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Introduccin a los campos electromagnticos

Gamas de frecuencias de campos electromagnticos

Los campos electromagnticos son una combinacin de campos electrnicos y magnticos de fuerza invisibles. Se generan mediante fenmenos naturales y actividades humanas, principalmente con el uso de la electricidad. Con el tiempo, la mayora de los campos electromagnticos generados por el hombre cambian de sentido a una determinada frecuencia que va desde las altas radiofrecuencias (RF) como las que utilizan los telfonos mviles, pasando por las frecuencias intermedias (IF) como las que generan las pantallas de ordenador, hasta las frecuencias extremadamente bajas (ELF) como las que generan las lneas elctricas. El trmino esttico se refiere a los campos que no varan con el tiempo. Los campos magnticos estticos se utilizan en el diagnstico por imagen y son generados por aparatos que utilizan corriente continua. El actual dictamen del CCRSERI se basa en los descubrimientos cientficos ms recientes para valorar si la exposicin a los campos electromagnticos puede aumentar el riesgo de sufrir efectos adversos para la salud. Tiene en cuenta tanto los posibles efectos en grupos de personas expuestas a campos electromagnticos en su vida cotidiana (pruebas epidemiolgicas), como los posibles efectos observados en experimentos de laboratorio realizados con voluntarios, animales y cultivos celulares(pruebas experimentales).

Cules son las fuentes de exposicin a campos de radiofrecuencia?

Las redes inalmbricas locales generan campos de radio Fuente: Ramzi Mashisho

Los campos de radiofrecuencia (RF) se utilizan a menudo en las comunicaciones modernas. Las fuentes ms conocidas son los telfonos mviles, los telfonos inalmbricos, las redes locales inalmbricas y las torres de transmisin de radio. Tambin utilizan campos de radiofrecuencia los escneres mdicos, los sistemas de radar y los hornos microondas. Las radiofrecuencias van desde los 100 kHz a los 300 GHz. Cuando se expone a campos de radiofrecuencia, el cuerpo absorbe una parte de su energa. No es fcil saber exactamente cunta energa de radiofrecuencia absorbe cada da una persona, ya que el nivel de exposicin depende de muchos factores, sobre todo de la distancia que la separa de las diversas fuentes y de la duracin de la exposicin. La intensidad de campo o la cantidad de energa que ste transmite disminuye rpidamente al aumentar la distancia, lo que significa que una persona puede absorber ms energa de un dispositivo utilizado muy de cerca (un telfono mvil, por ejemplo) que de una fuente ms potente, como una torre de transmisin de radio que est ms lejos. La Unin Europea ha establecido unos lmites de seguridad para la exposicin a campos de radiofrecuencia. Respecto a los telfonos mviles, estos lmites se expresan en trminos de la energa que absorbe la cabeza, la parte del cuerpo ms expuesta durante el uso. Otros dispositivos inalmbricos utilizados de cerca, como las redes informticas y los telfonos inalmbricos, tambin generan ondas de radio, pero la intensidad de la exposicin a estas fuentes suele ser menor que la de los telfonos mviles. Las estaciones base de telefona mvil y las torres de transmisin de radio son estructuras que actan como soporte de las antenas transmisoras de seales de radio. Como la intensidad de campo disminuye rpidamente con la distancia, la mayora de la gente est expuesta a slo una fraccin del lmite mximo recomendado. Las personas que viven o trabajan cerca de torres de transmisin son las ms expuestas, dado que es all donde los campos son ms fuertes En medicina se utilizan campos de radiofrecuencia fuertes para calentar los tejidos corporales, a fin de calmar el dolor o destruir clulas cancerosas.

Dichos campos se utilizan tambin para obtener imgenes del cerebro y otras partes del cuerpo por resonancia magntica (IRM). La exposicin de los pacientes o del personal sanitario podra superar los lmites de seguridad normales para la poblacin general. Pueden los telfonos mviles causar cncer?

Ms de 2 mil millones de personas en todo el mundo utilizan telfonos mviles Fuente: Juha Blomberg

En los ltimos aos se han destinado varios estudios a la investigacin sobre la posibilidad de que los telfonos mviles y los campos de radiofrecuencia (RF) en general causen cncer. Ciertos estudios epidemiolgicos sobre los telfonos mviles se han centrado en cnceres que se originan en la cabeza, en concreto los tumores cerebrales. Por lo general, en la investigacin se indica que el uso del telfono mvil no aumenta el riesgo de sufrir cncer, especialmente si se utiliza durante menos de diez aos. Los resultados de los estudios publicados en el marco del actual proyecto Interphone, que rene datos de 13 pases, apoyan ese descubrimiento. Es necesario investigar ms para establecer si existen riesgos relacionados con el uso prolongado de telfonos mviles durante ms de diez aos. Los estudios realizados con animales para determinar si los campos de radiofrecuencia pueden inducir cncer, aumentar los efectos de las sustancias cancergenas o acelerar el desarrollo detumores no obtuvieron efectos, o bien stos no se confirmaron al repetir los estudios. En estudios recientes se han utilizado fuerzas de campo superiores a las empleadas hasta ahora, sin ningn efecto adicional. En general, las investigaciones de laboratorio sobre cmo la energa de la radiofrecuencia afecta al crecimiento celular muestran pocos indicios de efectos sobre la salud cuando los niveles de exposicin estn por debajo de aquellos que provocan un efecto de recalentamiento. Algunos estudios sugieren posibles efectos en el ADN a niveles de exposicin cercanos a los lmites establecidos, pero los estudios no coinciden en muchos aspectos y an no se conoce con seguridad la importancia de los efectos observados. Pocos usuarios han tenido un telfono mvil durante ms de diez aos, lo que dificulta la investigacin sobre los riesgos de sufrir cncer derivados de un uso a ms largo plazo.

Se han investigado distintos efectos biolgicos en cultivos celulares, pero hasta el momento no se ha detectado ningn mecanismo que pudiera derivar en cncer como consecuencia de campos de radiofrecuencia inferiores a los lmites de seguridad recomendados para la exposicin a los telfonos mviles. 4. Pueden los telfonos mviles o las estaciones base provocar dolores de cabeza u otros efectos sobre la salud?

Estacin base de telefona mvil Fuente: Pyb

4.1 Ciertas personas atribuyen a los campos de radiofrecuencia (RF) dolor de cabeza, cansancio y mareos. Estos casos han suscitado inquietudes sobre si determinadas personas son ms sensibles a los campos electromagnticos. La informacin de la que se dispone actualmente sugiere que estos sntomas no estn vinculados a la exposicin a campos de radiofrecuencia, sino a un efecto nocivo, una reaccin causada por la expectativa o la creencia de que algo es nocivo. Como los telfonos mviles se utilizan cerca de la cabeza, existe la preocupacin de que puedan afectar al cerebro. Existen indicios de que la exposicin a la radiofrecuencia podra afectar a la actividad cerebral o el sueo. Sin embargo, no est claro hasta qu punto estos resultados son pertinentes para la salud y an se desconoce su causa. Es necesario investigar ms a fondo sobre estos efectos. Muchos estudios sobre el desarrollo y la reproduccin de los animales han revelado que los campos de radiofrecuencia a niveles muy por encima de los lmites de seguridad pueden causar malformaciones congnitas, cuando la exposicin es lo bastante alta como para calentar el tejido de forma significativa, pero no a niveles de exposicin ms bajos. En los ltimos estudios se han abordado los posibles efectos en el desarrollo de los animales antes del nacimiento y en la fertilidad de los varones que trabajan cerca de fuentes de campos de radiofrecuencia de alta intensidad. Sin embargo, no es posible extraer conclusiones a partir de estos estudios debido a las limitaciones metodolgicas.

Pocos estudios han abordado los posibles efectos de los telfonos mviles en los nios, a pesar de que existe la preocupacin de que puedan ser ms vulnerables que los adultos , ya que su sistema nervioso est desarrollndose, su tejido cerebral es ms conductor y su cabeza podra absorber ms energa de los telfonos mviles. Adems, los nios que utilizan telfonos mviles tendrn una mayor exposicin a lo largo de su vida que las personas que empezaron a utilizar los mviles en la edad adulta. 5. Conclusiones sobre los telfonos mviles y los campos de radiofrecuencia

Pocos estudios han analizado los efectos sobre los nios

Se ha investigado mucho en los ltimos aos acerca de cmo los campos de radiofrecuencia, entre ellos los generados por los telfonos mviles, podran afectar a la salud. Se han realizado estudios, tanto en laboratorios como en poblaciones humanas, sobre una serie de posibles efectos. Los estudios indican que las personas que han utilizado telfonos mviles durante diez aos o menos no corren un mayor riesgo de sufrir tumores cerebrales u otros tipos de cncer en la cabeza. ste tambin parece ser el caso de las personas que han utilizado el telfono mvil durante ms de diez aos, pero son pocas las personas que lo han utilizado durante ms tiempo. Tampoco se han encontrado pruebas de que la exposicin a campos de radiofrecuencia a niveles por debajo de los lmites de seguridad existentes pueda causar sntomas como dolores de cabeza o mareos. Los nuevos datos sugieren que existe un efecto nocebo, una reaccin causada por la expectativa o la creencia de que algo es nocivo. Pocos estudios han analizado los posibles efectos sobre la salud de los nios, a pesar del aumento de la popularidad de los telfonos mviles entre los jvenes y de la preocupacin de que los nios puedan ser ms vulnerables debido a que su sistema nervioso se est desarrollando todava.

Campos de frecuencia intermedia como los de las pantallas de ordenador y los de los dispositivos antirrobo.

Las pantallas de rayos catdicos generan campos de frecuencia intermedia Fuente: Anissa Thompson

En este estudio, intermedia se refiere a la frecuencia que va de 300 Hz a 100 kHz. sta es ms baja que la radiofrecuencia y ms alta que la frecuencia extremadamente baja. En los ltimos aos se han multiplicado las tecnologas que generan campos de frecuencia intermedia, como los dispositivos antirrobo, placas de induccin, pantallas de rayos catdicos y transmisores de radio. Los campos intermedios se utilizan tambin en dispositivos mdicos y se generan en procesos industriales como la soldadura. Los efectos biolgicos conocidos del rango de frecuencia intermedia son estimulacin nerviosa, en la parte inferior del rango, y calentamiento, en la parte superior Se dispone de pocos datos sobre la exposicin de personas a campos de frecuencia intermedia y sobre sus posibles efectos en la salud. Debido a que cada vez ms trabajadores estn expuestos a campos de frecuencia intermedia, es importante dar prioridad a la investigacin sobre sus posibles efectos en la salud. Campos de frecuencia extremadamente baja como los de las lneas elctricas y de los electrodomsticos.

Las lneas elctricas generan campos de frecuencia extremadamente baja (ELF) Fuente: Miguel Saavedra

Las frecuencias extremadamente bajas (ELF) son aquellas inferiores a los 300 Hz. Tales campos son, por ejemplo, los generados por la corriente alterna(CA), el tipo de electricidad que utilizan la mayora de lneas elctricas, cableado y electrodomsticos. Otras fuentes importantes de campos de ELF son los generadores de las centrales elctricas, las mquinas de soldar, los calentadores de induccin as como los sistemas de trenes, tranvas y metros.

Los campos de ELF tienen componentes elctricos y magnticos. Loscampos elctricos de ELF son especialmente fuertes cerca de las lneas de alta tensin, y los campos magnticos de ELF son particularmente fuertes cerca de los hornos de induccin y las mquinas de soldadura. En las zonas accesibles al pblico, la exposicin a campos de frecuencia extremadamente baja est por debajo de los lmites establecidos. Cuando una persona pasa directamente por debajo de una lnea elctrica de alta tensin, su nivel de exposicin a tales campos es relativamente alto, aunque se mantiene dentro de los lmites de seguridad. La exposicin a las lneas elctricas de baja tensin es mucho menor, y la de los cables enterrados prcticamente nula. En los hogares, la fuerza de los campos es mxima en las inmediaciones de electrodomsticos como las aspiradoras, mientras se estn utilizando. Los trabajadores de la industria elctrica y los soldadores pueden estar expuestos a altos niveles decampos electromagnticos, por lo que se necesitan medidas de seguridad. Tambin se utilizan campos de frecuencia extremadamente baja en medicina, como por ejemplo para estimular el crecimiento seo, para tratar el dolor o para detectar el cncer. Existen algunos indicios de que los campos magnticos de ELF puedan causar cncer en los seres humanos, pero no son ni mucho menos concluyentes. Se lleg a esta conclusin basndose en estudios que indican que los nios expuestos a campos magnticos de ELF relativamente fuertes procedentes de lneas elctricas (aunque sean muy por debajo de los lmites de seguridad) corran ms riesgo de desarrollar leucemia que aquellos expuestos a campos ms dbiles. Estos resultados no han sido confirmados ni explicados mediante experimentos con animales o cultivos celulares. No se ha demostrado relacin entre los campos de frecuencia extremadamente baja y los sntomas tales como fatiga, dolor de cabeza y problemas de concentracin. Para otros posibles efectos es necesario que se realicen estudios de laboratorio especficos en cultivos celulares para examinar si los campos de frecuencia extremadamente baja actan sobre los componentes celulares y de qu manera. En las ltimas investigaciones se indica que es poco probable que otras enfermedades, como lascardiovasculares , estn relacionadas con campos de frecuencia extremadamente baja, pero es necesario realizar ms estudios sobre cmo podran afectar al cerebro y a la mdula espinal.

Campos magnticos estticos como los de los sistemas de imgenes mdicas

Los escneres de resonancia magntica utilizan campos magnticos estticos Fuente: Kasuga Huang

Los campos magnticos estticos, como los que generan los imanes permanentes, no varan con el tiempo y, por lo tanto, no tienen frecuencia (0 Hz). Las actividades del hombre generan campos magnticos estticos en lugares donde se utiliza electricidad en forma de corriente continua (CC), por ejemplo en algunos sistemas ferroviarios y de metro, en la produccin de aluminio y en la soldadura. En medicina, los escneres de IRM (Imagen por Resonancia Magntica) utilizan campos magnticos estticos para proporcionar imgenes tridimensionales del cerebro o de otras partes del cuerpo. En esta aplicacin, el nivel de exposicin puede superar el lmite normal recomendado, tanto para el operario del escner de IRM como para el paciente. No existen suficientes datos que permitan extraer conclusiones sobre los posibles efectos en la salud. Los campos magnticos estticos pueden afectar a las molculas biolgicas y los componentescelulares con propiedades magnticas, como la hemoglobina, y a aquellos con propiedades elctricas, como las clulas cerebrales. Los datos para la evaluacin de riesgos de los campos magnticos estticos siguen siendo insuficientes, y los efectos de campos combinados, donde los campos estticos interactan con otroscampos electromagnticos, siguen siendo desconocidos. Numerosas tecnologas nuevas, como los equipos de IRM, utilizan combinaciones de diversos campos, por lo que este hecho debera ser prioritario en las investigaciones.

Qu se sabe sobre los efectos medioambientales de los campos electromagnticos?

Las aves migratorias utilizan los campos magnticos para orientarse Fuente: Michael Hatherly

Los estudios de campo realizados de forma individual sobre animales y especies de plantas que viven muy cerca de fuentes de campos electromagnticos aportan informacin sobre posibles efectos en los ecosistemas. En el pasado, los estudios de campo se centraron principalmente en aves salvajes y en los posibles efectos en la reproduccin y la orientacin. A pesar de que recientemente se han publicado nuevos estudios, en general, la base de datos actual es insuficiente para alcanzar los objetivos de la evaluacin de posibles riesgos debido a la exposicin medioambiental a campos de radiofrecuencia, de frecuencia intermedia y de frecuencia extremadamente baja. Varios estudios indican que la exposicin de las aves salvajes a los campos de radiofrecuenciapuede, en ciertas circunstancias, provocar cambios, por ejemplo en el comportamiento, el xito reproductivo o el crecimiento y el desarrollo. Sin embargo, los cambios observados no son constantes. Una explicacin posible de los efectos observados es que los campos de radiofrecuencia estimulan a ciertas especies de aves e inhiben a otras, o afectan a los insectos de los que se alimentan. Otros factores, como la contaminacin, tambin pueden influir. Los posibles efectos de los campos de frecuencia extremadamente baja en la reproduccin se han estudiado en aves de rapia que habitan cerca de lneas elctricas areas, pero los resultados son muy diversos y no es posible extraer conclusiones claras. En un estudio de campo se observ una reduccin de la actividad biolgica en el terreno que rodeaba un cable de transmisin elctrica enterrado, pero no se conoce con certeza la importancia medioambiental de este resultado. Los estudios sobre plantas han mostrado que los campos magnticos ELF pueden fomentar el crecimiento de ciertas especies de plantas.

Conlcusiones sobre los campos electromagnticos No existen datos que demuestren que la exposicin a campos de radiofrecuencia por el uso de telfonos mviles aumente el riesgo de sufrir cncer cuando stos se utilizan durante un periodo de hasta 10 aos. Adems, los datos son demasiado limitados para poder extraer conclusiones sobre el uso de telfonos mviles durante ms tiempo. Los sntomas que los pacientes comunican, como dolor de cabeza, fatiga o dificultades de concentracin, no se han relacionado con la exposicin a campos de radiofrecuencia, pero pueden deberse a que ciertas personas estn convencidas de que dicha exposicin resulta nociva. La informacin sobre los posibles efectos de los campos de radiofrecuencia en nios sigue siendo limitada. Debido a que los datos de los campos de frecuencia intermedia son escasos, la evaluacin de riesgos para la salud de una exposicin a corto plazo a niveles altos de campos de frecuencia intermedia hoy en da se basa en efectos biolgicos conocidos a frecuencias ms bajas y ms altas. Es importante realizar una evaluacin adecuada de los posibles efectos de sobre la salud de una exposicin a largo plazo, ya que en dichos campos la exposicin est en aumento, en particular en determinados lugares de trabajo, debido al uso de nuevas tecnologas. La conclusin pasada de que los campos magnticos de frecuencia extremadamente baja son posiblemente cancergenos sigue siendo vlida. Esta afirmacin se basa en estudios que observaron que los nios expuestos a campos magnticos relativamente fuertes de lneas elctricas corran ms riesgo de desarrollar leucemia. Nuevos estudios realizados en poblaciones humanas indican un posible aumento de los casos de Alzheimer debido a la exposicin a campos de frecuencia extremadamente baja. Los resultados relacionados con la leucemia y el Alzheimer no se han confirmado ni explicado mediante experimentos con animales y cultivos celulares. Es necesario una investigacin ms exhaustiva para examinar los efectos en determinadas enfermedades. No se ha demostrado ninguna relacin consistente entre los sntomas que comunican los pacientes ylos campos de frecuencia extremadamente baja. El uso creciente de fuertes campos magnticos estticos, de forma independiente o combinados con otros campos, hace necesario evaluar los riesgos para las personas que utilizan estas nuevas tecnologas en el trabajo, como los operarios de los escneres de resonancia magntica Los datos sobre cmo los campos electromagnticos pueden afectar a los animales y a las plantas son insuficientes para evaluar los posibles riesgos de la

exposicin ambiental a los campos de radiofrecuencia, frecuencia intermedia y frecuencia extremadamente baja. Para llenar las importantes lagunas de conocimiento deben emprenderse esfuerzos de investigacin, especialmente sobre la exposicin a largo plazo y sobre efectos sobre los nios y el personal que trabaja con equipos que generan fuertes campos.