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11 Nueva poca, nm. 16, julio-diciembre, 2011, pp. 11-45.

ISSN 0188-252x
El relativismo terico en comunicacin.
Entre la comunicacin como principio
explicativo y la comunicacin como
disciplina prctica
Theoretical relativism in communication. From communication
as a principle for explanation to communication as a practical discipline
CARLOS VIDALES GONZLES
1
1
Universidad de Guadalajara, Mxico.
Correo electrnico: morocoi@yahoo.com
DECS, Paseo Poniente 2093, Jardines del Country, C.P. 44210, Guadalajara
Jalisco, Mxico.
This article argues that theoretical
relativism is an obstacle in current
processes of theory development
within communication studies. It is
suggested that as a scholarly field,
communication should itself be un-
derstood from a communicational
perspective. A theoretical matrix is
put forward indicating that commu-
nication should be considered as an
explicative principle and as a practi-
cal discipline.
KEY WORDS: Communication theory,
epistemology, communication field,
history of communication, cyberse-
miotics.
El artculo propone al relativismo
terico como una problemtica actual
de los procesos de produccin terica
y de formacin acadmica en los es-
tudios de la comunicacin. Se plantea
un segundo orden de observacin que
supone mirar a la comunicacin des-
de la propia disciplina a travs de una
matriz terica general que sintetice
la discusin en dos rutas posibles:
la consideracin de la comunicacin
como principio explicativo y la con-
sideracin de la comunicacin como
disciplina prctica.
PALABRAS CLAVE: Teora de la co-
municacin, epistemologa, campo
de la comunicacin, historia de la co-
municacin, cibersemitica.
ARTCULOS
12 Carlos Vidales Gonzles
INTRODUCCIN
A cinco dcadas de la famosa discusin entre Bernard Berelson
(1959), para quien el campo de la comunicacin mora, y Wilbur
Schramm, Riesman y Baver (1959), para quienes dicho campo recin
estaba naciendo, han aparecido una gran cantidad de trabajos que
permiten avanzar en la discusin y elegir el camino hacia uno u otro
lado. Sin embargo, an no es posible rechazar la hiptesis con la que
John Durham Peters (1986) resumia la discusion a fnales de los aos
ochenta, es decir, el hecho de que la comunicacion ha sido defnida
administrativamente pero no conceptualmente, por lo que la teora
Iracasa como principio de defnicion, como Iracasa el intento por de-
terminar a la comunicacin como un objeto claramente diferenciable
de otros objetos de estudio. Por lo tanto, no se trata nicamente de
recuperar las viejas discusiones, sino de explorar las consecuencias
que tiene para los estudios de la comunicacin en la actualidad el ha-
berlas ignorado en los propios procesos de construccin terica y en la
prctica de investigacin.
Si bien los estudios de la comunicacin han centrado su atencin en
varios objetos de estudio, la refexion sobre los marcos teoricos, meto-
dolgicos y epistemolgicos sobre los que se basa su prctica de inves-
tigacion, no han sido objeto de refexion sufciente. El resultado del gran
desequilibrio que existe entre la investigacin terica y la que puede ser
llamada genricamente como investigacin aplicada, es una suerte de
relativismo conceptual, el cual acepta que es posible tener un nmero
infnitamente grande de distintos sistemas de representaciones para pre-
sentar y representar los hechos en la realidad social (Searle, 1997), pero
niega la libertad conceptual, dado que toda teora supone de entrada un
sistema conceptual y un principio constructivo dentro del cual opera
su propia lgica explicativa y de formalizacin del mundo fenomnico
que pretende explicar. En consecuencia, el relativismo conceptual im-
plica la ruptura del sistema conceptual o de los principios constructivos
dentro de los cuales opera toda formulacin explicativa, dado que todo
concepto cobra sentido dentro de un marco terico concreto, por lo que
su separacin de dicho marco tiene como efecto inmediato la prdida de
su carga signifcativa (Vidales, 2009b, 2010).
13 El relativismo teorico en comunicacion...
El problema del relativismo conceptual conduce entonces, de mane-
ra ms general, a un relativismo terico. De este segundo concepto los
trabajos de James Anderson (1996), Jennings Bryant y Dorina Miron
(2004) son un gran ejemplo, dado que, al analizar la constitucin teri-
ca del campo de estudio de la comunicacin a travs de los productos
acadmicos (artculos y libros), documentan varios cientos de nombres
de teoras de la comunicacin, muchas de las cuales no son propiamente
teoras sino propuestas axiomticas o esquematizaciones de sistemas
conceptuales.
2
En este punto es importante reconocer, como lo hace el
constructivismo de Humberto Maturana y Francisco Varela (2006), que
no vemos que no vemos. Los trabajos de la comunicacin voltean
constantemente a ver la realidad social en busca de objetos de estu-
dio, pero rara vez voltean a ver sus propios procesos de produccin
de conocimientos, sus propios marcos epistemolgicos, los supuestos
ontolgicos sobre la comunicacin que se encuentran en la base de su
prctica de investigacin, los efectos que la eleccin de sus mtodos de
recoleccin de datos tienen en sus propios objetos de estudio, las re-
percusiones que los propios investigadores, como observadores, tienen
sobre la realidad social que estudian. Es decir, pocas veces se detienen a
pensar en cmo es que observan y a travs de qu lo hacen, en la validez
de sus principios tericos o en la inexistencia de ellos.
Este primer escenario muestra un problema en el que deben ser
distinguidos por lo menos dos niveles. En el primero se encuentra la
crtica de Bernard Berelson (1959) a la fundamentacin conceptual de
una empresa cientifca, es decir, el tema es la construccion teorica en
los estudios de la comunicacin. Un segundo nivel tiene que ver con
2
Dentro de esta problemtica, un dato importante que muestra el trabajo de
Bryant y Miron (2004) es la naturaleza del uso de las teoras en el campo de
estudio de la comunicacin, el cual se restringe a una mera referencia, dado
que en 1,806 artculos (576 relacionados con la comunicacin de masas)
analizados en tres revistas importantes (Journalism & Mass Communica-
tion Quarterly, Journal of Communication y Journal of Broadcasting &
Electronic Media) encontraron 1,393 referencias hechas a 604 teoras dife-
rentes. De las teoras encontradas, los autores reconocen que 48% de ellas
fueron usadas como mera referencia.
14 Carlos Vidales Gonzles
los eIectos de la critica de Berelson en lo que a la cientifcidad de la
comunicacion se refere, es decir, se trata del estatuto disciplinar de
la comunicacion mas que del proceso de construccion teorica. Estamos
entonces frente a una discusin que emerge con el nacimiento mismo
de los estudios de la comunicacin que integra dentro de s la carencia
de Iundamentacion conceptual y la cual infuye directamente en la
imposibilidad de establecer a la mirada comunicativa como una mirada
cientifca y una disciplina particular.
En este sentido, si bien la historia y el debate sobre la produccion
terica en los estudios de la comunicacin no han sido objeto de re-
fexion sistematica, si lo ha sido la refexion sobre la comunicacion
como disciplina, una historia recuperada recientemente por Robert T.
Craig (2008b) en el marco de la publicacin de la International Ency-
clopedia of Communication, un ultimo eslabon de una larga historia. En
su propuesta, Craig argumenta que el estatus de la comunicacin como
una disciplina o como campo interdisciplinar ha sido debatido desde los
aos ochenta. El Ferment in the Field que fue un nmero especial del
Journal of Communication de 1983, estuvo principalmente centrado en
la emergencia de los estudios culturales crticos y la economa polti-
ca como dos frentes que se contraponan a la tradicin establecida del
Iuncionalismo de la comunicacion de masas (Gerbner, 1983). El tema
primario implicado por el ttulo y los contenidos del nmero especial,
aunque no era aceptado con el mismo entusiasmo por todos los partici-
pantes, tena unidad en la diversidad. Los disidentes estaban ahora en
el campo. El campo seria redefnido para incluirlos (Craig, 2008b, p.
684). Por otro lado, el mismo Craig argumenta que el espritu de inclu-
sin estaba de alguna manera en tensin con un segundo tema tambin
presente en el Ferment in the Field, el cual implicaba que la bsqueda
de la unidad en la diversidad de los estudios de la comunicacin era en
realidad la evidencia de que estbamos frente a una disciplina acad-
mica distinta mas que Irente a un area interdisciplinar. Estas discusio-
nes ya anunciaban los elementos de un modelo cientifco de la comu-
nicacin que comenzaba por posicionar a la comunicacin como una
disciplina de las ciencias sociales. Sin embargo, si bien el modelo se
extenda a travs de diversas reas acadmicas y acercamientos terico-
metodologicos, afrmaba la existencia de, o al menos el potencial para,
15 El relativismo teorico en comunicacion...
una disciplina de la comunicacin marcada por mtodos caractersticos,
lineas de investigacion particulares y teorias cientifcas especifcas. Se-
gun Craig (2008b), el modelo cientifco de la comunicacion describia la
disciplina de acuerdo a cinco criterios particulares:
(1) su origen histrico en el movimiento de la investigacin interdisciplinar
de la comunicacin en la mitad del siglo veinte, (2) su rpido crecimiento
y consolidacin institucional en la ltima dcada del mismo siglo, (3) su
identidad central como una ciencia social emprica, (4), su lugar apropiado
como una disciplina variable abarcando diferentes niveles de anlisis
en el esquema de las disciplinas acadmicas y, (5) su urgente necesidad de
re-unir la separacin entre la comunicacin interpersonal y la masiva, la
cual constituye la barrera ms seria para el desarrollo de un centro terico de
niveles cruzados [cross-level] en la disciplina (p. 685).
Segn Craig (2008b), si bien la ciencia de la comunicacin an no
tiene un centro terico completamente desarrollado, los distintos acer-
camientos que hace a los mensajes fue considerado como un elemento
capaz de proveer un marco general para la construccin de nuevas teo-
rias para explicar como los mensajes cumplen Iunciones especifcas a
travs de rangos micro y macro en los distintos niveles de anlisis de la
comunicacion. Asi, el modelo cientifco de la comunicacion anunciaba
las bases para la inclusin y la integracin de la comunicacin interper-
sonal y la masiva; sin embargo, su identidad central como una ciencia
social emprica tenda a marginalizar los estudios crticos y humanistas
cuya entrada masiva a los estudios de la comunicacin haba producido
precisamente ese 'Iermento en el campo. El problema radicaba en que
no todos los acadmicos estaban de acuerdo en que la comunicacin
poda o debera convertirse en una disciplina independiente.
Una dcada despus, en 1993, el Journal of Communication revis
nuevamente el problema del estatus disciplinario de la comunicacin
en dos nmeros especiales titulados The Future of the Field; sin embar-
go, los 48 artculos presentados no revelaron ningn consenso. Segn
Craig, muchos escritores se referan casualmente a la disciplina como
si no hubiera ningn cuestionamiento sobre la identidad o el estatus dis-
ciplinar, mientras algunos otros argumentaron, en ocasiones enftica-
16 Carlos Vidales Gonzles
mente, que el campo de la comunicacin no era una disciplina, aunque
su actitud variaba enormemente sobre ste hecho y sobre qu hacer al
respecto. En palabras de Craig (2008b)
Algunos otros fueron optimistas sobre el hecho de que el campo estaba
emergiendo a travs del estatus disciplinar; otros estaban seguros que algo
as no estaba sucediendo. Algunos vieron la fragmentacin continua del cam-
po como un problema; otros celebraron la fragmentacin como una fuente
invaluable de fuerza adaptativa. Algunos llamaron urgentemente por esfuer-
zos para defnir intelectualmente el centro de la disciplina; otros insistieron
igualmente de Iorma urgente que cualquier esIuerzo por defnir un nucleo
terico no slo sera intil, sino contraproducente. Adems, otros fueron
poco claros sobre la posibilidad o el deseo de convertirse en una disciplina,
sin embargo, propusieron varias defniciones conceptuales del campo de la
comunicacin (p. 686).
Actualmente, como el mismo Craig argumenta, ninguna de estas vi-
siones domina hoy en da el campo de la comunicacin a comienzos del
siglo XXI, dado que la desconexin entre la investigacin de la comuni-
cacin interpersonal y masiva sigue siendo considerada un problema, lo
mismo que el continuo crecimiento institucional del campo sin ningn
consenso sobre un nucleo teorico y una epistemologia cientifca riguro-
sa. En sintesis para Craig (2008b), 'La vision pluralista del dialogo de
paradigmas tambin continua siendo problema as como los intentos
por defnir un nucleo teorico disciplinar que todavia se pueda acomodar
al pluralismo del campo (p. 686). Como es posible observar, la impor-
tancia de recuperar la discusin sobre la naturaleza epistemolgica de
la comunicacin y de convertir su proceso de construccin terica en
un objeto de estudio, radica no slo en la comprensin de cmo es que
opera y funciona en un momento sociohistrico particular, sino en la
propuesta de cmo podra funcionar, en la formulacin de escenarios de
lo posible, escenarios en ningn momento normativos.
Y en eso precisamente consiste el presente artculo, en un intento
por mostrar los problemas actuales que enfrenta el campo de estudio de
la comunicacin cuyas races se encuentran en el comienzo mismo
de su propia historia, es decir, se trata de recuperar los viejos debates y
17 El relativismo teorico en comunicacion...
de hacer visibles algunas rutas que ya se han propuesto como vas para
construir, desde ah, nuevas preguntas y bosquejar tambin algunas
respuestas provisionales. Por lo tanto, el artculo que aqu se presenta
muestra las problemticas actuales que han emergido en los procesos de
produccin terica en los estudios de la comunicacin y en los procesos
de formacin acadmica a travs de la necesidad de plantear un segun-
do orden de observacin que supone mirar a la comunicacin desde la
propia comunicacin; un proceso desde donde se puede reconocer dos
rutas posibles: su consideracin como principio explicativo y su valo-
racin como disciplina prctica.
LAS IMPLICACIONES PRCTICAS DE (RE)PRODUCIR
LOS PROBLEMAS TERICOS EN LOS ESTUDIOS
DE LA COMUNICACIN
En el discurso de inauguracion del encuentro anual de la International
Communication Association en 2005, su presidente en turno, Wolfgang
Donsbach, argumentaba que todo intento por dar cuenta del estado de
una disciplina es necesariamente limitado debido a la velocidad con que
crece su produccin acadmica como es el caso de los estudios de la
comunicacion. En este sentido, apuntaba Donsbach (2006), pese a que
la comunicacin como campo de investigacin ha visto el mayor cre-
cimiento de probablemente todas las areas durante los ultimos 30 aos,
ste an carece y pierde identidad con el paso del tiempo, inclusive a
pesar de los debates que ponan al centro la pregunta por saber si la co-
municacin era o no una disciplina. Para Donsbach, algunos sostienen
que la comunicacin ms que una disciplina es un campo con un objeto
compartido, debate que surgi con el nacimiento mismo de los estu-
dios de la comunicacin, desde donde tambin se han propuesto como
contra-argumentos que la comunicacin es en realidad una ciencia in-
tegrativa, una ciencia sinptica o bien, una interdisciplina, aunque
en realidad ninguno de ellos resuelve el problema de la identidad.
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Esta misma problematica ha sido reconocida por Susan Herbst (2008),
quien argumenta que pese a que se han fundado revistas especializadas y
asociaciones sobre comunicacin, en realidad seguimos importando marcos
18 Carlos Vidales Gonzles
Por otro lado, pese a que Donsbach reconoce que los estudios de la
comunicacin han acumulado mucha y muy buena evidencia emprica de
los procesos de comunicacin, tambin asume que sufren crecientemente
de erosin epistemolgica promovida por los desarrollos dentro y fuera
del campo de estudio. Desde dentro es un renacimiento de acercamientos
que se abstienen de poner sus hiptesis a prueba y desde fuera son un in-
cremento en la competencia de todos los acadmicos del campo con gente
no acadmica de todo tipo. Sin embargo, ms importante an es su reco-
nocimiento de que los estudios de la comunicacin tienen un conocimien-
to lgico y preciso en muchas reas pero se tiende a perder orientacin
normativa en la investigacin emprica. Desde su punto de vista, hacer
investigacin emprica sin metas normativas se puede convertir fcilmen-
te en una actividad arbitraria, irrelevante y aleatoria (Donsbach, 2006).
Por lo tanto, no se trata nicamente de intentar bosquejar nuevas
respuestas a interrogantes no resueltas, sino de comprender las conse-
cuencias que ha tenido para los estudios de la comunicacin caminar
hacia adelante en su prctica de investigacin sin haber resuelto las
preguntas con las que nace, de seguir construyendo conocimiento so-
bre una base poco clara. El resultado es lo que Robert T. Craig (1999)
ha llamado las rutas de la incoherencia, lo que Wolfgang Donsbach
(2006) llama la erosin epistemolgica, lo que Jeffrey St. John, Ted
Striphas y Gregory Shepherd (2006) han llamado el pluralismo terico
indiferenciado y lo que aqu se ha reconocido como el relativismo
terico, todos trminos que describen una misma problemtica y que
llevaron a tericos como Klaus Krippendorff (1994) a plantear una cr-
tica hacia la construccin terica en el campo de la comunicacin con-
trastada con lo que el mismo denomina la explicacion refexiva, la cual,
ms all de acortar las fronteras de la investigacin, invita a una tarea
de reconstruccin del propio campo.
De igual forma, St. John et al. (2006) se posicionan en contra de la
idea del pluralismo terico y de la creencia de que las teoras tienen el
tericos de otras disciplinas para nuestros propios estudios, lo cual se hace
porque si uno quiere demostrar que es un campo importante, entonces tiene
que hablar el lenguaje de las otras ciencias o disciplinas para probar la pro-
pia legitimidad.
19 El relativismo teorico en comunicacion...
mismo mrito si las entendemos y apreciamos en sus propios trminos,
por lo tanto, anuncian la necesidad de jerarquizarlas, dado que hay una
diferencia entre la construccin de teoras y la aplicacin de las mismas,
es decir, los autores manifestan un rechazo explicito de las afrmacio-
nes contemporneas sobre el estudio de la comunicacin en el sentido
de que un pluralismo terico indiferenciado es algo bueno. De lo ante-
rior deviene el reconocimiento de dos puntos de coincidencia que aqu
se tiene con los autores. El primero tiene que ver no solo con el plura-
lismo terico indiferenciado, sino con la cantidad de productos que se
presentan como teoricos. La vasta produccion pareciera confrmar la
idea de que lo producido en verdad esta infuenciando de alguna manera
y en algn lugar al mundo en el que vivimos, al tiempo que fortalece
un espacio acadmico, pero quiz lo que suceda sea un proceso inver-
so. El segundo punto tiene que ver con el legado del empirismo y las
Iormas de normalizar la produccion teorica. En este punto se podria
argumentar que la reproduccion de un tipo especifco de hacer teoria no
slo reproduce un esquema de escritura sino que propone uno similar
para la produccin/construccin terica.
Por otro lado, una segunda problemtica relacionada con el plura-
lismo terico es la que ya haba hecho explcita James Anderson (1996)
en su trabajo evaluativo del nivel ontolgico, epistemolgico, praxeo-
lgico y axiolgico de las teoras de la comunicacin; trabajo que parta
del reconocimiento de dos problemas especifcos. El primero es pro-
ducido por la virtual destruccin de la epistemologa tradicional en las
ltimas dcadas (Wallerstein, 2005), lo que ha tenido como principales
consecuencias que las observaciones sean consideradas argumentos,
las teorias practicas sociopoliticas y que la verdad sea plural. El otro
problema es el carcter politizado de cualquier posicin epistemolgica
junto con los metodos de enseanza en la educacion (principalmente de
posgrado), es decir, en el fondo hay un inters por mostrar algunas
de las prcticas por las que los sujetos se convierten en ciudadanos na-
turales de alguna comunidad intelectual. La relacin entre ambos pro-
blemas genera un escenario con caractersticas peculiares. Se producen
textos acadmicos que suponen una formacin acadmica compartida
y un acuerdo en la construccin de los sistemas conceptuales, aparecen
as los mismos conceptos en contextos tericos diferenciados que los
20 Carlos Vidales Gonzles
vuelven incoherentes o carentes de sentido. El movil es la construccion
argumentativa que se mueve en dos sentidos, uno que tiene que ver
con la comprobacin de algo que ya se sabe que sucede a travs de
algn principio terico y otro que tiene que ver con la produccin
de constructos tericos que son formulados de acuerdo a un problema
especifco y bajo la consigna de que deben ser verdaderos.
Ambos procesos tienen como objetivo principal no la produccin
de conocimiento o de un principio terico, sino la normalizacin
4
de
la argumentacin que se presenta sobre un problema dado. La norma-
lizacin complejiza enormemente el estudio de la teora, puesto que
todo anlisis tiene que reconocer que la teora no es slo un conjunto
de proposiciones textuales as denominadas, sino prcticas continuas de
comunidades intelectuales. Al exponerse por s mismos a este cmulo
de actividades prcticas, los estudiantes estn tambin inmersos, ge-
neralmente sin su consentimiento razonado o informado, en modos
particulares de pensamiento, los cuales devienen de los mtodos de
adoctrinamiento (indoctrinating methods) identifcables en las practi-
cas docentes. De esta forma, el estudio de los mtodos no slo induce al
estudiante dentro de una ideologa acadmica, sino tambin dentro de
4
Anderson (1996) utiliza el concepto de normalizacin en el sentido que
Thomas Kuhn le de al concepto de 'ciencia normal. En palabras de Khun
(2006), el xito de un paradigma en sus momentos iniciales consiste en
gran medida en una promesa de xitos detectable con ejemplos selecciona-
dos y an incompletos ... La ciencia normal consiste en la actualizacin de
dicha promesa, actualizacin que se logra extendiendo el conocimiento de
aquellos hechos que el paradigma exhibe como especialmente reveladores,
aumentando la medida en que esos hechos encajan con las predicciones del
paradigma, as como articulando ms an el paradigma mismo (p. 89).
En este sentido, 'la investigacion en la ciencia normal se orienta a la ar-
ticulacin de los fenmenos y teoras ya suministrados por el paradigma
(p. 90). En este caso en particular, la normalizacion hace reIerencia al pro-
ceso en el que una determinada argumentacion busca identifcarse con al-
gun principio teorico precedente con la fnalidad de validarse. Como puede
observarse, el fn no es la produccion de conocimiento sino la reproduccion
del conocimiento ya existente.
21 El relativismo teorico en comunicacion...
dominios teoricos especifcos y, sobre todo, dentro de una comunidad
cientifca particular (Anderson, 1996).
Lo anterior implica que la construccin de conocimiento se encuen-
tra determinada en primera instancia por mecanismos que han regula-
do y normalizado la produccin acadmica dentro de una frmula que
permite la destruccin de los sistemas conceptuales o inhibe su cons-
truccion en benefcio de la (re)produccion de un quehacer cientifco,
lo cual ha generado no slo que los problemas de la fundamentacin
epistemolgica no sean recuperados, sino que su recuperacin sea irre-
levante. Por lo tanto, quiz la idea no sea la elaboracin de una respues-
ta defnitiva, sino la contrastacion de la evidencia ya recuperada. Por
ejemplo, en su presentacin a la segunda edicin del Handbook of Com-
munication Sciences, Charles R. Berger, Michael E. RoloII y David R.
Roskos-Ewolden (2010) reconocen la necesidad, no de recuperar los
debates anteriores, sino de confrontar las propuestas existentes, dado
que la confrontacin emprica (de teoras) es precisamente un signo de
la vitalidad y la dinamica de una empresa cientifca, por lo que los de-
bates que las propias confrontaciones generan son de suma importancia
para el avance de toda disciplina. Pero tambin reconocen que incluso
en una etapa temprana, los investigadores dentro de los estudios de la
comunicacin han mostrado muy poca evidencia de estas controversias
tericas y acadmicas.
Por lo tanto, si el campo de la comunicacin es altamente diverso
en mtodos, teoras y objetos de estudio Qu es, si es que lo hay, lo
que une al campo como una entidad coherente? (Craig, 2008b, p. 675).
Este es un punto clave sobre el que Robert T. Craig llama la atencion
al suponer que si la comunicacin es el foco que une todas esas teoras,
objetos o mtodos, entonces cabe preguntarse,
Pero cual es la naturaleza de ese Ioco comun? Es la comunicacion solo un
tema nominal que dbilmente une una serie de profesiones y disciplinas que
de otra Iorma no estarian relacionadas? Es la comunicacion verdaderamente
un campo interdisciplinar en el que el progreso del conocimiento es slo po-
sible a travs de la cooperacin cercana y sinergia entre las varias y distintas
disciplinas que componen el campo? Es la comunicacion de hecho (ademas
de su aparente fragmentacin), o por lo menos potencialmente, el objeto de
22 Carlos Vidales Gonzles
una disciplina intelectual distinta en su propio derecho? Puede ser en algn
respecto verdadera alguna de estas interpretaciones sobre el campo? (p. 675).
Para Craig (2008b) los estudios de los medios y la comunicacin
emergieron ms o menos de forma independiente de muchas otras fuen-
tes, por lo que la formacin del campo de la comunicacin ha resultado
de la convergencia parcial de varias disciplinas y lneas de investiga-
cin que se intersecan de forma compleja, todas relacionadas de alguna
manera con el fenmeno de la comunicacin, pero nunca han sido estre-
chamente integradas como un cuerpo coherente de conocimiento. Por
lo tanto, la manifesta diversidad de la investigacion de la comunicacion
no es un desarrollo reciente, sino algo que ha caracterizado al campo
a travs de toda su historia. Las tradiciones intelectuales que hoy con-
forman al campo provienen de las humanidades y las ciencias sociales,
donde la comunicacin fue un tema compartido hasta su instituciona-
lizacin, para la cual import principios explicativos de las ciencias
sociales, las humanidades y en algunos casos de las ciencias naturales
y la ingenieria. Este es un punto Iundamental a reconocer, dado que el
proIundizar sobre la propia refexion o la observacion de los procesos
de construccin terica de los estudios de la comunicacin, presenta
una problemtica particular, la cual requiere un comentario ms puntual
que se desarrolla a continuacin.
ESTUDIAR A LA COMUNICACIN DESDE LA COMUNICACIN:
LA NECESIDAD DE UN SEGUNDO ORDEN DE OBSERVACIN
Para James Carey (1989), un problema bsico de la comunicacin es
que al ser una experiencia cotidiana es en lo ultimo en lo que refexio-
namos por ser lo ms aparente. Lo complicado entonces es pasar del
mundo real y las cosas al lenguaje y su conceptualizacion. En este
marco, estudiar comunicacin implica el estudio del proceso social
actual donde formas lgicas y marcos explicativos son creados, apre-
hendidos y usados, lo que genera inevitablemente un pensamiento
circular, dado que en el estudio de la comunicacin desde la misma
comunicacin, lo observado, el observador y la observacin, se con-
tienen a s mismos. Segn Carey, el resultado ha sido la generacin
23 El relativismo teorico en comunicacion...
de modelos que producen diferentes relaciones sociales, dado que
los modelos no son slo representaciones de la comunicacin, sino
representaciones para la comunicacin, por lo que el estudio de la
comunicacin tambin comprende el indagar sobre la creacin, apre-
hensin y usos de los modelos en s mismos. Los modelos crean lo
que nosotros ingenuamente creemos que representan, por eso al-
gunos se convierten en instituciones sociales. Sobre la comunicacin
se han construido entonces, modelos explicativos sobre su operacin
epistemologica (Lanigan, 1992; Martin Serrano, 2007; Piuel &
Lozano, 2006), pero tambin teoras explicativas sobre su naturaleza
ontolgica (Lanigan, 1988) y principios axiolgicos sobre su funda-
mentacin prctica (Anderson, 1996; Craig, 1999, 2008a), al mismo
tiempo que en el vivir comunicativo se construyen sistemas sociales y
los propios principios explicativos. Emerge entonces la complejidad
no como un obstculo, sino como un argumento explicativo de la
naturaleza misma del refexionar sobre la comunicacion a traves de
la comunicacin (Aguado, 2003).
En este mismo sentido, en su emblematico trabajo sobre la teoria
de la comunicacin como campo, Robert T. Craig (1999) argumenta
que la teora de la comunicacin es un rea coherente de prcticas
metadiscursivas, es decir, un campo discursivo sobre discursos que
tienen implicaciones para la prctica de la comunicacin. Por lo tanto,
ms que pensar en la idea de una teora de la comunicacin, Craig
sugiere que es en la conjuncin de una matriz general que acepte las
diferentes visiones sobre la comunicacin en donde reside la clave
para el futuro de la teora de la comunicacin como campo de estudio.
En este sentido, el equivalente del relativismo teorico reconocido en
las primeras lneas de este artculo es lo que Craig denomina las ru-
tas de la incoherencia en la teora de la comunicacin, desde donde
reconoce que la va para remediar la incoherencia no es la propuesta
quimerica de 'una teoria unifcada de la comunicacion, dado que en
realidad ningn campo tiene una teora semejante, lo cual no quiere
decir que se suspenda toda bsqueda de bases comunes dentro de una
matriz disciplinar compartida.
Es desde esta perspectiva que Craig (1999) sugiere que la clave es
entender a la comunicacin como el modo fundamental de explicacin
24 Carlos Vidales Gonzles
y no como un elemento subordinado a otro tipo de lgicas, lo cual im-
plica no slo desarrollar ese punto de vista particular, sino tomar en
consideracin el movimiento y el cambio natural del mundo social.
Por lo tanto, no se trata de escoger entre un principio de transmisin
(matemtico o ciberntico) o uno de corte interpretativo (semitico,
hermenutico o fenomenolgico) para fundamentar una matriz gene-
ral para la teora de la comunicacin, sino, por el contrario, de elabo-
rar una matriz que permita la inclusin de ms de una visin sobre la
comunicacin, es decir, un lugar donde los distintos modelos tericos
de la comunicacin puedan interactuar: un metamodelo o un modelo
de segundo orden (Craig, 1999). El metamodelo que sugiere Robert T.
Craig, pero que no desarrolla, parte de la crtica al supuesto de validez
bajo el cual las teoras se construyen a partir del cuestionamiento de
toda posicin metadiscursiva, sin embargo, algunas teoras ponen en
duda lo que en otras est dado por sentado, y cuyo proceso produce un
juego autorreferencial del cual nicamente se puede salir cambiando
el cuestionamiento de cmo la comunicacin es posible a cmo la
comunicacin es consumada en la prctica y, desde el punto que aqu
se sostiene, de como la comunicacin podra ser si se le piensa desde
marcos distintos, sobre todo si se toma en serio la afrmacion de Craig
en la que sugiere que la prctica tcnica de la teora de la comunicacin
generalmente deriva de nuestras prcticas ordinarias en las que habla-
mos sobre comunicacin.
En sintesis, para Craig (1999), de lo que se trata es de reconstruir la
teora de la comunicacin como un metadiscurso terico comprometi-
do en un dilogo con el metadiscurso prctico de la vida diaria, de esta
forma, el metadiscurso terico hace referencia a la discusin sobre
el mrito de teoras alternativas. La comunicacin tiene, entonces, el
potencial de ser una disciplina prctica, lo cual, de ser cierto, se con-
vierte en una herencia que la teora de la comunicacin esboza desde
sus Iundamentos. En esto radica entonces la necesidad de volver en el
tiempo a los viejos problemas, recuperar el debate sobre la produccin
terica en los estudios de la comunicacin para reintegrar en l la
prctica profesional de los sujetos y las estructuras epistemolgicas de
la formalizacin de conocimiento, para desde ah construir alternati-
vas y supuestos sobre lo que implica un cambio de concepcin sobre
25 El relativismo teorico en comunicacion...
el estudio de la comunicacin, pero sobre todo, acerca de los procesos
de produccin terica dentro del propio campo.
5

DE LA IDEA DE COMUNICACIN
A LAS TEORAS DE LA COMUNICACIN:
LA PARADOJA DE LOS LUGARES COMUNES
En las secciones anteriores se ha puesto de manifesto la necesidad de
estudiar los procesos de produccin terica en los estudios de la comu-
nicacion con la fnalidad de replantear tanto el problema del relativismo
terico como aquellos generados por la debilidad de la fundamentacin
terica y epistemolgica de las propuestas formales sobre la comuni-
cacion. De igual Iorma se han mostrado una serie de posturas que afr-
man la imposibilidad de regresar en el tiempo para plantear desde la
reconstruccin histrica, una matriz organizativa general. Sin embargo,
paralelamente se ha ido construyendo una segunda ruta desde donde se
puede argumentar exactamente lo contrario, que es posible reconocer
una ruta genealgica compartida que permite proponer bases comunes
5
En este mismo sentido, en el trabajo ya citado de Berger et al. (2010), los
autores reconocen en primera instancia lo inoperable que resulta la separacin
de la produccin terica o la teora en s misma de la prctica de investiga-
cin donde los principios tericos se operacionalizan en elementos empricos
especifcos, y reconocen al mismo tiempo que la ciencia de la comunicacion
implica algo ms que el simple uso de poderosos mtodos de investigacin,
sofsticadas tecnicas estadisticas o bien, algo mas que la simple resolucion de
problemas comunicativos prcticos, dado que para los autores, la ciencia de la
comunicacion en realidad se preocupa por la identifcacion de regularidades
sobre la propia comunicacin y sus efectos y, ms precisamente, se interesa
en la explicacin de por qu semejantes regularidades emergen en el mundo.
Sin embargo, la tarea de la identifcacion de la emergencia de una regularidad
se ve obstaculizada por la confusin en el uso que se le da a la teora dentro
de la literatura contempornea de la investigacin de la comunicacin. Lo que
emergen entonces no son regularidades comunicativas identifcables, sino
regularidades en la separacin de la teora de la sustancia que explica o bien,
de la ilusin posible en una teora sin sustancia.
26 Carlos Vidales Gonzles
para la unifcacion de una matriz cientifca general, de una ciencia de
la comunicacin, de una comunicologa, es decir, es posible desarrollar
el proyecto que Robert T. Craig (1999) sugera una dcada atrs. Sobre
esta posibilidad, un breve apunte.
En un exhaustivo trabajo reconstructivo sobre la idea de comunica-
cin y la emergencia de lo que formalmente puede ser nombrado como
teora de la comunicacin, John Durham Peters (1999) plantea un
mapa de relaciones histricas desde donde ms tarde podrn ser reco-
nocidas Iuentes historicas y cientifcas del estudio de la comunicacion
(Galindo, 2008). En su trabajo, Peters (1999) sostiene que no es sino
hasta fnales de los aos cuarenta, con la aparicion de la Teora Ma-
temtica de la Comunicacin de Claude Shannon publicada en 1948,
que el espacio conceptual de la comunicacin se reorganiza. La teora
hablaba de algo que era familiar a lo que suceda en la guerra, a las ac-
ciones de gobierno e inclusive a los fenmenos que sucedan en la vida
diaria, y ese algo se sintetiz bajo el concepto de informacin, el cual
dej de ser un concepto que haca referencia a una unidad de medida
para convertirse en el principio de inteligibilidad del universo.
El punto Iundamental de la transIormacion que genero en el mundo
acadmico la aparicin de la informacin como concepto constructor, im-
plic repensar las tesis que hasta el momento se haban mostrado, todo, en
terminos del intercambio de inIormacion. En palabras de Peters (1999),
la 'comunicacion Iue un concepto capaz de unifcar las ciencias naturales
(el DNA como el gran cdigo), las artes liberales (el lenguaje como comu-
nicacin) y las ciencias sociales (la comunicacin como el proceso social
basico) (p. 26). Este es un punto clave que no solo Peters reconoce,
sino que varios autores lo ponen al centro de la emergencia misma de la
comunicacin, de la historia de la comunicacin y de la posible emergen-
cia de un principio constructivo unifcador (Escarpit, 1977; Mattelart &
Mattelart, 1997). La teora matemtica de la comunicacin es entonces un
primer gran referente sobre lo que la comunicacin es y lo que describe,
sin embargo, ser la ciberntica, la gran matriz epistemolgica.
Para autores como Manuel Martn Serrano (1990), la emergencia no
de una teora de la comunicacin sino de una epistemologa de la comu-
nicacin, tiene como contexto sociohistorico los aos cuarentas en Es-
tados Unidos y como fundamento epistemolgico la Teora Matemtica
27 El relativismo teorico en comunicacion...
de la Comunicacin de Claude Shannon (1948/1979) y la Ciberntica
propuesta por Norbert Wiener (1960). Lo anterior no quiere decir que
la comunicacin como concepto, como palabra o como objeto de estu-
dio no existiese en otras ciencias y disciplinas, sino que faltaba un hilo
conductor que lograra integrar esas muchas propuestas, es decir, exista
la necesidad de un saber integrado de los fenmenos fsicos, cognitivos,
biologicos, tecnologicos, sociologicos y psicologicos. En palabras de
Manuel Martn Serrano (1990):
El nuevo saber no se concebia como una suma de conocimientos, ni siquiera
como la integracin de saberes precedentes de las ciencias naturales, sociales
y humansticas. Consisti en la aplicacin de otro punto de vista, cuya espe-
cifcidad era la siguiente: organismos y organizaciones tan diversas tenian en
comn que se transformaban y transformaban su entorno, sin perder la orga-
nizacin que les diferenciaba de otros. Aquello que en cada uno de ellos ase-
guraba la permanencia, en el cambio, era precisamente la informacin. Los
desarrollos de este paradigma seran las ciencias de la comunicacin (p. 66).
Sin embargo, si bien la teora matemtica de la informacin y la ci-
berntica tienen cierto reconocimiento en la historia de la teora y epis-
temologa de la comunicacin, en realidad no son las ms frecuentes
ni en los procesos de construccin terica ni en los estudios empricos
(Anderson, 1996; Bryant & Miron, 2004; Galindo, 2008). Pero, por
qu si se reconocen ambos como fundamentos epistemolgicos directos
no funcionan como tales en los estudios de la comunicacin? La res-
puesta a esta pregunta se encuentra en la historia misma que recupera
Peters (1999), dado que si bien ambas perspectivas ponen en el mapa
cientifco la palabra comunicacion, son otras las que ponen tanto el me-
todo como las aproximaciones tericas. As, por ejemplo, en el trabajo
ya citado de Robert T. Craig (1999), el autor reconoce siete tradiciones
como puntos de partida para organizar la dimensin metadiscursiva del
campo de la teora de la comunicacin, a saber:
1. La tradicin retrica (la comunicacin como el arte prctico del dis-
curso).
2. La tradicin semitica (la comunicacin como la mediacin inter-
subjetiva de los signos).
28 Carlos Vidales Gonzles
3. La tradicin fenomenolgica (la comunicacin como la experimen-
tacin del otro).
4. La tradicin ciberntica (la comunicacin como el procesamiento de
informacin).
5. La tradicin sociopsicolgica (la comunicacin como expresin, in-
teraccion e infuencia).
6. La tradicin sociocultural (la comunicacin como la (re)produccin
del orden social).
7. La tradicion critica (la comunicacion como refexion discursiva).
En un intento similar, Miquel Rodrigo Alsina (2001) reconoce al
menos tres grandes perspectivas en la historia de la teora de la comu-
nicacin, a saber:
1. La perspectiva interpretativa (Escuela de Palo Alto, interaccionismo
simblico y construccionismo).
2. La perspectiva funcionalista.
3. La perspectiva critica (Escuela de FrankIurt, la economia politica y
los estudios culturales).
Por su parte, para construir un fundamento terico de lo que deno-
mina las teoras de la comunicacin digital interactiva y en un intento
por diferenciar las teoras de la comunicacin de masas de aquellas cuyo
nfasis est puesto en la comprensin de las hipermediaciones genera-
das en los espacios virtuales, Carlos Scolari (2008) propone igualmente
cinco paradigmas fundacionales de las teoras de la comunicacin:
1. El paradigma inIormacional (oIrecia a los sociologos un modelo sen-
cillo para representar lo que para ellos era un proceso lineal y directo
que iba de un emisor a un receptor y la subsecuente tuba de Schramm).
2. El paradigma critico (apoyado en la Escuela de FrankIurt, la econo-
ma poltica de corte marxista y el psicoanlisis).
3. El paradigma empirico-analitico (en oposicion al paradigma critico
y fundamentado en el modelo de la Mass Communication Research
que se puede ver como una confrontacin entre un modo europeo y
otro estadounidense que habla sobre la comunicacin de masas).
29 El relativismo teorico en comunicacion...
4. El paradigma interpretativo-cultural (entiende a la comunicacion de
masas como una construccin social).
5. El paradigma semiotico-discursivo (centrado en los trabajos de
Saussure y Peirce y sus subsiguientes desarrollos en Roland Barthes,
Umberto Eco y Paolo Fabbri, entre muchos otros).
En un sentido distinto, en Mexico, el Grupo Hacia una Comunicologia
Posible (GUCOM) realiz igualmente su propuesta de las fuentes histri-
cas y cientifcas que se encuentran en la base la construccion conceptual
en los estudios de la comunicacin, reconociendo nueve fuentes:
1. La sociologa funcionalista.
2. La sociologa fenomenolgica.
3. La sociologa crtica.
4. La sociologa cultural.
5. La economa poltica.
6. La psicologa social.
7. La semitica.
8. La lingstica.
9. La ciberntica (Galindo, 2008).
6

Por otro lado, Oliver Boyd-Barrett (2006) en su propuesta de un
modelo para la investigacion y la enseanza de los medios en el marco
de un mundo globalizado, recupera lo que considera son los logros ms
importantes de la investigacin de la comunicacin anglo-americana de
los ultimos 50 aos, los cuales agrupa dentro de tres grandes categoria:
1. Los estudios culturales.
2. La economa poltica.
3. Los estudios de la globalizacin.
6
Recientemente, Carlos Fernndez y Laura Galguera (2009) han propuesto
una organizacin muy similar a la sugerida por el GUCOM reconociendo
seis tradiciones en el estudio de la comunicacin: la tradicin semitica,
fenomenolgica, ciberntica, sociopsicolgica, sociocultural, crtica y ret-
rica. Dentro de cada una de estas tradiciones los autores ubican diferentes
autores y teoras particulares.
30 Carlos Vidales Gonzles
Como es posible observar, ms all de los nombres y las agrupa-
ciones que cada propuesta realiza, es posible reconocer algunas rutas
compartidas y lugares comunes, pero junto con el reconocimiento de
las similitudes es posible asumir que si bien ninguna de ellas en rea-
lidad ha funcionado como matriz general, existen pistas de lo que se
puede hacer con ellas en el futuro. Sin embargo, la paradoja es que,
mientras es posible reconocer algunos lugares comunes en la historia
de la comunicacin, de las teoras de la comunicacin y de la episte-
mologa de la comunicacin, como se ha mostrado, ninguno de los
paradigmas, tradiciones, perspectivas o Iuentes historicas y cientifcas
es admitida en la prctica como una ciencia integral de la comuni-
cacin o como una matriz terica general, como tampoco se asume
como propio de la comunicacin el objeto de conocimiento que cada
una de ellas pone al centro. Por lo tanto, ms que cerrar el debate en
la imposibilidad de semejante marco, vale la pena explorar algunas de
las propuestas que han caminado hacia la unifcacion teorica y hacia el
esclarecimiento del objeto mismo de la refexion de la comunicacion.
Dos de estas propuestas se analizan brevemente a continuacin.
DE LA COMUNICACIN COMO PRINCIPIO EXPLICATIVO
A LA COMUNICACIN COMO DISCIPLINA PRCTICA

Hasta este punto se han mostrado algunas consecuencias prcticas del
uso de las teoras de la comunicacin y de la emergencia del relativismo
terico, de igual forma se han mostrado algunos argumentos sobre la
imposibilidad de una teoria unifcadora de la comunicacion, los cua-
les han sido contrastados con aquellos postulados explcitos sobre las
posibilidades de reconocer Iuentes historicas y cientifcas compartidas
desde donde es posible proponer una matriz epistemolgica general.
Por lo tanto, las siguientes lneas muestran dos propuestas concretas
desde donde es posible continuar la discusin, una que reconoce que
el futuro de la comunicacin depende de que sea comprendida como
una disciplina prctica y otra que propone de entrada una matriz terica
general, una ciencia integral de la comunicacin. Se partir, por tanto,
del planteamiento de la primera posibilidad.
En un texto reciente, Robert T. Craig (2008a) reconoce que:
31 El relativismo teorico en comunicacion...
Lo que principalmente explica la emergencia disciplinaria del campo es la
signifcante relacion de la comunicacion como una categoria de practica
social y es, a travs de la reconstruccin de sus tradiciones intelectuales
alrededor de esa categora, que el campo puede esperar volverse no slo ms
productiva e intelectualmente coherente, sino ms til socialmente (p. 7).
La idea es, por tanto, que una teora sobre la disciplinarizacin de
un campo deriva su identidad y coherencia de su participacin en la
conversacin de las disciplinas, as:
El caracter especifco de la comunicacion como disciplina, puede ser en-
tendido en trminos de su contribucin al conocimiento en determinadas
tradiciones intelectuales, en la evolucin de sus formas institucionales y en
su relevancia hacia la comunicacin entendida como una categora socio-
culturalmente constituida de problemas y prcticas (p. 7).

Para Craig, en realidad las disciplinas son una comunidad con-
versacional con una tradicin de argumentacin particular, la cual
participa de una comunidad conversacional ms amplia con sus pro-
pias tradiciones de argumentacin, por lo que dichas disciplinas no
se encuentran Iundadas sobre categorias fjas de conocimiento, sino
que son formaciones discursivas que emergen, evolucionan, se trans-
forman y disipan en la continua conversacin entre disciplinas, por lo
que su fuerza radica en la resonancia de su discurso a travs de la so-
ciedad, en su distincin intelectual y su productividad as como en su
consolidacin en los esquemas institucionales existentes de organiza-
cin (institucional, intelectual y cultural). Lo anterior puede convertir
a una disciplina en una disciplina prctica cuya importancia est
dada por la creencia en que sus principios pueden ayudar a resolver
problemas prcticos ya reconocidos socialmente. Sin embargo, esto
no es lo que ha sucedido con el campo de estudio de la comunicacin,
pues para Craig (2008a):
Si la comunicacin es ahora una disciplina, es porque los acadmicos de la
comunicacion han aprovechado una oportunidad retorica. Infuenciando el
sentido comn con la relevancia de su tema han ganado acceso a los recursos
32 Carlos Vidales Gonzles
institucionales e intelectuales que han adaptado y transformado en trminos
de problemas de comunicacin en la sociedad (p. 10).
Nuevamente, el problema se sintetiza en la relacin entre funda-
mentacin conceptual e institucionalizacin, problema en donde el re-
lativismo terico emerge como un sntoma claro de lo complicado que
ha resultado formular puentes entre ambas.
Como se puede apreciar, desde la propuesta de Craig (2008a), las
vas para la subsistencia de la comunicacin como disciplina, ms all
del reconocimiento de los problemas epistemolgicos que genera el uso
indiferenciado de principios tericos, es su vitalidad como disciplina
prctica. Sin embargo, es importante puntualizar que la propuesta no
supone que haya disciplinas no prcticas o que conocer el mundo sea
poco prctico, sino que la comunicacin debe comprenderse en s mis-
ma como una practica especifca. De ahi que Craig (2006) proponga
que, para que la comunicacin sea considerada una prctica, debe de
haber un concepto cultural de la comunicacin que haga referencia al
tipo general de prcticas en las que la gente se involucra sin importar
lo que comunican, por lo tanto, afrmar que la comunicacion es una
practica en nuestra cultura, signifca no solo asumir que nos comunica-
mos o que tenemos prcticas comunicativas, sino que la prctica de la
comunicacion se ha convertido en una practica signifcativa. De ahi que
no haya una carga positiva o negativa sobre la prctica misma de la co-
municacion, sino una autoconciencia y refexion sobre la comunicacion
de la que derivan metadiscursos (discursos sobre discursos) referentes
a prcticas metadiscursivas o formas de referirse a la comunicacin
con propsitos prcticos. Segn Craig (2006), es este metadiscurso el
que se ha expandido y especializado en nuestras sociedades al grado de
convertirse en un discurso normativo formando as una disciplina aca-
dmica que desarrolla sus propias prcticas metadiscursivas altamente
sofsticadas, que es otra Iorma de nombrar al campo de las teorias de la
comunicacin y una forma de cultivar la prctica de la comunicacin
en nuestra sociedad.
Sin embargo, en contraposicin al argumento de Craig, lo que aqu
se argumenta es que los problemas de la dimensin conceptual de la co-
municacin no tienen nicamente relacin con su dimensin prctica,
33 El relativismo teorico en comunicacion...
sino con problemas en la base misma de los procesos de produccin de
conocimiento en el propio campo, es decir, con la prctica de investiga-
cin, un tipo particular de prctica comunicativa. As que una segunda
opcin no implica caminar en el sentido de una disciplina prctica, sino
en el sentido de una teoria unifcada, y un ejemplo de esta ruta es el
trabajo que ha venido desarrollando las ltimas dos dcada el dans
Soren Brier (2008), quien de hecho comparte algunos de los problemas
aqu planteados. Para Brier, la debilidad de los estudios comunicativos
e inIormacionales tradicionales basados en teorias sobre los fujos de
informacin o los datos en s, han hecho emerger problemas en lo que
respecta a la forma en que los sistemas de conocimiento son construidos
y organizados, es decir, han hecho emerger problemas en el nivel epis-
temolgico propiamente que no se resuelven cambiando nuevamente
la discusion como lo hiciera Schramm 50 aos atras, sino haciendoles
frente en el mismo nivel.
De esta forma, el mismo Brier (2008), basado en la propuesta de
la ciberntica de segundo orden y la semitica, plantea que es posible
desarrollar nuevos conceptos que ayuden a entender y desarrollar
sistemas sociales como redes auto-organizadas y auto-reproducidas,
por lo tanto, en vez de hablar en trminos de comunicacin de infor-
macion la propuesta es hablar en terminos de 'signifcados conjun-
tamente actualizados. Para Brier, las ciencias de la informacin, en
lo que respecta a los sistemas vivos y a los sistemas humanos, no son
capaces de explicar aspectos vitales del fenmeno de la comunicacin
y la cognicion como lo es la emergencia del signifcado en los ambitos
limitados de los contextos sociales y en los mbitos generales de la
reproduccin y supervivencia de los seres vivos. Aparece entonces el
problema del signifcado en el marco del punto de vista mecanicista
que brinda la teora de la informacin y la ciberntica en el marco
general de las ciencias de la informacin, dado que dicha visin se
extiende a la comprensin del conocimiento, la naturaleza, el len-
guaje y, fnalmente, a la conciencia humana. En consecuencia, para
Brier (2008), el paradigma del procesamiento de informacin nunca
tendr xito en describir los problemas fundamentales en la media-
cin semntica del contenido de un mensaje de un productor a un
usuario, dado que es incapaz de tomar en consideracin los aspectos
34 Carlos Vidales Gonzles
fenomenolgicos y sociales de la cognicin. Por lo tanto, la idea de
unir a la semitica peirceana con la ciberntica de segundo orden no
slo responde a un problema epistemolgico, sino a una oportunidad
de expandir los horizontes de observacin, tanto de lo que se observa
como del sistema que lo hace y al mismo tiempo, de convertirse en
una propuesta terica que pone al centro a la comunicacin y su propio
proceso de construccion teorica. En palabras de Brier (2008):
Los dos marcos transdisciplinarios de la ciberntica de segundo orden y
la semitica tradica de Peirce aparecen como promisorias para desarrollar
un dilogo entre los sistemas sociales [Luhmann] y el conocimiento sobre
la cognicion y la produccion de signifcacion en los sistemas biologicos
[autopoiesis y acoplamiento estructural]. La ciberntica de segundo orden
ha abandonado la idea objetivista de la informacin pero no ha desarrolla-
do todavia un concepto de signo. La semiotica estudia cientifcamente a la
signifcacion como dimension basica y universal de la realidad humana. La
semitica de Peirce tambin aborda los signos no intencionales y contiene
un concepto evolutivo y orientado al proceso del signo tridico de segundo
orden en el cual todas las partes de la semiosis son signos. Sin embargo,
carece de conocimiento sobre la auto-organizacin de la cognicin y del
acoplamiento estructural de los observadores. As, se sugiere que estos dos
marcos pueden ser integrados en algo como el concepto de los juegos del
lenguaje de Wittgenstein y ese pre-lenguaje de los sistemas biolgicos que
producen signifcacion pueden ser entendidos como juegos signicos. El sig-
nifcado comunicativo es generado por sistemas autopoieticos en juegos del
lenguaje y sgnicos (p. 101).
De esta manera, Brier supone que una teora consistente de la in-
formacin, la cognicin y la comunicacin debe necesariamente com-
prender las ciencias sociales y las humanidades, as como las ciencias
biologicas y de lo psicoquimico. El problema del sentido y la signi-
fcacion en los sistemas vivos hizo evidente algunos limites en la ci-
berntica, pero tambin apunt la necesidad de relacionarse con otras
ciencias, con otras epistemologas. De esta forma emerge la necesidad
de relacionarse con la semitica, de la cual deviene un marco de inte-
gracin, el marco de la cibersemitica, el cual podra ser sintetizado
35 El relativismo teorico en comunicacion...
como la bsqueda de las rutas biolgicas, psquicas y sociales de la
necesidad humana y biologica del signifcado y la auto-organizacion en
sus procesos de conocer/observar el mundo y en la formulacin de las
explicaciones que sobre l se hagan. La cibersemitica se presenta a s
misma como una nueva visin no reduccionista de la cognicin y la co-
municacin a partir de los desarrollos de la biosemitica, lo que supone
implcitamente la extensin del entendimiento de la evolucin de la in-
formacin en animales, mquinas y humanos, as como en los procesos
de organizacin y auto-organizacin sistmica. Al plantear como obje-
tivo central una ciencia integral de la informacin, la cibersemitica se
plantea como una visin interdisciplinar que integra distintos marcos en
un nivel meta-discursivo que le da nacimiento a una visin diferente no
slo de la vida y los procesos cognitivos, sino de la comunicacin y su
construccin epistemolgica. Puede ser, por tanto, la matriz general que
planteaba Robert T. Craig una dcada atrs.
Propuestas como las mostradas hacen posible argumentar que una
ciencia general de la comunicacin, una matriz general de organizacin
terica o una comunicologa son proyectos posibles, dado que, como se
ha mostrado, existen propuestas que han caminado en ese sentido. Sin
embargo, lo que no es posible decir es que su desarrollo y emergencia
resolver el problema del relativismo terico en los estudios de la co-
municacin, dado que este problema depende de la prctica de investi-
gacin, del uso de la teora y no tanto de su solidez epistemolgica. Lo
anterior permite observar que las paradojas generadas por los proble-
mas no resueltos han alcanzado su lmite operativo y han comenzado a
generar efectos negativos para el campo de estudio de la comunicacin
como son las rutas de la incoherencia la erosin epistemolgica el
pluralismo terico indiferenciado o el relativismo terico, todos tr-
minos que nombran una misma problemtica. Pero conjuntamente con
la gran cantidad de propuestas que han reconocido el mismo problema
y que han hecho propuestas para hacerle frente, es posible plantear es-
cenarios alternativos, as que quizs es tiempo de recuperar todas esas
propuestas y ponerlas a dialogar como lo han propuesto Berger et al.
(2010), no para decir cmo es y cmo opera la produccin terica y la
investigacin emprica de la comunicacin o cmo debera operar, sino
para plantear rutas alternas, es decir, para explorar cmo podra ser su
36 Carlos Vidales Gonzles
operar en el futuro, para plantear escenarios posibles. Sin embargo, para
construir ese Iuturo todavia hay que clarifcar por lo menos los niveles
del debate, tema que se desarrolla a continuacin.
DE LAS TEORAS DE LA COMUNICACIN
COMO CAMPO A LA METAREFLEXIN SOBRE
LA COMUNICACIN, POR DNDE CONTINUAR EL DEBATE?
Segn lo anotado en las secciones precedentes, dos de las discusiones
ms importantes en torno a las teoras de la comunicacin y a la con-
sideracion cientifca del campo la comunicacion tienen que ver con la
posibilidad de plantear a la comunicacin como un principio explicati-
vo lo que supondra una matriz terica general y la consideracin de
la comunicacin como disciplina prctica, sin embargo, el problema no
es tan simple, dado que entre una y otra hay elementos intermedios que
requieren un comentario ms puntual, dado que es de la forma en
que se ha dado la relacin entre la formulacin conceptual de la comu-
nicacion y la practica de investigacion en donde es posible identifcar
uno de los retos ms importantes que presenta el relativismo terico en
los estudios de la comunicacin.
En un intento por organizar el proceso de construccion epistemo-
lgica en los estudios de la comunicacin en trminos de niveles dis-
cursivos de semiosis cientifca, Klaus Bruhn Jensen (1995)
7
plantea-
ba un criterio de diferenciacin entre el discurso de todos los das, el
analtico, el metodolgico, el terico y el epistemolgico, mostrando
la importancia de reconocer los niveles de abstraccin en la produc-
cin terica. Lo importante de este primer antecedente es que, ms
all del discurso propiamente, lo que es pertinente reconocer son los
niveles de abstraccin en los propios procesos de produccin de co-
nocimiento en toda empresa cientifca. Es evidente que, pese a que el
conocimiento o discurso de todos los das es conocimiento o discur-
so fnalmente, su nivel de abstraccion y el objeto de conocimiento al
que hace referencia es completamente diferente. Pensar entonces en
7
Para una visualizacin esquemtica de la propuesta de Klaus Bruhn Jensen
vase su trabajo, The Social Semiotics of Mass Communication (1995).
37 El relativismo teorico en comunicacion...
una ciencia integrativa de la comunicacin (Brier, 2008), en las teo-
ras de la comunicacin como campo (Craig, 1999), en una comuni-
cologa (Galindo, 2008; Lanigan, 1992) o en la comunicacin como
una disciplina prctica (Craig, 2008a) requiere necesariamente de la
clarifcacion del nivel de abstraccion de cada propuesta y, sobre todo,
del objeto de referencia de toda construccin conceptual que de ella
pueda derivar. As, emulando la propuesta que planteaba Jensen una
decada atras, aqui lo que se propone es una ruta de refexion que
parte del reconocimiento de tres niveles de abstraccin desde donde
se puede organizar el mapa conceptual de la comunicacin y de la cual
es posible derivar una primera hiptesis sobre la emergencia del relati-
vismo terico en los estudios de la comunicacin.
En principio, es Iundamental hacer notar que toda abstraccion se
encuentra necesariamente vinculada a un problema, un objeto de ob-
servacin o un objeto de conocimiento del cual derivan: a) un primer
nivel de abstraccin, b) un nivel terico y c) un nivel epistemolgico.
En lo que respecta al primer nivel de abstraccion, este supone nombrar
el fenmeno o el problema que est siendo observado pero no implica
su formalizacin dentro de un sistema conceptual, lo cual requiere ne-
cesariamente del paso de la primera abstraccion al nivel teorico. En este
segundo nivel, el objeto de la refexion ya se ha movido, dado que no
implica la refexion sobre el Ienomenos en si, sino sobre la naturaleza
de lo que el primer nivel de abstraccin ha puesto en forma al nombrar
un fenmeno determinado. Como lo menciona Jess Galindo (2009):
Mucho de lo que se desea nombrar ya est localizado en un campo semn-
tico que le da sentido; se trata de averiguar sobre esos campos semnticos y
defnir los huecos de inIormacion existentes, las relaciones no establecidas,
las partes no nombradas, los antecedentes y los consecuentes no explicitados,
los marcos de contextualizacin no presentes (p. 152).
Es el paso de los Ienomenos a los objetos de investigacion y los ob-
jetos propios de la ciencia, es decir, se trata de pasar del sentido comn
a los sistemas conceptuales o los campos semnticos ya reconocidos.
Sin embargo, si bien este segundo nivel tiene una cualidad conceptual,
depende por completo de la dimensin emprica que lo ha motivado.
38 Carlos Vidales Gonzles
Segn Galindo (2009), lo que llamamos teora es un espacio concep-
tual de representaciones de referente emprico, al cual tambin se puede
volver en una actitud de intervencin en una perspectiva menos cient-
fca y mas de ingenieria (p. 152). Posteriormente lo que emerge es un
tercer nivel de observacin, ya no sobre el fenmeno o sobre su primera
abstraccin, sino sobre la teora que pretende dar cuenta de l, es decir,
el objeto de conocimiento es la teora en s, la cual ya tiene una distan-
cia considerable con el fenmeno o problema que lo ha detonado en un
primer momento. Se trata entonces del tercer nivel, el nivel propiamen-
te epistemolgico.
De esta manera, cada nivel se asocia con una posibilidad organi-
zativa. El nivel epistemologico tiene que ver con las propuestas inte-
grativas, con las propuestas de la comunicacin como una matriz te-
rica general o con la posibilidad de una ciencia de la comunicacin, de
una comunicologa (Galindo, 2008; Lanigan, 1992). Por su parte, el
segundo nivel asociado a la teora y, en este caso, a las teoras de la co-
municacin, se vincula con la posibilidad de construir una comunidad
argumentativa a su alrededor, pero no tiene que ver con la dimensin
ontolgica de la comunicacin ni con una ciencia integrativa, por lo
tanto, es el lugar que ocupa la teora de la comunicacin como campo
(Craig, 1999). Por otro lado, el primer nivel de abstraccin puede ser
considerado como una operacin primaria en la prctica misma de in-
vestigacin, es el lugar que Robert T. Craig (2006a, 2008a) le da a la
comunicacion como disciplina practica. Por fnes expositivos, lo ante-
rior se sintetiza en la fgura 1.
Ademas de permitir identifcar el lugar que a cada nivel de abstrac-
cin le corresponde, la propuesta esquemtica permite plantear algunas
alternativas. Como se puede observar, el dilogo entre cada uno de los
niveles es sumamente estrecho. Por ejemplo, el grado de proximidad
entre el nivel epistemolgico y terico permite una relacin dialgica
mas estrecha, sin embargo, es posible imaginar la difcultad que repre-
senta establecer un dilogo entre el nivel epistemolgico y el primer
nivel de abstraccin de todo objeto de conocimiento o fenmeno de
estudio. Por lo tanto, la hiptesis que aqu se sostiene con base en lo an-
teriormente mostrado, es que el relativismo terico es un efecto que ha
emergido en los estudios de la comunicacin producto de la confusin
39 El relativismo teorico en comunicacion...
que se genera al considerar al primer nivel de abstraccin como una
dimension teorica a priori. El resultado es la imposibilidad de reconocer
sistemas conceptuales, principios tericos o marcos epistemolgicos en
los trabajos empricos de investigacin. Resulta entonces comprensi-
ble por qu las propuestas de una matriz terica general (Brier, 2008;
Martn Serrano, 2007) o una comunicologa (Galindo, 2008; Lanigan,
1992) resultan irrelevantes para la prctica de investigacin en los es-
tudios de la comunicacion e, incluso, la propia refexion de la teoria de
la comunicacin como un campo autnomo (Craig, 1999) pierde toda
importancia acadmica.
De lo que se trata entonces es de la formulacin de lazos que permitan
integrar esos niveles ahora separados, es decir, de trazar los puentes que
permitan la construccin de los primeros niveles de abstraccin a partir de
principios tericos y epistemolgicos fundamentales para la construccin
de conocimiento en la prctica de investigacin en los investigadores de
la comunicacin, lo que podra incluso volver pertinentes las propuestas
tericas y epistemolgicas que se han formulado sobre la comunicacin
y que permanecen hoy en da separadas de la prctica misma. De esta
manera, es posible entonces hablar de subcampos de la comunicacin.
FIGURA 1
NIVELES DE ABSTRACCIN Y REFLEXIN TERICA
EN LOS ESTUDIOS DE LA COMUNICACIN
Tercer nivel: epistemologa de la comunicacin
Segundo nivel: teora de la comunicacin
Primer nivel: abstraccin del objeto de estudio
Fenmeno/problema/objeto de conocimiento
Comunicologa:
matriz terica
general
Teoras de la
comunicacin como
campo
Comunicacin
como disciplina
prctica
40 Carlos Vidales Gonzles
Por ejemplo, para David Seibold (2008), la investigacin aplicada de la
comunicacin lo que correspondera a la aplicacin del nivel terico
descrito en el esquema anterior es una forma de comunicacin acadmi-
ca que enfatiza la creacin de conocimiento sobre comunicacin en con-
textos especifcos aplicable a distintos temas sociales y Irecuentemente
para la solucin de problemas sociales. Si bien la investigacin es guiada
tericamente o tiene la posibilidad de reformular principios tericos, la
construccin de teora no es ni el propsito inmediato ni el principal en
la investigacin aplicada en los estudios de la comunicacin, sino propia-
mente la relevancia social de su aplicacin. La aplicacin de la investi-
gacin de la comunicacin es considerada entonces como un subcampo
de la disciplina que reconoce a la teora y a la prctica como elementos
autorecursivos pero rechaza su equiparacin.
Este grado de claridad sobre los niveles de refexion puede ser una
gran herramienta que potencie tanto la investigacin en comunicacin
como el debate terico y metodolgico sobre el propio quehacer cien-
tifco, los marcos usados para la refexion, sobre esta misma, el papel
del sujeto en los procesos de observacion y, fnalmente, la viabilidad
de pensar en una ciencia integrativa de la comunicacin, en un campo
de las teoras de la comunicacin, en una comunicologa o en la comu-
nicacin como una disciplina prctica. Se trata entonces de tejer los
puentes entre los niveles abstractos de construccin conceptual, pues
a seis dcadas de la discusin entre Bernard Berelson (1959) y Wilbur
Schramm, David Riesman y Raymond Baver (1959), la historia es muy
diferente, dado que el espacio acadmico contemporneo se ha frag-
mentado a tal grado que podramos hablar que en l habitan de manera
separadas cuatro subcampos identifcados con cada nivel mostrado en
el esquema anterior, lo cuales no dialogan entre si. El resultado es un
relativismo teorico que difculta enormemente caminar en cualquiera
de las direcciones aqui solo mencionadas e, incluso, difculta el dialogo
acadmico dentro del propio campo. La forma en que se investiga sobre
la comunicacin y la forma en que se construye conocimiento sobre la
comunicacion, paradojicamente, difculta la comunicacion en el campo
de estudio de la comunicacin.
Finalmente, los retos futuros para cualquiera de las posturas aqu
mostradas no solo es su consistencia teorica intrinseca, sino la clarif-
41 El relativismo teorico en comunicacion...
cacin del lugar que ocupan en un dilogo mucho mayor que no slo
tiene que ver con la refexion sobre la teoria de la comunicacion, la
consideracion de la comunicacion como una disciplina cientifca, la
comunicacin como principio explicativo o sobre la comunicologa,
sino con la prctica cotidiana de la investigacin de la comunicacin
y, especialmente, con la prctica misma del comunicar cotidiano.
Como se puede observar, el reto es enorme, pero tambin es mucho
el camino ya recorrido, por lo tanto, ya sea que se le llame comuni-
cologa, matriz constructiva general o campo de las teoras de la co-
municacin a este movimiento, la tarea constructiva, reconstructiva,
critica y refexiva sobre la teoria de la comunicacion y el problema
del relativismo terico, aparecen para las nuevas generaciones como
una oportunidad y como un horizonte necesario e impostergable.
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