios num sorriso. O nadador no devolveu o sorriso, mas um leve arquear de sobrancelha lhe serviu como resposta. Elena sentiu o corpo aquecer. Seu ventre foi despertado por um calor inesperado enquanto observava o exuberante homem sair da gua com uma graa altura de sua estrutura fsica. Prendendo a respirao, ela o observou afastar as gotas d'gua dos ombros, ondular os cabelos e enrolar uma toalha ao redor da cintura. Fitou-a de novo, com 2

olhos bastante sugestivos. Elena sentiu o corao disparar na expectativa da aproximao, o que a surpreendeu, pois prometera no se envolver com homens pelos prximos dez anos. Envolvera-se com homens mentirosos e enganadores que faziam juras de amor eterno, mas estavam apenas interessados em garantir para si uma fatia do Royal. Justin fora mais esperto. Ela se deixara enganar facilmente pelo seu charme e votos de amor eterno. At que seu pai passasse a investig-lo. Elena descobriu, em uma frao de segundo, que Justin Overton no era o poderoso consultor financeiro que afirmara ser ao conhec-lo na Europa, seis meses atrs, e sim um ex-estudante relapso beira da falncia. Olhou mais uma vez na direo da piscina. O homem misterioso desaparecera. Assim como viera, fora embora. Elena suspirou e balanou a cabea. Melhor assim. Ao menos a atrao sbita que sentira provou que ela no estava totalmente morta por dentro e reacendeu brasas ainda no inteiramente apagadas. Algum problema, senhorita? perguntou Joe, enxugando um copinho de usque, com olhos fixos nela. Nada, no, Joe respondeu, com um rpido sorriso de culpa, percebendo que o sexo na praia ficaria restrito bebida que brilhava sob a palhoa de bambu, no fundo de sua taa. A MISTURA DE licor de pssego, vodca e sucos de fruta da noite anterior explodia em sua cabea agora pela manh. Nunca bebera muito, preferia uma taa de vinho ou um bom champanhe. Agora pagava o preo com uma ressaca que repercutia como um martelo. Estava num pedao de praia afastado, sentada numa cadeira de praia listrada, bebericando caf preto e observando o mar atravs dos culos escuros de armao dourada. Nem Yves Saint Laurent conseguia proteg-la do sol para impedir o franzir dos olhos e a dor de cabea. Elena fechou os olhos e torceu para que a brisa levasse embora seu enjo. Voc se importa se eu ocupar parte desta propriedade? Uma voz grave de homem a fez abrir os olhos de repente, enquanto outra cadeira surgia a seu lado. Quando Elena olhou para cima, viu o homem misterioso da noite anterior sorrindo para ela por trs das lentes de seus culos Ray-Ban. Usava uma camisa leve desabotoada, com mesclas verdes e negras, e um calo de cor escura. A camisa ondulava ao vento, abrindo-se o suficiente para que pudesse ver o corpo musculoso que despertara seu interesse na noite anterior. Esta praia uma manso sem dono respondeu, bebericando o caf. Ele se sentou e esticou as pernas bronzeadas. Sem dvida a paisagem deslumbrante. Elena concordou com a cabea, olhando para o horizonte, at perceber que ele a podia estar elogiando. Virou-se para o homem, mas a expresso do seu rosto no dizia nada. Ela percebeu que o estranho a olhava por trs das lentes de vidro metlico dos culos. Obrigado por me alugar parte de sua faixa de areia. Meu nome Ty falou. Elen... hum... Laney disse, feliz por no ser preciso dizer o sobrenome e esforando-se para no revelar o nome. Apenas seu pai e a melhor amiga a chamavam pelo apelido de infncia: Laney. Bebericou o caf. Gostou do Sexo na Praia noite passada, Laney? Ela sentiu um calor subir pelo corpo quando ele mencionou sexo. Era um homem muito atraente, e sua voz segura e bela no destoava da imagem. Ahn... sim, gostei da bebida, e isso no da sua conta, caso a pergunta tenha duplo sentido. No tem disse rapidamente. Eu a vi ontem no bar. No sou l de beber muito. 3

Ele sorriu e o personagem misterioso sumiu por um segundo. Est entediada? Estava, noite passada respondeu, franca. Quer dizer, vim aqui para relaxar, ler um pouco, ficar sem fazer nada. Recuperar-me do fim de um relacionamento. Ficar sem fazer nada no do seu estilo, ento? Ela abanou a cabea. Pelo visto, no. O homem se recostou na cadeira e observou as ondas quebrando na praia. Tambm no do meu. Parece que temos isso em comum. Voc est de frias? perguntou Elena, querendo saber se estava sozinho na ilha. No que estivesse interessada. Disse a si mesma estar apenas puxando conversa para passar o tempo. Mais ou menos isso disse Ty, encolhendo os ombros. Com um pouco de trabalho junto. Sempre fico no Wind Breeze quando estou por aqui. QUANDO SE recostou na cadeira, Evan Tyler a olhou por inteiro. Nossa, ela era linda. S de pensar na maneira como os olhos azuis esfumaados dela o observaram na noite passada, sentia o sangue ferver. Ao sair da piscina, fora surpreendido por aquela loura lindssima, postada no bar, analisando-o com olhos de puro desejo. O que o excitava ainda mais era perceber que ela aparentemente no se dava conta da prpria beleza - sua linguagem corporal seria capaz de subjugar qualquer homem. A Evan percebeu quem ela era. Elena Royal. Reconheceu-a de algumas fotos que vira. E mesmo no sendo famosa, o fim do relacionamento da herdeira milionria estava em todos os jornais do pas, at nos mais vagabundos tablides. O rival de Evan no setor hoteleiro, Nolan Royal, tinha apenas uma filha e ela normalmente era discreta. Imaginou que viesse aqui para se recuperar do escndalo que causou ao deixar o noivo esperando-a no altar. Hollywood fervilhava com as notcias do rompimento, mas Nolan abafara os rumores, oferecendo propina a jornalistas inescrupulosos para que deixassem a histria morrer. O dinheiro fala mais alto, as pessoas obedecem a ele. E Evan quase reconhecia os mritos de Nolan ao ter conseguido manter a imprensa afastada do caso. Quase. Mas como Nolan Royal se transformara num verdadeiro transtorno para ele, depois de pass-lo para trs na compra de um hotel que vinha tentando efetuar h dois anos, Evan nem mesmo se via capaz de reconhecer o valor que tinha ao proteger a filha. Evan ainda sentia o golpe intencional e desonesto de Royal. Perdera dois anos de vida e uma boa fatia de receitas futuras graas a Nolan Royal. E, no entanto, o velho soubera esconder suas pegadas. Evan no possua uma nica prova material de que Royal recorrera a meios, se no ilegais, ao menos nebulosos, ao adquirir a The Swan's Inn, cadeia de hotis do sul dos Estados Unidos. Agora Evan estava disposto a se vingar. Queria que Nolan pagasse pelo que fizera. Evan se virou para Elena, notando seu biquni, de um vermelho vivo que no bastava para cobrir totalmente os seios fartos e as curvas sinuosas do corpo dela. Quer se desentediar? Elena arqueou as sobrancelhas, intrigada. Qual a sua idia? Evan se levantou, tirou a roupa que cobria a sunga e segurou a mo dela. Vamos nadar. 4

LANEY GOSTOU tanto do banho de mar com Ty que, quando ele a convidou para almoar, no encontrou um motivo para dispensar o convite. Almoaram no Moose McGillycuddy, um restaurante de comida tpica de Maui, na rua Front, em Lahaina. O estabelecimento era conhecido pelo Ono Pupus, asas de galinha apimentadas a ponto de fazer escorrer lgrimas e cair o cu da boca. O lugar estava completamente lotado, mas Ty deu um jeito de conseguir uma mesa de canto na varanda que dava vista para a cidade histrica atulhada de turistas. Normalmente Laney odiava multides e evitava lugares que comportavam mais gente que um show dos Stones. Mas Ty prometera que no fariam nada entediante. E "nada entediante" foi o que ofereceu. Estudante de fotojornalismo, Laney adorava observar pessoas. Eram os melhores modelos para a cmera e ela tirava fotos de pessoas e eventos desde que seu pai a presenteara com a primeira Cannon, em seu aniversrio de 12 anos, h catorze anos. Quando se mostrou disposta a pedir uma simples salada de frango, Ty interveio e a fez experimentar algo um pouco mais excitante. Ela pediu Kahuna, um hambrguer recheado com molho teriyaki. Depois de comer as asinhas apimentadas de aperitivo, Elena se disse satisfeita, porque aquilo seria o mximo a que se arriscaria por ora. Provando o hambrguer, ela o observava comer Kalua Pig, um sanduche de carne de porco desfiada com recheio de repolho e cebolas saute, outra iguaria tpica. Caminharam pela rua aps o almoo, conversando amenidades. Laney gostava da espcie de acordo silencioso que os levara a evitar mencionar sobrenomes ou assuntos pessoais que estragassem o tempo que estavam juntos. Ela o achou interessante, engraado e surpreendente. Quando a trouxe de volta ao Wind Breeze, Evan a acompanhou at a recepo e falou ao seu ouvido, com uma voz sensual e grave: Gostaria de testar aquele seu limite. Jante comigo esta noite. Mas Elena no estava procurando romance. Ela viera at este hotel afastado para fugir do assdio da imprensa e das lembranas que a perseguiriam se tivesse permanecido em Los Angeles aps o fiasco do casamento. Elena no era do tipo que espera sentada, mas a decepo amorosa tinha lhe tirado completamente o nimo. Estava ali para se recuperar dos danos emocionais, disse a si mesma, mas uma distrao que fosse no faria mal. Uma bela e irresistvel distrao. Serei obrigada a comer mais Ono Popus disse, com um sorriso curto. Porque minha boca continua queimando... A ateno de Ty recaiu sobre os lbios de Laney. Prometo que no comer mais Ono Popus, Laney. E acrescentou com um sussurro excitante: Mas no posso prometer nada quanto sua boca. Uma injeo de calor semelhante ao provocado pelo Ono Popus atravessou o corpo dela. Elena concluiu que Ty fazia bem ao seu ego avariado. Por que no se permitiria jantar com um homem interessante? Por que no se permitiria mais do que jantar com ele? Toda a vida seguira as convenes. E onde que estava agora? Ela fora convencida pelo bem-intencionado pai a entrar para a administrao dos hotis Royal aps a faculdade, quando tudo o que desejava era ser fotojornalista. Ento, seu pai permitira trs meses de folga para que estudasse e viajasse pela Europa com a cmera, esperando que fosse esquecer o assunto, mas Elena acabou conhecendo Justin Overton num pequeno caf francs. Justin fora corts e carismtico; e ela, ingnua. Acabou descobrindo que ele a seguira intencionalmente da Califrnia, fingindo um interesse comum por galerias de arte e pelo interior da Frana. Pareciam ter muito em comum. No demorou que se apaixonassem e logo ficassem noivos. Laney pensara conhecer Justin at que seu pai desconsiderou as prevenes dela e colocou investigadores na cola do noivo. Pouco antes de se casarem, 5

descobriram que Justin era um vigarista interessado no dinheiro dos Royal. Ele a enganara, partira seu corao e a fizera passar por tola. Homem algum a faria passar por isso de novo, muito menos um estranho que acabara de conhecer na praia. Graas a Justin, Elena agora no podia confiar nos outros. Ela aprendera a proteger o corao. Mas por que no se divertir um pouco, deixar-se levar e aproveitar o tempo que lhe restava ali, em vez de ler um monte de livros ou fingir aproveitar cu, praia e mar quando a desiluso a estava consumindo? Se depois eu descobrir que voc tem mulher ou namorada, vou pessoalmente atrs de voc para arrancar sua cabea e coloc-la numa bandeja de prata disse, brincando, mas no muito. A gargalhada de Ty ecoou pela recepo do hotel e seus olhos se encheram de um brilho de admirao. No faz parte do meu destino. Sou solteiro. Posso garantir. Ento, tudo bem. Janto com voc. Ele deu uma olhadela para o relgio e depois lhe lanou um olhar caloroso e insinuante. Pego voc s 20h. Prepare-se para se divertir. E seja ousada. Ty a deixou parada ali, imvel. Pelo desejo que havia nos olhos dele, aquela situao mudaria noite. Por dois segundos, Elena se questionou se deveria mesmo jantar com Ty. DESCUBRA TUDO O que puder a respeito de Elena Royal, Brock. Preciso de informaes para ontem. Evan falava ao celular com o irmo. Dirigia pela costa de Maui em direo ao Paradise, um hotel arruinado, mas potencialmente lucrativo. Elena Royal perguntou Brock rapidamente. Pelo que sei, ela invisvel, tanto quanto possvel a um membro da famlia Royal. Exceto agora, com o trmino do casamento, ela sempre se manteve afastada dos holofotes. O que voc poderia querer descobrir sobre ela? Ela est aqui na ilha. Ns nos conhecemos e ela no sabe quem eu sou. E... E... Ela a filha nica de Nolan Royal. Vem trabalhando para ele de sol a sol nos ltimos anos. Ela uma coisa, Ev. Vi a foto dela em algum lugar. O que que voc pretende? Ela obrigada a conhecer os negcios do pai. Se os hotis dele esto passando por problemas financeiros, preciso saber. Enquanto estiver aqui, minha misso vai ser tentar descobrir. Verei o que posso descobrir imediatamente. Que tal? Estou aqui atolado de trabalho e voc tomando banho de sol numa ilha deserta com uma linda mulher! Evan entrou com o Porsche alugado na rua que levava ao hotel fechado e estacionou. Teve um pressentimento imediato. Boa localizao. tima vista. Precisando de uma reforma gigantesca. Teria de pensar muito antes de acrescentar este hotel cadeia Tempest, rede de hotis arduamente adquirida pelos Tyler. Algum tem que trabalhar, Brock disse, divertindo-se com a imagem do mais novo de seus irmos sentado atrs da mesa, enterrado at a cabea de trabalho. No vejo problema em misturar prazer e trabalho. Para mim, tudo a mesma coisa. Olha, rumores sobre os Royal esto se espalhando h meses. Exato. Pretendo descobrir se eles tm fundamento. Ligue quando tiver detalhes. Evan desligou o telefone e saiu do conversvel, deixando o carro na entrada. 6

Sem carregador, pensou, entrando no estabelecimento para fazer uma visita na companhia do atual dono. Naquela noite, s 19h45, Evan estava de banho tomado em seu chal no Wind Breeze, vestindo um terno preto e j com todos os detalhes a respeito de Elena Royal. Teve de admitir que a vida daquela mulher no fora fcil. Fora cortejada por um canalha e ele quase conseguira um lugar na famlia Royal. Nolan ficara preocupado, foi contra a vontade da filha e ps investigadores na cola do sujeito, descobrindo a verdade um pouco tarde demais. Isso mostrava que a idade fizera bem ao ricao do mundo hoteleiro. Evan ajeitou a gravata de seda cinza, penteou o cabelo e apanhou uma srie de preservativos de uma caixa fechada na cmoda, enfiando-os calmamente no bolso. Nos ltimos meses, no conhecera mulher que despertasse mais seu interesse que Elena Royal e no pretendia deix-la escapar. Havia inteligncia fina nos olhos dela. Tinha respostas rpidas e um raro senso de humor. Faria com que ela no tivesse um minuto de tdio em sua companhia. Precisamente s 20h, Evan bateu porta do seu chal e seu queixo quase caiu quando Elena surgiu. Ela fora mesmo ousada. Nossa! O elogio a fez sorrir, meio tmida. Obrigada disse, fazendo um aceno de cabea, seus cabelos longos, louros e ondulados caindo sobre os ombros. O tecido preto rendado abria-se num decote profundo e Evan observou seu colo imponente e a forma como o vestido envolvia sua cintura, curvando-se nos quadris e descendo at acima dos joelhos. Ela parecia estar mais alta, seus olhos chegavam quase altura dos dele graas s sandlias com saltos de dez centmetros. Entre um pouco. Preciso pegar minha bolsa. Quando se virou, o tecido rendado descia at o ltimo vestgio de pudor, expondo inteiramente as costas, brincando sobre as ancas torneadas e fazendo com que Evan desejasse descobrir mais. Ele entrou na sala de estar do chal, olhos fixos nela: Muito bom. quase como estar em casa respondeu Laney, pegando uma bolsinha de festa e se virando. Estou aqui h quase um ms. Usando um vestido como esse, voc deveria saber que no estava falando do quarto. Ah. Pareceu meio envergonhada. Obrigada de novo. Por Evan, ela ficaria daquele jeito a noite toda, com um tom rosado nas bochechas e um fulgor de expectativa nos olhos. Aproximou-se lentamente: Vamos acabar com isso de uma vez. Acabar com o qu? Parecia genuinamente surpresa, mas Evan no pde se segurar. Isso respondeu, abraando-a, inclinando o rosto e roubando-lhe um beijo vigoroso. Os lbios dela possuam um sabor doce, como o do nctar tropical da ilha, e seu corpo de encontro ao dele provocava uma impresso agradvel. O gemido ofegante que Elena deixou escapar o excitou ainda mais. Evan intensificou o beijo, curvando-se sobre ela e pressionando os lbios contra os dela, com mais desejo agora. Ela reagiu envolvendo-lhe o pescoo com os braos e comprimindo a boca contra a dele com mais fora. Evan entreabriu-lhe a boca e tocou-lhe a lngua. Sentindo a virilidade agitar-se, ele sabia dizer se Elena estava agindo para provoc-lo ou se de fato era mais tmida do que havia suposto. Mas seria impossvel negar que senti-la nos braos era perfeito. 7

Evan deu um passo para trs e olhou em seus fantsticos olhos azuis. Se no tivesse prometido lev-la para jantar, no sairamos deste quarto, Laney. Ela agitou as mechas onduladas e falou, num sussurro arquejante: Bom, neste caso, foi timo que tenha prometido. Gosto de homens de palavra. Tambm prometi que no ficaria entediada. Suspirando, Elena tirou os braos que lhe envolviam o pescoo. Diria que at agora vem conseguindo. Voc continua a me surpreender, Ty. Ty? Por um momento Evan se esqueceu do motivo que o levara a cortejar a rica herdeira de corao partido. Sem revelar a identidade, pretendia obter informaes confidenciais sobre os hotis Royal e sobre qualquer dificuldade por que pudessem estar passando. Tocou os lbios nos dela, depois lhe segurou a mo e a conduziu para fora do chal antes que acabassem indo para a cama. Laney o surpreendeu tambm e isso era difcil de encarar. Evan no gostava de surpresas. Precisava sempre estar no controle. Sua reao intensa e imediata a Elena Royal no era apenas sexual e isso o desagradava. Mas no deixaria que o detalhe atrapalhasse as buscas por seu objetivo. Informaes.

CAPTULO DOIS
Os lbios de Laney ardiam agora, no do Ono Pupus, mas por conta daquele homem chamado Ty, cujos beijos espontneos acrescentaram um novo sentido palavra ousadia. A morna brisa havaiana redefinia o penteado do seu cabelo e o rearranjava num novo estilo enquanto o carro esporte de Ty seguia pela rodovia costeira. Laney pensava no ensinamento que seu pai sempre repetia: Tenha cuidado com o que deseja. Ela estava solitria e abatida, sem que soubesse realmente disso, tentando convencer-se de que estava bem depois da traio de Justin, mas torcendo para que algo ou algum a tirasse do estado de tristeza. Ento aquele misterioso homem atraente atravessa seu caminho e, de repente, o corao de Elena dispara novamente. Seu corpo se agitava, exaltado, seus nervos repuxavam e ela se sentia verdadeiramente viva. Conseguira o que desejara e agora no tentaria o destino ao questionar o obtido. No momento em que os lbios de Ty tocaram os seus, decidiu que no se negaria aquela oportunidade de esquecer o passado. Elena deixaria a ilha dentro de dois dias para voltar a casa e passar um tempo com o pai. Sendo a nica herdeira do Royal, seu pai queria no apenas que aprendesse o ofcio, mas tambm que fosse capaz de am-lo tanto quanto seu pai o amava. Mas Laney jamais conseguira amar os hotis, e por isso se sentia decepcionada. Tentara, mas no conseguia sentir o mnimo de paixo pelos negcios. No com a cmera ao alcance da mo e inmeras imagens espera de suas fotografias. Nada mais importava agora. Elena se permitiria viver o momento com um homem que sabia exatamente onde este tipo de coisa terminava. Ty a levou a um restaurante discreto de frente para o mar. Jantaram no terrao da cobertura, onde as nicas fontes de iluminao eram as tochas nativas e a lua. A noite estava quente e abafada. O som das ondas quebrando na praia podia ser comparado ao das batidas do seu corao. Elena teve toda a ateno de Ty enquanto banqueteavam-se com bandejas de frutos do mar e bebiam champanhe. 8

Aps o jantar, o grupo seletssimo de clientes do terrao assistiu a uma apresentao com tambores e danarinos havaianos, cujos movimentos exticos e ondulaes deixaram Laney ainda com mais disposio. Ela bebia e, sempre que lanava um olhar para Ty, percebia que ele a fitava com um brilho intenso nos olhos. Quando o espetculo terminou, um grupo de msicos substituiu os danarinos, passando a tocar canes romnticas. Ty se levantou, pegando-a pela mo. Vamos danar. Laney se ergueu e o seguiu at a pista de dana. Ela adorava a fora de seu toque e o fato de no precisar pensar em nada quando estava com ele. Quando Evan a tomou nos braos, colando tanto seus corpos a ponto de Laney quase perder o equilbrio, ela permitiu. Apoiou-se nele, deitando a cabea em seus ombros, com o corpo latejando por dentro e sentindo claramente o crescente desejo de Ty. No agentava mais esperar para t-la nos braos novamente sussurrou ele em seu ouvido. Nem eu. Ele lhe deu um beijo no pescoo, depois outro, e foi subindo assim at o queixo, enquanto suas mos acariciavam-lhe as costas, seus dedos descendo at o bumbum. Moviam-se para um lado e para o outro, seguindo mais o ritmo de seus prprios corpos do que o da msica. Quanto tempo voc fica na ilha? perguntou ele calmamente, seus lbios quase lhe tocando a boca. Mais dois dias. E depois vai para onde? Para casa, passar um tempo com meu pai. E voc? Fica quanto tempo? Acho que acabo de estender minha estadia por mais dois dias falou Ty, beijando-a. Laney se arrepiou toda. Evan planejava ficar mais dois dias. Por ela. E depois? Minha agenda est cheia. No sei exatamente aonde a empresa vai me mandar em seguida. Uma parte de Laney queria saber tudo sobre esse homem que ela conhecia apenas como Ty, mas outra parte, mais cautelosa, a parte que dizia "no quero mais nenhum homem na minha vida, obrigada" estava satisfeita de saber to pouco sobre ele. Esqueceria tudo o que havia entre ela e Ty antes de voltar para a realidade e o mundo dos negcios. Seu pai lhe ligava diariamente, preocupado, sempre tentando convenc-la a voltar para casa. Laney acabara por concordar. J era tempo de parar de lamber as prprias feridas e encarar a situao, os amigos, a famlia. Seu pai argumentara que ela estava h muito tempo isolada. Foi uma das poucas vezes em que Laney concordou com ele. Laney voltou toda a sua ateno para Ty. Sabia que ele deveria ser bemsucedido, fosse qual fosse seu ramo de trabalho. O Wind Breeze Resort era um hotel de elite. Um homem que conseguia transformar um simples encontro numa festa particular no topo de um restaurante possua necessariamente conhecimento, dinheiro e poder. Mas ela no queria saber. No queria se ver envolvida com nada que a fizesse lembrar minimamente de Justin Overton. Sentia-se feliz s de estar nos braos de Ty, danando colada e sentindo seu corpo roar o dela. Laney institura a poltica do "no pergunte, "no diga" em sua relao com Evan. Aps danarem uma srie de msicas que os deixaram sem flego, saram do restaurante Top Reef. Quando pensava que iriam diretamente para o resort, Ty a 9

surpreendeu indo at um enfumaado bar de jazz chamado Good Sax. Ele prometera entret-la e estava cumprindo a promessa. Tomaram cappuccino e escutaram o som sensual de um saxofone baixo, Ty sentado ao lado dela, seu brao a envolvendo. Aqui e ali, mordiscava o pescoo dela, acariciava seus cabelos ou pegava em sua mo, fazendo carcias circulares. Os gestos pareciam naturais e educados, mas isso no impedia que cada clula do seu corpo reagisse com profundo desejo. Os toques galantes dele despertavam seus sentidos de tal modo que Laney achava que no conseguiria evitar jogar-se sobre ele. Laney o desejava. Virando-se para Ty, ela sorriu, piscando os olhos, mas sem conseguir dizer nada. Laney no era to ousada assim. No ainda. Podemos ir? Ele no esperou pela resposta. Deixando algum dinheiro sobre a mesa, Ty se levantou e a pegou pela mo com um olhar de quem parecia saber exatamente o que queria. QUASE FIZERAM amor sobre o capo do Porsche, no estacionamento do Good Sax. Ao chegarem ao carro, Ty se virar subitamente, tomando-a nos braos e beijando-a at faz-la quase perder a razo. Ele a acariciou em todas as partes do seu corpo que podia tocar sem correr o risco de ir parar na cadeia. E Laney o tocara tambm, retribuindo o avano de seus lbios com beijos quentes e molhados. Correu as mos pelos cabelos de Ty, agarrou-lhe a nuca e apertou o corpo contra o dele. Voltaram razo minutos depois, quando um segurana do estacionamento se aproximou. Laney riu ao ajeitar o vestido, enquanto Ty tentava se recompor abaixo da linha da cintura. Seguiram para casa em completo silncio, Ty evitando toc-la para no acabarem envolvidos num acidente. Laney j estava a caminho de uma coliso de grandes propores, mas no se importava. Viver o momento tem suas vantagens, pensou. Agora estava do lado de fora do seu chal olhando para Ty, pernas trmulas e o corao comeando a bater acelerado. Nunca desejara um homem tanto assim, com tanta generosidade e avidez. Ela no fazia o tipo que freqentava festas e os tablides sensacionalistas jamais se importaram com ela at que o fiasco do casamento trouxe o escndalo e a fofoca para o seio da famlia Royal. Viera ao resort isolado para se curar, clarear as idias, renovar-se e retomar sua vida. Ainda assim, no conseguia dar boa-noite a Ty agora. Nunca fao esse tipo de... Ele se inclinou e beijou sua boca, abafando as palavras. Ento me mande embora, Laney disse, calmo, tocando-lhe o cabelo com os lbios. Ainda estarei aqui amanh, no importa o que voc decida. Ela gostou quando Evan lhe deu a opo, mas de fato no havia escolha. Laney abriu a porta com as costas, segurou-o pela gravata de seda e o puxou para dentro do quarto. Ele soltou um suspiro de alvio e, daquele ponto em diante, as coisas ficaram um tanto loucas. Ty a imprensou contra a porta e a beijou de um jeito que a fez esquecer-se de si mesma, as bocas abertas se encontrando com aflio. Ela puxou seu palet Armani e ele se livrou das roupas enquanto mantinham as bocas coladas. Laney lhe tirou a gravata e ele abaixou sua saia. Quando deu por si, Laney estava nua, a no ser pela calcinha fio-dental preta. De peito nu e bronzeado, Ty baixou a cabea e beijou-lhe um seio, depois o outro, sua boca tomando e sugando a ponta eriada. Uma onda de calor lhe subiu pelo corpo. Voc to bonita. Laney pensava o mesmo dele. Jamais conhecera um homem mais bonito fsica e intelectualmente. Pareciam combinar, apesar de se conhecerem muito pouco. 10

Ty sussurrou. Eu quero voc. Ty ajoelhou-se. Voc me ter, querida. Daqui a um minuto. Prometo. Lentamente, ele desceu-lhe a calcinha pelas coxas, tirando-lhe as sandlias, uma de cada vez, e a ajudando a se despir da ltima pea de roupa. Deu beijos rpidos e precisos ao longo de suas coxas at onde ambas se juntam, e a tocou a, conquistando as dobras de pele sensvel, fazendo-a liberar curtos gemidos de prazer, a cabea indo de encontro porta. Suas mos ento subiram e Ty a segurou pela cintura para mant-la firme, sua lngua avanando e explorando-lhe a intimidade mida. Laney segurava seus cabelos crespos com as mos enquanto Ty continuava excitar seu corpo. A barba crescida no rosto dele arranhava o interior de suas coxas, aumentando ainda mais sua entrega. Quando estava prestes a explodir de prazer antes dele, Ty parou na hora certa. Levantando-se, ele a tomou nos braos, beijando-a com os lbios que acabaram de possu-la. Laney se sentiu tonta e embriagada e mais excitada do que nunca em toda a sua vida. Ele avanou pela sala, atravessou o corredor e foi at o quarto, onde a colocou na cama, tirando rapidamente a cala e a roupa ntima. Pouco antes que Ty colocasse o preservativo, Laney admirou sua ereo. Depois, deitando-se de costas na cama, ela o puxou para cima de si. Ela nunca se sentira to ousada ou exposta. Mas o olhar elogioso de Ty lhe dava coragem. Ousadia, Laney sussurrou. Ela abriu as coxas, inteiramente nua de corpo e esprito. Ty a puxou para perto e seus corpos se encaixaram. Ele gemeu com um prazer profundo e sem amarras. O som despertou algo selvagem dentro dela. Laney se movia para cima e para baixo, seguindo a mar da paixo. Ele agarrou-lhe os braos, os ombros, guiando- a at que achasse o ritmo. Apanhando seus seios com as mos em concha, Ty acaricioulhe os bicos com os polegares. Laney cavalgou-o ainda mais rpido, querendo mais, querendo-o inteiro. Ele se mexeu mais firme dentro dela, percebendo seu desejo. Laney chegou ao limite de sua paixo atingindo um clmax que fez tremer todo o seu corpo. Ento ele a trouxe para baixo de si, seus corpos e pernas entrelaados, e investiu mais forte dentro dela, com os braos apoiados na cama at que alcanasse o prazer e se jogasse sobre ela. O cabelo lhe caa sobre o corpo, o suor cobria sua pele e seu corpo rijo se contraa enquanto Ty se lanava dentro dela uma ltima e gloriosa vez, os olhos aprofundando-se dentro dos dela. Ty se curvou para beij-la antes de rolar de lado e deitar de costas. Voc est bem? Se ela fosse um gato, estaria ronronando alto. Certamente no estou entediada. Ele recobrou o flego antes de pr-se de lado, cabea apoiada na mo. Conforme prometido. Laney se virou de lado para encar-lo. Ty, ns nem ao menos sabemos os sobrenomes um do outro. Com o dedo, ele contornou a linha de seus lbios, inchados agora graas a seus beijos apaixonados. Pensei que voc quisesse as coisas assim. Ela refletiu um tempo e depois fez que sim. Eu quero. Mas como que voc sabia? Ty deu de ombros. Geralmente as mulheres fazem mais perguntas que apresentador de programa de auditrio ao conhecer um homem. Voc, no, porque no queria responder a nenhuma pergunta. Imaginei que quisesse manter sua privacidade. 11

No pergunte, no responda. Voc muito perceptivo. Ainda assim Laney achou que lhe devia uma explicao. Afinal, eles fizeram um sexo arrasador e Ty a fizera passar pela melhor experincia amorosa de sua vida. Laney no queria pensar nos motivos disso agora. No sou casada ou... noiva. Quer dizer, eu era noiva, mas... mas no deu certo. Vim ilha para esquecer meu ex-noivo. Ty recostou-se na cama e riu. Se a ajudei de alguma maneira, fico feliz. No se tratava disso. Ou sim? Seja como for, Ty no parecia nem um pouco incomodado. Ajudou. No pensava muito nele ultimamente. Apenas em sua traio. Mas gostei de t-lo conhecido. Quem quer que voc seja. Laney jamais teria imaginado entregar-se to completamente a um estranho um homem lindo e misterioso que nunca mais veria depois de deixar a ilha. Ty a beijou novamente, acariciando-lhe os seios. Querida, acho que vamos precisar de uma segunda vez. E ele protagonizou uma segunda investida, duplicando seu prazer noite adentro, at se sentirem exaustos. TERMINADO O banho, Evan pegou uma toalha felpuda da prateleira do banheiro de Laney e a enrolou na cintura. Penteando os cabelos para trs com os dedos, fixou os olhos na barba de dois dias. No estava exatamente com o tempo livre esta semana, misturando prazer e trabalho ali na ilha, mas o visual de "pirata" estava acabando com ele. Precisava se barbear. Mas tambm precisava de outra coisa. Deixou o cmodo mido e caminhou at o ar fresco do quarto principal, onde a deixara dormindo. Ela no estava mais na cama. Ty a encontrou na varanda privativa, olhando para o azul do mar e falando ao telefone. Usava a camisa que ele vestira na noite anterior, que mal lhe cobria as ndegas torneadas. Ao admir-la, Ty sentiu algo de instintivo se agitar dentro dele. Ele vestiu uma cala e depois foi at a varanda, observando o corpo dela se mover ao falar ao telefone. Encostou-se no beiral da porta, ouvindo o que Laney dizia. Sim, estou me sentindo um pouco melhor agora. Laney balanou a cabea. Sim, sei que estou por aqui h quase um ms. Tambm sinto saudades. No, no sabia que os problemas estavam aumentando, pai. Peo desculpas por no estar a com voc agora. Laney deixou escapar um suspiro. Claro que vou voltar para casa em breve. Eu... eu acho que j estou preparada. Eu o amo tambm. Muito. Evan ouviu toda a conversa, inclusive o suspiro que deu ao desligar o telefone. Caminhou at ela e a abraou por trs, pela cintura, puxando as coxas para ele. Problemas? Laney fez que sim, suas mechas louras roando o queixo dele. o meu pai. Ele administra uma grande empresa e as coisas esto um caos. Era exatamente o que Evan queria ouvir. Ele afastou o cabelo dela e a beijou na nuca. Que tipo de caos? Ah, isto bom. Ela relaxou o corpo nos ombros dele, encaixando-se confortavelmente antes de explicar. Ele est perdendo dinheiro. um problema atrs do outro: incndios, falhas mecnicas, roubos e todo tipo de coisa. Agora a presso sobre ele alta. Quer pessoas confiveis a seu lado. No caso, eu disse, calma. Prossiga falou Evan. Alivie-se do peso, querida. Continuava mordiscando seu pescoo, beijando a pele macia logo acima dos ombros. 12

Acho que ele realmente precisa de mim. Est ficando velho e o estresse est cobrando seu preo. No o mesmo desde que minha me morreu, h cinco anos. Foi um golpe duro para todos ns. compreensvel disse Ty, pensando na prpria me e na forma brutal como seu pai morrera. A lembrana daquele dia ainda o perseguia, mesmo assim Rebecca Tyler seguiu em frente, criando trs filhos sozinha. No tinham muito dinheiro naquela poca, mas agora ela vivia bem, morava na Flrida e aproveitava a aposentadoria. Brock, Trent e Evan levaram adiante a cadeia de hotis e o Tempest os transformara em multimilionrios nos primeiros quatro anos de operao. Apesar de Rebecca Tyler nunca ter pedido nada, seus filhos trataram de garantir que no ela sentisse falta de nada. Mesmo sabendo disso, Evan no conseguia se sentir muito infeliz com o fato de os hotis de Nolan Royal estarem passando por dificuldades. Como voc pode ajud-lo? Ela deu de ombros e suas ndegas se agitaram contra o corpo dele. Ty estava comeando a desejar que Elena Royal fosse outra mulher. Uma mulher com quem pudesse se relacionar depois que voltassem ao continente. No tenho certeza se posso, na verdade. Ultimamente tenho apenas contribudo para aumentar suas preocupaes, em vez de ajud-lo. Mas o que ele quer de fato que eu esteja mais presente nos negcios e alivie um pouco o peso que est sentindo. E no o que voc planeja fazer? Laney balanou a cabea. No, mas no posso partir o corao dele. No quero que a empresa quebre ou seja vendida. Meu pai trabalhou duro a vida toda. E agora me quer ao seu lado. Assim, quando ele se aposentar poder ficar tranqilo, sabendo que seu legado continuar. E o que voc quer? Ela se entusiasmou com o mesmo tipo de paixo que Ty vira antes quando ficara excitada. Tudo o que quero tirar fotos. Sou uma fotojornalista. Vendi alguns de meus trabalhos para revistas e quero continuar a fazer isso. Mas papai acha que um passatempo. No se interessa por nada do que fao fora do trabalho. Ele no leva meu trabalho a srio. Laney deu de ombros, desesperanosa. Sou tudo o que ele tem. Ela se virou, abraando-o e fixando os belos olhos nele. Ty, obrigada por me escutar, mas falar sobre o meu pai agora no exatamente o que quero. Meu Deus, como ele poderia resistir quela tentao? Pegando-a pela cintura, Evan a puxou para perto; aspirando a luz do sol em seus cabelos e sussurrando em seu ouvido: Tenho algumas idias de como diverti-la. Ela passou os dedos por sua barba crescida. Divirta-me. Evan apalpou-lhe as ndegas, trazendo-a para si e lhe dando um beijo longo e preguioso. Por ora, Ty descobrira o que desejava. Eram verdadeiros os rumores de que os hotis de Nolan Royal passavam por srios problemas. E isso significava um obstculo a menos quando Evan agisse para tentar compr-los. Satisfeito com a informao que acabara de adquirir, passou o resto da manh distraindo Laney Royal e apreciando cada minuto da diverso. MAIS TARDE naquela manh, fizeram um passeio despreocupado pela praia, flertando com as ondas e um com o outro, brincando na gua e se expondo ao sol 13

at que seus estmagos acusassem fome. Ento Ty levou Laney at o seu chal, do outro lado do Wind Breeze. Era certamente o maior que o hotel tinha a oferecer. Comeram o almoo preparado pelo resort na varanda e depois se banharam na jacuzzi. tarde, Laney tomou sol. Ty passou o protetor pelo corpo dela, suas mos percorrendo certos lugares que o sol jamais alcanaria. Duas horas mais tarde, ela precisou tirar o creme e Evan ofereceu seu chuveiro. Laney entrou no enorme banheiro, revestido de mrmore do cho ao teto. A rea do chuveiro tomava sozinha metade do cmodo. A gua jorrava de todos os lados. Sem que ela pudesse perceber, Ty entrou no chuveiro, tendo em mente uma nica coisa. Que acha do encanamento aqui? perguntou com uma expresso inocente ao aproximar-se, nu. Algo que Laney aprendera era que no havia nada de inocente em Ty, o homem misterioso. Conhecia todos os movimentos certos e Laney adorava absorver todo aquele vasto conhecimento. Ela o apanhou por baixo da cintura, preenchendo inteiramente a mo com a firmeza dele e retornou o olhar inocente enquanto sete jatos d'gua os molhavam. Parece que deixei tudo certinho aqui, no acha? Moveu a mo para cima e para baixo e Ty murmurou, o som ecoando pelo mrmore italiano. Querida, uhm, sim. Voc apertou corretamente todos os botes. Laney adorava o senso de humor de Ty, porque se lembrava de que tambm tinha um. Quando ele a encostou contra o mrmore frio da parede do banheiro, contudo, todo o humor desapareceu. Ty tinha aquela expresso nos olhos e Laney sabia que fariam amor mais uma vez. Das formas mais deliciosas. Passaram o resto da tarde no quarto de Ty, cochilando em sua cama, comendo pizza fornecida pelo servio de quarto e bebendo cerveja. Laney venceu Ty no buraco por cinco partidas a duas e, para sua alegria, percebeu que ele no gostava de perder. noite, passearam pela praia luz da lua e tomaram banho de piscina. Laney falou um pouco mais sobre o dilema que enfrentava com relao ao pai. Apesar de ter cuidado para no revelar sua identidade, achou que abrir-se com Ty era fcil. Ele escutava bastante e no fazia muitas perguntas, nem opinava. Quem imaginaria que o belo desconhecido no se importaria de escutar sobre seu amor pelo fotojornalismo e sobre o pouco interesse que tinha pelos negcios do pai? Voltaram cama no quarto de Ty e fizeram um amor lento e vibrante. Com o corpo satisfeito e a mente clara, Laney sentia poder seguir em frente e deixar as dores para trs. Nunca tivera um caso passageiro antes e provavelmente no teria outro, mas Ty era tudo aquilo de que precisava quando estava precisando. Alm disso, que caso passageiro poderia se comparar quele? Encontrara o homem perfeito para ajud-la a se livrar da decepo amorosa. Apenas uma pequena parte dela desejava algo mais com Ty. Ou talvez passar um pouco mais de tempo com ele antes de dizer adeus. Mas seu vo estava marcado para a noite do dia seguinte. Pela manh, Ty a acordou cedo e, beijando-a rapidamente, disse: Vista-se. E traga algumas peas de roupa com voc. No se esquea da cmera. Confusa ainda do sono, Laney perguntou: Por qu? Aonde vamos? Para a casa do sol. Ty lhe deu um tapinha nas ndegas e um puxo de brincadeira em seu cabelo. Vamos, querida. Levante. s 9h, Laney se achava vinte quilmetros acima do nvel do mar, no topo da cratera Haleakala, completamente assombrada com a paisagem diante dela. Tirou 14

vrias fotografias da cratera de dois milhes de anos, parecida com as da lua e arredores, antes de descer a montanha de bicicleta, uma experincia que Ty insistiu que ela tivesse antes de deixar a ilha. Ele estava certo. Usando capacete e proteo externa para proteger-se do frio, desceram novecentos metros a cratera do vulco em bicicletas robustas, percorrendo 16 quilmetros e parando apenas nos mirantes, para que Laney tirasse algumas belas fotografias. De um destes mirantes se podiam avistar todas as cinco ilhas. Isto incrvel, Ty. Nunca estive aqui. Achei que gostaria. A paisagem impressionante disse, beijando-a na ponta do nariz. E a vista de onde estou no nem um pouco pior. Foi ento que Laney tirou uma fotografia de Ty segurando o capacete e vestindo uma esquisita malha alaranjada. Mas eram os olhos dele que ela queria mesmo captar. Tenho que concordar disse ela, antes de colocar o capacete de volta. Depois de ter abandonado Justin no altar, Laney tirara apenas fotos que no exigiam esforo ou pesquisa, seu corao muito partido e sua autoconfiana muito abalada para tanto. Mas isto... Esta descoberta realizara todos os seus sonhos. Ela sabia que fizera timas fotos e que precisava agradecer a Ty por isso. Ao voltarem ao Wind Breeze, Laney percebeu que aquelas seriam suas ltimas horas com ele. Laney no queria perder tempo jogando conversa fora. Ao perceber o brilho nos olhos de Ty, ela soube que ele estava pensando o mesmo. Jogaram-se na cama apressadamente. Bocas famintas, corpos ardentes e carcias frenticas os deixaram ofegantes. Ty a levou a um clmax instantneo, de to bem que conhecia o corpo dela. Depois Laney lhe retribuiu, tomando-o com a boca e levando-o ao limite. Ty ento retomou controle, colocando-a de costas, pondo suas pernas nos ombros dele e levando ambos a uma rpida e furiosa satisfao em questo de segundos. Na segunda vez, o amor foi lento e prolongado como um ltimo adeus. Ty foi cuidadoso, dando-lhe o tempo necessrio para que Laney acertar as contas com o final de semana que passaram juntos. Seus beijos foram longos e lentos e ele acariciou seu corpo com sutileza, como se fosse um tesouro. Laney estava certa de que jamais conhecera um amante melhor. Ty a arrepiava, a excitava, a fazia gargalhar. Mas no a fazia chorar, disse a si mesma. Ao se envolver neste caso, ela sabia que no havia futuro para eles. No havia espao em seu corao nem mesmo para tentar passar por aquilo de novo. Graas a Justin Overton, ela no conseguiria colocar f num relacionamento por um bom tempo. Talvez para sempre. Ento, quando Ty se sentou, olhando para o relgio, percebendo a hora e oferecendo uma carona para o aeroporto. Laney recusou o convite. Deram-se adeus ali mesmo. Ty lhe deu um beijo sonoro nos lbios e, fitando-a com lamento nos olhos, disse algo bastante misterioso, como o homem misterioso que sempre fora. Voc foi uma grande surpresa para mim, querida. Deixou-a sentada na cama, segurando um lenol de seda sobre o peito, cabelo desarrumado e caindo sobre o rosto, pensando no significado daquelas palavras.

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CAPTULO TRS
UM ms depois, Laney ajoelhava-se para pr cravos na sepultura do pai. Ele sempre gostara das flores simples, tradicionais, vigorosas e acesas, um boto que florescesse por muito tempo. Nolan Royal acreditava em longevidade e em manter seu hotel de renome no topo do ranking, apesar do crescimento das novas cadeias. Ele construra um imprio de prestgio com base nesta premissa. Agora o homem morrera, mas o imprio continuava vivo. Lgrimas escorreram dos olhos de Laney ao tocar a grama fresca plantada sobre seu lugar de descanso, como se o gesto de afeto de alguma maneira fosse traz-lo para mais perto dela. Ah, papai... sussurrou. Desculpe-me. Nunca superara a culpa das ltimas semanas por no ter sido mais forte, por no ter sido a pessoa que ele queria que fosse, por no t-lo ajudado mais quando parecia precisar. Quando Laney voltara para casa depois da longa estadia na ilha, ele ficara aliviado ao v-la. Estivera lidando, com a tenso e a presso dos prejuzos nos negcios sem ela, confiando no seu brao direito, a nica pessoa a quem confiava informaes confidenciais, Preston Malloy. Pouco antes do inferno, ela prometera ao pai que trabalharia duro para ajudar a recolocar as coisas no lugar. Os hotis haviam sido assolados por uma onda de azar ou, pior, intencionalmente sabotados. Seu pai estava perplexo, furioso e frustrado com o fato de tantas coisas darem errado em to pouco tempo. Em meses, muitos hotis Royal ao longo do continente enfrentaram problemas, de um jeito ou de outro. "No se preocupe, papai. No vou desapont-lo de novo", Laney fez o juramento de mente e esprito. Era a nica beneficiria das possesses do grupo Royal e agora tudo cara sobre ela. Assegurara ao pai que manteria os hotis em pleno vigor e faria isso. Tomarei conta de tudo agora prometeu, fitando a placa de bronze do tmulo, que ficava ao lado do de sua me, numa seo particular do cemitrio. Imaginei que a encontraria aqui. Preston Malloy surgiu por trs dela. Laney se ergueu para encar-lo. O que houve? perguntou. Outro problema com o Royal? Preston a abraou, puxando-a para perto. Hoje, no, Elena. Apesar da intimidade que desenvolveram ao longo dos anos, Laney jamais permitira que Preston ou qualquer outra pessoa alm da me, do pai e da melhor amiga a chamassem de Laney. Ainda assim, contara o apelido a outra pessoa, numa praia ensolarada, numa ilha, numa poca da vida em que realmente estava precisando de um amigo. Agora aqueles momentos especiais pareciam ter acontecido h milnios. Vim apenas para me certificar de que voc est bem. Ficarei bem. Voc veio aqui diariamente desde o enterro, cinco dias atrs. Eu sei. Preciso manter contato. Quero que meu pai saiba que estou aqui. Ele sabe. No gostaria de v-la se culpando por no ter estado com ele quando morreu. Ns j conversamos sobre isso. Preston sorriu. Era dez anos mais velho do que ela, mas se transformara em seu porto seguro ultimamente, controlando os negcios e coordenando os preparativos para o funeral. No de admirar que seu pai valorizasse as qualidades de Preston e 16

sua amizade. Laney agradecia a Deus que seu pai tivesse Preston como assistente executivo. Agora ele se encarregara de outra tarefa rdua: cuidar de uma filha em luto. Laney sempre suspeitara do desejo do pai de que ficassem juntos, mas, apesar de terem jantado a ss diversas vezes, nada surgira nesse sentido. Gostaria de ter podido estar l para segurar a mo dele nos ltimos instantes. Laney balanou a cabea, a dor se espalhando ao pensar que deixara o pai morrer desacompanhado. Mais tarde contaram a Laney que seu pai tivera um pssimo dia, com sua agenda cheia de reunies naquela tarde. Muitos acreditavam que algo ou algum o chateara a ponto de causar o infarto. Ele no conseguiu chegar vivo ao hospital. Pesar e culpa encheram-na de desespero. Laney no fora trabalhar naquele dia ou nos dias anteriores. Desde que chegara de Maui, trabalhara distraidamente ao lado do pai e pela primeira vez compreendeu as dificuldades que a empresa enfrentava. Seu pai no lidara bem com os problemas, suspeitando haver algo por trs dos contratempos sbitos e inesperados. Ao perceber o estresse no rosto do pai, Laney lhe prometera que descobririam o que causara os azares que arranharam a reputao do Royal. Laney trabalhou dia e noite ao longo de trs semanas e comeara a seguir uma boa pista, at que desmaiou de cansao. Ela recusou ateno mdica, pensando que as horas trabalhadas e a falta de apetite haviam contribudo para o desmaio. Durante o resto do dia, Laney ficou em casa. Ela achava que se sentiria melhor depois do descanso, mas a fraqueza e a fadiga permaneceram. O pai insistira para que no voltasse ao trabalho at que se sentisse melhor. Trs dias depois, Nolan Royal sofreria o ataque cardaco, sentado a sua mesa, e morreria instantaneamente. Preston apertou os ombros dela. Ele sempre soube que voc o amava, Elena. No se preocupe. Ele tinha muito orgulho de voc. Tinha? Laney no estava certa de que fora sempre assim. Olhando para a sepultura, ela secou as lgrimas com um leno. Espero que sim. Sabe do que ele gostaria agora? Ela fez que no, a dor a impedindo de pensar no que quer que fosse. Gostaria que voc batalhasse pela empresa. Gostaria que voc reerguesse os hotis Royal. Laney suspirou com grande pesar. Devia aquilo ao pai. Colocaria de lado seus prprios interesses para honrar o juramento feito a ele. Tambm quero isso, Preston. Mas no sei se posso fazer tudo sozinha. Ele sorriu e beijou seu rosto. No ser preciso. Pode contar comigo. LANEY DESLIGOU O telefone lentamente, a cabea doente e o corpo tenso. Fitou os documentos sobre a mesa do pai falecido que era a sua mesa agora na sede empresarial do grupo, colada ao The Royal Beverly Hills. Sentada na gigantesca cadeira giratria de couro estofado, sentia-se pequena, diminuta. O pai era um homem grande, com mais de 1,80 metro e o corpo de um jogador de futebol americano. Gostava de coisas espaosas. Sua cadeira, sua mesa, sua sala, seus sonhos eram todos grandes. Ela massageou a testa e esticou o pescoo, fazendo crculos com a cabea para se livrar dos ns de tenso. Um problema de informtica em San Diego murmurou, fechando os olhos. Todo o sistema de reservas caiu durante metade do dia, provocando ao Royal perdas excessivas em futuros lucros no vero. Que mais agora? sussurrou, dobrando a cabea contra o conforto da cadeira acolchoada. 17

Quando Preston entrou na sala, sentiu-se um pouco melhor. Sua dedicao nas ltimas semanas era um presente de Deus. E, cumprindo a palavra dada diante da sepultura de seu pai, ele estivera sempre ao lado dela, ajudando-a de todas as maneiras possveis. Est na hora de fechar? perguntou Elena. Preston sorriu, olhando para o relgio, acompanhando a brincadeira. O dia mal comeara. Raios de sol se infiltravam na sala da cobertura, trazendo o calor da manh, que prenunciava um dia mido de julho pela frente. Pode ser. Voc quem manda. Permitindo-se mais um instante de relaxamento, ela se inclinou para a frente na cadeira, apoiando os braos na mesa. Nem parece disse Elena, no exatamente sorrindo. Andava estressada e cansada, mas dizia a si mesma que tudo fazia parte do pesar pela perda. Tenho reunies o dia todo, poderia contar com sua ajuda. Vestindo um terno leve que se adequava perfeitamente a suas formas e realavam seus olhos azuis, Preston era um smbolo de competncia e eficincia. Ouvi falar do problema nos computadores de San Diego. Acho que preciso chec-lo pessoalmente hoje. Planejava estar de volta amanh pela manh. Laney se encolheu por dentro. Sempre que Preston estava fora do escritrio, precisava tomar decises sozinha. T-lo ali para avaliar idias e solues davam-na a confiana de que precisava. Apesar de ter trabalhado para o Royal antes, durante e depois da faculdade, Laney jamais tivera um papel realmente importante nos negcios. De repente, ela se via com as mos no VOlante. Se acha que necessrio... Acho. Precisamos descobrir o que causou o problema e garantirmos que no ocorra novamente. So s dois dias, mas se preferir que eu no v... No, no. Voc deve ir. Cuidarei da fortaleza. Preston fez que sim. Tudo bem, mas jante comigo amanh noite. Voc parece estar precisando de uma folga. Jantar? Laney hesitou. Ele fora bastante explcito em seu desejo de ter um encontro a ss anos atrs e ela no queria encorajar nada de novo. A ltima coisa de que precisava no momento era complicar a vida ainda mais. No tenho comido muito ultimamente, Preston. Ele lhe lanou um sorriso afetuoso e encorajador. Seu pai no gostaria que ficasse tanto tempo sozinha. Alm disso, meu dever fazer voc comer alguma coisa. Voc nos deixou assustados quando desmaiou naquele dia. No vou desmaiar de novo. Exato. Porque ns vamos comer uma tima refeio amanh noite, em paz, e passarei a voc as informaes que descobrir na viagem. Tudo bem concordou Laney. Estava sendo ridcula. Preston se preocupava apenas com seu bem estar e tinham de passar horas juntos, muitas vezes, at Laney sentir-se mais confiante quanto ao seu papel na empresa. Ligue-me amanh, quando chegar. Ligarei disse ele, satisfeito. Agora vou embora. Voc sabe como me achar se precisar de qualquer coisa. Laney o observou sair, fechando a porta. Quando seu celular tocou, olhou para o nmero e atendeu imediatamente. Julia, graas a Deus. Preciso de minha melhor amiga agora mesmo. Ah, Laney, pressenti isso. No nos falamos muito esta semana. Como voc est? Ainda sem comer? No consigo. Tem algo de errado com o meu estmago. Culpa do estresse, tenho certeza. E, acredite, d para cortar a tenso com uma faca por aqui. Os empregados no esto exatamente felizes por me verem tomar o lugar deixado 18

pelo meu pai. A maioria pensa saber mais do que eu. E quer saber? Devem saber mesmo. Julia riu, a mesma risada de menina da poca em que estudaram juntas numa escola particular. No, no sabem. Apenas estavam acostumados a receber ordens de seu pai. No os deixe control-la. Muitos j trabalhavam aqui quando eu vinha vender chocolates para levantar recursos para projetos da escola. difcil conseguir o respeito deles. Provarei a eles que sei o que estou fazendo. Apenas levar algum tempo. Laney torcia para que isso acontecesse. Ela se formara em administrao e tinha uma boa base, mas tomara o controle de modo muito repentino, ao mesmo tempo em que cicatrizavam as feridas do relacionamento desfeito e da morte do pai. E, no entanto, era a pessoa a quem todos se dirigiam. A ltima palavra era a dela. Eu estou administrando, Julia. Sei que est. Seu pai ficaria orgulhoso. Laney deu um suspirou de alvio. Obrigada, querida. Voc sempre sabe como me animar. Ainda tenho uma ou duas palavras animadoras de reserva. Nossos dias de universidade no esto to longe assim. Uma imagem das duas na faculdade, torcendo pelos Trojans, surgiu como um claro na mente de Laney. Ambas tinham uma queda por um defensor do time universitrio. Ento, deixe-me lev-la para almoar hoje. Laney resmungou. A meno de comida fez seu estmago embrulhar. Por que todo mundo est tentando me fazer comer? Porque estamos preocupados com voc. Passei tempo suficiente em sua casa nos ltimos dias para ver o que voc tem comido, o que praticamente nada. Tem certeza de que est bem? Eu... estou... bem. Conheo esse tom, melhor amiga. Voc no est bem. este terremoto em minha vida. De verdade, agradeo o convite, mas no tenho almoado nos ltimos dias. Laney no admitia que talvez algo pior estivesse se passando com ela. No queria assustar a melhor amiga. Suas suspeitas eram infundadas at o momento. Passara por uma montanha de dor e transtorno recentemente. Devia ser essa a razo de no se sentir em paz com ela mesma. Tudo bem, ento, mas a levarei para almoar ainda esta semana. Voc precisa sair desse escritrio, parar de pensar em negcios. Iremos at a praia e comeremos em paz, relaxadas. Parece timo respondeu Laney com sinceridade. Julia era a nica pessoa que realmente a entendia. Passar o tempo com ela sempre a ajudava a esquecer seus problemas. Mal posso esperar disse, desligando o telefone e se sentindo bem melhor. UMA HORA mais tarde, Laney retirou os olhos da pilha de relatrios sobre a mesa quando ouviu algum bater na porta da sala. Antes que pudesse reagir, a porta se abriu e um homem entrou. Laney se levantou imediatamente, surpresa. Oi, Laney. Ty? O homem misterioso estava ali, em sua sala? Laney engoliu em seco e arregalou os olhos sem acreditar no que via. Aquela voz grave e sensual remetia a noites romnticas de sexo ardente. A primeira coisa em que ela pensou foi que Ty estava lindo. A segunda coisa foi que estava feliz em v-lo. No esquecera os dias gloriosos que passaram juntos no ms anterior. Sozinha noite, em sua casa de Brentwood, pegava-se pensando nele e sorria com a lembrana do caso quente, agitado e curto que tiveram. Jamais fora to espontnea ou desinibida quanto fora 19

com ele. Ty a ajudara a atravessar um momento muito negro de sua vida. Ty. Laney ficou olhando para ele, que vestia um terno preto com o colarinho aberto. Lembrava de ter mordiscado aquele pescoo e de receber toda a sua ateno. Ela no pde evitar um largo sorriso. O que voc faz aqui? Vim v-la. Mas como sabia onde me encontrar? Ele sorriu ao se aproximar. Laney saiu de trs da mesa e deu alguns passos na direo de Ty, seu corao batendo acelerado. Olhou-o nos olhos. E ele retribuiu o olhar. O brilho estava ali, aquele mesmo brilho que a fazia pensar que Ty gostava do que via. Explicarei depois. Como voc est? Eu... estou... abismada, na verdade. Nunca pensei que veria voc novamente. Com um aceno de cabea, Ty se aproximou, pegando-a pela mo. Aquele gesto criou um formigamento que subiu pelo brao dela. Fechando os dedos ao redor dos dela, Ty a puxou para perto, beijando-a suavemente nos lbios. Laney reagiu imediatamente, saboreando aqueles lbios quentes e aquele odor familiar que tinha o poder de acend-la. Beijou-o de volta com uma entrega completa e ficou ofegante quando suas bocas se separaram. Quando Ty a olhou nos olhos, porm, sua expresso estava marcada pelo arrependimento. No tinha em mente fazer isso. Soube de seu pai. Laney franziu a testa. Voc conhece meu pai? Como? Peo desculpas, Elena. Sua secretria irrompeu na sala. Afastei-me da mesa por um momento e... No, no. Tudo bem, Ally. Laney desviou os olhos de Ty para dar uma ordem secretria. Segure minhas ligaes. E, por favor, avise que chegarei um pouco atrasada para o compromisso das dez. Mas seu compromisso das lOh com ele disse Ally, lanando um olhar para Ty, confusa. No seja boba disse Elena. Ele no tem um... Ento ela foi at sua agenda na mesa para olhar. Sabia sobre a reunio das lOh e a Julia. Vira o nome agendado e sentira um frio na barriga. Diga a Evan Tyler que espere. Gostaria de poder faz-lo esperar at mofar. Era uma pedra no sapato dos Royal e contribura para o estresse do pai nos ltimos meses ao revelar o desejo de comprar a empresa. Quando descobriu que aquele era o ltimo compromisso na agenda do pai antes do ataque cardaco, Laney percebera que teria de encar-lo um dia. O dia era hoje. Ela quis ter pedido a Preston que ficasse para a reunio. Laney suspeitava que Evan Tyler fora o homem que importunou seu pai a ponto de causar-lhe um infarto. Por sorte, a reunio seria adiada com a entrada de Ty na sala. Ah... Elena? Que foi, Ally? Eu explico. Ty se virou para encarar a secretria. Pode voltar para sua mesa agora, Ally. A srta. Royal no precisa de voc no momento. Ally olhou por sobre os ombros de Ty, seus olhos abertos em profunda preocupao. Pode... ir disse Laney, tentando aliviar o desespero de Ally, mas Ty pusera a secretria para fora da sala. Laney jamais ouvira aquele tom de voz vindo de Ty antes, tampouco seu jeito autoritrio. Ty? Ento percebeu. Foi como se um raio a atingisse, ou melhor, um raio havaiano. Ty... Tyler? Ty, o homem misterioso, era, claro, Evan Tyler. Era a mesma pessoa! Laney fechou os olhos, sentindo o pnico se aproximar. 20

Ah, no! Diga que no verdade. Abriu os olhos. Ty a encarava. Sou seu compromisso das lOh, querida. Laney recuou, balanando a cabea, corpo trmulo. Querida repetiu, abismada. Querida? Voc est brincando? Voc Evan Tyler! Voc... voc... Ah, meu Deus! Ele apenas se deixou ficar ali, observando a surpresa dela. Elena tremeu com tanta violncia que precisou apoiar-se na mesa, mas desistiu de tentar ficar em p, pois suas pernas pareciam derreter. Laney se jogou na cadeira, usando a mesa como uma barreira contra Evan Tyler, o homem responsvel pelo ataque cardaco do pai. Estava certa disso agora. Seu canalha sem corao. Laney, escute... Voc se aproveitou de mim. Da minha situao. E eu ca como um patinho nas suas mos, no foi? medida que o choque se dissipava, a fria ganhava corpo. Levada pela ira, Laney se levantou da cadeira, recusando-se a se submeter ao canalha por mais um segundo que fosse. Ela o fitou de cabea erguida. Voc me usou da maneira mais deplorvel! Usou-me, no usou? Fale a verdade, se capaz. Sabia quem eu era o tempo todo l no Wind Breeze, no sabia? Os lbios de Evan Tyler se estreitaram, apertados: Sabia. Laney teve vontade de atirar nele o vaso Waterford que possua sobre a mesa. Queria lev-lo a nocaute e arrast-lo da sala pela dor que a fizera passar. Todo o seu corpo ardia com a humilhao. Fora enganada, trapaceada por um insensvel, um pilantra esnobe. E o que mais sentia, alm do fato de haver dormido com o inimigo, era ele ter destrudo a nica lembrana boa a que podia se segurar durante o perodo de recuperao pela perda do pai. Desgraado. Ouvi falar de seus mtodos brutais, mas isso que voc fez tem que entrar para o livro dos recordes. Evan Tyler no discutiu. Tampouco se desculpou. Vim aqui para dar meus psames. Laney apertou a barriga, controlando a fria por um momento. Voc sabe que foi a ltima pessoa a ver meu pai vivo. Isso questionvel, Laney. Voc provocou o ataque cardaco dele! De jeito nenhum. Quando sa desta sala ele estava sorrindo. Dispensou-me em cerca de dez minutos e estava feliz por ter feito isso. Voc est mentindo. No tente negar. Voc contou a ele que dormimos juntos, no foi? Voc queria comprar o hotel e estava disposto a tudo. Faria o que fosse para conseguir seu objetivo. Seu pai no era um santo, Laney. Ele me trapaceou num negcio pelo qual eu vinha batalhando por dois anos. No me sentia exatamente simptico com relao aos Royal quando a vi no bar do Wind Breeze, bebendo para esquecer a dor. J que voc no me reconheceu, eu pensei, ah, dane-se. Voc era bonita, estava sozinha e me olhava como se eu fosse o ltimo homem do planeta. Vejo que voc modesto tambm. Laney fechou os olhos para afastar aquela lembrana vivida. Era verdade. Ela devia ter parecido uma ovelha perdida do bando, esperando para ser comida pelo lobo mau, e Evan Tyler surgiu para mat-la. Ah, como fora tola. Ele ignorou o deboche. Meu plano original era jogar na cara de Nolan que estivemos juntos na ilha. Mas no, ele nunca chegou a saber. No contei a ele. 21

E voc acha que acredito em voc? verdade. Ty permanecia firme. Voc queria acabar com ele. Despertar o inimigo. Certo? Ento, se est dizendo a verdade, o que no acredito, o que o teria feito mudar de idia? Evan a olhou nos olhos. Depois, olhou para sua boca. Antes, aquele olhar quente a teria deixado em brasa. Mas agora tudo o que Laney sentia era desprezo. Voc. Voc me fez mudar de idia. Ela fez que no. Jamais acreditarei em voc. Ty no tentou convenc-la do contrrio. Estou no ramo hoteleiro. Sabia dos problemas no Royal. Qualquer um que fizesse uma pesquisa saberia que os hotis estavam enfrentando problemas. Mas isso no impediu que voc me fizesse perguntas. Voc deu as informaes por vontade prpria. Voc me seduziu para consegui-las. Os olhos negros de Evan ganharam um brilho severo. Nunca ouvi voc reclamar. Laney fechou os olhos um pouco, lutando para controlar a raiva. Voc tinha um plano. Voc me usou para conseguir informaes. Eu era a carta em sua manga, a arma que voc planejava usar contra meu pai. Escute, admito que voc apenas confirmou minhas suspeitas sobre o Royal. Mas voc no pode negar que passamos um timo tempo juntos na ilha. Laney no queria pensar sobre aquilo. Ela tinha certeza de que tudo o que Ty falava era mentira, do comeo ao fim. No consigo lembrar. Bloqueei estas lembranas. Ty ironizou a afirmao, sua boca abrindo-se num sorriso malicioso. Quem est mentindo agora? Laney se acalmou. Tomou flego e se sentou em sua cadeira, mantendo o queixo erguido, recusando-se a lhe dar mais alegria do que a que j tivera. Percebendo que sua cabea continuava a vacilar, suspirou com impacincia. O que voc quer? Evan sentou-se numa cadeira diante da mesa. Quero o que j queria. Comprar os hotis Royal. No. Fim da reunio. Pode ir embora. Voc no foi feita para gerenciar esta empresa. No me diga o que posso ou no fazer, sr. Tyler. Droga, Laney. J a vi nua meia dzia de vezes. Chame-me Evan. Laney respirou fundo e franziu a testa. Muita gentileza sua me lembrar disso. Mas no faz diferena. Jamais venderei a empresa. Ela passa por dificuldades, Laney. Voc sabe e eu sei. Seu pai no conseguiria salv-la e duvido que voc chegue perto disso. No nada pessoal. um fato, ponto disse Ty, sem se mover, os olhos focados nos dela. Laney o encarava duramente, sem pensar no belo rosto e na verdade do que Ty lhe dizia. No seja tola, Laney. Os hotis esto perdendo dinheiro. Vo falir se voc no fizer nada rapidamente. Estou oferecendo uma maneira de salv-los. Minha resposta no. Evan abanou a cabea como se ela fosse uma garotinha na escola que no conseguia entender um simples problema matemtico. Deixo a proposta em cima da mesa. Voltarei. Ty foi at a porta e se virou para olh-la nos olhos. E que sirva de registro: lembro-me de tudo o que aconteceu na ilha.

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CAPTULO QUATRO
LANEY observava Julia atracar-se com uma pilha de batatas fritas e devor-las uma a uma, sem piscar. Estavam sentadas numa caf beira-mar numa tarde de sbado. Estmago apertado, Laney olhava para o sanduche vegetariano e se perguntava se conseguiria com-lo. Voc no deu uma mordida ainda, Laney. Julia pegou seu lanche cheio de queijo cheddar derretido e comeu-o todo. E eu j terminei. Era de pensar que estava comendo por dois. Ela riu. Eu e voc. Laney fechou os olhos por um momento e colocou a mo sobre o estmago. No, voc no estava comendo por dois. Eu estava. Olhou para a amiga tentando sorrir. O rosto de Julia empalideceu. Ela colocou de volta na mesa a Coca-Cola Diet que estava prestes a beber. O... qu? Laney empurrou o prato de lado. Acho que estou grvida, Jules. Julia tentou esconder a expresso de espanto. Inclinando-se para a frente, ela falou com a voz baixa: Voc acha que est grvida, mas no tem certeza? Estou com todos os sintomas. Nunca me senti assim antes. Nem mesmo quando fugi do casamento e de Justin. O enjo, a falta de apetite e, ainda, o fato de que estou atrasada. Mas eu pensei que voc e Justin haviam decidido, ahn, abster-se antes do casamento. Voc vai dizer a ele? Laney balanou a cabea. Odiava pensar em Justin. No tivera relaes sexuais com ele nas semanas que antecederam o casamento. Estava to ocupada com os preparativos, com o planejamento do casamento e em passar tempo com as madrinhas que ela e Justin decidiram passar as ltimas semanas antes da cerimnia afastados. Agora Laney poderia acrescentar Evan Tyler lista dos homens que preferia esquecer. Os dois homens a enganaram. Ela tomou um anticido: algo que ajudava a passar o enjo e outras emoes tremulantes. Diria, se o beb fosse dele. Desta fez a pobre da Julia no conseguiu esconder o espanto. Suas sobrancelhas castanho-avermelhadas se arquearam, fazendo quatro linhas irregulares surgirem em sua testa. Linhas que ela costumava evitar de todas as maneiras. Julia abriu a boca, mas nenhuma palavra saiu dela. Temo que a situao seja bem ruim. Ento Laney contou amiga toda a histria sobre o tempo que passou no Wind Breeze Resort e sobre o homem misterioso que acabara por descobrir ser um canalha, concorrente do pai. Ela contou tudo. Uma amizade de longa data exigia que tudo fosse dito em detalhes. Minha nossa. Julia lanou a vista para o mar, tentando achar algo positivo para dizer, pensou Laney. Mas ambas sabiam que o caso no tinha esperana. Eu sei. Acredite, estou to chocada quanto voc. Ns nos protegemos. Ento, o que aconteceu? Quer dizer, como pode ter acontecido? Bem, houve uma nica vez, no chuveiro... e, droga, a gente teve muito cuidado das outras vezes. Julia se afundou ainda mais no assento de costas alto, os braos apoiados na cadeira. Este sempre fora o caf beira-mar preferido delas. Quando pequenas, costumavam recostar-se e imaginar serem rainhas de uma ilha comendo 23

fartamente, tomando bebidas exticas, com o mundo a seus ps e compartilhavam seus segredos mais ntimos. Agora Laney estava feliz por poder confiar em Julia. Aquela parte de sua vida no mudara. Por que voc no me contou isso assim que voltou de Maui? No sei. Ela inclinou levemente a cabea. Desculpe. Mas que com tudo acontecendo ao mesmo tempo no Royal e depois, com a morte do meu pai, no consegui falar. Parecia algo trivial... e egosta. O tempo que passara com Ty, o homem misterioso, no fora nada trivial. Fora glorioso. Mas no real nada fora verdadeiro. Ningum jamais dir que voc egosta, Laney. Voc queria se apegar quelas lembranas e, depois do que passou com Justin, posso entender. Ento, o que voc est pensando em fazer agora? Nada. No vou fazer nada. Julia fechou os olhos. Tudo bem. No posso me preocupar com isso agora, tenho que administrar uma empresa. Tenho que me manter focada. No posso deixar... Voc pode ter um beb com que se preocupar, querida. E isso importante tambm. Eu sei. Tomarei conta do beb. Laney deu um tapinha na barriga com mo protetora. Se estivesse grvida, no abandonaria a nova vida que crescia dentro dela. A criana era inocente e receberia todo o amor que ela pudesse dar. J decidi. Amarei esta criana. Acredite. Sempre quis ter filhos. Ah, sei que vai. No h a menor dvida quanto a isso, mas... e o pai? Realmente no suporto pensar nele. Foi ele provavelmente quem levou meu pai a ter o ataque cardaco. to insensvel quanto se pode ser. Lidarei com ele mais tarde, quando a situao me forar a tomar uma deciso. Julia concordou com a cabea. Felizmente, tinha o apoio da melhor amiga nesse ponto. At agora, ningum sabe de nada, alm de ns duas. E quero que permanea assim. Os lbios de Julia se torceram ao pegar a mo de Laney. Laney, o que fazemos sempre. Guardar os segredos uma da outra. Mas, quando for o momento, vou preparar para voc o maior ch-de-beb. Promete que deixa? Prometo. Laney se recostou na cadeira, fechando os olhos e agradecendo aos cus por existirem melhores amigas. MAIS TARDE, naquela mesma semana, Laney esfregava a testa marcada pela tenso quando Preston Malloy entrou na sala. Preston, por favor, feche a porta. Esperou at que ele se sentasse para lhe dar a notcia. Acabo de saber que houve uma inundao no The Royal Phoenix. Qual a gravidade da situao? perguntou ele, com uma calma que Laney desejava possuir em sua catica vida. Preston tinha boa cabea para os negcios e se transformava em seu salva-vidas nos momentos em que as guas se agitavam. Durante o jantar deles na outra noite, afirmara que o problema nos computadores do hotel de San Diego no voltaria a ocorrer. Tomara caras medidas adicionais para que passassem a ter um sistema de apoio para as reservas em todos os hotis. Laney aprovara a requisio imediatamente. Bem ruim. Todo o primeiro andar acabara de passar por reformas. Mveis e carpetes novos foram estragados. Voc deve se preparar para enfrentar uma batalha. A empresa de seguros no est muito feliz com todas as reclamaes que registramos este ano. O gerente do Phoenix diz que foi o rompimento de um cano 24

defeituoso. tudo o que sei at o momento. Tudo bem, darei uma olhada. Teremos trabalho duro para pr o lobby e a recepo funcionando novamente. Voc sabe como meu pai tinha orgulho daquele lobby principal. Encomendou pessoalmente esculturas e obras de arte para combinar com o ambiente. Estou rezando para que nenhum objeto artstico tenha sido destrudo. Preston se levantou. No se preocupe, Elena. Vou tomar conta de tudo. Voc vai estar por aqui tarde? Laney suspirou. No, tenho hora marcada com... bem, algo que no posso perder. Acredite, no o deixaria lidar com essa baguna sozinho se no fosse muito importante. Preston sorriu. Vou ajeitar tudo. Pode contar comigo. Eu conto disse, com sinceridade. Mas me ligue se souber algo mais sobre o Phoenix, sim? Estarei em casa noite. Farei isso com certeza disse ele, virando-se para sair. Depois, deu meia volta para acrescentar: Achei timo nosso jantar quela noite, Elena. Eu tambm. E que sirva de registro: voc est fazendo um excelente trabalho aqui no Royal. Obrigada disse Elena, agradecida pelo apoio incondicional de Preston. Ela queria sentir a mesma coisa, mas na verdade Laney sentia como se toda a cadeia de hotis estivesse desmoronando ao redor dela. Trs horas mais tarde, o humor de Laney foi de ruim para pssimo. Visitara seu ginecologista e ele confirmara suas suspeitas: os testes de gravidez que fizera recentemente em casa no eram falsos. Estava com seis semanas de gravidez. Significava dizer que Evan Tyler era o pai da criana. Ela dirigiu pela estrada em estado de choque. Pensava estar lidando bem com aquilo e realmente esperava que a gravidez se confirmasse, mas quando o mdico anunciou que ela estava grvida, todo o impacto da situao a atingiu com uma fora avassaladora. O beb deveria nascer na primavera seguinte. O beb dela. Saber que aquilo era realidade, que daqui a oito meses estaria segurando seu prprio beb indefeso nos braos, a deixou abalada novamente. Laney estava mesmo grvida. Uma vida por uma vida, seu pai diria. Estranho como isso era verdadeiro em seu caso. Poucas semanas antes de seu pai morrer, Laney concebera a criana. E o mais estranho ainda era que Nolan Royal jamais veria a criana, porque Evan Tyler, o pai, pode tambm ter sido responsvel por sua morte. Lgrimas brotaram em seus olhos. Laney as enxugou rapidamente para clarear a vista, mas no podia fazer desaparecer a dor pela morte do pai. Sinto saudades, papai sussurrou, as mos presas ao volante. Talvez ele no tenha sido um pai perfeito. Esperava muito dela, mas tambm a amara muito. Era como se, com a morte de sua me, ele houvesse dedicado todo o amor que sentia a Laney. E esperava de Laney o mesmo tipo de devoo. O pai e a me estavam mortos agora e o despertar da conscincia de que estava sozinha no mundo, exceto por alguns parentes, trouxe uma tristeza insuportvel. Quando seu estmago nauseado resmungou com fome ela soube que no estava realmente sozinha. Um beb crescia dentro dela. Independentemente do que fosse, Laney amaria esta criana. Eles dois seriam uma famlia. Laney deixou a estrada no Sunset Boulevard e dirigiu para casa, pronta para mergulhar na banheira e depois tentar comer alguma coisa. O mdico a alertara de 25

que deveria manter mente e corpo saudveis. Precisava se alimentar. Ele lhe dera uma receita para a nusea, mas Laney odiava tomar remdio, ento no tomara ainda nenhuma plula. Tentaria livrar-se do enjo sozinha. Ela apertou o boto do controle remoto do porto e colocou o carro na garagem ao mesmo tempo em que outro carro parava entrada de sua casa. Laney saiu do carro, fechando a porta, curiosa com o carro esporte prateado que aparecera do nada. Foi at a entrada da garagem, apertando os olhos por causa do sol do final da tarde, quando um homem saiu do carro usando jeans claros e uma camisa de algodo branco de mangas enroladas. Por um segundo seu corao acelerou lembranas de passeios casuais em uma praia do Hava a tomaram. Observando com curiosidade, garganta seca e apertada, mal conseguiu dizer: Botas? Nasci no Texas. Laney fez que sim, como se aquilo fizesse todo o sentido do mundo, mas isso apenas mostrava o pouco que ela realmente sabia sobre o homem que um dia chamara de Ty. Voc me seguiu? perguntou, intrigada. No duvidaria de nada, em se tratando dele. No. Foi pura coincidncia. Duvido. No temos nada para conversar, sr. Tyler. Laney no perguntou como ele conseguira seu endereo. Um homem como Evan Tyler tinha como obter as informaes de que necessitava. Ela no aprendera isso em primeira mo? Ele entortou a boca. Sr. Tyler de novo? Ela o irritara e sentia uma satisfao infantil com isso. No permitirei que compre o Royal, ento, por favor, saia da minha propriedade. Voc precisa escutar a razo, Laney. D uma volta de carro comigo. Vamos a algum lugar calmo onde possamos conversar. Laney queria pr sua mo protetora sobre a barriga trmula, mas no ousou. E ela no pde evitar as perguntas de rotina do seu mdico sobre o pai da criana aquele dia perguntas sobre o histrico mdico que no saberia responder. Laney teria de obter aquelas respostas o quanto antes. Mais uma vez ela lutava contra as lgrimas. Evan, por favor, deixe-me em paz. Voc est agindo emocionalmente agora, mas... Claro que eu estou agindo emocionalmente. Meu pai acabou de morrer! E voc foi a ltima pessoa a v-lo vivo. Se voc acha que isso no me deixa emotiva e lamentando ter um dia colocado os olhos em voc... Ei! Acalme-se. Evan aproximou-se dela. Manteve as mos afastadas, felizmente. Se tocasse nela, Laney teria se transformado numa cachoeira de lgrimas, segundo Julia. Suas emoes estavam prximas demais do limite. Que h de errado com voc? Acabei de lhe dizer. No, algo mais. Voc est plida como um fantasma. Voc faz isso comigo. Os lbios de Evan se apertaram. Laney, que isso. No seja ridcula. No estou sendo ridcula. Quero saber exatamente o que voc disse ao meu pai naquele dia. E eu quero falar com voc a respeito dos hotis Royal. Parece que ambos 26

queremos algo. J que agora no uma boa hora para voc, jante comigo amanh e responderei a todas as suas perguntas. Laney hesitou. Seu estmago apertava. Estava finalmente com fome, o que no aconteceu com freqncia estes dias. Precisava de uma refeio sossegada e um banho de gua quente. Depois planejava cair na cama. O que no queria era ter um colapso emocional diante de Evan Tyler. No podia deix-lo v-la daquele jeito. No estava preparada para falar-lhe ainda do beb, mas precisava desesperadamente saber se estava por trs do ataque do corao sofrido por seu pai. Tudo bem. Eu me encontrarei com voc para um rpido jantar de negcios. Ele fez um sinal positivo com a cabea. Apanharei voc s 20h, amanh noite, aqui. E no usarei minhas botas. Laney o viu ir embora sentindo-se mergulhada em um mar de emoes. Flashes do homem que conhecera no Wind Breeze no paravam de infiltrar-se em seus pensamentos. Apanhara raros relances daquele homem quando ele a fitou. Desejara que fosse ao menos metade do homem que conhecera naquela ilha. Mas, na melhor das hipteses, ele era um homem de negcios frio, pronto para tomar a empresa que seu pai conseguira com trabalho duro. Bem, beb sussurrou, o estmago roncando com fome de novo. Aquele era o seu papai. EVAN ENTROU na garagem subterrnea do Tempest de Los Angeles e estacionou em seu espao particular, pensamento fixo em Laney Royal. Em vez de estar pensando em como faz-la assinar na linha pontilhada, pensava em como conseguir lev-la para a cama de novo. Havia alguma coisa surpreendente na srta. Royal. Talvez fosse apenas o desafio que ela representava para ele. Evan queria a empresa dela, mas depois de passar aquele tempo com ela, descobriu que no seria nada mal se viessem alguns benefcios paralelos com o negcio. Ela curara o tdio dele no Wind Breeze, interrompendo sua rotina de trabalho e permitindo que gozasse momentos de puro relaxamento. E quando no estavam relaxando, estavam excitados, saindo e entrando debaixo das cobertas. Arrancou a imagem de seu corpo flexvel e suave de sua cabea antes que seu pulso disparasse e a temperatura subisse. Todas as vezes que pensava nela daquele jeito, seu corpo faiscava como fio desencapado. Droga, ela no suportava v-lo. Acreditava que tinha alguma culpa na morte do pai. Evan desligou o motor, pegou a pasta, saiu do carro e bateu a porta. Entrou no elevador e subiu at seu apartamento na cobertura, com raiva por que ela estava pensando que ele irritara seu pai a ponto de ele ter um ataque cardaco. Ainda estava chateado quando abriu a porta do apartamento e foi recebido pela me e pelos dois irmos. Estavam sob a sombra da tarde, em sua varanda, com taas de champanhe nas mos. Sua me sorriu abertamente, os olhos castanhos pestanejando, enquanto seus irmos mal deram um sorriso forado. Deu uma olhada para os seus irmos, depois passou a mo pelo rosto: Incrvel o tipo de gente que o porteiro deixa entrar hoje em dia. Depois caminhou para sua me. No me referia a voc falou, piscando um olho. Curvou-se para dar-lhe um beijo. sempre bom v-la, me. Seus irmos me fizeram vir de Saint Petersburg para fazer uma surpresa para voc. Voc se esqueceu do prprio aniversrio, Evan? perguntou, com expresso quase triste. Estive ocupado, me. Pensei que tnhamos concordado em celebr-lo no prximo ms, na Flrida, quando voc completasse... No fale avisou Trent. 27

Brock foi at ele para entregar-lhe uma taa de champanhe: Voc est arriscando a prpria vida. Rebecca fez um sinal com a mo para os filhos. Ah, ih! No tenho vergonha de admitir que farei 60 anos no prximo ms e vocs sabem disso. Mas seu aniversrio hoje, Evan. Estou sabendo que voc est trabalhando duro. Estou trabalhando num negcio que vai elevar o Tempest a uma categoria inteiramente nova. Rebecca piscou e acenou com a cabea, depois se sentou numa espreguiadeira, parecendo um pouco cansada. Os trs pegaram a deixa dela e se sentaram tambm, ao seu redor. Vocs trs j me deixam muito orgulhosa. Vocs tm um negcio em pleno crescimento com o Tempest. S esperava que... No completou a frase, mas todos sabiam no que estava pensando. Evan olhou para Brock, que olhou para Trent, e nenhum deles queria olhar a me diretamente nos olhos. Trent foi o primeiro a falar: Quantos anos voc est completando hoje, Evan? Trinta e trs? Evan entortou a boca. Se voc est dizendo... Trent voc sabe que seu irmo tem 32 anos. Todos os meus filhos nasceram com dois anos de diferena. Sim, mas Ev o mais velho falou Brock, e a situao comeava a parecer com aquela de quando eram crianas e acusavam uns aos outros, apontando dedos. Sua me ergueu o copo. Para Evan, meu filho mais velho. Feliz aniversrio, querido. Brock e Trent ecoaram o desejo de feliz aniversrio e ambos ergueram as taas, tomando um gole da champanhe. Lembro do dia em que nasceu. No parece fazer tanto tempo disse ela, seus olhos com um brilho distante. Sempre acontecia isso quando pensava nos tempos em que o marido estava vivo. Voc me deu muita preocupao antes de nascer. Eu ficava enjoada todos os dias pela manh, quase nunca tinha fome. Os mdicos se preocupavam com a perda de peso. No tinham remdio para enjo como h hoje. Mas voc foi o que nasceu mais facilmente. Suspirou. E agora o cabea de uma grande empresa. Tomou um gole da bebida e depois deu um sorriso melanclico. Contei que a filha de Larissa Brown vai ter outro filho e que seu filho est se casando no prximo outono? Acho que no sabamos disso disse Brock , sabamos, Ev? Evan abanou a cabea e manteve a boca fechada. No mesmo. Ele sabia o que significava entrar numa conversa com a me sobre filhos e casamento. Vinha dando indiretas h anos. No podia conden-la. Tinha trs filhos, todos em idade de casar, e nenhum estava disposto a constituir famlia. Ah, me, ouvi dizer que voc finalmente vai fazer um cruzeiro disse Trent, mudando de assunto. , Larissa me convenceu a ir com ela. Diz que no sabe o que estou perdendo, com todas aquelas atividades a bordo e viagens. Partimos em duas semanas. Estou fazendo as malas. Trent continuou perguntando sobre a viagem da me, dando a Evan o melhor presente de aniversrio de todos: um alvio das indiretas da me. Nunca se incomodara em ser o mais velho e ajudar a me a criar Trent e Brock, mas agora Rebecca queria mais emoo em sua vida. E recorria a Evan. Mais tarde jantaram no The Palm, um afamado restaurante de Los Angeles, 28

conhecido pela especialidade da casa as gigantescas lagostas de Nova Scotia para comemorar o aniversrio de Evan. Era o local preferido da me para comer em Los Angeles. Caricaturas de celebridades que freqentaram o restaurante estavam nas paredes e todas as vezes que Rebecca entrava ali, encontrava novos desenhos nos "murais vivos". Foram apenas os quatro e Evan queria que fosse assim. No era de ir a festas nem de se expor em pblico. Este era mais o estilo de Brock. Ele e Trent administravam os hotis Tempest no Texas, Novo Mxico, Colorado e Arizona enquanto Evan mantinha o controle de todos os hotis que tinham na Califrnia, de San Diego a Hollywood e So Francisco. Tambm era responsvel por novas aquisies, sendo o melhor negociador dos trs. Em breve adicionariam o Maui Paradise sua cadeia. Mas Evan queria mais. Queria a cadeia Royal. Se pudesse adquiri-la negociando com Laney Royal, no apenas o Tempest teria mais destaque nacional, mas teriam se livrado de seu principal concorrente. Precisava apenas convencer Laney a ver as coisas do seu ponto de vista amanh noite. Na verdade, esperava ansiosamente pela disputa.

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CAPTULO CINCO
LANEY puxou o cabelo para trs e o prendeu com um grampo nuca. Vestiu um conjunto preto, casaquinho azul e saia que deixavam claro que iria a uma reunio de negcios e no de lazer. Usou poucas jias, exceto pelos brincos de diamante que fora de sua me. Trataria aquele jantar com Evan como negcio rotineiro e s. Esse era o plano at que atendeu batida na porta da frente, exatamente s 20h, e viu Evan de p ali, parecendo a fantasia perfeita de qualquer mulher. Vestia um terno cinza-ardsia de corte italiano, seu cabelo com gel, penteado para trs, com uma fina camada de barba por fazer em seu rosto e sem botas de caubi. Recebeu um olhar de admirao de Laney. Fico feliz em v-la, Laney. Disse isso aparentando sinceridade. Um arrepio de inteno sexual percorreu o corpo dela. Olhou por sobre seus ombros e viu a limusine preta esperando l fora. Percebeu que estava malvestida para o que quer que fosse que Evan tivesse em mente. A gafe normalmente a teria incomodado a noite toda, mas naquela noite resolveu inverter a situao e faz-lo sentir-se desconfortvel. Acho que preferiria as botas de caubi, Evan. Ele no se ofendeu, apenas riu. Ento vamos fazer uma parada rpida na minha cobertura e... No, obrigada falou rapidamente. Quero lembrar-lhe que ser um jantar de negcios. Evan examinou seu cabelo e as mechas louras que prendera numa cadeia de prata. Seu olhar correu at o rosto dela, encontrando seus olhos com um relancear quente antes de descer at os lbios. O corao de Laney batia mais forte. Sua cabea estremeceu ao v-lo analisando sua boca. E quando desceu ainda mais para avaliar sua blusa de boto e o colo, Laney disse a si mesma para ter cuidado. Ele no era confivel. Voc est linda. No era a minha inteno. Eu sei. Voc no pode evitar. Seu elogio a atingiu em cheio. Mas Laney se rebelou contra ele. Voltou-se quando estavam de sada. Isto no uma boa idia. Evan alcanou sua mo, apanhando seus dedos com os dele. uma tima idia. Suavizou o tom. Voc tem trabalhado muito. Faa uma pausa. Jantaremos sem pressa e conversaremos. Ela odiava o fato de que seu toque, a maneira suave como a mo dele cobria a sua, no a repugnava. Ou que o som de sua voz s trouxesse boas lembranas. No seria enganada novamente, mas precisava obter algumas respostas dele. Seu estmago a incomodava de novo. Comera pouqussimo aquele dia, s de pensar em comida ficava enjoada. Esperava poder agentar o jantar com ele esta noite. Tudo bem, certo. Soltou-se na mo de Evan e fechou a porta. Vamos acabar com isso de uma vez. Evan ps uma das mos s suas costas para conduzi-la at a limusine, dispensando o chofer e abrindo a porta para ela. Laney se sentou no branco de trs enquanto fechava a porta. Antes que se desse conta, haviam-se dirigido praia e seguiam para o norte pela linha costeira. Deseja um vinho? Champanhe? Ela olhou para o frigobar lotado e depois para ele. 30

No, obrigada. No estou comemorando nada. Evan recostou-se no banco acolchoado de couro. Houve um tempo em que voc no precisava comemorar nada para beber comigo. Aquele no era voc, Evan. No? Como pode saber com certeza? Eu tenho certeza disse, orgulhosa de ter conseguido franzir a testa. Sabe, voc no precisava ter se escondido num terninho de trabalho. Sei o que est por baixo dele. E no estou falando apenas de seu corpo sexy. Claro, diga isso enquanto o carro segue a 80 quilmetros por hora e eu no posso pular dele. Evan deu uma risada. Sabichona... Apesar de tudo, Laney estava orgulhosa por conseguir segurar-se diante de tipos suaves, belos e atraentes como Evan Tyler. Para ela, Evan no era nada melhor que Justin Overton. Ambos a machucaram, mas Evan possua a distino de ser talvez o responsvel pela morte de seu pai. Era ao mesmo tempo o pai de seu filho e um inimigo, algum em quem jamais deveria confiar. A PRINCPIO, EVAN quis odiar Elena Royal. Ela era a filha mimada, riquinha e cheia de vontades de Nolan Royal. E como ela poderia ser diferente? Mas Evan descobriu que era muito diferente do pai, o que o surpreendeu. A mulher com aquele corpinho sexy e belos olhos, azuis da cor do cu, tinha raciocnio rpido e senso de humor, e inteligncia para acompanhar. Em sua campanha para extrair informaes dela, acabou descobrindo que gostara de passar aquele tempo com ela na ilha. Queria seus hotis e Elena no suportava olhar para ele. Encarava-o como se uma lngua de fogo fosse sair de sua boca a qualquer momento. Mas estava longe de ser uma donzela histrica. O que fazia sua tarefa ainda mais complicada. Tentara convenc-la com a lgica, apelaria agora para seu lado emocional. Quando chegaram ao restaurante beira-mar, Evan a conduziu pela mo ao interior do estabelecimento. Foram logo levados a uma mesa de canto que ele reservara para a noite. Espero que aprovem disse Bradley, o maitre. Est perfeito. Obrigada. Ostras frescas e um bom vinho tinto esperavam por eles. L fora, pontos de luz iluminavam as ondas que rebentavam na praia. Estrelas cintilavam mais acima. O ar fresco do vero entrava pelas portas do quintal, ao fundo do restaurante. Isto excelente, Evan. Mas no para falar de negcios. Evan sorriu. Deixe que me preocupe com isso. Serviu uma taa de vinho para ela e depois para si mesmo. A cor sumiu do rosto de Laney no momento em que seus olhos toparam com as ostras. Que h de errado? Sei que voc adora ostras. Ns comemos algumas no... Pare! Ela ergueu a mo e cobriu os olhos. Gostaria que voc no me lembrasse de nada que falei ou fiz em Maui. Tudo bem? Ele estreitou os olhos. Que havia de errado com ela? De que voc tem medo, Laney? Podemos apenas falar de negcios? disse, empurrando a taa de vinho e o prato de ostras sem ao menos olh-los. Antes de fazermos os pedidos? Desculpe-me, querida, mas estou com fome. Falaremos de negcios depois de comermos. Quando o garom se aproximou, parecia preocupado. H algo de errado com o vinho, sr. Tyler? Ou com as ostras? Posso assegurar 31

que so da melhor qualidade... No, no, tudo est perfeito. Tudo est como eu planejei. Evan provou do vinho para acalm-lo. Acho que vamos fazer nossos pedidos agora. O garom abriu um sorriso e comeou a listar os pratos da noite. Evan o escutou lanando olhares rpidos para Laney. Seu rosto empalideceu ainda mais quando o garom comeou a fazer descries detalhadas. Se voc me permite fazer o pedido disse Evan, encarando-a com grande interesse desta vez , o peixe-espada grelhado deles o melhor... Comerei apenas uma salada, Evan. Deu um curto sorriso para ele. Salada? Evan cocou a cabea. O garom recuou, parecendo sentir-se insultado. Sugeriria a salada de camaro com molho de lagosta falou o garom. Os olhos de Laney se arregalaram e ela abanou a cabea. Por favor, s uma salada simples, sem molho. Evan relanceou os olhos para o garom: Traga-nos duas pores de peixe-espada. Veremos se no consigo fazer a moa mudar de idia. Sim, senhor. No me diga que voc est de dieta disse Evan quando o garom se afastou. Laney olhou na direo do quintal, parecendo muito interessada na praia. No, mas no estou com muita fome. Voc perdeu peso, Laney. No que no esteja bem, mas voc... Estresse, Evan. Tudo bem? Disse, pronto. Estou passando por muito estresse ultimamente. Evan sorveu a bebida. Por isso estou aqui. Para livr-la de todo o estresse. Voc s faz aument-lo disse Elena, calma. Beba um pouco de vinho. Ir relax-la. Laney olhou o excelente vinho, que preenchia dois teros do clice. Eu no... no... Lgrimas apontaram nos olhos dela. Tentou bravamente escond-las, mas Evan as percebeu e algo fez seu corao saltar. Laney, escute. Chega de ficarmos brigando. Seus hotis esto afundando. Sei mais do que voc pensa sobre seus problemas. Livre-se deles enquanto pode. Enquanto ainda valem alguma coisa. As coisas no esto to ruins, Evan. Voc est pensando que a situao pior do que realmente . Talvez voc no saiba de tudo. Eu sei. Seu pai no gostaria de ver seus hotis falirem, Laney. Tenho certeza de que preferiria vend-los a ver a reputao arruinada. Seu pai estava desesperado para salv-los. Por isso a chamou para perto dele. No sabia em quem confiar alm de voc. Ele estava sob enorme presso. E agora voc admitiu que est sob o mesmo tipo de presso. Ele no gostaria de ver sua sade abalada, Laney. E no gostaria de v-la falir. Ela arfou. No estou falindo, Evan. Pelo amor de Deus. A salada chegou com uma cesta de pes sorridos e Laney parou de falar enquanto o garom as colocava sobre a mesa. Evan a observou se servir de uma poro. No tocou na comida. Vai falir se os hotis no pararem de sugar todo a sua reserva de dinheiro. Laney ergueu a cabea. At onde sei, voc que est por trs dos contratempos do Royal. Voc quer 32

os hotis a este ponto. Evan praguejou baixinho. Se voc realmente acreditasse nisso, no estaria jantando aqui comigo. No, eu acho que voc quer realmente ouvir o que tenho a dizer. Mas foram novamente interrompidos pela chegada do garom. Ps dois pratos de peixe-espada, batatas ao alho e creme de espinafre frente deles. A mistura de cheiros fez a boca de Evan salivar, mas a chegada da comida teve outro efeito sobre Laney. Virou o rosto dos pratos fumegantes. Est tudo conforme o desejo do senhor? perguntou o garom. Sim, obrigado respondeu Evan. tudo, por ora. Laney levou um bocado de salada boca. Mastigou-o como se realizasse um grande feito. No estou certa sobre at que ponto posso confiar em voc, Evan. Mas preciso saber o que aconteceu naquele dia entre voc e meu pai. E agradeceria se me contasse a verdade. LANEY NO acreditava em Evan Tyler. Sentou-se no banco traseiro da limusine, aps o jantar, emendando os desmentidos dele. Seu estmago traidor no parava quieto. Sua cabea dava voltas. Olhava pela janela observando a paisagem iluminada pelo luar ao se dirigirem para sua casa, de modo que no fosse obrigada a lidar com o exame minucioso de Evan. Fora um encontro normal de negcios entre ele e Nolan Royal aquele dia. Evan no dissera nada de extraordinrio. Mostrou seu ponto de vista, apresentou ao pai uma proposta honesta e estava disposto a negociar. Generosamente oferecera uma vaga de consultor a Nolan Royal na empresa, depois de concludo o negcio. Laney imaginava a reao do pai. E mesmo enquanto Evan falava aquelas palavras bem-ensaiadas para ela, Laney percebia que ele mascarava o desprezo que sentia pelo seu pai. Ela fizera uma pesquisa e descobrira que Evan e os irmos tentavam adquirir o Swan's Inns h muito tempo. Jantaram vrias vezes com o sr. Swan pessoalmente e gastaram uma grande soma de dinheiro tentando convenclo a vender o hotel para o Tempest. Queriam expandir os negcios e o Inns cabia perfeitamente em seus planos. Mas seu pai tinha uma carta na manga que ningum conhecia. Suas tticas no eram as mais corretas, certo. Mas Nolan Royal subira na vida pelo modo mais difcil. Sabia jogar duro se houvesse necessidade de salvar algo que prezava. Tinha uma informao que poderia arruinar o orgulhoso sr. Clayton Swan, algo pessoal que poderia comprometer a integridade de sua famlia. O que Laney no sabia era o tanto de coao se que houve alguma que fora utilizado. Podia ser que seu pai houvesse apenas feito uma melhor oferta. Laney queria crer que sim. E isso significava que o Tempest perdera a batalha. E se havia uma coisa que Laney sabia sobre Evan Tyler era que ele detestava perder. No desisti, Laney disse Evan quando o motorista parou entrada de sua casa. No venderei, Evan. No poderia trair os desejos de seu pai. Fizera-lhe uma promessa solene. Se necessrio, trabalharia dobrado para encontrar as causas dos problemas nos Royal. Preston aumentara a segurana nos hotis e a convencera a contratar um investigador particular para ir at a raiz do problema. Laney estava certa de que isso ajudaria a reverter a situao. Obrigada pelo jantar. Com ele, encerram-se nossos negcios falou, bastante formal. Adeus. O motorista abriu a porta e ela deu um sorriso fingido para Evan Tyler antes de sair. Era melhor no v-lo at que fosse absolutamente necessrio. No confiava nele. No lhe falaria sobre o beb. Era muita coisa para lidar agora. 33

Logo que seus ps tocaram o tijolo da entrada, sentiu uma vertigem. Endireitouse, mas foi pior. Suas pernas vacilaram e ela ficou tonta. Tentou recuperar o equilbrio, mas ao virar-se na direo da porta quase caiu de borco. Mas que isso? Evan estava ao lado dela, fixando-lhe um olhar preocupado. Apanhou-a pelo brao e a guiou at a porta de entrada da casa. Que droga, Laney. Voc devia ter comido algo l no restaurante. Pegou a bolsa dela e procurou pelas chaves, depois abriu a porta. Com a cabea confusa, no conseguia discutir com ele, lutava apenas para manter-se de p. Posso... seguir... daqui... Sei disse ele, tomando-a nos braos e abrindo a porta com um chute. No... o... convidei... a... entrar... Fitou os olhos negros de Evan por meio segundo e depois tudo escureceu. EVAN NO demorou a encontrar o quarto dela, a casa em estilo campestre tinha cmodos arejados e espaosos. Levou-a para dentro e deitou-a numa cama king size. Laney falou, dando tapinhas em seu rosto. Laney, acorde. Seus olhos se abriram, ela olhou para ele. Que hou... houve? Voc desmaiou. Vai ficar bem num instante. Estou bem disse, seus olhos se arregalando ao tentar sair da cama. No precisa ficar aqui. Ele a segurou pelos ombros e a deitou gentilmente de volta. Fique quieta. Voc no est em condies de levantar-se ainda. Volto j. Evan entrou no banheiro e apanhou uma toalha do armrio. Molhou-a sob a torneira e depois a torceu para livr-la do excesso de gua. Ao fechar a torneira e sair do banheiro, algo que viu deixou-o pasmo. Rapidamente, retornou e fitou dentro do lixeiro, ao lado da pia de mrmore. A caixa estava no fundo do lixo, iniciais voltadas para ele. No deixavam margem para dvidas. Um teste de gravidez de farmcia. Evan observou a caixa por um bom tempo. Ento, tudo fez sentido. Laney estava grvida. Nas ltimas vezes em que a vira, parecia plida, como se estivesse sem nimo, muito diferente da saudvel e bronzeada Laney que conhecera no Hava. Conhecia seu corpo intimamente e sabia que perdera peso tambm. No ouvira os relatos de gravidez da sua me para reconhecer os sintomas quando estavam bem debaixo de seus olhos? Como pde ter deixado passar aqueles sinais? Laney quisera convenc-lo de que era estresse. Ele sabia que era algo mais. Mas no teria dito o que era de verdade. Uma criana. Evan mal conseguia acreditar. Se no houvesse desmaiado, no teria descoberto. Droga. Ele tinha o direito de saber. Quando afinal ela pensava contar-lhe? Sentiu a raiva subir. Os olhos de Laney estavam fechados quando entrou no quarto e se sentou em sua cama. Colocou-lhe a toalha fresca e mida sobre a testa. Obrigada disse, suave. Isto agradvel. Evan percebeu o olhar plcido dela, depois relanceou os olhos pelo quarto cheio de objetos femininos. Laos e babados, e paredes pintadas de rosa profundo. Nelas, molduras com fotografias em preto-e-branco, coloridas e spia. Rodeara-se do que mais amava. Suas fotos contavam sua histria melhor do que ningum. Seu pai no reconhecera seu talento. No conhecera a verdadeira Elena Royal. Fixou os olhos na nica fotografia que reconhecia, a vista do Pacfico do topo da 34

cratera Haleakala, e as lembranas o tomaram, refreando a clera crescente. Quando voc me diria? Dizer o qu? Ele aspirou. Sobre o beb? Seus olhos saltaram. Num reflexo, levou a mo barriga. Este gesto falava mais do que uma dzia de testes de gravidez. Com um olhar de pnico, ela tentou levantar-se mais uma vez, mas ele a impediu. Voc est grvida, no est, Laney? Medo, culpa e derrota transpareceram em seu rosto. Deitou a cabea no travesseiro, depois fez que sim com a cabea. De quanto tempo? perguntou Evan bruscamente. Laney sabia o que ele estava perguntando. Era o pai? Afinal de contas, estivera noiva e prestes a casar pouco antes de conhec-lo. Sete semanas. Evan fez as contas. Laney estivera com ele exatamente sete semanas atrs, naquela ilha. Tem certeza? O mdico confirmou. Quando? H quanto tempo voc sabe? Fui ontem pela manh. As mandbulas de Evan travaram. Ele puxou ar pela boca, depois saltou da cama e andou de um lado a outro para dispersar o excesso de energia. A adrenalina bombeava em suas veias como o fogo assolando uma floresta. Voc me viu duas vezes desde ento e no me disse nada? Laney se sentou na cama e cocou a cabea. Estava tentando adaptar-me idia. Droga. No uma idia. uma criana. Ela permaneceu sentada, provavelmente com medo de levantar-se e desmaiar de novo. Tudo bem por ele. Precisava discutir o assunto em detalhes com ela. Desmaiar estava fora de cogitao. Referia-me a voc, Evan. Precisava me adaptar idia de que voc era o pai. Evan soltou uma metralhadora de palavres. Laney ficou de p. Ele viu suas pernas oscilarem um pouco, mas se manteve firme. Ele estava vermelho e irritado. Porm, ao mesmo tempo, preocupado com o beb. O beb dele. Sente-se, Laney. Vamos falar sobre isso. No estou pronta para falar sobre isso. Sente. Apontou para a cama. Eu falo pelos dois. Imagine s essa murmurou, mas se sentou assim mesmo. Vou casar-me com voc. To logo consiga organizar tudo, teremos uma cerimnia simples e... Ei! Laney ergueu a mo num sinal de pare. Ficou louco? No vou casar com voc. Evan zombou de sua recusa. No negocivel. No negocivel? Um brilho quente de clera perpassou sua expresso. Tudo bem, eu menti. O filho no seu. de Joe, o garom. Lembra dele? Evan levou as mos aos quadris. Claro. O bom, velho e casado Joe. A mulher dele, Tessie, era garonete do Wind Breeze e nunca tirava os olhos de cima dele. Bela tentativa. Laney revirou os olhos. 35

No negue, Laney. O filho meu. Evan tinha certeza disso agora. Se no fosse, ela no teria ficado com aquele olhar de pnico no rosto quando descobrira a verdade. Ao menos fora honesta quanto data. Passaram muito tempo na cama por aqueles dias. Evan apostaria seu ltimo tosto que ela no estivera com outro homem durante o tempo em que estivera na ilha. Caso contrrio, no teria admitido ser ele o pai. Afinal, sabia que o via como o inimigo responsvel por todos os seus problemas do momento. E voc vai casar comigo. Laney franziu a testa, estreitando os olhos. Voc faria qualquer coisa para pr as mos na cadeia Royal, no? Caso no se lembre, suas mos estiveram em mim. Por todo o meu corpo, querida, ao menos meia dzia de vezes. Portanto, no venha me acusar. Ambos somos responsveis por isto. Estou disposta a assumir totalmente a responsabilidade. Ela lhe lanou um olhar seco. Voc est livre. O inferno teria de gelar antes. E voc sabe muito bem que no se trata dos hotis, Laney. Voc est carregando minha criana. Carne da minha carne. Vou dar um nome a esta criana. E certificar-me de que voc vai cuidar-se at o nascimento dela. Nem ao menos sugira que no tomarei conta desta criana! Prove. Casando-se comigo. Minha resposta no. Ela cruzou os braos sobre a barriga, abanou a cabea e olhou para ele. Ele rebateu o olhar. Se ela queria uma disputa de vontades, era o que teria. Deixe-lhe dizer uma coisa. Meu filho ter o meu nome e minha proteo. Se voc no aceitar isso, posso garantir que seus hotis vo falir e no ser bonito de ver, Laney. Voc no sabe onde est pisando. Salvei empresas beira da falncia e dei vida nova a elas. por isso que o Tempest venceu competidores valorosos. Agora, voc quer ou no quer salvar os Royal?

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CAPTULO SEIS
DUAS semanas depois, Laney segurava um buqu de gardnias em uma das mos enquanto com a outra se segurava a Julia como se fosse uma banhista se afogando agarrada a um salva-vidas. No acredito que me casei com ele. Julia a abraou, sussurrando em seu ouvido, no vestbulo do frum de Beverly Hills. Voc est fazendo isso pelo beb, querida. Voc est dando legitimidade a ele e salvando a empresa de seu pai ao mesmo tempo. Apesar de no ter-se convencido, Laney concordou com a cabea enquanto passava os olhos pelo corredor de entrada, observando Evan apertando as mos de seu irmo Trent. Chegara do Texas para o casamento e iria embora naquela noite. Evan e Laney concordaram em ter, cada um, uma pessoa para desempenhar o papel de padrinho ou madrinha na cerimnia civil, e Trent foi o irmo que ganhou no sorteio. A deciso de Laney fora mais fcil. No poderia imaginar este dia sem Julia a seu lado. Mas talvez o preo seja muito alto. Laney, olhe para ele. No exatamente qualquer um. um homem bonito, inteligente e centrado, e eu tenho um pressentimento de que as coisas vo acabar dando certo para voc. Diabo a palavra certa aqui. Julia abanou a cabea solenemente. No sei. Ele prometeu tirar os Royal da runa financeira. E aceitou suas condies para o contrato pr-nupcial. Voc mantm plena posse dos Royal. Ele no tem nada mais a ganhar. Se me permite bancar a advogada por um segundo, acho que tudo o que ele quer participar da vida da criana. Alm do mais disse Julia, quase melanclica , ele tem um lindo irmo. Laney olhou para Trent e deixou escapar uma risada. Se voc gosta do tipo alto, moreno e musculoso. Fora apresentada a Trent pouco antes da cerimnia. Quem no gostaria de um homem com coragem suficiente para usar um chapu de caubi em plena Los Angeles? Mas Laney achava Evan o mais bonito dos dois. Estava usando um conjunto de trs peas: palet preto, camisa branca e gravata de seda cinza. Parecia arrojado, bonito e... convencido. Dane-se. Resistira a suas propostas dirias e especializara-se em dizer no para ele, apesar de sua tenaz insistncia e alegaes de que no desistiria. No admitiria que ela o expulsasse da vida da criana. Como acrscimo, houvera outro grande prejuzo no Royal desde que descobrira sobre o beb. Laney e sua equipe fizeram de tudo para tentar solucionar o problema, mas com o enjo, Evan aparecendo toda noite a sua porta e pilhas de trabalho acumulado, Laney sabia que no podia mais lidar sozinha com a situao. Pensou muito sobre o assunto e finalmente concluiu que criar uma criana sem o pai no seria certo. No poderia negar a seu filho uma famlia, ainda que fosse apenas no papel. De alguma maneira, Evan conseguiu convenc-la de que casar-se com ele resolveria seus problemas. Elena precisava honrar o juramento feito ao pai. Queria salvar os hotis Royal. Evan seguiu todos os trmites, incluindo mostrar-lhe o portflio, currculo como administrador de hotis e balanos financeiros. 37

Laney sabia que ele era um slido empresrio. Mas no pensava que acabaria casando com ele. Engoliu em seco. Seu estmago estava nervoso novamente, mas desta vez a perturbao era menos por conta do beb do que pela percepo do que acabara de fazer. No fundo, no conseguia parar de pensar se Evan no estava realmente por trs dos problemas do Royal. Era culpado pela sabotagem da empresa? Casara-se com o inimigo? Ter um filho dele complicara sua vida de muitas maneiras. Como poderia confiar em Evan Tyler, o homem com quem trocara juramentos hoje? Ao SAREM do cartrio, Evan pegou em seu brao com firmeza. Esteja preparada e sorria disse em tom de precauo e, antes que Laney pudesse entender a confusa declarao, foram rodeados por uma multido de fotgrafos e reprteres. Carros de quatro emissoras de televiso estavam parados na rua. Fotos foram tiradas e reprteres correram at eles. Evan protegeu Laney daquela loucura e logo Trent e Julia os ladearam, enquanto os reprteres faziam uma enxurrada de perguntas. O que o casamento significa para os hotis Tempest? Voc classificaria este casamento como uma fuso de empresas? Como voc e Elena se conheceram? Sra. Tyler, poucos meses atrs a senhora era noiva de outra pessoa. Por que a pressa do casamento? Minha esposa no far declaraes disse Evan. Responderei por ns dois. Laney e eu nos conhecemos algum tempo atrs. O noivado dela com Overton foi um equvoco. Decidimos casar agora porque... Parou para colocar a mo dela na dele e fitar seus olhos. Laney lhe apertou a mo tanto quanto podia, mantendo a compostura. Meu Deus, ele no diria a todo mundo que estava grvida, diria? Ela o mataria ali mesmo se fizesse isso. ... no podemos viver um sem o outro. Acho que isso diz tudo. Agora, com relao aos hotis, minha esposa mantm a posse de cem por cento dos Royal, mas estarei na administrao, juntamente com ela. Planejo desempenhar um papel central na administrao do Royal, apesar de que o Tempest e os Royal operaro separadamente. Nosso casamento a nica fuso no momento Evan piscou para Laney , fico feliz em dizer. Um reprter mais ousado perguntou: Por que a cerimnia civil foi secreta? Em primeiro lugar, no foi um segredo. Meu escritrio avisou todos vocs da cerimnia. E depois, o pai de minha mulher faleceu recentemente. No queramos desonrar sua memria com um casamento pomposo. Com certeza Nolan Royal merece nosso respeito. Evan respondeu mais algumas perguntas, com charme e inteligncia, protegendo-a do assdio. Laney o observava lidar com a multido de reprteres. Controlava a situao com polidez e desembarao. Por fim, disse: Acho que vocs j sabem tudo o que queriam. Agora, se me do licena, temos uma lua-de-mel pela frente. Onde ser a lua-de-mel? perguntaram vrios reprteres ao mesmo tempo. Sem comentrios a esse respeito. Evan sorriu, conduzindo Laney at a limusine. Uma vez sentados ao lado de Julia e Trent e havendo o motorista arrancado com o carro, Laney se virou para Evan com os nervos flor da pele. A ltima coisa que esperava era um batalho de reprteres do lado de fora do frum no dia de seu casamento. 38

Voc ligou para as emissoras. Sabia que apareceriam aqui. Por que fez isso? Evan ps uma das mos em seu joelho e sorriu, primeiro olhando para Trent, depois para ela. Primeira regra dos negcios, querida. D seu recado em alto e bom som. Que recado? Evan roou a mo no alto de suas coxas e fez os pensamentos dela se embaralharem. Laney usava um conjunto marfim de duas peas: um casaquinho de tailleur e uma saia que ia at os joelhos, simples e de bom gosto para o casamento civil, e agora ele se aproveitava de seus joelhos expostos. Se mexerem com voc ou com o Royal, estaro mexendo comigo. Trent se recostou no banco de frente para ela, estirando as longas pernas. Ev tem uma reputao no mundo dos negcios de ser... Brutal? Laney cortou, depois arfou ao perceber o quanto aquilo devia ter soado terrvel aos ouvidos do irmo de Evan. Desculpe-me. No deveria ter dito isso. Desculpas aceitas disse imediatamente Evan, lanando-lhe um olhar sombrio e entrelaando os dedos nos dela. Dane-se. As desculpas eram para Trent, mas l estava Evan distorcendo suas intenes. Ps a mo em seu joelho novamente, agora grudada na dela. Laney no conseguiria livrar-se dela sem chamar a ateno de Julia e Trent. Trent sorriu. Vocs dois formam um casal unido pelos cus, pelo que vejo. Eu ia dizendo que Ev conhecido por ser firme e obstinado. Ele no de se deixar enganar. Laney sabia. E era exatamente por isso que no podia acreditar que no houvesse criado dificuldades para o pai no dia em que ele morreu. E estava abismada com suas tticas autoritrias hoje. No mnimo, poderia t-la avisado da presena dos reprteres. A ltima coisa de que Laney Royal precisava era ser estigmatizada. Fizera de tudo para evitar isso aps o fiasco de seu casamento com Justin. E hoje Evan convidara de propsito a imprensa. Laney fervia em segredo, mas guardava sua ira para quando estivesse a ss com Evan. TRENT ERGUEU uma taa de champanhe. Ao meu irmo, Evan, sua linda esposa, Laney, e ao pequeno beb que em breve me chamar de tio Trent. Parabns. Julia ergueu sua taa de champanhe tambm enquanto Evan e Laney ergueram as taas borbulhantes que Evan pedira para eles. Brindaram, depois deram goles nas bebidas. Um silncio desconfortvel se seguiu. Estavam sentados mesa reservada para quatro de um aconchegante restaurante do Santa Monica Boulevard. Trent insistiu para que celebrassem com estilo e Laney no teve coragem de recusar a gentil proposta. Trent quebrou o silncio sufocante quando perguntou a Julia: H quanto tempo vocs duas so amigas? Julia sorriu ao olhar para ela e os nervos de Laney se acalmaram. Sua amiga tinha aquele efeito sobre si e naquele instante mesmo apreciava o conforto representado pela presena dela. Desde quando ramos bebs, no , Laney? Sim, nossas mes eram muito amigas. Julia riu. Ns realmente no tivemos escolha. uma boa coisa que gostamos uma da outra enquanto crescamos. Laney estava ciente de que Evan a olhava. Cada vez que ela olhava para o lado dele, seus olhos estavam postos nela. Enquanto Julia sentara de um lado, acalmando-a, Evan sentara do outro, provocando o efeito oposto. Ela no esquecera as noites quentes que passara com ele no Wind Breeze. Ela fora loucamente atrada 39

por ele e ele fora o blsamo necessrio para curar seu corao partido. Quando ele saiu de seu quarto naquele ltimo dia, ela pensou t-lo visto pela ltima vez. Agora, aqui estava, casada com ele e carregando seu filho. Se apenas pudesse olhar para ele e no duvidar de suas intenes. Se apenas pudesse permitir-se a liberdade de dispensar suas prevenes. Mas ela aprendera sua lio tanto com Justin quanto com Evan e no seria enganada novamente. Laney se sentou calmamente durante a maior parte do jantar, ouvindo Trent e Julia conversar enquanto ignorava o marido. Ela estava ciente de que ele reparava em todas as suas mastigadas durante a refeio. Pedira fil mignon com todas as guarnies e graas s plulas contra a nusea que resolvera tomar, comer um pouco no foi uma tarefa to rdua. Quando ela afastou o prato, Evan analisou o resto deixado por ela e pareceu aliviado por ter ingerido metade da comida. Trent pedira um bolo de casamento que o confeiteiro trouxe pessoalmente mesa, juntamente com votos de felicidade. Laney conseguiu comer metade de uma fatia. Mas ento seu estmago se revoltou e ela levou a mo barriga. Que h de errado? Evan perguntou, nada lhe escapando. Nada. A mesma coisa de sempre disse, tentando soar humorada. Julia interveio, preocupada: Voc parece um pouco cansada, querida. Laney tentou consolar sua amiga: Eu estou bem, Julia. Foi um dia longo. Evan se inclinou, pondo seu guardanapo na mesa. Est na hora de irmos para casa. Olhou de relance para Trent e Julia. Por favor, permaneam e terminem o bolo e o caf. Agradeo a voc dois. Trent, estou feliz que tenha sido meu padrinho. Farei o mesmo por voc um dia, com certeza. O olhar divertido de Trent lhes disse a todos o que pensava da idia. Apertou a mo de Evan. Parabns, Ev. Ento se inclinou e beijou-a. E Laney, bem-vinda famlia. Tenha calma com Evan. Est numa fria no momento. Nossa me vai arrancar-lhe o couro por no lhe contar sobre o casamento. Evan torceu os lbios, mas o pesar se mostrou em seus olhos, desmentindo as palavras seguintes. Tratarei de mame quando ela voltar do cruzeiro. Claro que sim disse Trent, mantendo a leveza do tom. No se preocupe conosco. Levarei Julia para casa, se voc concordar. Trent olhou para Julia. Julia sinalizou com a cabea. Obrigada. Eu agradeo. Depois que Laney e Julia se abraaram e disseram-se adeus, Evan a acompanhou para fora do restaurante. Para comearem juntos a vida de casados. LANEY OLHOU de relance para baixo, para o anel de quatro quilates em formato de pra que Evan lhe colocara no dedo durante a cerimnia civil. O gesto de considerao a surpreendeu mesmo que mal pudesse acreditar que estava casada agora, olhando ao redor do luxuoso apartamento de cobertura de Evan no topo da torre do Tempest. Havia um tom progressista ali, com a moblia envernizada e escura contra o branco imaculado das paredes. As obras de arte eram modernas, os quartos convenientemente austeros, exceto pelos mveis necessrios, de bom gosto. No havia nada frvolo ali. O contraste entre os hotis Royal e de Tempest consistia na decorao. Onde os Royal eram conhecidos pelo calor nas cores, cortinas, carpetes e no charme antiquado, o Tempest era conhecido pela moblia lustrosa, estilo contemporneo e quartos arejados. As duas cadeias de hotis eram to diferentes quanto o dia e a noite. Parecido com o que o ocorria entre Laney e seu novo marido, pensou ela, solene. 40

Evan colocou uma das mos em suas costas e guiou-a para mais adiante na sala de visitas. Isto ser somente provisrio. O beb precisar de um quintal. Minha casa de Brentwood tem um quintal. Evan agitou a cabea. muito pequena para uma famlia, Laney. Ns precisaremos de mais espao. Famlia? Laney tremeu por dentro. Esperava que se comportassem como uma famlia, com passeios no parque, piqueniques aos domingos e uma vida de conto de fadas? Esperava que tivessem mais filhos? Laney casou com Evan para que sua criana tivesse um nome legtimo e dois pais que a amassem. Casou com Evan para que ele pudesse estancar os prejuzos dos Royal. Casou com ele para honrar o juramente feito a seu pai. Contudo, no estava certa de que a unio duraria mais que o primeiro ano. Evan claramente casara apenas por causa do beb. E ela poderia dizer o mesmo. Ns nos mudaremos o mais rpido possvel acrescentou Evan, servindo-se de usque no bar. Se o fizermos, ser por consentimento mtuo. No gosto de surpresas, Evan. Apenas no pregue outra pea como fez com os jornalistas hoje. Voc poderia terme informado sobre seus planos. E o que voc teria dito? Que no gostaria de ver minha imagem no noticirio. Eu j lhe expliquei por que fiz isso. Evan sorveu sua bebida, observando-a com ateno por trs do copo. Represento metade desta parceria. Nunca se esquea disso. Evan ps no balco o copo e aproximou-se, seus olhos brilhando com ardor. Apenas para deixar claro, isto no uma parceria de negcios. O contrato pr-nupcial tomou conta desta parte. Isto um casamento. Voc minha esposa agora. Voc me obrigou a casar por chantagem. Evan abanou a cabea. Apenas disse a verdade. Voc se ofereceu para salvar os hotis Royal. E eu aceitei. Voc sabia como eu estava desesperada. Luto pelo que quero, querida disse ele, em p, estudando seu rosto de perto. No algo ruim. Sua voz era rude e baixa. Ele abriu os trs botes do blazer dela. O casaco se abriu frente para expor as conchas de marfim parelho por baixo. Evan fez crculos com as mos ao redor dela, trazendo-a para perto, seus dedos espalhando-se para apanhar a base de seus seios. O que voc est fazendo? sussurrou, seus mamilos enrijecendo com a carcia suave. Beijando minha nova esposa. Ele inclinou a cabea e baixou a boca para tom-la em um profundo, lento e vagaroso beijo. Evan tinha gosto de usque e de poder, e de confiana. Laney se entregou ao beijo, seus lbios habilmente se misturavam aos dela, fazendo-lhe lembrar as coisas que fizera com ele e que desejava tanto esquecer. Ele acariciou seus mamilos, roando os polegares neles preguiosamente, criando sutis choques eltricos que se dispersavam atravs de seu corpo. Quando Evan parou o beijo e olhou em seus olhos, a cabea de Laney girou por um momento. Como seria fcil esquecer quem ele era e como a usara e manipulara. Como seria fcil fazer-se presa de seus olhos escuros e penetrantes, seu belo rosto e seu lindo corpo. Mas Laney no poderia esquecer. Afastou-se de seu braos. Estou cansada e preciso de descanso. Pode me mostrar meu quarto? Evan respirou fundo e ela teve uma grande satisfao ao v-lo desapontado. 41

Coloquei suas coisas no quarto principal. Laney o seguiu pelo corredor. Ele parou para inclinar-se contra o umbral da porta de um quarto enorme, com um visual magnfico. este. Ela passou por ele e entrou no quarto, observando tudo rapidamente. Obrigada. Isto ... legal. Embora quisesse dormir na sua prpria cama aquela noite, com todo o conforto a que estava acostumada, teve de enfrentar o fato de que ela era uma mulher casada agora. Deveria viver com o marido. Evan no aceitaria as coisas de outra maneira. Tentou convenc-lo de que seria melhor para ela viver em sua prpria casa, sem ele, mas sabia de antemo que no emplacaria o argumento. Sua vida se transformara drasticamente nos ltimos meses. No seria fcil adaptar-se. A nica coisa a que se apegava com alguma alegria no corao era ao beb que carregava. Virou-se para ele. Onde voc dormir? Evan desencostou-se do umbral e riu como se estivesse realmente achando graa. Descanse um pouco, Laney. Ele se virou e quando saiu de seu campo de viso, ela fechou a porta. EVAN DEITOU de lado o palet e o colete do terno, depois tirou a gravata, arremessando-os numa espreguiadeira da varanda. Andava para trs e para a frente, falando com seu irmo Brock no viva-voz. As estrelas cintilavam acima; a cidade abaixo ainda zunia com o trfego do final de tarde. Sim, isso mesmo. Entre em contato com Landon. Precisamos de algum para cavar fundo na infraestrutura dos Royal. A equipe de segurana de Landon a melhor. Cara, mano. E na demanda. Brock, no quero a equipe dele. Quero que Landon supervisione isso pessoalmente. Oferea a seu amigo o que for preciso. Lembre dos favores que j lhe fez, se for preciso. Brock deu um assobio baixo e longo. Voc est levando isso a srio, no mesmo? Quando voc me viu no ser srio em relao aos negcios? Sim, por falar nisso, que est fazendo no telefone comigo? Voc no casou com uma linda loira hoje? No esta sua noite de npcias? Ou a lua-de-mel j acabou? No era o ar abafado do vero que o fazia suar, mas a lembrana de Laney dormindo em sua cama que o levava a desabotoar a camisa e arregaar as mangas. Deixe que eu me preocupo com minha lua-de-mel, Brock. Apenas se certifique de entrar em contato com Landon. Diga-lhe de minhas preocupaes com os Royal e pea-lhe para me ligar amanh. Quero andar com isso o mais rapidamente possvel. Brock hesitou. Entendi. E, ei, eu no queria chate-lo. Evan pegou seu copo e sorveu o usque. No chateou. Laney no se sente bem. Est descansando no momento. Ainda no consegue olhar para sua cara? No houve zombaria na pergunta de Brock e Evan sabia que no era um sarcasmo. Desta vez Brock falara com franqueza. Estou certo de que este casamento no estava nos planos dela. No estava nos meus, tambm. E nem a paternidade. No, mas voc e eu sabemos como foi crescer sem nosso pai. No h a mnima possibilidade de que meu filho venha ao mundo sem que esteja a seu lado. 42

E pretendo estar com ele durante toda a sua vida. Laney vai ter que aceitar isso. Depois que ele e Brock finalizaram seus planos, seu irmo acrescentou mais uma coisa: Parabns, Ev. Por seu casamento e pelo beb. Espero que as coisas dem certo para voc. Vo dar disse Evan, resoluto. No era algum que se deixasse derrotar facilmente. E obrigado. Depois que desligou o telefone, Evan observou o cu da noite quente de vero. Terminou sua bebida pensando em Laney e em como deveria estar, esparramada sobre os lenis, seu cabelo loiro derramado sobre o travesseiro. Que diabo disse ele, depondo o copo. Deixou a varanda, entrou no apartamento e tirou a roupa, ficando apenas de cueca. Quando entrou no quarto, tudo estava sossegado. Laney parecia melhor do que ele imaginara, vestindo uma camisola azul de seda, seu corpo deliciosamente curvado na cama, as pernas delgadas, metade dentro, metade fora das cobertas. Evan foi at seu lado da cama e deitou-se cuidadosamente, cuidando para no acord-la. Quando se virou para encarar suas costas e respirar o persistente cheiro de gardnia que tinha em seus cabelos mais cedo, ela se mexeu. O que voc est fazendo? sussurrou. Ele sorriu. Ento, ela no estava dormindo. Voc no para de me perguntar isso. No quero dormir com voc. Ele manteve a voz baixa. Sim, voc quer. Mas no esta noite, querida. Beijou sua nuca e, em seguida, comeou massageando seus ombros. Apenas relaxe. Voc est muito tensa. Pensei que voc estaria dormindo. Difcil relaxar depois do dia que eu tive disse ela, sua voz mais branda agora. Voc quer dizer depois de casar com o inimigo? Evan continuou a esfregar-lhe os ombros, incentivado por seus pequenos gemidos. Ele refreou seu crescente desejo, as palmas das mos coando para tocar mais nela, corpo querendo satisfao, mas Laney precisava descansar esta noite. Precisava sentir-se confortvel na cama e aceitar seu destino. Sim ela respondeu, sua voz sumindo , casado com... o inimigo. S quando ele ouviu seu ressonar, Evan retirou as mos de seus ombros, permitindo-lhe o sono de que necessitava. Nunca dormira com uma mulher sem dormir com ela. Laney era sua esposa, ligada a ele por deveres conjugais, e Evan teve que deix-la intocada em sua noite de npcias. A ironia no lhe escapou. Mas o irritou bastante.

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CAPTULO SETE
LANEY abriu os olhos, o lugar no era familiar. A enorme cama em que se encontrava quase a engolia. Livrou-se das cobertas e levantou-se, coando a cabea. Atravs de sua mente embaada de sono, os acontecimentos das ltimas 24 horas surgiam em flashes. Estava na cama de Evan Tyler. No Tempest Hotel. Casara-se com ele. Ah, meu Deus. Voc dormiu bem? Laney virou a cabea na direo de uma grande janela que ia do cho ao teto e dava vista para o Beverly Center. Evan ficou de costas para ela, bebendo caf, observando o dia amanhecer. Laney admirava sua forma fsica, a cueca de marinheiro que usava casava perfeitamente com suas ndegas. Tomado de msculos pelos vastos ombros, sua pele brilhava contra o pano de fundo das paredes nuas. Lembrou-se de como j o sentira, as mos roando aquelas costas aprumadas e fortes e descendo mais para baixo para resvalar em um rgido traseiro. Por um segundo, permitiu-se a clara lembrana de fazer amor com ele em Maui. Ento comeou a massagear as tmporas. Eu, ah, dormi muito bem, na verdade. As plulas para nusea estavam funcionando. Esperava que os tempos de enjo houvessem acabado. Evan se virou, seus olhos encontrando com os dela. Desarrumado, cabelo despenteado e com uma sombra de barba no rosto, ele tirava o flego dela. Uma onda de calor selvagem e indesejvel subiu-lhe pelo corpo. Ela no conseguiria negar sua atrao por ele. Eles tinham calor e qumica. Mas no podia esquecer quem ele era. O caf-da-manh ser l fora, na varanda. Laney fez que sim com a cabea, ento correu os dedos pelos cabelos. Passara a noite de npcias com um homem com quem jamais se teria casado. Um homem em quem no confiava. Um homem que provavelmente nunca dormira ao lado de uma mulher sem terem relaes sexuais enlouquecedoras ao longo da noite. E agora tentavam fingir que tudo era normal. Isso estranho. Tambm no exatamente uma aventura para mim, querida. Laney sara da cama, puxando o lenol sobre si para cobrir a camisola. Por alguma razo, o comentrio dele lhe ferira o orgulho. A idia no foi minha. No que depender de mim, volto para casa. Evan deps a xcara de caf e aproximou-se dela. Voc ainda no percebeu, Laney. Voc est em casa. Nunca me sentirei em casa aqui. Evan apoderou-se do lenol e puxou-o lentamente de suas mos, expondo-a, corpo e alma. A avidez se acendeu em seus olhos. Seu rosto franco, o desejo vivo e penetrante perpassou sua expresso. Foi uma droga de noite de npcias. Laney tremeu, temendo que seu desejo acendesse o dela prpria. Arfou rapidamente. como ser de agora em diante. Evan se aproximou para tocar-lhe os ombros e traz-la para mais perto. No posso aceitar isso. Ela balanou a cabea. preciso. para o... 44

Evan lhe cobriu a boca com a sua, tomando-a em um beijo forte e esmagado, sua paixo avassaladora arrastando-a e levando-a para longe. Ela devolveu o beijo livremente, seduzida por sua boca perita, o calor de seu corpo e a memria das noites selvagens na ilha. Sua mente racional lutava para manter o controle. Laney ps as mos sobre seu peito nu para afast-lo, mas no conseguia. Evan se sentiu muito bem sob as mos dela. A pouca fora que ela reunira foi imediatamente esquecida quando lhe apartou os lbios e suas lnguas se acasalaram. Ela se sentiu derreter com seu beijo e sussurrou com prazer. Ty. Ela arfou e rompeu o beijo, atordoada por perceber at onde sua mente fora. Evan apanhou-lhe a cabea com ambas as mos e olhou em seus olhos. Ns tivemos algo l na ilha sussurrou. No esqueci. Foi uma mentira. Voc um mentiroso. Menti, sim. Mas no estou arrependido. Ele enfiou os dedos sob as alcinhas de sua camisola e desceu-as pelos braos. O material mal aderiu, arrepiando as pontas de seus mamilos. Sou seu marido agora, querida. Seja ousada. Confie em mim. Segurou o tecido de sua camisola pela bainha e puxou-a com um rpido movimento, deixando-a completamente exposta. Ela se recusou a mostrar qualquer hesitao ou constrangimento. Sou ousada. Casei com voc. Mas nunca vou confiar em voc. Passeou os olhos sobre o corpo dela, depois inspirou bruscamente. Veremos quanto a isso. Depois. Ento, beijou-a com nsia e desabrida paixo, que Laney no foi forte o suficiente para evitar. Quando a deitou sobre a cama, ela foi de bom grado. Naquele exato momento, achou o marido absolutamente irresistvel. MINUTOS DEPOIS, Evan a levou beira da satisfao, suas mos destras e a boca perfeita explorando seu corpo com movimentos lentos e conscientes. Ele lhe abarcou a cabea, beijou seus lbios e passou as mos por toda parte, tentando-a e incitando-a at que "aaahs" de prazer e retorcidos pedidos de mais lhe escaparam da garganta. Sua ereo de seda roou-lhe a barriga, depois cutucou a ponta mida de sua feminilidade. Laney apartou as pernas e o recebeu, seu corpo traindo seu corao, mas o sentimento de satisfao que experimentou com o latejar interior atordoou-a. Ah, Laney disse ele, cabea baixa, permitindo-lhes a ambos absorver o efeito demolidor da conexo. Como isso bom. Corao disparado e corpo trmulo, Laney no respondeu. Mas se sentia da mesma forma. Fisicamente, Evan Tyler era tudo o que uma mulher poderia desejar em um homem. No lhe deu tempo para pensar. Moveu-se dentro dela, preenchendo-a, arremetendo lentamente, suave, e ela o acompanhou, seus corpos ondulantes e totalmente em sintonia um com o outro. O ritmo agradvel e lento criado por eles se comparava aos sons do jazz que escutaram no Good Sax. Laney afundava e se reerguia, e movia-se imaginando o saxofone tocar e seguindo os movimentos fluidos de Evan. Ele se curvou para beijar seus lbios e, em seguida, baixou mais ainda para colar reverentes beijos em seus seios. Havia uma diferena em sua maneira de fazer amor agora, a selvageria desesperada se fora, substituda por um ritmo que falava de muitos dias e noites por vir. Laney apertou os olhos, ao pensar nisso. Casou com o inimigo. Teria de lidar com a culpa, mas agora ela apenas saboreava as inebriantes sensaes criadas por Evan. Seus repuxos aprofundavam-se, seu corpo se juntou mais ao dela, 45

preenchendo-a. Ps os braos ao redor dela, erguendo-lhe o corpo. Ela prendeu as pernas em torno de sua cintura e observou a pura fora e potncia em seu rosto quando se endireitou para permitir-lhe um completo e potente clmax. Permita-se, querida sussurrou ele, encorajador. Trmula, Laney no conseguiria segurar mais. Rajadas proporcionadas espiralavam para baixo e um senso de realizao se apoderou dela como uma serpente que estivesse enrolada sobre si e finalmente se desenrolasse, permitindolhe curtas aspiraes de ar. Os ingressos de Evan aprofundavam-se, trazendo-a com ele de novo. Ela reconheceu o momento em que ele se deixou ir, renunciando ao seu poder e sua fora por aqueles breves momentos apenas. Intenso prazer registrou-se em seu rosto, uma bruta necessidade que suscitou um gemido de satisfao. Por um momento, Laney saboreou o fato de ter-lhe proporcionado tanto prazer. Mas quando Evan saiu de cima dela e esparramou-se a seu lado, repousando sobre as costas para mirar o teto, recriminou-se pela parte que desempenhara ali. Com o corpo saciado, Laney respirou, ruidosamente, reabastecendo sua resoluo. A culpa a devorava. Evan poderia ter sido responsvel pela morte do seu pai. Ele a enganou e manipulou, e recorreu chantagem para casar-se com ela. Comprimiu os lbios. Ainda tinham o gosto dele. Confusa e bombardeada pelos hormnios, seus olhos se encheram de lgrimas. Evan rolou de lado at ela, colocando a mo gentil sobre seu ventre, onde o beb deles crescia. Voc minha mulher agora, em todos os aspectos. Os olhos de Laney se arregalaram ao dar-se conta daquilo. Desgraado falou entre dentes, a raiva tirando-a da cama. Levantou-se rapidamente, ps a camisola olhou para ele, seu rosto queimando em fria. Todo seu interesse se resume a concluir o negcio. Fazer o trabalho. No sou nada mais para voc alm de um negociao! Voc no tem alma, Evan Tyler. Evan se levantou da cama, olhos quentes, rosto e chama por conta das acusaes. Permaneceu nu e toda a sua glria, agitando a cabea. Do que voc est falando, Laney? Ela apontou o dedo. Voc... voc est apenas interessado na conta do balano financeiro, Evan. E, infelizmente, o que represento agora. Sou uma conta para voc. Ele balanou a cabea. Laney, droga. Acalme-se. Ns fizemos amor h dois minutos. Apontou para os lenis desarrumados. E no tenho a menor idia do que voc est falando. Estou falando sobre sua armadilha! Tudo o que voc queria era consumar o casamento. Mais uma maneira de assegurar seu lugar na vida de meu filho. No negue, Evan! Porque agora eu sei. Ele soltou uma dzia de palavres na direo do teto, depois a confrontou, seus olhos escuros e perigosos. Claro que queria consumar o casamento. Quando vai entender isso? Estamos casados. Voc e eu. Isso significa dormir com seu marido. Laney fumegava, seu corpo fervendo de raiva. Em se tratando de qualquer outro homem, acreditaria nisso. Mas no com voc. Jamais acreditarei em voc. Voc pode conquistar meu corpo, Evan. Mas nunca meu corao. Nunca. Laney, eu nunca disse que queria seu corao. O pulso de Laney acelerou, mas seu estmago parecia em queda livre, o comentrio dele atingindo-a com mais fora do que teria podido imaginar. No, voc s queria os meus hotis. Evan a olhou bem nos olhos e falou calmamente: Quero que o nosso beb venha ao mundo com dois pais para am-lo. Agora, 46

relaxe. Tome o caf-da-manh. Vou vestir-me e ir para o escritrio. timo. Fechou os olhos por alguns instantes. V. Laney cruzou os braos sobre a barriga e ficou olhando pela janela at ouvir Evan tomar banho, vestir-se e sair. Foi at a varanda, onde uma mesa fora arrumada para dois e um generoso cafda-manh a aguardava. Tentou ignorar a dzia de fragrantes gardnias flutuando em vaso com gua no centro da mesa. Obra de Evan, sem dvida, mas ela no poderia dar-lhe crdito pelo gesto gentil. No merecia sua gratido. Sentou-se, respirando profundamente, e acalmou-se. O beb precisava de alimentao e ela de renovar as energias. Nada era mais importante para ela do que ter uma gravidez saudvel. Logo a luz do vero derramou-se na varanda sombria e Laney terminou a refeio rapidamente, optando por meles e frutas menores, ovos, presunto e bacon. Depois, tomou banho, vestiu-se e dirigiu-se ao escritrio dos Royal. Tinha um imprio hoteleiro para administrar. s 10H, todo o pessoal do escritrio entrou para dar os parabns, curiosos e cautelosos. Parecia que seu casamento fora o destaque do jornal da noite e as fofocas sobre os hotis Royal esfriaram. Laney no se desculpou nem deu explicaes. Em pouco mais de um ms suas razes seriam claras. Descansou a mo sobre o abdome, um gesto de proteo ao inocente beb que seria o centro de sua vida em breve. E sua nica famlia de verdade. Laney no queria que problema algum afetasse esta criana, ainda que, estando em constante conflito com o pai do beb, fosse mais fcil dizer do que fazer isso. Tirou os olhos da mesa quando Preston entrou com certa sisudez em seu belo rosto. Elena, no posso acreditar. Atravessou o espao entre eles rapidamente e apoiou as mos sobre a mesa, inclinou-se para ela, seus olhos azuis cheios de acusao. Voc se casou com ele. Abanou a cabea e perguntou, absolutamente incrdulo. Por qu? O remorso tomou conta dela. Preston vinha sendo seu porto seguro ultimamente. Confiara nele para guia-la, apoi-la e mant-la s quando o pai morreu. No poderia culp-lo por se sentir trado. Tinha minhas razes, Preston. Voc esqueceu que ele foi a ltima pessoa a ver seu pai vivo? Quem sabe o que disse para levar Nolan ao ataque cardaco? Ally entrou carregando uma bandeja. Desculpe-me disse, aps uma rpida batida na porta. Fiz-lhe ch de ervas. Hesitava porta. E o chef Merino lhe mandou seus bolinhos de nozes prediletos. Agradecida pela interrupo, Laney fez um gesto para que a secretria entrasse. Laney no queria pensar nas dolorosas acusaes de Preston a Evan Tyler. Na verdade, tinha as mesmas dvidas sobre o homem com quem casara. Mas fizera o que precisava fazer pelo bem da criana e o legado do pai. Obrigada, Ally. exatamente o que preciso agora. A secretria e assessora pessoal do pai tambm cuidara dela desde que ele falecera. Fora um presente dos deuses, dando enorme fora a Laney durante os tempos difceis. Vou deixar a bandeja aqui e permitir que volte a... No, por favor, fique disse Laney. Sentem-se ambos. Quero falar com vocs. Ally colocou a bandeja com ch e bolinhos sobre uma mesa lateral, olhou para Preston, que no parecia satisfeito, e ambos se sentaram em cadeiras viradas para sua mesa. 47

Sei que os dois devem estar confusos e completamente perdidos com... com meu casamento comeou, fechando os olhos, procurando as palavras certas. Mas posso assegurar-lhes: no cheguei ao fundo do poo. Preston contraiu os lbios. Elena, o que mais podemos pensar? Que outro motivo teria para casar-se com Evan Tyler? Preciso lembrar-lhe de que ele est de olho nesta empresa h muito tempo? Vou ajudar minha esposa a reerguer a empresa. O som da voz autoritria de Evan sobressaltou-a. Ele entrou na sala e veio para trs da mesa, ao lado dela, surpreendendo todos na sala. O q... que voc est fazendo aqui? perguntou Laney, olhando para ele. Evan sorriu para Laney e, em seguida, ps os olhos nos dois funcionrios, que mostravam-se atordoados. Divido meu tempo entre o Tempest e os hotis Royal agora. Colocou a mo sobre o ombro de Laney e olhou em seus olhos. Precisamos pr os Royal para funcionar sem problemas antes de termos nossa lua-de-mel, no , querida? Laney relanceou os olhos sobre os documentos em sua mesa, tentando acalmar a ira que comeava a despontar. No esperava ver Evan at a noite. Ainda se ressentia da ttica utilizada por ele pela manh. Mas chegara concluso que tinha tanta culpa quanto ele. Precisava ter mais cuidado com o marido. Ele era um excelente manipulador e agia como ningum entre quatro paredes. , ah, certo. Preston se levantou: Elena, o que est acontecendo aqui? O que est acontecendo aqui respondeu Evan, apoiando as mos sobre a mesa e inclinando-se para falar ao homem de confiana de sua esposa , que Laney e eu trabalharemos em equipe a partir de agora. Ally, minha mesa ser entregue hoje. Por favor, providencie para que seja colocada ao lado direito da de minha esposa. Laney olhou para ele e sussurrou: Voc est de mudana para minha sala? Ser melhor, voc no acha, querida? Preston se encolheu. Ally sorriu. Laney se levantou e fitou-o nos olhos. Queria dar uma palavrinha com meu marido... por favor. Sozinha. Olhou para Preston e Ally. Terminamos esta conversa mais tarde. Claro disse Ally, depois olhou para Evan. Parabns. Preston deu tambm seus parabns, apertando a mo de Evan, antes de sair da sala. Evan admirou seu comedimento. Claramente Preston Malloy no gostara nem um pouco da presena de Evan no Royal. Odiava que houvesse se casado com Laney. Evan j vira homens ciumentos, mas Malloy parecia igualmente frustrado e na defensiva, tambm. Evan percebeu que teria de lidar com empregados desconfiados pelas prximas semanas. Ganharia sua confiana medida que a empresa comeasse a lucrar novamente. Apanhou um bolinho e deu uma mordida. Laney estava de p, seus belos olhos azuis acessos em brasa. Nunca banque o patro comigo de novo quando eu estiver com meus empregados, Evan. Estava apenas mostrando minhas idias. Voc quer dizer enfiando goela abaixo suas exigncias. Evan amava a sagacidade de Laney. Tinha raciocnio rpido e afiado. Possua mais caractersticas do pai do que ela mesma sabia. Nolan Royal fora de um poder 48

considervel at que a idade o abatera e o desgosto pela morte da esposa amolecera seu corao. Tambm. Quero que as pessoas saibam com quem esto lidando. De agora em diante, nada passa por voc sem vir a mim primeiro. Ela apertou os olhos. E parecia to sedutora no seu terninho listrado que abraava todas as suas curvas. Quanto mais ela tentava no parecer sexy, mais a imaginao dele voava. blusa branca feita sob medida, formando um "v" mais abaixo, lembrava-lhe de onde seus lbios haviam comeado a agir pela manh. Voc no tem o direito legal de estar aqui, sabia? Evan jogou sua cabea para trs e riu. J est jogando o acordo pr-nupcial na minha cara? Eu pensei que deveriam passar-se mais de 24 horas para isso. Estou ciente de todos os motivos por que se casou comigo. Ento curvou a cabea para dar-lhe um longo beijo preguioso. Sua rpida ingesto de ar excitou-o ainda mais. Os dentes dele roaram suavemente sobre os lbios dela, abrindo-os de forma que pudesse enfiar a lngua para dentro da boca. Ela deixou escapar um pequeno rudo de prazer. Desejava-o fisicamente. No podia esconder o fato. No aps o sexo alucinante que fizeram pela manh, mas ela lanara um desafio. E ele mentira. "Laney, nunca disse que queria seu corao", sua voz interior a lembrava da frase de Evan. Evan Tyler era um homem do tipo tudo ou nada. Queria Laney, toda ela, e aceitaria seu desafio e faria o melhor para faz-la mudar de idia. Ela era sua esposa e ele levara o casamento a srio. Tinham responsabilidades com relao ao beb e a eles prprios. De modo algum Laney Tyler, sua esposa, iria repeli-lo, dentro ou fora do quarto.

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CAPTULO OITO
PENSEI que esses ataques aos hotis parariam a partir do momento em que me casasse com voc disse Laney, uma semana mais tarde, folheando os relatrios sobre sua mesa. Evan relanceou os olhos para ela da mesa ao lado, apertando os olhos. Eu trabalho rpido, mas no to rpido, querida. Contratei o melhor profissional do mercado para fazer a investigao. E eu lhe disse: temos nosso prprio investigador. Ningum como Code Landon. Ele tem um sexto sentido para estas coisas. Code? Laney sacudiu a cabea. Voc s pode estar brincando. Parece que saiu direito de uma revistinha de agente secreto. Evan sorriu. Confie em mim. Codly Nash Landon no personagem de quadrinho. Embora cumpra sua misso todas as vezes. Ento, acrescentou: Ns temos isso em comum. Laney entortou os lbios. Tinha que admitir, seu marido tomara as rdeas do Royal e ela j vira diferena na forma como os hotis estavam funcionando. Trabalharam juntos, lado a lado, toda a semana anterior e, depois que superou o ressentimento por t-lo no leme ao lado dela, podia dizer honestamente que trabalhavam bem em equipe. Ainda no confiava nele. Mantinha a sensao de que em breve puxaria o tapete debaixo dos ps dela. Mas, por ora, administravam muito bem em dupla. Ento, o que voc acha? Quais dos meus concorrentes ganhariam mais com os problemas em nossos hotis? Evan abanou cabea. Olhou para fora da janela durante um tempo e, em seguida, encarou-a com uma expresso sbria. E se eu lhe dissesse que os Royal esto sendo sabotados de dentro? E se dissesse que algum est fazendo isso aqui mesmo? Laney se levantou, corao acelerado, a cabea girando. Voc no pode estar falando srio, Evan. Ele deu alguns passos para ficar cara a cara com ela. No s estou como tenho certeza disso. No acredito em voc. Meu pai se orgulhava de sua equipe. Lealdade empresa era o mais importante para ele. Tinha um jeito de saber em quem podia confiar. Laney disse Evan, estreitando os lbios. Voc est sendo ingnua. Isso negcio. Algum ganha se os Royal perdem. Este ltimo atentado ao The Royal San Francisco s serve para mostrar que eles so descarados, esto determinados e no tm medo de minhas habilidades. Esse o maior erro deles. Vou descobrir. O gerente em So Francisco disse que o sistema de alarme contra incndio entrou em curto-circuito disse Laney, tentando entender tudo aquilo. Trs andares foram envolvidos. Hspedes despertaram em seus quartos s 3h quando os pulverizadores entraram em funcionamento. Todos tiveram de agarrar seus pertences e sair. Tudo ficou inundado. Os hspedes, encharcados. As queixas neste caso foram as piores que tivemos. Haver aes legais disse ele em tom de frustrao. Um homem com problema no corao foi levado ao hospital queixando-se de dor no peito por ter pensado que o hotel estava em chamas. simplesmente horrvel. Laney mordeu o lbio, seus dentes repuxando-o com preocupao. The Royal San Francisco tem uma reputao impecvel. No 50

entanto, tudo feito para parecer acidental. impossvel acreditar que uma pessoa seja responsvel por todos esses problemas. Cada ocorrncia at agora se deu em um local diferente. Evan tocou sua bochecha, o brilho srio nos olhos suavizou-se ao perceber-lhe a genuna preocupao. Ela no via aquele olhar muitas vezes, mas sempre que o fazia, deixava-a nervosa. No se preocupe disse ele , vou cuidar de tudo. A mo em seu rosto, o doce tom de voz, lembraram-lhe muito do homem com quem estivera no Wind Breeze. Evan raramente lhe permitia ver este lado dele, mas quando o fazia, Laney quase conseguia acreditar que realmente se importava com ela. Ela largou um suspiro perturbado e balanou a cabea. Em ltima anlise, o problema meu, Evan. Querida disse ele, chegando por trs dela para tirar o grampo de prata que prendia seu cabelo. Suas mos subiram pelo cabelo, os dedos abrindo caminho, espalhando as trancas. Retirou o olhar de seu cabelo para mir-la profundamente nos olhos. Voc tem problemas maiores. Beijou-a e ela respondeu com um pequeno gemido. Dormiram juntos durante toda a semana, mas depois daquela primeira manh da vida amorosa, Evan no fizera mais que beij-la antes de dormir noite. Todas as manhs encontrava-se sozinha na cama dele, pensando por que no sentia mais que um pouco de alvio por seu marido no hav-la tocado. Quando os lbios finalmente se descolaram, Laney fitou em seu olhos e questionou-o num sussurro: Problemas maiores? Seus lbios tocaram os dela novamente e seus braos a envolveram, espremendo-lhe o corpo. Atravs de sua cala, sentiu-o pulsar com necessidade. Laney tremeu e fechou os olhos, querendo-o com o mesmo sentido de urgncia. Vira seus rpidos olhares para ela do outro lado da sala esta semana, a forma como reagia quando lhe tocava acidentalmente e como inspirava seu perfume quando ela entrava na sala. Evan era como uma pantera perseguindo sua presa, aguardando o momento certo para atacar. O problema que Laney estava igualmente pronta para atacar. Ele a tentara todas as noites no apartamento, saindo do chuveiro nu, exceto pela toalha enrolada na cintura, gotas de gua escorrendo de seu espesso cabelo escuro para os ombros perfeitamente esculpidos e o peito amplo. Via-o barbear-se e vestir-se, e fazer tudo que um marido tem o direito de fazer na frente da esposa. Agora que se sentia mais ela mesma, achava a tentao que propunha difcil de evitar. Voc sabe o que eu quero sussurrou Evan em seu ouvido. Voc tambm quer. Voc est saudvel, Laney. Est comendo bem, descansando. Sou paciente. Mas minha pacincia tem limites. Correu a mo sob a saia, seus dedos acariciando sua coxa, correndo agilmente, incitando-a na juno de suas pernas. No podemos. Ela pensou em todos os argumentos contra aquilo. J estamos fazendo disse ele resolutamente. Mergulhou a mo por baixo da calcinha e pressionou os dedos sobre o montculo de carne macia. Ah gemeu ela, quase sem conseguir suportar seu toque excitante. Quero voc agora. Ele a afagava. Mas estamos no escritrio. Ela soltou um desmaiado protesto, sua resistncia vencida, exceto por receios de ser pega por algum que entrasse. E ns estamos no comando. Ele a acariciou, seus dedos provocando requintados formigamentos no corpo de Laney. Sua outra mo apalpando-lhe as ndegas enquanto sua lngua afagava-lhe a boca at que ficasse mida e pronta para derreter-se nele. Sobre a mesa? perguntou Evan, respirao dificultada. No cho? No 51

sof? Diga-me, querida. Com a respirao entrecortada, ela sussurrou desesperadamente: Tranque a porta. Tranquei-a dez minutos atrs. Laney estava muito envolvida para incomodar-se com o fato de que ele planejara aquilo. Era uma atitude clssica de Evan. Pensou bem. Ela abriu os botes da blusa rapidamente e ele a ajudou com o seu cinto, suas mos trabalhando arduamente para despirem-se um ao outro. No fundo, ela pensou em vingana. Em recusar-se a dar-lhe este prazer. Em dizer no para ele. Mas no poderia faz-lo. No podia negar a ambos o prazer por que ansiaram toda esta semana. Era muito difcil resistir ao marido. OLHAREI PARA aquela mesa com carinho de agora em diante disse Evan, mirando a mesa. Pssss... disse ela, relanceando os olhos ao redor, para as outras salas, para certificar-se de que ningum ouvira. No se sentia bem daquele jeito havia muito tempo. Haviam batizado sua mesa com uma pressa louca para encontrar completude e, seguindo sua prpria natureza, Evan no decepcionou. Ter relaes sexuais com ele nunca fora o problema. Eram os demais aspectos de suas vidas que lhe traziam grande preocupao. E culpa. As perseguidoras palavras que Preston dissera dias antes surgiram em sua mente, usurpando a felicidade de curta durao que encontrara com o marido, "Voc esquece que ele foi a ltima pessoa a ver seu pai vivo? Quem sabe o que ele disse para provocar o ataque cardaco de Nolan?". Essas mesmas perguntas a flagelavam todos os dias. Talvez, nunca soubesse a verdade. Talvez, seu casamento com Evan fora o maior erro de sua vida. Como poderia planejar o futuro com um homem em que no confiava? Desceram juntos de elevador e ao chegarem garagem subterrnea, Laney seguia para seu prprio carro, quando Evan a agarrou pela mo. Venha comigo disse, seus olhos negros reluzindo. Parecia to arrumado depois do selvagem encontro sobre a mesa, o cabelo perfeito, o palet e a gravata alinhados, enquanto Laney tinha certeza de que estava parecendo um objeto arrastado por um gato. Para onde? Quero mostrar-lhe uma coisa. Pensei que j tivesse me mostrado. Sabichona. Seu sorriso foi simples e rpido. Ultimamente, parece que esse seu apelido para mim. Ele a ignorou e apertou sua mo. Vamos l. Tire o resto do dia de folga. Ela deu uma olhadela para o relgio. Eu tirei. Mas no posso pass-lo com voc. Tenho tempo s de ir para casa, tomar um banho e trocar de roupa. Para qu? indagou. Laney hesitou. Evan a fitou por dois segundos antes de entender. Voc tem uma consulta com o mdico. Ela engoliu em seco. Sim. E no quero me atrasar. No se atrasar. Levo voc. Laney no o queria com ela hoje. Tinha dvidas que continuavam a confundi-la. No podia evitar o calafrio que perpassava seu corpo cada vez que achava ter trado o pai ao casar-se com Evan. Sempre que ele a tocava, Laney sentia um 52

momento de pnico antes de o desejo tomar conta. E agora, aps fazer amor, o frio remorso se estabeleceu, condenando sua falta de autocontrole. Virou-se e comeou andar para seu carro. No precisa disparou por sobre os ombros. Ele deu trs longos passos e apanhou-lhe o brao. Ela se virou. No tente intimidar-me, Evan. Ei disse ele, os ngulos agudos de seu maxilar suavizando-se ao liberar-lhe o brao. Aparentemente sabia que no poderia forar mais. Gostaria de ir com voc. meu beb tambm. Laney franziu a testa. Esperara por uma exigncia. Esperara o tom autoritrio e firme. Nunca esperaria ver esta expresso desarmada em seu rosto ou ouvir um pedido pacato vindo de sua boca. Laney pensou que isto seria o mais prximo que jamais chegaria de pedir-lhe permisso. Deu de ombros: Talvez voc deva mesmo conhecer o mdico. MAIS TARDE naquela noite, deitados na cama, Evan curvou o corpo ao redor do dela e ps a palma da mo em sua barriga. Nosso filho... Ou filha acrescentou ela. Ou filha repetiu, e Laney ouviu seu sorriso s costas , saudvel. Havia um tom de alvio em sua voz. Quero ter este beb, Evan. Estou fazendo o que posso para alimentar-me direito e descansar. Ele afastou o cabelo dela de lado para beijar-lhe a nuca. Com 150 batimentos por minuto, diria que o beb vai bem a dentro. Foi emocionante ouvir os batimentos cardacos, no foi? Laney repousava a cabea no ombro de Evan e suspirou. Nunca pensou que se tornaria me to rpido. Planejara isto para um futuro distante. Mesmo quando era noiva de Justin, concordaram em postergar a paternidade por vrios anos. Mas agora, ver aquela vida nova dentro dela pela ultrassonografia fez que aflorassem todos os seus instintos maternos. O beb crescia dentro dela. O mdico confirmou isso e, exceto pelas nuseas do primeiro trimestre, tudo parecia perfeito. Uhm... Evan a envolveu com os braos e trouxe-a para mais perto. Ele se sentira totalmente abismado hoje, tambm, vendo a imagem borrada do filho, ouvindo-lhe os batimentos cardacos. Fizera perguntas ao mdico e permanecera ao lado de Laney o tempo todo. O hlito de Evan aquecia-lhe a garganta, sua mo lhe irradiava calor sobre o estmago, a fora de suas pernas encobria as dela e sua ereo a cutucava por trs. Evan? Tudo bem, Laney. Durma um pouco. Ele se afastou o suficiente para abrir um espao entre eles, mas continuou com a mo em sua barriga. Lgrimas minaram dos olhos dela. s vezes, realmente gostava do marido. E se tentasse com muito empenho, talvez at conseguisse convencer-se de que no estava apaixonando-se por ele. LANEY ESTIVERA trabalhando por trs horas na manh seguinte quando Evan entrou na sala. Vinha dividindo seu tempo entre Tempest e Royal ultimamente. E depois do dia que compartilharam ontem, seria de esperar que ela estivesse feliz em v-lo. Em vez de disposta a expuls-lo da sala aos chutes. 53

Voc foi longe demais dessa vez! Laney se levantou da cadeira e rodeou sua mesa, o rosto queimando de raiva. Evan parou. O brilho caloroso de seus olhos, que Laney percebera quando ele entrara na sala, desapareceu. Lanou-lhe um olhar frio e duro. Duvido muito, mas tudo bem, vou morder a isca. Do que voc est falando? Laney passou por ele para fechar a porta, depois o encarou novamente, seu tom era o de um furioso sussurro. Estou falando de investigar Ally! Ally, secretria pessoal de meu pai. A mulher que est no Royal h catorze anos! A mulher que me levava pela mo para almoar na cantina quando meu pai estava muito ocupado. A mulher que me deixou chorar em seu ombro quando minha me morreu e ficou comigo durante dias a consolarme. A mulher que tem sido como uma irm para mim aqui no Royal durante estes ltimos meses. Laney. Ele abanou a cabea para admoest-la por ter esses sentimentos, ao que parecia. Como voc descobriu? Voc deixou sua pasta em sua mesa ontem. E voc andou xeretando esta manh, certo? Ainda no confia em mim? Um tique moveu a mandbula de Evan. Seus lbios se apertaram. Esse no o ponto. No tente livrar-se lanando acusaes sobre mim. Pode apostar que o ponto. Voc no confia em mim. Quer ou no quer salvar os hotis Royal? Laney cruzou os braos sobre a barriga. Que pergunta idiota. Evan passou por ela para abrir sua mala. Sacou uma pasta de arquivo e ergueua. Se voc viu isso, sabe que Ally tem algumas questes em seu passado que no a habilitam a tornar-se exatamente uma santa. Laney estreitou os olhos. No li tudo. No conseguiu. Sentia-se como uma asquerosa intrusa, invadindo a vida pessoal de Ally. Irritara-se com Evan, mais do que com qualquer outra coisa, quando encontrara o arquivo. Ela foi presa na poca da faculdade, por atentado ao pudor. Ela estava em frias de vero. Pelo amor de Deus, Evan. Toda a fraternidade menos umas poucas garotas certinhas foram parar na cadeia. Os pais pagaram as fianas e elas foram liberadas. Ela me contou tudo. Ela foi pega roubando uma vez. O qu? Um pacote de chicletes do supermercado? No, um pouco mais srio que isso. Dessa vez no era uma travessura de universitrios. Estava sozinha, foi pega em uma boutique de luxo enchendo a bolsa de roupas. Ally teve um infncia difcil, Evan. Foi criada por uma me solteira e elas mal se falavam. Ally se esforou para chegar faculdade e eu sei que tirava boas notas. Meu pai lhe deu uma chance 14 anos atrs. Nunca se arrependeu. Ela se tornou indispensvel. exatamente meu ponto. Ele confiava nela. Ela pode ter-se aproveitado disso. Laney no ouvira falar do incidente do roubo, mas ainda tinha f em Ally. Talvez tivesse feito algumas coisas em sua juventude de que se envergonhava, mas no sabotaria a empresa. Ela protegia os Royal como um co de guarda. Talvez fosse s seu marido que abusasse da confiana alheia, como quando acreditara nele na ilha. No. No acredito que Ally tenha qualquer coisa a ver com isso. Evan se curvou sobre a mesa, pernas cruzadas, sem tirar os olhos dela. Certo. Muito justo. Agora, se voc puder explicar os grandes depsitos feitos nas contas bancrias dela nos ltimos seis meses, deixo a suspeita de lado. 54

O qu? Voc me ouviu, Laney. Ally fez trs grandes depsitos na conta bancria dela recentemente. Eu sei qual seu salrio. Bastante decente, mas no o suficiente para fazer essas depsitos com recursos prprios. Os problemas no hotel comearam aproximadamente na mesma poca do primeiro depsito. No acredito em coincidncias. O corao de Laney batia com pavor. No poderia ser. Ela fechou os olhos. Deve haver uma explicao para isso. Ela esteve prxima de seu pai durante anos. Ela sabe de coisas que eu aposto que at os diretores presidentes daqui no sabem. Eu ainda no acredito. Evan se afastou da mesa e apanhou sua maleta. Querida, se voc quiser salvar esta empresa, tem de estar disposta a crer em algumas coisas que voc no quer. Mas Ally? Laney mordeu o lbio e suspirou. Engraado, no ? Voc prefere confiar em uma empregada que esconde segredos a em seu prprio marido. Laney o fitou. Ele estava certo. Cada vez que ela pensava que eles estavam a fazer progressos em seu casamento, Evan fazia algo que lhe dava motivos para duvidar dele. Evan a trespassou com um olhar amargo. Gostaria que voc se organizasse de modo que tivesse alguns dias de folga no fim de semana. Por que faria isso? perguntou Laney, chocada com a mudana de assunto. Ele se encaminhou para a porta. Est na hora de voc conhecer minha me.

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CAPTULO NOVE
ESTE o melhor presente de aniversrio que podia ter imaginado disse sua me, sentada perto de Laney, no sof de sua casa, em um condomnio para aposentados. Evan obtivera permisso de um mdico de Laney antes de viajar a Saint Petersburg em um avio fretado para o sexagsimo aniversrio da me. Rebecca cobriu a mo de Laney com a prpria mo e deu as boas-vindas. Sua me no sabia que Laney no queria fazer parte da vida dele ou de sua famlia, mas Evan planejava modificar isso o mais rapidamente possvel. Uma nova nora e um neto ao mesmo tempo. Ento sua me transferiu a ateno de Laney para ele. Estou fazendo frente a minha querida amiga Larissa com filhos casados e com crianas e bebs a caminho. Mas voc ainda est no congelador por ter-se casado sem me dizer, Evan. Evan piscou em seu espanto. J me desculpei por isso, me. Desculpe-me, sra. Tyler. Tudo aconteceu to rpido disse Laney, mais pela sua me do que por ele. Ele teve certeza de que sua esposa saboreava qualquer dor que pudesse infligir-lhe. Mas Laney tinha um bom corao. No queria que sua me sofresse pensado ter sido deliberadamente deixada de fora da cerimnia de casamento. Acho que acabei demorando muito para concordar com o Evan. E quando finalmente concordei em casar com ele, acho disse ela, relanceando um olhar para ele com aqueles bonitos olhos azuis , que ele arranjou tudo rapidamente, antes que... Ah, antes que voc pudesse mudar de idia? perguntou ela. Laney baixou a cabea ligeiramente, parecendo um pouco embaraada. Bem, sim. No nos conhecamos muito bem. Querida, vocs se conheciam muito bem para conceber meu neto. Laney piscou, ento, cobrindo bem sua expresso de atordoamento. Evan riu. Sua me tinha uma forma de falar as coisas que deixava a famlia de queixo cado s vezes. Sabia tudo o que queria saber sobre Laney disse ele, recolhendo imediatamente um lampejo de ira de sua esposa. Ela no falara muito com ele desde seu encontro no escritrio, s o necessrio, mas concordara com esta visita quando dissera ser o sexagsimo aniversrio de sua me e que a queria com ele. Ns nos conhecemos em Maui, me. Apesar de irrit-lo diariamente com suas dvidas e falta de f nele, Evan no poderia negar sua intensa atrao por ela. Agora, sentada com sua me no sof com motivos de rosas, o ar-condicionado zumbindo ao fundo, parecia suave e totalmente feminina. Sua cor voltara e a combinao de calor da Flrida com gravidez dava um saudvel brilho a seu corpo. Aqueles olhos azuis o destruam e suas formas femininas, cheias em lugares que s ele conhecia, fazia-o faminto por ela todas as noites. Suas emoes relativas a ele eram um pingue-pongue: um dia excitada e ansiosa; no dia seguinte, irritada e distante. Evan concluiu que lev-la nesta viagem s poderia ajudar a sua causa. Havia muita tenso no escritrio para que pudessem acertar-se no casamento. Meses atrs, se algum lhe dissesse que se casaria com um filho a caminho e planos de tentar "acertar-se" no casamento, teria dito que estava ficando louco. Mas agora, seu objetivo era claro. E no deixaria algo menor como a desconfiana 56

de sua esposa com relao a ele atravancar seu caminho. Sim disse Laney a sua me. Eu estava de frias l e, ahn... Era evidente que sua mulher lutava entre dizer a verdade absoluta e tentar pintar sua unio como um mar de rosas para a sogra. E vocs se deram bem concluiu a me dele com um aceno de cabea. Eu entendo. Quando conheci o pai de Evan, foi amor primeira vista. Ns no conseguamos mantermo-nos afastados um do outro. Casamos depressa e nunca nos preocupamos com isso. Ah, eu o amava at a loucura. Tivemos um bom casamento durante o curto tempo que durou. Morreu muito de repente. Evan j lhe contou? Laney relanceou os olhos para ele. No, no contou. Evan fitava o cho, mantendo esta parte de sua vida guardada consigo. No conseguiria mirar os olhos de Laney. No agora. No queria ver o olhar de piedade em seu rosto quando conhecesse a verdade. Em seguida, para seu alvio, sua me deu um tapinha suave na mo de Laney. Tudo bem. Deixarei que o prprio Evan lhe conte. No tempo certo. Os olhos de Laney lampejaram de curiosidade, mas ela s fez que sim com a cabea, compreensiva. Tenho certeza que contar. Bem, voc deve estar cansada depois do vo disse a me dele. Ainda que parea bastante saudvel. A alegria e o prazer desbragado estavam registrados no rosto de sua me desde o momento em que chegaram. Rebecca Tyler estava agora em seu elemento e emocionada por recepcionar Laney em sua casa. Finalmente, Evan conseguira recuperar o tempo perdido. Rebeca teria um neto. Evan no antecipara este lance de sua vida, mas pelo menos a me se beneficiaria do casamento e do beb a caminho. Teria uma merecida felicidade em sua vida. Evan, por que no leva Laney para o seu quarto. Fiquem com o quarto de hspedes na sada do corredor. Vocs tero mais privacidade l. Laney se levantou. Obrigada, sra. Tyler. E sua me se levantou tambm. Por favor, chame-me de Rebecca. Em breve, serei vov Rebecca. Laney riu, som estranho para os ouvidos de Evan ultimamente. Mas lembrou do belo som do seu riso quando estavam na ilha, quando no tinha tanta preveno com relao a ele. Gostei. Vov Rebecca disse Laney, testando-o em voz alta. Evan foi at onde estava a me. Obrigado, me. Descanse um pouco tambm. Amanh seu grande dia. Ah, fazer 60 anos no grande coisa. Tornar-se uma av, sim, algo para comemorar-se! Evan beijou sua me no rosto e sentiu prazer ao ver Laney abra-la, desejandolhe boa-noite tambm. Ento lhe colocou a mo nas costas e escoltou Laney para o quarto. Onde planejava seduzir sua bela mulher. LANEY SE inclinou contra a porta fechada. Ela uma mulher encantadora. Evan se virou, sobrancelhas arqueadas. Voc parece estar surpresa com isso. Laney fechou os olhos por alguns instantes. Na verdade, estava. No sabia o que esperar da me de Evan. Poderia ser uma bela de uma megera, relutante em ceder o filho a uma mulher no to apaixonada pelo seu filho mais velho. Mas 57

achou Rebecca Tyler gentil, amorosa e acolhedora. Estou. Um pouco. Evan deu de ombros, tirando a camisa e arremessando-a de lado. Seu trax exposto, Laney no conseguia olhar para outro lado. Evan tinha um corpo rgido, esculpido como uma esttua de atleta de bronze. Caminhava ao redor do quarto, tirando o relgio e colocou-o sobre a mesa de cabeceira, deslocando-se com graa e agilidade. A respirao de Laney ficou presa apenas por observ-lo despir-se sem o mnimo pudor. Sempre ficara bem vontade perto dela, despindo-se como se fosse a coisa mais natural do mundo. Fizeram sexo em uma dzia de posies diferentes, cada uma mais emocionante que a outra, mas agora Laney se agarrava firmemente a suas inibies, uma capa protetora blindando-a contra a perigosa e iminente tempestade. Ele desligou a lmpada e aproximou-se dela, vestindo apenas a cala preta com cinto desafivelado, sua pele cintilava penumbra do luar. A boca de Laney secou como areia ressecada pelo sol. Minha me no me gerou da escria do inferno, querida. Evan suspirou. Ele poderia muito bem ser um demnio, to marcadamente bonito com fogo nos olhos e um olhar de pura avidez no rosto. A depender dele, os dois arderiam em chamas esta noite. Laney o mantivera afastado durante toda a semana, irritada com suas dissimuladas manobras, embora soubesse que no era do tipo de homem que aceitaria recusas por muito tempo. Preferia quando voc me chamava de Ty. Esse no o seu nome sussurrou. Ele chegou mais para perto. Passa a ser, quando voc diz. Laney suspirou profundamente. Estamos na casa de sua me, Evan. Ele apoiou ambas as mos em cada um dos lados dela, prendendo-a s folhas da porta. Minha me tem sono profundo. E est muito longe para ouvir seus gemidos. Ela arfou suavemente. No podia negar. Evan conhecia todos os atalhos do seu corpo e desbravava-os sem pena, fazendo-a gritar de prazer todas as vezes que faziam amor. Conte-me sobre seu pai falou por puro desespero. Evan arregalou os olhos por um instante. No. Laney insistiu com mais firmeza. Quero saber. Agora no a hora. Beijou-lhe a garganta e as pernas de Laney quase vacilaram. Ela colocou uma das mos em seu peito. Um erro. Seus msculos se retesaram e a pele dela quase queima de calor. Seria to fcil ceder a ele e aceitar o prazer que oferecia. Reuniu cada partcula de sua fora de vontade. Por favor disse, mantendo a mo firme, no exatamente empurrando-o, mas com fora suficiente para mostrar-lhe que falava srio. Voc disse que queria a minha confiana. Conte-me. Reparta comigo esse tanto de sua intimidade. Voc ainda no confia em mim, querida. Talvez no. Mas isso vai me ajudar a compreend-lo melhor. Evan a fitou por um longo momento. Algo cintilou em seus olhos, como se repassasse uma lembrana dolorosa. Abanou a cabea, depois recuou, seu rosto empalidecendo enquanto mantinha o olhar fixo no dela. 58

Laney apelou a ele em silncio. Finalmente, Evan fez um rpido aceno com a cabea e ela sabia que dera o passo definitivo para saltar o abismo. Minha me vai lhe dizer que meu pai era um heri. Dir que se orgulhava dele e que no teria desejado que fosse outro de forma alguma. Evan esfregou a nuca lentamente. Ela esperava e escutava pacientemente. Continuou com uma voz arranhada, falando no quarto escurecido: A verdade que sou responsvel pela morte de meu pai. Eu lhe tirei a vida, to certo quanto se houvesse disparado uma bala atravs de sua cabea. Conforme explicava, o corao de Laney ficou apertado pelo garotinho de 10 anos que pegara uma bola de basebol na arquibancada durante um jogo em que os Rangers saram vencedores. Estava to feliz, to distrado do seu entorno a caminho de casa, que quando a bola caiu de sua luva e rolou para o meio da rua, ignorou os gritos de advertncia do pai e correu para apanh-la. Evan admitiu que no estaria vivo hoje se seu pai no tivesse corrido em sua direo para salv-lo com um empurro, pondo-o em segurana. John Tyler morrera com o impacto, quando um caminho o atropelou. Ainda posso ouvir a batida, depois o guinchar dos freios e meus prprios gritos de horror. Laney se aproximou dele. Tomou-lhe as mos nas suas. Era horrvel pensar na cena. Podia imaginar a terrvel culpa que ele carregava por dentro. Evan erguia cercas a seu redor para evitar que as outras pessoas o conhecessem, para impedir que se aproximassem. Mas agora ela via apenas diante de si aquele garoto assustado e cheio de culpa. Voc no pode culpar-se. No foi culpa sua. J escutei todas as banalidades possveis disse com expresso fria. No diga mais nada, Laney. Voc no pode consertar o que aconteceu. Queria saber e eu lhe contei. Tudo bem, mas me responda uma coisa disse ela, pegando-lhe a mo e colocando-a em seu estmago. Diga-me que no faria o mesmo pelo seu filho ou filha? Diga-me que no trocaria sua vida pela da sua criana? Evan fechou os olhos. A vida da minha me nunca mais foi a mesma. Teve de lutar toda a sua vida para criar trs meninos sozinha. Meus irmos tambm sofreram. Abriu os olhos e testemunhou o aceno de compreenso dela. Sei que foi duro para todos vocs. Ento, ps as mos sobre as dele, que estavam sobre sua barriga. o que os pais fazem, Evan. Fornecem o necessrio e protegem suas crianas. Voc se transformou em algum importante e imagino que tenha dado uma boa vida para sua me. Ela est feliz. Evan abriu a mo sobre a barriga dela, esfregando-a levemente, seu toque era uma doce carcia. Ergueu um pouco os lbios. Por causa do beb. Laney o compreendia melhor agora. Compreendia por que orientara sua vida inteira para a obteno de sucesso. Compreendia at mesmo por que a chantageara, forando o casamento. Ela lhe envolveu o pescoo com os braos e tocou os lbios nos dele. Fico feliz que tenha me contado sussurrou em seu ouvido. Evan ficou colado a ela por um longo tempo, sem dizer nada. Por fim, Laney o olhou profundamente nos olhos. Bem? Fico feliz por ter-lhe contado tambm. Seu sorriso de encantamento foi cortado pelo poder arrasador do beijo dele. Laney cedeu em seguida, presa do aroma e dos sabores deliciosos do doce e 59

viciante desejo. Evan a tomou nos braos e levou-a para a cama, acomodando-a gentilmente. Laney colocou todas as dvidas sobre ele de lado. Acusara-o inmeras vezes de ter causado a morte do pai. E se estivesse errada? E se apenas lhe aumentara a dor e a culpa por conta de suas acusaes? Sentimentos tenros por ele a tomaram e Laney tomou a deciso de abandonar suas incertezas. Esta noite faria amor com o marido sem reservas, medo ou dvida. Haveria tempo suficiente para isso. Amanh. A COMEMORAO DO aniversrio de Rebecca foi o que Laney dificilmente teria esperado. Sentou-se debaixo de um enorme guarda-sol em Fort DeSoto Beach, de frente para a costa do Golfo do Mxico com sua sogra; a melhor amiga de Rebecca, Larissa; e sua filha, Serena. Os filhos de Larissa enfrentavam Evan, Trent e Brock na areia, jogando futebol americano. J estiveram na gua, cruzando as enseadas que envolviam as cinco ilhas que compunham Fort DeSoto Beach em um barco que os Tyler alugaram e posteriormente brigaram para comandar. Laney conheceu ento Brock, irmo mais novo de Evan e chegou concluso que todos os trs homens eram deliciosamente bonitos, de temperamento forte e competitivos. Brock lanou uma bola em espiral em sua direo e Evan correu dando pontaps na areia. Ele mergulhou para apanhar a bola e realizou um incrvel encaixe, caindo de costas com toda a fora. Virou-se para ela e sorriu, depois rolou de lado e plantou-lhe um rpido beijo na boca. Quando de p, provocou: Da prxima vez, tente lanar a bola dentro dos limites, Aikman. Ei disse Brock com um encolher de ombros brincalho , estava dando uma oportunidade para voc impressionar sua esposa. Brock piscou o olho para ela e quase foi atingido pela bola que Evan jogou contra ele. Apenas os instintos rpidos o salvaram de tomar uma pancada na cabea. Laney deu uma risada rpida e sentiu os olhos de Rebecca sobre si. Voc faz meu filho feliz disse ela. Laney refutou esta afirmao em silncio, imersa em dvidas. Fora chantageada para casar e nunca acreditara que Evan realmente gostava dela. Ele queria o beb. Era um homem inclinado ao mando. A criana significava mais para ele do que ela poderia ter imaginado e Evan fora persistente. Laney testemunhava um lado diferente dele hoje, divertindo-se com seus irmos e os outros homens. E seguramente depois da noite em que fizeram amor, com Evan abandonando o comando em pequenos graus para permitir que Laney visse suas vulnerabilidades. Sentia-se mais perto dele do que nunca. Seu corpo ainda zumbia por conta da maneira como fizera amor com ela na noite passada. Levantara-a e colocara-a sobre si, permitindo a ela definir o ritmo, seu olhar quente incentivando-a enquanto Laney o tinha por inteiro, com empuxos lentos e lapidadores at que ela alcanou um clmax explosivo, de fazer tremer a terra. E depois, gastaram longo tempo nos braos um do outro, ambos em silncio, felizes por deixarem seus corpos saciados relaxarem de encontro ao outro. Com os olhos expectantes de Rebecca ainda sobre si, Laney sabia que tinha de dar uma resposta, mas como poderia decepcionar uma mulher to doce? Nossa relao muito complexa disse, cautelosa. Rebecca deu uma palmadinha suave em sua mo e sorriu. O amor sempre . Laney fitou Rebecca, conseguindo fazer um sinal afirmativo, lento e pouco convincente com a cabea. No estava certa de que queria o amor de Evan ou se 60

ele era capaz desse tipo de afeto com relao a algum que no fosse de sua famlia. Mais tarde naquela noite, jantaram no Dali Museum, em Bayboro Harbor, numa sala privada preparada para a ocasio. Para surpresa de Rebecca, uma dzia de outros amigos se juntaram celebrao. Depois do jantar, um curador lhes ofereceu um tour, apresentando as mais famosas obras do surrealista. Todos vestidos para a ocasio, os membros masculinos dos Tyler em smokings e as mulheres em vestidos longos. Felizmente, Laney se lembrou de trazer algo elegante na mala, um blusinha de ala com renda branca. Ela usou sandlias com salto de cinco centmetros que machucaram seus ps com o passar da noite, mas calculava ter apenas algumas semanas de sobra para usar roupas normais, antes que tivesse de reunir um guarda-roupa novo, todo com roupas de grvida. A me de Evan parecia saborear cada momento de seu aniversrio, mas Laney notou um brilho a mais em seus olhos e um orgulho evidente em sua voz quando Rebecca apresentou Laney como mais novo membro da famlia. Suas emoes divididas, Laney no podia acreditar que era uma Tyler agora e se adequaria famlia, como se os Tyler e os Royal no tivessem sido concorrentes. Evan permaneceu ao lado de Laney a noite toda, bebendo refrigerante e gua mineral com gs do copo dela, rindo com os amigos da famlia, zombando dos irmos. Minha me gostou muito do presente que voc deu a ela sussurrou Evan em seu ouvido quando ficaram a ss um momento. Beijou-lhe a garganta, seus lbios demorando-se no ponto logo abaixo do lbulo da orelha. Muito amvel da sua parte. A pulsao de Laney acelerou. Aspirou o cheiro almiscarado de sua colnia, que a lembrava do emaranhado nos lenis da noite anterior. uma de minhas fotos favoritas. Torcia para que gostasse. Meses antes, em viagem pela Europa, Laney tirara uma foto da torre Eiffel de dentro de uma sala no terceiro andar de um edifcio antigo, captando a vista atravs da frgil moldura da janela. A cena, um estudo de contrastes entre o opulento e o humilde na cidade francesa, era iluminada por uma distante lua cheia. Ela se orgulhava do trabalho e esperara que Rebecca apreciasse seus esforos tambm. Minha me gosta de todas as formas de arte. Mas vai estimar aquela cpia porque est incrvel e porque foi voc quem lhe deu. Laney sorriu e um calor se propagou atravs de seu corpo. Obrigada. Quando o celular de Evan tocou, ele franziu a testa e apanhou-o em seu bolso. Afastou-se um pouco, de costas para ela e tudo o que podia ouvir eram palavras murmuradas enquanto falava ao telefone. Quando voltou at ela, as rugas do rosto estavam aprofundadas. Como est se sentindo, bem? Estou bem respondeu, um pouco confusa. uma festa muito bonita, Evan. Ele concordou com a cabea. Depois suspirou com desgosto. Houve outro problema no Royal. Devemos pegar um vo o mais cedo possvel amanh de manh. Alarmada, a cabea de Laney rodou com o tom grave dele. Haviam planejado ficar todo o fim de semana e voar para casa na segunda-feira. Rebeca alegou que no vira o suficiente seus filhos, por assim dizer, e Laney concordou com a afirmao. Que tipo de problema? Algum invadiu sua sala. Laney fechou os olhos por um instante, apertando-os, e fez que sim com a 61

cabea, a traio de um empregado na sede do Royal doa dentro do seu corao. Isso significa que nosso plano funcionou.

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CAPTULO DEZ
A SINCRONIA foi um horror. No havia melhor maneira de dizer isso. Evan recebera instrues de Code Landon para vazar o fato de que todos os funcionrios estavam sendo investigados, na esperana de que algum ficasse nervoso e cometesse um erro. Estava certo de que uma pessoa organizara a sabotagem dos hotis em questo. Mas Evan precisava de uma aresta, uma pista, algo que ajudasse a apanhar o responsvel. Tivera dificuldade para fazer com que Laney concordasse, mas seu poder de persuaso finalmente venceu. Ento, falaram intencionalmente muito alto perto da recepo. Deixaram escapar o nome da Agncia Landon inmeras vezes perto das salas da gerncia. Evan no esperara que a armadilha funcionasse to rpido. Assim, em vez de gastar o resto do fim de semana com sua famlia, vendo sua mulher estabelecer vnculos com os novos parentes e aproveitando sua companhia em cima e fora da cama, tiveram de correr de volta para Los Angeles. Algum est amedrontado disse ele, tomando o brao de Laney e guiandoa na direo do elevador da sede do Royal. Pouco antes da viagem, encomendaram ao melhor homem da equipe de segurana de Landon a instalao de um novo sistema de alarme na sua sala. Ningum sabia disso, exceto Laney, ele prprio e o chefe da segurana, Ralph Blanton. Evan gastara trinta minutos interrogando os homens de planto na noite anterior. Quando ouviram o alarme, quem quer que tenha protagonizado a invaso j desaparecera. Tenho de acreditar que era algum que sabia movimentar-se pelas salas l de cima disse Evan. Quem quer que fosse, se preparou. Sabia exatamente quando a equipe de segurana fazia as rondas, descansava e trocava de turno. Laney concordou com a cabea, sua expresso estica mascarando sua bvia preocupao. Tenho trabalhado ao lado dessas pessoas h anos. Conheo suas famlias, seus filhos. Eles pararam no elevador e olharam ao redor. Era domingo de manh e o prdio estava deserto, exceto pelo segurana suplementar que Evan pusera ali tarde demais. H apenas cerca de meia dzia de executivos que tinham a chave-mestra das salas da cobertura. E Ally. Ela tem todas as chaves. ainda to difcil de acreditar disse Laney, contida. Porque voc acha difcil supor o pior das pessoas. Exceto no meu caso ironizou. Porque a voc acredita em todo tipo de incriminao. Laney apertou o boto do elevador com fora. Meu pai me disse uma vez: "Sempre cause uma boa primeira impresso, poder ser sua ltima chance." Evan ouvira palavras semelhantes de Nolan Royal no dia de sua reunio, no dia em que tivera o ataque cardaco. Voc est dizendo que no teve uma boa impresso da mim no dia em que nos conhecemos? Porque, querida, minha lembrana bem diferente. Evan sorriu e Laney olhou para frente, para o intrincado desenho no interior da porta do elevador. Eles subiram at a cobertura e, quando saram, Laney se virou para ele. Tudo bem, admito que achei voc atraente. Voc era a distrao que eu 63

precisava para me ajudar a esquecer Justin. Tivemos um caso quente. Mas isso nunca teria acontecido se soubesse quem voc . Tem certeza? Laney fez uma pausa, depois confirmou com a cabea: Sim. Evan pensava diferente. Um dia, eu vou lhe dizer qual era a impresso que tive de voc. Posso at imaginar. A garota solitria e inconsolvel, apenas esperando para passar informaes valiosas sobre a empresa que voc planejava tomar de assalto, e pronta para dar um passeio alucinante no Tyler Express. Voc com certeza me enganou. Ele resmungou contra as palavras usadas por ela. Tyler Express? Nem tanto, querida. Ela revirou os olhos e abanou a cabea. Ele lhe segurou a mo e caminharam para a sala. A porta fora fechada e bloqueada pelo chefe da segurana. Tivera de desfazer-se do cdigo na noite passada, mas Evan providenciou para que um novo estivesse no lugar naquele mesmo dia, mais tarde. Entrou frente e digitou os nmeros no teclado escondido na parede para desligar o alarme. Laney entrou em seguida. Vasculharam a sala em busca de algo fora do lugar, checaram arquivos e pastas nos armrios. Aparentemente quem arrombou, saiu imediatamente, sem mexer nos arquivos. No que fosse encontrar alguma coisa. Vou pesquisar todos os arquivos pessoais em meu escritrio no Tempest. Esto trancados no cofre. Tenho arrepios s de pensar que algum entrou aqui. Laney cruzou os braos sobre a barriga, olhando em volta com uma expresso preocupada. No sabemos ao certo quem a pessoa. Pode no ser Ally. Como podemos det-la antes que cause mais problemas para os hotis? Evan veio por trs e envolveu-a com os braos, puxando-a para si. Colocou-lhe a cabea sob o queixo, respirando o aroma de flores frescas de seu xampu. No estava sendo fcil para ela. Evan queria proteg-la de mais estresse, mas Laney insistira em tomar parte nisto. No podia conden-la por isso. Os Royal eram dela e representavam uma maneira de manter a memria e o legado do pai vivos. Voc pode me dar uma lista de todos os que tm uma chave e partiremos da. Laney acenou positivamente com a cabea e virou-se em seus braos. Isto difcil para mim disse ela desnecessariamente. Evan pressionou sua boca macia com um beijo. Eu sei. Mas pelo menos uma coisa boa saiu de tudo isso: voc pode subir no Tyler Express quando quiser. Seus olhos se arregalaram e ela soltou uma pequena risada. Evan trouxe a cabea dela para seu ombro e manteve-a ali por um longo tempo, protegendo-a, totalmente surpreso com o bater estrondoso de seu corao. NA SEGUNDA-FEIRA de manh, Preston Malloy entrou na sala de Laney segurando um arquivo na mo. Ah disse ele aproximando-se. Com a tentativa intil de esconder um franzir de testa, Evan viu quando Malloy tomou conhecimento dele, sentado na cadeira de Nolan Royal. Estou procurando Elena. Evan se recostou no assento, observando o executivo, e se perguntou sobre seu relacionamento com Laney. No gostava de Malloy e estava certo de que a recproca era verdadeira. Mas sua esposa contara bastante com ele logo aps a morte do pai e Malloy a socorrera. Ela vir mais tarde hoje. H algo em que possa ajud-lo? Malloy abanou a cabea. 64

Vou esperar para falar com ela. Estou com os relatrios que ela solicitou. Virou-se para sair, mas parou a meio caminho da porta e encarou Evan. Sabe, conheo Elena desde que era uma adolescente. Sempre foi equilibrada. Nolan sentia muito orgulho das realizaes dela. Evan arqueou as sobrancelhas. Como de fato deveria. Mas, por tudo no mundo, no consigo entende por que se casou com voc. Evan se inclinou para a frente, ajeitando alguns arquivos, depois fitou os olhos de Malloy, contendo a raiva crescente. o que duas pessoas geralmente fazem quando esto esperando um beb. Valeu a pena revelar a verdade para ver a expresso de espanto no rosto dele. Malloy entortou a boca como se tivesse mordido uma fruta azeda. Um... beb? Evan manteve os olhos fixos nele. Foi o que eu disse. Malloy apoiou as mos sobre a mesa. Inclinou-se. Elena no teria chegado to perto de um rival nos negcios. Sabia que voc estava tentando roubar a empresa bem debaixo do nariz do pai dela. A menos, claro, que no soubesse quem voc era. Se bem me lembro, nunca se encontrara com voc pessoalmente. Meio difcil conceber um filho dessa maneira. Malloy percebeu o que acabara de dizer e ruborizou. Ela no sabia quem voc era, no ? Voc mentiu para ela e a seduziu. Voc faria de tudo para ter esta empresa. Evan se levantou e olhou para ele. No admira que tenha tido uma cerimnia de casamento secreta disse ele com satisfao. Voc deve ter ido caa logo aps a ruptura dela com Overton. Malloy, o que que o irrita tanto? Que eu tenha me casado com a filha de Nolan Royal ou que no seja voc que esteja administrando a empresa em uma grande sala? A pacincia de Evan estava por um fio. As acusaes de Malloy feriam seus nervos, em parte porque havia alguma verdade nelas e, em parte, porque no conseguia tirar Laney da cabea. No queria que Malloy, ou quem quer que fosse, lembrasse a ele que abusara da confiana de Laney para vingar-se de Nolan Royal. Nolan se reviraria no tmulo caso soubesse que a filha se casou com voc. Ele no confiava em voc. Expulsou-o do escritrio naquele dia e disse para nunca mais voltar. A primeira impresso dele a seu respeito foi precisa, um gato selvagem sem escrpulos, e nada que voc dissesse ou fizesse o teria feito mudar de idia. Evan ouvira exatamente essas palavras de Nolan Royal naquele dia, mas ele as dissera com um sorriso no rosto antes de mostrar-lhe a porta da rua. Se acreditasse realmente que fosse o culpado de sabotar os hotis, o homem no teria sido nem um pouco gracioso. Poderia ter sido uma encenao, mas Evan no acreditava nisso. Royal adorara ter interrompido a reunio e dissera basicamente a Evan que preferiria ser atingido por um raio a vender os hotis. Deixara claro o que pensava e a frase "gato selvagem sem escrpulos" fora dita no tanto com desprezo, mas com uma pitada de admirao. Interessante como Malloy conhecia os detalhes da conversa. Minha esposa valoriza sua fidelidade comeou Evan com voz estvel e controlada , e sua amizade. No a desiluda. No lhe devo explicaes, mas lhe digo uma coisa. Pretendo descobrir quem est tentando minar esta empresa, portanto fique fora do meu caminho. Malloy apanhou o arquivo que deixara de lado. Deixe-o a. Analisarei os relatrios com minha esposa quando ela chegar. Malloy jogou o arquivo sobre a mesa e saiu. 65

Cinco minutos depois, enquanto Evan revisava os relatrios financeiros deixados por Malloy, Laney entrou na sala. O corao de Evan reagiu. Um aroma puro e doce de flores seguiu sua entrada na sala. Penteara o longo cabelo ondulado para baixo, usava um vestido leve, perfeitamente moldado a suas curvas exuberantes, ligeiramente esvoaante nos quadris, e brilhantes jia amarelas ao redor da garganta e dos pulsos. Resumindo: ela tirou o flego dele. Oi, linda. Ela ficou parada sob a porta. Ol. Trocaram olhares como dois adolescentes bobos e desajeitados. Laney piscou. Evan limpou a garganta. Sua mente vagou para longe do trabalho e dos problemas do momento. Ultimamente, sempre que ela estava por perto, ele se distraa pensando em fazer amor com ela, acariciar sua pele macia e suave, beijar aqueles lbios pontudos e perder-se profundamente dentro dela. Evan sentia que ela estava comeando finalmente a confiar nele. Mas se lhe contasse suas mais recentes suspeitas, ela se afastaria dele, sem dvida. Precisava mant-la no escuro at que tivesse certeza dos fatos. Gostou de ter dormido at tarde esta manh? perguntou. Ele acordara cedo aps uma suave noite de beijos leves e abraos. Laney ficara muito preocupada com o arrombamento e ele no a pressionara. Esta manh pensara poder sanar a situao, fazendo um amor vagaroso com ela, mas Laney estava esgotada, fsica e emocionalmente. Observara o sono dela por longos minutos, surpreso ao descobrir-se feliz com aquilo. Quando a beijara na testa antes de sair, ela olhara para cima com uns olhos orvalhados e to sexy, precisou controlar-se para no pux-la para si e tirar-lhe toda a roupa. Uhm... Foi bom, mas voc deveria ter-me acordado. Evan mantinha certa distncia. Precisava ir ao Tempest esta manh e Laney representava uma tentao muito grande. Se tivesse feito isso, ambos teramos chegado tarde hoje. Laney articulou um silencioso "ah". Depois sorriu, seus olhos azuis reluzindo. Vou ao Tempest agora. Mas estou de volta na hora do almoo. Quero mostrar-lhe uma coisa. Acho que j sei o que . Laney olhou para a mesa e suas sobrancelhas se arquearam. A mente de Evan voltou ao dia em que fizeram aquele sexo louco e apimentado sobre a mesa. Caminhou at ela e levantou-lhe o queixo com o dedo. Depois, beijou-a. Seus lbios tinham um gosto doce e sua boca colava-se dele, fazendo-o desejar no ter negcios urgentes a conduzir em sua empresa. Voc tem uma mente suja, querida. Seus lbios se curvaram para cima: Isso o que voc queria. Eu sei disse ele com uma piscadela. Estarei de volta ao meio-dia. Ento partiu para conduzir pessoalmente algumas investigaes. EVAN APANHOU Laney pontualmente ao meio-dia. Assim como da ltima vez, fizera mistrio sobre o que lhe mostraria. Mas desta vez no havia consultas mdicas nem interldios sexuais para interromp-lo. Tomou-lhe a mo e a tirou do escritrio antes que tivesse oportunidade de discutir qualquer assunto de trabalho com ele. Isso no era nada tpico de Evan Tyler. Os negcios sempre vinham em primeiro lugar para ele. Onde voc est me levando, Evan? Sentada em um Cadillac Escalade de quatro portas, novinho, que ele adquirira recentemente para ser o carro da 66

"famlia", Laney no podia fazer nada, a no ser deixar-se arrastar pelo ar pensativo dele. Ela fizera um comentrio passageiro sobre a segurana do beb e o fato de que seu carro esporte no era apropriado para crianas, e na semana passada, ele sara e comprara este robusto SUV. Basta segurar firme, querida. Estamos quase l. Evan desceu a Sunset na direo da praia, depois virou numa rua residencial e estacionou o carro entrada de uma extensa casa azul-claro, de um andar, com acabamento branco. O que acha? Ela olhou para a casa, depois para ele. Sobre o qu? A casa. Tem cinco quartos, uma sala de leitura, uma enorme sala de estar e no quintal j tem um teatrinho. um castelo de princesa, mas se tivermos um menino, vamos transform-lo num forte ou algo assim. Laney imaginou uma filha vestida numa roupa de princesa, rosa, com babados, em seu castelo, ou um filho no traje de camura empunhando uma faca de plstico. Voc j tem tudo planejado, no ? Evan fez um aceno esperanoso com a cabea. H uma pr-escola aonde se pode ir a p. E a casa fica a uns oitocentos metros da praia. bonita, Evan. Era exatamente o que imaginava quando era uma garotinha sonhando em casar e constituir famlia. Se voc j a comprou, terei de estrangul-lo com minhas prprias mos disse ela, sem sorrir. Falava srio. Estava cansada de ver Evan tomando decises pelos dois. Se resignara-se ao casamento, ele teria de aprender a aceitar sua participao na base de cinqenta por cento a cinqenta por cento. Juro a voc que no comprei. Mas a corretora j est l dentro, esperando para nos mostrar a residncia. Tudo bem, vou dar uma olhada. Momentaneamente, as dvidas de Laney com relao a Evan desapareceram. No comprara a casa sem lhe dizer. Era um comeo. Mas desistir de sua prpria casa e mudar-se para uma que ambos compartilhariam era um passo gigantesco. Significava estabilidade. Significa solidariedade. Significa... juntos para sempre. Laney no tinha certeza se estava pronta para tanto. A casa s estar venda amanh. Mas est vazia. Se voc ador-la, faremos uma oferta irrecusvel. Laney no conseguiu rir da piada de Evan. Seu corao acelerava com emoes conflitantes. Saiu do carro olhando hesitantemente para a casa. Evan tomou sua mo e eles caminharam lado a lado pela trilha de tijolos. Se voc no se identificar com a casa, continuaremos procurando disse ele. Parte da tenso foi aliviada. Pelo menos havia uma rota de fuga, caso precisasse. Embora tivesse certeza de que amaria a casa, no tinha certeza se dar esse passo agora seria a coisa certa a fazer. Ela ainda tinha reservas quanto ao seu casamento. Amlia Lopez, a corretora, cumprimentou-a comum aperto de mo e um sorriso. Espere at voc ver a cozinha. uma obra de arte, mas com uma atmosfera caseira. E Laney teve que concordar. Adorou a cozinha espaosa, com ambiente para caf-da-manh e que dava vista para um imenso quintal. Sorriu ao ver o ldico castelo de princesa com uma porta levadia que descia sobre um estreito fosso de espuma. Correram o resto da casa, cada cmodo sendo nico e na verdade... perfeito 67

para uma nova famlia. Evan aceitou todos os seus comentrios sobre os quartos, concordando com a cabea. Era um lado dele que ela raramente via. Estava mais acessvel, mais disposto a compartilhar. O que voc acha? perguntou. Voc pode fazer as mudanas que achar necessrias. Quando o tour chegou ao fim, a corretora olhou para Evan esperando uma resposta. A deciso da minha mulher disse. ela que tem de gostar. Laney apreciou sua atitude, mas ainda no podia fazer uma escolha to importante sem meditar sobre o assunto. Quanto a isso, Evan teve o seu papel. Quando preciso, em uma frao de segundo, tomava decises que eram geralmente acertadas. Preciso de algum tempo para pensar sobre isso disse ela sra. Lopez. Claro. A casa s ir venda amanh. Espero termos uma boa procura, ento, se fosse vocs, no esperaria muito tempo para decidir. Laney olhou para Evan, que tentava no demonstrar sua decepo. Era um homem que sempre tinha o que queria. Daremos uma resposta disse ele corretora quando saam , assim que minha esposa se decidir. Obrigado por mostrar a casa com antecedncia. No h de qu. Entraram no Escalade e Laney deu mais uma olhada para trs antes de partirem. realmente uma excelente casa. Era o que pensava disse Evan. Mas voc no tem certeza se quer morar ali... comigo. Ps o dedo na ferida e ela no podia negar. Suspirou fortemente. H muita coisa envolvida. Preciso de tempo para pensar. Olhou para ela, uma das mos agarrada ao volante e a outra controlando com preciso a marcha. Laney reparou que ele usava na mo esquerda o anel de casamento em ouro branco que pertencera ao pai, um presente dado pela me no outro dia e que ela sabia o quanto significava para ele. Deixou cair a mo sobre a coxa dela e encarou-a com sinceridade. Tome todo o tempo que for necessrio. Laney apreciou sua pacincia. s vezes, Evan lhe tocava o corao das mais surpreendentes formas. NAQUELA NOITE, Laney preparou uma salada de frango com um prato de frutas frescas e eles jantaram calmamente na varanda da cobertura de Evan. Descalo, vestindo jeans desbotado e uma camiseta regata branca, com visual bronzeado e saudvel, Evan parecia mais relaxado do que ela vinha se mostrando ultimamente. Voc no precisa beber gua quando estivermos juntos. No me importo que tome uma bebida de verdade. Ele baixou o garfo e sorriu. Voc est tentando corromper-me? Conseguiria? Claro que sim. Nesse vestido, voc no teria que fazer muito esforo. Laney vira o brilho de apreciao em seus olhos esta manh quando entrara na sala. Como seu olhar cintilara sobre os seios mais cheios, que mal cabiam no corpete, teria de agradecer a Julia por convenc-la a comprar o vestido de alcinha Donna Karan. Foi feito para voc dissera. Use-o enquanto tempo, porque logo no ser capaz de caber em nada que no contenha elstico no meio. O que precisaria fazer? continuou Laney. Sabia estar brincando com fogo, 68

mas quela noite no estava importando-se. Sentia-se despreocupada e um tanto imprudente. Evan tinha algo a ver com isso. Ela estava apaixonada por ele e o sentimento no ia embora. Evan afastou o prato e arrastou a cadeira para trs. Pouqussima coisa, querida. Meneou o corpo para baixo e a agarrou pelas pernas, trazendo-as ao colo. O vestido se enrolou at as coxas e Evan percebeu, maravilhado. Primeiro, voc tem que se livrar das sandlias. Tirou uma. Depois a outra. Bela cor disse, deixando-as cair de suas mos. Elas so... ah, amarelo-canrio. Laney tinha tomado a iniciativa e uma emoo de excitao atravessou seu corpo. Ah disse ele, tomando um p em uma das mos suavemente e passando a outra pelos seus dedos. Friccionava-os, fazendo crculos acariciantes. Laney inclinou a cabea para trs. Ah, como bom. Ento ele lhe massageou o peito do p, bem onde as tiras das sandlias apertaram ao longo do dia. Outro gemido escapou dos lbios dela e os efeitos de seu estonteante toque sensual subiram pelas pernas para aquecer o pice de sua coxas. Evan colocou aquele p sobre o relevo de sua crescente excitao, enquanto manuseava habilmente o outro. Laney no conseguia manter a concentrao. Enquanto ele expulsava a tenso de um p, friccionando-o, a posio do outro incendiava todo o corpo dela. Evan. Que foi? Voc no gosta de massagem no p? perguntou inocentemente. O safado. Mordeu o lbio e observou Evan espalhar seu feitio sobre os ps. Que mais... teria de fazer? Apenas sentar-se e permanecer lindo desse jeito. Ele deixou os ps dela e inclinou-se para frente. Subindo as mos pelas suas pernas e puxando a cadeira onde Laney estava para mais perto, alcanou o interior de suas coxas em segundos. Voc no perde tempo. No quando quero alguma coisa. No precisava perguntar o que ele queria. Sabia o que era, porque queria o mesmo. Os dedos de Evan encontraram o centro de suas coxas e ele a acariciou o suficiente para lev-la loucura, depois parou e puxou seu vestido de volta para baixo. Mas tambm no quero ser despejado. Ele agarrou-a pelos pulsos e levantou-a, beijando-a na boca. Ela se afastou um pouco para sussurrar: Pensei que voc fosse o dono do prdio. Ele a beijou novamente, puxando seu lbio inferior com os dentes. Voc est tentando corromper-me. Adoro isso. Ele ps os braos em tomo dela e beijou-a com paixo suficiente para incendiar o hotel inteiro, arrastando-a para dentro do apartamento. Arquejando e sem flego, ela lhe tirou a camiseta por sobre a cabea, revelando o peito musculoso. Imediatamente, pressionou os lbios ali, beijando, achatando seus mamilos com a lngua at que ele gemesse em voz alta. Em segundos, ela estava com o zper aberto, sem o vestido e no cho. O quarto estava muito longe para suas necessidades. Evan abriu seu suti e levou a boca at eles, dando-lhes beijos quentes e molhados. As mos de Laney percorreram seu luxuriante cabelo negro, espalhando 69

os dedos, segurando sua cabea enquanto ele a incitava e atormentava. Laney arqueou o corpo e Evan aproveitou a deixa para descer o rosto pelo seu tronco, beijando-lhe o umbigo reverentemente, descendo mais at tom-la em sua boca quente e mida. Ele a levantou, suas mos abarcando seu rosto, e quando ela se arqueou ainda mais, deu-lhe pinceladas impiedosas com a lngua. Todas as terminaes nervosas vibraram com eletricidade. Ela respirava em breves tragos de ar e Evan continuava seu exerccio, um homem destinado a ser o melhor em qualquer desafio que aceitasse. Agora Laney estava feliz com isso, com ele, com suas proezas sexuais de entorpecer a mente. Ela explodiu num orgasmo que a quebrantou por inteiro. Latejava freneticamente, tremendo com tanto prazer que no conseguia conter os gemidos de xtase que lhe escapavam da garganta. Quando abriu os olhos, Evan a mirava com uma luz em seus olhos que ela nunca testemunhara antes. Descobriu, ento, estar apaixonada por ele. Seu corao se encheu de alegria com a idia de que amava o pai do seu beb. No se permitiria pensar de outro modo. Faria o necessrio para confiar nele. Evan se levantou para beij-la, o sabor de seus lbios era o da paixo deles e estavam deliciosos para lanar seu corpo em outra espiral ascendente. Quero ficar dentro de voc sussurrou ele, sfrego, abrindo-lhe as coxas com suas pernas. Ela abriu apressadamente seu zper e puxou seu jeans para baixo. Quero isso tambm disse, ofegante, pronta para receb-lo. Evan se levantou, seus braos fortes e bronzeados, cobertos de msculos, apoiados no cho ao lado de sua cabea, seu peito perto o suficiente para ser freneticamente beijado por ela. Seu marido, lindo, deslumbrante, gracioso e imponente, lanou-lhe um olhar de sofreguido. Quando a penetrou, Laney fechou os olhos e sentiu o calor familiar e a perfeio de tudo aquilo. Ela navegou o mar de sua paixo avassaladora, erguendo o corpo, mexendo-se sob ele at no poder agentar nem mais um segundo. Evan pressionou fundo uma ltima vez e ela testemunhou seu clmax surpreendente, a expresso de completude em seu rosto, enquanto ela tambm atingia outro pico de prazer. Quando voltaram Terra, Evan rolou para o lado e a aninhou em seus braos. No quero nem pensar em quando no pudermos fazer isso. Laney acariciou seu queixo, olhando profundamente em seus olhos. Voc diz quando eu estiver grande como uma geladeira? Ele confirmou com a cabea. Usarei de toda a minha moderao. Ela abanou a cabea. H outras maneiras... Os olhos de Evan arregalaram-se com malcia. Voc se importaria de mostr-las para mim? Ela correu a mo pelo cabelo dele, endireitando os fios que embaraara minutos antes. Em seguida, sorriu para ele. No. Vai dar-nos uma idia do que nos aguarda. Evan deu-lhe um abrao apertado. Gostei da maneira como isso soou. O qu? perguntou Laney, o corpo ainda pulsando graas percia dos toques dele. Voc. Eu. O futuro. Laney sorriu profundamente e descansou a cabea sobre seu ombro. Gostava da maneira como aquilo soava tambm. 70

E isso era o que mais a preocupava.

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CAPTULO ONZE
NA manh seguinte, Laney foi at a sala de Preston, que ficava apenas duas portas depois da sua. Na placa de bronze na porta dizia Diretor Presidente, Finanas, mas Preston era muito mais que isso para ela. Em muitos detalhes, lembrava-lhe uma verso mais nova do pai. Bonito e alinhado, era a imagem da eficincia. Era um especialista em resolver problemas e se transformara num trunfo para o seu pai desde o primeiro dia. Parecia sempre saber como acalm-la. Mas desde que casara com Evan, a amizade deles estava estremecida. Bateu porta e no esperou pela resposta para entrar. Eles tiveram este tipo de relao franca, sem formalidades, e ela queria muito retomar esse aspecto de sua amizade. Oi disse ela, quando ele levantou os olhos da mesa. Bom dia, Elena. Sentou-se de frente para ele, percebendo sua postura rgida. No tivemos tempo para conversar ultimamente. Ando ocupado. Como sempre. Laney sorriu. Ningum trabalhava mais duro que Preston Malloy. Quero que saiba que no teria conseguido ocupar o lugar do meu pai se voc no houvesse me ajudado. Voc esteve presente em momentos muito difceis de minha vida e se comportou como um amigo muito querido. Preston aspirou o ar demoradamente. Procurei ser. No tive tempo de falar com voc sobre o arrombamento da outra noite. No, voc no confia em mim como antes. Seu tom ferido a magoou. Desculpe-me. Aconteceu tanta coisa em to pouco tempo. A expresso no rosto de Preston relaxou e ele se levantou para vir sentar na quina da mesa, perto dela. Pegou-lhe a mo. Eu sei. No tem sido fcil para voc. No quero simpatia, Preston. S quero deixar as coisas claras. Aprecio o seu trabalho na empresa, mas, mais que isso, estimo sua amizade. Se est chateado com alguma coisa, gostaria de saber. Ele sorriu, uma covinha apareceu. Elena, como poderia no estar chateado. Voc se casou com um homem que pode ter matado o seu pai. Sei por que fez isso. Est grvida. Ela arfou. Como voc descobriu? Seu marido estava vido para me contar. Elena fechou os olhos. Contou at trs, torcendo para que a raiva excessiva no destrusse os sentimentos afetuosos que tinha pelo marido, mas por fim a pacincia deu lugar fria. Ele no tinha o menor direito de fazer isso. Queria contar a voc do meu prprio jeito. O que voc me diria? Estava de p agora e ela percebeu que mascarava a raiva com uma expresso tranqila. Que voc estava realmente apaixonada pelo mais ferrenho concorrente da empresa? Que um no conseguiria viver sem o outro? Aquela declarao dele imprensa foi uma piada. Mas eu compreendi tudo. Sei que ele mentiu para voc quando se conheceram e que a chantageou para que casasse com ele. No foi chantagem disse ela, defendendo Evan, Deus sabe por qu. Estava furiosa com ele por envenenar a amizade dela com Preston. Sabia que deveria 72

dizer-lhe a verdade agora, mas tinha dificuldades de admitir como fora ingnua e idiota com seu homem misterioso, "Ty". Casou com ele por conta do beb e por acreditar que tinha capacidade para reerguer a empresa. Mas Preston no teria concordado. E a opinio dele valia muito para ela. Ele a pressionou. Conheo o tipo, Elena. Mentiu para voc e a engravidou. Laney se levantou para encar-lo, falando brandamente: No foi bem assim, Preston. Voc est dizendo que ele no deu em cima de voc intencionalmente? claro que ela tinha pensado a mesma coisa de Evan inmeras vezes. Ele fez isso, admito. E estou furiosa que lhe tenha contado sobre a gravidez. Ele adorou ter falado. Aposto que sim. Elena podia ver a expresso de Evan ao dar a notcia a Preston. Evan a enfurecia e ela se perguntava por que aceitara sua chantagem. Talvez seu filho ficasse melhor sem Evan em sua vida. Talvez dera a Evan mais crdito do que ele merecia. Talvez no devesse ter deixado as emoes tomarem o lugar do bom senso. pssimo saber que estamos todos sendo investigados, Elena. Esse tipo de coisa no ajuda a criar lealdade nos funcionrios. Nosso Diretor Presidente de gerenciamento est ameaando deixar o Royal. E inmeros outros esto descontentes de ver seus bons nomes questionados. Seu pai no teria concordado com esse tipo de ttica. Laney fechou os olhos. Eu sei. Se no estivesse desesperada para salvar a empresa e saber quem o sabotador, no teria concordado. Pessoalmente no acredito que seja ningum que trabalhe no Royal. Voc e eu sabemos que nossos concorrentes tm espies. E odeio dizer, mas isso se aplica empresa de seu marido. O Tempest um de nossos maiores concorrentes. Voc realmente confia em seu marido a ponto de descartar a possibilidade de que esteja por trs disso? Laney fitou Preston, sua mente agitada, sua raiva pela traio de Evan confundindo sua cabea. Responda a pergunta dele, querida. Evan estava no vestbulo da sala de Preston, segurando a maaneta da porta. Aparentemente ele costuma escutar a conversa dos outros. Preston disse a ela. Evan, o que voc est fazendo aqui? Estou tento uma reunio privada com Preston. Responda pergunta dele. Voc confia em mim? Laney observou os olhos duros e inflexveis de Evan enquanto ele esperava pela sua resposta. Hesitou, depois olhou para Preston, que aguardava a mesma coisa. Os dois homens obstinados a puseram na linha de tiro. Faziam daquilo uma competio na qual ela preferiria no ter-se envolvido. Havia muito ego e muita testosterona na sala para seu gosto. No se alinharia com nenhum deles, Preston pressionando pela amizade e Evan pelo casamento. Enchera-se de ambos. Vocs podem trocar cabeadas sem mim. Estou de sada. Passou por Evan, mas ele agarrou seu brao, gentilmente a impedindo de sair. Tendo-a segura, voltou os olhos para Preston. Pensei que vocs gostariam de saber que ns tivemos um outro acidente. No The Royal Dallas. Laney sentiu uma fisgada no estmago ao ouvir a notcia. Relanceou os olhos para Preston, que parecia momentaneamente aturdido. Em Dallas? perguntou ela, soltando o brao. Isso mesmo. Os aparelhos de ar-condicionado pifaram em todo o hotel. Voc sabe como quente no Texas esta poca do ano. A umidade capaz de sufocar 73

uma pessoa. Os hspedes esto todos exigindo o dinheiro de volta e recolocao em outros hotis. Estamos tentando acomod-los, mas est sendo uma dor de cabea para os gerentes. Laney no podia acreditar. Era como se um vrus nocivo infectasse um hotel, depois outro, e ningum conseguia extermin-lo. Quando voltou a olhar para Preston, seu rosto empalidecera consideravelmente. Vou checar o que est acontecendo props. Evan abanou a cabea. No se preocupe. Estou cuidando do caso. Mandei uma equipe l para investigar. Posso lidar com isso insistiu Preston. Eu disse no, obrigado. Evan permaneceu firme. Como voc pode confiar neste sujeito? Preston dirigiu a frase a Laney como se Evan nem ao menos estivesse na sala. Preston, cale-se! Depois seus olhos fuzilaram Evan, que tentava em vo esconder um amplo sorriso, enfurecendo-a ainda mais. Estarei em minha sala. E acho bom nenhum dos dois me incomodar pelo resto do dia! Laney deixou a sala de Preston e se dirigiu sua, lanando a Ally, ao passar por sua mesa, um olhar que dizia: "No se atreva a perguntar nada." Bateu a porta e afundou na cadeira, seu sangue fervendo. EVAN A deixou sozinha por dez minutos antes de entrar na sala: Precisamos conversar. Laney se acalmara o suficiente para levantar-se e repreend-lo. Pode apostar que sim. No acabei tudo o que tenho para dizer-lhe, e ainda falta muito. Evan fechou e trancou a porta. Acalme-se, Laney. Estou calma. Calma o suficiente para perceber o quanto venho agindo errado. Laney comeou calmamente, com um tom controlado que reservava para os rivais nos negcios. Volte a fita para mim e me diga do que voc est falando. Voc no tinha o direito de contar a Preston sobre a minha gravidez, para comeo de conversa. Voc traiu minha confiana. Preston mais do que um empregado. meu amigo. E voc envenenou a minha amizade com ele. Agora ele est com raiva e magoado. Essa disputa entre vocs tem que acabar. Pelo bem da empresa, se no por outro motivo. Laney, sente-se. Ela cruzou os braos sobre a barriga e se recusou a obedecer, abanando a cabea. Tudo bem, timo. Mas vou logo avisando, voc no vai gostar do que tenho para lhe dizer. Ela sacudiu um ombro: Isso bvio. Contei a ele sobre sua gravidez de propsito. Ela revirou os olhos. Mesmo? Nunca teria imaginado. Ele respirou fundo e depois continuou, naquele irritante tom controlado de voz. Queria ver a expresso mo rosto dele quando contasse. Ele viu o prazer malicioso na sua. Eu queria provoc-lo. Laney abanou a cabea, descrente. Voc conseguiu. E traiu minha confiana ao mesmo tempo. Evan se aproximou e Laney no gostou do jeito determinado que transparecia em seu queixo. 74

Eu no tra voc. Ele, sim. O qu? Como Preston me traiu? Se meu palpite est certo, ele est por trs da sabotagem, Laney. Era ele o tempo todo. No! Nem se atreva a sugerir que... No estou sugerindo. Cheguei a essa concluso depois de pensar muito. Tudo faz sentido para mim agora. No h problema nos aparelhos de ar-condicionado de Dallas. Inventei isso para ver a reao de Malloy. E quer saber? Ele no recebeu a notcia como voc. No estava chateado ou se sentindo frustrado. Parecia confuso. Confuso porque no havia determinado o problema em Dallas. Foi momentneo, depois ele escondeu a expresso, mas eu vi, Laney. Vi pnico e confuso por um minuto em seu rosto. Laney apontou o dedo para ele. Voc est interpretando isso como quer. Voc no um perito em linguagem corporal. No conhece Preston como eu. Seu amigo contratou todos os gerentes dos hotis em questo. Ele apagou as pegadas, mas Landon muito bom no que faz, analisou toda a papelada e encontrou Preston Malloy no fundo da pilha quando tudo foi finalmente descoberto. Os gerentes que contratou tinham todos um passado questionvel e ele deve t-los comprado para provocar os problemas nos hotis. Voc no sabe disso, Evan. Ele supervisionou a contratao de muitos empregados de alto nvel, mas no significa que soubesse de nada. Se tinham um passado questionvel, devem ter ido fundo para encobri-lo. Voc no quer acreditar, Laney. No quero. E no vou. Evan suavizou o tom. Querida disse no tom que usava no quarto, o qual reavivava lembranas ntimas e doces do relacionamento de ambos. Aproximou-se dela com uma expresso meiga nos olhos. Levantou-lhe o queixo com o dedo e fitou intensamente dentro de seus olhos. Preciso que voc acredite em mim. Ela fechou os olhos. Ele estava pedindo demais dela. Dividida entre os sentimentos fortes que nutria por ele e o desejo de nunca mais deixar-se enganar, no sabia se podia confiar nele. Suas recentes aes contradiziam tudo em que ela acreditava. Ela segurou as lgrimas. Malloy disse algo outro dia que me fez pensar. Quando conversei com seu pai no dia em que morreu, ele estava sorrindo de uma maneira convencida e se comprazia em me chamar de gato selvagem. Malloy repetiu essas exatas palavras para mim. Sabia o que seu pai me dissera, precisamente. Sabia porque viu seu pai depois de minha reunio com ele. Ele esteve l, antes de seu pai ter o ataque cardaco. Minha aposta que seu pai entendeu tudo. Descobriu que Malloy sabotara a companhia. Arrasada, o corao de Laney quase parou. Ouvia o que Evan falava, mas no conseguia processar as palavras. No se permitiria acreditar em nada daquilo. Ela endureceu. Voc no tem provas. Nenhuma evidncia, no ? Por que Preston faria algo to... criminoso? Estamos investigando. Minha aposta que se ressentiu de seu pai ter colocado todo o controle da empresa em suas mos, depois de seu casamento fracassado. Preston estava a um passo de tornar-se presidente. Prestara servios inestimveis a seu pai. Minha suposio que um de seus concorrentes fechou um acordo com ele para fazer despencar o preo dos Royal. Trabalhando aqui, Malloy a convenceria a aceitar a proposta. Mas as ocorrncias nos hotis comearam meses antes. 75

Evan encolheu os ombros. Talvez foram acidentes de verdade ou Malloy estava fazendo testes. No sabemos quem fez os primeiros esboos da ideia. Pode ser que Malloy tenha pensado tudo sozinho. Meus investigadores esto trabalhando vrias horas para compreender os fatos. Ela mordeu o lbio inferior. Voc parece ter tanta certeza. Evan lhe tomou o rosto nas mos e inclinou-se para dar-lhe um leve beijo. Vamos at a raiz do problema. Ela fitou dentro dos olhos dele, desejando muito acreditar nele. Mas acreditar nele significaria acusar um amigo querido e algum em quem confiara durante toda a vida adulta de crimes terrveis. Significaria que Preston Malloy causara o ataque cardaco do seu pai. De repente, havia muito em que meditar. Precisava esfriar a cabea. No conseguia pensar direito com Evan olhando fundo nos olhos dela, segurando-a como se fosse uma boneca e fazendo seus lbios formigarem com o calor intenso de sua boca habilidosa. Laney se livrou dele. Vou para casa. Para a minha casa de campo em Brentwood. No me procure. Por favor. Evan fez que sim com a cabea, uma expresso preocupada nos olhos, mas a deixou ir. Laney pegou a bolsa e disparou para fora da sala. Confie nele, uma voz dentro dela dizia. Acredite no seu marido. Era o que Laney queria. De todo o corao. ASSIM QUE chegou casa, Laney pegou cmera e equipamentos e colocou-os no carro. Dirigiu quilmetros pela Pacific Coast Highway e pegou a estreita estrada de duas pistas que levava a Point Dume Beach. Caminhou pela praia com a cmera a tiracolo, tirando fotos da paisagem. Laney encontrou consolo tirando fotos, procurando o melhor ngulo, a melhor luz, aliviando a mente, at que a realidade voltou a ela, penetrando fundo em sua alma. Pegou o celular e ligou para o escritrio. Oi, Ally, Elena. Voc tem tempo para um jantar comigo hoje, cedo. Tenho uma tonelada de relatrios para fazer. fim de ms, lembra? Lembro. Mas, seja como for, voc est sempre adiantada no servio. Alm disso, estou oficialmente concedendo-lhe uma folga pelo resto do dia. Coma alguma coisa comigo. Preciso falar algo com voc e no sobre trabalho. Mesmo? Conversa de mulher? H quanto tempo. Pode contar comigo. timo, apanho voc dentro de uma hora. E, Ally, no entre em parafuso tentando acabar esses relatrios antes de eu chegar a. Eles podem esperar. Voc me conhece muito. Tudo bem, prometo. Pouco depois, sentavam-se num restaurante italiano perto do escritrio. Voc no vai tomar vinho perguntou Ally, sorvendo seu Merlot, depois que fizeram os pedidos. No, hoje no. justamente sobre isso que quero falar com voc. Queria dizer que eu e Evan, ns vamos ter um beb. Estou grvida. Ah, Elena, mas isso fabuloso! Pensei que poderia estar. Quer dizer, o desmaio e a falta de apetite recentemente. E, querida, no leve isso a mal, mas voc casou numa pressa... bem bvio, no ? Na verdade, no. S para algum que a conhece to bem quanto eu. Havia uma alegria genuna em seus olhos. Laney se recusava a acreditar que Ally tivesse alguma coisa a ver com os problemas nos Royal. Voc est feliz? 76

Com relao ao beb, sim. E com seu lindo marido? Com ele a histria outra. Voc o ama? perguntou, direta. Ela e Ally passaram juntas por muitas dores de cotovelo e Laney no podia esconder a verdade dela. Sim, eu me apaixonei por ele. Voc uma mulher de sorte, Elena. E voc, Ally? H algum especial em sua vida no momento? Sim, estou apaixonada tambm. Mas ele casado. Ultimamente tenho pensado que no vale a pena. Ele viaja muito e quer que v com ele. Ento passamos finais de semana e feriados nos lugares mais maravilhosos. caro para mim. E eu permiti que ele depositasse dinheiro na minha conta para despesas com as viagens e roupas. Ah, Elena, eu no sou assim. estranho o que o amor faz com a gente. Eu entendo. De verdade. Laney consolou Ally. Partia seu corao v-la apaixonada pelo homem errado. E ali, naquele momento, Laney descobriu que tinha sorte por haver encontrado Evan Tyler. Aps o jantar, Laney deixou Ally no estacionamento-garagem da sede do Royal e estava prestes a ir embora quando percebeu que esquecera a agenda na sala. Julia queria fazer um ch-de-beb para ela e precisavam combinar os detalhes. Ento, subiu at seu conjunto de salas na cobertura. As salas daquele andar estavam vazios, com as luzes apagadas. Laney entrou no seu, cuidando para desligar o novo alarme. Achou a agenda, apanhou-a, religou o alarme e fechou a porta, seguindo de volta para o elevador. Mas um murmrio a assustou e ela se virou. Ouviu a voz de Preston por trs da porta fechada da sua sala. Os hotis esto perdendo dinheiro por todos os lados, mas no posso garantir que iro vend-los. Ainda no. Sim, claro. Eu sei o quanto voc est me pagando. Estou dizendo que preciso manter-me na surdina de agora em... Laney abriu a porta. Preston desligou o telefone. Elena, no sabia que voc estava aqui. Em estado de choque, Elena encarava Preston, o corao batendo apressado. Ela abanou a cabea, arrasada ao dar-se conta da verdade. Evan estava certo. Era voc o tempo todo. Voc se vendeu a um concorrente. Por qu, Preston? Por que o qu? Ah, essa conversa? Deve ter soado mal se voc a pegou no fim, mas posso assegurar que... Laney ergueu a mo. Chega! Voc j me mentiu o suficiente. E meu pai, Preston. Ele o amava como a um filho. Ele confiava em voc. Seu pai se perdeu muito tempo atrs, Elena. Colocou voc no comando de uma empresa que voc no tinha a menor idia de como gerir, enquanto eu estava ao lado dele, ajudando-o a construir seu imprio, cuidando dos mnimos detalhes, fazendo com que os Royal chegassem ao mais alto nvel. Sempre o mais alto nvel, Elena. Fui eu! E o que recebi em troca de meus esforos? Voc tinha uma tima colocao na empresa, o respeito de todos. Voc tinha a lealdade do meu pai. E voc abusou dela! Voc est delirando, Elena. E no pode provar nada. Vou chamar a polcia! Saia da minha frente! Ele a empurrou e ela bateu contra a parede, caindo no cho, abismada. Tonta por um momento, olhou para cima e viu Evan entrar correndo com dois seguranas, bloqueando a passagem. Deu uma olhada para ela no cho, depois 77

agarrou Preston pelas lapelas e o empurrou contra a parede oposta. Seus olhos ficaram negros de dio. Voc vai pagar por isso. Evan, eu estou bem gritou Laney, percebendo que estava aturdida, mas no machucada. Tem certeza? Tenho. Ele soltou Preston e se endireitou. Levem-no l para baixo. A polcia est a caminho. Preston foi escoltado para fora da sala. Evan foi at ela e curvou-se para tirar o cabelo de cima de seus olhos. Tem certeza de que est bem? S... sim. Estou bem. Com o corao apertado por Preston. Ele no merece sua preocupao. um criminoso e temos todas as provas necessrias para jog-lo na cadeia. Vamos descobrir quem pagava pela sabotagem e ele vai responder pelo crime tambm. Lgrimas rolaram pelo rosto de Laney. Ei, no chore. Os hotis esto fora de perigo agora. No por isso que estou chorando. Estou chorando porque no acreditei em voc. No confiei em voc e o tempo todo voc era inocente. Isso tudo? Tudo? Pensava que voc ficaria furioso comigo. Fiquei. Senti raiva. Mas difcil ter raiva da mulher que se ama. Eu amo voc, Laney. Acho que desde quando a vi sentada no bar do Wind Breeze. Lembra quando disse que lhe contaria o que pensei quando a vi pela primeira vez? Minha primeira impresso foi a de que voc era a mulher mais bonita que j vira. Queria voc. Antes mesmo de saber quem voc era. Estava completamente cado por voc. E depois, quando nos casamos, voc me props um desafio. Disse que eu poderia conquistar seu corpo, mas nunca o seu corao. Grande erro, querida. Quando ouvi isso, descobri que nunca seria feliz at que voc me amasse, porque eu estava apaixonado por voc. Ai, Evan, tambm amo voc. H tempos. Mas no confiava em voc. Ento quer dizer que voc mentiu tambm. Voc me amava e no admitiu. Acho que agora estamos quites. Quites? Laney fingiu estar brava quando na verdade estava explodindo de alegria. Querido, levar sculos para que cheguemos perto de estarmos quites. Ah, ? Esse mais um desafio? perguntou ele, brincando tambm. No. um fato. Vou lev-la de volta ao Wind Breeze para uma lua-de-mel de verdade. Seremos ousados, querida. E prometo que no ficar entediada. Acho maravilhoso. Mas antes h uma casa azul com acabamento branco e um castelo de princesa no quintal que ns precisamos comprar. Quero aquela casa, Evan. Quero que comecemos nossa vida l, juntos. Querida, tambm quero isso. Vou ligar agora mesmo para a corretora. Voc meu futuro agora, Laney. Eu, voc e o beb teremos uma tima vida. Teremos, sim concordou Laney, convicta. Finalmente poderia oferecerlhe o que ele mais queria, sua completa crena e confiana, porque sabia que quando Evan Tyler prometia alguma coisa... ... ele sempre cumpria.

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FIM

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