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LA INCINERACIN DE RESIDUOS.

Desde el punto de vista lingstico y etimolgico la palabra incineracin significa reducir una cosa a cenizas (Incinerare, del latn). Siguiendo con esta lgica, en el proceso de incineracin, todo aquello que no se ha transformado en cenizas, que es la parte inorgnica, se ha convertido en gas. De esta definicin se infiere tambin que un gas, en caso de ser combustible se oxida pero nunca se incinera. Desde el punto de vista tcnico, la incineracin es el proceso por el que se someten los materiales slidos y lquidos, sean residuales o no, a un rgimen de temperaturas medias (850-1200 C), por efecto de las reacciones de oxidacin exotrmica de los propios residuos y, si es preciso, de combustible aportado, en presencia de exceso de oxgeno suficiente para que casi toda (>99,99 %) la fraccin orgnica presente pase a la forma gaseosa, los compuestos oxidables a esa temperatura se hayan combinado con el oxgeno, y la fraccin inorgnica se haya reducido a escorias (vidrio, piedras, metales) y cenizas. La primera funcin de la incineracin consiste en transformar, por medio de una reaccin qumica de oxidacin lo ms completa posible, a alta temperatura, los desechos heterogneos en unos residuos lo ms inerte posibles, generando la mnima polucin posible. Desde el punto de vista fsico y qumico, los procesos de conversin energticos se basan en la degradacin de las molculas orgnicas por la accin del calor. La ms conocida de todas ellas es la oxidacin trmica. Se trata de una oxidacin (con gran exceso de aire) a alta temperatura. Si el combustible es slido o lquido se denomina incineracin. El ltimo objetivo del proceso es conseguir la destruccin trmica de los compuestos orgnicos. Hay una variante, donde primero se realiza una oxidacin con el aire estequiomtrico y una segunda etapa con exceso de aire. Esta variante se halla muy cerca de la pirolisis puesto que la materia, o parte importante de ella es sometida a calentamiento sin presencia de oxgeno, puesto que la mayor parte de l se ha consumido. La combustin se define como una oxidacin rpida de la materia combustible con desprendimiento de calor. As pues se precisa, en primera instancia, que el residuo a oxidar tenga, al menos, uno de los tres nicos elementos susceptibles de combinarse con el oxgeno con liberacin de calor: C (carbono), H (hidrgeno) y S (azufre). Los combustibles slidos y lquidos deben pasar por una fase previa de gasificacin para que se desprendan los voltiles. Las reacciones de combustin siempre tienen lugar en fase gaseosa (reacciones homogneas). Existen reacciones heterogneas (slido-gas) que tienen una cintica mas complicada y, desde el punto de vista ambiental, son mucho ms conflictivas. Otro factor indispensable es la mezcla ntima y adecuada del combustible (se entiende los voltiles y vapores generados) y el comburente, que suele ser aire. Seguidamente, cuando la mezcla es la correcta se debe producir la ignicin. A partir de este momento el calor generado permite mantener un nivel de temperatura que asegura la continuidad de la reaccin. Las reacciones de combustin pueden llevarse a cabo con el aire justo: reaccin estequiomtrica. Con exceso de aire, en este caso hay oxgeno en los gases producto de la combustin. O con defecto de aire, ahora en los gases de combustin se detecta la presencia de inquemados. La figura 1 muestra la parrilla de un horno de incineracin donde intervienen diversos fenmenos (oxidacin trmica, gasificacin y pirolisis) de manera simultnea. La figura 1 muestra un esquema de lo que realmente acontece en la superficie de la parrilla. En primer lugar una etapa de secado, puesto que los combustibles, en particular los residuos, suelen 1

entrar en el horno con una humedad importante. A continuacin tiene lugar una etapa de pirolisis y gasificacin. Ello es debido a que el aire primario que penetra por la parte inferior de la parrilla no es suficiente para provocar la combustin de la fraccin orgnica a CO2 y H2O, en realidad salen muchos otros gases, la mayora combustibles. Finalmente en la ltima etapa de la parrilla se efecta la combustin propiamente dicha. En realidad esto no acontece por partes sino de manera simultnea. De ah la complejidad de la incineracin.

Fig.1. Parrilla de un horno de incineracin.

El proceso de incineracin sobre la parrilla La situacin de la carga y la entrada de aire juegan un papel fundamental en el desarrollo del proceso de incineracin. As, el aire primario hace funciones de gasificacin y la temperatura generada piroliza parte de la materia orgnica presente. Como esquematiza la figura 2 en todo el espesor del lecho de residuos depositado sobre la parrilla acontecen un sin fin de reacciones. La ms significativa es la de generacin de CO.

Fig. 2. Esquema de le lecho de residuos sobre la parrila

La combustin, u oxidacin de la materia orgnica, propiamente dicha tiene lugar en la superficie gracias al aire secundario. En el procedimiento de combustin de los RSU por el sistema de parrilla convencional, el aire primario entra por la parte inferior de la parrilla y oxida el combustible segn: C + O2 CO2. Un poco ms arriba los gases entran en la zona de reduccin, donde el CO2 se reduce a monxido segn: 2

C + CO2 2CO. Simultneamente, el calor generado por la combustin va transformando el slido en voltiles. El combustible, tericamente, gasificado y destilado penetra en la zona real de incineracin que, en contacto con el aire secundario se oxida a anhdrido carbnico de acuerdo con la reaccin general: La adicin de aire en la incineracin En la figura 2 se observa que una parte del aire, el llamado aire primario se aporta, en el caso de los hornos de parrillas, por la parte inferior de la carga, mientras que por la parte superior, se adiciona otro aire, el llamado aire secundario. La simplificacin hara pensar que ambos se podran unir y llevar a cabo una sola etapa de inyeccin de aire. La composicin de los gases generados en la lmina inmediatamente situada por encima del nivel de carga de la parrilla, depende de la profundidad de la misma. Esto es, no se puede llenar la parrilla con residuo hasta formar un determinado espesor como se ver el grueso de la lmina es un parmetro crtico. Si el grueso del lecho es significativo, un espesor correcto sera de 10 a 15 cm, es importante el oxigeno del aire no logra alcanzar la masa, al menos en cantidad suficiente y se forma mucho CO. Por otra parte un espesor mayor hace las veces de un potente aislante a la transmisin del calor que en esta etapa debe proceder de la radiacin de las llamas y de las paredes. Un espesor grueso del lecho implica mucha prdida de carga e insuficiencia de oxgeno. As se volver a formar CO a expensas del CO2 generado. O sea la inyeccin de aire primario tiene su lmite. Un grueso importante enfra la carga, adems la generacin de CO es un proceso endotrmico y todava enfra ms. Esta dinmica llevara a apagar la llama y a detener el proceso. As pues aun que se respete el espesor mnimo de capa de residuos sobre la parrilla, ser preciso una adicin posterior de aire, el llamado aire secundario sobre los gases de combustin para garantizar una presencia efectiva de oxgeno. Estas reflexiones sirven para demostrar que no es conveniente introducir mucho aire primario. De hecho algunas tecnologas de parrillas usan el aire primario, o mejor dicho la velocidad de entrada del aire primario como vector dinmico para remover la carga dentro del propio lecho y de esta manera favorecer que todas las partes del combustible se hallen expuestas a la radiacin trmica;; Sin embargo hay otros parmetros que deben tenerse en cuenta: Una gran cantidad de aire primario supone la creacin de un volumen importante de gases y, como consecuencia una velocidad de gases alta con el consiguiente arrastre de material particulado, y de todo tipo, fuera del horno. Una mayor aportacin de aire no reduce la cantidad de CO generado. La reaccin qumica antes expuesta se desplaza hacia la izquierda a alta temperatura. Incineracin de residuos en masa Toda la problemtica antes expuesta se debe a que la mayor parte de los residuos, en particular los RSU son tratados en masa, esto es son incinerados sin: o Clasificacin previa, con lo que las oscilaciones del PCI son muy importantes. o Trituracin previa, con lo que el tamao de los componentes es notable y las condiciones de combustin empeoran notablemente.

Este sistema es sin duda el ms extendido y empleado para la conversin energtica de los combustibles alternativos o residuales. No obstante existen otros sistemas que tambin son empleados. El sistema ms convencional es la incineracin sobre parrilla que consiste en someter los residuos a una combustin de tipo adiabtico en el seno de un lecho colocado sobre una parrilla. El conjunto constituye un horno y el resto de la instalacin que lo acompaa, esquematizado en la figura 3, es lo que recibe el nombre de incineradora y, bsicamente, consta de: o Una tolva provista de un sistema de alimentacin que garantiza una entrada continua y lo ms homognea posible de los residuos. A partir de cierto tamao, las plantas tienen un foso de gran tamao que hace las veces de pulmn y homogeneizador de los residuos que ingresan. o Un dispositivo de alimentacin de los residuos al horno. Habitualmente suele ser un empujador, cuya frecuencia de empuje y velocidad es variable. o Una parrilla de barrotes o rodillos, horizontal o inclinada, de la cual, todos o una parte de los elementos constituyentes estn animados de un movimiento que permite el desplazamiento del lecho desde arriba hacia abajo as como el removido de los residuos y su contacto con los gases. Dentro del horno, los residuos se desplazan sobre la parrilla, mientras tienen lugar los siguientes procesos: Temperatura entre 100 y 250 C. Se produce el secado de los residuos debido a la accin del aire de combustin (calentado o no en funcin del contenido de humedad de los residuos. Por lo general el aire primario est precalentado). Temperaturas entre 250 y 600C. Empieza la combustin de los destilados voltiles por efecto de la radiacin del calor procedente del refractario y de la masa de gases en combustin. Adems de la combustin se desprenden diferentes tipos de gases procedentes de la descomposicin trmica y carbonizacin de los residuos. Temperaturas entre 600 y 800C. Combustin generalizada en toda la masa del combustible. Descomposicin trmica de los carbonatos y craqueo de gases producidos con posterior combustin. Temperaturas entre 800 y 1200 C. Combustin de los productos de carbonizacin y formacin de escorias. Finalmente la escoria se enfra parcialmente con el aire insuflado en la zona final de la parrilla. Una cmara de post combustin, donde se aade aire y los gases de combustin permanecen un tiempo de residencia que garantice su correcta destruccin. La cmara de post combustin es necesaria, prcticamente, en todas las incineradoras de residuos peligrosos donde se queman residuos slidos, porque la cmara de combustin primaria: horno, fijo o mltiple, no proporciona suficiente tiempo de residencia ni temperatura para destruir los componentes orgnicos del residuo. Cuando la incineradora slo quema lquidos, la configuracin de la incineradora es algo diferente, no obstante las partes esenciales: horno, cmara de oxidacin (inyeccin de aire secundario) y cmara de post combustin deben permanecer. Una caldera de recuperacin donde los gases ceden su calor sensible y se produce vapor de agua. El vapor se expansiona en una turbina que se halla conectada a un alternador que genera energa elctrica. Un sistema de tratamiento de gases. Con una instalacin de recogida de las cenizas volantes. 4

Un sistema de extraccin y enfriamiento de las escorias de la parrilla.

Figura 3. Incineradora para RSU Las tecnologas de incineracin de Residuos Slidos Urbanos han alcanzado una madurez tecnolgica tal que es posible disear, construir y operar plantas con un alto grado de fiabilidad, disponibilidad y calidad medioambiental. Los objetivos que se esperan de una planta diseada conforme a las tcnicas actuales son los siguientes: Reduccin del volumen de los residuos, que puede alcanzar hasta un 95 % si se reutilizan las escorias, valorizacin perfectamente posible tomando las debidas precauciones, en obras pblicas y otras aplicaciones industriales. Proteccin del medio ambiente, debido a la fiabilidad y disponibilidad operativa que proporcionan las instalaciones de depuracin de gases y la calidad de incineracin de los hornos actuales apoyados por equipos de control electrnico de la combustin. Alta disponibilidad y fiabilidad definidas como baja incidencia de las averas en el tiempo total anual de operacin y mantenimiento riguroso de las condiciones de trabajo especificadas. Aprovechamiento de la energa qumica contenida en los residuos para la generacin de electricidad. y/o energa trmica, crendose un subproducto econmicamente interesante para la gestin de la planta incineradora y que tiene adems algunas ventajas ambientales. Limitada ocupacin de espacio. Pequea demanda de utilizacin de vertederos, que slo son estrictamente necesarios para depositar los residuos de la depuracin de los gases de combustin: cenizas volantes. Recuperacin de la chatarra metlica. Actualmente las plantas de incineracin reciben residuos municipales sin tratar y residuos asimilables a urbanos, como los que, eufemsticamente se denominan comerciales. (En Francia muchas incineradoras tratan simultneamente RSU y fangos de EDAR). 5