Você está na página 1de 160

PERRY RHODAN NEO

POEIRA ESTELAR

POR

FRANK BORSCH

Ttulo Original: Sternenstaub Traduo: Jos Anilto: captulos 5, 7 ao 11, 13 ao 17 e 19 Jos Antonio: captulos 1, 2, 4, 12 e 18 Silvio Teixeira: captulos 3 e 6 Reviso: Augustus Csar Marcel Vilela de Lima Marcos Roberto Formatao final para liberao no Projeto Tradues: Marcos Roberto Capa em portugus e converso para os formatos ePub e PDF: Jos Antonio

Captulo 1

"Sorria! Droga, sorria!" Ordenou Pounder. Assim Perry Rhodan sorriu quando, no incio da manh do dia 19 de junho de 2.036, ele e sua tripulao atravessaram o deserto de concreto da rea de lanamento de Nevada Fields. Sorriu como se o pesado traje espacial no fosse um lastro, que queria a todo custo mant-lo preso ao poder da Terra. Sorriu como se no estivesse banhado em suor. Sorriu como se apenas dissesse respeito a sua vida e a de sua tripulao. Sorriu para que nenhum dos milhes de espectadores, ao observarem seu passo, bem como todas as pessoas nas tribunas beira do campo, percebessem que por trs de seu sorriso havia muito mais: o destino da humanidade estava em jogo. Atrs deles repousava o centro de controle do porto espacial. No labirinto de edifcios, centenas de especialistas trabalhavam febrilmente nos preparativos finais do lanamento. Eram apoiados por outras dezenas de milhares, distribudos pela Amrica do Norte e pelo mundo, que complementavam, monitoravam e corrigiam seus trabalhos quando necessrio. Diante deles erguia-se a torre de lanamento, to alta que, quando Rhodan ergueu a cabea para poder visualizar toda a estrutura, pressionou dolorosamente o pescoo no anel de travamento do traje espacial. Na torre de lanamento, cuja imensa presena trouxe para Rhodan a lembrana das catedrais monumentais da Europa medieval, fumegava e silvava, ligada por numerosos cabos e tubos aos sistemas da torre, o foguete que catapultaria a ele e seus homens para longe das garras da Terra. E em sua extremidade jazia sua espaonave: a STARDUST. Asas curtas indicavam que a nave tinha sido projetada para o voo atmosfrico, e, portanto, para retornar a Terra. Bull, que estava ao lado de Rhodan, resmungou. "Se eu puser as mos em Pounder! Alm de nos disparar para a Lua... nos faz caminhar o ltimo quilmetro! O que ele tem na cabea?" O suor no rosto e no pescoo do atarracado administrador de sistemas e copiloto estava escorrendo para dentro do traje espacial, que fora projetado para diversas situaes extremas, menos para se caminhar pela Terra.

"Pounder tem seus motivos", disse Rhodan, que conhecia seu amigo. Ele e Bull tinham uma amizade que vinha desde os dias em que eram pilotos de testes da Fora Area do EUA. Apegar-se a qualquer insignificncia, era a estratgia preferida de Bull para lidar com a presso. E funcionava muito bem. Bull no era um homem destemido. Mas agia como um quando era necessrio... E tinha a inestimvel vantagem de ser subestimado pelos outros. "Pounder sempre tem motivos." Debochou Bull. Ia enfatizar as palavras com ambas as mos, no fosse o capacete que trazia sob o brao direito. Pounder tinha insistido nos capacetes. "Mas por que o velho cruel ia nos deixar na vida boa?!" "Talvez por que somos voluntrios?" Bull parou por um instante. "Voluntrios? Ele nos persuadiu! Pounder "... A voz de Pounder surgiu nos fones de ouvido da tripulao, interrompendo Bull. "... Agradeo a grande presena. Para ser sincero, no espervamos tanto interesse pela misso. Por isso, juntem-se mais. Os cavalheiros no poderiam ceder suas cadeiras para as senhoras? Obrigado." A conferncia de imprensa. Programada, com relutncia, para os ltimos minutos da contagem regressiva. Porm, tinha sido aventado ao pblico de que Pounder desde o incio a tinha includo no planejamento. Pounder providenciou para que, pelo menos, seus homens o ouvissem. "Nos prximos minutos darei uma breve viso geral da misso da STARDUST. Peo que no me interrompam. Mais tarde tero oportunidade de fazerem todas as perguntas que quiserem." Rhodan escutou um zunido que vinha do climatizador sobrecarregado. Imaginou os jornalistas certamente escolhidos pessoalmente por Pounder, espremidos e apertados na pequena sala, esperando sua encenao. Pounder era um bom homem, criticado injustamente por seus numerosos inimigos sem trgua. Seguia obstinadamente pelo caminho que tinha planejado, e a resistncia era intil. Rhodan sabia, a tripulao sabia e os jornalistas amontoados sabiam. "Serei honesto com vocs", continuou Pounder. "Temos um problema. Faz 27 dias que no conseguimos mais contato com a Base

Armstrong, nossa base de pesquisa no lado visvel da Lua. Por isso decidimos ir l ver o que est acontecendo." Um murmrio. Os jornalistas tiveram a confirmao. O instinto deles no os enganara, algo ocorrera. E, finalmente, o prprio Pounder, Diretor de Voo da NASA e mentor da navegao espacial tripulada, daria a informao. "Para evitar especulaes infundadas, quero deixar claro que no h motivos para preocupaes excessivas. Embora l no haja atmosfera, a temperatura oscile entre 130 positivo e 160 negativo, e materiais e pessoas estejam expostos a um estresse extremo, no devem se esquecer de que a Base Armstrong foi projetada para suportar tais condies." Informou 'o Pounder', como Bull o chamava. Rhodan no conhecia nenhuma outra pessoa que dispusesse os fatos e nada mais. Pounder empregava em cada uma de suas declaraes, que passariam pelo crivo crtico dos jornalistas, a mesma objetividade e autoconfiana que faziam convincentes e lgicos todos os pontos do discurso. Pounder era um gnio e sempre levava o assunto para o lado que lhe interessava. "Uma falha nos equipamentos de comunicao, portanto, no um acontecimento inusitado, e tem pouco impacto sobre o pessoal da Base Armstrong. A base foi projetada para operar de forma autnoma por at seis meses." Um gnio e benfeitor. Pounder tinha levado Rhodan para a NASA e, no caldeiro de intrigas e cimes que era o mundo circunscrito da agncia espacial, manteve-o sob sua proteo, para finalmente design-lo como comandante da STARDUST. Rhodan devia muito a Pounder. Mas tinha aprendido a resistir magia do velho. Era preciso somente ouvir com ateno, e ento, com um pouco de sorte, agarrar o momento em que Pounder abandonava o reino dos fatos objetivos. As explanaes de Pounder sobre as condies da Lua, a natureza da estao lunar, estavam corretas. Mas ele s estava se preparando para saltar para o reino da dissimulao. "No obstante isso, decidimos averiguar a situao na Lua. A tradio da NASA determina que ns tenhamos de dar prioridade, de modo incondicional, vida de nossos astronautas. E a despeito das drsticas limitaes oramentrias impostas pela miopia do Congresso, ns continuamos comprometidos com esta tradio."

O salto. To imperceptvel que nenhum jornalista percebeu. Naturalmente a NASA nunca liberaria milhes s para salvar a vida de um astronauta. O custo da misso da STARDUST era muitas vezes maior do que o custo das vidas dos tripulantes da estao lunar, que eram quatorze. "A STARDUST decolar s 7h10min, hora padro do Pacfico, para a misso de reconhecimento. Ela um prottipo de nibus espacial lunar, um sistema se suprimento (SS) compacto, que facilitar consideravelmente o aprovisionamento da Base Armstrong, abrindo caminho para uma colnia permanente na Lua. O voo para a Lua tambm o voo inaugural do nibus espacial. Posso assegurar que todos ns, que por anos trabalhamos neste projeto, estamos to eufricos e contentes quanto vocs, pois chegado o momento." STARDUST, palavra bela e genuna. Nem a aguardada erupo do Monte Santa Helena teria impossibilitado a decolagem. Nenhum dos veculos lanadores aguentaria erguer a STARDUST ao cu. Por trs anos, a STARDUST ficou a espera do voo inaugural, enquanto prottipo aps prottipo da nova srie de foguetes NOVA tinham oferecido espetculos pirotcnicos aos ratos do deserto em Nevada. Sem os foguetes 'NOVA' a NASA no teria como colocar a STARDUST em rbita da Lua. "Para garantir o xito da misso, uma tripulao de alto nvel foi escalada para a STARDUST. Em breve apresentarei a tripulao. Materiais audiovisuais detalhados sobre eles, sobre o nibus lunar e sobre todos os temas relacionados sero enviados, aps esta conferncia, para suas contas de jornalista na Internet." Rhodan chegou torre de lanamento. O pessoal de terra entregou a eles frascos de solues eletrolticas, que garantiriam o equilbrio ideal dos fluidos em seus corpos, enquanto o edulcorante, incorporado, daria a seus estmagos vazios a iluso de alimentao. Fazia 24 horas que Rhodan e seus homens no se alimentavam. Uma precauo para minimizar o risco de asfixia por vmito. A porta do elevador se abriu. Rhodan entrou na cabine e os demais o seguiram. A porta se fechou e os quatro homens se viram num local estreito e abafado, uma antecipao do que passariam nos prximos dias e semanas. De modo irritante o elevador avanou. "O comandante e piloto da misso o Major Perry Rhodan. Ele tem 37 anos, solteiro, formado na Universidade da Califrnia, em

Berkeley, e um de nossos melhores pilotos de testes. E antes que vocs se tornem impertinentes e me assediem, contrariando o que pedi, com perguntas e dvidas: sim, o mesmo Rhodan que, em maro de 2.032, atravs de uma resposta rpida evitou o acidente com o prottipo do SS. Desde ento, chamado por seus companheiros de 'reator instantneo'... ainda que este termo, como eu posso atestar, o deixe bem desconfortvel." A ltima declarao, pelo menos, era algo com que Rhodan concordava. O prottipo no tinha respondido mais ao controle, e Rhodan fez apenas o bvio: desligara o computador de bordo e aterrissara o prottipo, que estava apenas voando sob o controle do computador, que realizava centenas de correes precisas a cada minuto. Assim ele tinha trazido o prottipo, a si prprio e a tripulao intactos para a pista. "O administrador dos sistemas e copiloto o Capito Reginald Bull. O Capito Bull tem 36 anos, solteiro, e j participou de 24 misses espaciais bem-sucedidas, incluindo um voo circunlunar. O voo da STARDUST ser um presente de aniversrio para ele, e a NASA o felicita de todo corao." "Obrigado, Pounder!" Bull passou a mo com tanta fora pelos curtos cabelos ruivos que espalhou gotas de suor pela cabine. "Eu no poderia imaginar melhor presente de aniversrio que esta misso suicida!" "Como astrnomo e especialista em cargas atua o Capito Clark G. Flipper. O Capito Flipper tem 32 anos, o mais novo da tripulao, mas que ningum se engane quanto a suas qualificaes. E aqui, me permitam um comentrio pessoal: a maioria de vocs j deve ter ouvido os boatos que correm pela rede. Isto um efeito colateral desagradvel, mas inevitvel da vida moderna. Com o consentimento do Capito Flipper, eu quero lhes afirmar que esses boatos no possuem nenhum fundamento. O Capito Flipper teve, na verdade, que suportar um duro golpe do destino. Eu gostaria de aproveitar esta oportunidade para expressar minha gratido a ele por sua deciso de continuar na misso STARDUST. Todos ns estamos em dvida com ele." Rhodan tentou, em vo, entrar em contato visual com Flipper. O astronauta estava cabisbaixo. Rhodan se perguntou o que ia pela cabea dos companheiros. Ele sabia a resposta que Bull daria: nada. Flipper era um mulherengo, que toda semana aparecia com uma mulher diferente. O que importava ter perdido uma agora? No cume

do macio de Annapurna, na zona mortal acima de 6.000 metros, era possvel se competir com a hostilidade da superfcie lunar? O ltimo contato via rdio com o grupo de Beth tinha sido h 36 horas e, muito provavelmente, j deviam estar mortos. "No esquente a cabea. Flipper vai sair dessa. Na semana que vem ele arruma mais trs", disse Bull, quando Rhodan compartilhou suas apreenses com ele, e assim seu amigo deu como resolvido o assunto. Mas no para Rhodan. Beth era uma entre milhares, verdade. Mas ela tinha sido a nica para quem Flipper sempre voltava, era a ncora dele. E agora, estava morta, e Flipper, o jovem alto de olhos sonhadores, apenas encarava o cho. "Como mdico e cientista de materiais da misso STARDUST, o Dr. Eric Manoli. Ele tem 46 anos, um veterano de inmeras misses orbitais e conhecido por sua pesquisa no campo das mutaes celulares. uma honra o Dr. Manoli ter decidido participar da misso STARDUST." Manoli foi uma das condies impostas por Rhodan. Ele era como uma rocha na ressaca do mar, um homem calmo e imperturbvel; algum que Rhodan queria a bordo como compensao ao impulsivo Bull e, em circunstncias normais, ao agitado e animado Flipper. "Senhoras e senhores, vocs me deixaram surpreso e lisonjeado por seu interesse. Mas eu gostaria que pudssemos ter, da parte de vocs, um interesse similar aos demais trabalhos que realizamos. Neste momento, uma de nossas sondas no tripuladas entrou no sistema de anis, at ento praticamente inexplorado, de Jpiter. Isso mesmo, vocs ouviram bem, Jpiter! Nossos cientistas esperam fazer novas e valiosas descobertas sobre a formao de Jpiter, e assim saber mais sobre a formao de nosso sistema solar. Foram selecionadas as melhores imagens e colocadas em suas reas de dados. Por favor, deem ateno a isso!" O elevador parou e a porta se abriu. Rhodan saiu e se viu novamente a quase 200 metros acima do vale de Nevada Fields. O ar estava seco e frio. Um tcnico, em p junto escotilha da STARDUST, estava com a mo estendida para os astronautas. Rhodan puxou a sonda que tinha no lado esquerdo do pescoo e que enviava seus dados mdicos para o centro de controle. Seus companheiros fizeram o mesmo.

"Boa sorte!" Desejou-lhes o tcnico. "Obrigado, vamos precisar mesmo dela!" Resmungou Bull, e os quatro astronautas se espremeram na nave. Uma ltima vez Rhodan ouviu a voz de Pounder: "Senhoras e senhores, vejo que a tripulao da STARDUST entrou na nave. Por favor, acompanhem os ltimos momentos antes da decolagem num respeitoso silncio." "E sem perguntas chatas!" Acrescentou Rhodan para si mesmo, mas foi apenas um pensamento fugaz em meio a muitos relacionados tarefa que tinha diante de si. Ele se ergueu do assento e colocou o capacete do traje espacial. O assento tremia. Eram as vibraes vindas do lanador da STARDUST. Rhodan ouviu um estalo, que veio do receptor da sua orelha esquerda. Bull se ergueu do assento ao lado e tambm colocou o capacete. Virou a cabea para Rhodan e disse: "S uma ltima coisinha antes da exploso deste sapo gigante sob nossas bundas tapar nossos ouvidos. Foi um prazer ser seu amigo". "Cale a boca! V se..." As palavras de Rhodan se perderam em meio ao rugido dos motores do foguete em funcionamento. O NOVA, de quase 150 metros, era a ltima esperana da agncia espacial para manter permanentemente a Base Armstrong. Os engenheiros e tcnicos tinham apelidado o foguete de 'supernova', devido a sua tendncia, at recentemente, de se desfazer logo aps o lanamento numa enorme exploso. Depois que Lesly Pounder decidiu que haveria o lanamento, ningum mais ousou brincar. Rhodan no quis acreditar que Pounder tinha decidido tal loucura. Mas ento o Diretor de Voo o convidou sua casa e confirmou que o foguete-propulsor estava pronto para levar a STARDUST para a Lua. pergunta desconcertante de Rhodan do que o levou a fazer essa loucura, Pounder largou o pegador com que estava fazendo churrasco no jardim, enfiou a mo no bolso e estendeu a ele uma foto.

Era a ltima imagem que a estao lunar tinha enviado, tirada por uma sonda autnoma no lado escuro da Lua. Mostrava uma grande cratera, de quase trs quilmetros. E no interior do crculo, como uma montanha alta, uma forma enorme e redonda. Muito simtrica e uniforme para ser de origem natural. No era deste mundo. O mundo como a humanidade conhecida tinha terminado. O objetivo de Rhodan. Os motores principais entraram em atividade e levaram a STARDUST e sua tripulao para o cu.

Captulo 2

"L esto eles!" Gritou Sid. O garoto largou John Marshall, correu e foi empurrando a multido para chegar ao alambrado que separava a tribuna do campo de lanamento de Nevada Fields. Ali, Sid enfiou os dedos nos arames e pressionou o rosto contra a cerca. John Marshall o seguiu e pediu desculpas s pessoas pelo comportamento indelicado do garoto. Ele estava com nuseas. Marshall evitava, sempre que possvel, as aglomeraes. Elas o deixavam nervoso. Alm disso, percorrera 39 horas num nibus chacoalhante, de Houston at o deserto de Nevada. Tanto esforo para participar de um evento que no tinha o menor valor para Marshall. Na luz do Sol matutino, quatro formas escuras atravessavam com dificuldade uma rea de concreto rachado, que j vira dias melhores. Eles lembravam a Marshall pontos de exclamao. Cada pessoa era o ponto da longa sombra no sinal de exclamao. "O que voc acha John?" Perguntou Sid, quando Marshall se ps ao lado dele. "Rhodan e Bull so os que esto na frente?" O jovem arfava pela excitao e o esforo para poder ver. "Pode ser. Rhodan o comandante, no ?" "!" Sid virou a cabea um pouco e assentiu com veemncia. Ele no ficava incomodado por Marshall perguntar algo que ele prprio j dissera centenas de vezes. "E Bull o copiloto da STARDUST. Os dois so grandes amigos. O que voc acha?" " isso mesmo." Sid tirou seu pod amassado do bolso e o direcionou para o campo de lanamento. Era um modelo de uns vinte anos atrs, um dos primeiros Dispositivos Multifuncionais Portteis mais completos, e era o orgulho do garoto. Sid tinha consertado sozinho o pod, arrumando em algum lugar peas de reposio que, na verdade, no deviam existir mais. O menino ativou a funo zoom, focando nos astronautas. Os pontos foram ampliados, mas com baixa resoluo. No vai distinguir nada, pensou Marshall. Mas Sid no parecia se importar. Ele filmou os pontos e disse algo em voz baixa.

Marshall nunca tinha visto o menino to animado. Sid Gonzalez era uma criana calada. Um estranho em um bando de estranhos que viviam em um abrigo para desamparados que John Marshall tentava tornar um lar. Um desajustado que errou pelo mundo e agora passava a maior parte do tempo sozinho em seu quarto, rodeado de psteres do espao sideral e modelos de naves espaciais. Resumindo: Sid Gonzalez era a criana problemtica de John Marshall. Ele o retirou da rua, como todos os seus protegidos. Um indigente, que sempre estava de cabea baixa, porque no conseguia encarar as outras pessoas, e vivia, constantemente, atemorizado de que 'ele o pegasse'. Sem que Sid jamais tenha dito uma palavra sobre o que alegava estar atrs dele, Marshall desconfiava que 'ele' no existia. Sid passara por muita coisa nas ruas e deve ter focado suas ms experincias numa pessoa imaginria. Passaram-se trs anos desde que Marshall o alojara, e a criana indigente tornou-se um adolescente gordo com cabelos oleosos e dentes salientes. Sid no mantinha mais a cabea abaixada. Desde que tinha se metido com as viagens espaciais, mantinha a cabea erguida em direo s estrelas. Mas olhar as pessoas nos olhos era quase impossvel. Para ele essa criana problemtica... e sua paixo, era um mistrio. Sid pouca ateno atraa sobre si. E ainda se apegou a Marshall, que tinha por princpio tratar todos os seus protegidos igualmente, mas ele tinha feito excees a Sid. Excees que ele no conseguia justificar. Tal como abandonar o abrigo h quatro dias e tomar um nibus da Greyhound com Sid Gonzalez. Sacolejar por trs mil quilmetros em rodovias em pssima conservao, amontoados num espao que era mais apertado e abafado que a de uma espaonave, para participar de um evento que, na melhor das hipteses, era um anacronismo absurdo do milnio passado. Os sonhos, que outrora estavam ligados ao espao, h muito j tinham desaparecido. "Rhodan e Bull!" Gritou Sid. "Eu no disse"? direita da tribuna despertou para a vida um grande telo de led. Mostrava um close dos quatro astronautas, com trajes espaciais e levando os capacetes sob os braos.

A transpirao era como prolas em suas testas. Fazia apenas uma hora que o Sol surgira, mas era junho, e ele desvelava uma fora avassaladora no deserto de Nevada. Marshall se perguntou por que torturavam os astronautas desta forma? Por que, simplesmente, no os levavam at o foguete? Este voo era sem sentido, com um nome pomposo de 'misso'. O alto-falante estalou e uma voz vulgar ecoou pela tribuna. Sid a reconheceu de imediato. " Lesly Pounder!" Gritou ele. " o Diretor de Voo da NASA. O foguete 'NOVA' foi ideia dele!" Pounder realizava uma entrevista coletiva; disse aos jornalistas os motivos da misso. Sua voz vinha de alguma sala que devia estar em algum lugar do labirinto de edifcios amontoados na extremidade do campo. Talvez na torre de controle longa de 40 andares, que se destacava na aglomerao. John Marshall no apreciava aquela voz. No passado, antes de ele ter fundado o Abrigo, tinha sido um agente financeiro. Passava os dias encolhido diante de monitores, movendo dinheiro de um lado para outro; colunas de nmeros abstratos que efetivamente representavam os destinos das pessoas. O restante do tempo passava em conferncias, onde relatava os investimentos com lucro certo que surgiam com as bolhas de especulao. Este Pounder estava ludibriando. Ocultava o real motivo do voo. Marshall tinha certeza. Sempre teve uma intuio assombrosa para pegar mentiras. Pounder apresentou a tripulao da STARDUST, iniciando pelo comandante. "Perry Rhodan, o reator instantneo!" Disse exaltado Sid. "Sabe por que ele chamado assim"? Claro que Marshall sabia, depois da longa viagem. Mas ele se fez de ignorante. Era bom para ver como o garoto se sairia. "No, por qu?" Perguntou. "Ele salvou o nibus espacial lunar, anos atrs! Todos os sistemas pararam e..." Sid gesticulou com os braos, simulando as manobras empolgantes com que Rhodan tinha salvado a nave e a prpria vida. O pod amassado servia como nibus espacial para o

menino. "Rhodan um heri!" Concluiu aps ter aterrissado suavemente o pod na arquibancada. "Ningum mais poderia ter salvado o nibus espacial!" Um heri...? Marshall olhou para o telo e, ento avaliou os quatro astronautas. Eles sorriam, mas parecia um sorriso forado. Havia algo mais. Nos semblantes havia convico, mas tambm sede por aventura. Heris? Marshall no teve dvidas que eles avanavam com a melhor das intenes, que eram os melhores entre os melhores em suas reas. E era exatamente isso que Marshall no queria deduzir. Por que as pessoas davam este formato a empreendimentos inequivocamente sem sentido como a conquista do espao? Admitiu que era necessria coragem para subir numa nave espacial, montada no topo de um foguete que, basicamente, era um enorme tanque de combustvel, passvel de explodir por qualquer defeito. E esta possibilidade era bem real. Consideravelmente mais coragem do que Marshall admitia ter quando ficava irritado. Mas para que valeria esta coragem? "... imagine John, o que significar quando a misso de resgate obtiver xito?" Perguntou neste momento Sid, como se lesse seus pensamentos. "O mundo inteiro vai admirar o herosmo da STARDUST. O Congresso vai, finalmente, liberar verbas suficientes para a astronutica. A NASA poder realizar os planos que tem. As pessoas vo poder voar para Marte na nossa prpria poca... e mais alm!" O menino proferiu isto como se fosse do departamento de propaganda da agncia espacial. John no replicou. John duvidava que algum logo estivesse voando para Marte. E mesmo que isso acontecesse, ficava a questo: para qu? L fora havia apenas o vcuo, pedra morta e, em algum planeta, gases mortais. O homem no foi criado para o espao sideral. A Terra era o lar da humanidade, e para sempre seria. E era dever dela cuidar de seu lar. Era o que tinham de fazer. Ou a raa humana no sobreviveria.

Marshall perscrutou os rostos dos astronautas, concentrando-se em Perry Rhodan. O que se passava no ntimo deste homem? Ser que ele no tinha dvidas sobre sua misso? A STARDUST devia ir at a Lua e averiguar a Base Armstrong. O contato por rdio com a base tinha sido interrompido. O destino de 18 homens e mulheres estava em jogo. Talvez j estivessem mortos h muito tempo, devido a uma falha de segurana. Resgat-los seria um empreendimento que era 'o que de bom traria para as pessoas', como a voz chiante de Pounder anunciou neste momento. Poderia ser verdade. Mas tambm demonstrava a conscincia das pessoas? No nibus, Sid lhe falara sobre detalhes nfimos dessa misso. Nmeros, quantidades e s superlativos. Marshall quase no dera ateno a isso quando ouviu. Exceto um detalhe: 3,5 bilhes de dlares. O custo estimado do voo da STARDUST era alto demais. Quase 200 milhes de dlares por vida, que, na melhor das hipteses, era o que a misso salvaria. Quantas vidas poderiam ser salvas na Terra com esta quantia? O Abrigo, que Marshall havia fundado com seus bnus de agente financeiro, dava um lar para 31 crianas. Para mais que isso, os fundos da instituio no eram suficientes. Trinta e um dos milhares de rfos que enfrentavam as ruas da Grande Houston. Crianas abandonadas nas ruas tinham uma existncia curta e deplorvel. Se para metade dessas crianas fosse dada apenas uma chance justa, que todo ser humano merece, isso poderia fazer prodgios. Marshall acreditava piamente nisso. Os astronautas chegaram plataforma de lanamento. Ganchos de ao, a intervalos regulares na plataforma, firmavam o foguete em que Rhodan e seus companheiros iriam para o cu. O foguete era um 'NOVA'. Sid havia dito tudo a respeito dele. Uma obra-prima da engenharia baseada nos conceitos da dcada de sessenta do sculo passado. Uma poca em que a viagem aos planetas do Sistema Solar parecia apenas uma questo de tempo. Com a pequena falha que apresentaram, os 'NOVA' devoraram o oramento da NASA, pois sete em cada dez tentativas explodiram antes de alcanar o espao sideral.

Marshall o via como um monstro sibilante e fumegante de um passado distante. Os astronautas entraram no elevador da plataforma e a cabine subiu lentamente. "John, j vai comear! Veja, est indo! Est indo!" Sid pulava de emoo. O Sol brincava numa faixa cromada que o garoto tinha posto em sua jaqueta para se parecer com um astronauta. Era improvisado. Sid tinha um traje espacial completo no Abrigo e quis trazer para Nevada Fields. Marshall tinha proibido. A situao j era bem ridcula sem o traje espacial. O Sol cintilava na faixa cromada e... e perto de Sid. Fascas partiam dele. Marshall se virou e olhou para o garoto. Sid no havia percebido, estava com a ateno no elevador. No eram fascas. Bobagem, disse para si mesmo. s imaginao! Voc est cansado e irritado, e no ltimo lugar em que pensaria estar: no meio de milhares de pessoas! 'Spark': as outras crianas chamavam Sid de 'fasca'. Para provoc-lo, por que ele era gordo, lerdo e desajeitado, to diferente, reparara Marshall h tempos. Um dia Sue lhe disse o que realmente estava por trs do apelido: s vezes Sid soltava fascas, s por um momento. Quando o incomodavam ou o deixavam zangado, a acontecia. Marshall no tinha dado ateno, mesmo vindo de Sue, que raramente dava opinies tolas. Mas fascas? As crianas do Abrigo eram traumatizadas, sem exceo. As relaes delas com a verdade eram, em termos tradicionais, displicentes. "A plataforma de lanamento est to longe!" Disse Sid, pela primeira vez 'chateado' nesses dias. "No d para ver nada!" "Do telo d. No grande o suficiente?" ". Mas no ... de verdade!" "E isso bom tambm. Os motores provocam uma onda de choque muito quente. Foi voc mesmo quem disse." "Mas no em toda parte! A arquibancada bem alm do que se precisa!"

"Lamento, no posso mudar isso." Respondeu Marshall, irritado consigo mesmo. Por que sempre as responsabilidades recaiam sobre ele? Por que ficava to difcil para ele quando as outras pessoas sofriam? "O principal que estamos aqui." "Claro. Isso o principal" Concordou o garoto. Mas falou em um tom que revelava desapontamento. Os dedos de Marshall formigaram. Como se ele tivesse sado sem luvas em um de seus longos passeios de inverno, em Houston, e voltado para o calor do Abrigo. Mas ali era o deserto de Nevada, em pleno junho. No era o frio que provocava o formigamento, deixando-o com uma inquietao que tornava difcil ficar parado. Eram as pessoas. A tribuna estava, graas a Deus, cheia apenas pela metade. Contudo, havia milhares de pessoas juntas. Manacos pelo espao como Sid, para os quais o lanamento da STARDUST representava um momento sublime. A febre da decolagem, agora a poucos segundos do final da contagem regressiva, caminhava para o clmax. A agitao deles envolveu Marshall. Era como se as pessoas impusessem sua vontade sobre ele. Com uma fora contra qual no conseguia se defender. Est quase acabando! Pensou, exortando a si mesmo, enquanto seus dedos deslizavam com fora pelo arame da cerca, cortando e fazendo o sangue brotar, e a dor o fazendo gemer. Em instantes a STARDUST ser lanada. Voc pode tentar dormir no nibus e... A multido, Sid e o prprio Marshall gritaram quando o elevador chegou ao topo da plataforma e os astronautas apareceram. Um deles, Bull, acenou com simpatia para a cmera, e ento desapareceu dentro da STARDUST. A emoo da multido arrebatou Marshall. Mas havia mais. Havia uma corrente oculta e submersa no mar de emoes ebulientes. Preocupao. Sim, medo. Mas no por causa do voo na ponta de um foguete no confivel, no por causa do destino da estao lunar. No, era outra coisa. Maior. Mais importante. Ele tentou segurar o medo. A emoo se foi. Foi como se algum se visse no cu noturno, concentrando-se em uma estrela,

num ponto plido entre milhares. Quanto mais focava, mais habilmente o ponto saa da frente do olho. Os propulsores do NOVA entraram em ignio. Gases incandescentes irromperam pela colossal cratera. Momentos depois, o som retumbou nas tribunas, um trovo ensurdecedor espalhou-se pelo amplo vale. O cho tremeu. Era inimaginvel; lentamente o foguete foi erguido teimosamente, centmetro aps centmetro, para as estrelas. "Ele est subindo!" Gritou Sid. "John, ele decolou"! Marshall olhou para o garoto... E viu fascas. Sid estava envolto por uma luz ofuscante. Uma rajada de ar quente atingiu Marshall. "Sid!" Gritou ele. "O que est acontecendo? O que"... Marshall estacou quanto seu grito caiu no vazio. Sid tinha sumido. O local onde o garoto estava em p estava deserto. Era como se Marshall tivesse apenas imaginado seu companheiro. "Sid! Voc..." O golpe que atingiu Marshall era invisvel. A torrente oculta de medo irrompeu com a fora de um giser explodindo. A tribuna, o foguete decolando, Nevada Fields, tudo desapareceu. De repente, Marshall se viu beira de um desfiladeiro desconhecido. Rochas e poeira. Um Sol que cegava, e deixava a rocha descorada como um osso exposto. Nenhuma pessoa, animal, arbusto ou gramado. Apenas rocha morta. E no fundo do desfiladeiro uma bola brilhante. Muito grande, muito regular, diferente demais para ser de origem natural. Marshall prendeu a respirao. Inclinou-se para frente para observar detalhes, e dizer a si mesmo que estava metido em uma iluso insana. Uma iluso sem sentido. E ento John Marshall precipitou-se sobre a iluso.

Captulo 3

O lanamento ocorreu sem problemas. A maldio que parecia se abater sobre os tcnicos da central de controle nos lanamentos anteriores, jogava uma aura pesada sobre o foguete NOVA onde a STARDUST estava montada. Os comentrios e especulaes sarcsticas sobre possveis desastres chegaram aos fones de ouvido de Rhodan, mas logo foram abafados pelo estrondo dos motores que passaram a trabalhar com carga total. Rhodan no se deixou perturbar com isso. O tom impessoal de uma voz informou que tudo estava em ordem. Ele agarrou-se ao som das vozes para se conectar terra enquanto seu corpo era castigado com a provao de mais de seis gravos, que pareciam querer arrancar a carne de suas bochechas. Os tcnicos eram boas pessoas, homens e mulheres, os principais especialistas em suas reas. Eles poderiam trabalhar por salrios astronomicamente mais altos no setor privado ou com os militares, mas optaram por no. O sonho de alcanar as estrelas significava muito mais. Aps o fracasso do sonho que a estao lunar representava, todos estavam nervosos. Eles escondiam suas emoes e temores com uma dose de humor negro que disfarava parcialmente suas preocupaes. Sob muitos aspectos o foguete 'NOVA' era misterioso e assustador. Uma maravilha mecnica e eletrnica com todos seus sensores, sistemas de controle e informao. Parecia ter vontade prpria. Enquanto os tcnicos ainda compartilhavam algumas piadas, para Rhodan e seus companheiros, s restava uma preocupao crescente. Ele ainda tentou falar alguma coisa. Neste momento houve um forte solavanco e uma exploso: era a detonao do primeiro estgio do foguete NOVA. A presso apertava Rhodan, enquanto o ar era expulso de seus pulmes e seus olhos afundavam nas rbitas. Rhodan engasgou. Ele se contorcia como um peixe sendo arrancado da gua por uma rede. Ele ouviu o rudo denunciando a luta que seus companheiros tambm travavam para conseguir ar.

"Todos os sistemas esto funcionando corretamente", disse uma voz calma e controlada, em seu ouvido. Ela pertencia a Pounder. "Faltam somente 33 segundos para relaxar, pessoal!" Bull gemeu, mas foi s o que conseguiu. Faltava ar para que pudesse fazer a observao jocosa que estava na ponta da lngua. Rhodan colocou a cabea para o lado a fim de observar seu companheiro. O rosto de Bull estava quase to vermelho quanto seu cabelo, seu corao trabalhava com dificuldade para prover sangue para as reas extremas do seu corpo. Rhodan tentou olhar para seu mundo de origem, que neste momento ficava a pouco menos de 60 km abaixo deles, mas no teve xito em sua tentativa, seus olhos no obedeciam muito bem a sua vontade. "Cinco segundos", para a ignio do segundo estgio, disse Pounder. "Quatro, trs, dois, um." A presso voltou ainda mais forte do que antes, chegando a sete vezes o seu prprio peso corporal, pressionando os astronautas, e ameaando quebrar todos os ossos do corpo. Rhodan queria gritar, mas a presso o reduziu a um murmrio, que foi perdido no barulho do motor do segundo estgio, sem deixar vestgios. Rhodan, com a cabea fixa na posio lateral devido presso, olhou para Bull e percebeu que seus sentimentos no se enganavam: realmente parecia como se lutassem contra dedos invisveis, que tentavam puxar a carne de seu rosto. Depois de um tempo, que de acordo com o computador de bordo foram apenas seis minutos, mas que para Rhodan parecia ter custado uma eternidade, o segundo estgio do foguete foi ejetado. Subitamente um estrondo e um choque levaram leveza irreal da imponderabilidade sobre os homens. "Fora rapazes!" Disse Pounder. "A pior parte vocs j deixaram para trs". Rhodan teve a impresso de sentir certo tom de compaixo na voz de Pounder, mas talvez tivesse sido apenas impresso. A presso era terrvel e tambm se fazia presente nos vasos sanguneos em torno do crebro. Porm Pounder tinha razo. Ao contrrio das expectativas, o foguete havia lanado a STARDUST de maneira confivel. Restava

apenas o terceiro estgio, o menor dos trs, que usaria uma acelerao moderada para seguir em direo lua, mas Rhodan nem notaria nada disto... "Nossa, olha s isso!" Disse Bull. Em teoria ele seria o membro da tripulao que teria o pior desempenho diante da situao de stress extremo, na prtica era exatamente o oposto. Rhodan sabia o porqu. Apesar do que pudessem mostrar os resultados tericos ou mdicos, havia algo da natureza do homem que nunca poderia ser medido, e Bull era o tipo de homem com um esprito indomvel, mas que se mostrava apenas nas situaes que realmente se faziam necessrias. Bull apontou com a mo enluvada para a pequena janela lateral em direo parte de fora. Uma seo de terra surgia no disco que o planeta Terra formava, o Pacifico Sul cortado pelas duas ilhas verdes da Nova Zelndia, no sul o gelo antrtico se destacava ante a vastido de gua onde brilhava a luz do sol. "A Terra no est linda hoje?" Disse Bull com emoo embargada na voz. "Eu seria capaz de ficar olhando isto o dia inteiro, por vrios dias, que nunca me cansaria"... Um gemido em gorjeio chamou a ateno dos dois astronautas. Rhodan virou a cabea. As alas os impediram de sair flutuando pela pequena nave na gravidade zero. O estranho gorjeio vinha de Flipper. O visor de cabea estava coberto de gotculas que impediam a viso de seu rosto colocado junto viseira interna. "Calma Flipper!" Disse Manoli. O mdico removeu suas amarras e deslizou com uma elegncia proposital em torno da poltrona, parecia que tinha passado sua vida inteira em gravidade zero. "Aguente apenas um pouco meu amigo! Eu estarei ai com voc em um momento!" No momento seguinte Manoli alcanou Flipper e com as duas mos destravou a abertura da viseira do capacete abrindo-o. Prolas de um lquido escuro fluram pela abertura e se dispersaram para fora. Era sangue. "Est tudo bem meu amigo, mantenha a calma, estou com voc, j vamos dar um jeito nisso." De um dos compartimentos do traje de Manoli, surgiu uma pequena bomba que o mdico levou at a abertura do capacete de Flipper sugando o liquido que impedia a

respirao do astronauta. O rosto de Flipper apareceu, estava plido, mas ao mesmo tempo parecia vermelho como se estivesse com vergonha. Seu olhar era instvel e se esquivava do contato direto com seus companheiros. Manoli sussurrou: "A boca, por favor", Flipper entendeu e obedeceu ao pedido. "Exatamente o que pensei, mordeu a lngua". Ele retirou outro objeto do bolso, que fisicamente lembrava uma pequena lata de spray. Rhodan ouviu um silvo rpido quando Manoli pressionou o pequeno boto superior. " um spray de protoplasma" explicou o mdico "At chegarmos lua, sua lngua vai estar nova em folha, totalmente cicatrizada." Disse Manoli enquanto batia no ombro para encorajar o companheiro enquanto se empurrava em direo a sua poltrona novamente, tratando de se afivelar novamente na mesma. Clark Flipper sabia que era uma regra bsica manter a lngua bem para dentro da boca, se no for assim, com o choque era muito fcil de acabar decepando a prpria lngua com os dentes. Ele puxou o ar fortemente e buscou de maneira corajosa o contato visual com Rhodan. "Um erro estpido", disse ele. "Um estpido erro de principiante", sussurrou para Rhodan com lgrimas nos olhos. "Eu sinto muito Perry, no ocorrer nenhum outro, eu prometo." Rhodan acenou. "No se preocupe Clark. Poderia acontecer com qualquer um de ns". "Mas eu"... "Voc no precisa se desculpar. Voc"... "O que est acontecendo ai em cima com vocs Rhodan?" Interrompeu a voz de Pounder. Recebi informao do pessoal mdico que os parmetros de presso arterial e pulso de vocs esto bem acima do normal. Ocorreu algum problema? Rhodan balanou a cabea em direo a Flipper, que voltou a sentir a vergonha do ocorrido, com um ar tranquilizador. "Nada demais Pounder, apenas estamos muito entusiasmados." "Isto eu estou percebendo! Quero saber o que est acontecendo por ai."

"Nada. Estamos muito animados com o fato de estarmos em uma misso extraordinria. O que tem de excepcional nisto? Qualquer um em nossa situao sentiria o mesmo." Rhodan ouviu como Pounder a 200 km de distancia, no centro de controle de Nevada, inalou o ar de maneira acentuada. Por mais que suspeitasse de alguma coisa, preferiu contemporizar. "Voc tem razo Rhodan"... "Obrigado por sua compreenso, Senhor. Devemos prosseguir conforme o planejado, entrar em sono de hibernao?" "Claro!" "Vocs ouviram Pounder", Rhodan disse virando-se para sua tripulao. "Flipper, Manoli e eu entraremos em estado de hibernao controlada. Bull far o primeiro turno. Aps o tempo de controle eu o substituirei certo?" Ele no obteve resposta, todos sabiam o que precisava ser feito, haviam treinado aquela situao centenas de vezes. "Tudo bem, vamos l!" Flipper secou as lgrimas de seus olhos e recolocou o capacete. Lanou um olhar de gratido para Rhodan enquanto este aplicava a injeo de sono controlado. Ele relaxou e entrou no estado de hibernao do qual ele iria acordar pouco antes de sua chegada lua. Ento chegou a vez de Rhodan. "No se preocupe Perry, vou embalar nosso beb com carinho" garantiu Bull enquanto aplicava sua injeo. Em um piscar de olhos Rhodan caiu em uma noite sem sonhos de sua hibernao controlada.

***

Vozes despertaram Rhodan. No era a sua, nem de sua tripulao ou de Pounder, ainda assim era vozes que soaram, de alguma maneira, familiar a ele. "... esperada uma nova escalada do conflito!" Disse uma voz que pertencia a uma mulher. "Conforme relatado pelo ministro do exterior, a pacincia da Republica do Ir se esgotou. Os recentes

tumultos envolvendo as minorias curdas e sunitas esto fora de controle. Eles alegam que no podem mais aceitar essa situao"... "... Taiwan pertence Republica Popular da China", uma voz masculina disse "Quanto tempo ns ainda teremos de assistir nosso solo sagrado ser profanado por estes usurpadores que nada mais so do que marionetes de um imprio capitalista? Quanto tempo mais ns ainda vamos viver nesse passado?" "... Foi anunciado hoje um pacto de no agresso entre Brasil, ndia e Paquisto", disse uma terceira voz. "As foras nucleares das trs naes signatrias do tratado esto agora negociando um acordo em comum. O mercado financeiro internacional reagiu notcia com uma franca ascenso e com possibilidades de recuperao em curto prazo." Rhodan abriu os olhos. Ele estava no cockpit da STARDUST. A ausncia de peso prevalecia, e apenas as alas que o firmavam contra a poltrona garantiam que ele no estivesse flutuando. Ento ele percebeu de onde vinham as vozes: a frente dele meia dzia de telas exibiam imagens de equipes de televiso de diversas partes do mundo. "Ol Perry!" Ele ouviu Bull dizer ao seu lado. "Pode me chamar de viciado em notcias, eu sei que sou! Eu sei que isso meio bobo, mas sabe como , a gente aqui a mais de 100 mil km de distncia... Sabe l as coisas que ficam passando pela minha cabea." Rhodan virou a cabea e olhou para o rosto de seu amigo. Bull no parecia estar muito bem. A pele ao redor dos olhos apresentava uma vermelhido como se estivesse chorando e limpando as lgrimas com as mos. No tinha sido uma tarefa fcil ficar sentado supervisionando uma corrida para a Lua, cuja nica funo era ficar monitorando a nave e perguntando se haveria um retorno. "Tudo bem", disse Rhodan. "Todos ns somos humanos." Ele apontou para Manoli e Flipper, ambos ainda estavam em sono profundo. "Est tudo bem com eles?" Bull assentiu. "E a STARDUST?" "Ronronando como um gatinho em uma viagem longa, deitado em uma almofada aquecida. A terceira etapa do 'NOVA' foi separada h trs horas como planejado. Voc no sentiu o tranco?"

Rhodan fez como se no tivesse entendido a piada de Bull. Ele jamais poderia ter sentido alguma coisa no estado de sono profundo que estava. "Mais alguma coisa?" "No, nada mais. Vou deixar voc com os tcnicos de planto, eles sempre podem vir com mais piadas ruins, eles tem um estoque inesgotvel delas. Eu vou me recolher para os braos de Morfeu." "Deixe-os comigo. Durma bem!" "Obrigado". Bull se posicionou da maneira mais confortvel possvel em sua poltrona anatmica e pressionou com o dedo polegar da mo direita o gatilho da injeo que o colocaria em estado de sono controlado. Mas no houve o rudo caracterstico da pistola sendo acionada. "Voc est bem?" Rhodan perguntou baixinho. " claro", respondeu Bull e logo a seguir emendou: "No. Na verdade no estou nada bem com isso tudo"... "Medo?" Bull abriu um sorriso. "Eu sou um piloto de testes e astronauta, lembra-se? Eu no sei o que medo." "Preocupado?" "Vamos dizer que so algumas preocupaes legtimas, certo"? "Tudo bem. Ento, no que voc est pensando?" "Nisto!" Bull apontou para uma nova imagem na tela, desligou os canais de notcias. Era a imagem que Pounder lhes havia mostrado. A ltima imagem que fora enviada da estao lunar. Ela mostrava a cratera com enormes ranhuras dispersas a partir do centro, formando um enorme objeto redondo. "O que isso?" Perguntou Rhodan. "Vamos colocar desta forma, Perry: A coisa toda poderia ser um blefe. Um truque de nossos grandes amigos Russos ou Chineses. Um balo com uma pele muito fina. Eu fiz um clculo e verifique que seria possvel. No vcuo, o cilindro de oxignio de um traje espacial seria suficiente para lev-lo a esse tamanho. Seria possvel". "Mas voc no acredita nisso?"

"No." Bull balanou a cabea de modo resignado. "No acho que nossos amigos na Grande Rssia e China tenham humor suficiente para algo assim. No, para ser sincero isso nem me parece real, Perry. Para mim parece haver alguma coisa que no pode ser explicada, algo muito estranho em tudo isso". "Bom, se isto te consola, eu no tenho qualquer resposta melhor sobre o que pode ter acontecido por l, e nem Pounder. No fao a menor ideia." Uma ligeira satisfao brilhou nos olhos de Bull. "Eu tambm no, ento para mim, obra de algum aliengena." "E voc acha ruim?" "Bom, ao menos melhor do que se fossem os Russos ou Chineses". "Qual o problema ento?" "Eu me pergunto, droga, o que estamos fazendo aqui com a STARDUST". "Procurando descobrir o que est acontecendo na Lua." Bull bufou alto. "Idiotice. Por que estamos aqui, se uma sonda no tripulada poderia fazer melhor? Mas estranhamente no temos mais qualquer sonda. Elas inexplicavelmente falharam, sem exceo. Assim como a nossa estao na Lua. E das estaes dos Russos e dos Chineses no se ouviu falar mais nada." "O que voc est querendo dizer?" Perguntou Rhodan, embora j soubesse a resposta. " simples: Por que Pounder nos enviaria para a Lua? Est certo que ele um osso duro de roer, e que muitas vezes j o chamei de algumas coisas no muito agradveis, mas Pounder no nenhum estpido e muito menos um assassino. Se ele nos enviou porque sabe de alguma coisa que a gente ainda no sabe, mas o que seria?" Rhodan no respondeu imediatamente. Ele tinha um palpite. Ainda no estava claro o suficiente para compartilhar, mas era forte o suficiente para lhe dar esperana, para arriscar sua vida neste voo prximo loucura e que se chamava pomposamente de 'misso'. Rhodan deu de ombros. "Ns vamos descobrir logo, velho amigo. E agora v dormir! Eu nunca me perdoaria se voc perdesse o nosso momento crucial porque estivesse caindo de sono"...

Bull olhou para seus companheiros em silncio. Ele abriu a boca para dizer alguma coisa, mas decidiu deixar assim. Ele conhecia Rhodan. No conseguiria mudar a opinio dele. Bull acionou a injeo Rhodan ainda ficou olhando seu amigo de maneira pensativa por alguns instantes, em seguida, ele desligou o visor e as luzes da cabine da frente. luz das estrelas iluminou parcamente Rhodan e parte da cabine. Ao lado seus companheiros dormiam luz da Lua, cada vez mais prxima. Alarme Alfa!

Captulo 4

Lesly Pounder entrou em seu escritrio pouco antes do amanhecer, uma hora antes a STARDUST devia ter entrado em rbita da Lua. O Diretor de Voo da NASA no sabia se a misso seria bemsucedida. S sabia que tinha enviado com Rhodan seus melhores homens, e, como sempre acontecia, ele no teria mais sossego por um bom tempo. Talvez nunca mais. Ele no acendeu a luz, e foi para a grande janela circular. Seu escritrio ficava no topo da torre de controle de Nevada Fields, um edifcio de 40 andares, cuja forma representava um foguete. Sua construo a uns vinte anos atrs quase lhe custou a cabea. O aumento do nvel do mar forou a NASA a abandonar o Centro Espacial Kennedy, na Flrida. Mas em vez de transladar todas as atividades para o Centro Espacial Johnson, em Houston, Pounder pressionou para que fosse construda Nevada Fields. Como constatado agora, foi uma deciso de notvel viso. Mas na poca Pounder fora acusado de desperdcio, de ser megalomanaco. Pounder no se importou com isso. Assim como com a feroz crtica de usar 10 por cento do oramento, j limitado, para projetos fora dos conceitos convencionais. Lesly Pounder tinha por meta na vida promover o avano da humanidade em direo ao cosmos. Ele deixava que outros se aventurassem nas estrelas, pois j era velho demais e seus ossos no suportariam a sobrecarga das mudanas gravitacionais e de presso. Mas faria de tudo para possibilitar o voo a esses, e estaria condenado a ficar dia aps dia, como um rato de caverna, confinado ao abafado abrigo de comando. Pounder s permanecia como Diretor de Voo da NASA porque ningum mais queria assumir a gerncia de uma agncia espacial financeiramente debilitada. No Leste, o cu comeava a se iluminar. Nevada Fields jazia em um dos numerosos vales das montanhas que se espalhavam pelo estado de norte a sul. O solo era plano e seco, quase como uma paisagem lunar, se no fossem as teimosas rvores de Josu que desafiavam a aridez. Se algum subisse as encostas (Pounder fazia muito isso, pois, mesmo com seu anseio pelas estrelas, ele era ligado Terra), veria que pinheiros substituam as retorcidas rvores de Josu, e chegando ao cume, transpirando e ofegando, veria toda a

amplido do lugar. Ou, ao levantar a cabea para vislumbrar o universo, veria um cu com um esplendor que parecia irreal. L, entre as estrelas, a STARDUST realizava neste momento a frenagem de aproximao Lua. Pounder se perguntou o que ia pela cabea de Rhodan e seus homens neste momento. "Uma vista realmente deslumbrante." Disse uma voz atrs dele. "Voc causa inveja, Pounder." Lesly Pounder esperou um instante antes de se virar lentamente. Ele no se assustou. No mais, desde que o carro com sua esposa e filhos, h muito tempo, sara da estrada, na Flrida, e fora tragado pelo pntano; devolvendo-o s depois de dois anos. Desde ento, nada mais havia que pudesse assustar Pounder. Um homem estava em sua mesa, sentado confortavelmente em sua cadeira. Ele era baixo, quase um ano, e quase da mesma idade que Pounder. Tinha apenas uma borda de cabelos brancos ao redor da cabea, e em seu rosto ainda transparecia 'seu vigor' juvenil, o que era inexplicvel. Mas parecia natural, nada da afetao artificial das plsticas, como ocorria com muitas pessoas. "Sente-se, Pounder." Pediu o homem e lhe indicou condescendente a cadeira de visitante, como se o escritrio pertencesse a ele, e o intruso fosse Pounder. "Eu deveria chamar a polcia militar e deixar que eles o jogassem pela janela, Mercant." Disse Pounder. "Seria interessante ver se voc ainda sorriria." "Uma experincia interessante." Disse Mercant. "Assumindo que a polcia militar ir seguir suas ordens, Pounder." Apontou para o telefone na borda da mesa. "Quer tentar?" Pounder pensou. Allan Mercant era um enigma. Fazia quase um ano que ele fuava em Nevada Fields, e com todos que agissem assim, ele punha diante do nariz da pessoa sua identidade: Segurana Nacional. Que era suficiente para incutir, se no medo, pelo menos respeito. Caso contrrio, Mercant no fazia... Nada. Portava-se apenas como um servidor que aparecia nos lugares mais improvveis de Nevada Fields e se afigurava como um velho amvel, com capacidade e tempo ilimitado para conversar. Qual era sua funo? Pounder s podia presumir. Mercant devia ser um inspetor. Ou servia para dissimular, atraindo a ateno para si com seu comportamento conspcuo, enquanto os verdadeiros agentes

da Segurana Nacional realizavam o trabalho tranquila e furtivamente. Pounder j havia se perguntado, mais de uma vez, se ele no era um impostor. Um luntico que se fazia passar por agente atravs de aluses e com uma identidade perfeitamente falsificada. Mas no poderia: as tentativas de Pounder em descobrir mais sobre Mercant deram em nada. At onde lhe fora permitido adentrar o sistema, Mercant no existia. E isto s podia significar uma coisa: Mercant trabalhava para o ministrio mais poderoso dos Estados Unidos. E agora, pouco antes da STARDUST chegar Lua numa misso que provavelmente decidiria o destino da humanidade, este homem estava ali, vontade, em seu escritrio. Pounder respirou fundo, caminhou at a porta e a fechou. Ele era um homem orgulhoso. Contudo, havia em sua personalidade algo ainda mais forte que o orgulho: a curiosidade. Pounder sentou-se na cadeira de visitante. "O que quer de mim, Mercant?" "Conversar." "Por qu?" "Por que a situao atual est me preocupando." Pounder no conseguiu reprimir um sorriso. "Deixe isso comigo. So os meus homens l em cima." Mercant ficou em silncio por um instante. Ele olhava para Pounder com uma seriedade que no combinava com seu semblante jovial. Ento disse: "Tambm so meus". "Do que est suspeitando?" Pounder se curvou. "S porque a Segurana Nacional acha que no precisa seguir a lei e re"... "No estou falando em nome da Segurana Nacional." Interrompeu Mercant. "Vim aqui como pessoa. Os homens da STARDUST esto voando para algo desconhecido." Pounder hesitou. Mercant parecia sincero. "No precisa se preocupar. Rhodan meu melhor homem. A tripulao da STARDUST to confivel quanto possvel se confiar num ser humano." "Por isso, em seu lugar, eu tomaria cuidado com as concluses precipitadas." Disse Mercant com os olhos semicerrados. "Mas, alm disso, minha preocupao no apenas com os quatro homens na

STARDUST que representam toda a humanidade." Mercant se inclinou. "Pounder, estamos na beira de um abismo." Pounder avaliou quem estava a sua frente. O que Mercant queria dele? Ele tinha ficado louco? Ou sempre fora e era a aura de mistrio que envolvia Mercant que o enganava? "Voc est desperdiando energia, Mercant?" Disse. "Desde o incio, a humanidade tem vivido na beira do abismo. E como v, ainda estamos aqui." "Sim. Mas temo que, agora, estamos to perto que basta um leve toque para cairmos. O mais leve toque." Pounder compreendeu. Pelo menos assim acreditava. "Est se referindo misso da STARDUST? Garanto a voc que eles"... Mercant balanou a cabea. "No estou falando da STARDUST. Mas daqui, da Terra." Ele bateu com um dedo na mesa. "Pounder, sei que voc no vai com a minha cara. E tem bons motivos. Ningum gosta do pessoal do servio secreto. No se pode confiar neles. Mas peo Pounder, que voc tente ver as coisas de modo diferente por um instante. Olhe para mim. Sou um veterano como voc. Estou nessa atividade h dcadas. J participei de muitas coisas, fiz muitas coisas. Coisas que eu poderia ter feito melhor, e um dia devo arder no inferno por isso. Mas aprendi muito com o que fiz, conheci e conversei com muita gente. Houve intimidade, que s vezes acabou em amizade, outras em acordos de convenincia. uma rede que se estende, no tangvel, mas real. Onde se apreende coisas no escritas nem registradas." "Aonde quer chegar?" Perguntou Pounder. As palavras de Mercant no o estavam agradando. Principalmente, porque sentia que eram verdadeiras. Ele e Mercant eram mais parecidos do que ele gostaria de admitir. "A Grande Rssia junto com a Repblica Popular do Ir esto prestes a fazer uma nova ofensiva contra o Iraque." Pounder franziu o cenho. "Isso tudo o que tem a dizer? Que vez ? A 15? A 20? Que importa isso?" "A 23." Disse Mercant. "Mas ser a ltima. O Ir planeja usar armas nucleares tticas. E tambm conheo os planos do estadomaior do Iraque. Eles pretendem contra-atacar antes: destruir Teer com bombas nucleares estratgicas." Como Pounder nada disse, ele continuou. "Sabe o que isso significa? Vai ser excedido um limite, um

que no h retorno. A guerra por procurao vai esquentar entre a Grande Rssia e os EUA. Ambos os lados com dezenas de milhares de ogivas nucleares." A voz de Mercant tinha um tom forado de descontrao, que convenceu Pounder de que o homem do servio secreto estava dizendo a verdade. Mas por que contou isso a ele, um civil, o sonhador das estrelas? E por que neste momento? "Tem mais." Disse Mercant. "Meus contatos no servio secreto chins relataram que o governo da China, em caso de confronto nuclear entre a Grande Rssia e os EUA, planeja reintegrar Taiwan. Os EUA estaro ocupados demais para proteger Taiwan. S que a invaso no ter xito. Taiwan desenvolveu em segredo sua prpria capacidade nuclear. Se a Repblica Popular atacar, haver inevitavelmente outra guerra nuclear." "So informaes inquietantes... tm jeito de serem verdadeiras." Disse Pounder, cauteloso. "Mas por que est contando isso para mim? Sou apenas o chefe de uma agncia espacial civil restringida por cortes de oramento, que mantm o nariz, o mximo possvel, longe dos problemas terrestres." "Justamente. E eu um velho suspeito, que dirige um servio secreto, que foi banido para a monotonia de um posto, que, digamos, tem a importncia de um embaixador do EUA em San Marino." "Eu no entendo o que voc me"... "A STARDUST est indo para a Lua, para fazer contato com extraterrestres. Pensou mesmo que poderia esconder isso de mim?" Mercant sorriu. "Eu sei. A Segurana Nacional sabe. De mim voc no tem nada a temer. Mas, quanto ao ministrio, a a coisa diferente. Esse pessoal do governo tacanho. O horizonte deles estreito, centrado apenas na Terra e em seus litgios, que os mantm restritos a uma parte imutvel da natureza humana. Essa gente tem medo do desconhecido; no consegue pensar de outro modo alm de ameaa, invaso, olho por olho e dente por dente, luta de povo contra povo. Agem segundo o que ditam seus medos. Qualquer meio para eles correto." "Pode ser, existem pessoas assim." Concordou Pounder. Em sua longa carreira ele j tinha se defrontado com essa mentalidade tacanha. "Mas no se pode tirar concluses precipitadas, Mercant. Se certo o que voc alega, por que ento o presidente ordenou o voo da STARDUST?"

"Exatamente por esse motivo. No para estabelecer um contato pacfico. Isso no passa pela cabea deles. No, na STARDUST tem uma bomba para acabar com os aliengenas." "Isto... Isto ..." Pounder no conseguiu terminar a frase. Ele encarava Mercant, numa tentativa desesperada de captar algo de seu semblante. Algo que revelasse que as palavras do agente no eram srias, que no passavam de uma piada de mau gosto. Ele no notou nada. "O veculo lunar da STARDUST foi manipulado." Disse Mercant. "A Segurana Nacional colocou nele uma bomba nuclear. Um sinal de rdio pode acionar o detonador temporizado da carga de ativao." Pounder quis contradizer, mas ficou sem palavras. Ele se lembrou das ltimas semanas, da repentina presteza com que fora recebido em Washington. O governo havia dispensado verbas quase ilimitadas para levar a STARDUST adiante. Ministros e funcionrios que o ignoraram por anos, tiveram tempo para ele e foram corteses... Mercant estava dizendo a verdade. A bomba existia. "O que podemos fazer?" Perguntou Pounder. "Voc tem que avisar os homens, Pounder. Sem levantar suspeitas. Voc uma raposa velha, assim no venha me dizer que no consegue. Aposto que voc tem algum cdigo secreto com Rhodan. Avise-o!" Pounder olhou para o relgio. A STARDUST estava para entrar em rbita, o que a levaria para o lado escuro da Lua. Na sombra da Lua nenhuma comunicao era possvel. Ele tinha que agir depressa. Pounder dirigiu-se para a porta. Ao segurar a maaneta, virouse para Mercant. "Est bem, vou avisar Rhodan." Disse. "Mas, e quanto a voc? O que vai fazer?" "Ah, nada de mais." Mercant deu um breve sorriso, como se tivessem acabado uma conversa trivial num churrasco. "Acho que vou ter uma conversinha com uns velhos amigos"...

Captulo 5

Um segundo. Apenas um segundo-luz os separava da Terra, aps mais de trs dias de voo, cerca de 300.00 quilmetros. O pequeno atraso na comunicao, no mais longo do que um batimento cardaco, no deixava os homens da STARDUST esquecerem o imenso abismo que os separava de casa. Perry Rhodan, Reginald Bull, Eric Manoli e Clark Flipper, todos foram despertados do profundo sono artificial, e se esforavam para estar com os sentidos alertas ao se aproximarem da Lua. Eles no sentiam medo. O sono profundo lhes tinha dado a conscincia tranquila e serenidade que iriam acompanh-los por mais duas ou trs horas. Uma sensao de fora ilimitada, como se pudessem ser levados a todo universo. Esta era sua blindagem, porm a nica proteo que os quatro homens tinham, sua pequena cpsula metlica que corria pelo espao, era na verdade, infinitamente vulnervel. Um pequeno defeito, um bug na programao, uma coliso com destroos ou com uma partcula csmica, ou mesmo uma nica deciso errada poderia significar seu fim. Rhodan desviou o olhar dos indicadores de status, que mostravam valores verdes contnuos, e olhou para sua equipe. Flipper tinha recuperado um pouco sua confiana inabalvel. Uma boa notcia o estava esperando quando acordou. Os sinais de SOS transmitidos por algum pertencente ao grupo de Beth foram captados e estavam sendo processados para determinar a localizao. Uma equipe de resgate estava pronta para partir. Talvez Beth ainda fosse localizada a tempo. Talvez. Flipper agarrava-se a esta esperana. Manoli estava deitado em sua poltrona anatmica. Sua respirao era regular, e no se movia. Rhodan perguntou-se se um dia iria ver Manoli alterado. Ele no podia imaginar uma coisa dessas e quando pensava sobre isto, preferia nunca ver. Bull recolhera a viseira do capacete, e Rhodan viu as imagens que piscavam nos monitores integrados. Eles haviam sido sintonizados na observao externa, e Bull seguia trs canais de notcias simultaneamente, Rhodan vislumbrou tanques de guerra e reconheceu a ameaa em seus msseis levantados, e nos homens

com seus discursos irados, a maior parte um jogo de simulao. Rhodan imaginou com seu amigo a criao de um imprio que abrangia muitas estrelas da Via Lctea. Seu mundo central era a Terra, denominada por Bull como 'Terra Me'. Bull, que no se detinha em coisas inteis, afastou esses pensamentos. E como Rhodan via a si mesmo com clareza! Sentia uma confiana estranha. Sentia como se estivesse na borda de um abismo do qual no havia retorno. Se quisesse viver, teria de saltar, apagar sua antiga vida. Nem sequer imaginava como sua vida poderia parecer. Deveria sempre ter uma nova vida para ele. "T menos 59 minutos", anunciou o Centro de Controle. Era uma informao sbria, sem emoo, que poderia ter vindo de uma mquina. Mas no era. Um momento depois, no, dois momentos depois, por conta do segundo-luz que os separava da Terra, a mesma voz cheia de vida, disse: "Desista, Reg! Contra mim voc no tem qualquer chance. No tempo em que voc constri uma frota, eu conquisto meia galxia"! Bull levantou de novo a viseira do capacete. Sorriu: "Isto no realmente nenhuma maravilha, Raimond. Voc tem sempre uma droga de segundo de dianteira"! Raimond era o nome do tcnico, claro. Rhodan tinha esquecido seu nome, havia literalmente centenas desses tcnicos em Nevada Fields. De qualquer maneira, eram nomes demais para que Rhodan pudesse memorizar todos. Somente os mais importantes permaneciam na lembrana. Como, por exemplo, o diretor-tcnico anterior do projeto de lanamento. Bernhardt, um norte-americano de origem alem, com um temperamento ardente tanto quanto Pounder era um companheiro plcido, e que trabalhou com dedicao ao programa espacial, at sua morte trgica. Excedia at mesmo a Pounder. Rhodan no duvidava nem um segundo que sem o incansvel trabalho de Bernhardt eles nunca teriam partido da Terra. Bull, por outro lado, sabia todos os nomes. Todos. No apenas dos tcnicos. Sabia at o nome do faxineiro do servio temporrio. E com cada uma dessas pessoas, Bull parecia saber facilmente o tom certo de falar. "Voc tambm tem, Reg". Respondeu o tcnico. "O segundo-luz nos separa nos dois sentidos. Tenha cuidado! Se Pounder souber dessas coisas, essa sua noo de fsica, ele capaz de mandar um foguete atrs de voc, para fazer voc aprender!"

"Que venha! Ento eu, pelo menos, poderei sair dessa caixa!" "Claro! E uma vez que voc..." Raimond parou. Longos segundos se passaram, ento ele disse impassvel: "A fase de frenagem comea em trinta segundos. Equipe em posio"! Apesar de separado de Nevada Fields por cerca de 300.000 quilmetros, Rhodan podia imaginar o que tinha acontecido. Pounder tinha entrado no centro de controle e a centena de tcnicos que estavam com os ps sobre as mesas tinham acabado de se sentarem corretamente diante de suas telas. O velho osso no entendia nenhuma piada. Servio era servio, e isso era uma questo muito sria. "Dez segundos para a fase de frenagem. Cinco, quatro, trs, dois, um, zero!" Com um golpe brutal os motores da STARDUST comearam a funcionar. Os homens sofreram uma presso de nove vezes o seu peso contra suas poltronas anatmicas. Rhodan fechou os olhos e concentrou-se na dana dos vus coloridos diante de seus olhos, para esquecer a dor. No teve sucesso completo. Trs dias de voo em gravidade zero foram suficientes para que seu corpo comeasse a se adaptar a esta nova condio. Rhodan imaginou que a aproximao da STARDUST Lua deveria parecer a um observador a olho nu, como uma estrela flamejante e assim permanecer oculta. Como sua frenagem constante, um acrscimo de presso, e finalmente a queda a trs quilmetros e meio por segundo, um valor que permitiria que o campo gravitacional da Lua capturasse a pequena nave espacial e a colocasse em uma rbita. A STARDUST iria circular a Lua uma vez para reduzir a presso a um nvel aceitvel para os tripulantes. E, claro, para investigar. A STARDUST deveria explorar o terreno antes do pouso, especialmente o lado oculto, que a pane de todos os satlites lunares o estava tornando to misterioso como j fora em outros tempos da histria da humanidade. Em seguida, aps o sucesso da rbita, a nave deveria comear o pouso e descer na Base Armstrong. A fase de frenagem terminara. Rhodan e o resto dos homens sentiram-se aliviados em desfrutar a agradvel falta de gravidade. Dez segundos depois os propulsores da STARDUST foram acionados lanando a nave em um movimento preciso.

A Lua estava pendurada diante do para-brisa do cockpit, parecendo perto o suficiente para ser tocada. A manobra foi um desperdcio do precioso combustvel, e isto em dobro: a STARDUST teria de efetuar manobra de aproximao antes da alunissagem. Mas Bull a executou. "Voc vai colocar nossa STARDUST num... num estpido foguete estelar, atirar-nos Lua, e no nos concede nem mesmo um esclarecimento?" O amigo tinha ficado indignado com o primeiro briefing do voo. E Pounder reagiu com a mesma confiabilidade com que o Sol nasce todas as manhs, respondendo ao ataque com um contraataque: encarou Bull com uma olhada sem pressa, no qual Rhodan acreditou ler certa admirao, e continuou em seu programa como se nada tivesse acontecido. Mas como Rhodan um dia depois estava com a listagem do Plano de Voo em suas mos, tal manobra foi realizada por Bull conforme planejada. A Lua foi se ampliando at tomar por completo o para-brisa do cockpit. Bull apagou as luzes da cabine. A claridade das telas diminuiu automaticamente. A luz plida da Lua inundou a STARDUST. Pounder entrou em contato. Depois de um pigarro, perguntou: "Senhores, tudo bem por a"? "Sim, Senhor". Rhodan, encarregou-se de responder. na qualidade de Comandante,

"Todos os valores dos diagnsticos esto dentro da tolerncia", disse Pounder, como se no tivesse ouvido Rhodan. "Fico feliz em ouvir isto". "Tenho uma mensagem para Clark Flipper. As equipes de resgate captaram outra mensagem de emergncia no macio de Annapuna. muito irregular para vir de um transmissor automtico. Algum no grupo da Sra. Flipper..." Pounder hesitou enquanto buscava a palavra certa. "... Da companheira de Flipper obviamente est vivo". "Obrigado!" Respondeu Flipper. "Isso uma boa notcia". Clark Flipper disse isso formalmente, mas as lgrimas nos cantos dos olhos dele no escaparam a Rhodan.

"Eu achei que sim", disse Pounder. E ento, depois de uma pausa de mais de um segundo, ele continuou: "A propsito, Rhodan, eu tenho de decepcion-lo. Voc perdeu a aposta. A erupo do Monte Santa Helena no aconteceu". Pounder limpou a garganta. "Vejo, senhores, que estaro em 14 segundos na sombra da Lua. Vamos falar novamente quando vocs sarem dela. Pounder, fim." Pounder mal tinha acabado de falar, quando Bull balanou a cabea. "Uma aposta, Perry? Eu no sabia que Pounder fazia apostas...". Rhodan olhou para os instrumentos. "Mais tarde, est bem?" Disse. "A qualquer momento"... A escurido de repente encheu a STARDUST, quando entraram na sombra da Lua. O satlite os protegeu da luz do sol, engoliu suas prprias ondas de rdio, bem como as vindas da Terra. O mostrador na borda do cockpit, onde os valores de diagnstico da estao base constantemente eram mostrados, congelaram, e ento veio o aviso: "Conexo interrompida"! Os homens da STARDUST prenderam a respirao. Todos esperavam que acontecesse alguma coisa, qualquer coisa. Ouviam dizerem a si mesmos que o cordo umbilical de comunicao que os ligava a Terra era apenas uma iluso de segurana. Ela no se importava se eles no mais existissem. Os segundos passavam. Nada aconteceu. Bull respirou fundo. "Maldio, Perry! No me enrole! Voc em uma aposta! Voc nunca aposta. E Pounder, aquele osso velho ressecado nem sabe o que uma aposta. Diga logo! O que foi"... Com um golpe que expulsou o ar dos pulmes de Bull, os motores da STARDUST a fizeram virar de repente. Bull berrou, acelerando os motores em sentido contrrio. Seu berro parou, transformando-se em um gorgolejo, lutando contra a presso assassina. Ele estava deitado diagonalmente na poltrona anatmica, com seu brao fixado num ngulo impossvel. Rhodan ignorou isto. Ele pediu os dados do motor. Pelas silhuetas danantes em sua retina, ele conseguiu ler. A STARDUST diminuiu a velocidade com fora total.

Equilibrando-se em seu brao direito, Rhodan bateu sobre a superfcie de um sensor, empurrando-o para trs. Um sinal sonoro confirmou a Rhodan o contato. Um joystick deslizou do seu apoio. Rhodan forou a mo enluvada, e seus dedos fecharam-se em torno da haste, segurando-a. "Avaria no computador de bordo", transmitiu com veemncia. "Reinicializar!". Apertou o polegar e indicador juntos. As telas escureceram. No mesmo momento os motores da STARDUST pararam. A misericordiosa falta de gravidade retornou. Enganadora. A STARDUST caa em direo Lua. Sua velocidade era muito baixa para que permanecessem mais tempo em rbita. Bull gemeu de dor. Pelo canto do olho Rhodan percebeu quando Manoli libertou-se de sua poltrona e foi at Bull. "Ombro deslocado", ele anunciou. E ento, sem dizer uma palavra, o mdico lanou suas pernas frente e golpeou o ombro de Bull, enquanto se agarrava no encosto da poltrona anatmica. Bull urrou de dor. "E de volta no lugar", anunciou Manoli impassvel. Ele tirou uma seringa de uma bolsa. "Isto vai tirar a dor, Reginald. Pelo menos alguma coisa". Manoli injetou o analgsico e Bull parou de gemer. O mdico balanou a cabea e satisfeito voltou s pressas para sua poltrona, afivelando os cintos. Os mostradores do cockpit estavam escuros. "Falha de inicializao. Computador, iniciar backup um", disse Rhodan. Mostradores escuros. "Falha de inicializao. Computador, iniciar backup dois", disse Rhodan. Escurido. "Falha de inicializao. Computador, iniciar backup trs", disse Rhodan. Escurido. "Falha de inicializao. Computador, iniciar backup quatro", disse Rhodan. Escurido.

"Inicializaes falharam. Liberar o controle manual." "Como vai fazer isto?" Gritou Manoli. "Ns no temos dados"! "Altitude de 360 quilmetros, velocidade de queda de 1,8 quilmetros por segundo", anunciou uma voz que ressoava uma dor reprimida. Ela pertencia a Bull. "Como voc sabe disso?" "Por isso." Bull levantou o brao esquerdo mostrando o pulso, onde usava um relgio de mecnica antediluviana. "Eu memorizei o momento em que o motor engasgou de repente." "Voc memorizou o tempo?" Perguntou o mdico intrigado. "Quando a presso deslocou seu ombro?" "Sim. Coincidentemente meus olhos caram sobre o relgio", respondeu Bull num tom que deixou Rhodan na dvida se o comentrio tinha sido feito a srio. "Por acaso..." Manoli olhou para o relgio de Bull, intrigado. "Isso nos d a velocidade de queda e altitude?" "No. Eu memorizei a altura. Estvamos a 610 quilmetros acima da superfcie lunar. Do tempo decorrido desde ento, a altura original e o conhecimento da fora de empuxo dos nossos motores, eu posso calcular tudo por esse mtodo." Ele bateu com o indicador em seu capacete. Manoli calou-se. No conseguia pensar em nenhuma resposta. A Lua estava to grande que s se podia ver uma parte da superfcie. Crateras, montanhas plidas e rochas nuas esperavam por eles. "Iniciar uma manobra de frenagem!" Determinou Rhodan. Ele ligou os motores e a presso comeou. Bem moderada, era talvez o dobro da gravidade. Por alguns segundos houve silncio na cabine, enquanto os homens assimilavam o espetculo em seus pensamentos. Ento Flipper opinou: "No, Perry"! "O que foi Clark?" "Eu estava calculando o consumo de combustvel de acordo com os dados que Reginald indicou."

"E o que concluiu? Ns no podemos fazer mais nenhum pouso?" "Um pouso, sim. Mas no teremos combustvel suficiente para retornar a Terra!" Rhodan anuiu com a cabea lentamente. Flipper era especialista em carga. Ele poderia citar o peso de cada componente e cada pea da carga da STARDUST precisamente at nos gramas. "O que voc sugere?" "Ns nos deixamos cair livremente. Pouco antes do impacto voc d um impulso total com os motores. Eles vo trabalhar de forma mais eficiente, e depois da alunissagem poder restar combustvel suficiente para retornar Terra." "Que acha Reginald?" "Clark, sua confiana me honra", resmungou Bull. "Mas meus clculos so muito imprecisos para isto. Se eu tiver errado apenas em dez por cento, nos esborracharemos nesta superfcie que to lisa quanto s costas de um ourio." Rhodan olhou pela janela do cockpit. A Lua estava agora to perto que ele acreditava perceber rochas soltas sobressaindo dos campos de poeira. "Continuamos com uma aproximao cautelosa", ele decidiu. "Podemos quebrar a cabea sobre todo o resto depois que pousarmos". Apenas dois minutos depois, a STARDUST pousou na Lua, sustentada pelos flamejantes propulsores de popa, com uma suavidade que poderia at arrancar um elogio de Pounder. Porm as chances de que Pounder veria novamente a STARDUST eram nulas.

Captulo 6

"John! Eles esto se matando!" Sue entrou sem bater na porta do quarto de John Marshall, se dando conta de que tinha acabado de violar uma das regras mais importantes do Abrigo. E Sue sabia, estas regras eram sagradas. John se virou na cadeira. A madeira da cadeira rangeu alto. "Quem est matando quem?" "Damon e Tyler" Informou Sue. Ela engasgou. A menina era frgil e gil ao mesmo tempo. O menor esforo fazia seu pulso acelerar. "Por qu?" "Eu no sei! Venha depressa John, por favor!" Ela correu novamente porta a fora. John levantou-se ainda que com alguma relutncia. Foi difcil para ele deixar de olhar para o monitor. Desde seu retorno de Nevada Fields que estava navegando pela rede constantemente, em uma busca desesperada por alguma indicao que o pudesse levar at Sid. Tentara, mas no conseguia contato, o pod de Sid estava desligado. Sid tinha desaparecido misteriosamente em Nevada Fields. Quando Marshall acordou do seu perodo de inconscincia no hospital, foi atormentado fortemente por vises de ossos secos, pedras e uma enorme bola de ao. Essa viso era um mistrio para ele. Marshall no sabia dizer exatamente como isso poderia ser importante, mas ele sentia que era muito, s no sabia como. Ele se forou a deixar estes pensamentos de lado. Havia algo mais urgente no momento. Sid. O que teria acontecido com ele? Marshall havia estabelecido um prazo: at meia-noite. Ento ele chamaria a polcia. Embora isso o fizesse se sentir um traidor, pois Sid tinha medo da polcia, como quase todas as crianas do abrigo. "John! Onde voc est"? Sue estava de p na porta. Marshall se recomps e desceu correndo as escadas amplas o mais rpido que podia. Sue foi mais gil e ultrapassou Marshall velozmente.

Um barulho, vindo da sala de jantar no andar trreo, apontou o caminho. As crianas tinham empurrado as mesas e bancos para o lado, criando um espao aberto no meio do corredor. Ficaram juntos uns aos outros, formando um crculo. Viraram o olhar diretamente para Marshall por ocasio de sua entrada. Eles tinham vindo de seus quartos, da oficina, da cozinha e do jardim em volta. "O que est acontecendo aqui?" Gritou Marshall. Marshall nunca levantava a voz, muito menos gritar. E por um bom motivo: ele estava guardando este tom de voz alta para oportunidades que realmente fossem necessrias, como esta. As crianas formavam um circulo, com uma lacuna suficiente para que Marshall e Sue pudessem se aproximar. Sue conhecia muito bem a sua prpria fragilidade para assumir qualquer risco desnecessrio. Ela pegou pela manga da camisa de Marshall e o puxou para perto de si, era uma pessoa graciosa, mas indescritivelmente frgil. No centro do crculo, dois negros musculosos, ambos mais altos que Marshall, que j era considerado um homem alto. Os dois giravam em crculos um em frente ao outro, os dois prontos para iniciarem o ataque, um deles segurava uma faca em uma das mos. Eles pareciam imagens de espelho. Damon e Tyler. Os gmeos. Eles tinham acabado de fazer 15 anos, eram crianas que estavam presas em corpos adultos. Os gmeos no deram qualquer ateno a Marshall. Eles olhavam fixamente um para o outro. Eles sabiam que eram mais fortes que Marshall, que neste momento no poderia evitar que eles se matassem um ao outro, se isto realmente chegasse a este ponto. Sue havia dito a Marshall por vrias vezes que j era tempo de Damon e Tyler sarem do abrigo. A menina que tinha um corpo minsculo apesar de seus 15 anos, amadureceu muito antes do tempo e vivia com medo dos gmeos que andavam sempre prximos a transgredirem as regras do lugar, quando no ultrapassavam a linha tnue do bom-senso e colocavam em risco os demais. Eles trouxeram inquietao ao abrigo. Eram verdadeiras bombas-relgio, Sue lhe avisara. Damon e Tyler tinham um

esconderijo. Sue no sabia onde era. Os gmeos tinham algumas coisas escondidas l, provavelmente drogas. Marshall tentava ainda manter os meninos no abrigo. L fora, Damon e Tyler no sobreviveriam mais do que uns seis meses, quando muito. As gangues de Sugar Land esperavam para recrutar meninos como eles assim que aparecessem nas ruas. Dentro de duas semanas, eles j seriam traficantes, e dentro de trs meses assassinos, ento era s uma questo de tempo at que outro assassino fosse mais rpido que eles. Marshall no queria ter a morte deles na conscincia. Ele acreditava que os gmeos deveriam ter uma chance justa na vida, que eles tinham algo de bom em cada um, enterrado em algum lugar em meio s injustias e agruras que tiveram de passar na vida. Cabia a ele dar-lhes a chance de descobrir isso. "Eu perguntei o que est acontecendo aqui!" Repetiu Marshall. Nenhuma resposta. Sue puxou sua camisa. Marshall olhou para a direo que ela apontava. O Pescoo de Thaler estava mostra, o talism que ele sempre usava, estava ausente. "Onde est o seu amuleto, Tyler", perguntou Marshall. Desta vez, o garoto respondeu. "Ele roubou". Tyler olhou fixamente para seu irmo, ele estava espumando de raiva, mostrou a lmina da faca para ele. O amuleto era a coisa mais importante neste mundo para Tyler. Nele havia a imagem de So Cristvo carregando o Menino Jesus atravs do rio. No era nenhuma joia, apenas um objeto de plstico barato que j estava descascando. Tyler o tinha encontrado em uma caamba de lixo muito antes de chegar ao abrigo. Ele imaginava como sendo ele o menino e que o santo ao seu lado o protegia. Era uma crena absurda aos olhos de Marshall, que no acreditava em deuses ou santos, mas ainda assim era muito difundida. Cada uma das crianas tinha algum tipo de crena: um amuleto, um anel, um p de coelho, uma antiga moeda, algo em que se pudessem agarrar. Ou, como Sid, o espao, que era sua obsesso.

"Ele est mentindo", gritou Damon. "Eu no peguei aquele amuleto estpido no!" "Voc pegou! Ele sumiu!" "O que faz voc pensar que seu irmo roubou o amuleto?" Perguntou Marshall. Os gmeos tinham quebrado o silncio. Agora ele tinha que continuar falando. "Tyler, no pode ser que voc tenha perdido o seu amuleto?" "Eu nunca o perderia, ele est sempre comigo!" "E agora ele sumiu e voc ficou desesperado", concluiu Marshall. "Eu entendo isso. Mas como voc conclui que, de todos, foi seu irmo quem o roubou de voc?" "Porque ele tem cimes do meu amuleto! Sempre teve!" "No fui eu", gritou Damon. John Marshall tinha os olhos fechados, ele via quando ele mesmo era um estudante a discutir com outro acerca de uma coleo de figurinhas perdidas. Mas isso agora no era pouca coisa. Marshall se concentrou e ouviu a si mesmo. Ele conhecia bem a dor dos dois meninos que nunca tinham sido queridos em suas vidas. Ele sentiu suas frias insaciveis que os impelia a querer ferir um ao outro. Era quase impossvel resistir a elas. Marshall abriu os olhos, estavam cheios d'gua. E estava claro: se ele no encontrasse uma soluo rapidamente para o caso, um novo homicdio aconteceria. "Devolva-me ele, Damon!" "Eu no estou com o seu amuleto estpido!" "Mentiroso!" Tyler avanou em direo a Damon que tentou evitar, mas no conseguiu, a lmina atingiu seu brao cortando a carne. Era como se a lmina tambm tivesse cortado Marshall. Ele gemeu e colocou sua mo direita sobre a parte superior do brao, sentiu a dor, tateou por uma ferida que na verdade no existia. A raiva comeou a brotar dentro de Marshall. A raiva de Tyler por conta da perda de seu amuleto de proteo. A raiva de Damon para com o irmo que o acusava indevidamente e que o havia ferido. Finalmente havia a prpria raiva de Marshall que s queria o melhor para as suas

crianas e que se desesperou vendo seus esforos indo por gua abaixo. A viso de Marshall comeou a ficar turva. O rudo das crianas foi ficando cada vez mais ao fundo, como o zumbido do trfego da Southwest Freeway, que corria para o sul do abrigo. Sue chamou por ele preocupada, mas sua voz parecia vir de longe, como se fosse um eco distante. O mundo de repente comeou a girar para Marshall, cada vez mais rpido, e mais rpido e... ...e de repente parou. Marshall encontrava-se em um lugar diferente novamente. Uma sala, uma dezena de bancadas, o cheiro de leo. A oficina do abrigo. Marshall era Tyler. O outro Tyler, o menino, estava absorto em seu trabalho. Por horas a fio ficou completamente afundado no trabalho de consertar as bicicletas velhas que uma vez por semana um caminho da administrao trazia para o abrigo, a fim de que fossem consertadas. Ele, Tyler, inclinou-se sobre um aro que parecia ter sido dobrado de forma deliberada com um chute ou algo assim. Tyler sentia a dor que estava presa ao alumnio. Ele cuidadosamente removeu o guidom do garfo. Estava preso. Ele se inclinou para frente, agarrou as extremidades do eixo com as duas mos e puxou com fora, mas ainda assim as peas permaneceram presas. Forou uma vez mais, colocando o peso do corpo em contrapartida na lateral do garfo. Ele no percebeu que o cordo, no qual pendia seu amuleto, tinha ficado enganchado no momento em que ele colocou o peso do corpo contra o quadro da bicicleta. Ele no percebeu que o mesmo choque com que conseguiu remover a roda do garfo, arrancou o cordo arrebentando a presilha de couro e que este caiu entre as peas de sucata enferrujada escorregando para o lado de onde ele estava. Marshall abriu os olhos, ele 'voltou' para a sala. "Tyler!" Algo em sua voz fez o menino parar. "Tyler, espere um momento! Ok?" O menino no disse nada. Mas ele parou, no tentou dominar seu irmo que sangrava.

Marshall virou-se e ficou de joelhos para ficar ao mesmo nvel dos olhos de Sue. "V para a oficina"! Ele sussurrou para ela. "Entre as bancadas de trabalho, o amuleto est no cho entre as peas!" "Como... como que voc sabe disso?" "Eu s sei. Vai agora! Corra!" Sue correu. Longos minutos se passaram. As crianas se mantiveram tranquilas. Alguns olhavam para Marshall ou para os gmeos abertamente. Outros tinham olhos a vagar sem descanso, como se eles no conseguissem decidir qual evento era mais importante de manter a ateno. Damon e Tyler encaravam um ao outro. Damon tentou fingir que no se importava com a ferida aberta, gotas pesadas caiam ao cho causando um rudo que martelava no ouvido de todos os presentes. Tyler tentou fingir que no se importava com o que fosse que Marshall fosse capaz de conseguir. Marshall fingia ter certeza de sua causa. No entanto, apesar de sua aparente tranquilidade ele se perguntava se no teria enlouquecido. De onde teria tirado aquelas ideias que agora pareciam simplesmente impossveis. Sue finalmente se fez ouvir. "Eu consegui! Eu estou com ele"! Sua voz veio do corredor. Sue teve que passar por toda a casa, para ir da oficina at a sala de jantar, onde eles estavam. Um momento depois, a garota entrou ofegante, esticou o brao para o alto, nas mos estava o amuleto. "Eu achei! Seu amuleto, Tyler! Ele estava na oficina! Talvez voc o tenha deixado cair l sem perceber." Ela correu em direo ao menino que era pelo menos duas vezes o tamanho dela, estendendo o brao fino e quebradio ao mximo, como se estive pronta para fugir, tpico de seu comportamento temeroso. Tyler pegou o amuleto de sua mo aberta com cuidado, como se fosse um tesouro de imenso valor. As crianas se fecharam em torno com olhar curioso em direo pequena pea to preciosa para ele. Todos o olhavam esperando o que ele iria fazer. Ele colocou o amuleto de So Cristovo no bolso. Olhou ao redor e finalmente seu olhar recaiu sobre o irmo. Em um movimento rpido Tyler que ainda mantinha a lamina em uma das mos, fez um corte rpido e fundo em seu prprio brao, na mesma altura que havia ferido o irmo

diante dos olhos surpresos de todos. Sem soltar um nico som, Tyler soltou a lmina no cho e saiu pela porta deixando os demais. Seu irmo juntou a faca do cho dobrando a lmina em sua proteo de couro e a guardou. Sem dizer nada saiu em direo oposta. "Ns conseguimos! Ns fizemos isso!" Sue saltou alegremente ao lado de Marshall. "Alis, como que voc fez? Voc tem um dom"... "Por que voc demorou tanto tempo?" Interrompeu John. "O amuleto no estava onde eu te disse?" "Sim, mas..." Seus olhos se arregalaram em choque quando ela se lembrou de algo. "... tinha algum porta, eu ouvi a campainha". "Mas veio para c, pois sabia que aqui era mais importante." Concluiu Marshall. "Claro..." Ela assentiu ansiosamente, e ento balanou a cabea. "... no... no!" "Hein?" "Eu abri a porta, h um homem em um traje estranho na porta. Ele me mostrou um carto. Ele quer ver voc, John!"

***

"John Marshall?" O homem na porta era jovem e magro. Por volta dos seus 30 anos, estimou John. O corte antiquado do traje que usava no combinava com ele. Marshall estava acostumado a receber a visita de representantes da administrao, da prefeitura, ou mesmo de negociantes imobilirios, que acreditavam conseguir um bom negcio com a venda do local para algum grande empreendimento que pudesse mudar o bairro pobre, mas este homem parecia diferente destes todos. "Sim, eu sou." "timo." O homem acenou com a cabea. John olhou por sobre os ombros do visitante. Trs casas adiante um Chevrolet Volt cinza

estava estacionado. Ele deveria pertencer ao homem. J fazia muito tempo que algum tinha sido to corajoso ou to louco aponto de estacionar na rua. As gangues de Sugar Land espreitavam apenas esperando qualquer presa mais fcil. O homem tirou um carto do bolso do casaco e estendeu-o para Marshall enquanto mantinha o olhar firme para ele. Segurana Interna. "Agente Moreno. Posso entrar por um momento?" " claro." Marshall teve que ceder. "Sua casa?" O agente permaneceu no foyer. Ele colocou a cabea para trs e olhou para o teto de material. "Sim". "Charmosas essas caixas velhas. Mas, sempre um alto no custo de aquecimento no inverno. Alm de sempre ter alguma coisa para arrumar. Eles se alimentam exatamente de qu?" "Como? No entendi sua pergunta." O que queria o agente? Marshall pensou. J fazia mais de uma semana sem que algum da cidade, de servios sociais ou da polcia viesse ao Abrigo. Com 31 crianas que tinham sido apanhados da rua, havia sempre algo para consertar, sempre algumas irregularidades. Normalmente bastavam algumas palavras perspicazes e corretas e Marshall sempre parecia encontr-las quando precisava ou, em casos extremos, um suborno para se livrar da visita. Mas Segurana Interna era algo para o qual ele no estava preparado. "Vamos entrar!" Exigiu o agente dele, como se ele fosse o anfitrio, e no Marshall. O agente abriu a porta para o corredor. Ela rangeu alto, quase abafando o barulho de dezenas de passos curiosos. As crianas. Eles queriam saber o que estava acontecendo, mas ao mesmo tempo eram tmidas, e no sem razo. No havia um deles que no tivesse tido alguma experincia com as autoridades. Melhor seria se eles ficassem fora da vista. Mas, ao mesmo tempo em que tentavam manter-se a uma distncia 'segura', assim como Marshall, queriam saber o que era. O que algum da Segurana Interna iria querer com o abrigo? Havia apenas uma resposta: Sid. Ele tinha que ter vindo por causa de Sid.

O agente permaneceu no corredor deserto, virou-se lentamente sobre os calcanhares e fingiu que no percebeu as dezenas de pares de olhos que seguiam cada movimento seu. "Voc mantm crianas de rua aqui, no?" "Sim", disse Marshall. E para reforar adicionou de maneira antecipada "Trinta e um. No h outro lugar na regio metropolitana da Grande Houston que os receba." "Trinta e um pirralhos... Imagino que deve ser bem cansativo, alm de ser bem complicado alimentar a todos, acredito que eventualmente eles comem fora daqui, no?" "Isso acontece de vez em quando. Mas eles so bons garotos. Voc apenas tem que ser bom para eles, e eles tambm so bons para com todos." O agente no disse nada, e ps-se a subir as escadas deixando Marshall ruminando sua raiva interna. O abrigo era a sua casa, era o seu local. Sua vontade era de colocar aquele cara porta afora por sua prepotncia, mas ele teve de deixar, Segurana Interna significava um poder com o qual ele no poderia lidar. E havia Sid. Ele precisava descobrir se era este o motivo dele estar ali. O agente passou de sala em sala. Ele franziu o nariz. "Voc deveria abrir um pouco para ventilar aqui." Entrou no dormitrio, onde havia diversas camas em um espao estreito. Algumas eram colocadas de p durante o dia para que houvesse espao para transitar. "Eu gostaria que tivssemos mais espao", disse Marshall. "Mas estamos totalmente dependentes do dinheiro que recebemos da nossa fundao. E as doaes que recebemos so apenas o suficiente para suprir as necessidades bsicas." O agente no disse nada. Silenciosamente, ele caminhou pela casa, cheirou e ignorou a correria de crianas que seguiam seus passos pelo andar. Finalmente, no piso superior, o agente chegou ao quarto de Sid. Um pster pendurado na porta tinha escrito 'O espao para toda vida inteligente!' em uma ortografia e caligrafia bastante questionvel. O agente bateu. Ele no obteve resposta. "O que isso? Ningum em casa?"

O agente abriu a porta, permaneceu parado junto a ela. Sid tinha um quarto exclusivo. Um privilgio estranho para o local, mas indispensvel. Sid no poderia dormir com outras crianas no mesmo quarto. E Marshall duvidava que as demais crianas conseguissem tambm suportar dividir o quarto com ele. As paredes estavam forradas com vrias camadas de cartazes e folhetos. Naves espaciais, galxias, capas rasgadas de revistas de fico cientfica, antigas, que Sid tinha encontrado em algum lugar do lixo. Artigos sobre lanamentos da NASA, propagandas que Sid devorava avidamente, artigos e notcias de sites de cincia alegavam que o universo no era to sombrio e vazio como realmente se dizia. Bactrias de Marte j tinham sido detectadas bem como alguns planetas similares Terra, fora de nosso sistema solar, a alguns anosluz de distncia. Era quase impossvel de enxergar o cho, tal era a quantidade de estampas, modelos, e brinquedos espaciais que o cobriam. O agente permaneceu de p em silncio, deixou seus olhos vagando ao redor da sala lentamente. Com a ponta do p ele empurrou de lado um modelo de nave espacial que rolou contra ele. Uma nave espacial esfrica. A forma ideal segundo Sid tinha explicado para Marshall de maneira efusiva enquanto fazia um modelo com um balo e papel mach. Marshall olhava como que atravs da pequena bola e via a imagem de uma nave sendo catapultado espao afora, e toda aquela empolgao do pblico que ele quase no conseguia suportar, qual seria a explicao para tudo aquilo? As coisas estavam se encaminhando para fora do controle de Marshall e ele no entendia bem o porqu. O pulso de Marshall batia forte. E agora tinha esta visita nada explicada do agente que at o momento no havia deixado claro suas razes, cabendo a Marshall ferver em especulaes. O que aquilo tinha a ver com Sid? Teria acontecido algo com ele? O agente entrou pela passagem novamente e virando-se para Marshall questionou: "Voc tambm tem um quarto s para voc"? Marshall levou-o para fora do cmodo que pertencia a Sid. Eles ficaram bem em frente ao menor quarto da casa, que ficava praticamente colado juno do telhado em cunha. Um adulto no poderia ficar de p nele.

O agente o seguiu de perto adentrando o recinto apertado e fechando a porta ao entrar. Marshall teve vontade de sair correndo, mas o agente estava parado em frente porta to prximo que era possvel sentir o cheiro do desodorante do homem. Era ntido e trazia algumas lembranas a Marshall, do cheiro de desinfetante de hospital. "Acho que j vi o suficiente", disse o agente. "Mas h uma ltima pergunta que eu gostaria de fazer: Por que um homem como voc est desperdiando sua vida cuidando de uns moleques sujos e fedorentos como estes?" "O... o que? Como?"... A surpresa de Marshall foi tamanha que ele no conseguiu dizer mais do que algo meramente gaguejado. "Eu li sobre voc, Sr. Marshall. A Segurana Interna tem uma base de dados grande sobre a sua pessoa. At alguns anos atrs voc era um dos mais bem-sucedidos banqueiros da rea de investimentos em Wall Street. Um jovem prodgio, por assim dizer. Voc ainda no tinha 30 anos e j estava fazendo histria no meio financeiro. Poderia estar com a sua prpria empresa, criar seus prprios fundos. Ou se instalar sob o sol e aproveitar a vida." Marshall lutou para encontrar uma resposta. Lutou para controlar sua raiva contra a arrogncia do seu interrogador. O agente confrontou. "No se preocupe." Ele acenou com a mo com certo desleixo. "Eu apenas fiquei interessado na sua motivao, nada demais. Esta a vida que voc quer afinal de contas. E eu pensei que tinha visto de tudo que estranho que os seres humanos so capazes." Ele balanou a cabea e abriu a porta. "Vamos l. Eu tenho algo para voc." Ao sair Marshall viu que o agente fez um sinal para o Chevrolet que desceu vagarosamente e parou diante do abrigo. Os vidros das janelas eram fums e impediam que se visse quem estivesse no seu interior. O motorista baixou seu vidro revelando o prprio rosto, mas um rosto que Marshall via como se fosse o prprio agente Moreno, tal a semelhana, poderia se dizer que eram irmos gmeos. "Est tudo bem", Moreno disse aos seus colegas. "Deixe-o ir." O motorista pressionou um boto fazendo com que a porta traseira do carro fosse destravada, desceu e abriu a porta de trs, permitindo a sada de um passageiro:

Sid Gonzalez. O garoto estava tremendo. Ele manteve a cabea baixa olhando para cho. Seus ombros estavam cados como se ele estivesse envergonhado. "Onde voc o encontrou?" Perguntou Marshall. "No centro espacial de Nevada. Na rea restrita perto da torre de lanamento. Ele pode agradecer ao bom Deus por no ter sido assado vivo." "Como ele conseguiu chegar l?" "Ningum sabe." O agente deu de ombros e virou-se, foi at a porta do carro e antes de entrar comentou. "Cuide dele melhor no futuro. Ele deu um suador em um bocado de gente." O agente entrou no carro e deu a partida no Chevrolet. Marshall o seguiu com os olhos at que ele sumiu aps o cruzamento que estava com o semforo quebrado. "John", Marshall ouviu atrs de si. "Eu... Sinto muito. Isso no vai acontecer mais. Eu prometo! Eu"... Marshall virou-se. "Voc tem alguma ideia de como fiquei preocupado com voc? Voc sabe o que voc fez?" Sid tentou manter o contato visual direto com John. "Eu tive cuidado. Eu juro. Eu sabia exatamente onde era o limite das ondas de choque para que elas no me atingissem." "Eu no estou falando de voc", gritou Marshall. "Nem por um momento voc pensou no que este seu passeio extra, poderia causar ao abrigo? Estamos sempre a apenas uma polegada de jogar todo nosso trabalho aqui em um abismo, muita gente est querendo apenas uma desculpa para nos tirar daqui! E se este agente no fosse apenas um bastardo arrogante, que detesta tudo que ele considera abaixo de sua dignidade e tivesse vontade de nos processar? Ento o que? Quer estar de volta nas ruas? Quer ver que todos acabem na rua? isso que voc quer?" Sid foi ficando subitamente plido. "Eu no tinha pensado. Eu... Eu s queria estar muito perto de Rhodan, na STARDUST." Ele engoliu em seco. "John... foi estpido da minha parte. Realmente estpido! Mas isso no vai acontecer novamente. Eu prometo! Eu vou me comportar direito! Eu..."

O pod de Marshall zumbiu cortando a fala de Sid. Marshall olhou para a tela do aparelho. Era Sharon, a gerente da Fundao. O estranho que Sharon nunca o chamava, salvo por algumas mensagens de texto para informar algo que precisasse. Um rosto apareceu na tela, com uma beleza singular que chegava a ser perturbadora. "John", disse Sharon. "Eu preciso falar com voc. Em particular. Voc vem?"

Captulo 7

Onze horas depois da alunissagem da STARDUST, o sol nasceu. No ajudou muito. Quase sem transio, um brilho fantasmagrico veio tomar o lugar da escurido fantasmagrica, revelando sem piedade a hostilidade da Lua. A STARDUST descera em uma plancie de cascalhos. Pedras e rochas achavam-se espalhadas em uma camada de poeira fina, que se mostrou pouco profunda, apenas uns poucos centmetros. A cada passo a poeira lunar subia em giros e depois assentava lentamente no vcuo, em linhas perfeitamente retas. A plancie era limitada ao norte por uma serra que subia como uma parede perpendicular, a oeste e ao sul por rochas menores que demarcavam uma cratera circular. Ao leste a plancie fundia-se com o horizonte. Era um lugar desolado. No era um lugar para seres humanos. Um lugar onde as rochas pareciam ao olhar como ossos espalhados. Ossos de esqueletos de monstros mortos. Era o lugar onde iriam morrer. A menos que um milagre acontecesse. Nenhum dos homens da STARDUST acreditava em milagres, no entanto, trabalhavam intensamente para produzir um. Bull examinou os computadores da STARDUST. Ele havia retirado os painis de proteo do cockpit e estava agachado no meio de um emaranhado de cabos e componentes e amaldioava sem parar. Cheirava a matrias carbonizadas. Flipper fez o que um especialista de carga faria naturalmente. Responsabilizou-se pela carga da STARDUST. Abriu as portas do compartimento de carga e jogou tudo que considerava desnecessrio em uma pilha diante da nave, a qual logo estava da altura de um homem. Usando um guindaste, ele colocou o veculo de esteira no solo lunar. Uma manobra delicada em que a nave, assentada na vertical, ameaava tombar. Flipper dominou isto com destreza. Depois de completar todas as tarefas de sua especialidade que conseguiu imaginar, passou a fazer longos passeios pela desrtica paisagem lunar. Manoli o observava. O mdico da nave e Rhodan perceberam o que poderia estar escondido no corao de Flipper: o imenso receio de que Beth poderia estar morta naquele mundo que ele havia deixado para trs, em um lugar s um pouco menos hostil

que a Lua. O que poderia estar mais prximo do seu pensamento do que unir-se a ela na morte? Manoli preocupava-se com este pensamento, que no saia de sua cabea. Rhodan ajudou Bull em suas tentativas de reparo, ajudou com as ferramentas, e deu ao amigo a oportunidade de extravasar suas maldies. Depois de algum tempo seguiu o exemplo de Flipper, vestiu o traje espacial, desceu a escada que ia do cockpit at o cho, e partiu para uma caminhada. Rhodan apreciou a leveza de seus passos na baixa gravidade lunar, e tinha esperana de que uma leveza de pensamentos tambm surgisse. Ele pensou em Pounder. Conhecia o velho osso a mais de uma dcada. Ele, Rhodan, era como um filho adotivo para ele. Devia a Pounder ter-se tornado um astronauta. No que o apoiasse, no, tinha exigido. O velho osso lhe tinha aberto as portas. Rhodan entrara, e caminhara por si mesmo. Pounder o conduzia por insinuaes, evitava afirmaes. Rhodan podia fazer o que achava que devia fazer, e at agora dera certo. Ele achava que sabia por que Pounder o tinha mandado para esta misso. Uma coisa apenas: o que significou a observao de Pounder com relao aposta? Pounder e ele no tinham feito apostas, e o diretor de voo da NASA era um homem que nunca se esquecia de nada, nem mesmo das ninharias. A observao no se encaixava nele. No entanto Pounder a tinha feito. Havia apenas uma explicao: circunstncias especiais tinham provocado isto. Circunstncias que ele no havia previsto, por isso falou abertamente a Rhodan. Um aviso. Mas um aviso sobre o qu? Rhodan procurava em vo por uma resposta, quando o chamado de Bull estrondou em seus fones de ouvido. Eles se reuniram em frente STARDUST, depois que Flipper afastou o veculo de esteiras alguns metros pela plancie de cascalho. Bull trouxe um monte de componentes eletrnicos fundidos retirados do cockpit; desnecessrios pela evidncia factual, mas imprescindveis para o triunfo de seu intento. "Olhem para isso!" Ele tinha na mo o que fora um container de memria de estado slido da STARDUST. Agora era apenas um

amontoado de peas carbonizadas. "Lixo!" Ele jogou de volta para o monte de sucata. O container bateu na pilha de sucata, quicou no cho e subiu, ao invs de cair. Subiu alto, como seria de esperar na baixa gravidade. Bull apoiou as mos nos quadris. "No de admirar que Rhodan no conseguisse reinicializar. Cinzas no fazem nada, como os mortos!" Rhodan inclinou-se, pegou um cabo fundido e o observou pensativo. "Voc tem alguma explicao?" Perguntou. "Sim." Afirmou Bull, acenando com a cabea. Depois de uma dramtica pausa, anunciou: "PEM". "Um pulso eletromagntico?" Flipper balanou a cabea. "Voc administrador do sistema, Reg, sabe dessas coisas melhor do que eu. Mas tenho duas objees." "Que objees?" "Primeiro, a eletrnica da STARDUST blindada contra pulsos eletromagnticos. Em segundo lugar, o efeito de um pulso eletromagntico invisvel. Os componentes se tornam sucatas, mas no so carbonizados." "Suas objees esto corretas, Clark", admitiu Bull e sorriu, como se no fizesse diferena. "Quero dizer, estariam corretas se tivessem sofrido um pulso eletromagntico convencional. Mas este no foi." "O que foi ento?" "Um ataque com meios desconhecidos. De um adversrio que no fez nenhum esforo para rastrear a STARDUST para, digamos, iniciar um ataque perfeito. No fosse a reao rpida de Perry, a STARDUST estaria torrada como esta sucata aqui. Se algum dia algum viesse a recuperar nossos restos, achariam que fora um acidente. A caixa-preta provaria isto. Mau funcionamento no sistema de controle da propulso, e finalmente, uma sbita e inexplicvel falha eletrnica. E pronto tudo acabado!" Flipper balanou a cabea, tentando fazer contato visual com Rhodan e Manoli. "Isto loucura, Reg. Quem dispe desses meios tcnicos no iria desperdi-los aqui. Usariam do outro lado da Lua! E quem estaria aqui para executar esse tipo de ataque? Os Chineses? Os Russos? Um consrcio privado?"

"As mesmas pessoas que colocaram as estaes da Lua fora de ao", disse Bull. "Bem como cada um dos satlites que circulavam em torno da Lua." Flipper virou-se abrupto, comeou a andar e parou. Na baixa gravidade, esse movimento parecia inapropriadamente suave. A poeira lunar levantada cintilou provocadoramente e aos poucos voltou ao cho. "Voc est vendo fantasmas." Ele apontou para a pilha de sucata. "Ns tivemos uma falha tcnica, s isso. Todos ns sabemos que estamos em uma misso improvisada, s pressas. A STARDUST um prottipo que, em circunstncias normais teria sido testado pelo menos por dois anos antes de ser enviado Lua. Defeitos, portanto, o que se pode esperar. Todo o resto especulao infundada. Especulaes perigosas, destas nossas cabeas..." Flipper interrompeu-se quando Bull retirou de um bolso de seu traje uma pea metalizada. Estava intacta. "No especulao. Esta memria flash sobreviveu ao ataque. Como, eu no sei. Mas sei o que descobri." "E o que isso?" Perguntou Manoli. " o registro das cmeras de infravermelho. Alguns milissegundos antes da nossa nave ser tostada houve na superfcie da Lua um surto de calor extremo, cerca de 3.000 graus. Eu localizei o ponto de origem, pelo menos aproximadamente. Est localizado cerca de 200 quilmetros do nosso ponto de pouso, e a aproximadamente 55 quilmetros da fronteira com o lado visvel da Lua." Fez-se silncio depois da informao de Bull. Finalmente Flipper falou: "Vamos considerar que h uma relao entre essas medidas e o nosso pouso de emergncia. Em que isto nos ajuda"? Bull ia responder, mas Rhodan adiantou-se. "Muito. Agora sabemos o que teremos de fazer." Levantou-se. "Vamos, no temos tempo a perder!"

***

A STARDUST quase desaparecera no horizonte lunar quando Bull retomou ao assunto. "Desembucha logo, Perry! O que aquele aparelho?" Rhodan deixou o controle do veculo de esteiras por conta do computador de bordo e voltou-se para o amigo. Os dois estavam sentados to prximo que os trajes espaciais quase se tocavam. A cabine do veculo era muito apertada, pois este tinha sido projetado para incurses curtas no deserto lunar. "Clark e Eric se sentiram melhor quando concordei em trazer isto", disse ele. "Pode ser. Para mim este aparelho me d um n no estmago. Melhor nos livrarmos disto." Bull tentou fazer um gestou descontrado para a parte de trs da cabine, porm o traje espacial parou o movimento do brao ao meio. Mas no importava. Rhodan sabia exatamente o que estava armazenado l: dois lanadores de foguetes portteis. Produto dos laboratrios secretos da Segurana Interna, e como tinham assegurado os agentes que apresentaram a ele o produto, de 'letalidade mxima em campos de batalha sem gravidade'. "O que voc queria desde o incio, Reginald. O Ministrio teria notado. Ns no conseguiramos ir longe com ele." "J no tenho tanta certeza. De qualquer maneira, a Segurana Interna est a um mundo de distncia. O Ministrio no pode fazer nada. Vamos nos livrar deste lastro." Rhodan no respondeu. Ele reassumiu o controle quando o veculo pulou abruptamente sobre pedregulhos levantando poeira lunar, fazendo-o tremer e reduzir a velocidade de deslocamento. Eles haviam desdobrado as clulas solares como asas na popa do veculo. Rhodan tinha de ter certeza de que as estruturas sensveis no fossem danificadas. "Vamos, Perry!" Insistiu Bull. "Fora com estas coisas. O veculo de esteiras j est sujeito sua carga mxima. Alguns quilos a menos iriam ajudar." "Sujeito carga mxima?" Rhodan olhou para Bull, ento mostrou os valores atuais do veculo. Ele acenou com a cabea. "24,3% abaixo da carga. Voc tem uma explicao?"

"No sei Talvez o fornecedor da NASA tenha se enganado, ou talvez o impacto com os pedregulhos tenham provocado um defeito". Bull resmungou ostensivamente. "No importa. Estou preocupado com diabo do equipamento a atrs. Eu no me tornei um astronauta para sair por a atirando em Russos ou Chineses. Fora com isto!" "No. Ns ainda poderamos precisar disto". A resposta de Rhodan veio to rpida e revelou ao amigo que j pensara no assunto e que as chances de mudar de ideia eram menores que encontrar gua na Lua. "Voc sabe de alguma coisa, Perry?" Disse Bull. "Suspeito que voc tenha alguma suspeita." "Possivelmente." "Ento voc tem uma. Ento vou lhe dizer uma coisa, como um amigo que o considera. Se minha suspeita a mesma que a sua suspeita, voc vai ver que essas armas vo ser to teis quando lanadores de bolas de pingue-pongue. No, piores, podem nos custar a integridade fsica ou a vida." Rhodan no cedeu. "Voc esquenta a cabea desnecessariamente, Reg. o que est por vir. Vamos mant-las. Ainda no podemos jog-las fora." Silenciosamente seguiram em frente, sempre na direo contrria da fronteira entre o lado visvel e o outro lado da Lua, aquele que as pessoas nunca viam. Depois de quinze horas de viagem, atingiram o objetivo. O veculo de esteira estava estacionado em um planalto. Quando a poeira lunar baixou, eles tiveram uma viso clara da Terra crescente. No azul do pacfico brilhava uma mancha esverdeada que parecia ser o Japo. Rhodan e Bull sinalizaram um para o outro. Houve acordo sobre o que iriam fazer em seguida. Os dois homens verificaram seus trajes espaciais e ajustaram os capacetes. "Pronto!" Rhodan tinha deixado o veculo de esteiras com energia total. Os dois homens jogaram-se de volta em suas cadeiras, Bull deu uma pancada decidida em uma placa sensora. Um choque atravessou o veculo. Atrs deles explodiu a luz brilhante do foguete de uma sonda, que subiu em um ngulo oblquo.

No mesmo instante Rhodan comeo sua mensagem de rdio: "Aqui Perry Rhodan, comandante da STARDU..." No conseguiu dizer mais. A antena do veculo explodiu em gotas incandescentes, atingida por um relmpago multicolorido que se propagou pelo aparelho de transmisso, mas no houve fogo. O vcuo tornava isso impossvel. Um segundo relmpago subiu ao cu da Lua. Como se fosse um foguete de fogos de artifcio, a sonda acima deles explodiu em uma bola de fogo de cor branco brilhante, que se tornou verde e depois laranja. Rhodan observou o espetculo sem demonstrar nenhuma emoo. Bull assentiu com a cabea. Sorriu como um menino que tinha acabado de provar a um adulto arrogante que ele estava certo. Ele exibiu um mapa detalhado da Lua no monitor. Uma fina linha reta corria imperturbvel sobre crateras e montanhas que demarcavam a fronteira entre o lado visvel e o lado oculto da Lua. Uma pequena cruz na linha indicava a localizao deles. "Aqui", disse Bull, marcando outra cruz. Era vermelha e estava a poucos centmetros dentro do lado oculto. "O ponto de partida deste 'relmpago', identificado pela segunda medio feita. Nem a 80 quilmetros daqui." "Dentro do nosso alcance." "O alcance do nosso veculo, sim", disse Bull, "mas no no nosso alcance como seres humanos. Ns chegaremos a este ponto, mas no teremos oxignio suficiente para voltar STARDUST". Eles decidiram se dirigir ao ponto. Ambos sabiam que estavam presos ali, pois quem estava por trs dos raios no permitiria nem um grito de socorro, nem o abandono da Lua. Rhodan e Bell tinham a opo de sufocar-se no veculo de esteira, ou na STARDUST, ou morrer numa v tentativa de decolagem. Ou poderiam visitar os desconhecidos. Os dois homens permaneceram em silncio. Bull tinha assumido o controle do veculo e dirigia com firme convico em direo ao objetivo.

Rhodan o deixara fazer isso. Ele sabia que podia contar com Bull, apesar das maldies ocasionais que deixava escapar. Bull controlava com firmeza entre seus dedos, cada volante, cada alavanca, cada controle, em que suas mos tocavam. E no importava qual tipo de mquina, Bull era capaz de explorar seus limites e mant-la intacta, como por milagre. Rhodan pensou novamente em Pounder. Por que ele o tinha mandado aqui? O diretor de voo da NASA tinha se limitado a manter a foto debaixo do seu nariz. Negou-se a fornecer explicaes. "No necessrio", resmungara. "Tire suas prprias concluses, Rhodan." Rhodan tinha feito isto. A foto mostrava uma nave espacial, ele estava certo disso. Uma enorme nave espacial, produto de uma tecnologia infinitamente superior. O que ele e seus homens poderiam fazer contra isto? Nada. Absolutamente nada. Bull praguejou em voz alta quando o motor do veculo de esteiras uivou ao subir uma ladeira numa encosta montanhosa. "Vamos l! Vamos l! Vocs rastejam como uma pessoa que tivesse que atravessar Nevada Fields com uma carga de chumbo amarrada s costas!" Vocs rastejam A frase reverberou nos pensamentos de Rhodan. Ele olhou para os lanadores de foguetes que estavam atrs deles. Estes estranhos eram infinitamente superiores. Esses lanadores de foguetes eram inteis. Seria como tentar atacar um tanque de guerra com um machado na mo. O que acharia a tripulao do tanque? Ririam dele, talvez sentissem d. Mas nunca os levariam a srio. No, Pounder no queria nenhum ataque. Queria outra coisa. Rhodan tinha de acreditar nisso e descobrir. Ento, por que o aviso pelo rdio? Sobre o que Pounder o alertara? Finalmente chegaram ao destino. "Aqui estamos ns", disse Bull, e parou o veculo de esteiras em uma cratera, protegido por um anel de pedras agudas. Eles saram com cuidado, movendo-se furtivamente, para que a baixa gravidade da Lua no os fizesse dar grandes saltos. Foram rastejando entre as pedras, e quando chegaram extremidade da cratera, ergueram as cabeas protegidas com os capacetes, cuidadosamente. E viram a nave espacial.

Captulo 8

Uma placa sobre o porto informava: "Bem-vindo a Bear Creek!" E abaixo, em letras menores e entre parnteses: "Condomnio Fechado". Para John Marshall, era outra expresso para priso. Uma priso construda por causa do medo arraigado. Um muro de quatro metros de altura, cuidadosamente escondido por uma dupla camada de cerca viva bem tratada, protegia o condomnio. Era monitorado continuamente por cmeras, e um enxame de robs-avies no tripulados circulava constantemente sobre Bear Creek, fingindo-se de pssaros, alm de um reforado servio de vigilncia, to forte quanto o de uma boa cidade da Amrica Central. Marshall carregou nos pedais para vencer a rua de acesso ao porto. Tinha deixado para trs escassos quinze quilmetros. A etapa plana no representava nenhum esforo para Marshall, que treinava regularmente. Porm, isto estava sendo realizado no final de junho, na hora do almoo, quando ningum no Texas mexia um dedo desnecessariamente, a menos que tivesse um bom motivo. Um muito bom. Marshall parou no porto de entrada. Um guarda saiu da guarita entre as duas pistas. No devia ter ar condicionado. Manchas de suor espalhavam-se debaixo dos braos do guarda. Marshall no o conhecia. No porto havia sempre uma pessoa diferente. Eles eram cuidadosos em Bear Creek. A rotina podia levar a interesses comuns, interesses comuns a pequenos favores, favores a subornos, e assim podia haver falhas na proteo. A feiura da vida comum deveria permanecer fora de Bear Creek. O guarda parou diante de Marshall: "Pois no, Senhor"? Era o mnimo de cortesia que poderia dispensar para um homem suado em uma bicicleta, que no tinha perdido nada no porto principal de Bear Creek. "John Marshall. Tenho uma hora marcada com Sharon Tierney s 14 horas."

O guarda olhou para o visor de seu equipamento de pulso. "So 14 horas e 38 minutos." "Eu sei, mas est quente, sabia?" O guarda olhou para ele em silncio, e finalmente sua compaixo prevaleceu. Ele tinha torrado o dia todo em sua guarita metlica. Ele sabia o que era o calor. "Aguarde um momento". O guarda entrou na guarita e voltou um minuto depois com um carto plstico, que deu a John. "A sua autorizao vlida por 90 minutos, renovvel por mais 60 por um telefonema para o nmero do carto. Por favor, tente no ultrapassar seu horrio de visita." A barreira foi levantada. Bear Creek tinha sido at recentemente um parque pblico. Depois veio a temporada de furaces de 2.028, e um consrcio tinha comprado o que as tempestades haviam deixado no parque. A cidade no tinha o dinheiro para recuper-lo. Bear Creek ainda parecia um parque. As casas foram espalhadas, escondidas atrs de sebes e entre vastos gramados irrigados. Ningum estava vista, exceto o pessoal que cuidava dos canteiros de flores, recolhendo resduos ou os que pintavam bancos do jardim. Quando Marshall passou pelo caminho de cascalho fino, vrias vezes varrido ao dia, acenou novamente para as pessoas, e estas lhe responderam. Acreditavam que ele seria algum mensageiro. Sharon estava esperando por ele em seu bangal. "John! Que bom que voc encontrou tempo para vir. Entre!" Ela estendeu a mo para ele, o tremor indicava que no seria somente uma visita de negcios. Ela caminhou na frente, para o escritrio. Ele a seguiu, concluiu que no era capaz de evitar olhar para ela. Estava maravilhosa, imaculada, como se os rigores da vida no pudessem prejudic-la. De certa maneira era verdade. Sharon viera para o condomnio de Bear Creek com seus pais assim que ele foi inaugurado. H alguns anos seus pais tinham falecido em um acidente de carro fora dali. A herana era suficiente para garantir um lugar para Sharon por toda vida no condomnio. John duvidou que Sharon tivesse deixado Bear Creek alguma vez nos ltimos anos.

"Sente-se." Ela indicou uma cadeira ao visitante. "Quer uma bebida?" "Obrigado. gua suficiente. gua comum." Sharon encheu para ele um copo com a gua de um jarro, que estava em um dispositivo anexo a um filtro. Encheu o seu de um dispositivo automtico. gua levitada, carregada com a fora vital do universo que cercava todo ser. Durante o longo jantar, sem o qual era impensvel para Sharon uma noite com o amante, Marshall argumentou amargamente sobre esse absurdo. A mquina precisava de cartuchos mensais, e cada um deles podia custar tanto quanto ele precisava gastar com um de seus pupilos durante este tempo. Nesse meio tempo acabou desistindo de tentar argumentar com Sharon e limitou sua conversa a dois assuntos nos quais se harmonizavam: sexo e dinheiro, embora ele tivesse notado que a discusso tinha abastecido sua nica paixo. Sharon entregou-lhe o copo e sentou-se atrs da mesa, que era to impecvel e suave quanto ela, feita de vidro, e que servia de base para um monitor absolutamente esbelto, com apoios semitransparentes, e um teclado, plano como uma folha de papel. "Eu vou ser breve", disse Sharon. " o fim." "O qu?!" "A Fundao de Sade Humana, sua fundao, est insolvente". Marshall quase derramou a bebida. "Isso impossvel! Os recursos esto distribudos amplamente e espalhados o suficiente para amortecer qualquer risco concebvel!" " isso mesmo. Sua carteira est bem posicionada. Incrivelmente bem, a melhor coisa que eu j vi. Qualquer pessoa pode pensar que voc teve algo como um sexto sentido. Mas, mesmo se voc for um mago, no h nada que possa fazer. Os mercados esto em queda livre." "Isto no pode ser!" Marshall tentou ler o semblante de Sharon. Isto era uma piada, tinha de ser. Uma piada de mau gosto. Ou uma vingana pela mgoa que seus argumentos tinham provocado. No teve xito. O rosto de Sharon era uma mscara. Como sempre era, quando ele no estava dormindo com ela. " o que eu digo. Veja isto, vou te mostrar." Ela estalou os dedos e o monitor saiu do modo stand-by. Seus dedos, ou na

verdade, suas longas unhas pintadas, cruzaram o teclado. Sharon pediu os valores das aes, ndices dos fundos. Eles apontavam invariavelmente para baixo. Sharon dizia a verdade. "Mas isto impossvel!" Marshall no queria admitir a verdade. "O que h de errado?" "Voc tem acompanhado o noticirio?" "No, e voc sabe disto. No faz sentido." Marshall tinha se libertado da torrente de notcias quando deixou sua vida de banqueiro investidor para trs. "As notcias so nosso mundo. s vezes vale a pena olhar por cima da cerca do nosso jardim." Sharon piscou. "E o que voc sabe? O mundo est caindo aos pedaos. O glamour se foi." Marshall examinou Sharon em silncio. O que ela sabia a respeito do mundo? "John, tem algo errado por a." "No precisa me dizer isto." "No aja como uma criana! No culpa minha. Sou apenas a portadora das ms notcias, est bem?" "E a mensagem ...?" "Estamos nos esgotando. Praticamente e espiritualmente. O ano 2.036 prepara-se para ser um pssimo ano. Esperamos ms colheitas no hemisfrio norte. As indstrias de petrleo, carvo e gs esto com demanda abaixo do esperado, e as dvidas chegaram a um ponto insustentvel." "Voc chama isso de novidade? Parecem as ltimas notcias que vi em Nova Iorque, em julho de 2.030." "Sim, mas agora diferente. As pessoas podem suportar coisas incrveis, mas no uma coisa: a falta de esperana. Chegamos a um ponto em que muitas pessoas no poder acham que somente um ato de libertao pode livr-las da misria. Haver guerras, John. Guerras. S um milagre pode nos salvar." "No acredito em milagres. E o que aconteceu com o dinheiro que investi em fundos slidos?"

"H tempos virou cinzas. O fogo da oficina h trs anos. O seguro no ressarciu. E por que deveria? Um de seus amados pupilos iniciou o incndio. O novo prdio foi mais do que a fundao poderia suportar. Lembra-se? Eu disse que voc estava vivendo alm das suas possibilidades, achando que nada poderia dar errado." Marshall ignorou a observao, por fora, mas tinha sentido. Ele tinha reconstrudo a oficina sim, contra o bom senso. Mas que escolha ele tinha? As crianas precisavam de ocupao, seno dentro de algumas semanas a casa principal teria pegado fogo. "Quanto est nos faltando?" Ele perguntou. "22.192 dlares e 73 centavos. o prximo compromisso." "Quando temos de pagar?" "Em nove dias." "Que tal um emprstimo de curto prazo? At que o mercado se recupere..." Sharon balanou a cabea. "Tudo foi esgotado. Fiz o que pude; o que no foi muito. A Fundao no tem ativos significativos. O imvel do abrigo no vale nada. Ningum em seu perfeito juzo quer comprar um imvel em Sugar Land." Seu rosto permanecia impassvel, quase uma mscara rgida, mas seus olhos brilhavam midos. "Sinto muito, John. Eu sei o quando o abrigo significa para voc." Marshall olhou para Sharon e saiu para o jardim. Ela cultivava orqudeas. Era uma paixo e poderia ser um passatempo lucrativo. Ela era boa nas coisas que escolhia. O jardim era bonito. Sentiu frio. Sharon levantou-se, caminhou at ele e tomou suas mos. "John, voc acha que isso o fim. Mas um erro. Todo fim um novo comeo. Outra vida espera por voc. Bear Creek. O bangal vizinho est venda. Um casal no podia pagar as taxas de adeso. Eu poderia fazer um negcio para voc. Retirar o ltimo dinheiro da fundao, antes que ela entre em colapso, seria o suficiente para voc comprar em Bear Creek. Imagine s, voc poderia deixar a sujeira do mundo do lado de fora"... "Um mundo que est diante de um desastre? Voc no disse isso h pouco?"

"Quem sabe o que acontecer? Eu no posso ver o futuro. Tudo o que sei que cada pessoa tem apenas uma vida, e que todos devem cuidar de si mesmo em primeiro lugar. Voc tem desperdiado bastante tempo com outros. Viva sua vida!" Marshall libertou suas mos das de Sharon. "Eu vou pensar sobre isso", ele murmurou, e saiu. Ele conseguiu voltar em menos de meia hora.

***

Uma batida na porta. Tmida. To silenciosa que poderia ser confundida com o ranger da escada de madeira caindo aos pedaos. John Marshall ignorou. Ele no queira abrir a porta. Queria se concentrar diante da tela, ver o grfico sendo traado, acompanhar e analisar as tendncias dos preos, registro das contas e nveis dos depsitos. Tinha a esperana angustiosa de que Sharon tivesse cometido algum engano, por um acaso, negligenciado alguma coisa. Uma pequena coisa, uma casa decimal, que teria permitido Fundao sobreviver mais um ms. "John?" Um sussurro, to tmido como quanto uma palpitao. Sid. Marshall respirou fundo. "O que ?" "Posso entrar?" No! Estou ocupado, era a resposta que queira dar. Mas deixou pra l. Era intil. Ele estava olhando por horas para um vislumbre de esperana, e no tinha encontrado nada. E no encontraria. A anlise de Sharon era to perfeita quanto a dele mesmo. A Fundao, e, portanto, o Abrigo, e com isto ele e as crianas... Estavam no fim. "Por favor", implorou Sid. "No vou levar muito tempo. Eu prometo". "Entre."

A porta se abriu, Sid entrou no quarto, fechou-a atrs de si e sentou-se na cama de Marshall. Era o nico lugar para sentar. No havia espao no cmodo para uma segunda cadeira. O cabelo do menino estava molhado. Sid tinha tomado um banho. Isso era raro, talvez uma vez por ms, e apenas depois de uma ameaa de servios na cozinha por uma semana. "Estou interrompendo?" Sid perguntou, sem olhar para Marshall. "No, por qu?" Ele percebeu que tinha se esquecido de desligar o monitor. Ele fechou as janelas dos aplicativos. "S estava fazendo alguma contabilidade. O que Sid?" "Eu no consigo dormir." "E voc acha que posso ajud-lo com isso?" Sid levantou os ombros brevemente e os deixou cair novamente. "Eu estava tomando banho. Voc sempre diz que a gua quente, deixa voc relaxado. Quando eu voltava para o meu quarto, eu vi atravs da porta que ainda havia luz no seu." Ele olhou para cima. "Voc ouviu? O contato de rdio com a STARDUST rompeu-se logo que entraram na rbita em redor da Lua. A nave est perdida." "No, eu no sabia. Isto uma pena." Marshall engoliu o comentrio de que Rhodan e os outros astronautas eram adultos e tinham se deixado atirar voluntariamente para a Lua. No lhes desejava nada de ruim, apenas pensou: o que interessava o destino de quatro pessoas que tinham deixado para trs os problemas do seu mundo? "O que aconteceu?" Perguntou Marshall. "Um acidente?" "Provavelmente. Mas ningum sabe. Dizem que esto mortos, mas eu no acho. Rhodan e Bull so muito inteligentes para simplesmente desaparecerem." Voc deseja isto! Marshall pensou, reconhecendo no mesmo instante que Sid com a STARDUST no era diferente dele com a Fundao: no queriam admitir o que poderia acontecer. "Esquea isto!" Marshall mudou o assunto. "Voc no veio at mim, depois de tudo, para me falar sobre a STARDUST, no ?" Sid balanou a cabea. "No. Eu queria pedir desculpas novamente. O que fiz em Nevada Fields foi estpido. Realmente estpido. Eu s pensava em mim e trouxe perigo para o Abrigo. Eu

no queria." Ele fez o pedido de desculpas com as palmas das mos abertas. Estavam plidas, to plidas que a pele parecia ter sido escaldada e crescido novamente. "No se preocupe com isso. Voc no fez de propsito." "Mas o que eu fiz foi mau!" "No. Voc apenas no pensou sobre o que suas aes poderiam significar para outras pessoas. Isso tudo. apenas humano. Mas voc percebeu seu erro. Voc aprendeu. No far de novo, eu sei. E isso o principal." Marshall acreditava no que dizia, mas ao mesmo tempo queria que Sid entendesse. Estava cansado, e no sabia o que fazer com ele e suas preocupaes. No sabia se o Abrigo ainda existiria em uma semana. E talvez ainda fosse repassar todos seus investimentos em busca de uma brecha. "Eu no sei o que deu em mim", disse Sid. "Eu queria simplesmente estar perto da STARDUST, e ento..." "Isso compreensvel. Rhodan, Bull e os outros so seus heris." Uma vez Sid tinha contado a Marshall como fora parar em Houston. O menino acreditava que o Centro Espacial Johnson ainda estava em operao. Um erro. Com os furaces de 2.028, as instalaes tinham sido destrudas. A NASA tinha-se unido com eficcia ao xodo geral da regio para construir novas instalaes em Nevada, longe dos furaces que assolavam a costa. "Sim, eu gostaria de poder estar com Rhodan. Voando no espao. Mas, John, voc sabe, s vezes tenho medo do que est dentro de mim." "Mas no precisa ter. Voc jovem, vai conseguir explorar seus limites, ir alm deles." "Talvez. Mas comigo diferente. Eu"... "Isso normal. Os adolescentes sempre vo se sentir diferentes de todo mundo". Marshall levantou-se, caminhou at a porta com a cabea sempre abaixada por causa do teto inclinado, e colocou a mo na maaneta. "Mais alguma coisa? Sinceramente, eu estou bem cansado"...

Sid estava quase se levantando, mas em meio ao movimento ele parou. Levantou a cabea, encarando Marshall. Suas mos tremiam. Usou toda sua fora de vontade para superar isto. "John, voc no est me dando ateno! Quer livra-se de mim?" "Por que pensou isto? Estou apenas cansado. Eu dormi mal vrias noites, me preocupo com voc, e"... "Eu sinto muito! O homem da Segurana Interna disse que o assunto seria resolvido. Ele fez isto, no foi?" "Sim." "Mas voc ainda est preocupado. Eu no queria." "Eu no estou mais preocupado com voc, Sid. No mais do que o de costume, pelo menos." "Ento? com Tyler e Damon? Ouvi dizer que eles brigaram, tinham ido embora." "Sim, os gmeos causam preocupaes para mim, Sid. Est satisfeito agora?" Sid pensou, balanou a cabea. "Isso no tudo. Tem algo a ver com isso?" Ele apontou para a tela. "Voc nunca navega na Internet." "Eu j lhe disse: contabilidade." "E voc estava com Sharon. Terminou com ela?" "O que voc sabe sobre eu e Sharon?" Perguntou Marshall, um pouco mais alto do que queria. Sua mo fechou-se firmemente na maaneta. Sid encolheu-se novamente. "Sinto muito. Achei que voc soubesse que eu sabia. Todos no Abrigo sabem disso." "Interessante", e na verdade, Marshall poderia ter adivinhado isto. A vida nas ruas tinha traumatizado as crianas, e afiado seus sentidos. Eles eram espertos. "Bom, ento digo para voc e para todos: no terminamos. E o que h entre Sharon e eu; no da conta de vocs, est certo?" "Claro. Ento voc est preocupado com dinheiro?" "O qu?" John quase arrancou a maaneta com a surpresa. "Como voc sabe?"

"Bem, Sharon cuida do nosso dinheiro. Sue me disse. E na tela, voc tinha um monte de nmeros e cifras. Como eu imaginei." Marshall ficou em silncio. Tudo que ele dissesse ou deixasse de dizer, amanh o Abrigo inteiro saberia. Sid estava no caminho certo. Ele tinha de dizer algo plausvel, e no queria causar nenhum desassossego. "Muito bem", disse Marshall. "Eu estava com Sharon por causa do dinheiro. Um dos fundos de investimento no est indo bem." "O Abrigo est em perigo?" "No. Precisamos operar num futuro prximo com muito cuidado. Isso tudo. por isso que estou sentado aqui no meio da noite, pensando. Satisfeito?" "Posso ajudar? Eu queria fazer alguma coisa." "Sim. V dormir agora. E no diga nenhuma bobagem para as outras crianas, de acordo?" Marshall girou a maaneta e abriu a porta. Sid saiu sem resistncia. "Boa noite, John." "Boa noite, Sid."

Captulo 9

"Mas... isso no existe! impossvel!" Gemeu Bull. "Perry, digame que estou sonhando! Diga que tem algo errado na mistura do ar em meu traje espacial! Ou que perdi o juzo! Qualquer coisa, Perry!" "Voc est acordado, e tanto o seu traje quando o seu crebro esto funcionando perfeitamente", disse Rhodan, sem tirar os olhos da nave. Ela estava pousada na frente deles, no solo de uma cratera, uma enorme esfera, e possua uma protuberncia em sua altura mdia. Repousava sobre duas dzias de colunas de sustentao, cada uma mais alta que a STARDUST inteira. 492,30 metros de dimetro indicou, automaticamente, o telmetro a laser instalado na parte inferior do capacete. Cerca de 500 metros de dimetro... Os pensamentos de Rhodan voltaram sua infncia, um quarto de sculo antes. Seu av o tinha levado a uma viagem ao Golfo de Dubai. Com 11 anos de idade, no tinha pensado sobre o que levara seu av a convid-lo para uma viagem. Ele no tinha ideia que seu av sofria de leucemia, e algumas semanas depois ele falecera. Rhodan lembrou-se de si mesmo, aos ps do Burj Khalifa, como ele teve de colocar a cabea para trs e tentar mirar o topo do edifcio. Ele no conseguira, era muito alto, e o sol da tarde estava muito brilhante. Espantado, o menino de onze anos tinha ouvido as explicaes de seu guia: 823 metros de altura, a mais alta estrutura feita pelos seres humanos. 163 andares, mais de 120.000 m de espao. Milhes de quilmetros de cabos, um peso de 10 mil toneladas. "Voc sabia disso, Perry." Bull agora sussurrava. "Voc sabia o tempo todo e no disse uma palavra"... "Eu no sabia, adivinhei. Nada mais. Isto eu no seria capaz de saber, isto eu no poderia apresentar a ningum." Rhodan pensou em retornar. O Burj Khalifa era maior que esta nave, mas era apenas uma agulha, magro, mas elegante. Esta estranha nave era uma esfera, seu volume ultrapassava de longe a do arranha-cu. E o Burj Khalifa era, apesar das facilidades que possua um edifcio, uma estrutura imvel de ao e concreto. Esta era

uma nave espacial, um mundo em si mesmo. Um mundo autossuficiente que poderia viajar anos-luz. No tinha vindo da Terra, nem de qualquer outro planeta do Sistema Solar. Ela tinha vindo de uma distncia inalcanvel para os seres humanos. Bull o puxou pela manga com seus dedos enluvados. "Vamos sair daqui entes que algum nos veja!" "Voc no acha que eles j nos viram h muito tempo?" "Por que teriam visto? Estvamos apenas voando, e a STARDUST apenas uma mosca voando em comparao com aquela coisa l embaixo." "Pode ser que sejamos uma mosca voando para eles, mas uma mosca irritante." Rhodan no fez nenhuma meno em se afastar da nave. "Pense nos relmpagos. Eles j sabiam sobre ns. Eles provocaram o acidente da STARDUST, impediram-nos de fazer contato por rdio com a Terra. Silenciaram a Base Armstrong e as outras estaes lunares. Se tentarmos fugir com a STARDUST; eles nos mataro." "E voc acha que se ficarmos aqui uma sada melhor?" "Pelo menos teremos uma chance." Bull pensou por um instante, ento percebeu o que seu amigo estava querendo. "Voc... voc quer"... "Fazer uma visita para aqueles l embaixo? Exatamente." Bull balanou a cabea to forte que seu capacete oscilou. "Voc perdeu completamente o juzo? Perry, somos moscas. Insetos. Vermes. Eles nos deixariam em paz desde que os deixssemos l sozinhos. Mas certamente no vo abrir a porta e nos convidar para um ch. Maldio, Perry, aqueles l so deuses comparados a ns!" "Uma ideia que no me agrada de maneira nenhuma. Mas se voc insiste, aqueles l embaixo podem ser deuses, mas se so, so deuses cados." Rhodan estendeu um brao e apontou para a direita, para a borda da cratera. As rochas escarpadas irregulares haviam sido raspadas num suave ngulo oblquo. "Olhe para as bordas da cratera, Reg. como se algum a tivesse cortado com uma faca gigante. Mas isto no foi feito com uma faca. Quem fez foi esta nave. Eles tiveram um pouco de emergncia...

no, um pouso forado. S que eles no tiveram um pouso to bom quanto o da STARDUST. O deles levou boa parte da borda da cratera." Bull olhou por alguns momentos para o corte nas rochas. "Ok, isto foi um pouso forado. Mas, Perry, olhe para a nave. No tem sequer um arranho!" Rhodan fez um gesto de desprezo. "E da? Isso poderia nos dizer sobre a natureza daqueles que construram esta nave. Mas no com quem estamos lidando aqui. O pouso forado a prova que aqueles que voam nesta nave no so deuses, so falveis. E talvez at mesmo precisem da nossa ajuda." "Nossa ajuda?" Bull soltou o ar num gemido. "Ns sufocaremos dentro de sete horas, a menos que um milagre acontea. E voc acredita nesta fantasia de que podemos ajudar esses estranhos em sua nave maravilhosa!" Rhodan no ligou para o protesto dele. "A nave criou uma excelente estrada quando pousou. Eu diria que um veculo de esteiras guiado por um homem com a habilidade apropriada, poderia atingir o solo da cratera dentro de uma hora." Ele deu uma tapinha no ombro de Bull. "Vamos l! O que estamos esperando?"

***

Bull conseguiu chegar ao destino em apenas 45 minutos. O calor da frico tinha feito na rocha uma superfcie quase perfeitamente plana. Bull concentrou-se no controle, olhar fixo no caminho, enquanto a nave ia crescendo at que finalmente sua sombra parecia esmag-los. Quando chegou ao cho da cratera, Bull estacionou o veculo. Eles tinham chegado to perto da nave que a protuberncia anelar dela obstrua a viso da parte superior. Na parte inferior, um crculo com as aberturas dos propulsores, cada um deles podia engolir de uma s vez a STARDUST. "E agora?" Disse Bull com tranquilidade. "O que faremos? Vamos sair." Disse Rhodan. Ele se virou, pegou um lanador de foguetes e deixou o veculo. Bull contemplou o amigo

por um momento, imvel, como se no acreditasse em seus olhos, e depois o seguiu, sem levar nenhum lanador. Lentamente os dois homens aproximaram-se da nave. Nada aconteceu. "Perry, duas coisas eu quero lhe dizer." "Desembuche!" Rhodan ajeitou o lanador no ombro. Em sua expresso no se lia nenhuma emoo. "Eu estou com tanto medo como nunca estive em minha vida." Sussurrou Bull. "No quero morrer. E, no caso improvvel de sobrevivermos a isso aqui, vou ficar com a impresso de que nada mais ser como antes." Rhodan confirmou com a cabea. "Eu me sinto da mesma maneira. E qual a segunda coisa?" "Caso sobrevivamos a isto, me prometa que nunca vai dizer a ningum que me borrei de medo, est bem?" Rhodan, espantado, ficou calado por um momento, depois comeou a rir. Uma voz estranha acompanhou sua risada. Bull parou abruptamente. "Voc ouviu isso?" "Sim." "Quem ser?" Bull virou-se, procurando o dono da voz em algum lugar prximo. Rhodan sacudiu a cabea. "Isso intil. Vamos!" Continuou a andar, mais lentamente que antes. Bull o seguiu calmamente, murmurando consigo mesmo. No mesmo instante que alcanou Rhodan, houve um sbito claro na nave. Os dois pararam, levantando os braos tentando proteger os olhos do dilvio de luz. Quando as luzes se desvaneceram, uma barreira transparente, como uma segunda pele, tinha se interposto entre eles e a nave. Lembrava vidro. Era transparente, invisvel mesmo, a no ser que olhasse para ela em ngulo. Bastava dar um passo ou virar a cabea de lado, que se via a cintilao, como a do ar em um dia quente de vero.

"Se me perguntar, um campo defensivo energtico. Deve ter sido com isso que a nave raspou a cratera", disse Bull. "No paramos de ter dificuldades. Provavelmente basta tocarmos nela com o dedo mnimo para nos queimarmos. Vamos retornar enquanto podemos Perry. Ningum nos quer aqui!" "No, vamos ficar." Rhodan manteve os olhos fixos na nave enquanto falava. "Eu no vim de to longe para morrer sufocado no deserto lunar, enquanto que o socorro est perto o suficiente para ser tocado." Ele tirou o lanador de foguetes do ombro e o inclinou. "No, Perry!" Gritou Bull. "Isto e loucura!" Rhodan o ignorou. Deu as costas para a nave dos estranhos, mirou e disparou. Uma dzia de foguetes saiu do lanador como flechas flamejantes em direo ao veculo de esteiras. Um momento depois ele se desfez em uma exploso silenciosa. Bull viu a destruio de seu prprio veculo com os olhos arregalados. "Perry", sussurrou, "por que fez isto? Droga, por que fez isto?" Ele estava em choque, tremendo desamparado. "No precisvamos mais dele, Reg." "Mas, voc..." "Foi melhor assim", disse Rhodan. "Lembra-se da observao de Pounder sobre nossa alegada aposta? Era um aviso. A Segurana Interna deu-nos mais do que os lanadores de foguete." "O que voc est querendo dizer?" "Pense no desempenho inexplicavelmente pobre do veculo. Tivemos que arrastar um peso extra. E se me perguntar, acho que era uma bomba." Rhodan jogou descuidadamente o lanador de foguetes na poeira lunar, virou-se e colocou o transmissor de rdio em sua potncia mxima. Lentamente e em voz alta disse: "Aqui Perry Rhodan, astronauta da Agncia Espacial Nacional dos Estados Unidos da Amrica, comandante da espaonave STARDUST e habitante do terceiro planeta deste sistema solar, um ser humano. Em minha companhia est Reginald Bull, que apesar de sua incorrigvel

tendncia de amaldioar, a pessoa mais sincera, honesta e altrusta que j conheci. Ele o melhor companheiro que eu podia desejar." Rhodan ficou nenhuma risada. em silncio. No veio nenhuma resposta,

"Estamos em dificuldades, e as nossas dificuldades so por culpa de vocs. Estamos pedindo ajuda." Rhodan comeou a se mover em direo ao campo defensivo energtico. "Vocs podem ser da opinio de que no vale a pena salvar a mim e a meu amigo", continuou ele. "Vocs podem pensar que somos selvagens, ou mesmo animais. Em nossa nave, que pode parecer um brinquedo para vocs, dois bravos companheiros, Eric Manoli e Clark Flipper, esto sobrevivendo. Nossos esforos podem ter parecido ridculos desde o incio, fadados ao fracasso. Vocs podem nos rastrear em um instante, perseguir-nos como um homem em seu momento de lazer persegue um inseto. Em seu tdio pode colocar obstculos no caminho e observar como o inseto reage a eles. E finalmente, quando se cansa da brincadeira, o deixa entregue ao seu prprio destino." Rhodan respirou fundo. Cerca de 50 metros o separava do campo energtico. "Tudo isso pode ser verdadeiro", continuou ele. "Mas no posso acreditar que seja assim. Afinal, eu estava me perguntando como seres insensatos e cruis poderiam construir uma maravilha como esta nave, que deixou eu e meu amigo admirados. No um monumento suas habilidades excepcionais, a prova inegvel de sua maturidade moral? Sim, maturidade. Caso contrrio, como poderia sua civilizao ter-se erguido a tais alturas, sem que seus parentes matassem uns aos outros no caminho? Certamente vocs possuem os recursos necessrios." Trinta metros da barreira. "Eu me pergunto, ainda, seres com a honra moral to elevada como a de vocs poderiam deixar de olhar sinceramente para outros? Esses seres no deveriam ter a humildade em si, que est associada a essa grandeza? Considerar isso mesmo em relao a seres primitivos? O conhecimento necessrio para construir imensas naves espaciais no conta, mas e a coragem de avanar para o desconhecido? O que conta no o conhecimento da prpria

essncia de um ser, sua inteligncia, suas emoes, sua conscincia? E que existe uma obrigao moral universal de ajudar aqueles que esto necessitados, no importando quem ou o que sejam essas criaturas?" Vinte metros. "Vocs podem argumentar que ns, seres humanos, no temos mritos suficientes para sermos resgatados", afirmou Rhodan. "Vocs podem ter visto a Terra, e ter registrado com horror o que temos feito com ela. Podem apontar para as guerras que travamos uns contra outros, ter a impresso que no podemos erradicar a fome. Ter percebido o tormento que nossos governos organizam em nome de objetivos nobres. O homem que se embriaga e agride a esposa e filhos. O cobrador de impostos que se deixa subornar e deixar passar as drogas que matam centenas e lanam milhares em sofrimento indizvel. O ladro que rouba do outro o fruto de seu trabalho honesto." Dez metros. "No h como negar. Estes so os seres humanos. O que eles fazem humano. Mas o homem pode fazer mais. a misericrdia que nos move a dar aos outros sem esperar nada em troca. H o perdo que concedemos a quem nos fez coisas que realmente no mereciam serem perdoadas. E h o sonho em ns, seres humanos." Cinco metros. "Duas dessas pessoas esto diante de vocs. Meu amigo e eu somos sonhadores. Acreditamos no lado bom das pessoas. Acreditamos que deve haver outra vida para ns, livre das amarras da Terra e do peso da nossa histria. Para ns e para a humanidade. Acreditamos que a Terra nosso bero, mas o universo nosso lar." Dois metros. "Eu imploro. No decepcionem a nossa f." A barreira piscou e sumiu. Rhodan estava abaixo de uma abertura na fuselagem. Uma luz amarela projetou-se para baixo e formou um cone no cho da cratera. Mos invisveis agarraram Rhodan e o levaram para cima. Outras mos agarraram Bull, que seguia Rhodan a poucos metros de distncia, e tambm o levaram para cima.

As mos invisveis largaram os dois na abertura. A gravidade naquele lugar era mais forte do que a da Lua. Rhodan a estimou, depois que o peso implacvel de seu traje espacial o puxou para baixo, com valores aproximados gravitao da Terra. Bull juntou-se a ele, e atrs, silenciosamente, a abertura na fuselagem fechou-se. O assobio forte foi ouvido, o assobio de uma atmosfera penetrando. E ento uma voz soou nos fones de ouvido em um ingls claro: "Humanos, vocs podem tirar os capacetes. A mistura de gases respirvel para vocs". Era a mesma voz que havia rido deles alguns minutos atrs.

Captulo 10

"Bem-vindos ao Abrigo dos Aflitos! Estou muito feliz que vocs vieram em nmero to grande." Uma dzia de turistas veio no nibus que John Marshall contratava todas as quartas-feiras especificamente para isso. Um bom dia. Normalmente vinham apenas um ou duas almas que haviam se perdido em Sugar Land. Marshall proporcionava a visita acompanhada mesmo assim. Ele sabia que isto fazia bem para o Abrigo. Mas era um realista. Ele sabia que no era bom o suficiente sozinho. Se quisesse fazer algo realmente bom, teria de contar com o mundo tambm. Mesmo em dias como este Marshall preferia estar escondido em seu quarto. "Meu nome John Marshall", ele continuou. "Eu sou o administrador do Abrigo. E esta..." Ele fez uma pausa. A porta do abrigo se abriu, e com um salto mortal ousado, uma sombra voou meia dzia de passos saltitantes calada abaixo, e parou ao lado de Marshall, fazendo uma mesura. "Eu gostaria de apresentar Sue, minha adorvel assistente!" Os turistas ficarem em silncio por um minuto, intrigados, e depois, por um reflexo adquirido desde a infncia, apropriadamente, eles bateram palmas. "Obrigada!" Suspirou Sue, radiante como o sol brilhante de junho. "Obrigada, obrigada!" A menina era um mistrio para Marshall. Um ano atrs, Sue tinha comeado a acompanh-lo na conduo das visitas. Pouco a pouco ele no saberia dizer o momento decisivo a apresentao de Marshall e Sue tornara-se o acontecimento da semana. Ela adorava, vivia para isto. Sue tinha arrumado uma velha roupa de artista em algum lugar. As lantejoulas brilhavam como novas, mas era muito grande para ela. Improvisada, s no no brao esquerdo, onde ela havia puxado o tecido sobre o toco para escond-lo dos turistas.

Marshall limpou a garganta. "Na prxima meia hora, vamos mostrar-lhes um pouco do nosso trabalho e da nossa vida aqui no Abrigo dos Aflitos. Esperamos que vocs entendam o que o torna insubstituvel." Ele olhou convidativo para a menina. "Sue?" "Sigam-me, por favor. Aqui, em volta da casa." Sue ia frente, para seus expectadores, a passo de tartaruga, mas alguns turistas tinham dificuldades em mover-se. Um homem idoso, meio corcunda, ficou ligeiramente para trs. Ele mancava. "Estamos em uma rea suburbana de Sugar Land", Sue explicou enquanto andava muito orgulhosa como guia turstica. "Como o nome sugere, um antigo reduto de produtores de acar. Sugar Land foi fundado no incio do sculo passado, pela Companhia Imperial de Acar. A cidade da companhia oferecia tudo que seus trabalhadores precisavam para viver. A fbrica de acar foi fechada no comeo deste sculo, e em seguida abandonada quando, com as tempestades de 2.028, veio o declnio geral das regies costeiras do Texas." Sue parou por um momento, esperando at que o corcunda se juntasse a eles. Ela parecia uma criana, era uma criana, mas tinha uma sensibilidade para pessoas como se fosse adulta. "A casa do Abrigo foi construda como albergue para os trabalhadores. A Fundao comprou o edifcio em runas h cinco anos e o converteu em um abrigo para as crianas de rua. Na regio da Grande Houston", uma ruga apareceu na testa de Sue, dando-lhe um aspecto srio, "estima-se que mais de dez mil crianas sobrevivam precariamente nas ruas, sem pais. Tentamos aliviar esse sofrimento aqui no Abrigo. E, senhores e senhoras, o resultado isso que veem aqui!" Sue dirigiu-se para a parte de trs da casa, liberando a vista para o jardim. Em meio a um ressecado deserto industrial que se estendia at quase o horizonte, a parte de trs da casa parecia um osis e provocara uns bons 'ahs' e 'ohs'. Sue passava horas todos os dias no jardim. Ela cavava a terra, regava planta por planta e as acariciava como se fossem animais de estimao, embora Sue no obtivesse o retorno suficiente delas, acariciando sua pele sedosa. Muitas vezes simplesmente sentava-se l, fechava os olhos e sonhava. Com o que, Marshall no saberia dizer. Sentia que seria intil perguntar a ela sobre isso. A menina no lhe daria nenhuma resposta.

Tambm neste dia o jardim surtira seu efeito. Os turistas paravam, fotografando e filmando este pequeno milagre. Marshall aproveitou esse pequeno momento de distrao para observar o grupo mais detalhadamente. A maioria era de Americanos. Um punhado de jovens com suas mochilas. Idealistas que frequentemente ofereciam-se no final do passeio para trabalhar voluntariamente, e Marshall sempre educadamente, mas com firmeza, declinava. Dois ricos casais asiticos que visitavam o declnio do ocidente. As mulheres usavam luvas finas, apesar do calor, e Marshall admirava-se por elas no estarem usando mscaras. E por fim, havia o homem mais velho ainda l atrs. Ele usava um terno, Marshall reconhecia com sua experincia anterior, um terno de alfaiataria pecaminosamente caro, e que estava sendo usado h um tempo to longo que em alguns lugares estava desfiado, e de fato, remendado na altura dos joelhos e dos cotovelos. Como o homem no tinha se dado ao trabalho enfadonho de obter um vesturio mais adequado para representar sua condio, ele o classificou como excntrico. Sue convidou os turistas a experimentarem os tomates-cereja. A menina desfrutou os olhares surpresos e apreciativos. Finalmente ela disse: "E agora, vamos para a oficina!" A oficina ficava ao lado do jardim. Um salo plano, novo e brilhante como uma estao espacial dos cartazes de Sid, escandalosamente caro, e provavelmente tinha sido o ltimo prego no caixo da Fundao. A mera viso dele machucava Marshall. "O jardim um pedao do paraso", explicou Sue, "mas, acreditem em mim, a oficina o corao do Abrigo." Ela manteve a porta aberta para os turistas. No salo, o ar agradavelmente fresco era assegurado pelo sistema de climatizao. As crianas trabalhavam em bancadas e mquinas semiautomticas ao longo do salo. "Aqui revisamos e consertamos bicicletas encontradas em toda regio da Grande Houston. Com isto desenvolvemos habilidades manuais." Sue foi at uma das bancadas cheias de objetos metlicos que havia prximo entrada e casualmente pegou uma das peas. Era uma guia que caa em cima de um roedor, feita a partir de latas velhas. Um dos muitos trabalhos de Damon.

Apenas Sid fazia mais que ele, foguetes e astronaves em todas as variaes. Geralmente ele no perdia a oportunidade de falar com os turistas sobre suas obras. Neste dia ele no seria visto em nenhuma parte do Abrigo. Ainda estava dormindo. Era bom isso. Nos ltimos dias ele tinha levado Marshall at os limites de sua capacidade. "Mas ns no nos contentamos com isso", continuou Sue. "Ns, do Abrigo dos Aflitos, nunca estamos satisfeitos. Estamos sempre procura de novas oportunidades para sermos teis e financeiramente independentes. Nossa mais recente fonte de renda, no riam, so carrinhos de compras. Ns os apanhamos nos ferros-velhos, aonde mais cedo ou mais tarde chegam, reciclamos e os vendemos para os grandes centros comerciais". Eles caminharam pelo corredor, passando por Damon e Tyler, que estavam concentrados no trabalho com uma bicicleta. Vendo-os assim ningum iria imaginar que no dia anterior estavam prestes a arrebentar um ao outro. "Nosso ideal a comunidade. Cada um de ns fornece servios comunidade o melhor possvel dentro de suas possibilidades, e aproveitamos os servios da comunidade... o que altamente gratificante, como vocs podero determinar agora na cozinha, por si mesmos." Um creme doce com frutas e gua gelada estava esperando os turistas na ampla cozinha do Abrigo. Na verdade o creme teria esperado mais uma hora. Depois da caminhada por toda casa era prevista uma palestra de Marshall sobre os motivos e objetivos da Fundao de Sade Humana. Sue que sentia que Marshall no estava em condies, reduziu o passeio para poup-lo. Sue era incrvel. Marshall manteve um contato visual com ela, e agradeceu. Eram crianas como Sue, em momentos como este, que lhe davam foras. "Alguma pergunta?" Sue questionou, depois que cada um dos turistas tinha se servido. Uma jovem com mochila adiantou-se. "As crianas que vimos so quase adultos. O que acontece com elas quando saem do Abrigo?" Sue riu. "O termo 'crianas' no pode ser interpretado de maneira restritiva. Somos guiados pela necessidade de ajuda." Ela fez

uma pausa, pensativa. "Em que nos transformamos? De maneira diferente, em cada um. Muitos montam seus prprios negcios. Alguns tropeam. Isso triste, mas em tudo isso acontece. Mas sem o abrigo nenhum de ns teria uma chance. Viver sozinho na rua significa uma curta e miservel existncia." "E quanto disciplina?" Perguntou um dos asiticos. Seu ingls no tinha sotaque perceptvel. "No h muitas brigas e conflitos?" "Honestamente, no h uma hora sem um conflito. Mas onde no h? At agora conseguimos superar e nos unir novamente. As emoes so fortes, podem acreditar, mas ns sabemos o que temos no Abrigo." O homem corcunda limpou a garganta. "Voc disse anteriormente que seriam na Grande Houston mais de dez mil crianas de rua?" Seu sotaque era britnico. "Sim." "Quantas vagas vocs tem no Abrigo dos Aflitos? Vinte e cinco? Trinta?" "Bem calculado... Exatamente 31." "Ento uma gota num balde. Por que vocs no aumentam o Abrigo? Ou criam outro?" "Acho que no h nada que John adorasse mais do que isso", Sue olhou para Marshall, "mas isto no possvel. Falta-nos dinheiro. Estamos tentando economizar no que podemos. O jardim nos fornece frutas e legumes, que assegura a manuteno da casa. Como diz Sid, uma das nossas crianas, somos como uma extravagncia no espao. Ele diz que somos como astronautas em uma nave espacial no meio do vazio do universo. Completamente fechados em nosso prprio mundo." "Uma imagem interessante, mas no verdade", interveio o corcunda. "A espaonave s sobrevive se tem uma estao de controle operando". O homem com remendos falava com Sue como se ela fosse uma pessoa adulta. E olhava para ela, o que era incomum. Normalmente os olhos dos turistas buscavam invariavelmente a Marshall, enquanto Sue respondia. " isso." Sue assentiu solenemente, e acrescentou: "Alm disso, que sentido teria uma espaonave que no tem um lar para retornar?"

Um silncio desconcertante. De onde essa menina tirou essas ideias? Sue surpreendeu John novamente e a si mesmo. A menina estremeceu como se estivesse com medo do que tinha dito, e queria livrar-se da seriedade disto. Levantou o brao bom e olhou para seu relgio. "Eu vejo que nosso tempo est acabando", disse ela, novamente no tom de um guia turstico. "O nibus vai retornar ao Posto de Turismo em dez minutos." Sue fez uma reverncia corts. "Agradeo pela sua ateno, e espero que tenham gostado da nossa apresentao. Os minutos restantes so livres para vocs, mas gostaria de informar que a loja da oficina aberta a todos. Usem esta oportunidade nica para surpreender sua famlia ou amigos com uma lembrana incomum que tal um carrinho do Wal-Mart reciclado?" Sue ouviu risadas a seu lado. Os turistas seguiam at a oficina, onde ela iria gastar todo o seu charme para ganhar mais alguns dlares para a Fundao. O homem corcunda com os trajes remendados ficou na cozinha. "Posso ajudar?" Perguntou Marshall. "Talvez. Se voc me permite eu vou ajud-lo em primeiro lugar." O homem pegou uma carteira antiquada e uma caneta do bolso interno de seu palet. Estava presa em uma corrente. O corcunda sacou um cheque de sua carteira e o levou at uma superfcie que tinha certeza de estar limpa e seca, e escreveu algo no cheque. Ento o entregou a Marshall. Era para a Fundao. Uma doao. Exatos 22.192 dlares e 73 centavos. Eles partiram para uma caminhada. Sugar Land no era um lugar apropriado para passeios a p, mas John Marshall no abandonou o hbito. Ele vivia para o Abrigo, porm em intervalos regulares ele deixava esta vida para trs e empreendia uma caminhada, praticava corridas ou andava de bicicleta, dependendo de como o dia transcorria no Abrigo.

Marshall at agora fazia isso sem ser incomodado. Talvez porque era uma pessoa respeitada, pensava ele em dias bons, ou talvez porque no valia a pena atac-lo, pensava nos dias em que seus pupilos quase o levavam loucura. O corcunda do traje pudo mancava ao lado dele. O homem parecia despreocupado, como se no percebesse a rea em que estavam, e que no soubesse por que tinha sido levado ao Abrigo em um nibus blindado. Ou ele era apenas destemido como Marshall, ocupado com uma tarefa que superava todo o resto? O corcunda tirou um leno xadrez e limpou o suor da testa. " sempre quente assim por aqui?" "No vero, sim. E em todos os veres fica mais quente. Mas voc logo se acostuma. Antes era abafado por aqui, agora o calor seco. A previso dos cientistas que esta regio se transforme em um deserto dentro de uma gerao." "Seco demais para o meu gosto." O sotaque britnico do corcunda soava irreal a Marshall, como num filme antigo. Um senhor excntrico, com um terno de grife remendado. Ou um velho criado, facttum, que o manteve por razes sentimentais. Apenas uma coisa o intrigava: o que levou o corcunda a Sugar Land? Marshall sentia orgulho do sua percepo com as pessoas, principalmente as do sexo oposto, mas com o corcunda estranho ele falhou. "Vocs fazem um trabalho admirvel, Senhor Marshall." "Obrigado", ele respondeu em voz baixa, hesitante. Era difcil ele aceitar elogios. "Eu ficaria feliz em ajud-lo com este trabalho." Havia algo que era mais difcil de Marshall aceitar: uma ajuda paternalista forada. "Como o senhor sabe que precisamos de ajuda? Porque o truque de magia com o cheque?" Marshall tinha tentado devolv-lo, mas o corcunda o tinha deixado em cima de um balco. Depois de muita hesitao, Marshall tinha guardado o cheque no bolso para que nenhuma criana o encontrasse. No abrigo j existiam problemas suficientes.

O corcunda sorriu: "Bem, de alguma forma eu tinha de chamar sua ateno, no ?" "Por qu? Se quisesse ajudar, o senhor poderia doar a qualquer momento, fazer uma transferncia para a conta da fundao, no precisava fazer uma apario." "Ento eu teria perdido isto aqui." O corcunda esticou o brao, fazendo um gesto abrangente para toda a terra devastada, que j fora uma cidade modelo, uma pequena utopia, criada por empresrios bem intencionados. Claro que tinham falhado, como em toda utopia. "E, claro, o prazer de conhec-lo." "Eu no sei se isso pode ser considerado divertido." "No me faa sentir-me pior com voc, Marshall. Somos todos humanos, cometemos erros. Voc tem feito algo notvel. Fiquei curioso sobre voc, e queria me convencer que voc estava fazendo a coisa certa." "A coisa certa para que?" "Olhe, eu sou rico, obscenamente rico", disse o corcunda. "Seria fcil para eu colocar sua fundao em uma base financeira slida. Meus recursos so, digamos, considerveis." "Apesar da crise?" "Apesar da crise. Voc sabe, com o jeito certo, possvel sair vencedor, mesmo com os fundos a preos baixssimos." O corcunda estava falando bobagens. Absurdos megalomanacos. Marshall queria abandon-lo. Ele tinha apresentado aquele tipo de megalomania frequentemente em seu tempo de banqueiro investidor. Como homens e mulheres, que cavalgavam na onda dos aumentos de preos, mais e mais alto, intoxicados com sua prpria importncia e sabedoria, e, finalmente, convencendo-se que estavam acima do sistema. Eles pensavam que podiam manter a cabea acima da gua, enquanto todos eram levados pelo turbilho da queda dos preos. Era cegueira. Ningum estava acima do sistema. Marshall no abandonou o homem corcunda. O seu desespero era muito grande, o Abrigo estava em jogo, e tudo para o que ele vivia. Ele estava pronto para agarrar-se a qualquer palha. E havia algo mais: o corcunda era diferente. O respeito com que tratou Sue,

como se fosse uma adulta. E esta aparentemente inabalvel autoconfiana, apesar do seu traje surrado, na verdade, inspirou a Marshall um desejo de respeit-lo. E isso o deixou curioso. "Qual o seu preo?" Perguntou. "Qual o preo? Ofereo-me para doar fundos de fontes legais, de uma forma legal." "Isso eu no questiono. Mas eu lhe perguntei qual o preo dessas suas doaes. O que quer para o seu dinheiro?" O corcunda olhou para Marshall. "Voc um inteligente, Marshall. Voc nico", disse ele finalmente. "O que quer de mim?" "Nada que voc no faria de qualquer maneira. O Abrigo um refgio para as crianas que no tem um lugar onde se sintam seguros. Isso tudo que quero de voc: um refgio agora e depois." Marshall tentou enxergar o velho corcunda no Abrigo. No teve xito. "Um refgio para o senhor?" "No, no. No se preocupe. Eu tenho outras opes." O corcunda riu. "Se voc concordar com minha proposta, o que espero sinceramente, eu vou lhe enviar pessoas. Crianas e jovens, no muito diferentes das que voc tem aqui. Elas permanecero por algumas semanas, mas pode ser que algumas permaneam por um longo tempo. s vezes sero adultos. Voc pode us-los como estagirio ou voluntrio." "Quem so essas pessoas? Criminosos? Imigrantes ilegais?" "Nenhum dos dois. Simplesmente pessoas que esto perto do meu corao e precisam de um lugar onde estejam seguros. Onde possam encontrar-se, crescerem." Se fosse verdade o que ele dizia, no exigia muito. Essas pessoas no pareceriam fora de lugar. "O abrigo est lotado", objetou Marshall. "Eu no posso colocar nenhum dos meus protegidos na rua." "Nem em sonho eu exigiria isto. Meu apoio financeiro naturalmente seria suficiente para ampliao do lugar. Eu percebi que o lado leste do edifcio excelente para uma ampliao..." homem

Sem que Marshall tivesse notado, eles estavam quase completando um crculo. Mais frente estava o Abrigo, a nica casa na rua que no era uma runa. "Mantenha minha oferta em mente", disse o corcunda. " uma deciso importante, eu sei. Deve ser bem pensada." Ele pegou a carteira do bolso e retirou um carto, colocando-o nas mos de Marshall. Um carto de visitas. Marshall conhecia os cartes de visita dos primeiros anos com seu banco. Alguns velhos excntricos ainda o usavam. "Homer G. Adams", leu Marshall. "General Cosmic Company CEO". Nem o nome do homem nem a empresa lhe diziam qualquer coisa. Um carro parou ao lado deles. Uma Mercedes grande e pesada. Um motorista uniformizado desceu e abriu a porta traseira para o corcunda. "Eu ficaria feliz se nos unssemos nos negcios, Senhor Marshall." O corcunda entrou no carro. O motorista fechou a porta, foi para seu lugar sem nem mesmo olhar para Marshall, e partiu. Marshall olhou para a Mercedes e se perguntou se teria imaginado este encontro. At que a Mercedes passou diante do Abrigo. Um carro de polcia estava em frente casa. Uma policial saiu do carro e se preparava para subir os degraus da entrada. John Marshall colocou o carto no bolso e correu o mais rpido que podia.

Captulo 11

"Meu nome Crest da Zoltral". O desconhecido os esperava na escotilha interna da eclusa. "Eu sou Arcnida, e, no que corresponde aos termos de sua linguagem, lder cientifico da expedio." A voz de Crest da Zoltral era profunda e clara, lembrando a Rhodan a voz de um locutor de meia idade. O estranho se assemelhava tanto a um ser humano que por um momento provocou um sentimento de decepo em Rhodan. Crest da Zoltral era um homem alto e magro, com uma testa alta e cabelos brancos. Sua pele era to clara quanto seus cabelos lisos, e no combinava com as profundas linhas que escavavam seu rosto. Porm estas coisas eram apenas trivialidades. Seus olhos eram grandes e incisivos. Eram vermelhos como os olhos em uma fotografia em que se esquece de retocar o reflexo do flash. E neles brilhava algo que parecia a Rhodan como curiosidade. Esta curiosidade percebeu Rhodan, poderia ser sua salvao. Crest da Zoltral usava calas, uma camisa e uma jaqueta leve. O sensor de temperatura embutido em seu traje mostrava 23,4 graus, algo que registrou mais como um hbito do que uma necessidade. Os ps do Arcnida estavam calados com sapatos leves, parecidos com aqueles usados para ginstica. Rhodan concluiu que aquele tipo de vestimenta era adequado a um ambiente artificial perfeitamente controlado. Rhodan desejou saber o que aconteceria se contrabandeasse esse estranho para a Terra, no meio de uma multido. Em um estdio de futebol, um metr em Manhattan, em um culto de uma dessas megaigrejas do lugar onde morava. Crest da Zoltral submergiria em uma multido sem esforo. Ningum o incomodaria, nem por sua aparncia, nem por suas roupas, nem mesmo por seus olhos. Ele poderia ser tomado por um excntrico homem idoso que por alguma razo resolvera mudar a aparncia com lentes de contato vermelhas. Ou simplesmente com uma doena. No, Crest da Zoltral poderia se passar por um homem... De qualquer forma. Rhodan precisou de alguns momentos para que pudesse superar seu desconforto. Lembrou-se de uma turn promocional pela frica, em que a NASA o tinha enviado e a Bull. O voo para as estrelas era como um elemento unificador das naes e

os EUA queriam criar boa vontade entre todos. Em Moambique tinham organizado uma grande recepo e um dos garons chamou a ateno de Rhodan. Algo no combinava com o homem. Ele era um homem branco, um pouco incomum, mas nada demais. Mas no se comportava como um homem branco. Rhodan o tinha observado secretamente durante toda a noite, havia tentado em vo descobrir o que atrara sua ateno para ele. At que algum tempo depois, Bull aproximou-se dele. Ele segurava o copo com tanta fora que, quando Bull deu um tapinha em suas costas, derramou o champanhe. "Perry, o que voc est olhando? Vai me dizer que nunca viu um negro albino?" No mesmo instante Rhodan compreendeu seu fascnio. O garom era um homem negro que tinha uma pele errada. Seu comportamento, sua linguagem corporal, era de um homem negro, porm a pele era branca. Essas coisas incorporadas ao albino no queriam se encaixar. Era por isso que a ateno de Rhodan estava fixa nele, por no estar achando uma explicao. Com o estranho diante dele, no estava se comportando de maneira diferente. Ele parecia humano, demasiadamente humano, mas tinha uma estranheza que no se encaixava. Os minutos se passaram. Crest da Zoltral parecia no se importar que as pessoas no lhe respondessem. Parecia calmo, como se tivesse muitas vezes cara a cara com seres estranhos e muitos deles mais esquisitos do que Rhodan poderia imaginar. Crest da Zoltral podia esperar. No de acordo com Bull. Bull arrastou os ps, limpou a garganta. Rhodan sabia o que isto significava. Bull estava prestes a rosnar para seu oponente. Rhodan colocou a mo no brao dele e disse com uma voz que no traa a situao de reverncia em que estava: "Ns agradecemos o resgate, no entanto, no teria sido necessrio se vocs no nos tivessem colocado nesta situao." Crest da Zoltral no tentou argumentar. "Lamento que voc e seus companheiros tenham de aguentar o desconforto. No poderia ter sido evitado." Rhodan sentiu que o estranho estava dizendo a verdade. O fato de que esta sua nave havia provocado o acidente da STARDUST e

sentenciado sua tripulao morte, era desagradvel para ele, mas nada mais. Seu pesar era mnimo, algo comparado a um homem que tinha, sem querer, esmagado um verme. "Por que foi necessrio nos condenar a uma morte agonizante por asfixia?" "A presena de vocs perturbaria nossos assuntos." "Assim como as estaes da Lua? Vocs as destruram." "Eliminamos as estaes tcnicas, que no eram compatveis com os nossos interesses." "Que interesses? O que aquelas pessoas fizeram? O que eu e meus companheiros fizemos a vocs?" "Nada, no sentido estrito." Crest no ficou nervoso por conta das alegaes de Rhodan. "Mas vocs teriam trado ao gnero humano nossa presena. As consequncias seriam incalculveis. Umas dezenas de vida um preo pequeno em relao a isto." " o que voc diz. Como pode ter certeza? O que voc sabe de ns, seres humanos? O que voc sabe sobre o valor de um ser humano?" "Basta!" Respondeu Crest da Zoltral. "Ns tivemos algumas semanas de sua contagem de tempo para observar a humanidade. No deixamos de notar o pouco valor que as pessoas atribuem vida uns dos outros. Todos os dias milhares de pessoas morrem na Terra uma morte desnecessria. Estas vidas poderiam ser salvas se as pessoas apenas escolhessem ajudar." Ele fez uma pausa, como se para dar a Rhodan e a Bull uma oportunidade para contradizer. Como isso no ocorreu, ele continuou: "Alm de nossa experincia. Naves do Grande Imprio j visitaram incontveis mundos no curso de milnios. Um nmero significativo deles tinha vida inteligente, principalmente civilizaes primitivas, muitas vezes mais primitivas que o seu. Nos primeiros tempos do Imprio ocorreram muitas tragdias nos contatos das tripulaes com estas civilizaes. Confrontados com a cultura arcnida infinitamente superior, eles morrem dentro de um curto perodo de tempo. Acredito que vocs tenham em sua histria experincias semelhantes. A cultura dos povos indgenas do continente americano em face superioridade dos imigrantes, no ?"

Novamente Crest esperou em vo por uma resposta. "A partir dessas experincias, h regras rgidas em nossas naves." Continuou ele. "O contato com civilizaes abaixo do nvel IV proibida. E devo lhe dizer que a humanidade est no mximo a um passo desse nvel, com alguma benevolncia." "Vocs nos subestimam." Objetou Rhodan. "E devo lembrar-lhe de que voc est ilegalmente no territrio da humanidade. Este o nosso sistema solar, a Terra nosso bero, a Lua nos pertence. Ningum os convidou para virem aqui"! Os Arcnidas conheciam o conceito de propriedade? Parecia que sim. Os olhos vermelhos dourados de Crest arregalaram-se em descrena. "Vocs esto questionando o direito de estarmos aqui?" "Sim, isto." Crest calou-se. Rhodan tentou ler as variaes no olhar do estranho. Acreditou ler assombro neles, seguido de indignao at que finalmente foi se transformando em algo que Rhodan esperava aflitamente ser o surgimento de uma pontinha de respeito. "Suponhamos por um momento que voc esteja certo. Ns, seres humanos somos selvagens para nos manter", disse Rhodan, quando o estranho permaneceu calado. "Nossa tecnologia primitiva, nossa sociedade brbara, estamos sujos, suados e fedendo a excrementos reciclados em nossos trajes espaciais primitivos. Ento digamos que concordo com tudo isso, no entanto s quero saber: o que vocs querem aqui? Por que entraram em nosso sistema solar? O que procuram? O que os levou at esse pedao de rocha e a ns, brbaros? Temos algo que vocs querem, no e?" Lgrimas brotaram nos olhos do Arcnida enquanto Rhodan falava. Crest da Zoltral levantou a magra mo, quase esbelta, e abriu a boca para responder. Rhodan no deixou que falasse. "Ou tudo completamente diferente? O acaso os trouxe aqui. Ou devo dizer um acidente?" Rhodan apontou por cima do ombro. "Talvez eu seja um selvagem primitivo, mas posso ver e posso pensar. Eu vi a cratera. Sua nave a abalroou durante o pouso de emergncia." Rhodan sorriu. "Vocs podem pensar que so pessoas infinitamente superiores a ns, mas

um engano. Vocs no so melhores que ns, melhores que eu e meus companheiros: vocs esto presos na Lua!" Crest empertigou-se, levantando ambas as mos, como se quisesse rebater a insolncia do homem diante dele. Porm, na metade do gesto; ele desistiu, seus braos caram cansados para baixo. "Venham." O Arcnida disse apenas. "Vocs devem estar curiosos sobre nossa nave."

***

Uma hora depois Bull j estava espumando de excitao. Rhodan sabia que seu amigo era um homem que adorava as novidades tecnolgicas. Bull adorava tudo que era mais recente e mais caro e s vezes o mais intil. Um carro eltrico coreano que acelerava de zero a cem quilmetros por hora em menos de trs segundos, um novo comunicador que permitiria a ele mandar mensagens unificadas, ou um helicptero de controle remoto para os poucos momentos de folga em seu escritrio. Bull ficava extasiado com suas mais recentes aquisies at que algo mais novo, recente ou caro surgisse diante de seus olhos. No mesmo momento perdia o interesse por seus brinquedos anteriores e os dava de presente a seus amigos e familiares, e se nenhum deles estivesse perto, dava a estranhos. Era uma das caractersticas que fazia Bull ser to popular, mas que o tornava um pouco excntrico, e por isso era regularmente subestimado. A nave espacial arcnida tornou-se para Bull um sonho de tubos de ao, uma utopia impossvel de possibilidades ilimitadas. Crest da Zoltral revelou a nave a eles com uma franqueza que deixou Rhodan atordoado. Robs se aproximaram. Eles se pareciam com fortes Arcnidas idealizados. Sua pele brilhante revelava que eram feitos de metal, mas seus movimentos eram to fluidos que pareciam estar vivos. Levaram os trajes espaciais dos dois homens. O toque de seus dedos de ao era macio. Rhodan e Bull permitiram que isto acontecesse afinal dentro da nave arcnida os trajes representavam s um obstculo, desajeitados e pesados.

O Arcnida sentou-se em uma espcie de cadeira robotizada. Ela deslizou para frente e pairou silenciosamente na altura de um joelho. Flutuava. Bull, que no deixaria um demnio impression-lo com uma iluso de tica, fingiu desequilibrar-se, 'tropeando nos prprios ps', e rolou com um gemido sob a cadeira robotizada. Teve sucesso. Nenhuma roda escondida, nem suporte ou nenhum outro dispositivo mantinha a cadeira no ar. "Um campo antigravitacional." Explicou Crest da Zoltral, quando Bull ps-se novamente de p, com seus cabeos eriados como se tivesse acabado de tocar num fantasma. "Ns temos a habilidade de manipular a gravidade, como j devem ter notado pela atrao gravitacional no interior da nave. Se tivesse me perguntado, no precisava ter feito sua encenao." Crest da Zoltral sorriu simptico e satisfeito. Parecia que tinha ficado encantado com a encenao de Bull. "Vocs tero oportunidade de experimentar a antigravidade em uma escala maior em breve." A cadeira robotizada se afastou e parou sobre um buraco no cho do corredor. Era circular, e Rhodan estimou um dimetro mnimo de quatro metros. Rhodan deu um passo para a borda e o observou. Parecia um poo que descia at a base da nave, e como toda a nave, estava iluminado com uma luz que Rhodan no podia determinar de onde vinha. Simplesmente estava l. Rhodan olhou para cima e o poo seguia para o alto. Era to longo que seu fim se perdia na bruma difusa da iluminao onipresente. "Um poo antigravitacional, no ?" Afirmou Bull, que se juntou a ele. "Funciona atravs de toda a nave." "Voc deduziu com inteligncia", disse Crest da Zoltral. Ele guiou sua cadeira at o poo. O campo antigravitacional o levou para cima. Rhodan sufocou seu medo de pisar em um abismo e o seguiu. Sentiu quando foi levantado suavemente, como se uma mo benevolente o estivesse segurando. Bull a seu lado gritou como uma criana, que experimenta uma nova e mais rpida rampa de tren, quando o campo antigravitacional o envolveu. Foi apenas o comeo dos milagres que esperavam.

Crest da Zoltral os levou a um salo enorme, onde havia uma dzia de poderosas mquinas, como blocos macios. "Reatores de Fuso" informou o Arcnida. "A AETRON tem 27 deles. Juntos eles geram energia eltrica suficiente para alimentar toda a costa leste dos Estados Unidos." Bull colocou-se diante de um dos blocos. Cantarolava baixinho. Estendeu a mo e acariciou o metal com reverncia. "Reatores de fuso..." Murmurou. "Na Terra se tem trabalhado mais de meio sculo e ainda no foi dado um passo til nesse sentido. Muitos cientistas duvidam dessa possibilidade." "Veja voc, possvel", disse o Arcnida. Bull virou-se para Rhodan. "Perry, imagine se tivssemos apenas um desses reatores" No precisou terminar a frase. Rhodan acenou com a cabea. Os Arcnidas possuam energia ilimitada, limpa e segura. A Terra tinha uma carncia desesperadora de energia. Crest da Zoltral mostrou-lhes os enormes propulsores existentes na protuberncia equatorial da nave. "O impulso deles permite a AETRON atingir em dez minutos do seu tempo a velocidade da luz." Bull piscou nervosamente quando ouviu os valores. A STARDUST tinha necessitado de dias para chegar a uma frao da velocidade da luz. "Guarde um pouco do seu espanto", aconselhou o Arcnida, cujo assombro de Bull no lhe tinha escapado. "Essas so somente obras dos propulsores subluz." O Arcnida os levou ao propulsor principal. Ele estava alojado em um enorme salo, que Rhodan situou na metade inferior da esfera. Crest o chamou de 'motor de transio', e lembrou a Rhodan o miolo de uma cebola. " baseado na tecnologia pentadimensional", explicou Crest da Zoltral. "A transio permite o salto para o hiperespao em tempo zero." "Por quais distncias?" Bull entrou nas questes prticas. "Vrias centenas de anos-luz." "Alcance?" "Muitos milhares."

Bull assobiou baixinho. "Qual a quantidade de energia?" Perguntou. O Arcnida, aparentemente orgulhoso diante das questes, respondeu a Bull com boa vontade, e logo, entre o estranho e o humano seguiu-se um dilogo quase amigvel sobre viagens espaciais. Rhodan ouvia com metade da ateno. Estava feliz por Bull tomar a si a tarefa de falar com o Arcnida. Assim, Rhodan permanecia ao fundo tentando processar o que via. A tcnica dos Arcnidas era fantstica, e parecia no ter limites. Com esta nave seria possvel atravessar a Via Lctea. Ao menos Crest parecia estar dizendo a verdade, e Rhodan no duvidava disso. No entanto, algo no estava de acordo nesta nave. Era uma esfera de cerca de 500 metros de dimetro. O Arcnida mostrou apenas uma frao de seu enorme volume. O que estava escondido no resto? A nave parecia abandonada, morta. Eles ainda no tinham conhecido nenhum outro Arcnida alm de Crest. Teria sido a inteno de suavizar o primeiro choque do encontro? Ou no havia tripulao? Ou a equipe estava simplesmente dedicada a tarefas mais importantes do que acolher dois visitantes inoportunos? Cada uma dessas hipteses tinha certa probabilidade, mas Rhodan acreditava que nenhuma delas tinha uma boa razo para ser aplicada. O motivo era o mau cheiro. A AETRON cheirava a mofo, a decadncia, a suor fermentado. Nada disso era compatvel com a perfeio da tecnologia arcnida. Quando finalmente deixaram o salo do propulsor, Rhodan falou: "Posso lhe fazer uma pergunta, Crest da Zoltral?" E antes que o Arcnida pudesse responder, ele continuou: "Sua nave impressionante, simplesmente fantstica. Mas eu sinto falta das pessoas de seu mundo maravilhoso. Onde est a tripulao?" Crest da Zoltral olhou para ele longamente com seus olhos vermelhos alertas. " difcil ocultar alguma coisa, no?" No era uma repreenso, era um elogio. "Vocs so to insaciveis, to curiosos..." O Arcnida empertigou-se. "Vocs devem obter as respostas. Sigamme!" Crest os levou para o centro da nave. Uma pesada eclusa se abriu, revelando um salo em forma de cpula.

"O centro de controle da nave", explicou o Arcnida. Eles entraram. O lugar lembrou a Rhodan um planetrio. O teto inteiro do salo formava uma nica e gigantesca tela. Ela mostrava a imensido do firmamento e na imensido, a bola colorida da Terra, o lar que Rhodan provavelmente nunca mais veria de novo. A representao era tridimensional, com uma nitidez que parecia a Rhodan e a Bull estarem do lado de fora, na Lua, contemplando o cu. "Aqui est nossa tripulao!" Disse Crest com voz amargurada. Havia umas duas dzias de Arcnidas, homens e mulheres. Eles eram mais jovens do que Crest, tinham o mesmo cabelo branco, os mesmos olhos vermelhos. As semelhanas terminavam no estado de esprito. Crest era um homem velho, mas ainda tinha a curiosidade e vivacidade inalteradas. Os outros Arcnidas... Nenhum deles percebeu os dois estranhos. Eles estavam deitados em camas macias e flutuantes, distribudas ao redor dos consoles que existiam no centro. Nos cintos largos havia armas, mas eles no pareciam perigosos. Rhodan duvidava que algum deles pudesse levantar-se pelo prprio esforo, caso pretendesse tentar. Mas ningum parecia ter pensado nisso, de qualquer maneira. Seus olhos estavam fixos nas nuvens luminosas sobre suas cabeas, que variavam em rpida sucesso, formas e cores. "O que eles esto fazendo?" Perguntou Rhodan. "O que so aquelas luzes e o que significam?" Crest enfrentou seu olhar quase com embarao. "A primeira questo eu posso responder: meus semelhantes esto jogando o chamado 'jogo-fictcio'. Eles no fazem mais nada. Quanto segunda questo, eu no sei. Para mim apenas manchas. Voc precisa perguntar a cada um deles", ele apontou um Arcnida corpulento que estava a apenas um passo de distncia, "para obter uma resposta a esta questo. Mas eu duvido, sinceramente, que eles possam responder a vocs." Bull aproximou-se de Rhodan e disse baixinho: "Agora entendo Perry. Por isso o pouso forado. Esses caras estavam ocupados com seus jogos, ao invs de controlar sua prpria nave..." Crest procurou contato visual com Bull. "Voc no precisa sussurrar. Estou muito consciente dessa verdade amarga."

Bull balanou a cabea. "Mas isto no pode ser! Os homens no podem..." No foi mais alm. Uma voz feminina disse rispidamente: "O que estes animais esto fazendo em minha nave"?

Captulo 12

"Mercant, seu velho nojento, bajulador da burguesia capitalista inescrupulosa, a que devo a honra duvidosa do seu telefonema?" Um rosto esqulido e plido surgiu no monitor diante de Allan Mercant. Era Iuri Medvenkov. Conde Iuri Medvenkov, um membro da nova aristocracia da Grande Rssia. A palidez era uma das caractersticas da aristocracia, e o tipo de conexo de videofone estabelecida por Mercant acentuava isso ainda mais. A imagem era em tons cinzentos e de baixa resoluo. Quando a boca se movia, causava distores que fazia como se parecesse uma animao. Mas era um engano, o homem era verdadeiro. Esse efeito era consequncia da codificao utilizada e pela conexo de videofone estar transitando, aleatoriamente, por centenas de servidores. O cuidado era indispensvel, pois se adentrava a Grande Rssia. A cautela devia ser extrema quando traidores conversavam. "Logo vai saber, nobre boa-vida!" Respondeu Mercant, impassvel. Ele conhecia Medvenkov h mais de vinte anos, e havia aprendido a maneira como o Russo tratava um inimigo, um lacaio das organizaes desonestas de segurana: com desrespeito. Isso era algo que faltava no dia-a-dia do conde. O respeito manhoso era a sua rotina, assim como a intriga atroz que se protegia nessa mesma cortesia. "Deixe-me adivinhar: finalmente voc vai desertar, para passar seus ltimos dias num pas civilizado, no ?" Medvenkov riu como se tivesse feito a piada do sculo. "O que teria para me oferecer: uma datcha que afundaria mais rapidamente no degelo do permafrost do que eu me afogaria na vodca? Ou seus camaradas da FSB abateriam a tiros o servo capitalista?" Medvenkov ficou srio. "H mortes piores que a rpida e misericordiosa bala, meu amigo explorador e inveterado capitalista", disse ele, com sua face ainda mais plida do que a habitual. "Nisto voc est totalmente certo, agente Medvenkov." Mercant se inclinou sobre o teclado e digitou um comando e depois uma senha. "S um minuto, por favor."

O monitor se dividiu em dois e surgiu um segundo rosto. Era de um asitico e estava arredondado. Mesmo com as tonalidades cinza era possvel distinguir um rosto bronzeado e saudvel. "Ah, o camarada Li De!" Disse o Russo. "Devia ter imaginado logo que era mais uma reunio de famlia." Li De se inclinou e sorriu. "O que os distintos senhores desejam?" "Poupe-me desse sorriso, ningum quer te comprar", disse Medvenkov. "Confronte o mundo com um sorriso, que ele tambm vai sorrir para voc", replicou o asitico. "Ou ele te colocar um na cara. Eu devia ter posto um na sua, durante aquele breve processo em Genebra, camarada!" "Eu teria me antecipado, velho afetado!" Disse Li De, mantendo o sorriso. "Parem com isso", disse Mercant. "No se esqueam de que eu poderia ter dado um jeito nos dois. Matado os dois. E no fiz." O Russo e o Chins ficaram em silncio, encarando Mercant. No gostavam de ser lembrados desta verdade desagradvel. Mercant no tinha agido com havia determinado a Segurana Nacional. Em vez de liquidar os dois diplomatas, que foram identificados como agentes, havia se embriagado at cair com ambos em um quarto de hotel, em Genebra. E a acabou descobrindo que os dois haviam recebido ordens idnticas de suas respectivas organizaes. Mas estavam bbados, e ainda mais, eles eram agentes que conheciam a aflio um do outro, a solido, a quase impossvel esperana de servir a algo maior, antes que a morte chegasse; algo que valesse a pena servir. Seus esforos eram fteis. Um instinto, que Mercant no soube explicar at este dia, havia lhe dito que ele veria nestes homens irmos. "Mas prometo a vocs", continuou Mercant, "que vou remover a codificao da conexo, se no pararem com essas querelas infantis. Entenderam?" Medvenkov e Li De assentiram. O Russo com um amplo gesto, prprio da nova nobreza russa, e Li De com um leve aceno. Conheciam Mercant bem o bastante para saber que o Americano no

hesitaria em cumprir a ameaa, e conheciam os prprios servios secretos para saberem que a partir desse momento sobreviveriam apenas por algumas horas. "O que voc simultaneamente. quer?" Perguntaram o Russo e o Chins

"O contato com a STARDUST est interrompido", disse Mercant. "Ela desapareceu no lado escuro da Lua." "E da?" Retorquiu Medvenkov. "A culpa de vocs mesmos, Americanos. Arriscaram a vida num projeto ruim como o 'NOVA' e, vamos dizer que, pelo menos, na ponta dele montaram uma espaonave razoavelmente moderna para tentar mand-lo para a Lua. Como que vocs conseguem ter tantas ideias malucas assim?" " puro desespero." Mercant no aceitou a hilaridade do Russo. Ele conhecia Medvenkov o suficiente para saber que a rispidez do Russo era apenas uma fachada com a qual mantinha acuado o rigor da vida. Se Medvenkov nascesse, dez anos antes, teria sido internado em um campo da Sibria e sua nobre famlia teria sido exterminada. As crianas tinham pouqussimas chances nos campos. A sorte, ou destino, quis que ele nascesse no incio dos anos 70. Em meio ao declnio da Guerra Fria, Medvenkov sobrevivera, e quando da Unio Sovitica sobrou a desolada Rssia e, finalmente, tornou-se a orgulhosa Grande Rssia, ele fora arrastado na subida. Medvenkov percorrera um longo caminho na FSB, mas no o suficiente para que pudesse esquecer que devia a sua existncia unicamente a um nascimento feliz. E que devia haver uma vida melhor, em algum lugar, de alguma forma, em algum momento. "Pelo menos a STARDUST conseguiu ir a Lua, meu amigo aristocrata", disse Mercant. "De fontes bem-informadas, sabe-se que dois dias antes da decolagem da STARDUST houve uma violenta exploso no Cucaso. Os registros de sismgrafos apontam Baikonur como centro das vibraes, que por acaso onde fica o espaoporto russo..." Medvenkov deu de ombros. "O caminho para a glria pavimentado com muitos sacrifcios. Voc, Mercant, um servo capitalista, tambm deve saber que no dia seguinte houve um lanamento bem-sucedido em Baikonur." Li De ria, enquanto o Russo falava.

Mercant virou-se para o Chins. "Acho que voc tem poucos motivos para rir. As mesmas fontes bem-informadas dizem que um foguete chins com seis astronautas entrou em rbita da Lua. Contudo, no reapareceram do lado escuro." O riso do Chins estacou, mas no desapareceu. "E?" Perguntou ele. "O que isso significa? Os Americanos perderam um punhado de homens, os Russos perderam e ns tambm. O que h nisso?" O rosto de Li De ficou maior quando se aproximou mais da cmera. "Mercant, eu j te conheo h muitos anos. Voc est sempre bem-informado. J contrabandeou muitas vezes informaes para mim e para nosso amigo aristocrata. Nunca mentiu para ns. Isso muito mais do que fazem os homens e mulheres que se dizem camaradas. Voc sabe o que est indo pelas cabeas dos militares neste momento. Sabe a sujeira que esto planejando. Neste momento, milhes, at bilhes de vidas esto em jogo, e voc entra em contato com a gente para falar do destino de uma dzia de homens?" Mercant assentiu lentamente. "Sim." "No significa nada." "No vejo assim. Significa tudo. Pelo menos h uma chance." "Voc tem que nos dizer", pediu Li De. "Com prazer. Imaginem que um dos foguetes volte", disse Mercant para os dois. "No importa se o Americano, o Russo ou o Chins. Pensem nisso." "O que deveria acontecer? Alguns astronautas voltam a Terra. Ningum vai dar muita ateno a eles." "No a astronautas comuns", objetou Mercant. "Volta um foguete, e com ele voltam as primeiras pessoas a terem contato com aliengenas." "Como sabe disso?" Perguntou Medvenkov. Agora, o Russo tambm ficou prevenido. "No h outra explicao", Mercant deu de ombros. "O contato por rdio com as estaes lunares de qualquer um dos pases foi interrompido na mesma poca. Isso no pode ser coincidncia. Algum deve t-las destrudo ou, pelo menos, seus sistemas de comunicao. Um acidente ou desastre natural est fora de cogitao pela simultaneidade da falha. As bases ficam muito distantes uma da outra. Ento s h uma explicao: l em cima, na Lua, tem algum

ou alguma coisa que no d a mnima para a subdiviso em naes que fizemos. Os humanos foram classificados como inimigos ou, pelo menos, como algum que no deve interferir. E essa gente tem, obviamente, 'meios' para impor suas opinies." "Mercant, isso pode at ser possvel, mas..." "Nada de 'mas'. Um de vocs tem uma explicao melhor?" Silncio. "Ento, o que acham que iria acontecer? Um foguete voltaria com aliengenas?" "Depende de quem voltaria", disse Li. "Seu foguete capitalista poria nossas defesas em alerta mais rpido do que se voc resmungasse Praa da Paz Celestial." Ele virou a cabea para Medvenkov. "E isso tambm vale para seu balde czarista aristocrata!" "Eu no esperava nada alm do que um comentrio baixo de voc, camarada", replicou o Russo. "Mas devo dizer que seu foguete no teria chance contra nossa defesa. No preciso mencionar, claro, o produto voador da explorao capitalista." Mercant no entrou no assunto. "Garanto que a defesa americana tambm no est dormindo. Ns conhecemos nossos superiores, no ? So todos farinha do mesmo saco. O horizonte deles limitado, mas amplo o bastante para reconhecerem que se aproximaria da Terra a arma definitiva. O grupo que conseguir voltar ser o que teve contato com os aliengenas. Aliengenas que tm uma tecnologia que deve parecer coisa de magia para ns. Esse grupo vai fazer contato pacfico com eles, e vo trazer a tecnologia deles para a Terra, talvez consigam fazer at uma aliana com eles. Mas, como sempre, nenhuma das grandes potncias se dar ao luxo de permitir que um rival tenha acesso a este recurso incrvel." Mercant fez uma pausa e olhou para os rostos dos homens que deveriam ser seus inimigos e que uma vez planejara matar. H anos que no se encontravam pessoalmente, mas, com frequncia, pensava que eram as duas nicas pessoas na Terra que lhe pareciam mais prximas. Quanto poderia esperar deles? Uma vez tinham sonegado seus princpios num quarto de hotel de Genebra. Fariam isso novamente, agora que muito mais estava em jogo que simples vidas de agentes facilmente substituveis?

"Nenhum dos foguetes lunares ser bem-sucedido em voltar a Terra", continuou Mercant, devagar. "Mesmo que tentem, ser destrudo por uma das grandes potncias. Sabem o que isso significa?" Os dois homens responderam numa s voz: "Guerra." "Isso mesmo. Nenhuma grande potncia vai tolerar que a presa, supostamente segura em suas mos, escape. Ela vai atacar. E isso significa guerra. Guerra nuclear." Foi s impresso de Mercant ou o Chins ficou plido? "E", continuou ele, "o que significa se um dos foguetes conseguisse romper a defesa e regressar para sua ptria?" "Guerra." "Isso mesmo. O que significa se uma potncia conseguisse levar o foguete do outro para seu lado?" "Guerra." "Isso mesmo." Mercant no fez mais nenhuma pergunta. Estava na hora de seus inimigos, que eram seus comparsas, fazerem as perguntas. E assim fizeram. "O que podemos fazer?" Perguntaram Medvenkov e Li De ao mesmo tempo. Mercant respondeu.

Captulo 13

"Thora!" Crest se virou e olhou para a mulher que entrara na central de comando da nave. "Eles estavam..." "Eu perguntei por que estes animais esto a bordo de minha nave!" A mulher repetiu. Ela era uma Arcnida como Crest, mas muito mais jovem. Tinha quase a mesma altura que Rhodan, era atltica e seus cabelos eram longos e brancos. Sua pele era plida, e em seu rosto destacavam-se seus lbios carnudos e seus olhos vermelhos dourados, que, positivamente, brilhavam com raiva. "Eu os trouxe a bordo..." Crest hesitou. "Eu tive compaixo." Os olhos de Thora se arregalaram. "Sua compaixo equivocada. Sabe disso to bem quanto eu. Voc s se atormenta desnecessariamente com estes animais." A perfeio do seu ingls em nada devia ao de Crest. Era demais para Bull. Rhodan tentou par-lo, mas o amigo o afastou e gritou: "Veja, ns somos serem humanos, no somos animais! Ns"... Thora dirigiu o olhar para Bull. "V agora para onde sua despropositada compaixo o conduz, Crest?" O velho endireitou-se. "Thora, eu posso assegurar-lhe que"... "Chega", ela o interrompeu. "No diante desses animais". Ela ergueu uma mo e acenou um comando. Robs se aproximaram a passos largos e cercaram Rhodan e Bull. Lembravam a forma de pessoas, mas seus braos terminavam em canos de armas. "Robs!" Ordenou Thora. "Levem esses animais daqui."

***

Os robs os prenderam. Rhodan observou sua priso improvisada, uma das cabines de um Arcnida, que ele estimava em uma rea de 4 por 4 metros. Mais

que isso no era possvel calcular, as paredes eram curvas e no tinham cantos. Bull considerou o cubculo como uma jaula e se comportou como um tigre enjaulado. "O que essa Thora est pensando?" Ele gritou. "Ns no somos animais!" Bull rugiu at que sua cabea tornou-se to vermelha que mal se distinguia de seus cabelos ruivos e barba por fazer. Ele chutou e martelou a porta, esmurrou e golpeou. Rhodan imaginou que a porta era uma eclusa de proteo contra a queda sbita de presso, e, portanto resistente a cargas muito alm das que Bull, em sua raiva, estava aplicando nela. Rhodan sugeriu que ele se comportava exatamente como esta Arcnida Thora esperava deles, e se deitou confortvel na cama que tinha deslizado suavemente da parede, quando ele tentou se acomodar no cho. A cama no possua cobertores ou lenis, mas ele sentia-se inexplicavelmente bem. Provavelmente era devido a um dos invisveis campos de energia dos Arcnidas. "Assim eles nunca vo abrir a porta", ele finalmente chamou seu companheiro. Bull, que tinha acabado de ir para o fundo da cabine para pegar impulso, bufou. "Esta Thora quer apertar nossos pescoos. Eu pelo menos estou fazendo alguma coisa, enquanto voc se refestela na cama e fica satisfeito com esta paisagem que os Arcnidas jogaram em seu colo." Ele apontou o polegar para a esquerda, onde o cubculo parecia transformar-se em uma rea verde aberta. "Eu economizo minhas foras", aprendendo sobre os Arcnidas." disse Rhodan. "E estou

"Ah, ? E me pode dizer o que aprendeu sobre eles?" "Com prazer, meu amigo. Eles no so to diferentes de ns como imaginam." "O que quer dizer com isso?" "Dentre outras coisas, veja este holograma. Um parque uma ideia extremamente humana. Universalmente humana. Na Terra, no h uma cultura sequer desde que a riqueza permitiu mais do que a simples sobrevivncia que no tivessem parques. Parques so

monumentos vitria humana em certo sentido. O homem conquistou a natureza, e sente prazer em v-la domesticada, mansa e segura." "Bem, os Arcnidas tambm gostam de parques", admitiu Bull, um pouco sem entender a observao de Rhodan. "A que isso nos leva?" "Ns os entendemos melhor. Eles so semelhantes a ns. Apesar de sua fria, voc se lembra das fbricas e estaleiros sem fim que este holograma mostrou anteriormente?" Bull assentiu. "reas industriais enormes, quase do tamanho de planetas e o que isso diz"? "Apesar de sua tecnologia poder parecer mgica, no magia. As naves arcnidas como esta no so feitas num estalar de dedos. Elas so produtos de longos anos, talvez milhares de anos de experincias de profissionais. Logsticas sofisticadas, e finalmente, trabalho. E os Arcnidas no pensam diferente de ns, e fazem como ns, mantendo esse trabalho desagradvel em reas industriais, longe de suas residncias." Como se apenas esperasse uma palavra chave de Rhodan, o holograma mudou o quadro. Mostrou numerosas colinas e lagos. Nas margens dos lagos, estranhos edifcios, tais como flores, cresciam ao cu, centenas de metros de altura. "Agora sabemos o seu segredo", disse Bull apontando para as moradias. "Estes Arcnidas so idiotas porque vivem em funis de cabea para baixo." Rhodan permitiu-se um sorriso, ento balanou a cabea. "Estes Arcnidas, ou pelo menos seus antepassados, so to ousados e orgulhosos que dispuseram as coisas de modo a no permitir que as leis da gravidade e da esttica pudessem parecer uma afronta inaceitvel." " possvel", admitiu Bull, "mas...". "Mas isso no o mais importante. Isso aqui a explicao para o desprezo de Thora por ns!" "Isto?" Bull estreitou os olhos e olhou para o holograma. "Sim. Percebe que cada uma das casas-funil est sozinha? No h aglomeraes, nenhuma comunidade. Se me perguntar, eu diria

que os Arcnidas esto profundamente divididos, extremamente conscientes e dominados por sua respectiva posio de status." Bull pensou por um momento, depois assentiu lentamente. "Ok, isto pode ser com relao Thora, que tem um parafuso a menos na cabea. Mas como explicar esses moloides, estticos, olhando para essas nuvens luminosas..." Bull no conseguiu terminar a frase. O holograma explodiu numa cascata de luz. Por um momento houve silncio, ento Bull sussurrou. "Que grande merda! Isso "... Bull recuou um passo atrs e sentou-se de pernas cruzadas. Uma exploso de luz acompanhou seu movimento. Rhodan suspeitou que fosse a luz de boas-vindas a um companheiro. Se assim fosse, era mtuo. Bull piscou, o padro de luz respondeu. Bull pigarreou, o padro respondeu. Bull estalou a lngua, e a luz inundou a cabine. Novas prolas de suor formavam-se na testa de Bull, presas como gotas de orvalho nas pontas de suas cerdas. Sua respirao acelerou, ficou mais baixa. Ele arquejou, seu corpo se moveu e ele recostou-se. Seus olhos perderam o foco. Suas pupilas moviam-se freneticamente em harmonia com as luzes. Finalmente o astronauta gemeu, a tenso deixou seu corpo e ele caiu para trs. As luzes apagaram-se. "Perry", sussurrou Bull, "esses caras no so to apticos como pensamos. Eles esto em um tipo de competio". "Como um RPG online na web?" "Sim, mas no um jogo de computador, como ns os conhecemos... isso... no posso explicar com palavras. No existem pontos ou algo assim, no h uma alta pontuao a alcanar, nem um mistrio para resolver. Nenhuma meta dessas para ser alcanada." "Do que se trata, ento?" " sobre... sobre criar belezas." Bull tinha um olhar vidrado, melanclico, quando disse isto. "Estes Arcnidas esto completamente mergulhados em seu prprio mundo. Isso eu posso entender"... Bull interrompeu-se e se sacudiu. "At certo ponto, pelo menos. Mas no o suficiente".

O olhar de Bull retornou do vazio e fixou-se em Rhodan. "Perry, eu esperava conseguir de alguma maneira, entrar na rede de bordo deles. Encontrar qualquer ponto fraco, uma conexo, um computador secundrio esquecido, qualquer coisa"... "Mas no ir conseguir?" "No. Ou sou muito burro, ou a tecnologia deles simplesmente muito estranha. No vai dar." Bull apoiou-se nas mos e levantou-se. "Tudo bem, quem no quer ouvir, vai ter de sentir." Ele levantou os braos, mexeu no colarinho de sua camisa, e momentos depois tinha encontrado o que estava procurando. Nos seus dedos estava uma massa brilhante que lembrava massa de modelar. Rhodan levantou-se. "O que isso?" Perguntou, embora j soubesse a resposta. "C-4. Explosivo plstico." "Como conseguiu trazer isto?" "Ah, est azedo porque no o nico que sabe pensar, no ?" Bull passou toda a massa para a mo esquerda, e enfiou a direita novamente no colarinho. "Carga privada. Qualquer astronauta da NASA pode trazer at dois quilos de material a bordo, desde que no oferea risco misso. Manoli trouxe umas revistas antigas de fico cientfica com ele. Eu gosto de coisas mais prticas." A mo direita de Bull reapareceu. Estava segurando algo na mo que parecia um cartucho de arma de fogo. "C-4 quase to explosivo quanto massa de po. Voc pode at arremess-lo contra a parede que nada acontece. Somente a aplicao adequada de presso e calor faz com que ele reaja. Por exemplo, se uma nave espacial explode detona de qualquer maneira ou, se por coincidncia, um velho astronauta com a cabea no totalmente dominada, tem um detonador no bolso. Como este aqui." "Eu fico pensando como isso chegou a voc!" "Oh, tenho muitos amigos entre o pessoal da Terra, que esto dispostos a fechar os olhos vez ou outra. E nossos superinteligentes aliengenas nos acham muito primitivos para nos levar a srio. Eles pensam que podem nos fechar simplesmente numa cabine e ns vamos esperar obedientemente at que decidam quando prudente nos deixar soltos novamente... mas esto enganados."

Ele caminhou em direo porta e comeou a distribuir o explosivo na diviso pouco visvel altura da cabea. "Voc vai nos pulverizar." "Provavelmente. Mas esta cama deve nos proteger. Se me perguntar, acho que feita de um campo energtico como o escudo protetor desta nave. Ns nos esconderemos embaixo da cama e vamos torcer para que o trabalho arcnida tenha sido bem feito." "Esta eclusa tambm trabalho arcnida. Parece ser um anteparo bastante robusto." Bull no se desconcertou. "Tem partes mveis, e em todo universo, as partes mveis so as mais delicadas, aliengenas ou no." Ele distribuiu um pouco mais de explosivos. "Ok. Voc vai explodir a eclusa. E depois?" "Vamos tomar as armas de dois desses jogadores-fictcios. Eles esto to absortos nos jogos que no vo nem perceber." "Voc no tem ideia de como funcionam!" "Sim, eu tenho. Esses Arcnidas dominam a fisso e a fuso nuclear. Esto to avanados que podem acomodar um minirreator potente numa arma. Ou isso, ou a tecnologia to avanada que eles podem armazenar uma carga de energia e mant-la sob o controle. Meu palpite que a arma disparar energia trmica. O risco representado por nossa fuga provavelmente ser muito menor do que o de projteis disparados no interior da nave." "Provavelmente. Mas nem por isso voc poder operar uma arma arcnida." "Eu acredito que sim. Como voc disse corretamente, estes Arcnidas no so to diferentes de ns como gostariam." Bull interrompeu seu trabalho na eclusa. "Eles tm cinco dedos. Suas armas tem um gatilho. E o mecanismo de segurana talvez seja tambm comparvel s armas terranas." "Ento voc quer conquistar a liberdade dando tiros?" Rhodan foi at seu amigo. "Reg, isto suicdio!" " melhor do que ficar aqui e esperar a sentena de morte. No se preocupe Perry. Eu no estou cansado de viver."

"Ns pegamos Crest ou Thora como refm. Quem iria nos impedir? No estes moloides dos jogos-fictcios." Bull retirou um ltimo pedao de explosivo do colarinho e o colou articulao. "Voc se esqueceu dos robs de combate", objetou Rhodan. "E de qualquer maneira, um ato de violncia complicaria demasiadamente o entendimento com os Arcnidas, se no o tornar impossvel." Bull parou de colar o explosivo nas articulaes e virou-se. "Diga-me, voc realmente tem esperana? No h entendimento. Nada funcionou. Pense nas estaes lunares! Pense na STARDUST! Pense nesta Thora. Chamou-nos de animais. Pense sobre o que voc falou sobre o que pensam esses Arcnidas sobre si mesmos. Thora no se rebaixar para nos reconhecer como seres pensantes, com o direito de viver. Para Thora, somos simplesmente insetos irritantes, e consequentemente, assim que vai lidar conosco." Rhodan deu mais um passo em direo ao amigo. "Ns sequer comeamos um entendimento. E, alm disso, no estou falando de Thora, mas de Crest." "E o que tem ele a dizer? um homem velho." "Exatamente. Ele um homem que adquiriu um vasto conhecimento. Muito mais do que contou at agora." "E por qu? Tenha d, ele deveria nos dizer mais sobre ele? Porque pediremos com jeitinho? Ou por pena"? "No. Porque ele quer viver. Crest est doente. Ele se prepara"... Um silvo agudo o interrompeu. A escotilha se abriu, revelando Crest da Zoltral diante da porta. Ele disse baixinho. "Eu venho lhes pedir para me acompanhar."

Captulo 14

"Um momento! Espere!" John Marshall chegou ao abrigo no momento certo. A policial estava no degrau mais alto, pronto para pressionar a campainha. "No necessrio tocar a campainha. Eu estou aqui fora!" A policial virou-se lentamente. Era uma dessas pessoas 'robustamente constitudas', como ele as chamava diante das crianas. No adiantava nada. As crianas continuavam chamando como as viam: a policial era gorda. John a conhecia. "Deborah", ele chamou aliviado. "Do que se trata?" "O que est fazendo aqui no calor, John?" A policial tirou o bon e secou as gotas de suor com a palma da mo. "Estava caminhando." "Voc louco." "Vou tomar isto como um elogio", disse John. "Em que posso ajudar?" A policial desceu as escadas para a calada. Ela deu os passos um depois do outro, segurando firme no corrimo enferrujado. O corrimo vacilou. Ela no era como se imagina uma policial, em mais de um sentido. Deborah era incorruptvel. Havia criado sete filhos, sozinha e cuidado de um homem que passava a vida embriagado. Ela conhecia a loucura diria que as crianas significavam. Com Deborah podia-se conversar. "Procuro um de seus meninos", disse ela. "Sid Gonzalez." "Sid?" O que a polcia local queria com o jovem? Sua presena na rea proibida de Nevada Fields tinha sido resolvida e no era assunto do Departamento de Polcia da Grande Houston. Devia ser um engano, alguma confuso em uma entrada na base de dados. "Sid um dos meus melhores meninos. O que ele aprontou?" "Assalto a banco."

"Assalto a banco? O que havia de errado? Isto no era uma confuso comum. "Eu... eu... isto deve ser um engano! Sid a criana mais inocente que voc pode imaginar. Ele vive em seu prprio mundo. Nunca teria a ideia de roubar nada. E no s por ser apenas uma criana. Ele tem dificuldades at para amarrar seus prprios cadaros. Como Sid iria fazer para roubar um banco"? "Foi isso tambm que nos perguntamos. Eu vou te mostrar uma coisa". Deborah foi at o carro de patrulha. O vidro escuro da porta do motorista abriu-se zumbindo, deixando mostra o motorista. Era tambm uma mulher, parceira de Deborah. Jovem e magra. Ela usava uma armadura prova de balas e capacete. A viseira foi abaixada. Uma dupla desigual, mas ao mesmo tempo entrosada. O Departamento de Polcia de Houston tinha uma propenso a emparelhar os opostos. Isso fazia com que a compreensiva Deborah no fosse to mole, e que as reaes da intransigente parceira no fossem sempre to exageradas. John Marshall tentou vislumbrar o rosto da parceira de Deborah atravs da viseira espelhada. Um olhar, geralmente, era suficiente para ter uma ideia sobre seu adversrio e encontrar as palavras certas. No teve xito. Em vez disso viu seu prprio reflexo. Marshall ficou chocado. Ele estava plido, bochechas murchas. As noites sem dormir e as preocupaes tinham cavado sulcos profundos na pele. A motorista de Deborah, sem dizer uma palavra, entregou-lhe um tablet. Ela usava luvas. "Talvez isto faa sentido para voc", disse Deborah, enquanto seus dedos deslizavam sobre a tela e abriam um arquivo de vdeo. "Aqui! Olhe isto!" Ela mostrou o tablet para John. Um espao limpo, sbrio. Nas paredes, armrios com gavetas do cho at o teto. "As imagens foram feitas por uma cmera de vigilncia do Banco da Amrica, filial do centro de Houston. O cofre." No canto inferior direito havia um indicador de horrio. As gravaes haviam sido feitas a menos de duas horas. Por alguns segundos nada aconteceu, e de repente algumas fascas brilharam iluminando o quarto com uma luz branca, que engoliu todos os detalhes. Quando a luz esmaeceu, Sid estava no cofre. Por um momento ele no se moveu depois se agachou e olhou

em volta como se procurasse alguma coisa. Era como se tivesse passado sem transio de algum lugar para dentro do cofre e achavase num ambiente desconhecido. "Essas Marshall. fascas luminosas... o que ser isso?" Perguntou

"Espervamos que voc nos dissesse. Ou Sid". O menino segurava um saco vazio em sua mo esquerda. Sid foi para a parede e tentou abrir um dos compartimentos. Confuso, ele fez uma pausa, quando a porta no se abriu. Ela estava reforada por uma tranca separada. Sid sacudiu-se como se acreditasse estar preso num pesadelo e tentasse livrar-se dele. Ele tentou outro compartimento, no conseguindo, tentou outro. Falhou de novo e de novo, at que finalmente pulou de um lado para outro, preso entre a descrena e a raiva. "Trancado" comentou Deborah secamente. "No cofre ele poderia agitar-se at morrer de fome." Sid ficou por um momento pensativo, e em seguida sua decepo transformou-se em raiva. Ele chutou um compartimento, mais rpido e mais forte, at que um barulho lhe chamou a ateno. Assustado ele se virou. Seus olhos se arregalaram. ... Fascas voaram... ... E quando elas desapareceram, o cofre estava vazio. Poucos segundos depois, trs guardas entraram apressados no cofre e pararam confusos. Deborah parou o vdeo. "Isso tudo que temos. O banco est cheio de cmeras. Nenhuma outra mostrou seu menino. Alm do mais, s h um nico acesso para o cofre. O menino esteve no cofre, como mostram no s as imagens, mas dezenas de impresses digitais e evidncias de DNA que coletamos no ambiente da ocorrncia. Gonzalez foi capaz de esgueirar-se entre os guardas numa fuga impossvel. Mas ele. Voc tem uma explicao para isto?" "No." Marshall lembrou-se de Nevada Fields, no lanamento da STARDUST. Sid tinha desaparecido misteriosamente e chegado rea bloqueada. E a ltima coisa que acreditava ter visto com o menino diante de si, antes de ter sido ofuscado, tinha sido as fascas salpicando.

John Marshall sentiu-se mal. Seus joelhos tremeram, foi como se o asfalto tivesse perdido a consistncia. Mais do que isso, como se tudo que acreditava tivesse perdido sua consistncia. "John, onde est Sid Gonzalez?" Perguntou Deborah. "Sid assaltante de banco? Sid entrando fora num cofre e depois desaparecendo? Era impossvel, era demais!" "Deborah, no podemos simplesmente esquecer o assunto? Sid no roubou nada." "Ele tentou. S que fez isto muito estupidamente." "Exatamente. Sid um menino tolo. Voc sabe como so eles. As tolices os dominam. Por favor, Deborah, deixe-o em paz. Eu falo com ele. No vai fazer de novo"... "Deb?" Interrompeu uma voz. A jovem policial do carro patrulha tinha levantado a viseira. Possua lindos olhos azuis, mas eram olhos frios. "Esse homem est criando dificuldades? Devo pedir reforos?" A policial mais antiga virou-se para sua colega. No, no necessrio. Estamos perto de um esclarecimento." Ela voltou-se para Marshall, balanou a cabea e disse baixinho. "Sinto muito, John. O vdeo est armazenado nos servidores do Departamento de Polcia. Eu no posso livrar seu menino. Voc me entende?" Deborah tambm tinha olhos azuis. Marshall no tinha notado at agora. Belos olhos azuis, quentes. Deborah teria deixado Sid livre, se estivesse em seu poder. "Sim, eu entendo", disse ele. Ele se endireitou. "Eu vou busc-lo para voc. Ok? melhor voc ficar aqui fora. Voc sabe, a polcia deixa as crianas inquietas." Deborah hesitou. Era contra os regulamentos do servio. Sua parceira estava olhando para ela, poderia mencionar isto no relatrio. Mas a sensibilidade da policial foi mais forte. "Tudo bem, John. Quinze minutos. No mais que isso." "Obrigado. Eu nunca vou esquecer isso." John Marshall subiu os degraus para o abrigo.

***

Trinta crianas esperavam Marshall dentro de casa. Estavam aglomeradas no corredor e na ampla escadaria quase at o primeiro andar. Sue estava na frente. Ela pulou para trs quando Marshall abriu a porta. Sue estava ouvindo a conversa atravs da abertura da caixa de correio. "O que ha de errado?" Ela perguntou agitada. "O que a polcia quer?" Marshall olhou para as crianas que esperavam. Olhos ansiosos olhando para ele, o medo estava neles. As crianas haviam reunido muitas ms experincias com a polcia. E ao mesmo tempo a esperana estava em seus olhares. Confiavam que Marshall resolvesse a questo. John sempre achava uma soluo. Trinta crianas, uma estava faltando: Sid. "Ela quer Sid", disse Marshall. "Por qu?" " para..." Ele pensou sobre a resposta. Sue e as outras crianas poderiam ter ouvido fragmentos de sua conversa com Deborah. "Como testemunha. Trata-se de um roubo a banco." "Roubo a banco? E desde quando Sid vai a bancos...?" Marshall interrompeu. "Mais tarde. Agora no h tempo para explicaes. A polcia tem um mandado de busca. Eu ganhei uns quinze minutos para encontrar Sid, seno eles entram no abrigo para lev-lo." Algumas crianas arfaram, uma escadaria comeou a chorar baixinho. "Onde ele est?" Perguntou Marshall. Ningum soube responder. Sue disse: "Ele estava esta manh no caf, e depois foi para seu quarto, e desde ento no o vi mais." "Ele esteve na oficina?" "Em meio a seu lixo espacial?" Sue no dava importncia aos passatempos favoritos de Sid. "No. Nevada deve ter-lhe embrulhado menina empoleirada na

o estmago. Quase no comeu nada. Provavelmente est na cama sonhando com aliengenas que querem sequestr-lo e, finalmente, deixar este hospcio aqui." Marshall ignorou a ironia. Sue ocasionalmente parecia um adulto atemorizante, mas tambm era uma criana comum e sempre pronta a fazer comentrios cruis sobre outras crianas. "E o resto?" Ele perguntou em voz alta. "Algum de vocs viu Sid aps o caf da manh?" As crianas balanaram as cabeas. "Tudo bem. Vamos revirar a casa de cima a baixo." Marshall virou-se para os gmeos, que estavam logo atrs de Sue. "Tyler, Damon, vocs dois esperem na sada, para que Sid no desaparea!" Os gmeos assentiram. Eles no olhavam para Marshall. Como as outras crianas, eles estavam com medo da polcia, com uma diferena: eles a temiam e odiavam-na. "Vamos", chamou Marshall. "O que vocs esto esperando?" As crianas assustadas subiram correndo as escadas, como se fosse uma disputa. Os gmeos permaneceram. Tyler foi at a porta, ajoelhou-se em frente caixa de correio, levantou a tampa e olhou para fora. Sua mo livre fechou-se em torno do So Cristvo. Damon saiu sem uma palavra pela porta dos fundos. Marshall teve um mau pressentimento ao deix-los sozinhos. Por outro lado, tinha lhes dado uma tarefa que se destacava das outras crianas, e esperava deix-los ocupados o suficiente para no fazerem alguma coisa estpida. Mesmo que fosse uma tarefa insensata. Como sempre acontecia com Sid, este poderia fazer o impossvel. Esgueirar-se na torre de comando em uma rea bloqueada de Nevada Fields, entrar num cofre-forte e sair novamente, quem ou o que seguraria Sid? E mesmo se conseguissem encontrar o menino e agarr-lo, o que aconteceria, ento? Marshall no tinha ideia do que fazer com Sid. Entreg-lo polcia? Inimaginvel. A lei texana no era complacente, mesmo com crianas. Sid iria para a cadeia por anos. Para a tentativa de assalto, Marshall tinha uma resposta. Ele no devia ter-se permitido descarregar suas preocupaes com Sid. Era apenas uma criana. Sabendo que a Fundao tinha

dificuldades financeiras, tinha reagido de uma nica maneira. Sid tinha tentado arrumar dinheiro. E onde havia dinheiro? claro que era em um banco. Mas o remorso de Marshall veio tarde demais, isso j havia acontecido. Restava a Marshall encontrar Sid rapidamente e esperar um milagre. Agarrou-se a esse pensamento. Um milagre de fato. Homer G. Adams no era um milagre que tinha aparecido do nada? Talvez houvesse uma explicao simples. To simples que todos tinham negligenciado. Ou Deborah encontraria um meio de tirar a liberdade de Sid. A policial era engenhosa, no se podia subestim-la. O andar superior foi rapidamente vasculhado. Havia apenas dois quartos: o de Sid e o de John. Eles estavam vazios. Sue que era to gil que faria inveja a uma cobra, procurou entre as velharias no sto, que era usado como depsito. Quando ela reapareceu, sua roupa estava suja e rasgada, e em seu brao aleijado viam-se arranhes e vermelhido na pele. Sue pareceu no notar. "Aqui no est", ela suspirou. O segundo andar. As crianas estavam em todos os lugares. Esvaziaram os armrios, rastejaram embaixo das camas, nos cantos ocultos. Nada de Sid. Sue veio correndo para Marshall e agarrou seu pulso. "John", murmurou em seu ouvido. "V para a janela! Discretamente." Marshall esperou alguns momentos e dirigiu-se janela-balco que dava para a rua. Um segundo carro de patrulha havia chegado. Deborah estava diante da porta do motorista e fez um gesto com os braos carnudos. Marshall estava muito longe para ouvir o que diziam, mas sentia do que se tratava: Deborah estava tentando mandar o carro embora. Ela sabia do medo das crianas, e tentava evitar que a situao piorasse. Sue ficou ao lado de Marshall, apoiando-se nele. Ela tremia. Marshall sentiu as batidas do corao dela. Ela estava tensa. "No tenha medo." Ele a segurou suavemente pelo brao. "A polcia no est fazendo nada. No tem nenhum motivo. No fizemos nada errado."

Sue enrijeceu-se, olhou para ele. Seus olhos de repente tornaram-se duros, olhos de um adulto. Um adulto que h muito tinha renunciado a sentimentalismos. "Voc certamente no acredita nisso, no ?" Sue soltou-se e saiu correndo. O primeiro andar. Ainda restavam seis minutos. L fora chegavam mais carros da polcia. Marshall contou oito veculos. Todos estavam vestidos com armaduras prova de balas, sem exceo, e tinham as viseiras abaixadas. Os policiais lembravam a Marshall os robs de combate das histrias de Sid. Nada de Sid no primeiro andar. Sue esgueirou-se para evitar colidir com Marshall quando passou correndo para o andar trreo. Em frente ao quarto dos gmeos ela estacou como se tivesse esbarrado contra um muro. "Tyler, o que voc est fazendo?" Ela gritou estridentemente. "No! No!" No momento seguinte um tiro ecoou. Uma dor aguda no peito de Marshall o fez gritar. A picada ficou maior, ardia como fogo. Marshall sentia o sangue escorrendo do peito, seu corao batia acelerado. As pernas cederam embaixo dele, como se uma paulada as tivesse quebrado. Ele caiu secamente ao cho. Cheirava a mofo, e depois a asfalto quente, derretendo ao sol de junho. Um palmo de distncia separava a cabea de Marshall do vidro da janela. Na rua, os policiais correram para suas viaturas. As luzes do sol poente brilhando em suas armaduras faziam-nos parecer como mquinas. Uma nica pessoa permaneceu. Uma mulher obesa em seu antiquado uniforme preto de algodo. Um tecido muito pesado para o calor do vero do Texas. Uma folha de papel para um projtil. O sangue jorrava no ritmo frentico do corao em seu peito, molhando seu uniforme, e logo formando uma poa no asfalto.

Deborah. Ela estava morta. John Marshall morreu com ela.

Captulo 15

Rhodan no respondeu. Confirmou com a cabea e se preparava para atender ao pedido de Crest deixando a cabine. "No to rpido." Bull barrou-lhe o caminho. "Aonde voc vai nos levar, Crest?" O velho Arcnida examinou Bull com um olhar no qual Rhodan acreditou ter visto um pouco de piedade. E paradoxalmente, tambm compreenso. "Eu imploro", disse Crest suavemente. "No torne o assunto mais desagradvel do que j ." "O assunto? Vocs"... Crest afastou-se, deixando a passagem livre para o corredor. Rhodan colocou a mo no ombro do amigo e sussurrou: "No. Faa o que ele diz. Por favor". Bull lutou por um momento contra seu impulso de achar que seu amigo estava louco. Em seguida, sentiu a confiana transmitida pela mo de Rhodan. Sem mais palavras, ele cedeu. Meia dzia de robs os esperava no corredor, com suas armas erguidas para os dois homens. Nas sadas dos bocais das armas uma luz vermelha chamejava como fogo, s esperando para devorar Rhodan e Bull. Bull bufou. "Uma coisa certa. Os Arcnidas podem considerarse deuses em relao a ns, selvagens, mas que tem um tremendo medo de ns, isso eles tem"... A observao de Bull parecia destemida, mas Rhodan sentiu que o amigo apenas estava disfarando seu prprio medo da morte. O stimo rob no passou despercebido, estava mais longe e desarmado. Em seus braos ele segurava os trajes espaciais e os capacetes dos homens. Isso s podia significar uma coisa: Thora havia prevalecido sobre Crest. Crest no reagiu observao de Bull. "Em forma!" Disse ele. Os robs fizeram um crculo em torno dos dois homens e comearam a se mover. Rhodan e Bull no tiveram escolha seno

seguir a direo dada, se no quisessem ser atropelados pelas mquinas. Silenciosamente caminharam pelos corredores. Vrias vezes encontraram Arcnidas, que no lhes deram ateno. Eles caminhavam como sonmbulos, com seus rostos escondidos por cascatas de luz que eram projetadas diante do rosto. Crest esquivavase deles com uma facilidade como se fossem barreiras naturais. A escolta de robs tambm. De repente, Rhodan empurrou abruptamente Bull para no perturbar um deles afundado em seu jogo-fictcio. O poo antigravitacional os aguardava. Rhodan superou seu medo de cair no abismo e deu um passo para dentro do tubo, e sentiu que a antigravidade o capturou com uma gentileza que no se encaixava com a grosseria do rob. Rhodan fechou os olhos. Ele esqueceu os robs, esqueceu o velho Arcnida que flutuava na frente deles, e decidiu executar um plano, difcil, mas inevitvel. Ele esqueceu-se de seu amigo Reginald Bull, que pairava a um brao de distncia dele, e que naquele momento fazia seus prprios planos desesperados. Bull no era um homem para ser conduzido como cordeiro a um matadouro. No iria morrer sem luta. Ele iria procurar seu fim como um guerreiro, mesmo que isso inclusse enfrentar um rob com suas prprias mos. Mas no tinha jeito. Os robs eram mquinas de guerra. Nesta rea, eles tinham sido derrotados pelos Arcnidas. Mas em outra... Rhodan abriu os olhos, olhou para Crest. O Arcnida flutuava na posio vertical, mas notava-se que essa posio, mesmo sustentado pelo campo antigravitacional, era um fardo para ele. Era esta fraqueza que poderia salv-los. Apenas ela. O poo antigravitacional terminava na plataforma de um pavilho. Ele devia ter uns cem ou mais metros de altura, e acompanhava a curvatura do casco da nave, e em seu... "Imagine s, Perry!" Sussurrou Bull, que havia esquecido sua agonia por um momento. "Imagine se tivssemos apenas um desses... apenas um!" Havia quatro. Quatro, tanto quanto os olhos podiam alcanar. Rhodan continuou examinando sua volta. O hangar estendia-se em todo o raio da AETRON, e ele contou 16. 16 naves, cada uma a cpia

em escala da AETRON. Cada uma com um dimetro de 50, talvez 60 metros, e cada uma era o produto de milhares de anos de experincia de geraes de cientistas e engenheiros, espalhados, talvez, em milhares de planetas, uma civilizao que se podia contar no em bilhes, mas em trilhes de semelhantes. Simples naves. E cada uma delas era algo que a humanidade jamais conhecera. Se tivessem apenas um... O universo estaria aberto a eles. Nada poderia det-los. Nada. No piso do hangar, apenas uma Arcnida os esperava: Thora. "Sua presena no necessria, Thora", disse Crest em ingls, assim que o campo o tinha deixado, bem como os robs e os dois homens, no cho do hangar. "Eu sou bem capaz de cumprir meu dever." "Eu no tenho a menor dvida", disse na mesma lngua. Seu olhar estava fixo em Crest, os dois homens no existiam para ela. "Mas como bem sabe, meu dever como comandante da expedio tambm garantir o fluxo das tarefas, mesmo as de menor importncia." " claro." Crest fez um sinal para os robs. O crculo que estava fechado em torno dos dois homens abriu-se em um ponto. O rob desarmado flutuou atravs da abertura e devolveu a Rhodan e a Bull os trajes espaciais. Os dois homens pegaram os trajes. Bull, depois de uma leve hesitao, quase imperceptvel, que deixou Rhodan com medo que seu amigo fosse escolher esse momento para sua ltima revolta. Silenciosamente os dois homens ajudaram-se um ao outro a colocar os pesados trajes. "Ns revisamos a funcionalidade de seus trajes", disse Crest, quando Rhodan e Bull estavam prestes a vestir as mangas. "Eles esto sem nenhum defeito." As bainhas magnticas se ajustaram fechando a parte do peito. Bull ajudou Rhodan a colocar o reservatrio de ar nos ombros. O peso era to grande que o fez inclinar-se um pouco para trs. Os reservatrios de ar tinham sido projetados para a baixa gravidade da Lua, nenhum dos projetistas tinha pensado que os astronautas iriam us-los numa gravidade artificial, que correspondia da Terra.

"Externamente as unidades de oxignio esto inalteradas", informou Crest. "Seu interior primitivo foi completamente removido e substitudo pela tecnologia arcnida. Vocs vo descobrir que o suprimento relativo a uma carga suficiente para oito dias da Terra." Rhodan ajudou a colocar o reservatrio de Bull em suas costas. Somente quando o amigo estava de traje fechado, ele virou-se lentamente para Crest. "Para oito dias." Disse. "Oito dias de tormento, at o dia da morte. Por suas mos." "Isso... isso no est certo." O velho Arcnida balanava como se Rhodan tivesse lhe dado um golpe. "Voc no pode simplesmente..." "No fale sobre essas coisas", Rhodan o interrompeu rapidamente. Ele precisava aproveitar a oportunidade que se abriu com o choque do Arcnida. "Eu sei que voc est apenas cumprindo seu dever, Crest. Eu no o culpo. Voc deve seguir as regras aplicadas sua sociedade. E essas regras dizem que eu e meu amigo no podemos ficar em sua bela nave. Somos animais, no somos dignos de sua sociedade. Temos de sair para o vcuo da Lua, e para a morte." Thora respirou fundo. Suas plpebras se estreitaram em fendas, lgrimas corriam dos cantos de seus olhos descendo at as bochechas. Thora no estava chorando. As lgrimas sinalizavam para os Arcnidas, no a tristeza, mas a emoo. Thora entendia exatamente o que estava acontecendo. Rhodan tentava colocar-se no mesmo nvel de Crest, at mesmo acima dele. Ele, o primitivo, renunciava generosamente a fazer repreenses ao venervel cientista Arcnida. "S me di", continuou apressadamente, antes que os robs recebessem ordem para expuls-lo e a Bull da nave, "que voc, Crest, ir compartilhar em breve do nosso destino." "Eu vou... o qu?" O velho Arcnida balanou e buscou um apoio para seus braos. "Crest, no!" Thora adiantou um passo em direo a ele e segurou sua mo direita. Por um momento a Arcnida tinha esquecido os dois primitivos impertinentes, e num vislumbre, Rhodan viu escondida por trs da mscara de arrogncia uma mulher que adorava o homem velho, como se fosse seu prprio pai. E mais ainda, como seu destino e o de seu povo estivessem intimamente ligados.

"Eu dou trs, talvez quatro meses", disse Rhodan. "Suponho que seu fsico se assemelha ao dos humanos. o que eu presumo, depois que tive a oportunidade de passar algum tempo em sua nave e estudar seus semelhantes." Thora virou a cabea. "Voc se atreve a comparar os humanos com os Arcnidas? Voc..." "Deixe-o falar, Thora!" Interrompeu Crest. O velho Arcnida havia recuperado sua compostura. Livrou-se da mo de apoio, no era mais necessria. As revelaes de Rhodan pareciam ter desencadeado nele foras inesperadas. Parecia aliviado, como se estivesse feliz por algum finalmente ter dito o que estava escondido a bordo da nave arcnida em todas as circunstncias: Crest era um homem que estava morrendo. O Arcnida virou-se para Rhodan: "Por favor, fale mais!" "Obrigado." Rhodan colocou seu capacete no cho. Os robs no se incomodaram. "Voc sofre de uma doena que, na Terra, chamamos de leucemia, Crest. O corpo produz um excesso de clulas brancas de sangue. Assim a formao do sangue habitual interrompida. Inicialmente quase imperceptvel, mas os transtornos vo se acentuando at que a morte ocorre." "E como sabe que sofro dessa doena?" Perguntou Crest. "Simples observao. Eu tenho observado voc, Crest, e todos em sua nave maravilhosa", disse Rhodan, dessa vez sem o menor trao de ironia. "e os comparei. Os Arcnidas se distinguem aparentemente pela alvura da pele. Mas, Crest, voc no s alvo, voc est plido. Um olhar mais atento vai mostrar pequenas manchas vermelhas na pele." "Voc observa mais do que a maioria dos Arcnidas", disse Crest, "mas estas manchas poderiam ser o processo de envelhecimento natural. Eu sou o nico velho a bordo da AETRON, falta-lhe a possibilidade de comparao." " isso mesmo. Meu av morreu da doena. Eu memorizei os sintomas com preciso. Acho que resultado da hemostasia descontrolada. Voc se cansa facilmente, Crest. Caminhos mais longos voc s faz com ajuda de um rob. E suas atitudes. Quando se movimenta, cada junta dos ossos de seu corpo di. No assim"? Era assim. Crest no respondeu, assim como Thora. Rhodan estava certo.

"Vamos dizer que voc est certo, Rhodan." Disse o Arcnida. "O que sugere?" "Ns podemos cur-lo, Crest." "Voc?" "Eu no, pessoalmente. Ns, seres humanos. Nos ltimos anos temos conseguido grandes avanos na pesquisa do cncer. A leucemia uma das variedades dessa doena que quase 100% curvel. Caso a doena no tenha progredido muito..." "E no meu caso, h cura?" "Isso eu no posso avaliar. Mas um membro da minha equipe, Eric Manoli, um mdico. Ele foi deixado com Clark Flipper na STARDUST. Eric um dos melhores mdicos do mundo." "Ele poderia me curar?" "Imagino que sim. Pelo menos Eric poderia determinar se h esperanas para voc. Apenas..." "Apenas?" "S que aqui na Lua quase impossvel. Nossa nave no est equipada para tal caso." "A nossa est. Ela est preparada para todos os casos possveis." "Isso pode ser, Crest. Mas o curou?" O velho Arcnida ficou calado. "Eu no nego a superioridade dos Arcnidas, Crest", disse Rhodan. "Mas isso sobre sua vida. Eric pode te salvar, eu tenho certeza. Voc apenas tem de dar a ele a oportunidade. Mas essa oportunidade ele s pode receber na Terra. Existem outros mdicos, especialistas, com quem ele pode contar. H instituies e experincias que voc pode achar infinitamente primitivas, mas que foram testadas e esto disponveis imediatamente." Crest lutou consigo mesmo. Ele olhou para Thora, que estava paralisada, presa na contradio da arrogncia e das regras inflexveis, e de repente, a esperana de salvar a vida do velho Arcnida. Ele via duas pessoas que estavam lutando pela prpria vida com uma arma insupervel: eles se ofereceram para salvar a sua.

A arma deles era esmagadora. Crest virou-se para Thora. "Isso muda tudo. Traga as outras duas pessoas!" Ela no discutiu.

Captulo 16

"John... John!" John Marshall sentiu uma mo quente puxando-o com a inadvertida grosseria do desespero, e depois disso sentiu um ineficaz toco de brao acariciando sua pele. John Marshall abriu os olhos e viu os olhos de Sue. Estavam arregalados e lgrimas brilhavam neles. Ele estava morto... Ele vivia. "John, est tudo bem com voc?" Ele balanou a cabea. "No, eu fui ferido. Algum atirou." "Onde?" Uma pergunta estranha. Sue estava cega de medo e ansiedade? Havia sangue por toda parte. Podia senti-lo escorrendo pela ferida do seu peito, como se gua morna tivesse embebido sua camisa e o tecido no mais absorvesse o lquido, e corria para o cho. Ele apertou a mo com a qual tentava fechar o buraco em seu peito. "No peito", disse ele, ao mesmo tempo em que se surpreendeu por dizer isso sem esforo. Sue levantou-se e inclinou a cabea. "Onde? Eu no vejo nada!" O que havia de errado com Sue? Marshall levantou a cabea e olhou para si mesmo. No havia nenhuma ferida. Sua camisa estava ensopada, sim, mas de suor, no de sangue. Ele levantou a mo direita, em frente a seu rosto. No havia sangue. De repente a dor desapareceu. Marshall ouviu a si mesmo, era apenas um eco. Um eco gelado que fazia os pelos, de seu brao, ficarem de p, mas somente um sussurro distante. Marshall notou que estava ao lado da janela. Ele deve ter se arrastado para o lado, se contorcido. Conseguiu controlar o enjoo em seu estmago. Marshall rastejou de volta para a janela, onde podia ver a rua.

"Voc est louco? Vo atirar em voc!" Sue tentou par-lo, mas a menina era demasiadamente fraca para conseguir. A rua em frente ao abrigo estava vazia. Os policiais estavam abrigados atrs de seus carros. Uma pessoa estava vista. Deborah. Ela no se movia. O fluxo de sangue da ferida no peito tinha parado. Ela estava morta. Um pensamento veio a Marshall. Uma ideia absurda. Seria possvel que... Sue puxou a manga de sua camisa. "John, no, no v para a rua! Damon e Tyler tm armas! Eles atiraram!" Atiraram e mataram Deborah. "Onde eles esto?" Perguntou John. "No quarto deles!" Marshall rastejou pressionando-se contra o cho ao passar diante da janela. Mofo. O cheiro de asfalto desapareceu. As crianas estavam assustadas, amontoadas em bolas junto escada. Choravam, no entendiam o que acontecia. Marshall gostaria de consol-las, garantir que estava tudo bem, mas no tinha tempo. Deborah estava morta, e ele tinha de garantir que haveria apenas uma pessoa morta. A porta do quarto estava aberta. Os gmeos estavam sentados com as costas apoiadas na parede, esquerda e direita da janela. Entre as pernas, apoiados nas coronhas, cada um tinha um rifle de assalto. Kalashnikows modificados, a arma preferida das gangues. Robustos e fceis de usar, encontrados literalmente em cada esquina, capazes de perfurar a blindagem de um tanque. Outras duas armas estavam disponveis para eles no cho, ao lado dos cartuchos de reposio. Uma das camas fora empurrada para o lado. Trs tbuas foram removidas da parede, dando uma viso clara de um espao oco: o esconderijo dos gmeos. Como ele poderia ter sido to cego? Perguntou-se Marshall. Sue tinha razo, h muito tempo ela quisera banir os gmeos do abrigo.

Tyler estava fumando um cigarro, soltando a fumaa em longas baforadas, como um homem que acaba de realizar uma tarefa difcil, e agora concede a si uma recompensa generosa. "Tyler! Marshall. Damon! O que vocs esto fazendo?" Exclamou

Tyler soprou a fumaa do cigarro, passou-o por baixo do parapeito da janela, entregando-o ao irmo. "Deixe-nos em paz. Voc no compreende essas coisas, meu velho." O So Cristvo pendurado em seu pescoo oscilou. O amuleto brilhou. O menino tinha uma corrente de ao presa a ele, para que o santo nunca mais escapasse dele. "No me subestime! O que eu no compreendo? Voc compreende o que fez?" Acrescentou silenciosamente em pensamento: "Voc matou uma pessoa!" "Os policiais querem nos pegar. Voc no pode nos impedir." "A polcia no veio por sua causa!" "Prove isto!" "Mas isto! A polcia est aqui por causa de Sid. Eles me disseram!" Damon entregou o cigarro. "E voc acredita na polcia? Voc bom demais para este mundo, meu velho. Quem se preocupa com Sid Gonzalez? Os policiais nos querem, mas no vo nos pegar!" "Eles querem Sid. Isto ... desnecessrio!" Tyler deu de ombros. Ele levantou um brao, apontando com o polegar a rua onde a polcia estava entrincheirada, onde Deborah tinha sido morta. "Tarde demais." "Voc... voc..." Marshall parou. Ele sentiu que algo estava errado nos gmeos. Um bloqueio. No havia como voltar atrs. Eles... Algum passou por Marshall no quarto. Sue. Ela parou na frente dos gmeos, ps a mo nos quadris. "Vocs dois provavelmente se acham os maiorais perante todos, com suas armas bem lubrificadas, no ?" Tyler, que estava dando uma tragada no cigarro, tossiu.

"Mas o que que vocs sabem?" Continuou Sue. "Vocs s deliram! Grande no quem fuma e mata pessoas. Grande aquele que no precisa de uma arma para se sentir bem. Grande no quem se enche de porcarias que vo contra sua natureza e ficam achando que o mundo inteiro est contra ele. Grande quem percebe uma armadilha a tempo, em vez de deixar outra pessoa cair nela. Grande "... O resto da frase perdeu-se num rugido semelhante a granizo, s que muito mais alto e forte. Eram projteis. A polcia havia aberto fogo contra o abrigo com suas armas automticas. O granizo durou apenas alguns instantes, que pareceram a Marshall uma pequena eternidade. Depois, o silncio. Silncio sufocante. O cheiro de plvora penetrou pela janela aberta do quarto, misturado com uma pitada de mofo, que vinha do gesso exterior estilhaado. Tyler disse: "V embora enquanto ainda pode! J tarde." Ele tirou o cigarro da boca e jogou a bituca descuidadamente para o lado. Sue no saiu do lugar. Ela bateu o p com raiva. "Nunca tarde demais! Os policiais atiraram somente contra a casa. Isto um sinal. Rendam-se!" "Meu irmo disse que voc deve sair, aleijada", sussurrou Damon. Aleijada! Sue ficou vermelha de raiva. "Quem aleijado aqui? Algum com um toco de brao, ou algum com uma cabea desajeitada? Seu"... Damon levantou a arma, mirou a garota e puxou o gatilho. A poucos centmetros ao lado da cabea de Sue, a parede quebrou-se. Fragmentos de gesso pulverizado voaram em todas as direes, como cacos de vidro, ferindo o brao direito de Marshall. Sue ficou parada por um momento, boquiaberta. Um lado de seu rosto estava pintado de branco com o p de gesso, como uma gueixa. Depois o branco ficou rosa, com o sangue que flua das minsculas feridas que os fragmentos de gesso tinham provocado, misturando-se com o p.

Era demais para ela. Sue gritou, girou e desceu correndo escada abaixo. Marshall correu atrs dela. No havia nada mais que pudesse conseguir com os gmeos. Ele no foi muito longe. Uma bala perfurou um ombro, se enterrou em John Marshall. Ele gritou, segurando o ombro onde acreditava que a bala havia penetrado em sua armadura. Marshall momento. tropeou, e conseguiu equilibrar-se no ltimo

Uma segunda bala enterrou-se em seu estmago. Uma brasa incandescente que deixou o ventre de Marshall em fogo vivo. Uma terceira bala. Uma exploso no crnio de Marshall, e ento a dor foi embora de novo. Marshall ergueu-se, e de alguma forma manteve o equilbrio. Uma quarta bala. Na coxa. Marshall dobrou-se de dor. Sua mo estendeu-se para o corrimo, e encontrou o vazio. Rolou escada abaixo e foi parar nos duros ladrilhos do andar trreo. Sue estava encolhida no nicho que havia sido construdo para o telefone, que os generosos proprietrios da Imperial Sugar Company fizeram e disponibilizando-o para seus trabalhadores. Sue estava com as pernas encolhidas, abraadas com o brao bom e o toco de brao, e chorava inconsolvel. A menina no notou Marshall. Era demais. Simplesmente demais. A dor. O sofrimento. A morte. Tinha de parar. De alguma forma. A qualquer custo. Marshall ergueu-se. Ele abriu a pesada porta da frente. L fora o sol projetava longas sobras, o crepsculo morno emprestava cena um tom suave inadequado. Ele levantou os braos e desceu as escadas. "Parem!" Ele gritou. "Parem imediatamente!" Marshall foi para a rua, ao encontro dos carros da polcia. "Parem com isso", ele dizia. "Parem com isso!"

Os tiros cessaram. Marshall continuou. "Por que esto fazendo isso? Vocs no sentem o sofrimento?" Ele parou perto do cadver de Deborah. "A vida insubstituvel. "... Um tiro. A bala rasgou a panturrilha de Marshall. Ele caiu. No, pensou ele. Levante-se. No seu ferimento, no sua dor! Ele esfregou sua mo na panturrilha e levantou-a para seu rosto, para comprovar que no era sua ferida que ele sentia. Tinha sangue em seus dedos. Seu sangue. "John!" Sue desceu as escadas que levavam para a rua e correu para ele. Tiros fustigaram o asfalto esquerda e direita deles. Eles ficaram em silncio quando a polcia abriu fogo, forando os gmeos a se abrigarem. "No!" Gritou Marshall. "V embora, Sue!" Sue no o escutou. A menina jogou-se em cima dele, queria proteg-lo com seu prprio corpo, muito pequeno e magro. Marshall agarrou Sue com ambas as mos, e deitou-se sobre ela para proteg-la. Fascas explodiram, cegando brilhante, um vento escaldante. Uma mo o agarrou. Ela pertencia a Sid. O menino gordo inclinou-se sobre John. Seus olhos estavam suplicantes. Ele usava o traje espacial que queria levar Nevada Fields, costurado por ele mesmo. Sid Gonzalez pressionou-o com fora. Fascas voaram. Uma onda de luz brilhante foi o que Marshall viu. Marshall. Uma luz branca,

Em seguida, veio escurido. Escurido misericordiosa.

Captulo 17

Thora afastou-se de Crest. Sua ordem infringia suas mais profundas convices. Com a palma da mo direita ela deu uma tapa na coxa. O estalo foi como de um chicote, e ressoou nas paredes do hangar. Um intenso ponto luminoso foi criado na frente dela, cresceu como um sol ardente em miniatura e desdobrou-se em uma imagem tridimensional. Era a lua vista de uma altura de vrios quilmetros, registrada por uma cmera que corria em alta velocidade sobre o corpo celeste. Uma plancie cheia de crateras ficou para trs, e finalmente apareceu uma cadeia de montanhas. "Perry, isto me parece familiar!" Sussurrou Bull. "Esta "... A cmera parou abruptamente. Por alguns momentos viam a superfcie lunar abaixo, e esta voou em direo ao expectador, quando a cmara caiu em direo sua presa como um falco. Era a STARDUST. Rhodan reconheceu o casco da nave, que parecia uma torre desajeitada no planalto. Sua simetria criada pelos seres humanos destacava-se no deserto de poeira e rochas que havia sido criado ao longo de bilhes de anos. Perto da nave, em meio a um amontoado de ferramentas, dois homens em desajeitados trajes de astronautas, esforavam-se para consertar o suporte de pouso da STARDUST. Eram Eric Manoli e Clark Flipper, no seu desespero de aliviar o peso, tinham comeado a desmantelar partes da STARDUST. No vcuo seus contornos eram claros como se desenhados com uma lmina. Ento um vu apareceu sobre a imagem. Lembrou a Rhodan o tremeluzir do ar num dia quente de vero na Terra. A imagem sofreu um tranco... ... E a STARDUST subiu em direo ao cu, junto com os dois astronautas e as muitas ferramentas e peas da nave que estavam

dentro de um raio de dezenas de metros. Um desenho redondo precisamente cortado permaneceu no solo lunar. "Outro feixe de energia. Eles querem nos impressionar." Sussurrou Bull. Rhodan permaneceu em silncio. A observao de Bull era verdadeira, como um olhar para Thora, que estava com seus braos levantados e guiava o transporte com gestos, foi suficiente para confirmar. Rhodan e Bull observaram como o feixe de energia dos Arcnidas transportava a STARDUST, em minutos, pela distncia que eles gastaram quase um dia com seu veculo de esteiras. Em seguida abriu-se uma das portas do hangar. O cho sob os ps dos homens vibrou quando o porto pesando toneladas deslizou para o lado. Houve uma clara viso da cratera onde a AETRON estava pousada. O fluxo de ar que Rhodan estava esperando no surgiu. Um campo defensivo energtico invisvel mantinha o ar no interior da nave. A STARDUST apareceu. Como que por magia, a nave, juntamente com o solo lunar, o equipamento e a tenda hospitalar foram espalhados no hangar, descansando entre duas naves auxiliares de 60 metros. A nave humana era pequena se comparada s naves arcnidas. Parecia um brinquedo. Era uma impresso certamente verdadeira: em comparao com as naves auxiliares da AETRON, a STARDUST representava apenas uma canoa melhorada. Os dois homens que haviam sido transportados com a STARDUST, endireitaram-se lentamente. Clark Flipper baixou o soldador com o qual tinha acabado de reparar o apoio da nave. Eric Manoli, que estava dando uma mo a seu companheiro, soltou a ferramenta que segurava. A ferramenta caiu, ecoando alto quando bateu no cho. Os dois astronautas no perceberam isto. Como sonmbulos, eles ergueram as cabeas e olharam em volta, tentando compreender o que seus sentidos mostravam. Era impossvel, completamente impossvel. Bull ligou o radio de seu capacete, limpou a garganta e disse: "No, meus camaradas, vocs no perderam o juzo", Bull fez uma pausa para dar-lhes uma oportunidade de processar suas palavras. Em seguida, ele continuou: "Bem-vindos ao futuro"!

***

Cinco pessoas estavam apertadas no pequeno hospital militar que havia sido trazido Lua pela STARDUST: quatro homens e um Arcnida. Rhodan e Bull, como espectadores nervosos de braos cruzados. Flipper com o insuportvel pensamento de ter aparecido no hangar da nave arcnida, girava os polegares, enquanto a alguns passos deles, a histria possivelmente estava sendo escrita. Manoli, como mdico, depois de um curto espao de tempo tinha se recuperado da surpresa, estava tratando do Arcnida como o que ele era essencialmente: um paciente que precisava desesperadamente de sua ajuda. E, finalmente o estranho, Crest, que provou ser um paciente muito agradvel. O velho Arcnida permitia pacientemente o que Manoli precisava fazer. Exame de sangue, radiografias clssicas, mais coletas de sangue, extrao de lquido medular, injeo de material de contraste, mais exames de sangue e anlises. O hospital da STARDUST havia sido bem equipado para o tratamento da tripulao da Base Armstrong, no entanto no era para tratamento de doenas e sim, para acidentes. Manoli concluiu seus exames. Ele mergulhou nos resultados que preparara no computador do hospital a unidade tinha sobrevivido ilesa do ataque da AETRON. "E"? Crest finalmente perguntou, enquanto os minutos se arrastavam. "O que voc descobriu"? Manoli, que tinha em seu monitor vrias janelas abertas, moveu-se por elas em rpida sucesso, virou-se para o velho Arcnida. "Voc uma criatura incrvel, Crest", disse. O homem magro tocou com a caneta, a qual usava para controlar a apresentao no monitor, na palma de sua mo. "Eu tomo sua declarao como um elogio", disse Crest. O Arcnida tinha se sentado na cama e tinha envolvido os joelhos com a mo, um gesto tipicamente humano. "Na Terra voc poderia se passar por um humano. Talvez no sem atrair alguma curiosidade, pois a variao de pessoas muito grande. Em qualquer caso", Manoli franziu a testa, "bastaria dizer que voc um estrangeiro para aliviar a curiosidade. E honestamente,

depois de minhas investigaes, eu poderia duvidar disso. O metabolismo dos humanos e dos Arcnidas imensamente parecido. Poderamos chegar concluso que nossas espcies so parentas ntimas". Era uma ideia surpreendente, mas Crest no se abalou com isso. "Ns, Arcnidas, aprendemos que a vida se desenvolve normalmente de maneiras parecidas. Por mais que formas de vida em planetas com atmosfera de oxignio paream diferentes, elas so, basicamente, muito semelhantes. Portanto apenas lgico que nossas vidas sejam semelhantes". "Isto est claro" Eric Manoli coou o lado da cabea com a caneta. "E em toda parte a vida tem que assumir escolhas. Por exemplo, sua espcie possui uma placa de barbatanas fechadas no peito. Isso protege os rgos muito melhor que as costelas. Por outro lado, a placa no peito com suas nervuras rgidas, o peso"... "Dr. Manoli, eu espero falar com voc sobre a biologia de nossas espcies e respectivas vantagens e desvantagens em outro momento". O velho Arcnida agora estava completamente ereto e apoiava-se com ambas as mos na extremidade da cama. "Por favor, me diga, qual minha condio? E, por favor, seja sincero". "Sincero"...? Manoli deixou a caneta de lado. "Como quiser. Em uma palavra, sria. O nmero de seus glbulos vermelhos definha a cada hora que passa. Se assumirmos que a taxa de degenerao constante, o que improvvel, voc tem no mximo um ms, talvez dois, antes de seu corpo deixar de obter oxignio, ou seja, voc tem uma leucemia falciforme". "E o que isso significa?" "Sofrimento. E finalmente, o fim da tortura. Como ser exatamente eu no sei. Um ataque cardaco, falncia dos rgos. Seu corpo pode contrair uma infeco contra a qual no ir resistir por muito tempo." O silncio seguiu-se s suas palavras. Crest estava com os olhos cheios de lgrimas. Perguntou: "Mas voc pode me ajudar"? Eu acho que sim. "Mas como meu camarada Rhodan disse antes, isto s possvel na Terra, e"... "... e no a bordo da AETRON. No precisa dizer isto. Nossa nave uma maravilha, mas sua tripulao est perdida em outros mundos artificiais. Meu sofrimento no o suficiente para traz-los de

volta realidade. Mas isto no surpresa. Se nem sequer o propsito da nossa misso bastou"... As palavras de Crest desapareceram. A cura dele, na verdade, representava uma coisa pequena em face maravilhosa tecnologia arcnida. Apenas seus companheiros deveriam se separar por algumas horas de seus mundos fictcios, e para isso eles no estavam preparados. E sem a ajuda de um Arcnida, os robs da AETRON eram impotentes. "Crest", disse Rhodan calmamente. Ele se aproximou da cama, inclinou-se para o velho Arcnida. "Voc pode viver. Ns podemos curar voc. Basta pensar: voc veio a Terra, saltando um precipcio de milhares de anos-luz, uma distncia to grande que foge imaginao humana. Agora est a apenas um pequeno passo para sua cura. L fora, no hangar", Rhodan apontou a parede do hospital, "l esto suas naves auxiliares. Inteis, porque nenhum membro de sua equipe consegue imaginar um objetivo neste mundo que valha a pena voar. Voc sabe disso melhor que eu, Crest. A vida espera por voc. Na Terra. Cada uma dessas naves pode chegar ao nosso mundo em pouco tempo. Sim, dentro de minutos, se no me engano com sua poderosa tecnologia. Agarre sua chance, Crest". O velho Arcnida saiu de seu torpor. Ele levantou a cabea, e em seus olhos cheios de lgrimas havia um brilho repentino. Era a vontade de viver que comeava a se destacar nele. "Voc est certo, Rhodan. Eu vou"... "Voc no vai a lugar algum"! A voz veio da porta. "Absolutamente nenhum". Thora. Sua preocupao com Crest era to grande que ela havia superado sua averso com os humanos e entrou no hospital da STARDUST. "Parem de atormentar um homem velho"! "Ele est doente", disse Rhodan. "Ns queremos ajud-lo". "Brbaros como vocs"? "Estou feliz por no nos considerar mais como animais". "Voc" Thora parou abruptamente, surpresa com a rplica de Rhodan, e mais ainda por saber que o homem falou a verdade. Rhodan tentava salvar a vida de um ser que a pouco tempo atrs tinha desejado expor a ele e a Bull natureza da Lua, onde, inevitavelmente, iriam sufocar.

"Vocs vocs tiraro a dignidade dele", ela comeou de novo. "Eu no vou permitir"! "Ento Crest vai morrer", disse Rhodan. "Voc diz isso. No h nenhuma razo para eu acreditar em suas afirmaes". Thora olhou-o furiosa. Rhodan, ao mesmo tempo em que sustentava o olhar dela com firmeza, ficou surpreso ao constatar a mudana de atitude de Thora. A sua arrogncia era uma mscara. Por trs dela escondia um carinho genuno por Crest e a vontade de lutar pelo que acreditava ser o certo. Era uma atitude que Rhodan se via forado a respeitar, mesmo se isso lhe custasse sua vida e a de Bull. "Voc no tem nenhuma razo para desconfiar de ns". Disse Rhodan. "Dr. Manoli "... "No levem isto mais longe". A frase foi sussurrada, mas cortou a palavra de Rhodan. Crest tinha falado. "Eu j tomei minha deciso". O velho Arcnida desceu da cama e cambaleou. Ele fez um esforo para manter-se de p sem apoio. "Thora", ele sussurrou. "Eu aprecio sua preocupao. Voc faria tudo para me proteger. Mas para mim s h um caminho. Eu devo ir com eles. Tenho de confiar neles". Thora tremeu. Sua mo foi para a arma escondida em seu cinto, e parou relutante, como se lutasse para dominar o desejo de atirar naqueles selvagens atrevidos. Finalmente ela disse: "Eu no posso ignorar seu desejo, Crest". Ela quis dar meia volta e retirar-se do hospital, mas Rhodan a deteve. "Vai nos fornecer uma nave"? "No. Por que deveria"? Ela olhou para Rhodan com asco. "Voc j tem uma, no tem"? Ela bateu o punho contra a porta e fugiu do hospital.

Captulo 18

Trs dias aps a conversa com Li De e Medvenkov, Allan Mercant foi preso. Quatro policiais militares bateram na porta de seu quarto na ala residencial do Centro de Controle de Nevada Fields e pediram que os acompanhasse. Mercant atendeu ao pedido, sem opor resistncia. Os policiais militares o conduziram para um elevador e desceram at o andar mais profundo do edifcio. Como todos os edifcios de Nevada Fields, este tinha vrios andares subterrneos que serviam como abrigos durante os testes de foguetes. Nos nveis inferiores tambm estavam as celas de deteno. Os policiais levaram Mercant para uma cela, trancaram a porta e o deixaram sozinho. A cela estava fria e mida, uma condio estranha em Nevada. Mercant sentou-se na cama estreita, pegou o cobertor e cobriu seus ombros. Era o fim. A Segurana Nacional havia conseguido rastre-lo. Ele era apenas um ser humano falvel, e a Segurana Nacional, o ministrio mais importante dos Estados Unidos. Um gigante desajeitado e, s vezes, cego pela onipotncia que no podia ser subestimada. O Ministrio tinha olhos e ouvidos em todos os lugares. No iria ficar oculto que Mercant o estava ludibriando. Era uma afirmao sbria para a situao ruim. Mercant se perguntava sobre a estranha calma que pairava. Ele havia falhado, claro, mas isso no o incomodava. Fizera o que tinha de fazer. S isso importava. Quando criana, Allan Mercant sonhara que sua vida provavelmente seria assim. Havia imaginado aventuras como piloto, mdico, campeo de jogos de computadores e tambm como agente. A criana Allan no conhecia o fracasso, muito menos a morte. Pensava que no havia nada mais nobre que trabalhar para seu pas e, se necessrio, sacrificar a vida por ele. E isso logo se daria. O Ministrio entregava comida no saudvel para os traidores como ele. Seria...

A porta rangeu ao ser aberta. Apenas um homem idoso entrou na cela. Era Lesly Pounder. "Pounder"! Mercant estacou por um momento, surpreso pelo visitante que era o ltimo que esperava ver. Pounder no tinha nenhuma ligao com a Segurana Nacional. Ele era um prisioneiro como ele? No, Pounder agia de modo muito confiante. Andava com determinao, como algum que tinha um trabalho importante para realizar. Mercant se levantou. Havia aprendido ao longo dos anos que somente aqueles que tomassem nas prprias mos as situaes de aperto sobreviviam. "Pounder! Que bom que veio aqui! Voc precisa"... Pounder o interrompeu com um gesto firme de mo. "Guarde suas palavras, Mercant. No tenho muito tempo". Pounder indicou para que ele se sentasse novamente. Mercant o fez devagar, para no sobressaltar Pounder com um movimento rpido, e para avali-lo. O que Pounder queria dele? O Diretor de Voo da NASA estava desarmado. Mercant precisaria de um nico momento de desateno e, com um salto, estaria sobre Pounder com as mos em sua garganta... "Vim aqui", disse Pounder, "para te informar que suas aes no passaram despercebidas". "J pensei nisso". Mercant tentou dar um sorriso. Ele teria se enganado com o velho? Pounder o havia entregado ao Ministrio, e viera para se regozijar com a viso de um prisioneiro? "A Segurana Nacional j estava de olho em voc h algum tempo", disse Pounder. "O Ministrio no confiava em voc". "O Ministrio no confia em ningum". Decidiu que no iria atacar Pounder. Nem na voz nem nas expresses faciais dele, at mesmo nas atitudes, havia traos de malcia. Somente tenso e seriedade. E expectativa? "Isso certo. Mas ambos sabemos que a viso do Ministrio est nublada. Gente demais, sees demais, cimes demais, muita responsabilidade sobreposta. Pior do que na NASA; difcil at de imaginar". Pounder meneou a cabea em desaprovao. "A Segurana Nacional h muito tempo suspeitava de voc, e essas suspeitas passaram dos limites nas ltimas horas. Assim te tiraram do caminho. A trivialidade de algum, que nessas horas no quer perder

foras desnecessrias, manteve voc vivo, Mercant. Se o Ministrio sabia o que voc estava fazendo ou no, no importa muito". "Voc sabe"? Perguntou Mercant. Ento, no havia sido Pounder que o prendera. Mas o que ele queria aqui, com um traidor? Essa visita poderia custar cabea de Pounder. " claro". Pounder sorriu como um jovem que havia se dado bem numa travessura. "Escuta-se que coisas incrveis esto acontecendo no NORAD. As defesas antimsseis esto em alerta. O alarme de prontido foi acionado. Mas estranho, foi reportado um nmero significativo de falhas nas baterias de msseis. Erros de software. surpreendente que neste momento, quando vrios conflitos ameaam se desencadear na Terra, em muitos lugares esto realizando trabalhos urgentes de manuteno, no ? Parece at feitio. E acho que sei quem est por trs dessa bruxaria. Voc, Mercant". "E como tem certeza disso"? "Tenho meus contatos. Voc sabe, na nossa ltima conversa voc me falou sobre o mundo do servio secreto. Que havia pessoas que podiam ver alm dos preconceitos humanos. Uma comunidade que estava alm dos limites arbitrrios de nao, raa ou condio social. Bem, a sua comunidade no a nica". Pounder deu um passo em direo a Mercant, ficou to perto que Mercant s precisava de um salto para alcan-lo. Mas Mercant no estava mais pensando em atacar Pounder. "Minha vida toda estive ligado aos foguetes", continuou Pounder. "Quando criana, eu assisti pela televiso o primeiro pouso na Lua. No dormi por quase trs dias. Sentia que diante dos meus olhos se refazia a histria. E tambm senti que havia algo errado, quando Armstrong iou a bandeira americana. As estrelas so muitos grandes e muito importantes para as naes a controlarem. Entendeu"? Mercant assentiu. Ele no queria interromper a fala de Pounder. "Se quiser, pode me chamar de maluco", disse Pounder. "Um asno que no quer aceitar que essa existncia miservel e de trabalho tudo que existe para os seres humanos. Sempre sonhei em ir para as estrelas. Pessoas como eu so poucas. Talvez uns milhares espalhadas pelo globo. E onde acha que vai encontrar esses malucos"?

"No Programa Espacial"? Mercant sugeriu o bvio. "Sim. Mas no s a. Os governos da Terra no morrem de amor pela astronutica. Nos deixa com os braos estendidos, lentamente morrendo de fome. Acredite, sei do que estou falando. Mas com os militares, a histria outra. Os militares da Terra nadam em dinheiro. E por isso que muitos dos malucos espaciais acabam entre eles... por fora so bons soldados e patriotas. Mas, na realidade, pensam de maneira diferente"... "E eles esto agindo"? "Neste momento, sim", assentiu Pounder. "A indignao no deixa outra opo para eles. Sua advertncia surtiu efeito, Mercant. A Segurana Nacional conhece apenas o medo, s sabe reagir ao desconhecido com a destruio imediata. A bomba nuclear que o Ministrio colocou no veculo lunar da STARDUST"... Pounder cerrou os punhos. "Esses energmenos empurravam todos ns para a desgraa! Mas, graas a voc pude avisar Rhodan... e ele conseguiu. A STARDUST est, neste momento, orbitando a Terra". A revelao deixou Mercant sem respirao. A STARDUST estava voltando. Ento, a bomba no havia explodido. Perry Rhodan conseguira fazer contato com os aliengenas... Mercant tossiu. "Isso grandioso, Pounder"! Conseguiu dizer. "Sim, mas, infelizmente, no grandioso o suficiente. Rhodan subiu apenas no primeiro degrau duma escada, h inmeros outros. Por isso estamos agindo com loucos do espao. Meus amigos me disseram para lhe informar que, neste momento, a paz mundial est por um fio, os Estados Unidos est praticamente privado das defesas antimsseis. Se, por exemplo, uma nave de fora da Terra tentasse aterrissar e, vamos dizer, com manobras no planejadas, o governo estaria virtualmente impotente. E esse o seu trabalho, Mercant. Voc um traidor da sua nao". Traidor... Estava soando como uma condecorao na voz de Pounder? Ou ele fez isso s por desgosto? Mercant pigarreou para ter algum tempo para dar uma resposta adequada. Ele no precisou. "Mas, pelo visto, voc no o nico traidor, Mercant", disse Pounder. "Voc sabe, somos uma comunidade de malucos pelo espao que no est nem a para as fronteiras nacionais, tnicas ou ideolgicas. Est na Repblica Popular da China e a Grande Rssia. Sei mais do que a Segurana Nacional e todas as agncias de inteligncia da nossa Terra sobre o que est acontecendo

por l. E tem coisas estranhas acontecendo: as defesas antimsseis esto praticamente paralisadas como se houvesse nesses pases um traidor como Allan Mercant". Pounder sabia. No havia mais razo para dar uma de ignorante. "Parece que os traidores foram bem-sucedidos", disse Mercant, sem tentar esconder a alegria. "Sim e no. As defesas esto paralisadas, claro. Mas a um preo elevado. Uma hora atrs, um alto oficial da inteligncia foi levado corte marcial, julgado culpado de traio e executado em seguida. Seu nome era Li De". Pounder parou para dar a Mercant oportunidade de comentar. Como Mercant se manteve em silncio, ele continuou. "Infelizmente, isso no tudo. Neste momento, nos pores de Lubianka, em Moscou, est sendo interrogado um oficial da FSB. Seu nome Medvenkov. Duvido que algum dia ele volte a ver a luz do dia. Na Grande Rssia no se estima os traidores". Mercant anuiu. Seu olhar estava distante. Ele mal notava Pounder. "Ningum aprecia um traidor", disse ele finalmente. "E voc, Pounder? O que acha dos traidores"? "Acho que a traio uma questo de ponto de vista. Voc, Mercant, certamente traiu os Estados Unidos da Amrica. Quebrou seu juramento. Mas acho que isso irrelevante, considerando o tremendo servio que prestou para a humanidade". Pounder puxou um pacote do bolso interno do palet e o jogou na cama. "O que isto"? "Tudo o que voc precisa para sobreviver at o alvorecer da nova era. Uma nova identidade, dinheiro, a chave de um carro com o tanque cheio, que est te esperando no acesso leste do edifcio". Mercant ficou em silncio. No conseguiu pensar numa resposta. Pounder viera resgat-lo. Ele pegou cuidadosamente o pacote, como se ele tivesse medo de que os documentos pudessem se revelar um mero produto da sua imaginao quando os tocasse. Eram reais. Mercant observou a carteira de motorista com sua foto. Ele, um oficial veterano da inteligncia, no poderia dizer que era falsificada. "Os guardas esto sabendo", disse Pounder. "Vou deixar a porta da cela aberta. Espere alguns minutos antes de sair. importante que

minha posio no seja comprometida. Voc e eu estamos do mesmo lado, mas temos de seguir caminhos diferentes para termos xito. O Diretor de Voo Lesly Pounder ainda necessrio". Pounder olhou para o relgio. "Eu tenho que ir. Caso contrrio, vou chegar tarde demais". "Tarde demais"? "Para a encenao mais importante da minha vida". Disse Pounder e sorriu. "Vou fazer o mundo inteiro acreditar no inacreditvel: um Lesly Pounder boquiaberto"! Sem mais palavras, Pounder virou-se e deixou a cela. Mercant vistoriou os documentos e o dinheiro, ento se levantou e virou a maaneta. Suas mos tremiam. A porta estava aberta, e o corredor deserto. Mercant tomou o elevador at o trreo e deixou o prdio pela entrada lateral. Um velho e raro Ford cinza estava parado ali, com motor gasolina. O guarda do porto principal de Nevada Fields o cumprimentou amigavelmente quando ele o viu, e levantou a cancela. Mercant acelerou o carro e se dirigiu para o imenso deserto de Nevada. Teve que fechar a janela, devido ao vento quente e a areia em seus olhos, que o fez lagrimejar. Allan Mercant era um traidor. Largou para trs tudo que tinha marcado a sua vida. Nunca antes se sentira to livre.

Captulo 19

"Voc est pronto"? Rhodan, preso sua poltrona anatmica no cockpit da STARDUST, virou a cabea e olhou nos olhos de Crest. A vermelhido neles era estranha, inumana. Ao mesmo tempo sentia aumentar a familiaridade entre eles. "Pronto, como nunca estive". Disse Crest. Rhodan no percebeu medo na atitude dele, somente esperana e, sim, ele no estava enganado, uma pitada de expectativa de aventura. O velho Arcnida havia levado sua prpria cama anatmica, instalada milimetricamente por seus robs entre a poltrona de Manoli e de Flipper. Ela parecia um fragmento inacabado e frgil, como se fosse se desmontar menor carga. No poderia ter sido mais clara a indicao de superioridade da tecnologia arcnida. Rhodan no tinha nenhuma dvida de que a cama de Crest resistiria sozinha a uma reentrada na atmosfera terrestre, mesmo se a STARDUST viesse a se queimar. Crest no tinha levado traje espacial. No era necessrio. Embutido em sua cama havia um gerador de oxignio e um campo de proteo. Na emergncia, o conjunto o protegeria o tempo necessrio para que Thora viesse resgat-lo, seja no mar ou em qualquer outro lugar mais complicado. Rhodan acenou com a cabea e sinalizou para Bull. Bull pigarreou. "Em 200 segundos. Estou iniciando as ltimas verificaes". Enquanto seu amigo executava gradualmente a sequencia de partida, Rhodan olhou pela escotilha. Os Arcnidas tinham tirado a STARDUST do hangar e depositado nos limites da cratera. Rhodan viu as plidas rochas lunares, a parede ngreme da cratera e uma enorme sombra escura que descansava em colunas de apoio com o triplo da altura da STARDUST. Era a AETRON, a nave arcnida. Rhodan perguntou-se se iria voltar a este lugar. Sim, ele o faria. Ele iria voar para a Lua. E para muito mais. Isso se ele, seus companheiros, e a humanidade sobrevivessem aos prximos dias. "Iniciar"!

Com um leve zumbido que no combinava com a emoo e o nervosismo de Rhodan, os motores arcnidas comearam a trabalhar. Crest tinha mandado um exrcito de robs os instalar, enquanto mquinas especialistas tinham trabalhado no interior da nave. O computador de bordo queimado havia sido removido e substitudo por um modelo arcnida, denominado computador positrnico. Foi uma questo de um quarto de hora para o velho Arcnida realizar este trabalho, mas foi um quarto de hora que o deixou to exausto que ele precisou ir se deitar. Rhodan sentiu a presso empurr-lo contra a poltrona anatmica, mas no foi muita. Ele calculou em torno de uns cinco gravos, longe do valor que ele e os seus companheiros poderiam aguentar. Certamente muito longe do valor que os motores arcnidas poderiam produzir. Mas Bull fez bem em ser cauteloso. A STARDUST no era adequada para tais desempenhos. Rhodan olhou para a tela que o permitia olhar para a traseira da cabine como um espelho retrovisor. Manoli e Flipper estavam em silncio. Suas feies eram tensas e a presso forava suas peles como se quisesse retir-las dos ossos. Crest no estava sendo afetado. Devia ser por causa do absorvedor de presso que fora mencionado por Thora. A Lua atrs deles era como um pedao de mrmore claro e um segundo pedao, colorido, surgiu nas telas: a Terra. Escassos trs dias de voo ainda os separavam do lar. Rhodan ordenou que entrassem em sono profundo, e depois de certificar-se que seus homens haviam cumprido a ordem, disparou sua injeo. A escurido do sono substituiu a do espao sideral.

***

Quando Rhodan acordou, o pedao de mrmore colorido tinha se tornado um planeta, que quase enchia toda a superfcie do parabrisa do cockpit. "A Terra nos tem novamente", murmurou Bull, que tinha acordado do sono profundo um pouco antes que Rhodan.

"Quase", disse Rhodan. Ele virou a cabea, o que foi extraordinariamente fcil. Bull tinha colocado a STARDUST em uma rbita ampla e desligado os motores. Predominava na nave a falta de gravidade. "Vocs esto bem?" Obteve um triplo 'sim' como resposta. Crest, que tinha passado o voo tambm em sono profundo, pareceu jovial como Rhodan jamais tinha visto. A perspectiva de cura estava criando poderes inesperados. Rhodan olhou para a arma que Crest usava no cinto. Thora tinha insistido para que o velho Arcnida a usasse. Crest lutou vigorosamente contra isto, mas no fim cedeu. O velho Arcnida amava Thora como se fosse sua filha. Poderia ser mesmo? Rhodan fez uma nota mental para perguntar isto a Crest, assim que chegassem a Terra. Olhou para Manoli. O mdico da nave no respondeu ao olhar. Manoli estava focado inteiramente em seu paciente. Se fosse o fascnio pelo estranho ou a avaliao da tarefa que tinha pela frente, ou para no pensar no que os esperava, no saberia dizer. Provavelmente ambos. Manoli era um homem sbrio e disciplinado, que procurava em cada situao ser o mais perfeito possvel. Apenas o 'sim' de Flipper parecia forado. "Clark, o que h de errado"? O astronauta estava plido e com gotas de suor em sua testa. "Nada. Eu... eu estava pensando em Beth. A viso da Terra entende? L em baixo"... "Eu entendo. No precisa se explicar". Sob a STARDUST passava a sia. Uma cordilheira coberta de gelo, que separa o subcontinente indiano do resto da massa de terra: o Himalaia. O lugar onde Beth tinha desaparecido. E morrido, caso no tivesse sido resgatada at agora. "Clark, ns cuidaremos dela o mais breve possvel. Est bem"? Flipper engoliu em seco e abriu a boca para responder, mas Bull falou primeiro: "Mensagem de rdio, com a frequncia de identificao da NASA. Devemos responder"? Os equipamentos de rdio da STARDUST no tinham sobrevivido ao ataque arcnida. Haviam sido substitudos por um

dispositivo arcnida, adequado para frequncias de "hiper-rdio e normais", como tinha afirmado Crest. Rhodan acenou com a cabea. "Sim, Conexo com imagem. No criptografadas". Os olhos de Bull se estreitaram. "Meus Deus, O mundo inteiro nos ouvir e nos ver. Tem certeza"? "Sim, eu sei o que estou fazendo. Confie em mim". Bull sorriu. "Eu j duvidei de sua sabedoria, Perry"? Rhodan no comentou. "Certifique-se de que a cmera capte Crest, ok"? "Ok". A tela ganhou vida, mostrando o rosto de um homem. Tinha rugas profundas e na testa alta destacava-se um semblante de fria. Lesly Pounder. Atrs de Pounder aparecia um longo corredor com terminais de computador enfileirados. O Centro de Controle de Nevada Fields. A parede na extremidade do corredor era uma tela gigantesca. No seu centro uma vista do planeta Terra. Uma nave estilizada percorria uma rbita ao redor do planeta. Era a STARDUST. "... responda"! Dizia Pounder. "STARDUST, por favor, responda! STAR... Os olhos de Pounder se arregalaram quando a ligao com a STARDUST se estabeleceu. "Rhodan, voc est vivo! Graas a Deus. J havamos abandonado as esperanas por voc e seus homens. Ns... Pounder parou quando notou Crest. Por um momento ficou sem palavras, e ento disse: "Rhodan, quem essa criatura"? Pounder tinha reconhecido, com sua mente afiada, que ele no poderia ser um resgatado de alguma outra misso ou da base lunar. "O nome dele Crest da Zoltral", disse Rhodan. "Ele um Arcnida e um amigo da humanidade", ele levantou a mo como uma refutao do que Pounder iria dizer. "Eu queria apresentar Crest, antes de dizer adeus. Conhecer Crest e os Arcnidas, ns devemos a pessoas como voc. Adeus, Pounder"! "O que quer dizer? O que... o que significa"... Rhodan interrompeu a ligao. Ouviu um grito perplexo perto dele. Tinha vindo de Clark.

"Eu tinha de viver para ver isso"! Bull sorriu. "O velho Pounder gaguejando.. "Isto apenas o comeo", disse Rhodan. "Assuma o controle. Destino conforme combinado, Reg". "Ei, o que quer dizer com isso"? Exclamou Flipper atrs. "O que voc vai fazer"? "Vocs vo passar pela mesma experincia"! Gritou Bull. "Cuidado com a lngua"! Com a mo direita Bull segurou o joystick, enquanto corria o dedo indicador da mo esquerda sobre uma tela sensvel ao toque. Os motores da STARDUST entraram em funcionamento, desacelerando a nave. A presso empurrou os homens contra suas camas anatmicas quando a STARDUST iniciou a aproximao com a Terra. "Que voc est fazendo"? Crest perguntou surpreso, mas sem o menor sinal de tenso na voz. O neutralizador de presso protegia-o. "Voc se rebelou contra uma autoridade maior"! "Para o bem da humanidade". Rhodan falou as palavras separadamente, ofegando. "H momentos em que no podemos mais seguir as regras da sociedade, mas ouvir a voz da conscincia. No importa quo alto possa ser o preo. Este um desses momentos". Alguns segundos se passaram at que Crest falou novamente. Rhodan percebeu que parecia difcil para ele entender. "Eu no conheo muito bem a mentalidade humana", disse finalmente. "Mas em rcon seria a morte certa. No imagino como seus superiores aceitam essa desobedincia". "Eles no aceitam". Rhodan mostrou a tela do radar. Um enxame de pontos convergia para o centro. "O que so esses pontos"? "Msseis". Bull encarregou-se de responder. "Convencionais, e provavelmente, alguns com ogivas nucleares". "Seu governo os enviou". "O nosso, o bloco Russo e o Chins. Talvez o indiano, o paquistans, israelense, venezuelano e alguns outros governos que normalmente brigam entre si mesmos. Eles possuem msseis balsticos intercontinentais nucleares". Bull deu de ombros. "Quaisquer que sejam, tenho de ser honesto: eu esperava mais".

"Eu pensei que as naes humanas eram inimigas". "De fato so. Mas as pessoas que normalmente lutam entre si, juntam suas foras quando surge um inimigo comum". "Inimigo? Ns no somos inimigos"! Bull apontou para a Terra. "Tente dizer isto para comunidade global limitada e medrosa l em baixo". Crest pensava, aparentemente no encontrando uma soluo, perguntou: "Vocs sabiam que iriam nos receber com violncia. Por que ento anunciaram nossa chegada pelo rdio"? Rhodan adiantou-se para responder. "Nossa aproximao teria sido notada de qualquer maneira. As naes da Terra acompanham as transmisses umas das outras. Eu queria dar o exemplo, Crest. Sua imagem de extraterrestre est neste momento circulando em toda rede de computadores da Terra. Isso assegurado pelos muitos radioamadores que captaram nossa transmisso no criptografada. As pessoas l embaixo esto descobrindo neste momento que estamos atravessando o limiar de uma nova era". Crest abriu a boca para responder, mas Clark Flipper interrompeu: "Voc ficou completamente louco"? O astronauta lutava conta os cintos de segurana e a presso ao mesmo tempo, tentando se levantar. "Eu quero ir para casa! Eu quero ver Beth"! "Voc est indo para casa, Clark". Disse Rhodan lentamente e de maneira enftica. "Em breve. Mas melhor j ir se acostumando, ser um novo lar. Nenhuma das verdades que considervamos imutveis ainda digna de crdito". A STARDUST alcanou as camadas superiores da atmosfera. A nave parecia querer quebrar-se. Bull manteve firme a trajetria descendente, evitando que ela quicasse para fora da atmosfera como uma pedra que salta sobre a gua quando a jogamos em ngulo agudo na superfcie. Um calor desagradvel espalhou-se no cockpit da nave enquanto a superfcie de proteo trmica da STARDUST brilhava sob o atrito da atmosfera da Terra. Bull achou que a sobrecarga na proteo j estava alm das especificaes. Ela no estava adiantando de nada. "Droga"! Amaldioou Bull, quando ainda faltavam sessenta quilmetros para a STARDUST completar a reentrada na Terra. "Droga, droga, droga"!

"O que h de errado"? Perguntou Rhodan. "Os tolos no so to estpidos como pensvamos"! "O que voc quer dizer"? "Que eles so estpidos demais para compreender que devem nos receber com flores, e no com msseis. So muito limitados para isso. Mas em outras coisas so mestres, tenho de reconhecer". Bull bateu com o punho na tela de radar. O enxame de pontos estava agora nas extremidades da tela. "Ns estamos suspensos sobre os msseis deles. Eles assumiram que a reentrada da STARDUST seria feita nos limites de desempenho da nave". "E isso de um modo irreversvel". Bull concordou. " isso mesmo. E sendo assim"... Bull deu um zoom na tela de radar. Rhodan viu uma poro de pontos como poeira convergindo para o centro da tela. "O que isso"? "Honestamente no fao a menor ideia. Eu s sei que essas coisas esto em nosso caminho, e isso o suficiente. Com a nossa velocidade de reentrada, a coliso com uma bola de golfe nos transformaria em fogos de artifcio". "Voc pode se livrar disso"? Bull riu. "De qualquer modo estou tentando, mas a STARDUST no um avio interceptador, Perry. E nossas armas no alterariam nada". Bull pressionou a nave para baixo. A rota da STARDUST alterouse um pouco. A Terra parecia pular ao encontro deles. A temperatura na STARDUST subiu abruptamente de um calor desagradvel para um calor insuportvel. Rhodan ouviu gritos. Flipper acusava Bull de loucura. Crest, que de repente parecia temer por sua vida, apesar da tecnologia arcnida, proferia frases em sua lngua materna que Rhodan achou que fossem oraes. "Sobrecarga"! Relatou a positrnica de bordo. "Ateno, sobrecarga! Impacto em dois minutos, sobre"... Bull engoliu em seco.

Rhodan olhou para a tela do radar. No seria o suficiente. Os interceptadores destroariam rapidamente a STARDUST, mais rpido at que colidir com o solo. Rhodan olhou a Terra abaixo deles, as reas verdes e marrons da sia, e viu que dessas reas estavam disparando pequenos pontos para a STARDUST: eram os msseis interceptadores. Os pontos estavam ficando cada vez maiores. Rhodan poderia reconhecer em breve as chamas de seus propulsores. "Droga veja isso"! Gritou Bull. "No seremos capazes de sair do caminho, seno a casca da STARDUST vai desmanchar". Os foguetes continuavam se aproximando. Rhodan respirou fundo. No evitou olhar, queria morrer com os olhos abertos. Rhodan observou as fuselagens brancas dos foguetes e reconheceu, pintadas nas aletas da cauda, bandeiras dos Estados Unidos e... ... E de repente uma luz sbita. Relmpagos no cu atingiram os foguetes, fazendo-os explodir em quentes bolas de cinzas. Bull e Flipper gritaram, e mesmo antes de seus gritos extinguirem-se, uma sombra passou pela STARDUST. Ela tinha a forma de uma esfera de sessenta metros. Uma nave auxiliar da AETRON. Uma tela acendeu-se. Apareceu a imagem de uma linda mulher de cabelos brancos e olhos vermelhos. Thora. "O que esto esperando"? Ela disse. "Pousem logo em seu amado mundo brbaro antes que eu mude de ideia e o transforme em um mundo selvagem". Thora cortou a comunicao. Lnguas de gs incandescente saram dos propulsores da nave auxiliar e a catapultaram de volta Lua. Por um momento havia mais uma estrela brilhante no cu, ento a nave desapareceu. Reginald Bull abriu a boca para fazer um comentrio mordaz, mas pensou melhor e cuidou de levar a STARDUST silenciosamente a Terra.

Eplogo

Rhodan partiu ainda antes do amanhecer. luz da meia lua, ele subiu um riacho atravs do qual h muito tempo no corria mais gua. As pedras que ele esmagava embaixo do solado de suas botas eram desprovidas de qualquer umidade e branqueadas pelo sol. O deserto de Gobi era um lugar hostil vida, uma paisagem lunar na Terra. Silenciosamente Rhodan subiu ainda mais, envolto em seus pensamentos. Quando alcanou o topo de um morro, depois de uma hora, ele parou e se virou. A seus ps a plancie estendia-se at o horizonte. Na sua extremidade havia a mancha escura, irregular do lago de sal Goshun, e na sua margem brilhava um ponto de luz. Era a STARDUST. Bull tinha pousado naquela plancie com tanta segurana que at parecia ter sido em Nevada Fields. Uma cpula brilhante, transparente cobria a STARDUST. Um campo defensivo energtico. Era o mximo que Thora tinha permitido de tecnologia arcnida para proteger Crest. O gerador do campo tinha ocupado um compartimento de carga inteiro da STARDUST. Imediatamente aps o desembarque, os mdulos do gerador se uniram como por magia. O escudo que ele produzia, iria proteg-los de qualquer coisa que os humanos pudessem inventar, tinha assegurado Crest. Rhodan respirou fundo, saboreando o ar frio e seco, e fechou os olhos. Em sua imaginao, visualizou como esse deserto seria um dia. O deserto tornou-se uma cidade que ia alm do horizonte. A cidade era verdejante, as ruas estavam cheias de pessoas e outros seres que tinham vindo de inmeros planetas. Entre as casas imponentes fervilhavam aeronaves, e no horizonte decolavam e pousavam naves espaciais ainda mais poderosas que a nave dos Arcnidas que estava encalhada na Lua. Ele abriu os olhos quando os primeiros raios de sol atingiram suas plpebras. O dia 27 de junho de 2.036 estava comeando. Rhodan olhou para o deserto morto, enfraquecer a imagem em seus pensamentos. mas no deixou

Ele piscou. Com o brao direito ele estendeu a mo para o ponto da manga de seu uniforme onde a bandeira dos Estados Unidos estava costurada. Seus dedos a encontraram. Com um puxo, rasgou a bandeira e a largou sem cuidado na poeira. Ento, retornou STARDUST. As estrelas esperavam por Perry Rhodan.

FIM