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SIR ARTHUR CONAN DOYLE A CIDADE SUBMARINA Traduo de Caio Rangel 2 EDIO EDIES MELHORAMENTOS

Ttulo do original ingls: THE MARACOT DEEP Copyright Herdeiros de Sir Arthur Conan Doyle

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CAPTULO I Como me puseram em mos estes papis para que os publicasse, comearei relembrando ao pblico o lamentvel desaparecimento do vapor "Stratford", que h um ano levantara ferros para uma viagem destinada a estudos oceanogrficos e dos seres vivos das gr andes profundidades marinhas. A expedio fora organizada pelo Dr. Maracot, o famoso autor das obras "Formaes Pseudocoralneas" e "Morfologia dos Lamelibrnquios". O Dr. Maracot levava consigo o sr. Cirus Headlei, ex-assistente do Instituto Zoolgico d e Cambridge, em Massachussetts, e aluno, na ocasio da viagem, da Escola Rhodia de Oxford. O Capito Howie, experiente lobo-do-mar, era o encarregado da direo do navi o e tinha s suas ordens uma tripulao de vinte e trs homens, entre os quais se contav a um mecnico americano, da Companhia Merribank, de Filadlfia. Todas estas pessoas desapareceram e a nica notcia que depois tivemos do malfada do vapor veio-nos de um veleiro noruegus que havia visto ir a pique um navio, cuj a descrio correspondia exatamente aos caractersticos do navio em questo, durante a g rande tempestade do outono de 1926. Um escaler, com o nome do "Stratford", foi e ncontrado posteriormente nas vizinhanas do local da tragdia, assim como fragmentos de tombadilho, um salva-vidas e um mastaru. Tudo isto, aliado a um longo silncio, nos fazia crer que nunca mais teramos notcias do navio nem de sua equipagem. Sua triste sorte tornada ainda mais patente pelo estranho radiograma captado naquela ocasio e que, embora incompreensvel em alguns de seus detalhes, deixava poucas dvi das quanto ao seu lamentvel fim. Mais adiante voltarei a este ponto. Havia algumas circunstncias a respeito da viagem do "Stratford", que despertar am comentrios naquela poca. Uma delas era a singular reserva observada pelo Dr. Ma racot. A averso e desconfiana que sempre demonstrara para com a imprensa eram j bem notrias, mas nesta ocasio havia-se levado ao extremo de se recusar a dar qualquer informao aos reprteres e mesmo proibir que todo e qualquer representante de jornal pusesse p no seu navio durante as semanas que este permaneceu nas Docas Alberto. Falava-se da existncia no mesmo de algumas curiosas particularidades de construo q

ue o tornavam prprio para os trabalhos em grandes profundidades a que era destina do, e estes boatos foram confirmados pelos estaleiros de Hunter & Companhia, de West Harthpool, aos quais essas alteraes estruturais haviam sido confiadas. Havia mesmo corrido a notcia de que todo o fundo do navio era destacvel, o que atraiu a ateno dos fiscais do Lloyd, aos quais custou darem-se por satisfeitos. Esta circun stncia foi logo esquecida, mas reassume agora um novo interesse pelo fato de a so rte da expedio ter sido de to extraordinria maneira trazida ao conhecimento do pblico . Basta quanto ao incio da viagem do "Stratford". Existem agora quatro documento s que do conta at um certo ponto dos sucessos posteriores. O primeiro a carta que o Sr. Cirus Headlei enviou da capital da Grande Canria, isto , na nica ocasio que se saiba ter o "Stratford" tocado em terra depois de levantar ferros do Tmisa, ao s eu amigo Sir James Talbot, do Colgio Trindade de Oxford. O segundo o estranho rad iograma a que aludi. O terceiro aquele pargrafo do livro de bordo do "Arabella Kn owles", que fala sobre a bola de vidro. O quarto e ltimo o estranho contedo da mes ma, que ou representa a mais cruel e complexa das mistificaes ou ento vir abrir um n ovo captulo na histria da humanidade, cuja importncia no pode ser exagerada. Feito e ste prembulo, apresentarei agora a carta do sr. Headlei, que devo gentileza de Si r James Talbot e que agora publicada pela primeira vez. Est datada de 1. de outubr o de 1926. Envio-te esta, meu caro Talbot, de Porta de Ia Luz, onde aportamos para algun s dias de descanso. Meu principal companheiro nesta viagem tem sido Bill Scanlan , o mecnico-chefe, que, sendo meu compatriota e de esprito alegre e conversador, t ornou-se muito naturalmente meu amigo inseparvel. Estou contudo s esta manh, pois e le arranjou por a o que chama de "uma tmara de saia". Como vs, ele se exprime do mo do que os ingleses supem ser de todo verdadeiro norte-americano. Estou certo de q ue este seria considerado realmente legtimo. Mesmo a mim, a fora da sugesto me faz no raro descarrilar a linguagem quando estou com meus amigos ingleses. Sinto que eles nunca me considerariam como um verdadeiro ianque se tal no sucedesse. Contig o, porm, sei que isto desnecessrio, por isso desde j te asseguro que s encontrar s pu ro ingls de Oxford nesta carta que ora te escrevo. J estiveste com Maracot no Mitre, por isso deves ter uma idia do carter do homem . Penso que j te contei como foi que ele veio a convidar-me para esta expedio. Ele se informou a meu respeito com o velho Somerville, do Instituto Zoolgico, que lhe havia enviado meu estudo premiado sobre os caranguejos pelgicos e foi assim que comeou esta histria. sem dvida magnfico ter-se tal oportunidade de estudar um assunt o que nos interessa, mas preferiria que no fosse em companhia de uma mmia animada como Maracot. No humano o isolamento em que vive, inteiramente absorvido pelo seu trabalho. " o manaco mais manaco do mundo", diz Bill Scanlan. No se pode, contudo, deixar de a dmirar tal devotamento. Nada para ele existe alm da sua prpria cincia. Lembro-me de que te riste quando, tendo-lhe eu perguntado o que deveria ler para me preparar para a expedio, respondeu-me que para um estudo srio lesse a coleo de seus trabalhos , e como distrao os "Plankton-Studien" de Haecket. No o conheo melhor agora do que o conhecia naquele pequeno salo que dava para Ox ford High. Ele quase no fala e seu rosto magro e austero o rosto de um Savonarola , ou, antes, talvez de um Torquemada nunca se mostra expansivo. Seu nariz longo, fino e agressivo, seus dois olhos castanhos e brilhantes, muito aproximados sob espessas sobrancelhas, sua boca de lbios finos, suas faces que uma vida meditati va e asctica encovaram, tudo nele indica um carter reservado e pouco comunicativo. Parece viver no cume de alguma montanha mental, fora do alcance do comum dos mo rtais. s vezes penso at que meio maluco. Por exemplo, esse extravagante aparelho q ue construiu... Mas, digamos cada coisa a seu tempo; poders depois julgar por ti prprio. Descrever-te-ei nossa viagem desde o comeo. O "Stratford" uma tima embarcao, pequ ena e elegante, especialmente aparelhada para o seu trabalho. um navio de mil e duzentas toneladas, de tombadilhos desatravancados e um bom leme largo, estando provido com todos os instrumentos necessrios para sondagens e pescas com toda a e spcie de redes, sendo que alguns so de uso corrente e outros de formas extravagant es. Alm disso, possui confortveis acomodaes, com um bem aparelhado laboratrio para no

ssos estudos. Antes de partirmos, nosso navio era considerado um navio misterioso e vi logo que no era sem razo. O comeo de nossa viagem nada teve de notvel. Demos um giro pel o Mar do Norte e deitamos nossas redes uma vez ou duas. Mas ali a profundidade md ia no vai muito alm de sessenta ps, e como estvamos especialmente aparelhados para p escas em grandes profundidades, isto parecia antes uma perda de tempo. Alm de pei xes de mesa vulgares, tubares, lulas e certa quantidade de argila de aluvio comum dos depsitos do fundo, nada obtivemos que merea meno especial. Contornamos em seguid a a Esccia, passamos vista das Ilhas Faroes e descemos o Wyville-Thomson Ridge, o nde tivemos melhor sorte. Da dirigimo-nos para o sul, para o nosso verdadeiro cam po de operaes, que ficava entre as costas da frica e estas ilhas. Quase encalhamos em Fuerte-Ventura numa noite sem lua, mas, alm deste pequeno incidente, no houve e m nossa viagem nenhum outro sucesso digno de nota. Durante estas primeiras semanas, procurei captar as simpatias de Maracot, o q ue no era fcil tarefa. Em primeiro lugar ele o homem mais distrado do mundo. Com ce rteza ainda te lembrars de como sorriste quando ele deu ao moo do elevador um nquel de um pni supondo que se achava num bonde. A maior parte do tempo est perdido em seus pensamentos e mal parece consciente do lugar em que est e daquilo que est faz endo. Alm disso ele reservado ao ltimo ponto. Est continuamente s voltas com seus pa pis e mapas, que ele rapidamente guarda quando sucede eu entrar na cabina. Creio firmemente que o homem tem algum plano secreto em mira, mas que enquanto tivermo s de tocar em algum porto no o revelar a ningum. esta a impresso que tenho e penso q ue Bill Scanlan da mesma opinio. Diga-me, Sr. Headlei disse-me ele uma tarde em que me achava no laboratrio dos ando a salinidade de algumas amostras de gua marinha obtidas em nossas sondagens hidrogrficas qual lhe parece que seja a teno desse homem? Que supe que ele pretenda fazer? Suponho, respondi, que faremos o mesmo que o "Challenger" e uma dezena de out ros navios fizeram antes de ns: acrescentaremos algumas espcies mais lista de peix es conhecidos e adicionaremos novas indicaes aos mapas batimtricos. Qual, no acredito, disse ele. Se essa a sua opinio, receio que tenha logo de mu d-la. Antes de mais nada, para que estou eu aqui? Para a eventualidade de haver algum desarranjo nas mquinas, arrisquei. Que mquinas nada! As mquinas esto a cargo de MacLaren, o engenheiro escocs. No, Sr . Headlei, no seria para um servio desses que o pessoal de Merribank iria empresta r seu melhor mecnico. No ser para nada que estou ganhando cinqenta libras por semana . Venha comigo que lhe mostrarei para que . Tirou uma chave do bolso, abriu uma porta dos fundos do laboratrio e descemos uma escada que ia ter a um repartimento do poro quase vazio, onde s se entrevia pa rte de quatro grandes objetos polidos por entre a embalagem de suas grandes caix as. Eram quatro lminas de ao, de margens providas de fechos e charneiras de primor oso acabamento. Cada folha tinha cerca de dez ps quadrados e uma polegada e meia de espessura, com uma abertura circular de dezoito polegadas no centro. Que diabo ser isso? perguntei. A fisionomia expressiva de Bill Scanlan sua aparncia intermediria entre a de um cmico de "vaudeville" e a de um pugilista profissional abriu-se num sorriso ao v er meu espanto. para isto que estou aqui, meu beb Sr. Headlei, quero dizer. H l naquela caixa um fundo de ao para a coisa. Alm disso h uma coberta uma espcie de abbada e uma grande roldana para uma corrente ou cabo. Olhe agora aqui o fundo do navio. Havia a um espao coberto por um quadrado de madeira provido de parafusos salien tes nos ngulos, o que mostrava ser o mesmo destacvel. H um duplo fundo no navio, disse Scanlan. bem possvel que este sujeito esteja l ouco varrido; seja como for, acho que no nos revelou todos os seus planos. Se bem compreendo o homem, creio que ele pretende construir uma espcie de quarto j vi as janelas noutro lugar do poro e baix-lo pelo fundo do navio. Alm disso ele trouxe t ambm projetores eltricos e creio que o seu plano projetar sua luz pelos postigos p ara observar o que se passa em torno. Se fosse esse o seu desejo, ele poderia ter posto uma lmina de cristal no fund o do navio, moda dos botes da Ilha Catalina, observei.

mesmo, disse Bill Scanlan cocando a cabea. No compreendo ainda direito o que qu esse homem quer. O que certo que me mandaram trabalhar sob suas ordens e ajud-l no que puder. Ele at agora no disse nada, por isso eu tambm fiz o mesmo, mas esto espreita e creio que se isto ainda se demorar um pouco ficarei sabendo tudo po minha prpria conta. Foi assim que cheguei pela primeira vez borda de nosso mistrio. Depois disto t ivemos alguns dias de mau tempo e em seguida fizemos algumas pescas de arrasto e m grandes profundidades a noroeste do Cabo Juba, logo para fora do Declive Conti nental, fazendo ao mesmo tempo, leituras de temperatura e dosagens dos sais da gu a. uma ocupao divertida lanar-se uma rede de arrasto Peterson, com seus vinte ps de extenso a barrar o caminho de tudo o que vem em sua direo algumas vezes profundidad e de um quarto de milha apanhando de cada vez um lote diferente de peixes desse oceano em que cada profundidade tem seus habitantes prprios, como se fosse uma es tratificao de continentes distintos. Algumas vezes trazamos do fundo meia tonelada de uma gelia viva, clara e cor-de-rosa, ou ento um punhado de limo de pterpodos que sob o microscpio revelava milhes de pequeninas esfrulas reticuladas cercadas de ma tria amorfa. No te quero maar com a enumerao dos brotuldeos e macrurdeos, ascdias, ho ias, polizorios e equinodermas que encontramos mas fica em todo o caso sabendo qu e a seara do mar grande e que fomos diligentes ceifadores. Mas continuava a ter sempre a impresso de que Maracot no fazia aquilo com entusiasmo e que outros plano s dormitavam naquela sua esquisita cabea alta e estreita de mmia egpcia. Tudo aquil o me parecia ser apenas uma simples experimentao de homens e aparelhos para verifi car se estavam em condies de executar o verdadeiro objetivo da expedio. Tinha chegado a este ponto de minha carta quando resolvi descer em terra para um ltimo giro, pois partiremos amanh bem cedo. Foi bom talvez ter feito isto, poi s travara-se no cais uma tumultuosa disputa em que se achavam envolvidos o Dr. M aracot e Bill Scanlan. Bill rapaz resoluto e no tem medo de nada, mas com meia dzi a de mandries armados de faca ao seu redor as coisas no pareciam muito promissoras para eles e j era tempo que eu interviesse. A razo de tudo fora o Dr. Maracot hav er alugado uma dessas coisas que eles chamavam de carruagem e percorrido mais de metade da ilha observando suas formaes geolgicas, tendo-se esquecido completamente de que no trazia dinheiro consigo. Quando chegou o momento de pagar ele no conseg uira fazer-lhes compreender o caso e o cocheiro se apoderara de seu relgio como g arantia. Isto fez Bill Scanlan entrar em ao e pelo p em que estavam as coisas bem p ossvel que fossem ambos parar no cho com as costas como pregadeiras de alfinetes s e eu no tivesse resolvido o assunto com um ou dois dlares para o condutor do veculo e uma nota de cinco dlares para o homem que Bill Scanlan pusera de olho inchado. Tudo assim terminou bem e foi esta a ocasio em que Maracot me pareceu mais human o. Quando chegamos ao navio ele levou-me para a pequena cabina que reservara par a si prprio e agradeceu minha interveno. A propsito, Sr. Headlei, disse-me ele; creio que o senhor no casado, no verdade? No, respondi. Sou solteiro. Ningum depende de sua pessoa? Ningum. Muito bem! disse ele. No lhe contei o verdadeiro objetivo desta viagem, meu am igo, porque desejava por certas razes conserv-lo em segredo. Uma dessas razes que r eceava que outros me precedessem. Quando se tm planos cientficos em mira, deve-se recear que suceda o mesmo que se passou entre Scott e Amundsen. Se Scott tivesse guardado o seu segredo, como fiz, seria ele, e no Amundsen que chegaria primeiro ao Plo Sul. Quanto a mim, minha meta to importante como o Plo Sul e por isso resol vi guardar a mxima reserva. Mas agora, que estamos nas vsperas de nossa grande ave ntura, nenhum rival ter tempo para apropriar-se de meus planos. Amanh partiremos p ara o nosso verdadeiro objetivo. E qual ele? perguntei. O Dr. Maracot curvou-se para a frente com o rosto austero inflamado pelo entu siasmo de um fantico. Nossa meta, disse ele, o fundo do Oceano Atlntico. Fao aqui uma pausa, pois esp ero que a notcia te tenha paralisado a respirao do mesmo modo que o fez com a minha . Se eu fosse um romancista, creio que encerraria aqui um captulo, mas, como no pa e o u r

sso de um simples cronista dos fatos, dir-te-ei que permaneci outra hora na cabi na do velho Maracot, o qual me disse muitas coisas extraordinrias que tenho o tem po estritamente necessrio para te contar antes que parta o ltimo bote para a praia . Sim, disse ele, pode escrever agora, o que quiser, pois quando sua carta cheg ar Inglaterra j teremos dado nosso mergulho. Ao dizer isto riu-se, pois ele tem um senso de humor estranhamente apurado. Sim, meu caro senhor, mergulho a palavra adequada nesta ocasio, um mergulho qu e se tornar histrico nos anais da Cincia. Permita-me que lhe diga em primeiro lugar que estou perfeitamente convicto de que a doutrina corrente da extrema presso qu e existiria nas grandes profundidades ocenicas inteiramente errnea. perfeitamente claro que outros fatores devem existir que neutralizem esse efeito, se bem que e u ainda no esteja aparelhado para dizer quais sejam. um problema a resolver. Diga -me agora uma coisa: qual seria a presso que se poderia esperar sob uma milha de g ua? Seus olhos luziam ao fitar-me, detrs de seus grandes culos de tartaruga. Suponho que para mais de uma tonelada por polegada quadrada, respondi. Parece -me que isto j foi claramente demonstrado. O papel do pioneiro sempre foi desmentir coisas claramente demonstradas. Util ize seu crebro, meu rapaz. O senhor passou o ltimo ms a pescar algumas delicadas en carnaes da vida das grandes profundidades, animais to frgeis que dificilmente conseg uia transport-los da rede para o tanque sem os deformar com as mos. Achou acaso qu e houvesse neles algum sinal da imensa presso que deveriam suportar? A presso estava neutralizada, respondi. Era a mesma tanto dentro como fora. Palavras simples palavras! exclamou ele abanando impaciente a cabea magra. O s enhor pescou peixes esfricos como o "Gastrostomus globulus". Pois no seriam eles c omprimidos e achatados se a presso fosse como imagina? E a impresso pessoal relatada por numerosas pessoas? Certamente ser verdadeira at certo ponto. Encontraram um aumento de presso sufic iente para impressionar o rgo mais sensvel do corpo, que o interior do ouvido. Mas na execuo de meu plano no estaremos expostos a presso alguma. Descer-nos-o do navio d entro de um compartimento de ao, com janelas de cristal de cada lado para observao. Se a presso no tiver fora para arrebentar uma polegada e meia de ao no nos poder faze r mal. Ser uma reproduo em ponto maior da experincia dos irmos Williamson em Nassau, que certamente j conhecer. Se meus clculos estiverem errados... ainda bem que ningum depende de sua pessoa. Morreremos numa grande aventura. Se preferir, porm, no tom ar parte neste empreendimento, poderei ir s. Parecia-me a mais rematada das loucuras, mas bem sabes como difcil recusar-se um convite para uma empresa arriscada. Fiz algumas perguntas para ganhar tempo. At que profundidade pretende descer, Dr. Maracot? Havia um mapa estendido na mesa e ele tocou com a extremidade de um compasso um ponto a sudoeste das Canrias. No ano passado fiz algumas sondagens nesta regio, disse ele. H aqui uma depresso de grande profundidade. Medimos vinte e cinco mil ps em alguns pontos. Fui eu o primeiro a assinalar este fato. Creio mesmo que a ver registrada nos mapas futuro s com o nome de "Plago de Maracot". Mas por Deus, doutor! exclamei, creio que no pretender descer num abismo como e sse? No, respondeu ele sorrindo. Nem nossa corrente nem os tubos de ar vo alm de meia milha. Mas estava para lhe dizer que ao redor desta profunda depresso, que sem dv ida foi produzida por foras vulcnicas numa poca remota, h uma espcie de planalto estr eito que no est a mais de trezentas toesas abaixo da superfcie. Trezentas toesas! Um tero de milha! Exatamente; apenas um tero de milha. Minha presente inteno fazer com que nos desa m em nosso pequeno compartimento at esse ponto. A faremos as observaes que pudermos. Estaremos em comunicao com o navio por meio de um telefone, de modo a podermos tr ansmitir nossas ordens. No haver dificuldades nisso. Quando quisermos ser novament e iados, bastar diz-lo. E o ar? Ser renovado do interior do navio por meio de bombas.

Mas dever haver l uma escurido de breu. Isto, infelizmente, deve ser verdade. As experincias de Foi e Sarasin no Lago Genebra mostraram que mesmo os raios ultravioleta no chegam a tal profundidade. M as que importa? Estaremos providos com a poderosa iluminao eltrica dos motores do n avio, alm de seis pilhas secas de Hellesens associadas de modo a dar uma tenso de doze volts. Isto e um refletor Lucas para sinais dos usados no exrcito bastar aos nossos fins. V alguma outra dificuldade? E se nossos condutos de ar se embaraarem um no outro? Eles no se embaraaro. Como reserva, alm disso, temos ar comprimido em tubos que d aro para vinte e quatro horas. D-se por satisfeito? Aceita o meu convite? No era uma resoluo fcil de tomar. O crebro trabalha rapidamente e a imaginao nos le a longe. Parecia-me ver j aquela caixa negra a descer atravs de profundezas primev as, sentir o ar denso e viciado e ver repentinamente as paredes deslocarem-se, e ncurvarem-se para dentro rompendo-se nos ngulos e a gua jorrando de todas as juntu ras, de todos os lados. Seria uma morte lenta e horrvel. Mas levantei o olhar e d eparei com os olhos ansiosos daquele velho, cravados em mim com a exaltao de um mrt ir da cincia. Era um entusiasmo contagioso aquele, e, apesar de insano, era contu do nobre e abnegado. Seu ardor inflamou-me tambm quase a contragosto e pus-me de p num salto com a mo estendida. Doutor, pode contar comigo at o fim. J o sabia, disse ele. No foi por causa de suas tinturas de cincia que o escolhi, meu jovem amigo, nem acrescentou sorrindo devido aos seus conhecimentos profund os dos caranguejos marinhos. H outras qualidades que aqui podem ser mais imediata mente teis, que so a lealdade e a coragem. Assim, com este pequeno pedao de acar, fui despedido com meu futuro empenhado e desmantelados todos os meus planos de vida. Mas fiquemos por aqui; o ltimo bote j est de partida para a praia e esto pedindo a correspondncia. Pode suceder que no ouas mais falar de mim, ou que recebas uma carta digna de ser lida. Se se der a prim eira hiptese poders tomar uma lousa flutuante e deix-la cair no oceano, num lugar q ualquer ao sul das Canrias, com a inscrio: "Aqui ou alhures jaz tudo o que os peixes deixaram de meu amigo Cirus J. Head lei". O segundo documento em questo o ininteligvel radiograma que foi captado por vrio s navios, inclusive o paquete "Arroya" da Royal Mail. Foi recebido s trs da madrug ada do dia trs de outubro de 1926, o que mostra ter sido expedido dois dias depoi s de haver o "Stratford" deixado a Grande Canria, como se v pela carta anterior, e est em completo acordo com a indicao do veleiro noruegus que viu um vapor ir a piqu e durante um ciclone, duzentas milhas a sudoeste de Porta de Ia Luz. Dizia o seg uinte: "Graves avarias no navio. Receio nossa situao desesperadora. J perdemos Maracot, Headlei, Scanlan. Situao incompreensvel. Leno de Headlei aparecido na extremidade d a sonda de grandes profundidades. Deus nos ajude! S.S. Stratford". Foi esta mensagem incoerente a ltima que se recebeu do malfadado vapor, e part e dela era to extravagante que foi posta conta de delrio por parte do radiotelegra fista. Parecia contudo no deixar dvidas quanto sorte do navio. A explicao de tudo se puder ser aceita como uma explicao encontrou-se na narrativ a oculta dentro da bola de cristal, sendo que achamos prefervel dar antes notcias menos sucintas sobre a sua descoberta. Reproduzirei literalmente o relatrio de Am os Green, o comandante do "Arabella Knowles", que foi quem a recolheu quando tra nsportava carvo de Cardiff para Buenos Aires. "Quarta-feira, 5 de janeiro de 1927. Latitude, 2714'; longitude, 28 ocidental. Tempo calmo. Cu azul com cirros baixos. Mar bonanoso. s duas horas o primeiro ofici al participou que vira um objeto brilhante saltar a uma grande altura para fora do mar e cair de novo nas guas. primeira vista sups tratar-se de algum estranho pe ixe, mas examinando melhor com uma luneta viu que se tratava de um globo ou bola de aspecto metlico, e to leve que parecia antes repousar do que flutuar propriame nte na superfcie das guas. Fui ento chamado e vi o objeto em questo, do tamanho de u ma bola de futebol, a brilhar a estibordo, cerca de uma milha distante do navio. Parei as mquinas e enviei um escaler sob as ordens do segundo piloto, que o reco lheu e trouxe para bordo.

Examinando-o vimos tratar-se de uma bola feita de uma espcie de vidro muito re sistente e cheia de um gs to leve que, quando era atirada no ar, custava a cair, c omo essas bolas com que as crianas brincam. Era mais ou menos transparente e podam os ver no interior qualquer coisa parecida com um rolo de papel. O vidro era porm to resistente que tivemos enorme dificuldade em quebrar a bola para examinarmos o seu contedo. Um martelo no pde quebr-lo e s quando o engenheiro-chefe se lembrou de utilizar para isso as mquinas do navio que conseguimos esmigalh-la. Lamento ter d e dizer que a mesma se dissolveu numa nuvem de partculas brilhantes, tendo sido i mpossvel conseguir-se uma amostra de bom tamanho para ser examinada. O papel, con tudo, ficou intato, e, tendo examinado o mesmo e visto que era de grande importnc ia, guardamo-lo cuidadosamente com a.inteno de entreg-lo ao cnsul britnico, quando ch egssemos ao Rio da Prata. Vivo no mar desde rapaz, h trinta e cinco anos, mas este o fato mais extraordinrio com que at hoje deparei e o mesmo dizem todos os homens de bordo. Deixo a interpretao disso tudo a pessoas mais capazes do que eu." Aps este breve intrito daremos a narrao de Cirus J. Headlei exatamente como foi e scrita: Para quem estou escrevendo? Creio poder dizer que para o mundo inteiro, mas c omo este endereo seria vago demais, dirigirei esta ao meu amigo Sir James Talbot, da Universidade de Oxford, em virtude de ter sido a ele que escrevi minha ltima carta, de que esta dever ser considerada como continuao. Sei que h cem probabilidade s contra uma de que mesmo que esta bola veja a luz do dia e no seja engolida de p assagem por algum tubaro, permanea indefinidamente sobre as guas sem nunca chamar a ateno dos marinheiros que passarem. Contudo, vale a pena tentar, e como Maracot t ambm pretende enviar uma outra, bem possvel que consigamos levar nossa espantosa h istria ao conhecimento do mundo. Bem sei que poder haver certa incredulidade por p arte dos que lerem esta, mas, quando se tiver examinado a casca de vidrina da bo la e seu contedo de gs levignio, ver-se- certamente que existe aqui algo que sai do ordinrio. Tu pelo menos, Talbot, no a jogars de lado sem a ler. Se algum quiser saber como comeou tudo isto e o que queramos fazer, encontrar tud o na carta que te escrevi a 1. de outubro do ano passado, na vspera de deixarmos P orta de Ia Luz. Por So Jorge! se eu soubesse o que nos esperava, creio que me ter ia metido num bote e partido para terra naquela mesma noite... Todavia... bem po ssvel que mesmo com os olhos abertos eu permanecesse ao lado do Dr. Maracot e enf rentasse com ele a grande aventura. Pensando bem, no tenho dvidas de que o faria. Vou porm continuar minha histria do dia em que deixamos a Grande Canria em diant e. Logo que samos do porto, o velho Maracot pareceu positivamente pegar fogo. Che gara finalmente o momento de agir e toda a energia represada daquele homem admirv el explodiu subitamente. Assumiu em pessoa a direo do navio e de todos e tudo o qu e nele se achava, sujeitando-os sua vontade. O sbio distrado e secarro desaparecera por completo, surgindo em seu lugar uma mquina eltrica humana, rumorosa de vitali dade e vibrante da grande fora que a animava. Seus olhos brilhavam detrs de seus cu los como as chamas de uma lanterna. Parecia estar em toda parte ao mesmo tempo, anotando distncias em seu mapa, comparando clculos com o comandante, arrastando co nsigo Bill Scanlan, encarregando-me de cem pequenas coisas, mas tudo cheio de mto do e com um fim definido. Demonstrou insuspeitados conhecimentos de eletricidade e mecnica, e passava a maior parte do tempo a trabalhar em maquinismos, que Scan lan, sob suas ordens, estava agora cuidadosamente montando. Venha c dar uma olhadela, Sr. Headlei disse-me Bill na manh do segundo dia. O d outor uma boa pessoa e um mecnico s direitas. Apesar da desagradvel impresso que tive de estar a olhar para o meu prprio atade, fui obrigado a reconhecer que no deixava de ser um mausolu bem apresentvel. O asso alho fora preso s quatro paredes de ao e vidraas redondas atarraxadas no centro de cada uma delas. Um pequeno alapo dava ingresso pela parte superior e havia um outr o ainda embaixo. Essa caixa de ao estava suspensa por um cabo pouco grosso, mas m uito resistente, que passava sobre uma roldana e era manobrada pelo poderoso maq uinismo que usramos para nossas pescas em grandes profundidades. O cabo, ao que p arecia, devia ter cerca de meia milha de comprimento e grande parte do mesmo se achava enrolada em sarilhos no tombadilho. Os tubos de borracha para renovar o a r eram do mesmo comprimento, e o fio do telefone estava preso aos mesmos, assim

como os fios pelos quais se poderiam utilizar na iluminao da nossa caixa as bateri as do prprio navio, embora tivssemos tambm uma instalao eltrica independente. Foi na tarde daquele dia que se fez parar as mquinas. O mar estava calmo, mas uma nuvem escura no horizonte anunciava uma provvel tempestade. O nico navio vista era uma embarcao de trs mastros que ostentava as cores norueguesas, e observamos q ue tinha as velas colhidas, como se esperasse mau tempo. Naquele momento, porm, t udo era propcio e o "Stratford" vogava calmamente sobre um profundo oceano azul, apenas pincelado de branco aqui e alm pelo sopro dos alsios. Bill Scanlan veio pro curar-me em meu laboratrio, dando, contrariamente a seu temperamento, mostras de viva agitao. Veja s, Sr. Headlei! exclamou; eles baixaram aquela caixa para um buraco no fu ndo do navio. Acha que o patro descer mesmo naquilo? Sem a menor dvida, Bill. E eu tambm vou com ele. Pois esto os dois loucos varridos em pensar em tal coisa. Mas eu que no os deix arei ir ss. Voc no tem nada com este negcio, Bill. Pois eu j no penso assim. Que eu fique amarelo, como um chins com ictercia se os deixar ir sozinhos. O pessoal de Merribank mandou-me aqui para cuidar do aparelh o e se ele for para o fundo do mar lgico que eu tambm devo ir para l. Onde estivere m aqueles aparelhos de ao, esse ser o endereo de Bill Scanlan estejam os que o rode iam loucos varridos ou no. Foi intil discutir com ele; assim, um membro mais foi acrescentado nossa peque na associao de suicidas e ficamos espera de ordens. Toda a noite trabalharam incessantemente em preparativos, e aps um rpido almoo n a manh seguinte, descemos para o poro, prontos para a aventura. A caixa de ao fora baixada a meio pelo falso fundo e um por um descemos pelo alapo superior que foi f echado e parafusado depois de entrarmos, tendo o Capito Howie apertado lgubremente a mo de cada um de ns ao passarmos por ele. Desceram-nos ento mais alguns ps, fecha ram o primeiro fundo sobre as nossas cabeas e fizeram com que a gua envolvesse nos sa caixa, para verificarmos se no penetrava no interior. A prova foi satisfatria: todas as junturas estavam bem adaptadas e no havia sinal da mais leve fenda. O se gundo fundo do navio foi ento aberto e fomos baixados no oceano, abaixo do nvel do casco do navio. Era realmente um compartimento pequeno, mas bem aparelhado e maravilhei-me do cuidado e previso com que tudo fora organizado. Ainda no havamos acendido as lmpada s eltricas, mas a luz do sol semitropical jorrava pelas vidraas atravs da gua verdegarrafa. Viam-se passar aqui e alm peixes de pequeno porte, como traos brilhantes de prata contra o fundo verde. No interior havia uma espcie de banco que rodeava o pequeno compartimento, acima do qual se viam enfileirados um batmetro de quadra nte para se lerem profundidades, um termmetro e outros instrumentos. Abaixo dos b ancos via-se uma fileira de recipientes cilndricos fechados, que continham nossa reserva de ar comprimido para o caso de os tubos condutores de ar pararem de fun cionar. Estes tubos abriam-se acima de nossas cabeas e o aparelho telefnico pendia ao lado deles. Pudemos todos ouvir a voz do capito, perguntando-nos do navio: Esto realmente resolvidos a ir? Estamos todos completamente vontade, respondeu o Dr. Maracot impaciente. Desa lentamente nossa caixa e tenha sempre alguma pessoa no receptor. Dir-lhes-ei o q ue tm a fazer. Quando atingirmos o fundo, deixe tudo como estiver at que eu d novas instrues. No convm forar muito o cabo de ao; um movimento lento de um par de ns por h ra no ser excessivo. E agora, "Larguem!" Ele soltara este brado numa voz de insano. Era o momento supremo de sua vida, o momento da execuo de seu sonho mais caro. Durante um instante passou-me pelo es prito a idia de que estvamos realmente em poder de um perigoso monomanaco. Bill Scan lan teve a mesma idia que eu, pois olhou-me com uma careta fnebre e apontou para a testa. Mas, logo depois deste impulso de entusiasmo, Maracot tornou-se novament e o mesmo homem reservado e tranqilo de sempre. Bastava alis olharmos para a ordem e esprito de previso que se mostrava em cada detalhe ao nosso redor para nos reas segurarmos da sanidade de seu esprito. Mas agora toda a nossa ateno se voltara -para a espantosa viagem que se iniciar a. Lentamente nossa caixa mergulhava nas profundezas do oceano. A gua, de um verd

e claro, passou pouco a pouco a um escuro verde oliva. Este por sua vez transmud ou-se aos poucos num belo azul, que gradualmente passou a um prpura fusco. Cada v ez descamos mais baixo cem ps, duzentos, trezentos ps. As vlvulas funcionavam perfei tamente. Nossa respirao era to fcil e natural como se estivssemos no tombadilho do na vio. Lentamente a agulha batimtrica se movia no quadrante luminoso. Quatrocentos, quinhentos, seiscentos. "Vai tudo bem?" perguntou uma voz ansiosa vinda de cima . O melhor possvel gritou Maracot em resposta. Mas a luz j nos ia faltando. Havia agora apenas uma leve claridade acinzentada que escurecia cada vez mais. Pare! gritou nosso chefe. Cessou nosso movimento e ficamos suspensos a uma altura de s etecentos ps abaixo da superfcie do oceano. Ouvi o Dr. Maracot apertar um boto e no mesmo instante ramos inundados pela viva luz de nossas lmpadas, que, atravessando as janelas, revelavam aos nossos olhos longos trechos do mundo de gua que nos ce rcava. Com os rostos colados s vidraas redondas, cada um em seu postigo, observvamo s extasiados aquelas perspectivas que olhos humanos jamais haviam contemplado. At ento, so conhecamos essas camadas profundas pelos peixes, que, ou eram tardos demais para fugir nossa grosseira rede envolvente, ou muito estpidos para escapa r a uma rede de arrasto. Agora, porm, vamos o admirvel mundo das guas sob seu verdad eiro aspecto. Se o objeto da criao foi a produo do homem, estranho que os oceanos se jam to mais populosos que a terra. Nem Broadway numa noite de sbado, nem Lombard S treet numa tarde de comrcio eram mais movimentadas que os grandes espaos marinhos que se estendiam nossa frente. Havamos j ultrapassado as camadas superficiais em q ue os peixes ou so incolores ou das verdadeiras cores marinhas; azul ultramarino em cima e prata embaixo. Aqui, pelo contrrio, vamos seres de todas as cores e form as imaginveis que a vida pelgica poderia criar. Delicados leptocfalos ou enguias la rvrias desfechavam atravs do tnel de iluminao como riscas de prata polida. As formas tardas e coleantes da murena, a lampreia das guas profundas ou a coratia preta, t oda espinhos e boca, fugiam loucamente vista de nossos rostos curiosos. Algumas vezes era um grande polvo que passava nossa frente e nos olhava com sinistros ol hos humanos, outras era alguma forma transparente da vida pelgica, cistoma ou gla ucus, que emprestava cena como que o encanto de uma flor. Uma enorme caranx ou c avala arremeteu furiosamente repetidas vezes contra nossa janela, at que o vulto escuro de um tubaro de sete ps se abateu sobre ela, fazendo-a desaparecer entre su as hiantes maxilas. O Dr. Maracot sentou-se com sua caderneta de notas no joelho , rabiscando rapidamente suas observaes e monologando meia voz comentrios cientficos . "Que ser aquilo?" ouvia-o dizer. "Sim, sim, Chimoera mirabilis, como as obtidas por Michael Sars. Aquele deve ser certamente um lepidion. Uma nova espcie, ao qu e me parece. Observe aquele macrurus, Sr. Headlei; sua cor completamente diversa da daquele que pegamos na rede." Apenas uma vez o espanto o paralisou. Foi quan do um longo objeto oval desceu velozmente em frente de sua vidraa, deixando uma c auda vibrtil atrs de si, que se estendia para cima e para baixo to longe quanto poda mos avistar. Confesso que fiquei to intrigado como o Dr. Maracot; mas Bill Scanla n esclareceu o mistrio. Pelo que vejo aquele tonto de John Sweeney resolveu lanar sua sonda ao nosso l ado. Uma brincadeira, decerto, para no nos sentirmos muito ss. Tem razo, exclamou Maracot rindo-se, Plumbus longicaudatus um novo gnero, Sr. H eadlei, com uma cauda de ao e chumbo no nariz. Mas no deixa de ser prudente fazere m sondagens para se conservarem bem em cima da elevao a que queremos chegar, que no muito extensa. Pronto, capito! gritou ele. Pode continuar a descer-nos! E descemos cada vez mais. O Dr. Maracot apagou as luzes e tudo voltou escurido de antes, exceto o quadrante luminoso do batmetro que, com o movimento de seu po nteiro, registrava nossa descida contnua. Salvo uma leve oscilao de nossa caixa, qu ase no tnhamos conscincia do movimento. Apenas aquele indicador sobre o quadrante n os revelava a situao temerosa e inconcebvel em que nos encontrvamos. Achvamo-nos agor a profundidade de mil ps e o ar se tornava sensivelmente viciado. Scanlan lubrifi cou a vlvula do tubo de descarga e a situao melhorou. A mil e quinhentos ps paramos novamente, suspensos no meio do oceano, com nossas luzes novamente acesas. Uma g rande massa negra passou por ns, mas se seria um peixe-espada, um tubaro das grand es profundidades ou algum monstro de espcie desconhecida, foi-nos impossvel determ inar. O Dr. Maracot apagou rapidamente as luzes.

nisso que consistem nossos maiores riscos, disse ele; existem nas grandes pro fundidades entes contra cujo ataque esta caixa de ao teria tantas probabilidades de resistir como uma colmia investida de um rinoceronte. Baleias, talvez, sugeriu Scanlan. As baleias podem realmente descer a grandes profundidades, respondeu o sbio. V iu-se mesmo uma baleia da Groenlndia arrastar consigo uma milha de corda em direo p erpendicular. Mas s mesmo ferida ou muito atemorizada que uma baleia desceria tan to. Poderia ter sido um polvo gigantesco. So encontrados em todos os nveis. Bem, por esse lado no temos o que temer. Os polvos so moles demais para nos faz er mal. Queria ver o polvo capaz de furar o ao niquelado de Merribank. Seus corpos podem ser moles, respondeu o professor, mas o bico de um grande p olvo pode furar at uma lmina de ao e arrebentaria essas vidraas de uma polegada de e spessura como se fossem pergaminho. Vamos Whittaker! gritou Bill e continuamos nossa jornada vertical. Por fim, suavemente, quase sem o sentirmos, a caixa se imobilizou. To leve for a o choque que nem teramos dado pela parada se quando a luz se acendeu no nos tive sse mostrado grandes alas do cabo suspensor que caam aos lados da nossa caixa de ao . Isto poderia tornar-se perigoso para os tubos de ar, por isso, a um brado inci sivo de Maracot, foi o mesmo novamente iado. O mostrador marcava mil e oitocentos ps. Repousvamos sobre uma elevao vulcnica no fundo do Oceano Atlntico.

CAPTULO II Durante algum tempo creio que sentimos todos a mesma impresso. No pensvamos em v er nem em fazer coisa alguma. Desejvamos apenas, sentados em silncio, procurar con ceber aquela coisa espantosa que nos encontrvamos bem no fundo de um dos grandes oceanos da Terra. Mas logo o estranho cenrio que nos rodeava, iluminado em todas as direes pelas nossas luzes, arrastou-nos aos postigos. Havamos descido sobre um l eito de altas algas (Cutleria multifida, disse Maracot) cujas hastes amarelas on deavam ao nosso redor, movidas por alguma corrente submarina profunda, exatament e como as ramagens de uma rvore se agitariam ao sopro de uma brisa de vero. Seu co mprimento no dava para perturbar nossa viso, se bem que suas longas e finas folhas dourado-escuras passassem s vezes frente de nossos olhos. Para alm delas estendia m-se pequenas ondulaes de um cho escuro, como coberto de escumalho, recobertas de s eres de cores variegadas, holotrias, ascdias e equinodermas, numa profuso maior que a dos jacintos e primaveras de um prado ingls num dia primaveril. Estas flores a nimadas do mar, algumas de um escarlate vivo, outras cor de prpura ou de um rseo d elicado, estendiam-se inumerveis contra o fundo negro do cho. Aqui e alm grandes es ponjas se elevavam das fendas das rochas escuras e alguns peixes das mdias profun didades, passando como relmpagos de cor, atravessavam rpidos nosso crculo de luz. E stvamos a admirar deslumbrados a beleza daquele espetculo quando ouvimos uma voz a nsiosa perguntar pelo telefone: Ento, como se sentem a no fundo? Tudo est bem? No se demorem muito, que o tempo no est me parecendo de bom agouro. Esto respirando com facilidade? H mais alguma cois a que eu possa fazer pelos senhores? Tudo vai indo o melhor possvel, capito! gritou Ma-racot jovialmente. No nos demo raremos muito. Estamos to confortavelmente como em nossa cabina. Faa agora com que nos movam lentamente para a frente. Havamos chegado regio dos peixes luminosos e resolvemos por isso apagar nossas luzes para naquela absoluta escurido que nos cercava uma escurido tal que uma plac a sensvel poderia a permanecer durante uma hora sem que revelasse o mais leve trao de raios ultravioleta contemplarmos a atividade fosforescente do oceano. Contra um fundo de um negro veludneo viam-se pequenos pontos brilhantes movendo-se rapid amente, como as luzes dos postigos de um paquete noite. Um monstro marinho qualq uer possua duas fileiras de dentes luminosos que se aproximavam e afastavam na es curido de maneira assustadoramente bblica. Outro era provido de antenas douradas e outro ainda de um penacho flamejante acima da cabea. At onde nossa vista alcanava,

vamos pontos brilhantes luzindo nas trevas, cada pequeno ser ocupado consigo mes mo e iluminando seu caminho com tanta segurana como um txi hora do teatro no Stran d. Mas logo depois acendamos novamente nossas luzes e o doutor recomeava suas obse rvaes sobre o fundo do mar. Apesar de j termos atingido uma boa profundidade, ainda no suficiente para se e studar nenhum dos depsitos bticos caractersticos, disse ele. Estes esto inteiramente fora de nosso alcance por enquanto. Talvez que em outra ocasio, com um cabo mais longo... Desista disso! grunhiu Bill Scanlan. Esquea essa idia! Maracot sorriu. Logo te aclimatars com as grandes profundidades, Scanlan. No ser esta nossa nica descida. A outra ser para o inferno, sem dvida! murmurou Bill. Mais tarde no dars mais importncia a isto que a uma descida ao poro do "Stratford ". Observe, Sr. Headlei, que o terreno sobre o qual estamos pelo que dele podemo s ver entre essa profuso de zofitos e esponjas silicosas constitudo de pedra-pomes e que essas formaes pretas de basalto indicam remotas atividades plutnicas. Estou r ealmente inclinado a supor que esta elevao faz parte de uma formao vulcnica e que o Pl ago de Maracot disse ele enunciando amorosamente este ttulo representa a vertente desta montanha. Pensei que deveria ser uma interessante experincia mover vagaros amente nossa caixa at chegarmos borda do mesmo, para ver as formaes que existem nes se ponto. Esperaria encontrar um precipcio de majestosas dimenses descendo em ngulo quase reto at as extremas profundezas do oceano. Esta idia me parecia um tanto perigosa, pois era difcil avaliar at que ponto nos so delgado cabo resistiria ao esforo deste movimento de lateralidade; mas para Ma racot no existia em absoluto perigo nem para si nem para outrem quando tinha de s er feita uma observao cientfica. Prendi a respirao e o mesmo vi que fazia Bill Scanla n, quando um lento movimento de nossa caixa de ao dobrando sua frente as hastes o ndulantes das algas marinhas nos mostrou que enorme fora de trao estava forando o ca bo. Este, contudo, suportou nobremente a prova e com um suave movimento comeamos a deslizar lentamente pelo fundo do oceano. Maracot, com um compasso na mo, dava ordens quanto ao trajeto a seguir, ordenando uma ou outra vez que elevassem noss a caixa para evitar algum obstculo do caminho. Esta elevao basltica no pode ter mais de uma milha de extenso, explicou ele. Obser vei que o abismo devia achar-se a oeste do ponto em que fizemos nossa descida. C reio por isso que certamente chegaremos a dentro de um tempo muito curto. Deslizamos sem solavancos sobre aquela plancie vulcnica, tapetada de algas e af ormoseada pelas admirveis jias vivas com que a Natureza a ornara. Subitamente o pr ofessor precipitou-se para o telefone. Pare! bradou. J chegamos! Um medonho pego se abrira subitamente nossa frente. Parecia uma viso de pesade lo. Penedias negras e brilhantes de basalto aprofundavam-se perpendicularmente n o desconhecido. Suas bordas eram debruadas de finas laminrias oscilantes, semelha ntes s samambaias que pendem nas bordas dos abismos terrestres, mas abaixo daquel a orla movedia de vegetao s se viam as negras paredes luzidias do plago. Vamos de cada lado estenderem-se as bordas deste enorme abismo at onde a vista alcanava, mas no podamos avaliar sua extenso, pois nossas lmpadas no conseguiam penetrar a obscuridad e que estava nossa frente. Quando voltamos uma lmpada Lucas de sinais para baixo, vimos uma longa sucesso de declives que desciam, desciam, desciam at perder-se na s profundezas obscuras daquela tremenda voragem. realmente admirvel! exclamou Maracot com uma expresso satisfeita de proprietrio no rosto magro e vivo. Quanto profundidade, no necessito dizer que h muitos que o excedem. Temos, por exemplo, o Plago de Challenger, de vinte e seis mil ps, prximo das Ilhas Ladrone; o Plago de Planet, de trinta e dois mil ps, perto das Filipinas e muitos outros, mas provvel que o Plago de Maracot seja sem igual quanto ao decl ive de suas margens, tendo ainda de notvel o fato de ter escapado s pesquisas de t antos exploradores hidrogrficos que estudaram o Atlntico. Sem a menor dvida... Ele interrompera a frase em meio e uma expresso de intenso interesse e surpres a se imprimira em seu rosto. Bill Scanlan e eu, olhando por sobre os seus ombros , ficamos petrificados com o espetculo que se deparou a nossos olhos.

Um enorme animal vinha subindo pelo tnel de luz que projetramos no abismo. Bem ao longe, onde mal a luz alcanava, podamos ver vagamente os movimentos irregulares de seu monstruoso corpo negro, em lenta ascenso. Caminhava de maneira desgracios a, e aproximava-se com movimentos tardos das bordas do precipcio. Agora que se ap roximara mais estava iluminado em cheio pela luz e podamos ver mais claramente su as formas horrendas. Era um animal desconhecido cincia, embora apresentasse analo gias com muitos seres que nos so familiares. Seu corpo era longo demais para ser comparvel ao de um caranguejo gigantesco e curto demais para uma lagosta monstruo sa; era mais parecido com um caranguejo de gua doce, armado com suas duas enormes pinas, estendida uma de cada lado, e era provido de um par de antenas de dezesse is ps de comprimento, que se agitavam frente de seus sinistros olhos negros. A ca rapaa de cor amarela plida deveria ter dez ps de largura e seu comprimento total, e xcetuadas as antenas, no teria menos que trinta ps. Espantoso! exclamou Maracot, rabiscando desesperadamente em sua caderneta de notas. Olhos semipediculados, lamelas elsticas, famlia crustcea, espcie desconhecida . Crustaceus Maracoti por que no? Co'os diabos, d o nome que quiser, mas o fato que ele est vindo para o nosso la do! exclamou Bill. Que acha de apagarmos nossas luzes, doutor? Apenas um momento enquanto anoto as reticulaes, gritou o naturalista. exatament e isso, no h dvida. Apertou o interruptor e voltamos escurido anterior, com aqueles pontos luminosos riscando a escurido como meteoros numa noite sem lua. Aquele bicho tem uma aparncia bem feroz, disse Bill . enxugando a testa. A imp resso que tenho a de uma ressaca depois de uma boa garrafa de Hoosh. Seu aspecto realmente bem terrvel, observou Maracot, e talvez fosse ainda mais terrvel termos de nos avir com ele, se estivssemos expostos quelas monstruosas ten azes. Mas de dentro de nossa caixa de ao podemos examin-lo em segurana e vontade. Mal havia falado quando se ouviu uma pancada como de uma picareta do lado de fora de nossa parede. Logo em seguida um longo som spero como se a estivessem ras pando e arranhando e uma outra pancada violenta. Ele quer entrar! exclamou Bill Scanlan, em tom alarmado. Co'os diabos, devamos ter pintado do lado de fora um " proibida a entrada". Sua voz trmula mostrava com o era forado seu gracejo e confesso que meus joelhos tremiam ao ver a sombra negr a daquele monstro passar sucessivamente em frente de cada uma das janelas que el e ainda mais escurecia, a examinar aquela estranha concha que, se conseguisse qu ebrar, deveria conter o seu alimento. Ele no nos poder fazer mal disse Maracot, mas havia agora menos segurana no tom de sua voz. Contudo, talvez seja melhor nos afastarmos dele. Chegando perto do tubo telefnico, gritou ao capito: Eleve-nos uns vinte ou trinta ps! Poucos segundos depois, ramos levantados da plancie de lava e balanvamos suavemen te na gua. Mas o terrvel monstro era pertinaz. Aps um intervalo muito curto, ouvamos novamente o raspar de suas antenas e as batidas fortes de suas tenazes, a exami nar nossa caixa. Era horrvel aquela espera silenciosa na escurido, sabendo-se que a morte estava to prxima. Se aquelas pinas poderosas cassem sobre as vidraas resistir iam estas ao choque? Era esta a pergunta inexpressa que passava pelo esprito de t odos ns. Mas subitamente um perigo inesperado e ainda mais temvel se apresentou. Aquele s golpes haviam passado para a parte superior de nosso pequeno compartimento e e ste comeara a balanar ritmicamente de um lado para outro. Santo Deus! exclamei. Ele agarrou o cabo! Seguramente o cortar! Olhe, doutor, acho melhor subirmos. Creio que j vimos o que viemos ver e melho r voltarmos para nossas casas. Mande subir o elevador e deixemo-nos de brincadei ras com esse bicho. Mas ainda no fizemos nem metade do nosso trabalho! grasnou Maracot. Mal comeamo s a explorar as bordas do Plago. Pelo menos vejamos qual a sua largura. Quando ti vermos chegado ao outro lado dar-me-ei por satisfeito. Voltou-se para o tubo: Tu do bem, capito. Navegue a dois ns horrios at eu ordenar que pare. Comeamos a nos mover lentamente afastando-nos da borda do abismo. Desde que a escurido no nos salvara do ataque, resolvemos acender as luzes novamente. Um dos p ostigos estava inteiramente obscurecido pelo que parecia ser o ventre do monstru

oso crustceo. Sua cabea e suas grandes pinas estavam em ao acima de ns e ainda continu amos a balanar de um para outro lado, como um sino a badalar. A fora daquele anima l deveria ser enorme. Quando um grupo de homens j se teria visto em tal situao, com cinco milhas de gua abaixo e um to horrvel monstro acima? As oscilaes se tornavam ca da vez mais violentas. Ouvimos pelo tubo a voz agitada do capito que notara os ba lanos do cabo e Maracot ps-se de p num pulo com as mos estendidas desesperadamente p ara cima. Mesmo de dentro de nossa caixa percebemos o rudo dos fios do cabo arreb entando e dali a um instante tombvamos no desmesurado pego que se abria a nossos ps. Quando volto o olhar para aquele horrvel instante, recordo-me como num sonho d e ter ouvido um brado selvagem de Maracot. O cabo partiu-se! Nada podem fazer! Estamos todos perdidos! gritava ele agarr ado ao telefone. Adeus, capito, adeus a todos! Foram estas as nossas ltimas palavras ao mundo dos homens. No camos rapidamente, como poderias imaginar. Apesar do peso de nossa caixa, o fato de ser oca tornav a-a relativamente leve e era por isso lenta e suavemente que mergulhvamos no abis mo. Ouvimos um som spero ao escaparmos por entre as garras do horrvel monstro que fora nossa runa e despencamos com um lento movimento giratrio pelas profundezas ab issais. Deviam ter decorrido cinco minutos, que contudo nos pareceram uma hora, at o momento em que alcanamos o limite de nosso fio telefnico, que foi arrebentado como se fosse um fio de linha. Nossos tubos de ar romperam-se quase ao mesmo tem po e a gua salgada penetrou em jorros pelos orifcios interiores dos mesmos. Com mo vimentos rpidos e prontos, Bill Scanlan amarrou cordas ao redor de cada um dos tu bos de borracha e assim interrompeu a inundao que se iniciava, enquanto o doutor s oltava o nosso ar comprimido, que saiu silvando dos tubos. A luz se apagara quan do o fio arrebentou, mas mesmo no escuro Maracot conseguiu pr em atividade as pil has secas de Hellesens, que acenderam algumas lmpadas do teto. Daro para uma semana, disse ele com um sorriso forado. Pelos menos no morreremos no escuro. Sacudiu a cabea tristemente e um sorriso de compaixo perpassou-lhe pel as feies plidas. Que isto sucedesse a mim era justo. Sou um homem velho e j vivi dem ais. S lamento ter trazido comigo dois jovens cheios de vida. Deveria ter corrido o risco sozinho. Limitei-me a apertar sua mo para confort-lo, pois na verdade no havia nada que e u pudesse dizer. Bill Scanlan tambm permaneceu silencioso. Lentamente mergulhvamos , tendo apenas conscincia da nossa velocidade pelas sombras de peixes que vamos pe rpassar em frente de nossas janelas. Parecia antes serem eles que se precipitava m para cima do que ns que descamos. Nossa caixa ainda continuava a oscilar e no hav ia nada que a impedisse de voltar-se de lado ou virar de cabea para baixo. Seu pe so, felizmente, estava distribudo de modo tal que o assoalho se conservava estvelm ente para baixo. Olhando para o batmetro, vi que j atingramos a profundidade de uma milha. Como v, sucede realmente o que eu previa, observou Maracot com alguma neglignci a. Certamente leu meu artigo nos Relatrios da Sociedade Oceanogrfica sobre a relao e xistente entre a presso e a profundidade. Desejava poder mandar ao mundo duas pal avras, nem que fosse apenas para confundir Bulow de Giessen, que ousou contradiz er-me. Co'os diabos! Se eu pudesse mandar de volta duas palavras para o mundo, no as gastaria com um careca qualquer, suspirou o mecnico. H em Filadlfia uma bela pequen a que derramar lgrimas quando souber que Bill Scanlan se foi. Mas enfim, no deixa d e ser uma morte bem apresentvel. Voc no deveria ter vindo, disse eu tomando-lhe a mo. Mas que papelo no seria o meu se eu no viesse? replicou ele. No, no, eu devia vir e estou satisfeito por ter vindo. Quanto tempo teremos de vida? perguntei ao doutor aps uma pausa. Ele encolheu os ombros. Sempre teremos tempo para ver o verdadeiro fundo do oceano, disse ele. H em no ssos tubos ar bastante para a maior parte de um dia. O que nos prejudicar mais se ro os produtos residuais. Se nos pudssemos libertar do anidrido carbnico... Isso vejo que impossvel. H um tubo de oxignio puro. Trouxe-o para caso de acidente. Um pouco disso de te

mpos a tempos servir para nos prolongar a vida. Mas, para que prolongar a vida? Quanto mais depressa vier o desenlace melhor, disse eu. Isso mesmo, exclamou Scanlan. Acabemos com isto logo de uma vez. Deixando de contemplar o espetculo mais extraordinrio que olhos humanos j viram! exclamou Maracot. Seria uma traio cincia. Observemos os acontecimentos at o fim, me smo que o que virmos esteja condenado a permanecer para sempre enterrado em noss os corpos. Seja ento, doutor! exclamou Bill Scanlan. Vejamos o espetculo at o fim. Sentmo-nos os trs pacientemente nos bancos, que acompanhavam as oscilaes e giros de nossa caixa, segurando em suas bordas com os dedos contrados, enquanto continuv amos a ver os peixes se precipitarem velozmente para cima atravs dos postigos. J estamos a trs milhas de profundidade, observou Maracot. Vou abrir a torneira de oxignio, Sr. Headlei, pois este j se acha bem rarefeito. Pelo menos uma coisa c erta acrescentou com sua risada spera que certamente esta depresso se chamar Plago e Maracot daqui por diante. Quando o Capito Howie contar tudo, meus colegas recon hecero que meu tmulo tambm o meu monumento. Mesmo Bulow de Giessen... E articulou q ualquer queixa cientfica ininteligvel, que nenhum de ns ouviu. Recamos novamente em nosso silncio, observando o ponteiro que caminhava agora p ara a quarta milha. A certo ponto batemos contra qualquer coisa que abalou to vio lentamente nossa caixa, que receei se voltasse de lado. Poderia ter sido um enor me peixe ou ento haveramos possivelmente abalroado com alguma aresta de penedia co ntra a qual framos precipitados. Aquela borda que antes nos parecera to assombrosa mente profunda, parecia-nos agora, das profundezas em que nos achvamos, ser quase a superfcie. Cada vez mais nos aprofundvamos, girando e girando por aquelas guas v erde-negras. O quadrante registrava agora vinte e cinco mil ps. Estamos quase no fim de nossa jornada, disse Maracot. Meu indicador Scott deu -me vinte e seis mil e setecentos ps no ano passado, no ponto mais profundo. Dent ro de poucos minutos se decidir nossa sorte. possvel que sejamos esmagados pelo ch oque. tambm possvel... E naquele momento chegamos ao fundo. Nem uma criana colocada por sua me num leito de penas desceria a mais suavemente do que ns no extremo fundo do Oceano Atlntico. A espessa e elstica camada de lodo sobre a qual caramos comportou-se como um verdadeiro pra-choque, que nos preservou do mais leve abalo. Mal nos movramos no banco em que nos achvamos e foi bom isto, pois descramos sobre uma pequena elevao recoberta de uma densa camada daquela lama gelatinosa e oscilvamos brandamente de um lado para outro, com quase metade de n ossa base em falso. Havia perigo de tombarmos de lado, mas finalmente nossa caix a se estabilizou, imobilizando-se. Assim que isto sucedeu, o Dr. Maracot, olhand o atravs de seu postigo, deu um grito de surpresa e apagou rapidamente nossas luz es. Observamos cheios de espanto que mesmo assim ainda podamos ver claramente. Hav ia do lado de fora uma luz plida e nevoenta que jorrava para o interior atravs dos postigos, como a fria claridade de uma manh de inverno. Contemplvamos aquela estr anha cena e sem auxlio de nossas luzes podamos ver claramente at algumas centenas d e jardas para todos os lados. Era impossvel, inconcebvel, mas a despeito de tudo n ossos sentidos nos diziam que era uma realidade. O fundo do grande oceano lumino so. Por que no? exclamou Maracot, aps termos passado um minuto ou dois em muda cont emplao. Pois no poderamos ter previsto isso? O que representa este lodo de pterpodos ou globigerinas? Pois no formado pelos produtos de degradao, pelos corpos conglutin ados de bilhes e bilhes de seres orgnicos? E essa degradao no est comumente associada fenmenos de fosforescncia? Em que parte de toda a criao se poderia esperar encontra r tal espetculo seno aqui? Ah! realmente lamentvel que tivssemos ocasio de fazer tal verificao e nos seja impossvel transmitir este nosso conhecimento ao mundo. Todavia, observei, ns conseguimos cerca de meia tonelada desta gelia de radiolri os e no observamos tal luminosidade. Certamente a teria perdido em sua longa viagem para a superfcie. Alm disso, que representa meia tonelada comparada com estas extensas plancies de lenta putrescnc ia? Mas veja, veja exclamou ele subitamente cheio de agitao os habitantes das gran

des profundidades pastam sobre este tapete orgnico como nossos rebanhos da terra pastam nos prados! Enquanto ele falava, um bando de peixes negros, de formas pesadas e achatadas , aproximava-se de ns, fossando entre salincias de aspecto esponjoso e mordiscando aqui e alm no seu caminho. Um grande peixe vermelho, como uma estranha vaca do o ceano, ruminava pacientemente seu alimento em frente de meu postigo, e outros es tavam pastando aqui e alm, levantando a cabea de tempos a tempos para olhar aquele extravagante objeto que to subitamente surgira entre eles. Admirava-me o devotamento de Maracot, que sentado a respirar aquela atmosfera viciada, sob a sombra da morte prxima, ainda obedecia ao apelo da cincia e garatu java observaes em sua caderneta. Embora sem seguir seu mtodo preciso, tomava tambm m inhas notas mentais que permanecero para sempre estampadas como uma pintura em me u crebro. As mais profundas plancies do oceano consistem em argila vermelha, mas, no lugar em que estvamos, esta era mascarada por uma camada daquele limo acinzent ado, que formava uma plancie ondulada at onde nossos olhos podiam alcanar. Esta pla ncie no era inteiramente regular; apresentava numerosas e estranhas elevaes como aqu ela em que nos achvamos, a luzir plidamente naquela luz espectral. Por entre estas pequenas colinas desfechavam grandes nuvens de estranhos peixes, muitos dos quais comp letamente desconhecidos cincia, exibindo todas as tonalidades de cor, com predomi nncia, contudo, do preto e do vermelho. Maracot observava-os com mal contida agit ao e registrava-os em suas notas. O ar se tornara muito viciado e novamente fomos obrigados a recorrer a um nov o desprendimento de oxignio. E o que curioso que estvamos positivamente esfomeados ; camos com a melhor boa vontade do mundo sobre o bife com po e manteiga, regado a usque e gua com que a previdncia de Maracot nos havia provido. Com os sentidos est imulados por esta refeio reconfortadora, sentara-me em frente ao meu postigo ansio so por um cigarro quando meus olhos caram sobre qualquer coisa que acordou em meu esprito um turbilho de pensamentos estranhos e reminiscncias confusas. J disse que a plancie que se estendia ao redor de ns estava coberta com elevaes qu e pareciam pequenas colinas. frente de meu postigo se elevava uma particularment e grande, e eu a via de uma distncia de trinta ps. Havia num lado da mesma uma peq uena marca, que, examinando melhor, verifiquei com grande surpresa que se repeti a numerosas vezes ao seu redor, perdendo-se nas curvas do seu contorno. Quando s e est to prximo da morte, difcil nos impressionarmos com qualquer coisa que se refir a a este mundo, mas perdi o flego um momento e meu corao paralisou-se ao notar que era um friso ornamental aquilo que eu estava olhando, e que, apagadas e gastas c omo estavam, fora sem dvida a mo do homem que esculpira em alguma remota era aquel as figuras. Maracot e Scanlan precipitaram-se para o meu postigo e contemplaram cheios de espanto aqueles sinais da onipresente energia humana. Isso foi esculpido, sem dvida nenhuma! exclamou Scanlan. Calculo que aquilo de veria ter sido o teto de um edifcio. Por conseguinte, os outros tambm devero corres ponder a outros tantos edifcios. Creio, patro, que fomos cair bem no meio de um bu rgo qualquer. realmente uma antiga cidade, disse Maracot. A geologia nos ensina que os mare s j foram continentes e os continentes mares, mas eu sempre repelira a idia de que em tempos to recentes, dentro da era quaternria, se tivesse dado tal cataclismo n o Atlntico. A lenda egpcia que Plato nos transmitiu tem portanto uma base real. Est as formaes vulcnicas confirmam a opinio de que esta submerso tenha sido devida a ativ idades ssmicas. H uma certa regularidade na disposio destas cpulas, observei. Estou inclinado a s upor que no sejam casas separadas, mas sim diferentes cpulas pertencentes a um nico e imenso edifcio. Creio que tem mesmo razo, disse Scanlan. H quatro maiores nos cantos e outras m enores enfileiradas para dentro. Deve ser um edifcio nico e de que tamanho! Caberi a todo o Merribank e mais alguma coisa dentro dele. Foi enterrado at a altura do teto pelo depsito constante de materiais orgnicos v indos das camadas superiores das guas, observou Maracot. Por outro lado, estes no se decompuseram. Temos nas grandes profundidades uma temperatura constante um po uco superior a 32 Fahrenheit que impediria esses processos destrutivos. Mesmo a d

issociao desses depsitos que cobrem o leito do oceano e o tornam luminoso deve ser muito lenta. Mas que vejo! Estes sinais no so frisos, mas sim inscries! No havia a menor dvida de que tinha razo. O mesmo smbolo repetia-se vrias vezes aq ui e alm. Aqueles sinais eram certamente letras de algum alfabeto arcaico. J fiz alguns estudos sobre antigidades fencias e vejo nesses caracteres alguma c oisa que me familiar, disse nosso chefe. Pois isso, meus amigos, pudemos ver uma cidade soterrada de eras remotas e carregaremos conosco para o tmulo a imagem su gestiva desse espetculo. No h nada mais que nos interesse ver. Nosso livro de surpr esas est fechado. Tambm concordo agora que quanto mais depressa chegar o fim tanto melhor ser. Este agora no poderia estar longe. A atmosfera que respirvamos era densa e vici ada. To carregada estava ela de anidrido carbnico que o oxignio mal podia vencer a presso e sair dos tubos. Ficando de p nos bancos, ainda se conseguia respirar um a r mais puro, mas aquela camada mais carregada de produtos imprprios respirao elevav a-se cada vez mais. O Dr. Maracot cruzou os braos em ar de resignao e deixou cair a cabea sobre o peito. Scanlan j fora vencido e debatia-se agora no assoalho. Eu prp rio j sentia a cabea girar-me e um intolervel peso sobre o peito. Fechei os olhos e a conscincia j me abandonava. Pela ltima vez abri-os para lanar um ltimo olhar quele mundo que j abandonava, mas, ao faz-lo, endireitei-me, cambaleando e desferi um br ado rouco de espanto. Um rosto humano nos olhava atravs do postigo! Seria o delrio? Agarrei Maracot pelos ombros e sacudi-o violentamente. Este le vantou a cabea e olhou paralisado e mudo de espanto para esta apario. Se ele a via to bem como eu, no deveria ser apenas uma criao de meu crebro debilitado. O rosto era longo e fino, de tez amorenada, com uma barba curta e afilada e dois olhos vivo s que lanavam de um para outro lado olhares inquisidores, como procurando inteira r-se de todos os detalhes de nossa situao. Via-se impresso nas suas feies o maior es panto. Nossas luzes estavam todas acesas e deveria ter sido realmente um espetcul o bem estranho e impressionante o que se lhe deparava naquela pequena cmara funerr ia, em que um homem jazia sem sentidos e dois outros o fitavam com feies contorcid as de moribundos, cianosadas pela asfixia incipiente. Ns ambos tnhamos as mos presa s s nossas gargantas e nossos peitos arfantes mostravam bem a angstia que j comeara a empolg-los. O homem fez um gesto com a mo e afastou-se velozmente. Ele nos abandonou! exclamou Maracot. Ou foi em busca de auxlio. Vamos pr Scanlan sobre o banco. Ele morrer logo se o deixarmos no cho. Arrastamos o mecnico para o banco e fizemos sua cabea repousar sobre as almofad as. Seu rosto estava purpurado e murmurava em seu delrio frases ininteligveis, mas o pulso era ainda perceptvel. Ainda existe esperana para ns, exclamei em voz rouca. Mas loucura! disse Maracot. Como poderia o homem viver no fundo do oceano? Co mo respiraria? Deve ter sido uma alucinao coletiva. Meu jovem amigo, estamos enlou quecendo. Olhando para a paisagem sombria e deserta que nos cercava, iluminada por aque la luz frgida e espectral, senti que bem poderia ser que Maracot tivesse razo. Mas subitamente percebi movimento. Sombras se agitavam ao longe, atravs da gua. Agora que se haviam aproximado mais, j podia enxergar vultos distintos caminhando numa massa movedia. Uma multido de pessoas adiantava-se rapidamente em nossa direo pelo leito do oceano. Dali a um instante se achavam reunidos em frente do postigo e a pontavam e gesticulavam em animado debate. Havia vrias mulheres entre eles, mas n a sua maior parte eram homens, um dos quais, uma imponente figura com uma grande cabea e basta barba negra, via-se claramente ser uma espcie de chefe. Fez uma rpid a inspeo da nossa caixa de ao, e, como parte da base da mesma fazia salincia para fo ra da elevao em que estvamos, ele pde ver que havia um alapo no fundo. Fez voltar um m ensageiro correndo, enquanto nos fazia enrgicos e instantes sinais para que abrsse mos a porta do lado de dentro. Por que no? perguntei. Tanto nos faz morrer afogados como de qualquer outro mo do. No suportarei isto mais tempo. No poderemos ser afogados, disse Maracot. A gua entrando por baixo no se poder el evar acima do nvel do ar comprimido. D um gole de brande a Scanlan. Ele deve fazer

mais um esforo, nem que seja o ltimo. Despejei um pouco de bebida reconfortante pela boca do mecnico. Ele a engoliu e olhou ao seu redor com olhos surpreendidos. Sustentamo-lo de p, segurando-o cad a um de um lado. Ainda estava meio tonto, mas em poucas palavras expliquei-lhe a situao. H a possibilidade de um envenenamento pelo cido clordrico se a gua atingir as bat erias, disse Maracot. Abra todos os tubos de ar, pois quanto maior a presso que c onseguirmos tanto menor ser a quantidade de gua que entrar. Agora ajude-me a mover a alavanca. Pusemos sobre ela todo o nosso peso e levantamos o alapo circular do fundo, se bem que isto me parecesse como um suicdio enquanto o fazia. A gua verde, brilhando sob as nossas luzes, precipitou-se borbulhante pela abertura. Galgou rapidament e nossos ps, nossos joelhos, nossa cintura e a parou. Mas a presso do ar era intole rvel. Nossos ouvidos zumbiam e sentamos a cabea girar. No poderamos viver muito tempo em tal atmosfera. Apenas agarrando-nos s salincias da parede que conseguamos deixa r de tombar na gua que se estendia abaixo de ns. Da posio mais alta em que nos colocramos no podamos mais olhar atravs dos postigos nem podamos imaginar as providncias que estavam sendo tomadas para nossa libertao. P arecia absurdo esperar que nos pudessem prestar algum auxlio efetivo, mas havia q ualquer coisa na atitude resoluta daquela gente, e especialmente na daquele chef e, que inspirava vagas esperanas. Subitamente percebemos seu rosto a espiar-nos d ebaixo, atravs das guas, e, dali a um instante, ele passava atravs da abertura circ ular do alapo e subia sobre o banco, postando-se ao nosso lado. No era mais alto qu e meu ombro e nos olhava com grandes olhos castanhos, que exprimiam jovial confi ana e pareciam dizer: "Pobres coitados! Vocs se julgam em situao desesperadora, mas eu saberei libert-los". S agora notava uma circunstncia surpreendente. Aquele homem se realmente era da mesma humanidade que ns estava munido de um invlucro transparente que lhe recobri a a cabea e o corpo, ao passo que deixava seus braos e pernas livres. To transparen te era o mesmo que no se conseguia distingui-lo na gua, mas agora que se achava ao nosso lado luzia com um brilho metlico, se bem que permanecesse to lmpido como o m ais puro cristal. Em cada ombro trazia um curioso objeto arredondado, abaixo do invlucro protetor. Era uma espcie de caixa oblonga, atravessada por numerosos orifc ios, que lhe davam a aparncia de estar usando dragonas. Depois de nosso amigo se haver reunido a ns, apareceu outro rosto na abertura do fundo e atirou para cima qualquer coisa semelhante a uma grande bola de vidro . Trs destas foram sucessivamente passadas pelo fundo de nossa caixa e flutuaram sobre a superfcie da gua. Seis pequenas caixas foram em seguida entregues ao nosso novo amigo, que prendeu uma a cada um de nossos ombros, como as que ele mesmo t razia. Comeava j a suspeitar de que possivelmente no haveria infrao das leis naturais na vida daquele estranho povo e que enquanto uma das caixas era de qualquer man eira produtora de ar, a outra absorveria os produtos residuais. Tomando aquelas vestes transparentes ele as passou sobre nossas cabeas e sentimos que no-las pren dia firmemente nos braos e na cintura por meio de faixas elsticas, de modo que nen huma gua pudesse penetrar. Respirvamos no interior com toda a facilidade e fiquei alegre ao ver que Maracot me olhava detrs de seus culos com seu olhar vivo do cost ume, enquanto a fisionomia de Bill Scanlan me assegurava que o oxignio vivificant e havia feito sua obra e que ele voltara a ser o mesmo ente jovial de sempre. No sso salvador olhou para cada um de ns em ar de grave satisfao e em seguida nos acen ou para que o segussemos atravs do alapo para o leito do oceano. Uma dezena de mos pr estadias se ofereceram para nos ajudar a sair e amparar nossos primeiros passos vacilantes por aquele cho pouco firme. At agora ainda isso me maravilha! Achvamo-nos os trs sos e salvos no fundo de um abismo coberto por cinco milhas de gua. Onde estava a terrvel presso a que se refer iam tantos cientistas? No nos sentamos mais incomodados por ela que os delicados p eixes que nadavam ao nosso redor. verdade que nossos corpos se achavam protegido s por aqueles delicados invlucros de vidrina que eram realmente mais resistentes que o ao mais forte, mas mesmo em nossos membros, que estavam inteiramente expost os, nada mais sentamos alm de uma impresso de constrio forte mas facilmente tolervel p or parte da gua, que com o tempo se aprendia a ignorar. Era um belo espetculo o qu

e se deparou a nossos olhos quando reunidos fora olhamos para o compartimento de que havamos sado. Havamos deixado as baterias em ao e era um espetculo impressionante v-lo irradiando jorros de luz dourada para todos os lados, enquanto nuvens de pe ixes enxameavam em frente de cada postigo. Em dado momento, enquanto ainda o obs ervvamos, o chefe tomou Maracot pela mo e ns os seguimos atravs do pntano submarino, caminhando pesadamente sobre sua superfcie viscosa. Subitamente ocorreu um incidente inesperado e surpreendente, que causou tanto espanto a estes nossos estranhos companheiros como a ns mesmos. Acima de nossas cabeas apareceu um pequeno objeto escuro, que desceu da escurido que havia acima a t atingir o leito do oceano a uma pequena distncia do lugar em que nos achvamos. Er a a sonda de grandes profundidades do "Stratford" que explorava aquele abismo su bmarino com o qual o nome da expedio deveria ser associado. J a havamos visto quando a tinham lanado e era-nos fcil compreender que a tragdia de nosso desaparecimento deveria ter suspendido a operao, mas que aps uma pausa havia sido prosseguida sem q ue pudessem suspeitar que iria findar quase a nossos ps. Parecia que eles no havia m percebido ter tocado o fundo, pois a sonda de chumbo permanecia imvel sobre a l ama do solo. Acima de mim se estendia o fio de ao que ia ter atravs de cinco milha s de gua ao convs do navio. Ah! se fosse possvel escrever um bilhete e prend-lo no c abo da mesma! Esta idia era absurda, mas no seria possvel enviar um sinal que mostr asse estarmos ainda vivos? Meu palet estava coberto pelo invlucro de vidro e por i sso no podia mexer-lhe nos bolsos, mas da cintura para baixo eu estava livre e po r sorte tinha meu leno num bolso da cala. Tomei o mesmo e amarrei-o acima do lastr o de chumbo da sonda. O lastro separou-se por seu mecanismo automtico e dali a po uco via meu leno branco subindo velozmente para aquele mundo que pode muito bem s er que nunca mais eu veja. Nossos novos amigos examinaram aquelas setenta e cinc o libras de chumbo com grande interesse, levando-as consigo quando recomeamos nos sa jornada. Caminhramos apenas algumas centenas de jardas por entre as elevaes que observramo s antes, quando paramos frente de uma pequena porta quadrada com slidos pilares d e cada lado e uma inscrio ao alto. Estava aberta a passagem atravs dela para uma gr ande sala vazia. Possua uma porta corredia movida de dentro por uma alavanca, que se fechou logo depois que entramos. No podamos ouvir nada de dentro de nossos capa cetes de vidro, mas no fim de alguns minutos observamos que uma poderosa bomba d everia estar em ao, pois vamos o nvel da gua baixando rapidamente acima de nossas cab eas. Em menos de um quarto de hora j nos achvamos a seco sobre o mido pavimento de p edra, tratando nossos novos amigos de nos libertar de nossas vestes transparente s. Dali a um instante j nos achvamos respirando ar perfeitamente puro numa atmosfe ra quente e bem iluminada, enquanto os trigueiros habitantes do abismo, sorrindo e chalrando alegremente, se aglomeravam ao nosso redor apertando-nos as mos e ba tendo-nos amistosamente nas costas. A linguagem que eles falavam era estranha e s pera e no conseguamos compreender nada do que diziam, mas o sorriso de seus rostos e a expresso amiga de seus olhos eram bem compreensveis mesmo debaixo daquela des mesurada espessura de guas. As vestimentas de vidro foram penduradas em cavilhas marcadas da parede e aquela multido benevolente conduziu-nos para uma porta que h avia para dentro e que dava para um longo corredor descendente. Quando esta nova mente se fechou atrs de ns, nada mais havia para nos lembrar do espantoso fato de sermos os hspedes involuntrios de uma raa desconhecida no fundo do Oceano Atlntico, e estarmos para sempre separados do mundo a que pertencamos. Agora que nosso estado de tenso nervosa fora to subitamente afrouxado, sentamo-n os todos exaustos. Mesmo Bill Scanlan, que era um pequeno Hrcules, arrastava os ps pelo cho, ao passo que eu e Maracot nos apoivamos de bom grado em nossos guias. A pesar de cansado como estava, observei minuciosamente tudo o que nos cercava. Er a mais que evidente que o ar deveria provir de aparelhos especiais, pois saa em j actos de orifcios circulares das paredes. A luz era difusa e deveria claramente s er uma utilizao, em maior escala, daquele sistema fluorescente que j comeara a chama r a ateno dos engenheiros europeus e que dispensava filamento e lmpada. Irradiava d e longos cilindros de vidro claro suspensos ao longo das cornijas dos corredores . Tudo isso pude observar at que nossa descida se interrompeu e fomos introduzido s num grande salo coberto de espessos tapetes e bem mobilado com cadeiras dourada s e sofs inclinados, que relembravam qualquer coisa dos tmulos egpcios. A multido fo

ra despedida e s permaneciam conosco o chefe e dois servidores. Batendo no prprio peito repetiu vrias vezes a palavra "Manda". Em seguida apontou cada um de ns por sua vez e repetiu as palavras Maracot, Headlei e Scanlan at aprend-las perfeitamen te. Fez-nos em seguida sinal para que permanecssemos sentados e disse uma palavra a um dos servidores, que saiu do salo e voltou dali a pouco acompanhado de um ho mem idoso, de cabelos brancos e barba longa, com um curioso chapu cnico de pano pr eto sobre a cabea. Deveria ter dito antes que todos eles usavam tnicas de cores qu e lhes desciam at os joelhos e botas muito altas de pele de peixe. O venervel recmvindo era certamente um mdico, pois examinou cada um de ns por sua vez, colocando sua mo sobre nossas testas e fechando os prprios olhos, como a receber uma impresso mental quanto ao nosso estado. Ao que parecia no ficou muito satisfeito com este exame, pois abanou a cabea e disse gravemente algumas palavras a Manda. Este deu uma nova ordem ao criado, que trouxe uma bandeja com alimentos e uma garrafa de vinho, que foram colocados nossa frente. Estvamos cansados demais para nos impor tarmos com o que pudessem ser aquelas iguarias, mas no deixamos por isso de aprec i-las devidamente. Em seguida nos levaram para outro salo onde haviam sido prepara das trs camas, e a chegados atirei-me sobre uma delas. Tenho uma vaga lembrana de q ue Bill Scanlan veio sentar-se ao meu lado. Olhe, Bo, aquele gole de brande me salvou a vida, disse ele. Mas, diga-me; on de estaremos ns? No sei melhor que voc. No faz mal, depois conheceremos melhor essa gente, disse ele em voz sonolenta, voltando-se para sua cama. Mas aquele vinho era mesmo bom. Graas a Deus, Volstea d nunca desceu aqui! Foram estas as ltimas palavras ouvidas por mim antes de cair no sono mais pesa do que me lembro de ter dormido.

CAPTULO III Quando voltei a mim, a princpio no pude compreender onde me encontrava. Os acon tecimentos do dia anterior me pareciam um pesadelo incrvel, e no me podia convence r de que teria de aceit-los como a expresso da realidade. Relanceei surpreendido a quela grande sala vazia e sem janelas, de paredes pardacentas, aquelas linhas de trmula luz prpura que jorrava das cornijas, aquelas parcas peas de mobilirio e fina lmente os dois outros leitos, de um dos quais vinha um ressonar forte que eu a b ordo do "Stratford" aprendera a associar com a pessoa de Maracot. Tudo aquilo er a extravagante demais para ser verdadeiro e s quando tomei entre os dedos as cobe rtas de minha cama e examinei o curioso material de que eram feitas fibras secas de alguma planta marinha que me convenci da realidade da inconcebvel aventura qu e nos sucedera. Ainda estava refletindo sobre isso quando ouvi uma gargalhada es trondosa e Bill Scanlan se sentou na cama. Bom dia, Bo! gritou ele rindo, ao ver que eu estava acordado. Voc me parece em boa disposio de esprito, disse eu, um tanto mal-humorado. No vejo muitas razes para riso, meu amigo. Ah! eu tambm me achava com pouca disposio para rir quando acordei, replicou ele. Mas depois me veio cabea um pensamento engraado e foi o que me provocou riso. Pois ento me conte o que foi para que eu ria tambm. Pensei que estupendo no seria se todos ns nos tivssemos amarrado quela sonda. Ach o que com aqueles aparelhos de vidro poderamos respirar perfeitamente. Quando o v elho Howie olhasse para baixo veria ns todos subindo numa penca atravs das guas. De certo ele haveria de supor que nos tinha fisgado. Seria impagvel! Nossas risadas acordaram o doutor, que se sentou no leito tendo no rosto a me sma expresso de surpresa que antes houvera no meu. Cheguei at a esquecer nossas pr eocupaes ao ouvir seus comentrios volveis que se alternavam entre uma alegria profun da ante a perspectiva de tal campo para estudos e a imensa tristeza de nunca pod er esperar transmitir os resultados de suas pesquisas aos seus confrades da terr a. Por fim voltou s necessidades do momento.

So nove horas, disse ele olhando para o relgio. Todos os nossos relgios marcavam a mesma hora, mas no havia nada para nos indicar se seriam da noite ou da manh. Devemos conservar nosso calendrio, disse Maracot; descemos no dia 3 de outubro . Chegamos a este lugar na tarde do mesmo dia. Quanto tempo dormimos? Co'os diabos, poderia ter sido um ms! redargiu Scanlan. Nunca dormi to profundam ente desde que Mickey Scott me ps nocaute num encontro em seis assaltos l nas obra s. Ns nos vestimos e lavamos, pois tnhamos mo todos os confortos da civilizao. A port a, porm, estava fechada e era evidente que por enquanto estvamos prisioneiros. Ape sar da aparente ausncia de ventilao, a atmosfera se conservava perfeitamente respirv el, o que observamos ser devido a uma corrente de ar que penetrava, por pequenos orifcios da parede. Deveria tambm haver alguma fonte central de calor, pois, apes ar de no se ver nenhum aquecedor, a temperatura era agradvelmente clida. Em dado mo mento observei um boto em uma das paredes e apertei-o. Era, como eu esperava, uma campainha, pois a porta se abriu imediatamente e apareceu um pequeno homem de t ez escura, vestido com uma tnica amarela. Olhou-nos inquisidoramente com grandes olhos castanhos e amigos. Estamos com fome, disse Maracot; pode arranjar-nos algum alimento? O homem abanou a cabea e sorriu. Era evidente que aquelas palavras eram incomp reensveis para ele. Scanlan tentou fazer-lhe compreender sua algaravia ianque que foi recebida co m o mesmo sorriso plido. Quando, porm, abri a boca e enfiei o dedo por ela a dentr o, o homem sacudiu vigorosamente a cabea em ar de compreenso e afastou-se rapidame nte. Dali a dez minutos a porta se abria e dois criados de tez amorenada como o pr imeiro apareceram, empurrando uma pequena mesa de rodas sua frente. Mesmo que es tivssemos no Biltmore Hotel no teramos uma refeio mais agradvel. Havia caf, leite quen e, po, delicioso peixe e mel. Por meia hora permanecemos ocupados demais para nos importarmos em indagar o que comamos ou como era obtido. No fim deste tempo os dois criados apareceram novamente, levaram a me sa e fecharam cuidadosamente a porta atrs de si. Estou mesmo sem saber o que pensar, disse Bill Scanlan. Ser um sonho ou no? O s enhor que nos trouxe at aqui, doutor, diga-me o que que acha disto tudo. O Doutor Maracot abanou a cabea. Tambm a mim me parece um sonho, mas um sonho maravilhoso! Se pudssemos fazer ch egar nossa histria ao conhecimento do mundo! Uma coisa, disse eu, parece-me certa: era verdadeira a lenda dos Atlantes e u ma parte deste povo conseguiu sobreviver at hoje. Mesmo se for isso, disse Bill Scanlan cocando a cabea, macacos me mordam se po sso compreender como que eles conseguem ar, gua fresca e tudo o mais. Talvez aque le engraado pato de barba que vimos na noite passada nos possa dar depois algumas explicaes. Como o poderia fazer se no temos uma linguagem comum? Utilizemos nossa prpria observao, nesse caso, disse Maracot. Uma coisa pelo meno s j posso compreender. que o mel que comemos no almoo mel sinttico, como j aprendemo s a fazer sobre a terra. Mas se o mel sinttico, por que no o seriam tambm o caf e o trigo? As molculas dos elementos so como tijolos que se acham ao nosso redor. Temo s apenas de aprender como deslocar determinados tijolos s vezes mesmo um nico tijo lo a fim de fabricar substncias novas. Por um simples deslocamento desses tijolos o acar torna-se amido, ou ento lcool. O que que produz estes deslocamentos? O calor. A eletricidade. Talvez outras causas que ainda desconhecemos. Algumas substncias transformam-se espontaneamente , como o rdio tornando-se em chumbo ou o urnio tornando-se rdio, sem que toquemos n elas. Supe ento que possuam uma qumica muito adiantada? Estou certo disso. Tambm no existem tijolos elementares que no estejam ao alcanc e de suas mos. Hidrognio podem obt-lo da gua do mar. Azoto e carbnio, dos vegetais ma rinhos e fsforo e clcio devem existir em abundncia no depsito batbico do fundo do oce ano. Com processos adequados e os conhecimentos necessrios, o que no poderiam eles produzir?

O doutor comeara uma dissertao sobre a qumica quando Manda entrou, saudando-nos a mistosamente. Vinha com ele o mesmo velho de aparncia venervel que havamos visto na noite anterior. Ele deveria ter reputao de erudito, pois dirigiu-nos a palavra em vrias lnguas diferentes, mas que nos eram todas igualmente ininteligveis. Encolheu os ombros ento e falou com Manda, que deu uma ordem aos dois criados que ainda e speravam na porta. Imediatamente estes desapareceram, voltando dali a pouco com uma curiosa tela suportada por dois postes laterais. Tinha grande semelhana com n ossas telas de cinema, mas era recoberta de um material brilhante que cintilava luz. Colocaram-na de encontro a uma das paredes. O ancio afastou-se dela um nmero certo de passos e marcou o lugar no cho. Da ele se voltou para Maracot e tocou sua testa, apontando para a tela. Maracot abanou a cabea para mostrar nossa perplexidade. Pareceu por um momento que o ancio ficara no mesmo estado. Mas subitamente pareceu ter uma idia. Apontou para a sua prpria pessoa, e voltando-se em seguida para a tela fixou nela os olh os parecendo concentrar a ateno. Quase imediatamente surgiu na tela, nossa frente, a figura dele prprio. Apontou em seguida para ns e dali a um momento surgia a ima gem do nosso pequeno grupo em lugar da sua. No se parecia muito conosco, verdade. Scanlan tinha a aparncia de um cmico chins e Maracot a de um cadver, mas via-se cla ramente que deveramos ser ns mesmos, tais como aparecamos aos olhos do operador. uma projeo do pensamento! exclamei. Exatamente, concordou Maracot. sem dvida uma inveno das mais maravilhosas e afin al no passa de uma engenhosa combinao de telepatia e televiso, que apenas agora comea mos vagamente a compreender sobre a terra. Nunca pensei que me veria como artista de cinema, se que aquele chins de cara de queijo representa mesmo a minha pessoa, disse Scanlan. Se pudssemos levar esta s notcias para o editor do "Ledger" poderamos ganhar com que viver folgadamente o resto da vida. Seria um negocio se fosse possvel. Nisso que est a dificuldade, observei. Por So Jorge, viraramos o mundo de pernas para o ar se consegussemos voltar. Mas que que eles querem dizer com esses gesto s? Aquele velho quer ver sua habilidade para a coisa, doutor. Maracot tomou o lugar indicado e projetou suas imagens com perfeio. Vimos uma i magem de Manda e em seguida uma outra do "Stratford", tal como o havamos deixado. Tanto Manda como o velho sbio exprimiram por sinais a sua aprovao vista do navio e Manda fez com as mos um largo gesto, apontando primeiro para ns e em seguida pa ra a tela. Querem que lhes conte tudo a respeito de nossas aventuras, exclamei. Querem s aber por meio de imagens quem somos ns e como viemos at aqui. Maracot curvou-se para Manda para mostrar que compreendia, e comeara a projeta r uma imagem de nossa viagem, quando Manda levantou a mo e o interrompeu. A uma o rdem sua os criados removeram a tela e os dois atlantes acenaram-nos para que os segussemos. Era um prdio imenso e atravessamos corredor aps corredor at chegarmos finalmente a um enorme salo. A um lado havia uma grande tela da mesma natureza que aquela q ue havamos visto. Em frente da mesma achava-se reunido um auditrio no mnimo de mil pessoas, que nos receberam com um sussurro de boas-vindas. Era composto de pesso as dos dois sexos e de todas as idades. Os homens, trigueiros e de barba longa; as mulheres, belas na juventude e de aspecto venervel em idade mais avanada. Tivem os pouco tempo para observ-los, pois conduziram-nos logo para os lugares reservad os para ns na fileira da frente e Maracot foi ento colocado em frente da tela; por uma manobra qualquer a claridade das luzes diminuiu de intensidade e ele recebe u um sinal para comear. E representou magnificamente o seu papel. A princpio vimos nosso navio saindo do Tmisa e um sussurro de admirao perpassou pelo auditrio quele autntico espetculo de ma cidade moderna. Em seguida surgiu um mapa indicando o seu percurso. Apareceu depois a caixa de ao com seus aparelhos, que foi saudada com um murmrio de reconhe cimento. Vimo-nos a ns mesmos novamente descendo e atingindo as bordas do abismo. Em seguida mostrou o aparecimento do monstro que nos atacara. "Marax", "Marax!" exclamou o povo ao v-lo. Era evidente que eles j haviam aprendido a conhec-lo e te m-lo. Houve um silncio de emoo quando o monstro empolgou nosso cabo'e um sussurro de

horror quando os fios se partiram e camos na voragem. Num ms de explicaes no poderamo s ter dado uma idia to clara de nossa aventura como naquela meia hora de demonstrao visual. Ao se dissolver o auditrio eles procuraram demonstrar-nos sua simpatia, aglome rando-se ao redor de ns e batendo amistosamente em nossas costas para mostrar que ramos bem-vindos. Fomos apresentados a vrios chefes sucessivamente, mas a nica coi sa que os diferenava dos demais deveria ser a sabedoria, pois todos pareciam pert encer mesma categoria social e estavam vestidos aproximadamente do mesmo modo. O s homens usavam tnicas cor de aafro que lhes desciam at os joelhos, cintos e altas b otas de um material escamoso e resistente, que deveria ter antes servido de prot eo a algum animal marinho. As mulheres estavam graciosamente trajadas no estilo cls sico; suas vestes flutuantes, de todas as tonalidades do rseo, azul e verde, eram enfeitadas com fileiras de prolas ou lminas opalescentes de conchas. Muitas delas eram de uma beleza incomparvel. Uma principalmente... Mas para que envolver nest a narrativa os meus sentimentos particulares? Apenas direi que Mona filha nica de Manda, o chefe supremo daquele povo, e que desde aquele primeiro encontro eu li nos seus olhos escuros uma mensagem de compreenso e simpatia que me veio direita ao corao, assim como o meu reconhecimento e admirao podem ter ido ao dela. No precis o por enquanto dizer mais nada a seu respeito. Basta saber-se que desse momento em diante uma influncia nova e poderosa penetrou em minha vida. Quando vi Maracot a gesticular com desusada animao para uma senhora de aspecto bondoso e Scanlan a exprimir por gestos sua admirao no centro de um grupo risonho de moas, vi que meus companheiros tambm haviam comeado a ver nossa situao por uma face menos trgica. Se es tvamos mortos para o mundo, pelo menos havamos encontrado uma outra vida que nos p rometia alguma compensao pela que havamos perdido. Mais tarde, naquele mesmo dia, fomos guiados por Manda e outros amigos por al gumas sees do imenso edifcio. Os depsitos acumulados pelo tempo o haviam enterrado t anto no leito do oceano que s era acessvel pelo teto, e deste ponto descia-se atra vs de corredores e mais corredores at atingir-se o nvel do primeiro pavimento, vrias centenas de ps abaixo da cmara de ingresso. O cho deste por sua vez fora escavado e viam-se em todas as direes corredores que se aprofundavam pelas entranhas da ter ra. Mostraram-nos os aparelhos de fabricao de ar, com as bombas que o faziam circu lar atravs do edifcio. Maracot fez-nos observar cheio de espanto que no era s o oxign io e o azoto que eles fabricavam, mas que retortas menores produziam outros gase s que s podiam ser o argnio, nenio e outros elementos pouco conhecidos da atmosfera que s agora estamos comeando a compreender. As caldeiras destiladoras para a fabr icao de gua fresca e as poderosas instalaes eltricas constituam outros curiosos objeto de interesse, mas grande parte dos mecanismos era to complicada que era difcil pa ra ns acompanhar em detalhe o seu funcionamento. Apenas posso dizer que vi com me us prprios olhos e provei com minha boca substncias diversas em estado gasoso ou lq uido que eram conduzidas a aparelhos especiais, a submetidas ao de calor, presso e e letricidade, obtendo-se como produto farinha de trigo, ch, caf ou vinho. Uma considerao se impunha desde logo a nosso esprito ao examinarmos tudo aquilo. Era que aquela submerso fora prevista muito antes que a terra fosse tragada pelo oceano. Era desde logo evidente e no necessitava provas o fato de que estas prec aues no poderiam ter sido tomadas depois do fato consumado, mas ficamos mesmo convi ctos de que todo aquele vasto edifcio fora desde o princpio construdo com o nico obj etivo de constituir uma arca de refgio. As enormes retortas e caldeiras em que o ar, alimentos, gua destilada e outros produtos necessrios eram obtidos, eram todas embutidas nas paredes e constituam evidentemente parte integrante da construo orig inal. O mesmo sucedia com as cmaras de sada, as sees de trabalhos em slica onde fabri cavam as bolas de vidrina e as gigantescas bombas que regulavam a entrada e sada da gua. Cada uma destas coisas havia sido cuidadosamente preparada pela sabedoria e previso daquele extraordinrio povo, que parecia haver estendido um poderoso brao at a Amrica Central e outro at o Egito, de modo a deixar sinais seus sobre a terra at muito tempo depois de sua ptria se submergir no Atlntico. Quanto a estes seus d escendentes, julgamos que provavelmente teriam degenerado, o que alis seria muito natural, e que se haviam limitado apenas a conservar parte da cincia de seus ant epassados, sem ter a energia de acresc-la. Eles possuam foras poderosas ao seu disp or, mas pareciam estranhamente faltos de iniciativa, nada havendo adicionado ao

maravilhoso legado que haviam recebido. Estou certo de que se Maracot utilizasse estes conhecimentos obteria logo resultados dos mais admirveis. Quanto a Scanlan , seu esprito vivo logo arranjou meios de distrair nossos hspedes com habilidades que decerto lhes pareciam to surpreendentes como sua cincia para ns. Ele tinha no b olso uma gaita quando fizemos nossa descida e tocava-a sempre agora, para perptua alegria de nossos hspedes, que escutavam arrebatados, como o faramos com um Mozar t, as canes populares de sua terra natal. J disse antes que nem todo o edifcio estava aberto nossa inspeo e devo acrescenta r mais alguns detalhes sobre este assunto. Havia um corredor descendente pelo qu al vamos continuamente gente passando e que era sempre evitado pelos guias em nos sas excurses. Como era natural, nossa curiosidade foi aguada por essa circunstncia e resolvemos uma tarde tomar o risco de fazer algumas exploraes por nossa prpria co nta. Em conformidade com isto, numa hora em que havia pouco movimento deslizamos para fora de nosso quarto e tomamos o caminho da regio desconhecida. Aquele corredor nos conduziu a uma alta porta em forma de arco, que parecia s er feita de ouro macio. Empurrando-a encontramo-nos em um vasto salo, formando um quadrado de duzentos ps de lado, no mnimo. As paredes que o limitavam eram pintada s de cores vivas e ornadas com estranhas pinturas e esttuas de entes grotescos, c om enormes toucados semelhantes aos dos trajes de cerimnia dos nossos ndios americ anos. No outro extremo deste grande salo via-se uma enorme figura sentada, com as pernas cruzadas como um Buda, mas sem nada daquela aparncia benvola que se v nas s uas plcidas feies. Muito pelo contrrio, esta era uma divindade feroz, de boca semi-a berta e olhos rubros e cruis, cujo aspecto terrvel era ainda mais exagerado pelo e feito de lmpadas eltricas colocadas atrs dos mesmos. Em seu regao achava-se um grand e forno, que, aproximando-nos, vimos estar cheio de cinzas. Moloc! disse Maracot. Moloc ou Baal o velho deus das raas fencias. Cus! exclamei, cheio de horror com a lembrana da velha Cartago diante dos olhos . Ser que um povo to acolhedor como este sacrifica vtimas humanas? Pelo menos espero que eles o faam em famlia, Bo, disse Scanlan alarmado. No h nen huma vantagem em que estendam esse uso a ns. Creio que j se tero corrigido, observei. o infortnio prprio que nos ensina a ter piedade dos outros. Deve ser isso, disse Maracot, remexendo nas cinzas. O deus continua a ser o m esmo, mas seguramente o culto se ter tornado menos cruel. Isto deve ser folhas qu eimadas ou coisa que o valha. Mas houve talvez uma poca... Nossas especulaes, porm, foram interrompidas por uma voz rspida ao nosso lado, e, voltando-nos, vimos ao nosso redor vrios homens vestidos de amarelo e com chapus altos, que deveriam ser os sacerdotes do templo. Pela expresso de seus rostos vi que estvamos muito perto de ser as ltimas vtimas de Baal. Um deles chegou mesmo a s acar uma faca da cintura, e com gritos e gestos ferozes nos expulsaram rudemente de seu relicrio sagrado. Com mil diabos! exclamou Scanlan. Se este sujeito continua a berrar desse mod o eu dou uns murros nele! Largue o meu palet, seu cara de coruja! Por alguns momentos supus que iramos ter o que Scanlan chamava um "tempo quent e", dentro do recinto sagrado. Conseguimos, contudo, arrastar sem incidentes o c olrico mecnico para o abrigo de nosso quarto, mas pela atitude de Manda e outros d os nossos amigos vimos que nossa excurso fora sabida e deplorada. Havia porm outro santurio que nos foi mostrado espontaneamente, tendo tido esta visita um resultado dos mais inesperados para ns, pois proporcionou-nos um meio de comunicao com nossos amigos, embora imperfeito e ainda difcil. Era um salo que ha via abaixo do templo, sem decoraes nem ornamentos a no ser, numa extremidade, uma e sttua de marfim amarelecida pelo tempo, representando uma mulher segurando uma es pada e com uma coruja trepada no ombro. O guarda do santurio era um venervel velho , mas, apesar de sua idade, vimos logo que pertencia a uma raa muito diferente da dos sacerdotes do templo. Enquanto eu e Maracot admirvamos a esttua de marfim, me ditando intrigados onde havamos visto uma figura semelhante, o ancio nos dirigiu a palavra. Tea, disse ele apontando para a esttua. Por So Jorge! exclamei, ele est falando em grego! Tea! Atena! repetiu o ancio.

No havia dvida possvel. "Deusa - Atena": as palavras confundveis. Maracot, cujo cr ebro formidvel havia absorvido um pouco de todos os conhecimentos humanos comeou i mediatamente a fazer perguntas em grego que eram apenas parcialmente compreendid as e respondidas num dialeto to arcaico que era quase incompreensvel. Mesmo assim obteve vrias informaes, e conseguimos desse modo um intermedirio por meio do qual po deramos com alguma dificuldade comunicar-nos com nossos novos amigos. Esta uma prova notvel, disse-nos Maracot, do fundo da verdade que geralmente e xiste nas lendas. H sempre uma base de fatos, mesmo se com o decorrer dos anos su rgem adulteraes. Devem saber ou provavelmente no sabero ("No se fie muito!", havia g itado Scanlan) que havia uma guerra entre os primitivos gregos e os atlantes da p oca da destruio desta grande ilha. Este fato est registrado na descrio feita por Slon do que ficou sabendo por intermdio dos sacerdotes de Sais. Podemos conjeturar que havia prisioneiros gregos nas mos dos atlantes neta poca e que alguns deles havia m pertencido ao servio do seu Templo, tendo levado sua religio consigo. Aquele hom em , ao que parece, o velho sacerdote hereditrio do seu culto e talvez mais tarde possamos por seu intermdio aprender alguma coisa mais sobre este antigo povo. Pelo menos parecem gente de bom gosto, disse Scanlan. Acho que se se quer um deus de massa muito melhor escolher-se uma bonita mulher do que aquela figura de olhos rubros e fogo nos joelhos. Felizmente eles no compreendem o que est dizendo, observei. Seno, voc poderia mui to bem acabar como um mrtir do cristianismo. Enquanto eu os divertir com as minhas msicas estou garantido, replicou ele. El es j se acostumaram comigo e por isso sentiro falta de mim. Levvamos uma vida feliz no meio daquele povo alegre e acolhedor, contudo havia e h ocasies em que nosso corao se volta saudoso para a terra que perdemos. Vem-me e nto ao esprito a lembrana dos velhos quarteires de Oxford ou dos idosos olmos e gram ados verdes de Harvard. At h pouco eles me pareciam to distantes como uma paisagem lunar, e s agora comea a se me insinuar vagamente no esprito a esperana de v-los nova mente.

CAPTULO IV Poucos dias depois de nossa chegada, nossos hspedes ou nossos captores ficvamos algumas vezes em dvida de como cham-los levaram-nos para uma expedio sobre o fundo do oceano. Seis deles vieram conosco, inclusive Manda, o chefe. Reunimo-nos na m esma sala em que havamos entrado da primeira vez, e estvamos agora em condies de exa min-la mais detidamente. Era um compartimento bem vasto, no mnimo de cem ps de lado e suas paredes baixas e seu teto eram midos e de cor esverdeada devido s vegetaes m arinhas que os cobriam. Uma longa fileira de ganchos, com marcas que presumo fos sem nmeros, estendia-se ao redor de toda a sala, e em cada um deles estava suspen sa uma daquelas campanas semitransparentes de vidrina e um par daqueles pequenos aparelhos que, colocados nos ombros, asseguravam a respirao. O assoalho era cober to por lajes de pedra que os passos de numerosas geraes haviam escavado em muitos pontos, o que fazia com que a se formassem poas rasas de gua. Tudo era profusamente iluminado por tubos fluorescentes que se viam ao redor das cornijas. Vestiram-n os os invlucros de vidrina e um forte basto pontudo, feito de algum metal leve, fo i entregue a cada um de ns. Em seguida Manda nos ordenou por sinais que nos segurs semos a uma grade metlica que havia ao redor da sala, dando-nos o exemplo ele e s eus companheiros. O fim disto logo se nos esclareceu, pois, quando se abriu a po rta exterior, a gua penetrou com tal fora que seramos atirados ao cho se no fosse est e cuidado. Elevou-se rapidamente at acima das nossas cabeas, e seu impulso diminui u. Manda tomou ento o caminho da porta e ns o acompanhamos, e dali a um momento ac hvamo-nos novamente no leito do oceano, deixando a porta aberta atrs de ns para qua ndo voltssemos. Olhando ao nosso redor na luz frgida e espectral que iluminava a plancie batbica , podamos ver pelo menos um quarto de milha em cada direo. O que mais nos surpreend eu foi observar no extremo limite de visibilidade, em dada direo, um claro estranho

. Foi nessa direo que o chefe se encaminhou, seguindo nosso pequeno grupo em fila atrs dele. Caminhvamos lentamente, pois, alm de termos a vencer a resistncia da gua, nossos ps se enterravam profundamente no lodo a cada passada; mas logo vimos o qu e era aquela claridade que nos atrara. Era nossa caixa de ao a ltima recordao que tnh mos da vida terrestre que continuava inclinada sobre uma das cpulas do extenso ed ifcio, com todas as suas luzes ainda acesas. Estava cheia de gua at trs quartos de s ua altura, mas o ar aprisionado ainda preservava a parte em que se achava nossa instalao eltrica. Era realmente curioso, para ns, olhando o seu interior, vermos aqu ele ambiente familiar, com nossos bancos e instrumentos ainda na posio em que os d eixramos, povoados de peixes de vrios tamanhos a nadar de um para outro lado no se u interior. Passando um aps outro, ns trs entramos pelo alapo aberto. Maracot para sa lvar uma caderneta de notas que flutuava na superfcie e Scanlan e eu para pegarmo s alguns objetos que nos pertenciam. Manda entrou tambm conosco, com um ou dois d e seus companheiros, examinando com o maior interesse o batmetro e o termmetro, as sim como os outros instrumentos suspensos em suas paredes. Quanto ao termmetro, p ode ser que interesse aos cientistas saber que de quarenta graus Fahrenheit a te mperatura da maior depresso marinha a que o homem j desceu, e que mais elevada que a das camadas superiores do mar devido decomposio qumica dos seus depsitos orgnicos. Ao que parecia, nossa pequena expedio tinha um objetivo predeterminado, no se tr atando apenas de um simples passeio pelo leito do oceano. Estvamos caa de alimento . De vez em quando um de nossos companheiros lanava um golpe rpido com seu basto po ntudo, espetando de cada vez um grande peixe chato e escuro, pouco diferente de um rodovalho, que apesar de abundante se confundia tanto com o lodo que eram nec essrios olhos exercitados para conseguir distingui-lo. No fim de pouco tempo cada um dos nossos homens trazia j dois ou trs dos mesmos suspensos ao lado. Eu e Scan lan logo aprendemos a tcnica desta nova espcie de pescaria, conseguindo um par dos mesmos para cada um, mas Maracot caminhava como num sonho, perdido na admirao das belezas marinhas que o cercavam, e fazia longas e entusiastas dissertaes que eram perdidas para o ouvido mas perceptveis aos olhos pelas contores de seu rosto. Nossa primeira impresso fora de monotonia, mas logo verificamos que aquelas pl ancies acinzentadas apresentavam variadas formaes devidas ao de correntes marinhas pr ofundas que derivavam a como rios submarinos. Estas correntes cortavam canais na fraca consistncia do lodo do fundo e expunham assim as formaes que havia abaixo, qu e consistiam na argila vermelha do leito do oceano. Esta argila estava coberta d e objetos brancos que supus serem conchas, mas que examinando mais de perto vimo s serem constitudos por barbatanas de baleias e dentes de tubares e outros monstro s marinhos. Um destes dentes que peguei tinha quinze polegadas de comprimento, e era realmente uma grande felicidade que um monstro to terrvel freqentasse camadas mais elevadas do oceano. Devia pertencer, segundo Maracot, a um gigantesco exemp lar do gnero Grampus, ou a um Orca gladiador. Isto fazia lembrar a observao de Mitc hell Hedges de que mesmo no corpo dos mais terrveis tubares que pescara havia obse rvado sinais que mostravam haverem eles encontrado animais maiores e mais fortes que eles prprios. H uma peculiaridade das profundezas do oceano que chama a ateno do observador. C omo j disse, existe a uma perene luz frgida que se desprende do solo, devida fosfor escncia resultante da decomposio de grandes massas de matria orgnica. Mas acima tudo negro como a noite. Tudo isto contribui para relembrar o aspecto de um dia sombr io de inverno sobre a terra, com uma nuvem pesada e negra de tempestade, suspens a ameaadoramente. Deste palio negro cai lentamente uma chuva incessante de pequen os e brancos flocos luminescentes, realando contra o fundo obscuro. So os restos d e caracis do mar e outros pequenos seres que vivem e morrem nas cinco milhas de gu a que nos separam da superfcie, e se bem que boa parte dos mesmos se dissolva na queda, a parte restante vai no decurso dos sculos formar aquele depsito que enterr ou a grande cidade cuja parte superior habitvamos agora. Deixando para trs aquela ltima coisa que nos lembrava a terra, penetramos na ob scuridade do mundo submarino, deparando logo com um espetculo completamente inesp erado. Apareceu nossa frente uma confusa massa movedia que, ao nos aproximarmos, vimos ser formada por uma multido de homens, cada um com seu invlucro de vidrina, que arrastava grandes trens cheios de carvo. Era um trabalho pesado e os pobres di abos curvavam-se para a frente puxando com todas as foras as cordas de pele de tu

baro que serviam de tirantes. Com cada grupo de homens ia um que parecia chefi-los , e o que mais nos chamou a ateno foi ver que os chefes e os operrios pertenciam a raas visivelmente diversas. Os ltimos eram homens altos, vistosos, de olhos azuis e corpos vigorosos. Os outros, como j descrevi, eram de tez escura, quase negra, atarracados de corpo. No podamos naquele momento penetrar o mistrio, mas pareceu-me que uma raa deveria ser escrava hereditria da outra, e Maracot era mesmo de opinio que aqueles bem poderiam ser os descendentes dos prisioneiros gregos cuja deusa havamos visto no templo. Encontramos em nosso caminho antes de chegarmos mina vrios magotes destes home ns, cada um com carregamento de carvo. Neste ponto os depsitos orgnicos e as formaes arenosas que havia logo abaixo haviam sido removidos, deixando aberta uma imensa cova em que se viam estratos alternados de argila e carvo, representando camadas sucessivas do solo daquele antigo continente que desaparecera nas guas do Atlntic o. Em vrios nveis desta imensa escavao podamos ver grupos de homens a talhar o carvo, enquanto outros o reuniam em montes e colocavam em cestos que eram iados em segui da. A mina era to funda que nem podamos ver a outra extremidade daquele enorme poo, que certamente havia sido escavado aos poucos por numerosas geraes de operrios. Er a este carvo que, transformado em fora eltrica, ia produzir a energia que movimenta va todos os maquinismos dos atlantes. interessante, contudo, assinalar que o nom e da velha nao fora conservado corretamente nas lendas, pois quando o mencionamos a Manda e a outros, eles primeiro mostraram-se grandemente surpreendidos pelo fa to de o conhecermos, sacudindo em seguida vigorosamente a cabea para mostrar que compreendiam. Contornando a abertura da mina pela direita chegamos a um aglomerado de roche dos pouco elevados de basalto, de superfcie to clara e luzidia, como quando se hav iam projetado das entranhas da terra, cujos pices, que se elevavam algumas centen as de metros acima de nossas cabeas, tinham um brilho sombrio contra aquele fundo de trevas. A base destas rochas de origem vulcnica estava afogada num denso mata gal de altas plantas marinhas, que se elevavam dentre massas intricadas de corai s crinides. Caminhamos por algum tempo ao redor desta densa massa de vegetao, que n ossos companheiros aoitavam com seus bastes, fazendo sair para nosso divertimento uma extraordinria variedade de estranhos peixes e crustceos e apanhando de vez em quando um ou outro exemplar para suas mesas. Vagueamos deste modo despreocupado por uma milha ou duas, mas repentinamente vi Manda parar e olhar ao seu redor co m gestos de alarma e surpresa. Estes gestos deveriam formar uma linguagem, pois num momento seus companheiros compreenderam a causa de sua agitao; ns tambm, assusta dos, demos com a razo de todo aquele alvoroo. O Dr. Maracot desaparecera. No tnhamos dvidas de que estivera conosco na mina de carvo e nos acompanhara at os rochedos de basalto. No era concebvel que se houvesse adiantado de ns, por isso de veria ter ficado em algum lugar para trs. Apesar da inquietao de nossos amigos, Sca nlan e eu, que conhecamos a distrao do bom homem, confivamos em que no haveria causa para alarma e que logo o encontraramos a examinar absorto qualquer ser marinho qu e lhe teria atrado a ateno. Todos ns voltamos sobre nossos passos, mas mal havamos ca minhado uma centena de jardas quando o avistamos. Ele vinha correndo correndo com uma agilidade que julgaria impossvel a um home m de seus hbitos. Mesmo a pessoa menos atltica deste mundo sabe correr quando movi da pelo medo. Suas mos estavam estendidas a pedir socorro e precipitava-se cegame nte para a frente, aos tropees, com grotesca energia. Tinha alis boas razes para iss o, pois trs animais horripilantes o seguiam de perto. Eram caranguejos-tigres lis trados de preto e branco do tamanho de um co terra-nova. Felizmente eles no eram t ambm muito bons corredores e adiantavam-se pelo fofo leito do oceano numa curiosa corrida de lado que era pouco mais rpida que a do atemorizado fugitivo. Sua resistncia, porm, devia ser melhor e provavelmente teriam em poucos minutos cado sobre ele com suas temveis tenazes se nossos amigos no houvessem intervindo. Eles se precipitaram ao seu encontro com seus vares pontudos e Manda lanou a luz d e uma poderosa lanterna eltrica que trazia no cinto sobre os olhos dos repulsivos monstros, que se internaram no matagal, perdendo-se de vista. Nosso companheiro deixou-se cair sobre uma elevao coralina e via-se pelo seu rosto que aquela avent ura o deixara exausto. Contou-nos depois que havia penetrado naquela jngal marinh a na esperana de apanhar o que lhe parecera ser um exemplar raro das grandes prof

undidades de um peixe do gnero Chimoera, mas fora dar exatamente na toca daqueles ferozes caranguejos-tigres, que imediatamente se haviam precipitado ao seu enca lo. S depois de um longo descanso que pde continuar a caminhada. Logo depois de contornarmos as rochas de basalto que vimos qual era nosso ver dadeiro objetivo. A plancie acinzentada que se estendia ante ns estava neste ponto recoberta de salincias irregulares e altas colunas, que nos mostravam que a gran de cidade de outrora se achava nossa frente. Teria sido enterrada para sempre pe los depsitos ocenicos como Herculanum o foi pelas lavas ou Pompia pelas cinzas, se uma entrada para' ela no houvesse sido escavada pelos sobreviventes do templo. Es ta entrada era um longo declive que terminava em uma larga rua com edifcios desco bertos de cada lado. Aqui e alm viam-se as paredes dos mesmos fendidas ou em runas , pois no eram to slidamente construdos como o templo, mas as decoraes interiores acha vam-se na maioria dos casos no mesmo estado que quando a catstrofe ocorrera, exce tuando-se as inovaes de toda sorte, algumas vezes belas e outras horripilantes, tr azidas pelo mar. Nossos guias no nos encorajaram a examinar as primeiras que enco ntramos, caminhando apressadamente at chegarmos a um prdio que deveria certamente ter sido o grande palcio ou cidadela central, ao redor da qual toda a cidade se a chava edificada. Os pilares, colunas, as enormes cornijas recamadas de escultura s, os frisos e as escadas deste edifcio excediam em beleza tudo o que j havia vist o sobre a terra. Chegando mais perto pareceram-me semelhantes aos restos do Temp lo de Karnak, em Luxor, no Egito, e o que mais estranho que aquelas decoraes e aqu elas esculturas em relevo se assemelhavam mesmo em detalhe s da grande runa das ma rgens do Nilo, o mesmo sucedendo com os capitis em forma de loto das colunas. Era um espetculo impressionante estar-se naqueles vastos sagues pavimentados de mrmore , com grandes esttuas torrejando a cada lado, e ver-se como vimos naquele dia gra ndes enguias prateadas serpejando acima de nossas cabeas e outros peixes desfecha ndo em todas as direes, afugentados pelo jacto de luz que lanvamos nossa frente. Err amos de sala em sala, observando por toda parte os sinais daquele requinte de fa usto a que haviam chegado, e, ocasionalmente, daquela doida lascvia que, segundo a lenda, fora o que atrara a maldio divina sobre a nao. Vimos um pequeno quarto marav ilhosamente ornamentado de ncar, que ainda agora luzia com matizes opalescentes l uz de nossas lmpadas. Uma plataforma lavrada de um metal amarelo e um leito da me sma natureza se achavam a um canto, e sentia-se que ali bem poderia ter sido o q uarto de uma rainha, mas ao lado do leito se achava agora uma repugnante lula ne gra, levantando e deixando cair o corpo num ritmo lento, como se fosse algum cor ao mau que ainda pulsasse bem no centro daquele palcio maldito. Senti-me satisfeito , e depois soube que o mesmo sucedera aos meus companheiros, quando nossos guias se retiraram conosco, levando-nos por alguns momentos a um anfiteatro arruinado e em seguida a um dique com um farol numa extremidade, o que indicava que aquel a cidade fora um porto de mar. Dali a pouco saamos daqueles lugares de mau agouro e entrvamos novamente na j familiar plancie batibiana. Nossas aventuras, porm, ainda no se haviam encerrado, pois iramos encontrar mais uma que causou tanto alarma a nossos companheiros como a ns mesmos. J estvamos per to de nossa morada quando um dos guias apontou para cima em sinal de alarma. Olh ando para essa direo, vimos um espetculo extraordinrio. Da obscuridade das guas que n os cobriam vinha emergindo um vulto enorme e escuro, que se avolumava proporo que se aproximava em sua queda rpida. A princpio vamo-lo apenas como uma massa indistin ta, mas quando a luz o iluminou melhor pudemos ver que era o corpo monstruoso de um animal morto, com o ventre de tal modo rompido que suas entranhas se agitava m acima dele, enquanto caa. Sem dvida os gases o haviam feito flutuar por algum te mpo nas camadas mais altas do oceano, at que, libertado pela putrefao ou pelas deva staes dos tubares se reduzira a um peso morto que o arrastara volteando, para o fun do do oceano. Em nosso trajeto j havamos observado vrios grandes esqueletos de anim ais marinhos que os peixes haviam devorado at aos ossos, mas o corpo do que agora vamos, embora tivesse as entranhas de fora, conservava ainda a mesma aparncia que tinha quando vivo. Nossos guias seguraram-nos com a inteno de nos arrastar para f ora do seu caminho, mas vendo que ele no nos atingiria permaneceram no mesmo luga r. Nossos elmos de vidrina nos impediram de ouvir o estrondo daquele corpo enorm e batendo no leito do oceano, mas este deveria ter sido ensurdecedor, a se julga r pela altura a que se elevou o limo do fundo. Era uma baleia de uns setenta ps d

e comprimento e pelos gestos alegres daquele povo submarino depreendi que para e les deveria ter grande utilidade o espermacete e a gordura da mesma. Deixaram-na contudo provisoriamente e dali a pouco nos achvamos de corao alegre em frente da p orta esculpida do teto, pois, como no estvamos acostumados a tal exerccio, sentamo-n os cansados e com os membros doloridos. Finalmente, sos e salvos, retiramos nosso s invlucros de vidrina, sobre o cho lamacento da cmara de ingresso. Alguns dias depois contando o tempo pelo relgio de termos feito a descrio cinema togrfica de nossas aventuras, presenciamos uma exibio muito mais solene e augusta d a mesma natureza, que nos mostrou de um modo claro e admirvel a histria passada de ste notvel povo. No posso jactar-me de que tenha sido projetada exclusivamente em nossa honra, pois creio antes que tais acontecimentos eram rememorados publicame nte de tempos a tempos a fim de transmitir a tradio, e que a parte qual fomos admi tidos era apenas um intervalo numa longa cerimnia religiosa. Seja o que for, porm, descrev-la-ei o mais exatamente possvel. Fomos conduzidos ao mesmo grande salo ou teatro onde o Dr. Maracot havia proje tado nossas aventuras sobre a tela. Estava l reunida toda a comunidade e haviam-n os reservado, como antes, lugares de honra em frente da grande tela luminosa. Em seguida, aps um longo canto que bem poderia ter sido uma espcie de hino patritico, um ancio de cabelos alvos, que deveria ser o historiador ou cronista da nao, adian tou-se entre muitos aplausos e projetou sobre a superfcie polida da tela uma srie de aspectos para representar a ascenso e o declnio da sua gente. Desejaria poder r eproduzir aqui esse espetculo em todo o seu vigor e dramaticidade. Meus dois comp anheiros e eu perdemos toda noo do tempo e do lugar em que estvamos, arrebatados pe las cenas que se apresentavam ante nossos olhos, enquanto o auditrio, movido no m ais ntimo de sua alma, suspirava ou chorava proporo que se desenrolava a tragdia que descrevia a runa de sua ptria e a destruio do seu povo. Nas primeiras cenas vimos o velho continente no apogeu de sua glria, como sua lembrana fora transmitida de pais e filhos. Tivemos uma viso rpida de campinas frtei s, imensas em extenso, cortadas de cursos de gua e sabiamente irrigadas, com grand es plantaes de gramneas, pomares ondulantes, rios pitorescos, colinas cobertas de m atas, lagos e montanhas. Era salpicada de aldeias e coberta de herdades e belos edifcios residenciais. Em seguida surgiu a capital, uma cidade de extraordinria be leza, beira-mar, de porto coalhado de galeras e cais atulhado de mercadorias, pr otegida por altas muralhas, torres e fossos circulares, tudo de propores gigantesc as. As casas se estendiam terra a dentro por muitas milhas e no centro da cidade havia um castelo ou cidadela ameada to desmesurada e portentosa que parecia a cr iao de um sonho. Mostraram-se-nos em seguida imagens daqueles que viviam nessa ida de de ouro, ancios sbios e venerveis, nobres guerreiros, sacerdotes virtuosos, mulh uma apoteose da espcie humana. eres belas e respeitveis, crianas encantadoras Vieram em seguida cenas de outra sorte. Vimos guerras, guerras contnuas por te rra e por mar. Vimos povos inofensivos e nus espezinhados e esmagados por grande s carros de batalha ou pela investida de cavaleiros cobertos de armaduras. Vimos os tesouros acumulados pelos vencedores, mas proporo que as riquezas aumentavam, as fisionomias que apareciam na tela tornavam-se progressivamente mais bestiais e cruis. Vamo-las torvar-se cada vez mais de uma gerao para outra. Mostraram-se-nos sinais de dissoluo de costumes e degenerao moral, de predomnio da matria e declnio do sprito. Esportes brutais custa de outrem haviam tomado o lugar dos salutares exer ccios de outrora. No havia mais a simples e tranqila vida de famlia nem o cultivo do esprito, mas tnhamos o espetculo de um povo volvel, precipitando-se irrequieto em b usca do prazer e deixando sempre de encontr-lo e a imaginar, todavia, ser possvel encontr-lo de algum modo mais complexo ou menos natural. Por um lado, havia-se er guido uma classe arqui-rica que unicamente buscava o deleite sensual e, por outr o, havia-se criado uma escria humana menos que pobre, cuja nica funo na vida era ate nder s necessidades de seus amos, por malignas que fossem tais necessidades. Mas, de repente, passou-se a um novo assunto. Havia reformadores em ao, a procu rar desviar a nao dos maus rumos e a faz-la retornar s sendas mais elevadas que aban donara. Vimo-los, esses graves e austeros homens, a argumentar e a defender suas idias em meio do povo, mas desprezados e escarnecidos por aqueles mesmos a quem tentavam salvar. Vimos, principalmente, hostilizar a esses reformadores os sacer dotes de Baal, os quais gradualmente permitiram que os rituais e pompas externas

se substitussem ao altrustico desenvolvimento espiritual. Mas aqueles no eram de t empera a se atemorizar com ameaas nem temer humilhaes. Continuavam a pugnar pela sa lvao do povo, e assumiam seus rostos um aspecto mais grave e, mesmo, mais aterrado r, como os de homens que tivessem terrveis coisas a comunicar, que se apresentava m mesmo aos seus prprios espritos como temerosas vises. Alguns de seus ouvintes par eciam prestar ateno e mostrar-se apavorados com suas palavras, mas outros voltavam -lhes, rindo, as costas, mergulhando-se, cada vez mais, em seu pntano de pecados. Veio, por fim, um tempo em que os reformadores se retraram, tambm, como homens qu e nada mais podiam fazer, deixando esse povo degenerado entregue a seu destino. Vimos ento uma estranha cena. Surgiu um reformador, homem de singular vigor de esprito e de corpo, que sobrepujou a todos os demais. Tinha ele riquezas, influnc ia e poderes que mais tarde pareceram no ser inteiramente deste mundo. Vimo-lo nu ma espcie de xtase, comunicando-se com espritos superiores. Fora ele quem utilizara toda a cincia de seu povo uma cincia que ultrapassava tudo o que modernamente se conhece na construo de uma arca de refgio contra a catstrofe que se aproximava. Vimo s mirades de operrios ocupados neste trabalho e as paredes lentamente se elevando, enquanto multides de cidados ociosos observavam motejando este excesso intil de pr ecaues. Vimos outros que pareciam discutir com ele e dizer-lhe que se tivesse quai squer receios ser-lhe-ia mais fcil fugir para uma terra mais segura. Sua resposta , ao que parecia, foi que havia alguns que deveriam ser salvos no ltimo momento e que por sua causa ele deveria permanecer no novo templo de segurana. Enquanto is so ele reunia ali aqueles que o haviam seguido e a os conservava, pois ele prprio no sabia o dia nem a hora em que se dariam estes sucessos, se bem que foras sobren aturais o houvessem assegurado da sua proximidade. Por isso, quando a arca ficou pronta e as portas foram experimentadas com xito, ps-se pacientemente espera do c astigo, com sua famlia, seus amigos, seus discpulos e seus servos. E o castigo vei o finalmente. Era um espetculo amedrontador, mesmo visto numa tela. S Deus sabe o que poderia ter sido na realidade. Primeiro vimos uma tremenda montanha de gua el evar-se a incrvel altura acima de um mar tranqilo. Em seguida vimos aquela colina rebrilhante de espumas progredir milha aps milha, numa velocidade cada vez maior. O que nos parecia serem duas pequeninas embarcaes oscilando no topo daquela onda gigantesca, vimos ao se aproximar mais serem duas galeras desarvoradas. Vimo-la bater na praia e varrer a cidade, e as casas abaterem-se sua frente como um camp o de trigo diante de um furaco. Vimos o povo sobre os tetos das casas a olhar a m orte que se avizinhava, com os rostos contorcidos de terror, os olhos dilatados, as bocas contradas, mordendo os punhos e lamentando-se num pavor insano. Os mesm os homens e mulheres que haviam zombado dos avisos clamavam agora aos cus por pie dade, arrastando os rostos no cho ou ajoelhando-se com os braos estendidos numa spl ica desesperada. No havia tempo para se chegar arca, que ficava para fora da cida de, mas milhares de pessoas refugiaram-se na cidadela, que ficava num plano mais elevado, e as paredes do imenso edifcio ficaram apinhadas de gente. Mas subitame nte o castelo comeou a afundar. Tudo comeou a afundar. A gua penetrara nos remotos recessos da terra e o fogo central a transformara em vapores, cuja enorme fora de expanso havia abalado os prprios fundamentos do continente. Cada vez mais mergulh ava a cidade e um grito de horror escapou-se de nossos peitos e de todo o auditri o, vista do terrvel espetculo. O dique quebrou-se em dois e desapareceu. O alto fa rol sumiu-se nas ondas. Por algum tempo ainda, viram-se os tetos como sries de re cifes, at que finalmente estes tambm mergulharam. S ficara a cidadela na superfcie, como um navio monstruoso, que finalmente tambm mergulhou no abismo, obliquamente, com uma cabelugem de mos agitando-se desesperadamente no ar. O terrvel drama se c onsumara e um lenol ininterrupto de guas cobria agora todo o continente, guas que no traziam um ser vivo em sua superfcie e que nos seus gigantescos turbilhes e redem oinhos mostravam ainda destroos da tragdia jogados de um para outro lado; homens e animais mortos, cadeiras, mesas, artigos de vesturio, chapus flutuando e fardos d e mercadorias, tudo agitando-se e turbilhonando em desordem. Lentamente, porm, vo ltou a tranqilidade, e apenas uma extenso de gua lisa e brilhante como mercrio vivo, iluminada por um sol plido e baixo, nos indicava agora o tmulo da nao que Deus cond enara. A histria era completa. No podamos exigir mais, pois nossos prprios crebros poderi am imaginar o resto. Concebamos a descida lenta e progressiva daquela grande cida

de nas profundidades abissais do oceano, entre convulses vulcnicas que elevavam ao seu redor picos submarinos. Vimos com os olhos da imaginao a enorme cidade estend ida no fundo do Atlntico ao lado da arca de refgio, em que um punhado de sobrevive ntes se reunia pvido. E finalmente compreendemos como decorrera sua vida depois, como haviam aprendido a utilizar os numerosos recursos com que a previso e sabedo ria de seu grande chefe os havia provido; de como este lhes transmitira toda a s ua cincia antes de morrer e como de cinqenta ou sessenta sobreviventes se originar a toda uma comunidade, que fora obrigada a escavar as entranhas da terra a fim d e conseguir espao para se expandir. Nenhuma biblioteca informativa nos poderia da r de tudo uma idia mais clara que aquela srie de aspectos e as dedues que deles podam os inferir. Tais foram a sorte da grande Atlntida e as causas que motivaram sua r una. Num dia distante em que este lodo j se ter transformado em calcrio, esta grande cidade sair novamente das guas por algum outro movimento ssmico, e o geologista do futuro, escavando o solo, exumar no rochas e conchas, mas sim as runas de uma civi lizao desaparecida e os sinais de uma catstrofe remota. S um ponto ficara duvidoso; o tempo que decorrera desde que a tragdia tivera lu gar. O Dr. Maracot, porm, descobriu um mtodo grosseiro de se avaliar este tempo. E ntre as numerosas dependncias do grande edifcio havia um grande sepulcro onde se e nterravam os chefes. Como no Egito e em Yucatn, tambm eles tinham o costume de mum ificar os mortos, e em nichos nas paredes viam-se inmeras fileiras dessas relquias fnebres do passado. Manda apontou-nos orgulhosamente o primeiro nicho desocupado , dando a entender que havia sido especialmente preparado para a sua pessoa. Se se tomarem por base os reinos da Europa, disse Maracot ver-se- que em mdia s e sucedem cinco reis por sculo. Podemos tomar essa circunstncia como base para cal cular a poca da submerso da Atlntida. No podemos esperar uma exatido cientfica do resu ltado, mas teremos uma aproximao aceitvel. Contei as mmias e vi que eram em nmero de quatrocentas. Teria sido ento h oito mil anos? Exatamente. E isto concorda at certo ponto com a estimativa de Plato. Certament e ocorreu antes das narraes escritas dos egpcios, e estas sobem a seis ou sete mil anos antes da data atual. Sim, creio que poderemos dizer que nossos olhos viram a reproduo de uma tragdia que ocorreu no mnimo h oito mil anos. Alm disso, construir u ma civilizao tal como aquela cujos restos tivemos ocasio de ver, deveria por sua ve z ter exigido muitos milhares de anos. "Assim concluiu ele, e eu te transmito suas palavras aprofundamos os horizont es da histria humana como nenhum conseguiu faz-lo desde que a Histria nasceu."

CAPTULO V Foi cerca de um ms aps nossa visita cidade submersa, conforme nossos clculos, qu e nos surpreendeu um sucesso dos mais contristadores e inesperados. Pensvamos por aquela poca que estvamos a salvo de tais abalos e que nada mais nos conseguiria s obressaltar, mas este fato ultrapassava tudo o que nossa imaginao poderia esperar. Foi Scanlan quem trouxe a notcia de que algo sensacional ocorrera. Bem podes i maginar que por este tempo j nos sentamos at certo ponto vontade naquele grande edi fcio. J sabamos onde estavam situados os sales de descanso e diverses, assistamos a co ncertos (tinham uma msica original mas agradvel) e espetculos teatrais, onde a ling uagem ininteligvel era traduzida pela gesticulao expressiva e dramtica. Falando de u m modo geral, j nos integrramos na comunidade. Visitvamos vrias famlias em seus apose ntos particulares e a vida que levvamos pelo menos na minha opinio era tornada mai s agradvel pelo cativante trato daquele estranho povo e especialmente daquela mui cara senhorita a que j me referi. Mona era filha de um dos chefes e encontrei em sua famlia um acolhimento cordial e amistoso, que anulou todas as diferenas de raa e lngua. No que se refere mais terna das linguagens, no creio que haja muita dife rena entre a velha Atlntida e a moderna Amrica. Creio que aquilo que agradaria a um a colegial de Brown's College de Massachusetts justamente o que agradaria minha dama de sob as guas.

Mas, como dizia, Scanlan entrou em nosso quarto com notcias de que algo sensac ional ocorrera. Acaba de chegar um deles to agitado que se esqueceu completamente de tirar sua roupa de vidro e levou falando vrios minutos antes de compreender que ningum o po deria escutar. Depois foi s t-t-t-, t-t-tp, t-t-t, at perder o flego e agora todo uindo para a cmara de sada. Eu que vou tambm para a gua, pois deve haver alguma cois a l digna de ser vista. Precipitando-nos para fora, vimos nossos amigos caminhando apressadamente pel o corredor a gesticular agitada-mente e juntando-nos procisso fazamos dali a pouco parte da multido que se adiantava apressadamente pelo fundo do mar, conduzida pe lo agitado mensageiro. Caminhavam com uma pressa tal que se nos tornava difcil se gui-los mas como traziam consigo suas lanternas eltricas mesmo se ficssemos para t rs poderamos orientar-nos pela claridade das mesmas. Seguimos como da outra vez ao longo dos rochedos de basalto at chegarmos a um ponto em que uma srie de degraus gastos pelo uso conduzia ao seu cimo. Subindo por eles, encontramo-nos numa regio acidentada, cheia de elevaes de pedra e profundos abismos que embaraavam o caminho . Atravessando esta regio atravancada de formaes vulcnicas, chegamos a uma plancie ci rcular que rebrilhava luz fosforescente do fundo do oceano, e bem no meio dela d eparamos com um espetculo que me imobilizou de espanto. Olhando para meus companh eiros, pude ver pela expresso de seus rostos que partilhavam plenamente da minha emoo. Semi-enterrado no lodo via-se um vapor de grande calado. Estava ligeiramente adernado, com a chamin quebrada e uma das extremidades levantada; seu mastro de t raquete fora arrancado, mas quanto ao resto o navio estava intato e to polido que parecia ter acabado de deixar os estaleiros. Corremos para ele e dali a pouco n os achvamos sob a proa. Podes bem imaginar qual no teria sido nossa emoo quando lemo s o nome "Stratford, London" a escrito. Nosso navio nos seguira ao Plago de Maraco t. Afinal, depois do primeiro choque, o caso no nos pareceu to incompreensvel. Lemb ramo-nos do aviso do comandante, das velas colhidas do experiente veleiro norueg us e da ameaadora nuvem negra que vramos no horizonte. Deveria ter-se desencadeado um sbito ciclone de enorme violncia, que pusera a pique o "Stratford". Era evident e que toda a sua tripulao deveria estar morta, pois a maioria dos escaleres ainda pendia das serviolas em diferentes estados de destruio. De qualquer modo, qual o e scaler que resistiria a tal furaco? A tragdia deveria ter ocorrido uma ou duas hor as aps nosso prprio desastre. Talvez a sonda que vramos tivesse sido lanada pouco an tes de o temporal desabar. Era terrvel e ao mesmo tempo extravagante que ainda es tivssemos vivos, enquanto que os mesmos que haviam lamentado nossa perda j estives sem mortos. No podamos saber se o navio se achava ali h muito tempo ou se o atlante o encontrara pouco tempo depois que fora a ter. O pobre Howie, o capito, ou pelo menos o que restava dele, estava ainda em seu posto sobre a ponte de comando, firmemente seguro ao peitoril por suas mos crisp adas. Seu corpo e o de trs foguistas eram os nicos que haviam afundado com o navio . Fizemos remov-los um por um sob nossa direo e enterr-los sob o lodo, com uma coroa de flores marinhas sobre suas sepulturas. Dou estes detalhes para que possam se rvir de algum conforto Sra. Howie em sua dor. Os nomes dos foguistas eram-nos de sconhecidos. Enquanto cumpramos este dever, os atlantes enxameavam sobre o navio. Olhando p ara cima vi-os por toda parte, como camundongos sobre um queijo. Sua agitao e curi ou possivel osidade bem mostravam que este era o primeiro navio moderno que viam mente o primeiro vapor. Descobrimos mais tarde que o aparelho que renovava o ar no interior de suas campanas de vidrina no lhes permitia ficar fora do edifcio mai s que algumas horas, e assim suas possibilidades de fazer reconhecimentos sobre o leito do oceano estava limitada a um restrito nmero de milhas de sua base centr al. Puseram imediatamente mos obra, tratando de aproveitar do navio tudo o que lh es poderia ser de utilidade. O longo tempo, contudo, que este trabalho exigia, f ez com que at hoje ainda no esteja concludo. Ficamos tambm satisfeitos por podermos voltar s nossas cabinas e trazer de l os artigos de vesturio e livros que no se acha ssem irremediavelmente estragados. Entre os objetos que conseguimos salvar do "Stratford" encontrava-se o livro

de bordo, que fora escriturado pelo capito at o dia de nosso desaparecimento. Era realmente estranho que ns o estivssemos lendo, e que ele, que o escrevera, estives se morto. O ltimo registro rezava assim: "3 de outubro. Os trs temerrios exploradores desceram hoje, contra a minha vont ade e conselhos, ao fundo do oceano, dentro de seu aparelho e o acidente que eu previra teve lugar. Deus guarde suas almas. Eles desceram s onze da manh com algum a relutncia de minha parte, pois parecia avizinhar-se uma tempestade. Desejava te r agido de acordo com meu primeiro impulso, mas isso s serviria para adiar a inev itvel tragdia. Despedi-me de cada um deles com a convico de que no os veria mais. Dur ante algum tempo tudo correu bem e s onze e trs quartos eles haviam atingido a pro fundidade de trezentas toesas, tendo ento encontrado o fundo. O Dr. Maracot envio u-me vrias mensagens e tudo parecia em ordem quando repentinamente ouvi sua voz f alando agitadamente e notei abalos violentos do cabo. Dali a alguns instantes es te arrebentava. bem possvel que estivessem a este tempo sobre um profundo abismo, pois, a uma ordem do doutor o navio havia navegado lentamente para a frente. Os tubos condutores de ar continuaram a desenrolar-se por uma distncia que calcular ia em meia milha, quando por sua vez rebentaram. esta a ltima notcia que jamais po deremos ter do Dr. Maracot, Sr. Headlei e Scanlan. Merece todavia ser recordada uma circunstncia das mais extraordinrias, cuja ver dadeira significao ainda no tive tempo de avaliar, pois com este temporal que se ap roxima h muita coisa para me distrair a ateno. Uma sondagem fora feita na mesma oca sio e a profundidade que observamos foi de vinte e seis mil e seiscentos ps. Como lgico, o peso ficara no fundo, mas o cabo fora iado e, por mais incrvel que possa p arecer, encontrou-se amarrado bem na extremidade do mesmo o leno do Sr. Headlei, com seu nome escrito num ngulo. Toda a tripulao se acha assombrada e ningum pode com preender como tal coisa se deu. No meu prximo registro pode ser que tenha r algum a coisa mais a dizer a este respeito. Permanecemos ali algumas horas na esperana de que alguma coisa viesse superfcie e recolhemos o cabo da caixa de ao, cuja extr emidade apresentava sinais de ruptura violenta. Preciso agora cuidar do navio, p ois nunca vi um cu mais ameaador e o barmetro marca 28,5, estando a descer rapidame nte." E foram essas as ltimas notcias que nos vieram das mos de nossos companheiros. L ogo depois um ciclone terrvel deveria ter desabado sobre eles e posto a pique o n avio. Permanecemos no mesmo at que uma certa sensao de abafamento e um peso sobre o pe ito nos avisou de que era tempo de regressarmos. Foi ento que em nossa viagem par a casa uma aventura inesperada nos mostrou os grandes perigos a que aquele povo submarino estava exposto, explicando a causa por que seu nmero, apesar do tempo d ecorrido, no era maior. Incluindo os escravos gregos, cremos que no seriam mais qu e quatro ou cinco mil pessoas. Havamos descido a escada e comeramos a contornar o m atagal de plantas marinhas que cerca os rochedos de basalto, quando Manda aponto u agitadamente para cima e acenou furiosamente para um dos nossos companheiros q ue se achava um pouco afastado do grupo. Ao mesmo tempo ele e os que o cercavam correram para o abrigo de umas altas pedras, arrastando-nos consigo. S quando j no s achvamos refugiados l com eles que vimos a causa do alarma. A alguma distncia aci ma de ns, descendo rapidamente, vimos um grande peixe de forma extravagante. Pare cia um grande colcho de penas flutuante, macio e espesso, com a face inferior bra nca e uma longa franja vermelha, cuja vibrao o propelia atravs da gua. Parecia no ter boca nem olhos, mas logo mostrou que se achava terrivelmente alerta. O nosso co mpanheiro que se distanciara mais correu para o mesmo abrigo que ns, mas j era tar de. Vi seu rosto convulso de terror ao prever a sorte que o esperava. Aquele ent e horripilante abateu-se sobre ele, envolvendo-o por todos os lados e dando horrv eis repeles, como se estivesse malhando seu corpo contra as rochas de coral para reduzi-lo a pedaos. A tragdia se estava passando a poucas jardas de distncia de ns e contudo nossos companheiros estavam to transtornados pelo inesperado fato que pa reciam destitudos de todo o poder de ao. Foi Scanlan que se precipitou para fora, e , pulando sobre as largas costas do animal, malhadas de vermelho e pardo, enterr ou em seus tecidos fofos a extremidade pontuda de sua vara metlica. Eu havia seguido o exemplo de Scanlan e finalmente Maracot e todos os outros atacaram o monstro que se escapou vagarosamente, deixando atrs de si um rasto de

uma excreo oleosa e pegadia. Nosso auxlio, contudo, chegara tarde demais, pois os go lpes do grande peixe haviam quebrado o invlucro de vidrina do atlante e este se a fogara. Foi um dia de luto aquele em que carregamos seu corpo inanimado para o r efgio, mas foi tambm um dia de triunfo para ns, pois nossa interveno pronta elevara-n os grandemente no conceito de nossos companheiros. Quanto quele estranho peixe, o Dr. Maracot nos garantiu que era um espcime anlogo ao chamado peixe cobertor, j be m conhecido dos ictilogos, mas de propores extraordinariamente maiores. Falei deste animal porque sucedeu havermos presenciado uma tragdia causada por ele, mas eu poderia e talvez mesmo o faa escrever um livro sobre as singulares v ariedades de vida com que ali deparamos. O vermelho e o negro so as cores que pre valecem nos animais das grandes profundidades; quanto vegetao de um verde oliva do s mais plidos e de fibras to rgidas que raramente so arrastadas tona por nossas rede s de arrasto, de modo que a cincia veio a crer por isso que o leito do oceano com pletamente desprovido dela. Numerosos seres marinhos so lindssimos, mas outros so to horrivelmente grotescos que parecem vises de delrio e to ameaadores como nenhum ani mal terrestre. Vi uma arraia negra de trinta ps de comprimento que se utilizava p ara o ataque de sua longa cauda, de que bastaria um s golpe para matar qualquer c riatura viva. Vi tambm um animal parecido com uma r, de olhos verdes e salientes, que se resumia quase a uma vida boca com um desmedido estmago atrs. Encontr-lo morte certa, a no ser que se tenha uma lanterna eltrica com que o repelir. Vi a enguia vermelha cega, que vive entre as rochas e mata pela emisso de um veneno e vi tambm o gigantesco escorpio marinho, um dos terrores do plago e o peixe eltrico que se e mbosca nos matagais marinhos. Uma vez tambm tive oportunidade de ver a verdadeira serpente marinha, um anima l que raramente tem aparecido a olhos humanos, pois vive nas grandes profundidad es e s vista na superfcie quando alguma convulso submarina a faz sair de seu habita i. Duas delas passaram nadando, ou melhor, rastejando por ns um dia, enquanto Mon a e eu nos ocultvamos entre ramificaes de lamelrias. Eram enormes de uns dez ps de al tura por duzentos de comprimento, pretas em cima, de um branco de prata na face inferior, com uma grande franja sobre as costas e olhos pequenos, pouco maiores que os de um boi. Desta e de muitas outras coisas encontrar-se- detalhada descrio n o relatrio do Dr. Maracot, se algum dia for encontrado. As semanas se sucediam s semanas. Nossa nova vida tornara-se-nos agradvel com o tempo e lentamente comevamos a aprender desta lngua h muito esquecida o suficiente para podermos conversar um pouco com nossos companheiros. H no refgio inumerveis ob jetos para estudo e Maracot j conseguiu aprender de sua velha qumica o suficiente para revolucionar todas as idias terrestres sobre o assunto, se conseguir transmi tir seus conhecimentos. Entre outras coisas eles conseguiram meios de desintegra r o tomo, e se bem que a energia desprendida seja menor que a prevista por nossos cientistas, mesmo assim pe-lhes em mos um grande reservatrio de fora. Seus conhecim entos sobre as propriedades e a natureza do ter esto tambm muito mais adiantados qu e os nossos e mesmo aquela estranha transformao do pensamento em imagens, por cujo meio lhes havamos contado nossa histria e eles a sua prpria, nada mais era, em ltim a anlise, que a materializao de vibraes etreas. Todavia, apesar de seus conhecimentos profundos, havia certos pontos relacion ados com modernas descobertas cientficas que haviam escapado ateno de seus antepass ados. Coube a Scanlan demonstrar este fato. Durante vrias semanas o vramos num estado de desusada agitao, a custo contida, como quem carrega consigo um grande segredo, e no raro o surpreendamos a rir consigo mesmo. Apenas o vamos de vez em quando dur ante este perodo, pois ele estava extremamente ocupado e seu nico amigo e confiden te era um atlante de nome Berbrix, encarregado de uma seo dos maquinismos. Scanlan e Berbrix, se bem que quase s se comunicassem por meio de sinais e tapas amistos os nas costas, haviam-se tornado muito bons amigos e agora viviam continuamente juntos. Uma tarde Scanlan nos apareceu radiante. Doutor, disse ele a Maracot, arranjei uma coisa nova para mostrar a essa gent e. Eles nos mostraram uma ou duas coisas interessantes e parece que j tempo de re tribuirmos. Que acha de se arranjar uma reunio amanh noite para uma exibiozinha? Jazz ou charleston? perguntei. Que charleston nada! Espere que ver. Ser um sucesso formidvel. Mas basta de pala

vrrios por enquanto, Bo. Amanh ver o que . De conformidade com isto, a comunidade foi reunida na noite seguinte no salo g rande. Scanlan e Berbrix se achavam na plataforma, radiantes de orgulho. Um dele s apertou um boto e no mesmo instante... "Transmite 2L.O.", gritou uma voz clara. "De Londres para as Ilhas Britnicas. Previso do tempo". Seguiram-se as frmulas habituais sobre depresses e anticiclones. "Boletim de Notcias. Sua Majestade o Rei inaugurou esta manh uma nova ala no Hosp ital de Crianas de Hammersmith..." e assim por diante, de modo usual. Parecia ach ar-monos de novo na velha Inglaterra laboriosa, entregue como de costume ao seu trabalho dirio e com as largas costas curvadas sob o peso de suas dvidas de guerra . Ouvimos em seguida as notcias do estrangeiro e de esportes. O velho mundo conti nuava sempre o mesmo. Nossos amigos atlantes ouviam cheios de espanto, mas sem c ompreender. Mas quando, aps o noticirio, a banda da Guarda rompeu os primeiros aco rdes da marcha do Lohengrin, um verdadeiro clamor de entusiasmo elevou-se do pov o e era engraado v-los correr para a plataforma, remexendo as cortinas e olhando a trs das telas para descobrir donde vinha a msica. Sim, ns imprimimos imperecveis sin ais nossos naquela civilizao submarina. No, doutor, disse Scanlan mais tarde. No me era possvel fazer uma estao transmisso ra. Eles no tm os materiais necessrios nem eu os conhecimentos. Mas l em casa eu sab ia manejar um aparelho de duas vlvulas meu, e com uma antena ao lado dos varais d e roupa no terreiro pegava qualquer estao dos Estados Unidos. Parecia-me absurdo q ue com toda esta eletricidade em mos e com a habilidade desta gente em trabalhos de vidro, no fssemos capazes de construir uma coisa qualquer capaz de apanhar umas ondas de rdio, pois decerto elas atravessariam a gua com tanta facilidade como o ar. Berbrix quase teve um ataque quando peguei uma estao pela primeira vez, mas ag ora parece que j est acostumado. Entre as descobertas dos qumicos atlantes conta-se um gs que nove vezes mais le ve que o hidrognio e que Maracot batizou com o nome de levignio. Foram suas experin cias com o mesmo que nos sugeriram a idia de lanar bolas de vidro com informaes sobr e nosso destino para a superfcie do oceano. Fiz Manda compreender minha idia disse-me ele. J deu ordens para os encarregado s de trabalhos em slica, e dentro de um ou dois dias os globos estaro prontos. Mas como poderemos pr-lhes dentro os papis? objetei. Haver uma pequena abertura para a penetrao do gs. Enfiaremos os papis por ela e es tes habilidosos operrios podero ento fechar o orifcio. Estou certo de que quando as largarmos elas subiro para a superfcie. E flutuaro sem serem vistas por um ano. possvel. Mas a bola refletir os raios solares e assim certamente chamar a ateno. nos achvamos no caminho dos navios que correm entre a Europa e a Amrica do Sul. No vejo razes por que, se mandarmos vrias, uma pelo menos no seja encontrada. E eis a, meu caro Talbot, ou vs outros que ledes esta narrativa, como foi esta ter s vossas mos. Mas bem possvel que disto ainda nasam conseqncias maiores. Foi do c bro frtil do mecnico americano que nos veio a idia. Olhem, amigos, disse ele uma vez em que nos achvamos a ss em nosso quarto, no h idas que estamos muito bem aqui; a comida boa, o vinho bom e encontrei uma peque na que ganha de todas de Filadlfia, mas apesar de tudo h vezes em que tenho vontad e de tornar a ver a verdadeira terra de Deus. bem possvel que todos ns pensemos assim, disse eu, mas no compreendo que esperana s possas alimentar de o conseguir. Diga-me uma coisa, Bo: no acha que se essas bolas de gs podem levar para cima n ossas mensagens talvez possam levar tambm nossas pessoas? No pense que estou brinc ando; estou falando srio. Reunindo umas trs ou quatro delas j seria suficiente para nos elevar. Vestimos ento nossas campanas de vidro, amarramo-nos nas bolas e bas tar solt-las para subir. O que nos poder barrar o caminho at superfcie? Um tubaro talvez. Que tubares nada! Passaramos to depressa por qualquer deles que mal nos veriam. Pensariam que ramos apenas trs raios de luz. Creio que haveramos de pegar tal veloc idade que pularamos a cinqenta ps de altura no ar quando chegssemos l em cima. Garant o que o marinheiro que nos visse subir assim faria na mesma hora uns vinte sinai s da cruz.

Mas supondo isso possvel, o que suceder depois? Por So Pedro, deixe o depois de lado! Vale a pena arriscar. Por mim eu estou p ronto a tentar a sorte. Eu tambm desejo muito voltar ao mundo nem que seja apenas para apresentar noss as observaes s sociedades cientficas, disse Maracot. S a minha influncia pessoal os po der convencer da importncia dos novos conhecimentos que adquirimos. Eu veria com b ons olhos qualquer tentativa para isso. Havia boas razes, como explicarei mais tarde, para me tornar o menos entusiast a dos trs. Seria uma loucura rematada. Se no tivermos algum nossa espera na superfcie, voga remos toa de um lado para outro at morrermos de fome e sede. Mas, homem, como poderamos ter algum nossa espera? Talvez mesmo isso se possa arranjar, disse Maracot. Poderemos dar a latitude e longitude exatas de nossa posio com aproximao de uma ou duas milhas. E eles ento jogaro uma escada, disse eu um tanto amargamente. Qual escada, qual nada! O doutor tem razo. Olhe, Sr. Headlei, ponha naquela ca rta que est mandando para o universo Deus meu! s queria ver as notcias dos jornais! que ns estamos a 27 de latitude norte e 2814' de longitude oeste ou qualquer outra coisa mais exata. Compreendeu? Dir ento que trs das figuras mais importantes da hi stria, o grande cientista Maracot, o futuro colecionador de bichos Headlei e Bob Scanlan, um mecnico destemido e o orgulho de Merribank, esto todos chorando e uiva ndo por socorro c embaixo, no fundo do mar. Compreendeu minha idia? Muito bem, e da? O resto por conta deles. um apelo que eles no podero esquecer. Ser mais ou menos como o caso que li da viagem de Stanley, para salvar Livingstone. Cabe a eles a char algum modo de nos pescar daqui ou de nos apanhar l do outro lado se pudermos dar o pulo sozinhos. Ns mesmos poderemos sugerir o meio, disse o professor. Eles poderiam atirar um a sonda nestas guas. Ns estaramos espera dela, e, quando viesse, amarrar-lhe-amos em baixo um bilhete recomendando-lhes que esperassem por ns. tima idia! exclamou Bill Scanlan. o melhor que temos a fazer. E se alguma senhora quisesse partilhar nossa sorte, tanto poderiam ir quatro como trs, disse Maracot, olhando-me com um sorriso brejeiro. Quanto a isso, cinco to fcil como quatro, disse Scanlan. Mas est resolvido ento, Sr. Headlei. Escreva isso que lhe garanto que dentro de seis meses estaremos de volta ao Tmisa. Assim, vamos agora lanar nossas duas bolas a esta gua que para ns o mesmo que o ar para ti. Nossos dois pequenos globos de vidro iro subir. Sero destrudos no camin ho? possvel. Ou podemos esperar que algum os recolha na superfcie? Deixamos isto na s mos dos deuses. Se nada puder ser feito por ns, pelo menos que aqueles que nos e stimam saibam que estamos vivos e felizes. Se por outro lado esta sugesto puder s er aproveitada e conseguidos o dinheiro e energia necessrios para a empresa, tere mos proporcionado os meios que possibilitam sua realizao. Enquanto isso, adeus ou ser at vista? Assim terminava o manuscrito encontrado na bola de vidrina. A narrativa precedente dava conta de todos os fatos que haviam chegado ao nos so conhecimento e j estes papis se achavam em mos do editor quando sobreveio um eplo go dos mais inesperados e sensacionais. Refiro-me salvao dos protagonistas desta a ventura pelo "Marion", o iate movido a vapor do Sr. Faverger, e do relatrio envia do pelo radiotelegrafista desse navio e captado pela estao receptora das Ilhas de Cabo Verde, que o transmitiu Europa e Amrica. Este relatrio fora redigido pelo sr. Key Osborne, o conhecido representante da Associated Press. Parece que imediatamente aps haver chegado Europa a primeira notcia sobre o par adeiro do Dr. Maracot e seus amigos, uma expedio havia sido cuidadosa e eficientem ente aprestada com o fim de tentar sua salvao. O Sr. Faverger pusera generosamente o seu famoso iate disposio de seus organizadores, tomando parte pessoalmente na d ita expedio. O "Marion" partiu de Cherburgo em junho, recebeu a bordo em Southampt on o Sr. Key Osborne e um operador cinematogrfico e seguiu imediatamente para o p onto do oceano indicado no documento original. Este foi alcanado no dia primeiro de julho.

Uma sonda de grandes profundidades foi lanada e lentamente arrastada pelo fund o do oceano. Na sua extremidade, ao lado de pesado lastro de chumbo estava suspe nsa uma garrafa contendo uma mensagem. Esta dizia: "Sua narrativa foi recebida p elo mundo e aqui estamos para auxili-los. Enviamos esta mesma mensagem pelo rdio n a esperana de que a possam captar. Cruzaremos lentamente a regio. Depois que retir arem esta garrafa queiram colocar nela sua resposta. Agiremos de conformidade co m suas instrues". Durante dois dias o "Marion" navegou lentamente de um para outro lado sem res ultado. No terceiro uma grande surpresa esperava o grupo de salvadores. Uma pequ ena bola resplendente pulou da gua a algumas centenas de jardas do navio e pudemo s ver depois que era um globo vtreo oco, da espcie que fora descrita no documento original. Quebrando-a com alguma dificuldade, leu-se a seguinte mensagem: "Obrigados, caros amigos. Muito admiramos sua grande lealdade e desprendiment o. Recebemos seus radiogramas com facilidade e apenas estamos em condies de poder responder-lhes deste modo. Esforamo-nos por alcanar sua sonda, mas as correntes ma rinhas a elevam muito alto e a velocidade dela maior do que a do mais rpido de ns, por causa da resistncia da gua. Pretendemos executar nossos planos amanh cedo, s se is horas, correspondendo, de acordo com nossos clculos, ao dia 5 de julho, tera-fe ira. Iremos um de cada vez, de modo que qualquer coisa que suceda possa ser tran smitida aos que devam ir depois. Mais uma vez, sinceros agradecimentos. Maracot, Headlei, Scanlan". Damos agora a palavra ao sr. Osborne: "Era uma linda manh. O profundo mar de safira achava-se liso como um lago, e n em a menor nuvem turbava a limpidez maravilhosa do cu azul. Desde bem cedo toda a tripulao do "Marion" se achava a postos e aguardava os acontecimentos com o mais intenso interesse. Ao se aproximarem as seis horas, nossa expectativa se tornava cada vez mais penosa. Um vigia fora postado no mastro de sinais e faltavam just amente cinco minutos para a hora marcada quando o escutamos gritar e o vimos apo ntando para a gua. Todos ns corremos para o lado que ele apontava e eu consegui iar -me a um dos botes, donde pude observar tudo. Vi atravs da gua tranqila alguma cois a que parecia uma bola de prata subindo com grande rapidez das profundezas do oc eano. Atingiu a superfcie a umas duzentas j ar das do navio e subiu em linha reta no ar. Era um belo globo brilhante de trs ps de dimetro, que, depois de se elevar a grande altura, derivou, levado por uma corrente de ar, exatamente como suceder ia com um desses balezinhos de criana. Era um espetculo maravilhoso, mas encheu-nos de apreenso, pois recevamos que tivesse trazido uma carga consigo e que esta se h ouvesse desprendido no caminho atravs das guas. Expediu-se imediatamente um radiog rama: "Seu mensageiro apareceu perto do navio. No trazia nada preso por fora e foi a rrastado pelo vento." Logo em seguida arriamos um bote de modo a estarmos prepar ados para qualquer eventualidade. Logo depois das seis horas houve outro sinal de nosso vigia e dali a um insta nte via atravs das guas outro globo de prata, que subia muito mais lentamente que o primeiro. Chegando superfcie ele flutuou no ar, mas sua carga foi conservada so bre a gua. Examinando-a, vimos que era constituda por um grande pacote de livros, papis e vrios outros objetos, tudo encerrado num invlucro de pele de peixe. Foi iado escorrendo gua para o tombadilho e expedido um novo radiograma, enquanto espervam os ansiosamente pela bola seguinte. No demorou muito tempo a vir. Surgiu de novo a bola de prata e atravessou nova mente a superfcie, mas desta vez aquele globo brilhante subiu a grande altura no ar tendo suspenso, com surpresa nossa, o corpo esbelto de uma mulher. Fora apena s o impulso que a fizera subir e dali a poucos momentos era ela levada para o la do do navio. Um crculo de couro fora firmemente adaptado ao hemisfrio superior da bola e deste crculo desciam longas tiras que estavam presas a um largo cinto de c ouro, ao redor de sua fina cintura. A parte superior de seu corpo estava coberta por um estranho invlucro piriforme de vidro chamo-lhe vidro, mas realmente era d o mesmo material leve e resistente que a bola. Era quase transparente e apresent ava finas venulas prateadas atravs de sua substncia. Este invlucro de vidro possua pea s elsticas que se adaptavam na cintura e nos ombros, tornando completamente impos svel a entrada da gua, e era provido no interior de estranhos aparelhos qumicos de

aspecto esquisito, mas muito leves e prticos para a renovao do ar. Com alguma dific uldade foi removido o invlucro de vidro e a moa iada para o tombadilho. Ela se acha va desacordada, mas sua respirao regular encorajava-nos a supor que logo se restab eleceria dos efeitos daquela rpida viagem e brusca mudana de presso. Presumimos ser ela a mulher atlante a que a primeira mensagem se referia como chamando-se Mona e, se a podemos tomar como amostra, eles constituem realmente uma raa que vale a pena reintroduzir na terra. Seu rosto moreno e gracioso, de traos regulares e de licados; tem longos cabelos negros e magnficos olhos amendoados, que olhavam agor a ao seu redor num encantador espanto. Enfeites de conchas e ncar ornavam-lhe a tn ica de cor creme e os cabelos escuros. No se poderia imaginar mais perfeita Niade do Plago, uma personificao mais viva do mistrio e beleza do mar. Vimos a conscincia voltar aos poucos queles maravilhosos olhos e subitamente el a se ps de p num salto, com a vivacidade de uma cora selvagem, e correu para a amur ada do navio chamando: "Cirus! Cirus!" J havamos acalmado a ansiedade dos que esperavam embaixo por meio de um radiogr ama. Logo em seguida, em rpida sucesso, vimo-los chegar um de cada vez. Elevavam-s e trinta ou quarenta ps no ar e caam logo na gua, donde rapidamente os retirvamos. T odos os trs chegaram desacordados superfcie e saa sangue pelo nariz e ouvidos de Sc anlan, mas no fim de uma hora j estavam novamente aptos a por-se em p. O primeiro ato de cada um foi, ao que me parece, bem caracterstico. Scanlan foi arrastado po r um grupo jovial at o bar, donde vm agora exclamaes alegres, muito em detrimento de ste trabalho. O Dr. Maracot pegou o mao de papis, tirou um deles, coberto apenas, ao que me parecia, por smbolos algbricos, e desapareceu pela escada abaixo, ao pas so que Cirus Headlei correu para o lado de sua estranha companheira, parecendo t er tenes de nunca mais a deixar. O caso est neste p e confiamos em que nossa fraca e stao possa levar o nosso radiograma at a estao de Cabo Verde. Detalhes mais pormenori zados desta espantosa aventura viro mais tarde, como convm, de seus prprios protago nistas."

CAPTULO VI So numerosas as pessoas que tm escrito tanto a mim, Cirus Headlei, aluno da Esc ola Rhodia de Oxford, como ao Professor Maracot e mesmo a Bill Scanlan desde nos sa notvel estadia no fundo do Atlntico, onde nos foi dado, num local situado a 200 milhas a sudoeste das Canrias, fazer uma descida de que no s resultou a modificao to tal de nossas idias sobre a vida e presso nas grandes profundidades, como ainda re velou a sobrevivncia de uma antiga civilizao sob condies incrivelmente difceis. Nestas cartas constantemente nos pedem para darmos maiores detalhes sobre nossa aventu ra. Como lgico, minha primeira narrativa era muito superficial, embora desse cont a da maioria dos fatos. Houve alguns sucessos, porm, que no foram narrados e princ ipalmente o pavoroso episdio do Senhor do Torvo Semblante. Este envolvia certos f atos e concluses de to extraordinria natureza que todos ns julgamos melhor naquela o casio deix-lo inteiramente de lado. Agora, contudo, que a cincia aceitou nossas con que a sociedade aceitou minha noiva, ficou estabelecida a cluses e acrescentarei nossa veracidade e talvez nos possamos aventurar a uma narrativa que antes provo caria a incredulidade. Antes, porm, de encetar a narrao deste estranho episdio, trat arei de alguns sucessos que com ele se relacionam, reminiscncias daqueles meses c heios de imprevisto que passamos na terra submersa dos atlantes, os quais, armad os de suas campanas de vidrina, conseguiam caminhar pelo leito do oceano com a m esma facilidade com que aqueles londrinos que agora vejo de minhas janelas do Hy de Park Hotel esto a passear entre os canteiros de flores. A princpio quando fomos recebidos por aquele povo aps nossa queda da superfcie, estvamos mais na posio de prisioneiros que de hspedes. Desejo agora narrar como, graa s ao Dr. Maracot, deixamos l embaixo tal renome que a nossa lembrana passar aos seu s anais como a de alguma visita celeste. Nada souberam de nossa partida, que ter iam impedido se pudessem, e assim j deve haver entre eles uma lenda sobre nosso r egresso a alguma esfera celestial, levando conosco a flor mais bela e adorvel da

sua gente. Procurarei agora expor em sua devida ordem algumas das estranhas coisas que o bservamos naquele mundo maravilhoso, e tambm algumas das aventuras que nos sucede ram at depararmos com a maior de todas elas uma que deixar para sempre sua impresso sobre todos ns a volta do Senhor do Torvo Semblante. Sob certos pontos de vista, desejaria que nos tivssemos demorado mais tempo no Plago de Maracot, pois l ainda existiam para ns muitos mistrios. Alm disso, j estvamos aprendendo rapidamente a lngua que falavam, de modo que logo teramos muito maior facilidade para obter informaes. - A experincia ensinara a este povo a distinguir o terrvel do inofensivo. Um dia lembro-me de que houve um sbito alarma. Acompanhando o exemplo de nossos hspedes, todos ns vestimos nossas campanas de oxignio e lanamo-nos a correr pelo leito do oc eano, se bem que a razo de tudo isto nos fosse um mistrio. No havia porm engano possv el quanto expresso de horror e agitao que havia nos rostos dos que nos cercavam. Qu ando samos para a plancie encontramos um grande nmero de mineiros gregos que se dir igiam a toda a pressa para a porta da nossa colnia. Haviam caminhado com tal afob amento e estavam to cansados que muitos caam no lodo completamente esgotados, e er a mais que evidente que constituamos uma expedio de socorro, com o objetivo de reco lher estes e apressar os retardatrios. No vimos nenhuma arma em poder de nossos co mpanheiros nem sinais que denunciassem propsitos de resistncia contra o perigo que se avizinhava. Logo que o ltimo mineiro foi empurrado atravs da porta ns voltamos o olhar para o caminho por que haviam vindo. Tudo o que podamos lobrigar eram dua s nuvens esverdeadas, lembrando fogos-ftuos, luminosas no centro, apresentando ra diaes para as bordas, que pareciam antes derivar que mover-se em nossa direo. Ao v-la s assim claramente, se bem que estivessem ainda a meia milha de distncia, nossos companheiros foram tomados de pnico e puseram-se a bater na porta, ansiosos por e ntrar o mais depressa possvel. Era realmente atemorizador ver estes dois entes ma lficos aproximando-se, mas as bombas trabalhavam rapidamente e dali a pouco tempo nos achvamos novamente em segurana. Acima da porta havia um grande bloco de crist al transparente, de dez ps de comprimento por dois de largura, com luzes colocada s de modo tal que lanavam um forte claro para o exterior. Subindo em escadas conse rvadas ali especialmente para esse fim, vrios dentre ns, inclusive eu mesmo, ficam os espreita. Vi aqueles dois estranhos e bruxuleantes crculos de luz pararem em f rente da porta. Vendo isto, os atlantes de um e de outro lado de mim estremecera m de pavor. Subitamente um daqueles entes sombrios elevou-se com sua trmula lumin osidade atravs da gua e dirigiu-se para a nossa janela de cristal. Imediatamente m eus companheiros puxaram-me para fugir ao seu campo de visibilidade, mas parece que devido minha negligncia parte de meus cabelos no ficou a salvo da influncia malf emitida por estes estranhos seres. Possuo at hoje uma ica qualquer que fosse ela mecha deles completamente branca desde esse dia. S muito tempo depois que os atlantes ousaram abrir a porta do refgio, e quando por fim foi enviado um explorador, este partiu entre apertos de mo e tapas amisto sos nas costas, como uma pessoa que pratica uma meritria faanha. A notcia que troux e de que no havia mais perigo, e logo a alegria voltou comunidade e esta estranha visita pareceu ser esquecida. Somente ficamos sabendo, por ouvir a palavra "Pra xa" pronunciada em vrios tons de terror, que era este o nome daqueles entes. A nic a pessoa que de fato se alegrou com o incidente foi o Professor Maracot, ao qual nos custou impedir que sasse sua procura. "Uma nova espcie de vida, parte orgnica, parte gasosa e visivelmente inteligent e", comentou ele. "Um esprito sado do inferno" observou Scanlan menos cientificame nte. Saindo dali a dois dias para uma expedio de estudos, quando caminhvamos entre os ervaais das plantas marinhas capturando em nossas redes de mo espcimes de pequenos peixes, demos subitamente com o corpo de um dos operrios das minas de carvo, que sem dvida fora surpreendido em sua fuga por aqueles estranhos entes. A campana de vidro fora quebrada o que exigia enorme fora, pois a substncia de que feita extra ordinariamente resistente, como viram quando quiseram tirar meu primeiro documen to. Os olhos do mineiro haviam sido arrancados, mas era este o nico sinal de violn cia que se notava em seu corpo. Um gastrnomo de gostos bem delicados! disse o professor depois de nosso regres so. Existe na Nova Zelndia uma ave de rapina que mata o cordeiro apenas para reti

rar um pedao particular de gordura que h acima dos rins. Este animal mata ento o ho mem por causa dos olhos. Quer nos cus quer nas guas a natureza apenas conhece uma lei a da crueldade fria. Tivemos numerosos exemplos dessa terrvel lei nas profundezas do oceano. Lembro -me por exemplo de que vrias vezes observamos um curioso sulco no lodo batibiano, como se um barril cheio tivesse sido rolado sobre ele. Apontamo-lo para os noss os companheiros e quando pudemos interrog-los tentamos fazer com que nos contasse m alguma coisa sobre esse animal. Como seu nome, nossos amigos repetiram vrias ve zes um daqueles encadeamentos speros de slabas que to freqentemente se encontram na linguagem dos atlantes, e que no podem ser reproduzidos nem por lnguas de europeus nem pelo nosso alfabeto. Krixchok talvez uma aproximao dessa palavra. Quanto ao s eu aspecto, utilizamo-nos para sab-lo do refletor do pensamento, como,sempre fazam os em tais conjunturas e por cujo intermdio nossos amigos nos podiam dar uma clar a idia do que estava em seus espritos. Por este meio mostraram-nos eles a imagem d e um estranho ser marinho que o professor apenas pde classificar como uma gigante sca lesma do mar. Parecia ser um animal de grande tamanho, em forma de salsicha, com olhos situados na extremidade de pednculos e possuindo um basto revestimento de plos ou cerdas. Enquanto nos mostravam esta imagem, nossos amigos exprimiam-n os por gestos o horror e repulsa que experimentavam. Mas tudo isto, como poderia prever quem conhecesse bem Maracot, s serviu para ainda mais inflamar sua curiosidade cientfica, tornando-o ainda mais ansioso por determinar de um modo exato a espcie deste monstro desconhecido. Por isso, no fiqu ei surpreendido quando em nossa primeira excurso ele parou no ponto em que se via o rasto do mesmo sobre o lodo e voltou-se deliberadamente para a enredia de plan tas marinhas e rochas baslticas donde parecia ter vindo. No momento em que deixam os a plancie, porm, perdemos de vista o rasto, mas as rochas formavam naquele pont o um abrigo natural que deveria provavelmente conduzir toca do monstro. Estvamos todos os trs armados com o varo metlico que os atlantes geralmente carregam consigo , mas eles me pareciam armas bem frgeis para se enfrentarem perigos desconhecidos . O professor, porm, avanou na frente e o nico recurso que tnhamos era acompanh-lo. Aquela garganta de rochas estendia-se para cima, tendo as paredes formadas de enormes blocos de formao vulcnica e o cho coberto de uma profuso de longas lamelrias vermelhas e negras, que so caractersticas das extremas profundidades ocenicas. Um m ilheiro de belas ascdias e equinodermas de cores vivas e formas caprichosas espre itava dentre esta vegetao povoada de estranhos crustceos e baixas formas da vida an imal. Avanvamos lentamente, pois no fcil caminhar nas profundezas marinhas, ainda ma is tendo-se que vencer uma subida escarpada. Subitamente, porm, avistamos o anima l que procurvamos e a viso no era das mais animadoras. Estava com o corpo sado a meio de sua toca, que era uma escavao num penedo baslti co. Viam-se cerca de cinco ps de um corpo peludo e notamos o mover de seus olhos grandes, como pires, amarelos e brilhantes como gatas, girando lentamente sobre s eus longos pedculos ao pressentir nossa aproximao. Devagar, ento, comeou a sair de se u abrigo, agitando seu corpo ao caminhar como uma lagarta. Em dado momento levan tou a cabea a uns quatro ps do solo como para ter uma viso melhor de ns e observei e nto que tinha presa de cada lado do pescoo uma formao semelhante sola de um sapato d e tnis, ambas da mesma cor e tamanho, e de aspecto sulcado. No conseguia conjetura r o que significaria isso, mas logo iramos ter uma lio prtica sobre sua utilidade. O professor enristara seu varo em posio ofensiva e pela expresso resoluta de seu rosto vi logo que a esperana de obter um espcime raro varrera todo o temor de seu esprito. Scanlan e eu, porm, no estvamos assim to confiantes, mas no podamos abandonar o velho cientista, por isso conservamo-nos firmemente ao seu lado. O monstro, aps aquele longo olhar, comeou lenta e desajeitadamente a descer a encosta, arrastan do-se entre as rochas e levantando de tempos a tempos seus olhos pediculados par a ver o que fazamos. Vendo-o adiantar-se to lentamente, sentamo-nos em segurana, poi s a qualquer momento poderamos fugir deixando-o para trs. E mal sabamos no entanto que nos achvamos a dois passos da morte! Foi certamente um aviso da Providncia. O monstro continuava em seu avano lerdo e sorrateiro e deveria achar-se a umas cinqenta j ar das de ns quando um grande pe ixe saiu do matagal das algas que ficava ao lado da garganta e avanou lentamente por ela. Achava-se, porm, a meio caminho entre o monstro e ns quando deu subitamen

te um salto convulsivo, voltando-se de ventre para cima, e caiu morto no cho. No mesmo instante todos ns sentimos um estremeo estranho e desagradvel percorrer-nos o corpo, ao mesmo tempo que nossos joelhos cediam ao nosso peso. O velho Maracot e ra to prudente quanto audacioso e compreendera num momento a situao, desistindo da caada. Estvamos em frente de um animal que lanava descargas eltricas para matar sua presa, e nossos vares metlicos eram to inteis contra ele como contra uma metralhador a. Se no fosse a feliz coincidncia de aquele peixe revelar sua ttica, teramos espera do at que ele se achasse a uma distncia da qual poderia despejar sobre ns toda a ca rga de sua bateria, que seguramente nos mataria. Raspamo-nos o mais rapidamente que pudemos, resolvidos para o futuro a deixar a gigantesca lesma em paz. Eram estes alguns dos mais terrveis perigos do plago. Outro, ainda, era o peque no e terrvel Hydrops ferox, como o batizou o professor. Era um peixe vermelho, po uco maior que um arenque, e possua uma grande boca e uma formidvel fileira de dent es. Era inofensivo nas circunstncias ordinrias, mas o derramamento de sangue, mesm o de quantidades mnimas, atraa-o num instante e no havia ento salvao possvel para a v a, que era cercada por legies de atacantes. Vimos certa vez um horrvel espetculo no s poos de retirar carvo, onde um escravo teve a infelicidade de cortar a mo. Num in stante, vindos de todos os lados, milhares de peixes caam sobre ele. Inutilmente este se atirou ao cho, lutando desesperadamente; inutilmente seus companheiros ho rrorizados os golpearam com suas ps e picaretas. A parte inferior de seu corpo, a baixo de sua campana, dissolveu-se nossa vista sob uma nuvem vibrante de peixes. Num momento vamos um homem. Um instante depois j s distinguamos uma massa sangrenta com brancos ossos salientes. Dali a um minuto s se viam os ossos abaixo da cintu ra: era um meio esqueleto deitado no fundo do mar. Fora um espetculo to horrvel que ficamos todos profundamente abalados. Scanlan caiu mesmo com um desmaio, dandonos grande trabalho para o transportarmos para o refgio. Mas os estranhos espetculos que presencivamos nem sempre eram horrveis. Lembro-m e de um, por exemplo, que nunca se apagar de nosso esprito. Foi numa daquelas excu rses que gostvamos de fazer, algumas vezes com um guia atlante e outras sozinhos, depois que nossos hspedes compreenderam que no necessitvamos de constantes cuidados e vigilncia. Passvamos certa vez por um trecho da plancie que nos era muito famili ar quando verificamos, cheios de surpresa, que uma grande faixa de areia amarela , de cerca de meia jeira de superfcie, fora depositada ou descoberta, posteriorme nte nossa ltima visita. Contemplvamos aquele espetculo com alguma surpresa, pergunt ando-nos que corrente submarina ou que movimento ssmico havia causado o seu apare cimento, quando vimos cheios de espanto toda aquela faixa se elevar, e passar na dando, com lentas ondulaes, bem acima de nossas cabeas. Era to grande aquele palio m um minuto ou dois a passar acima ovedio que levou tempo relativamente considervel de ns. Era um gigantesco peixe chato, no muito diferente, pelo que o professor pde observar, de um de nossos pequenos rodovalhos, alcanando estas extraordinrias dime nses devido talvez abundante nutrio que encontrava nos depsitos batibianos. Vimos se u vulto enorme, branco e dourado, desaparecer tremeluzindo e ondulando na escuri do das camadas mais elevadas das guas e nunca mais o avistamos. Havia um outro fenmeno das grandes profundidades pelo qual no espervamos. Eram o s furaces que freqentemente ocorrem a. Parecem ser causados pela passagem peridica d e correntes submarinas, difceis de prever e terrveis em seus efeitos, causando em sua passagem tanta confuso e transtorno como as ventanias mais violentas da terra . Sem isto gerar-se-iam sem dvida putrefaes resultantes da estagnao, havendo portanto aqui, como em tudo na natureza, um excelente fim em vista; o espetculo contudo no deixava por isso de ser alarmante. Na primeira ocasio em que me vi envolvido em tal ciclone de gua havia sado com a quela muito cara pessoa a que j aludi, Mona, a filha de Manda. Havia mais ou meno s a uma milha de distncia da colnia uma pitoresca elevao recoberta de algas das mais variadas cores. Era este o jardim dileto de Mona, que o tratava com especial ca rinho. Nele se emaranhavam lindas serpulrias cor-de-rosa, ofirides de cor prpura e holotrias rubras. Naquele dia ela me levara para v-lo e foi enquanto estvamos l que a borrasca comeou. To forte era a corrente que subitamente desabou sobre ns que s no s amparando mutuamente e nos abrigando atrs das rochas que conseguimos impedir qu e a gua nos arrastasse. Notei que esta violenta torrente de gua era quente, de um calor apenas suportvel, mesmo, o que pode significar que haja uma origem vulcnica

nestes fenmenos e que sejam o resultado de algum distrbio ssmico submarino em regies distantes do leito do oceano. A lama orgnica da grande plancie foi elevada em tur bilhes pela fora da corrente e a claridade diminuda devido quantidade de lodo em su spenso na gua que nos cercava. Encontrar o caminho para voltarmos era completament e impossvel, pois estvamos totalmente desorientados e de qualquer modo mal nos poda mos mover contra a fora das guas. Para complicar ainda mais nossa situao, um peso cr escente sobre o peito e certa dificuldade em respirar revelou-me que nossa provi so de oxignio comeava a esgotar-se. nestas ocasies, quando nos achamos na imediata presena da morte, que as grandes paixes surgem tona, submergindo todos os sentimentos de menor intensidade. S naqu ele momento que fiquei sabendo que amava minha graciosa companheira, que a amava com todo o meu corao, amava-a com um amor que se enraizara to profundamente em min ha alma que fazia parte de meu prprio ser. Que estranho sentimento um amor como e sse! Como difcil analis-lo! No era pelo seu rosto nem pelo seu corpo adorvel que a a mava. No era por sua voz, se bem que fosse a mais musical que ouvira at ento, nem p or estimar seus dotes de esprito, pois s podia ler seus pensamentos na expresso mutv el de seu rosto. No, o que nos unia para sempre era alguma coisa que via atravs de seus olhos sonhadores, um elo invisvel bem no ntimo de nossas almas. Segurei sua mo na minha, lendo em seu rosto que todos os meus pensamentos e emoes chegavam at se u esprito receptivo. A morte ao meu lado no a atemorizava e quanto a mim esse pens amento me fazia o corao palpitar. Mas isso no deveria suceder. Pensar-se-ia que nossos invlucros de vidro impedir iam a penetrao de todo o som do exterior, mas a verdade que certas vibraes particula res atravessavam-nos facilmente, ou pelo seu choque contra os mesmos despertavam vibraes anlogas no seu interior. Ouvi um retumbo grave e vibrante como o de um gon go distante. No sabia o que poderia significar, mas minha companheira pareceu com preender. Segurando sempre a minha mo ela se levantou de nosso abrigo, e, aps fica r alguns momentos escuta, curvou-se e ps-se a caminhar contra a torrente. Era uma luta contra a morte aquela, pois a cada momento a opresso que sentia no peito to rnava-se mais insuportvel. Vi seu rosto amado olhando ansiosamente para o meu e c ambaleando pus-me a caminho na direo que ela me indicava. Sua aparncia e seus movim entos mostravam-me que sua reserva de oxignio estava menos rarefeita que a minha. Continuei caminhando enquando a Natureza o permitiu, mas subitamente tudo parec eu girar ao meu redor. Estendi os braos e ca sem sentidos sobre o fundo fofo do oc eano. Quando voltei a mim encontrava-me no meu prprio leito, no interior do Palcio At lante. O velho sacerdote vestido de amarelo se achava ao meu lado, com um frasco de um estimulante qualquer na mo. Maracot e Scanlan estavam curvados sobre mim c om uma expresso inquieta nos rostos e Mona se achava ajoelhada aos ps da cama, com as feies exprimindo terna ansiedade. Parece que a corajosa moa se tinha dirigido o mais depressa que pde para a porta do refgio, na qual era costume nessas ocasies b ater um grande gongo para orientar algum companheiro que se houvesse extraviado. L, ela explicara minha situao, tendo levado at onde me achava a expedio de salvao, d ual faziam parte meus dois companheiros, que me haviam trazido carregado. Tudo o que eu possa fazer nesta vida ser na realidade Mona que o far, pois minha vida um a ddiva sua. Agora que por um milagre ela veio comigo para o mundo de cima, o mundo humano que o cu recobre, estranho refletir sobre o fato de que meu amor era tal que eu estava disposto com todas as veras da minha alma a permanecer para sempre nas pr ofundezas ocenicas, pelo menos enquanto ela me amasse. Durante muito tempo no pude compreender aquele vnculo fortssimo que nos unia e que eu podia ver que era senti do to fortemente por ela quanto por mim. Foi Manda, seu pai quem me deu a sua exp licao, que era to inesperada quanto satisfatria. Ao perceber nosso caso de amor, ele se limitara a sorrir com o ar indulgente e benvolo de algum que v realizar-se aquilo que j previra. Mas um dia ele me chamou e levou-me ao seu prprio quarto, onde colocara aquela tela prateada que refletia o pensamento. Nunca, enquanto estiver vivo, poderei esquecer o que ele nos mostr ou a mim e a ela. Sentados lado a lado, com as mos unidas, assistamos arrebatados q uele suceder-se de quadros que passava diante de nossos olhos, formados e projet ados graas quela memria racial do passado que os atlantes possuem.

Apareceu uma pennsula eriada de rochedos, avanando por um lindo oceano azul. bem possvel que eu no tenha dito antes que nestes refletores do pensamento a cor repr oduzida to bem quanto a forma. Neste promontrio havia uma grande casa de arquitetu ra extravagante, vasta e bela, com seu teto vermelho e suas paredes brancas. Um pequeno bosque de palmeiras a cercava. Neste bosque parecia haver um acampamento , pois entrevamos por entre as rvores o branco do pano das tendas e aqui e alm o br ilho das armas de alguma sentinela montando guarda. Fora deste bosque caminhava um homem de meia idade, vestido com uma armadura de malhas e com um pequeno e le ve escudo redondo no brao. Carregava alguma coisa na outra mo, mas eu no podia dist inguir se seria uma espada ou um dardo. Certa ocasio voltou o rosto para ns e vi i mediatamente que era da mesma raa que os atlantes em cujo meio eu estava. Podia r ealmente ter sido o irmo gmeo de Manda, tanto se parecia com ele, mas suas feies era m duras e ameaadoras a de um homem brutal, mas que brutal no por ignorncia, mas por sua prpria natureza. A crueldade unida inteligncia constituem a mais perigosa de todas as combinaes. Nessa testa alta e nesse rosto sardnico e de barba longa sentia -se a verdadeira essncia do mal. Se esta era realmente alguma encarnao anterior de Manda e este por seus gestos, parecia querer significar-nos que sim ento ele se e levara muito em alma, se no em esprito, desde essa poca. Ao se aproximar da casa vimos uma jovem sair ao seu encontro. Estava vestida moda das gregas antigas, com uma longa tnica flutuante, a vestimenta mais simples e todavia a mais bela e majestosa que a mulher j usou. Suas maneiras ao se aprox imar dele eram cheias de submisso e reverncia as maneiras de uma filha obediente d irigindo-se a seu pai. Ele contudo repeliu-a brutalmente, levantando a mo para ba ter-lhe. Ela recuou, mas ao faz-lo o sol caiu em cheio sobre seu rosto belo e ban hado de lgrimas e eu vi ento que era a minha Mona. A tela prateada embaciou-se e dali a um instante aparecia outra cena. Era uma enseada cercada de rochas que eu sentia pertencer quela mesma pennsula que j vira. Ao fundo via-se um bote de estranho formato, de extremos elevados e pontudos. E ra noite, mas a lua rasgava uma esteira de prata nas guas. As estrelas familiares , as mesmas para os atlantes que para ns, luziam no cu. Lenta e cautamente o .bote se aproximava. Conduziam-no dois remadores e proa ia um homem envolto num manto negro. J quase na praia ele levantou a cabea perscrutando ansiosamente os arredor es. Vi seu rosto plido e grave luz clara do luar. No foi necessria a nervosa presso dos dedos de Mona sobre minha mo nem a exclamao de Manda para explicar-me aquele estranho estremeo que me percorreu o corpo ao v-lo . Aquele homem era eu prprio. Sim, eu, Cirus Headlei, atualmente de Nova York e Oxford; eu, o mais acabado produto da cultura moderna, havia outrora vivido no seio desta antiga e poderosa civilizao. Compreendia agora porque numerosos dos smbolos e hierglifos que vira ao meu redor me haviam dado uma vaga impresso de familiaridade. Numerosas vezes me s entira como um homem que se esfora por avivar reminiscncias confusas, sentindo que est s portas de uma grande descoberta, que, embora suspeite estar prxima, sempre l he escapa. Agora tambm compreendia aquele profundo abalo que sentira quando meus olhos haviam encontrado os de Mona. Viera das profundezas do meu subconsciente, onde ainda dormiam as recordaes de doze mil anos. O bote acabava de tocar a praia e das moitas acima surgira um vulto alvo. Meu s braos se estenderam para receb-la. Aps um rpido abrao levara-a para o bote. Mas rep entinamente houve um alarma. Com gestos frenticos eu ordenava aos remadores que a fastassem a embarcao. Mas era tarde. Homens se precipitaram de todas as moitas em volta. Mos vigorosas empolgaram o barco. Em vo tentava repeli-los. Uma acha luziu no ar e abateu-se sobre minha cabea. Ca de bruos, morto, sobre ela, banhando seu ve stido branco com o meu sangue. Vi-a gritando de desespero, de olhar esgazeado e rosto convulso e seu pai arrancando-a pelos longos cabelos negros de debaixo do meu corpo. E tudo se tornou confuso. Novamente se animou a tela prateada. Era o interior da casa de refgio que fora construda pelo previdente atlante como um abrigo para o dia da condenao a mesma em que nos encontrvamos agora. Vi seus moradores reunidos cheios de terror no momen to da catstrofe. Avistei a minha Mona novamente e tambm seu pai, que havia aprendid o caminhos melhores e mais sbios de modo a ser agora includo entre aqueles que dev eriam ser salvos. Vimos o grande salo adernando para um e outro lado como um navi

o numa tempestade e os refugiados, cheios de terror, agarrando-se aos pilares ou caindo no cho. Em seguida vimos todo o edifcio afundar, descendo atravs das guas. N ovamente tudo desapareceu e Manda voltou-se sorrindo para mostrar que estava ter minada a exibio. Sim, todos ns, Manda, Mona e eu, j havamos vivido antes e talvez viveremos ainda uma longa cadeia de vidas. Eu havia morrido no mundo que ficava acima das guas e por isso minhas reencarnaes se haviam realizado a. Manda e Mona haviam morrido sob as guas e assim fora a que se desenrolara seu destino csmico. Havamos levantado por alguns momentos um ngulo do grande vu negro da Natureza e tido um vislumbre passa geiro da verdade entre os mistrios que nos cercam. Cada vida apenas um captulo num a histria que Deus arquitetou. No podereis julgar de sua sabedoria ou de sua justia seno quando olhardes para trs nalgum dia supremo, alcantilado nalgum pinculo de sa bedoria, e virdes finalmente de um modo claro as resultantes da ao complexa das ca usas e efeitos atravs do Tempo. Talvez tenha sido esta minha recente e deliciosa amizade que nos tenha salvo a todos, quando pouco mais tarde surgiu entre ns e a comunidade com que habitvamos a nica questo sria que tivemos. Poderamos ter-nos sado mal se um assunto de muito ma ior monta no tivesse vindo absorver a ateno de todos e elevar-nos enormemente em se u conceito. Foi mais ou menos assim: Uma manh se tal termo se pode aplicar quando s distinguamos as diferentes partes do dia pelas ocupaes em que as empregvamos o professor e eu achvamo-nos sentados em nosso grande quarto comum. Ele transformara um recanto do mesmo em laboratrio e achava-se absorvido na dissecao de um gastrostomus que havia pescado com sua rede no dia anterior. Sobre sua mesa achava-se espalhado grande nmero de anfpodes e copp odes, juntamente com espcimes dos gneros Valella, Ianthina e Physalia e uma centen a de outros bichos, cujo cheiro estava longe de ser to atraente quanto seu aspect o. Achava-me sentado perto dele, a estudar uma gramtica atlante, pois nossos amig os possuam livros em abundncia curiosamente escritos da direita para a esquerda so bre um material que supus a princpio fosse pergaminho mas que vi mais tarde ser f abricado de bexigas natatrias de peixes, comprimidas e tornadas inalterveis. Tinha resolvido apoderar-me da chave que nos proporcionaria todos os conhecimentos ne les contidos e por isso estava dedicando grande parte do meu tempo ao estudo do alfabeto e elementos de sua linguagem. Subitamente, porm, nossas tranqilas ocupaes foram rudemente interrompidas por uma extravagante procisso que irrompeu pelo nosso quarto. Primeiro apareceu Bill Sca nlan muito vermelho e agitado, a brandir um dos braos, enquanto com o outro vimos cheios de espanto segurava uma criana rechonchuda e chorosa. Atrs dele vinha Berb rix, o mecnico atlante que ajudara Scanlan a construir o receptor de rdio. Era um homem robusto e jovial nas circunstncias normais, mas agora seu rosto grande e go rdo se achava transtornado pela aflio. Seguindo-os vinha uma mulher cujos cabelos louros e olhos azuis mostravam que no era atlante, mas pertencia raa subordinada q ue supnhamos descendesse dos antigos gregos. Olhe, patro, disse o agitado Scanlan, meu amigo Berbrix uma boa pessoa e ele c om esta mulher com quem casou esto passando um mau bocado. Parece que a raa dela a qui como a dos negros no Sul dos Estados Unidos e ele precisou falar muito para convenc-la a casar-se com ele; mas com isso acho que no temos nada que ver. lgico que no, repliquei. Que bicho te mordeu, Scanlan? Foi o seguinte, patro. Desse casamento nasceu uma criana, mas parece que essa g ente no gosta de um produto dessa espcie, e os sacerdotes querem por isso sacrificla quela imagem l debaixo. Aquele chefe espichela j a ia levando quando Berbrix a a rrancou das suas mos e eu o mandei ao cho com um soco no ouvido. Agora todo o band o est atrs de ns e... Scanlan no prosseguiu em sua narrao, pois repentinamente ouvimos alarido e rudo d e ps no corredor, nossa porta foi escancarada e vrios dos servidores do templo, ve stidos de amarelo, precipitaram-se para o interior do quarto. Atrs deles, feroz e austero, vinha o portentoso sumo-sacerdote de nariz adunco. Fez um sinal com a mo e seus servos precipitaram-se para agarrar a criana. Mas pararam ao ver Scanlan atir-la entre os espcimes de animais marinhos da mesa que ficava atrs dele e pegar num basto com que enfrentou os atacantes. Eles haviam desembainhado suas facas, por isso eu tambm corri com um basto em auxlio de Scanlan, enquanto Berbrix fazia o

mesmo. Nosso aspecto era to ameaador que os servos do templo recuaram e houve um momento de trguas. Sr. Headlei, exclamou Scanlan o senhor que fala um pouco da lngua deles queira dizer-lhes que no arranjaro nada aqui. Faa o favor de lhes dizer que hoje no se ent regam crianas. Diga-lhes ainda que se no sarem j, haver um tempo quente como nunca vi ram. Muito bem! Era isso o que voc estava procurando! Agora deve estar satisfeito ! Estas ltimas palavras de Scanlan eram motivadas pelo fato de o Dr. Maracot hav er inesperadamente enterrado seu bisturi de dissecaes no brao de um dos servidores do templo, que havia dado a volta por trs de ns e levantara sua faca para ferir Sc anlan. O homem deu um grito e cambaleou de medo e dor sem saber para onde fugir, e seus companheiros se prepararam para uma investida, incitados pelo velho sace rdote. S Deus sabe o que teria sucedido se Manda e Mona no tivessem entrado naquel e momento. Aquele olhou cheio de espanto a cena que se deparava a seus olhos e f ez ao sumo-sacerdote algumas rpidas perguntas. Mona se dirigiu para o meu lado e com uma feliz inspirao eu tomei a criana e coloquei-a em seus braos, onde ela se aco modou, serenando seus vagidos. A fronte de Manda se nublara e via-se que ele se achava profundamente embaraad o para resolver aquele caso. Mandou o sacerdote com seus satlites de volta para o templo e entrou em uma longa explicao da qual apenas parte pude compreender e tra nsmitir aos meus companheiros. Ele diz que precisam entregar a criana, disse eu a Scanlan. Entregar a criana! No senhor. Isso que no! Esta senhora se encarregar da me e do filho. Isso j outro caso. Se a Senhorita Mona toma conta deles ficarei satisfeito. Ma s se esse sacerdote cara de coruja... No, ele no ter interferncia nenhuma. A questo ser entregue ao Conselho. um caso to srio, pois, pelo que Manda me disse, compreendi que o sacerdote est nos seus di reitos e que um velho costume estabelecido na nao. Diz ele que no poderiam depois d istinguir uma raa da outra se houvesse entre ambas toda uma srie de intermedirios. Se nascem crianas nessas condies elas devem morrer. essa a lei. Sim, mas esta criana no morrer. Espero que no. Ele disse que faria tudo o que pudesse junto ao Conselho. Mas a t que este se rena decorrer uma ou duas semanas. Desse modo ela est por enquanto em segurana e quem sabe o que poder suceder neste intervalo de tempo! Sim, quem poderia prever o que sucederia? Quem poderia sequer sonh-lo? E disso que trataremos no prximo captulo das nossas aventuras.

CAPTULO VII J disse que, a pequena distncia da morada subterrnea dos atlantes, construda prop ositalmente para resistir ao cataclismo que destrura sua terra natal, encontravam -se as runas da grande cidade que seus antepassados haviam habitado. Descrevi tam bm a visita que fizemos a esse lugar com as campanas de vidrina carregadas de oxi gnio sobre as cabeas, e tentei reproduzir a profunda emoo que experimentamos ao perc orr-las. No h palavras que possam exprimir a tremenda impresso produzida em nossos e spritos por aquelas colossais runas, com seus pilares esculpidos e gigantescos edi fcios, perfilados silenciosamente luz fosforescente das profundezas batibianas, s em nenhum movimento a anim-los a no ser o lento balouo das algas gigantes s corrente s marinhas profundas ou os vultos rpidos de grandes peixes que desfechavam atravs das portas escancaradas ou dos sales desmantelados. Era um de nossos passeios fav oritos, e guiados pelo nosso amigo Manda passamos muitas horas agradveis a examin ar sua estranha arquitetura e todos os outros restos daquela civilizao desaparecid a, que, a se julgar pelos vestgios materiais que deixara, parecia haver-se adiant ado muito mais que a nossa. Falei de vestgios materiais, mas logo tivemos a prova de que em cultura espiri tual um vasto abismo os separava de ns. A lio que podemos tirar de sua ascenso e sua

queda que o maior mal que pode sobrevir a uma nao a inteligncia dominar o sentimen to. Foi isto que destruiu esta velha civilizao e que ainda poder ser a runa da nossa . Havamos observado que numa parte da antiga cidade havia um grande edifcio que se deveria encontrar situado sobre uma colina, pois ainda se achava considervelment e acima do nvel dos outros. Uma longa srie de grandes degraus de mrmore negro condu zia at ele e o mesmo material se via utilizado na maior parte do edifcio, sendo po rm que se achava agora quase totalmente mascarado por uma horrvel profuso de fungos amarelos, que pendiam como postas ptridas de carne de todas as cornijas e salinci as. Acima da porta principal, esculpida tambm em mrmore negro, via-se uma medonha cabea donde se irradiavam serpentes, como a cabea de Medusa, e mesma figura se rep roduzia aqui e alm sobre as paredes. Vrias vezes havamos querido explorar este sini stro edifcio, mas em todas elas Manda mostrara a mais viva agitao e por gestos dese sperados implorara que nos afastssemos. Era claro para ns que enquanto ele estives se em nossa companhia nunca permitiria que o fizssemos, mas uma grande curiosidad e nos impelia a desvendar o segredo daquele palcio misterioso. Uma manh eu e Bill Scanlan tivemos uma conversa sobre o assunto. Olhe Bo, disse-me ele, h a alguma coisa que Manda no quer que vejamos, mas quant o mais ele no-la oculta mais vontade tenho de saber o que . Acho que ns dois no pre cisamos mais de guias. Creio que poderemos vestir nossas campanas de vidro e sai r como qualquer outro cidado. Vamos at l explorar a casa. Tem razo, disse eu. V nisso algum inconveniente, doutor? perguntei a Maracot, q ue havia entrado no quarto. Querer vir conosco tambm para destrinarmos o mistrio do Palcio do Mrmore Negro? muito possvel que seja tambm o Palcio da Magia Negra, disse ele. J ouviu falar no Senhor do Torvo Semblante? Confessei que no. No sei se j terei dito antes que o professor era uma autoridad e mundial em assuntos de Religio Comparada e antigas crenas primitivas. Mesmo a lo ngnqua Atlntida no escapara totalmente aos seus estudos. Nossos conhecimentos a este respeito nos vm principalmente por intermdio do Egi to, disse ele. Aquilo que os sacerdotes do Templo de Sais disseram a Slon que con stitui o ncleo slido ao redor do qual tudo o mais, parte realidade e parte fico, se veio condensar. E que foi que esses sacerdotes disseram de interessante? perguntou Scanlan. Muitas coisas. Entre outras referiram-se lenda do Senhor do Torvo Semblante. No me posso impedir de pensar que possa ter sido o morador do Palcio do Mrmore Negr o. Alguns dizem que havia vrios Senhores do Torvo Semblante mas Slon apenas se ref ere a um nico. E que espcie de sujeito era esse? perguntou Scanlan. Pelo que dizem deveria ser um ente sobre-humano, tanto pelos poderes de que d ispunha como por sua perversidade. Diziam ter sido mesmo por sua causa e por cau sa da corrupo de costumes que ele havia provocado entre o povo que todo o pas fora destrudo. Como Sodoma e Gomorra. Exatamente. Parecia existir um ponto que, atingido, tornaria a situao incomportv el. A pacincia da Natureza, como que se esgotaria, apresentando-se-lhe como nico r ecurso a destruio de tudo para recomear de novo. Esta criatura que mal se pode cham ar de humana dedicara-se a artes diablicas e adquirira poderes mgicos do maior alc ance, que utilizava para praticar o mal. essa a lenda do Senhor do Torvo Semblan te. Isso explicaria porque essa casa ainda um objeto de horror para este pobre p ovo e porque nos impedem de aproximarmo-nos dela. O que me torna ainda mais ansioso por faz-lo, exclamei. E a mim tambm, Bo, acrescentou Bill. Confesso que tambm me interessaria examin-la, disse o professor. Creio que noss os bons hspedes no se zangaro se fizermos uma pequena expedio por nossa Conta, desde que sua superstio lhes torna difcil acompanhar-nos. Aproveitaremos a primeira oport unidade para isso. Esta oportunidade demorou um pouco a apresentar-se, pois nossa pequena comuni dade era regida por uma organizao to rgida e perfeita que poucas ocasies se davam par a o exerccio da iniciativa individual. Aconteceu todavia que uma manh houve uma fe sta religiosa que os fez reunirem-se e absorveu toda a sua ateno. A oportunidade e

ra boa demais para que a perdssemos e tendo por isso assegurado aos dois porteiro s encarregados de manobrar as grandes bombas da cmara de entrada que tudo estava em ordem, encontrvamo-nos dali a pouco sobre o leito do oceano, a caminho da velh a cidade. Caminha-se com dificuldade atravs do meio denso que a gua salgada, e mes mo uma curta jornada cansativa, mas no fim de uma hora j nos achvamos em frente do vasto edifcio negro que excitara nossa curiosidade. Sem nenhum guia amigo para n os deter, nem pressentimento de perigo, subimos a escadaria de mrmore e passamos por entre as ombreiras esculpidas daquele palcio do mal. Estava muito melhor conservado que os outros edifcios da velha cidade to conser vado mesmo que seu arcabouo de pedra estava ainda perfeito e apenas o mobilirio e ornamentos que haviam h muito desaparecido. A Natureza, porm, trouxera outros ador nos em substituio, e dos mais horrveis. Era uma habitao escura e sombria, mas mesmo n aquela semi-obscuridade entreviam-se as formas repulsivas de plipos monstruosos e peixes extravagantes e grotescos, como vises de um pesadelo. Lembro-me em especi al de uma enorme espcie de lesma do mar de cor prpura, que se arrastava em grande nmero por toda parte e de grandes e negros peixes chatos que jaziam como almofada s sobre o cho, com longos tentculos ondulantes de extremidades rubras movendo-se a cima deles na gua. Precisvamos avanar com cuidado, pois todo o edifcio estava povoad o com estes entes horrendos, que poderiam muito bem mostrar-se to peonhentos como pareciam. Havia corredores ricamente ornamentados, com pequenos quartos ao lado e o cen tro do edifcio era ocupado por um salo magnfico, que nos seus dias de grandeza deve ria ter sido um dos mais admirveis que a mo do homem j construiu. Aquela frouxa cla ridade no podamos ver o teto nem as paredes em conjunto. Mas passeando por eles os tneis de luz de nossas lmpadas, pudemos apreciar suas dimenses gigantescas e as ma ravilhosas decoraes das paredes. Estas decoraes consistiam em esttuas e ornamentos es culpidos com a perfeio mais acabada, mas horrveis e revoltantes em suas representaes. Tudo o que o esprito humano mais depravado poderia conceber de crueldade sdica e luxria bestial, estava representado naquelas paredes. Atravs das sombras entrevamos ao nosso redor, para todos os lados, imagens monstruosas e repulsivas. Se jamai s o demnio teve um templo erigido em sua honra, seria aquele. A figura do prprio d emnio l se achava representada. Numa extremidade do salo, sob um palio de um metal descorado que bem poderia ter sido ouro e colocada sobre um alto trono de mrmore vermelho, achava-se sentada uma divindade temerosa, a mais perfeita personificao d o mal, feroz, escarnecedora e implacvel, modelada nas mesmas linhas que a de Baal que vramos na colnia dos atlantes, mas infinitamente mais pavorosa e repulsiva. H avia como que um fascnio na energia portentosa daquele semblante terrvel. Achvamo-n os sua frente com a luz de nossas lmpadas projetadas sobre ela e a contempl-la abs ortos, quando a mais espantosa e incrvel das coisas veio quebrar o fio de nossas reflexes. De trs de ns veio o som de uma risada humana, estrepitosa e sardnica. Como j expliquei, nossas cabeas se achavam encerradas em campanas de vidro que no s impediam a entrada do som, como tambm a transmisso da voz de uma pessoa que a u sasse. E entretanto aquele riso escarnecedor chegava claramente aos ouvidos de t odos ns. Voltamo-nos todos instantaneamente e ficamos paralisados de espanto ante o espetculo que se nos deparou. Recostado contra um dos pilares do vasto salo encontrava-se um homem, com os b raos cruzados sobre o peito e os olhos malvolos fixados ameaadoramente sobre ns. Eu disse que era um homem, mas era diferente de todos os homens que j vira, e o fato de poder respirar e falar em condies em que nenhum homem poderia faz-lo e de poder transmitir sua voz quando nenhum homem o conseguiria, mostrava-nos que ele tinh a em si algo que o tornava muito diferente de ns. Exteriormente era uma figura ma jestosa, tendo no mnimo sete ps de altura, de linhas atlticas, o que se via melhor por usar ele uma vestimenta que lhe moldava perfeitamente o corpo e que parecia feita de couro preto e luzidio. Seu rosto era o de uma esttua de bronze, uma esttu a esculpida por mo de mestre a fim de representar toda a energia e ao mesmo tempo todo o mal que se poderiam imprimir numa fisionomia humana. Seu rosto no exprimi a orgulho nem sensualismo, pois tais caracteres indicam fraquezas e no se divisav a naquele o menor trao disso. Muito pelo contrrio, exprimia uma energia sobre-huma na com seus traos firmes, seu nariz de guia, suas sobrancelhas escuras e cerdosas e seus flamejantes olhos negros, que cintilavam e luziam como animados de um fog

o interior. Eram estes olhos implacveis e malignos e sua boca bela mas cruel com seus lbios finos e retos, que lhe davam aquela expresso sinistra no rosto. Sentiase ao olhar para ele que apesar de sua aparncia majestosa era impregnado de malda de at a medula dos ossos. Seu olhar era uma ameaa, seu sorriso um escrnio, sua risa da um sarcasmo. Muito bem, senhores disse ele em excelente ingls, numa voz que soava to clarame nte como se nos achssemos na terra j lhes sucedeu uma notvel aventura em seu passad o e bem lhes poderia acontecer uma outra ainda mais digna de nota no futuro, se bem que eu me possa dar ao agradvel trabalho de cortar tudo pela raiz. Receio que esta nossa conversao tenha de possuir um carter unilateral, mas como sou perfeitam ente capaz de ler os seus pensamentos e sei de tudo a respeito de suas pessoas, no precisam temer nenhum mal-entendido. Tm ainda muitas, muitssimas coisas a aprend er. Olhamos uns para os outros cheios do maior espanto. E o que era mais desagradv el era estarmos impedidos de trocar idias sobre as emoes que tudo isto despertava e m ns. Ouvimos novamente sua risada spera. Sim, realmente bem desagradvel. Mas podero conversar quando voltarem, pois quer o que voltem para levar uma mensagem minha. Se no fosse essa mensagem, creio bem que esta visita minha casa seria o fim de todos. Mas antes de mais nada tenho qu alquer coisa a dizer-lhes. Dirigir-me-ei sua pessoa, Dr. Maracot, como sendo o m ais velho e presumivelmente o mais sensato do grupo, se bem que no deva ser consi derado muito sensato quem se atreve a fazer uma excurso como esta. Todos me ouvem perfeitamente, no verdade? Muito bem, um simples movimento de cabea quanto me bas ta. Em primeiro lugar, bem sabem quem sou. Sei que s me descobriram recentemente. Ningum pode falar a meu respeito nem pensar em mim sem que eu o saiba imediatamen te. Ningum pode vir minha antiga casa, meu sacrrio mais ntimo, sem que eu me sinta no mesmo instante chamado. por isso que aquela pobre gente a evita e queria que tambm a evitassem. Teriam realmente agido muito melhor se seguissem os seus conse lhos. Os senhores me trouxeram aqui, e quando me chamam no me afasto assim to pron tamente. Seu esprito, com o pequeno gro de cincia terrena que possui, atormenta-se inutil mente com os problemas que minha pessoa apresenta. Como posso viver aqui sem oxi gnio? Eu no vivo aqui. Vivo no grande mundo dos homens sob a luz do sol. S venho aq ui quando sou chamado, como os senhores me chamaram. Sou uma criatura que apenas respira ter. Aqui existe tanto ter como no cume de uma montanha. Mesmo algumas pe ssoas da sua espcie, alis, podem viver sem o ar. O catalptico pode passar meses sem respirar. O mesmo sucede comigo, mas como v, permaneo vivo e capaz de atividade. Quer agora saber como me podem ouvir. Pois a verdadeira base da radiotelefoni a no a transformao de vibraes do ter em vibraes do ar? Assim tambm que consigo f as palavras de articulao etrea atingir os seus ouvidos atravs do ar que enche esses seus grosseiros aparelhos. O meu ingls? Espero realmente que o achem razoavelmente bom. Vivi algum tempo na terra oh, bastante tempo! Quanto? Ser este o dcimo primeiro milnio ou o dcimo seg undo? O ltimo, suponho. Tive tempo de aprender todas as lnguas humanas. O meu ingls no mais perfeito que o resto. Terei resolvido algumas de suas dvidas? Muito bem. Se eu no os posso ouvir, pos so v-los. Mas agora tenho alguma coisa mais sria a dizer. Sou eu Baal-seepa. Sou eu o Senhor do Torvo Semblante. Sou eu aquele que pene trou to fundo os mais ntimos segredos da Natureza que pde desafiar a prpria morte. A rranjei as coisas de modo tal a no poder morrer nem mesmo se o quisesse. Para que eu morra necessrio que surja uma vontade mais forte que a minha. Mortais, nunca peam para ser libertados da morte. Esta pode parecer terrvel, mas a vida eterna o infinitamente mais. Ir de um para outro lado vendo passar a infinita procisso da humanidade! Sentarmo-nos a um lado da histria e v-la desenrolar-se, a caminhar sem pre avante, deixando-nos para trs! de se admirar que meu corao esteja cheio de ranc or e amargura e que eu maldiga a todos e a tudo? Fao-lhes todo o mal que posso. P or que no? Pergunta-se como o consigo. Disponho de poderes que no'so pequenos. Sei manobra r os espritos dos homens. Sou o senhor das multides. Onde quer que se tenha planej

ado o mal, l estive eu. Encontrava-me com os hunos quando reduziram metade da Eur opa a runas. Encontrava-me com os sarracenos quando em nome da religio passavam a fio de espada os que discordavam de suas crenas. Achava-me presente aos massacres da noite de So Bartolomeu. Encontrava-me atrs do trfico de escravos. Foi por insin uao minha que se queimaram dez mil velhas inofensivas que os tolos chamavam feitic eiras. Era eu o alto homem de tez escura que conduzia as multides em Paris, quand o o sangue inundava as ruas. Tempos inestimveis aqueles! Mas houve ainda melhores ultimamente na Rssia. Foi donde eu vim agora. Havia-me quase esquecido desta coln ia de ratos marinhos que, entocados na lama, conservam ainda algumas das artes e lendas daquela grande terra onde a vida floresceu com um vio nunca mais atingido . Foram os senhores que me fizeram lembrar deles, pois esta minha velha casa ain da est unida por vibraes pessoais, de que sua cincia nada sabe ainda, ao homem que a construiu e amou. Senti que estranhos haviam penetrado nela. Averigei quem fosse m e aqui estou. Desde que j "estou" aqui e a primeira vez em mil anos isso me lem brou este povo. Acho que j viveram bastante. J tempo de se irem. Eles devem sua vi da ao poder de um ente que me desafiou durante toda a sua existncia e que edifico u um prdio para refgio contra o cataclismo que destruiu a tudo, menos a seu povo e a mim. Sua sabedoria os salvou e meu poderio, salvou-me. Mas agora meu poderio esmagar aqueles que ele salvou e a histria ficar completa. Enfiou a mo no peito e retirou um pergaminho com. caracteres escritos. Entregar isto ao chefe dos ratos de gua, disse ele. Lamento, cavalheiros, que o s senhores tenham que partilhar sua sorte, mas desde que so a causa primeira de s ua desgraa, isso no passa de simples justia. Mais tarde tornarei a v-los. Neste inte rvalo recomendo-lhes um estudo dessas pinturas e esculturas, que lhes daro uma idi a da altura a que eu elevei a Atlntida durante os dias que a dirigi. Aqui encontr aro alguns aspectos das modas e costumes do povo, quando sob a minha influncia. A vida era muito mais variada, colorida e pitoresca. Nos dias prosaicos de hoje ch am-la-iam uma orgia perversa. Dem-lhe o nome que quiserem, eu a instaurei, regozij ei-me com ela e no tenho remorsos. Se o meu tempo voltasse de novo, faria o que f iz e mesmo mais ainda, exceto apenas a realizao deste plano fatal de viver eternam ente. Warda, que eu maldigo e que deveria ter matado antes que se tornasse basta nte forte para voltar o povo contra mim, foi mais sensato do que eu neste assunt o. Ele ainda visita a terra, mas como um simples esprito e no como homem. E agora eu me vou. Foi a curiosidade que os trouxe aqui, meus amigos, e ouso esperar que a tenham satisfeito. E vimo-lo ento desaparecer. Sim, sua figura desvaneceu-se diante de nossos olh os. Isto no sucedeu num instante. Afastara-se do pilar contra o qual estivera enc ostado. Os contornos de seu vulto esplndido e majestoso pareceram diluir-se. Apag ou-se o brilho de seu olhar e suas feies tornaram-se indistintas. Dali a um moment o achava-se reduzido a uma nuvem negra e revoluteante que subiu atravs da gua esta gnada do horrendo salo, desaparecendo. S ficamos ali os trs, a olhar estupefatos un s para os outros, assombrados com as estranhas possibilidades da vida. No ficamos mais tempo naquele horrvel palcio. No era um lugar em que se pudesse e star em segurana. Havia j tirado uma daquelas nojentas lesmas de cor prpura do ombr o de Bill Scanlan, e eu prprio fora dolorosamente atingido na mo pelo jacto de ven eno que me lanara um grande lamelibrnquio amarelo. Ao sairmos dali com passos mal firmes tive um ltimo vislumbre daqueles horrveis quadros em relevo, trabalhados na s paredes pelas mos do prprio demnio e precipitamo-nos quase correndo pelo escuro c orredor, maldizendo o dia em que havamos sido bastante insensatos para entrar naq uela casa. Foi uma verdadeira alegria para ns sentirmo-nos novamente banhados pel a luz fosforescente da plancie batibiana e ver aquelas claras extenses de guas tran sparentes ao nosso redor. Dali a uma hora achvamo-nos novamente de volta ao refgio . Depois de removermos nossos capacetes, reunimo-nos em nosso quarto para delibe rarmos sobre o assunto. O professor e eu nos achvamos abalados demais para conseg uir exprimir nossos pensamentos. S a irreprimvel vitalidade de Scanlan que consegu iu vencer a opresso desse encontro. Deus nos guarde! Aquele sujeito parecia ser o diabo-mor sado do inferno. O Dr. Maracot estava absorvido em seus pensamentos. Em dado momento ele tocou a sineta para chamar nosso criado. "Manda", disse ele. Dali a um minuto nosso a migo se achava no quarto. Maracot entregou-lhe o fatdico bilhete.

Nunca admirei tanto um homem como a Manda naquele momento. Havamos por nossa i njustificvel curiosidade trazido sobre ele e seu povo uma tremenda ameaa de destru io ns, os estranhos que eles haviam salvo quando j tudo lhes parecia irremediavelmen te perdido. Todavia, apesar da palidez espectral que lhe cobriu o rosto ao l-la, no se viu o menor sinal de censura nos seus tristes olhos castanhos quando os vol tou para ns. Abanou a cabea e via-se o desespero em todos os seus gestos. "Baal-se epa! Baal-seepa!" exclamou ele, e apertou as mos convulsiva-mente contra os olhos , como a repelir uma horrvel viso. Girou pelo quarto como um homem enlouquecido de desespero e finalmente precipitou-se para fora para ler a mensagem comunidade. Ouvimos poucos minutos mais tarde o retumbar do grande sino que os convocava a t odos para uma reunio no Salo Central. Devemos ir? perguntei. O Dr. Maracot abanou a cabea. Que poderamos fazer? Que probabilidades podem eles ter contra um ente que dispe dos poderes de um demnio? Seria o mesmo que um grupo de coelhos a lutar contra uma doninha, disse Scanl an. Mas o certo que toca a ns achar um meio para sair desta enrascada. No bonito i rmos acordar o demnio para o lanar sobre o povo que nos salvou. O que sugeres? perguntei ansiosamente, pois entrevia atrs de todo esse palavre ado o seu frtil e eterno esprito prtico. Acho que talvez ele no seja to invulnervel como pensa. Pode bem ser que com a id ade ele se tenha deteriorado um pouco, pois a acreditar em sua palavra j bem velh ozinho. Julga ento que o poderemos atacar? Loucura! exclamou Maracot. Scanlan dirigiu-se ao seu armrio. Quando se voltou tinha na mo um grande revlver de seis tiros. Que acham disto? disse ele. Trouxe-o quando estivemos no navio naufragado. Pe nsei que talvez se tornasse til mais tarde. Tenho aqui uns doze cartuchos. Talvez que se eu lhe fizer na carcaa outros tantos buracos, ele deixar escapar alguma co isa de sua magia. Santo Deus! Que isto! O revlver cair ruidosamente no cho e Scanlan se contorcia de dor, segurando com a mo esquerda o punho direito. Terrveis cibras lhe haviam empolgado o brao e procura ndo alivi-lo podamos sentir seus msculos retesados e duros como as razes de uma rvore . Um suor agnico escorria pela testa de nosso pobre companheiro. Caiu finalmente sentado sobre o seu leito, abatido e exausto. Isto quase acaba comigo, disse ele. Estou esgotado. Sim, obrigado, a dor j pas sou. Mas eu aprendi minha lio. No se combate o inferno com revlveres de seis tiros; nem vale a pena tentar. Terei mais cuidado de agora em diante. Sim, voc recebeu uma severa lio, disse Maracot. Acha ento o nosso caso desesperado? Que poderamos fazer quando ele, ao que parece, est ciente de cada palavra e de cada um dos nossos atos? No devemos contudo desesperar. Durante alguns momentos p ermaneceu pensativo. Acho, Scanlan, continuou, que deve ficar a deitado por algum tempo. Voc teve um abalo de que lhe custar um pouco recobrar-se. Se houver alguma coisa a fazer, contem comigo, disse nosso companheiro bravam ente, se bem que seu rosto transtornado e seus membros trmulos denotassem o sofri mento que tivera de suportar. No temos nada a fazer, pelo menos no que se refere a ti. J vimos que intil qualq uer violncia. Deveramos trabalhar em outro plano o plano espiritual. Fique aqui ta mbm, Headlei. Vou at a sala que me serve de escritrio. Talvez que ficando s eu possa ver um pouco mais claro neste assunto. Tanto Scanlan como eu aprendramos a depositar uma grande confiana em Maracot. S e algum crebro humano pudesse resolver nossas dificuldades, seria o seu. Havamos t odavia chegado a um ponto que parecia escapar totalmente influncia das foras human as. Achvamo-nos to perplexos como crianas diante de foras que no podem compreender ne m controlar. Scanlan cara em um sono agitado. O que me perguntava ao sentar-me ao lado dele no era como poderamos escapar e sim que forma assumiria o golpe que nos iria aniquilar e quando cairia sobre ns. Esperava a todo momento ver desabar aqu ele slido teto que nos cobria, alurem-se as paredes e as guas escuras do plago preci

pitarem-se sobre aqueles que as haviam desafiado tanto tempo. Mas subitamente o grande sino recomeou a repicar. Suas badaladas retumbantes a gitavam violentamente os nervos. Pus-me de p num salto e Scanlan sentou-se no lei to. No era um apelo comum que ressoava atravs do velho palcio. Aquele repique agita do, tumultuoso e irregular, era um grito de alarma. Todos deveriam vir e imediat amente. Era ameaador e insistente. "Venham! Venham imediatamente! Deixem tudo e v enham!" bradava o sino. Olhe, Bo, acho que nos devemos reunir a eles, disse Scanlan. Decerto esto se p reparando para enfrent-lo agora. Mas que poderemos fazer? Talvez s a nossa presena j lhes d um pouco mais de nimo. De qualquer modo, eles no devem pensar que somos desertores. Onde est o doutor? Foi ao escritrio. Mas tem razo, Scanlan. Devemos ir ter com os outros para most rar-lhes que estamos prontos a partilhar o seu destino. Essa pobre gente parece ter confiana em ns. Pode ser que sua sabedoria seja mai or do que a nossa, mas ns parecemos ter mais sangue-frio. Penso que eles se limit aram a conservar o que lhes foi dado, ao passo que ns tivemos que descobrir as co isas por ns mesmos. Se o dilvio tem de vir mesmo, que venha. Mas ao nos aproximarmos da porta deparamos com um espetculo dos mais inesperad os. O Dr. Maracot se achava nossa frente. Mas seria aquele realmente o Dr. Marac ot que conhecamos este homem senhor de si mesmo, em que a energia e a intrepidez se refletiam em cada trao de suas feies imperiosas? O sbio pacato desaparecera para dar lugar a um super-homem, um grande chefe, uma alma dominadora capaz de flecti r o gnero humano aos seus desejos. Sim, amigos, pode ser que necessitem de ns. possvel que tudo possa ainda ser re mediado. Mas venham imediatamente antes que seja tarde. Explicarei tudo depois s e que possa haver algum depois para ns. Sim, sim, j estamos indo. As ltimas palavras eram ditas, ao mesmo tempo que acompanhadas por gestos adeq uados a alguns aterrorizados atlantes que haviam aparecido na porta e nos chamav am ansiosamente por gestos. Vrias vezes, como dissera Scanlan, nos havamos mostrad o mais enrgicos e resolutos do que este povo prisioneiro das guas e agora, neste m omento de supremo perigo, eles pareciam apegar-se a ns. Pude ouvir um abafado mur mrio de alvio e satisfao ao penetrarmos no salo e tomarmos os lugares reservados para ns na fileira da frente. J era tempo de chegarmos, se podamos realmente levar-lhes algum socorro. O terrv el personagem j se achava sobre o tablado, encarando com um sorriso cruel o povo apavorado que se achava sua frente. A comparao de Scanlan de um bando de coelhos d iante de uma doninha voltou-me memria ao olh-los. Seguravam-se uns aos outros, che ios de terror, a fitar com os olhos dilatados a temerosa figura que torrejava su a frente e a implacvel face de granito que os contemplava. Nunca me poderei esque cer da impresso que me fizeram aquelas filas semicirculares de rostos convulsos e de olhares que se cravavam apavorados no tablado central. Parecia que ele j prof erira a condenao e que toda aquela gente esperava sob a sombra da morte a sua exec uo. Manda, em atitude de abjeta submisso, suplicava em voz entrecortada compaixo pel o seu povo, mas era visvel que as suas palavras apenas serviam para acrescer o pr azer do monstro, que o encarava escarnecedoramente. Com algumas palavras speras e le o interrompeu levantando a mo direita para o ar, enquanto um alarido de desesp ero se elevava da assemblia. E naquele momento, o Dr. Maracot pulou para o tablado. Causava espanto v-lo. P arecia hav-lo transmudado um milagre. Tinha o porte e a desenvoltura de um jovem e no seu rosto havia uma expresso de domnio e energia como nunca vira em feies human as. Vimo-lo dirigir-se para o Torvo gigante que o fitava surpreendido. Ento, homem, que tens a dizer? perguntou ele. Tenho isto a dizer, disse Maracot. Chegou a tua hora. J a ultrapassaste mesmo. Para baixo! Desce imediatamente para o Inferno que j te esperou tanto tempo. s um prncipe das trevas. Vai para onde elas esto. Os olhos do demnio lanavam sombrios clares ao responder: Quando chegar a minha hora, se esta chegar algum dia, no ser dos lbios de um vil mortal que o saberei, disse ele. Que poderes tens para te ousares opor por um m

omento que seja a um ente que manobra os mais ntimos segredos da Natureza? Eu pod eria aniquilar-te no lugar em que ests. Maracot sustentou sem pestanejar aquele olhar terrvel. Pareceu-me que era o do gigante que lhe fugia. Infeliz criatura, disse Maracot, sou eu que tenho a vontade e o poder para an iquilar-te onde ests. J manchaste demasiado o mundo com a tua presena. Foste sempre um pntano ptrido a macular tudo que h de belo e de bom. O corao dos homens sentir-se - aliviado quando te fores e o sol luzir com mais brilho. Que queres dizer? Quem s? balbuciou o gigante. Tu falas de conhecimentos secretos. Deverei dizer-te o que se acha na base de ssa sabedoria? que o bem sempre mais forte do que o mal da mesma plana. O anjo s empre vencer o demnio. Encontro-me agora no mesmo nvel em que tu tanto tempo estive ste e tenho poderes de conquistador. Eles me foram conferidos. Por isso ordeno-t e novamente: Para baixo, j! Desce para o Inferno a que pertences! Para baixo, ord eno-te! J! E ento ocorreu o milagre. Durante um minuto ou mais como se poderia avaliar o tempo em tais momentos? os dois entes, o mortal e o demnio, encararam um ao outro , rgidos como esttuas, olhos nos olhos, ambos com a mesma expresso de inflexvel ener gia no rosto. E subitamente a gigantesca criatura recuou. Com o rosto convulso d e furor elevou dois punhos fechados para o ar. "s tu, Warda, tu, maldito! Bem te reconheo! Maldito sejas, Warda! Mil vezes maldito!". Sua voz morreu aos poucos, s eu vulto negro tornou-se de contornos indistintos, sua cabea tombou para o peito, seus joelhos flectiram-se e lentamente caiu, mudando aos poucos de aspecto. A p rincpio era um abatido ser humano, que se tornou numa massa informe, desfazendo-s e subitamente num monto semilquido de uma matria negra, ptrida e repulsiva, que manc hava o tablado e empestava o ar. Ao mesmo tempo Scanlan e eu precipitamo-nos par a a plataforma, pois o Dr. Maracot com um profundo gemido cara desfalecido para a frente. "Vencemos! Vencemos!" balbuciou ele, e no instante seguinte perdia o co nhecimento e tombava semimorto no cho. Foi assim que a colnia atlante escapou ao perigo mais horrvel que a poderia ame aar e que um ente malfico foi banido para sempre do mundo. S dali a alguns dias pde o Dr. Maracot contar-nos sua histria e era ela de tal carter que se no tivssemos vis to o seu desfecho t-la-amos na conta de delrio. Devo dizer que seu poder o havia ab andonado depois de passada a ocasio que o solicitara, e que era agora o mesmo pac ato homem de cincia que sempre conhecramos. Acontecer isto a mim! exclamou ele. A mim, um materialista, um homem to embebi do de matria que para mim o invisvel no existia! Desmantelaram-se ao meu redor as t eorias em que acreditei toda a minha vida. Entramos novamente numa outra escola, disse Scanlan. Se algum dia eu voltar p ara a minha pequena casa da cidade, terei bastante coisa que contar. Quanto menos falar tanto melhor para voc, a no ser que queira ganhar a fama de ser o maior mentiroso de toda a Amrica, redargi. Ser que eu ou voc acreditaramos niss o tudo se fosse algum que nos viesse contar? bem possvel que no. Mas o senhor fez um trabalho bonito, doutor. Aquela alma ne gra ganhou o que merecia e o que melhor que no voltar mais. Para onde foi, isso qu e no sei, mas de qualquer jeito para l que eu no quero ir. Vou contar-lhes exatamente o que aconteceu, disse o doutor. Lembram-se ainda de que eu os deixei e me retirei para o meu escritrio. Tinha poucas esperanas no c orao, mas em diversas ocasies j li bastante coisa a respeito de magia negra e artes ocultas. Sabia j que a branca pode sempre dominar a negra quando pertenam ambas me sma plana. Ele se achava num nvel muito mais forte no direi mais elevado do que ns. Nisto que consistia o mal. No via meios de escaparmos. Atirei-me sobre o canap e orei eu, o materialista i rredutvel orei por socorro. Quando se chega ao extremo do poder humano, que se po de fazer seno estender mos suplicantes ao invisvel que nos cerca? Orei e minha orao t eve uma resposta espantosa. Senti subitamente que j no me achava s no quarto. minha frente se achava uma alt a figura de tez to escura como a do ente que combatamos, mas de fisionomia bondosa e longas barbas venerveis, que irradiava benevolncia e amor. A impresso de fora que incutia no era menor que a do outro, mas era a fora do bem, a fora frente da qual

o mal se desvaneceria como a nvoa aos raios do sol. Olhava-me com expresso de imen sa bondade e eu limitei-me a fit-lo surpreendido demais para poder articular qual quer palavra. Qualquer coisa dentro de mim, inspirao ou intuio, dizia-me que era est e o esprito daquele atlante grande e sbio que combatera o mal enquanto vivera e qu e, no podendo impedir a destruio de sua ptria, cuidara de assegurar a sobrevivncia do s mais dignos, mesmo tendo que se verem submersos nas profundezas do oceano. E a gora este ente assombroso aparecia para impedir a runa de seu trabalho e a destru io de seus filhos. Com uma abafada exclamao de esperana compreendi tudo isso to claram ente como se ele o tivesse dito. Sempre sorrindo, ele se encaminhou para mim e c olocou suas mos sobre minha cabea. Era sem dvida sua prpria energia e poder que ele me transmitia. Sentia-os correndo como vivo fogo pelas minhas veias. Nada no mun do me parecia impossvel naquele momento. Possua a vontade e o poder para operar mi lagres. Naquele instante ouvi o sino tocar a alarma, o que me mostrou que a cris e chegara. Ao me levantar do canap, o esprito, com um sorriso de encorajamento, de svaneceu-se minha vista. Fui ter ento com vocs e o resto j sabem. Sua reputao entre eles est feita, disse eu. Mesmo se quisesse ser adorado como u m Deus, creio que no encontraria dificuldades. O senhor se arranjou bem melhor do que eu, doutor, disse Scanlan, pensativo. Como ser que aquele sujeito no adivinhou o que estava fazendo? Ele foi bem pronto em me castigar quando peguei no revlver. E no entanto com o senhor ele no desconfi ou de nada. Suponho que porque voc agiu no plano material, ao passo que eu me elevei a um plano espiritual, disse Maracot pensativo. Tais coisas nos ensinam a sermos humi ldes. Somente quando entramos em contato com o mais elevado que verificamos o nve l baixo em que nos achamos entre as numerosas possibilidades da criao. Recebi minh a lio. Assim possa minha vida futura mostrar que me aproveitou. E foi esse o fim de nossa suprema aventura. Pouco tempo depois que tivemos a idia de enviar notcias nossas superfcie e mais tarde, por meio de bolas de vidrina cheias de levignio, subirmos ns mesmos, sendo recolhidos da maneira j narrada. O Dr . Maracot fala atualmente em voltar. H certos pontos de ictiologia sobre os quais necessita detalhes mais preciosos. Mas Scanlan, ao que soube, casou-se com sua namorada de Filadlfia e foi promovido a chefe de obras de Merribank, no procurando mais aventuras; quanto a mim, as profundezas marinhas j me deram uma preciosa pro la e nada mais lhes peo.