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O Prncipe Corvo The Raven Prince Edward do Raaf, conde de Swartingham, precisava com urgncia de um secretrio que or ganizasse

suas caticas finanas. O problema que, com seu mau humor, espantava todos os candidatos. Para Anna Wren esse emprego a soluo para seus problemas, depois de enviuvar de um marido infiel e ficar na runa. A atrao entre ambos fica patente desde o primeiro momento, embora Edward no parea mu ito disposto a se deixar levar por ela. Quando Anna descobre que o conde frequen ta um conhecido bordel de Londres, decide pr em ao um plano ousado. Veste-se como u ma prostituta mascarada para seduzir Edward. Porque, no jogo da seduo, no existem r egras... Ou existem? Traduo e Pesquisa: YMGR Reviso: alo_30, Danyela e Lica Reviso Final e Formatao: Mare Projeto Revisoras Tradues Captulo 1 Era uma vez, em um pas muito longnquo, um duque empobrecido que vivia com suas trs filhas. Do prncipe Corvo Little Battleford, Inglaterra Maro de 1760 A combinao de um cavalo galopando a excessiva velocidade, um caminho enlameado jus tamente em uma curva e uma senhora caminhando por ele, no pode acabar em boa cois a. Inclusive nas melhores circunstncias, as possibilidades de que a coisa acabe b em deprimentemente raro. Se a isso acrescentarmos um co muito grande, refletiu An na Wren nesse mesmo momento, o desastre inevitvel. Ao ver Anna em seu caminho, o cavalo espantado deu um repentino salto para um la do; o co, que ia correndo a seu lado, reagiu metendo-se debaixo de seu nariz, e o cavalo empinou, levantando no ar os cascos do tamanho de um prato. Inevitavelme nte, o enorme cavaleiro foi jogado da cela e aterrissou aos ps de Ana, como um fa lco caindo do cu, embora com menos graa; com as longas extremidades estendidas, per dendo seu chicote e seu chapu de trs pontas, o homem aterrissou com um espetacular chapinhar em um atoleiro de barro, fazendo saltar uma muralha de gua suja sobre ela, molhando-a. Todos ficaram imveis, inclusive o co. Idiota, pensou Anna, embora no falasse. As vivas respeitveis, de certa idade, trint a e um anos dentro de dois meses, no diziam insultos, por mais impertinentes que fossem os cavalheiros. No, de maneira nenhuma. Espero que no tenha sofrido nenhum dano com a queda disse sorrindo entre dentes p ara o homem ensopado. Permita-me ajud-lo a levantar-se? Ele no correspondeu a sua amabilidade. Que diabo fazia no meio do caminho, sua tola? Dizendo isso o homem se levantou do atoleiro e se plantou na frente dela, muito aprumado, da maneira irritante que adotam os cavalheiros com o fim de parecer im portante quando acabam de fazer um papel ridculo. As gotas de gua suja que lhe des ciam pelo rosto branco e marcado pelos sinais da varola, lhe davam um aspecto hor roroso. As pestanas longas que emolduravam seus olhos negros e brilhantes como a bsintos no compensavam o nariz nem o queixo grandes nem os lbios magros e plidos. Sinto muito disse Anna, mantendo o sorriso. Ia caminhando para casa. Naturalment e, se soubesse que voc precisava de toda a largura da estrada... Ao que parece a pergunta dele era retrica, porque se afastou pisando forte, faze ndo pouco caso dela e de sua explicao. Sem recolher seu chicote nem seu chapu, cami

nhou para o cavalo, soltando maldies em voz baixa, em um tom montono curiosamente t ranquilizador. O co se sentou e estava contemplando o espetculo. O cavalo, que era um baio fraco, tinha umas estranhas manchas brancas na pelagem que lhe dava a desafortunada aparncia de um devoto. Virou os olhos ao ver o home m aproximar-se dele e se afastou uns passos para um lado. Muito bem, salta como uma virgem quando lhe apertam pela primeira vez uma teta, asqueroso pedao de pele comido de vermes disse o homem ao cavalo em um tom de arr ulho. Quando agarrar voc, horrvel cruzamento de camelo doente e burra de ancas que bradas retorcerei esse cangote de cretino, ver. O cavalo levantou as orelhas mal formadas para ouvir melhor a arrulhadora voz de bartono do homem e avanou um passo para ele, indeciso. Anna compreendeu muito bem o animal. A voz desse homem feio era como o roar de uma pluma na planta do p: irr itante e sedutor ao mesmo tempo. Falaria com uma voz igual quando fazia amor com uma mulher? S esperava que as palavras no fossem as mesmas. O homem se aproximou do confuso cavalo o suficiente para agarrar as rdeas. E a sus surrou palavres obscenos por uns minutos; depois montou com um gil movimento. Suas musculosas coxas, reveladas indecorosamente pelas calas molhadas, apertaram-se a o redor do lombo do cavalo enquanto o fazia virar a cabea. Inclinou a cabea sem chapu para Anna. Senhora, bom dia. Ato seguinte ps o cavalo a trote e, sem olhar nenhuma s vez para trs, afastou-se pe lo caminho, com o co correndo ao seu lado. Em um momento se perdeu de vista; em o utro momento se apagou o som dos cascos do cavalo. Ento Anna olhou para o cho. Sua cesta estava no atoleiro, e seu contedo, a compra da manh, esparramado pelo ca minho. Deveria t-la deixado cair quando saltou para um lado para evitar o choque com o cavalo. E bom, a estava meia dzia de ovos quebrados, com as gemas amarelas m eio flutuando na gua lamacenta, e junto a elas o peixe, um arenque, a olhava com olhos sinistros, como se ela tivesse a culpa de sua aterrissagem to pouco digna. Recolheu o pescado e o limpou; isso, pelo menos, podia se salvar. Seu vestido ci nza, ao contrrio, pendurava-se lastimosamente, mesmo que sua verdadeira cor no fos se muito diferente do barro que o sujava. Puxou a saia para separar as pernas e, suspirando, deixou-a cair. Olhou para ambos os lados do caminho. Os ramos nus d as rvores se agitavam com o vento. No se via ningum. Fez uma inspirao profunda e disse em voz alta a palavra proibida, diante de Deus e de sua alma eterna: Bode! Reteve o flego, esperando que a um raio partisse ou, talvez mais provavelmente, u ma pontada de culpabilidade. No ocorreu nem um nem outro o que deveria inquiet-la. Pois apesar de tudo, as damas no insultam com palavres aos cavalheiros, seja qual for a provocao. E ela era a cima de tudo, uma dama respeitvel, no? Quando chegou, meio mancando, ao curto caminho de entrada da sua casa, a saia e as anguas j estavam secas, e estavam rgidas pelo barro. No vero, as exuberantes flor es que enchiam o pequeno jardim davam alegria a casa, mas nessa poca do ano s havi a barro. Antes de chegar, porta se abriu e apareceu a cabea uma mulher baixinha c om cachos no cabelo cinza agitando-se sobre suas tmporas. Ah, chegou disse, movendo uma colher de pau molhada com molho, respingando sem s e dar conta, algumas gotas pelo rosto. Eu e Fanny estvamos preparando um guisado de cordeiro, e acredito que melhorou seu molho. Vamos quase no se vem os grumos. Se aproximou mais para sussurrar: Mas continuamos trabalhando nas bolas de massa . Parece-me que tm uma textura estranha. Anna sorriu cansadamente para sua sogra. claro que o guisado vai ficar delicioso. Entrou no estreito saguo e deixou a cesta no cho. A mulher mais velha sorriu de or elha a orelha, e logo enrugou o nariz. Querida, sinto um aroma estranho que vem de... interrompeu-se e olhou para sua c abea. Por que tem folhas molhadas em seu chapu? Anna fez um gesto indiferente e tocou o chapu.

Tive um pequeno acidente no caminho. Me Wren deixou cair a colher no cho, nervosa. Um acidente? Est machucada? Vamos, por seu vestido d a impresso que caiu em uma coc heira. Estou muito bem, s um pouco molhada. Bom, tem que pr roupa seca imediatamente, querida. E seu cabelo... Me Wren se inte rrompeu para gritar em direo cozinha: Fanny! Teremos que lav-lo. Seu cabelo quero d izer. Venha, sobe e deixa que ajude voc. Fanny! Uma garota, toda cotovelos e mos avermelhadas, e coroada por um arbusto de cabelo cor cenoura, apareceu por um lado do saguo. O que? Me Wren se deteve na escada atrs de Anna e se inclinou por cima do corrimo. Quantas vezes j falei para dizer Sim, senhora? Nunca chegar a servir em uma casa gra nde se no falar corretamente. Fanny olhou pestanejando s duas mulheres, com a boca ligeiramente aberta. A me Wren exalou um suspiro. V pr gua para esquentar em uma panela. A senhorita Anna vai lavar o cabelo. A garota entrou correndo na cozinha e logo voltou para aparecer s cabea na porta. Sim, senhora. Subindo a escada terminava em um diminuto patamar. esquerda estava o quarto da m ulher mais velha; direita, o de Anna. Anna entrou em pequeno quarto e foi direta mente olhar-se no espelho pendurado sobre a cmoda. No sei aonde vai parar a cidade resfolegou sua sogra atrs dela. Foi um carro que s alpicou voc de barro? Alguns desses condutores das diligncias do correio so simples mente uns irresponsveis. Acreditam que o caminho lhes pertence. No poderia estar mais de acordo disse Anna, olhando-se no espelho. Sobre a beirad a do espelho pendurava uma grinalda de flores de macieira j secas e murchas, lemb rana de seu casamento. O cabelo parecia um ninho de ratos, e tinha manchas de bar ro at pelo rosto. Mas neste caso foi s um cavaleiro. Pior at, esses cavalheiros a cavalo resmungou me Wren. Vamos, no acredito que sejam capazes de controlar os seus animais, alguns deles. So terrivelmente perigosos. um perigo para as mulheres e as crianas. Mmm concordou Anna. Tirou o xale e ao virar-se bateu com a canela em uma cadeira. Passou a vista pel o quarto. Ali passara com Peter os quatro anos de seu casamento. Pendurou o xale e o chapu no gancho onde antes pendurava a jaqueta de Peter. A cadeira onde ele empilhava seus pesados livros de leis agora servia como mesinha de cabeceira. In clusive sua escova para o cabelo, com uns quantos cabelos vermelhos agarrados na s cerdas, estava guardado por ali fazia muito tempo. Pelo menos salvou o arenque lhe disse me Wren, ainda nervosa. Embora no acredito q ue uma queda no barro melhore o sabor. Claro que no respondeu Anna, distrada. Seus olhos voltaram para a grinalda. Estava se desfazendo; isso no era de se surp reender, j que fazia seis anos que era viva. Coisa horrvel. Estaria melhor no monto de lixo para adubo do pomar. Tomou nota mentalmente de ocupar-se disso depois. Venha querida, deixa que a ajude disse me Wren, comeando a desabotoar seu vestido de baixo. Teremos que limpar isto com a esponja imediatamente. Tem bastante barr o na barra. Talvez se lhe aplicasse outro adorno... a voz apagou ao inclinar-se. Ah, isso me faz lembrar, vendeu minha renda chapeleira? Anna baixou o vestido e tirou os ps. Sim, gostou muito. Disse que era a renda mais fina que vira desde muito tempo. Bom, estou a quase quarenta anos fazendo espartilho disse me Wren, tentando parec er modesta. Clareou a garganta. Quanto te deu por ela? Fazendo um gesto de pena, Anna pegou sua puda bata. Um xelim e seis pences. Mas se trabalhei cinco meses nela! exclamou me Wren. Sei suspirou Anna, soltando o cabelo. E, como j disse, considerou-o da melhor qua lidade. O que acontece, que no se vende muitas rendas. claro que vende: quando se usa como adorno para o busto ou um vestido resmungou me Wren.

Anna fez um gesto compassivo. Pegou uma toalha de banho de um gancho sob o beira l e as duas mulheres desceram a escada em silncio. Na cozinha, Fanny estava muito quieta vigiando uma chaleira com gua no fogo. Nas negras vigas estavam penduradas maos de ervas secas que perfumavam o ar. O velho fogo de tijolos ocupava quase toda uma parede. Na parede oposta havia uma janela emoldurada por cortinas que dava para o pomar de atrs. Ali as alfaces formavam fi la, adornando o pequeno pomar, e os rabanetes e nabos estavam preparados para co lher a mais de uma semana. Me Wren colocou uma bacia descascada na mesa da cozinha. De superfcie lisa e desga stada por muitos anos de limpeza, a mesa ocupava o lugar de honra no centro da c ozinha. De noite a colocavam junto parede para que a jovem Fanny pudesse desenro lar seu cobertor diante do fogo. Fanny levou a chaleira com gua. Anna se inclinou sobre a bacia e me Wren lhe jogou a gua na cabea. Estava morna. Enquanto ensaboava o cabelo, Anna fez uma profunda inspirao. Acredito que teremos que fazer algo respeito a nossa situao econmica. Oh, no diga que ter que fazer mais cortes querida gemeu me Wren. J renunciamos ca fresca, alm do cordeiro as teras-feiras e as quintas-feiras. E faz sculos que nenh uma de ns estria um vestido novo. Anna observou que sua sogra no mencionava a manuteno de Fanny. Embora supostamente a garota fosse ao mesmo tempo criada e cozinheira, na realidade estava a por um i mpulso caridoso das duas. Quando morreu seu nico parente, seu av, Fanny tinha dez anos; ento no povoado se falou em envi-la ao asilo dos pobres e ela se sentiu obri gada a intervir. Depois disso vivia com elas. Me Wren tinha a esperana de form-la p ara que pudesse trabalhar em uma casa importante, mas at o momento seu progresso era lento. Voc se saiu muito bem com os ajustes que temos feito disse, esfregando o couro c abeludo com a pouca espuma. Mas os investimentos que Peter nos deixou j no nos do t anto como antes. Nossos ganhos foram diminuindo de modo parecido desde que ele m orreu. uma pena que nos tenha deixado to pouco para viver disse me Wren. Anna exalou um suspiro. No era sua inteno nos deixar uma soma to pequena. Era muito jovem quando a febre o l evou. No tenho dvida de que se continuasse vivo faria render muito bem as economia s. Na realidade, Peter melhorara a situao econmica aps a morte de seu pai pouco depois do casamento. O ancio tinha bons ganhos como advogado, mas vrios investimentos imp rudentes o deixaram tremendamente endividado. Depois de casar-se, Peter vendeu a casa na qual fora criado para pagar essas dvidas e se mudou com sua esposa e sua me para casa muito menor. Estava trabalhando como advogado quando adoeceu e morr eu em duas semanas. Deixando a ela o encargo da casa, da famlia, e sozinha. gua para me enxaguar, por favor. Um jorro de gua fria lhe caiu sobre a nuca e a cabea. Enxaguou-se bem, assegurando -se de que no ficasse nada de sabo e torceu o cabelo para escorrer o mximo de gua. D epois envolveu a cabea com a toalha e se endireitou. Acho que vou procurar um trabalho. Ai, querida, isso no exclamou me Wren, deixando-se cair em uma cadeira. As damas no trabalham. Anna curvou os lbios. Prefere que continue sendo uma dama e ns duas morramos de fome? Me Wren titubeou, pareceu pensar que o seria melhor. No responda a isso disse Anna. No chegaremos a tanto. Em todo caso, preciso encont rar uma maneira de trazer algum dinheiro para casa. Talvez se eu fizesse mais espartilhos. O... Ou eu poderia renunciar totalmente c arne disse sua sogra, um pouco desesperada. No desejo que faa isso. Alm disso, meu pai se ocupou de me dar uma boa educao. O rosto de Me Wren se iluminou. Seu pai foi o melhor proco que Little Battleford teve, Deus tenha sua alma em paz . E sim, fazia com que todos soubessem suas opinies sobre a educao dos filhos.

Mmm. Anna tirou a toalha da cabea e comeou a pentear o cabelo molhado. Encarregouse de que eu aprendesse a ler, a escrever e a somar e subtrair. Inclusive sei um pouco de latim e de grego. Amanh mesmo poderia comear a procurar um posto como pr ofessora ou dama de companhia. A velha senhora Lester est quase cega. Suponho que seu genro a contrataria para q ue lesse... interrompeu-se. Ao mesmo tempo Anna sentiu um aroma acre no ar. Fanny! A jovem criada, que estivera olhando enquanto conversavam, lanou um grito e corre u para ver a panela com o guisado que estava sobre o fogo. Anna emitiu um gemido. Outro jantar queimado. Flix Hopple parou diante da porta da biblioteca do conde de Swartingham para comp rovar sua aparncia. Sua peruca, com dois apertados cachos de cabelo como salsicha s a cada lado, estava recm pintada com uma tinta em tom lavanda. Seu colete casta nho avermelhado, debruado por folhas de parreiras amarelas bordadas, destacava s ua figura, bastante esbelta para um homem de sua idade. E suas meias verdes raia das em laranja eram bonitas sem ser ostentosas. Seu esmero em vestir-se era perf eito; na realidade no tinha nenhum motivo para hesitar ali fora. Exalou um suspiro. O conde tinha a desconcertante tendncia a grunhir, e como admi nistrador de Ravenhill Abbey, ouvira muitssimas vezes esse inquietante grunhido n as duas ltimas semanas. Isto o fazia se sentir como esses desgraados cavalheiros i ndgenas sobre os quais se l nos livros sobre viagens, que vivem sombra de enormes e detestveis vulces; o tipo de vulco que pode entrar em erupo a qualquer momento. No p odia entender, por que lorde Swartingham decidiu fixar residncia em Ravenhill dep ois de anos de bendita ausncia, mas tinha a deprimente impresso de que o conde con tinuaria vivendo ali muito, muitssimo tempo. Passou a mo pelo peitilho do colete. Disse a si mesmo que embora o assunto a trat ar com conde no fosse absolutamente agradvel, de maneira nenhuma poderiam considerlo culpado. Assim preparado, inclinou a cabea, em gesto de assentimento, e golpeo u a porta da biblioteca. Passado um momento de silncio, ouviu-se uma voz profunda e segura: Entre. A biblioteca estava na ala ocidental da manso senhorial, e pelas janelas que ocup avam quase toda a parede do lado da fachada entrava o sol de ltima hora da tarde. Qualquer um poderia pensar que isso tornaria a sala em um lugar ensolarado, lum inoso e acolhedor, mas por algum motivo desconhecido, uma vez dentro, a luz do s ol parecia apagar-se nesse enorme e cavernoso espao, e a sala ficava envolta em t revas. O teto, a uma altura de dois metros, estava banhado em sombras. O conde se encontrava sentado depois de uma enorme mesa de escritrio no estilo ba rroco que faria parecer pequeno a um homem mais baixo. Perto, o fogo da lareira pretendia dar alegria ao lugar e fracassava lastimosamente. Um gigantesco co pint algado descansava diante da lareira como se estivesse morto. Flix enrugou o nariz . O co era um vira-lata de raa indefinida, talvez uma mistura de mastim com um pou co de co lobo. O resultado era um animal feio, de aspecto feroz, que ele tentava evitar por todos os meios. Clareou a garganta. Se pudesse me conceder um momento, milord? Lorde Swartingham levantou a vista do papel que tinha nas mos. O que houve agora, Hopple? Entre, entre, homem. Sente-se a enquanto termino de le r isto. Dentro de um momento ter toda minha ateno. Flix avanou at uma das poltronas situadas diante da mesa de mogno e se sentou, com um olho no co. Aproveitou o momento para olhar atentamente a seu empregador, tent ando ter uma ideia de seu humor. O conde estava olhando carrancudo o papel que t inha nas mos; as marcas da varola lhe davam uma expresso particularmente pouco atra ente. Claro que este no era o problema, j que o conde estava acostumado a estar qu ase sempre carrancudo. Lorde Swartingham deixou o papel de lado, e apoiou seu considervel peso no respal do da poltrona, fazendo-o ranger. Flix se encolheu compassivo. Bem, Hopple?

Flix sorriu timidamente. Milord, tenho uma notcia desagradvel que espero, no o deixe muito mal. O conde o olhou fixamente por cima de seu enorme nariz, sem fazer nenhum comentri o. Flix puxou os punhos da camisa. O novo secretrio, o senhor Tootleham, teve notcia de uma urgncia familiar que o obr igou a apresentar imediatamente sua demisso. No rosto do conde no houve nenhuma mudana de expresso, embora comeasse a tamborilar com os dedos no brao de sua poltrona. Flix se apressou a continuar, falando rpido: Ao que parece, os pais do senhor Tootleham, que vivem em Londres, tm estado doent es de uma febre e precisam de sua presena. uma enfermidade muito virulenta, com s uores, diarrias e... muito contagiosa. O conde arqueou uma negra sobrancelha. Isto..., eeh..., na realidade, os dois irmos do senhor Tootleham, suas trs irms, su a velha av, uma tia e o gato da famlia se contagiaram e so absolutamente incapazes de se cuidarem sozinhos. Interrompeu-se e olhou ao conde. Silncio. Flix parou de falar corajosamente para no seguir balbuciando. O gato? perguntou o conde com um suave grunhido. Flix comeou a balbuciar uma resposta, mas um obsceno e sonoro palavro o interrompeu . Apressou-se em se abaixar com sua recm adquirida prtica ao ver que o conde pegav a um vaso de porcelana para jog-lo na porta, e conseguiu que este lhe passasse vo ando por cima da cabea. O vaso golpeou a porta com um terrvel estrondo, complement ado pelo tinido das partes ao cair ao cho. O co, que pelo jeito estava acostumado aos estranhos modos em que o conde arejava sua raiva, simplesmente suspirou. Lorde Swartingham resfolegou umas quantas vezes e cravou seus olhos negros como o carvo em Flix. Suponho que j encontrou um substituto. De repente Flix sentiu a gravata muito apertada. Passou um dedo pela parte superi or. Isto..., na realidade, milord, embora, claro, procurei com muito cuidado, e... No ..., de verdade, procurei em todos os povoados prximos, ainda no... Engoliu saliva e olhou corajosamente nos olhos de seu empregador. Temo que ainda no encontrei u m novo secretrio. Lorde Swartingham no se comoveu. Pois preciso de um secretrio para copiar meu manuscrito para a srie de bate-papos da Sociedade Agrria dentro de quatro semanas retrucou, em um tom terrvel. Preferi velmente um que dure mais de dois dias. Encontre-me um. Dito isso pegou outra folha de papel e reatou sua leitura. A audincia terminara. Sim, milord disse Flix, levantando da poltrona e caminhando para a porta. Comearei a procurar imediatamente, milord. Lorde Swartingham esperou at que Flix estava quase na porta para gritar: Hopple. J a ponto de escapar, Flix retirou a mo da fechadura da porta, sentindo-se culpado. Milord? Tem at depois de amanh a primeira hora. Flix olhou a cabea agachada de seu empregador, sentindo-se como Hrcules quando viu pela primeira vez os estbulos de Augias . Sim, milord. Edward do Raaf, quinto conde do Swartingham, terminou de ler o relatrio sobre sua propriedade do norte de Yorkshire e o deixou sobre a pilha de papis, junto com s eus culos. A luz que entrava pela janela ia se desvanecendo rpido e muito em breve desapareceria. Levantou-se da poltrona e foi janela olhar para fora. O co tambm s e levantou e ficou a seu lado, golpeando sua mo com o focinho. Edward lhe acarici ou distraidamente as orelhas. Esse era o segundo secretrio que ia embora na escurido da noite em dois meses. Qua

lquer um diria que ele era um drago. Os dois secretrios eram mais ratos que homens . Fugiam sigilosos diante de um pouco de mau gnio ou uma elevao da voz. Se algum de seus secretrios tivesse a garra da mulher a quem esteve a ponto de atropelar ess a tarde... Curvaram-lhe os lbios. No lhe passara despercebido a sarcstica rplica del a a sua pergunta de por que estava no meio do caminho. No, essa senhora se mantev e firme quando lhe jogou sua ira em cima. Era uma pena que seus secretrios no foss em capazes de fazer o mesmo. Olhou furioso para a janela escura. E havia tambm essa outra perturbao que o roia. O lar de sua infncia no era como o recordava. Certo, j era um homem. A ltima vez que viu Ravenhill Abbey era um jovem sofrendo pela morte de seus familiares. E embora nos vinte anos que transcorreram viajas se de ida e volta da sua propriedade do norte at sua casa na cidade em Londres, no sabia por que, mas, jamais se sentira em seu lar em nenhuma dessas duas casas. Manteve-se afastado justamente porque Ravenhill Abbey no seria jamais igual ao qu e era quando sua famlia vivia a. Esperara que algo tivesse mudado, mas no estava pr eparado para essa tristeza e monotonia; nem para essa horrvel sensao de solido. As s alas desertas o abatiam, derrotavam-no, torturando-o com as risadas e a alegria que recordava. Da famlia que recordava. O nico motivo que o impulsionou a reabrir a manso era que esperava trazer sua futu ra esposa para morar ali, se as negociaes para um contrato de casamento dessem cer to. No queria repetir o engano que cometeu em seu primeiro e curto casamento tent ando morar em outro lugar. Aquela vez tentou fazer sua jovem esposa feliz ficando em Yorkshire, de onde ela era por nascimento e criao. Isso no adiantou. Nos anos que passaram aps a morte pre matura de sua mulher chegara concluso de que ela no teria sido feliz em nenhum lug ar que tivessem escolhido para formar um lar. Afastou-se da janela e se dirigiu porta. Comearia como decidira; continuaria vive ndo em Ravenhill Abbey; a transformaria novamente em um lar. Era a sede de seu c ondado e o lugar onde devia replantar sua rvore genealgica. E quando o casamento d esse seus frutos, quando na casa ressoassem novamente as risadas de crianas, Rave nhill Abbey voltaria a sentir-se viva. Captulo 2 Agora bem, as trs filhas do duque eram igualmente formosas. A maior tinha o cabel o muito escuro, tanto que brilhava com reflexos negros e azuis; a mediana tinha uns cachos de cor feroz como o fogo, que emolduravam um rosto de pele branca com o o leite, e a menor era dourada, toda ela, cabelo, rosto e figura, por isso par ecia banhada pela luz do sol. Entretanto, destas trs donzelas, s a menor possua a b ondade de seu pai. chamava-se Aurea. Do prncipe Corvo Quem teria imaginado que houvesse to pouco trabalho para uma dama gentil n o Little Battleford? Anna j sabia que no seria fcil encontrar um emprego quando sai u de casa essa manh, porm comeara a busca com certo otimismo, certa esperana. S o que precisava era de uma famlia que procurasse uma professora para seus filhos, ou u ma senhora idosa que precisasse de algum para ler em voz alta. Isso no era esperar muito, no verdade? Mas sim, era. J era meio da tarde. Doam-lhe os ps de tanto ir de l para c pelas ruas lamacentas, e ainda no encontrara nada. A senhora idosa Lester no sentia nenhum amor pela litera tura; em todo caso, seu genro era to avarento que no ia contratar para ela uma dam a de companhia. Visitara vrias outras damas, lhes dando a entender que estava dis posta a ocupar um posto, mas s o que descobriu que nenhuma podia se permitir o lu xo de ter uma dama de companhia ou simplesmente no desejavam t-la. Ento chegou casa de Felicity Clearwater. Felicity era a terceira esposa do senhor latifundirio Clearwater, que era trinta anos mais velho que a esposa. Era o principal latifundirio do condado, alm do cond e de Swartingham, e Felicity, por ser sua mulher, considerava-se figura social p

reeminente de Little Battleford, bem acima da humilde famlia Wren. Mas Felicity t inha duas filhas em idade de ter uma professora e por isso foi visit-la. Ali pass ou uma atroz meia hora medindo suas possibilidades como um gato caminhando por c ima de pedras bicudas. E quando Felicity captou seu motivo para visit-la, passou a mo bem cuidada pelo penteado imaculado, e ento lhe perguntou a respeito de seus conhecimentos de msica. Na casa paroquial nunca teve um piano enquanto sua famlia vivia ali, coisa que Fe licity conhecia muito bem j que visitara a casa em vrias ocasies quando era menina. Anna inspirou profundamente. Temo que no tenha nenhuma habilidade musical, mas sei um pouco de latim e grego. Ento Felicity abriu seu leque e o ps diante da boca para ocultar o sorriso. Ah, minhas desculpas disse, quando se recuperou, mas minhas filhas no vo querer apr ender algo to masculino como latim e grego. Isso bastante indecoroso para uma dam a, no lhe parece? Ela apertou os dentes, mas conseguiu esboar um sorriso. O sorriso durou at que Fel icity sugeriu que fosse cozinha, para ver se a cozinheira precisava de outra aju dante ou uma faxineira, e a partir da as coisas foram por gua abaixo. Recordando a conversa, Anna exalou um suspiro. Bem, poderia acabar trabalhando d e faxineira ou algo pior, mas no na casa de Felicity. Era hora de voltar para cas a. Ao dobrar a esquina, na loja de ferragens, esteve a ponto de se chocar com o se nhor Flix Hopple, que vinha a toda pressa em sentido contrrio. Conseguiu desviar p ara um lado e por menos de um palmo quase se estatelou no peito do administrador de Ravenhill. De sua cesta caiu ao cho um pacote de agulhas, umas meadas de linh o amarelo para bordar e uma pequena bolsa de ch para me Wren. Ui, perdoe, senhora Wren disse o homenzinho agachando-se a recolher os pacotes. Vinha distrado, sem me perceber aonde me levavam os ps. Tudo bem, no foi nada disse Anna. Olhou o colete raiado em violeta e carmesim do homem e pestanejou; bom Deus!. Soube que o conde est, por fim residindo em Ravenh ill. Imagino que voc ande muito ocupado. No povoado circulavam numerosas fofocas sobre o misterioso reaparecimento do con de na vizinhana, e ela sentia tanta curiosidade quanto qualquer vizinho. Na reali dade, estava comeando a pensar que poderia ser esse feio cavalheiro que esteve a ponto de atropel-la no dia anterior. O senhor Hopple exalou um suspiro. Pois, sim. Tirou um leno e o passou pela testa. Ando procurando um novo secretrio para sua senhoria. No uma busca fcil. O ltimo homem que entrevistei fazia muitos bo rres no papel, e me deu a impresso de que sua ortografia no era muito boa. Isso um problema em um secretrio murmurou Anna. Certamente. Se no encontrar a ningum hoje, lembre que haver muitos cavalheiros na igreja a manh do domingo. Talvez ali encontre a algum. Isso no me servir de nada. Sua senhoria declarou que deve ter um novo secretrio ama nh pela manh. To logo? Isso muito pouco tempo. Ento lhe ocorreu a ideia. O administrador estava tentando tirar o barro do pacote de agulhas, sem xito. Senhor Hopple disse passado um momento, o conde disse que o secretrio deveria ser um homem? Bom, no respondeu o senhor Hopple, distrado, com a ateno ainda sobre o pacote de agu lhas. Simplesmente me ordenou contratar a outro secretrio, mas, que outra pes...? interrompeu-se bruscamente. Anna endireitou o chapu de palha e o olhou esboando um significativo sorriso. Por certo, ultimamente estive pensando que me sobra muito tempo. Pode que voc no s aiba, mas minha letra muito clara e legvel. E tenho boa ortografia. O senhor Hopple parecia pasmado, como um peixe enganchado no anzol, com essa per uca cor lavanda. No est querendo dizer...? Sim, isso exatamente o que quero dizer disse Anna, assentindo. Acho que ser ideal . Apresento-me amanh em Ravenhill as nove ou as dez em ponto?

Isto... As nove em ponto. O conde se levanta cedo. Mas..., mas, de verdade, senh ora Wren... Sim, de verdade, senhor Hopple. isso mesmo. Tudo arrumado. At manh as nove em pont o, ento. Deu um tapinha no brao do pobre homem; no tinha muito bom aspecto. Virou-s e para continuar caminhando, e repentinamente parou, ao lembrar-se de um ponto i mportante. Uma coisa mais. Que salrio o conde oferece? O senhor Hopple pestanejou. O salrio? Bom, bom, isto... Ao seu ltimo secretrio pagava trs libras ao ms. Estar bem isso? Trs libras. Anna moveu os lbios repetindo em silncio as palavras. De repente o dia lhe pareceu glorioso em Little Battleford. Est muito bem.

E sem dvida vai ser necessrio arejar muitos dos quartos na parte de cima, e talvez pintar tambm. Est anotando, Hopple? De um salto Edward desceu os ltimos trs degraus da escada na frente de Ravenhill A bbey e se ps a caminhar em direo ao estbulo, sentindo nas costas o calor do sol da lt ima hora da tarde. O co, como sempre, seguia-o junto a seus calcanhares. No ouviu resposta. Hopple? Hopple! Virou-se para olhar, fazendo ranger o cascalho com as botas. O administrador estava comeando descer a escada. Um momento, milord resfolegou; parecia estar sem flego. Estarei a... Em um momento . Edward esperou, golpeando o cho com o p, e quando Hopple chegou a seu lado, contin uou caminhando para a parte de trs da casa. Ali acabava o cascalho e comeavam os d esgastados paraleleppedos do ptio do estbulo. Est anotando o que precisa para os quartos de cima? Isto..., o dos quartos de cima, milord? resfolegou o homenzinho, olhando a cader neta que tinha na mo. Diga governanta que abra os quartos para arej-los repetiu Edward pausadamente. E confirme se precisam de uma mo de tinta. Procure estar altura, homem. Sim, milord resmungou Hopple, escrevendo. Suponho que encontrou um secretrio. Isto... Bom... resmungou o administrador olhando atentamente suas notas. Disse a voc que preciso de um para manh pela manh. Sim, certamente, milord e de fato tenho... Isto..., uma pessoa que poderia muito bem... Edward se deteve ante as macias portas do estbulo. Hopple, encontrou um secretrio ou no? O administrador pareceu alarmado. Sim, milord. Acredito que se pode dizer que encontrei um secretrio. Ento, por que no me disse logo? Franziu o cenho. Tem algo mal ou estranho com esse homem? N-no, milord disse Hopple, alisando o horrvel colete prpura. Acredito que o secretr o ser muito satisfatrio como..., bom, como secretrio. O homem tinha os olhos fixos na pintura com a figura de um cavalo no teto do estb ulo. Edward se surpreendeu olhando-a tambm. Era corredor e girava lentamente. Des viou a vista e olhou para o cho. O co estava sentado ao seu lado, com a cabea incli nada, olhando a figura. Moveu a cabea de um lado a outro. timo. Eu estarei ausente manh quando ele chegar. Deixaram para trs o sol da tarde e entraram na penumbra do estbulo; o co se adiantou e comeou a vasculhar os cantos. Assim ter que se encarregar de lhe mostrar meu manuscrito e lhe explicar o que de ve fazer. Virou-se para olhar. Era imaginao dele ou Hopple parecia aliviado? Muito bem, milord. Amanh a primeira hora sairei para Londres e estarei ausente o resto da semana. Qu ando voltar, ele dever ter copiado os papis que deixei. Certamente, milord. Sim, decididamente, o administrador estava sorrindo de orelha a orelha.

Olhou-o atentamente e emitiu um gruindo. Quando voltar vou gostar de conhecer meu novo secretrio. O sorriso do Hopple se desvaneceu aos poucos. Ravenhill Abbey era um lugar bastante amedrontador, ia pensando Anna no dia segu inte, enquanto avanava pesadamente pelo caminho para a casa senhorial; a caminhad a do povoado propriedade era longa, de quase trs milhas, e as pernas j comeavam a d oer. Por sorte, o sol brilhava alegre no cu. Antiqussimos carvalhos ladeavam o cam inho, uma vista diferente dos campos abertos que rodeavam a estrada desde Little Battleford. As rvores eram to velhas que dois cavaleiros podiam passar juntos nos ocos que havia em alguns. Ao dar a volta em uma curva, deteve-se abafando uma encantada exclamao. A erva ten ra e verde sob as rvores de um bosquezinho estava salpicado de narcisos. Os ramos das rvores s tinham brotos de folhas novas, por isso o sol passava por entre elas sem nenhum impedimento. Cada narciso amarelo brilhava translcido e perfeito, cri ando o ambiente de uma etrea paisagem de contos de fadas. Que tipo de homem se ausentaria dessa maravilha durante quase vinte anos? Ela recordava as histrias da terrvel epidemia de varola que dizimou a populao de Litt le Battleford uns anos antes que seus pais se mudassem para a casa paroquial. Sa bia que toda a famlia do atual conde morrera dessa enfermidade. Mesmo assim, no po deria pelo menos ter visitado de vez em quando sua propriedade em todos esses an os? Movendo a cabea continuou a caminhada. Um pouco mais frente do campo de narcisos se abria o bosquezinho e pde ver claramente a casa senhorial Ravenhill: era de qu atro andares, e estava construda com pedra cinza, ao estilo clssico. Uma s porta gr ande no centro da planta principal dominava a fachada. Dali descia duas escadas fazendo uma curva at o cho. Em meio de muitos campos abertos, a casa Ravenhill era uma ilha, s e arrogante. Ps-se a andar pelo caminho comprido da entrada e medida que se aproximava foi dim inuindo a confiana em si mesma. Essa entrada era simplesmente muito imponente. Qu ando estava perto das escadas titubeou um momento e logo virou em direo ao canto d a casa. Um pouco mais frente viu a entrada de servio. Essa porta tambm era alta e de duas folhas, mas pelo menos no teria que subir degraus de granito para chegar a ela. Inspirando profundamente, girou o pomo de bronze, entrou e se encontrou e m uma imensa cozinha. Uma mulher corpulenta, de cabelo loiro grisalho, estava junto macia mesa central, amassando alguma coisa, com os braos colocados at os cotovelos em um bolo do tama nho de uma panela. Do coque alto se desprendiam mechas de cabelo que lhe pegavam ao suor de suas bochechas vermelhas. As outras duas pessoas eram uma faxineira e um menino engraxate. Os trs se viraram para olh-la. A mulher loira, a cozinheira, talvez? Levantou os braos brancos de farinha. Sim? Anna elevou o queixo. Bom dia. Sou a nova secretria do conde, a senhora Wren. Sabe onde poderia encontr ar ao senhor Hopple? Sem afastar os olhos dela, a cozinheira gritou ao menino: Danny, v procurar o senhor Hopple e lhe diga que a senhora Wren est aqui na cozinh a. V depressa, anda. Danny saiu correndo e a cozinheira voltou ateno a sua massa. Anna ficou em seu lugar esperando. A faxineira, que estava diante do imenso fogo a olhava fixamente, arranhando o br ao distrada. Anna lhe sorriu. A garota se apressou a desviar a vista. Nunca ouvira falar de um secretrio mulher comentou a cozinheira, sem afastar a vi sta de suas mos, amassando rapidamente. Com destreza tirou a massa, e a ps sobre a mesa, estendeu-a e voltou a uni-la em uma bola, flexionando os antebraos. Conhec e sua senhoria? Nunca nos apresentaram respondeu Anna. Falei do emprego com o senhor Hopple, e e le no fez nenhuma objeo de que eu seja a secretria do conde. Bom, ao menos o senhor Hopple no expressou em voz alta nenhum objeo, acrescentou pa ra si mesma.

A cozinheira emitiu um grunhido, sem levantar a vista. Isso bom. Rapidamente separou pedainhos de massa do tamanho de uma noz e foi tran sformando em bolinhas. No demorou muito, tinha uma pilha. Bertha me traga essa ba ndeja. A garota levou uma bandeja de ferro forjado para a mesa e comeou a colocar as bol inhas em fileiras. Me d at calafrios quando ele grita dessa maneira, de verdade murmurou. A cozinheira a olhou com expresso azeda. O chiado de um pombo d calafrios em voc. O conde um cavalheiro bom. Nos paga salrio s decentes e sempre nos d os dias livres que nos correspondem. Bertha mordeu o lbio inferior e continuou colocando com supremo cuidado as bolas de massa. Tem uma lngua afiada, terrvel. Talvez por isso o senhor Tootleham partisse... Fechou bruscamente a boca, talvez ao dar-se conta de que a cozinheira a estava o lhando indignada. A entrada do senhor Hopple rompeu o silncio incmodo. Usava um alarmante colete cor violeta, todo bordado com cerejas vermelhas. Bom dia, bom dia, senhora Wren. Olhou de esguelha para a cozinheira e para a fax ineira, que estavam atentas, e baixou a voz. Est totalmente certa de... Disto? obvio senhor Hopple respondeu Anna, sorrindo-lhe de uma maneira que, esperava, i ndicasse segurana. Gostaria muito de conhecer o conde. Ouviu um bufado da cozinheira a suas costas. Ah tossiu o senhor Hopple. Quanto a isso, o conde viajou para Londres, por motiv o de trabalho. Est acostumado a passar bastante tempo na cidade, sabe? acrescento u em tom confidencial. Em reunies com outros cavalheiros doutos. O conde uma auto ridade em assuntos de agricultura. Ela sentiu um golpe de decepo. Terei que esperar que ele volte? No, no, isso no necessrio. Sua senhoria deixou uns papis na biblioteca para que os opiasse. Simplesmente eu a acompanharei at ali, tudo bem? Anna assentiu e saiu da cozinha detrs dele e logo o seguiu pela escada de servio a t o corredor principal. O corredor era de lajes pequenas de mrmore rosa e negro, belamente combinadas, em bora fosse difcil ver com essa luz tnue. Saram ao vestbulo de entrada e ali viu a es cada principal. Bom Deus era enorme. E levava a um patamar do tamanho de sua coz inha, onde se dividia em duas escadas em curvas que subiam ao escuro para os and ares superiores. Como diabos um homem consegue andar por uma manso como essa mesm o que tenha um exrcito de criados? Deu-se conta que o senhor Hopple estava lhe falando. O ltimo secretrio e, claro, os anteriores a ele trabalhavam em seu prprio escritrio debaixo da escada estava dizendo o homenzinho. Mas essa sala bastante lgubre, abs olutamente inadequado para uma dama. Assim acho melhor que se instale na bibliot eca, onde trabalha o conde. A no ser que prefira ter uma sala s para voc? acrescent ou, em um flego. O administrador abriu a porta da biblioteca e a segurou para que ela entrasse. A ssim o fez, e se deteve repentinamente, obrigando ao senhor Hopple a passar por um lado. No, no. Aqui estarei muito bem. Ficou surpresa com a tranquilidade de sua voz. Tantos livros! Os livros cobriam trs paredes da sala, s deixando o espao para a lareira, e subiam at o teto alto e ab obadado. Provavelmente havia mais de mil livros ali. Em um canto havia uma escad a meio fina, cuja nica finalidade, ao que parecia, era para alcanar os livros. No p odia nem imaginar como seria possuir todos esses livros e ter tempo para l-los se mpre que gostasse de um. O senhor Hopple a levou at um canto da cavernosa sala, onde se elevava uma impres sionante mesa de mogno. Perto desta, e separada por muitos palmos, havia outra m enor de palisandro . J chegamos senhora Wren disse, entusiasmado. Deixei tudo o que acredito que poder ia necessitar: papel, penas, tinta, panos para limpar, mata-borro, areia fina. In dicou uma desordenada pilha de papis de meio palmo de altura o manuscrito que o c

onde quer que copie. Nesse canto h um cordo para chamar, e estou seguro de que a c ozinheira ficar encantada em lhe servir um ch ou qualquer refresco que queira toma r. H alguma outra coisa que deseje? Oh, no. Tudo isto est muito bem respondeu ela, com as mos entrelaadas na frente, ten tando no parecer aflita. No? Muito bem, ento; no vacile em me chamar se precisar de mais papel ou qualquer o utra coisa. Dizendo isso, o senhor Hopple lhe sorriu e saiu, fechando a porta. Anna se sentou atrs da pequena e elegante mesa e passou reverentemente um dedo pe la brilhante madeira lustrada. Que mvel mais bonito. Suspirando, pegou a primeira pgina do manuscrito do conde. Uma letra ousada, muito inclinada direita, enchia a pgina. Aqui e l uma frase estava sublinhada e outras apareciam escritas nas marg ens, com muitas flechas indicando onde deveriam ficar. Comeou a copiar. Escrevia rpido, com letra pequena e clara. De vez em quando, tinh a que interromper o que escrevia para decifrar uma palavra. A letra do conde era francamente horrvel. Mas passado um tempo comeou a acostumar-se aos garranchos do conde. Passado j o meio-dia, deixou de lado a pena e limpou a tinta das pontas dos dedos . Depois se levantou e foi puxar timidamente o cordo do canto. No escutou nenhum s om, por isso sups que em algum lugar soou uma campainha, e logo viria algum a quem poderia pedir uma xcara de ch. Olhou a fileira de livros que havia perto do cordo. Eram grossos, com os ttulos em latim estampados nas capas. Curiosa, tirou um e a o tir-lo caiu um livro fino ao cho, fazendo rudo. Apressou-se a recolh-lo e olhou pa ra a porta, sentindo-se culpada. Mas no havia ningum, nem mesmo para atender o seu chamado. Virou o livro que acabava de recolher. Estava encadernado em marroquim vermelho , macio e suave ao tato, e no tinha ttulo. O nico adorno era uma folha dourada esta mpada no canto inferior direito da capa. Franzindo o cenho, devolveu o livro gro sso que tirara para seu lugar e com supremo cuidado abriu o livro de marroquim vermelho. Na folha de dentro estava escrito com letra infantil: Livro de Elizabet h Jane de Raaf. Sim, senhora? Ao ouvir a voz da criada, quase deixou o livro cair. Apressou-se a coloc-lo em se u lugar na prateleira e lhe sorriu. Teria a bondade de me trazer uma xcara de ch? Sim, senhora. A criada fez uma reverncia de rotina e partiu sem fazer nenhum comentrio. Anna voltou a olhar o livro de Elizabeth, mas decidiu que a discrio era uma virtud e e voltou a sua mesa para esperar o ch. As cinco em ponto o senhor Hopple irrompeu na biblioteca. Como foi seu primeiro dia de trabalho? No foi muito exaustivo, espero? Pegou a pi lha de pginas terminadas e olhou vrias das primeiras. Sim, est muito bom. O conde g ostar de saber que pode lev-los diretamente para a impresso. Parecia aliviado. Anna pensou que talvez o homem tenha passado o dia todo preocupado com a capacid ade dela. Recolheu suas coisas e lanou um ltimo olhar superfcie da mesa para se cer tificar de que tudo estava em ordem. Logo se despediu do senhor Hopple, lhe dand o boa noite e partiu para sua casa. Me Wren se levantou de um salto no instante em que ela entrou na pequena casa, e a bombardeou com angustiadas perguntas. Inclusive Fanny a olhava como se trabalh ar para o conde fosse uma proeza que precisasse de uma enorme coragem. Mas se nem mesmo o conheceu protestou ela, mas em vo. Os dias seguintes transcorreram rpido, e a pilha de pginas copiadas foi aumentando uniformemente. Chegou o domingo, que foi um bem vindo dia de descanso. Quando voltou na segunda-feira, Anna notou uma atmosfera de nervosismo. O conde retornara de Londres, por fim. A cozinheira nem sequer levantou a vista da panel a com a sopa que estava mexendo, e o senhor Hopple no estava ali para saud-la, com o era seu costume dirio. Dirigiu-se sozinha biblioteca, ento enfim iria conhecer s eu empregador. Mas, na sala no havia ningum.

Ah, muito bem. Soltou o flego em um sopro de decepo e deixou sua cesta com o almoo s obre a mesa de palisandro. Comeou seu trabalho e o tempo foi passando, s marcado p elo som da pena o arranhando o papel. Passado um bom tempo, percebeu outra prese na e levantou a vista. Abafou uma exclamao. A uma distncia de um brao, do outro lado de sua mesa, havia um co enorme. O animal tinha entrado sem fazer o menor rudo. Ficou muito quieta, tentando pensar. No tinha medo de ces; quando era menina tiver a um encantador terrier pequeno. Mas esse co era o maior que vira em sua vida. E, por desgraa, tambm lhe parecia conhecido. Vira-o no fazia uma semana, correndo ao lado do cavaleiro feio que caiu de seu cavalo no caminho. E se o animal estava a li... Ai, Deus. Levantou-se e o co deu um passo para ela, por isso pensou melhor ; no podia escapar da biblioteca. Soltando o flego retido, voltou a sentar-se, len tamente. Durante um tempo, ela e o co se olharam. Finalmente, ela estendeu a mo, c om a palma para baixo, para que o co a cheirasse. O animal seguiu o movimento de sua mo com o olhar, mas no fez caso do gesto. Bom disse Anna em voz baixa, se no quer se mover, senhor, ao menos eu continuarei com meu trabalho. Pegou a pena e tratou de ignorar o enorme animal. Passado um tempo, o co se sento u, mas continuou observando-a. Quando o relgio do suporte da lareira deu as doze badaladas do meio-dia, voltou a soltar a pena e friccionou a mo. Cautelosa, estic ou os braos por cima da cabea, para alongar-se, mas tendo o cuidado de faz-lo com l entido. Talvez gostasse de comer algo? disse ao animal. Tirou o pano que cobria a pequena cesta que trazia toda manh. Pela mente passando a ideia de puxar o cordo para pedir ch, para beber algo com a comida, mas no sabia se o co a deixaria se afastar da mesa. E se no vir algum ver como estou lhe grunhiu, ficarei toda a tarde presa atrs desta mesa por sua culpa. Na cesta tinha po com manteiga, uma ma e um pedao de queijo envolto em um pano. Ofer eceu uma parte do po ao co, mas este nem sequer o cheirou. Ento ela o comeu. exigente, no? Suponho que est acostumado a comer faiso com champanhe. O co continuou imvel. Quando terminou de comer o po, pegou a ma; sob os olhos vigilantes do animal. Se fo sse perigoso certo que no o deixariam vagar livremente pela casa, pensou. Reservo u o queijo para o final. Abriu o pano e aspirou e saboreou sua forte fragrncia. O queijo era para ela um luxo nesses momentos. Lambeu os lbios. O co escolheu esse preciso momento para levantar o pescoo e cheirar. Anna deteve o movimento da mo com a parte de queijo a meio caminho para a boca. O lhou o queijo e depois o co. Tinha os olhos castanhos aquosos. Ento o animal colo cou uma enorme pata em sua saia. Ela exalou um suspiro. Um pouco de queijo, milord? Tirou um pedao e o ofereceu sobre a palma. O queijo desapareceu de sua mo e na palma ficou o rastro de saliva do co. A seguir o animal comeou a varrer o tapete com a grosa cauda, olhando-a espectador. Anna arqueou as sobrancelhas, severa. um grande farsante, senhor. Deu-lhe o resto do queijo. S ento ele se dignou a lhe permitir que lhe acariciasse as orelhas. Estava-lhe acariciando a larga cabea, e lhe dizendo como era bonito e orgulhoso quando ouviu o som de pegadas de botas no vestbulo. Levantou a vista e viu o conde do Swartingham na porta, seus olhos cor de absint o cravados nela. Captulo 3 A terra no limite ao leste das terras do duque era governada por um poderoso prnc ipe, um homem que no temia nem a Deus nem a nenhum mortal. Este prncipe era cruel, alm de ambicioso. Invejava ao duque, a generosidade de sua terra e a felicidade de sua gente. Um dia, o prncipe formou um grande exrcito e invadiu o ducado, assol

ando a terra e saqueando as casas, at que seu exrcito rodeou as muralhas do castel o ducal. O velho duque subiu s muralhas e contemplou o mar de guerreiros que se e stendia do p do castelo at o horizonte. Como poderia derrotar a um exrcito to podero so? Chorou por sua gente e por suas filhas, s que sem dvida violentariam e mataria m. Quando estava assim preso pelo desespero, ouviu uma voz spera: No chore duque. Ainda no est tudo perdido. Do prncipe Corvo No instante em que abriu a porta da biblioteca, Edward parou em seco e pestan ejou surpreso. Uma mulher estava sentada atrs da mesa de seu secretrio. Resistiu o impulso de retroceder um passo e olhar novamente a porta, para ver s e por acaso entrara no lugar errado. Em lugar de retroceder, entrecerrou os olho s e examinou intrusa. Coberta por um vestido marrom e com o cabelo oculto por um a horrvel touca com fitas. Tinha a costa to reta que no tocava o respaldo da cadeir a. Agia como qualquer dama de linhagem, embora de poucos recursos, s que estava a cariciando, acariciando pelo amor de Deus, o seu enorme e bruto co. O animal tinha a cabea inclinada e a lngua pendurada pelo lado do focinho, como um idiota apaixo nado, com os olhos meio fechados, em xtase. Olhou para o co carrancudo. Quem voc? perguntou a ela, e notou que a voz lhe saiu mais spera do que gostaria. A mulher apertou recatadamente os lbios, atraindo seu olhar para eles. Tinha a bo ca mais ertica que j vira; cheia, o lbio superior mais cheio que o inferior, e os c antos um pouco inclinados. Sou Anna Wren, milord. Como se chama o co? No sei - disse, ao entrar, cuidando para no se mover com brutalidade. Por acaso esse co no seu? perguntou ela, com o cenho franzido. Ele olhou o co e de repente ficou meio atordoado; ela tinha os elegantes dedos in troduzidos no pelos do animal, acariciando-o. Segue-me e dorme junto a minha cama disse, encolhendo os ombros. Mas no tem nenhu m nome que eu saiba. Parou diante da mesa de palisandro. Ela teria que passar por ele se quisesse esc apar da biblioteca. Anna Wren baixou as sobrancelhas com expresso desaprovadora. Deveria ter um nome. Como o chama? No o chamo. Essa mulher era feia. Tinha um nariz comprido e fino, olhos castanhos, cabelo ta mbm castanho, quer dizer, o pouco que se via. Nada nela era incomum. Alm da boca. Ela molhou os lbios com a ponta da lngua. Ele sentiu seu membro saltar, j endurecido; demnios esperava que ela no o notasse e sua mente virginal se assustasse de morte. Tinha se excitado com um despropsito de mulher a que nem sequer conhecia. O co pareceu se cansar da conversa, porque se afastou da mo de Anna e suspirando f oi deitar-se diante da lareira. Voc pode dar-lhe um nome, se acha necessrio disse Edward. Voltou a encolher os ombros e apoiou as pontas dos dedos da mo direita na mesa. O olhar avaliador que lhe dirigiu lhe trouxe uma lembrana. Entrecerrou os olhos. Voc a mulher que assustou meu cavalo na estrada o outro dia. Sim. Olhou-o com falsa doura. Sinto muito que casse de seu cavalo. Impertinente. No ca. Ele me derrubou. Mesmo? Estava a ponto de replicar quando ela lhe entregou um monto de papis. Quer ver o que copiei hoje? Mmm resmungou, em tom indeciso. Tirou os culos do bolso e os colocou sobre o nariz. Levou um tempo para se concen trar no que estava escrito, mas quando conseguiu, reconheceu a letra de seu novo secretrio. A noite anterior lera as pginas copiadas e embora aprovasse a claridad e da letra, achou estranho que fosse to efeminada. Olhou pequena Anna Wren por cima dos culos e soltou um bufado. No efeminada, femin

ina! O que explicava as evasivas de Hopple para responder. Leu umas frases mais e de repente o assaltou outra ideia. Olhou de esguelha para a mo da mulher e viu que no usava anel. Claro. Era provvel que todos os homens dos arredores tivessem medo de cortej-la. solteira? Ela pareceu sobressaltada. Sou viva, milord. Ah. Ou seja, ento a cortejaram e esteve casada, mas j no era. Agora nenhum homem a prot egia nem vigiava. Ao se dar conta de seus pensamentos, achou ridculo estar tendo ideias predadoras por uma mulher to feia. Alm da boca... Moveu-se incmodo e obrigou sua mente a deixa r de lado essas divagaes e voltar ateno s pginas que tinha nas mos. No havia borre altas de ortografia que pudesse ver. Exatamente o que se esperaria de uma viva se m graa. Fez uma careta por dentro. Ah. Um engano. Olhou viva por cima dos culos. Esta palavra tem que ser compost , no compos . No entende minha letra? A senhora Wren inspirou profundamente, para armar-se de pacincia, o que alargou s eu trax, evidenciando seus prodigiosos seios. Na realidade, milord, no. Nem sempre a entendo. Hum - grunhiu ele, um pouco decepcionado porque ela no discutiu. Talvez fizesse respiraes profundas quando se enfurecia. Terminou de ler as pginas e as deixou cair sobre a mesa, onde se espalharam para os lados. Ela franziu o cenho olhando a pilha de papis dispersados e se agachou p ara recolher um que caiu no cho. Est tudo certo disse ele, colocando-se atrs dela. Trabalharei aqui esta tarde enqu anto voc termina de copiar o que restou do manuscrito. Passou o brao por um lado dela para tirar um pequeno fiapo da superfcie da mesa. S entiu o calor de seu corpo e notou que desse calor emanava uma tnue fragrncia de r osas. Tambm notou que ela ficava rgida. Endireitou-se. Amanh precisarei que me ajude em assuntos relativos propriedade. Tudo bem? Sim, obvio milord. Percebeu que ela se virava para olh-lo, mas ele j caminhava para a porta. Muito bem. Agora tenho que ocupar-me de um assunto antes de comear meu trabalho a qui. deteve-se ante a porta. Ah, senhora Wren? Ela arqueou as sobrancelhas. Sim, milord? No v embora antes que eu volte. A seguir caminhou para o vestbulo, resolvido a procurar a seu administrador para interrog-lo. Anna olhou com os olhos entrecerrados as costas do conde enquanto este abandonav a a biblioteca. Que homem mais desptico. At mesmo por trs parecia arrogante; ombros largos, muito retos, e a cabea nessa postura imperiosa. Pensou em suas ltimas palavras e olhou com expresso perplexa e carrancuda ao co que estava deitado junto lareira. Por que acha que eu iria embora? O mastim abriu um olho, pareceu entender que essa era uma pergunta retrica e volt ou a fech-lo. Ela suspirou, moveu a cabea e pegou um papel limpo da pilha. Ela era sua secretria depois de tudo; simplesmente teria que aprender a suportar ao despt ico conde. E, claro, guardar para si seus pensamentos em todo momento. Trs horas depois, quase terminara de copiar as pginas e j comeava a sentir uma dor d e torcicolo no ombro, devido ao trabalho. O conde no havia voltado, apesar de sua ameaa. Suspirando, flexionou a mo direita e se levantou. Talvez fosse bom caminha r um pouco pela sala. O co a olhou e se levantou para segui-la. Comeou a caminhar passando ociosamente os dedos pelas capas dos livros de uma prateleira. Eram vol umes grandes, livros de geografia, a julgar pelos ttulos. Muito maiores que o enc adernado em couro vermelho que teve em suas mos no primeiro dia. Deteve-se. No tev e mais coragem de voltar a olhar esse livrinho desde que a criada a interrompeu,

mas nesse momento a curiosidade a levou a estante prxima ao cordo para chamar. Ali estava metido entre seus companheiros mais altos, tal como ela o deixara. O magro livro vermelho parecia cham-la. Tirou-o e o abriu na pgina do ttulo. O tipo d e letra era muito ornamentada e pouco legvel: O prncipe Corvo. No aparecia o nome d o autor. Arqueando as sobrancelhas passou vrias pginas at que chegou a uma ilustrao q ue representava um gigantesco corvo negro, muito maior que um pssaro normal; esta va posado sobre um muro de pedra ao lado de um homem de longa barba branca cujo rosto tinha uma expresso de tristeza ou cansao. Franziu o cenho; o corvo tinha a c abea inclinada, como se soubesse algo que o ancio no sabia, e tinha o bico aberto, como se pudesse... O que tem a? A voz grave e profunda do conde a sobressaltou tanto que soltou o livro, que des ta vez caiu ao cho. Como um homem to grande podia caminhar to silencioso? Ele j vinh a atravessando o tapete, indiferente aos rastros de barro que ia deixando. Ao ch egar at ela se agachou e pegou o livro. Quando olhou a capa, seu rosto ficou sem expresso; ela no conseguiu discernir o que estava pensando. Ento ele levantou a vista. Eu... Ia pedir ch disse, envergonhada e puxou cordo. O enorme co ps o focinho sob a mo livre de seu amo. Lorde Swartingham lhe arranhou a cabea e logo foi colocar o livro em uma gaveta de sua mesa. Anna clareou a garganta. S estava olhando. Espero que no se importe... O conde lhe indicou com um gesto que se calasse, porque nesse momento apareceu u ma criada na porta. Bitsy disse ele ento criada, diga cozinheira que prepare uma bandeja com po, ch ualquer outra coisa que tenha. Olhou para Anna e acrescentou, como se acabasse d e ocorrer-se E pergunte tambm se tem bolos ou biscoitos, sim? No perguntou a ela se preferia doces, por isso era incrvel que os preferisse, pens ou Anna. A criada fez sua reverncia e saiu apressada. Anna franziu os lbios. Na verdade no era minha inteno... No importa interrompeu ele, estava na frente de sua mesa tirando o tinteiro e pen as e deixando tudo de qualquer maneira. Olhe tudo o que quiser. Algum tem que usa r todos estes livros, embora no sei se lhe interessaro muito. A maioria so histrias aborrecidas, se bem me lembro e, provvel que estejam todos mofados tambm. Interrompeu-se para ler um papel que estava sobre a mesa. Ela abriu a boca para voltar a falar, mas se distraiu ao v-lo acariciar a pena enquanto lia. Tinha as mo s grandes e bronzeadas, muito mais do que corresponderia s mos de um cavalheiro. N o dorso tinha plo negro. Ento lhe passou pela cabea a ideia de que talvez tambm tive sse plo no peito. Ergueu-se bem e clareou a garganta. O conde levantou a vista. Acha que Duque um nome bom? Ele a olhou um instante sem compreender e logo seu rosto se iluminou. Olhou para o co, pensando. Creio que no. Teria um ttulo superior ao meu. A entrada de trs criadas salvou Anna de responder. Estas deixaram o servio de ch e m uma mesa prxima janela e se retiraram. O conde lhe fez um gesto para o sof de um lado e ele foi sentar se em uma poltrona no outro lado. Sirvo? perguntou-lhe ela. Por favor disse ele, assentindo. Anna serviu o ch. Sentiu o olhar do conde observando-a enquanto realizava esse ri tual, mas quando levantou vista, ele estava olhando sua xcara. A quantidade de co mida era para intimidar. Havia po, manteiga, trs gelias diferentes, fatias de presu nto em frios, empada de frango, queijo, dois tipos de pudim, pasteizinhos polvil hados com acar glac e frutas passas. Encheu um prato para ele, com um pouco de cada coisa, recordando a fome que pode ter um homem depois de fazer exerccio, e depoi s escolheu umas quantas peas de fruta e um pastelzinho para ela. Ao que parecia, o conde no conversava enquanto comia. Foi comendo metodicamente t udo o que tinha no prato.

Anna o observava mordiscando o pastelzinho de limo. Ele estava reclinado na poltrona, com uma perna dobrada e a outra estirada, com a metade debaixo da mesa. Subiu o olhar por suas botas de montar salpicadas de b arro, continuou por suas musculosas coxas, logo pelos estreitos quadris com o ve ntre plano, o peito que ia se alargando at os ombros, muito largos para um homem to magro. Seu olhar chegou a seu rosto. Os brilhantes olhos negros dele a estavam olhando. Ruborizou-se e clareou a garganta. Seu co muito... olhou para o manso animal inslito. Acredito que nunca vi um assim. Onde o adquiriu? Ele emitiu um bufado. A pergunta deveria ser, onde ele me adquiriu. Perdo? Ele suspirou e mudou de posio na poltrona. Encontrei-o uma noite fora de minha propriedade no norte de Yorkshire, faz mais ou menos um ano. No caminho. Estava fraco, magro, cheio de pulgas, e tinha uma c orda amarrando seu pescoo e as patas dianteiras. Cortei a corda e o condenado me seguiu at em casa. Olhou carrancudo para o animal, que estava deitado ao lado de sua poltrona; o co o olhou e moveu a cauda encantado. Atirou-lhe uma parte da mas sa crocante da empada e ele o pegou ao vo. Depois disso, no pude mais me livrar de sua companhia. Anna franziu os lbios para reprimir um sorriso. Quando o olhou lhe pareceu que o conde estava olhando sua boca. Ai, Deus. Teria ficado acar no seu rosto? Apressouse a limpar os lbios com um dedo. Deve ser muito leal, j que o salvou. Me parece mais leal s boas sobras da cozinha que recebe aqui grunhiu ele. Repentinamente se levantou e, seguido pelo co, foi puxar o cordo para que retirass em as coisas da mesa. Pelo jeito, o ch terminara. O resto da tarde passou agradavelmente, em mtua companhia. O conde no era um escritor silencioso. Falava sozinho, resmungando, e passava a mo pelo cabelo, que foram soltando mechas e lhe caam desordenados ao redor do rosto . De repente se levantava de um salto, passeava pela sala um tempo e logo voltav a a sentar-se escrevendo rapidamente. O co ao que parecia, estava acostumado ao e stilo de escrever de seu amo e roncava junto lareira, imperturbvel. Quando o relgio do corredor deu as cinco, Anna comeou a recolher suas coisas e col ocar em sua cesta. O conde franziu o cenho. J vai? Anna deteve seus movimentos. O relgio deu cinco horas, milord. Ele pareceu surpreso, olhou pela janela e viu que j estava escurecendo. Claro, mesmo... Levantou-se, esperou a que ela terminasse e a acompanhou at a porta. Enquanto cam inhava pelo vestbulo Anna era muito consciente da presena dele ao seu lado. Viu qu e sua cabea no chegava nem ao ombro dele, o que a lembrou o quo alto ele era. O conde franziu o cenho ao ver o caminho de entrada deserto. Onde est seu carro? No tenho carro - respondeu ela, algo sarcstica. Venho a p do povoado. Ah, claro. Espere aqui. Farei com que tragam meu carro. Ela abriu a boca para protestar, mas ele j descia as escadas correndo e ia a pass os largos em direo ao estbulo, deixando-a em companhia do co. O animal gemeu e se se ntou. Esperaram em silncio, ouvindo ranger das copas das rvores agitadas pelo vent o. De repente o co elevou as orelhas e se levantou. O carro deu a volta pelo canto da casa e parou na frente das escadas. O conde de sceu e deixou a porta aberta para que ela subisse. Impaciente, o mastim se adian tou e subiu os degraus antes dela. Voc no disse lorde Swartingham, olhando-o carrancudo. O co baixou a cabea e foi colocar-se ao seu lado. Anna colocou a mo enluvada na que ele lhe oferecia para ajud-la a subir. Os fortes dedos masculinos lhe apertaram a mo um momento; logo a soltou e ela ficou livre para sentar-se no assento estofa

do em pele vermelha. Ento ele se inclinou e colocou a cabea no carro. No necessrio que traga almoo amanh. Comer comigo. Antes que ela pudesse lhe agradecer, fez um gesto ao cocheiro e o carro se ps em movimento. Virou o pescoo para olhar para trs. O conde continuava junto s escadas c om o enorme co. Sem saber por que, v-lo assim lhe produziu uma melanclica sensao de s olido. Agitou a cabea e se virou a olhar para frente. Esse homem no tinha nenhuma n ecessidade de seu pesar. Edward ficou observando o carro at que deu a volta na curva. Tinha a inquietante sensao de que no devia perder a viva de vista. Sua presena junto a ele na biblioteca essa tarde fora curiosamente calmante. Fez uma careta por dentro. Anna Wren no er a para ele. Pertencia a uma classe diferente da sua e, alm disso, era uma viva res peitvel do povoado. No era uma dama sofisticada da sociedade que pudesse considera r a possibilidade de um romance fora do casamento. Vamos disse, dando uma palmada na coxa. O co o seguiu de volta biblioteca. O lugar parecia mais quente e acolhedor quando a senhora Wren estava sentada ali. Caminhou at a mesa de palisandro e viu um leno no cho. Recolheu-o. Era branco, com flores bordadas em um dos cantos. Violetas, talvez? Difcil saber, pois estavam meio oblquas. O aproximou do rosto e aspirou. C heirava a rosas. Manuseando o leno foi at uma janela j escurecida. Sua viagem a Londres fora boa. S ir Richard Gerard aceitara seu pedido da mo de sua filha. Gerard s era um baronet, mas a famlia era antiga e formal. A me dera a luz a sete filhos, cinco dos quais sobreviveram at a idade adulta. Alm disso, Gerard possua uma pequena propriedade, no vinculada ao ttulo, que fazia limite com a sua no norte do Yorkshire. O homem re sistiu a acrescentar essa propriedade a dote de sua filha mais velha, mas ele es tava certo de que com o tempo o aceitaria. Afinal, Gerard ganharia um conde como genro. Isso era um triunfo para ele. Quanto garota... Ficou com a mente em branco e durante um horroroso momento no conseguiu lembrar s eu nome. Ento lhe veio memria. Sylvia. Claro, Sylvia, como no. No passara muito temp o a ss com ela, mas sim procurara assegurar-se de que ela estava de acordo com o casamento, perguntou-lhe francamente se a marca de varola a repeliam e ela respon deu que no. Teria dito a verdade? Pensou fechando a mo. Outras mentiram antes a re speito de suas cicatrizes, e ele se enganou. Era muito possvel que esta garota lh e houvesse dito o que ele desejava ouvir e s depois descobriria que o odiava. Mas claro, que alternativa tinha? Continuar solteiro e sem filhos o resto de sua vi da por medo a uma mentira? Esse destino era invivel. Passou um dedo pelo rosto e sentiu na pele o suave roar do linho. Ainda tinha o l eno na mo. Olhou-o por um tempo, esfregando-o com o polegar; depois o dobrou cuida dosamente e o deixou sobre a mesa. Depois saiu da biblioteca, com o co atrs dele. A chegada da Anna em um magnfico carro causou alvoroo na casa Wren. Quando o chofe r parou os cavalos diante da porta, viu o rosto branco de Fanny entre as cortina s da sala de estar. Esperou que o lacaio baixasse os degraus e desceu, sentindose tmida. Obrigado disse ao lacaio sorrindo. E a voc tambm John Coachman . Lamento ter que incomod-los. No foi nenhum incmodo, senhora - disse o chofer, tocando a aba de seu chapu redondo . Alegra-nos poder deix-la s e salva em sua casa. O lacaio saltou parte de trs do carro e John Coachman, fazendo uma reverencia par a a Anna, atiou os cavalos. O carro acabava de sair quando me Wren e Fanny saram pe la porta para bombarde-la de perguntas. O conde enviou seu veculo para me trazer em casa- explicou, entrando diante delas . Oh, que homem to amvel - exclamou sua sogra. Anna recordou a forma como o conde lhe ordenou que entrasse no carro. Tirou o xa le e a touca. Sim - disse.

Conheceu conde em pessoa, ento, senhora? perguntou-lhe Fanny. Anna lhe sorriu, assentindo. Nunca vi um conde, senhora. Como ? Um homem como qualquer outro respondeu Anna. Embora no estava muito segura de que isso fosse verdade. Se o conde era um homem como qualquer outro, por que ela sentia o estranho desejo de provoc-lo para faz-lo discutir? Nenhum dos outros homens que conhecia a faziam desejar desafi-los. Dizem que tem cicatrize horrveis no rosto, da varola. Fanny, querida exclamou me Wren, a beleza interior muito mais importante que a ap arncia externa. As trs ficaram em silncio um momento considerando esse nobre pensamento; Fanny fra nziu o cenho, pensando. Ento me Wren clareou a garganta. Disseram-me que as marcas da varola, cobrem toda parte superior de seu rosto. Anna reprimiu um sorriso. Tem marcas no rosto, mas no se notam muito na realidade. Alm disso, tm uns magnficos e abundantes cabelos negros, olhos bonitos e sua voz muito atraente, muito boni ta, mais ainda quando fala em voz baixa. E muito alto, com ombros muito largos e musculosos... Interrompeu-se bruscamente; me Wren estava olhando para ela de uma maneira estran ha. Tirou as luvas. O jantar est pronto? O jantar? Ah, sim, o jantar deveria estar pronto disse me Wren, empurrando Fanny para a cozinha. Temos um pudim e um frango assado muito bonito que Fanny consegu iu comprar a bom preo do granjeiro Brown. Esteve praticando sua habilidade para p echinchar, sabe? Pensamos que seria bom para celebrar seu emprego. Maravilhoso disse Anna, comeando a subir a escada. Irei lavar-me um pouco. Me Wren ps a mo em seu brao. Est certa de que sabe o que faz minha querida? perguntou-lhe em voz baixa. s vezes as damas de certa idade, bem, comeam a ter ideias com os cavalheiros. ficou em s ilencio por um tempo e continuou apressada: No de nossa classe, sabe? Isso s te ca usaria sofrimento. Anna olhou a frgil e velha mo em seu brao, obrigou-se a esboar um sorriso e levantou a vista. Sei muito bem que algo de natureza pessoal entre lorde Swartingham e eu seria in correto. No h nenhuma necessidade de preocupar-se. A anci lhe escrutinou os olhos um momento mais longo e logo lhe deu um tapinha no brao. No demore muito, querida. Esta noite ainda no queimamos o jantar. Captulo 4 O duque virou-se para a voz e viu um imenso corvo posado sobre o parapeito. O pss aro se aproximou de um salto e inclinou a cabea. Ajudarei a derrotar ao prncipe se me der uma de suas filhas em casamento. O duque estremeceu de indignao. Como se atreve? Insulta-me ao insinuar que eu chegaria a sequer pensar em casar uma de minhas filhas com um pssaro poeirento. Bonitas palavras, meu amigo disse o corvo, rindo. Mas no tenha tanta pressa. Dent ro de algumas horas, vai perder suas filhas e sua vida. O duque contemplou o corvo e viu que no era de maneira nenhuma um pssaro comum. Us ava no pescoo uma corrente de ouro na qual pendurado, havia um rubi com a forma d e uma pequena e perfeita coroa. Olhou novamente para o exrcito que ameaava a suas portas e, compreendendo o pouco que tinha a perder, aceitou a indigna proposta. Do prncipe Corvo Estavam sentados em um extremo da enorme mesa de mogno da sala de jantar. Pela fina capa de p que se via no outro extremo, Anna percebeu que a sala no era muito usada. Alguma vez o conde jantava ali? Em todo caso, toda essa semana abrira a

sala de jantar para almoarem nela e, tambm nessa semana, aprendeu que o conde no er a muito de conversar. Depois de muitos dias ouvindo grunhidos e monosslabos por r espostas, transformara o hbito de provoc-lo para que respondesse, em um jogo. J pensou no nome Caramelo? perguntou, levantando para a boca a colher com doce de mas. Lorde Swartingham parou o movimento de cortar uma parte de bolo de carne. Caramelo? Estava olhando para sua boca, e ela caiu se deu conta de que passou a lngua pelo s lbios. Sim, no acha simptico o nome de Caramelo? Os dois olharam para co, que estava deitado ao lado da cadeira dele, roendo um os so da sopa, com as presas brilhantes. Acho que Caramelo no combina nada absolutamente com sua personalidade disse lorde Swartingham, pondo em seu prato a parte do bolo. Mmm. Talvez tenha razo disse Anna, mastigando pensativa. Entretanto voc no ofereceu nenhuma alternativa. Lorde Swartingham cortou vigorosamente uma parte de carne. Porque estou contente com que continue sem nome. No teve ces quando era criana? Eu? perguntou ele, olhando-a como se lhe tivesse perguntado se quando era criana teve duas cabeas. No. Nenhum animal domstico? Ele olhou carrancudo para seu prato com o bolo. Bom, minha mo tinha um co de estimao. Ah, teve? exclamou ela em tom triunfal. Mas esse animal era um pequins, pequeno e muito irritvel, alm disso. Mesmo assim... Rosnava e tentava morder todo mundo, menos a minha me murmurou ele, como se estiv esse falando consigo mesmo. Ningum o queria. Uma vez mordeu um lacaio. Pai teve q ue dar um xelim ao pobre homem. E o pequins tinha nome? Fiddles. O conde assentiu e comeu um bocado do bolo. Mas Sammy o chamava Piddles . Tambm lhe dava biscoitos de fruta, s para ver como grudavam em sua boca. Anna sorriu. Sammy era seu irmo? Lorde Swartingham levantara a taa de vinho para beber; parou-a a meio caminho um segundo, e logo bebeu. Sim. Colocou a taa exatamente ao lado de seu prato. Tenho que me ocupar de divers os assuntos da propriedade esta tarde. O sorriso de Anna se desvaneceu. Ao que parecia, o jogo terminara. Amanh vou precisar que saia comigo a cavalo continuou ele. Hopple quer me mostrar uns campos que tm problemas de drenagem e quereria que voc tomasse notas enquanto falamos das possveis solues. Levantou a vista para olh-la. Tem traje de montar, no em? Anna tamborilou com os dedos em sua xcara de ch. Na verdade, nunca cavalguei. Ele arqueou as sobrancelhas, surpreso. Nenhuma vez? No temos cavalo. No, suponho que no. Olhou carrancudo o bolo que tinha no prato, como se este tives se a culpa de que ela no contasse com o traje apropriado. Tem algum vestido que p ossa servir como traje de montar? Anna fez uma reviso mental de seu escasso guarda-roupa. Poderia arrumar um velho. Excelente. Use-o manh e eu lhe ensinarei os rudimentos da equitao. No deve ser muito difcil. No vamos muito longe. Ah, mas, milord protestou ela, no desejo lhe causar nenhum problema. Posso pedir a um dos moos que me ensine. Ele a olhou fixamente. No. Eu lhe ensinarei a cavalgar.

Grande dspota pensou ela. Franziu os lbios e, para refrear a lngua e no discutir beb eu um gole de ch. O conde terminou em dois bocados seu bolo e arrastou sua cadeira para trs. Ser esta tarde, ento, senhora Wren. Voltarei antes que saia. Resmungando um Vamos, dirigiu-se porta e o co que continuava sem nome o seguiu. Anna ficou olhando. Estava chateada porque o conde lhe dava ordens de modo muito parecido como tratava o co? Ou estava comovida porque ele insistiu em ensin-la a cavalgar? Encolheu os ombros e bebeu o que restava do ch. Quando entrou na biblioteca foi imediatamente at sua mesa e comeou a escrever. Pas sado um tempo esticou a mo para agarrar uma folha em branco e descobriu que no sob rara nenhuma. Droga. Levantou-se para puxar o cordo para pedir mais papel e ento l embrou que o conde o guardava na gaveta lateral de sua mesa. Dirigiu-se para a m esa e abriu a gaveta. Em cima da pilha de papel estava o livro de capa vermelho. Colocou-o para um lado, pegou algumas folhas e ao pux-las para tirar da gaveta, um papel escrito caiu ao cho. Recolheu-o e viu que era uma carta ou uma fatura. N o canto superior tinha um curioso cabealho estampado; pareceu-lhe o desenho de do is homens e uma mulher, minsculos, mas no conseguiu distinguir o que estavam fazen do. Virou o papel de um lado para o outro, examinando as figuras. O fogo da lareira iluminou o canto desenhado. Imediatamente compreendeu, e quase soltou o papel. Uma ninfa e dois stiros estava m ocupados em um ato que parecia fisicamente impossvel. Inclinou a cabea e voltou a olhar. Sim que era possvel. Debaixo da grosseira ilustrao apareciam impressas as palavras Aphrodite's Grotto . O papel era uma fatura cobrando por duas noites de h ospedagem em uma casa, e por essa escandalosa imagem no era difcil adivinhar que t ipo de casa era. Quem ia imaginar que um prostbulo enviava faturas mensais igual a um alfaiate? Sentiu uma horrvel sensao de nuseas. Se esta fatura estava ali na mesa de Lorde Swar tingham, era porque, com certeza ele frequentava esse lugar. Deixou-se cair na p oltrona e cobriu a boca com uma mo. Por que a incomodava tanto ter descoberto sua s baixas paixes? O conde era um homem maduro cuja esposa morrera fazia anos. Nenh uma pessoa que tivesse algum conhecimento mundano esperaria que se abstivesse de manter relaes sexuais o resto de sua vida. Alisou o odioso papel na saia. Em todo caso, o fato de pensar nele entregue a esse tipo de atividade com uma mulher li nda, lhe produzia uma estranha opresso no peito. Raiva. Era raiva o que sentia. Bem a sociedade podia no esperar abstinncia sexual do conde, mas dela sim esperavam. Ele como homem, podia ir tranquilamente a essa s casas de prostituio e pular toda a noite com mulheres atraentes e sofisticadas, enquanto que ela como mulher, deveria manter-se casta e no pensar sequer em olhos escuros nem em um peito cabeludo. Isso simplesmente no era justo, no era justo ab solutamente. Pensativa, contemplou o papel por mais um tempo, que era a prova evidente, irrec usvel, de tudo isso, e logo o ps com supremo cuidado na gaveta, debaixo da pilha d e papel limpo. Quando estava a ponto de fech-lo, parou e olhou outra vez o livro do corvo. Apertou os lbios e impulsivamente o pegou, colocou-o na gaveta do meio de sua mesa, e voltou ao trabalho. Assim transcorreram as horas da tarde e o conde no voltou antes que ela sasse como havia prometido. De volta a casa na carruagem, foi olhando pela janela, tamborilando de vez em qu ando a ponta da unha no vidro, at que passaram as campinas e comeou a aparecer as ruas lamacentas do povoado. As almofadas estofadas em pele cheiravam a mofo pela umidade. Quando o carro deu a volta a uma esquina viu que estava em uma rua mui to conhecida; levantou-se e golpeou o teto. John Coachman puxou as rdeas e o carr o parou com umas sacudidas. Anna se apressou a descer e agradeceu ao chofer. Estava em uma zona de casas mais novas, maiores e mais elegantes que a sua. A te rceira casa dessa rua era de tijolo vermelho com aberturas brancas. Bateu na por ta. Depois de um tempo apareceu uma criada jovem de cabelo negro. Anna lhe sorriu. Ol, Meg. senhora Fairchild est em casa? Boa tarde, senhora Wren saudou Meg, sorrindo alegremente. A senhora ficar feliz e m v-la. Pode esperar na sala de estar enquanto vou lhe dizer que est aqui.

Dizendo isso a levou at uma pequena sala de estar de paredes pintadas em amarelo vivo. Um gato melado estava deitado no tapete tomando os ltimos raios de sol que entravam pelas janelas. Sobre um sof havia uma cesta de costura, na qual fios est avam pendurados de qualquer maneira. Enquanto esperava, Anna se agachou para mex er com o gato. Ouviram-se passos descendo a escada e Rebecca Fairchild apareceu na porta. Que vergonha! Faz tanto tempo que no vem para ver-me que comeava a pensar que tinh a me abandonado em minha hora de maior necessidade. Contradizendo suas palavras, a mulher correu para abra-la. Seu ventre tornou difcil o abrao, porque estava volumoso e pesado, inchado entre ela e Anna como a vela d e um navio. Anna lhe correspondeu o abrao com carinho. Sinto muito. Tem razo. Pequei de negligncia ao no vir visit-la. Como est? Gorda. No, acha? continuou Rebecca, abafando o protesto de Anna. At mesmo James, q ue to amvel, deixou de se oferecer para me levar nos braos pela escada acima. sento u-se com certa dificuldade no sof, e por pouco no o fez em cima da mesa de costura . O cavalheirismo morreu. Mas tem que me contar tudo sobre esse seu emprego em R avenhill. J sabe? perguntou Anna, sentando-se em uma das poltronas, em frente a sua amiga. Se j sei? Nessa semana no ouvi falar de outra coisa. Baixou a voz com um gesto tea tral. O moreno e misterioso conde de Swartingham empregou a jovem viva Wren por m otivos desconhecidos e diariamente se tranca com ela em sua biblioteca para seus nefastos fins. Anna fez um gesto indiferente. A nica coisa que fao copiar textos. Rebecca agitou a mo desprezando essa explicao sem graa, no momento em que entrava Me g com a bandeja do ch. No me diga isso. J se deu conta de que uma das poucas pessoas que conhece esse hom em? Segundo as fofocas que se ouvem no povoado, esconde-se em sua sinistra manso simplesmente para nos privar da oportunidade de examin-lo. to desagradvel como dize m os rumores? No, no! exclamou Anna sentindo uma pontada de raiva. Consideravam-no desagradvel s p or umas poucas cicatrizes?. No bonito, obvio, mas no lhe faltam atrativos. Ela o achava bastante atraente na realidade, sussurrou-lhe uma vozinha interior. Franzindo o cenho olhou as mos. Em que momento deixara de notar os sinais da varo la e comeado a prestar ateno no homem que havia por baixo das cicatrizes? Uma pena disse Rebecca, parecendo decepcionada porque o conde no era um horrvel og ro. Quero ouvir seus tenebrosos segredos e sobre suas tentativas em seduzir voc. Meg saiu silenciosamente da sala. Anna se ps a rir. Pode ser que tenha uma grande quantidade de segredos tenebrosos, mas muito impro vvel que tente me seduzir. Claro que no, no enquanto usar essa touca horrvel disse Rebecca, fazendo um gesto c om o bule para a ofensiva touca sobre a cabea de Anna. No sei por que a usa. Voc ne m velha. Anna tocou a touca de musselina, um pouco inibida. As vivas devem usar toucas. Alm disso, no desejo que me seduza. Mas por que no? Por que... Horrorizada, comprovou que a mente ficara em branco e no lhe ocorria nem um s moti vo para no desejar que o conde a seduzisse. Colocou um biscoito na boca e o masti gou lentamente. Por sorte, Rebecca no reparara em seu repentino silncio e taga lerava sobre os tipos de penteado que ficaria melhor para ela. Rebecca interrompeu Anna, acha que todos os homens precisam ter mais de uma mulh er? Rebecca, que estava servindo uma segunda xcara de ch, levantou a vista e a olhou d e um modo excessivamente compassivo. Anna sentiu que seu rosto ruborizava. Quero dizer... No, querida, sei o que quer dizer. Baixou lentamente a bule e o deixou na bandeja . No posso falar por todos os homens, mas estou bastante segura de que James me f

iel. E, a verdade, se fosse me trair deu uns tapinhas no ventre e pegou outro bi scoito, acredito que o faria agora. Anna no pde ficar quieta. Levantou-se de um salto e ficou olhando os adornos do su porte da lareira. Sinto muito. Sei que James no faria isso nunca... Alegra-me que voc saiba disse Rebecca, emitindo um delicado bufar. Deveria ter ou vido as advertncias que Felicity Clearwater me fez sobre o que esperar de um mari do quando uma mulher est grvida. Segundo ela, todos os maridos esto simplesmente es perando... interrompeu-se bruscamente. Anna pegou uma pastora de porcelana e passou o dedo por sua roupa dourada. No enx ergava bem; tinha os olhos marejados de lgrimas. Agora sou eu que sinto muito disse Rebecca. Anna no a olhou. Sempre pensou se Rebecca saberia. Agora sabia que sim. Fechou os olhos. Acho que qualquer homem que no d importncia aos votos do casamento ouviu Rebecca di zer desonra a si mesmo de modo imperdovel. Anna deixou a pastora sobre o suporte. E a mulher? Ela no tem parte da culpa se ele procura a satisfao fora do casamento? No, querida. Acredito que a mulher no tem nenhuma culpa. Repentinamente Anna se sentiu menos triste. Tentou sorrir, mesmo que o sorriso s asse meio melanclico. a melhor das amigas, Rebecca. Bom, obvio disse esta, sorrindo-lhe como uma gata satisfeita e muito grvida. E pa ra demonstrar que sou, chamarei Meg para que nos traga bolo com nata. Prazer; te r que ser hedonista minha querida. Na manh seguinte Anna chegou a Ravenhill embelezada com um velho vestido azul de fio de l. Ficou at bem mais de meia-noite passando e alongando a saia, e tinha a e sperana de poder montar um cavalo recatadamente. O conde j estava passeando diante da entrada, pelo visto, esperando-a. Usava calas e botas de montaria marrons de meio cano; as botas estavam opacas e cheias de arranhes. Uma vez mais, Anna penso u o que seu camareiro fazia de seu tempo. Ah, senhora Wren disse ele, e lhe olhou a saia. Sim, isso lhe servir. Sem esperar resposta, se ps a andar a longas pernadas para a parte de trs da casa, em direo ao estbulo. Ela teve que correr para alcan-lo. O baio castrado dele j estava selado e ocupado em mostrar os dentes a um jovem ca valario. O menino sustentava as rdeas distncia de um brao, e parecia amedrontado. Em contraste com o cavalo, uma rolia gua castanha se encontrava tranquilamente parad a junto escadinha para montar. Da parte de atrs do estbulo saiu o co e ao v-la, se a proximou saltando; parou na frente dela com uma derrapagem e tentou recuperar su a dignidade. Voc engraado, sabe? sussurrou ela, lhe acariciando as orelhas. Se j terminou de brincar com esse animal, senhora Wren... disse lorde Swartingham , olhando o co, carrancudo. Anna se endireitou. Estou pronta. Indicou-lhe a escadinha para montar e ela subiu vacilante. Sabia, na teoria, com o uma mulher deveria montar, mas a realidade era algo mais complicado. Conseguiu pr um p no estribo, mas teve dificuldades para dar o impulso e pr a perna flexiona da enganchada na cela. Se me permitir... O conde estava atrs dela. Quando se inclinou sentiu seu flego quente no rosto, com um tnue aroma de caf. Assentiu, muda. Rodeou-lhe a cintura com suas mos grandes e a levantou, sem dar sinais de que iss o lhe custasse o mnimo esforo. Colocou-a sentada na cela suavemente e levantou o e stribo para que ela colocasse o p. Sentindo o rosto arder, olhou sua cabea inclina da. Ele no usava chapu, pois o entregara ao cavalario, e viu uns poucos fios prata em meio aos sedosos fios pretos. Teria o cabelo suave ou grosso? Levantou a mo en

luvada como por vontade prpria e o tocou ligeiramente. Imediatamente retirou a mo, mas ele sentiu o movimento. Levantou a vista e a olhou nos olhos por um tempo q ue lhe pareceu eterno. Viu que entreabria as plpebras e um leve rubor lhe tingia as mas do rosto. Ento ele se ergueu e pegou as rdeas da gua. uma gua muito mansa disse. Acho que no ter nenhum problema com ela, s se aparecer rato por a. Ela o olhou sem entender. Ratos? Ele assentiu. Ela tem medo de ratos. Compreendo-a muito bem murmurou Anna. Hesitante passou a mo pelo pescoo gua, notando a dureza das crinas. Chama-se Daisy disse lorde Swartingham. Vamos dar algumas voltas pelo ptio para q ue se acostume com ela? Ela assentiu. O conde estalou a lngua e a gua comeou a andar. Anna se segurou fortemente nas crin as. O corpo rgido pela incomoda sensao de mover-se a uma distncia muito grande do cho . A gua agitou a cabea. Lorde Swartingham olhou suas mos. Ela percebe seu medo, no verdade minha doce Daisy? Surpresa por essas ltimas palavras, Anna soltou a crina. Assim est melhor disse ele. Relaxe o corpo. Ela sentiu que sua voz a rodeava, envolvia-a em seu calor. Responde melhor a uma carcia suave continuou ele. Deseja que a acariciem e a mime m. No verdade querida? Deram vrias voltas pelo ptio do estbulo, a voz profunda do conde enfeitiando a gua. E scutando-o, Anna sentiu que algo esquentava e derretia em seu interior, como se tambm estivesse enfeitiada. Ele explicou-lhe coisas simples, como sustentar as rdea s e mover-se no assento. Depois de meia hora, j se sentia muito mais confiante e segura na cela. Lorde Swartingham montou seu baio e imps uma marcha ao passo pelo caminho da entr ada. O co trotava de um lado para outro, s vezes desaparecia pela erva alta e em p oucos minutos reaparecia. Quando chegaram estrada, o conde deu rdea solta a seu b aio, deixando-o galopar uma curta distncia e logo voltar para galope, para que ga stasse um pouco de sua energia. A pequena gua observava as travessuras do macho s em dar nenhum sinal de que desejasse deixar de ir a trote. Anna levantou o rosto para o sol. Diminura muito de seu calor durante o longo inverno. De repente viu umas cores aafro claro sob as sebes que ladeavam o caminho. Olhe, prmulas. Acredito que essas so as primeiras deste ano, no acha? O conde olhou para onde ela apontava. Essas flores amarelas? Nunca as vi. Tentei cultiv-las em meu jardim, mas no gostam que as transplantem. Mas tenho umas quantas tulipas. Vi os lindos narcisos no bosquezinho perto de sua casa. Tem tu lipas tambm, milord? Ele pareceu surpreso pela pergunta. Talvez ainda tenha algumas tulipas nos jardins. Lembro que minha me as colhia, ma s faz tanto tempo que no passeio por eles... Anna esperou, mas ele no disse nada mais. No todo mundo que gosta de cuidar do jardim disse, para ser corts. A minha me adorava. Olhou ao longe. Ela plantou os narcisos que voc viu, e renovou os jardins murados de trs da casa. Quando morreu... fez um gesto indiferente. Qu ando todos morreram, tive que ocupar-me de outras coisas mais importantes. E ago ra que os jardins esto h tanto tempo descuidados, deveria colocar tudo abaixo. Oh, isso no! Ao ver que ele arqueava as sobrancelhas, continuou em voz mais baixa . Quero dizer, sempre se pode restaurar um bom jardim. Ele franziu o cenho. At que ponto? Anna no se intimidou. Um jardim sempre tem conserto.

Ele arqueou uma sobrancelha, ctico. Minha me tinha um muito bonito quando eu era menina e vivamos na casa paroquial co ntinuou ela. Havia crocus, narcisos e tulipas na primavera, cravos, dedaleras, e petnias por toda parte. Notou que enquanto falava lorde Swartingham olhava atent amente para seu rosto. Agora em minha casa tenho malva louca, claro, e muitas da s outras flores que minha me cultivava. Gostaria de ter mais espao para poder plan tar algumas roseiras. Mas as rosas so caras e ocupam muito espao. No posso justific ar o gasto quando tenho que cuidar mais do pomar. Talvez pudesse me dar conselhos para os jardins de Ravenhill quando a primavera estiver mais adiantada disse o conde, e fez a cabea do cavalo virar para entrar e m um atalho de terra mais estreito. Anna concentrou a ateno no assunto de fazer gua virar. Quando levantou a vista, viu o campo alagado. O senhor Hopple j estava ali, conversando com um granjeiro, que usava um guarda-p de l e um chapu de palha. O homem tinha dificuldades para olhar o senhor Hopple no rosto; seu olhar no parava de fixar o incrvel colete rosa que e ste usava. O colete estava debruado em figuras bordadas em negro. Quando chegou mais perto, Anna viu que as figuras bordadas eram cervos. Bom dia, Hopple, senhor Grundle saudou o conde, inclinando a cabea para cada um. Passou o olhar pelo colete e comentou em tom srio. Esse colete muito interessante , Hopple. Acho que nunca vi algo assim. O senhor Hopple sorriu encantado e passou a mo pelo colete. Ora, obrigado, milord. Mandei fazer isso em uma pequena alfaiataria na ltima vez que estive em Londres. O conde levantou sua longa perna e desmontou. Entregou as rdeas ao senhor Hopple e se aproximou do cavalo de Anna; agarrando-a pela cintura, levantou-a e a baixo u suavemente. Ao baixar, os seios dela roaram brevemente na frente da jaqueta del e, e sentiu a presso de seus dedos largos aumentarem em sua cintura. Ento ele a so ltou e imediatamente se virou para o administrador e o granjeiro. Passaram a manh caminhando pelo campo, inspecionando o terreno para descobrir a c ausa do problema com a gua e a inundao. Em poucos minutos o conde estava enterrado at os joelhos na gua lamacenta. Anna tomava notas em uma pequena caderneta que ele lhe dera. Ficou feliz de esta r usando aquele vestido velho, porque muito em breve a barra estaria totalmente suja. Enquanto cavalgaram de volta para casa, perguntou-lhe: Como pensa em drenar o campo? Teremos que cavar uma vala pelo lado norte respondeu lorde Swartingham, e entrec errou os olhos, pensativo. Poderia apresentar um problema, porque ali o terreno faz limite com a propriedade do Clearwater, e por cortesia terei que enviar Hopp le para lhe pedir permisso. O granjeiro j perdeu seu cultivo de ervilhas, e se no d renar o campo logo perder o de trigo... interrompeu-se e a olhou meio irnico. Sint o muito. O que essas coisas poderiam interessar a voc... Ah, mais me interessam, milord disse ela. Endireitou-se na cela e teve que agarr ar-se na crina de Daisy porque esta deu uns passos para o lado. Achei muito inte ressante o que escreveu sobre cultivos e cuidado da terra. Se entendi bem sua te oria, depois de um cultivo de trigo o granjeiro deveria plantar legumes ou ervil has e a seguir beterraba forrageira. Se for assim, este granjeiro no deveria plan tar beterraba forrageira no lugar de trigo? Na maioria dos casos, isso seria o correto, mas neste caso... Escutando a voz profunda do conde falando de verduras, legumes e cereais, Anna p ensou se a agricultura sempre teria sido to fascinante e ela nunca se percebeu. No sabia por que, mas achava que no. Uma hora depois, durante o almoo, Edward se sentiu um pouco desconcertado convers ando com a senhora Wren sobre as diversas maneiras de drenar um campo. Claro que o tema era interessante, mas nunca antes tivera a oportunidade de conversar com uma mulher sobre temas to masculinos. Na realidade, nunca teve oportunidade de c onversar com mulheres, ao menos no depois da morte de sua me e sua irm. Quando era jovem paquerara, naturalmente, e sabia manter uma conversa social amena; mas tro car ideias com uma mulher, como se faz com um homem, era uma experincia nova. E g

ostava de conversar com a inteligente senhora Wren. Ela o escutava com a cabea in clinada, a curva de seu rosto iluminado pelo sol que entrava pela janela da sala de jantar. Essa total ateno que ela lhe dava, era sedutora. s vezes ela sorria em reao ao que ele dizia. Fascinava-o esse sorriso enviesado. Se mpre levantava um dos cantos de seus lbios rosados. De repente tomou conscincia de que estava olhando fixamente para sua boca, com a esperana de voltar a ver esse sorriso, fantasiando, imaginando como seria seu sab or. Desviou a vista, virou a cabea e fechou os olhos. Seu membro excitado lhe pre ssionava a braguilha das calas, o que o fazia sentir-se desagradavelmente apertad o. Ultimamente descobrira que tinha esse problema, quase sempre quando estava na companhia de sua secretria. Maldio. Era um homem de mais de trinta anos, j no era um moo para extasiar-se diante do sorriso de uma mulher. A situao poderia ser engraada, se seu pnis no doesse tanto. De repente se deu conta de que a senhora Wren lhe fizera uma pergunta. O que? Perguntei-lhe se est se sentindo mal, milord disse ela, um pouco preocupada. Estou bem. Estou bem. Inspirou profundamente, desejando, irritado, que ela o chamasse por seu nome de batismo. Ansiava ouvi-la dizer Edward. Mas no; seria muito incorreto que ela o cham asse por seu primeiro nome, soaria intimo. Com um esforo, deixou de divagar. Deveramos voltar ao trabalho. Levantou-se e saiu da sala, sentindo-se como se estivesse fugindo de um monstro que cuspisse fogo pela boca e no de uma viva feia. Quando o relgio deu as cinco, Anna arrumou a pequena pilha de cpias que tinha term inado essa tarde e olhou para o conde. Ele estava sentado em sua mesa olhando ca rrancudo o papel que tinha a sua frente. Ela pigarreou. Ele levantou a cabea. J est na hora? Ela assentiu. Ele se levantou e esperou a que ela recolhesse suas coisas. O co os seguiu at que saram pela porta principal. Uma vez ali, desceu saltando a escada e ao chegar ao caminho da entrada comeou a cheirar algo que havia no cho; ento se deitou feliz, es fregando a cabea e o pescoo no que fosse que encontrara. Lorde Swartingham exalou um suspiro. Terei que pedir aos meninos do estbulo que o lavem antes que entre novamente na c asa. Mmm murmurou Anna, pensativa. O que acha do nome Adonis? Ele a olhou com tal expresso de horror e incredulidade que lhe custou reprimir a risada. No, acho que no disse. O co se levantou de seu banho de barro, se sacudiu e uma orelha ficou dobrada par a trs. Voltou para eles trotando e tentou parecer solene, com a orelha ainda dobr ada. Tem que ter mais autocontrole, moo disse o conde, lhe endireitando a orelha. Ento a sim Anna riu. Ele a olhou de esguelha e percebeu como sua boca carnuda se c urvava. Nesse momento chegou o carro estralando e ela subiu sem ajuda dele. O co j sabia q ue no lhe permitiam entrar no carro, assim simplesmente a observou com atitude tr iste. Anna se acomodou no assento e comeou sua contemplao da conhecida paisagem. Quando o carro estava a ponto de chegar aos subrbios do povoado, viu um vulto de roupa na valeta. Curiosa, tirou a cabea pela janelinha para ver melhor o que era. O vulto se moveu, e uma cabea de bonito cabelo castanho claro se levantou e se virou par a o rudo do carro. Pare! John Coachman pare imediatamente! gritou, golpeando o teto com a mo fechada . O carro parou, ela abriu a porta e desceu. O que aconteceu, senhorita?

Viu o rosto surpreso de Tom, o lacaio, quando passou correndo junto parte trasei ra do carro, sustentando a saia recolhida com uma mo. Chegou ao lugar onde vira o vulto de roupa e olhou. Havia uma jovem cada na sarjeta. Captulo 5 No instante em que o duque aceitou sua proposta, o corvo se elevou no ar com um potente movimento das asas. Ao mesmo tempo, como por um passe de mgica, pela port a da torre de comemorao saiu um exrcito. Em primeiro lugar, um batalho de dez mil ho mens armados com espadas e escudos. A estes seguiram dez mil arqueiros, com arco s compridos e letais e as aljabas cheias de flechas. Por ltimo, saram dez mil cava leiros, com seus cavalos fazendo chiar os dentes, preparados para a batalha. O corvo voou para colocar-se a frente do exrcito, que se lanou contra os soldados do prncipe e o choque soou como um trovo. Nuvens de p cobriram aos dois exrcitos, po r isso era impossvel ver alguma coisa. Somente se ouviam os espantosos gritos dos homens lutando. E quando finalmente se dissipou a poeira, no ficou nem rastro do exrcito do prncipe , somente as ferraduras de ferro sobre a terra. Do prncipe Corvo

A mulher estava cada de lado na sarjeta, com as duas pernas dobradas, para abrig ar-se. Com as mos sustentava o sujo xale que lhe cobria os ombros lastimosamente magros. Sob o xale se via um vestido que parecia ser de cor rosa forte, mas que estava todo manchado. Tinha os olhos fechados e seu rosto manchado parecia de um a doente. Segurando a saia com uma mo, Anna se afirmou com a outra na borda da sarjeta para descer at ela. Ao aproximar-se notou o mau cheiro. Tocou-lhe o rosto plido. Est ferida, senhora? A mulher gemeu e abriu seus grandes olhos, surpreendendo-a. Atrs dela sentiu o rud o que faziam o chofer e o lacaio ao descer escorregando pela sarjeta. John Coachman emitiu um som gutural de repugnncia. Vamos senhora Wren. Este no um lugar para uma dama como voc. Anna o olhou atnita. Ele desviou o rosto e ficou a olhar os cavalos. Ento se volto u para Tom; este baixou a vista para olhar as pedras que tinha aos ps. A dama est ferida ou doente, John disse, franzindo o cenho. Temos que pedir ajuda para ela. Sim, senhora, enviaremos algum que se encarregue dela disse John. Voc deveria volt ar para carro e ir para sua casa. Mas no posso deixar esta dama aqui. No uma dama, se entende o que quero dizer disse John e cuspiu para um lado. No co reto que voc se incomode por ela. Anna olhou mulher que sustentava nos braos. Ento notou o que no vira antes: a indec ente quantidade de pele que o decote de seu vestido deixava vista e a gritante n atureza do tecido. Franziu o cenho, pensando. Vira uma prostituta alguma vez? Ac hava que no. Essas pessoas viviam em um mundo diferente do das vivas pobres do cam po; um mundo com o qual sua comunidade lhe proibia explicitamente de conviver. D everia fazer o que recomendava John e deix-la ali. A final era isso o que todos e speravam dela. John Coachman lhe estendeu a mo para ajud-la a levantar-se. Ela o olhou. Sempre fo ra assim, de vida restringida, com limites to estreitos, como seria caminhar por uma corda frouxa? Ela s ocupava uma posio na sociedade? No. Afirmou. Em todo caso, John, vou me incomodar por esta mulher. Por favor, coloque-a no ca rro com a ajuda de Tom. Temos que lev-la a minha casa e chamar o doutor Billings. Os dois homens no pareceram felizes com a situao, mas ante seu olhar resolvido, lev antaram a leviana mulher entre os dois e a levaram para o carro. Anna subiu prim eiro e uma vez ali se virou a ajud-los a instal-la. Durante todo o trajeto a segur

ou com os dois braos para que no casse do assento. Quando o carro parou, recostou-a com supremo cuidado e desceu. John continuava sentado no alto bolia do carro olh ando carrancudo para frente. Anna colocou as mos na cintura. John, desce e ajude Tom a lev-la para dentro de casa. John resmungou alguma coisa, mas desceu. O que aconteceu, Anna? perguntou sua sogra, que abrira a porta. Uma pobre senhora que encontrei a um lado do caminho respondeu Anna, observando as manobras dos homens para tirar a jovem do carro. Entrem na casa, por favor. Me Wren retrocedeu para um lado para deix-los passar pela porta, os dois homens co m a mulher inconsciente. Onde a colocamos senhora? perguntou Tom, ofegante. Acho que no meu quarto, no andar de cima. Isso ganhou um olhar desaprovador de John, mas no fez conta. Os homens subiram co m a mulher. O que aconteceu com a senhora? perguntou-lhe me Wren. No sei. Acredito que est doente. Pareceu-me que o melhor era traz-la pra c. Os homens desceram a escada e saram. No se esquea de passar e chamar o doutor Billings gritou Anna. John Coachman agitou uma mo, irritado, por cima do ombro, para apontar que a ouvi ra. Um pouco depois, o carro saa. Fanny j estava no vestbulo com os olhos aumentado s. Poderia pr a gua esquentar para o ch? pediu-lhe Anna. Assim que Fanny entrou na coz inha, levou a sua sogra para um lado. John e Tom dizem que esta pobre mulher no d e todo respeitvel. Olhou-a angustiada. A enviarei para outro lugar, se voc me pedi r isso. Me Wren arqueou as sobrancelhas. Quer dizer que uma puta? Ao ver o olhar surpreendido de Anna, sorriu e lhe deu u m tapinha na mo. muito difcil chegar a minha idade sem ter ouvido essa palavra pel o menos uma vez, querida. Claro, imagino. Sim, John e Tom deram a entender que uma puta. Sabe que seria melhor envi-la a outra parte suspirou me Wren. Sim, sem dvida disse Anna, elevando o queixo. Me Wren levantou as duas mos. Mas se for seu desejo cuidar dela aqui, eu no vou me opor. Aliviada, Anna soltou o flego em um bufar e subiu correndo para ver sua paciente. Um quarto de hora depois soou um forte golpe na porta. Anna desceu a tempo de ve r sua sogra alisar a saia e abrir a porta. O doutor Billings, com uma peruca branca curta, estava do lado de fora. Bom dia, senhora Wren, senhora Wren. E bom dia para voc tambm, doutor Billings saudou me Wren pelas duas. Anna levou a mdico ao seu quarto. O doutor Billings teve que abaixar-se para entrar no quarto. Era um cavalheiro a lto, magro, srio e curvado. Sempre tinha a ponta do nariz rosado, inclusive no ve ro. Bom o que temos aqui? Uma mulher que encontrei em apuros, doutor Billings. Poderia por favor, examin-la para ver se est doente ou ferida? Ele pigarreou. Se me deixarem sozinho com esta pessoa, senhora Wren, poderei examin-la. Estava claro que John havia dito ao doutor o tipo de mulher que encontraram. Acho que ficarei se no se importar, doutor Billings. Era evidente que se importava, mas no lhe ocorreu nenhum motivo para ordenar que Anna sasse do quarto. Apesar de sua opinio sobre a paciente, fez-lhe um exame comp leto e com suavidade. Olhou-lhe a garganta e pediu a Anna que lhe virasse para p oder lhe examinar o peito. Depois a cobriu com as mantas e suspirou. Acredito que ser melhor falar disto l em baixo. obvio. Saiu do quarto na frente dele, desceu a escada e na porta da cozinha se deteve p

ara pedir a Fanny que levasse o ch na sala de estar. Fez o mdico passar a salinha e indicou-lhe a nica poltrona que havia, e se sentou a frente dele no peq ueno sof juntando as mos na frente da saia. Ser que a mulher estaria morrendo? Est muito doente disse ele. Ela se inclinou para ele. Sim? O mdico evitou olh-la nos olhos. Tem uma febre, talvez uma infeco pulmonar. Para recuperar-se vai precisar fazer re pouso. Titubeou ao perceber que ela estava assustada. Ah, asseguro que no nada gr ave, senhora Wren. Ir se recuperar. S precisa de tempo, de repouso. Que alvio disse Anna sorrindo. Por sua atitude pensei que a enfermidade era fatal . No, no. Graas a Deus. O doutor Billings esfregou com um dedo um lado do nariz magro. Quando chegar em casa enviarei imediatamente uns homens para c. Ter que lev-la ao asilo dos pobres para que cuidem dela. Anna franziu o cenho. Pensei que entendera doutor Billings. Queremos cuidar dela aqui, em casa. O rosto do doutor avermelhou. Tolices. absolutamente incorreto que voc e a velha senhora Wren cuidem de uma mul her dessa classe. Anna apertou as mandbulas. Falei com minha sogra e ns duas estamos de acordo, vamos cuidar da dama em nossa casa. O rosto do doutor Billings j estava totalmente vermelho. De maneira nenhuma. Doutor... uma prostituta! interrompeu-lhe ele. Anna se esqueceu do que ia dizer e fechou a boca. Olhou o mdico e viu a verdade e m seu rosto: a maioria das pessoas de Little Battleford reagiriam da mesma forma . Inspirou profundamente. Decidimos cuidar desta mulher. Sua profisso no muda essa deciso. Deve procurar ser sensata, senhora Wren grunhiu ele. impossvel que vocs cuidem des sa criatura. Sua enfermidade no contagiosa, no verdade? No, no, agora j no. Bom, ento no h nenhum motivo para que ns no cuidemos dela disse Anna, e sorriu trist mente. Fanny escolheu esse momento para entrar com o ch. Anna serviu uma xcara para ele e outra para ela, tentando manter-se o mais serena possvel. No estava acostumada a discutir com cavalheiros, e descobriu que era muito difcil continuar decidida e no pedir desculpas. Saber que o mdico no estava de acordo com o que ela queria fazer , que em realidade a desaprovava, produzia-lhe uma sensao bastante inquietante. Ao mesmo tempo, no podia reprimir uma secreta satisfao. Era estimulante falar com tot al franqueza, sem preocupar-se com a opinio de um homem! Na verdade esse pensamen to deveria envergonh-la, mas no conseguia se lamentar. No, absolutamente. Beberam o ch em um tenso silncio; ao que parecia, o bom mdico compreendera que no co nseguiria faz-la mudar de opinio. Quando terminou de beber o ch, o doutor Billings tirou um pequeno frasco marrom d e sua maleta, entregou a ela explicando como devia administrar o medicamento. De pois colocou o chapu e enrolou com vrias voltas um cachecol lavanda no pescoo. Anna o acompanhou at a porta, e ali ele se deteve. Se mudar de opinio, senhora Wren, me chame, por favor. Eu encontrarei um lugar a propriado a essa jovem. Obrigado murmurou ela. Depois que ele saiu, fechou a porta e apoiou as costas nela, com os ombros afund ados. Me Wren entrou no saguo e a olhou atentamente.

O que a moa tem minha querida? Uma febre e uma infeco pulmonar. Olhou-a cansadamente. Talvez fosse melhor que voc e Fanny se hospedassem na casa de alguma amiga at que isto tenha acabado. Me Wren arqueou as sobrancelhas. E quem vai cuidar dela durante o dia, enquanto voc estiver em Ravenhill? Ao pensar nisso, Anna a olhou aflita. Esquec-me. Me Wren moveu a cabea de um lado a outro. Acha mesmo necessrio armar toda esta confuso, minha querida? Anna se olhou e viu uma mancha de erva na saia. No sairia mais, as manchas de erv a nunca saam. Sinto muito disse. No quero coloc-la nisto. Ento, por que no aceita a ajuda do doutor? muito mais fcil simplesmente fazer o que se espera de voc, Anna. Pode ser que seja mais fcil, mas no necessariamente o correto, me. Suponho que me e ntenda, no entende? Olhou suplicante para sua sogra, tentando encontrar as palavr as para explicar-lhe. Vira claramente a lgica do que ia fazer quando olhou o rost o doente da mulher na sarjeta. Nesse momento, com me Wren ali esperando com tanta pacincia, achava difcil expressar com palavras essa lgica. Sempre fiz o que se esp erava de mim, verdade? Fosse ou no fosse o correto. A anci franziu o cenho. Mas nunca fez nada mal... Mas no se trata disso, no ? mordeu o lbio e sentiu, horrorizada, que estava a ponto de comear a chorar. Nunca sa do papel que me atriburam no momento em que nasci nunc a me pus prova. Tive medo da opinio de outros, acredito. Fui covarde. Se essa mul her precisa de mim, por que no ajud-la, por ela e por mim? Me Wren voltou a mover a cabea e suspirou. A nica coisa que sei, que isso vai causar muita dor de cabea a voc disse. Anna entrou na cozinha, seguida por sua sogra, e prepararam um caldo de carne su ave. Depois Anna subiu ao seu quarto com uma xcara de caldo e o pequeno frasco do remdio. Abriu silenciosamente a porta e entrou. A mulher se moveu fracamente ten tando sentar-se. Deixando no cho as coisas, Anna correu at a cama. No tente mover-se. Ao ouvir sua voz, a mulher abriu os olhos e olhou ao redor, assustada. Q quem ...? Sou Anna Wren. Est em minha casa. Apressou-se a pegar a xcara com o caldo quente, rodeou a paciente com um brao, aju dou-a a sentar-se e comeou a dar-lhe com a colher. A jovem comeou a beber, com cer ta dificuldade para engolir. Quando j bebera quase metade da xcara, seus olhos com earam a fechar. Anna a deitou na cama e recolheu a xcara e a colher. No momento em que se voltava para sair, a mulher segurou sua saia com mo trmulas. Minha irm... sussurrou. Anna franziu o cenho. Quer que avise a sua irm? A mulher assentiu. Espere. Deixe-me pegar papel para anotar seu nome e endereo. Rapidamente abriu a gaveta de abaixo de sua pequena cmoda. Debaixo de uns lenis velhos guardava a peque na mesa porttil de nogueira com papis e tintas que pertencia a Peter. Tirou-a e se sentou na cadeira que havia ao lado da cama com estojo sobre a saia. Para onde devo enviar a carta? A mulher murmurou em um flego o nome de sua irm e o endereo de sua residncia, que er a em Londres, e Anna o anotou com lpis em uma parte do papel. Depois voltou a apo iar a cabea no travesseiro, esgotada. Anna lhe tocou suavemente a mo. Poderia me dizer seu nome? Pearl disse a jovem sem abrir os olhos. Anna saiu levando a mesinha porttil fechou suavemente a porta e desceu correndo s ala de estar para redigir uma carta irm de Pearl, a senhorita Coral Smythe. A mesinha porttil era uma caixa retangular plaina que podia usar apoiando-a no co

lo. A parte superior, que formava a superfcie para escrever, abria-se pela metade , com dobradias, como uma tampa; no interior havia papel e envelopes e uma caneta para o tinteiro, penas, barras de lacre e as demais coisas teis para a correspon dncia. Anna a contemplou vacilante. A caixa era muito bonita, mas ela no a tocara desde a morte de Peter. Quando ele vivia, era uma posse particular dele. Sentiase quase uma intrusa por us-la, em especial porque, no final de sua vida j no estav am muito unidos. Movendo a cabea de um lado a outro, levantou a tampa e tirou o q ue precisava. Escreveu com supremo cuidado, mas mesmo assim, teve que fazer vrios rascunhos. Qu ando por fim teve uma carta com a qual ficou satisfeita, selou-a e a deixou a um lado para lev-la ao correio pela manh. Estava guardando o tinteiro com as penas q uando percebeu que havia alguma coisa no fundo, e o tinteiro no encaixava bem. Ab riu a tampa totalmente, tirou tudo e sacudiu a caixa. Depois colocou a mo at o fun do e apalpou; tocou algo redondo e frio. Puxou e o objeto se soltou. Ao tirar a mo, viu que tinha entre os dedos um pequeno medalho de ouro. A tampa estava gravad a em linhas curvadas, semelhantes a cachos, e na parte de atrs tinha um passador, para que uma dama pudesse us-lo como broche. Apertou o fecho de ouro da borda e o medalho se abriu. No havia nada dentro. Fechou-o e passou o polegar pela gravura, pensativa. Esse medalho no era dela; na realidade, nunca o vira antes. De repente sentiu o impulso de jog-lo do outro lad o da sala. Como ele se atrevia? Mesmo depois de morto a atormentava dessa maneir a? Por acaso no suportara o bastante enquanto estava vivo? E agora encontrava ess e maldito medalho, que esteve esperando ali todos esses anos. Levantou o brao, com o medalho na mo fechada. As lgrimas nublavam sua viso. Ento inspirou profundamente. Peter estava a mais de seis anos em sua tumba. Ela e stava viva e ele j era p h muito tempo. Voltou a inspirar, baixou a mo e a abriu. O medalho brilhava inocentemente em sua palma. Com supremo cuidado, o meteu no bolso. O dia seguinte era domingo. A igreja de Little Battleford era um edifcio pequeno de pedra cinza e tinha a tor re inclinada. Construram-na em algum ano da Idade Mdia, e nos meses de inverno era muito fria, com terrveis correntes de ar. Anna passara muitos servios religiosos desejando que o sermo terminasse antes que perdesse todo seu calor e o piso conge lasse totalmente os dedos dos ps. Houve um repentino silncio quando as mulheres Wren entraram na igreja. Vrios olhos que se desviaram rapidamente confirmaram a Anna que ela era o tema da conversa, mas saudou seus prximos sem dar nenhum sinal de que sabia que era o centro das a tenes. De um dos primeiros bancos Rebecca agitou a mo para ela; estava sentada ao l ado de seu marido James, um homem corpulento loiro e alto. Me Wren e ela foram se ntar-se ao lado deles. Ultimamente tem uma vida fascinante lhe sussurrou Rebecca. Sim? murmurou Anna, ocupada com suas luvas e a Bblia. Mmm, mmm. No tinha nem ideia de que estava pensando em se dedicar profisso mais an tiga do mundo. Isso captou a ateno de Anna. O que? Ainda no a acusaram disso, mas alguns j se aproximam o bastante. Dizendo isso Rebecca sorriu senhora que estava atrs delas e que se inclinou para escutar o que diziam. A mulher endireitou bruscamente as costas e absorveu o ar pelo nariz. Os fofoqueiros do povoado no tinham tanto assunto desde que a mulher do moleiro t eve a seu beb dez meses depois de que ele morreu. Entrou o proco, os congregados ficaram em silncio e comeou o servio. Como era de pre ver, o sermo tratou dos pecados de Jezabel , embora o pobre padre Jones no pareces se vontade falando sobre o assunto. Anna s teve que olhar as costas da senhora Jo nes, rgidas como uma vara, sentada no banco da frente, para adivinhar quem decidi ra o tema do sermo. Quando por fim terminou o aborrecido servio, levantaram-se par a sair da igreja.

No sei por que deixaram os ps e as palmas das mos disse James, enquanto todos se l evantavam. Rebecca olhou a seu marido com carinhosa exasperao. De que est falando, querido? De Jezabel murmurou James. Os ces no devoraram nem seus ps nem as palmas de suas mo . Por qu? Segundo minha experincia, normalmente os ces no so to suscetveis tratando-se de comida. Rebecca virou os olhos e lhe deu um tapinha no brao. No se preocupe por isso, querido. Talvez nessa poca os ces fossem diferentes. James no pareceu muito satisfeito com essa explicao, mas respondeu a sua mulher lhe dando uma suave cotovelada para que avanasse para a porta. A Anna se comoveu ao observar que me Wren e Rebecca se colocavam uma a cada lado dela e James atrs, par a lhe guardar as costas. Entretanto achava que no precisava de toda essa proteo, porque embora recebesse vrio s olhares crticos e algum lhe deu as costas, nem todas as damas de Little Battlefo rd a desaprovavam. De fato, muitas das mais jovens tinham tanta inveja por seu p osto como secretria de lorde Swartingham que a seus olhos isso era mais important e que seu problemtico amparo a uma prostituta. Anna j passara ilesa pelo meio da multido reunida fora da igreja e comeava a relaxa r, quando uma voz excessivamente doce disse junto a seu ombro: Senhora Wren, desejo que saiba o quanto a considero corajosa. Felicity Clearwater sustentava despreocupadamente sua capa curta em uma mo para m ostrar melhor seu elegante vestido; sobre um fundo amarelo prmulas entrelaavam ram alhetes laranja e azuis; a sobressaia se abria na frente, deixando ver a saia de brocado azul, e as duas saias cavadas aos lados por largas anquinhas. Anna estava pensando quo fabuloso seria usar um vestido to bonito como o de Felici ty quando me Wren disse a seu lado: Anna no pensou em si mesma quando levou essa pobre mulher para casa. Felicity aumentou os olhos. Ah, bom, isso evidente. claro, para suportar o rechao de todo o povo, para no fala r na reprimenda que acaba de receber do plpito, estou certa de que Anna no tinha n ada de bom dentro da cabea. No se preocupe, no vou levar muito a srio as lies sobre a Jezabel disse ento Anna a remente. Depois de tudo, poderiam aplicar-se a outras mulheres deste povoado tam bm. Por algum motivo, Felicity ficou rgida ante essa rplica, e at meio sem graa. Ah, o que poderia saber eu disso? disse, passando os dedos pelo cabelo como pata s de aranha. Diferente de voc, ningum pode me criticar pelas pessoas com quem me relaciono. Antes que Anna conseguisse pensar em uma rplica adequada, Felicity se afastou, so rrindo com os lbios apertados. Gata resmungou Rebecca, entrecerrando os olhos como um felino. De volta para casa, Anna passou o resto do dia costurando meias, arte em que, po r necessidade, j era uma perita. Depois do jantar, subiu para ver Pearl e a encon trou muito melhor. Ajudou-a a sentar-se e lhe deu aveia com leite para comer. P ercebeu que era uma mulher muito bonita, embora estivesse plida e debilitada. Pearl ficou um tempo passando a mo por uma mecha de cabelo claro e finalmente per guntou: Por que me trouxe para sua casa? Anna a olhou surpreendida. Estava cada na beira da estrada. No podia deix-la ali. Sabe que tipo de garota sou, no verdade? Bom... Sou uma puta disse Pearl, e sublinhou a palavra torcendo a boca desafiante. , foi o que pensamos. Pois bem, j sabe. Mas no vejo o que isso muda. Pearl ficou atnita. Anna aproveitou que tinha a boca aberta para lhe pr uma colher ada mais de aveia. Oua disse Pearl, olhando-a com os olhos entrecerrados, desconfiada, voc no dessas

essoas religiosas, no ? Anna deteve a mo com a colher a meio caminho. O que? Nervosa, Pearl comeou a retorcer o lenol por cima das pernas. Uma dessas senhoras religiosas que agarram s garotas como eu para transform-las. D isseram-me que prendem essas mulheres e s lhes do po e gua e as fazem costurar at que seus dedos sangrem para que se arrependam. Anna olhou a tigela de aveia com leite. Isto no po e gua, verdade? Pearl se ruborizou. No, senhora, no . Daremos a voc comida mais substanciosa quando puder com-la, asseguro. Ao ver que a jovem a olhava insegura, acrescentou: Pode ir embora quando quiser. Enviei uma carta a sua irm. possvel que venha logo. Pearl pareceu aliviada. Ah, sim. Lembro que lhe dei o endereo. Trate de no preocupar-se disse Anna levantando-se. Simplesmente durma bem. Sim respondeu Pearl, com a testa ainda enrugada. Anna suspirou. Boa noite. Boa noite, senhora. Anna saiu e desceu cozinha para lavar a tigela e a colher. J estava escuro quando se deitou no estreito colcho que armou no quarto de sua sogra. Dormiu sem sonhos, e s despertou quando me Wren lhe bateu suavemente o ombro. Anna, melhor que levante, querida, se quer chegar na hora a Ravenhill. S ento ocorreu a Anna perguntar-se o que o conde pensaria de sua paciente. Nessa manh da segunda-feira Anna entrou receosa na biblioteca da manso. Fez todo o caminho desde sua casa temendo enfrentar lorde Swartingham, confiando com toda esperana, contra toda evidncia que ele se mostrasse mais razovel que o mdico. Mas o conde estava como sempre, com a roupa enrugada, o cabelo revolto e a gravata tor cida. Saudou-a e lhe disse grunhindo que encontrara um erro em uma das pginas que copiou na sbado. Anna exalou um suspiro de alvio, agradecida, e se instalou em su a mesa para trabalhar. Depois do almoo, a sorte acabou. Lorde Swartingham fora ao povoado para falar com o proco sobre uma ajuda para fin anciar uma renovao do abside. Sua volta foi anunciada pelo rudo que a porta da rua fez ao estalar-se contra a parede. Senhora Wren! uivou. Anna se encolheu ao ouvir o grito e logo a portada. O co, que estava deitado junt o lareira, levantou a cabea. Maldio! Onde est essa mulher? Anna virou os olhos. Estava na biblioteca, onde sempre podia encontr-la. Onde ach ava que podia estar? As pesadas botas ressoaram pelo vestbulo e no demorou para a alta figura do conde aparecer obscurecendo a porta. O que isto que disseram a respeito de uma refugiada inconveniente que tem em sua casa, senhora Wren? O doutor se deu ao trabalho de contar-me sua loucura. Chegou at a mesa e parou na frente dela com os braos cruzados. Anna elevou o queixo e tentou olh-lo altivamente por cima do nariz, faanha nada fci l, j que ele estava erguido em toda sua enorme estatura diminuindo a dela. Encontrei uma pessoa desventurada necessitada de ajuda, milord, e, naturalmente, levei-a a minha casa para poder cuidar dela, para que recupere a sade. Ele a olhou furioso. Uma rameira desventurada, quer dizer. Est louca? Estava muito mais zangado do que ela esperara. Chama-se Pearl. Ah, que timo. afastou-se da mesa, energicamente. J amiga ntima da criatura. S desejo lembrar que uma mulher, no uma criatura. Semntica disse ele, agitando uma mo. No se importa com sua reputao?

No minha reputao que importa. No o que importa? No o que importa? Virou-se violentamente e comeou a caminhar pelo tapete diante da mesa. O co jogou as orelhas para trs e baixou a cabea, seguindo com os olhos os movimento s de seu amo. Prefiro que no repita minhas palavras como um papagaio resmungou Anna. Sentiu o rubor subir s bochechas e desejou control-lo. No queria parecer fraca dian te dele. Pelo visto ele, que estava no ltimo extremo de seu trajeto, no a ouviu. Sua reputao s o que importa. Deve ser uma mulher respeitvel. Um deslize como este po deria deix-la mais negra que um corvo. Certamente! Anna endireitou as costas. Est pondo em dvida minha reputao, lorde Swartingham? Ele se deteve em seco, virou-se e mostrou um rosto ofendido. No seja boba. Claro que no ponho em dvida sua reputao. No? Certo! Eu... Se sou uma mulher respeitvel interrompeu Anna, suponho que pode confiar em meu bo m julgamento. Sentia surgir raiva, como uma enorme presso dentro da cabea que tent ava sair. Como dama respeitvel, considero meu dever ajudar s que so menos afortunad as que eu. No empregue sofismas comigo. Apontou com um dedo, do outro extremo da sala. Sua p osio no povoado ficar arruinada se continuar por esse caminho. Ela cruzou os braos. Pode ser que receba algumas crticas, mas no acredito que fique desonrada por um at o de caridade crist. O conde emitiu um som nada elegante. Os cristos do povo sero os primeiros a censur-la. Eu... Voc muito vulnervel. Uma viva jovem, atraente... Que est trabalhando para um homem solteiro disse Anna docemente. Obviamente, minh a virtude est em iminente perigo. No disse isso. No, mas outros disseram. Isso exatamente o que quero dizer gritou ele, ao que parece acreditando que se g ritasse bastante alto a faria compreender. No pode relacionar-se com essa mulher! Isso sim j era demais. Anna entrecerrou os olhos. Disse que no posso me relacionar com ela? Ele voltou a cruzar os braos. Exatamente... Que no posso me relacionar com ela? repetiu Anna, interrompendo-o, e em voz mais alta. Lorde Swartingham pareceu receoso ante seu tom. E bem que devia. O que me diz de todos os homens que a tm feito ser o que relacionando-se com ela? Ningum se preocupa com a reputao dos homens que so clientes das putas. No posso acreditar que esteja falando dessas coisas balbuciou ele, horrorizado. A presso da cabea de Anna desapareceu, substituda por uma onda embriagadora de lib erdade. Bom, eu falo dessas coisas, e conheo homens que fazem mais que falar delas. Vamos , um homem pode visitar uma rameira periodicamente, todos os dias da semana incl usive, e continuar sendo perfeitamente respeitvel. Enquanto que a pobre garota qu e realiza o mesmo ato que ele, consideram mercadoria suja. Parecia que o conde perdera sua capacidade de falar. Emitiu uma srie de bufados. Anna j no podia parar a enchente de palavras que lhe saam pela boca. E suspeito que no seja somente os homens das classes baixas que utilizam essas mu lheres. Acredito que homens e cavalheiros da boa sociedade frequentam casas de pro stituio. Seus lbios tremiam e no conseguiu control-los. Certamente, considero hipcr , um homem que usa uma prostituta, mas no ajuda uma quando ela est precisando. Parou de falar e pestanejou rapidamente. No choraria. Os bufados do conde se condensaram em um forte rugido:

Meu deus, mulher! Acho que agora vou para casa conseguiu dizer ela e saiu correndo da sala. Ai, Deus, o que fizera? Perdera os estribos com um homem, discutido com seu empr egador. E ao faz-lo, sem dvida, destrura toda possibilidade de continuar seu trabal ho como secretria. Captulo 6 Os moradores do castelo danavam e gritavam de jbilo. O inimigo j estava derrotado e no havia nada que temer. Mas quando estavam em meio celebrao o corvo chegou voando , de volta, e pousou no cho diante do duque. Fiz o que prometi e derrotei ao prncipe. Agora me d meu prmio. Qual das filhas aceitaria ser sua esposa? A mais velha exclamou que no desperdiari a sua beleza entregando-se a um horrvel pssaro. A do meio alegou que como o exrcito do prncipe j estivesse derrotado, para que cumprir a promessa? Somente a menor, ur ea, mostrou-se disposta a sustentar a honra de seu pai. Essa mesma noite, em uma cerimnia, a mais estranha que algum j presenciou, urea se c asou com o corvo. E logo que foi declarada sua esposa, ele a convidou a montar e m suas costas e empreendeu vo e se afastou, com sua esposa obstinada em cima. Do prncipe Corvo Depois que Anna saiu, Edward ficou olhando a porta perplexo e furioso. O que acabava de acontecer? Em que momento perdeu as rdeas da conversa? Foi at a lareira, pegou dois enfeites de porcelana e um vasinho do suporte e os j ogou contra a parede em rpida sucesso. Cada um se rompeu em mil pedaos com o golpe, mas no lhe serviu de nada. Que diabos acontecera com essa mulher? Ele se limitar a a mostrar, com firmeza, isso sim, o quo inconveniente era para ela hospedar ess a pessoa em sua casa, e sem saber como, perdeu o controle da conversa. Que diabos acontecera? Saiu ao vestbulo, onde um lacaio com aspecto surpreso estava olhando para fora da porta. No fique a, homem grunhiu; o lacaio deu um salto e se virou para olh-lo. Corre dize r ao John Coachman que siga senhora Wren com o carro. Essa tola pretende fazer t odo o caminho at o povoado a p s para me ofender. Milord disse o lacaio, fazendo sua reverencia, e saiu correndo. Edward passou as duas mos pelo cabelo, e o puxou to forte que vrias mechas escapara m da tira de couro que usava para prend-lo. Mulheres! A seu lado, o co gemeu. Hopple saiu de um canto, caminhando como um camundongo que abandona sua toca par a ver se a tormenta passara. Clareou a garganta. As mulheres so muito teimosas s vezes, no , milord? Vamos, cala a boca, Hopple resmungou Edward e saiu pisando forte do vestbulo. Na manh seguinte os pssaros acabavam de iniciar sua alegre cacofonia de trinados e gorjeios quando comearam os golpes na porta de rua da casinha. Anna pensou que o rudo era parte de um nebuloso sonho, mas quando, meio dormindo, abriu os olhos, este se desvaneceu. Os golpes no se desvaneceram, por desgraa. Levantou-se de seu colcho e pegou sua bata azul celeste. Colocando-a atou o cinto , e descala, desceu aos tropices a escada, bocejando com tanta fora que lhe rangeu a mandbula. A pessoa que golpeava j estava frentica; tinha pouca pacincia. Pensando bem, na realidade a nica pessoa conhecida que tinha esse gnio era... Lorde Swartingham! Ele tinha um musculoso brao afirmado no marco as porta em cima de sua cabea e o ou tro levantado preparado para dar outro golpe na porta. Apressou-se a baixar o br ao que erguera com a mo fechada. A seu lado, o co meneou a cauda. Senhora Wren. Olhou-a carrancudo. Ainda no se vestiu? Anna olhou a bata enrugada e os dedos dos ps nus. Est claro que no, milord. O co empurrou ao conde pelas pernas e aproximou o focinho mo dela.

Por que no? perguntou ele. Porque ainda muito cedo? O co se apoiou nela e Anna o acariciou. Lorde Swartingham olhou carrancudo ao inconsciente animal. Que focinho de porco! Perdo? O conde voltou seu olhar zangado a ela. No voc, o co. Quem , Anna? Me Wren estava no alto da escada olhando preocupada. Fanny apareceu no saguo. o conde de Swartingham, me respondeu Anna, como se fosse coisa mais normal do mun do que chegassem pares do reino em visita antes do caf da manh. Voltou-se para o c onde e disse em tom mais formal: Permita-me que o apresente a minha sogra, a sen hora Wren. Me, sua senhoria, Edward de Raaf, conde de Swartingham. Me Wren se inclinou perigosamente em uma reverncia sobre a escada. Muito prazer. Encantado, senhora disse ele, da porta. J tomou o caf da manh? perguntou me Wren a Anna. No sei. Anna se virou para lorde Swartingham. Tomou o caf da manh? Nada tpico dele, mas parecia no saber o que dizer. Franziu mais o cenho. Isto... Convida-o a entrar, Anna, por favor disse me Wren. Faria o favor de nos acompanhar no caf da manh? perguntou Anna ao conde, docemente . O conde assentiu. Sem deixar de franzir o cenho abaixou a cabea para no bat-la no m arco da porta e entrou na casa. A velha senhora Wren desceu a escada toda apressada, fazendo voar fitas violeta. Estou feliz em conhec-lo, milord. Fanny depressa ponha a gua para esquentar. Fanny emitiu um chiado e entrou correndo na cozinha. Me Wren fez o convidado entr ar na sala de estar e Anna observou que a sala parecia diminuir de tamanho com a entrada dele. Ele se sentou com supremo cuidado na nica poltrona e as senhoras o cuparam o sof. O co deu uma volta pela sala, encantado, colocando o nariz pelos ca ntos, at que o conde lhe grunhiu que se sentasse. Me Wren sorriu alegremente. Anna deve ter se enganado quando disse que voc a despedira. O que? disse ele, agarrando-se aos braos da poltrona. Ela achou que voc j no precisava de uma secretria. Me sussurrou Anna. Isso foi o que me disse querida. Os olhos do conde estavam fixos em Anna. Estava enganada. Continua sendo minha secretria. Ah, que fabuloso disse me Wren, sorrindo de orelha a orelha. Ontem noite estava m uito aflita pensando que j no tinha mais emprego. Me... A anci se inclinou para ele em atitude confidencial, como se Anna tivesse desapar ecido da sala. Vamos, tinha os olhos vermelhos quando desceu do carro. Acredito que esteve chor ando. Me! Me Wren olhou para sua nora com expresso de absoluta inocncia. Bom, seus olhos estavam vermelhos, querida. Sim, vermelhos? murmurou o conde, com seus olhos negros bano brilhante. Por sorte, Fanny a salvou de responder ao entrar com a bandeja do caf da manh. Ann a observou que a garota teve a ideia de fazer ovos quentes e torrar o po para aco mpanhar a habitual aveia com leite. Inclusive encontrara um pouco de presunto. O lhou-a com aprovao e esta lhe sorriu muito feliz. Uma vez que o conde se serviu de uma quantidade francamente abundante de ovos qu entes (que sorte que Fanny tivesse ido ao dia anterior ao mercado), levantou-se e agradeceu o caf da manh a me Wren. Esta lhe sorriu coquete e Anna pensou o quanto demoraria para ela espalhar no povoado que tomara o caf da manh com o conde de Sw

artingham. Poderia vestir-se para cavalgar, senhora Wren? o conde perguntou a Anna. Tenho a meu baio e a Daisy esperando l fora. obvio milord respondeu ela e subiu correndo ao quarto para vestir-se. Em poucos minutos desceu correndo e encontrou o conde esperando-a no jardim da entrada. Estava olhando a terra molhada de um lado da porta, onde floresciam ale gres jacintos azuis e narcisos amarelos. Quando ela saiu da casa ele levantou a vista e ela viu uma breve expresso em seus olhos que a fez reter o flego. Sentindo arder s bochechas, olhou as mos, para botar as luvas. J era hora disse ele. Estamos mais atrasados do que planejara. Sem fazer caso de seu tom cortante, ela foi parar junto gua, esperando que ele a ajudasse a montar. O conde avanou, rodeou-lhe a cintura com suas grandes mos e a l evantou at a cela. Ficou um momento ali, com uma mecha de cabelo negro agitado pe lo vento olhando para seu rosto. Ela ficou olhando-o com a mente em branco; todo s os pensamentos escaparam de sua cabea. Ento ele se virou, foi at seu cavalo e mon tou. O dia estava radiante. Anna no ouviu chover durante a noite, mas as provas do que fizera estavam por toda parte; havia atoleiros na rua, e nas rvores e das grades que foram deixando para trs continuavam caindo gotas. O conde manteve o cavalo a passo at que saram do povoado e entraram no campo. Aonde vamos? perguntou ela. As ovelhas do senhor Durbin comearam a parir, e queria ver como esto indo. esclare ceu-se garganta. Suponho que deveria ter lhe avisado com antecedncia sobre esta s ada de hoje. Anna manteve o olhar fixo frente e s emitiu um evasivo som. Ele tossiu. Poderia ter avisado se voc no sasse com tanta pressa ontem pela tarde. Ela arqueou uma sobrancelha, mas no respondeu. O longo silencio que se seguiu, s foi interrompido pelo entusiasmado latido do co quando viu um coelho que o fez sair correndo para os arbustos que ladeavam a est rada. Ento o conde voltou a tentar. Sei que algumas pessoas dizem que tenho um gnio... interrompeu-se, parecendo proc urar a palavra. Selvagem? disse ela, para ajud-lo. Ele a olhou com os olhos entrecerrados. Feroz? continuou ela Ele franziu o cenho e abriu a boca. Brbaro? adiantou ela. Sim, bom disse ele, antes que ela pudesse continuar com a lista, nos limitemos a dizer que isso intimida certas pessoas. Titubeou. No quereria intimidar voc, senh ora Wren. No me intimida. Ele a olhou brevemente, e no disse mais nada, mas sua expresso parecia mais alegre . Passado outro minuto, j levava o baio a um galope pela estrada enlameada, jogan do grandes torres de terra ao redor. O co o seguia correndo com a lngua pendurando por um lado do focinho. Anna sorriu sem nenhum motivo e levantou o rosto fresca brisa matutina. Continuaram pela estrada at que chegaram a um prado ladeado por um riacho. O cond e se abaixou para abrir o porto e entraram. Enquanto se aproximavam do outro extr emo do prado, perto de um dos limites, Anna viu que havia cinco homens reunidos borda do riacho, rodeados por um bom nmero de ces pastores. Um deles, um homem mais velho e de cabelo grisalho, levantou a vista ao ouvi-los aproximar-se. Milord! Aqui temos um bom desastre montado. Durbin saudou o conde ao granjeiro, com uma inclinao da cabea, desmontou e foi ajud ar a Anna a desmontar. Qual o problema? perguntou por cima do ombro. As ovelhas foram parar dentro do rio explicou Durbin, cuspindo para um lado. As tolas. Devem ter descido pela borda do barranco uma atrs da outra, e agora no pode m subir. E trs delas esto prenhes e pesadas.

Ah. O conde caminhou para a borda e Anna o seguiu. Ento viu as cinco ovelhas presas n o riacho. As pobres ficaram presas entre as pedras e o barro do fundo, sem poder mover-se, impedidas por um redemoinho. Nessa parte o barranco da ribeira tinha quase um metro de altura e estava escorregadio pelo barro. Lorde Swartingham moveu a cabea de um lado a outro. Aqui vamos ter que usar a fora bruta. Era o que eu estava pensando disse o granjeiro, assentindo aprovador ao ver sua ideia confirmada. O conde e outros dois homens se estenderam de barriga para baixo junto borda, e estendendo as mos agarraram as ovelhas pela l e puxaram atraindo-as para a borda. Isso mais o incentivo dos ces pastores encurralando-as com latidos por trs, conven ceu as quatro ovelhas a subirem pelo barranco. Quando chegaram em cima se afasta ram trotando e balindo confusas pelo mau trato. Mas a quinta ovelha estava mais afastada e nenhum dos homens conseguiu chegar a ela com as mos. Ou estava presa o u era to tola que no pensava nem em tentar sair sozinha da gua. Meio cada de lado, s o que fazia era balir lastimosamente. Caralho, essa sim que est bem atolada exclamou o granjeiro Durbin, suspirando e s ecando a testa suarenta com a ponta de seu guarda-p. E se descermos a Bess para que a persiga? props o filho mais velho do granjeiro, acariciando as orelhas de uma cadela preta e branca. No, moo. No quero perder Bess na gua. Ali a gua a cobrir totalmente. Um de ns ter q scer a tirar essa besta tola. Eu irei Durbin disse o conde. Afastando-se da borda, tirou a jaqueta e a lanou para Anna, que conseguiu peg-la a ntes que casse no cho. jaqueta seguiu o colete, e de repente estava tirando a cami sa de linho fino pela cabea. Depois se sentou na borda para tirar as botas de mon tar. Anna tentou no olhar. No era comum ver um homem meio nu. Na realidade, no se lembra va de ter visto nenhum homem sem a camisa em pblico. Tinha marcas de varola disper sadas pelas costas e o peito, mas ela estava mais interessada em outras coisas. Tinha plo no peito, e bastante, na realidade. A extenso de plo negro encaracolado d escia pelo peito e se estreitava em seu abdmen duro, para transformar-se em uma m agra cinta ao redor do umbigo plano e desaparecer sob as calas. O conde se levantou e, com os ps cobertos s pelas meias, baixou o abrupto barranco da ribeira, meio pisando e meio escorregando. Comeou a caminhar em direo da assust ada ovelha com a gua lamacenta formando redemoinhos ao redor de seus quadris. Inc linou-se sobre a ovelha e afastou os ramos que a prendiam. Seus ombros largos br ilhavam, pelo suor e os respingos de lodo. Os homens que estavam olhando lanaram um grito. A ovelha estava livre, mas em sua pressa para sair do rio golpeou o conde com a pata, e este caiu chapinhando, la nando jorros de gua lamacenta a seu redor. Anna afogou uma exclamao e avanou para a b orda. O co do conde corria de um lado a outro pela borda, ladrando nervoso. Lorde Swartingham emergiu do rio como um Poseidn esfarrapado com a gua jorrando pelo pe ito e as costas. Estava sorrindo, mesmo com o cabelo colado na cabea e o cordo qu e segurava seu cabelo desaparecera levado pela corrente. O co seguia latindo sua aprovao por todo o assunto. Enquanto isso, o granjeiro e se us parentes meio se cambaleavam, desfazendo-se em risadas e dando palmadas nos j oelhos. Anna exalou um suspiro; ao que parecia um aristocrata caindo no lodo era o mais divertido que vira em sua vida. s vezes os homens so seres muito desconcertantes. Ei, milord! gritou um. Sempre tem tanta dificuldade para sujeitar a suas mulhere s? No, moo, ela simplesmente no gostou de sentir sua mo no rabo disse o granjeiro, faze ndo um gesto grfico que os fez rir outra vez. O conde riu, mas fez um gesto em direo a Anna. Lembrados de sua presena, deixaram d e fazer brincadeiras, embora continuassem rindo. O conde levantou as mos e as pas sou pelo rosto para tirar a gua. Anna reteve o flego ao v-lo assim. Com as mos na nuca para escorrer a gua do cabelo, seus msculos ficaram totalmente expostos.

O sol fazia brilhar os braos flexionados, o peito e o molhado plo encaracolado das axilas; pelo peito e os braos lhe corriam nervuras de gua suja mesclada com sangu e da ovelha. Tinha as calas grudadas nos quadris e nas coxas, delineando o vulto de seus genitais. Parecia um pago. Anna estremeceu. O conde caminhou at a borda e subiu com a ajuda dos filhos do granjeiro. Anna sacudiu-se mentalmente e se apressou a lhe passar a roupa. Ele pegou a camisa e a aproveitou para secar-se e vestiu o colete e a jaqueta so bre o peito nu. Bom, Durbin, espero que me chame a prxima vez que for incapaz de lidar com uma fme a. Sim, milord disse o homem, lhe dando uma palmada nas costas. Muito obrigado por nos ajudar. No me lembro de ter visto um tombo to maravilhoso. Isso fez os homens rirem outra vez, e assim passou um momento at que o conde e An na puderam partir. Quando j estavam montados, o corpo lhe tremia de frio, mas no d ava sinais de querer apressar-se. Vai pegar uma gripe de morte, milord disse Anna. Depressa, por favor, assim cheg ar antes a Ravenhill. Cavalgar muito mais rpido se no frear o passo para seguir a ma rcha lenta de Daisy comigo. Estou muito bem, senhora Wren disse ele, embora com os dentes apertados para que no batessem. Alm disso, no quero me privar nem por um momento de sua doce companhi a. Pensando que isso era um sarcasmo, ela o olhou indignada. No tem por que demonstrar sua virilidade contraindo uma febre. Isto quer dizer que me considera viril senhora Wren? perguntou ele, sorrindo com o um menino levado. Comeava a pensar que lutara com aquela ovelha asquerosa por n ada. Anna tentou, mas foi impossvel impedir um sorriso. No sabia que os latifundirios ajudavam a seus inquilinos assim disse. Isso no comu , suponho. Ah, no, no nada comum. A maioria de meus colegas aristocratas ficam sentados em Lo ndres alargando o rabo enquanto seus administradores dirigem suas propriedades. Ento, por que decidiu se meter nesse rio lamacento para tirar uma ovelha? O conde encolheu seus molhados ombros. Meu pai me ensinou que um bom latifundirio conhece seus inquilinos e procura sabe r de tudo o que fazem. E claro, tambm me interesso mais devido a meus estudos de agricultura. Voltou a encolher os ombros e lhe sorriu, com bastante ironia. Eu g osto de lutar com as ovelhas e criaturas similares. Anna correspondeu ao sorriso. Seu pai tambm lutava com ovelhas? No, no me lembro de t-lo visto to sujo. Olhou para o caminho. Mas no se importava caminhar por um campo alagado nem fiscalizar a colheita em outono. E sempre me l evava com ele para cuidar das pessoas e da terra. Deve ter sido um pai maravilhoso murmurou ela. Para ter criado um filho to marav ilhoso, acrescentou para si mesma. Sim. Se do que ele foi para mim, eu for s a metade com meus filhos, estarei satis feito. Olhou-a curioso. Voc no teve filhos de seu casamento? Anna olhou as mos; estavam fechadas e apertadas sobre as rdeas. No. Estivemos casados quatro anos, mas no foi vontade de Deus nos conceder filhos. Sinto muito disse ele, e em seus olhos parecia haver sincero pesar. Eu tambm, milord. Cada dia, pensou. Continuaram em silncio at Ravenhill Abbey. Essa tarde, quando Anna chegou em sua casa, encontrou Pearl sentada na cama e t omando sopa com a ajuda da Fanny. Continuava magra, mas o cabelo j no lhe caa sobre as tmporas, pois o prendera com um cordo, e usara um dos velhos vestidos da peque na Fanny. Sentou-se para continuar dando-lhe a sopa e enviou a Fanny para cozinh a, para terminar de preparar o jantar. Esqueci de lhe agradecer, senhora disse Pearl timidamente.

Anna sorriu. No tem importncia. S espero que logo se sinta melhor. Pearl suspirou. Ah, s preciso de repouso, s isso. Anna lhe ps na boca um pedao de carne. daqui ou estava de viagem quando caiu doente? Pearl mastigou lentamente e engoliu. No, senhora. Queria voltar para Londres, onde vivo. Um cavalheiro me trouxe aqui em um elegante carro prometendo me instalar adequadamente. Anna arqueou as sobrancelhas. Pearl comeou a alisar o lenol com os dedos. Acreditei que ia me instalar em uma casa. Estou ficando mais velha, sabe? No pode rei continuar trabalhando muito tempo mais. Anna guardou silncio. Mas foi um engano continuou Pearl. S me queria para uma festa com uns amigos. Anna pensou o que podia dizer. Lamento que no tenha sido algo duradouro. Sim. E isso no foi o pior. Curvou os cantos da boca para baixo, em um rictus. Ele esperava que eu atendesse a ele e a seus dois amigos. Dois amigos? Quer dizer que pretendia que, mmm, atendesse a trs cavalheiros ao mesmo tempo? pe rguntou Anna, com uma voz fraca. Pearl franziu os lbios e assentiu. Sim, aos trs juntos ou a um depois do outro. Deve ter percebido sua expresso horro rizada. A alguns cavalheiros elegantes que gostam de fazer juntos, para gabar-se diante dos outros. Mas muitas vezes fazem mal garota. Bom Deus. Anna a olhou consternada. Mas na realidade no importa - continuou Pearl. Fui embora. Anna s foi capaz de fazer um gesto de assentimento. Ento, quando vinha de volta na diligncia, comecei a me sentir mal. Devo ter dormid o porque de repente desapareceu minha bolsa com as moedas e tive que caminhar, j que o chofer no deixou que eu voltasse a subir sem meu dinheiro. Moveu a cabea. Te ria morrido, com certeza, se voc no tivesse me encontrado. Anna olhou as palmas da prpria mo. Posso fazer uma pergunta, Pearl? Pearl cruzou as mos sobre a cintura e assentiu. obvio. Pode perguntar o que quiser. J ouviu falar de um estabelecimento chamado a Gruta de Afrodite? Pearl inclinou a cabea, apoiando-a no travesseiro, e a olhou curiosa. Nunca pensei que uma dama como voc soubesse algo sobre esses lugares, senhora. Anna evitou olh-la nos olhos. Ouvi alguns cavalheiros mencion-la. No acredito que soubessem que eu ia ouvi-los. No, claro, suponho que no. Bom, a Gruta de Afrodite uma casa de putas cara, muito cara. As garotas que trabalham ali tm uma vida fcil, isso certo. Claro que ouvi di zer, que algumas damas de classe alta vo ali tambm com o rosto oculto por uma mscar a para simular que so o que eu sou. Anna aumentou os olhos. Quer dizer...? A dama escolhe qualquer cavalheiro que goste no salo de baixo e passa a noite com ele. Assentiu como se isso fosse muito natural. Ou todo o tempo que quiser. Alg umas inclusive ocupam um quarto em cima e encarregam a madame de enviar um homem indicando como o querem; pode ser baixo, loiro, alto, ou ruivo. Isso parece um pouco como escolher um cavalo comentou Anna, enrugando o nariz. Pearl sorriu; era o primeiro sorriso que Anna via nela. Isso engenhoso, senhora. Como escolher um reprodutor. Riu-se. No me importaria se r eu quem escolhesse por uma vez, no lugar de serem sempre os cavaleiros a escol herem. Anna sorriu meio incmoda por esses detalhes da realidade da profisso de Pearl. Mas por que um cavalheiro iria submeter-se a um acerto desse tipo? Os cavalheiros gostam porque sabem que vo passar a noite com uma verdadeira dama.

encolheu os ombros. Se que podem ser chamadas de damas. Anna fechou os olhos e se deu uma sacudida para avivar-se. Estou impedindo seu descanso. Ser melhor descer para jantar. Muito bem, ento disse Pearl, bocejando. Obrigado outra vez. Durante todo o jantar Anna esteve distrada. No parava de pensar no comentrio de P earl de que seria agradvel fazer a escolha por uma vez. Movendo daqui para l o bol o de carne no prato, foi comendo, lentamente, absorta em seus pensamentos. Era c erto, que mesmo em seu nvel social, os homens escolhiam e tomavam a maioria das d ecises. Uma dama jovem esperava que o cavalheiro a visitasse, enquanto o cavalhei ro podia decidir a que dama cortejar. Uma vez casada, uma mulher respeitvel esper ava submissa a seu marido na cama conjugal. Era o homem que iniciava as relaes sex uais. Ou no, como poderia ser o caso. Ao menos em seu casamento fora assim. Nunca permitira que Peter soubesse que ela tinha certas necessidades ou que talvez no estivesse satisfeita com o que acontecia na cama. Essa noite, j deitada e tentando conciliar o sono, no pde deixar de imaginar lorde Swartingham na Gruta de Afrodite, tal como a descreveu Pearl. Viu-o escolhendo u ma ousada dama da aristocracia, passando a noite nos braos dessa dama mascarada. Todos esses pensamentos lhe produziram uma dor no peito, mesmo quando j estava qu ase adormecendo. E ento era ela que se encontrava na Gruta de Afrodite. Usava uma mscara e procurava o conde. O salo estava cheio de homens, centenas de h omens, de todos os tipos, velhos, jovens, bonitos, feios. Ela abria caminho, fre ntica, pela multido, procurando um determinado par de brilhantes olhos negros, des esperando-se mais e mais pelo tempo que levava na busca. Finalmente o viu o outr o lado do salo e ps-se a correr para ele. Mas como sempre acontece nos pesadelos, quanto mais rpido tentava correr, mais lentas se moviam suas pernas. Cada passo p arecia uma eternidade. Enquanto se esforava em avanar, viu outra mulher mascarada convidando-o. Sem sequer v-la, ele deu meia volta e seguiu mulher fora do salo. Despertou na escurido, com o corao acelerado e a pele fria. Ficou absolutamente imve l, recordando o sonho e escutando sua agitada respirao. Demorou um momento para perceber que estava chorando.

Captulo 7 O enorme corvo voou com sua flamejante esposa montada a suas costas durante dois dias e duas noites. Ao terceiro dia passaram por cima de campos dourados pelo t rigo amadurecido. De quem so estes campos? perguntou urea, contemplando-os. De seu marido respondeu o corvo. Depois passou por cima de uma extensa pradaria, que parecia infinita, toda ela c oberta por cabeas de gado gordas cujas peles brilhavam ao sol. De quem so esses rebanhos? perguntou urea. De seu marido respondeu o corvo. Ento passaram por cima de um imenso bosque cor esmeralda, que se estendia ondulan te por colinas e colinas at alm de onde alcanavam a ver os olhos. De quem este bosque? perguntou urea. De seu marido grasnou o corvo. Do prncipe Corvo Pela manh Anna fez seu trajeto a p para Ravenhill sentindo-se cansada e deprimi da pela inquietao que experimentara durante a noite. Deteve-se um momento para adm irar o mar de jacintos silvestres florescidos sob as rvores que ladeavam o caminh o. Os pontinhos azuis brilhavam ao sol como moedas recm polidas. Normalmente a vi so de uma flor lhe alegrava o corao, mas esse dia no. Suspirando continuou caminhand o at que deu a volta na curva e se deteve em seco. Lorde Swartingham, com suas bo tas salpicadas de lodo como sempre, vinha caminhando energicamente do estbulo e a

inda no a vira. Ele lanou um grito aterrador: Co! Anna sorriu pela primeira vez nesse dia. Era evidente que o conde no conseguia en contrar ao onipresente co e se via reduzido a rugir o substantivo comum. Caminhou para ele. No vejo por que responderia a esse nome. Ao ouvi-la, lorde Swartingham se virou a olh-la. Pensei que dera a voc o trabalho de pr um nome no vira-lata, senhora Wren. Anna aumentou os olhos. Propus trs opes diferentes, milord. Nenhuma delas adequada, como bem sabe. Sorriu malignamente. Acredito que lhe dei bastante tempo para encontrar um nome. Ter que inventar um agora mesmo. Divertiu-lhe sua evidente inteno de coloc-la em um apuro. Rayita? Muito infantil. Tibrio? Muito imperial. Otelo? Muito assassino. cruzou os braos. Vamos, vamos senhora Wren. Uma mulher de sua in teligncia sabe fazer melhor. O que acha de Jock, ento? Esse no servir. Por que no? replicou ela descaradamente. Eu gosto do nome do Jock. Jock disse o conde, como se fizesse rodar o nome na lngua. Tenho certeza que o co vir se o chamar por esse nome. Certo disse ele, olhando-a de cima, com uma atitude de superioridade que os home ns do mundo adotam quando falam com uma mulher tola. E voc ter coragem suficiente para provar isso. Ela elevou o queixo. Muito bem, tentarei. Se vier, voc ter que me mostrar os jardins. Lorde Swartingham arqueou as sobrancelhas. E se no vier? No sei. Isso ela no pensara. Ponha seu preo. Ele franziu os lbios e contemplou o cho prximo a seus ps. Acredito que tradicional nas apostas entre mulher e homem que o cavalheiro pea um favor dama. Anna fez uma inspirao entrecortada e teve dificuldades para expulsar o ar. Os olhos negros do conde brilharam ao olh-la. Talvez um beijo? Ai, Deus. Possivelmente precipitara-se ao apostar. Deixou sair o ar em um sopro e endireitou os ombros. Muito bem. O agitou languidamente uma mo. Continue. Anna esclareceu a garganta. Jock! Nada. Jock! Lorde Swartingham comeou a sorrir zombador. Anna fez uma funda inspirao e soltou um grito muito imprprio de uma dama: Jooock! Os dois ficaram atentos se por acaso ouviam o co. Nada. O conde se virou lentamente a olh-la, e o rangido de suas botas sobre o cascalho soou forte no silncio. Estavam a uns quantos palmos de distncia. Ele avanou um pass o, com seus formosos olhos profundos meio entrecerrados fixos e em seu rosto. Anna sentiu o sangue parar no peito, retumbante. Lambeu os lbios. Ele baixou o olhar a sua boca e suas narinas se agitaram. Avanou outro passo e fi caram a pouco mais de um palmo. Como em um sonho ela viu subir suas mos e segurar seus braos, e sentiu a presso de seus longos dedos atravs da capa e do vestido.

Comeou a tremer. Ele inclinou sua cabea morena para a dela e seu flego quente lhe acariciou os lbios . Ela fechou os olhos. E ouviu os passos do co. Abriu os olhos. Lorde Swartingham estava imvel. Lentamente virou a cabea, com seu rosto a um milmetro do dela, e olhou o co. Este como sempre, pareceu lhe sorrir, c om a lngua pendurando, e ofegante. Merda sussurrou o conde. Exatamente, pensou ela. De repente ele a soltou, retrocedeu uns passos e se virou, lhe dando as costas. Passou as duas mos pelo cabelo e moveu os ombros. Ela o ouviu inspirar profundame nte, mas quando falou, sua voz soou rouca: Parece que ganhou a aposta. Sim, milord disse ela, com a esperana de que a voz lhe soasse despreocupada. Como se para ela fosse habitual que os cavalheiros estivessem a ponto de beij-la no caminho de entrada como se no tivesse a menor dificuldade para respirar; como se no desejasse angustiosamente que o co se mantivesse longe, muito longe. Estarei encantado de lhe mostrar os jardins, tal e como esto murmurou ele, depois do almoo. Talvez agora pudesse ir trabalhar biblioteca? Voc no deveria trabalhar tambm? perguntou ela, tentando dissimular sua decepo. Ele continuava lhe dando as costas. que h vrios assuntos que precisam minha ateno na propriedade. Sim, obvio. Finalmente ele a olhou. Ela observou que ainda tinha os olhos entrecerrados e pa reciam olhar para seus seios. At o almoo, ento. Ela assentiu e o conde fez estalar os dedos em direo ao co. Quando se afastava pare ceu ouvi-lo resmungar algo ao co, e pelo som lhe pareceu mais a palavra idiota que J ock. Bom Deus, no que estava pensando? Dizia-se Edward caminhando furioso pelo lado d a casa. Manipulara de propsito senhora Wren para p-la em uma situao insustentvel, de modo que ela no pudesse negar-se de maneira nenhuma a seu grosseiro pedido. Como se uma m ulher de sua delicada sensibilidade pudesse suportar um beijo de um homem como e le, marcado pela varola. Mas quando a atraiu a seus braos no pensara em suas cicatr izes. No pensara em nada. Agira por puro impulso, levado pelo desejo de beijar es sa linda e ertica boca. Em uns segundos tinha o pau levantado, dolorosamente duro . Quase fora incapaz de soltar senhora Wren quando o co chegou, e se viu obrigado a lhe dar as costas, para que ela no visse seu estado de excitao. Ainda no relaxara . E o que voc andava fazendo, Jock? disse ao co to alegremente inconsciente. Ter que rabalhar seu sentido de oportunidade, moo, se quer continuar devorando as boas so bras da cozinha. Jock lhe sorriu, com um sorriso adorador. Tinha uma orelha dobrada para trs, assi m a endireitou, distrado. Um minuto antes ou um minuto depois, preferivelmente depois, teria sido o melhor momento para chegar saltando. Exalou um suspiro. No podia permitir que continuasse esse desenfreado desejo. Gos tava dessa mulher, pelo amor de Deus. Era inteligente e no tinha medo de seu mau gnio. Fazia perguntas sobre seus estudos de agricultura. Cavalgava pelos campos, pelo barro e a imundcie sem emitir a menor queixa. Inclusive parecia apreciar ess as excurses. E s vezes, quando o olhava com a cabea inclinada, com toda a ateno posta nele, s nele, parecia-lhe que algo estremecia em seu peito. Franzindo o cenho, deu um chute em uma pedra. Era injusto e desonroso submeter senhora Wren a seus grosseiros desejos. No dever ia ter que combater seus pensamentos a respeito de seus seios fartos, pensando s e teria os mamilos rosa claro ou rosa escuro, calculando se seus mamilos se endu receriam imediatamente quando os roasse com os polegares ou esperariam charmosame nte sentir o contato com sua lngua.

Inferno e condenao. Saiu-lhe um som meio riso meio gemido. Voltava a ficar duro e vibrando de excitao s de pensar nela. No havia sentido seu corpo to descontrolado desde que era um moo, quando mudou a voz. Chutou outra pedra e parou no caminho, com as mos nos quadris, jogou a cabea para trs olhando o cu. No lhe serviu de nada. Moveu a cabea girando-a de um lado a outro tentando afrouxa r a tenso. Teria que ir a Londres para passar uma noite ou duas na Gruta de Afrod ite. Talvez depois disso pudesse estar na presena de sua secretria sem esses pensa mentos luxuriosos que se apoderavam de sua mente. Com o p afundou a pedra que acabava de chutar, virou-se e ps-se a andar para o estb ulo. Estava considerando a ideia de ir a Londres como um dever. J no tinha nenhuma vontade de passar uma noite na cama de uma mulher mundana. Sentia-se cansado; c ansado e desejoso de uma mulher que no podia ter. Umas horas depois, ao comeo da tarde, quando Anna estava lendo O prncipe Corvo, co mearam a soar os golpes. S chegara terceira pgina, na qual se contava a batalha ent re o exrcito de um prncipe mau e o de um enorme corvo. Era um conto meio estranho, mas absorvente, e levou algum tempo para dar-se conta de que os golpes eram da aldaba da porta principal. Nunca antes ouvira seu som; a maior parte das pessoas que visitavam a manso entravam pela porta de servio. Colocou o livro na gaveta de sua mesa e pegou uma pena, atenta ao som de uns pas sos rpidos pelo vestbulo, talvez os do lacaio que ia abrir a porta. A isso seguiu um murmrio de vozes, uma delas feminina, e logo o som dos saltos de uma dama em d ireo biblioteca. O lacaio abriu a porta e Felicity Clearwater entrou. Anna se levantou. No que posso servi-la? Oh, no se levante disse Felicity agitando uma mo para ela, examinando a raqutica es cada de ferro. No quero interromp-la em seus deveres. S vim entregar um convite a l orde Swartingham para minha festa da primavera. Passou a mo enluvada por um degrau da escada e enrugou o nariz ao ver o p de cor f errugem que saiu. Ele no est neste momento - disse Anna. No? Ento devo confiar o convite a voc. aproximou-se da mesa e tirou do bolso um env elope com cabealho. Entregue isso a... Ao olhar para Ana, sua voz apagou-se. Sim? Constrangida, Anna passou a mo pelo cabelo. Teria uma mancha no rosto? Teria fica do um pouco de comida pega entre os dentes? Felicity parecia ter se transformado em uma esttua de mrmore. Qualquer mancha ou sujeira no justificaria essa comoo. O envelope de papel vitela que Felicity sustentava na mo tremeu e caiu sobre a me sa. A mulher desviou a vista e passou o momento. Anna pestanejou, surpreendida. Devia ter imaginado tudo. Far com que lorde Swartingham receba meu convite, no ? estava dizendo Felicity. No enho dvida de que ele no vai querer perder o acontecimento social mais importante da regio. Dito isso, dirigiu-lhe um frgil sorriso e saiu. Distrada, Anna levou a mo ao pescoo e sentiu na palma o frio metal. Enrugou a testa ao lembrar. Essa manh, enquanto estava se vestindo, achara sem graa o leno que ama rrou no pescoo; procurou na pequena caixa em que guardava suas poucas jias, em bus ca de seu nico alfinete e ao v-lo pareceu que era muito grande; ento seus dedos toc aram o medalho que encontrara no estojo porttil do Peter. Ao v-lo s experimentou uma leve pontada; talvez estivesse perdendo o poder de feri-la, pensou, e ento lhe o correu, por que no? E ousadamente o prendeu no leno que agora usava no pescoo. Passou os dedos pelo alfinete. Sentiu-o frio e duro, e desejou no ter cedido ao i mpulso de us-lo. Maldio! Maldio! Maldio! Felicity ia olhando sem ver pela janelinha enquanto o carro sa ltava pelo caminho afastando-se de Ravenhill Abbey. No aguentara anos sendo tocad a por um velho que poderia ser seu av, para agora perder tudo por que lutara. Qualquer um diria que o desejo de Reginald Clearwater de ter uma prole estaria s

atisfeito com os quatro filhos adultos que pariram suas duas primeiras esposas, para no falar das seis filhas. Afinal, sua predecessora morrera ao dar a luz ao m ais jovem dos filhos vares. Mas no, Reginald estava obcecado por sua potncia sexual e pela tarefa de deixar novamente grvida a sua terceira esposa. s vezes, durante suas visitas conjugais duas vezes na semana duvidavam de que valesse a pena se i ncomodar com isso. O homem j tinha experincia com trs esposas e continuava sem most rar nenhuma habilidade na cama. Emitiu um bufado. Mas apesar desse lado negativo, estava absolutamente feliz por ser a esposa do s enhor latifundirio. Clearwater Hall era a maior casa do condado, depois de Ravenh ill Abbey, logicamente. Desfrutava de uma generosa atribuio para gastos midos e rou pa, e de carro prprio. Sabia que em cada aniversrio receberia jias lindas e muito c aras. E os lojistas do povoado a recebiam fazendo quase uma genuflexo quando ela os visitava. Tomando tudo em conta, valia a pena que sua vida continuasse assim. E isso a levou novamente ao problema com Anna Wren. Passou a mo pelo cabelo, se por acaso encontrasse algum fio fora do lugar. Desde quando Anna sabia? Era impossvel que usasse o medalho por acaso. Coincidncias dessa magnitude simplesmente no acontecem, o que significava que essa maldita mulher queria atirar isso em seu rosto, depois de todo esse tempo. A carta que escreveu ao Peter foi o resultado de um momento em que se encontrava dominada por todo o ardor da luxria, e foi tremendamente tola e condenatria. Colocou-a no medalho que lhe deu de presente e a entregou, sem jamais pensar que ele a guardaria, mas pou co depois ele morreu e ela ficou sobre brasas, esperando que Anna chegasse para visit-la com a prova. Quando passaram dois anos e o medalho no apareceu, pensou que Peter o vendera ou queimara, junto com a carta, antes de morrer. Homens! Que seres mais inteis, alm do bvio. Tamborilou com os dedos sobre o batente da janelinha. Os nicos motivos pelos quai s Anna podia tirar o medalho luz, ou eram a vingana ou a chantagem. Fazendo um ges to indiferente, passou a lngua pelos dentes dianteiros, tocando-os, delicados, li sos e afiados. Muito afiados. Se Anna Wren pensava que podia assustar a Felicity Clearwater, estava a ponto de descobrir quo enganada estava. Acho que tenho uma dvida com voc, senhora Wren disse o conde entrando na bibliotec a essa tarde. O sol que entrava pelas janelas iluminava os fios prateados de seu cabelo. Suas botas estavam novamente enlameadas. Anna deixou a pena de lado e esticou a mo para acariciar Jock, que entrara acomp anhando a seu amo. Comeava a pensar que esquecera sua dvida desta manh, milord. Ele arqueou uma sobrancelha, arrogante. Esta pondo em dvida minha honra? Se eu pusesse, me desafiaria para um duelo? Ele emitiu um som nada elegante. No. H muitas possibilidades de que voc ganhasse. No tenho uma pontaria particularmen te boa, e minha habilidade com a espada necessita prtica. Anna elevou o queixo altiva. Ento talvez devesse tomar cuidado com o que me diz. Lorde Swartingham curvou o canto da boca. Vir ao jardim ou deseja continuar esta luta verbal comigo aqui? No vejo por que no podemos fazer ambas as coisas murmurou ela, pegando sua capa. Segurou no brao que ele lhe ofereceu e saram da biblioteca, seguidos por Jock, que ia com as orelhas levantadas ante a perspectiva de um passeio. Depois de sair p ela porta principal o conde a levou pelo lado da casa e deixaram o estbulo para t rs. Ao terminar o ptio do estbulo, acabavam os paraleleppedos e comeava uma extenso de grama. Atravessaram um pomar rodeado por sebes baixas, que ficava a um lado da porta de servio de trs. J plantara alho-por, formando uma fileira de delicados broto s verdes que logo se transformariam em folhas medida que crescessem. Alm do pomar havia outra extenso de grama que descia em declive e no final um jardim maior mu rado. Baixaram o declive por um atalho de ardsia cinza. Quando estavam mais perto , Anna viu que a velha parede de tijolos vermelhos estava quase coberta de hera

e que sob a trepadeira de hera emaranhada ficava uma porta de madeira oculta. Lorde Swartingham segurou o oxidado trinco de ferro e puxou a porta. Ela chiou, abriu uns poucos dedos e ficou trancada. Ele resmungou algo e a olhou. Sorriu-lhe alentadora. Ele puxou o trinco novamente com as duas mos e, firmando bem os ps, puxou com mais fora. Durante um instante no aconteceu nada, e de repente a porta cedeu e se abri u com um longo rangido. Jock entrou disparado no jardim. O conde se ps de lado e indicou a ela com um gesto que entrasse primeiro. Anna abaixou um pouco a cabea para olhar no interior. Viu uma verdadeira selva. O jardim parecia um enorme retngulo, ou pelo menos essa tinha sido sua forma em algum momento. Pelo interior das quatro paredes discorr ia um atalho ladrilhado, que apenas se distinguia sob tanto mato e terra. As par edes opostas estavam conectadas por atalhos centrais, que formavam uma cruz e di vidiam o jardim em quatro canteiros retangulares. Na parede oposta havia outra p orta, quase oculta tambm pelos ramos nus de uma trepadeira. Talvez mais frente ho uvesse outro jardim ou uma srie de jardins. Minha av desenhou o primeiro traado deste jardim explicou o conde detrs dela, e min ha me foi ampliando e melhorando. J estavam dentro do jardim, e Anna nem sequer percebeu que se movera. Deve ter sido muito lindo - comentou, passando por cima de uns tijolos quebrados e soltos que formavam uma protuberncia no atalho. Essa rvore do canto era uma per eira? No sobrou muito do trabalho delas, no ? disse ele, e chutou algo, porque ela ouviu o rudo. Suponho que o melhor a fazer seria simplesmente derrubar as paredes e niv elar o terreno. Anna se virou bruscamente para olh-lo. Oh, no, milord, no deve fazer isso. Ele a olhou carrancudo. Por que no? Aqui h muito que se pode salvar. O conde olhou avaliador o monto de mato e o atalho quebrado, com claro cepticismo . No vejo uma s coisa que seja digna de salvar. Ela o olhou exasperada. Vamos, olhe essas rvores com os ramos encostados sobre as paredes. Ele se virou a olhar o que ela apontava. Ela ps-se a andar para a parede. Tropeou em uma pedra escondida sob o mato, endire itou-se e voltou a falsear o p. Fortes braos a agarraram por trs e a levantaram com facilidade como se no pesasse nada. Em dois largos passos lorde Swartingham cheg ou parede e a deixou com os ps no cho. Isto o que desejava ver? Com o flego retido pela impresso, ela o olhou de esguelha; viu que ele estava olha ndo a rvore com expresso lgubre. Sim, obrigado disse. Ao olhar a pattica rvore que formava a grade sobre a parede, distraiu-se imediatamente. Acredito que isto uma macieira, ou talvez uma pereira . Veja como esto plantados em todo o comprimento das paredes do jardim. E este te m brotos. O conde examinou duvidoso o ramo que lhe indicava e emitiu um grunhido. Tudo o que precisam de uma boa poda continuou ela. Poderia fazer sua prpria cidra . Nunca gostei muito de cidra. Ela o olhou carrancuda. Ou a cozinheira poderia lhe preparar torta de ma. Ele arqueou uma sobrancelha. Ela estava a ponto de comear a fazer uma acalorada defesa dos mritos da gelia de ma q uando viu uma flor entre o mato. Ali tem uma violeta ou uma pervinca, o que lhe parece? A flor estava a uns trs pa lmos da borda do canteiro. Agachou-se a olh-la mais de perto, colocando uma mo no cho para afirmar-se. Ou talvez sejam miostis, embora normalmente estas floresam em grupos grandes. Com supremo cuidado pegou a flor e a cortou. No, que tola sou. Ol

he as folhas. Notou que lorde Swartingham estava muito quieto atrs dela. Acredito que poderia ser um tipo de jacinto. Endireitou-se e se virou para mostr-la. Ah? perguntou ele, e sua voz de bartono lhe saiu gutural. Ela pestanejou ante o tom de sua voz. Sim, e, logicamente, onde h um sempre h mais. Do que? Ela entrecerrou os olhos, desconfiada. No estava me escutando, no verdade? No respondeu ele, negando com a cabea. Ele a estava olhando fixamente, de uma maneira que lhe acelerou a respirao. Sentiu o rosto arder. No meio do silncio, a brincalhona brisa lhe soltou uma mecha de c abelo e o atravessou sobre a boca. Ele esticou lentamente a mo e a afastou com as pontas dos dedos. Os calos lhe rasparam a pele sensvel dos lbios, e fechou os olhos, ofegante. Afirm ou-lhe com todo cuidado a mecha no resto do cabelo e deixou a mo apoiada em sua tm pora. Ela sentiu nos lbios a carcia de seu flego. Venha, por favor. Ento ele baixou a mo. Anna abriu os olhos e se encontrou com os dele negros obsidiana. Levantou a mo, p ara protestar, ou talvez para lhe acariciar rosto, no sabia, mas em todo caso j no importava. Ele virara-se e afastara-se alguns passos. Ao que parece nem sequer n otou o frustrado gesto dela. Ele virou um pouco a cabea, de tal maneira que s lhe via o perfil do rosto. Rogo-lhe que me desculpe disse. Ela tentou sorrir. Do que? Eu... Ele moveu a mo em um gesto para impedi-la de continuar. Amanh viajarei a Londres. Temo que tenha uns assuntos que atender ali que j no pode m esperar. Anna apertou as mos fechadas. Pode continuar admirando o jardim se desejar. Eu tenho que voltar para a bibliot eca para trabalhar em meus escritos. Dizendo isso se afastou a passos largos e rpidos, fazendo ranger os tijolos quebr ados com as botas. Anna abriu as mos e sentiu deslizar-se por seus dedos a flor esmagada. Deu uma le nta volta completa olhando o jardim em runas. Tinha muitssimas possibilidades. Tir ar o mato junto parede, plantar umas quantas flores ali. Nenhum jardim morria de todo nunca realmente se um bom jardineiro sabia cuid-lo. Vamos, s precisava um po uco de cuidado e carinho. Um vu de lgrimas lhe cegou os olhos. Irritada, os esfregou, com a mo trmula. Deixou o leno no escritrio. Comearam a correr as lgrimas pelo rosto e a cair pelo queixo. D roga! Teria que secar com a manga. Que dama se encontra de repente sem um leno mo? Uma pattica, sem dvida alguma. Uma a quem um cavalheiro no consegue se decidir a b eijar. Esfregou o rosto com o interior do antebrao, mas as lgrimas continuaram bro tando. Como se ela fosse acreditar nessa tolice de que ia a Londres para atender uns assuntos de seu trabalho. Era uma mulher madura. Sabia aonde o conde ia faz er seu trabalho. Naquele asqueroso bordel. Um soluo cortou sua respirao. Ia a Londres para deitar-se com outra mulher. Captulo 8 O corvo continuou voando com urea outro dia e outra noite, e tudo o que ela viu d urante esse tempo pertencia a ele. urea tentava entender tanta riqueza, tanto pod er, mas escapava a sua compreenso. Seu pai s tivera o domnio sobre uma pequena frao d as pessoas e terras que esse pssaro possua. Finalmente, ao quarto entardecer, viu um magnfico castelo, todo feito de mrmore branco e ouro. Os reflexos do sol poente sobre ele eram to brilhantes que lhe fizeram doer os olhos. De quem esse castelo? perguntou em um sussurro, e um vago medo lhe encheu o corao. O corvo virou sua enorme cabea e a olhou com um brilhante olho negro.

De seu marido respondeu, rindo. Do prncipe Corvo

Naquela tarde Anna foi sozinha para sua casa, caminhando. Depois de reunir fo ras no jardim em runas, voltara para a biblioteca com a inteno de trabalhar. No dever ia ter se preocupado; lorde Swartingham no apareceu por ali em toda a tarde, e qu ando estava recolhendo suas coisas no final da jornada, entrou um lacaio jovem e lhe entregou um pequeno carto dobrado. A mensagem era breve e concisa. Sua senhoria partiria muito cedo pela manh e, portanto, sentindo muito, no poderia vir despedir-se. Como o conde no estava ali para protestar, foi a p para casa em lugar de usar o ca rro, em parte por rebeldia e em parte porque precisava estar um tempo s para pens ar e acalmar-se. No queria chegar em casa com o rosto inchado e os olhos avermelh ados. No devia chegar assim, a no ser que desejasse que me Wren ficasse metade da n oite interrogando-a. Quando chegou aos subrbios do povoado os ps j doam; acostumou-se ao luxo de fazer o trajeto de carro. Continuou caminhando cansativamente e quando deu a volta na es quina e entrou em sua rua se deteve em seco. Parado diante da porta de sua casa havia um carro vermelho e negro com adornos dourados. O chofer e os dois lacaios que estavam apoiados no veculo usavam a librea combinando, negro com cs vermelhos e jardas de galo dourado. Junto ao carro se reuniu um grupo de garotos que salta vam de um lado a outro fazendo perguntas aos lacaios. No pde deixar de compreend-lo s; dava a impresso de que algum personagem da realeza tivesse vindo visit-la. Pass ou por um lado do carro e entrou em sua casa. Me Wren e Pearl estavam na sala de estar tomando ch com uma mulher que Anna nun ca vira. Era uma mulher muito jovem, de apenas uns vinte anos. O cabelo pintado em branco gelo deixava limpa a testa, recolhido em um penteado enganosamente sim ples que fazia ressaltar estranhos olhos verdes claro. Usava um vestido negro. N ormalmente o negro indica luto, mas ela nunca vira um vestido de luto parecido c om esse. A mulher parecia flutuar em meio de uma cascata de tecido negro brilhan te, e a sobre saia puxada para trs deixava ver os bordados de viva cor escarlate da saia. No decote quadrado, muito generoso, repetiam-se os bordados da mesma co r, e das meias mangas caam trs babados ocultos de renda. Estava to deslocada em sua pequena sala de estar como um pavo em um galinheiro. Me Wren a olhou alegremente ao v-la entrar. Querida, apresento-lhe Coral Smythe, a irm mais nova de Pearl. Estvamos tomando ch com bolo. Fez um amplo gesto com a xcara e quase derramou ch na saia de Pearl. Min ha nora, Anna Wren. Muito prazer, senhora Wren disse Coral. Falava com uma voz rouca e profunda que mais parecia sair de um homem que de uma jovem extica. Encantada de conhec-la murmurou Anna, pegando a xcara que sua sogra lhe passou. Teremos que sair logo se quisermos chegar a Londres antes da alvorada disse Pear l. Est o bastante recuperada para viajar, irm? perguntou-lhe Coral, mostrando muito p ouca emoo no rosto, mas olhando para Pearl atentamente. No gostaria de passar a noite conosco, senhorita Smythe? props-lhe me Wren. Assim P earl estaria descansada para partir pela manh. Coral curvou os lbios em um leve sorriso. No quero lhe causar mais trabalho, senhora Wren. Oh, no nenhum trabalho. J est quase escuro. Fez um gesto para a janela, que j se vi quase negra. Parece-me que seria arriscado que duas damas sassem de viagem agora . Obrigado disse Coral, inclinando a cabea. Uma vez que terminaram de tomar o ch, Anna levou Coral ao quarto que Pearl ocupav a para que pudesse lavar-se antes do jantar. Levou toalhas de linho e gua para a bacia, e j estava na porta para sair quando Coral a deteve dizendo: Senhora Wren, desejo lhe agradecer. Coral estava olhando-a com seus insondveis olhos verde claro; sua expresso no corre spondia com suas palavras.

No foi nada, senhorita Smythe. No podamos enviar sua irm a uma estalagem. Ah, claro que podiam disse Coral, com os lbios curvados em uma espcie de rictus sa rdnico. Mas no a isso que me refiro. Desejo lhe agradecer por ter ajudado a Pearl. J me contou o quanto estava mal. Se voc no a tivesse trazido para sua casa e cuida do dela, teria morrido. Anna encolheu os ombros, incmoda. Depois de um tempo teria passado alguma outra pessoa e... E a teria deixado ali - interrompeu Coral. No me diga que qualquer outra pessoa t eria feito o que fez voc. Ningum o fez antes. Anna no soube o que dizer. Por mais que desejasse rebater sua cnica opinio sobre a humanidade, sabia que a mulher tinha razo. Minha irm teve que trabalhar na rua para poder me dar de comer quando ramos mais j ovens continuou Coral. Ficamos rfs quando ela s tinha quinze anos, e pouco depois p erdeu seu posto de criada ajudante em uma casa elegante. Poderia ter me levado s implesmente ao asilo dos pobres. Sem mim poderia ter encontrado outro trabalho r espeitvel, talvez at pudesse ter se casado e ter sua prpria famlia. Apertou fortemen te os lbios. Em lugar disso, atendia a homens. Anna no pde evitar fazer um gesto de pena ao tentar imaginar uma vida to deprimente , com essa to total falta de opes. Tentei convencer ao Pearl de que aceite que eu a mantenha agora disse Coral, e l ogo desviou o rosto. Mas o que pode interessar a voc nossa histria. Basta dizer qu e a nica pessoa viva neste mundo por quem eu sinto considerao. Anna guardou silncio. Se houver algo que eu possa fazer por voc, senhora Wren continuou Coral, perfuran do-a com seus estranhos olhos, s precisa me dizer. Basta-me sua gratido disse Anna finalmente. Alegra-me ter ajudado a sua irm. No levou a srio a minha oferta, pelo que vejo. Mas srio. Farei por voc tudo que este ja em meu poder. Qualquer coisa, o que for. Anna assentiu e se virou para sair. Qualquer coisa, o que for. parou na porta e se virou impulsivamente, antes de ter tempo para pensar novamente. Sabe algo sobre um estabelecimento chamado Gruta de Afrodite? A expresso de Coral nublou-se um pouco. Sim. Sim, e conheo a proprietria, a prpria Afrodite. Posso lhe conseguir uma noite ou as noites de toda uma semana na Gruta de Afrodite se esse for seu desejo. Ava nou uns passos para ela. Posso lhe conseguir uma noite com um prostituto hbil e ex periente ou com um virgem. Seus olhos aumentaram e pareceram flamejar. Com famos os libertinos ou com mendigos da rua. Com um homem muito especial ou com dez abs olutos desconhecidos. Com homens negros, vermelhos ou amarelos, com homens com o s quais s sonhou na escurido da noite, na solido de sua cama, sob as mantas. O que for que deseje; o que for que anseie. S tem que me dizer isso. Anna a olhou como um camundongo atordoado ante uma serpente particularmente form osa. Abriu a boca para balbuciar uma negativa, mas Coral levantou uma mo indolent e. Consulte o travesseiro, senhora Wren. Medite durante a noite e me d resposta aman h. Agora, se no se importa, desejo ficar sozinha. Anna se encontrou no patamar, fora da porta de seu prprio quarto. Agitou a cabea. Poderia o diabo se disfarar de mulher? Porque, sem dvidas, ela colocara a tentao na sua frente. Desceu lentamente a escada, com o sedutor oferecimento de Coral abrigado na cabea . Tentou expuls-lo, mas, horrorizada, percebeu que simplesmente no podia. E quanto mais pensava na Gruta de Afrodite, mais atraente a ideia parecia. Durante essa noite Anna mudou de opinio respeito do escandaloso oferecimento de C oral por diversas vezes. Despertava de um detestvel e nebuloso sonho, ficava um m omento debatendo-se e voltava a dormir, entrando outra vez em um mundo no qual l orde Swartingham vivia afastando-se dela, e ela corria inutilmente atrs. Quando s e aproximava o amanhecer, renunciou simulao de dormir e ficou de costas contemplan do sem ver o teto ainda escuro. Juntou as mos sob o queixo como uma menina pequen a e rogou a Deus que lhe desse foras para resistir a esse terrvel oferecimento. Um a mulher virtuosa no teria nenhuma dificuldade para resistir; a uma dama decente nem sequer ocorreria a ideia de entrar furtivamente nos antros de Londres com o

fim de seduzir a um homem que deixara abundantemente claro que no estava interess ado nela. Quando voltou a abrir os olhos j era de dia. Sentindo todo o corpo rgido, levantou -se, lavou-se com a gua gelada da bacia, vestiu-se e saiu do quarto, tudo silenci osamente para no despertar a sua sogra. Saiu da casa para olhar seu jardim. A diferena do jardim do conde, o seu era pequ eno e estava bem cuidado. O aafro j estava murchando, mas ficavam alguns narcisos tardios. Abaixou-se para arrancar um cujas folhas j estavam secas. A vista das tu lipas abrindo as ptalas devolveu momentaneamente paz a sua alma. Ento recordou que o conde partia para Londres nesse dia. Fechou fortemente os olhos para expulsar esse pensamento. Nesse momento ouviu uns passos atrs de si. J tomou sua deciso, senhora Wren? Virou-se e viu um formoso Mefistfeles de olhos verde claro. Coral lhe sorriu. Anna comeou a negar com a cabea e ento se ouviu dizer: Aceito seu oferecimento. Coral alargou o sorriso, formando com seus lbios uma curva perfeita, embora sem a legria. timo. Pode nos acompanhar em meu carro em nossa volta a Londres. Emitiu uma risad inha rouca. Isto ser interessante. Ato seguido entrou na casa, antes que Anna pensasse em uma resposta. Venha, toma murmurou Edward ao baio. Sustentou-lhe a cabea e esperou pacientemente enquanto o animal movia os cascos e comia o que lhe deu. O baio costumava estar rebelde pela manh, e o selara mais cedo que de costume. O cu s comeava a clarear pelo este. Tudo bem, velho bode, vamos. Ento lhe ocorreu, pela primeira vez, que estava falando com um cavalo sem nome. D esde quando tinha esse cavalo? J faria uns seis anos, no mnimo, e jamais se deu ao trabalho de lhe dar um nome. Anna Wren o repreenderia se soubesse. Torcendo o gesto, montou por fim. Esse era exatamente o motivo que o levava a fa zer essa viagem: tirar viva da cabea. Decidira apaziguar parte de seu desassossego cavalgando at Londres. Seu camareiro e sua bagagem o seguiriam no carro. Ento, pa ra fazer parte desse plano, apareceu o recm chamado Jock, justo quando estava a ponto de sair a cavalo do estbulo. O co saiu correndo diante dele; no o vira durant e a ltima meia hora, e nesse momento tinha as ancas cobertas de lodo fedido. Puxou as rdeas do cavalo, suspirando. Pensara em aproveitar essa viagem para faze r uma visita a sua noiva e famlia, com finalidade de concluir as negociaes do compr omisso. Um vira-lata enorme e fedido no favoreceria em nada sua causa com a famlia Gerard. Quieto Jock. O co se sentou e o olhou com seus grandes olhos castanhos ligeiramente avermelhad os, movendo a cauda sobre os paraleleppedos. Sinto muito, velho disse ele, agachando-se a lhe arranhar as orelhas. O nervoso baio deu um par de passos para um lado, rompendo o contato. Ter que ficar aqui es ta vez. O co inclinou a cabea. Edward sentiu uma de onda de desagradvel tristeza. O co no tinha lugar em sua vida, como tampouco a dama. Cuida dela, Jock. Cuida dela por mim. Meio sorriu meio fez uma careta por essa tolice. Jock no era um co de guarda. E em todo caso, no correspondia a ele proteger Anna Wren. Agitando a cabea para desprezar esses pensamentos, fez o cavalo virar e o ps ao tr ote pelo caminho de entrada. Depois de pensar bem, Anna disse a me Wren que iria a Londres com Pearl e Coral p ara comprar tecidos e acessrios para uns vestidos novos para as duas. Alegra-me muito que por fim possamos comprar tecidos, mas est certa disso? respon deu me Wren. Ficando um pouco ruborizada continuou em voz mais baixa: So muito sim pticas, claro, mas apesar de tudo, so cortess.

Anna teve dificuldades para olh-la nos olhos. Coral est muito agradecida pelos cuidados que demos a Pearl. Gostam muito de mim, sabe? Sim, mas... E me ofereceu seu carro tanto para ir a Londres quanto para voltar. Me Wren franziu o cenho, indecisa. um oferecimento muito generoso continuou Anna em voz baixa. Economizaremos o preo do trajeto de ida e volta em diligncias, e, alm disso, irei mais confortvel. Poder ei comprar mais tecido com o dinheiro que teramos gasto na diligncia. Viu que me Wr en vacilava. No tem vontade de ter um vestido novo? Bom o que me importa sua comodidade, querida disse me Wren por fim. Se voc estiver contente com este acerto, eu tambm. Obrigado disse Anna. Deu-lhe um beijo no rosto e subiu correndo a escada para terminar de colocar sua s coisas na bolsa de viagem. Os cavalos j estavam dando coices inquietos quando saiu. Despediu-se apressada e subiu no carro, onde esperavam as irms Smythe. E quando o carro empreendeu a marc ha, voltou a despedir-se agitando a mo pela janela, o que divertiu muitssimo a Cor al. Estava a ponto de virar a cabea e sentar-se bem quando viu Felicity Clearwate r na rua. No soube o que fazer no momento em que seus olhos se encontraram com os daquela mulher. Ento o carro passou e se acomodou no assento, mordendo o lbio inf erior; Felicity no sabia que ia a Londres, mas mesmo assim, ficara nervosa em v-la . Coral, que ia sentada frente a ela, arqueou uma sobrancelha. Ento o carro virou bruscamente na esquina e Anna teve que segurar na correia que ficava pendurada em cima de sua cabea para no cair em cima das duas mulheres. Elev ou o queixo. Coral sorriu levemente e fez um gesto de assentimento. Fizeram uma parada em Ravenhill Abbey, para que Anna informasse o senhor Hopple de que estaria ausente alguns dias. O carro ficou esperando ao final do caminho da entrada, fora das portas e oculto da vista, enquanto ela ia e voltava a p at ca sa. S quando estava a ponto de chegar carruagem, percebeu que Jock a seguia. Virou-se para olh-lo. Volta para a casa, Jock. Jock se sentou muito quieto no meio do caminho e a olhou tranquilamente. Sim senhor. Para casa, Jock! exclamou, apontando para a casa. Jock virou a cabea, seguindo a direo de seu dedo, mas no se moveu. Muito bem, ento bufou, sentindo-se tola por estar discutindo com um co. Vou fingir que no estou vendo voc. Fez o resto do caminho resolvida a no prestar ateno no enorme co que a seguia, mas q uando saiu pelos portes da propriedade e viu o carro, compreendeu que tinha um pr oblema. O lacaio a vira e abrira a portinhola do veculo para que ela subisse. Com um revo de movimento e sons de patas no cascalho, Jock a deixou para trs e subiu no carro de um salto. Jock! gritou Anna, consternada. No interior do carro se produziu uma comoo que o balanou de um lado a outro, at que ficou quieto. O lacaio apareceu porta; Anna ficou ao seu lado e apareceu tambm. Jock estava sentado em um dos macios assentos. Frente a ele, Pearl o olhava espa ntada. Coral, como era de supor, estava imperturbvel, sorrindo levemente. Anna esquecera o quo aterrador Jock poderia ser a primeira vista. Lamento muito por isto disse. Na realidade inofensivo. Pearl a olhou de esguelha, parecendo nada convencida. Vou tir-lo. Mas isso se mostrou ser muito difcil. Depois de ouvir um grunhido ameaador do Jock , o lacaio deixou claro que seu trabalho no inclua enfrentar animais perigosos. An na subiu no carro e tentou pux-lo pelo pescoo para que sasse. Ao no ter nenhum resul tado, agarrou-o pela pelagem perto do pescoo e puxou novamente. Jock simplesmente firmou as patas e esperou muito tranquilo enquanto ela tentava. Coral se ps a rir. Parece que seu co quer vir conosco, senhora Wren. Deixe-o em paz. No me importo em

levar outro passageiro. Oh, no poderia! resfolegou Anna. Sim claro que pode. No discutamos. Sente-se e proteja Pearl e a mim do animal. Jock pareceu contente quando Anna se sentou; como se entendesse que j estava e stabelecido que no o fariam descer do carro, ps-se a dormir. Pearl o contemplou um momento, tensa. Ao ver que o animal nem sequer se movia, comeou a cochilar. Anna se acomodou nas almofadas macias e, meio dormindo, pensou que ainda estavam mel hor que lorde Swartingham. Passado um momento, ela tambm dormia profundamente, ca nsada depois de no ter dormido essa noite. Fizeram s uma parada, pela tarde, para entrar em uma estalagem de um lado da estr ada fazer um almoo tardio. As trs mulheres desceram rapidamente enquanto os moos do estbulo gritavam sustentando as cabeas dos inquietos cavalos. A estalagem estava surpreendentemente suja, e lhes serviram um delicioso prato de carne cozida acom panhado com cidra. Anna no se esqueceu de reservar uma parte de carne para levar a Jock no carro. Depois de dar-lhe permitiu-lhe descer e correr pelo ptio assusta ndo os meninos do estbulo, e logo reataram a viagem. Quando chegaram a Londres, o sol j tinha se posto; o carro parou em frente porta de uma casa muito elegante. Anna se surpreendeu ao ver quo luxuosa era, mas ao pe nsar no carro de Coral compreendeu que no tinha por que surpreender-se. Coral deve ter notado que estava boquiaberta olhando a fachada, porque esboou um sorriso enigmtico: Tudo isto se deve amabilidade do marqus disse fazendo um amplo gesto com a mo, e s eu sorriso se tornou cnico. Meu bom amigo. Anna a seguiu pela escada e entraram na penumbra do vestbulo. Seus passos ressoar am nas reluzentes lajes de mrmore branco. As paredes tambm estavam recobertas por painis de mrmore at o teto alto engessado, do qual sobressaia um brilhante lustre d e cristal. O vestbulo era muito lindo, mas tambm muito vazio. Anna pensou se isso se devia ao gosto de seu atual ocupante ou ao do proprietrio ausente. Nesse momento Coral ficou junto a Pearl, que estava desfalecida, a ponto de cair no cho pelo cansao da longa viagem. Quero que fique aqui comigo, irm. Pearl a olhou nervosa. Sabe que seu marqus no vai querer que eu fique muito tempo aqui. Coral curvou os lbios em um leve sorriso. Deixa que eu me ocupe do marqus. Compreender meus desejos. Alm disso, agora est fora do pas e estar ausente nas duas prximas semanas. Voltou a sorrir, com um sorriso q uase clido. Agora venham comigo: vou mostrar seus quartos. O quarto de Anna era pequeno, muito simptico, pintado e decorado em tons azul esc uro e branco. Quando Coral e Pearl saram, lhe dando boa noite, preparou-se para d eitar. Jock exalou um comprido suspiro e foi deitar-se diante do fogo da lareira . Falava-lhe enquanto se escovava o cabelo. De fato, no se permitia pensar no dia seguinte. Mas quando se deitou e tentou dormir, os pensamentos que tentara mant er a raia, se amontoaram na cabea. Estava a ponto de cometer um pecado grave? Pod eria viver consigo mesma depois daquilo? Agradaria ao conde? Chateou-a que esse ltimo pensamento fosse o que mais a preocupasse. Felicity acendeu as velas do candelabro com outra vela e a colocou com supremo c uidado em um canto da mesa. Reginald estivera particularmente carinhoso essa noi te. Um homem de sua idade j deveria ter moderado suas atividades na cama. Emitiu um suspiro. S o que mudara era o tempo que levava para chegar ejaculao. Pode ria ter escrito uma obra em cinco atos enquanto ele bufava e suava em cima dela. Em lugar de fazer isso, pensara nos motivos que poderia ter uma viva provinciana como Anna Wren para ir a Londres. Quando perguntou velha senhora Wren, esta lh e respondeu que foi para comprar tecido para uns vestidos novos. Isso era possvel , certo, mas havia muitas outras diverses que uma dama sem compromisso podia enco ntrar nessa cidade. Tantas, na realidade, que lhe ocorreu que poderia valer a pe na descobrir o que Anna faria em Londres. Tirou um papel de cartas da mesa de seu marido e abriu o tinteiro. Quem entre s eus conhecidos em Londres seria a melhor opo? Vernica era muito curiosa; Timothy, e mbora fosse um cavalo de corridas entre os lenis, tinha por desgraa a capacidade me

ntal desse mesmo cavalo fora da cama. Ento sobrava... Ah, obvio! Sorrindo satisfeita, escreveu o cabealho da carta. Escrevia a um homem que no era de todo honrado; tampouco era de todo um cavalheiro. E no era bom nem simptico absolutamente. Captulo 9 O corvo deu uma volta em crculo planando por cima do brilhante castelo branco e, enquanto o fazia saram voando das muralhas centenas de pssaros: astutos, carbonfero s, pardais, estorninos, petirrojos, chochines e outros. Deram-lhes as boas-vinda s todos os cantos de pssaros que urea conhecia e muitos que no conhecia. O corvo at errissou e os apresentou como os leais componentes de seu squito e pessoal de ser vio. E embora o corvo tivesse a capacidade da fala humana, esses pssaros menores, no. No anoitecer, os pssaros criados levaram urea a um magnfico salo de jantar. Ali viu uma longa mesa esplendidamente posta com aprimoramentos com as quais s sonhara. S upunha que o corvo ia jantar com ela, mas ele no apareceu, assim comeu totalmente sozinha. Depois a levaram a um lindo quarto, e ali encontrou uma camisola de vaporosa sed a j disposta para ela sobre a enorme cama. Vestiu-a, deitou-se na cama e imediata mente adormeceu profundamente, em um sono sem sonhos. Do prncipe Corvo A maldita peruca coava horrorosamente. Equilibrando um prato com merengues sobre as coxas, Edward ansiava poder meter u m dedo por debaixo de sua peruca empoeirada. Ou simplesmente tirar essa maldita coisa. Mas o uso de perucas era de rigor na b oa sociedade, e a visita a sua futura esposa e sua famlia decididamente a justifi cavam. No dia anterior cavalgara da alvorada ao anoitecer para chegar a Londres, e essa manh se levantou muito cedo, o que no estava na moda, mas era seu costume. E assim, teve que esfriar os ps vrias horas esperando que chegasse o momento adeq uado para fazer a visita. Maldita fosse sociedade e suas estpidas regras. Sentada na frente dele, sua futura sogra falava com todo seu pblico, ou, melhor d izendo, dava uma conferncia. Lady Gerard era uma mulher bonita, de testa longa e uns olhos redondos azul claro. Nesse momento estava debatendo sozinha, muito com petentemente, sobre a atual moda em chapus. Esse no era um tema que ele teria esco lhido, e a julgar pelas cochiladas de sir Richard, tampouco era um tema de sua p redileo. Mas dava a impresso de que uma vez que lady Gerard comeava a falar s um ato de Deus poderia par-la; com o golpe de um raio, por exemplo. Entrecerrou os olhos ; talvez nem sequer com isso. Sylvia, sua prometida, estava sentada graciosamente, frente a ele tambm. Tinha os olhos redondos e azuis, iguais aos de sua me. Tinha a verdadeira colorao inglesa; uma pele viosa cor pssego com nata, e abundante cabelo dourado. Recordava-lhe bast ante a sua me. Bebeu um gole de ch e desejou que fosse usque. Na mesinha lateral do lado de Sylvi a havia um vaso com arranjos de papoulas. As flores de viva cor vermelha faziam ressaltar com perfeio as cores amarela e laranja do salo. As papoulas, junto com a garota sentada ao lado, usado um vestido azul ndigo, formavam um quadro digno de um professor. Sua me a colocara a? Os sagazes olhos de lady Gerard relampejavam fa lando de gazes e tules. Era um quadro pensado, certamente. Embora claro, as papoulas no florescem em maro. Essas deveriam ter custado um bom preo, porque era impossvel saber, a no ser que se olhasse as ptalas muito de perto, se eram feitas de seda e cera. Deixou seu prato de lado. Importa-se de me mostrar seu jardim, senhorita Gerard? Lady Gerard, fazendo uma pausa, deu sua permisso com um sorriso satisfeito. Sylvia se levantou e saiu com ele pelas portas de vidro a um denso jardim de cid ade, balanando as saias. Caminharam em silencio pelo atalho, a mo dela apoiada lig eiramente na manga dele. Edward procurou em sua mente algo para dizer, algum tem

a de conversa agradvel, mas tinha a mente curiosamente em branco. No se fala de ro tao de cultivos com uma dama, nem sobre como drenar um campo nem sobre as ltimas tcn icas para preparar composto. Na realidade, no havia nada que lhe interessasse que pudesse falar sem riscos com uma dama. Olhou os ps e viu uma flor amarela pequena, que no era um narciso nem uma prmula. A gachou-se para toc-la, pensando se a senhora Wren teria dessas em seu jardim. Sabe o que ? perguntou senhorita Gerard. Sylvia se abaixou para olhar de perto. No, milord. Franziu o liso sobrecenho. Quer que pergunte ao jardineiro? No necessrio disse ele, se endireitando e tirando o p das mos. Foi pura curiosida Chegaram ao final do atalho, onde havia um pequeno banco de pedra encostado pare de. Edward tirou um enorme leno do bolso da jaqueta e o estendeu sobre o banco, e o i ndicou com um gesto. Por favor. A garota se sentou graciosamente e juntou as mos na saia. Ele colocou as mos s costas e contemplou distrado a pequena flor amarela. Concorda com esta aliana, senhorita Gerard? Perfeitamente, milord - respondeu Sylvia, sem parecer absolutamente perturbada p ela franqueza da pergunta. Ento, me daria honra de ser minha esposa? Sim, milord. timo disse ele inclinando-se para beijar a bochecha devidamente apresentada. A peruca lhe produziu mais coceira que nunca. A voz de Coral rompeu o silncio na pequena biblioteca: Ah, est aqui. Alegra-me que tenha encontrado um pouco de interesse. Anna quase deixou cair no cho o livro ilustrado que tinha nas mos. Virou-se e viu que Coral a olhava divertida. Sinto muito. Suponho que continuo com meu horrio do campo. Quando desci sala de c af da manh, nada estava preparado. A criada me disse que podia esperar aqui. Levantou o livro como prova e se apressou a baix-lo, ao recordar as explcitas ilus traes que continha. Coral olhou o livro. Esse muito bom, mas h outro que poderia ser mais til para o que planeja fazer est a noite. Foi at outra estante, tirou um livro fino de capa verde e o ps nas mos. Ah, mmm. Obrigado. Anna sabia que tinha o rosto pintado em sete tons de vermelho. Poucas vezes sent ira-se to humilhada em sua vida. Com seu vestido de manh amarelo, Coral no parecia ter mais de dezesseis anos. Bem poderia ter sido uma senhorita de boa famlia a ponto de sair a visitar uma conhec ida de sua idade. S seus olhos estragavam a iluso. Venha, vamos tomar o caf da manh juntas convidou Coral, levando-a at a sala de caf d a manh, onde Pearl j estava sentada mesa. Sobre um aparador havia muitas fontes com comida quente, mas Anna descobriu que no tinha muito apetite. Sentou-se frente a Coral com apenas umas torradas no prat o. Quando terminaram de tomar o caf da manh, Pearl se desculpou para subir a seu quar to e Coral se encostou para trs em sua cadeira. Anna sentiu as omoplatas tensas. Agora talvez devssemos fazer alguns planos para esta noite. O que sugere? Tenho vrios vestidos que voc deveria dar uma olhada. Qualquer um deles pode se arr umar para que fique bem. Alm disso, teramos que falar das esponjas. Anna pestanejou surpresa. Do que poderiam servir a ela umas esponjas para banhar -se? Perdo? Coral bebeu um gole de ch tranquilamente. Talvez no saiba. H esponjas que podem se inserir no corpo para prevenir a gravidez

. Diante disso Anna ficou com a mente paralisada. Jamais ouvira falar de algo assi m. Isto... Talvez no seja necessrio. Estive casada quatro anos sem conceber. Ento nos esqueceremos das esponjas. Anna se limitou a passar os dedos pela xcara. Ento Coral continuou: Pensa em assistir recepo no salo da Gruta de Afrodite para escolher um homem que go ste ou olhou-a astutamente, ou h algum cavalheiro em especial que gostaria de en contrar a? Indecisa, Anna bebeu um gole de ch. Quanto podia confiar em Coral? At esse momento seguira seus conselhos com bastante ingenuidade; fazia literalmente tudo o que aquela mulher lhe sugerira. Mas virtualmente no a conhecia. Podia lhe dizer o que realmente desejava, falar sobre lorde Swartingham? Coral pareceu compreender seu silncio. Sou uma puta disse, e, alm disso, no sou uma mulher boa. Mas no que se refere a is so, minha palavra ouro. Olhou-a fixamente, como se fosse muito importante que ac reditasse. Ouro. Juro-lhe que no farei mal nem trairei conscientemente nem a voc n em a nenhuma pessoa que lhe seja querida. Obrigado. Coral curvou a boca. Sou eu quem deve lhe agradecer. Nem todo mundo levaria a srio a palavra de uma pu ta. Anna deixou passar isso. Sim, como adivinhou, quero me encontrar com um determinado cavalheiro. Fez uma i nspirao profunda. Com o conde do Swartingham. Coral aumentou visivelmente os olhos. Combinou encontrar-se com lorde Swartingham na Gruta de Afrodite? No, ele no sabe nada disto. E no quero que saiba. Coral emitiu uma suave risadinha. Perdoe-me, desconcertou-me. Deseja passar a noite com o conde, intimamente, sem que ele saiba. Pensa em drog-lo? No, no. Interpretou-me mau. Devia ter no rosto todos os matizes de vermelho, mas c ontinuou: Desejo passar a noite com o conde, sim, me deitar com ele. Simplesment e no quero que ele saiba que sou eu, por assim dizer. Coral sorriu e inclinou a cabea em gesto ctico. Como? No me expliquei bem. Anna exalou um suspiro e tentou ordenar seus pensamentos. Ve r, o conde veio a Londres por seus assuntos de trabalho. Tenho motivos para acred itar que vai visitar a Gruta de Afrodite, provavelmente esta noite. mordeu o lbio . Embora na realidade no saiba exatamente quando. Isso pode ser averiguado - disse Coral. Mas o que prope fazer para que ele no a re conhea? Pearl me disse que muitas damas e mulheres mundanas usam uma mscara quando visita m a Gruta de Afrodite. Ocorreu-me que eu poderia usar uma tambm. Mmm. No acredita que d certo? perguntou Anna, tamborilando nervosa um lado da xcara. Voc trabalha para o conde, no verdade? Sou sua secretria. Nesse caso, deve saber que h muitas possibilidades de que ele a reconhea advertiu Coral. Mas se usar uma mscara... Sempre fica sua voz, seu cabelo, seu corpo disse Coral, enumerando com os dedos. Inclusive seu aroma, se ele esteve perto de voc. Tem razo, obvio disse Anna, sentindo-se a ponto de chorar. No disse que no se possa fazer tranquilizou-a Coral. S que... Compreende os risc os? Anna tentou pensar. Era difcil concentrar-se estando to perto do que desejava. Sim. Sim. Acho que sim. Coral a contemplou outro momento. Depois juntou as mos dando uma palmada.

timo. melhor comearmos a trabalhar no disfarce. Vamos precisar de uma mscara que es conda a maior parte de seu rosto. Vamos consultar a minha criada Giselle. muito boa costureira. Mas como saberemos se lorde Swartingham vai ali esta noite? Ah, quase me esqueci. Puxou o cordo para que lhe trouxessem coisas teis para escre ver, e quando os teve comeou a redigir uma carta na mesa do caf da manh, falando en quanto escrevia. Conheo o proprietrio e co-proprietria da Gruta de Afrodite. Antes a chamavam senhora Lavender, mas agora a prpria Afrodite. uma velha bruxa avarent a, mas me deve um favor. Um favor bastante grande, por certo. possvel que ache qu e eu j me esqueci do assunto, assim sua surpresa ser grande quando receber esta ca rta. Curvou os lbios em um sorriso cruel. meu costume no deixar passar uma dvida, a ssim de certo modo voc me faz um favor. Soprou a tinta at que secou, dobrou e selo u a carta e puxou o cordo para chamar um lacaio. Os cavalheiros que visitam a Gru ta de Afrodite - continuou, costumam marcar um horrio, para assegurar um quarto e uma mulher para a noite. A senhora Lavender nos informar se o conde o fez. E se a resposta for sim? Ento faremos os planos. Serve mais ch para as duas. Talvez voc possa ocupar o quart o e a senhora Lavender enviar lorde Swartingham para voc. Entrecerrou os olhos, p ensativa. Sim, acredito que isso o melhor. Diremos que o quarto deve estar ilumi nado s por umas poucas velas, para que ele no a veja bem. Maravilhoso disse Anna, sorrindo de orelha a orelha. Coral pareceu surpreendida um momento e logo lhe sorriu, com a expresso mais sinc era que Anna j vira em seu rosto. A Gruta de Afrodite era uma esplndida falsificao, refletiu Anna essa noite enquanto olhava pela janelinha do carro. De quatro andares, toda rodeada por colunas de mrmore branco e folhas de ouro, a casa era magnfica na aparncia. S ao olh-la pela seg unda vez e com mais ateno se via que o mrmore das colunas era pintura, e o ouro, lato lustrado. O carro virou para a parte de atrs do edifcio, e ao chegar ao ptio das ca valarias se deteve. Coral, que vinha sentada em frente Anna na escurido, inclinou-se para ela: Est preparada, senhora Wren? Anna inspirou profundamente e verificou se a mscara estava bem presa. Sim. Levantou-se, com as pernas trmulas, e desceu do carro atrs de Coral. Fora, uma lan terna que pendurava na porta de trs do edifcio iluminava tenuemente as cavalarias. Enquanto caminhavam pelo atalho para a casa, a porta abriu-se e apareceu uma mul her alta com o cabelo tingido com alfena. Ah, senhora Lavender disse Coral arrastando a voz. Afrodite, se me fizer o favor - ladrou a mulher. Coral inclinou a cabea, irnica. Entraram no iluminado vestbulo onde se via que Afrodite usava um vestido violeta desenhado para que parecesse uma toga clssica. Em uma mo segurava uma mscara dourad a. A madame fixou seus sagazes olhos em Anna. E voc ...? Uma amiga respondeu Coral, antes que Anna pudesse abrir a boca. Ela a olhou agradecida. Alegrava-lhe muito que Coral tivesse insistido para que colocasse a mscara antes de sair de casa. No teria sido prudente mostrar o rosto m adame. Depois de dirigir um feio olhar a Coral, Afrodite comeou a subir a escada guiando -as. Ao chegar ao patamar continuou por um corredor e parou na frente de uma por ta. Abriu-a e fez um gesto para o interior. Tem o quarto at o amanhecer. Quando o conde chegar informarei que voc o espera aqu i. Dito isso se afastou rapidamente. Coral curvou levemente os lbios em um sorriso secreto. Boa sorte, senhora Wren disse, e tambm partiu. Anna entrou, fechou silenciosamente a porta e precisou de um momento para serena r-se, passeando a vista pelo quarto. Este estava mobiliado e decorado com surpre endente bom gosto; bom, levando em conta que era o quarto de um prostbulo. Esfreg

ou os braos para esquentar-se. Nas janelas estavam penduradas cortinas de veludo , na simptica lareira de mrmore branco ardia um fogo bem protegido, e diante dele havia duas poltronas estofadas. Foi at a cama e jogou as mantas para trs. Os lenis e stavam limpos, ou pelo menos pareciam. Tirou a capa e a deixou no respaldo de uma cadeira. Debaixo usava um difano vesti do emprestado por Coral; supunha que faria s vezes de camisola de dormir elegante e sem mangas, mas era muito pouco prtico; a metade superior estava composta de p ura renda. De todos os modos, Coral assegurara-lhe que era o traje apropriado pa ra uma seduo. A mscara de cetim tinha a forma de mariposa; cobria-lhe a testa e a l inha do cabelo e a maior parte das bochechas. Os buracos para os olhos eram oval ados e um pouco oblquos, com os cantos para cima, o que dava a seus olhos uma for ma enviesada vagamente extica. O cabelo caa ao redor dos ombros, com as pontas del icadamente frisadas. Lorde Swartingham nunca a vira com o cabelo solto. Tudo estava preparado. Achegou-se a lareira e se entreteve apalpando uma vela. Q ue fazia ali? Esse era um plano estpido que jamais daria certo. Como pode ter ess a ideia? Ainda tinha tempo para voltar atrs; podia sair do quarto, descer e procu rar o carro. A porta abriu-se. Anna se virou e ficou imvel. O vo agora estava ocupado por uma figura alta e mascu lina, sua silhueta recortada pela luz do corredor. Por uma frao de segundo, sentiu medo e deu um passo para trs. Nem sequer podia ver se era lorde Swartingham. Ento ele entrou, e pela forma de sua cabea, por sua maneira de andar e pelo movimento de seu brao ao tirar a jaqueta, soube que era ele. O conde deixou a jaqueta em uma cadeira e avanou para ela, vestido em camisa, col ete e calas. Anna no soube o que fazer nem o que dizer. Nervosa, afastou uma mecha do rosto e com o mindinho dobrado o colocou detrs da orelha. No via sua expresso n a tnue luz da vela, como tampouco ele podia ver a dela. Ele se aproximou e a pegou em seus braos; relaxada com o movimento, ela levantou o rosto, esperando seu beijo. Mas ele no a beijou nos lbios, mas sim, deixando de lado seu rosto, posou a boca aberta na curva de seu pescoo. Anna estremeceu. Parecia-lhe muito escandaloso e maravilhoso de uma vez ter espe rado tanto tempo por sua carcia e de repente sentir sua lngua molhada deslizando-s e por seu pescoo at os ombros. Apertou-se com fora de seus braos. Ele deslizou os lbi os por sua clavcula, de um lado a outro, produzindo formigamentos, provocando arr epios por sua pele. Sentiu os mamilos endurecerem, pressionando a renda da vapor osa camisola. Ele baixou lentamente uma ala da camisola por seu ombro. A renda ficou presa no m amilo e ao continuar baixando o raspou, quase dolorosamente. O seio ficou descob erto. A respirao dele ficou mais agitada, baixou a mo e deslizou a calosa palma pel o mamilo. Anna fez uma inspirao entrecortada e o ar lhe saiu em um flego. Nenhum ho mem havia tocado ali a mais de seis anos, e antes somente seu marido. O calor de sua palma quase lhe queimava a fria pele do seio. Esfregou-lhe o mamilo com sua larga mo, lhe apalpando o seio com os dedos, depois pegou o mamilo entre o indic ador dobrado e o polegar e o apertou; ao mesmo tempo lhe mordiscou suavemente o ombro. Um delicioso prazer passou como um raio por toda ela at chegar a suas partes inti mas, sentiu seu tero contrair-se de excitao. Deslizou as mos por seus braos, pression ando-lhe e acariciando-lhe ansiosa por sentir sua pele sob as camadas de roupa. Ele tinha o cabelo ligeiramente mido, pela nvoa de fora, e sentiu seu aroma: suor, conhaque e seu aroma almiscarado masculino nico. Virou o rosto para o dele, mas ele virou a cabea; ela seguiu o movimento, porque desejava beij-lo. Mas de repente ele baixou a outra tira e a distraiu. Sem os seios para sustent-la, a camisola d eslizou para baixo e caiu a seus ps. Estava nua diante dele. Pestanejou, sentindo -se vulnervel, mas ele imediatamente pegou seu mamilo com a boca e comeou a lamber -lhe. Surpreendeu-a o som rouco que lhe saiu da garganta. Ele comeou a lamber o outro mamilo, como um gato; as lambidas lentas, lnguidas, pa reciam raspar suas terminaes nervosas. Ele emitiu um som muito parecido a um ronro nar, aumentando a iluso de que era um grande predador, saboreando o sabor de sua pele. Suas pernas tremeram, sem foras; estava surpresa de ainda continuar em p. O que er

a essa sensao que estava tomando conta dela? Nunca havia sentido isso. Fazia tanto tempo, que j no lembrava o que era fazer o amor. Sentia seu corpo estranho, desco nhecia suas sensaes, suas emoes. Mas embora as pernas cedessem, ele a segurava. Sem afastar a boca de seu seio, l evantou-a em seus braos e a depositou na cama, e ento a abandonaram todos os pensa mentos. Ele deslizou as mos para baixo por seu corpo nu, pegou-lhe as coxas, as s eparou e se instalou entre elas como se tivesse todo o direito. Com o vulto de s eu membro lhe tocando a pele mida e sensvel entre as pernas, pressionou seus grand es dedos ali, movendo-se em pequenos crculos, lhe abrindo as dobras da vulva. Sen tia-o grande, grosso, duro. O estremecimento estendeu a todo o corpo. Ele emitiu um som, mescla de grunhido e ronrono; parecia estar gozando de sua po sio e da impotncia dela. Continuou movendo-se, lhe pressionando ali, e lhe sugando o mamilo com a boca clida. Pressionou forte e ela se arqueou, para apertar-se con tra os dedos dele, frentica, quase atirando-o para um lado. Ento ele grunhiu e com eou a lhe sugar o outro seio; ao mesmo tempo mudou ligeiramente a posio dos quadris para afirmar-se melhor. Ela voltou a arquear-se, e lhe escapou um gemido; mas e sta vez ele estava preparado e no lhe permitiu atir-lo para um lado. Pressionou co m mais firmeza, afundando-a no colcho e dominando-a com seu peso e fora. Estava presa, sem poder se mover, enquanto lhe dava mais e mais prazer, implacvel . E assim continuou, apertando os dedos duros em seu interior, sem deixar de sug ar e sugar os mamilos molhados. De repente ela estremeceu sem poder controlar-se; ondas de prazer saam desde seu centro estendendo-se a todo seu corpo, chegando at as pontas dos ps. Durante um mo mento de xtase, a emoo superou a razo. Ele continuou movendo-se, mas com presses e roa r suaves e longos, como se soubesse que tinha a pele muito sensvel ali para supor tar um contato mais forte. Enquanto isso lhe acariciava os quadris subindo e des cendo as mos com movimentos lentos e suaves, e lhe depositando beijos como pluma com a boca aberta em seus seios inchados. No sabia quanto tempo ficou assim, perdida em uma nvoa no meio do atordoamento qua ndo sentiu os dedos dele se retirarem e mover a mo entre seus corpos para desabot oar braguilha da cala. Estavam muito apertados, por isso com cada movimento da mo lhe pressionava a carne molhada da vulva com os ndulos; desejosa ela se apertava a sua mo. Desejava mais, e o desejava j. Ele emitiu uma risada rouca, vibrante. En to tirou seu duro membro e o guiou para a entrada. Ela sentiu o calor da cabea do pnis lhe roando as suaves dobras de sua parte feminina. O pnis era grande, muito grande. Claro que era grande; ele era um homem bastante grande. Simplesmente no sabia quo grande era. Estremeceu-a uma feminina ansiedade, mas no lhe deu tempo para resistir; j estava introduzindo seu enorme membro mascu lino nela, e ela cedendo. Submetendo-se. Sentiu a presso do redondo e liso membro ereto alargando o anel de msculos interio res que protegiam seu castelo. Vibrou-lhe o peito com um gemido. Afirmando-se no s braos tensos, moveu as ndegas e a penetrou at o fundo. Ela gemeu, ante a maravilh a de sentir seu membro inteiro dentro dela, quente, duro. Ah, maravilha, isso er a o cu. Levantou as pernas e as apertou forte sobre seus quadris, e a surpreendeu um pouco sentir o roar de suas calas na pele do interior das coxas. Ento ele retirou o pnis quase totalmente, voltou a investir, penetrando-a at o fund o, e ela se esqueceu do roar de sua roupa. O continuou penetrando-a uma e outra vez; duro e implacvel. Tinha o peito levanta do e a cabea, separados dela, enquanto mantinha os quadris em prazeroso contato. Ela levantou as mos para lhe acariciar o rosto, mas ele as afastou suavemente par a os lados e baixou a cabea para lhe mordiscar a orelha. Passado um momento ela n otou que ele tinha a respirao mais agitada e rpida, e acelerara o ritmo. Introduziu os dedos em seu cabelo pela parte de atrs da cabea e apertou mais as coxas, tenta ndo fazer esse momento durar. Ele gemeu em seu ouvido e de repente flexionou com fora as ndegas, sujeitas pelos tornozelos dela, estremeceu violentamente e se der ramou em seu interior. Ela se arqueou, desejando receber tudo o que ele pudesse lhe dar, desejando que isso no terminasse jamais. Mas terminou; ele j ejaculara. Desmoronou-se sobre ela, ofegante e com o corpo es

gotado. Ela o abraou fortemente, atraindo-o mais para si, e fechou os olhos para gravar esse momento em sua memria. Sentia o spero roar de suas calas nas pernas e ca da ondulao de seus msculos ao respirar. Sentia sua agitada respirao no ouvido; era um som maravilhosamente ntimo, e sentiu a ardncia das lgrimas nos olhos. Sentia-se estranhamente sensvel; a emoo a surpreendia. Essa foi a experincia mais gl oriosa de sua vida, embora tambm totalmente inesperada. Imaginou que s seria um alv io ou satisfao fsica, mas via que a experincia tivera uma espcie de maravilhosa trans cendncia. No entendia isso, mas no tinha a clareza mental para entend-lo. Deixou de lado o pensamento para examin-lo depois. Nesse momento tinha as pernas escandalosamente abertas, tal como caram na cama quando ele deixou de mover-se. E le continuava dentro dela, e de vez em quando sentia o membro se mover com os es tremecimentos posteriores ao orgasmo. Fechou os olhos para saborear todo seu pes o sobre ela. Sentia o calor de seu smen e cheirava seu suor e o forte aroma de se xo. Que estranho que gostasse desse aroma, pensou sorrindo. Sentindo-se totalmen te relaxada virou a cabea para lhe roar o cabelo com os lbios. Ento ele afirmou o peso nos braos e comeou a retirar-se, lentamente, e ela comeou a sentir o vazio que ia aumentando com esse movimento. A sensao de vazio se intensif icou quando ele se levantou, desceu da cama e abotoou a braguilha. Ato seguido, muito rapidamente, pegou sua jaqueta e se dirigiu porta. Abriu a porta e se par ou, com a cabea iluminada pela luz do corredor. Me encontre aqui outra vez amanh noite. Dizendo isso saiu e fechou suavemente a porta. E Anna se deu conta de que essa era a nica vez que ele falara essa noite.

Captulo 10 A meia-noite, quando tudo estava absolutamente escuro, Aurea foi despertada por beijos apaixonados. Estava sonolenta e no via nada, mas as carcias eram doces, sua ves. Deu a volta na cama e seus braos rodearam o corpo de um homem. Ele continuou acariciando-a e beijando- a de uma maneira to deliciosa, que ela no se deu nem co nta quando ele lhe tirou a camisola. Ento ele fez amor, em um silncio somente inte rrompido pelos gritos de xtase dela. Ele ficou toda a noite com ela, adorando seu corpo com o seu. Quando se aproximava a aurora ela voltou a dormir, inundada, r epleta, de paixo. Mas quando despertou pela manh, seu amante da noite j no estava. S entou-se em sua imensa e solitria cama e o olhou tudo para ver, se por acaso enco ntrava alguma sinal dele. S o que conseguiu ver foi uma pena do corvo, e ento pens ou se seu amante teria sido simplesmente um sonho. Do prncipe Corvo Edward deixou a pena de lado e tirou os culos para esfregar os olhos. Condenao, a s palavras no lhe vinham. Fora de sua casa de Londres, situada em um bairro no muito elegante, ouviam-se os rudos das carretas transportando mercadorias que comeavam a estralar em ambos os sentidos pela rua. A porta da rua se abriu ou se fechou de um golpe e pela janel a chegou uma cano entoada pela criada que estava esfregando a escada. J no estava to escuro como quando se levantou, pois entrava luz pela janela, por isso se inclin ou para apagar a vela que piscava sobre sua mesa. Essa noite o sono no veio De madrugada desistira de dormir. Era curioso. Acabava de experimentar a melhor relao sexual de sua vida, por isso deveria estar totalmen te esgotado, e, entretanto passou a noite pensando em Anna Wren e na putinha que levou para cama na Gruta de Afrodite. Mas realmente era uma puta? Esse era o problema. Essa pergunta ficou dando volta s em sua cabea a noite toda. De fato, quando chegou Gruta de Afrodite, a madame lhe disse simplesmente que ha via uma mulher esperando-o. No lhe disse se a mulher era uma prostituta que traba lhava ali ou era uma dama da alta sociedade que fora ali passar uma noite de pra zer ilcito. E ele no perguntou, logicamente; no se fazem perguntas na Gruta de Afr odite. Por isso a casa tinha tantos clientes: um homem tinha o anonimato garanti

do e uma mulher limpa. S quando partiu a curiosidade o assaltou. Por um lado, ela usava uma mscara, como uma dama desejosa de ocultar sua identida de; por outro, s vezes as prostitutas da Gruta de Afrodite usavam mscara para dar um ar de mistrio. Mas claro, quando a penetrou notou que era muito apertada, como se fizesse muitssimo tempo que no se deitava com um homem. Talvez isso s fosse pro duto de sua imaginao, que lembrava somente o que desejara sentir. Emitiu um gemido rouco e suave. J estava duro como uma pedra, apenas em pensar ne la; tambm o fazia sentir-se culpado. Porque isso foi o outro motivo que o manteve acordado a maior parte da noite: o sentimento de culpa. O que era ridculo. Tudo fora bem, maravilhoso inclusive, at que seus pensamentos voltaram novamente para a senhora Wren, Anna, menos de um quarto de hora depois de ter sado da Gruta de A frodite. O sentimento que lhe produzia pensar nela, uma espcie de melancolia, a s ensao de ter feito mal, continuou nele durante todo o trajeto a casa. Sentia-se co mo se a tivesse trado, mesmo que ela no tivesse nenhum direito sobre ele, mesmo qu e ela no tivesse dado a entender que o desejasse jamais como ele desejava a ela. Mas a ideia de que lhe fora infiel continuava ali, lhe perfurando, lhe maltratan do a alma. O corpo da puta era igual ao de Anna. Quando a tinha em seus braos lhe passava pela mente a ideia de como seria ter abr aado a Anna Wren assim; como seria acarici-la. E quando lhe beijou o pescoo se exci tou imediatamente. Cobriu o rosto com as mos e gemeu. Isso era ridculo. Devia deix ar de pensar constantemente em sua secretria; esses pensamentos eram indignos de um cavalheiro ingls. Devia superar esse desejo de corromper uma mulher inocente, e o faria, embora para isso tivesse que fazer uso de toda sua fora de vontade. Levantou-se de um salto, foi at o canto e puxou o cordo violentamente para chamar. Depois comeou a ordenar e guardar seus papis. Tirou os culos, que s usava para ler, e os guardou em um compartimento. Passaram cinco minutos e no apareceu ningum para atender seu chamado. Exalando um suspiro, olhou furioso para a porta. Tamborilou com os dedos sobre a mesa, impaciente. Condenao, ele tinha seus limites. Foi pisando forte at a porta e saiu para o corredor. Davis! berrou com toda a fora. Pelo corredor soaram uns passos lentos, como se viessem de algum saindo das profu ndidades do Estige. Foram se aproximando, muito lentamente. O sol vai se por antes que chegue aqui, com toda essa pressa Davis! Reteve o flego, escutando. Os passos no se apressaram. Voltou a exalar um suspiro e se apoiou no marco da porta. Vou despedir voc um dia destes. Vou substitu-lo por um urso amestrado. impossvel qu e seja pior que voc. Est ouvindo, Davis? Davis, seu camareiro, materializou-se na esquina do corredor, trazendo uma vasil ha com gua quente sobre uma bandeja. A bandeja tremeu. O criado diminuiu ainda ma is seu passo de caracol ao v-lo. Claro bufou Edward. No se esgote. Tenho todo o tempo do mundo para continuar aqui no corredor em camisola de dormir. O homem aparentou no ouv-lo; diminuiu ainda mais o passo arrastando lentamente cad a p. Davis era um velho pcaro, com muito pouco cabelo da cor de neve suja. Tinha a s costas permanentemente encurvadas. Junto aos cantos da boca tinha um sinal do qual saam uns quantos cabelos, para compensar a falta de cabelo em cima de seus o lhos cinza aquoso. Sei que me ouve gritou Edward em seu ouvido quando passou por seu lado. O camareiro deu um salto, como se acabasse de v-lo. Pelo visto madrugamos, no , milord? tanto a libertinagem que no podemos dormir No ? Dormi sem sonho. Sim? Davis riu, com um cacarejo que teria enganado a uma guia. No bom para um home m de sua idade no dormir bem, se no se importar que eu o diga. O que est resmungando, velho bobo senil? Davis deixou a bandeja com a vasilha junto a bacia de lavar as mos e o olhou mali cioso. Isso esgota o vigor viril, se souber o que quero dizer.

Edward pegou a vasilha, ps gua quente na bacia e comeou a molhar a mandbula. No, no sei o que quer dizer, graas a Deus. Davis se aproximou e lhe disse em um rouco sussurro: Foder, milord. Deu-lhe uma piscada, e ps um rosto horrvel. Isso est muito bem para um homem jovem, mas voc j passou em muito de sua juventude, milord. Os velhos deve m economizar as foras. Estou certo que voc sabe muito bem disso. Davis torceu o gesto e pegou a navalha. Imediatamente Edward a tirou e comeou a raspar-se sob o queixo. No sou to tolo para permitir que se aproxime de meu pescoo com uma navalha afiada. Claro que alguns no tm por que preocupar-se de economizar foras - disse Davis justo no momento em que Edward aproximava a navalha fenda do queixo. Tm dificuldades a t para fazer levantar o pau, se souber o que quero dizer. Edward uivou ao cortar o queixo. Fora! Fora daqui, urinol do diabo! Davis se dirigiu porta, resfolegando. Qualquer um teria se preocupado pela sade d o velho ao ouvir esses flegos, mas Edward no se deixou enganar. No era comum que se u camareiro ganhasse dele nas primeiras horas da manh. Davis estava rindo. O encontro no fora como ela esperava, Anna estava pensando essa manh. Fizeram amor , naturalmente. E tinha toda a impresso de que ele no a reconhecera. Isso era um a lvio. Mas, a verdade, quanto mais pensava na forma como lorde Swartingham lhe fez amor, mais aumentava seu desassossego. Foi um bom amante; um amante maravilhoso , na realidade. Nunca antes conhecera um prazer fsico to intenso, portanto no puder a imaginar. Mas isso de no a beijar na boca... Serviu-se ch na xcara. Novamente era muito cedo para tomar caf da manh, assim tinha toda a cozinha s para ela. No permitiu que ela acariciasse seu rosto. Isso o deixava bastante impessoal. Cla ro que era lgico, no? Ele acreditava que ela era uma prostituta ou uma mulher de b aixa moral, pelo amor de Deus. Portanto, tratou-a como se fosse. No era isso o qu e ela esperava? Tirou a cabea de um arenque que estava sobre a mesa e enterrou o garfo por um lad o. Deveria ter esperado isso, mas no previra. O problema era que enquanto ela faz ia amor, ele..., ele simplesmente tinha uma relao sexual. Com uma prostituta annima . Era muito deprimente. Fez um gesto indiferente ao arenque decapitado. E que diabos devia fazer sobre e ssa noite? No era seu plano ficar em Londres mais de duas noites. Essa manh deveri a partir para casa na primeira diligncia. E, entretanto, ali estava na sala de ca f da manh de Coral destruindo um arenque. Ainda mostrava uma expresso carrancuda e triste quando Coral entrou na sala, embe lezada com uma bata rosa claro quase transparente e debruada por penugem de cisn e. Coral parou em seco e a olhou preocupada. Ele no apareceu no quarto ontem noite? O que? Anna demorou um momento em registrar a pergunta. Ah, sim. Sim, foi ao qua rto. Ruborizou-se e se apressou a beber um pouco de ch. Coral foi ao aparador servir-se de ovos esquentados e umas torradas e logo se se ntou graciosamente na frente dela. Foi muito bruto? No. No a fez gozar? insistiu Coral. No conseguiu lev-la ao orgasmo? Anna quase se engasgou com o ch, pelo sobressalto. No! Quer dizer, sim. Foi muito prazeroso. Coral serviu ch na xcara, imperturbvel. Ento, por que est aqui toda taciturna quando deveria ter estrelas nos olhos? No sei! Horrorizada, Anna se deu conta que levantara muito a voz. O que estava acontecen do com ela? Coral tinha razo; obtera o que desejava, passar uma noite com o conde

, e, entretanto se sentia insatisfeita. Que mulher mais contraditria era! Coral arqueara as sobrancelhas ante seu tom. Anna esmigalhou uma torrada, sem po der olh-la nos olhos. Deseja que volte esta noite. Ah sim disse Coral lentamente. Isso interessante. No devo ir. Coral bebeu um pouco de ch. Poderia me reconhecer se voltarmos a nos encontrar continuou Anna, movendo o are nque para um lado do prato. Seria muito imprprio de uma dama voltar para uma segu nda noite. Sim, compreendo seu problema - murmurou Coral. Uma noite em um bordel perfeitame nte respeitvel, enquanto que com duas se aproxima perigosamente de perder seu pre stgio social. Anna a olhou jogando fogo pelos olhos. Coral lhe sorriu de muito bom humor. O que acha de sairmos e comprar esses tecidos que disse a sua sogra que levaria? Isso lhe dar tempo para pensar. Depois poder tomar sua deciso. Esta tarde. Excelente ideia. Obrigado. Ser melhor que ir me trocar acrescentou, deixando o ga rfo na mesa. Levantou-se e saiu apressadamente, sentindo-se mais animada. Gostaria de parar d e pensar nessa noite com a mesma facilidade com que deixara seu caf da manh sem to car. Apesar do que disse a Coral, temia muito j ter tomado a deciso. Ia voltar para a Gruta de Afrodite para reencontrar-se com lorde Swartingham. Essa noite o conde entrou silencioso no quarto onde Anna o esperava, sem dizer u ma s palavra. O suave clique da porta ao fechar-se foi o nico som que se somou ao do crepitar do fogo na lareira. Ela o observou avanar, com o rosto na sombra. Ele tirou lentamente a jaqueta, revelando seus enormes ombros. Ento ela avanou, antes que ele pudesse fazer o primeiro movimento, antes que pudesse tomar o controle. Ficou nas pontas dos ps para beij-lo na boca, mas ele lhe frustrou o movimento ag arrando-a em seus braos e apertando-a contra ele. Ela estava resolvida a fazer com que o encontro fosse mais pessoal, a faz-lo ente nder que ela era real, a acarici-lo, pelo menos em alguma parte. Aproveitando sua posio, comeou a lhe desabotoar o colete; no demorou a deixar-lhe aberto e ento ataco u a camisa. Ele tentou lhe agarrar as mos, mas ela j abrira boa parte da camisa; avidamente fo i em busca de seu prmio: os bicos de seus peitos planos, masculinos. Deslizou as mos pelo plo de seu peito procurando com as pontas dos dedos, at que as encontrou; ento aproximou o rosto e as lambeu, tal como ele fizera na noite anterior lambend o seus mamilos, e se sentiu vagamente triunfante por ter conseguido o domnio to lo go. Ele baixou as mos com que tentara lhe agarrar os braos e lhe acariciou as ndega s. Sua altura era um impedimento para ela, pois no conseguia chegar onde desejava. A ssim, empurrando-o fez retroceder at uma das poltronas que estavam diante da lare ira. Era muito importante ganhar a batalha essa noite. Ele ficou sentado na poltrona, com a camisa meio aberta, seu peito luz do fogo. Ela se ajoelhou entre suas pernas separadas, colocou as mos sob sua camisa e as d eslizou at seus ombros, e da as desceu pelos braos, levando ao mesmo tempo a camisa . Terminou de tirar-lhe e a deixou cair ao cho. Ento ficou livre para lhe acaricia r os belos e musculosos ombros e braos. Gemeu de prazer por poder em fim sentir a potncia e calor de seu corpo. Sentia-se quase enjoada de expectativa. Ele pareceu despertar e baixou as mos at a braguilha da cala. Ela comeou a desabotoa r-lhe com os dedos trmulos, e lhe afastou as mos quando ele tentou ajud-la. Foi pux ando os botes das casas ocultas pela braguilha, sentindo nos dedos como seu membr o ia aumentando de tamanho; quando terminou, colocou a mo e o tirou. Era lindo. Grande, grosso, comprido, com veias vibrantes em relevo em todo compr imento. Um pnis inchado. V-lo acendeu a excitao. Emitindo um som gutural, abriu tota lmente a braguilha para poder contemplar seu peito, abdmen e pnis. Adorou a viso: o negro plo pbico encaracolado, a grosa coluna do pnis, levantado at o umbigo e os pe sados testculos abaixo. Sua pele nua brilhava dourada pela luz do fogo da lareira

. Ele grunhiu e introduziu os dedos por seu cabelo perto da nuca. Suavemente lhe b aixou a cabea aproximando a boca do pnis. Ela vacilou. Jamais havia... Atrever-seia? Ento recordou a batalha; essa s era uma parte, mas era importante que ganhasse todas. Alm disso, s a ideia de faz-lo a excitava. Isso a ajudou a decidir. Timidamente lhe pegou o pnis ereto, afastando-o do ventre e o levou a seus lbios. Levantou a vista e o olhou. Ele tinha o rosto ruborizado pela excitao. Baixando as plpebras, envolveu a ponta do pnis com a boca. Quando o tocou com a lngua ele leva ntou os quadris e ela sentiu surgir novamente o triunfo em seu interior. Podia d ominar um homem assim; podia dominar esse homem. Voltou a olh-lo. Ele a observava enquanto ela lambia e sugava o membro viril, com os olhos cor bano brilhante luz do fogo. Notou que ele fechava os dedos sobre seu cabelo. Voltou os olhos tarefa, e deslizou os lbios para baixo com o pnis dentro. Continuo u baixando-os at onde pde, e lentamente subiu, apertando-os e lhe sugando o pnis at retir-lo da boca. Ouviu-o gemer, e levantar violentamente a plvis. Ento lambeu por debaixo da borda da glande. Era como lamber camura sobre ferro, e tinha sabor de almscar, sal de suor, e vitria. Certamente depois dessa noite as coisas seriam bem diferentes. Continuou explorando com a lngua, at que passado um momento sentiu a mo dele sobre a dela. Ele a guiou, fechada, em um lento movimento, para baixo e p ara cima. E gemeu. Ela moveu a mo mais rpido quando, com um movimento dos quadris, ele a instruiu a m eter o pnis na boca outra vez. Esta vez, ao passar a lngua pela glande sentiu sair uma gota de sabor salubre na ponta. Lambeu-lhe para ver se saa mais. Ele voltou a gemer. Ela sentia o corpo tremer de excitao. Jamais em sua vida fizera algo to es timulante sexualmente. Sentia o corpo molhado e pegajoso, e os seios vibravam co m cada gemido que ele emitia. Ento ele comeou a mover ritmicamente os quadris enquanto ela continuava o trabalho . Os sensuais sons que sua boca fazia lambendo e sugando pareciam ressoar no siln cio do quarto. De repente ele se inclinou, ofegante e tentou retirar o pnis de su a boca. Mas ela desejava senti-lo at o final, desejava experimentar essa intimida de, desejava estar com ele em seu momento mais vulnervel. Assim, continuou sugand o, com mais fora. De repente o lquido quente e de sabor forte lhe encheu a boca. S aber que o levara a satisfao total quase a levou a um orgasmo. Suspirando, ele se inclinou, segurou-a e a sentou sobre suas coxas. Ficaram assi m, enfraquecidos, ouvindo o crepitar do fogo. Ela apoiou a cabea em seu ombro e c om o mindinho dobrado tirou o cabelo dos olhos. Passado um momento, ele baixou s ua camisola at mais abaixo dos seios e ficou brincando com seus mamilos, acaricia ndo e apertando suavemente, e assim continuou vrios minutos. Anna relaxou e cochilou, com os olhos meio fechados. De repente ele a levantou e a virou para lhe tirar da toda a camisola, logo volt ou a vir-la e a instalou sobre suas coxas, nua com o rosto voltado para ele, com as pernas sobre os braos da poltrona. Estava totalmente aberta para ele; vulnervel . Era isso o que desejava? No sabia muito bem. Ento lhe deslizou as pontas dos dedos pelo abdmen, em um roar como de plumas e continuou para baixo, ao lugar onde esta va aberta para ele, e ela deixou de se importar. Ele ficou um momento brincando com seus cachos e logo continuou a carcia para baixo. Ela fez uma rpida inspirao, em expectativa, esperando a sensao no lugar onde ele acariciaria depois. Ele lentamente passou os dedos por toda a vulva, abrindo suas dobras. Ela mordeu o lbio. Ento ele retirou os dedos, molhados com o lquido viscoso produzido por sua excitao e o estendeu sobre os mamilos. Vagamente ela pensou que isso deveria horroriz-la, mas nesse lugar, com esse homem, estava alm da moral da sociedade. Ele se entrete ve em seus mamilos, esfregando puxando e apertando procurando deix-los bem cobert os com o lquido viscoso produzido por seu corpo. Ela reteve o flego pelas fortes sensaes. Era grosseiro o que ele estava fazendo, e a excitava tremendamente. Ele baixou a cabea, pegou um mamilo com a boca e o sugou. Ele j o deixara sensvel, por isso gemeu e se arqueou sem poder evitar, ante o contato. Ele voltou a baix

ar a mo por sua plvis e introduziu o dedo grosso e comprido na vagina. Moveu o pol egar sobre o rgido boto do clitris ao mesmo tempo em que movia o dedo dentro dela. Subiram-lhe sons como de miado garganta. Sentia o lquido da excitao deslizar pela v agina e coxas. Ele riu e lhe pressionou firmemente o sensvel clitris com o polegar, enquanto lhe sugava o outro seio. As fortes sensaes em duas partes diferentes de seu corpo se m esclaram e se foram intensificando mutuamente at que ela segurou nos ombros dele e se arqueou sem poder evitar. Com a outra mo em suas costas ele a manteve quieta enquanto fazia o polegar rodar. O orgasmo a envolveu como uma exploso, fazendo-a estremecer-se e gritar. Tentou f echar as pernas, mas estavam presas aos braos da poltrona. S podia mover os quadri s, frentica, enquanto o prazer a arrastava. Finalmente, quando comeou a gemer, ele a segurou pelas ndegas, levantou-a e a baixou sobre seu membro. Com a respirao agitada, penetrou-a lentamente. Baixou-a mais e mais, implacvel, at q ue teve todo o membro grosso e duro dentro dela, alargando-a e quase provocando dor. Ento lhe levantou uma perna e logo a outra, passando-as com supremo cuidado por cima dos braos da poltrona at deixar cada uma de um lado dele. Levantou-a at qu e ficasse de joelhos, de modo que s a ponta do pnis ficou dentro de sua entrada, a largando-a, e a manteve ali, equilibrada sobre a ponta de seu pnis, enquanto lamb ia e sugava um mamilo aps o outro. Ela gemeu; ele a estava tirando de seu juzo. Desesperada, tentou baixar o corpo p ara enterrar o pnis ereto, mas ele riu enigmaticamente e a sustentou assim pousan do sobre a borda do prazer. Ela tentou mover os quadris, para fazer virar a cabea do pnis metida em sua vagina . Com isso conseguiu; ele voltou a baix-la e levantou os quadris penetrando-a quase com violncia. Ah, sim, pensou ela, sorrindo com selvagem satisfao. Cavalgou-o, lhe observando se u rosto. Acariciando-lhe os seios, ele apoiou a cabea inclinada no respaldo da po ltrona. Tinha os olhos fechados e os lbios entreabertos e estirados, mostrando os dentes, quase como se estivesse rugindo. Os reflexos da luz do fogo da lareira transformavam sua fisionomia em uma espcie de mscara diablica. De repente apertou-a e puxou os dois mamilos ao mesmo tempo e a sensao a fez jogar a cabea para trs. Os cabelos lhe caram em cascata pelas costas e os lados, balanand o-se e roando as pernas dos dois. Comeou a sentir o orgasmo em longas e fortes ond as, e nublou sua viso. Ele investiu com os quadris, levantando-a. Segurou-lhe as ndegas para mant-la apertada a ele, com o pnis totalmente enterrado, e continuou pr essionando e rodando os quadris, uma e outra vez, movendo de lado a lado a cabea enquanto experimentava seu prprio orgasmo. Depois, em meio dos estremecimentos posteriores ao orgasmo, ela se desmoronou so bre ele, com o rosto afundado em seu ombro nu, embalada em seus braos. Ele tinha o rosto virado para o outro lado, e ela o observou ociosamente enquant o se recuperava. Os sulcos que habitualmente lhe enrugavam a testa e lhe rodeava m a boca estavam suavizados. Suas longas pestanas negras caam formando leques sob re suas bochechas, ocultando seus olhos penetrantes. Desejou lhe acariciar o ros to, sentir sua pele nas pontas dos dedos. Mas j sabia que ele no permitiria. Conseguira o que desejava? Sentiu a ardncia de lgrimas nos olhos. Algo no estava ce rto. Essa noite tudo tinha sido mais maravilhoso ainda. Mas ao mesmo tempo, como em proporo ao seu xtase fsico, sentia com mais intensidade o buraco vazio em seu in terior. Faltava algo. De repente ele suspirou, moveu-se e retirou o membro. Pegou-a nos braos, levou-a para cama e a depositou suavemente nela. Estremecida, ela se cobriu com as manta s at os ombros, observando-o. Desejou lhe falar, mas, o que podia dizer? Ele ps a camisa e a estava abotoando e colocando-a dentro da cala. Logo abotoou a braguilha. Depois se penteou com os dedos, pegou sua jaqueta e colete e se dirig iu porta, caminhando da maneira enfraquecida de um homem recm satisfeito. Na port a parou. At manh. E partiu. Anna ficou quieta na cama um minuto, escutando os passos dele que se afastavam,

sentindo-se triste. Uma gargalhada grosseira proveniente de algum lugar da casa a tirou de seu estupor. Levantou-se e se lavou, com a gua e os panos e toalhas qu e estavam convenientemente dispostos. Quando atirou a toalha molhada ao cho, olho u-a. O urinol e as toalhas vinham com o quarto, para lavar-se depois do ato sexu al. Ao pensar isso se sentiu indigna, como uma puta, e por acaso no estava perigo samente perto de ser? Deixou-se dominar pelo desejo fsico encontrando-se com um a mante em um bordel. Exalou um suspiro e vestiu o vestido escuro inclassificvel que havia trazido bem dobrado em uma bolsa, junto com uma capa com capuz e botas. Quando terminou de v estir-se, dobrou a camisola de renda e o enfiou na bolsa. Ser que no esqueceu nada ? Deu uma volta pelo quarto olhando tudo e no viu nada dela. Abriu um pouco a por ta, botou s a cabea para fora e olhou em ambos os lados do corredor. Ningum. Subiu o capuz e com o rosto ainda coberto pela mscara em forma de mariposa, comeou a and ar pelo corredor. No dia anterior Coral havia lhe dito que tomasse cuidado nos corredores e que s s ubisse e descesse pela escada de trs. Um carro a estaria esperando l fora quando s asse. Caminhou para a escada de trs, seguindo as instrues de Coral, e desceu correndo. Su spirou aliviada quando abriu a porta e viu o carro esperando-a. A mscara comeara a apertar a parte de cima do nariz, por isso a tirou. Justo no momento em que a t irava, apareceram trs jovens meio bbados pela esquina da casa. Apressou o passo pa ra o carro. Repentinamente um dos homens deu uma forte palmada nas costas do outro, em um ge sto amistoso. E este estava to bbado que perdeu o equilbrio, chocou-se com ela e co m o golpe os dois caram no cho. M-minhas desculpas querida. O dandi ria tentando se levantar e afastar-se dela, lhe enterrando o cotovelo no estmago; s conseguiu afirmar o corpo com os braos, mas continuou em cima, balanando -se como se estivesse to aturdido pela bebida que no pudesse mover-se para um lado . Anna lhe deu um empurro para tirar-lo de cima. A porta da parte de trs da Gruta de Afrodite abriu e a luz iluminou seu rosto. O dandi sorriu como um imbecil bbado, e na sua boca brilhou um dente de ouro. Ora, no nada mal, encanto. Baixou a cabea, de uma maneira que sem dvida considerava sedutora e jogou em seu rosto o flego fedido de cerveja. O que te acha de voc e e u...? No faremos nada, senhor! exclamou ela. Golpeou-lhe o peito com todas suas foras e conseguiu faz-lo perder o equilbrio. Cai u a um lado, soltando uma fileira de horrveis palavres. Ela ficou de p rapidamente e se afastou no sentido oposto, ficando fora de seu alcance. Vem aqui, puta. Vou a... Um dos amigos do dandi a salvou de ouvir o resto das palavras, sem dvida obscena s. O homem o pegou pelo pescoo da camisa. Vamos, companheiro. No h nenhuma necessidade de brincar com as empregadas quando tm a um par de damas de altos vos esperando l dentro. Rindo, entre os dois amigos levaram a bbado protestando. Anna correu at o carro, subiu e fechou a portinhola. Estava tremendo pelo horrvel incidente, incidente que poderia ter sido ainda pior. Jamais a confundiram com uma mulher que no fosse da mais elevada moralidade. Sent ia-se degradada, manchada, suja. Fez umas quantas respiraes lentas e profundas e d isse a si mesma firmemente que no tinha nada com o que preocupar-se. No machucarase com a queda, e os amigos do jovem grosseiro o levaram antes que a insultasse ou lhe colocasse as mos em cima. Claro que ele tinha visto seu rosto; mas era mui to improvvel que se encontrasse com ele em Little Battleford. Sentiu-se um pouco melhor. certo que isso no teria nenhuma repercusso. Duas moedas de ouro passaram voando pelo ar, brilhantes luz da porta de atrs da G ruta de Afrodite. Umas mos extraordinariamente firmes agarraram-nas. Se saiu bem. Alegra-me ouvi-lo, moo disse outro dos dandis, sorrindo satisfeito, com uma aparnc ia de bbado, quase tanto como devia estar. Se importaria de nos dizer o porqu de t

udo isso? No, no posso dizer - respondeu o terceiro, levantando o lbio em um sorriso zombador , mostrando sua brilhante presa de ouro. um segredo. Captulo 11 urea vivia no castelo de seu marido corvo e foram transcorrendo os meses, muitos meses. Durante o dia se entretinha lendo nas centenas de livros iluminados da bi blioteca do castelo ou dando longas caminhadas pelo jardim. Ao anoitecer dava fe stas com as quais s sonhara em sua vida anterior. Tinha formosos vestidos para us ar e valiosas jias para adornar-se. s vezes o corvo a acompanhava, aparecendo repe ntinamente nas salas onde estava ou reunindo-se com ela durante o jantar sem avi so prvio. urea foi descobrindo que seu marido possua uma mente ampla e inteligente, e a fascinava com suas conversas. Mas esse enorme pssaro negro sempre desaparecia antes que ela se retirasse para s eus aposentos para passar a noite. E todas as noites, quando j estava escuro, che gava o homem desconhecido a sua cama e a acariciava e fazia amor de uma maneira deliciosa. Do prncipe Corvo Na manh seguinte, Edward ouviu de repente uma voz sarcstica e rouca: Sado voc, oh defensor dos nabos e amo das ovelhas. Gosto de v-lo, meu colega Agrrio. Entrecerrou os olhos para ver melhor atravs da fumaa da cavernosa cafeteria. Conse guiu distinguir apenas o seu interlocutor, sentado em uma mesa no canto direito da parte de atrs. Defensor dos nabos, ? Caminhando por entre as apertadas mesas eneg recidas pelos anos, chegou at o homem e lhe deu uma forte palmada nas costas. Iddesleigh! Ainda no so cinco da tarde. Como que est acordado? Simn, visconde Iddesleigh, no se inclinou sobre a mesa com a cordial palmada nas c ostas, mas sim fez um gesto de dor. De compleio magra e porte elegante, usava uma peruca pintada de branco, como estava na moda, e uma camisa com peitilho rendado . Sem dvida para muitos pareceria um janota, mas em seu caso as aparncias eram eng anosas. Tenho a experincia de ter visto a luz diurna antes de meio-dia disse, embora no co m frequncia. Retirou uma cadeira. Sente-se homem, e compartilhemos essa sagrada b eberagem chamada caf. Os deuses, se o tivessem conhecido, no teriam tido necessida de de nctar no Olimpo. Edward fez um gesto ao menino que servia as bebidas e tomou assento na cadeira q ue lhe fora oferecida. Inclinou a cabea para o outro homem que estava sentado mes a. Harry, como est? Harry Pye era administrador de uma propriedade de alguma parte do norte da Ingla terra. No ia a Londres com frequncia; devia estar ali a trabalho. Ao contrrio do vi stoso visconde, Harry quase se camuflava ao ambiente. Com sua jaqueta e colete o rdinrios, era um homem no quais muitos nem se fixariam. Edward sabia que ele usav a uma feia adaga metida na bota. Harry respondeu saudao inclinando a cabea. Milord. Alegro-me em v-lo. No sorriu, mas em seus olhos verdes brilhou um brilho travesso. Pelo sangue de Cristo, homem, quantas vezes j disse que me chame Edward ou De Raa f? disse este, e voltou a fazer um gesto ao garom. Ou Ed ou Eddie demarcou Iddesleigh. Eddie no disse Edward. O menino ps uma xcara em sua frente com um golpe, ele a pegou e bebeu um pouco, co m gosto. Sim, milord ouviu Harry murmurar, mas no se incomodou em responder. Passeou o olhar pela sala. O caf era muito bom nesse estabelecimento. Esse era o principal motivo pelo qual a Sociedade Agrria se reunisse ali. No se devia arquite tura, logicamente. A sala no era grande, ficava estreita, e tinha o teto muito ba ixo; os membros da sociedade mais altos tinham que tomar cuidado ao entrar se no quisessem bater a cabea no batente da porta. Era muito provvel que as mesas nunca fossem esfregadas, e as xcaras e talheres no seriam muito graciosos em um exame at

ento. Alm disso, o pessoal que trabalhava ali eram tipos matreiros, capazes de si mular serem surdos quando no queriam servir, fosse qual fosse classe do cliente. Mas o caf era fresco e forte, e se recebia bem a qualquer homem na casa enquanto tivesse um interesse na agricultura. Via vrios nobres sentados s mesas, mas tambm h avia pequenos latifundirios, que foram a Londres pelo dia, e administradores empr egados, como Harry. Os Agrrios tinham fama pela excepcional equidade de seu clube . E o que o trouxe para nossa bela embora fedorenta capital? perguntou-lhe Iddesle igh. Negociar uma aliana matrimonial. Harry Pye o olhou com os olhos entrecerrados por cima da borda de sua xcara, que rodeara com a mo. Via-se um desconcertante espao no lugar onde devia ter o dedo an elar, mas no tinha. Ah, mais corajoso que eu - disse Iddesleigh. Ento ontem noite esteve celebrando s uas iminentes npcias na Gruta da bela Afrodite. Vi voc ali. Voc estava l? perguntou Edward, sentindo-se curiosamente relutante em falar disso. No o vi. Iddesleigh sorriu zombador. No. Parecia estar muito... H, desarrumado, quando o vi sair do estabelecimento. Eu estava ocupado com duas ninfas impacientes seno teria ido saud-lo. S duas? perguntou Harry, imperturbvel. Depois se juntou a ns uma terceira disse Iddesleigh, e acrescentou, com um brilho de inocncia em seus olhos cinza gelo: Mas vacilei em mencionar isso por temor em causar dvidas sobre sua virilidade. Harry emitiu um bufado. Edward sorriu e captou a ateno do menino; levantou um dedo indicando que lhe servi sse outra xcara. Bom Deus, no est meio velho para esse esporte? O visconde colocou uma mo quase coberta por rendas no peito. Asseguro a voc, pela honra de meus antepassados mortos e carcomidos, que as trs moa s estavam sorrindo quando as deixei. Talvez isso se devesse ao ouro que tinham nas mos disse Edward. Ofende-me profundamente - disse o visconde, afogando um bocejo. Alm disso, voc dev e ter se ocupado em um ou outro tipo de libertinagem nos domnios da deusa. Reconh ea. Certo disse Edward, olhando carrancudo sua xcara, mas no o farei por muito tempo m ais. O visconde levantou a vista dos bordados prateados de sua jaqueta que estava exa minando. No quer dizer que pretende ser um marido casto, no verdade? No vejo outra opo. Iddesleigh arqueou as sobrancelhas. No uma interpretao muito literal, para no dizer arcaica, dos votos do casamento? Talvez reps Edward, mas acredito que favorea o xito dele. Apertou as mandbulas. jo que d certo desta vez. Preciso de um herdeiro. Desejo sorte, ento, meu amigo - disse Iddesleigh em voz baixa. Deve ter escolhido sua dama com muito cuidado. Edward contemplou sua xcara, j meio vazia. Sim, certamente. de uma famlia impecvel, muito mais antiga que a minha. No sente av erso por minhas marcas da varola; sei por que perguntei, algo que no fiz com minha primeira mulher. inteligente e calada. bonita, embora no linda. E vem de uma famli a numerosa. Deus queira, poder me dar filhos fortes. Uma potra puro sangue para um reprodutor puro sangue disse Iddesleigh, curvando os lbios. Logo seu estbulo estar transbordando com uma prole vigorosa e barulhenta. No tenho dvida de que no v hora de comear a fabricar filhos em sua prometida. Quem a dama? perguntou Harry. A filha mais velha de Richard Gerard, a senhorita Sylvia... Iddesleigh afogou uma exclamao; Harry o olhou fixamente. Gerard terminou Edward. Voc a conhece? Iddesleigh olhou atentamente as rendas de seus punhos.

Meu irmo. A mulher do Ethan uma Gerard. Se no me falha a memria, pela festa de casa mento, sua me era muito parecida como uma harpia. Continua sendo disse Edward, e deu de ombros. Mas duvido que me relacione muito com ela depois que nos casarmos. Harry levantou a taa, muito srio. Felicitaes por seu compromisso, milord. O visconde tambm levantou sua taa. Sim, felicitaes. E boa sorte, meu amigo. O contato de um nariz frio na bochecha despertou Anna. Abriu os olhos e viu olho s caninos castanhos a s uns dedos dos seus. Esses olhos a olhavam insistentes, en quanto um forte flego canino batia em seu rosto. Gemendo virou a cabea para olhar pela janela. A luz do amanhecer comeava a clarear o cu, substituindo a cor pssego p elo mais azul do dia. Voltou a olhar os olhos caninos. Bom dia, Jock. Jock baixou as patas que tinha apoiadas na cama a um lado da cabea dela, retroced eu um passo e se sentou. Ficou muito quieto, com as orelhas levantadas, os omopl atas juntos, e os olhos alertas a cada movimento dela. Em resumo, a imagem de um co que est esperando que o levem para passear. Ah, muito bem. Vou me levantar. Desceu da cama, foi at a bacia de lavar as mos, onde se asseou rapidamente, e se v estiu. Co e mulher desceram silenciosamente pela escada de trs. Coral vivia em uma rua elegante perto de Mayfair, aonde havia uma fileira de cas as de pedra branca de poucos anos de antiguidade. A maioria das casas estava sil enciosa nessa hora, e s se via uma ou outra criada esfregando a escada de entrada ou polindo o puxador ou maaneta de uma porta. Normalmente Anna se sentiria incmoda caminhando por um lugar desconhecido sem aco mpanhante, mas tinha a companhia de Jock. Ele chegava mais perto dela sempre que uma pessoa vinha se aproximando. Caminharam em agradvel silncio. Jock ia ocupadssi mo aspirando os interessantes aromas da cidade, enquanto ela ia perdida em seus pensamentos. Durante a noite refletira sobre sua situao e ao despertar essa manh j sabia o que de via fazer. No podia encontrar-se com ele essa noite. Estava brincando com fogo, e j no podia continuar negando. Em sua necessidade de encontrar-se com lorde Swarti ngham, de estar com ele, jogara toda prudncia ao vento. Temerariamente viajara a Londres e ido duas vezes a um bordel como quem vai a uma noite musical em Littl e Battleford. Era um milagre que ele no a tivesse descoberto. E sara ilesa do inci dente com os vagabundos bbados a noite passada por um fio. Poderiam t-la violentad o, batido nela, ou ambas as coisas. Que hipocrisia a sua ao criticar os homens q ue faziam justamente o que ela fizera nas duas noites passadas. Fez um gesto ind iferente ao pensar o que lorde Swartingham diria se a tivesse reconhecido. Era u m homem muito orgulhoso e de um gnio terrvel. Movendo a cabea, olhou para frente. Estavam a umas poucas casas da residncia de Co ral. Ou seus passos a levaram de volta ou Jock tinha o instinto de procurar a ca sa. Deu um tapinha na cabea do animal. Bom menino. Ser melhor entrarmos para comear a fazer a bagagem e voltar para casa. Jock levantou as orelhas para ouvir a palavra casa. Nesse momento um carro parou diante da casa de Coral. Anna duvidou um momento e logo se voltou, dobrou a esquina e ficou olhando. Quem poderia vir de visita ess a hora to cedo? Um lacaio saltou do carro, colocou um degrau de madeira sob a por tinhola e s ento a abriu. Apareceu uma perna masculina e voltou a desaparecer dent ro do carro. O lacaio moveu o degrau um ou dois dedos para a esquerda. Ento um ho mem corpulento de ombros largos e fortes desceu. Disse umas palavras ao lacaio. A julgar pela forma como o lacaio baixou a cabea, sofrera uma crtica. O homem corpulento entrou na casa. Esse seria o marqus de Coral? Anna considerou esse giro dos acontecimentos enquan to Jock esperava pacientemente a seu lado. Pelo pouco que sabia a respeito dele, talvez o mais prudente fosse evitar encont

rar-se com ele. No queria causar problemas a Coral, e a inquietava a possibilidad e de que algum aristocrata ou pessoa de bom bero a visse nessa residncia. Embora f osse muito improvvel que cruzasse com o marqus alguma vez, o incidente com os dand is bbados a noite passada a havia deixado receosa. Decidiu entrar pela porta de s ervio e assim evitar que ele a visse. uma sorte que tenha decidido partir hoje. murmurou ao Jock quando foram atravess ando a cozinha. Na cozinha havia um frenesi de atividade; criadas corriam de um lado a outro, e vrios lacaios estavam entrando com uma montanha de bas e bolsas. Virtualmente ning um pareceu not-la quando passou com o co para subir pela escura escada de trs. timo. Chegaram ao patamar e caminharam silenciosamente pelo corredor. Anna abriu a por ta de seu quarto e se encontrou com Pearl, que estava esperando-a muito nervosa. Ah, graas a Deus que retornou senhora Wren disse com voz estranha ao v-la. Levei Jock para caminhar um pouco. o marqus de Coral quem vi entrar? Sim. Coral no o esperava at dentro de uma semana ou mais. Ficar zangado quando soub er de tem hspedes. claro, vou recolher minhas coisas para partir, assim nem me ver. Obrigado, senhora. Isso deixar tudo muito mais fcil para Coral, tenho certeza. Anna se agachou e tirou sua bolsa de viagem debaixo da cama. Mas o que voc vais fazer Pearl? Coral disse que deseja que viva aqui com ela. O m arqus permitir? Pearl puxou um fiapo que estava pendurado em seu punho. Coral acredita que conseguir convenc-lo a me deixar viver aqui, mas eu no sei. s vez es tremendamente mau, mesmo sendo um lorde. E ele o dono da casa, claro. Anna assentiu, indicando que compreendia, enquanto dobrava suas meias com suprem o cuidado. Alegra-me que Coral tenha esta casa to bonita para viver, com serventes, carros e coisas continuou Pearl passado um momento. Mas o marqus me deixa nervosa. Anna a olhou, com um punhado de objetos nos braos. No acha que chegar a agredi-la, no verdade? Pearl a olhou com expresso sombria. No sei. Edward passeava pelo quarto do bordel como um tigre enjaulado a quem tivessem ne gado a comida. A mulher se atrasou. Olhou novamente o relgio de porcelana do supo rte da lareira. Meia hora de atraso, maldita seja. Como se atrevia a faz-lo esper ar? Chegou at a lareira e se deteve contemplando as chamas. Jamais havia ficado to obsessivamente ansioso para estar com uma mesma mulher. Nem tampouco por uma se gunda vez. Nessa vez era a terceira. A relao sexual tinha sido cada vez melhor. Ela respondia maravilhosamente bem a el e; no se reservava nada, agia como se estivesse to enfeitiada por ele como ele por ela. E ele no era um ingnuo. Sabia que muitas vezes as mulheres que so pagas, finge m uma excitao que no sentem. Mas a reao natural do corpo no se pode fingir. Ela estava molhada, literalmente empapada pelo desejo dele. Escapou-lhe um gemido. S pensando em seu sexo molhado j tinha o efeito previsvel em seu pnis. Onde diabos ela estava? Soltando uma maldio, separou-se da lareira e reatou seu passeio. Inclusive comeara a sonhar acordado com ela, como um adolescente apaixonado, tentando imaginar com o seria o rosto que escondia com sua mscara. Mais inquietante ainda, imaginou que poderia ser parecida com Anna. Parou diante de uma parede e apoiou o cocuruto da cabea, com as mos apoiadas nos l ados. Encheu o peito com uma profunda inspirao. Viera a Londres para livrar-se des sa terrvel fascinao por sua secretria antes de casar-se. Mas ao invs de libertar-se, encontrara outra obsesso. Mas a primeira acabara? Ah, no. Seu desejo por Anna no s e ra mais forte, mas tambm alm disso se mesclava com seu desejo por essa misteriosa puta. Agora tinha duas obsesses em lugar de uma, e em seu emaranhado crebro se mes clavam. Golpeou a cabea na parede. Talvez estivesse ficando louco. Isso explicaria tudo. Claro que nada disso importava para seu pau. Estivesse louco ou em pleno poder d

e suas faculdades mentais ele continuava mais que impaciente por sentir a estrei ta e bem lubrificada vagina da mulher. Deixou de golpear a cabea contra a parede e voltou a olhar o relgio. J eram trinta e trs minutos de atraso. Pelos pregos de Cristo, no ia esperar nem um s minuto mais. Pegou sua jaqueta e saiu do quarto batendo a porta. Pelo corredor passou por doi s cavalheiros grisalhos; bastou-lhes um olhar ao seu rosto para afastarem-se e d eix-lo passar feito uma fria. Desceu a escada principal correndo, os degraus de do is em dois, e entrou no salo aonde faziam passar as damas para que os clientes a conhecessem e alternar com damas disfaradas e prostitutas. Passeou o olhar por es sa matizada sala. Havia vrias mulheres embelezadas com vivas cores, cada uma rode ada por homens iludidos, mas s uma mulher usava uma mscara dourada. Era mais alta que as demais e se mantinha a parte, atenta a tudo o que ocorria na sala; a mscar a, que lhe cobria todo o rosto, tinha um aspecto tenro e sereno, com dois arcos simtricos em relevo, imitando sobrancelhas, em cima dos buracos amendoados para o s olhos. Afrodite vigiava suas mercadorias com brilhantes olhos de guia. Ps-se a caminhar direto para ela. Onde est? perguntou-lhe sem prembulos. A madame, mulher normalmente imperturbvel, deu um salto ante essa repentina pergu nta por um lado. lorde Swartingham, no ? Sim. Onde est mulher com a que me ia encontrar esta noite? No est em seu quarto, milord? No respondeu Edward entre dentes. No est no quarto. Acha que eu estaria aqui pergun tando se ela estivesse no quarto? Temos muitas outras damas bem dispostas, milord disse a madame com voz lisonjead ora. Talvez pudesse lhe enviar outra? Edward se aproximou mais. No desejo outra. Desejo mulher que tive ontem noite e ante ontem. Quem ? Os olhos de Afrodite moveram-se dentro dos buracos de sua mscara dourada. Vamos, milord, sabe muito bem que na Gruta no revelamos a identidade de nossas en cantadoras meninas. Honra profissional sabe? Edward emitiu um bufado. No me importo nem um pouquinho com a maldita honra profissional de um prostbulo. Q uem... ? Afrodite retrocedeu um passo, como se estivesse alarmada. E no era de se surpreen der que estivesse pois ele estava inclinado sobre ela, gigantesco. Ento ela fez u m gesto com a mo a algum por cima do ombro dele. Edward entrecerrou os olhos. S tinha uns minutos. Quero seu nome, agora mesmo, ou vou armar um alvoroo em seu salo. No h motivo para ameaas. H muitas moas aqui que adorariam passar uma noite com voc. acrescentou em um tom no qual se detectava brincadeira: Aquelas que no se importa m com uma ou duas marcas de varola. Edward ficou imvel. Sabia muito bem como era seu rosto. Essas marcas j no o preocup avam, passara o suficiente da idade da vaidade, mas sim repeliam a algumas mulhe res. Pelo visto, suas cicatrize no repeliram a puta. Embora claro, na noite passa da fizeram amor na poltrona junto ao fogo. Talvez essa fosse a primeira vez que lhe viu o rosto de verdade; e possivelmente sentiu tanta repugnncia que no se deu ao trabalho de aparecer essa noite. A puta. Virou sobre os calcanhares, pegou um falso vaso chins, levantou-o sobre a cabea e o jogou no cho. O vaso ficou em migalhas com uma exploso. As conversas pararam no salo e as cabeas se viraram para olhar. Pensar muito no faz bem a um homem, disse-se. O que precisava era ao. Se no podia ga star sua energia na cama, bom, pois, isso era a segunda melhor alternativa. Agarraram-no por trs e o viraram. Um punho do tamanho de um presunto vinha direto a seu rosto. Inclinou-se para trs e o punho passou assobiando perto de seu nariz . Enterrou-lhe o seu, o direito, na parte baixa do ventre do homem. Este expulso u o ar dos pulmes com um bufo, bonito som, e caiu de costas. Trs homens avanaram para ocupar o lugar do cado; eram enormes valentes pagos pela ca

sa para tirar para fora os revoltosos. Um deles deu a volta e lhe golpeou o lado esquerdo do rosto. Edward viu estrelas, mas isso no o impediu de virar-se e lhe dar um bonito gancho no queixo. Vrios clientes o aclamaram. E a sim se armou a confuso. Ao que parecia muitos dos espectadores eram partidrios da esportividade e consideraram que trs ou quatro contra um no era justo, assim qu e se meteram na briga com o entusiasmo prprio dos homens acalorados. As garotas c omearam a chiar, correndo em busca de refgio, passando por cima dos sofs e poltrona s, e derrubando mveis em sua pressa por escapar. Afrodite estava no meio do salo g ritando ordens que ningum ouvia. Parou bruscamente de gritar quando algum a jogou de um empurro de cabea dentro de uma enorme poncheira. As mesas voaram pelos ares, e uma empreendedora mulher mundana comeou a propor apostas no vestbulo aos homens e logo as garotas subiram ao patamar para ver o espetculo. Outros quatro valentes e pelo menos o mesmo nmero de homens que desceram dos quartos se uniram briga. E stava claro que alguns dos hspedes interromperam suas diverses, j que s vestiam calas ou, no caso de um velho cavalheiro de aspecto distinto, uma camisa, e nada mais . Edward estava enrascado. Corria-lhe sangue pelo queixo, por um lbio partido, e notava como um olho ia inch ando e fechando lentamente. Um vilo baixinho montou suas costas e comeou a lhe gol pear a cabea e os ombros. Pela frente, outro maior tentou lhe dar um chute em uma perna para faz-lo cair. Evitando o golpe, Edward lhe deu um chute na perna que no levantara e o homem caiu ao cho como um colosso. O diabo baixinho que montara suas costas j comeava a incomod-lo. Agarrando-o firmem ente pelo cabelo, retrocedeu a toda pressa e bateu contra a parede. Ouviu o rudo do golpe da cabea do homem na slida superfcie; ento este deslizou por suas costas e caiu ao cho junto com uma boa quantidade de gesso da parede. Sorrindo, olhou ao redor com o olho bom se por acaso via outra presa. Viu que um dos gorilas da casa ia caminhando sigilosamente em direo porta. Ao notar que fora descoberto, o homem aumentou os olhos e olhou atrs por cima do ombro, mas no havi a nenhum de seus cupinchas para ir em sua ajuda. Tenha piedade, milord disse ento o gorila, levantando as mos e retrocedendo, no me pagam o suficiente para que me tire sangue a golpes como fez com o resto dos hom ens. Vamos, derrubou at mesmo o Gordo Billy, e nunca vi um homem mais rpido que el e. Muito bem disse Edward. Em todo caso, no vejo com o olho direito, com isso estamo s empatados. Olhou esperanoso ao rasteiro valento, que lhe sorriu fracamente e neg ou com a cabea. No? Bom, ento, no conhece por acaso um lugar onde um homem possa se embebedar como devido? E assim mais tarde essa noite, Edward estava em um botequim que tinha que ser o mais srdido de East End de Londres. Com ele estavam os gorilas da Gruta de Afrodi te, entre eles o Gordo Billy, que estava cuidando um nariz torcido e os dois olh os inchados, mas que no guardava ressentimentos. O Gordo Billy lhe rodeava os omb ros com um brao e estava tentando lhe ensinar a letra de uma cano que elogiava os e ncantos de uma moa chamada Titty. Ao que parecia, a cano tinha muitos duplos sentid os bastante engenhosos, que ele supunha que no entendia porque j estava a duas hor as pagando bebidas para todos os clientes do botequim. Q-quem era a puta que procurava milord, essa pela qual comeou tudo isto? Pergunto u o gorila Jackie, que no perdeu nenhuma rondada de bebidas. Fez a pergunta ao ar , de um lugar mais ou menos direita. Mulher infiel resmungou Edward, olhando sua cerveja. Todas as moas so umas malditas infiis. Todos os presentes assentiram com caras sombrias, embora o gesto fizesse com que um ou dois perdessem o equilbrio que tiveram que sentar-se bruscamente. No. O que no? Nem todas as mulheres so infiis disse Edward, pronunciando com mais cuidado. Conheo uma mulher que to p-pura como a neve recm cada. Todos os homens gritaram, pedindo para saber o nome desse modelo feminino. Quem ?

Nos diga quem milord! A senhora Anna Wren. Levantou a jarra, que se moveu precariamente. Um brinde! Um brinde pela dama mais con-con-confiavel da Inglaterra. A senhora Anna Wren! O botequim quase veio abaixo com os ruidosos e alegres vivas e brinde pela dama. E Edward se perguntou por que todas as luzes se apagaram repentinamente. A cabea estava rachando. Abriu os olhos e imediatamente pensou melhor e voltou a fech-los, fortemente. Tocou com tato a tmpora e tentou lembrar-se por que sentia o cocuruto da cabea como se estivesse a ponto de estourar. Recordou a Gruta de Afrodite. Recordou mulher que no se apresentou ao encontro. Recordou uma briga. Com um gesto de dor explorou cautelosamente a boca com a lngu a. Tinha todos os dentes intactos. Ainda bem. Esforou-se ainda mais pensando. Recordou uma reunio com um tipo alegre. Gordo Bob? Gordo Bert? No, Gordo Billy. En to recordou tudo. Ai, Deus, recordava ter feito um brinde pela Anna no pior antro em que tivera a desgraa de beber cerveja aguada. O estmago se revolveu, desagrada velmente. De verdade pronunciara o nome da Anna nesse antro? Sim, tinha-o feito, acreditava. E se no falhasse a memria, todos os asquerosos patifes que enchiam o botequim brindaram obscenamente por ela. Gemeu. Davis abriu a porta, batendo-a contra a parede, e entrou arrastando lentamente o s ps carregado com uma bandeja. Edward voltou a gemer. O rudo do golpe da porta quase desprendeu o couro cabeludo do crnio. Malditos seus olhos. Agora no, Davis. Davis continuou seu caminho a passo de caracol para a cama. Sei que me houve disse Edward, em voz mais alta, mas no muito, para que a cabea no rachasse outra vez. Ento estivemos bebendo, no , milord? gritou Davis. No sabia que voc bebeu em excesso tambm disse Edward, com o rosto coberto pelas dua s mos. Davis deixou passar isso. Encantadores os cavalheiros que o trouxeram para casa ontem noite. So seus novos amigos? Edward separou os dedos para olhar furioso para seu camareiro. Logicamente o olhar ricocheteou no homem sem lhe fazer nenhum dano. J est meio velho para mamar tanto, milord. Poderia contrair gota na sua idade. Estou pasmado com sua preocupao por minha sade. Olhou a bandeja que Davis conseguir a deixar sobre a mesinha de cabeceira. Continha uma xcara de ch, j frio, a julgar p ela camada opaca que flutuava em cima, e uma tigela de leite com torradas com ma nteiga encharcando-se dentro. Que diabos isso? Mingau para beb? Traga-me conhaque , para firmar a cabea. Davis fingiu surdez, com um sangue-frio que teria provocado inveja no melhor ato r de Londres. Mas claro, tinha muitos anos de prtica. Este um caf da manh timo para lhe devolver o vigor gritou ento no ouvido do conde. leite um tnico para um homem de sua idade. Fora! Fora! Fora! rugiu Edward, e teve que segurar a cabea com as duas mos outra v ez. Davis caminhou at a porta e ali no pde resistir a lhe lanar uma provocao de despedida. Tem que vigiar seu gnio, milord. Poderia ficar o rosto toda vermelha e os olhos s altados por culpa de um ataque de apoplexia. Feia maneira de morrer essa. Passou pela porta com surpreendente agilidade e destreza, para um homem de sua i dade, momentos antes que a tigela de leite com torradas se espatifasse contra el a. Edward gemeu e fechou os olhos, apoiando a cabea no travesseiro. Deveria levantar e comear a fazer sua bagagem para voltar para casa. Conseguira uma noiva e visit ara a Gruta, no uma vez, mas duas. Na realidade, fez tudo o que se props quando de cidiu viajar para Londres. E mesmo que se sentisse muito pior que quando chegou, no tinha nenhum sentido continuar na cidade. A puta no voltaria, jamais voltaria

a se encontrar com ela, e tinha responsabilidades s quais devia atender. E assim era como devia ser. No havia lugar em sua vida para uma misteriosa mulher mascarada nem para o transi tivo prazer que lhe deu. Captulo 12 E assim foram passando os dias e as noites como em um sonho, e urea estava conten te. Talvez se sentisse at mesmo feliz. Entretanto, passados vrios meses comeou a se ntir o desejo de ver seu pai. O desejo foi aumentando, aumentando, at que em todo s os seus momentos de viglia comeou a sentir a nostalgia de ver o rosto de seu pai , e se tornou desassossegada e triste. Uma noite, durante o jantar, o corvo diri giu seu brilhante olho negro para os dela e lhe perguntou: Qual a causa dessa aflio que noto em voc, esposa minha? Desejo voltar a ver o rosto de meu pai, milord suspirou urea. Sinto falta dele. Impossvel! grasnou o corvo e saiu sem dizer nenhuma s palavra mais. Mesmo que nunca se queixasse, urea queria tanto ver a seu pai que deixou de comer , e s provava um ou outro bocado dos partos aprimorados que lhe traziam. Comeou a emagrecer e a consumir-se at que um dia o corvo j no pde suportar. Entrou batendo a s asas energicamente em seu quarto. Vai, ento, visitar seu pai, esposa disse. Mas no deixe de voltar dentro de duas se manas, porque eu pereceria pensando em voc se ficar ausente mais tempo. Do prncipe Corvo Meu deus! exclamou Anna no dia seguinte, ao v-lo. O que fez com seu rosto? Tinha que fixar-se nos hematomas, claro, pensou Edward. Parou e a olhou indignad o. No o vira durante cinco dias, e a primeira coisa que saa de sua boca era uma ac usao. Rapidamente tentou imaginar qualquer um de seus secretrios anteriores, homens , claro, fazendo um comentrio sobre sua aparncia. Foi impossvel. A verdade, que no l he ocorria ningum, salvo sua atual secretria, mulher, capaz de fazer comentrios to i mpertinentes. Curiosamente, achava que sua rabugice parecia torn-los ntimos. Claro que no a deixaria perceber, obvio. Arqueou uma sobrancelha e tentou p-la em seu lugar. No fiz nada com meu rosto, obrigado, senhora Wren. Isso no teve nenhum efeito visvel. No pode chamar de nada um olho roxo e nem os hematomas que tem na mandbula. Olhouo desaprovadora. J ps algum unguento? Estava sentada em seu lugar habitual, depois da pequena mesa de palisandro de su a biblioteca. Parecia serena e dourada luz do sol da manh que entrava pela janela , como se no tivesse se movido da mesa durante todo o tempo que ele esteve em Lon dres. Esse pensamento foi estranhamente consolador. Observou que tinha uma manch inha de tinta no queixo. E notava algo diferente em sua aparncia. No pus nenhum unguento, senhora Wren, porque no h nenhuma necessidade. Tentou caminhar sem mancar o curto trecho que lhe faltava para chegar a sua mesa . Naturalmente ela notou isso tambm. E sua perna! Por que manca milord? No manco. Ela arqueou as sobrancelhas, tanto que quase se juntaram com a linha de seu cabe lo. Viu-se obrigado a olhar furioso para dar nfase mentira. Tentou encontrar algo que explicasse suas leses sem faz-lo parecer um idiota total. De maneira nenhuma podi a dizer a sua secretria que estivera encalacrado em uma rixa em um bordel. O que estava diferente em sua aparncia? Sofreu um acidente? perguntou ela, antes que lhe ocorresse uma boa explicao. Agarrou a sugesto com as duas mos. Sim, um acidente. Era algo no cabelo. Mudou o penteado, talvez? Seu alvio foi breve.

Caiu de seu cavalo? No! exclamou e enquanto se esforava por falar em voz mais baixa lhe veio uma repen tina inspirao: conseguia ver seu cabelo. No, no ca do cavalo. Onde est sua touca? Isso fracassou totalmente como distrao. Decidi parar de us-la disse isso ela recatadamente. Se no caiu do cavalo, o que ac onteceu? A mulher teria tido um xito enorme na Inquisio. Isto... Pela vida dele que no lhe ocorria nenhuma histria adequada. Anna olhava-o preocupa da. Ento o cavalo o derrubou? No. Foi atropelado por uma carreta em Londres? Disseram-me que o trfego nas ruas de L ondres infernal. No, no tambm no fui atropelado por uma carreta. Esboou um sorriso, tentando parecer ncantador. Eu gosto de v-la sem sua touca. Suas tranas brilham como um campo de ma rgaridas. Anna entrecerrou os olhos. Bom, talvez no tivesse nenhum encanto. No sabia que as margaridas fossem castanhas. Tem certeza de que no caiu do cavalo? Edward apertou os dentes e elevou uma orao pedindo pacincia. No ca do cavalo. Jamais me... Ela arqueou as sobrancelhas. Algumas vezes sou meio desastrado . Pelo rosto dela passou rapidamente uma expresso de entendimento. No tem nenhuma importncia, sabe? disse, em um tom de insuportvel compreenso. At os lhores cavaleiros caem de suas montarias s vezes. Isso no algo do que envergonharse. Edward se levantou de sua poltrona da escrivaninha, mancou at a dela e apoiou as mos, com as palmas para baixo. Inclinou-se para ela at que os olhos de ambos ficar am a uns escassos dedos de distncia. No me envergonho disse calmamente. No ca de meu cavalo. Meu cavalo no me jogou no c . Desejo pr fim neste assunto. Est bem, senhora Wren? Anna engoliu saliva, e o movimento lhe atraiu a ateno para sua garganta. Sim. Sim, est muito bem, lorde Swartingham. timo. Ao levantar a vista seu olhar parou nos lbios dela, que estavam midos, porque acabava de lamb-lo pelo nervosismo. Pensei em voc quando estava l. Voc pensou em mi m? Sentiu minha falta? Isto... tentou balbuciar ela. Bem-vindo de volta a casa, milord exclamou Hopple irrompendo na sala. Sua estadi a na capital foi agradvel, espero? O administrador parou em seco ao ver a postura de Edward na frente de Anna. Este se endireitou lentamente, sem deixar de olh-la. Foi bastante agradvel, Hopple, embora descobrisse que sentia falta do... Da belez a do campo. Anna pareceu confusa. Edward sorriu. Lorde Swartingham! exclamou ento o senhor Hopple. O que lhe aconteceu...? Senhor Hopple interrompeu Anna, tem tempo para mostrar a nova valeta ao conde? A valeta? Mas... Confuso, Hopple olhou para Edward e depois para Anna. Anna moveu as sobrancelhas como se tivesse posado uma mosca em sua testa. A nova valeta para drenar o campo do senhor Grundle. Voc me falou dela o outro di a. A... Ah, sim, a valeta do Grundle o granjeiro. Se tiver a amabilidade de me acom panhar, milord acredito que lhe interessar inspecion-la. Edward voltou a fixar o olhar em Anna. Me encontrarei com voc dentro de meia hora, Hopple. Antes desejo falar com minha secretria sobre um assunto. Ah, sim. Sim, pois no... Isto... Muito bem, milord balbuciou Hopple, saindo sem e ntender nada. Sobre o que deseja falar comigo, milord? perguntou ela.

Edward clareou a garganta. Na realidade, o que desejo lhe mostrar algo. Acompanha-me? Anna pareceu contrariada, mas se levantou e lhe pegou o brao. Ele saiu com ela da biblioteca e em lugar de dirigir-se porta principal virou para a parte de trs. Q uando entraram na cozinha, a cozinheira quase soltou sua xcara de ch da manh. Trs cr iadas estavam sentadas mesa acompanhando-a, como coroinhas ao redor de seu sacer dote. As quatro mulheres ficaram de p. Edward lhes fez um gesto indicando que voltassem a sentar-se. Sem dvida interromp era a fofoca matutina. Sem dar nenhuma explicao, continuou atravessando a cozinha e saram pela porta de trs. Atravessaram o longo ptio do estbulo, os saltos das botas dele ressoando sobre os paraleleppedos. O sol da manh brilhava radiante, e o edifc io do estbulo lanava uma longa sombra atrs. Edward continuou at rodear o estbulo e pa rou na parte que ficava sombra. Anna olhou ao redor, perplexa. De repente Edward sentiu uma horrvel sensao de incerteza. Era um presente inslito. T alvez no gostasse ou, pior ainda, se sentiria insultada. Com um brusco gesto apontou o cho, onde havia um vulto coberto por um enlameado p edao de juta. Anna o olhou para ele e depois para o pano de juta. O que...? Agachando-se, ele pegou uma ponta do pano de juta e a jogou para trs, deixando de scoberto um molho de ramos espinhosos que pareciam mortos. Anna lanou um grito. Esse rudo tinha que ser bom sinal em uma mulher, no? Pensou Edward, franzindo o ce nho e duvidando. Ento ela levantou o rosto e lhe sorriu, e ele sentiu o peito pre ssionado por um caroo. Rosas! exclamou ela, ajoelhando-se para examinar as mudas de roseiras. Ele os envolvera com supremo cuidado em pano de juta molhado para que as razes no morressem antes de partir de Londres. Cada roseira s tinha uns poucos caules espi nhosos, mas as razes eram longas e estavam ss. Cuidado, que espetam - murmurou para a cabea inclinada dela. Anna estava ocupada contando-os. H duas dzias. Quer plant-los em seu jardim? Edward a olhou carrancudo. So para voc. Para sua casa. Anna abriu a boca e ficou um momento assim, parecendo no saber o que dizer. Mas... Ainda que pudesse aceit-los todos, devem ter custado terrivelmente caros. Estava desprezando seu presente? Por que no poderia aceit-los? Bom, para comear, no caberiam todos em meu pequeno jardim. Quantos caberiam? Ah, suponho que uns trs ou quatro. Escolha os que quiser e o resto eu devolverei. sentiu-se aliviado; ao menos ela no os desprezava. Ou os queimarei acrescentou, pensando melhor. Queim-los! exclamou ela, horrorizada. No pode queim-los. No os quer para seu jardim Ele negou com a cabea, impaciente. No sei plant-los. Eu sei. Eu os plantarei, em agradecimento. Sorriu-lhe, com expresso meio tmida. Ob rigado pelas rosas, lorde Swartingham. Ele clareou a garganta. De nada, senhora Wren. Sentiu o estranho impulso de arranhar o cho com o p, como u m menino pequeno. Suponho que devo ir ver o Hopple. Ela se limitou a olh-lo. Sim... continuou ele. Ah, sim. Bom Deus, estava balbuciando como um imbecil. Ento irei procur-lo. Resmungando uma despedida, afastou-se rapidamente para ir busca de seu administr ador. Quem teria imaginado que dar um presente secretria podia ser to difcil? Perdida em seus pensamentos, Anna ficou olhando as costas de lorde Swartingham, que ia se afastando, com a mo fechada e colocada sob o enlameado pano de juta. Sa

bia como era estar com esse homem apertado nela na escurido; sabia como movia o c orpo quando fazia amor; conhecia os sons roucos que saam do fundo da garganta qua ndo chegava ao orgasmo. Sabia as coisas mais ntimas que se pode saber de um homem , mas no sabia conciliar esse conhecimento com a vista dele luz do dia; no sabia c onciliar o homem que fazia amor to maravilhosamente bem com o homem que havia tra zido roseiras de Londres. Sacudiu a cabea. Talvez isso fosse muito difcil. Talvez nunca chegasse a entender a diferena entre a paixo de um homem de noite e o rosto corts que mostra durante o dia. No pensara em como seria voltar a v-lo depois de passar duas noites incrveis em seu s braos. Agora sabia. Sentia-se triste, como se tivesse perdido algo que nunca fo ra verdadeiramente dela. Tinha ido a Londres com a inteno de fazer amor com ele, d e gozar do ato fsico, tal como o faz um homem: sem emoo. Mas achava que no era to esti ca como um homem. Era mulher, e aonde seu corpo foi suas emoes foram atrs, com a me sma fora. O ato a unira a ele de certo modo, soubesse ele ou no. E ele nunca deveria saber. O que acontecera entre eles nesse quarto da Gruta de Afrodite deveria continuar sendo um segredo, s dela. Baixou a cabea e olhou as roseiras sem v-las. Talvez essas roseiras fossem um sina l de que ainda era possvel arrumar as coisas. Tocou o espinhoso caule de uma. Tin ham que significar alguma coisa, no? Um cavalheiro no estava acostumado a dar um p resente to belo, um presente to perfeito, a sua secretria, no ? Um espinho lhe cravou na ponta do polegar. Distrada, chupou o ferimento. Talvez h ouvesse esperana depois de tudo. Desde que ele jamais, descobrisse seu engano. Nessa mesma manh, mais tarde, Edward estava metido at as panturrilhas em gua lamace nta, examinando a nova valeta de drenagem. No final do campo do senhor Grundle c antava uma cotovia, provavelmente extasiada ao ver que estava seco. Perto deles, dois lavradores do Grundle embutidos em seus guarda-ps tiravam ps de pedras e bar ro para manter a valeta limpa. Hopple tambm se achava metido na gua lamacenta, com aspecto de sentir-se muito ofe ndido. Isso podia ser em parte por ter escorregado e cado na gua suja uma vez; seu colete, amarelo gema de ovo com cs verdes estava todo manchado. O administrador estava lhe explicando que escavaram a valeta de tal forma que a g ua que entrava por ela, iria parar em um riacho prximo. Edward observava aos lavradores, fazia gestos de assentimento ao Hopple enquanto este soltava o cilindro, pensando ao mesmo tempo na reao de Anna diante de seu pr esente. Quando ela falava, ele tinha dificuldades para afastar os olhos de sua b oca extica. Como uma mulher to pouco agraciada podia ter essa boca; para ele era u m grande mistrio, um que ao que parecia era capaz de deix-lo horas e horas absorto e encantado. Essa boca podia levar a pecar at mesmo o arcebispo de Canterbury. No lhe parece, milord? perguntou-lhe Hopple. Ah, sim, sim, obvio. O administrador o olhou de um modo estranho. Edward exalou um suspiro. Continua disse. Jock apareceu saltando, com um pequeno e desgraado roedor no focinho. Desceu de u m salto valeta e caiu salpicando gua lamacenta, terminando de arruinar o colete d e Hopple. O co apresentou seu achado a Edward e imediatamente ficou claro que seu tesouro abandonara a vida fazia um tempo. Hopple se apressou a afastar-se, agitando um leno na frente do rosto. Bom Deus resmungou, irritado. Quando este co esteve desaparecido vrios dias pensei que tnhamos nos livrado dele. Distrado, Edward acariciou a cabea de Jock, que continuava com o presente fedido n o focinho. Caiu um verme na gua. Hopple engoliu saliva e continuou sua explicao sob re a maravilhosa drenagem, tampando o nariz e a boca com seu leno. Claro que depois de conhecer melhor a Anna j no a achava feia, Edward estava pensa ndo. Na realidade, no conseguia explicar como pde descart-la to absolutamente na pri meira vez que a viu. Como foi possvel que a princpio a considerasse bastante vulga r? exceo da boca, claro; sempre fora muito consciente de sua boca. Suspirando, deu um chute em umas pedras do fundo, lanando um jorro de lodo. Era u

ma dama. Nisso nunca se enganou, mesmo que a princpio no a achasse atraente. Sendo um cavalheiro, no devia nem sequer pensar nela dessa maneira. Para isso existiam as putas, depois de tudo. As damas, simplesmente, nem sequer consideram a possi bilidade de ajoelhar-se diante de um homem e baixar lentamente suas formosas e e rticas bocas para... Moveu-se incmodo e franziu o cenho. Agora que estava oficialmente comprometido co m a senhorita Gerard, devia deixar de pensar na boca de Anna. E em qualquer outr a parte dela, tambm. Precisava tirar Anna, a senhora Wren da cabea, imediatamente, para que seu segundo casamento desse certo. Sua futura famlia dependia disso.

Que plantas mais raras so as roseiras, estava refletindo Anna ao anoitecer: duras e espinhosas por fora, e entretanto muito frgeis por dentro. As rosas eram as fl ores mais difceis de cultivar, pois necessitam muitssimo mais cuidado e ateno que qu alquer outra planta; de todos os modos, uma vez que pegam, crescem e vivem duran te anos, mesmo que no recebam cuidados. O pomar de trs de sua casa tinha aproximadamente cinco por oito metros, e ainda assim, encontraram espao para o pequeno abrigo do fundo. Como j estava escuro, pre cisou levar uma vela ao abrigo, onde procurou at encontrar a terrina e os dois ba ldes de lato. Com todo cuidado arrumou as roseiras dentro dos recipientes e os cobriu com a gua quase gelada do pequeno poo. Ergueu-se, retrocedeu e contemplou seu trabalho com olho crtico. Tinha a impresso de que lorde Swartingham a evitara depois de lhe dar de presente as roseiras. No se apresentou para almoar e pela tarde s entrou uma vez na biblioteca. Embora clar o, tivesse acumulado muito trabalho nos dias que esteve ausente, e era um homem muito ocupado. Cobriu a terrina e os dois baldes com o pano de juta. Pusera os r ecipientes na parte onde a casa dava sombra, para que no se queimassem com o sol no dia seguinte. Bem poderiam passar um ou dois dias at que tivesse tempo de plan t-los, e por enquanto a gua os manteria vivos. Fazendo um gesto de assentimento se dirigiu casa para lavar-se antes do jantar. Essa noite as Wren jantaram batatas assadas com um pouco de presunto. J estavam t erminando a comida quando sua sogra deixou o garfo na mesa e exclamou: Ai, tinha me esquecido de dizer isso querida. Enquanto estava fora veio senhora Clearwater a nos convidar para a festa da primavera de depois de amanh. Anna deteve a xcara de ch a meio caminho para sua boca. Seriamente? Nunca nos havia convidado. Sabe que amiga de lorde Swartingham disse me Wren sorrindo encantada. Seria um xit o para ela se ele assistisse. No tenho nenhuma influncia sobre o conde. Sabe disso me. Ser sua deciso assistir ou n . De verdade acredita? Me Wren inclinou a cabea. Lorde Swartingham no tem feito o men or esforo para participar de nossas diverses sociais. No aceita convites nem para t omar o ch nem para comer, e no se incomodou em ir igreja nos domingos. Suponho que muito reservado - reconheceu Anna. H quem diz que seu imenso orgulho o impede de deixar-se ver nas rsticas diverses da qui. Isso no certo. Me Wren se serviu de uma segunda xcara de ch. Ah, eu sei que muito simptico. Vamos, tomou o caf da manh conosco nesta casa e foi muito amvel tambm. Mas no procurou relacionar-se com outras pessoas do povoado. Iss o no faz nenhum bem a sua reputao. Anna olhou carrancuda sua batata pela metade. No sabia que tantas pessoas o consideram dessa maneira. Os inquilinos de sua prop riedade o adoram. Me Wren assentiu. Os inquilinos talvez. Mas ele deveria ser amvel com aqueles que ocupam postos mai s elevados na sociedade tambm. Tentarei convenc-lo de que v festa disse Anna. Endireitou os ombros. Mas garanto q ue no ser fcil. Como j disse, no lhe interessam muito as reunies sociais.

Enquanto isso disse me Wren sorrindo, temos que falar sobre o que vamos usar para a festa. Anna franziu o cenho. No pensei nisso. S tenho o meu velho vestido de seda verde. Simplesmente no temos t empo de transformar em vestidos os tecidos que eu trouxe de Londres. uma pena - conveio me Wren. Mas seu vestido verde muito favorecedor, minha querid a. Essa preciosa cor reala o rosa das bochechas e combina muito bem com seu cabel o. Embora me parea que o decote est fora de moda. Interveio timidamente Fanny, que estava muito perto durante toda a conversa: Podemos usar os adornos que a senhora Wren trouxe de Londres. Me Wren lhe sorriu, fazendo-a ruborizar-se. Excelente ideia. Ser melhor que comecemos esta mesma noite. Sim, claro disse Anna, mas tenho que procurar uma coisa antes que comecemos a ar rumar os vestidos. Afastou para trs a cadeira e foi abrir o armrio da cozinha. Ajoelhou-se ante a pra teleira mais baixa e olhou. Que buscas, Anna? perguntou me Wren detrs dela. Anna afastou a cabea do armrio, espirrou e levantou triunfal um pequeno e poeirent o frasco. O unguento de minha me para hematomas, irritaes e queimaduras. Me Wren olhou carrancuda o frasquinho. Sua me era uma maravilhosa aficionada das ervas, minha querida, e muitas vezes ag radeci seu unguento, mas cheira muito mal. Est segura de que o necessita? Anna se levantou e sacudiu energicamente a saia para tirar o p. Ah, no para mim. para o conde. Teve um acidente com seu cavalo. Um acidente com seu cavalo? exclamou sua sogra, surpreendida. Caiu? Ah, no. Lorde Swartingham muito bom cavaleiro, no cairia do cavalo. No sei o que ac onteceu. Parece que ele no quer falar disso. Mas tem terrveis manchas escuras no r osto. No rosto repetiu me Wren, pensativa. Sim, tem um olho todo arroxeado, e a mandbula com manchas negras e azuis. E pensa pr o unguento no rosto dele? disse me Wren tampando o nariz, compassiva. Melhoraro mais rpido disse Anna, desentendendo-se desse gesto teatral. Sem dvida voc sabe o que o melhor respondeu me Wren, embora no parecendo muito conv ncida. Na manh seguinte, Anna encontrou a sua presa no ptio do estbulo. Lorde Swartingham estava disparando ordens ao senhor Hopple, que ia anotando em uma caderneta o me lhor que podia. Jock estava jogado de um lado, e ao ver a Anna se levantou para saud-la. O conde o viu, deixou de falar e se voltou para olh-la, com seu olho arro xeado. Sorriu. Ante a pausa nas ordens, o senhor Hopple levantou a vista de sua caderneta. Bom dia, senhora Wren. Olhou a lorde Swartingham. Comeo com estas, milord? Sim, sim respondeu o conde, impaciente. O administrador se afastou a toda pressa, com cara de alvio. Necessita algo? perguntou o conde pondo-se a andar para ela. E continuou caminhando at deter-se muito perto da Anna. To perto que ela pde ver os fios de prata em seu cabelo. Sim respondeu ela energicamente. Necessito que fique quieto. Ele aumentou seus formosos olhos cor de bano. O que? Tenho um unguento para seu rosto. Tirou o frasco de sua cesta e o mostrou. Viu q ue ele o olhava carrancudo. uma receita de minha defunta me. Sempre dizia que tem virtudes curativas. Abriu-o e o conde afastou para trs a cabea ao sentir o aroma acre que saiu do fra sco. Jock se aproximou para tentar colocar o nariz dentro. Lorde Swartingham pegou ao co pela pelagem do pescoo e o afastou. Bom Deus. Isto cheira a bosta de cavalo. Viu que ela entrecerrava os olhos. A pe le de cavalo emendou, sem convico. Bom, ento apropriado para o ptio do estbulo, no acredita? replicou ela, mordaz.

O conde a olhou preocupado. De verdade no contm mer...? Ah, no reps Anna, horrorizada. feito com gordura de cordeiro, ervas e outras coisa s. No sei exatamente o que. Teria que olhar a receita de minha me para dizer-lhe. Mas estou segura de que no contm mmm, nada indesejvel, nem de cavalo nem de nenhuma outra coisa. Agora, fique quieto. Ele arqueou uma sobrancelha ante seu tom autoritrio, mas obedeceu e ficou imvel. Ela tirou um pouco da pomada gordurenta com um dedo, ficou nas pontas dos ps e co meou a passar-lhe pela ma do rosto. Era to alto que teve que aproximar-se bastante p ara alcanar seu rosto. Enquanto lhe aplicava a pomada, com muita suavidade medida que se aproximava do hematoma do olho, lorde Swartingham se manteve em silncio, fazendo respiraes profundas. Sentia o olhar dele sobre ela. Quando terminou essa p arte, tirou outro pouco de pomada com o dedo e comeou com os hematomas da mandbula . O unguento estava fresco, mas ao pass-lo pela pele dele foi esquentando e derre tendo. Sentiu o spero roar da barba nascente e teve que combater o desejo de deixa r mais tempo a a mo. Deslizou uma ltima vez os dedos e baixou a mo. Ele a estava olhando. Ao aproximar-se tanto dele para poder lhe pr o unguento, ficou entre suas pernas separadas. Seu calor parecia lhe rodear o corpo. Moveu um p para afastar-se, mas ele pegou nos braos, rodeando-os com as mos. Flexionou os dedos e a olhou intensam ente. Anna reteve o flego. Iria...? Ento ele a soltou. Obrigado, senhora Wren. Abriu a boca para dizer algo mais e voltou a fech-la. Dep ois disse: Tenho que ir ocupar-me de uns trabalhos. At esta tarde, ento. Ato seguido fez uma rgida vnia, virou-se e se afastou. Jock a olhou, gemeu e logo seguiu a seu amo. Anna esteve um momento olhando-os afastar-se e depois, suspirando, pensativa, ps a tampa no frasco de unguento. Captulo 13 Assim, urea foi visitar seu pai. Viajou em um carro dourado puxado por cisnes voa dores, e levou muitas coisas formosas para tratar com ateno sua famlia e amizades. Quando suas irms mais velhas viram os maravilhosos presentes que levara para a ir m mais nova, seus coraes, em lugar de encherem-se de gratido e prazer, encheram-se d e inveja e despeito. Pondo em comum as ideias que passavam por suas formosas e f rias cabeas, as duas irms comearam a interrogar urea a respeito de seu novo lar e de seu estranho marido. Assim, pouco a pouco, foram se inteirando de tudo: das riq uezas do palcio, dos criados alados, das deliciosas e exticas comidas e, o mais im portante, do silencioso amante noturno. Para ouvir essa ltima, sorriram, ocultand o seus sorrisos atrs de suas brancas mos, e comearam a plantar as sementes da dvida na cabea de sua irm mais nova. Do prncipe Corvo Felicity Clearwater enrugou a fronte olhando o teto de sua sala de estar maior . As cortinas fechadas impediam que entrasse a luz do sol da tarde. Mais para cima. No, no, mais esquerda. Uma voz masculina resmungou algo em tom irritado. Isso disse ela. A. Acredito que entendeu. Do canto saa uma fenda que quase atrav essava o teto. At esse momento no a vira nenhuma vez; tinha que ser nova. Encontro u-a? Chilton Lillipin, Chilly para suas amizades ntimas, uma das quais era Felicity, c uspiu um cabelo. Meu querido gansinho tenta relaxar. Voltou a inclinar-se. Perturba minha destrez a. Destreza? Pensou Felicity. Reprimiu um gemido. Fechou os olhos para concentrar-s e em seu amante e no que ele estava fazendo, mas no serviu de nada. Voltou a abr ir os olhos. De verdade, tinha que chamar os trabalhadores para que reparassem e ssa fenda. E a ltima vez que vieram Reginald se comportou como um caipira, grunhi

ndo e pisando forte pela casa, como se os trabalhadores estivessem a s para incomo d-lo. Exalou um suspiro. Assim eu gosto encanto disse Chilly de baixo. Fica quieta e relaxada assim, e se u perito amante a levar ao cu. Ela virou os olhos. Quase esquecera o perito amante. Voltou a suspirar. No pde evit-l o. Ento comeou a gemer de prazer. Quinze minutos depois, Chilly estava ante o espelho da sala de estar arrumando c om supremo cuidado a peruca sobre a cabea rapada; olhando atentamente sua imagem, moveu-a ligeiramente para a direita. Era um homem bonito, embora um pouco desproporcional, na opinio de Felicity. Tinh a os olhos muito azuis, mas talvez muito juntos; seus traos eram normais, embora o queixo afundasse, tanto que logo faria parte do pescoo; e tinha as extremidades musculosas, mas as pernas eram algo curtas em relao ao resto de seu corpo. As des propores de Chilly continuavam em sua personalidade. Ela ouvira rumores de que emb ora fosse hbil para a esgrima, demonstrava sua percia desafiando a duelo a homens menos hbeis e ento os matava. Entrecerrou os olhos. No confiaria nele em um beco escuro, mas ele era til. Descobriu aonde foi quando estava em Londres? obvio. Chilly sorriu satisfeito de si mesmo ante o espelho. Viu brilhar sua pres a de ouro. A moa foi a um bordel chamado a Gruta de Afrodite. E no uma vez, mas du as. Pode acreditar nisso? A Gruta de Afrodite? um prostbulo de altos vos - explicou Chilly. Deu um ltimo puxo peruca e abandonou o espelho para olh-la. Damas da alta sociedade vo l s vezes disfaradas para encontrar-s e com seus amantes. Seriamente? perguntou Felicity, tentando no parecer interessada. Chilly foi ao aparador servir uma taa do melhor conhaque de contrabando do latifu ndirio. Parece-me que isso est um pouco acima de uma viva de campo comentou. Pois sim. Como Anna Wren conseguira pagar duas noites em um lugar como esse? Com o Chilly explicava, era um estabelecimento caro. Seu amante teria que ser rico; tinha que conhecer muito bem Londres e os estabelecimentos menos formais frequen tados pela alta sociedade. E o nico cavalheiro que respondia a essas caracterstica s em Little Battleford, o nico cavalheiro que esteve em Londres durante o mesmo p erodo que Anna Wren, era o conde do Swartingham. Felicity sentiu um estremecimento de triunfo descer pela coluna. Para que tudo isso afinal? perguntou Chilly, olhando-a por cima da taa. A quem lh e importa se um camundongo de campo tem uma vida secreta? No gostou nada de tanta curiosidade. No se preocupe. Voltou a deitar-se no div e se espreguiou voluptuosamente, levanta ndo os seios; isso desviou imediatamente a ateno de Chilly. Algum dia contarei a v oc. No vou ter pelo menos uma recompensa? perguntou ele. Disse fazendo um gesto triste, uma viso nada atrativa. Aproximou-se e se inclinou por cima do div. Saiu-se bem. Alm disso, ela se sentia muito contente com o mundo. Por que no agradlo? Esticou uma mo felina e comeou a desabotoar sua braguilha. Nessa noite Edward tirou de um puxo a gravata danificada. Tinha que conseguir dom inar os impulsos de seu corpo. Carrancudo jogou sobre uma cadeira a gravata enru gada. Seu dormitrio era uma habitao bastante sombria, os mveis grandes e toscos, as cores feias e apagadas. Era uma autntica proeza que os De Raaf tivessem conseguid o manter a linhagem da famlia nesse ambiente. Como de costume, Davis no estava quando poderia lhe ser til. Encaixou o salto da b ota no tirabotas e comeou a tir-la Esteve muito perto de no deixar Anna no ptio do e stbulo; a ponto de beij-la, na realidade. Isso era exatamente o tipo de coisa que tentara evitar nessas ltimas semanas. A bota caiu ao cho e comeou a descalar a outra. A viagem a Londres deveria ter reso lvido esse problema. E agora, com as negociaes para o matrimnio virtualmente finali

zadas... Bom, tinha que comear a atuar como um homem que logo ia se casar; no vive r pensando no cabelo da Anna nem em por que deixara de usar a touca; no pensar no perto que a tinha quando estava aplicando o unguento. E, em particular, no devia pensar em sua boca nem em como saberia se ele a abrisse com a seu... A bota saiu e, com seu delicioso sentido da oportunidade, entrou Davis no quarto , fazendo chocar a porta contra a parede. Deus me salve! O que esse aroma? Puafff! O ajudante de quarto trazia um monte de gravatas recm lavadas, parece que esse er a o motivo dessa excepcional visita voluntria aos aposentos de seu empregador. Edward exalou um suspiro. E tenha uma boa noite tambm, Davis. Cristo Jesus! Caiu em um chiqueiro, foi? Edward comeou a tirar as meias. Sabe que alguns ajudantes de quarto dedicam seu tempo a ajudar a seus amos a ves tir-se e despir-se e no a fazer comentrios grosseiros sobre sua pessoa? Sei cacarejou Davis. Deveria ter dito que tinha dificuldades para desabotoar as calas, milord. Eu o teria ajudado. Edward o olhou indignado. V guardar essas gravatas e saia. Davis trotou at a cmoda alta, abriu uma gaveta de acima e colocou as gravatas. O que essa porcaria viscosa que tem a na xcara? A senhora Wren me deu amavelmente um pouco de unguento para minhas manchas respo ndeu Edward, muito digno. O ajudante de quarto se aproximou por um lado e aspirou, sorvendo ruidosamente p elo nariz. da que vem a peste. Cheira a merda de cavalo. Davis! Bom, pois, cheira. No cheirara nada to asqueroso desde aquela vez, quando voc era u m moo e caiu de bunda dentro do chiqueiro da granja do velho Peward. Recorda? Como vou me esquecer tendo voc aqui? Caramba. Daquela vez acreditei que nunca ia sumir o fedor. E tive que jogar fora as meias. Por agradvel que seja essa lembrana... Claro que no teria cado ali se no estivesse comendo com os olhos a filha de Peward. No estava comendo a ningum com os olhos. Escorreguei. Davis alisou a cabea. No entendi nada. Os olhos estavam a ponto de sair das rbitas, de verdade, de olhar suas grandes tetas. Edward apertou os dentes. Escorreguei e ca! Isso foi quase um sinal de Deus continuou Davis, tornando-se filsofo. Estava boqu iaberto olhando as enormes tetas de uma garota e aterrissou na merda dos porcos. Vamos, pelo amor de Deus. Estava sentado na grade do curral e meu p escorregou. Prissy Peward. Sim que tinha as tetas grandes essa moa disse Davis, em tom algo n ostlgico. Voc no estava l. Mas essa peste de porco no se parecia em nada com a merda de cavalo que tem agora no rosto. Daaa-vis. Davis se dirigiu porta agitando uma mo cheia de manchas amareladas diante do rost o. Deve ser muito calmante para que uma mulher lubrifique merda de cav... Davis! Por todo o rosto. O ajudante de quarto saiu e ps-se a andar pelo corredor sem deixar de resmungar. Considerando que, como sempre, seu avano era lento, Edward continuou ouvindo a la dainha outros bons cinco minutos. Curiosamente, sua voz se ouvia mais forte medi da que se afastava da porta. Olhou-se no espelho para barbear-se e franziu o cenho ante sua imagem. Sim que c heirava mal o unguento. Pegou o jarro e ps um pouco de gua na bacia. Pegou o pano

para lavar-se e vacilou. O unguento j estava em seu rosto, e Anna gostou de pass-l o. Com o polegar esfregou o contorno das mandbulas, recordando a suavidade de sua s mos. Deixou de lado o pano. Tiraria quando se barbeasse pela manh. No faria mal deixar-lo toda a noite. Deu as costas bacia e tirou o resto da roupa, dobrando e colocando cada objeto na cade ira. Via pelo menos uma vantagem em ter um ajudante de quarto estranho: aprender a a ser organizado e cuidadoso com sua vestimenta, j que Davis no se dignava a re colher nada que deixasse jogado. Uma vez nu, bocejou, espreguiando-se, e subiu na antiqussima cama de quatro postes. Inclinou-se e soprou a vela de sua mesinha de cabeceira. J s escuras, meteu-se na cama e ficou a contemplar os contornos mais e scuros das cortinas da cama. Confusamente pensou desde quando estavam a. Sem dvida eram mais velhas que a casa, teriam essa horrvel cor amarela desbotada quando as estrearam? Com os olhos sonolentos passeou o olhar pelo quarto e perto da porta viu a figur a de uma mulher. Pestanejou, e de repente ela estava junto a sua cama. Sorriu, com o mesmo sorriso de Eva quando ofereceu a fatdica ma ao Ado. A mulher est ava gloriosamente nua, exceo do rosto, coberto por uma mscara em forma de mariposa. a puta da Gruta de Afrodite - pensou, e depois: Estou sonhando. Mas imediatamente o abandonaram os pensamentos. Ela estava acariciando lentament e o diafragma e ele seguiu com os olhos o movimento de suas mos. Ela colocou as mo s nos seios e se inclinou, deixando os mamilos ao nvel dos seus olhos; ento comeou a beliscar-se e esfreg-lo. Ele ficou com a boca seca ao v-la esticar os mamilos e ficar vermelha cereja. Levantou a cabea para lhe beijar os seios, porque a necess idade de sabore-la enchia a boca d gua, mas ela se afastou, sorrindo sarcstica. Ento e la colocou para trs o cabelo castanho melado, afastando-o do pescoo e os cachos se enrolaram em seus braos como tentculos; depois arqueou seu esbelto talhe, adianta ndo e levantando os seios, como suculentas frutas ante ele, atormentando-o. Geme u e sentiu vibrar o membro sobre seu ventre. Ela sorriu com um feiticeiro sorriso; sabia muito bem o que estava provocando. B aixou lentamente as mos, deslizando-as por cima de seus turgentes seios e contin uou para baixo, detendo-as sob o umbigo, roando apenas com os dedos os brilhantes cachos de plo pbico. Mentalmente ele ordenou que continuasse descendo, mas ela se guiu atormentando-o, penteando suavemente os cachos com os dedos. Quando ele j no pde continuar suportando, ela emitiu uma risada rouca e separou as pernas. Edward no sabia se continuava respirando. Tinha os olhos cravados em suas mos e e m seu sexo. Ela separou as dobras da vulva e ele viu a pele cor rubi brilhante c om seu lquido e aspirou o aroma almiscarado que emanava dessa parte. Lentamente e la se acariciou ali, at que encontrou o clitris; o mimou, deslizando o dedo em crcu los por cima; comeou a fazer rodar os quadris, jogou atrs a cabea e gemeu. Seu gemi do se mesclou com o gemido de desejo dele. Tinha o membro duro como uma pedra, v ibrante de desejo. Ela se arqueou, aproximando a plvis dele e comeou a introduzir e tirar o dedo indi cador na cavidade, com movimentos lentos, preguiosos; o dedo brilhava com sua essn cia lquida e ao mesmo tempo movia mais rpido a mo sobre o clitris, torturando ao frgi l boto. De repente ficou rgida, com a cabea arremessada para trs e emitiu um longo e rouco gemido, colocando e tirando vertiginosamente o dedo de seu corpo. Edward voltou a gemer. Via a prova do orgasmo deslizando por suas sedosas coxas. Ver isso esteve a ponto de desequilibr-lo. Ento ela suspirou e relaxou, movendo v oluptuosamente os quadris uma ltima vez. Tirou o dedo da vagina e o levou a boca dele, molhado e brilhante. Passou-lhe o dedo pelos lbios e ele pde saborear a essnc ia deixada por seu desejo. Aturdido, olhou-a e viu que cara a mscara do rosto. Era Anna quem estava sorrindo para ele. Ento o avassalou o orgasmo e despertou com a quase dolorosa vibrao de seu membro ao ejacular. Na manh seguinte, Anna entrou no fresco estbulo de Ravenhill Abbey e ps-se a caminh ar pelo corredor central, tentando adaptar os olhos penumbra. O edifcio era venerv el; servira famlia ao longo de diversas obras de renovao e ampliao da casa. Pedras do

tamanho da cabea de um homem formavam os alicerces e a parte inferior das parede s. Sobre esses muros de pedra de quase dois metros de altura continuavam as pare des em slido carvalho at as vigas que se viam no teto abobadado a seis metros de a ltura. Abaixo, os currais flanqueavam o corredor central. O estbulo tinha facilmente capacidade para albergar cinquenta cavalos, embora nes se momento houvesse menos de dez. Essa relativa escassez de cavalos a entristeci a. Havia uma poca em que esse lugar foi muito prspero e ativo. Agora o estbulo est ava silencioso, como um gigante grisalho dormindo. Cheirava a feno, a couro e a decnios, talvez sculos, de esterco de cavalo. O aroma era quente e acolhedor. Lorde Swartingham havia dito que a esperaria a essa manh, porque sairiam a cavalo para inspecionar mais campos. A barra de atrs de seu improvisado traje de montar ia recolhendo p a seu passo. De vez em quando, uma cabea equina aparecia por cima da porta de um curral e a saudava com um relincho. Divisou ao conde no outro ext remo, envolvido em uma conversa com o chefe dos cavalarios. Com sua altura deixav a pequeno o outro homem. Os dois estavam sob um poeirento raio de sol. Ao aproxi mar-se ouviu algo da conversa; estavam falando do problema de um castrado que so fria de claudicao crnica. Lorde Swartingham levantou a vista e a viu. Ela se deteve junto ao curral de Daisy. Ele sorriu e continuou falando com o moo. Daisy j estava selada, fora do curral, com as rdeas atadas a uma prancha da porta. Enquanto esperava, Anna ficou a falar em voz baixa gua, sem deixar de observar a o conde, que estava com a cabea inclinada escutando ao chefe dos cavalarios, com t oda a ateno posta nele. O chefe dos cavalarios era um homem robusto bastante idoso; de mos nodosas pela artrite e por rupturas de ossos j soldados tinha um porte org ulhoso e a cabea muito reta, quase rgida; como muitos camponeses, o ancio falava le ntamente, e gostava de discutir longamente qualquer problema. Observou que o con de o deixava falar e falar escutando com pacincia, sem apress-lo nem interromp-lo. Quando por fim o homem considerou que o problema estava o suficientemente rumina do e ficou calado, lorde Swartingham lhe deu uma suave palmada nas costas e fico u olhando-o sair do estbulo. Depois se virou e ps-se a caminhar para ela. Justo nesse momento, Daisy, a doce e plcida Daisy, empinou-se. Os cascos ferrados voaram pelo ar a s uns dedos do rosto dela. Acovardada, retrocedeu at ficar apoia da na porta do curral. Um casco golpeou a madeira muito perto de seu ombro. Anna! gritou o conde, para fazer-se ouvir por cima dos relinchos dos sobressalta dos cavalos prximos e da assustada Daisy. Um rato saiu correndo por debaixo da porta do curral, agitando a cauda sem pelos e desapareceu. Lorde Swartingham pegou da rdea da gua e a afastou. Anna ouviu um grunhido e o rudo da porta do curral ao fechar-se. Uns fortes braos a rodearam. Meu deus, Anna, machucou-a? Ela no pde responder; o medo lhe formara um n na garganta. Ele passou as mos pelos ombros e braos, apalpando-a suavemente, tranquilizando-a. Anna disse baixando de frente para ela. Ela no pde evitar; fechou os olhos. Ele a beijou. Seus lbios estavam quentes e secos, suaves e firmes. Deslizou-os suavemente sobre os dela, logo mudou o ngulo da cabea e pressionou mais forte. As narinas dela se abriram, e cheirou a cavalos e a ele. Ocorreu-lhe que a partir desse momento sem pre relacionaria o aroma de cavalos com lorde Swartingham. Com o Edward. Ele passou a lngua por seus lbios, com tanta suavidade que ao princpio ela pensou q ue imaginava. Ento ele repetiu a carcia, um contato parecido ao de antes, e ela ab riu a boca. Sentiu o calor de sua lngua lhe invadindo a boca, enchendo-a acaricia ndo a sua. Sentiu o sabor do caf que ele devia ter bebido pela manh. Rodeou-lhe o pescoo com as mos, apertando os dedos sobre sua nuca, e ele abriu mai s a boca e a estreitou com mais fora, apertando-a a ele. Com uma mo lhe acariciou a bochecha. Ela introduziu os dedos pelo cabelo da nuca, lhe soltando o lao, enca ntada ao sentir passar por entre eles seus sedosos cabelos. Lambeu-lhe o lbio inf erior e logo o pegou entre os dentes, sugando-lhe suavemente. Ouviu-se gemer. Es tremeceu, sentindo as pernas fracas, incapazes de lhe sustentar o corpo. Um rudo fora do estbulo a trouxe bruscamente para a realidade a sua volta. Edward

levantou a cabea para escutar. Uma dos cavalarios estava repreendendo a um moo por ter deixado cair as ferramentas agrcolas. Ele voltou a olh-la e acariciou sua bochecha com o polegar. Anna, eu... Depois perdeu o fio de seus pensamentos e moveu a cabea. Ento, como se no pudesse r esistir, beijou-a suavemente na boca, e continuou o beijo, aprofundando-o. Mas algo no ia bem, percebeu ela. Ele estava se afastando; ela o estava perdendo . Apertou-se a ele, tentando alongar o momento. Ele deslizou os lbios por suas mas do rosto e logo, muito suavemente por suas plpebras fechadas. Ela sentiu passar s eu flego por entre as pestanas. Ento ele baixou os braos e ela percebeu que retrocedia, afastando-se. Abriu os olhos e o viu passando as mos pelo cabelo. Sinto muito, perdoa. Isto foi... Santo Deus sinto-o muitssimo. No, no pea desculpas, por favor. Sorriu-lhe, sentindo estender um calor pelo peito, enquanto se armava de coragem; talvez esse fosse o momento. Eu desejava o beijo tanto como voc. Na realidade... Estou comprometido. Anna se encolheu e retrocedeu, como se a tivesse golpeado. O que? Estou comprometido para me casar disse ele, fazendo um gesto, como se chateado c onsigo mesmo, ou talvez de pena ou pesar. Ela ficou imvel, paralisada, tentando assimilar essas singelas palavras. Uma espci e de intumescimento lhe invadiu o corpo, levando o calor, como se nunca houvesse sentido esse calor. Por isso fui a Londres, para fechar as negociaes para o matrimnio - continuou ele. Comeou a passear, agitado, passando as mos pelo cabelo revolto. Ela a filha de um baronet, de uma famlia muito antiga. Acredito que poderia remontar-se ao Conquist ador, o que muito mais do que podem dizer os De Raaf. Suas terras... interrompeu -se, como se ela houvesse dito algo. Ela no havia dito nada. Ele a olhou nos olhos um doloroso momento e desviou a vista. Foi como se quebras se uma corda que foi esticada entre eles. Sinto muito, senhora Wren - disse, e clareou a garganta. No deveria ter agido to m al com voc. Tem minha palavra de honra de que no voltar a ocorrer. Eu, bom... obrigou-se a fazer passar as palavras pela garganta oprimida. Devo vo ltar para trabalho, milord. Seu nico pensamento coerente era que devia manter a serenidade. Ps-se a andar, qua se a correr, na realidade, mas o ouviu falar e se deteve. Sam... O que? S o que desejava era encontrar um buraco onde esconder-se para no voltar a pensar nunca mais, no sentir nunca mais. Mas algo que viu em seu rosto a impediu de part ir. Edward estava olhando para um lugar do mezanino, como se procurasse algo ou a al gum. Ela seguiu seu olhar. No havia nada a. O velho mezanino estava quase vazio. On de antes havia montes de feno agora s flutuavam bolinhas de p. O feno para os cava los se armazenava abaixo, nos currais vazios. Mas ele continuava olhando o mezanino. Esse era o lugar favorito de meu irmo disse finalmente. Samuel, meu irmo menor. Ti nha nove anos, era seis anos mais novo que eu. A diferena de idade era to grande q ue nunca lhe dei muita ateno. Era um menino calado, tranquilo. Gostava de esconder -se no mezanino, mesmo que a minha me ficasse enfurecida; tinha medo de que casse e se matasse; mas isso no lhe importava. Passava a metade do dia a em cima, jogand o, com soldadinhos de chumbo, com um pio ou com qualquer outra coisa, no sei. Era fcil esquecer-se de que ele estava a. s vezes me jogava palha na cabea, simplesment e para me chatear. Franziu o cenho. Ou talvez, suponho, s o fazia porque desejava a ateno de seu irmo mais velho. Mas eu nem me fixava nele. Estava to ocupado aos qu inze anos, aprendendo a disparar, a beber e a ser homem, que no tinha tempo para dar ateno a um menino. Afastaram-se uns passos, sem deixar de olhar o mezanino. Anna engoliu saliva par

a fazer sumir o n que formara na garganta. Por que ele dizia isso nesse momento? Por que ele revelava toda essa pena nesse momento, quando j pouco importava? Mas curioso continuou ele. Quando voltei para c, vivia imaginando que o veria, no estbulo. Entrava e olhava o mezanino, procurando seu rosto, suponho. Fechou os o lhos e murmurou, como para si mesmo. E continuo fazendo isso, s vezes. Anna colocou a mo fechada na boca e mordeu os ndulos. No desejava ouvir isso. No des ejava sentir nenhuma compaixo por ele. Antes este estbulo estava cheio disse ele ento. Meu pai adorava os cavalos e os cr iava. Havia muitos cavalarios, e os amigos de meu pai passavam horas aqui, faland o de cavalos e de caa. Minha me passava o tempo na casa, organizando e oferecendo festas e fazendo planos para a apresentao de minha irm sociedade. Havia muita ativi dade nesta casa. Era um lar muito feliz; o melhor lugar do mundo. Passou as pont as dos dedos pela desgastada porta de um curral vazio. Nunca imaginei que partir ia; nunca desejei partir. Anna se rodeou com os braos e reprimiu um soluo. Mas ento chegou a epidemia de varola continuou ele, olhando na distncia, com os sul cos do rosto muito marcados. E morreram todos, um a um. Primeiro Sammy, depois m eu pai e minha me. Elizabeth, minha irm, foi ltima a morrer. Tiveram que lhe rapar a cabea devido febre, e ela chorava e chorava desconsolada; seu cabelo era seu m elhor trao, segundo ela. Dois dias depois, puseram-na na tumba da famlia. Tivemos sorte, suponho, se a isso se pode chamar sorte. Outras famlias tiveram que espera r a primavera para enterrar a seus mortos. Era inverno, e tudo ficava congelado. Guardou silncio um momento, para fazer uma inspirao profunda. No me lembro dos ltimos acontecimentos, contaram-me depois, porque eu tambm tive a varola. Passou um dedo pela ma do rosto, onde se agrupavam as marcas da varola, e Anna pens ou com quanta frequncia teria feito esse gesto em todos esses anos. E claro, sobrevivi. Olhou-a com um sorriso amargo, amargo, que nunca ela vira, c omo se sentisse sabor da blis na lngua. S eu fiquei. De todos eles, fui o nico que s obrevivi. Fechou os olhos. Quando os abriu, seu rosto estava tenso, convertido em uma mscar a firme, sem expresso. Sou o ltimo de minha linhagem, o ltimo dos De Raaf. No tenho nenhum primo longnquo p ara herdar o ttulo e a propriedade; no h nenhum herdeiro por a, espera. Quando eu mo rrer, se morrer sem deixar um filho, tudo passar Coroa. Anna se obrigou a sustentar seu olhar, mesmo que isso a estremecesse. Devo ter um herdeiro, compreende? Apertou os dentes e acrescentou, como se estiv esse empurrando as palavras, as arrancando do corao, ensanguentadas, rotas: Devo m e casar com uma mulher que possa ter filhos. Captulo 14 Quem era esse amante? Perguntaram as irms, com as frontes enrugadas pela falsa p reocupao. Por que nunca o vira luz do dia? E nunca tendo visto, como podia estar s egura de que era um ser humano? Talvez quem compartilhava sua cama era um monst ro to horrvel que no podia deixar-se ver na luz do dia. Talvez esse monstro a deixa sse grvida de um filho dele, e ento daria a luz a um ser to horrvel que era impossve l imagin-lo. Quanto mais urea escutava a suas irms, mais se inquietava, at que chego u o momento em que no soube o que pensar nem o que fazer. E ento foi quando as irms lhe sugeriram um plano. Do prncipe Corvo O resto desse dia Anna simplesmente aguentou. Obrigou-se a sentar-se frente a escrivaninha de palisandro da biblioteca da manso. Obrigou-se a colocar a pena no tinteiro sem derramar nenhuma s gota e se obrigou a copiar uma pgina do manuscrit o de Edward. Quando terminou essa pgina se obrigou a comear outra. E assim continu ou uma pgina atrs de outra e outra. Esse era seu trabalho como secretria afinal. Anos atrs, quando Peter lhe props matrimnio, pensara nos filhos; pensara se seus fi lhos teriam o cabelo vermelho como o dele ou castanho como o seu, e sonhara acor

dada pensando nos possveis nomes. Quando se casaram e se mudaram para essa casa, preocupou-a que fosse muito pequena para albergar a uma famlia. Jamais imaginara nem temera que no fosse ter filhos. No segundo ano de matrimnio comeou a prestar ateno a suas menstruaes. No terceiro ano chorava cada ms, quando lhe vinha a regra e via a mancha cor ferrugem. No quarto ano j sabia que Peter tinha outra mulher em sua vida. Se a causa disso foi sua po uca destreza como amante ou que fosse incapaz de conceber, nunca descobriu. E q uando ele morreu... Quando Peter morreu, guardou suas esperanas de ter um filho, colocou-as com supr emo cuidado em um atade e enterrou esse atade muito, muito profundo, no fundo de s eu corao. To ao fundo que pensou que nunca mais ia voltar a ter esse sonho. E de re pente, com uma s frase, Edward tinha desenterrado e aberto esse atade. E suas espe ranas, seus sonhos, sua necessidade de ter um filho, reavivaram-se tanto nesses mom entos como quando esteve recm casada. Ah, Deus amado, ser capaz de dar filhos ao Edward! O que no faria, a que no renunc iaria para poder sustentar um beb em seus braos; um beb feito dos corpos e almas do s dois. Sentiu uma dor fsica no peito, uma dor que foi se estendendo para fora a t que conseguiu refrear-se para encolh-la e cont-la. Mas devia manter a serenidade. Estava na biblioteca de Edward, e ele estava sent ado a menos de dois metros de distncia, e no podia deix-lo ver sua dor. Fazendo pro viso de toda sua energia, concentrou-se em mover a pena sobre o papel. Que import ava se os garranchos que fazia fossem ilegveis; que importava se depois tivesse q ue repetir essa pgina. Conseguiria passar por essa tarde. Passadas vrias horrorosas horas, recolheu lentamente suas coisas, movendo-se como uma mulher muito velha. Fazia isso quando de seu xale saiu voando o convite ao baile de Felicity Clearwater. Fazia toda uma vida que tentava recordar essa fest a ao Edward. J no tinha nenhuma importncia. Mas me Wren havia dito que era necessrio que Edward pa rticipasse dos eventos sociais do povoado. Endireitou os ombros. Faria s isso, e ento poderia partir para casa. A festa da senhora Clearwater se celebra amanh noite disse, e notou que a voz lhe saiu pouco firme. No vou aceitar o convite da senhora Clearwater. Ela evitou olh-lo, mas notou que a voz no lhe saiu melhor. Voc o aristocrata mais importante da regio, milord. Seria um gesto amvel assistir. Sem dvida. a melhor maneira de inteirar-se das ltimas fofocas do povoado. Ele grunhiu. A senhora Clearwater sempre serve seu ponche especial. Todos esto de acordo em qu e o melhor do condado mentiu. No penso... V, por favor, eu rogo. Seguia sem olh-lo, mas sentia seu olhar no rosto, to evidente como uma mo. Como quiser. Estupendo. Colocou o chapu na cabea, e ento se lembrou de uma coisa. Abriu a gaveta do centro de sua escrivaninha e tirou O prncipe Corvo. Levou-o at a escrivaninha dele e o de ixou suavemente em cima. Isto dela. Dito isso deu meia volta e saiu da sala antes que ele pudesse responder. No salo fazia um calor sufocante, as decoraes eram as mesmas que as de dois anos e os msicos desafinavam. Era a festa anual da primavera de Felicity Clearwater. Cad a ano, os cidados de Little Battleford que tinham a sorte de receber um convite, colocavam seus melhores ornamentos e bebiam ponche aguado na casa Clearwater. Felicity Clearwater estava junto porta do salo recebendo aos convidados. Usava um vestido novo; nesse ano era um de musselina azul ndigo com babados em cascata na s mangas. A sobre-saia deixava transparecer um fundo azul celeste com pssaros car mesim voando, e no suti, uns laos carmesim rematavam primorosamente o decote em fo rma de v. O gordo senhor latifundirio Clearwater, que usava meias laranja com esc

udos bordados sobre os tornozelos por fora e a peruca longa e frisada de sua ju ventude, movia-se nervoso a seu lado, ficava bastante claro que esse acontecimen to social era ela quem oferecia. Quando chegou sua vez na fila de convidados, Anna recebeu uma glacial saudao de Fe licity e um bastante distrada do latifundirio. Aliviada por ter passado por essa p rova, foi instalar-se com sua sogra a um lado do salo. Despreparada, aceitara uma taa de ponche que lhe ofereceu o proco e no restou outra opo que beb-lo. Me Wren a olhava de vez em quando, nervosa. No lhe contara o que aconteceu no estbu lo com o Edward e no tinha a menor inteno de faz-lo. Mas estava claro que sua sogra percebia que algo estava errado. Isso era lgico, posto que ela no era muito boa fi ngindo sentir-se alegre. Implacvel, bebeu outro gole de ponche. Ps seu melhor vestido. Ela e Fanny gastara m vrias horas arrumando-o, tentando fazer o melhor possvel as mudanas. O vestido er a de cor verde ma claro, e o renovaram acrescentando renda branca no decote; a ren da ocultava tambm a mudana do decote de arredondado para quadrado, mais na moda. E m um ataque de inveno artstica, Fanny fez uma roseta para o cabelo, com um pouco de renda e uma parte de fita verde. Embora no se sentisse com nimo festivo, estava u sando-a, porque teria ferido os sentimentos da Fanny se no o fizesse. O ponche no est nada mal - sussurrou me Wren. Ela nem se fixou. Bebeu outro gole e teve uma agradvel surpresa. Sim, melhor do que diziam os rumores. Me Wren se moveu inquieta um momento e de repente lhe ocorreu outro tema de conve rsa: uma lstima que Rebecca no tenha podido vir. No vejo por que no podia. Sabe muito bem que no pode deixar-se ver em reunies sociais, querida, estando j ao final de sua gravidez. Em meu tempo no nos atrevamos nem a pr um p fora de casa quan do comeava a notar-se. Anna enrugou o nariz. Isso uma tolice. Todo mundo sabe que est grvida. No um segredo. o decoro o que importa, no o que todos sabem. Alm disso, Rebecca est to avanada em s a gravidez que no acredito que a agrade estar horas de p. Nem sempre h suficientes assentos nestes bailes olhou ao redor. Acredita que seu conde vir? No meu conde, como sabe muito bem disse Anna, com certa amargura. Me Wren a olhou fixamente. Anna tentou modificar o tom: Disse-lhe que achava conveniente que viesse festa. Espero que chegue antes que comece o baile. Eu gosto de ver uma boa figura mascu lina na pista de dana. Anna fez um gesto com a taa para um cavalheiro que estava do outro lado do salo. Pode ser que no venha e ento ter que conformar-se vendo a figura do senhor Merriwea ther na pista de dana. As duas contemplaram ao senhor Merriweather, um cavalheiro esqueltico e com as pe rnas tortas, que estava conversando com uma senhora gorda cujo vestido era de co r pssego. Nesse momento, justo quando estavam olhando, o senhor Merriweather se a proximou mais da senhora, para dar nfase ao que estava lhe dizendo, e sem dar-se conta inclinou sua taa. Um filete de ponche desceu pelo decote do vestido da dama . Me Wren moveu tristemente a cabea. Sabe? disse Anna, pensativa. No sei se o senhor Merriweather conseguiu alguma vez danar uma contradana inteira sem perder o passo. Me Wren exalou um suspiro. Ento olhou para a porta por cima do ombro de Anna e deu um sorriso. Acredito que no terei que me conformar olhando ao senhor Merriweather afinal. A es t seu conde, na porta. Anna se virou para a entrada do salo de baile, levando a taa aos lbios. Ao ver o Ed ward esqueceu por um instante o lugar onde estava. Ele usava meias negras at os j oelhos e jaqueta e colete azul safira. Seu cabelo negro, preso por uma trana exce pcionalmente elegante, brilhava luz das velas. Superava quase por uma cabea em es tatura a todos os homens presentes no salo. Via-se que Felicity estava encantada

por sua sorte de ter atrado ao elusivo conde a uma reunio social. Pegou-o firmemen te pelo cotovelo e o estava apresentando a todos os que estavam o bastante perto para escutar. Anna sorriu irnica. Edward tinha os ombros rgidos e a expresso severa. Mesmo a essa distancia ela via que ele estava controlando com muita dificuldade seu mau gnio. Dava a impresso de que estivesse a ponto de cometer a descortesia de afastar-se de sua anfitri e deix-la falando sozinha. Nesse momento ele levantou a vista e cap tou seu olhar. O contato visual a fez reter o flego; era impossvel interpretar a expresso de seus olhos. Ele voltou a olhar Felicity, disse-lhe algo e comeou a abrir caminho no meio da m ultido em direo a ela. Ao sentir correr algo lquido e frio pelo pulso, ela olhou. Tr emia-lhe tanto a mo que derramou o resto do ponche no antebrao. Rodeou a taa com a outra mo para afirm-la. Esteve a ponto de pr-se a correr, mas me Wren se mantinha a seu lado. Alm disso, em algum momento teria que enfrent-lo. Felicity fez um gesto aos msicos, porque se ouviu um chiado de violinos. Ah, senhora Wren, um prazer voltar a v-la disse Edward inclinando-se sobre a mo da anci, sem sorrir. A me Wren no pareceu se importar com isso. Ah, milord, quanto me alegra que tenha podido vir. Arqueou significativamente as sobrancelhas. Anna estava morrendo de vontade de danar. Anna desejou ter escapado quando teve a oportunidade. A inequvoca insinuao de sua sogra ficou flutuando no ar entre eles durante um momen to desagradavelmente longo, at que Edward disse: Conceder-me-ia o prazer? E nem sequer a olhou. Pelo amor de Deus, foi ele quem a beijou. Franziu os lbios. No sabia que danava milord. Ento ele a olhou. obvio que sei danar. Afinal sou conde. Como se eu pudesse esquecer isso resmungou ela. Edward entreabriu as plpebras sobre seus olhos negros obsidiana. Ah! J tinha sua ateno. Ele levantou a mo enluvada aberta e ela colocou recatadamente a sua em cima. Mesm o havendo duas capas de tecido entre sua palmas, ela sentiu seu calor corporal. Veio-lhe a lembrana de como era descer as pontas dos dedos por suas costas, quent e, suarenta, to deliciosa. Engoliu saliva. Depois de fazer uma vnia a me Wren, ele a levou para a pista de dana, onde demonstr ou que sim sabia danar, sem bem que com uns movimentos um pouco pesados. Sim que sabe os passos comentou quando estavam para passar pelo meio dos bailari nos. Pela extremidade do olho viu que ele franzia o cenho. No nasci debaixo de uma pedra disse ele. Sei me comportar em sociedade. Terminou a msica antes que ela pudesse formular uma resposta apropriada. Fez-lhe sua reverncia e comeou a retirar a mo da sua. Mas ele a reteve firmemente e a colocou na curva de seu cotovelo. Nem lhe ocorra me abandonar, senhora Wren. Por sua culpa estou nesta maldita fes ta. Ele tinha que continuar tocando-a? Olhou ao redor, em busca de alguma distrao. Talvez gostasse de um ponche? Ele a olhou desconfiado. Eu gostaria? Bom, talvez no. Mas a nica coisa que h para beber no momento, e a mesa com os refre scos est em direo oposta aonde est a senhora Clearwater. Ento vamos provar o ponche, gostarei mais. Dizendo isso ps-se a andar para a mesa do ponche e ela comprovou que as pessoas s e afastavam naturalmente a um lado para deix-lo passar. No momento seguinte, ela j estava bebendo sua segunda taa do ponche aguado. Edward tinha se virado ligeiramente para um lado para responder uma pergunta do proco quando ela ouviu uma ladina voz perto de seu cotovelo levantado:

Surpreende-me v-la aqui, senhora Wren. Haviam me dito que agora tem a uma nova pro fisso.

Ao ouvir isso, Edward se virou lentamente para olhar ao homem que falara. Era um tipo corado e usava uma peruca que no era de seu tamanho; seu rosto no era conhec ido. Viu que Anna ficou rgida, e tinha o rosto imvel, sem expresso. Observou que a ateno do homem estava fixa nela. Aprendeu alguma nova habilidade de suas ltimas hspedes? ouviu-o perguntar. Ela abriu a boca, mas, por uma vez, ele se adiantou: Acredito que no o ouvi bem. S ento esse canalha o viu, e aumentou os olhos. Estupendo. O silncio que se fez ao redor deles se propagou pelo salo medida que os convidados foram se dando conta de que estava ocorrendo algo interessante. O indivduo era mais valente do que parecia. Disse... Tenha muito, muito cuidado com o que vai dizer disse Edward, sentindo como flexi onavam os msculos dos ombros. O homem pareceu compreender por fim o perigo em que se encontrava. Aumentou mais os olhos e engoliu saliva. Edward assentiu, uma vez. Bem. Talvez quisesse pedir desculpas senhora Wren pelo que no disse. Eu lam... O homem teve que se interromper para clarear a garganta. Eu lamento mu ito se disse algo que a tenha ofendido, senhora Wren. Anna assentiu friamente, mas o homem estava olhando, e com razo, para ver se tinh a se redimido. Pois no. O homem voltou a engolir saliva. Uma gota de suor gordurento correu pela borda d a peruca. No sei que loucura se apoderou de mim disse. Peo-lhe humildemente perdo por ter cau sado qualquer tipo de ofensa ou mal-estar, senhora Wren. meteu a mo sob pescoo par a afrouxar a gravata e acrescentou, aproximando-se um pouco Mais de verdade, sou um burro, sabe? Sim, disse Edward em tom amvel. A pele avermelhada do homem empalideceu. Bom! exclamou Anna. Acredito que o momento de preparar-se para a dana seguinte. No comeou a msica? Disse isso em voz alta, em direo aos msicos, e estes captaram imediatamente a insin uao. Ento ele pegou sua mo e ps-se a andar com passo enrgico para a pista de dana. Su mo tinha bastante fora, para ser to pequena, comprovou ele. Dando um ltimo olhar co m os olhos entrecerrados a esse canalha, deixou-se levar docilmente. Quem ? Anna o olhou enquanto ocupavam seu lugar entre o grupo de bailarinos. Na realidade no me feriu, sabe? Comeou a contradana e ele se viu obrigado a esperar at que a mudana na coreografia v oltou a reun-los. Quem , Anna? Ela o olhou exasperada. John Wiltonson. Era amigo de meu marido. Ele esperou que continuasse. Depois da morte do Peter me fez uma proposta. Uma proposta de matrimnio? Anna desviou o olhar. Uma proposta indecente. Estava..., est casado. Ele se deteve bruscamente, com o que o casal de trs se chocou com eles. Atentou contra seu pudor? No disse ela, tirando o brao, mas ele continuou firmemente parado onde estava. Su ssurrou-lhe ao ouvido: Queria que eu fosse sua amante. Neguei-me. Viu que os out ros casais estavam se agrupando atrs. Milord! Edward se deixou arrastar de volta dana, embora j no fosse ao compasso da msica. No quero ouvir nunca ningum lhe falando assim outra vez.

Essa inteno me honra, sem dvida replicou ela, sarcstica; mas no passar o resto de vida me seguindo para intimidar aos impertinentes que se aproximem. A ele no ocorreu nenhuma resposta, por isso se limitou a olh-la fixamente. Ela tin ha razo. Isso o roia. Era somente sua secretria, assim simples e ele no poderia vig i-la todo o tempo. No podia impedir que a insultassem. Nem sequer podia proteg-la d e insinuaes insultantes. S um marido tinha o privilgio de lhe oferecer esse tipo de amparo. No deveria ter tornado a danar com voc to logo disse Anna, interrompendo seus pensam entos. No decoroso. Pouco me importa o decoro. Alm disso, voc sabia que esta era a nica forma de me afa star desse babuno. Ela sorriu-lhe e ele sentiu uma forte virada de algo dentro do peito. O que podi a fazer para proteg-la? Duas horas depois continuava pensando nisso. Estava apoiado em uma parede observ ando Anna levar a um ofegante cavalheiro em uma contradana. Ela necessitava um ma rido, isso era evidente, mas ele no conseguia imagin-la com um homem. Ou, melhor d izendo, no conseguia imagin-la com outro homem. Franziu o cenho. Algum emitiu uma respeitosa tosse a seu lado. Olhou. Era um jovem alto com peruc a curta; seu colarinho servia para reconhec-lo; era o proco Jones. Voltou a tossir e lhe sorriu, olhando-o atravs das grossas lentes para miopia de seus culos. Lorde Swartingham, que amabilidade a sua ao participar de nossa pequena diverso. Edward pensou como aquele homem conseguia falar como se tivesse o dobro de idade . De fato no podia ter mais de trinta anos. Senhor padre, estou gostando muito da festa da senhora Clearwater. Surpreso, percebeu que dizia a verdade. Estupendo, estupendo. Os eventos sociais da senhora Clearwater sempre esto muito bem planejados. E seus refrescos so simplesmente deliciosos. Para demonstr-lo, o padre bebeu entusiasmado uns goles de seu ponche. Edward olhou sua taa de ponche e tomou nota mental de averiguar a quanto ascendia m os salrios do padre. Era evidente que no estava acostumado comida decente. Veja, evidente que a senhora Wren est muito graciosa na pista de baile. O padre e ntrecerrou os olhos, olhando Anna. Est diferente esta noite. Edward seguiu seu olhar. No usa a touca. Ser isso? disse o padre Jones, em tom vago. Voc tem melhor vista que eu, milord. E u pensei se no teria comprado um vestido novo em sua viagem. Edward estava levando a taa aos lbios quando sua mente registrou as palavras do pa dre. Franzindo o cenho, baixou a taa. Que viagem? Mmm? O padre Jones seguia contemplando aos bailarinos, no atento conversa. Edward estava a ponto de repetir a pergunta, em voz mais alta, quando apareceu a senhora Clearwater junto a eles. Ah, lorde Swartingham, vejo que conhece o senhor cura. Os dois deram um salto, como se lhes tivessem dado uma palmada na bunda simultan eamente. Edward a olhou, esboando um sorriso forado. Pela extremidade do olho viu que o padre estava olhando ao redor procurando uma maneira de escapar. Sim, conhecia o senhor cura senhora Clearwater. Lorde Swartingham contribuiu com uma generosa soma para o novo teto da igreja di sse ele, estabelecendo contato visual com outro convidado. Oua, esse o senhor Mer riweather, verdade? Preciso falar com ele. Desculpam-me, por favor? E fazendo sua vnia, afastou-se a toda pressa. Edward olhou com inveja as costas do padre afastando-se. Certo de que assistira a outras dessas festas Clearwater. Que fabuloso poder estar um momento a ss com voc, milord estava dizendo a senhora Clearwater. Desejava falar de sua viagem a Londres. Edward estava olhando ao redor se por acaso conseguia captar os olhos da anci sen hora Wren; era de m educao deixar abandonada a uma dama. Sim?

Pois sim. A senhora Clearwater se aproximou mais um pouco. Disseram-me que o vir am em um lugar o mais inslito. Seriamente? Em companhia de uma dama que ns dois conhecemos. A ateno do Edward passou imediatamente para Felicity Clearwater. De que diabos fal ava essa mulher? F... liii... City! ululou uma voz masculina perto deles, algo preguiosa pela bebid a. A senhora Clearwater torceu o gesto. O latifundirio Clearwater vinha em direo a eles meio cambaleante. Felicity, minha querida, no deve monopolizar ao conde. No o interessa a conversa s obre m-modas e p-penduricalhos. Enterrou um bicudo cotovelo nas costelas de Edwa rd. No , milord? A caa um tema mais apropriado. Um esporte masculino! No? No? A senhora Clearwater emitiu um som que em um homem poderia ser considerado um b ufado. Na realidade no sou muito aficionado caa. Os latidos das matilhas, o galope dos cavalos, o aroma do sangue... O senhor latifundirio estava imerso em seu mundo. Edward olhou para o outro lado do salo e viu a Anna envolvendo-se em uma capa. Co ndenao. Ia partir sem despedir-se dele? Desculpem-me. Fez sua vnia ao latifundirio e a sua mulher e ps-se a andar por entre os convidados . Mas a essa hora a festa estava em seu apogeu e os convidados eram uma verdadei ra multido. Quando chegou ao vestbulo, Anna e a senhora Wren j tinham sado. Anna! gritou, afastando de lado ao lacaio e abrindo a porta. Anna! Ela estava a uns poucos passos. Ao ouvir o grito, as duas mulheres se viraram p ara olhar. No deveria ir sozinha para casa, Anna disse, e imediatamente percebeu o seu desli ze. Voc tampouco, senhora Wren. Anna pareceu confusa, mas a sogra sorriu de orelha a orelha. Veio para nos escoltar, lorde Swartingham? Sim. Seu carro estava esperando perto. Poderiam ir de carro, mas ento teria acabado a noitada em questo de minutos. Alm disso, a noite estava muito formosa. Fez um gest o ao chofer para que os seguisse, j que eles iriam a p. Ofereceu um brao a Anna e o outro senhora Wren. Embora as damas partissem cedo da festa, era tarde e estav a escuro. No cu negro brilhava uma lua cheia, gloriosamente grande, arrojando som bras diante deles. Quando estavam se aproximando de uma esquina, de repente ouviu o rudo de uns ps co rrendo pela rua transversal, que ressonavam forte no silncio noturno. Imediatamen te ps s damas atrs dele. A pessoa virou e correu para eles. Meg! exclamou Anna. O que aconteceu? Ah, senhora! exclamou a garota, detendo-se e dobrando-se com uma mo no flanco, tr atando de recuperar o flego. A senhora Fairchild, senhora. Caiu na escada e no pos so ajud-la a levantar-se. E acredito tambm que o beb est vindo! Captulo 15 Assim foi como urea voou de volta em seu magnfico carro dourado com o plano de sua s irms dando voltas na cabea. O corvo recebeu a sua esposa quase com indiferena. urea se serviu de um esplndido jantar com ele, desejou-lhe boa noite e se foi para seu para esperar a seu sensu al visitante. De repente ele estava ali a seu lado, mais desejoso, mais exigente em suas carcia s do que o tinha visto antes. Seus cuidados a deixaram sonolenta e saciada, mas se manteve firme e se esforou para continuar acordada at que ouviu a respirao aprazve l de seu amante profundamente adormecido. Ento, sentou-se com supremo cuidado, pa ra no fazer nenhum rudo, e tateando procurou a vela que tinha deixado sobre sua m esinha de cabeceira. Do prncipe Corvo

Meu Deus! exclamou Anna, pensando em quando Rebecca acreditava que o beb n asceria. Acaso no faltava um ainda ms? O doutor Billings est na festa - disse Edward, com tranquila autoridade. Use meu carro, moa, e v busc-lo imediatamente. Virando gritou a ordem ao John Coachman, agitando a mo para que aproximasse o car ro. Eu irei com a Meg disse me Wren. Edward assentiu e a ajudou a subir no carro; tambm criada. Ter que ir procurar a uma parteira? perguntou a Anna. A senhora Stucker ia assistir Rebecca a... A parteira est assistindo senhora Lyle interrompeu sua sogra. Vive fora da cidade , a umas quatro ou cinco milhas. Na festa ouvi vrias senhoras falando disso. Vamos trazer primeiro o doutor Billings e depois enviarei meu carro para procur ar senhora Stucker ordenou Edward. Me Wren e Meg assentiram. Edward fechou a portinhola e retrocedeu. Em marcha, John! O chofer gritou aos cavalos e o carro se afastou. Edward pegou a mo a Anna. Por onde se vai casa da senhora Fairchild? Por a. Est muito perto. A porta da casa da Rebecca estava entreaberta. Alm da franja de luz do vestbulo qu e caa sobre o caminho de entrada, achava-se s escuras. Edward empurrou a porta e e ntraram. Anna olhou ao redor. Ante eles estava a escada que subia ao andar de ci ma. Com a luz do vestbulo se viam os degraus de baixo, mas mais acima tudo estava escuro. No havia sinais da Rebecca. Levantou-se sozinha? murmurou. Ento se ouviu um gemido proveniente dos degraus no alto. Anna subiu correndo ante s que Edward conseguisse mover-se. Ouviu-o amaldioar atrs dela. Rebecca estava cada no patamar do meio. Anna agradeceu que tivesse parado a e no co ntinuado rodando pelos degraus do outro lance, mais longo. Estava de lado, em um a posio que destacava ainda mais seu volumoso ventre. Tinha o rosto branco e brilh ante pelo suor. Anna mordeu o lbio. Rebecca, ouve-me? Anna. Rebecca esticou a mo e Anna a pegou. Graas a Deus que veio. Interrompeu-se, reteve o flego e apertou fortemente a mo. O que aconteceu? Rebecca expulsou o ar. O beb. Est a caminho. Havia lgrimas em seus olhos, e outras molhavam suas bochechas. Pode se levantar? Estou muito fraca, di-me o tornozelo. O beb vem logo. Os olhos de Anna se encheram de lgrimas e teve que morder o interior das bochecha s para control-las. Suas lgrimas agora no serviriam de nada para sua amiga. A voz profunda de Edward interrompeu seus pensamentos: Permita-me que a leve a seu quarto, senhora Fairchild. Anna levantou a cabea e viu que ele estava atrs dela, com o rosto muito srio. Solto u a mo de Rebecca e afastou-se para o lado. Edward passou as palmas por debaixo d a mulher, inclinou-se, acomodou-a em seus braos e a levantou em um s e fluido movi mento. Teve cuidado de no tocar nem mover o tornozelo, mas Rebecca gemeu e seguro u fortemente na sua jaqueta. Edward apertou os lbios; fez um gesto para Anna, e e la subiu diante dele e logo o guiou pelo corredor at o quarto de Rebecca. O quarto estava iluminado s pela luz piscante de uma vela sobre a mesinha de cabe ceira. Anna entrou a toda pressa, pegou-a e com ela acendeu outras mais. Edward ficou de lado para entrar e foi depositar suavemente sua carga na cama. S ento Ann a notou que estava muito plido. Inclinou-se sobre a Rebecca e afastou uma mecha da fronte. Onde est James?

Rebecca no pde responder imediatamente pois veio outra dolorosa contrao. Emitiu um l ongo e rouco gemido e arqueou as costas, que se levantou da cama. Quando passou a dor, estava ofegante. Foi ao Drewsbury passar o dia, trabalhando. Disse que estaria aqui amanh, passado o meio-dia. mordeu o lbio. vai se zangar muitssimo comigo. Edward resmungou algo bruscamente atrs da Anna e se dirigiu a uma das escuras jan elas. No diga tolices disse Anna a Rebecca em voz baixa. Nada disto culpa sua. Se no tivesse me cansado pela escada... soluou Rebecca. Anna estava tentando tranquiliz-la quando ouviram o golpe que deu a porta da rua ao fechar-se. O mdico chegara, logicamente. Edward se desculpou e saiu para receblo e conduzi-lo ao quarto. O doutor Billings tentava manter o rosto impassvel, mas se via claramente que es tava muito preocupado. Enfaixou o tornozelo de Rebecca, que j estava inchado e ar roxeado. Anna continuou sentada na cama perto da cabea de sua amiga, sustentando sua mo e falando com o fim de tranquiliz-la. Isso no era fcil. Segundo as contas da parteira, o beb se adiantou em um ms mais ou menos. medida que avanava a noite as dores da Rebecca foram aumentando e ela foi se depr imindo mais e mais. Estava convencida de que perderia o beb. Dissesse o que disse sse Anna, no servia de nada, mas continuou a seu lado, sustentando sua mo e acaric iando seu cabelo. Passara-se mais de trs horas da chegada do mdico quando entrou a senhora Stucker n o quarto como uma rajada. Era uma mulher gorda, de bochechas vermelhas e cabelo negro salpicado por algumas cs; v-la foi muito agradvel. Jo! Esta a noite dos bebs disse. Agradar a todos saber que a senhora Lyle deu a lu z a outro filho, o quinto, podem acreditar? No sei por que continua me chamando. Eu me limito a estar sentada em um canto fazendo ponto de tric at que chega o mome nto de segurar ao recm-nascido. tirou a capa e a grande quantidade de cachecis que usava e jogou sobre uma cadeira. Tem gua e um pouco de sabo, Meg? Eu gosto de lav ar as mos antes de assistir a uma dama. O doutor Billings a olhava desaprovador, mas no expressou nenhum protesto ao ver a parteira atendendo a seu paciente. E como se encontra, senhora Fairchild? Est passando bem, apesar desse tornozelo, no ? Caramba, isso deve ter sido doloroso. A parteira apalpou o ventre de Rebecca, olhando-a no rosto. O beb est impaciente por sair, no ? Quis nascer antes de tempo s para chatear a sua me. Mas no tem por que preocupar-se. s vezes os bebs sabem muito bem o momento em que desejam sair. Rebecca molhou os lbios ressecados. Viver e ser saudvel? Bom, j sabe que no posso lhe prometer nada, querida. Mas voc uma mulher saudvel e fo rte, se no se importar que o diga. Farei todo o possvel para assistir a voc e a es se beb. A partir desse momento a situao comeou a ser vista com mais otimismo. A senhora Stu cker insistiu para Rebecca sentar-se na cama, porque os bebs deslizam melhor para baixo que para cima. Ento Rebecca voltou a sentir esperana. At mesmo falava entre a s contraes. Justo quando parecia para Anna que ia cair de cansao na cadeira, Rebecca comeou a gemer mais forte. Sua primeira reao foi de alarme, pensando que havia algo errado. Mas a senhora Stucker estava imperturbvel. E ao fim de outra meia hora, durante a qual Anna despertou totalmente, nasceu o beb. Era uma menina, diminuta e enruga da, mas capaz de gritar bastante forte. Esse som produziu um sorriso no esgotado rosto de sua me. A pequena tinha o cabelo escuro e todo espetado como as penuge ns de um pintinho recm sado do ovo; movia lentamente as plpebras sobre seus olhos a zuis, e quando a parteira a ps nos braos de Rebecca, imediatamente virou o rosto p ara seus seios. Bom, pois, no a menina mais bonita que viu em sua vida? disse a senhora Stucker. Sei que est muito esgotada, senhora Fairchild, mas talvez fosse bem tomar um pouc o de ch ou um caldo. Irei ver o que posso encontrar disse Anna, bocejando. Desceu lentamente a escada. Quando chegou ao patamar viu uma luz que saa da sala

de estar de abaixo. Desceu outro lance, abriu a porta e ficou um momento na sole ira, olhando. Edward estava deitado no sof de damasco, com os joelhos sobre um brao e suas longa s pernas penduradas. Tinha tirado a gravata e desabotoado o colete. Com um anteb rao cobria os olhos e o outro pendurava at o cho; tinha na mo uma taa meio vazia de a lgo que parecia ser o conhaque de James. Anna entrou e imediatamente ele afastou o brao dos olhos, contradizendo sua impresso de que estava dormindo. Como vai? perguntou ele. A voz soou spera. Tinha o rosto muito plido, o que fazia ressaltar as cores j esvad as das manchas, e a barba nascente na mandbula o fazia parecer um dissoluto. Anna sentiu vergonha; esqueceu-se totalmente dele, pensando que voltara para sua casa fazia horas. Entretanto, todas essas horas ele ficou esperando a abaixo par a ver como ia a Rebecca. Rebecca est muito bem disse alegremente. Tem uma garotinha. A expresso dele no mudou. Viva? Sim. Sim, obvio. Tanto Rebecca como a menina esto vivas e bem. Graas a Deus disse ele, mas no relaxou sua expresso tensa. Anna comeou a inquietar-se. Achava excessiva sua preocupao. Acabava de conhecer Reb ecca essa noite, no? O que acontece? perguntou. Ele suspirou e voltou a cobrir os olhos com o brao, em silncio. Ficou tanto temp o calado que ela pensou que no ia responder. Finalmente ele disse: Minha esposa e o beb morreram no parto. Anna aproximou lentamente uma banqueta do sof e se sentou. Nunca pensara em sua esposa. Sabia que ele foi casado e que sua esposa morrera jovem, mas no de que m aneira. Ele a amava? Amaria ainda? Sinto muito. Ele afastou a mo da taa que estava segurando, moveu-a com um gesto impaciente e vo ltou a p-la em cima, como se estivesse muito esgotado e no quisesse procurar outro lugar para apoi-la. No disse para lhe dar pena. Ela morreu faz muito tempo. Faz dez anos. Que idade tinha? Completara os vinte duas semanas antes. Torceu a boca. Eu tinha vinte e quatro. Anna guardou silncio, esperando. Quando ele voltou a falar o fez em voz to baixa que ela teve que inclinar-se para ele para ouvi-lo. Era jovem e estava saudvel. Nunca me passou pela cabea que parir ao beb a mataria, mas teve um aborto espontneo no stimo ms. O beb era muito pequeno, no viveu. Disseram -me que era um menino. Ento ela comeou a sangrar. Afastou o brao do rosto e ela viu que tinha o olhar desfocado, como se estivesse contemplando uma viso interior. No puderam deter a hemorragia. Os mdicos e as parteiras tentaram, mas no puderam. As criadas no paravam de entrar com mais toalhas sussurrou, contemplando suas horrve is lembranas. Sangrou e sangrou e sangrou at que se foi toda a sua vida. Era tanto o sangue que o colcho ficou empapado. Depois tivemos que queim-lo. As lgrimas que ela segurara para no preocupar a Rebecca comearam a descer pelas boc hechas. Perder a uma pessoa amada dessa maneira to terrvel, to trgica, foi algo horr oroso. Estava certa que ele desejava muitssimo a esse beb; ela j sabia que para ele era importante ter uma famlia. Cobriu a boca com uma mo e o movimento tirou o Edward de seu ensimesmamento. Ao l he ver o rosto molhado pelas lgrimas, soltou uma maldio em voz baixa. Ergueu-se, se ntou-se bem e esticou as mos para ela. Sem esforo aparente a levantou e a sentou s obre suas coxas sustentando suas costas com o brao. Pressionou-lhe a cabea at deix-l a apoiada em seu peito. Com sua enorme mo, acariciou-lhe suavemente o cabelo. Sinto muito. No deveria ter contado. No algo para os ouvidos de uma dama, e muito menos depois ter passado toda a noite em p preocupada com sua amiga. Anna se deu permisso para apoiar-se nele, sentindo maravilhosamente consoladores o calor de seu corpo e a carcia no cabelo. Voc devia am-la muitssimo.

A mo se deteve um momento e logo reatou a carcia. Eu acreditava que a amava. Mas no a conhecia bem. Ela afastou a cabea para olh-lo. Quanto tempo estiveram casados? Pouco mais de um ano. Mas... Ele a fez calar lhe apoiando a cabea em seu peito outra vez. No nos conhecamos muito quando nos comprometemos, e suponho que nunca falei de ver dade com ela. Seu pai, que desejava muitssimo o matrimnio, disse-me que ela o acei tava de boa vontade, e eu simplesmente supus... lhe cortou a voz, e continuou co m voz mais rouca: Quando j estvamos casados descobri que sentia asco do meu rosto . Anna tentou falar, mas ele voltou a interromp-la. Acredito que tambm tinha medo disse irnico. Pode ser que voc no o tenha notado, mas tenho meu gnio. Acariciou-lhe suavemente o cocuruto da cabea. Quando ficou grvida d e meu filho, eu j sabia que algo ia mal, e em suas ltimas horas o amaldioou. A quem? A seu pai, por obrig-la a casar-se com um homem to feio. Anna estremeceu. Que menina mais tola devia ser sua esposa. Pelo visto, seu pai mentira para mim. Desejava tanto o matrimnio que, no querendo me ofender, proibiu a minha noiva de me dizer que minhas cicatrizes lhe davam as co. Sinto muito, eu... Chss. Isso aconteceu faz muito tempo. J aprendi a viver com meu rosto e a discern ir quando algum tenta ocultar sua averso a ele. Inclusive se mentem, eu normalment e sei. Mas no conhecia suas mentiras, pensou Anna, sentindo passar um calafrio por ela. Ela o enganara e ele no a perdoaria jamais se o descobrisse. Ele pensou que seu estremecimento se devia tristeza de sua histria. Sussurrou-lhe algo com a boca em seu cabelo e a apertou mais a ele, at que o calor de seu corp o eliminou o frio. Continuaram um momento assim, em silncio, encontrando consolo um no outro. Fora comeava a clarear; via-se um halo de luz ao redor das cortinas fechadas da sala de estar. Anna aproveitou a oportunidade para esfregar o nariz em sua camisa enrugada. Cheirava ao conhaque que bebeu, muito masculino. Edward jogou atrs a cabea para olh-la. O que faz? Cheiro voc. Devo cheirar muito mal neste momento. Anna negou com a cabea. No. Cheira... Bem. Escrutinou-lhe um momento o rosto voltado para ele. Perdoe-me, por favor. No quero lhe dar esperanas. Se houvesse alguma maneira... Sei disse ela, baixando suas pernas e levantando-se. Inclusive o entendo. Ps-se a andar com passo enrgico para a porta. Desci para procurar algo para a Rebecca. Deve estar pensando o que me ocorreu. Anna... Ela fez como que no o ouvia e saiu da sala. O rechao de Edward era uma coisa, mas a lstima..., no, no tinha por que aceit-la. Nesse momento se abriu bruscamente a porta da rua e entrou um desarrumado James Fairchild. Parecia uma viso sada do manicmio: sem gravata e com o cabelo loiro todo espetado. Rebecca? perguntou-lhe, olhando-a com o rosto desfigurado. Nesse momento, como se fosse uma resposta do alto, soou o pranto da recm-nascida . A expresso de James passou de angustiada a pasmada. Sem esperar a resposta, sub iu correndo a escada, os degraus de trs em trs. Quando foi se perdendo de sua vist a, Anna viu que usava meia posta s em uma perna. Sorrindo para si mesma, deu meia volta para entrar na cozinha. Acredito que j seja o momento de plantar, milord disse Hopple afavelmente. Edward entrecerrou os olhos para evitar a forte luz do sol de primeira hora da t arde.

Sem dvida. Depois de uma noite de muito pouco sono, no estava com nimo para conversa. Ia com seu administrador caminhando por um campo, examinando-o para ver se necessitaria uma valeta de drenagem como a do senhor Grundle. Dava a impresso de que os escav adores de valetas da localidade teriam o trabalho assegurado durante uma boa tem porada. Viu que Jock vinha saltando de lado do sebe que rodeava o campo colocan do o nariz nas tocas de coelhos. Essa manh ele enviara uma nota a Anna lhe dizend o que no era necessrio que viesse trabalhar; que podia aproveitar para descansar. E ele precisava dar uma pausa; nessa noite esteve a ponto de beij-la outra vez, a pesar de ter dado sua palavra de honra. Deveria deix-la partir; em todo caso, uma vez que se casasse no poderia seguir tendo uma secretria. Mas ento ela perderia su a fonte de ganhos, e tinha a impresso de que a famlia Wren necessitava do dinheiro . Talvez se pusssemos a a valeta de drenagem? disse Hopple, apontando o lugar onde J ock estava escavando e levantando uma cortina de barro. Edward se limitou a grunhir. Ou talvez... Hopple se virou e quase caiu ao tropear com uma pedra toda coberta d e barro. Olhou aborrecido as botas enlameadas. foi bom que a senhora Wren no vies se para esta caminhada. Est em sua casa disse Edward. Disse-lhe que passasse o dia dormindo. Inteirou-se de que a senhora Fairchild pariu ontem noite? A dama passou mal, foi o que entendi. Que milagre que tanto a me como a menina es tejam bem. Um milagre, sim bufou Edward. Tem que ser condenadamente tolo um homem que deixa sozinha a sua mulher to perto do parto, s com uma criada. Soube que o pai estava muito consternado esta manh. Isto por que no deu nenhuma ateno a sua mulher ontem noite disse Edward secamente. Seja como for, a senhora Wren esteve toda a noite em p com sua amiga. Pareceu-me justo que tirasse o dia livre. Afinal trabalhou todos os dias, alm do domingo, de sde que comeou seu trabalho de secretria. Sim, certamente. exceo dos quatro dias que no veio quando voc fez sua viagem a Londr es. Jock fez sair um coelho e o perseguia. Edward se deteve e se virou para o administrador. O que? A senhora Wren no trabalhou enquanto voc estava em Londres. Engoliu saliva. Quer dizer, alm do dia anterior a sua volta. Nesse dia trabalhou. Compreendo disse Edward. Mas no o compreendia. S foram quatro dias, milord se apressou a dizer Hopple, para suavizar as coisas. E terminou tudo o que tinha que copiar, disse-me. No deixou trabalho por fazer. Edward olhou o barro sobre o qual estava pisando, pensativo. Recordou o que lhe disse o padre na noite da festa a respeito de uma viagem. E aonde foi? Ir, milord? perguntou Hopple, ao que parece buscando uma evasiva, no..., no sei se foi a alguma parte. No o disse. O padre comentou que fizera uma viagem. Ele acreditava que tinha ido fazer algum a compra. possvel que se equivocasse. Vamos, se uma dama no encontrasse o que deseja nas loj as do Little Battleford, teria que ir a Londres procurar algo melhor. E no acredi to que a senhora Wren tenha ido to longe. Edward emitiu um grunhido. Voltou a olhar o cho junto a seus ps, embora desta vez com o sobrecenho franzido. Aonde tinha ido Anna? E para que? Anna afirmou bem os ps e puxou o trinco da velha porta do jardim com todas as sua s foras. Edward lhe dera o dia livre, mas ela no podia dormir tanto tempo. Como pa ssara a manh descansando, lhe ocorreu que poderia aproveitar o tempo livre dessa tarde para plantar as roseiras. A porta se manteve firmemente fechada um momento , e de repente cedeu e se abriu to de repente que quase a jogou no cho de costas. Tirou o p das mos, pegou seu cesto com as ferramentas e entrou no jardim abandonad o. Esteve a com o Edward fazia pouco mais de uma semana. Nesse curto tempo se pro

duziu uma enorme mudana entre as velhas paredes. Apareciam brotos verdes nos quad ros e pelas gretas da fresta de tijolo. Alguns eram de malezas, logicamente, mas outros tinham um aspecto mais refinado. Inclusive reconhecia algumas plantas: a s pontas avermelhadas de tulipas, as folhas abrindo-se em forma de roseta pontia guda, e as folhas cinza lobuladas do p de leo. Enchia-a de prazer descobrir cada tesouro. O jardim no estava morto, s estava ado rmecido. Deixou o cesto no cho e voltou para a porta para procurar o resto das roseiras qu e Edward lhe deu de presente, e que deixara fora; plantara trs no pequeno jardim de sua casa, e os outros se mantiveram vivos nos recipientes com gua. Em cada um j se viam diminutos brotos verdes. Contemplou-os um momento, pensando. Eles lhe d eram esperana quando Edward os deu de presente; e embora a esperana j estivesse mo rta, no achava justo deix-los perecer. Plantaria essa tarde, e embora Edward nunca mais voltasse a visitar o jardim, bom, ela saberia que estavam ali. Voltou para o jardim com as mudas e as deixou no enlameado atalho. Endireitou o olhar procurando um lugar adequado para plant-los. Em outro tempo o jardim tinha um traado, que nesse momento era impossvel distinguir. Dando de ombros, decidiu r eparti-los por igual nos quatro canteiros principais. Pegou a p e comeou a remover a terra do primeiro quadro arrancando as ervas daninhas. Finalmente nessa tarde Edward encontrou Anna no jardim. Estava irritvel. Levava u ns quinze minutos procurando-a, do momento em que Hopple lhe disse que ela estav a na propriedade. Na realidade, no deveria t-la ido procurar, j que nessa mesma man h tomara a deciso de no faz-lo mais. Mas uma parte dentro dele parecia ser constituc ionalmente incapaz de mant-lo afastado de sua secretria quando sabia que estava po r perto. Assim, quando a viu estava carrancudo, vexado por sua falta de fortalez a. E continuou carrancudo parado na porta admirando o espetculo que ela ofereci a. Estava ajoelhada na terra plantando uma roseira. No usava touca e caam sobre se u rosto umas mechas que se soltaram do coque na nuca. E na radiante luz do sol d a tarde, essas mechas castanhas brilhavam douradas com reflexos avermelhados. Sentiu uma opresso no peito. Pareceu-lhe que essa opresso poderia ser de medo. Enr ugou mais o cenho e ps-se a andar pelo atalho. Sem dvida o medo no era uma emoo que d evesse sentir um homem forte como ele ao encontrar-se ante uma mansa viva. Anna o viu. Milord. Afastou uma mecha da testa, deixando uma mancha de terra. Ocorreu-me pla ntar hoje suas roseiras, antes que morram. Estou vendo. Ela o olhou surpreendida mas claramente decidiu no dar importncia a seu estranho h umor. Vou plantar algumas em cada quadro, posto que o jardim tem forma simtrica. Depois , se o desejar, poderamos rode-los com lavandas. A senhora Fairchild tem umas form osas lavandas bordeando o caminho de trs, e sei que adorar me deixar que corte alg uns galhos para plantar em seus jardins. Mmm. Anna interrompeu seu monlogo para tirar outra mecha de cabelo, e colocou mais bar ro na testa. Droga. Esqueci de trazer o regador. Levantou uma perna para ficar de p, mas ele se adiantou: Fique a. Eu irei buscar a gua. Ps-se a andar pelo atalho sem fazer caso do protesto que ela comeou a formular. Qu ando chegou porta, um repentino impulso o fez deter-se. Depois, ao lembrar, semp re se perguntaria o porque desse impulso que o fez deter-se. Virou-se e olhou pa ra ela. Seguia ajoelhada no cho junto roseira; estava apertando a terra ao redor com as duas mos. Nesse momento, quando ele a olhava, ela levantou a mo e com o min dinho dobrado colocou uma mecha de cabelo atrs da orelha. Ele ficou imvel, paralisado. Durante um terrvel minuto, que lhe pareceu eterno, no ouviu nenhum som, como se a terra tivesse tremido e seu mundo se desmoronou a seu redor. Ento em sua cabea res sonaram trs vozes simultaneamente, sussurrando, murmurando, balbuciando, e logo s e separaram formando frases coerentes.

Hopple junto valeta: Quando este co esteve desaparecido vrios dias pensei que tnhamo s nos livrado dele. O padre Jones na festa da senhora Clearwater: Eu pensei se no teria comprado um ve stido novo em sua viagem. Novamente Hopple, nessa mesma manh: A senhora Wren no veio trabalhar enquanto voc es tava em Londres. Uma nvoa vermelha obscureceu sua viso. E quando se limpou a nvoa, j estava quase em cima de Anna, e compreendeu que comear a a andar antes que fossem compreensveis as frases. Ela continuava inclinada junt o roseira, totalmente inconsciente da tormenta que se formava, at que ele se dete ve ante ela. Ento levantou a cabea e o olhou. Ele refletia no rosto o conhecimento de seu engano, porque o sorriso dela se des vaneceu antes que se formasse totalmente. Captulo 16 Com a maior cautela, urea acendeu a vela e com ela erguida se virou at situar-se e m cima do corpo de seu amante, a certa distncia. Ao v-lo ficou preso o ar na garga nta, aumentou os olhos e fez um leve movimento ante a surpresa. Foi um movimento muito leve, mas bastou para fazer cair uma gota de cera quente da ponta da vela sobre o ombro do homem. Porque era um homem, no um monstro nem um animal; um hom em de pele branca e tenra, extremidades longas e fortes e cabelo negro, muito ne gro. Ele abriu os olhos e urea viu que tambm eram negros. Uns olhos negros penetr antes e inteligentes que de certo modo eram conhecidos. Sobre seu peito brilhava um pingente; este tinha a forma de uma pequena e perfeita coroa com uns brilhan tes rubis incrustados. Do prncipe Corvo

Ana estava contemplando atentamente a roseira, avaliando se a plantara na pro fundidade correta, quando caiu uma sombra sobre ela. Levantou a cabea. Edward est ava a de p ante ela. A primeira coisa que pensou foi que demorara muito pouco se f ora procurar o regador com gua. E ento viu sua expresso. Tinha os lbios esticados em um rictus de fria, e seus olhos brilhavam como carves n egros em seu rosto. Nesse instante teve a horrvel premonio de que ele descobrira se u engano. Nos segundos que se passaram antes que ele falasse tratou de infundirse nimo, de tranquilizar-se, dizendo-se que isso era impossvel, que de maneira nen huma poderia ter descoberto seu segredo. As palavras dele acabaram com essa esperana. Voc disse, com uma voz to rouca e terrvel que ela no a reconheceu. Foi voc no bord Ela nunca tinha sido boa para mentir. O que? Ele fechou os olhos, como se o tivesse deslumbrado uma luz brilhante. Foi voc. Esperou-me l como uma aranha e eu ca limpamente em sua rede. Santo Deus, isso era pior do que imaginou. Acreditava que o tinha feito por uma maldita vingana ou brincadeira. Eu no... Ele abriu os olhos e ela levantou uma mo, para se proteger do fogo do inferno que via neles. No o que? No viajou a Londres, no foi Gruta de Afrodite? Ela aumentou os olhos e fez gesto de levantar-se, mas ele j estava em cima dela. Segurou-a pelos ombros e a levantou, aparentemente sem nenhum esforo, como se ela no pesasse mais que uma pena. Que fora tinha! Por que nunca lhe ocorreu pensar no muito que a fora de um homem supera a de uma mulher? Sentia-se como uma mariposa agarrada por um imenso pssaro negro. Levando-a no alto a deixou apoiada contra a parede de tijolos mais prxima e a esmagou a. Baixou o rosto para o dela at que qua se se tocaram seus narizes, e ento se viu refletido em seus olhos grandes e assus tados. Esperou-me l s coberta por um traje minsculo de renda disse, jogando no rosto seu q uente flego. E quando entrei se mostrou, ofereceu-se para mim e eu fodi voc at que

foi incapaz de ver direito. Anna sentiu o sopro de seu flego nos lbios. Encolheu-se ante a obscena palavra. De sejou neg-la, dizer que essa palavra no descrevia a sublime doura que descobriram j untos em Londres, mas ficaram presas as palavras na garganta. E eu estava to preocupado porque o contato com essa prostituta que albergou em s ua casa arruinaria seu bom nome. Que ridculo me fez fazer. Como pde reprimir a ris ada quando pedi perdo por ter beijado voc? Flexionou as mos sobre seus ombros. Todo este tempo me reprimi porque pensava que era uma dama respeitvel. Todo este tem po me aguentando, quando s o que desejava era isto. Ento arremeteu, estreitando-a fortemente, devorando sua boca, com violncia, sem co nsiderar seu tamanho nem sua feminilidade. Pressionou-lhe os lbios, esmagando con tra os dentes. Ela gemeu, se de dor ou de desejo, no soube. Introduziu-lhe a lngua na boca, sem prembulo, sem aviso, como se tivesse todo o direito. Deveria ter dito que era isto o que desejava. Afastou o rosto para inspirar. Eu teria agradado voc. Ela no conseguia encontrar nenhum pensamento coerente e muito menos a fala. S tinha que dizer e eu poderia ter fodido voc sobre minha escrivaninha na bibliote ca, no carro com o John bolia, ou at mesmo aqui no jardim. Ela tentou formar palavras em meio da nvoa de confuso. No, eu... Deus sabe que passo dias, semanas, duro de excitao por voc - grunhiu ele. Poderia t er deitado com voc em qualquer momento. Ou no pode reconhecer que deseja se deitar com um homem com um rosto como o meu? Ela tentou negar com a cabea, mas sentiu-se cair porque ele a inclinou para trs po r cima de um brao. Com a outra mo pegou seu traseiro e apertou contra ele. Ela sen tiu no suave ventre a dureza de seu membro ereto. isso que deseja, para isto fez esse viagem a Londres sussurrou com a boca colada na dela. Ela gemeu uma negativa, e ao mesmo tempo arqueou os quadris para apertar-se mais a ele. Ele deteve esse movimento com mo de ferro e afastou a boca da dela. Mas, como se no pudesse resistir chamada de sua pele, voltou a beij-la e logo deslizou a boca p or seu rosto at agarrar o lbulo da orelha entre os dentes. Por qu? sussurrou-lhe ao ouvido. Por que, por que, por qu? Por que me mentiu? Ela voltou a tentar negar com a cabea. Ele a castigou lhe mordendo o lbulo. Foi uma brincadeira? Achava divertido se deitar uma noite comigo e no dia segui nte se fazer a viva virtuosa? Ou foi por uma necessidade perversa? Algumas mulher es acham estimulante a ideia de deitar-se com um homem marcado pela varola. Ento ela moveu violentamente a cabea, apesar da dor quando ele apertou a orelha com os dentes. No podia, no devia deix-lo pensar isso. Por favor, deve saber que... Ele girou a cabea. Ela se moveu para olh-lo no rosto e ento ele fez o mais aterrado r. Soltou-a. Edward! Edward! Pelo amor de Deus, por favor, me escute. Curioso que essa foi a primeira vez que o chamou por seu nome de batismo, irrita ndo-o. Ele j ia se afastando pelo atalho. Ela correu atrs dele, com os olhos cegados pela s lgrimas, tropeou em um tijolo solto e caiu no cho. Ele se deteve ao ouvir o rudo da queda, mas continuou lhe dando as costas. Que lgrimas, Anna. capaz de as fabricar a vontade como o crocodilo? E ento acresce ntou, com voz to baixa que ela bem poderia ter imaginado: houve outros homens? E continuou caminhando. Ela o olhou at que desapareceu pela porta. Sentia o peito oprimido. Vagamente pen sou que talvez tivesse se machucado com a queda. Ento ouviu um som spero, gutural, e a pequena parte de seu crebro que continuava sendo capaz de pensar tomou nota do como parecia estranho seu pranto. Que rpido e duro foi o castigo por sair de sua sria e formal vida de viva. Fez-se r ealidade todas as lies, todas as advertncias, sorte e azar, de sua primeira juventu

de. Embora, pensou, o castigo no fosse o que imaginavam os moralizadores de Littl e Battleford. No, seu destino era muito pior que o desmascaramento ou a censura. Seu castigo era o dio de Edward. Isso, e compreender que no foi a Londres simplesm ente pela relao sexual. Todo o tempo seu desejo foi estar com ele, com o Edward. D esejava a ele, ao homem, no o ato sexual. Compreendeu que mentiu a si mesma tanto como a ele. Que irnico chegar a essa compreenso justo quando tudo ficou reduzido a seu redor. No sabia quanto tempo ficou ali, molhando o velho vestido marrom na terra removid a. Quando por fim deixou de soluar, o cu estava nublado. Dando impulso com as duas mos, levantou-se at ficar de joelhos, e com outro impulso ficou de p. O corpo bamb eou, mas conseguiu afirmar-se na parede e evitou cair. Caminhou poucos passos e pegou a p. Logo teria que ir para casa e dizer a me Wren que j no tinha trabalho. Essa noite e mil noites, e todo o resto das noites de sua vida, deitaria em uma cama solitria . Mas, no momento, simplesmente plantaria as roseiras.

Felicity aplicou um pano molhado em gua de violetas na fronte. Retirou-se do salo de manh, sala que normalmente lhe dava imensa satisfao, sobre tudo quando pensava n o quanto havia custado redecor-la. S o preo do sof estofado em damasco amarelo canrio teria alimentado e vestido a toda a famlia Wren durante cinco anos. Mas nesse mo mento, a dor de cabea a estava matando. As coisas no iam bem. Reginald andava abatido e se queixando de que sua gua mais valiosa teve um abort o espontneo. Chilly voltou para Londres todo triste porque ela no quis falar-lhe s obre Anna e o conde. E esse conde se mostrou fastidiosamente obtuso em sua festa . Certo que, segundo sua experincia, a maioria dos homens so lerdos em um ou outro grau, mas no teria imaginado que lorde Swartingham o fosse at esse extremo. Parec e que no entendeu o que ela quis insinuar a ele, como se no soubesse. Como ia conv enc-lo a manter Anna calada se era to bobo que no se dava conta de que o estavam ch antageando? Fez um gesto. No, chantagem no. Que palavra mais grosseira. Incentivo, isso soava melhor. Lorde Swartingham tinha um incentivo para impedir que Anna contasse todos os pecados do seu passado por todo o povoado. Nesse momento se abriu vagarosamente a porta e entrou a menor de suas duas filha s, Cynthia. Atrs dela sua irm, Christine, a um passo mais tranquilo. Mame disse Christine. A cano de ninar diz que temos que pedir permisso para ir lo de doces. Podemos? Caramelos de hortel! exclamou Cynthia, dando saltos ao redor do sof em que ela est ava recostada. Pastilhas de limo! Gomas de fruta! Curiosamente, sua filha menor se parecia com Reginald em vrias coisas. Deixa de gritar, por favor, Cynthia. A cabea da mame est doendo. Sinto muito, mame disse Christine, sem parecer sentir absolutamente. Sorriu liso njeadora. Iremos logo que nos d a permisso. A permisso de mame! A permisso de mame! entoou Cynthia. Sim! disse Felicity. Tm minha permisso. Hurra! Hurra! gritou Cynthia e saiu correndo, com seu arbusto de cabelo vermelho voando atrs. Ao ver essa cascata Felicity franziu o cenho. O cabelo vermelho de Cynthia seria sua runa. Obrigado, mame disse Christine saindo e fechando suavemente a porta. Felicity gemeu e puxou o cordo para ordenar que lhe trouxessem mais gua de violeta s. Que maldito ataque de sentimentalismo teve para escrever essa condenadora mis siva? E no que estaria pensando Peter para guardar esse medalho? Realmente os hom ens so uns idiotas. Pressionou o pano sobre a fronte com as pontas dos dedos. Na realidade, era possv el que lorde Swartingham no soubesse a que se referia ela. Pareceu desconcertado quando lhe disse que os dois conheciam a identidade da dama com quem se encontro u na Gruta de Afrodite. E se ele realmente no conhecia sua identidade...

Sentou-se, e o pano caiu no cho sem que se desse conta sequer. Se ele no conhecia a identidade da mulher, equivocou-se de pessoa ao tentar chantage-lo.

Na manh seguinte, Anna estava ajoelhada no pequeno pomar de trs trabalhando. No tev e coragem para dizer a me Wren que perdera o emprego. J era tarde quando chegou em casa na noite passada, e nessa manh no se sentiu com nimo para falar disso. No o d iria, ao menos no ainda. O tema estava muito fresco e daria p a perguntas que ela no podia responder. Depois teria que armar-se de coragem para pedir perdo ao Edwar d. Mas isso tambm podia esperar; primeiro usaria o tempo para lamber as feridas. E justamente por isso estava trabalhando no pomar nessa manh. A vulgar tarefa de cuidar das verduras e o aroma da terra recm removida davam uma espcie de consolo a sua alma. Estava extraindo razes de rabanete picante com a p pequena para as replantar quand o ouviu um grito proveniente da parte da frente da casa. Franzindo o cenho, ente rrou a pequena p de lado. Teria acontecido algo ao beb da Rebecca? Recolhendo as s aias rodeou a casa correndo. Foram se afastando os rudos de rodas de um carro e d e cascos de cavalos. Uma voz feminina voltou a gritar quando deu a volta esquina . No degrau da porta estava Pearl, sustentando uma mulher com um brao. Enquanto se aproximava, as duas se viraram para olh-la, e teve que afogar uma exclamao de espan to. A mulher tinha os dois olhos negros e o nariz torcido, como se o tivesse que brado. Levou alguns segundos para reconhec-la. Era Coral. Ai, Deus! Nesse exato instante se abriu a porta. Anna correu para segurar o outro brao de Coral. Fanny, segura a porta, por favor. Com os olhos como pratos, Fanny segurou a porta aberta enquanto elas caminhavam para fazer Coral entrar. Disse a Pearl que no vissemos aqui sussurrou Coral. Tinha os lbios to inchados que as palavras saram enroladas. Por sorte ela no atendeu voc disse Anna. Olhou a estreita escada; no conseguiriam s ubir Coral por ela. Deixemo-la na sala de estar. Pearl assentiu. Levaram-na at o sof e a deitaram suavemente nele. Anna enviou a Fanny para procur ar uma manta. Coral fechara os olhos e parecia ter desmaiado. A pobre mulher res pirava sonoramente pela boca, pois tinha o nariz to torto e inchado que no entrava o ar por ele. Levando Pearl para o lado, perguntou-lhe: O que aconteceu? Pearl olhou nervosa para Coral. Foi o marqus. Ontem noite chegou caindo de bbado; embora no estivesse to bbado que n pudesse fazer isso. Mas por que? No tinha nenhum motivo aparente. Tremeram-lhe os lbios e ao ver o olhar horrorizad o de Anna, torceu a boca. Ah, resmungou algo sobre ela estar vendo c outros home ns, mas isso s foi um pretexto de bbado para peg-la. Para Coral o esporte da cama s imples trabalho. No o faria com nenhum outro tendo um protetor. Simplesmente ele quis desfrutar enfiando-lhe os punhos no rosto. limpou uma lgrima de raiva. Se no a tivesse tirado de l enquanto ele ia urinar, acredito que a teria matado. Anna passou-lhe o brao pelos ombros. Devemos dar graas a Deus porque conseguiu salv-la. No tinha nenhuma outra parte aonde lev-la, senhora. Sinto muito incomod-la depois d e ter sido to boa. Se pudssemos ficar uma ou duas noites, s at que Coral possa suste ntar-se em p. Podem ficar todo o tempo que demore para Coral recuperar-se. Mas acredito que is so levar mais de uma ou duas noites. Olhou preocupada hspede esmurrada. Enviarei i mediatamente a Fanny para chamar o doutor Billings. Oh, no disse Pearl, elevando a voz, aterrada. No faa isso! Mas ela necessita ser examinada por um mdico.

Ser melhor que ningum saiba que estamos aqui, alm da Fanny e a outra senhora Wren. Ele poderia tentar encontr-la. Anna pensou um momento e assentiu. Era evidente que Coral continuava em perigo. E suas feridas, o que fazemos? Eu posso cur-las. No tem nenhum osso quebrado. J a examinei, e posso endireitar seu nariz. Anna a olhou surpresa. Sabe arrumar um nariz quebrado? Pearl apertou os lbios. J fiz outras vezes. bom sab-lo nesse ofcio. Anna fechou os olhos. Sinto muito, no era minha inteno duvidar de voc. O que necessita? Seguindo as instrues de Pearl, Anna no demorou para trazer gua, panos e ataduras, alm do frasco de unguento de sua me. Ajudada por ela, Pearl curou e arrumou o rosto de sua irm; a mida jovem trabalhava sem perder a calma nem a firmeza, mesmo quando Coral gemia e tentava afastar suas mos a golpes. Anna teve que lhe segurar os br aos para que Pearl conseguisse terminar de pr a atadura. Suspirou de alvio quando e la disse que acabaram. As duas acomodaram o melhor possvel a Coral e depois foram cozinha para tomar uma necessitada xcara de ch. Exalando um suspiro Pearl levou a xcara aos lbios. Obrigado, muitssimo obrigado, senhora. Voc muito boa. Anna riu, e a risada saiu como um divertido grasnido. Sou eu quem deve dizer obrigado. Se soubesse. Justo agora precisava fazer algo b om. Deixando de lado a pena, Edward se levantou e se dirigiu a uma das janelas da bi blioteca. No escreveu nenhuma s frase coerente em todo o dia. A sala estava muito silenciosa, parecia-lhe muito grande, e j no conseguia encontrar a paz mental nela . S no que era capaz de pensar era na Anna e no que ela fez. Por qu? Por que escol her a ele? Por seu ttulo? Por sua riqueza? Santo Deus, por suas cicatrizes? Que motivo podia ter uma mulher respeitvel para usar um disfarce e fazer o papel de puta? Se desejava um amante, no poderia ter encontrado um no Little Battleford ? Ou ser que gostava de se fazer de puta? Apoiou a fronte no frio cristal da janela e a esfregou contra ele. Recordava abs olutamente tudo o que Anna fez nas duas noites. Recordava cada delicioso lugar q ue ele acariciou com as mos, cada polegada de pele que acariciou com a boca e a ln gua. Recordava ter feito coisas que nem sonharia fazer com uma dama, e muito men os uma que conhecesse e de quem gostasse. Ela viu um lado dele que se esforou par a ocultar do mundo, seu lado secreto. Viu-o em seu aspecto mais animal. O que se ntiu quando empurrou sua cabea para seu membro? Excitao? Medo? Repugnncia? E por sua cabea passaram mais pensamentos que no pde evitar. Teria se encontrado co m outros homens na Gruta de Afrodite? Teria entregado seu formoso e exuberante c orpo a homens aos quais nem sequer conhecia? Teria lhes permitido beijar sua erti ca boca, lhe manusear os seios, e fode-la, com as pernas abertas, o corpo bem di sposto e receptivo? Golpeou o marco da janela com a mo fechada at que machucou a p ele e saiu sangue. Era impossvel tirar da cabea as obscenas imagens de Anna, de su a Anna, com outro homem. Empanou-lhe a viso. Condenao. Estava chorando como uma cri ana. Jock empurrou sua perna e gemeu. Ela o arrastou para essa situao. Estava totalmente perdido. E, entretanto, isso no mudava nada, porque ele era um cavalheiro e ela, apesar de seus atos, uma dama. Teria que casar-se com ela e, ao faz-lo, renunciar a todos os seus sonhos, a toda s as suas esperanas de ter uma famlia. Sua linhagem morreria com seu ltimo suspiro. No haveria meninas que se parecessem com sua me nem meninos que recordassem ao Sa mmy. No teria ningum a quem abrir seu corao; ningum a quem ver crescer. Afastou-se da janela e endireitou os ombros. Se isso era o que a vida reservara, pois, que as

sim fosse, mas, ele se encarregaria de fazer Anna pagar seu preo. Limpou as lgrimas e puxou violentamente do cordo. Captulo 17 O homem que estava a seu lado na cama a olhou e logo disse, docemente, com muita tristeza: Ento, esposa minha, no foi capaz de deixar as coisas em paz. Aplacarei sua curios idade, ento. Sou o prncipe Nger, o senhor destas terras e deste palcio. Uma maldio me faz adotar a forma desse horrvel corvo durante o dia e converteu em pssaros a todo s os que formam meu squito e pessoal. Meu atormentador acrescentou uma clusula mal dio: se conseguisse encontrar uma dama que aceitasse livremente casar-se comigo p oderia viver como homem da meia-noite at as primeiras luzes da alvorada. Voc foi e ssa dama. Mas agora chega ao seu fim nosso tempo juntos. Passarei o resto de meu s dias nesse odiado corpo alado e todos os que me seguem esto condenados a isso t ambm. Do prncipe Corvo Na manh seguinte, Flix Hopple passou seu peso ao outro p, suspirou e voltou a b ater na porta da casa. Endireitou a peruca recm empoeirada e alisou a gravata. Ja mais em sua vida o encarregaram de uma misso desse tipo. Na realidade, no sabia s e isso era parte de seu trabalho. Claro que era impossvel dizer a lorde Swartingh am; e menos ainda quando o fulminava com esses olhos negros diablicos. Voltou a suspirar. O gnio de seu empregador estava pior que nunca nesses ltimos di as. Muito poucas quinquilharias estavam intactas na biblioteca, e at o co escondia -se quando o conde passeava pela casa. Abriu-se a porta e apareceu uma mulher muito bonita. Flix pestanejou e retrocedeu um passo. Teria se equivocado de casa? A mulher alisou a saia e lhe sorriu timidamente. Sim? Isto, esta... Procurava senhora Wren gaguejou Flix. A senhora Wren jovem. O ender eo est correto? Ah, sim, esta o endereo. Quer dizer, esta a casa Wren, eu s estou alojada aqui. Ah, compreendo, senhorita... Smythe. Pearl Smythe. A jovem se ruborizou, sem saber por que. No quer entrar? Obrigado, senhorita Smythe. Entrou no pequeno saguo e ficou sem saber o que fazer. A senhorita Smythe estava olhando sua aparncia, com uma expresso que parecia ser de encantamento. Nossa! exclamou. Este o colete mais bonito que vi em minha vida. Eh... isto..., oh, obrigado, senhorita Smythe disse ele, passando os dedos pelos botes de seu colete verde folha. So besouros? A senhorita Smythe se inclinou para olhar mais de perto os bordados prpura, ofer ecendo uma vista bastante indecente da frente do vestido. Nenhum verdadeiro cavalheiro se aproveitaria a olhar o que deixa ver uma dama po r acaso. Flix olhou para o teto, logo olhou o cocuruto da cabea e finalmente baixo u a vista pelo vestido. Pestanejou rapidamente. Engenhoso, no? disse ela, endireitando-se. Acredito que nunca vi nada to bonito em um cavalheiro. O que? resfolegou ele. Isto..., ah... sim. Exatamente. Obrigado novamente, senho rita Smythe. estranho encontrar uma pessoa de gosto to refinado no que se refere moda. A senhorita Smythe ficou um pouco desconcertada, mas lhe sorriu. Ele no pde deixar de ver o quo formosa era. Toda inteira. Disse que deve ver senhora Wren. Poderia esperar a fez um gesto para uma pequena sala de estar, enquanto eu vou ao pomar procur-la. Flix entrou na sala de estar. Ouviu os passos da bonita mulher afastando-se e log o o rudo da porta de trs ao fechar-se. Caminhou at o suporte da lareira e olhou um pequeno relgio de porcelana. Franzindo o cenho, tirou o seu do bolso. O relgio do suporte estava adiantado.

Voltou a abrir-se a porta de trs e entrou a senhora Wren. Senhor Hopple, no que posso serv-lo? Ela estava muito ocupada esfregando as mos para tirar a terra do jardim, e no o ol hou nos olhos. Vim por... isto... ... um recado do conde. A senhora Wren continuou sem levantar a vista. Sim? Sim. No sabia como continuar. No quer sentar-se? Ento a senhora Wren o olhou perplexa e se sentou. Flix clareou a garganta. Chega um momento na vida de todo homem em que se acalmam os agitados ventos da a ventura e ele sente a necessidade de repouso e comodidade. Uma necessidade de de ixar longe as loucuras da juventude, ou, neste caso, da primeira idade adulta, e estabelecer-se na tranquilidade domstica. Guardou silncio, para ver se ela tinha registrado suas palavras. Ela parecia mais perplexa que antes. Sim, senhor Hopple? Ele se preparou mentalmente para a luta, e continuou: Sim, senhora Wren. Todo homem, inclusive um conde a fez uma breve pausa para dar n fase ao ttulo, inclusive um conde, necessita um refgio de repouso e calma. Um refgi o atendido pela suave mo do sexo feminino. Uma mo guiada e conduzida pela mo mais f orte masculina de um... isto... um protetor, de modo que os dois possam enfrenta r as tormentas e penrias que a vida traz. A senhora Wren o olhava como se estivesse aturdida. Comeou a desesperar-se. Todo homem, todo conde, necessita um lugar de agrado conjugal. Ela enrugou o sobrecenho. Conjugal? Sim disse ele, olhando-a de frente. Conjugal. Pertencente ou relativo ao matrimn io. Ela pestanejou. Senhor Hopple, para que o conde o enviou? Flix deixou sair o ar de um sopro. Vamos, pelo amor de Deus, senhora Wren! Deseja casar-se com voc. Ela empalideceu at ficar totalmente branca. Flix gemeu. Sabia que estragaria tudo. Na verdade, lorde Swartingham pedia muito . Era s um administrador de terras, pelo amor de Deus, no Cupido, com seu arco e s uas flechas de ouro. No tinha mais remdio seno continuar com a confuso. Edward de Raaf, conde de Swartingham, pede sua mo em matrimnio. Gostaria de um noi vado curto, e considerando... No. Em um de junho. O que disse? Disse que no falou a senhora Wren, reforando cada palavra. Diga a ele que sinto mu ito. Mas de maneira nenhuma poderia me casar com ele. Mas-mas-mas... Fez uma inspirao profunda para controlar a gagueira. Mas um conde. Sei que tem um gnio bastante horroroso, e que passa muito tempo metido no barro, o que estremeceu parece que gosta. Mas seu ttulo e sua considervel, poderamos dizer inclusive indecente riqueza, compensa tudo, no lhe parece? Acabou seu ar e teve que parar. No, no me parece disse ela dirigindo-se porta. Simplesmente diga a ele que no. Mas senhora Wren! Como vou enfrent-lo? Ela fechou suavemente a porta e seu desesperado grito ressoou na sala vazia. Dei xou-se cair na poltrona, desejando beber uma garrafa inteira do Madeira. Lorde S wartingham no gostaria nada disso. Anna enterrou o p na terra e arrancou com sanha um arbusto de dente de leo. No que estaria pensando Edward para enviar ao senhor Hopple com sua proposta de matrimn io nessa manh? No estava tomado pelo amor, isso era evidente. Soltou um desaforo e atacou outro arbusto de dente de leo. Rangeu a porta de trs da casa. Virou-se para olhar e franziu o cenho. Coral arras

tava um tamborete da cozinha. O que faz aqui fora? Esta manh Pearl e eu tivemos que lev-la quase a rastros at meu quarto. Coral se sentou no tamborete. Dizem que o ar do campo cura, no? J diminura bastante o inchao do rosto, mas as manchas escuras e machucados continua vam visveis. Pearl cobrira as abas do nariz com uma parte de tripa fina, com o fi m de manter firme a forma at que se reparasse a ruptura; nesse momento se moviam grotescamente. A plpebra esquerda tinha cado, mais entreaberta que a direita; Ann a no sabia se levantaria com o tempo ou a desfigurao seria permanente. Debaixo do o lho com a plpebra cada se destacava a crosta de uma cicatriz em forma de meia lua. Coral inclinou para trs a cabea apoiando-a na parede e fechou os olhos, como se de sfrutasse da luz do sol em seu rosto danificado. Suponho que devo dizer obrigado falou. Costuma ser o normal reps Anna. Para mim no. Eu no gosto de estar em dvida com ningum. Ento no considere uma dvida disse Anna, grunhindo ao arrancar uma erva daninha. Con sidere um presente. Um presente murmurou Coral. Por minha experincia, os presentes so sempre pagos de uma ou outra maneira. Mas talvez com voc no seja assim. Obrigado. Suspirou e mudou de posio. Embora no tivesse quebrado nenhum osso, tinha machucados por todo o corpo; ainda devia sentir muita dor. Dou mais valor estima das mulheres que a dos homens continuou. Esta muito mais e xcepcional, especialmente em minha profisso. Foi uma mulher que me fez isto. O que? exclamou Anna, horrorizada. Eu acreditava que fosse o marqus... Coral emitiu um som depreciativo. Ele foi s o instrumento. A senhora Lavender disse a ele que eu atendia a outros h omens. Mas por qu? Desejava meu posto como amante do marqus. E temos certa histria entre ns. Agitou um a mo. Mas isso no importa. Quando melhorar cuidarei dela. Por que no foi trabalhar em Ravenhill Abbey hoje? onde passa normalmente os dias, no? Anna franziu o cenho. Decidi no voltar nunca mais. Brigou com seu homem? Como...? Foi ele que viu em Londres, no? Edward de Raaf, conde de Swartingham? Sim, foi ele com quem me encontrei. Mas no meu homem suspirou. Observei que as mulheres de sua classe, quer dizer, as mulheres de princpios, no s e deitam com um homem a menos que tenham o corao envolvido. Curvou a boca em um so rriso sardnico. Colocam muito sentimentalismo no ato. Anna demorou mais tempo do que o necessrio para encontrar a raiz seguinte com a p onta da p. Pode ser que tenha razo. Talvez sim pus muito sentimentalismo no ato. Mas agora i sso no tem nenhuma importncia. Enterrou a p e da terra saltou o arbusto de dente de leo. Discutimos. Coral a olhou com os olhos entrecerrados um momento, logo deu de ombros e voltou a fechar os olhos. Descobriu que era voc. Anna a olhou surpreendida. Como sab...? E agora suponho que vai aceitar mansamente sua desaprovao continuou Coral sem faze r uma pausa. Esconder sua vergonha sob uma fachada de respeitvel viuvez. Talvez pu desse tecer pontos de tric para os pobres do povoado. Estou certa que suas boas o bras vo dar muito consolo a voc quando dentro de uns anos ele se case e se deite c om outra mulher. Pediu-me que me case com ele. Coral abriu os olhos. Bom isso sim interessante. Olhou o crescente monte de mudas de dente de leo. Mas voc o rechaou.

Anna pegou um pequeno machado e comeou a golpear o monte para cortar os ramos. Chac! Acredita-me uma desavergonhada. Chac!. Sou estril e necessita filhos. Chac!. E no me deseja. Parou de golpear e contemplou o monte de ramos cortados e molhados de seiva. No? murmurou Coral. E voc? Voc, hum... deseja-o? Anna sentiu subir calor s bochechas. Vivi sem um homem muitos anos. Posso voltar a ficar sozinha. Um sorriso brincou pelo rosto de Coral. Percebeu que quando se prova certos doces, o biscoito bbado de framboesas minha loucura, quase impossvel no pensar, no desejar, no ansiar, at que coma outro bocado? Lorde Swartingham no um biscoito bbado de framboesas. No, , mais uma mousse de chocolate negro, diria eu. Alm disso continuou Anna, como se no tivesse ouvido o ltimo, no necessito outro boc do, nem... Outra noite com ele. Ante seus olhos apareceu uma viso da segunda noite: Edward com o peito nu, as cala s abertas, reclinado na poltrona junto da lareira como um pach. Sua pele, seu pnis , brilhavam luz do fogo. Engoliu saliva. Deu-lhe gua na boca. Posso viver sem lorde Swartingham declarou firmemente. Coral arqueou uma sobrancelha. Posso! Alm disso, voc no estava l. De repente se sentiu to murcha como os dentes de eo. Estava terrivelmente furioso. Disse-me coisas horrveis. Ah, sente-se inseguro de voc disse Coral. No vejo por que isso teria que faz-lo feliz disse Anna. E, em todo caso, muito mai s que isso. Jamais me perdoar. Coral sorriu como uma gata olhando posar perto um pardal. Pode ser que sim, pode ser que no. Edward passeava de um armrio no extremo da sala de estar at o sof, ento virava e co meava de novo, o que no era nenhuma proeza uma vez que atravessava a sala com trs d e seus longos passos. O que isso de que no se casar comigo? Sou um conde, caramba! Anna fez um gesto. No deveria t-lo deixado entrar na casa. Claro que no teve muitas opes depois que ele ameaou derrubar a porta se no abrisse. E ele dava toda a impresso de que o faria. No desejo me casar com voc repetiu. Por que no? Estava bastante desejosa de foder comigo. Anna voltou a fazer uma careta. O que desejo que deixe de empregar essa palavra. Edward se virou e a olhou com uma odiosa expresso sarcstica. Preferiria transar? Dar uma ficada? foder? Bailar com a bunda? Ela apertou os lbios. Menos mal que me Wren e Fanny saram para as compras nessa man h. Edward no fazia o menor esforo para falar em voz baixa. Voc no deseja casar comigo disse lentamente, pronunciando cada palavra como se el e estivesse falando com um idiota surdo do povoado. No se trata de que deseje ou no deseje me casar com voc, como bem sabe. A realidade que devo me casar com voc. Por qu? perguntou ela, em um bufo. No temos nenhuma possibilidade de ter filhos e como deixou abundantemente claro, sabe que sou estril. Comprometi voc. Fui eu quem foi Gruta de Afrodite disfarada. Parece-me que eu comprometi a voc. Achou elogivel que no tivesse agitado as mos exasperada. Isso ridculo! uivou Edward. Ouviu-se o grito em Ravenhill. Por que os homens acreditam que dizer algo mais f orte certo? Nada mais ridculo que um conde que est comprometido para casar propor matrimnio a sua secretria! Bom, ela tambm tinha levantado a voz. No proponho isso. Digo que devemos nos casar.

Anna cruzou de braos. No. Edward ps-se a andar em direo a ela, cada passo forte, com a clara inteno de intimid-l a. S se deteve quando seu peito ficou a uns poucos dedos de seu rosto. Ela levant ou a cabea e esticou o pescoo, para olh-lo nos olhos; e no retrocedeu. Ele se inclinou at que seu flego lhe roou a fronte, como uma carcia ntima. Casar comigo. Cheirava a caf, notou ela. Baixou os olhos para sua boca. Ainda estando furioso, esta lhe pareceu asquerosamente sensual. Retrocedeu um passo e lhe deu as costas . Ouviu sua forte respirao atrs. Olhou-o por cima do ombro. Ele estava pensativo, olhando seu traseiro. Imediatamente levantou a vista. Casar comigo. Levantou uma mo ao ver que ela abria a boca para falar. Mas no momen to no falaremos do quando. Enquanto isso continuo necessitando de uma secretria. Necessito de voc em Ravenhill esta tarde. No acredito que... Anna teve que interromper-se para afirmar a voz. Dado o tipo d e relao que houve entre ns no acredito que deva continuar sendo sua secretaria. Edward entrecerrou os olhos. Corrija-me se estou equivocado, senhora Wren, mas, no foi voc quem iniciou essa r elao? Portanto... Eu disse que sinto muito! Portanto continuou ele, como se ela no tivesse falado, no vejo por que devo ser eu quem sofra a perda de uma secretria simplesmente devido a seu desconforto, se es se for o problema. Sim, esse o problema! A palavra desconforto no descrevia sequer o sofrimento que produziria tentar continuar trabalhando como antes. Fez uma inspirao para fortalec er-se. No posso voltar. Bom, ento temo que no poderei pagar o salrio que corresponde at a data disse ele doc emente. Isso... No conseguiu terminar a frase porque o espanto lhe tirou a capacidade de falar. C ontavam com o dinheiro que ele pagaria no final do ms que at contraram dvidas pequen as nas lojas do povoado. Ficariam mal sem seu trabalho; mas se no recebesse o sa lrio que j ganhou como secretria, as consequncias seriam desastrosas. Sim? perguntou ele. Isso jogo sujo! Ah, meu corao, de onde tirou a ideia de que eu jogo limpo? disse ele com voz sedos a, sorrindo. No pode fazer isso! Posso. No parei de dizer que sou um conde, mas parece que ainda no assimilou. colo cou o punho sob o queixo. Claro que se voltar para o trabalho, pagarei o salrio completo. Anna fechou a boca e se obrigou a fazer algumas respiraes pelo nariz. Muito bem. Voltarei. Mas quero que me pague no final da semana. De cada semana. Ele riu. Oh, que desconfiada! Avanou um passo, pegou-lhe a mo e beijou o dorso; depois virou-a rapidamente e pr essionou a palma com a lngua. Ao sentir essa clida e molhada carcia se contraram os msculos de sua parte ntima. Durou um segundo. Soltou-lhe a mo e saiu pela porta ant es que ela pudesse protestar. Ao menos estava bastante segura de que teria protestado. Mulher obstinada, obstinada, ia pensando Edward ao montar de um salto na sela de seu baio. Qualquer outra mulher de Little Battleford teria vendido a sua av para casar-se com ele. Demnios, a maioria das mulheres da Inglaterra venderiam a toda sua famlia, aos criados da famlia e aos animais domsticos da famlia para converterse em sua esposa. Soltou um desaforo. No era um egosta. Isso no tinha nada que ver com ele pessoalmente. Era seu ttulo que tinha esse elevado valor de mercado. Bom, seu ttulo e o dinheiro que vinha com e le, obvio. Mas no para Anna Wren, viva pobre e carente de categoria social. Ah, no

para ela, e unicamente para ela, ele s tinha valor para ir cama, no para casar-se. O que acreditava que ele era? Uma pica de aluguel? Puxou as rdeas para afastar o cavalo de uma folha que passava voando e o assustou . Muito bem, pois, essa mesma sensualidade que a impulsionou a encontrar-se com ele em um prostbulo seria sua queda. Surpreendeu-a olhando sua boca a metade da b riga, e isso lhe deu a ideia: por que no aproveitar essa sexualidade dela para se us fins? Afinal, que importncia tinha o motivo que a fez seduzi-lo, se foi ou no f oi por suas cicatrizes? O ponto mais importante era que o fez. Gostava de sua bo ca, no? Pois, a veria todo o dia, todos os dias, trabalhando como sua secretria. E ele se encarregaria de lhe recordar que outras coisas perdia, at que consentisse em ser sua esposa. Sorriu de orelha a orelha. Na realidade, seria um prazer para ele demonstrar a ela que recompensas a aguardavam quando se casassem. Com sua natureza luxuriosa, Anna no seria capaz de resistir muito tempo. E ento seria sua esposa. A ideia de tom-la como esposa era estranhamente reconfortante, e um homem pode se acostumar a essa luxria feminina em uma companheira. Ah, sim, decididamente. Sorrindo implacvel fez o baio galopar. Captulo 18 urea olhava horrorizada a seu marido. Ento, pela janela do elevado palcio entraram os primeiros raios do sol do amanhecer, iluminaram ao prncipe e seu corpo comeou a encolher-se e estremecer com movimentos convulsivos. Os largos e lisos ombros f oram se encolhendo, encolhendo, enquanto sua larga e elegante boca se estirava para frente, endurecendo-se, e os dedos de suas fortes mos se converteram em magr as e deslustradas plumas. E enquanto ia aparecendo o corvo as paredes do palcio e stremeceram e tremeram at que se dissolveram e desapareceram. Ento, em meio de um bulioso bater de asas, o corvo e os pssaros que formavam seu squito e pessoal se el evaram para o cu. urea se encontrou sozinha. Ficou sem roupa, sem alimento, sem teto e sem sequer gu a em uma rida e deserta plancie que se estendia em todas as direes at onde podiam ver os olhos. Do prncipe Corvo Anna estava a ponto de chegar ao limite de sua pacincia. Surpreendeu-se golpea ndo o cho com o p e se apressou a deix-lo imvel. Estava no ptio do estbulo enquanto Ed ward discutia com um moo a respeito da sela de Daisy. Parecia haver algo errado n ela; o que, no sabia, pois ningum se dignava a explicar-lhe porque era uma mulher. Exalou um suspiro. Durante quase uma semana mordeu a lngua e acatou obedienteme nte todas as ordens de Edward, como sua secretria. Ainda quando via muito claro q ue algumas dessas ordens estavam calculadas expressamente para faz-la perder os e stribos; e ainda, no mnimo uma vez ao dia Edward fazia algum comentrio sobre a per fdia das mulheres; mesmo quando cada vez que por acaso levantasse a vista, seus olhos se encontravam com os dele, que a estava olhando. Comportou-se como uma da ma, mostrou-se submissa, e isso a estava quase matando. Fechou os olhos. Pacincia, pensou. A pacincia era a virtude que devia dominar. Est ficando adormecida? perguntou Edward a seu lado, fazendo-a dar um salto e olh-l o furiosa; mas ele no viu essa reao porque j dava meia volta. George diz que a cilha est muito desgastada. Teremos que pegar o faetn. Acredito que no... Mas ele j ia caminhando para onde estavam engatando os cavalos ao veculo. Com a boca ainda aberta, ela trotou detrs dele. Milord. Ele no fez conta. Edward - vaiou. Ele se deteve to bruscamente que ela quase se enterrou nele. Carinho? No... Me... Chame... A... Sim. Ele havia dito tantas vezes essa semana que j recit ava as palavras como um cntico. Nesse carro no h espao para um moo ou uma criada. Ele olhou para o faetn despreocupadamente. Jock j saltara bolia e estava sentado al

erta, preparado para o passeio. Para que quereria levar a um moo ou a uma criada para olhar os campos? Anna franziu os lbios. Sabe muito bem. Ele arqueou as sobrancelhas. Como companhia disse ela, sorrindo docemente, em um ato de concesso ao pblico, aos moos do estbulo. Ele se aproximou mais. Encanto, sinto-me adulado, mas eu nem sequer posso seduzir voc enquanto vou condu zindo um faetn. Anna ruborizou-se; sentiu arder s bochechas. que... Antes que pudesse continuar, pegou-lhe a mo, levou-a at o carro, levantou-a e a in stalou no assento. Depois foi ajudar aos moos que estavam engatando os cavalos. Dspota resmungou ela, olhando ao Jock. O co agitou a cauda golpeando-a no assento e apoiou a cabea em seu ombro, deixando nela a baba canina. Passados uns minutos, Edward saltou bolia, sacudindo o carro , e pegou as rdeas. Os cavalos empreenderam a marcha e o carro avanou com uma fort e sacudida. Anna ficou na parte de trs do assento. Jock se virou de cara para o vento, que lhe agitava as orelhas e a cara. Na primeira curva, o carro virou rpid o, fazendo Anna deslizar pelo assento e chocar-se com o Edward; por um momento o seio ficou pressionado contra o musculoso brao dele. Endireitou-se e segurou mai s firme no lado do assento. O carro voltou a virar e ela voltou a chocar-se com ele. Olhou-o indignada, mas isso no teve nenhum efeito. Cada vez que se soltava do assento, o carro dava um s alto e ela tinha que voltar a segurar-se. Faz de propsito? No obteve resposta. Se est me sacudindo para me pr em meu lugar bufou, acho muito infantil de sua part e. Um olho de bano a mirou por entre negras pestanas. Se quer me castigar eu entendo - continuou ela, mas suponho que destroar o faetn t ambm prejudica a voc. Ele diminuiu ligeiramente a velocidade. Anna colocou as mos sobre a saia. Por que ia querer castigar voc? perguntou ele. Voc sabe. Na realidade, era o homem mais irritante do mundo quando queria s-lo. Fizeram um bom trecho da estrada em silncio. O cu comeou a clarear e logo ficou de um suave tom carmesim. Anna lhe via os traos com mais clareza. Sua expresso no pare cia to confiante. Exalou um suspiro. Lamento-o, e sabe. Lamenta que a tenha descoberto? disse ele, com uma voz enganosamente sedosa. Ela mordeu o interior da bochecha. Lamento ter enganado voc. Acho difcil acreditar nisso. Quer dar a entender que minto? disse ela entre dentes, para controlar o gnio, rec ordando sua promessa de ter pacincia. Pois, sim, meu carinho, acredito que quero dizer isso. Soaram-lhe os dentes, com o se os estivesse fazendo ranger. Acredito que tem uma facilidade inata para men tir. Ela fez uma inspirao profunda. Entendo por que acha isso, mas me acredite, por favor: nunca tive a inteno de feri r voc. Edward soltou um bufado. Magnfico. Estupendo. Estava em um dos bordis mais notrios de Londres e por casualid ade eu me encontrei com voc. Sim, vejo que a entendi mal. Anna contou at dez. Logo contou at cinquenta. Estava esperando voc. Somente voc.

Isso pareceu desconcert-lo um pouco. O sol j sara totalmente. Ao fazer uma curva du as lebres que estavam no caminho fugiram assustadas. Por qu? ladrou ele, ento. Ela perdeu o fio da conversa. O que? Por que me escolheu, depois de seis anos de abstinncia? Quase sete. Mas viva a seis. Ela assentiu sem dar nenhuma explicao. Sentiu sobre ela o olhar curioso dele. Seja qual for o tempo, por que a mim? Minhas cicatrizes... No teve nada que ver com suas malditas cicatrizes! estalou ela. As cicatrizes no tm nenhuma importncia, ser que no o v? Por que, ento? Tocou a ela ficar calada. O sol j brilhava radiante, iluminando tudo, no deixando nada oculto. Procurou as palavras para explicar: Parecia-me..., no, sabia que havia atrao entre ns. Ento voc partiu e compreendi qu ava o que sentia por mim para dar a outra mulher. A uma mulher a quem nem sequer conhecia. E eu desejava, necessitava ser a mulher com quem..., com quem trepasse. Edward fez um som como se engasgasse. Ela no soube se era de consternao, repugnncia, ou simplesmente estava rindo dela. Ento ficou furiosa. Foi voc quem partiu para Londres. Foi voc quem decidiu... foder a outra mulher. Foi voc quem me deu as costas, quem deu as costas ao que havia entre ns. Quem o mais c ulpado? No vou voltar para perm... Ep! Engoliu o resto porque Edward puxou das rdeas to bruscamente que os cavalos quase empinaram. Jock esteve a ponto de sair catapultado do assento. Ela abriu a boca, alarmada, mas antes que pudesse protestar ele cobriu sua boca com a dele, e int roduziu a lngua, sem nenhum prembulo. Sentiu o sabor do caf quando acariciou sua lng ua com a dele, abrindo mais os lbios para introduzi-la mais. Estava rodeada pelo almiscarado aroma de um homem na flor de sua vida. Passado um momento, a contra gosto, ele afastou a boca e lhe acariciou meigamente o lbio inferior com a lngua, como com pesar. Ento ele levantou a cabea e ela teve que fechar os olhos, deslumbrada pelo sol. Es crutinou-lhe o rosto aturdida e gostou do que viu nela, porque sorriu de orelha a orelha, mostrando os brancos e brilhantes dentes. Moveu as rdeas e ps os cavalos a trotar pelo caminho, com as crinas voando ao vento. Anna voltou a segurar no assento, tentando compreender o que acabava de ocorrer. Estava difcil pensar sent indo ainda na boca o sabor dele. Casarei com voc gritou Edward. Pela prpria vida dela, que no sabia o que dizer, assim no disse nada. Jock ladrou uma vez e deixou pendurada a lngua de um lado do focinho, agitada pel o vento. Coral levantou o rosto para o cu e sentiu baixar os raios do sol pelas bochechas como um calor lquido. Estava sentada em seu tamborete junto porta de trs da casa W ren, como fazia cada dia, desde que esteve bastante recuperada para levantar-se da cama. Brotos verdes apareciam como dedos por toda a extenso de terra negra e n a cercania um divertido pssaro fazia muito rudo. O estranho era que nunca se fixou no sol em Londres. A estridente gritaria de milhares de vozes, a fumaa negra de fuligem, o fedor das bocas-de-lobo e desperdcios nas ruas distraam a ateno e nublava m-no, por isso ningum mais olhava para o cu. J no se sentia a a amvel carcia do sol. Oh, senhor Hopple! Coral abriu os olhos para ouvir a voz de sua irm, mas continuou muito quieta. Pea rl detivera-se justo quando acabava de passar pela grade de entrada do pomar. Ia acompanhada por um homenzinho que levava o colete mais gritante que vira em sua vida. O homem era tmido, a julgar pela forma como puxava o colete a toda hora. I sso no a surpreendia. Muitos homens ficam nervosos quando esto em companhia de uma mulher pela qual se sentem atrados; ao menos os mais agradveis se sentem assim. M as Pearl estava puxando o cabelo, enrolando e enredando mechas nos dedos. E isso sim era surpreendente. Uma das primeiras coisas que aprende uma puta manter uma mscara de segurana em si mesma, de ousadia inclusive, quando est em companhia de a

lgum do sexo forte. Isso era essencial para sua forma de ganhar a vida. Pearl se despediu de seu acompanhante com uma simptica risada. Ento se ps a andar p elo lado do pomar. J tinha quase chegado porta de trs da casa quando a viu. Jolines, carinho, no vi voc sentada aqui exclamou, abanando com a mo o rosto acalor ado. Assustou-me. Eu vi disse Coral. No andar buscando um novo cliente, verdade? J no tem por que tra alhar. Alm disso, agora que estou melhor, partiremos logo para Londres. No um cliente. Ao menos no do tipo que quer dizer. Ofereceu-me um trabalho como cr iada do andar de baixo. Criada do andar de baixo? Pearl ruborizou. Sim. Estou formada para esse trabalho, sabe. Voltarei a ser uma boa criada. Mas no tem nenhuma necessidade de trabalhar disse Coral, carrancuda. Disse que eu cuidaria de voc, e o farei. Pearl endireitou seus magros ombros e adiantou o queixo. Ficarei aqui com o senhor Flix Hopple. Coral a olhou fixamente um instante. Viu que Pearl se mantinha firme em sua post ura. Por qu? perguntou-lhe ento, em tom tranquilo. Pediu-me permisso para me cortejar e eu dei. E quando souber o que ? Eu acredito que j sabe. Pearl viu a pergunta no rosto de sua irm e se apressou a negar com a cabea. No, eu no disse, mas minha primeira estada aqui no foi um segredo para ningum. E se no sabe, eu direi. Acredito que me querer da mesma maneira. Pode ser que ele chegue a aceitar sua forma de vida anterior disse Coral amavelm ente, possvel que o resto da gente do povoado no. Ah, sei que ser difcil. J no sou uma menina que acredita nas fadas. Mas ele um caval heiro correto. ajoelhou-se de um lado do tamborete. Trata-me com muita amabilida de e me olha como se eu pudesse ser uma dama. Ento voc vai ficar aqui? Voc tambm poderia ficar disse Pearl, com a voz enrouquecida, e lhe pegou a mo. Nos duas poderamos comear uma nova vida e ter uma famlia como as pessoas normais. Inclu sive uma casinha como esta e voc viveria comigo. No seria fantstico? Coral baixou a vista para sua mo, que estava entrelaada com a de sua irm mais velha . Pearl tinha a mo morena e ao redor dos ndulos se viam leves cicatrizes, lembranas de seus anos de servio. A mo dela, em troca, era branca, terna e to suave que pare cia no natural. Libertou a mo. Acredito que no posso ficar aqui disse. Tentou sorrir, mas descobriu que no podia. Minha vida est em Londres. No me sinto cmoda em nenhum outro lugar. Mas... Chss, tranquila, querida. Minha sorte na vida j est lanada h muito tempo. levantou-s e e sacudiu as saias. Alm disso, todo este ar fresco e este sol no podem ser bons para minha ctis. Venha, entremos e me ajude a fazer as malas. Se isso for o que deseja... disse Pearl, passado um momento. . Pegou-lhe a mo para ajud-la a ficar de p. Disse-me o que sente o senhor Hopple, m s no me disse o que voc sente por ele. Faz-me sentir segura e contente, agasalhada disse Pearl. Ruborizou-se. E beija c om tanta finura... Uma torta de limo murmurou Coral. E voc sempre gostou de torta de limo. O que? Coral lhe deu um beijo na bochecha. Nada, carinho. Alegra-me que tenha encontrado um homem para voc. E, alm disso, sua extravagante teoria s aumenta minha suspeita de que sua senilida de mental j est em fase avanada. Minhas condolncias. Anna rabiscava como louca as palavras que Edward ditava passeando diante de sua escrivaninha. Nunca antes anotara um ditado e consternada comprovava que era ma is difcil do que imaginou. No contribua para facilitar-lhe a tremenda velocidade co m que ele compunha suas insultantes cartas. Pela extremidade do olho viu que O prncipe Corvo estava novamente sobre sua escri vaninha. Desde essa sada de faetn, fazia dois dias, dava a impresso de que os dois

estavam jogando com o livro. Na manh anterior ela o encontrou na gaveta central de sua escrivaninha. Sem dizer nada, pegou-o e colocou na escrivaninha dele, mas depois do almoo o livro voltava a estar em sua escrivaninha. Levou-o novamente p ara a escrivaninha dele e o processo se repetiu. E vrias vezes. At o momento no ti nha conseguido reunir coragem para lhe perguntar o que significava o livro para ele e por que queria dar a ela. Edward j estava na metade da frase que estava ditando: Talvez sua lamentvel deteriorao mental tenha suas razes em sua famlia. Apoiou a mo escrivaninha dela. Recordo que seu tio, o duque do Arlington, era igualmente obs tinado no tema da criao de porcos. Na realidade, h quem diga que seu ltimo ataque de apoplexia, que o levou a tumba, foi consequncia de uma acalorada discusso sobre o s currais para a ninhada de porcos. No acha que faz muito calor aqui? Anna estava a ponto de escrever calor quando percebeu que a pergunta era dirigida a ela. Levantou a vista a tempo para v-lo tirar a jaqueta. No, acho muito agradvel a temperatura. O tmido sorriso que comeava a esboar ficou detido o v-lo tirar gravata. Eu tenho muito calor disse ele, desabotoando o colete. O que est fazendo? grasnou ela. Ele arqueou as sobrancelhas, simulando uma absoluta inocncia. Ditando uma carta? Est se despindo! No, me despiria se tirasse a camisa disse ele, tirando-a. Edward! Carinho? Volta a pr a camisa imediatamente vaiou ela. Por qu? Acha meu peito ofensivo? perguntou ele, inclinando-se despreocupadamente apoiado na escrivaninha. Sim respondeu ela e fez cara feia ao ver sua expresso. No! Ponha camisa. Est segura de que no lhe repugnam minhas cicatrizes? disse ele, se inclinando mais e passando as pontas dos dedos pelas marcas deixadas pela varola na parte superi or do peito. Sem poder evit-lo ela seguiu com o olhar sua mo, at que conseguiu desviar a vista. Uma resposta ferina ficou presa na ponta da lngua, detida a pela estudada tranquil idade dele. A pergunta era muito importante para esse homem desesperador. Suspirou. No o acho absolutamente repugnante, como bem sabe. Ento me toque. Edward... Toque-me sussurrou ele. Preciso saber. Pegou-lhe a mo, levantou-a e a obrigou a rodear a escrivaninha at deix-la diante de le. Anna o olhou no rosto, debatendo-se entre o decoro e o desejo de toc-lo. Desejava acarici-lo, desejava muito. Ele estava esperando. Levantou a mo. Vacilou. E o tocou. Tremendo, apoiou a palma no peito, justo debai xo da clavcula, onde sentia os batimentos de seu corao. Nele obscureceram-se ainda mais os olhos negros olhando-a. Ela sentiu dificuldade para respirar ao desliza r a mo por seus firmes msculos, notando os entalhes deixados pelas cicatrizes da v arola. Deteve a mo para riscar suavemente um crculo ao redor de uma com a ponta do dedo do corao. Ele baixou as plpebras, como se pesassem. Ela repetiu o gesto em out ro entalhe, olhando a mo, pensando na dor de tanto tempo que representavam essas cicatrizes: a dor para o corpo de um menino e a dor para sua alma. No silncio da sala s se ouvia a respirao agitada dos dois. Jamais explorara o peito de um homem c om tanta minuciosidade. Era agradabilssimo; em certo modo era um contato mais ntim o que o prprio ato sexual. Passou o olhar por seu rosto. Tinha os lbios entreabertos, molhados por ter pass ado a lngua por eles. Era evidente que estava to emocionado como ela. Saber que es se simples contato tinha tanto poder sobre ele, excitou-a. Passou a mo pelo plo ne gro encaracolado; estava molhado de suor. Introduziu suavemente os dedos por ent re os cachos, observando como se enroscavam nos dedos, para parar a. Sentia seu a

roma masculino, que emanava dele junto com o calor de seu corpo. Aproximou o rosto de seu peito, impulsionada por uma fora mais potente que a de s ua vontade. O plo encaracolado fez ccegas no nariz; afundou o nariz no quente peit o. Quase saltavam os msculos de to agitado estava. Ela abriu a boca e assoprou; co meou a lamb-lo para saborear o sal de sua pele. Um deles gemeu, ou talvez os dois. Ps as mos dos lados e vagamente sentiu os braos dele atraindo-a mais. Continuou su a explorao com a lngua: o plo encaracolado, com suas ccegas, o forte suor, os duros b icos de seu peito. O sal de suas lgrimas. Descobriu que estava chorando e as lgrimas corriam pelas bochechas e se mesclavam com a umidade corporal dele. No tinha nenhum sentido, mas no podia cont-las. Tal c omo no podia impedir que seu corpo desejasse esse homem nem impedir que seu corao o amasse. Compreender isso a fez deter-se bruscamente, j desfeita em parte a nvoa que lhe en volvia o crebro. Fazendo uma inspirao trmula tentou afastar-se dele. Ele a estreitou com mais fora. Anna... Por favor, me solte - disse ela, e notou que a voz saa spera. Condenao resmungou ele. Mas abriu os braos, soltando-a. Ela se apressou a retroceder vrios passos. Ele a olhou carrancudo. Se acha que vou esquecer isto... No necessrio que me advirta isso. riu, e a risada saiu como um chiado agudo; estav a beira de um ataque de nervos. J sei que no perdoa, nem esquece nada. Merda, sabe condenadamen... Soou um golpe na porta. Edward no terminou a frase, endireitou os ombros e passou a mo pelo cabelo, impaciente, desfazendo o rabicho. O que? Abriu-se a porta e o senhor Hopple mostrou a cabea. Pestanejou surpreso ao ver Ed ward meio nu, mas assim mesmo gaguejou seu discurso: C-com s-sua permisso, milord. John Coachman diz que o carro est na ferraria, porqu e necessrio reparar uma roda de trs. Olhando-o carrancudo, Edward pegou a camisa e a ps. Anna aproveitou a oportunidade para secar dissimuladamente as lgrimas das bochech as. Assegurou-me que s demorar um dia mais continuou o senhor Hopple. No mximo dois. Edward j terminara de vestir-se e fuava em sua escrivaninha derrubando vrios papis ao cho com seus movimentos. No tenho tanto tempo, homem. Usaremos o faetn, e os criados podem nos seguir no ca rro quando estiver reparado. Anna levantou a vista, desconfiada. Essa era a primeira notcia que tinha a respei to de uma viagem. Atrever-se-ia ele, outra vez? Usaremos milord? perguntou o senhor Hopple, carrancudo. No sabia que... Minha secretaria me acompanhar a Londres, logicamente. Necessitarei de seus servio s ali, se quero terminar o manuscrito. O administrador aumentou os olhos, horrorizado, mas Edward no viu essa reao. Estava olhando para Anna, desafiante. Ela fez uma rpida inspirao, muda. P-mas, milord! gaguejou o senhor Hopple, parecendo escandalizado. necessrio que termine o manuscrito respondeu Edward, embora dirigindo a ela suas razes, com os olhos brilhantes como fogo negro. Minha secretria tomar notas na reun io dos Agrrios. Eu terei que atender diversos assuntos relativos minhas outras pro priedades. Sim, acredito que essencial que minha secretria viaje comigo terminou em voz mais baixa, em um tom mais ntimo. O senhor Hopple se apressou a falar: Mas que ela , ..., bom, uma mulher! Uma mulher solteira, perdoe minha franqueza, s enhora Wren. No absolutamente correto que ela viaje... Muito bem, muito bem - interrompeu Edward. Levaremos uma acompanhante. No esquea d e trazer uma com voc amanh, senhora Wren. Partiremos antes da alvorada. Esperarei

voc no ptio do estbulo. Em seguida saiu da sala pisando forte. Anna no soube se punha-se a rir ou a chorar. Sentiu uma lngua spera e molhada na pa lma. Olhou e viu o Jock ofegando a seu lado. O que posso fazer? Mas o co se limitou a deitar-se de costas e comeou a mover ridiculamente as patas no ar, e com isso no respondeu a sua pergunta. Captulo 19 S nesse deserto sem-fim, urea chorou desconsolada por tudo o que perdera. Passado um bom momento compreendeu que sua nica esperana era encontrar seu marido desapare cido e redimir-se e redimir a ele. Assim, empreendeu a busca pelo prncipe Corvo. No primeiro ano o buscou pelas terras do Este. Ali viviam animais e pessoas estr anhas, mas ningum ouvira falar do prncipe Corvo. No segundo ano percorreu as terr as do Norte. Ali uns ventos gelados governavam as pessoas do amanhecer at a noit e, mas ningum ouvira falar do prncipe Corvo. No terceiro ano explorou as terras do oeste. Ali havia opulentos palcios que se elevavam at o cu, mas ningum ouvira falar do prncipe Corvo. No quarto ano navegou at o mais longnquo Sul. A o sol ardia muito perto da terra, mas ningum ouvira falar do prncipe Corvo. Do prncipe Corvo Nessa noite, me Wren se achava acompanhando Anna enquanto esta preparava sua b olsa de viagem. Sinto muitssimo, querida disse, retorcendo as mos, mas sabe como me revolve o estm ago nos carros abertos, com as sacudidas. Na realidade, s a ideia quase me faz... Anna se apressou a olh-la. O rosto de sua sogra ficou com um delicado matiz de ve rde. Obrigou-a a sentar-se em uma cadeira. Senta e respira. Quer um pouco de gua? Foi abrir a nica janela do quarto, mas estava emperrada. Me Wren tampou a boca com o leno e fechou os olhos. Passar em um momento. Anna pegou a jarra de gua, ps um pouco de gua no copo e o levou. A anci bebeu, e a c or comeou a voltar s bochechas. Que lstima que Coral partiu to de repente disse. Sua sogra repetia esse lamento com algumas variaes ao longo de todo o dia. Anna ap ertou os lbios, ao recordar. Essa manh Fanny subiu para despert-la porque encontrou uma nota de Coral na cozinh a; na nota simplesmente dizendo obrigado por seus cuidados. Quando ela foi corre ndo olhar no quarto que ocupara com Pearl, viu que no estava a e que a cama estav a feita. Ento encontrou outra nota, presa com um alfinete ao travesseiro; nela Co ral lhes pedia que permitissem a Pearl alojar-se um tempo mais com elas, e lhes deixou umas moedas de ouro, as que caram tilintando no cho quando ela abriu a not a. Tentou dar as moedas para Pearl, mas a jovem retrocedeu negando com a cabea. No, senhora. Esse dinheiro para voc e a senhora Wren. As duas foram as melhores ami gas que tivemos Coral e eu em toda a vida. Mas voc vai precisar delas. Voc e a senhora Wren tambm necessitam. Alm disso, tenho um posto no qual comearei a t rabalhar logo. ruborizou-se. Em Ravenhill Abbey. Recordando tudo isso, moveu de um lado a outro a cabea, e disse a sua sogra: Espero que Coral esteja bem. J comeavam a desaparecer seus hematomas. Pearl nem se quer sabe aonde pde ir, alm de Londres. Me Wren pressionou a fronte com uma mo. Se tivesse esperado, ela poderia acompanhar voc a Londres. Anna abriu uma gaveta de sua cmoda e olhou, procurando um par de meias sem cerzid os. Talvez Pearl no se importe de atrasar o comeo de seu trabalho em Ravenhill e acei te ir comigo primeiro. Eu acredito que Pearl vai desejar ficar aqui disse sua sogra, deixando com supre

mo cuidado o copo no cho ao lado da cadeira. Parece-me que conheceu um cavalheiro de Ravenhill. Anna virou-se, com as mos cheias de meias. Sim? Quem voc acredita que ? Um dos lacaios? No sei. Anteontem esteve fazendo perguntas sobre a casa e sobre os que trabalham a. E depois resmungou algo sobre abelhas. H um apicultor em Ravenhill? perguntou Anna, carrancuda, pensando; logo moveu a c abea, dobrou um par de meias e ps em sua bolsa de viagem. Me Wren deu de ombros. No, que eu saiba. Em todo caso, alegra-me que lorde Swartingham tenha decidido le var voc a Londres. um homem encantador. E est interessado em voc, querida. Talvez f aa um pedido importante l. Anna torceu o nariz. J pediu que me casasse com ele. Me Wren se levantou de um salto e lanou um chiado digno de uma garota muito mais j ovem. E lhe disse que no acabou Anna. Sua sogra a olhou horrorizada. Que no? Fanny dobrou uma camisola e a meteu na bolsa. Que no. Maldito Peter! exclamou a anci, golpeando o cho com o p. Me! Perdoa querida, mas sabe to bem como eu que no teria rechaado a esse homem encantad or se no tivesse sido por meu filho. No... Vamos, no adianta inventar desculpas disse a anci com expresso francamente sria. O bom Senhor sabe que eu amava o Peter. Era meu nico filho, e quando pequeno era en cantador. Mas o que fez a voc quando estavam casados foi simplesmente imperdovel. Se meu querido marido estivesse vivo nesse tempo, o teria dado uma surra de aoite . Anna sentiu arder lgrimas nos olhos. No sabia que voc... Me Wren voltou a sentar-se, deixando-se cair na cadeira. No sabia, inteirei-me nos ltimos dias que esteve doente. Tinha muita febre e uma n oite comeou a falar quando eu estava com ele. Voc j tinha ido deitar. Anna olhou as mos para ocultar as lgrimas que lhe empanavam a viso. Afligiu-se muito quando se deu conta de que eu no podia ter bebs. Lamento-o. Eu tambm lamento que no pudessem ter filhos. Anna passou a palma da mo pelo rosto para secar as lgrimas e sentiu o frufr das sai as de sua sogra aproximando-se. Envolveram-na uns quentes braos gordinhos. Mas tinha a voc. Sabe o feliz que me senti quando Peter se casou com voc? Oh, me... Foi, , a filha que no tive - murmurou me Wren. Cuidou de mim todos estes anos. Em m uitos sentidos, sinto-me mais unida a voc do que nunca me senti com o Peter. Embora no soubesse por que, isso a fez chorar ainda mais. Me Wren a reteve abraada, balanando-a suavemente de um lado a outro, enquanto ela c horava com fortes e dilaceradores soluos, que lhe machucavam o peito e fizeram do er cabea. Que tremendamente doloroso ver exposta luz essa parte de sua vida que e la ocultara durante tanto tempo. A infidelidade de Peter era sua vergonha secret a, que s ela devia suportar e sofrer. Entretanto, me Wren sabia todo esse tempo e, mais importante ainda, no a culpava. Suas palavras eram como uma absolvio. Pouco a pouco foram acalmando os soluos at que se acabaram, mas continuou com os o lhos fechados. Sentia-se cansadssima, pesavam-lhe as extremidades, como se estive ssem frouxas, intumescidas. A anci a ajudou a deitar-se, cobriu-a e alisou a colcha sobre ela. Descansa disse. Com a fresca e suave mo afastou delicadamente uma mecha da fronte e murmurou: Por favor, seja feliz, querida. Anna ficou quieta, meio dormindo, escutando os passos de sua sogra descendo a es

cada. A pesar da dor de cabea, sentia-se em paz. Partiu Londres? exclamou Felicity, elevando tanto a voz que quase no pde terminar a frase. Duas senhoras que passavam pela calada a olharam de esguelha. Ela lhes voltou as costas. A anci senhora Wren a olhou de uma maneira estranha. Sim, justamente esta manh, com o conde. Lorde Swartingham disse que no podia presc indir dela na reunio de seu clube. Agora no recordo como o chamou, os Egeus, ou al go assim. incrvel como so complicados estes cavalheiros da alta sociedade para ent reter-se, verdade? Felicity se obrigou a esboar um sorriso e a fix-lo no rosto enquanto a anci tagarel ava, mas o que desejava era gritar de impacincia. Sim, mas, quando voltar? Ah, eu diria que vai estar mais de um ou dois dias fora disse a senhora Wren, e franziu o cenho, pensativa. Talvez uma semana? Suponho que dentro de duas semana s j estar aqui. Felicity no pde evitar que o sorriso se convertesse em uma careta. Bom Deus era se nil a mulher? Muito bem. Bom, tenho que ir. Sempre os recados, sabe? Pelo sorriso inseguro da senhora Wren, compreendeu que sua despedida foi longe d e ser amvel, mas no tinha tempo nesse momento. Subiu em seu carro, golpeou forteme nte o teto e gemeu quando iniciou a marcha. Por que Chilly foi to indiscreto? Qua l de seus criados deu com a lngua nos dentes? Quando pusesse as mos em cima do tra idor, ou da traidora, encarregar-se-ia de impedir que encontrasse outro trabalho nesse condado. Essa mesma manh Reginald tinha ido s nuvens quando estavam tomando o caf da manh, exigindo que lhe dissesse quem tinha sado furtivamente de seus apos entos na semana passada. Isso quase matou a vontade dela de comer os ovos esquen tados. Se Chilly tivesse sado pela janela, como lhe disse, em lugar de utilizar a entrad a de servio; mas no, ele insistiu em que o batente de pedra da janela lhe romperia as meias. Tolo vaidoso. E alm das suspeitas com respeito ao Chilly, no dia anter ior ocorreu ao Reginald comentar quo estranho era que Cynthia fosse ruiva. Ao que parece, ningum da famlia tinha o cabelo vermelho desde que se lembrava. Esteve a ponto de retrucar: Bom, obvio que no, estpido. A cor de seu cabelo no vem d e sua famlia. Mas claro, em lugar de dizer isso fez umas vagas referncias ao cabelo castanho avermelhado da av dela, e se apressou a mudar o assunto para ces de caa, tema que sempre encantava a seu cnjuge. Passou os dedos por seu penteado perfeito. Por que agora ocorria ao senhor latif undirio olhar a suas filhas, depois de no t-lo feito nenhuma vez? Se a essas suspei tas a respeito de Chilly chegasse a somar-se a carta, sua posio experimentaria um considervel declive. Estremeceu. Que a desterrasse para uma spera casa de granja e ra mais que possvel. Inclusive o divrcio, o destino mais horrvel de todos. Inconcebv el. Isso no podia acontecer a Felicity Clearwater. Tinha que encontrar Anna e rec uperar a carta. Anna deu outra volta e golpeou o travesseiro macio pela centsima vez mais ou meno s. Era impossvel dormir esperando que lhe casse em cima um conde que andava vagand o por a. De manh no se surpreendeu quando a Fanny, sua acompanhante na falta de outra, foi relegada ao carro que iria atrs. Com isso, ela viajou sozinha com o Edward no fa etn. Encarregou-se de colocar ao Jock entre eles e sentiu certa decepo quando ele n em pareceu notar. Viajaram todo o dia, e quando chegaram casa de Edward em Londr es, j estava escuro. Ao chegarem, despertaram ao pessoal. O mordomo, Dreary, abri u a porta em camisola e gorro de dormir. De todos os modos, e apesar de seus boc ejos, as criadas no demoraram a acender o fogo nas lareiras e lhes preparar uma r efeio fria. Terminada a refeio, Edward lhe deu amavelmente boa noite e ordenou governanta que a levasse a um quarto. Como o carro que trazia os criados ainda no chegara, ela t eve o dormitrio para ela sozinha. Viu que o quarto tinha uma porta de comunicao com

outro e isso lhe inspirou graves suspeitas. O dormitrio era muito grande para se r um quarto para hspedes e ele no a teria instalado no quarto da condessa, verdade ? No se atreveria. Suspirou. Sim que se atreveria. O relgio do suporte da lareira j tinha dado uma hora. Com certeza se Edward tivess e a inteno de entrar ali, j o teria feito fazia algum tempo, no? Embora no servisse d e nada tentar abrir as portas, porque ela fechara as duas com chave. Ouviu uns tranquilos e firmes passos masculinos provenientes da escada. Ficou imvel como uma lebre sob a sombra de uma ave predadora. Olhou para a porta que dava ao corredor. Os passos se aproximaram, fizeram-se mais lentos ao chegar porta e se detiveram. Todo seu ser se concentrou no trinco da porta. Passado um momento de silncio, reataram-se os passos pelo corredor. Mais frente, abriu-se e fechou-se uma porta. Anna voltou a afundar a cabea no travesseiro. Sentia-se aliviada, naturalmente, p or essa mudana dos acontecimentos. Que dama decente no se sentiria aliviada ao com provar que no ia aproveitar-se dela um diablico conde? Estava refletindo a respeito de que maneira poderia uma dama decente apresentarse no dormitrio do dito conde para que se aproveitasse dela, quando soou um cliqu e na fechadura da porta de comunicao, e esta se abriu. Edward, entrou com uma chav e e duas taas nas mos. Ocorreu-me que poderia gostar de beber uma taa de conhaque comigo disse, levantan do as taas. Isto... mmm. Teve que clarear a garganta. Eu no gosto de conhaque. Ele continuou com as taas erguidas um momento e logo as baixou. No? Bom... Mas pode beber aqui disse ela ao mesmo tempo. Ele a olhou em silncio. Comigo, quero dizer acrescentou ela, sentindo arder s bochechas. Ele deu meia volta e por um horroroso momento ela acreditou que ia embora. Mas e le foi pr as taas em uma mesa, voltou-se para ela e comeou a tirar a gravata. Na realidade, no vim para beber a ltima taa do dia. Ela reteve o flego. Ele deixou a gravata em uma cadeira e tirou a camisa pela cabea. Imediatamente os olhos dela se cravaram em seu peito nu. Nenhum comentrio? disse ele, olhando. Acredito que isto poderia ser uma primcia. Sentou-se na cama, afundando-a com seu peso, e tirou as botas e as meias. Logo s e levantou e comeou a desabotoar a braguilha das calas de camura. Ela deixou de respirar. Sorrindo travesso, ele foi soltando um a um os botes. Depois, colocando os polega res na cintura, baixou as meias e as cuecas, em um s movimento. Em seguida se en direitou e seu sorriso desvaneceu. Se for dizer no, diga agora. Sua voz soou algo insegura. Ela se inclinou um momento para contempl-lo de cima a baixo. Baixou o olhar desde seus olhos negros entreabertos a seus largos e muscu losos ombros, logo depois de seu plano e firme abdmen a seu pnis j todo ereto e os avultados testculos, e logo s musculosas coxas e peludas panturrilhas at os grandes e ossudos ps. Quando o viu na Gruta de Afrodite a luz era muito tnue, e desejava guardar essa imagem dele se por acaso nunca mais voltasse a v-lo assim. Iluminado pela luz das velas estava formoso a de p, oferecendo-se a ela. Descobriu que tinh a a garganta to apertada que no podia falar, por isso simplesmente lhe estendeu os braos abertos. Edward fechou os olhos e os manteve assim um segundo. De verdade acreditava que ela o rechaaria? Ento ele caminhou silenciosamente at a cama e se deteve de um lado . Inclinando a cabea com inesperada elegncia, levantou uma mo e tirou a fita do rab icho e o cabelo caiu como uma cortina de seda negra ao redor dos ombros marcados pelas cicatrizes. Subiu cama e pondo um joelho de cada lado se inclinou sobre e la, lhe fazendo ccegas com o cabelo nos lados do rosto. Baixou a cabea e lhe depos itou suaves beijos nas bochechas, no nariz e na boca. Ela tentou aproximar a boc a a seus lbios, para beij-lo, mas ele a evitou.

Ento ela se impacientou; precisava beij-lo na boca. Beije-me disse introduzindo os dedos pelo cabelo e aproximando o rosto. Abriu os lbios sobre os dela e aspirou seu flego, e isso foi para ela como uma bno. E stava muito bom o que estavam fazendo, isso j sabia. Essa paixo entre eles era a m ais perfeita do mundo. Moveu-se, tentando aproximar-se dele, mas Edward tinha as mos apoiadas e os joelh os de cada lado dela, esmagando-a com as mantas. Estava presa. Devorou-lhe a boc a com prazer. Usou o tempo, beijando-a com violncia e fora e logo suave, e novamen te forte, at que ela acreditou que ia se derreter por dentro. De repente ele se levantou e se inclinou para trs, ficando sentado nos calcanhare s. Seu peito brilhava com um uma camada de suor e na ponta do pnis apareciam gota s de smen. Ao v-lo lhe escapou um gemido gutural. Que magnfico, que formoso estava, e nesse momento, era todo dela. Ele a olhou no rosto e logo baixou o olhar, baixando tambm as mantas at mais abaix o de seus seios. Ela s usava a camisola. Ele esticou o fino tecido sobre seus sei os e examinou o resultado. Ela sentiu como se endureciam os mamilos ao contato c om o tecido. Estavam duros e ansiosos, esperando suas carcias. Ele se inclinou e pegou um mamilo com a boca por cima do tecido. A sensao foi to intensa que ela se a rqueou. Ento passou a boca no outro mamilo e o sugou tambm, deixando molhado o tec ido quase transparente sobre os mamilos. Afastou o rosto e soprou um e depois o outro, fazendo-a afogar uma exclamao e mover-se. Deixa de brincar. Pelo amor de Deus, me acaricie. A voz lhe saiu to rouca que no a reconheceu. Como queira. Pegou o decote da camisola e em um s movimento rasgou o fino tecido e surgiram os seios nus ao frio ar noturno. Anna sentiu um instante de acanhamento; no usava ms cara que ocultasse o rosto; era ela, ao natural, sem disfarce, quem ia fazer o a mor com ele; agora ele podia ver seu rosto e podia ver suas emoes. Ele voltou a in clinar-se e pegou um mamilo com a boca; depois de ter sentido a frieza do tecido da camisola molhada, a ardente suco lhe produziu uma excitao quase insuportvel; ao m esmo tempo ele baixou a mo, retirando totalmente as mantas, e logo deslizou seus longos dedos por entre seu plo pbico. Ficou quieta, esperando, com a respirao agitada, enquanto ele a tocava delicadamen te at encontrar o que procurava, e ento comeou a esfregar a em crculos, com o polegar . Ooh, que prazeroso; ele sabia a maneira perfeita de acarici-la. Escaparam-lhe g emidos de prazer, e os quadris se moveram como por vontade prpria para apertar-se a sua mo. Introduziu-lhe um dedo at o fundo, e ela estremeceu avassalada pela rep entina tormenta do orgasmo. Olhe-me sussurrou ele sobre as plpebras fechadas. Ela girou a cabea para ouvir seu grunhido, com os olhos ainda fechados, imersa no prazer. Anna, me olhe. Ela abriu os olhos. Edward estava inclinado sobre ela, com o rosto ruborizado e as narinas agitadas. Vou entrar em voc. Ela sentiu a dura cabea do pnis empurrando em sua molhada abertura; ento comeou a en trar, e a sensao a fez baixar as plpebras. Anna, minha doce Anna, me olhe arrulhou ele. J a tinha penetrado at a metade e ela tentou manter enfocados os olhos. Ele baixou a cabea, e lambeu a ponta do seu nariz. Os olhos dela aumentaram; e ele a penetrou at o fundo. Gemendo, arqueou-se, apertando-se a ele. Perfeito, maravilhoso; enchia-a como se os dois fossem feitos para isso; como se existissem um para o outro. Levantou a s pernas para abra-lo com elas e apertou as coxas sobre seus quadris, embalando-o entre suas pernas. Olhou-lhe o rosto. Ele tinha os olhos fechados e seu rosto re fletia o desejo nu. Na bochecha colou-se uma negra mecha. Ento ele abriu os olhos e perfurou os dela com negra intensidade. Estou dentro de voc e voc me abraa. A partir deste momento no h como voltar atrs. Ela gritou ante essas palavras e lhe pareceu que o ar que tinha no peito estreme cia. Ele comeou a mover-se. Ela o rodeou com os braos e o manteve assim enquanto a

s sensaes que lhe produzia seu pnis entrando e saindo expulsaram todo o pensamento da mente. Ele acelerou o ritmo e gemeu, olhando-a nos olhos, como se quisesse lh e comunicar algo inexprimvel. Acariciou-lhe todo o lado do rosto com uma mo. De repente pareceu que seu enorme corpo se destroava. Investiu forte. Veio-lhe o orgasmo em ondas, inundando de um prazer e uma sorte to deliciosa que no podia con ter; s pde gemer extasiada. Ao mesmo tempo ele jogou para trs a cabea e mostrou os d entes ao lanar um grito de prazer. Ela sentiu o calor inundando seu ventre, o cor ao, e chegando at a alma. Ele ficou quieto, com todo o corpo em cima do dela, e ela sentiu os batimentos d e seu corao. Exalou um suspiro. Ento ele, entorpecido, rodou para um lado. Ela se a conchegou de lado, sentindo as extremidades prazerosamente esgotadas. A ltima co isa que sentiu antes de render-se ao sono foi o contato das mos dele deslizandose por seu ventre e logo apertando-a mais a seu quente corpo. Captulo 20

O quinto ano de sua busca, uma noite chuvosa j avanada, urea ia a tropees atravessand o um bosque lgubre, tenebroso. Uns finos farrapos lhe cobriam escassamente o corp o, tinha bolhas nos ps descalos, estava perdida e esgotada. O nico alimento que ti nha era um pedao de po seco. De repente, em meio da negra escurido, viu brilhar uma luz piscante. A luz provinha de uma diminuta choa que se erguia sozinha no centr o de uma clareira. Bateu. Abriu-se a porta e apareceu uma anci desdentada e encur vada, quase dobrada em duas pela idade, e a convidou a entrar. Ol, carinho grasnou a anci, esta uma noite muito fria e mida para estar sozinha. En ra para compartilhar o calor de minha luz, por favor. Mas temo que no tenha nada de comer para oferecer a voc. Minha mesa est vazia. Ai, o que no daria para ter alg o para comer. Ao ouvir isso, urea sentiu compaixo pela anci. Procurou no bolso, tirou seu ltimo pe dao de po e o ofereceu. Do prncipe Corvo Na manh seguinte, Edward despertou bruscamente com um chiado agudo, efeminado. Sobressaltado, levantou-se e olhou para o lugar de onde provinha esse horrvel rud o. Davis, com o rosto sem barbear quase coberto por mechas grisalhas, estava-o h orrorizado. Ento Edward ouviu no seu lado um protesto em voz feminina. Condenao! Apressou-se a cobrir Anna com as mantas at mais acima da cabea. Em nome do que mais sagrado, Davis, que diabo o colocou agora no corpo? gritou, embora sentisse arder o rosto de rubor. No basta passar a vida metido em prostbulos; agora trouxe para casa a uma, a uma.. . O resto s o modulou com a boca. Mulher disse Edward, terminando a frase. Mas no uma mulher do tipo que est pensand o. minha noiva. As mantas comearam a mover-se. Ele colocou uma mo na barra superior, segurando a o cupante. Noiva! Pode ser que eu seja velho, mas no estpido. Essa no a senhorita Gerard. Sob as mantas soaram palavras abafadas, resmungadas. V procurar donzela para que acenda o fogo ordenou Edward, desesperado. Mas... V imediatamente. J era muito tarde. Anna conseguiu sair pela parte superior das mantas e mostrou a cabea. Tinha o cab elo deliciosamente revolto e a boca pecaminosamente torcida. Edward sentiu incha r uma parte de sua anatomia. Anna e Davis se olharam, e os dois entrecerraram os olhos ao mesmo tempo. Gemendo, Edward baixou a cabea e a afundou entre as duas mos. Voc o ajudante de quarto de lorde Swartingham? Jamais uma mulher nua surpreendida em uma situao comprometedora tinha falado em to m to afetado. Claro que sou. E voc ... Davis se interrompeu, ante o olhar que lhe dirigiu Edward

, e que prometia mutilao, desmembramento e fim do mundo, e logo continuou com mais cautela. H... A dama de milord. Isso reps ela e, clareando a garganta, tirou um brao debaixo das mantas para segu rar atrs o cabelo. Edward a olhou carrancudo e colocou as mantas pelos ombros, deixando-as mais fir mes. No tinha por que ter se incomodado; Davis estava olhando o cu com a maior ate no. Talvez pudesse trazer o ch de sua senhoria e enviar donzela para que se ocupe do fogo? disse Anna. Davis pegou no ar essa inovadora ideia. Imediatamente, senhora. J estava a ponto de sair pela porta quando a voz do Edward o deteve. Dentro de uma hora. O ajudante de quarto pareceu escandalizado, mas no disse uma palavra, pela primei ra vez, segundo a experincia do Edward. Quando Davis saiu e fechou a porta, ele d esceu da cama de um salto, foi at a porta, girou a chave na fechadura e logo a jo gou no outro extremo do quarto; a chave tilintou ao se chocar com a parede. E vo ltou a meter-se na cama antes que Anna tivesse tempo para sentar-se. Seu ajudante de quarto bastante estranho comentou ela. Sim respondeu ele, pegando as mantas e as jogando totalmente para trs. Ela estava estendida toda clida, sonolenta e nua para seu deleite. Grunhiu sua ap rovao, e sua ereo matutina se endureceu mais ainda. Que maravilhosa maneira de despe rtar. Ela lambeu os lbios, gesto que seu vibrante pnis aprovou totalmente. Eu notei que suas botas nunca esto brilhantes. Davis um incompetente terminal disse ele, colocando as mos de cada lado de seus q uadris e comeando a instalar-se entre suas pernas. Oh! exclamou ela. Ele pensou que tinha conseguido distra-la, mas passado s um instante ela continuou : Por que o conserva, ento? Davis era o ajudante de quarto de meu pai. Na verdade, no estava prestando ateno conversa. Sentia seu aroma no corpo da Anna, e isso o enchia de uma espcie de satisfao primitiva. Assim que o tem por sentimentalis... Edward! Exclamou quando ele afundou o nariz em seu plo pbico e inspirou. O aroma dele era mais intenso a, entre seus cachos dourados, to bonitos luz da manh. Suponho disse, com a boca colocada entre esses cachos, fazendo-a estremecer. Qu e tenho carinho pelo velho rprobo. s vezes. Conhece-me desde que eu era menino e me trata sem um pice de respeito. Isso refrescante, ou pelo menos diferente. Introduziu-lhe um dedo na vagina; as pregas se separaram timidamente deixando ve r o interior rosa escuro. Inclinou a cabea para ver melhor. Edward! Quer saber como contratei ao Hopple? Afirmando-se nos cotovelos se instalou entre suas pernas. E mantendo-as abertas com uma mo, atormentou-a esfregando o clitris com o indicador da outra. Ooohh! Apenas conhece o Dreary, mas ele tem um passado interessante. Eeedward! Ah, como adorava o som de seu nome em seus lbios. Debateu-se um momento pensando em lamber a, mas decidiu que no seria capaz de aguentar-se h essa hora to cedo da ma nh. Deslizou por cima dela, at seus seios, e sugou um e depois o outro. Logo vem todo o pessoal de Ravenhill. Quer saber algo deles? perguntou-lhe ao ou vido em um sussurro. As grossas sobrancelhas quase ocultavam dela os olhos castanhos. Faa-me amor. Dentro dele se deteve algo, talvez seu corao. Ela tinha os lbios ternos, amorosos, e no protestou, embora seu beijo no fosse suav e; abriu-lhe a boca docemente e se entregou a ele, lhe dando, lhe dando, at que j no pde aguentar-se.

Ergueu-se, inclinando-se para trs e com a maior delicadeza a virou at deix-la de ba rriga para baixo. Deslizando as palmas por suas redondas ndegas, pegou-lhe os qua dris e a levantou para ele, at que ela ficou apoiada nos joelhos e os cotovelos. Esperou um momento para observar o vulnervel sexo. Agitou-lhe o peito com essa vi sta. Essa era sua mulher, e s ele tinha, e teria para sempre, o privilgio de v-la d essa maneira. Pegou o membro e o guiou para sua molhada entrada. Foi tal o prazer do contato q ue investiu com mais fora do que gostaria. Deteve o movimento, para afogar a excl amao. Investiu outro pouco e outro pouco, e cederam as paredes de sua vagina aloja ndo-o totalmente em seu calor. Apertaram-se os msculos da vagina ao redor de seu membro. Apertou os dentes para controlar-se e no ejacular muito logo. Inclinando deslizou a palma pela coluna, do pescoo ao traseiro e logo at o lugar d a unio; virou a mo ali, apalpando a abertura distendida e a base de seu membro dur o introduzido nela. Ela gemeu e empurrou o corpo para ele. Retirou-se at deixar s a cabea do pnis dentro. E investiu com tanta fora que ela desl izou o corpo pela cama. Voltou a retirar-se e a investir, e assim continuou, ace lerando mais e mais os movimentos dos quadris, com a cabea inclinada para trs e os dentes apertados. Ouvindo os gemidos e gritos de prazer e excitao da Anna, passou-lhe a mo por debaix o do quadril, procurou o tenro boto do clitris e o apertou. Comeou a sentir as cont raes do orgasmo dela e j no pde conter-se. Ejaculou a jorros, sacudido por um prazer to intenso que era quase doloroso, investindo e investindo, marcando-a como dele. Ela desabou na cama e ele desabou em cima, movendo os quadris para apertar-se a ela, penetrando-a at o fundo, estremecido pelas sacudidas posteriores ao orgasmo . Permaneceu assim um momento, ofegante, e logo rodou para um lado, para no esmag-la e afog-la com seu peso. Ficou de costas, com um brao sobre os olhos, tratando de recuperar o flego. Enquanto secava o suor no corpo, refletiu sobre a situao em que a colocara. J estav a indubitavelmente comprometida. Esteve a ponto de golpear ao Davis, s pelo olhar que dirigiu a ela. Deus sabia que o faria se algum dirigisse a ela algum comentri o insultante, o que sem dvida ocorreria. Precisa se casar comigo disse, e em seguida fez um gesto, porque a frase lhe sa iu muito brusca. Ao que parece ela pensou o mesmo. Notou seu brusco movimento a seu lado. O que? Ele franziu o cenho. Esse no era um momento para mostrar debilidade. Comprometi voc. Devemos nos casar. Ningum sabe, alm do Davis. E todo o pessoal da casa. Acredita que no perceberam que no dormi em minha cama? E da. Ningum sabe no Little Battleford, e isso o que importa. Dito isso, desceu da cama, procurou em sua bolsa e tirou uma camisola. Ele enrugou mais o sobrecenho. No podia ser to ingnua. Quanto tempo acredita que demorar para chegar o assunto a Little Battleford? Apos to que sabero antes que voltemos. Anna colocou a camisola e se inclinou para procurar outra coisa em sua bolsa, mo strando seu traseiro tentadoramente apertado pelo fino linho da camisola. Ela qu eria distra-lo? J est comprometido disse ento, com voz firme. No por muito tempo. J marquei uma entrevista com o Gerard, para amanh. Isso captou a ateno dela. O que? Edward, no faa nada que v lamentar depois. No me casarei com voc. Ele se sentou impaciente. Pelo amor de Deus, por que no? Ela se sentou na cama para colocar uma meia. Ele viu que estava cerzida perto do joelho e isso o enfureceu mais ainda. No deveria vestir farrapos. Por que no quer ia casar-se com ele? Poderia cuidar muito bem dela. Por que no? repetiu, com a voz mais tranquila que pde.

Ela engoliu saliva e comeou a colocar a outra meia, alisando-a com supremo cuidad o no p. Porque no quero que se case comigo por um equivocado sentido do dever. Corrija-me se estou equivocado. No sou eu o homem que fez amor com voc ontem noite e esta manh? E eu sou a mulher que fez amor com voc disse ela. Compartilho a mesma responsabil idade que voc no ato. Edward a observou, procurando as palavras, o argumento que conseguisse convenc-la . Ela comeou a prender uma liga. Peter se sentia muito desgraado porque eu no ficava grvida. Ele esperou. Ela suspirou, sem olh-lo. Finalmente buscou a outra mulher. Esse estpido bode de merda pensou ele. Jogou para trs as mantas, desceu da cama e se dirigiu janela. Estava apaixonada por ele? Sentiu a pergunta amarga na lngua, mas no pde resistir a faz-la. Ela estava alisando a maltratada seda sobre as panturrilhas. Ao princpio, quando estvamos recm casados. Ao final no. Ou seja, ele pagava pelos pecados de outro homem. Compreendo. No, no acredito que possa compreender. Pegou a outra liga e ficou olhando. Quando um homem trai assim a uma mulher, rompe algo dentro dela que no sei se pode repa rar. Edward continuou olhando pela janela, tentando encontrar uma resposta. Sua felic idade futura dependia do que dissesse nesse momento. J sei que estril disse, voltando-se para ela. E eu gosto tal como . Posso prometer a voc que nunca vou arranjar uma amante, embora s o tempo demonstre minha fidelida de. Quer dizer, deve confiar em mim. Anna estirou a liga entre as mos. No sei se posso. Edward se voltou novamente para a janela para que no visse sua expresso. Pela prim eira vez compreendia que talvez no pudesse convenc-la de casar-se com ele. A ideia lhe produziu uma emoo muito semelhante ao terror. Vamos, pelo amor de Deus! exclamou Edward. Chss, que vo ouvir sussurrou Anna ao ouvido.

Estavam no bate-papo da tarde de sir Lazarus Lillipin sobre a rotao de cultivos de uma variedade de nabo chamada nabo e beterraba forradeira. No momento Edward es tava em desacordo com quase tudo o que dizia aquele pobre homem, e no guardava pa ra si sua opinio sobre sua pessoa e suas teorias. No, no me ouvir disse Edward, olhando furioso ao orador. mais surdo que uma toupei a. Mas ouve outros. Edward a olhou indignado. de esperar que me ouam - disse, e voltou a dar ateno ao bate-papo. Anna exalou um suspiro. Na realidade, Edward no se comportava pior que outros as sistentes, e sim melhor que alguns. O pblico podia ser chamado variado. Havia home ns de todas as classes, desde aristocratas vestidos de seda e rendas a homens co m enlameadas botas de montar que fumavam em cachimbos de argila. Todos estavam a pertados em uma cafeteria bastante lbrega que, segundo ele, era totalmente respei tvel. Ela duvidava. Nesse momento se ouvia uma discusso a gritos em um canto, entre um latifundirio ru ral e um dandi. Era de esperar que no chegassem a um acordo ou, pior ainda, tira ssem suas espadas. Todos os aristocratas presentes usavam uma espada como insgni a de sua famlia. Inclusive Edward, que no campo evitava a afetao, pendurou uma no c inturo nessa manh. Antes de sair, ele tinha ordenado que tomasse nota de todos os pontos importante

s da conferncia para depois poder cotej-los com seus prprios estudos de investigao. E la tinha tomado notas, com pouco entusiasmo, pois duvidava que tivessem alguma u tilidade. A maior parte do bate-papo parecia incompreensvel, e no ficou claro o q ue era exatamente a beterraba forradeira. Tinha comeado a suspeitar que o principal motivo de sua presena ali era que Edward no desejava perde-la de vista. Desde essa manh tinha mantido obstinadamente o arg umento de que deviam casar-se; acreditava que se o repetisse com frequncia ela fi nalmente cederia. E era possvel que tivesse razo, se conseguisse superar o medo de confiar nele. Fechou os olhos e pensou como seria ser a esposa de Edward. Pelas manhs sairiam a cavalgar pelos campos e durante as refeies falariam de poltica e das pessoas. Ele a levaria a conferncias sobre temas ocultos, como a que estavam ouvindo nesse mom ento. E compartilhariam a mesma cama. Todas as noites. Suspirou. O cu. Edward soltou um forte suspiro. No, no, no! At um luntico sabe que no se deve plantar nabos depois de centeio. Anna abriu os olhos. Se gosta to pouco desse homem, para que assiste a seu bate-papo? Ele a olhou francamente surpreso. No gostar de Lillipin? um tipo estupendo. Simplesmente retrgrado em sua forma de p ensar. Uma salva de aplausos, e de assobios tambm, indicou que tinha terminado a confernc ia. Edward lhe pegou a mo, de modo muito possessivo, e comeou a abrir caminho para a porta. De Raaf! gritou uma voz esquerda. Atraiu a Londres o chamariz da beterraba forra deira? Edward se deteve, o que obrigou Anna a deter-se tambm. Olhando por cima do ombro dele, viu um cavalheiro sobremaneira elegante, com saltos vermelhos. Iddesleigh, no esperava v-lo aqui disse Edward, mudando de posio para que ela no pu esse ver o rosto dele. Anna tentou olhar por seu lado direito, mas ele, com seu tamanho, tampava-lhe a vista. Como ia perder a apaixonada retrica de Lillipin sobre o tema dos nabos? Uma mo env olta em renda se agitou graciosamente no ar. Inclusive abandonei minhas preciosa s rosas para assistir. Por certo, como esto as roseiras que comprou a ltima vez qu e esteve na capital? At ento no sabia que o interessassem as flores decorativas. Edward comprou de voc minhas roseiras? perguntou Anna, passando para o lado de Ed ward em sua impacincia. Se entrecerraram uns olhos cinza gelo. Bom, bom, o que temos aqui? Edward clareou a garganta. Iddesleigh, me permita que lhe presente senhora Wren, minha secretria. Senhora Wr en, o visconde Iddesleigh. Ela se inclinou em uma reverncia enquanto o visconde fazia uma vnia e tirava seus binculos. Os olhos cinza que a examinaram atravs das lentes eram mais agudos do qu e a tinham levado a imaginar sua maneira de falar e sua forma de vestir-se. Sua secretria? disse o visconde arrastando a voz. Fas... ci... nante! E, se mal m e recordo acrescentou, olhando ao Edward com um indolente sorriso, tirou-me da cama s seis da manh para escolher essas roseiras. Edward o olhou carrancudo. Anna deu marcha r e mentiu: Lorde Swartingham teve a imensa generosidade de me dar de presente algumas das r oseiras que comprou para os jardins de Ravenhill. Esto se adaptando muito bem, as seguro, milord. De fato, todas j mostraram ramos com brotos e em algumas j comeam a aparecer botes. O visconde voltou os olhos cor gelo e curvou o canto da boca. E o chochn ? defende ao corvo - disse. Inclinou-se em outra vnia, mais rimbombante ainda, e acrescentou, dirigindo-se ao Edward: Felicito meu amigo. Dito isso se afastou, perdendo-se de vista em meio da multido. Ento Edward apertou brevemente o ombro com uma mo e logo lhe pegou o cotovelo e re

atou a marcha levando-a para a porta, bloqueada por um muro de corpos. Estavam s endo concludas vrias discusses filosficas e algumas pessoas intervinham em todas. Um jovem parou para contemplar os debates, com expresso depreciativa. Levava um c hapu de trs pontas ridiculamente pequeno sobre uma peruca empoeirada em amarelo co m um rabicho muito frisado. Anna nunca tinha visto um desses afetados dandis ing leses que imitavam moda do Continente, mas sim caricaturas deles nos jornais. O jovem a olhou enquanto se aproximavam da porta; aumentou os olhos e logo passou o olhar ao Edward. Quando conseguiram sair calada, viu que ele estava sussurrando algo a outro homem. O carro os estava esperando na primeira rua transversal, em que havia menos trfeg o. Ao dar a volta esquina, ela olhou atrs. O dandi a estava olhando. Sentindo baixar um calafrio pela coluna, desviou a vista e virou a cabea para fre nte. Chilly observou viva do campo at que desapareceu pela esquina de braos com um dos homens mais ricos da Inglaterra; o conde do Swartingham, nada menos. Com razo Fel icity no quis lhe dizer o nome do amante da viva. As possibilidades de beneficiarse disso eram enormes. E ele tinha uma necessidade perptua de dinheiro sonante; d e bastante, na realidade. Os gostos de um cavalheiro londrino elegante no so barat os. Entrecerrou os olhos calculando quanto poderia pedir como primeiro pagamento. Fe licity tinha acertado. Em sua ltima carta suplicava que falasse com a Anna Wren e m nome dela. Como amante de lorde Swartingham, a senhora Wren devia ter muitas ji as e outros presentes valiosos que poderia transformar em dinheiro. Estava claro que o plano do Felicity era chantagear a senhora Wren deixando-o totalmente por fora. Sorriu zombador; agora que conhecia a situao, seria ele quem deixaria de fora a Fe licity. Afinal, ela nunca tinha considerada avaliao por suas habilidades na cama. Chilton, veio ouvir meu bate-papo? perguntou seu irmo mais velho, sir Lillipin. Parecia nervoso. E devia estar, j que ele o tinha seguido at a para pedir outro emprstimo. Claro que agora que sabia da Anna Wren no necessitaria o dinheiro de seu irmo. Por outro lad o, esse alfaiate se mostrou muito arrogante em sua ltima mensagem. Um dinheirinho extra no lhe faria nenhum dano. Ol, Lazarus saudou. Pegou no brao de seu irmo e comeou a maante conversa para lhe tirar dinheiro. Anna observava ao Edward, que estava sentado a seu escritrio escrevendo com verda deiro frenesi. Fazia horas que tirara a jaqueta e o colete, e tinha os punhos da camisa manchados de tinta. Edward? Mmm? As velas j estavam chispando, quase consumidas. Ela supunha que Dreary foi furtiv amente se deitar depois de lhes enviar a bandeja com o jantar. O mordomo no ter s e incomodado em ordenar que pusessem a mesa na sala de jantar para a refeio dizia muitssimo sobre sua experincia com seu amo. depois de um bate-papo do Clube Agrrio . Desde que voltaram Edward no tinha parado de escrever refutaes ao bate-papo de si r Lazarus. Exalou um suspiro. Levantou-se e caminhou at o escritrio. Ali ficou a brincar com o leno de gaze que t inha colocado no decote do vestido. muito tarde. Sim? disse ele, sem levantar a vista. Sim. E dizendo isso apoiou um quadril na escrivaninha e se inclinou por cima do cotovelo dele. Estou muito cansada. O leno soltou de um lado e lhe caiu sobre o seio. Edward deteve a mo a meia frase. Virou a cabea para olhar a mo que tinha sobre o seio, a s uns dedos do rosto dele. Ento ela deslizou o dedo anelar at o centro do decote e o introduziu na fenda entr

e seus seios. No acha que j hora de ir para a cama? Tirou o dedo, voltou a introduz-lo, e assim continuou. Edward se levantou to bruscamente que quase a jogou no cho. Pegou-a pela cintura e a levantou voando. Anna segurou seu pescoo ao inclinar-se. Edward! Sim, carinho? perguntou ele saindo de seu escritrio com ela nos braos. Os criados. Ele comeou a subir os degraus da escada de dois em dois. Se acredita que depois dessa exibio vou perder o tempo me preocupando com os criad os, quer dizer que no me conhece. Chegaram ao corredor de cima. Edward passou sem parar na porta do quarto dela e se deteve frente a porta do dele. A porta disse. Ela girou o trinco e ele a abriu empurrando-a com o ombro. J dentro do dormitrio, ela viu duas macias mesas cobertas de livros e papis. No cho havia mais livros empi lhados de qualquer maneira. Ele atravessou o quarto e a deixou de p no cho junto a sua enorme cama. Sem dizer uma palavra, virou-a e comeou a desabotoar seu vestido. Ela reteve o flego, sentin do-se repentinamente tmida. Essa era a primeira vez que ela iniciava o jogo com e le. Mas no parecia repelido por sua ousadia; muito longe disso. Estava decidido r oando as pontas de seus dedos na coluna atravs das capas de roupa. O vestido ficou aberto altura dos ombros, ele o puxou para baixo e quando ela tirou os ps viroua para ele. Lentamente lhe desatou os laos das anguas, um a um, e da passou aos laos do espartilho. Ficou ante ele s com a camisola e as meias. Com os olhos entreabertos, o olhar srio e intenso, passou-lhe o polegar por cima da ala da camisola. Formosa sussurrou. A ala caiu para o lado e ele se inclinou para beijar suavemente o ombro. Ela estr emeceu, se pela carcia ou pela expresso de seus olhos, no soube. J no podia fingir qu e esse era somente um ato fsico entre eles; ele tinha que perceber sua emoo. Sentia -se exposta. Edward deslizou os lbios pela sensvel pele e a mordiscou. Ento passou ao outro ombr o e a ala tambm caiu. Suavemente baixou a camisola deixando os seios descobertos. Os mamilos j estavam duros. Ele abriu as mos e as espalmou sobre eles, clidas, poss essivas. Olhou um momento, talvez observando o contraste entre a pele morena de suas mos e a branqussima dela. Acendeu-lhe a cor nas mas do rosto. Ela imaginou seus mamilos rosa claro salientes entre os calosos dedos dele, e ps cabea para trs, com o se pesasse. Levantou-lhe os seios e os apertou. Ela empurrou seu peso para suas mos. Sentiu seu olhar no rosto. Ele terminou de b aixar a camisola, logo a levantou nos braos, depositou-a na cama, e comeou a despi r-se a toda pressa. Ela o observou at que ele terminou e se deitou a seu lado. En to lhe deslizou a mo pelo ventre nu. Ela levantou os braos para abra-lo, mas ele pego u suavemente os braos e os colocou de cada lado da cabea. Deitou-se em cima dela e deslizou o corpo para baixo at que a cabea ficou a nvel do ventre; deslizou as mos at o interior de suas coxas e separou suas pernas. H uma coisa que sempre desejei fazer com uma mulher disse ento, com voz de veludo negro. O que queria dizer? Horrorizada, resistiu. Ele queria olhar ali? Essa manh tinha sido diferente, quando ela estava meio adormecida. Nesse momento estava totalmen te acordada. No algo que um homem possa fazer com uma puta explicou ele. Ai, Deus, podia faz-lo? Lamber suas partes ntimas? Levantou a cabea e alongou o pes coo para olh-lo no rosto. O olhar dele foi implacvel; desejava fazer isso. Deixe, por favor. Sentindo arder o rosto de rubor, apoiou a cabea no travesseiro, rendendo-se a ele e a suas necessidades. Deixou cair os joelhos para os lados, sentindo-se como s

e estivesse oferecendo. Contemplou-lhe as pernas separadas e as separou mais, at que ficou ajoelhado entre suas coxas, tendo a sua vista suas partes mais secreta s. Fechou os olhos, para no v-lo enquanto a examinava. Ele no fez nada mais, e finalmente ela no suportou continuar esperando. Abriu os o lhos. Estava olhando fixamente o lugar feminino; a respirao acelerada lhe agitava o nariz e tinha a boca curvada em uma expresso to possessiva que quase dava medo. Anna sentiu uma contrao na abertura da vagina e notou que saa lquido de dentro. Preciso de voc murmurou. Ento ele a escandalizou de verdade. Agachou-se e passou a lngua pela abertura molh ada. Ohh! Ele a olhou no rosto, lambendo lentamente os lbios. Desejo lamber voc, saborear e chupar a at que voc tenha esquecido de seu nome. Sorr iu-lhe eroticamente. At que voc tenha esquecido do meu tambm. Apenas ao ouvir essas palavras ela se arqueou, fazendo uma inspirao entrecortada, mas ele j tinha posto as mos sobre os quadris impedindo que se movesse. Comeou a la mber entre as dobras da vulva e a sensao de cada lambida ia a ela direito ao centr o. Encontrou o clitris e o lambeu. E ela esqueceu de tudo. Saiu-lhe um longo e rouco gemido por entre os lbios e ape rtou o travesseiro com as mos de ambos os lados da cabea, retorcendo-a. Moveu os q uadris para afastar-se, mas ele estava resolvido a conseguir seu objetivo; conti nuou lambendo o clitris at que ela viu estrelinhas e desavergonhadamente aproximou mais a plvis do rosto dele. Ento ele pegou o clitris entre os lbios e o sugou suavemente. Edward! gritou sem poder conter-se, alagada por uma onda de prazer e excitao que c hegou at os dedos dos ps. Antes que tivesse tempo de abrir os olhos, ele j estava em cima dela, penetrandoa. Estremecendo-se, agarrou-se a ele, arqueando-se para corresponder s investidas de seu pnis dentro de sua muito sensibilizada cavidade. E sentiu novamente a ond a, levando-a e elevando-a sem parar sobre a onda, para o orgasmo. Abriu mais as trementes coxas, apertando a plvis mais e mais a ele. Ele reagiu passando os braos por debaixo de seus joelhos e empurrando suas pernas para os ombros. Estava tod a aberta, exposta e sujeita, enquanto ele fazia amor; enquanto ela tomava tudo o que ele tinha para dar. Oohh! gritou ele. O grito lhe saiu dos lbios em um estalo, com um som gutural. Tremia-lhe todo o en orme e endurecido corpo, apertando-se a ela. Anna fechou os olhos e s viu diminutos arcos ris, enquanto ele continuava enterran do o duro membro em sua suave cavidade uma e outra e outra vez. Afogou um grito de prazer, desejando que esse momento no acabasse jamais, esse momento em que est avam unidos perfeio, em corpo e alma. Ento ele desabou sobre ela, com o peito agitado por fortes flegos, e lhe acariciou as ndegas, com os olhos ainda fechados, tratando de fazer durar essa intimidade. Ah, como desejava a esse homem! Desejava t-lo assim abraado no dia seguinte e no outro e todos os dias dos seguintes cinquenta anos. Desejava despertar a seu lad o cada manh; desejava que a voz dele fosse a coisa ltima ouvisse cada noite antes de dormir. Ento Edward se moveu e rodou at ficar de costas. Ela sentiu o roar do ar frio sobre sua pele molhada. O brao delgado e forte dele a envolveu e a aproximou de seu co rpo. Tenho uma coisa para voc disse. Ela sentiu o peso de algo no peito e o pegou. Era O prncipe Corvo. Apertando fort emente os olhos para conter as lgrimas, acariciou a capa de tafet vermelho e apal pou com os dedos as suaves fendas da folha decorada. Mas, Edward, este livro era de sua irm, verdade? Ele assentiu. E agora seu. Mas... Chss. Quero que seja seu. Beijou-a com tanta ternura que ela sentiu o corao repleto, a transbordar de emoo. Co

mo podia continuar negando seu amor por esse homem? Acredito que... Chss, carinho. Falaremos amanh pela manh murmurou ele com voz rouca. Suspirando, Anna se aconchegou apertada a ele, aspirando seu forte aroma masculi no. No havia se sentido to feliz fazia anos. Talvez nunca houvesse se sentido assi m. A manh chegaria logo. Captulo 21 urea e a anci repartiram o pedao de po e o comeram sentadas junto ao fogo do pequeno lar. Quando urea estava engolindo o ltimo bocado, abriu-se a porta e entrou um ho mem alto e ossudo. O vento fechou de um golpe a porta depois que ele entrou. Como vai, me? disse, saudando a anci. Voltou a abrir a porta e entrou um homem com os cabelos espetados, como os viles do dente de leo. Boa noite, me disse. Ento entraram outros dois homens, suas costas aoitadas pelo vento. Um era alto e b ronzeado, o outro gordo e de bochechas coradas. Ol, me saudaram em unssono. Os quatro homens se sentaram junto ao fogo, e enquanto o faziam, agitaram-se as chamas e o p girou como um redemoinho ao redor de seus ps. A anci olhou urea sorrindo, mostrando as gengivas sem dentes. J adivinhou quem sou? perguntou-lhe. Eles so os Quatro Ventos e eu sou sua me. Do prncipe Corvo Na manh seguinte Anna estava sonhando com um beb de olhos negros quando despe rtou o som de uma risonha voz masculina em seu ouvido: Nunca tinha visto ningum dormir to profundamente. Os lbios lhe acariciaram do lbulo da orelha at a mandbula. Sorrindo se aconchegou para apertar-se mais a seu quente corpo e descobriu que no estava a. Desconcertada, abriu os olhos, e o viu de p junto cama, j vestido. O que...? Ps-lhe um dedo na boca para imped-la de falar. Chss. Vou ver o Gerard. Voltarei logo que seja possvel. Ento faremos planos. Incli nou-se para beij-la e os pensamentos dela se dispersaram. No deixe minha cama. E saiu antes que ela pudesse responder. Suspirando, voltou-se e continuou dormin do. Quando despertou, uma criada estava abrindo as cortinas. A garota a olhou enquan to estava se espreguiando. Ah, est acordada, senhora. Trouxe-lhe ch com pezinhos frescos. Anna agradeceu e se sentou para segurar a bandeja. Viu um papel dobrado junto a bule. O que isto? A criada se aproximou para olh-lo. No sei senhora, certamente. Um menino veio deix-lo e disse que era para a senhora da casa. A seguir criada fez uma reverncia e partiu. Anna se serviu de ch na xcara e pegou a nota. Estava algo suja, mas a tinham selad o com cera, embora no se via nem nome nem endereo. Abriu-a com a faca da manteiga e levou a xcara aos lbios enquanto lia a primeira linha. Baixou a xcara golpeando o pires. Era uma missiva de chantagem. Continuou lendo a horrvel mensagem. O autor a tinha visto na Gruta de Afrodite e sabia que se encontrou com o Edward a. Com palavras grosseiras ameaava dizer famlia Gerard, acrescentando que ela podia impedir esse desastre indo ao salo da Gruta de Afrodite essa noite as nove em ponto. Devia levar cem libras ocultas em um sa quinho. Deixou de lado a missiva e ficou contemplando o ch que estava esfriando e seus mo ribundos sonhos. S um momento antes vira muito perto a felicidade. Quase a teve n

a mo, quase sustentou suas asas agitadas. E de repente escapou e ps-se a voar, dei xando-a com a palma vazia, sustentando somente o ar. Uma lgrima rolou pela sua bochecha e caiu na bandeja com o caf da manh. Mesmo que tivesse cem libras, e no as tinha, o que impediria ao chantagista volta r a exigir uma soma igual? E outra? E outra? Poderia at elevar o preo de seu silnci o. Tornando-se a condessa de Swartingham seria um alvo de primeira classe. E no mudava nada que Edward estivesse nesse mesmo momento rompendo o compromisso com a senhorita Gerard; ela ficaria igualmente desonrada se o resto da sociedade se inteirasse de suas visitas Gruta de Afrodite. E pior ainda, Edward insistiria em casar-se com ela de qualquer modo, apesar do escndalo. Seria a causa de sua desonra e um desastre para ele e para seu sobrenom e; o sobrenome que significava tanto para ele. De maneira nenhuma podia fazer is so com ele. S havia uma sada; partir de Londres e deixar Edward. Imediatamente, an tes que ele voltasse. No lhe ocorria nenhuma outra maneira de proteg-lo. O rosto de sir Richard se cobriu de um perigoso matiz de vermelho; parecia estar em iminente perigo de sofrer um ataque de apoplexia. Rechaa a minha filha por uma, uma...! Viva de Little Battleford - terminou Edward, antes que o homem encontrasse um epte to menos apropriado para Anna. Sim, senhor. Estavam no escritrio de sir Richard, olhando-se. A sala cheirava fumaa de tabaco ranoso. As paredes, que j eram de uma suja cor marr om, estavam mais obscurecidas ainda por nervuras de fuligem que comeavam a meia a ltura e subiam at perder-se na escurido que ocultava o teto. S havia uma pintura a l eo, pendurada sobre o suporte da lareira, ligeiramente inclinada; era uma cena d e caa, em que uns ces brancos com manchas bege estavam acossando a uma lebre; a po ucos instantes de ser desmembrada, mostrava serenos seus olhos negros. Sobre o e scritrio havia duas taas de cristal entalhado at a metade com um conhaque que sem dv ida era muito fino. Nenhuma das duas taas foram tocadas Brincou com o bom nome de Sylvia, milord disse sir Richard quase a gritos. Farei voc pagar por isso com sua cabea. Edward exalou um suspiro. A discusso resultara mais feia do que supunha. E a peru ca, como sempre, beliscava. Era de esperar que o velho no pretendera desafi-lo par a um duelo. Iddesleigh no o deixaria esquecer jamais se fosse obrigado a bater-se em duelo com o gordo e gotoso baronet. A reputao da senhorita Gerard no sofrer absolutamente por causa disto disse, no tom mais apaziguador possvel. Declararemos que foi ela quem me rechaou. Lev-lo-ei a julgamento, senhor, por romper o compromisso! Edward entrecerrou os olhos. E perder. Tenho imensamente mais recursos e contatos que voc. No me casarei com sua filha. Alm disso continuou, suavizando a voz, um julgamento s serviria para pr o n ome da senhorita Gerard na boca de toda Londres. Nenhum de ns deseja isso. Mas o compromisso com voc a impediu de aproveitar esta temporada para encontrar um marido adequado disse sir Richard, e lhe tremeu a carnuda papada pendurada so b o queixo. Ah, assim que esse era o verdadeiro motivo do mau humor do homem. Preocupava-lhe menos o nome de sua filha que a perspectiva de financiar outra temporada. Edwar d sentiu pena da garota por ter esse pai, mas passado um instante viu a oportuni dade e aproveitou. Naturalmente, desejo compensar sua decepo. Acentuaram-se as ruguinhas nos cantos dos ambiciosos olhos de sir Richard. Edwar d elevou uma orao de ao de graas a quem fosse o deus que o protegia. Estivera muito p erto de ter a esse homem por sogro. Vinte minutos depois, Edward saa luz do sol que banhava o prtico da casa Gerard. O velho tinha sido um negociador astuto para regatear. Como um gordinho bulldog c om os dentes enterrados no extremo de um osso que se negava a soltar, tinha grun hido, tiroteado e agitado furiosamente a cabea, mas ao final conseguiram chegar a um acordo. Em consequncia, ele tinha os bolsos bastante mais leves, mas estava l

ivre da famlia Gerard. S o que restava por fazer era voltar para casa e encontrar Anna para fazer os planos para as bodas. Sorriu de orelha a orelha. Se mantivesse sua sorte, ela estaria ainda em sua cam a. Assobiando desceu correndo a escadaria em direo a seu carro. Antes de subir ao veculo se deteve um momento para tirar a peruca e atir-la no cho, e enquanto o carro se afastava, olhou pela janela e viu que um catador de papis a punha. A peruca empoeirada de branco, com seus rgidos cachos dos lados e no rab icho, fazia um estranho contraste com a roupa suja e o rosto sem barbear do home m. O catador de papis se agachou segurando as alas de seu carrinho de mo e reatou a marcha muito satisfeito. Quando o carro parou diante de sua casa, Edward j ia cantarolando a melodia de um a canoneta indecente. Livre do compromisso com a senhorita Gerard, no via nenhum m otivo para no transformar-se em um homem casado dentro de um ms; ou dentro de duas semanas, se conseguisse uma licena especial. Uma vez no vestbulo, entregou seu chapu de trs bicos e sua capa ao lacaio e subiu o s degraus da escada de dois em dois. Ainda faltava o consentimento de Anna, mas depois dessa noite estava seguro de que ela no demoraria a capitular. Ao chegar ao patamar ps-se a andar pelo corredor. Anna! Abriu a porta de seu dormitrio. Anna... deteve-se em seco. Ela no estava na cama. Condenao! Entrou na sala de estar pela porta de comunicao. Tampouco estava a. Exalou um suspi ro, exasperado. Voltando para seu dormitrio, foi at a porta, mostrou a cabea e cham ou Dreary com um grito. Depois comeou a passear pelo quarto. Onde podia estar? A cama estava feita, as cortinas abertas. Apagou-se o fogo da lareira. Devia ter s ado do quarto fazia algum tempo. Viu o livro vermelho de Elizabeth sobre a cmoda; em cima havia uma folha de papel dobrada. Acabava de esticar a mo para peg-la quando Dreary entrou no quarto. Milord? Onde est a senhora Wren? Pegou o papel dobrado; de um lado estava escrito seu nome, com letra da Anna. A senhora Wren? Os lacaios me informaram que saiu da casa por volta das dez. Sim, mas, aonde foi, homem? perguntou, desdobrando o papel e comeando a ler. S sei isso, milord. No disse onde... A voz do mordomo se transformou em um zumbido de fundo enquanto Edward ia compr eendendo as palavras escritas na nota. Sinto muito... Devo partir... Tua sempre, Anna. Milord? Partiu. Milord? Deixou-o. Sente-se mal, milord? Ela partiu murmurou Edward. Dreary continuou falando e logo saiu porque, aps um momento, Edward descobriu que estava sozinho. Sentou-se na poltrona junto ao fogo apagado, sozinho. Mas claro , era muito pouco, Acostumara-se a isso. A estar sozinho. A diligncia rangeu e saltou ao passar por um buraco do caminho. Ai exclamou Fanny, friccionando o cotovelo, que tinha batido na portinhola. O ca rro de lorde Swartingham tem melhores molas de suspenso, aposto. Anna manifestou seu acordo com um murmrio, mas na realidade no lhe importava. Deve ria estar fazendo planos; devia decidir aonde ir quando chegassem a Little Battl eford; devia pensar em como reunir um pouco de dinheiro. Mas era tremendamente difcil pensar, e mais ainda fazer planos. Era muitssimo mais fcil olhar pela janela e deixar que a diligncia a levasse onde fosse. Sentado frente a elas roncava o ni co outro ocupante da diligncia, um homenzinho fraco com uma peruca cinza cada sobr e uma sobrancelha. J estava dormindo quando elas subiram diligncia em Londres para comear a viagem, e no despertou nenhuma s vez, apesar das sacudidas do veculo e das frequentes paradas. A julgar pelo aroma que emanava dele, uma forte mescla de g

im, vmito e corpo sem lavar, no despertaria nem que soassem os trompetistas anunci ando a Segunda Vinda. Mas no importava muito se despertava ou no. Acredita que esta noite estaremos em Little Battleford? perguntou Fanny. No sei. A garota suspirou e segurou o avental. Anna teve um leve sentimento de culpa. No disse a Fanny que partiam de Londres qu ando despertou essa manh. Na realidade, virtualmente no havia dito nada desde que saram da casa de Edward. Fanny clareou a garganta. Acredita que o conde nos seguir? No. Silncio. Anna a olhou. Fanny tinha o sobrecenho franzido. Eu acreditava que voc ia se casar com ele muito em breve disse a garota, embora a firmasse em forma de pergunta. No. Os lbios de Fanny tremeram. Isso no possvel, verdade? disse ento Anna, em tom mais suave. Um conde e eu? se ele a ama disse a garota muito sria. E lorde Swartingham sim. A ama, quero diz er. Todo mundo o diz. Oh, Fanny disse Anna, desviando os olhos embaados para a janela. Bom, pois, possvel insistiu a garota. E voc ama ao conde, assim no entendo por que voltamos para Little Battleford. O assunto mais complicado. Eu seria... Um peso para ele. Um qu? Um peso. Como uma pedra de moinho pendurada a seu pescoo. No posso me casar com el e. No sei por que... Fanny no terminou o que ia dizer j que a diligncia comeou a entrar no ptio de uma est alagem. Agradecendo a interrupo, Anna aproveitou. Vamos descer para esticar as pernas. Passando na frente do terceiro passageiro, que continuava dormindo, desceram de um salto. No ptio, os moos corriam daqui para l, ocupando-se dos cavalos, descarreg ando volumes do teto da diligncia e trazendo outros para substitu-los. O chofer es tava inclinado na bolia fofocando a gritos com o hospedeiro. A todo o bulcio e con fuso se somava um carro particular que tambm parou na estalagem. direita vrios home ns estavam inclinados junto a um cavalo, examinando o casco. Parecia que o anima l perdera uma ferradura, ou estava coxo. Anna pegou Fanny pelo cotovelo e a levou junto com ela para ficarem sob os beira is, para no estorvar aos homens e moos que iam e vinham pelo ptio correndo. A garot a ficou um momento passando o peso de um p a outro at que ao fim disse impetuosame nte: Desculpe-me, senhora. Tenho necessidade de usar a privada. Anna assentiu e a pequena criada se afastou correndo. Ento ficou a observar ocios amente aos homens que estavam ocupados com o cavalo manco. Quando afinal prepararo meu carro? exclamou perto dela uma voz estridente. Faz um a hora que espero nesta asquerosa estalagem. Anna esticou-se para ouvir essa voz conhecida. Ai, Deus, no, Felicity Clearwater. E justo nesse momento. Esmagou-se contra a parede, mas nesse dia a sorte no esta va com ela. Felicity saiu da estalagem e imediatamente a viu. Anna Wren. Por fim. A mulher franzira tanto os lbios que tinha umas feias rugas radiais marcadas acim a e abaixo da boca. Aproximou-se e segurou-a fortemente em um brao, com gesto aut oritrio, e continuou: Custa-me acreditar que tive que fazer quase todo o caminho a Londres para falar com voc. E tive que esperar nesta maldita estalagem. Agora escuta atentamente. Sa cudiu-lhe o brao, para dar nfase. No desejo ter que repetir. Sei tudo de sua aventu ra na Gruta de Afrodite. Os olhos de Anna se arregalaram.

Eu... No. No tente neg-lo. Tenho uma testemunha. E sei que l se encontrou com o conde de Swartingham. Voando um pouquinho alto, no ? Jamais imaginaria isso de uma ratinha tmida como voc. A mulher ficou pensativa um momento, parecendo curiosa, meditando, mas em seguid a se recuperou e continuou antes que Anna pudesse abrir a boca. Mas isso no o importante. A parte importante o que vou dizer a voc. Voltou a sacud ir-lhe o brao, mais forte. Quero que devolva meu medalho e a carta que est dentro, e se alguma vez disser uma s palavra a respeito de Peter e eu, encarregar-me-ei d e que at a ltima alma de Little Battleford saiba de sua indiscrio. Eles jogaro voc e s ua sogra do povoado. Eu me encarregarei disso pessoalmente. Anna aumentou mais os olhos. Como se atrevia...? Felicity deu uma ltima e forte sacudida em seu brao. Espero ter sido clara. Dito isso moveu a cabea de cima abaixo, como se resolvesse um insignificante inci dente domstico; como despedir uma criada impertinente, por exemplo. Assunto desag radvel, mas necessrio. Virou-se e ps-se a andar para ocupar-se de coisas mais impor tantes. Anna ficou olhando-a. De verdade Felicity pensava que ela era uma ratazana tmida, uma que desabaria de me do com as ameaas da amante de seu defunto marido. E acaso no o era? Agora mesmo es tava fugindo do homem a quem amava; do homem que a queria e desejava casar-se co m ela. Fugindo devido a uma imunda missiva de chantagem. Sentiu vergonha. No era de chocar-se que Felicity acreditasse que podia pisote-la. Deu um passo, esticou a mo e pegou Felicity pelo ombro; ela quase caiu no sujo e enlameado cho do ptio. O que...? Ah, falou muito claro ronronou Anna, fazendo a mulher retroceder at deix-la apoiad a na parede. Mas cometeu um pequeno erro de clculo: no pensou que me importariam s uas ameaas. E, se no me importa o que voc diga a respeito de mim, bom, fica sem nad a com o que me ameaar verdade, senhora Clearwater? Mas voc... Anna assentiu, como se Felicity houvesse dito algo muito profundo. .. Isso. Mas eu, em troca, tenho algo muito importante a respeito de voc. O fato de que voc fodia com meu marido. Eu... Eu... E se no me falha a memria - continuou Anna, tocando a bochecha com um dedo, em fin gida surpresa, isso foi para a poca em que voc concebeu a sua filha mais nova. A r uiva, a do cabelo igual ao de Peter. Felicity esmagou as costas na parede e a olhou como se lhe tivesse brotado um te rceiro olho em meio da testa. Agora bem, o que acredita que diria o senhor latifundirio a respeito disso? pergu ntou-lhe Anna, docemente. Felicity tentou recuperar terreno. Bom, vamos ver... Anna lhe enterrou um dedo no rosto. No. Ser voc ver. Se alguma vez voltar a me ameaar ou tentar ameaar a qualquer um de m us entes queridos, direi a todos os habitantes de Little Battleford que voc se d eitava com meu marido. Mandarei imprimir e farei chegar as folhas a todas as man ses, casas, casinhas e choas de Essex. Na realidade, as farei chegar a todo o pas. Possivelmente at precisasse sair da Inglaterra. No o faria - resfolegou Felicity. Anna sorriu, embora no por simpatia. No? Ponha-me a prova. Isso... Chantagem. Sim. E quem melhor que voc para dominar o tema. O rosto do Felicity se tornou branco como um papel. Ah, e uma coisa mais, preciso viajar a Londres. Imediatamente. Pegarei seu carr o. Dando meia volta, ps-se a andar para o carro, segurando Fanny pelo brao, que estav

a boquiaberta frente a porta da estalagem. Mas como vou voltar para Little Battleford? Anna no se incomodou em olhar para trs. Pode ocupar meu assento na diligncia.

gritou Felicity.

Estava sentado em uma poltrona de pele rachada na biblioteca de sua casa da cida de, j que no suportaria as lembranas que lhe traria para a memria seu dormitrio. Havia uma biblioteca que dava o nome sala. Poeirentos livros religiosos enchiam as prateleiras, alinhados como tumbas em um cemitrio, todos sem tocar h vrias geraes. A nica janela tinha cortinas de veludo azul, corridas para um lado por um cordo d ourado que j tinha perdido seu brilho. Por ela via o contorno escuro do teto da c asa do lado. Momentos antes a luz vermelha do sol poente perfilava as silhuetas das muitas chamins sobre o teto. Mas agora, j era noite. A sala estava fria porque se apagou o fogo da lareira. Em algum momento, no sabia quando, tinha entrado uma criada para reacender o fogo , mas ele ordenou que partisse. Depois ningum voltou a incomod-lo. De vez em quand o ouvia murmrios de vozes no vestbulo, mas no fazia caso. No estava lendo. No estava escrevendo. No estava bebendo. Estava simplesmente sentado, com o livro no regao, pensando, olhando ao vazio, en quanto o envolvia a noite como em uma tumba. Jock tinha metido o focinho na sua mo uma ou duas vezes, mas dele tampouco fez conta, finalmente o co desistiu e deit ou-se de um lado. Seria pelas marcas da varola? Ou por seu mau gnio? Acaso no tinha desfrutado quando ele fez amor? Ou por que ele estava muito absorto em seu trabalho? Ou simplesme nte no o amava? S podia ser isso. To pouca coisa e, entretanto era tudo. Se no lhe importava seu ttulo, sua riqueza, bom Deus! Seu amor, no tinha nada mais qu e lhe oferecer. O que a tinha impulsionado a partir? Essa era uma pergunta que no conseguia responder. Uma pergunta que no podia deixar de fazer-se. Envolvia-o, c onsumia-o, converteu-se na nica coisa que importava. Porque sem ela, no havia nad a. Sua vida se estendia frente a ele em tons cinza, fantasmagricos. Sozinho. Estava sozinho, sem ningum que tocasse sua alma como Anna a tocava; sem a ateno que ela lhe dava. S percebeu isso depois que ela partiu: havia um imenso buraco em s eu ser sem ela. Poderia um homem viver com esse vazio dentro dele? Passado um momento sentiu vagamente um alvoroo de vozes fortes no vestbulo. As voz es se aproximaram. Abriu-se a porta da biblioteca e apareceu Iddesleigh. Ah, isto sim que um bom quadro disse o visconde, fechando a porta. Deixou a vela que trazia sobre uma mesa e sua capa e seu chapu em uma cadeira. Um homem forte, inteligente, abatido por uma mulher. Edward no se moveu, nem sequer virou a cabea para olhar ao intruso. Simn, v embora. Iria, moo, se no tivesse conscincia. A voz do Iddesleigh ressoou estranhamente na s ala. Mas resulta que tenho conscincia, quero dizer. Condenada molstia. O visconde foi ajoelhar-se junto a lareira fria e comeou a amontoar toquinhos de lenha. Edward franziu um pouco o cenho. Quem enviou voc? Iddesleigh aproximou o balde com o carvo. Seu ancio ajudante de quarto. Davis o nome dele? Estava preocupado pela senhora W ren. Parece que gosta dela, mais ou menos como um pintinho impressionado por um cisne. Talvez preocupou-se por voc tambm, mas isso difcil saber. No consigo entender por que matem a essa criatura. Edward no respondeu. Iddesleigh empilhou delicadamente os carves ao redor da isca. Era estranho ver o refinado visconde fazendo um trabalho to sujo. A Edward nem teria ocorrido que so ubesse acender um fogo.

Qual o plano, ento? perguntou Iddesleigh, olhando-o por cima do ombro. Continuar sentado aqui at congelar? Isso um pouco passivo, no? Simn, pelo amor de Deus, v e me deixe em paz. No, Edward. Pelo amor de Deus, e por voc, ficarei. Esfregou a pedra dura com o ao, saltou a fasca, mas a isca no acendeu. Foi embora. O que quer que eu faa? Pea-lhe desculpas. Compre um colar de esmeraldas. Ou no, no caso desta dama, compr e mais roseiras. Saiu uma fasca, prendeu a lasca e uma chama comeou a lamber os ca rves. Faz algo, homem, mas no ficar sentado aqui. Edward se moveu, pela primeira vez, e o movimento foi incmodo para seus msculos imv eis por tanto tempo. Ela no me deseja. Bom isso uma falsidade absoluta disse Iddesleigh, erguendo-se e tirando um leno d o bolso. Vi-a com voc, recorda, no bate-papo de Lillipin. A dama est apaixonada p or voc, embora s Deus saiba por que. Limpou as mos com o leno, deixando-o negro, ficou um momento olhando o sujo quadra do de seda e logo o jogou nas chamas. Edward girou a cabea para o outro lado. Ento, por que me deixou? resmungou. Iddesleigh deu de ombros. Que homem conhece a mente de uma mulher? Eu no, certamente. Talvez disse algo que a ofendeu, estou quase seguro que a ofendeu, na verdade. Ou ela tomou uma repe ntina averso por Londres. Ou colocou a mo no bolso da jaqueta e tirou um papel ama ssado entre dois dedos, poderiam t-la chantageado. Edward endireitou-se bruscamente e pegou o papel. O que? O que quer di...? Cortou-lhe a voz, lendo a maldita missiva. Algum tinha ameaado Anna. A sua Anna. Levantou a vista. Onde diabos encontrou isto? Iddesleigh mostrou as palmas abertas. Davis outra vez. Deu-me isso no vestbulo. Parece que encontrou no ralo da lareira de seu dormitrio. Esse maldito filho de puta! exclamou Edward, amassando o papel at convert-lo em um a bola, e jogando-o no fogo. Quem este homem? No tenho nem ideia. Mas deve frequentar a Gruta de Afrodite para saber tanto. Santo Deus! Edward se levantou de um salto e colocou os braos na jaqueta. Quando acabar com ele no poder visitar nem a uma puta barata. Arrancarei seus testculos. E depois irei procurar a Anna. Como se atreveu a no me dizer que algum a ameaava? in terrompeu-se, assaltado por um repentino pensamento, e se virou para olhar ao I ddesleigh. Por que no me deu essa carta imediatamente? O visconde voltou dar de ombros, imperturbvel. O chantagista no estar na Gruta de Afrodite at as nove. Tirou um canivete do bolso e comeou a limpar unha do polegar. Agora so s sete e meia. No vejo muito sentido em precipitar as coisas. Talvez pudssemos comer algo antes? Se no fosse to til de vez em quando grunhiu Edward, j o teria estrangulado. Iddesleigh guardou a navalha e pegou sua capa. Ah, sem dvida. Mas seria agradvel levar pelo menos um pouco de po e queijo no carro . Edward o olhou carrancudo. Voc no vem comigo. O visconde arrumou o chapu de trs pontas olhando-se no espelho do lado da porta. Pois, temo que sim. E Harry tambm vem. Est esperando no vestbulo. Por qu? Porque, meu querido amigo, esta uma daquelas ocasies em que podemos ser teis. Esboo u um sorriso feroz. Vai necessitar padrinhos, no? Captulo 22 A anci voltou a sorrir ao ver a expresso surpreendida de urea. Meus filhos percorrem os quatro cantos da Terra. No existe homem nem animal nem ps

saro que no conheam. O que que buscas? urea lhe contou a estranha histria de seu matrimnio com o prncipe Corvo, de seu squit o e serventes alados e de sua busca por seu marido perdido. Os trs primeiros Vent os negaram com a cabea, pesarosos; no tinham ouvido falar do prncipe Corvo. Mas o V ento Oeste, o filho alto e ossudo, pensou um momento e logo disse: Faz um tempo, um pequeno pssaro carnvoro me contou uma estranha histria. Disse-me q ue h um castelo em meio de umas nuvens onde os pssaros falam com vozes humanas. Se quiser, levarei voc ali. Ento urea montou nas costas do Vento Oeste e abraou firmemente o pescoo com os braos, para no cair, porque o Vento Oeste voa mais rpido que qualquer pssaro. Do prncipe Corvo

Harry tirou sua mscara de seda negra. Explique-me outra vez por que vamos mascarados, milord. Edward tamborilou os dedos na portinhola do carro, desejando que os cavalos pude ssem ir a galope pelas ruas de Londres. A ltima vez que estive na Gruta houve um pequeno mal-entendido. Um mal-entendido repetiu Harry em voz baixa, como se isso no fosse suficiente exp licao. Seria melhor que no me reconhecessem acrescentou Edward, ento. Seriamente? perguntou Iddesleigh, deixando de tirar sua mscara; parecia fascinado . No sabia que Afrodite proibisse a entrada de algum. O que fez exatamente? No tem importncia disse Edward, agitando a mo impaciente. S o que precisa saber q devemos ser discretos quando entrarmos. E Harry e eu vamos mascarados por que...? Porque se esse homem me conhece to bem para saber de meu compromisso com a senhor ita Gerard, tambm saber que ns trs somos amigos. Harry grunhiu algo, parecia sua manifestao de acordo. Ah, nesse caso talvez devssemos pr mscara no co tambm disse o visconde, olhando ao J ck. Jock sentava reto no assento ao lado de Harry, olhando atentamente pela janela. Fala a srio grunhiu Edward. Falo a srio resmungou Iddesleigh. Edward no fez caso e ficou a olhar pela janela. Estavam em um bairro prximo de Eas t End, no de m reputao exatamente, mas no de todo respeitvel tampouco. Captou um movim ento de saias em uma porta ao passar; uma prostituta exibindo sua mercadoria. Pe ssoas de aparncia menos benvola espreitavam nas sombras tambm. Parte do atrativo da Gruta de Afrodite era que estava montada sobre a fina raia entre o ilcito e o ve rdadeiramente perigoso. Pelo visto, o fato de que qualquer noite uns poucos clie ntes da Gruta roubassem ou fizessem algo pior no diminua a atrao; para certo tipo de pessoas, isso sem dvida aumentava. O resplendor de luzes na frente lhes indicou que estavam se aproximando da Gruta . Aps um momento apareceu vista sua falsa fachada grega. O mrmore branco e a abundn cia de ornamentos dourados davam ao estabelecimento um ar de vulgar magnificncia. O que pensa fazer para encontrar ao chantagista? perguntou-lhe Harry em voz baix a quando desceram do carro. Edward deu de ombros. As nove saberemos qual a magnitude do campo disse, e ps-se a caminhar para a entr ada com toda a arrogncia que lhe dava o respaldo de nove geraes de aristocratas. Dois robustos indivduos embelezados com togas guardavam as portas. A do que estav a mais perto era algo curta e deixava ver umas panturrilhas pasmosamente peludas . Ao ver Edward, o guarda entrecerrou os olhos, desconfiado. Vamos ver, no voc o conde de...? Quanto me alegra que me reconhea disse Edward, pondo-lhe uma mo no ombro e estende ndo a outra, aparentemente para lhe dar um amistoso aperto. Na palma aberta havia uma moeda. O guarda fechou a mo sobre a moeda de ouro e est a desapareceu nas dobras de sua toga. Ento sorriu suntuosamente. Tudo isso muito bom, milord, mas depois da ltima vez, talvez no se importasse...? esfregou os dedos, sugestivos.

Edward o olhou carrancudo. Que focinho de porco! Aproximou-lhe o rosto at que che irou a podrido dos dentes. Talvez me importasse. Jock grunhiu. O guarda retrocedeu, levantando as mos em gesto tranquilizador. No acontece nada. Muito bem, milord! Passe, passe. Edward assentiu secamente e subiu a escadaria. A seu lado, Iddesleigh murmurou: Srio, ter que me contar esse mal-entendido qualquer dia. Harry riu. Edward se desentendeu com eles. J tinham entrado e tinha assuntos mais importante s a considerar. Anna estava no vestbulo da casa da cidade de Edward interrogando Dreary. Ainda us ava seu poeirento vestido de viagem. Aonde foi? No sei senhora, juro. E de verdade o mordomo parecia no ter nem ideia. Olhou-o fixamente, frustrada. Pa ssou todo o dia viajando, tinha formulado e reformulado a frase para pedir descu lpas ao Edward, inclusive tinha sonhado compensando-o depois, e agora tolo nem s equer estava a. A situao era catastrfica para diz-lo suavemente. Ningum sabe onde est lorde Swartingham? J comeava a choramingar. A seu lado, Fanny passou seu peso de um p para outro. Talvez tenha ido procurar a, senhora disse. Anna se virou para olh-la e ao faz-lo captou um movimento no fundo do vestbulo. O a judante de quarto de Edward ia se afastando nas pontas dos ps, sigilosamente. Senhor Davis. Recolhendo as saias trotou atrs do homem, mais rpido do que era deco roso em uma dama. Senhor Davis, espere um momento. Maldio! O velho era mais rpido do que parecia; correndo deu a volta pelo canto e su biu por uma escada traseira, fingindo-se surdo. Pare! gritou Anna, ofegante, correndo atrs. Ao chegar no alto da escada, o ajudante de quarto virou. Entraram em um corredor estreito, sem dvida no setor dos criados. O homenzinho ia em direo porta do final do corredor, mas ela era mais rpida nas retas. Acelerou um pouco e chegou porta a ntes dele. Esmagou as costas na porta fechada, com os braos estendidos de ambos o s lados, impedindo-o de entrar em seu refgio. Senhor Davis. O velho aumentou os olhos remelentos. Ah, necessita de mim, senhora? Sim. Fez uma inspirao profunda, para recuperar o flego. Onde est o conde? O conde? perguntou Davis, olhando ao redor, como se acreditasse que Edward ia se materializar saindo das sombras. Edward de Raaf, lorde Swartingham, o conde de Swartingham. Aproximou-se mais. Se u amo. No tem por que zangar-se - disse ele, e parecia verdadeiramente ferido. Senhor Davis! Milord teria a ideia disse ele, cautelosamente de que necessitavam dele em outro lugar. Anna tamborilou o cho com o p. Diga-me imediatamente onde est. Davis olhou para cima e logo para o lado, mas no chegou nenhuma ajuda do penumbro so corredor. Exalou um suspiro. Poderia ter encontrado uma carta disse, sem olh-la aos olhos. Poderia ter ido a u ma casa indecente, com um nome estranho, Afrodite ou Afro... Anna j ia correndo escada abaixo, patinando nos degraus. Ai, Deus santo, Deus san to. Se Edward tinha encontrado a carta de chantagem... Se tinha ido enfrentar-se com o chantagista... Estava claro que o chantagista no tinha nenhum sentido da honra, e aposto que era perigoso. O que faria quando o encontrasse? Edward no enfrentaria um homem assim sozinho, no? Gemeu. Ah, sim que o faria. Se lhe acontecesse algo, a culpa seria

dela. Atravessou correndo o vestbulo, afastou Dreary, que continuava ali, indeciso, e a briu a porta. Senhora! exclamou Fanny, pondo-se a correr atrs. Anna se virou. Fanny, fique aqui. Se o conde voltar diga-lhe que no demorarei a retornar. Voltou-se e, ao ver que o carro ia se afastando, juntou as mos na boca e gritou: Pare! O chofer puxou bruscamente as rdeas, fazendo aos cavalos empinarem. Virou-se para olh-la. O que acontece, senhora? No quer descansar um pouco agora que est em Londres? A se nhora Clearwater... Necessito que me leve a Gruta de Afrodite. Mas a senhora Clearwater... Imediatamente. O chofer suspirou cansativamente. Por onde vou? Anna indicou brevemente o caminho e o endereo e subiu no carro do qual descera a poucos momentos. Segurou-se nas correias de couro e rezou. Meu deus, querido, qu e chegue a tempo. No poderia viver consigo mesma se Edward fosse ferido. O trajeto foi horrivelmente interminvel, mas finalmente o carro parou, ela desce u e subiu correndo a longa escadaria de mrmore. O interior da Gruta de Afrodite z umbia com as conversas e risadas dos londrinos amantes da noite. Dava a impresso de que a estavam reunidos todos os janotas jovens, todos os libertinos velhos, t odas as damas que pisavam com p de chumbo o tnue limite da respeitabilidade. Eram nove menos um quarto e a multido estava desinibida, meio calibrada e rondando a b ebedeira. Apertou mais a capa. Fazia calor na casa, e cheirava a cera queimada, corpos sem lavar e bebidas alcolicas. De qualquer modo, manteve a capa, como uma fina barre ira entre ela e a multido. Olhando para cima viu sorridentes cupidos pintados no teto; estavam abrindo uma cortina semitransparente deixando ver uma Afrodite vol uptuosamente rosada rodeada por... Bom, isso era uma orgia. Pareceu-lhe que Afrodite dava uma piscada maliciosa. Apressou-se a desviar o olhar e continuou sua busca. Seu plano era simples: enco ntrar ao chantagista e afast-lo da Gruta antes que Edward o encontrasse. O proble ma era que no sabia quem era; na realidade nem sequer sabia se era um homem. Nerv osa, tambm se manteve vigilante para o caso de ver Edward. Se o encontrasse ante s que aparecesse o chantagista, talvez fosse possvel convenc-lo a partir. Embora n a realidade custava-lhe muito imagin-lo tirando o corpo de uma briga, mesmo de uma que podia perder. Entrou no salo principal. A viu casais ajeitados em sofs e a numerosos jovens dandi s percorrendo-o em busca de diverso para a noite. Imediatamente compreendeu que s eria prudente manter-se em movimento, assim continuou caminhando, passeando pela sala. Ali continuava o tema clssico, com diversas cenas do Zeus seduzindo a jov enzinhas. A da Europa e o Touro eram particularmente grficos. Disse-lhe que trouxesse um saquinho falou uma voz mal-humorada a seu lado, inter rompendo seus pensamentos. Por fim. No vou pagar esse ridculo preo disse. O chantagista no pareceu assustar-se; era mais jovem do que tinha imaginado, e tinha um conhecido queixo fundo. Olhou-o carran cuda. Voc o dandi ridculo que estava no bate-papo. O homem se irritou. Onde est meu dinheiro? J disse, no vou pagar. O conde est aqui, e o que de verdade convm a voc partir imedi tamente, antes que ele o encontre. Mas o dinheiro... Anna golpeou o cho com o p, exasperada. Escute bobo idiota, no tenho dinheiro, e de verdade deve..., Uma enorme massa peluda saltou de trs dela. Soou um grito e um horroroso e rouco grunhido. O chantagista estava de costas no cho, com o corpo quase abafado pelo J

ock. O animal tinha o lombo arrepiado e continuava seu ameaador grunhido, com as presas a s uns dedos dos olhos do homem. Uma mulher gritou. No o solte, Jock disse Edward, avanando. Chilly Lillipin. Deveria saber. Aposto qu e esteve no bate-papo de seu irmo mais velho ontem. Maldio, Swartingham, tire este animal de cima de mim. O que pode importar a voc uma fur... Jock ladrou e quase lhe arrancou o nariz. Edward colocou uma mo no pescoo do co. Importa-me. obvio que me importa esta dama. Lillipin entrecerrou astutamente os olhos. Ento, sem dvida, querer uma satisfao. Naturalmente. Terei que contatar com meus padri... Agora mesmo interrompeu Edward, e embora falasse em voz baixa, silenciou as ltima s palavras do homem. Edward, no! exclamou Anna. Isso era justamente o que queria evitar. Eu j tenho a meus padrinhos aqui disse Edward, sem lhe fazer caso. Avanaram a um passo do visconde Iddesleigh e um homem mais baixo de vivos e penet rantes olhos verdes. Os dois pareciam absortos nesse jogo masculino. Escolhe os seus padrinhos - disse o visconde, sorrindo. Em sua posio de costas, Lillipin olhou ao redor. Um jovem com as abas da camisa pa ra fora abriu caminho pela multido, arrastando a seu cambaleante companheiro, at f icar diante dele. Ns seremos seus padrinhos. Bom Deus! Exclamou Anna para si mesma. Edward, para com isto, por favor lhe disse em voz baixa. Ele tirou o Jock de cima de Lillipin e o empurrou para ela. Cuida dela. Obedientemente, o co se plantou diante dela, em guarda. Mas... Edward a silenciou com um severo olhar. Tirou a jaqueta. Lillipin se levantou de um salto, tirou a sua e o colete e desembainhou sua espada. Edward desembainhou tambm. Os dois homens ficaram frente a frente em um espao repentinamente ampliado . Isso estava ocorrendo muito rpido; era como um pesadelo que ela no podia deter. O salo silenciou e todos os rostos voltaram-se para eles, todos olhando vidos ante a perspectiva de ver correr sangue. Os duelistas fizeram a obrigatria saudao de cortesia, levantando as espadas at seus rostos e logo cada um flexionou ligeiramente uma perna, com a espada frente. Ma is magro e baixo que Edward, Lillipin tinha adotado uma postura elegante, com a mo esquerda curvada graciosamente em um arco atrs da cabea. Usava uma camisa de lin ho adornada com peitilho de renda belga que pareciam voar com seus movimentos. A postura de Edward, em troca, era simplesmente firme, com o brao esquerdo estendi do para trs para manter o equilbrio, no por elegncia. Seu colete negro s tinha um deb rum de galo negro, e sua camisa branca no tinha adornos. Lillipin sorria satisfeito. Em guarda! exclamou, e se equilibrou, movendo rapidamente a espada, fazendo-a br ilhar. Edward parou o golpe; sua espada deslizou pela de seu competidor, raspando-a. Re trocedeu dois passos enquanto Lillipin avanava, movendo a espada. Anna mordeu o lbio. Edward s estava na defensiva, no ? Ao que parece, Lillipin penso u o mesmo, porque curvou os lbios em um malicioso sorriso. Chilly Lilly matou a dois homens no ano passado disse algum na multido reunida atrs , em tom arrogante. O ar ficou preso na garganta de Anna. Tinha ouvido falar dos dandis londrinos qu e se divertiam desafiando e matando a espadachins menos experientes. Edward pass ava a maior parte de seu tempo no campo. Seria capaz de defender-se? Enquanto isso os combatentes, com os rostos brilhantes de suor, moviam-se girand o em crculos, enfrentando-se, muito perto um do outro. Lillipin atacou e sua espa

da chocou sonoramente com a de Edward, mas cortou-lhe a manga com a ponta. Anna soltou um gemido, mas em seguida viu que no havia mancha de sangue na manga. Lill ipin voltou a equilibrar-se, fazendo serpentear a espada, e conseguiu lhe enterr ar a ponta no ombro. Edward emitiu um grunhido. Desta vez sim brotou sangue e co mearam a cair gotas no cho. Anna tentou avanar, mas Jock a impediu prendendo-lhe su avemente o brao com o focinho. Sangue! gritou Iddesleigh, e a seu grito seguiram os dois padrinhos de Lillipin, que repetiram o mesmo. Nenhum dos duelistas fez ameaa de parar o combate. As espadas continuaram assobia ndo, serpenteando e golpeando. Na manga de Edward continuavam aparecendo manchas vermelhas. Com cada movimento de seu brao caiam gotas de sangue no cho, que em se guida pulverizavam os ps dos combatentes. No deviam parar quando brotou o primeiro sangue? A no ser que queriam lutar at a morte. Anna colocou a mo fechada na boca para sufocar um grito. No devia distrair Edward. Manteve-se absolutamente imvel, com os olhos cheios de lgrimas. De repente Edward atacou ferozmente, golpeando forte o cho com o p; e continuou o ataque. Lillipin se apressou a retroceder, levantando a espada para proteger o r osto. Fazendo um giro em arco com o brao, Edward golpeou a espada dele; Lillipin gritou de dor, sua espada saiu voando, caiu e deslizou pelo cho com grande rudo. Edward ficou quieto, com a ponta da espada tocando a base da garganta. O jovem e stava ofegante, segurando com a mo esquerda a mo direita ferida. Voc ganhou por pura sorte, Swartingham, resfolegou, mas no pode me impedir de fala r antes que parta deste... Edward soltou a espada e deu-lhe um soco no rosto. Lillipin cambaleou para trs e com os braos abertos caiu de costas no cho e ficou imvel, inconsciente. Posso impedir sim resmungou Edward, agitando a mo direita. Anna soltou um longo suspiro de pesar a suas costas. Ento o visconde Iddesleigh a vanou passando a seu lado. Sabia que ao final recorreria aos punhos disse. Duelei com ele primeiro - respondeu Edward, ofendido. O homem dos olhos verdes avanou pelo outro lado de Anna e em silncio se agachou pa ra recolher a espada de Edward. Ganhei disse Edward. De maneira lamentvel disse o visconde, sorrindo zombador. Preferiria que ele ganhasse? No, mas em um mundo perfeito, ganharia sempre a forma clssica. Este no um mundo perfeito, graas a Deus. Anna no pde suportar. Idiota! exclamou golpeando-lhe o peito. Ento recordou a ferida no ombro e se apressou a rasgar a manga ensanguentada. Carinho disse Edward, imperturbvel, o que...? No bastou lutar com esse homem horrvel resfolegou ela, com os olhos embaados pelas lgrimas, mas precisava deixar-se ferir, h sangue por todo o cho. Terminou de rasgar a manga e quase enjoou ao ver a terrvel ferida que danificava seu formoso ombro. E agora possvel que morra. Soluando aplicou seu leno, lastimosamente pequeno e intil, sobre a ferida. Anna, carinho, calma disse ele, tentando abra-la. Afastou-lhe os braos. E para que? Que necessidade tinha de duelar com esse homem horrvel? Voc murmurou ele docemente, e ela deixou no ar um meio soluo. Voc vale tudo para mi m, tudo. Inclusive morrer sangrado em um bordel. Anna engasgou e no pde dizer mais nada. Acariciou-lhe meigamente a bochecha. Necessito de voc. Disse-lhe isso, mas parece que voc no acreditou. Fez uma inspirao, e seus olhos brilharam. No volte a me deixar nunca mais, Anna. A prxima vez no sobr eviverei. Desejo que se case comigo, mas se no puder... Cortou-lhe a voz e engoliu saliva. Os olhos dela voltaram a se encher de lgrimas. Simplesmente no me deixe - terminou ele, em um sussurro. Oh, Edward.

Escapou-lhe um suspiro quando lhe emoldurou o rosto com as mos manchadas de sangu e e a beijou meigamente. Amo voc sussurrou com voz rouca com os lbios sobre os dela. Algum da multido gritou um alegre viva e muitos outros assobiaram. Anna ouviu as voz es como se viessem de muito longe. Ento algum clareou a garganta, muito perto. Edward levantou a cabea, embora mantivesse os olhos fixos no rosto dela. No v que estou ocupado, Iddesleigh? Ah, certamente, todos os presentes na Gruta vem muito bem quo ocupado est, De Raaf d isse o visconde, sarcstico. Ento Edward olhou e ento notou que estavam ante um numeroso pblico. Muito bem disse carrancudo. Preciso levar Anna para casa e me ocupar disto. Olho u para o lado por cima do ombro e fez um gesto para o inconsciente Lillipin, que nesse momento estava babando. Pode se encarregar voc dele? O visconde franziu os lbios em um gesto de repugnncia. Suponho que no tenho mais remdio. Deve ter algum navio zarpando para um lugar exti co esta noite. No se importa Harry, verdade? O homem de olhos verdes sorriu de orelha a orelha. Navegar far bem a este vndalo. Dizendo isso pegou Lillipin pelos ps; o visconde Iddesleigh o pegou por debaixo d as axilas, no com muita suavidade, e os dois o levantaram. Felicitaes disse Harry, fazendo uma vnia a Anna. Sim, felicitaes, De Raaf disse o visconde arrastando a voz ao passar do seu lado. Posso esperar ser merecedor de um convite para as iminentes npcias? Edward grunhiu. Rindo, o visconde se afastou sustentando a metade do homem inconsciente. Imediatamente Edward fechou a mo no brao da Anna e comeou a lev-la pelo meio da mult ido. S ento ela viu Afrodite, que estava diante de um grupo, observando. Ao v-la fic ou boquiaberta. A madame era mais baixa em uma cabea do que se lembrava da outra ocasio, e nos buracos de sua mscara dourada se viam uns olhos verdes de gata. Usav a o cabelo empoeirado com p dourado. Sabia que a perdoaria - disse Afrodite ronronando quando ela passou do seu lado. Depois exclamou em voz alta dirigindo-se multido: A casa convida todo mundo para uma bebida grtis, em celebrao ao amor! O rugido de entusiasmo que soltou a multido continuava quando Anna e Edward desce ram correndo a escadaria e subiram no carro que os esperava. Edward golpeou o te to e se deixou cair entre as almofadas. No tinha soltado o brao dela nem um segund o e, j sentado, sentou-a em seu colo, cobriu-lhe a boca com a sua e aproveitou qu e ela tinha os lbios entreabertos para introduzir a lngua. Passados alguns minutos , ela pde respirar. Ele interrompeu o beijo, mas s para lhe dar uma srie de suaves dentadas no lbio inf erior. Casar comigo? murmurou, com a boca to perto que ela sentiu como se o ar que emanav a de seu corpo tivesse sussurrado As lgrimas voltaram a embaar os olhos da Anna. Eu amo muito, muito, voc, Edward murmurou, com a voz rota. E se nunca tivermos um a famlia? Ele emoldurou o rosto dela entre as mos. Voc minha famlia. Se no tivermos filhos, ser uma decepo, mas se no tiver voc, ser niquilao. Amo voc, quero voc, necessito de voc. Confia em mim, por favor, o suficient e para ser minha esposa. Sim. Edward j estava mordiscando-a e deixando uma esteira de beijos pelo pescoo, por is so a palavra no saiu muito clara, assim a repetiu, porque diz-la era importante: Sim. Eplogo O Vento Oeste voou com urea at um castelo posado nas nuvens ao redor do qual girav am os pssaros. Quando ela desceu de suas costas, um corvo gigantesco posou a seu lado e se converteu no prncipe Niger.

Encontrou-me, urea, meu amor! exclamou. Enquanto o prncipe falava, os pssaros foram descendo do cu e um a um foram transfor mando-se novamente em homens e mulheres. Elevou-se um forte grito de jbilo entre os fiis acompanhantes do prncipe. Ao mesmo tempo se dissolveram as nuvens que rode avam o castelo e se viu que este estava encravado no topo de uma imensa montanha . urea estava aturdida pela surpresa. Como possvel isto? perguntou. O prncipe sorriu, e seus olhos brilharam negros como o bano. Seu amor, urea. Seu amor anulou a maldio. Do prncipe Corvo Trs anos depois... E urea e o prncipe Corvo viveram felizes para sempre. Anna fechou suavemente o liv ro de marroquim vermelho. Dormiu? Edward moveu a pequena proteo de seda at deixar o pequeno sombra, para proteg-lo do sol da tarde. Mmm. Acredito que esteja adormecido. Os dois olharam o rostinho enganosamente angelical. O pequeno estava deitado em almofadas de seda cor rubi empilhadas no centro do jardim murado de Ravenhill. Tinha abertas e flexionadas as pernas, como se o sono o tivesse vencido na metad e de um movimento, os lbios boto de rosa franzidos sobre dois dedinhos que tinha m etidos na boca, e uma suave brisa agitava seus cachos muito negros. Jock estava jogado a um lado de seu ser humano favorito, sem preocupar-se com a mo gordinha q ue agarrava sua orelha. O jardim que os rodeava estava florido em toda a plenitu de de sua glria. As flores se esparramavam sobre os atalhos em uma exuberncia mult icolorida; as paredes estavam quase cobertas pelas rosas das roseiras trepadeira s, e o ar estava impregnado pelo perfume das rosas e o zumbido das abelhas. Edward tirou o livro da mo dela e o deixou ao lado dos restos do almoo; depois tom ou uma rosa rosada do vaso que tinham no centro da toalha para o lanche e a apr oximou dela. O que faz? falou Anna, embora j fizesse uma boa ideia. Eu? perguntou ele, tentando parecer inocente, embora isso nunca casse bem nele co mo em seu filho. Deslizou a rosa pela parte dos seios que o decote deixava descoberto. Edward! Uma ptala caiu pela fenda entre seus seios. Ele franziu o sobrecenho, fingindo al arme. Ai, Deus. Introduziu os longos dedos por entre seus seios, procurando a ptala, e ao mesmo t empo lhe baixando o suti. Em sua ineficaz busca pela ptala, roou-lhe uma e outra ve z os mamilos. Ela tratou de afastar-lhe a mo, embora no com muito empenho. Para. Faz-me ccegas. Apertou-lhe um mamilo entre dois dedos e ela chiou. Ele franziu o cenho, muito srio. Chss, que vai despertar ao Samuel. O suti baixou at deixar os seios expostos. Fiqu e muito calada. Mas me Wren... Foi ver como vai a Fanny em seu novo emprego no outro condado. Soprou-lhe os pei tos nus. No voltar antes do jantar. Pegou-lhe um mamilo com a boca. Anna reteve o flego. Acredito que estou grvida outra vez. Ele levantou a cabea e a olhou com os negros olhos brilhantes. Importa-se de ter outro filho to logo? Eu adoraria reps ela, e suspirou feliz. Edward recebeu a notcia de sua segunda gravidez muito melhor que da primeira. Na quela vez, quando lhe disse que estava grvida estivera tremendamente preocupado. A princpio ela fazia todo o possvel para tranquiliz-lo at que ao final resignou-se, pois ele no se recuperaria enquanto ela no tivesse dado a luz ao beb sem nenhum p

roblema. E, sim, ele sentara-se, plido, do lado da cama durante todo o trabalho d o parto. Bastou um olhar da senhora Stucker para ordenar que trouxessem um conh aque, que ele se negou a provar. Cinco horas depois, nascia Samuel Ethan de Raaf , visconde Herrod, o beb mais formoso da histria da humanidade, na opinio dela. En to Edward bebeu um tero da garrafa de conhaque antes de subir na enorme cama a env olver em seus braos a sua mulher e o seu filho recm-nascido. Desta vez ser uma menina disse ele, levantando suas saias e instalando-se entre s uas coxas nuas. J estava deixando uma esteira de beijos pelo pescoo, cobrindo-lhe os seios com as mos e esfregando-lhe os mamilos com os polegares. Anna afogou uma exclamao. Outro menino seria fantstico tambm, mas se for menina j sei que nome vamos lhe dar. Qual? Estava mordiscando sua orelha, e ela sentia a presso de seu membro ereto entre a s pernas. O mais seguro era que ele no a escutava, mas ela respondeu de qualquer modo: Elizabeth Rose. FIM

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