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BORGES, A ANTROPOLOGIA E A ESCRITA DO OUTRO: UMA LEITURA DE O ETNGRAFO (Idelber Avelar)

Em sua coleo de poemas e contos intitulada Elogio da Sombra (1969), Jorge Luis Borges nos oferece uma daquelas narrativas simples e enigmticas que recordam as parbolas de Kafka: sucinto e levemente absurdo, o conto "O Etngrafo" participa de toda uma tradio de relatos que interrogam o esforo de ler, interpretar e compreender o inteiramente outro. O conto narra a trajetria de Fred Murdock, aluno de ps-graduao numa universidade americana, "nessa idade onde o homem ainda no sabe quem " (p. 265)1. O narrador nos diz que "nada singular havia nele, nem mesmo essa fingida singularidade que prpria dos jovens" (p. 265). Ele era "respeitoso" e "no desacreditava dos livros nem daqueles que escrevem os livros" (p. 265). Incerto sobre sua pesquisa, recebe o conselho de estudar lnguas indgenas: "seu professor, homem entrado em anos, lhe props que fizesse sua morada numa reserva, que observasse os ritos e que descobrisse o segredo que os bruxos revelam ao iniciado" (p. 265). Trata-se de um conto sobre o que poderamos chamar a legibilidade antropolgica. Borges retrata uma tentativa de encontro com a alteridade e a traduo desse encontro a tese doutoral que se espera que Murdock escreva ao regressar da reserva. A viagem etnogrfica , a princpio, uma imerso bem-sucedida na alteridade:
mais de dois anos habitou nos prados... Levantava-se antes da aurora, deitava-se ao anoitecer, chegou a sonhar em um idioma que no era o de seus pais. Acostumou o seu paladar a sabores speros, cobriu-se de roupas estranhas, esqueceu-se dos amigos e da cidade, chegou a pensar de uma maneira que sua lgica recusava. Durante os primeiros meses de aprendizagem tomava notas sigilosas, que rasgaria depois, talvez para no despertar a suspeita dos outros, talvez porque j no precisava delas. Ao cabo de um prazo pr-fixado por certos exerccios de ndoles moral e fsica, o sacerdote ordenou-lhe que fosse lembrando seus sonhos e que lhos confiasse ao clarear o dia. Comprovou que nas noites de lua cheia sonhava com bises. Confiou esses repetidos sonhos ao mestre; este acabou por revelar-lhe sua doutrina secreta. Uma manh, sem haver se despedido de ningum, Murdock foi embora. (p. 266).

Neste momento inicial a histria pareceria confirmar a possibilidade de uma legibilidade transparente do Outro, ou seja, uma traduo tranqila dos cdigos indgenas linguagem do ocidental que os visita e descifra. A legibilidade aqui dependeria exclusivamente de que se seguissem todos os protocolos de uma etnografia eficiente. Murdock passa por um processo de 1Todas as tradues do conto de Borges citadas no texto so de minha responsabilidade e provm da seguinte edio:
BORGES, Jorge Luis. Prosa completa. Vol. 3. Buenos Aires: Emec, 1979.

fuso utpica com seu objeto de estudo: seus sonhos em outra lngua seriam a prova definitiva de que a grande fronteira entre as duas culturas havia sido superada. No entanto, como se revela no fim do conto, sua imerso no objeto o horizonte de perfeio para qualquer antroplogo tambm representa a destruio do seu projeto de pesquisa. Depois do retorno universidade que se segue revelao do segredo indgena, Murdock visita seu professor e lhe diz que "conhecia o segredo e que havia decidido no revel-lo" (p. 266). Quando lhe perguntam se algum juramento o obriga a proceder assim, ou se talvez a lngua inglesa seria insuficiente para transmitir o segredo, Murdock reassegura seu professor de que nenhuma dessas era sua verdadeira razo, e que "agora que possuo o segredo, poderia enunci-lo de cem modos distintos e mesmo contraditrios", acrescentando que "o segredo, alm do mais, no vale o que valem os caminhos que me conduziram a ele" (p. 266). pergunta final do professor, sobre se pretende viver com os ndios, Murdock replica: "No. Talvez eu no volte a viver nos prados. O que os homens de l me ensinaram vale para qualquer lugar e para qualquer circunstncia" (p. 267). Laconicamente, o narrador fecha a histria dizendo que "Fred se casou, se divorciou e agora um dos bibliotecrios de Yale" (p. 267). O conto de difcil interpretao exatamente porque tudo parece muito claro. A linguagem escassa, desadjetivada e lacnica de Borges parece no oferecer nenhum ponto de ancoragem que pudesse transformar a histria em parbola transparente. Nesse tom epigramtico e conclusivo que costumam ter os narradores de Borges, a fascinao do conto se constri a partir da ausncia de resposta pergunta que poderia reduzir o texto a um imperativo tico: ser que Murdock voltou porque agora poderia viver, mesmo nos EUA, de acordo com os princpios aprendidos entre os ndios (e assim cuidar das sementes de seu ensinamento) ou ser que escolhe um trabalho to divorciado da experincia como o de bibliotecrio de uma universidade de elite como forma de cancelar as lies aprendidas na viagem? Como resolver essa questo se o contedo do ensinamento permanece bloqueado ao leitor, incomunicvel na prpria linguagem em que se escreve a histria? O comentrio de Murdock ("o segredo no vale o que valem os caminhos que me levaram a ele") sugere uma primazia da experincia sobre qualquer tentativa de traduzi-la em conhecimento. A histria tematiza, ento, uma incomensurabilidade fundamental entre a lio aprendida na tribo e o projeto inicial de escrever uma tese sobre ela. Ter sido a renncia do projeto de estudar os ndios o prprio contedo aprendido na viagem? Deixar o outro ser, deix-lo, sem mais, no seria aqui a mais tica de todas as tarefas, a nica forma de realmente responder ao chamado do outro? O abismo que separa Murdock-transformado-em-ndio e Murdock-o-etngrafo tem uma natureza que poderamos chamar de indecidvel. Ao escolher um lado, voc perde ambos. O conto

depende da indissociabilidade entre a experincia bem-sucedida de Murdock como etngrafo e, por outro lado, a impossibilidade de escrever a tese. O texto se sustenta sobre a relao entre o sucesso da viagem (a aquisio de um saber real sobre o Outro) e o fracasso da empreitada que motivou a viagem (a tese que apresentaria o saber adquirido). impossvel optar entre o saber experiencial dos prados e o saber formalizado da tese doutoral: se aquele inicialmente pensado como condio deste (todo antroplogo deve "tornar-se" ndio), a aquisio perfeita e completa do saber experiencial dinamita, implode o saber acadmico que se formularia a partir dele. Ao longo dos anos tenho utilizado esse texto como porta de entrada para que os alunos especialmente os alunos norte-americanos com os quais trabalho reflitam sobre as assimetrias do processo de conhecimento no caso dos saberes em que o objeto de estudo outro ser humano. "O Etngrafo" pe em crise o desejo apressado de legibilidade fcil, na medida em que aponta para uma relao assimtrica: a Murdock est dada a possibilidade de produzir conhecimento sobre a tribo indgena, mas o vice-versa no verdadeiro. Um desequilbrio nas relaes de saber (que so sempre, tambm, relaes de poder) torna possvel que o pensamento indgena seja apropriado por uma metalinguagem exterior que o transforma em matria-prima, sem que essa metalinguagem seja forada a passar pelo mesmo processo. No h simetria possvel entre os que estudam e os que so estudados. O etngrafo dotado pelas relaes de poder nas quais est inserido de uma possibilidade de conhecimento exotpico do Outro, enquanto que o Outro s pode conhecer seu estudioso endotopicamente, como visitante que penetra em seu espao. Esta assimetria est na raiz de todo o auto-exame que, no sem certa culpa, realizou a antropologia moderna. A crise disciplinar vivida na antropologia a partir da descolonizao remonta a uma espcie de "conscincia culpada da Europa": a antropologia moderna seria assim uma tentativa perenemente fracassada de dar conta do desequilbrio que subjaz sua prpria fundao. Essa tentativa visvel em toda a histria da antropologia moderna, desde o funcionalismo de Malinowski (que insistia no relativismo cultural como eixo que deveria orientar o pesquisador) at correntes mais recentes, representadas pelo norte-americano James Clifford e outros, que investigam as formas como a "autoridade etnogrfica" constituda. Um momento chave dessa histria a demonstrao de Johannes Fabian, num livro intitulado Time and the Other, de que a antropologia cria seu objeto convertendo a distncia espacial em distncia temporal, ou seja, pensando o Outro l longe como se ele fosse sempre um Outro l atrs. Essa converso da distncia espacial em distncia temporal foi batizada por Fabian de "negao da coexistncia no tempo" [denial of coevalness], operao chave na criao de uma linha temporal evolucionista ao fim da qual se encontraria sempre, claro, a cultura do prprio antroplogo, modelo de progresso e de modernidade.

O conto de Borges mostra, convincentemente, que o abismo que separa Murdock-ndio de Murdock-etngrafo em outras palavras, o abismo insupervel que separa experincia e conhecimento na realidade a condio de possibilidade do prprio etngrafo, aquilo que torna o etngrafo possvel e necessrio. O paradoxo aqui que a conscincia acerca deste abismo, se levada s suas ltimas conseqncias, implicaria a imploso definitiva do prprio cho da disciplina. Com sua parbola, Borges nos oferece um quadro assustador: o estudo antropolgico, na medida em que supera a cegueira e a distncia que o constitui, implode a prpria disciplina. No se trata, ento, somente do fato mais ou menos bvio de que "um conhecimento total do Outro no possvel". Trata-se de uma proposio bem mais radical: o conhecimento do Outro s tem lugar dentro de uma completa cegueira, to mais completa quanto maior for esse conhecimento. A experincia genuna estaria atravessada por um divrcio irreconcilivel com o saber. Talvez seja este o aprendizado de Murdock, e o desafio abismal que nos coloca esse enigmtico conto de Borges.