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ABA E
ste era seu ltimo ano do colgio. Entrar na universidade, ser presidente do conselho estudantil e passar todos os dias com sua melhor amiga era tudo o que Natalie havia planejado. Ela sempre foi estudiosa, a melhor da classe. No era o tipo de garota comum na Academia Ross, pois se preocupava muito com sua reputao. Talvez at demais. Ento, para sua surpresa, no incio das aulas, uma caloura a reconhece por t-la tido como bab anos atrs. Desse reencontro surgiro muitos acontecimentos em que Natalie ser obrigada a fazer difceis escolhas para os dilemas de sua vida no ensino mdio, como qualquer adolescente. Seu ltimo ano ser repleto de decises, indecises, julgamentos e paixes, tornando-se inesquecvel. Seus planos sofrem uma reviravolta e sua vida fica de pernas para o ar, tudo o que ela no desejava inicialmente.

Siobhan Vivian

No sou este tipo de

Garota
Traduo Marsely de Marco Martins Dantas

Agradecimentos

brigada a David Levithan e a todos da Scholastic, Rosemary Stimola, Nick Caruso,

Brenna Vivian e a todos do incrvel cl da Vivian, Emmy Widener, Lynn Weingarten, Caroline Hickey, Lisa Greenwald, Tara Altebrando, Brenna Heaps, Morgan Matson, Rachel Cohn e Brian Carr. Obrigada tambm a Andrea Mondadoro, convidando-me ao lugar certo (sua sala de aula), na hora certa (almoo).

Prlogo

o primeiro dia do meu ltimo ano do ensino mdio, passei por acaso em frente ao auditrio durante a reunio de orientao aos calouros. Dava para ver o braso da Academia Ross gravado nos vitrais das duas enormes portas de madeira e uma delas estava aberta. L dentro, havia apenas o nmero de alunos necessrio para ocupar somente as primeiras fileiras dos assentos duros e desconfortveis, e o vazio dava ao lugar um rudo oco que com certeza fazia com que os calouros se sentissem ainda menores e mais impressionados. Foram necessrios apenas trs minutos para me dar vontade de gritar. Na minha viso de veterana, a orientao aos calouros uma perda de tempo colossal. Ou, pelo menos, a maneira como a escola a faz , forando os alunos novos a repetir palavra por palavra o Manual de orientao da Academia Ross, todos ao mesmo tempo, sob a orientao do conselheiro mais prximo da morte. No havia muitos sins no Manual de orientao da Academia Ross. Era praticamente uma repetio de nos, desde "no usar telefone celular durante o horrio escolar" at "no correr em ritmo inadequado pelos corredores". Mais da metade dos alunos lutava para ficar acordada, enquanto o restante se concentrava em sutilmente, ou no tanto, examinar um ao outro. Se fosse por mim, as coisas seriam bem diferentes. Em primeiro lugar, separaria a orientao dos calouros por gnero. Para os garotos, apenas uma apresentao simples, feita no mximo em dez minutos. Na verdade, seria bem provvel que a reunio de apresentao fosse cancelada e eu apenas entregasse um comunicado. Pois havia somente trs coisas a fazer para que um garoto vivesse uma experincia de sucesso no ensino mdio: fazer a lio de casa, usar camisinha (para o caso de se dar bem) e passar desodorante nos sapatos de couro da escola todas as noites, pois o suor dos ps junto com as meias de polister tm um efeito inacreditvel no nvel de popularidade. 5

Obviamente, as coisas seriam mais complicadas para as garotas. Faria uma orientao no estilo daquelas palestras sobre dirigir embriagado que assustam logo de cara, em que os policiais estacionam um carro destrudo no gramado da escola e um palestrante conta como matou acidentalmente seu melhor amigo ao voltar para casa depois de uma festa. Exceto que, em vez de comentar sobre os perigos de dirigir embriagado, arrumaria um palestrante que falasse francamente sobre o perigo dos garotos do ensino mdio. Conheo uma garota que seria perfeita para isso. Ela estava na minha classe no primeiro ano. Era legal. Amigvel at mesmo com os alunos esquisitos. Popular, mas no a ponto de deixar os demais enciumados, e bonita de um jeito que facilmente passaria despercebida. Poucas semanas aps comear o ensino mdio, pagou o preo da popularidade. Arrumou um namorado. Chad Rivington tinha quase o dobro da sua altura um tamanho intimidador at ser visto se enfiando em um fusca azul-beb enferrujado, caindo aos pedaos que ele amava mesmo assim. Ele era um veterano com notas decentes, bons dentes e ocupava uma posio no time de basquete da escola. Em outras palavras, era um tesouro para qualquer garota, de qualquer ano, especialmente para uma caloura. Eles se conheceram na enfermaria ela com enxaqueca, ele alardeando um enorme corte de papel na esperana de fugir da aula de espanhol II. No fim da semana, j eram um casal. No fim do ms, eram o casal. claro que tinham intimidade. Mas ela ia com calma, preferindo trocar beijinhos doces durante caminhadas sobre as pilhas de folhas secas de outono em vez de partidas de luta livre quase sem roupa no apertado banco de trs do carro de Chad. No aniversrio de dois meses de namoro, Chad pediu que ela cabulasse a aula de lgebra para encontr-lo no vestirio masculino para uma comemorao secreta. A garota jamais havia feito algo do tipo, mas parecia uma ousadia divertida e excitante. Embora nenhum dos dois ainda tivesse dito "Eu te amo", ela sentia isso toda vez que Chad entrelaava seus dedos aos dela. Uma semana antes, depois de tomar suas primeiras trs cervejas em uma festa, ela quase deixou escapar. Mas decidiu guardar para uma ocasio especial: o aniversrio de dois meses. Depois de olhar por trs dos ombros, a garota entrou de fininho no vestirio masculino e foi na ponta dos ps at a ltima fileira de armrios. Chad a cumprimentou com um sorriso. Um pouco depois, antes mesmo de dizerem "oi", j estavam se beijando. Parecia que o uniforme escolar dela tinha sido feito sob medida para um encontro apressado como aquele. As mos dele deslizavam por ela toda. Todinha. E pela primeira vez no relacionamento deles, ela no se preocupou com o local que as 6

mos percorriam. Era romntico e sexy, e tudo dentro dela estava derretendo. Chad era mais experiente nessas coisas, e ela finalmente permitiu-se curtir o momento. Eles teriam ido at o fim se estivessem no quarto de Chad, ou at mesmo em seu carro. Mas estavam no vestirio fedorento e o fim da aula de ginstica estava se aproximando. E a cada passo ouvido, assobio ou at mesmo um rudo animado que penetrava no ambiente, o perigo de ser descoberta invadia a nvoa de insensatez da garota. No posso disse subitamente. No aqui. No agora. Chad tentou convenc-la com palavras, com beijos. Mas agora ela no estava mais se derretendo por dentro, pelo contrrio. Afastou-se da boca de Chad e disse que era melhor voltar para a aula. 0 rapaz ficou muito desapontado uma postura familiar em seus ltimos encontros, s que um pouco mais enftica dessa vez. Ele implorou que ela ficasse. Afinal de contas, ela mal havia tocado nele e ele estava muito excitado. Nada mais justo do que terminar o que haviam comeado, certo? Ela insistiu que tinha de voltar aula de lgebra. Suavemente. Desculpando-se. E quando percebeu como Chad continuava chateado, inclinou-se para beij-lo. Um beijinho na ponta do nariz, para deixar tudo bem. Ela sentiu trs palavras querendo sair de sua boca, prontas para serem ditas. Mas Chad virou o rosto. A garota se sentiu mal ao voltar apressada para a aula. Sentiu-se ainda pior depois dela, quando viu alguns rapazes tirando sarro de Chad perto da rvore dos fumantes. Ele foi para o carro sem nem mesmo acenar para ela com a cabea. A garota no sabia que a inabilidade de Chad transar com uma caloura tinha se tornado a piada do momento. Uma responsabilidade social. At mesmo o prprio Chad brincou sobre isso durante semanas, pensando que seus amigos iam dar um tempo se ele participasse da brincadeira. Ento, ele reclamava por "ficar na mo" aps lev-la de carro para casa, ou imitava estar transando com a porta do armrio, zombando da prpria frustrao depois que a garota o abraava de manh ou enquanto estavam no ptio. Coisas assim. Mas a participao de Chad apenas incentivava os comentrios dos demais. A provocao ficava cada vez menos engraada e cada vez mais pessoal. Foi um dos amigos de Chad que sugeriu a pegao no vestirio. "Use o aniversrio", disse o cara. "No tem como dar errado". Para Chad, todo mundo na escola estaria com os olhos grudados no relgio durante a quinta aula. Todos esperavam que ele conseguisse. E quando apareceu decepcionado, inventou uma desculpa que o isentava totalmente de culpa. Quando a garota chegou na escola no dia seguinte, os sussurros a atingiam como flechas envenenadas em suas costas. Garotos que tinham sido gentis com ela em festas e veteranas que tinham acabado de aceit-la no grupo agora pareciam distantes e reticentes. At mesmo alguns 7

de seus prprios colegas, aqueles que ela havia ajudado a adentrar no exclusivo mundo escolar superior, de sbito passaram a ignor-la. Ela no conseguia entender. Pelo menos no at ver Chad, que olhou na outra direo, enfatizando sua culpa, para que no tivesse de falar com ela. Em seguida, por onde ela passava, todos comearam a fungar. Sempre que ela is para qualquer lugar, algum fungava. No parou para pensar no assunto. 0 tempo frio estava no pice. Mas a ao ficava se repetindo. Funga. Funga. Funga. Onde quer que ela estivesse. Ela s percebeu o que estava acontecendo na hora do almoo, quando um dos amigos de Chad foi at o quadro branco e escreveu o nome dela ao lado da entrada de iscas de peixe. "Ela me deu nojo", imaginava Chad dizendo. "Quase morri de rir, ela fedia tanto." To idiota. To impensado. To mentiroso. Mas foi a gota d'gua. Chega. Era o fim. Para ela era o fim. A onda inicial de provocao foi diminuindo depois de alguns meses, como qualquer outra frase de slogan de efeito. Chad nunca se desculpou. Talvez tivesse limpado a conscincia admitindo para algum que tinha apenas feito uma piada ridcula, mas ele no disse nada garota. E outra pessoa passou a ser alvo das fofocas quando uma novata supostamente participou de um mnage trois1 no chuveiro da casa de seus pais com dois colegas de classe de Chad. Mas para a garota aquilo provocou mudanas. Em forma de andar, na freqncia com que levantava a mo na classe, no que ousava colocar em seu prato no almoo. Ela nunca mais foi a mesma novamente. No mesmo. Era a isca de peixe. por isso que confiar em garotos era igual a beber e dirigir. Claro, alguns correm o risco. 0 fato de se tomar uma ou duas cervejas nunca parece perigoso no comeo. Mas, para mim, era bvio: por que algum iria querer correr o risco? Ento, era isso. A orientao tinha de ser algo desse tipo. Tnhamos de informar coisas teis em vez das regras de manuteno de armrio. Ouvir uma histria como essa era to importante quanto saber seu tipo sanguneo, ou se voc alrgico a picadas de insetos. Era o tipo de informao que poderia salvar a vida de uma garota.

Relao sexual feita com trs pessoas.

Captulo 1

ra o comeo do terceiro ano do ensino mdio, e minha amiga Autumn estava se sentindo nostlgica. Ela tirava fotos enquanto pegvamos nossos horrios no escritrio de orientao pela ltima vez. Dizia ser interveno divina o fato de que, embora tivssemos duas aulas comuns, as demais eram perto o suficiente para que sempre pudssemos andar juntas. Ficava falando do primeiro ano como se este tivesse ocorrido h dcadas. At mesmo a minha aparncia depois da aula de natao cabelos molhados como se fossem compridos blocos de gelo marrom, gua da piscina derretendo sobre o meu casaco azulmarinho conseguia deix-la melanclica. Voc t com cheiro de vero disse, recostando a cabea em meu ombro. Queria que ainda fosse vero. Virei-me e cheirei meu casaco. Apesar de ter mandado lav-lo a seco um pouco antes do incio das aulas, j estava com cheiro de cloro, ento eu o tirei e o amarrei na cintura. O tcnico Fallon nunca dava tempo suficiente para o banho aps a aula. Preferia nos fazer sofrer em mais uma volta de nado borboleta do que nos dar 30 segundos a mais para lavar a cabea. Autumn tinha muita sorte por ter machucado o ombro h alguns anos e possuir um atestado mdico que a mantinha fora da piscina. Hei disse. Voc pode me fazer uma trana quando chegarmos na sala? Odiava o jeito que meu cabelo secava depois da aula de natao, formando vrios ns idiotas. O cabelo de Autumn era na altura do ombro e dividido em duas metades loiras perfeitamente simtricas. Dava para fazer a risca sem nem mesmo olhar no espelho. Vem c disse ela, tirando minha faixa de cabelo de casco de tartaruga antes de ficar bem atrs de mim vou fazer agora. 9

Foi assim que passamos pelo corredor dos calouros; eu guiando Autumn pelo meu cabelo, como se fssemos elefantes. Mantive a cabea baixa, fazendo-lhe perguntas sobre as minhas anotaes de filosofia oriental enquanto ela continuava o trabalho. Sentia minha cabea sendo apertada a cada tranada. Nosso primeiro teste seria em 15 minutos. Tnhamos estudado pelo telefone na noite anterior, ento era mais uma reviso, mas Autumn ainda estava errando algumas. No consigo acreditar disse Autumn parando de andar, s que eu no percebi at minha cabea ser puxada para trs. Ela suspirou e perguntou: - Ns ramos assim to jovens? Dava para perceber que Autumn estava tentando absorver toda a alegria e as possibilidades que exalavam dos calouros nossa volta. Ela estava completamente enfeitiada pela imbecilidade deles, pela pele ruim e a estranha algazarra. Por fim, abriu um sorriso to grande que o canto dos olhos ficou enrugado. Tambm sorri. S que no estava relembrando o passado de tal forma que precisava me apegar a cada minuto do terceiro ano. Se as universidades dos nossos sonhos nos aceitassem, Autumn e eu iramos viver em lados opostos do pas em onze meses. A realista dentro de mim tinha de aceitar que as coisas no seriam mais as mesmas... Ou pelo menos no seriam nem de longe to boas quanto eram agora. Autumn faria novos amigos. E eu tinha f que tambm faria. Mas no era uma perspectiva que me deixava particularmente animada. Nossa! ela sussurrou. Natalie, veja! Autumn apontou em direo a uma garota cujo corpo era cheio de curvas e seus cabelos encaracolados. A moa estava ajoelhada no cho, tentando pegar os livros no meio da baguna de seu armrio. A saia de preguinhas do uniforme caa para trs como se fosse o sino da igreja tocando. Um pequeno tringulo lils mal protegia seu traseiro de todo o corredor. Apesar de no estar escrito em nenhum lugar do manual de orientao da Academia Ross, ainda parecia que toda garota da escola sabia que era necessrio usar algo no to revelador por baixo da saia do uniforme. Bermudas, shorts, leggins ou no mnimo uma calcinha moderna. Qualquer um sabia disso, menos essa pobre caloura sem noo. Fiquei pensando se devia ou no dizer alguma coisa. Mas s por um segundo, pois, se eu tivesse um pedao de espinafre nos meus dentes, ou se meu zper estivesse aberto, teria preferido que me contassem a ter feito papel de boba. Momentos constrangedores tinham uma vida til surpreendente na escola. Em um minuto voc uma garota normal, e no outro voc ser conhecida como bunda de fora pelos prximos quatro anos. Intervir era a coisa certa. Dei meu caderno para Autumn segurar. Releia minhas anotaes sobre o Mtodo Socrtico. Eu j volto. Segui pelo corredor, minha trana se desfazendo a cada passo. Dois calouros j haviam notado o show gratuito e no paravam de olhar para a bunda da moa. Olhei feio para eles e fiquei bem na frente para bloquear a viso. Ei disse para a garota. Posso falar com voc um segundo?

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Ela se virou para olhar para mim, seu rosto bronzeado parecia um pouco mais claro ao redor dos olhos, provavelmente por ter tomado sol usando enormes culos escuros. Hum. Claro. Seu tom era amigvel e ao mesmo tempo desconfiado. Sou Natalie Sterling disse, achando que era melhor me apresentar primeiro. Qual o seu nome? Ela piscou os olhos um pouco e depois se levantou. Algo que, para o meu grande alvio, resolveu imediatamente o problema da sua escolha infeliz de calcinha. Espera um pouco, voc Natalie Sterling? Hum. Sim. disse e ento passei a ter um tom desconfiado. Seus olhos castanhos eram grandes e cheios de expectativa, brilhando como a sombra que havia passado. Ela esperou, no muito pacientemente, que eu a reconhecesse. Voc no sabe quem sou, sabe? Seu jeito no parecia bravo. No mximo, animado. Minha mente passou pelos rostos do meu curso de vero preparatrio para o SAT 2. Mas era bvio que a garota era caloura, ento no fazia sentido algum. Dei de ombros como que me desculpando. Tem certeza de que no est me confundindo com algum? Tudo bem ela disse fechando os olhos e balanando a cabea para l e para c algumas vezes, bem rpido. No acredito que vou fazer isso e ento, depois de respirar bem fundo, comeou uma dancinha, bem ali, na frente do armrio. Suas pernas bronzeadas chutavam o ar como se fossem tesouras, e os sapatos batiam com tanta fora no piso impermevel que todo mundo comeou a prestar ateno. Minha prpria deficincia em relao dana fazia com que eu no percebesse se ela era boa ou apenas muito esforada. De qualquer forma, ela se agitava to fervorosamente que seus cachos saltavam como se fossem milhares de pequenas molas. Depois de um giro final, que honestamente no poderia ter sido mais rpido, abriu os braos e exclamou: Riverdance!3S que disse isso com um terrvel sotaque irlands, parecendo mais Rivadaaaans! Foi a que eu me lembrei. Spencer Biddle? A garota de oito anos que eu tomei conta durante um vero inteiro quando eu tinha doze anos? Que no usava o banheiro do andar de cima se no tivesse algum do lado de fora da porta, que s comia macarro com queijo se esse ltimo fosse alaranjado, que dava o maior show de sapateado bem no meio da sala de estar? Seu peito pulsava enquanto ela tentava recuperar o flego.

SAT (Scholastic Aptitude Test) teste de avaliao de conhecimento exigido para entrar em curso superior nos EUA.
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Riverdance um espetculo de sapateado irlands, reconhecido pelo rpido movimento de pernas dos danarinos e aparente imobilidade da cintura para cima.

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Honestamente, estou aliviada por voc no ter me reconhecido. Faz... O que? Quase seis anos? melhor que eu esteja bem diferente mesmo. No se preocupe disse, olhando bem para a maquiagem dela e imaginando seus cachos se transformando no rosto de uma garotinha de cabelos encaracolados despenteados. Voc est bem diferente. Spencer tirou meus cabelos molhados do ombro. Eu mal te reconheci tambm. Quer dizer, olhe como voc est grande e linda! Era um elogio estranho, do tipo que a tia Doreen ou a vov fariam. No de algum trs anos mais nova que eu. Srio, Natalie! ela continuou voc foi a melhor bab que eu tive. Lembro-me de uma vez que voc ameaou fazer o Eddie Guavera comer pedra quando ele fez xixi nas flores que havamos acabado de plantar ao redor da caixa de correio. Questionei: Fiz isso mesmo? Spencer riu da mesma forma que costumava rir, soltando sopros silenciosos de ar que saam do nariz como fogo rpido. Todos os garotos da vizinhana tinham medo de voc. Era demais! A sua famlia no tinha se mudado para St. Louis? Mudamos. Quando a minha me casou de novo. Mas ela se divorciou do meu padrasto, ento voltamos este vero concordei com a cabea, apesar de achar estranho estar ali falando sobre divrcios com a Spencer. Estava certa que nossa ltima conversa tinha includo apenas a minha opinio de que a pizzaria Lucky Charms tinha os piores recheios. Alugamos um apartamento em frente ao Liberty River. No nada mau. Meu quarto tem armrios enormes, cheios de espelhos e eu posso praticar minha dana. Voc dana na frente de qualquer coisa! Nas propagandas de televiso e tambm naquelas campainhas de vento que a sua me costumava pendurar na frente da varanda. De repente, comecei a lembrar de como era irritante, na verdade, do ponto de vista de uma bab. Eu mal conseguia fazer a Spencer ficar sentada. 0 sorriso iluminado de Spencer transformou-se em uma ruga. Espera a. Se voc no me reconheceu, por que veio falar comigo ento? Tirei um fiapo de algodo da minha saia e de repente desejei que no soubesse a cor da calcinha da Spencer. Aproximei-me o suficiente para sentir o perfume de algodo doce que exalava dela e sussurrei: Enquanto voc estava agachada, dava para ver tudo. E tinha uns rapazes apreciando a vista. Ela abriu uma boca to enorme que dava para ver todas as obturaes. Voc t brincando?

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Balancei a cabea negativamente. Apesar de se sentir constrangida, Spencer conseguiu sorrir. Sabe de uma coisa? Aqui na Ross tambm tem calcas femininas, mas suas pregas so horrveis e a cor parece de papelo. Na verdade, o melhor a fazer vestir alguma coisa embaixo da saia dei a ela um leque de opes, at levantei minha prpria saia um pouco para mostrar meus shorts de lycra azul-marinho que eu sempre usava. At mesmo por cima da meia-cala no inverno. Spencer concordou, mas comeou a olhar por detrs de mim, tentando entender quais eram os garotos que estavam olhando para ela. 0 sinal tocou. Precisei correr para a classe para que pudesse me organizar e me concentrar antes da prova. Com certeza nos veremos por a, Spencer. E se tiver alguma dvida sobre a escola, fale comigo. Pode acreditar, definitivamente planejo explorar o fato de ser amiga de uma veterana! Todos os outros calouros vo morrer de inveja. Sabia que isso no era bem verdade, mas ouvir Spencer dizer fez com que eu me sentisse muito bem e sa apressada pelo corredor para evitar ser atropelada pelo time de futebol inteiro. Connor Hughes, alto e magro, com seu cabelo castanho ondulado encostado no colarinho da camisa, liderava o grupo de rapazes. 0 livro de jogadas estava em suas mos e seus colegas de equipe orbitavam ao seu redor. Autumn fechou meu caderno e o devolveu para mim. No sei onde voc arruma coragem, Natalie. Jamais conseguiria falar uma coisa dessas para uma desconhecida. Ergui a sobrancelha. Ela no desconhecida. Contei a histria para Autumn, e ela olhou para o corredor. Ento, espera a. Voc ficou to entretida conversando com a Spencer que se esqueceu de falar para ela sobre a calcinha? Virei-me e vi Spencer agachada novamente, sua bunda estava mostra para quem quisesse ver. Os olhos dos jogadores de futebol que por ali passavam viraram para a esquerda, como se Spencer tivesse emitido um som agudo, em uma freqncia que s os garotos conseguissem detectar. Um deles, Mike Domski, tirou a prancheta das mos de Connor e a abanou com toda fora na direo do traseiro de Spencer, tentando fazer um vento forte o suficiente para que a saia dela se levantasse ainda mais. Os demais jogadores se amontoaram uns sobre os outros num ataque de riso. Uma sensao de amargor fez com que meu estmago contrasse. Spencer se virou e recostou no armrio. Um olhar de constrangimento fingido, de falsa modstia surgiu em seu rosto. 0 mesmo olhar que tinha me convencido h um minuto. Parece que a Spencer cresceu e se tornou uma dama. claro que era para ser uma piada, acho. S que nenhuma de ns achou graa. 13

Captulo 2

u sa de casa supercedo na manha seguinte e peguei dois sanduches e dois sucos de laranja na mercearia da rua Principal. Era o primeiro dia oficial de campanha para as eleies do conselho estudantil e eu queria pendurar meus cartazes antes que os outros comeassem a brigar pelo espao na parede. Quando cheguei casa de Autumn, buzinei junto com a msica que tocava entre uma notcia e outra da rdio. Do outro lado da rua, uma senhora de camisola me olhava por detrs da porta de tela. Balbuciei uma desculpa, constrangida. Autumn finalmente apareceu, atravessando descala o gramado. Suas sandlias pretas estavam por cima dos livros, presas s mos, um par de meias trs quartos, cor de creme estava pendurado em seus ombros. Meus cartazes estavam presos debaixo do brao dela. Cuidado! No amasse! adverti. Dava para ver que Autumn nem tinha se preocupado com o banho matinal, preferindo dormir vinte minutos a mais em vez disso. Eu sempre fui madrugadora, mas Autumn adorava dormir, ento sempre procurava deixar um livro debaixo do travesseiro quando ela vinha dormir na minha casa. Ultimamente, leio apenas os manuais de preparao para o SAT4, mas foi assim que devorei a srie toda de Goosebumps no ensino fundamental, ao lado da minha amiga que roncava. Autumn se agachou para abrir o vidro do passageiro e inclinou os livros, fazendo com que seus sapatos cassem no banco. Seu rosto se iluminou quando viu o saco de papel branco. Ooh! Caf da manh! Sua recompensa por ter acordado cedo para me ajudar!

Algo como o nosso vestibular.

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No preciso de recompensa disse, jogando os livros no banco de trs, colocando meus cartazes por cima com delicadeza afinal de contas, sou sua gerente de campanha oficial. Queria que voc fosse minha vice-presidente oficial disse, baixinho. Autumn suspirou ao se jogar no banco do passageiro, prendendo o cinto de segurana com mais fora do que necessrio. Natalie, voc tem de deixar isso para l. A idia passou pela minha cabea inmeras vezes durante o vero e no ltimo fim de semana ficamos acordadas at as trs da manh pintando os cartazes. Pintei um cartaz escrevendo o nome de ns duas, mas Autumn ficou reclamando que eu havia desperdiado um cartaz perfeito. difcil deixar boas idias para l. Ela deu uma enorme mordida no sanduche e ficou com um pouco de ketchup no rosto. Dei um guardanapo para ela. Olha disse, entre uma bocada e outra significa muito para mim voc achar que eu, de fato, conseguiria fazer algo assim. S que eu no preciso ser vicepresidente para ajudar em todos os seus projetos. Irei todas as reunies do conselho do mesmo jeito que tenho ido nos ltimos trs anos. No se trata de comparecer a reunies. Estou falando de viver na potncia mxima. Voc sempre diz que o tipo de pessoa que fica por detrs das cmeras. Mas isso no verdade. s uma desculpa conveniente para que no seja notada. Os responsveis por analisar a admisso na faculdade no se importam se voc participou de atividades extracurriculares. Eles querem ver habilidades de liderana, se voc pode ser responsvel por alguma coisa. Autumn abriu o suco e o devorou em cinco goles. Uma pequena parte de mim achou que ela estivesse pensando na idia. Mas ento ela mudou de assunto e perguntou: Quais eram mesmo aqueles slogans engraados que voc criou? Estava tentando me lembrar deles hoje de manh. No podia forar minha melhor amiga a se candidatar ao conselho estudantil. Sei que era algo que ela deveria fazer por si prpria. Mesmo assim, sentia-me frustrada. Durante o restante do caminho para a escola, tentamos nos lembrar dos slogans divertidos que nos fizeram morrer de rir durante o fim de semana. Eram mais ou menos assim: "Votem na Natalie, ela sempre estar por perto!" Contudo, s eram engraados por causa das ilustraes que os acompanhavam. O nosso carro foi o primeiro a chegar ao estacionamento dos alunos. A Academia Ross estava bonita; o sol nascia atrs dos muros de pedra, espalhando o orvalho pela grama espessa. Senti-me to tocada pela beleza da escola que s percebi que todas as janelas tinham sido cobertas com um papel branco na metade do caminho. Que estranho disse. Parece que o Kevin Stroop est levando o jogo muito a srio disse Autumn.

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Acho que sim. Kevin Stroop era o bonito do ltimo ano e, pelo que eu soube, meu nico concorrente. Estava contando com uma campanha fcil, principalmente por ter sido a vice-presidente ano passado, mas tambm porque Kevin tinha cometido um erro idiota de contabilidade que quase nos levou a falncia. Tivemos de impor uma regra severa de apenas uma fatia por pessoa na noite da pizza que fizemos no fim do ano, e ningum tinha ficado feliz com isso. Abri a porta principal e centenas de pedaos de papel saram voando com a brisa de outono. Os papis no estavam apenas nas janelas. A escola inteira estava coberta por eles, as portas do banheiro, os quadros de aviso, todos os armrios e isso incluindo o de trofus. Um rolo de fita adesiva vazio ficou preso no meu sapato enquanto andava. Havia vrios outros jogados no cho, espalhados pelo corredor. Sabia que Kevin no tinha coragem de aprontar uma coisa dessas. Tirei apenas uma das folhas de cima do bebedouro. Era uma folha de papel xerocopiada, havia vrias bolas de futebol flamejantes desenhadas nela, e uma caricatura de Mike Domski fumando um cigarro ao lado de duas garotas de seios fartos usando biqunis. Infelizmente, o desenho no era uma fantasia doentia. Mike Domski realmente fazia com que as garotas gostassem dele. Claro, era jogador de futebol, e, sim, era popular. Mas o cara era totalmente desprezvel, dando em cima de garotas burras s para se sentir mais esperto. E parecia que essa moda estava comeando a pegar. Embaixo do desenho ele tinha escrito "Domski p/ Prez". E ele nem se incomodou em arrancar a pgina adequadamente o canto inferior esquerdo estava rasgado e ele tinha xerocado com orgulho a margem espiralada que havia sido arrancada. Mike Domski disse em voz alta. Voc est de brincadeira Autumn pegou o papel e fez uma careta. Eca. Por que Mike Domski est concorrendo para o conselho estudantil? Na verdade, tive de parar um minuto para pensar talvez para ajudar a entrar na faculdade? Ou ele est apenas sendo um imbecil? ...Mas isso era razo suficiente para algum como Mike querer fazer isso. Vou ficar to satisfeita em ver voc destru-lo disse Autumn enquanto examinava uma das paredes. O que vamos fazer com todos os seus cartazes? Ele no deixou espao para pendur-los. Isso ilegal! Voc quer que eu v procurar a Srta. Bee? No se preocupe disse. E ento pendurei meu maior cartaz bem em cima de vrios dos sorrisos de caricatura do Mike Domski. At a hora do almoo, os cartazes de Mike comearam a desaparecer. Talvez tivesse chegado aos ouvidos da Srta. Bee que a secretria da escola tinha cado na conversa dele, deixando-o usar a copiadora, e ela acabou considerando os cartazes contra as regras da eleio. No foi isso, porm os garotos estavam arrancando de propsito. Vi uma fila de rapazes na 16

lanchonete pedindo para que Mike autografasse os cartazes, pois eles seriam "valiosos" algum dia. O que basicamente me deu vontade de vomitar. Durante o restante da semana, fiz o que pude para ignorar Mike Domski. No foi difcil. Ele no participa de nenhuma das aulas do grupo avanado, e certamente no temos nenhum amigo em comum. Mesmo assim, distncia, observar a sua maneira artificial de gesticular sobre a candidatura me deixava louca. Tambm o modo como ele se comportava, fazendo decretos ridculos em linguagem arcaica, comeando com doravante e concluindo com assim seja, e exigindo que as pessoas o chamassem de Prez. Mas eu fiquei calma e controlada, mesmo quando Mike se dirigia diretamente a mim. Nem me incomodava muito com aquilo. Provavelmente porque eu era uma das raras pessoas na Academia Ross que viam Mike como ele realmente era: um cabea de bagre completo que fazia tudo para arrancar risadas do pblico. O ensino mdio era o melhor que Mike Domski ia conseguir na vida. Dava para vislumbrar o futuro totalmente deprimente escrito bem ali, na cara do imbecil. Ele entraria em uma faculdade medocre, se apaixonaria por uma danarina grvida, perderia todo o dinheiro em um daqueles esquemas da internet de ganhar dinheiro rpido. Eu at sentiria pena de Mike Domski, se ele no estivesse agindo como um completo cretino. Mas Autumn odiava ver o Mike tirando sarro de mim, e no importava o quanto os insultos eram idiotas, eles a deixavam com muita raiva. Como dessa vez na lanchonete, quando Mike ficou bem embaixo de um dos cartazes que havamos pintado juntas, fazendo sinal de positivo com as duas mos e gritando algo como "minha pssima caligrafia". As bochechas de Autumn ficaram vermelhas de raiva, refletindo o bife mal passado em seu prato. Ela no tirou os olhos do bife, cortando um pedao de gordura sem parar com um garfo de plstico que estava prestes a quebrar diante do seu toque mortal. E ento, sem aviso prvio, levantou-se com tudo, batendo com tanta fora na mesa que meu refrigerante caiu por toda a folha do laboratrio. Deixe-a em paz disse, enfatizando cada palavra em uma voz to brava quanto algum to doce como Autumn consegue pronunciar. Olhei para ela esboando um sorriso, chocada pela sua coragem de dizer alguma coisa. Ela estava tremendo inteira. Meu corao ficou partido ao ver como Autumn era uma boa amiga. Se j era difcil para qualquer pessoa fazer algo do tipo, para ela era muito pior. Mike reagiu como se Autumn tivesse aparecido de sbito, fingindo surpresa e medo. Aproximou-se todo cheio de pompa da nossa mesa, aspirando o ar como se fosse um co de caa guiado pelo cheiro, e parou bem na frente dela: Ei, isca de peixe! No tinha sentido seu cheiro por aqui! Aquelas palavras sugaram o oxignio de toda a lanchonete. No consegui me mexer. No consegui olhar para Autumn. S sentia o silncio que emanava dela bem ali, ao meu lado, e rezava para que ela se lembrasse de respirar. Sempre me perguntei quando o restante da escola ia entender que a piada no tinha mais graa. Ou talvez eu apenas tivesse esperana de que isso um dia acontecesse. Mas, naquele momento, finalmente compreendi que jamais aconteceria. Algum ia dizer aquilo no nosso 17

encontro de vinte anos de formatura, e Autumn teria de explicar a situao ao marido dela. Isca de peixe arrancaria a risada de algum, em algum lugar, pelo resto de nossas vidas. Era fcil demais. Malvado demais. E era extremamente injusto que algum como Mike Domski jamais compreendesse o quanto aquelas palavras haviam destrudo a minha bela amiga. A raiva cresceu dentro de mim como lava. Procurei o objeto mais prximo e o atirei em Mike. Era o meu pedao de pizza, e pegou bem no meio do peito dele, deixando uma marca triangular de leo, molho de tomate e flocos de pimenta em sua camisa antes de cair com tudo nos sapatos de veludo marrom. Opa! disse com minha voz nada ressentida. Alguns respiraram fundo, e teve at quem achou graa. Mike entortou os lbios. Droga! Sabe de uma coisa? Joguei fora o manual do conselho estudantil que a Srta. Bee me deu. Mas tenho certeza de que h uma seo inteira sobre as regras da eleio e esse tipo de coisa pode desqualificar um candidato. Vou te dizer uma coisa, Natalie, vou ver se ela tem mais um para me dar e conto para voc. Revirei os olhos quando Mike foi embora. Mas, na verdade, por dentro eu entrei em pnico. Ser que tinha arruinado tudo apenas para defender a honra de Autumn? Ser que tinha dado a eleio inteira de bandeja para Mike Domski, algo com que vinha sonhando e trabalhando nos ltimos trs anos? Os olhos de Autumn se encheram de lgrimas. Que isso! disse, colocando nossas coisas na minha mochila. No queria que ela se humilhasse mais ainda. Vamos para a biblioteca. Sinto muito, Natalie ela sussurrou espero no ter te colocado em encrenca. Vou morrer se voc for desclassificada! Autumn andava to devagar que a segurei pelo brao e a empurrei pelo corredor. Voc no tinha que me defender resmunguei. Se ela tivesse ignorado Mike como eu, aquilo no teria acontecido. Ela balanou a cabea e disse, resoluta. isso o que melhores amigas fazem. Autumn enxugou os olhos com uma das mos e com a outra apertou a minha com fora, da mesma forma como eu sempre apertava a dela.

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E E E

Captulo 3

o sou o tipo de pessoa que procura encontrar o lado positivo em todas as coisas, mas inegvel que uma coisa boa resultou do original fracasso da isca de peixe: ele salvou a minha amizade com a Autumn.

Autumn e eu nos conhecamos h sculos por causa da natao. Tnhamos 6 anos quando nossas mes nos matricularam. Autumn freqentava a Academia Ross desde o maternal, mas eu ia escola pblica, ento nunca a tinha visto antes. Prestei ateno nela logo de cara. Os cabelos loiros eram claros, como o interior de uma casca de limo, e iam at a cintura. Gostava da forma como flutuavam na gua, e observava com total fascinao o jeito como ficavam verdes durante as aulas, por causa do cloro. Mas no foi s por isso que prestei ateno nela. Era porque Autumn era a nadadora mais agitada da piscina. Ela espalhava mais gua do que qualquer outra e sempre parecia estar meio aflita. Quando o salva-vidas nos colocou em dupla, reclamei, pois toda aula terminava com uma corrida de pranchinha, e os vencedores podiam escolher uma bala no enorme pote de balas que ficava no escritrio. Eu sabia bem que Autumn e eu no tnhamos chance alguma, e no tivemos mesmo. Nunca conseguimos uma balinha sequer. Embora eu provavelmente fosse a nadadora mais rpida da piscina, nunca consegui ser rpida o suficiente para compens-la. Eu at teria ficado brava... Mas Autumn era to legal. Uma vez, dividi minha toalha com ela, pois ela havia esquecido a dela, e escutei obrigada um milho de vezes. Tambm era surpreendentemente boba. Ensinou-me um jeito de fechar a mo na piscina que, quando apertada com forca, soltava um jato de gua. S que aquelas coisas no faziam de ns amigas, apenas garotas que nadavam juntas. Meus pais trabalhavam em empregos que exigiam muito deles a mame tinha uma empresa 19

de arquitetura e o papai um consultrio oftalmolgico. Eles sempre chegavam exatamente s 14h55, e eu entrava no carro, mesmo antes de conseguir me secar direito. Com Autumn era diferente, assim que saa da piscina, j ia fazendo planos de brincar com uma das garotas, como se a aula de natao fosse um aquecimento para a diverso que viria em seguida. Foi s na ltima aula, quando o salva-vidas nos deixou pular do trampolim mais alto, que Autumn e eu nos unimos de verdade. Autumn ficou paralisada de medo, mas eu a forcei a subir a escada comigo. Principalmente porque nenhuma das outras garotas ia subir, talvez porque todas elas usavam mai de duas pecas e um salto daquela altura faria com que a parte de cima sasse. Elas ficaram na parte rasa, rindo do estilo de natao dos garotos que se movimentavam como ninjas ou gritavam como o Tarzan. Eu no estava com medo, mas a sensao era de que nunca mais iramos parar de subir. L no topo, nossos dedinhos enrugados se entrelaaram com firmeza e eu contei at trs antes de pular. Bem, eu pulei. Autumn meio que foi puxada por mim, gritando o percurso todo e ficando com a gua ate o nariz quando afundamos. Ela saiu da piscina nadando cachorrinho, tossindo muito. Eu a segui, com uma sensao pssima, e decidi ficar sentada ao lado dela pelo resto da aula. Mas, em vez disso, Autumn foi correndo para a escada e continuou pulando sozinha. E toda vez saltava um pouco mais alto, um pouco mais longe. Adorei ver como ela testava a si mesma. Autumn tinha muita coragem, mas estava escondida l no fundo. Tudo aquilo de que ela precisava era um empurrozinho meu. Assim que nossas mes chegaram para nos buscar naquele dia, nos apresentamos como melhores amigas. Autumn e eu ramos definitivamente uma dupla estranha. Ela aparecia na minha casa de saia e sandlia, mesmo eu tendo avisado que queria tentar fazer com que os garotos do quarteiro nos convidassem para brincar polcia e ladro. Ela falava que eu era a pior manicure do planeta e que conseguia fazer as unhas melhor com a mo esquerda do que eu com a direita. Eu no era levada. claro que as roupas que eu vestia vinham do meu primo Noah, mas s vezes eu at usava um vestido de vero, mesmo que no fssemos para a igreja ou jantar fora. Eu tinha uma coleo de ursos de pelcia que ficavam em uma rede de nylon pendurada em cima da minha cama e chorei como um bebe quando Christopher Clark jogou em mim uma cobra de jardim que tinha encontrado atrs da garagem. Mas antes de Autumn, nunca tinha feito amizade de verdade com uma garota. No havia nenhuma na minha rua. Autumn era como gua com gs, leve e borbulhante. Eu sempre soube disso, mas assim que me transferi para a Academia Ross, no ensino fundamental II, tive a certeza definitiva. Pela primeira vez, vi com que facilidade Autumn fazia amigos, muito mais fcil que eu. Tantas pessoas a cumprimentavam nos corredores. Lembro-me de me sentir com sorte por ter me 20

tornado amiga dela antes. Com sorte e um pouco assustada. Ela era convidada para noites do pijama. Havia sempre garotas que queriam sentar ao lado dela na hora do almoo. Apesar de Autumn sempre ficar comigo, podia sentir que ela estava se distanciando. Claro que no intencionalmente. Mas acho que dizer no aos convites e tentar conseguir para mim convites de piedade j estava ficando meio ultrapassado para ns. Autumn explicou que s vezes eu era meio sabe-tudo, mas ela disse isso de uma maneira muito mais educada e gentil. Eu no neguei. Meus pais eram do tipo intelectual, e esse tipo de coisa permeava tudo o que fazamos em famlia. Tnhamos o nosso rdio da cozinha sempre sintonizado em estaes culturais. Fazamos charadas na hora do jantar. Dividamos o jornal de domingo. E nossas viagens em famlia eram para centros cientficos, expedies de fsseis ou monumentos histricos. Talvez isso fizesse de mim uma pessoa entranha, mas definitivamente me deixava mais esperta do que a maioria das pessoas que conhecia. Mas inteligncia no necessariamente abre caminhos no ensino fundamental. Eu tinha convidado Autumn para ir comigo e minha famlia a um show de laser no planetrio. Ela fez uma cara de decepo e ento me explicou que tinha aceitado um convite da Marci Cooperstein para passar uma semana na casa dela no lago. Eu levei na boa, mas por dentro estava fervendo. Marci vinha tentando interferir na minha amizade com a Autumn h meses. Autumn se manteve distante de Marci, mas creio que a promessa de uso de Jet skis, churrascos e beliches era demais para resistir. Foram sete dias de pura tristeza para mim. Fiz minha me me levar biblioteca quatro vezes, pois tudo o que eu fazia era sentar no meu quarto e ler. Naquela poca, os outros garotos do quarteiro no eram mais amigos, eram s rapazes que se sentiam estranhos quando estavam por perto. Eu no tinha mais ningum. Quando Autumn voltou, mais bronzeada do que jamais a tinha visto, dormiu na minha casa por quatro dias seguidos e me deu uma pulseira da amizade que fez especialmente para mim, cortesia do kit de bijuterias de Marci. E ela usou as contas mais legais esferas de vidro lilases alternadas com pedras brilhantes furta-cor com o formato de minsculos gros de arroz. Toda vez que Marci via a pulseira, fervia de raiva. Usei at quebrar, e ento recolhi todas as contas que consegui encontrar. Ainda guardo algumas na minha caixa de jias. Acho que esse tipo de competio devia ter me preparado para o Chad, mas no foi o que aconteceu. Os rapazes no faziam parte da nossa equao. Nem falvamos sobre eles. Isso pode at parecer estranho, mas a nossa amizade tinha essa estranha inocncia atemporal. E apesar de saber que podia competir com as Marci Coopersteins da vida, no era preo para Chad. Ele deixava Autumn completamente hipnotizada. Uma vez, estava na casa dela praticando um dilogo para um projeto de Francs quando Chad ligou e a convidou para encontr-lo com alguns amigos perto do Liberty River. Autumn 21

sups que eu no quisesse ir, mas disse a ela que queria. Fiquei feliz ao ver como ela ficou animada pelo fato de querer acompanh-la. Estava entusiasmada a ponto de gentilmente me encorajar a usar um de seus casacos e passar um de seus batons. Tive uma sensao esquisita quando Autumn pegou na minha mo e desviamos da calada para um caminho estreito na mata. Seguimos por um caminho de terra, cheio de lixo e bitucas de cigarro. Fiquei bem desnorteada apesar de conseguir ouvir o rio, mas Autumn caminhava como se ela fosse ao mesmo tempo Lewis e Clark 5. Depois de algumas curvas e voltas, chegamos a uma pedra enorme, assentada em meio gua prateada. Alguns rapazes estavam sentados nela, tomando cerveja e soltando a fumaa do cigarro no cu do anoitecer. ramos as nicas garotas por l. Pensando bem, exagerei, definitivamente. Mas rapazes mais velhos, cerveja, escurido e mata cerrada estavam muito alm do meu domnio. Depois de dez minutos, fingi estar passando mal. Autumn sabia que eu estava fingindo, e me deixou voltar para casa sozinha. Depois disso, ela s convidou Marci. Achei que a tivesse perdido. Ento aconteceu o incidente da isca de peixe, e eu fui a nica pessoa que ficou ao lado dela. Para todo o restante da escola, ela ficou marcada. Os garotos tinham nojo dela, e at mesmo algumas garotas ficaram muito metidas e subitamente passaram a ser boas demais para serem suas amigas. Marci at chegou a rir algumas vezes das piadas que as pessoas faziam. Bem na frente de Autumn. Disse Marci que ela era pattica. E tomei seu lugar com muita alegria. Andava na frente de Autumn, ou comeava a falar bem alto sobre absolutamente nada, usando o campo de fora da melhor amiga para distra-la dos fungadores e das caras de nojo. Acho que algumas pessoas tinham medo de mim. Fiquei conhecida como a nerd com intensidade assustadora que fazia qualquer coisa para proteger a isca de peixe. Algumas semanas depois, Marci pediu desculpas para Autumn em um bilhete escrito durante a aula de coral. Autumn mostrou para mim. Estava cheio de erros gramaticais. "Voce certa de estar brava comigo", Marci escreveu. Idiota. Achei que Autumn escreveria de volta para Marci, mas ela amassou o bilhete e jogou no vaso sanitrio. Nunca senti tanto orgulho dela.

Meriwether Lewis e William Clark formavam uma dupla de exploradores que liderou primeira grande expedio exploratria do continente norte-americano, partindo do leste e indo em direo ao oeste at a costa do oceano Pacfico, com posterior retorno. (NT.)

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Com a minha ajuda, Autumn transformou o lado negativo em positivo. Juntas, canalizamos nossa energia para o estudo. Autumn nunca foi uma tima aluna, e naquele primeiro semestre do primeiro ano quase repetiu por causa do estresse com tudo o que aconteceu. Levvamos o almoo para a biblioteca e estudvamos ou fazamos lio de casa juntas. Eu at consegui inclu-la no conselho estudantil. Mesmo assim, Autumn no se saiu to bem a ponto de conseguir freqentar as aulas avanadas, mas entrou na lista das honras comuns da escola, e, contanto que no fizesse nenhuma besteira no SAT, conseguiria escolher a faculdade de sua preferncia. Depois de Chad Rivington, Autumn nunca mais teve outro namorado. Isso a salvou de vrias desiluses inteis. E eu, bem, tudo isso apenas me permitiu ser uma boa melhor amiga. O que era tudo que sempre quis ser, para comeo de conversa.

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N N N

Captulo 4

a segunda-feira, achei um dos meus cartazes preso na parede acima do meu armrio. Na sexta-feira anterior, o mesmo cartaz estava pendurado prximo ao escritrio central, com a fita adesiva original ainda presa a ele. Possua a minha foto segurando

uma jaqueta em cada uma das mos durante a doao de casacos para o inverno do ano passado e dizia: "Vote em Natalie, lder com experincia". Mike (obviamente) pegou uma caneta e fez alguns rabiscos s minhas custas. Ele havia feito um bigode em mim, desenhado dois pnis enormes (um em cada uma das minhas mos) e vrios pontos de interrogao flutuavam sobre a minha cabea. Ele riscou a palavra lder e escreveu virgem por cima. E a palavra no vinha bem apertadinha antes de experincia. 0 corredor estava vazio, mas no ficaria assim por muito tempo. As salas de aula ainda estavam trancadas por causa do fim de semana, ento no dava para pegar uma cadeira. Depois de pular algumas vezes em uma tentativa desesperada e sem sucesso de alcanar o cartaz, resolvi ir direto ao escritrio da Srta. Bee, andando to rpido que minhas meias trs quartos comearam a escorregar. Eu esperava uma retaliao por parte do Mike Domski depois do incidente da pizza na sexta-feira, claro. Sabia que ele ia querer me envergonhar da mesma forma como eu o envergonhei. Mas o ataque dele era pior do que qualquer mancha de leo. Era degradante. A Srta. Bee estava em sua mesa, assoprando a fumaa que saa da xcara de cermica que tinha em mos. Apesar de ter 60 e poucos anos, a Srta. Bee era bronzeada, bonita e esbelta e estava usando um vestido solto preto, uma trana com contas de vidro vermelhas e turqus, e fivelas de couro cor de mel. Seus cabelos brancos espessos eram cacheados na altura da testa, parecendo a crista de uma onda do mar, caindo nos ombros. Ela tinha uma pilha de papis e 24

pastas sua frente. Levou alguns segundos e uma pequena tossida fingida para ela perceber a minha presena. A Srta. Bee olhou para cima e disse: Natalie. Que bom. Queria falar com voc hoje. Entre. E feche a porta. Estava muito brava para me sentar, ento fiquei em p no escritrio com a maaneta pressionando as minhas costas. Mike Domski desenhou em um dos meus cartazes minha voz tremia, e eu parecia uma criancinha. Tinha dio por Mike me dar nos nervos dessa forma. Voc tem certeza de que foi ele? Sim disse, olhando para o relgio na parede bem acima dela. Se no agssemos rpido, os alunos iam comear a chegar e olhariam para o cartaz, rindo de mim. Voc o viu fazendo? No respondi, sentindo meu rosto queimar mas sei que foi Mike. E ele escreveu coisas terrveis sobre mim pensei em contar a ela que tipo de coisas, mas estava com medo demais. Entendi disse a Srta. Bee colocando a xcara na mesa. verdade que voc jogou um pedao de pizza em Mike Domski sexta-feira passada? Meu queixo caiu. Sim, verdade. Todo semestre, deixava minha orientadora louca preenchendo formulrios para que pudesse freqentar todas as aulas de histria ministradas pela Srta. Bee, at mesmo as eletivas, como o Vietn e os anos de 1960, que eram bem mais difceis do que as outras, como cermica. Contudo, eram incrivelmente interessantes. Ela complementava as palestras com fotos pessoais, com recordaes e at lia trechos de seu dirio pessoal. Eu sempre quis impression-la. E agora, graas a Mike Domski, tinha feito exatamente o contrrio. Ela tirou os culos, cuja armao era preta e angular, e os guardou em uma bolsinha de seda. Apesar de voc estar chateada, devo admitir que estou feliz em ouvir essa histria do cartaz. Estava preocupada com o fato de talvez ter de puni-la, mas j que Mike Domski tambm decidiu percorrer um caminho no to digno nessa campanha, as infraes podem ser canceladas mutuamente disse, inclinando-se at sua cadeira ranger. Posso to dar um conselho de amiga, de garota para garota? Fiz que sim com a cabea. Garotos como o Sr. Domski sentem-se intimidados por mulheres poderosas, Natalie. A nica forma que ele tem de diminuir voc simplesmente o fato de voc ser mulher. Mas voc deve se manter forte e equilibrada assim como tem sido nos ltimos trs anos do ensino mdio. No deve permitir que ele ganhe a eleio de voc. 25

Uma onda de energia tomou conta de mim. A Srta. Bee estava certa. Mike s conseguia recorrer a golpes baixos porque eu o superava em todos os outros aspectos. A Srta. Bee abriu uma gaveta e comeou a procurar por algo. Queria poder dizer que voc no vai encontrar um milho de outros Mike Domskis durante a sua vida, mas isso simplesmente no seria verdade ela me entregou um panfleto brilhante. Haver uma conferncia de liderana para jovens mulheres em Boston durante o feriado da primavera. Vai tratar exatamente desse tipo de desafio. A pessoa que administra a conferncia foi minha colega de quarto durante o mestrado, e pode ser que eu consiga um desconto para voc. No mnimo uma oportunidade de se relacionar com algumas das mulheres mais incrveis e inspiradoras no auge de suas carreiras. Se voc ainda no fez as malas para Cancun, acho que seria uma tima experincia formativa para voc. Obrigada respondi. Mas, na verdade, isso nem chegava perto do que eu sentia naquele momento. Caminhei at o meu armrio com a cabea erguida. O corredor comeou a ficar cheio de alunos, a manh comeava a chegar ao auge da agitao. Achei uma lata de lixo vazia que pudesse ser virada para que eu subisse em cima para alcanar o cartaz e retir-lo. Mas no precisei fazer isso. Algum tinha passado na minha frente.

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Captulo 5

o dia da eleio, sentei-me no meio de Mike e Kevin em frente a biblioteca. Kevin estava um pouco mais distante, mas Mike estava to dolorosamente prximo que os braos das nossas cadeiras conseguiam se tocar.

Sua perna esquerda pulava para l e para c, parecendo uma mancha caqui, e o assoalho rangia to alto que soava como um golpe em minha testa. Ele fazia de propsito, bvio, qualquer coisa para me irritar. Minha saia de preguinhas espetava minhas coxas, dando-me a maior coceira, mas eu no saa do lugar, nem um centmetro. No queria arriscar tocar em Mike acidentalmente, nem mesmo que nossos uniformes se tocassem. Parecia que a escola inteira havia se reunido ali para ouvir o resultado. Connor Hughes sentou-se na fileira da frente, com a gravata solta ao redor do pescoo, virando-se quando algum atrs dele comeava a cantar, "Dom-ski, Dom-ski". Vrias outras vozes uniam-se ao coro. O ambiente todo ficou barulhento e subitamente tive dificuldade de engolir a bala que estava em minha boca. Em um mundo perfeito, essa competio no existiria. O candidato mais qualificado venceria. Mas Mike Domski tinha muito mais amigos que eu, muito mais. Rapidamente tentei me preparar, caso as coisas no sassem do meu jeito. Vislumbreime tendo de sorrir, apertando as mos de Mike, pois assim que um perdedor educado faz. Esfreguei as mos nas pernas, estavam midas e frias. Por mais difcil que fosse, recusava-me a dar a Mike a satisfao de me humilhar na frente de todo mundo. Ia me proibir de chorar caso perdesse. Eu me afogaria por dentro antes de permitir que uma nica lgrima rolasse pelo meu rosto. Isso seria exatamente o que ele iria querer. Natalie Sterling chorando por causa de uma eleio do conselho estudantil. 27

Perder nem seria a pior parte. O ruim seria ter de sair do conselho estudantil. No queria isso, claro, mas o que mais poderia fazer? Decidi que a melhor atitude seria escrever uma carta de demisso Srta. Bee em vez de falar pessoalmente com ela, assim nem tentaria me convencer a ficar. No ia fazer isso comigo mesma. E por mais que soubesse o quanto a Srta. Bee ficaria desapontada, ela no desejava que a minha participao custasse a minha dignidade. Eu sabia o que aconteceria: Mike ficaria entediado com toda a responsabilidade e o trabalho e jogaria tudo para cima de mim. Ele tentaria fazer de mim sua secretaria particular, algum em quem pudesse mandar. E para mim, absolutamente, no havia meio de lidar com isso. A Srta. Bee estava sentada no escritrio da biblioteca. Dava para v-la pelo vidro, de cabea baixa, contando as cdulas. Seu cenho parecia mais cerrado do que o comum, o que me deixava preocupada por razes bvias. Sentei-me ereta e tentei manter contato visual. Nervosa? Mike me olhava de forma presunosa, suas sobrancelhas grossas como taturana encontravam-se no meio da testa. Apertei os lbios e o ignorei. Um sorriso passou pelo rosto dele, e ele esfregou o queixo com a barba por fazer. claro que Mike no ia se incomodar em barbear-se para o dia da eleio. Tenho de dizer, Natalie, seu nvel de intensidade ardente disse, batendo no colo estou at sentindo uma movimentao bem aqui.

Olhei para Kevin Stroop, que mantinha seu olhar preso ao cho. Podia at ter sido uma estratgia de campanha. Enquanto Mike e eu brigvamos, Kevin ganhava tudo, mas eu duvidava disso. O mais provvel era que Kevin tinha medo de Mike Domski, ou ele no estava nem ar em ver um cara que dizia coisas repugnantes para uma garota. No que eu precisasse que Kevin me defendesse. Eu podia dar conta disso sozinha. Pare de falar comigo disse, o que foi bem mais curto do que a resposta dura que esperava dar a ele. Ei, deixa disso, Natalie. S estou brincando com voc falou, esboando um sorriso major. Voc jamais me deixaria de pau duro. Voc como um... Antdoto para o teso. A raiva percorria todo o meu corpo, ento segurei firme os braos da cadeira. Mike Domski queria me ofender, e o melhor que conseguia fazer era me chamar de feia. Precisei de todo o meu autocontrole para no lanar a maior e mais tmida cusparada bem no meio dos olhos dele. E eu teria feito isso se no fosse a Srta. Bee movimentando-se em meio multido, com a mo levantada chacoalhando um pedao de papel Muito bem! Obrigada pela pacincia de todos! Vamos l! Spencer apareceu na porta ao lado de outras garotas. Quando nossos olhares se cruzaram, ela acenou e me mandou um beijo, um gesto mais constrangedor do que 28

reconfortante. Tentei encontrar o rosto de Autumn no meio da multido, mas, como no consegui, fiquei olhando para a parede esquerda, em que os retratos dos antigos presidentes do conselho estudantil da Academia Ross estavam pendurados. A maior parte era composta de retratos de garotos de blazer, com um sorriso que revelava uma ambio descarada e indesculpvel. S havia algumas garotas, todas carrancudas, nada de sorriso. Senti a semelhana logo de cara. A Srta. Bee ficou na frente da biblioteca. O cheiro apimentado do seu perfume me reconfortava, s um pouquinho. maravilhoso ver tantos de vocs interessados no conselho estudantil este ano. Nossa primeira reunio ser na segunda-feira, e espero que aproveitem esse entusiasmo para se inscrever em pelo menos um de nossos comits. Esperei. Um sorriso vazio congelava em minha face enquanto ouvia os nomes dos vencedores. David Goss ganhou como secretrio. Dipak Shah, como tesoureiro. Martin Gedge, como vice-presidente. Sorri para Martin para parabeniz-lo, e ele me retribuiu com um olhar de preocupao que me rachou ao meio. A biblioteca abafada sentia o morno aplauso das pessoas que esperavam pelo evento principal. A Srta. Bee pigarreou e o local ficou em silncio. Tudo quieto, exceto o meu corao, que batia louca e aceleradamente. E na eleio para o nosso novo presidente do conselho estudantil, tivemos o resultado mais apertado da minha histria como orientadora. O vencedor, por apenas alguns votos, Na... Algum dentre os simpatizantes de Mike comeou a vaiar, e eu no consegui ouvir o restante do meu nome. No que isso tivesse importncia. De algum lugar do fundo da sala, Autumn veio rapidamente em minha direo, impedindo a passagem da multido com a sua enorme mochila. O cabelo dela estava na frente do rosto todo, e ela gritava o mximo que conseguia. Levantei-me, sorrindo tanto que at doa. Autumn me abraou com muita fora, e balanamos tanto que quase camos no cho. Pulamos para cima e para baixo, sem parar, ns duas, gritando e rindo. Percebi que Mike estava de p com seus amigos. Connor sorriu para mim. Creio que achou minha comemorao engraada. Mas Mike no conseguia esconder sua repulsa. Separei-me de Autumn e fiquei bem na frente dele. Sabia que minha camisa branca estava com enormes marcas de suor na parte das axilas, mas eu no estava nem a. Depois de rapidamente prender meu cabelo em um rabo de cavalo, estendi a mo e esperei o aperto de Mike. Voc no vai me parabenizar? disse no tom mais sarcstico que consegui. Todos os amigos dele estavam ouvindo. Connor Hughes. Todo mundo. E eu estava adorando cada segundo. 29

Mike olhou para a minha mo e tirou sarro. Parabns por ser o tipo de fracassada para quem esse tipo de coisa realmente importante. Antes que eu pudesse dizer qualquer coisa, Autumn me tirou de perto e perguntou: Tudo bem, Srta. Presidente? e comeou a massagear minhas costas como se fssemos lutador de boxe e treinador depois de uma longa luta. A biblioteca comeava a esvaziar, mas ainda havia vrios alunos que ficaram por perto para me parabenizar. O momento pareceu-me to adequado, to Belo. Como o destino. Como todos aqueles momentos que alteram a nossa vida devem ser: fceis.

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Captulo 6

ais tarde, naquela noite, fui buscar Autumn. Era para ser, pelo menos para ela, uma sexta-feira tpica alugaramos algum filme da nossa lista (estvamos tentando completar a lista dos 100 melhores filmes da AFI 6 que eu havia recortado e

plastificado com todo critrio no escritrio da minha me), seguida por lanches, depois mscaras faciais ou manicure e ento por qualquer programa sem graa na televiso que assistiramos at cair no sono. S que eu tinha ouvido no rdio durante o caf da manh que Um Bonde Chamado Desejo estava passando em um pequeno cinema independente em uma das cidades vizinhas. Na verdade, no era o prximo filme da nossa lista, mas a chance de ver um deles na tela grande era excitante demais para deixar passar. Alm disso, tornaria a noite especial, considerando que eu tinha ganho a eleio h apenas algumas horas. Mesmo com o ar-condicionado do carro ligado, tudo parecia melado. O tempo em setembro sempre nos deixava sem saber, alguns dias eram quentes como o vero e outros frios como o outono. Buzinei e Autumn veio correndo de jeans e um agasalho que eu havia comprado para ela em uma das minhas visitas s faculdades. Senti-me um pouco mal, pois vestia uma saia de veludo vermelha, uma blusa preta de gola careca e as pequenas pulseiras prateadas que a vov me deu quando fiz 16 anos. No que eu precisasse me arrumar, mas esse cinema, em particular, era muito diferente do complexo dentro do shopping Center Summit. Eles serviam vinho e petiscos, como pipoca caramelada e barras de chocolate. Uma cortina de veludo vermelha escondia a tela at um pouco antes de o filme comear, e os trailers dos filmes eram em francs e italiano.
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American Film Institute, uma organizao independente e sem fins lucrativos de filme.

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Autumn soube que eu estava aprontando alguma coisa assim que me viu. O que est acontecendo? ela perguntou, sorrindo. Aonde vamos? - segredo respondi, provocadora. - Mas voc est to bonita. melhor eu trocar de roupa? Eu devia ter dito sim, mas se Autumn era to lenta para se arrumar para a escola, quem diria quando tinha de realmente escolher uma roupa para sair. De qualquer forma, ela estava sempre bonita. Balancei a cabea e disse: - No se preocupe, voc est tima. Decidi pegar a estrada secundria e deixar Autumn sem saber um labirinto repleto de montanhas e ruas sinuosas que faziam nossos estmagos revirar, mas eu acelerava na hora certa. Juntas, cantamos todas as msicas que tocavam, o meu rdio pattico estava to alto que os falantes chiavam. Sentia meu corao leve, animado pelo alvio de ter ganho a eleio e pela surpresa de Autumn. No parecia que estvamos dentro do carro, tnhamos a sensao de estar flutuando. Autumn no parava de tentar adivinhar quais eram os nossos planos. Ento, apontou para um lugar pela janela e ficou toda animada. - Nem me diga! Ns vamos festejar! disse ofegante. Suas palavras no fizeram sentido para mim a princpio. No estvamos nada perto do cinema. Tive de descer das nuvens e olhar ao redor para entender. Havia carros por toda a extenso do acostamento, estacionados com pressa, como se o estoque de cerveja fosse acabar a qualquer momento. Reconheci alguns por causa dos adesivos da Academia Ross. A msica vinha de uma pequena casa da rua, apinhada de gente. Algumas pessoas estavam conversando no gramado, cobertos pela folhagem de outono que ningum havia se importado em recolher. Tudo o que eu consegui dizer foi: - Voc t de brincadeira? Como que Autumn podia imaginar que eu a levaria a uma festa? - Ento... no isso que ns vamos fazer hoje noite? disse ao mesmo tempo em que a excitao se esvaa de seu rosto. Balancei a cabea. Apesar de no querer estragar a surpresa, expliquei o que havia planejado. Tentei parecer animada ao descrever os petiscos sofisticados e a cortina de veludo, mas Autumn no pareceu interessada. Ela no parava de olhar para a rua enquanto passvamos pela casa em que havia a festa. 32

Finalmente, ela se virou para mim e disse: - E se a gente simplesmente entrar? - Por que faramos isso? - No sei. Para deixar todo mundo louco? No no mau sentido. Seramos como... Celebridades ou convidadas especiais ou algo assim. Alm disso, nunca fomos juntas a uma festa antes, e parece ser algo que provavelmente devssemos fazer antes de nos formarmos, certo? E voc est to bonita hoje. No conseguia acreditar nas suas palavras. Se havia uma coisa no mundo todo que eu no queria fazer era aparecer de surpresa em uma festa de escola para a qual no tivesse sido convidada, cheia de pessoas de quem nem gostvamos. E Autumn estava iludida; achava que seria recebida de braos abertos. Sem falar que eu tinha feito planos melhores para ns. Mas nem precisei explicar tudo isso. O que fiz foi apontar para um garoto que estava ajoelhado na calada, vomitando em um arbusto. - Uau. Parece mesmo que estamos perdendo a maior diverso. - Devamos estacionar para ver se ele est bem, no acha? Olhei para o relgio. Ainda tnhamos um bom tempo para chegar ao cinema, mas eu estava preocupada com o fato de Autumn tentar sair correndo para a casa se parssemos para ver o garoto e eu acabasse tendo de correr atrs dela. Ento, depois trancar as portas, parei o carro e abaixei o vidro. - Ei. Voc a, vomitando... est tudo bem? O garoto no disse nada, nem mesmo olhou em nossa direo. Em vez disso, acenou e fez sinal de positivo com as mos. Virei-me para Autumn, dizendo: - Podemos ir agora? - Acho que sim ela disse, rabugenta. Ento, desligou o rdio, abriu o vidro e esticou o corpo para fora para sentir a msica que a brisa trazia. Acho que sim era uma resposta suficiente boa para mim. No ficaria ali esperando, dando a Autumn a chance de mudar de idia. Autumn gritou quando eu pisei no acelerador. Pisei no freio o mais rpido e forte que pude, fazendo com que o carro parasse de 33

repente. Os faris do carro balanavam para cima e para baixo na rua escura. Quatro garotos bbados estavam paralisados na frente do meu pra-choque. Mike Domski, Scott Philips, Paul Zed e James Rocker. - Olhe por onde voc anda! gritei, sentindo minha mo tremer ao apertar a buzina. O cheiro de borracha queimada pairava no ar. A movimentao dos rapazes iniciou-se com uma risada barulhenta ao perceberem que tinham acabado de escapar da morte. Tentei mover o carro para frente, mas fui impedida pela barreira humana, forada a testemunhar sua comemorao embriagada. Eles se abraaram mutuamente e disseram em coro: Caramba, mano! Mike Domski jogou uma cerveja de lado e comeou a subir no meu cap, fazendo movimentos sexuais. - Saia do meu carro gritei. - Estou tentando! gemeu. Ah, Deus! Estou tentando! Depois de fingir ter levado o meu Honda ao orgasmo, os garotos voltaram para a festa rindo. - Parece que Mike j superou a perda da eleio disse Autumn, tentando amenizar o clima e acrescentou: - Tem certeza de que voc no quer ir? - Por que voc no vai sozinha? perguntei com raiva, mas no consegui evitar. - Deixa para l disse Autumn, soando como quem no ia sair do lugar. Algum todo desarrumado deu alguns passos em nossa direo. Connor Hughes. Ele parou para ver dentro do meu carro com um olhar de curiosidade. O corpo dele exalava cerveja quente e amarga. - H uma vaga no fim da rua disse, apontando para a escurido. Os dedos estavam enroscados nos buracos do casaco. Nossos olhares se cruzaram por uma frao de segundos. Os olhos dele eram azuis e lacrimejavam por causa da bebida e por estar fazendo sei l o que mais. - Obrigada pela dica disse com sarcasmo, ento pisei fundo no acelerador. Autumn virou-se em seu lugar, e isso poderia ser interpretado como um convite. Olhei pelo retrovisor e no vi mais nada, apenas a noite. Meu batimento cardaco comeou a diminuir. - Vamos nos atrasar para o filme. Autumn ajeitou-se no banco, bufando de raiva: - Sabe, no h problema algum em ser 34

espontneo. Nem me preocupei em responder. Apenas dirigi o mais rpido que pude para me afastar daquela casa.

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Captulo 7

restante da minha semana foi um tdio. Autumn no dormiu na minha casa na sexta nem no sbado, mas apareceu no domingo para fazermos juntas alguns simulados para o SAT. Dava para perceber a sua falta de concentrao. Sempre que olhava em

seu rosto, ela estava espiando pela janela da cozinha, mesmo com o cronmetro acionado, e pelo menos cinco pginas atrs de mim. Obviamente, os simulados no eram o mais legal a se fazer, mas o SAT seria em menos de um ms e queria que estivssemos o mais preparadas possvel. No que tenha sido sempre assim, pois, apesar de ter praticado meu discurso incontveis vezes, estava muito mais nervosa do que pensei que estaria para a primeira reunio do conselho estudantil na segunda-feira. No parava de lembrar a mim mesma que o estresse da eleio j tinha passado. Eu havia vencido Mike Domski e agora podia finalmente comear a trabalhar. Antes de ir para a reunio, queria me refrescar e dar uma organizada em tudo. O lugar perfeito para isso era o banheiro feminino da sala dos professores. As outras garotas evitavam us-lo por medo de serem pegas falando ao telefone ou fumando, mas a falta de uso significava que estava sempre mais do que limpo. As saboneteiras estavam sempre cheias de sabonete lquido cor-de-rosa, e constantemente havia papel higinico e papel-toalha sobrando. Era o meu lugar predileto para fazer xixi. Era como um banheiro para garotas executivas. Mas eu no estava sozinha. Abri a porta e vi Spencer ajoelhada em cima do aquecedor. Ela estava se esticando toda at o teto, como se estivesse fazendo um estranho exerccio de yoga. Sorri para ela e coloquei minha bolsa na bancada de uma pia seca. - Shhhh! Spencer fez sinal de silncio, colocando o dedo na frente da boca e apontou a cabea para o respiro do teto. Havia uma camada de poeira em cada uma das fendas. Ela sussurrou: - A Sra. Dockey est falando mal do diretor Hurley por ele no ter aprovado o 36

oramento para os figurinos do musical da escola. Chegou a dizer que no pode estrelar O mgico de Oz com malditos lenis e sacos de estopa idiotas! Tentamos segurar o riso, mas era praticamente impossvel. A Sra. Dockey tinha uns 80 anos de idade e falava de uma forma completamente macia. No dava para imagin-la falando dessa forma. Contudo, levava suas produes teatrais muito a srio. Procurei minha escova na bolsa para dar um jeito nos ns do cabelo. Certifiquei-me de que a fita estava bem colocada em minha cabea. Passei batom. Mais pronta que isso impossvel, mas por dentro meu estmago revirava. Nunca tinha tido a chance de aparecer dessa forma, de ser lder. - Segui seu conselho disse Spencer. Viu? Ela saiu de perto do aquecedor e levantou a saia, mostrando a roupa de baixo de cetim cor-de-rosa, com vrias franjas no bumbum. Na verdade, isso parte da minha fantasia do can-can que apresentei no show Moulin Rouge. Sorri. No aquele sorriso que mostra os dentes, mas aquele s com os lbios. Era... uma melhora relativa. Mas tinha que dar algum crdito a Spencer. Se ela usava roupas daquele tipo para danar, provavelmente no ficaria nervosa em ter que apresentar um discurso ao conselho estudantil. - Ento, parabns por ter vencido a eleio. Algumas garotas do meu grupo estavam planejando votar em Mike porque ele bonito, mas eu as forcei a votar em voc. - Obrigada disse, e coloquei a camisa para dentro da saia. - Vi o que Mike escreveu no seu cartaz falou, balanando a cabea com desaprovao. Mas acho que voc no pode culp-lo por isso. Ser que foi Spencer quem tirou o meu cartaz? Virei-me para ela e perguntei: - O que voc quer dizer? Ela amassou os cachos do cabelo olhando no espelho, dizendo: - A tenso sexual faz os caras agirem como perfeitos idiotas. Ergui a sobrancelha. Com certeza havia tenso entre Mike Domski e eu, mas no tinha nada a ver com sexo, nem chegava perto disso. Spencer piscou para mim, como se eu estivesse sendo modesta. Mike est louco para transar com voc. to bvio. Balancei a cabea e falei: - Hmm, no, ele no est. Ns nos odiamos. - Mesmo? - Mesmo. 37

- Ento, t. Talvez ele te odeie por fora concordou Spencer -, mas, por dentro, a coisa vai muito mais alm. Ela bateu o dedo na boca algumas vezes pensando. - Ele jamais vai conseguir ter uma garota como voc. Voc muita areia para o caminho dele, e ele quer morrer por causa disso. E toda a frustrao explode, fazendo com que ele aja dessa forma. Honestamente, bem tpico dos garotos. Era legal ouvir Spencer dizer elogios sobre mim, mesmo eu no tendo a mnima idia do que ela estava falando. Mas me dava nos nervos ouvi-la analisando Mike e a mim daquela forma. Quem era ela para saber de tenso sexual? Ela s tinha 14 anos. Fechei a mochila e a coloquei nos ombros. No queria ser a ltima a chegar na biblioteca, parecendo irresponsvel. Mas Spencer se inclinou na pia ao lado da minha, impedindo minha passagem. Queria conversar. E talvez fosse legal ser a garota por quem todos estavam esperando. Fazer uma entrada dramtica. Acho que podia ficar mais alguns minutos. - Ento, Spencer, como vo as aulas? perguntei. - Bem legais. Gosto de tudo, menos de Histria da Civilizao Moderna. - Fiz essa aula no primeiro ano. Na verdade, no to difcil, contanto que voc no se atrase nas leituras. - O maior trabalho a professora Spencer reclamou. - O qu? Voc t brincando? A Srta. Bee demais. a melhor professora de toda a escola. Spencer olhou-me de forma questionadora. Ela no gosta de mim. - Tenho certeza de que gosta disse, mas, na verdade, havia uma parte de mim que achava que talvez Spencer tivesse razo. A Srta. Bee era uma professora difcil, e era bem dura com as meninas. Gostava disso nela, mas com certeza no aprovaria a travessura da roupa de baixo chamativa de Spencer. - Voc tem de mostrar seu interesse em aprender. Se ela achar que voc no est interessada, ento no vai querer saber de voc. Temia que este fosse o maior problema de Spencer. Ela estava se concentrando nas coisas erradas. Voc j se inscreveu em algum clube? - Ainda no. Estou avaliando minhas opes. Era algo estranho de se dizer, pois o que havia para ser avaliado por Spencer? Se voc queria participar de um clube, era s participar. No havia limite para esse tipo de coisa. Queria mesmo que a escola tivesse um clube de dana. - Bem, se voc fizer parte do conselho estudantil, pode fazer essa proposta para o corpo diretivo da escola. - Srio? Os alunos tm poder para fazer isso? ela perguntou e eu concordei. Isso demais. Talvez eu v primeira reunio. amanh, certo? - hoje. Na verdade, daqui a cinco minutos. Como que ela no sabia disso? 38

Spencer esta na biblioteca na sexta-feira quando a Srta. Bee anunciou a reunio. E havia anncios pendurados por todos os corredores da escola, eu mesma os tinha pendurado. Ela fez uma careta. Droga. Minha me vai me levar ao estdio de dana em Main para que eu me inscreva em algumas aulas. - No se preocupe. Voc ainda pode participar do conselho estudantil mesmo se perder a reunio de hoje disse, sorrindo. E voc me conhece, esto est numa posio privilegiada. - Ohh! Ento voc a pessoa perfeita para me responder isso. verdade que podemos usar roupas normais nos dias de jogos? Ouvi algum dizendo isso no corredor. - Sim, desde que as cores sejam iguais s da escola. - Legal. Algumas das minhas colegas e eu estvamos pensando em desenhar nossas prprias camisetas. Sabe, para mostrar o esprito da escola. O entusiasmo dela era uma surpresa agradvel. Voc definitivamente precisa se reunir com o representante da classe. Vamos decidir quem ser hoje, na reunio; ento ainda no sei quem , mas me procure amanh e te digo. Ele, ou ela, ser responsvel pela organizao das decoraes dos corredores para a turma dos calouros. Tenho certeza de que sua ajuda seria bem-vinda. O dia de abertura dos jogos levado bem a srio por aqui disse enquanto verificava se minhas anotaes ainda estavam no bolso da minha camisa. E planejei coisas bem animadas para as festividades deste ano, de verdade. Vai ser algo pico. - Legal Spencer mordeu o lbio. Desculpe, Natalie. Sinto como se estivesse desapontando voc de alguma forma. Queria muito poder comparecer hoje. Tambm queria que ela pudesse. No que o envolvimento com a dana no fosse uma boa, mas tinha a sensao de que Spencer podia se beneficiar mais participando de uma atividade escolar mais tradicional. Uma em que no fosse preciso usar figurinos sexies. Bem, vou me atrasar e isso no seria nada bom. Spencer soltou um suspiro profundo e feliz. Ainda no consigo acreditar na sorte que tive em ter voc como bab, e agora, automaticamente, sou amiga da presidente do conselho estudantil. Com certeza, no d para ficar melhor que isso. Senti que estava corando. - Boa sorte, Natalie! ela disse, levantando a mo para fazer high Five7. No consegui me lembrar da ltima vez que havia feito algo assim. Quando bati na mo de Spencer, o som foi maravilhoso.

Quando duas pessoas batem as suas mos levantadas.

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Captulo 8

s cabeas se viraram para me ver entrar na biblioteca. Ainda faltavam alguns minutos, mas a sala j estava cheia. Vrias mesas de madeira foram unidas formando um enorme retngulo. Procurei um lugar vazio, at que me lembrei que o meu era aquele

bem na frente da sala. - Por onde voc andou? Autumn perguntou. - Estava conversando com Spencer no banheiro, tentando convenc-la a participar do conselho estudantil. Acho que ela se beneficiaria muito com isso e ento tive uma tima idia. Acho que voc deveria falar com ela, Autumn, dizendo-lhe como foi bom para voc. Ela entortou a boca e perguntou: - O que voc quer dizer? Dava pra ver que estava ficando brava, e achei que no era o melhor momento para comear uma conversa sobre o incidente da isca de peixe. Deixa para l respondi. Pensei em pedir para algum trocar de lugar para que Autumn ficasse ao meu lado na frente, mas antes que conseguisse fazer isso, ela pegou uma cadeira na ltima fila, perto da porta. O que era uma droga, mas provavelmente era o que devia ser feito. No queria parecer estar favorecendo minha melhor amiga. E se ela quisesse mesmo se sentar na frente, teria que ter competido para o cargo de vice-presidente, como eu havia sugerido. Dipak estava em uma luta com as persianas de plstico da janela, puxando-as at carem, expondo a biblioteca fraca luz do sol de setembro. L fora, as copas das rvores em tons de vermelho vivo, laranja e amarelo queimavam o vidro espesso das janelas. Martin aproximou-se e disse: - Tem muita gente por aqui, no acha? Concordei e tentei no prestar ateno na pequena caspa que pairava em um tufo do fino cabelo preto de Martin. 40

A Srta, Bee fechou as portas e a conversa diminuiu. Ela acenou com a cabea para que eu comeasse. Levantei-me e segurei minhas anotaes. - Ol a todos. Obrigada por virem disse, projetando a voz da melhor forma possvel, e ento fui para o prximo carto. Eu devia ter escrito mais de uma frase em cada um deles, mas minha caligrafia era muito feia e queria ter certeza de que conseguiria ler tudo. Estou emocionada por ter sido eleita presidente do conselho estudantil da Academia Ross e declaro esta nossa primeira reunio aberta algumas pessoas aplaudiram, o que causou uma boa sensao. - Vai ser um ano muito estimulante e agitado, com muitas expectativas a nossa frente. Todos os que participaram do conselho no ano passado sabem que minha responsabilidade imensa citei com orgulho a lista das muitas realizaes de Will Branch, o presidente anterior. Alm dos deveres comuns de presidente do conselho estudantil, Will tambm criou a sala dos veteranos com sofs de couro, militou contra a proibio de The chocolate War8, incitando uma reunio secreta do corpo diretivo e fazendo uma greve branca inspirada em Ghandi, e coordenou um jogo de basquete entre alunos e professores para angariar fundos para um aluno com leucemia. Will presidiu mirando alto, mas eu queria ir ainda mais longe. No se preocupem falei -, tambm tenho idias inovadoras. Incluindo... Nesse momento, a porta rangeu lentamente ao ser aberta, e Spencer enfiou a cabea para dentro. Ela tentou entrar em silncio, mas todos se viraram para olhar. Desculpe! falou, e foi pedindo desculpas para atravessar a sala, passando por vrios assentos livres at encontrar um lugar para sentar, apertada, mesa. Obviamente, no foi o melhor momento. Mas no conseguia ficar brava. Estava feliz por Spencer ter aparecido no fim das contas. No s estar l, mas ter forado a sua presena na frente, local em que ficavam os alunos mais velhos. A garota era destemida. Sorri e fui para o prximo carto. - Para as festividades de abertura dos jogos, decidi que meu primeiro ato como presidente do conselho estudantil ser nossa primeira fogueira, que ocorrer imediatamente aps o time de futebol destruir o da escola Saint Ann. Os cochichos imediatamente dominaram o ambiente. Era exatamente essa a reao que eu esperava. - Prometi trabalhar o mximo possvel para elevar a Academia Ross a uma posio melhor, mas no posso fazer isso sozinha. Vou precisar que vocs se inscrevam no mximo
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Romance juvenil publicado pela primeira vez em 1974 e adaptado para filme em 1998. No h publicao em lngua portuguesa. Favor tradutoras, ser que a gente consegue fazer este?? rsrs

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possvel de comits e se unam a mim, que me ajudem. Juntos, sei que seremos capazes de realizar grandes coisas. Obrigada. com um aceno de cabea, sentei-me e ouvi mais uma rodada de aplausos. David pegou o meu lugar no palanque e explicou a lista de comits que precisavam de membros imediatamente, comeando com os de celebrao aos jogos. Dipak falou sobre a situao da tesouraria: fraca. Resisti ao desejo de fazer cara feia para Kevin Stroop. E isso, explicou Dipak, poderia possivelmente anular meus planos em relao fogueira. - No me leve mal ele disse -, acho a idia legal, mas como vamos pagar por isso? Precisaremos de autorizao, comprar a madeira e... - Estamos isentos da tarifa de autorizao expliquei. J resolvi isso com o corpo de bombeiros do bairro. Claro que tinha resolvido isso. No teria sugerido a idia se no tivesse pelo menos refletido um pouco, e no estava gostando do tom condescendente de Dipak. No havia pensado, porm, em como pagaramos pela madeira. Vamos tentar conseguir um patrocinador para a fogueira comentei. - No sei se isso funcionaria de acordo com as regras da Academia Ross disse a Srta. Bee. Voc sabe que o corpo diretivo no aprovou as mquinas de refrigerantes h alguns anos. Spencer pigarreou: - Podamos vender kits para assar marshmallows e cachorros-quentes. Isso ajudaria a contrabalanar os custos. - Que idia maravilhosa, Spencer disse. Srio mesmo, estava impressionada. Dipak balanou a cabea: - Contrabalanar um bom comeo. Mas, para comeo de conversa, nem temos um fundo de caixa. A sala ficou em silncio. Senti a minha idia se esvaindo como fumaa. Autumn levantou a mo. Voc no precisa acenar com a mo para ter a palavra em reunies do conselho estudantil, mas era to raro Autumn falar, que provavelmente nem tinha percebido isso. E se falssemos com Connor Hughes? Talvez ele possa fazer uma doao. Tive vontade de dar um beijo nela. Era a soluo perfeita. A famlia de Connor era proprietria da Fazenda Hughes de rvores de Natal. Seria bem provvel que tivessem vrias toras para nos doar. O restante da reunio seguiu com leveza. Anotei todos os detalhes e adorei a forma como as pessoas ali me viam, como falavam olhando em meus olhos. Eu era o centro das atenes. 42

A Srta. Bee ficou surpresa quando Spencer levantou a mo para ser a representante dos calouros. E talvez tenha sido at um pouco exagerado, mas ela se inscreveu em quase todos os comits e grupos. Depois da reunio, a Srta. Bee perguntou se poderia falar comigo um minuto. Ela me levou at a parede dos retratos, longe de todos os demais. - Adorei a idia da fogueira, Natalie. Lembrei-me dos meus dias de faculdade. Voc est mesmo pensando alm. E estou ansiosa para ver os outros projetos que ir propor este ano. - Obrigada, Srta. Bee. Ela se aproximou um pouco mais. No queria te contar isso antes, caso algo terrivelmente injusto acontecesse e voc no ganhasse a eleio. Mas houve apenas oito mulheres presidentes do conselho estudantil na histria da Academia Ross, e nenhuma desde que eu voltei para dar aula aqui h onze anos. O que, honestamente, como uma mulher que se importa de forma profunda com esse tipo de coisa, fez com que eu me sentisse um fracasso completo. Virei-me para dizer alguma coisa, mas a Srta. Bee ficou ali em p, admirando a parede com fileiras de retratos levemente empoeirados dos antigos presidentes do conselho estudantil. Levei um segundo para perceber que o retrato dela estava bem na minha frente. Sabia que a Srta. Bee tinha se divorciado do marido, um professor de filosofia h vrios anos. Eles moraram no exterior e nunca tiveram filhos. Depois da separao, ela voltou para a cidade em que havia crescido, Liberty River, e comeou a dar aulas na Academia Ross. Ela foi bonita no passado. Cabelos negros presos com fivela, olhos escuros, brincos de prola. Em seu retrato mais ria do que sorria, uma sobrancelha arqueada com um tom travesso. Nancy Bee. A Srta. Bee apontou para o espao vazio na parede ao lado do ltimo retrato, o de Will Branch. Infelizmente, ele havia piscado na pior hora possvel. Imaginava se em dez anos as pessoas iriam pensar que ele fosse cego. aqui que o seu retrato vai ficar, Natalie. um clube exclusivo, mas sei que voc ser um membro maravilhoso. E ser conhecida para sempre como a nmero nove. Parecia, no momento, a melhor forma possvel de ser lembrada.

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Captulo 9

odos os alunos da Academia Ross tm um endereo de e-mail fornecido pela escola. Olhei na lista para encontrar o de Connor Hughes e digitei uma pequena mensagem para ele sobre a madeira para fogueira e pedi que me enviasse, por favor, uma

mensagem em resposta para que pudssemos discutir os detalhes. Pensei em passar-lhe o nmero do meu celular, mas decidi no fazer isso. No precisava do meu nmero espalhado por a dentre aqueles caras, sendo alvo de trotes no meio da noite aps a bebedeira. No dia seguinte ele no havia respondido. Olhei no fim de cada aula at a hora do almoo, quando o vi na mesa de pingue-pongue da lanchonete com ningum menos que Mike Domski e mais alguns parasitas como Marci Cooperstein. Spencer pegou no meu brao. L est ele, Natalie. V falar com ele. Estvamos organizando o material de arte e cobrindo as mesas com papel craft para deixar tudo preparado para os alunos pintarem os cartazes para a abertura dos jogos aps a aula. Teria preferido falar com Connor quando ele estivesse sozinho, mas precisava saber sobre a situao da madeira o mais rpido possvel, pois o sucesso da fogueira dependia disso. E no queria que Spencer pensasse que me sentia intimidada pela presena de Mike Domski. - Talvez seja melhor eu ir com voc Spencer estava toda animada com essa possibilidade. Daria o meu brao esquerdo por uma chance de falar com Connor Hughes. Ele ... profanamente sensual. Parece que foi criado base de leite e bolinhos caseiros de amora. Connor era mesmo bonito. No havia uma coisa que se sobressaa nele, era como se todo o conjunto criasse uma bela harmonia. Seu jeito era muito tranqilo, parecia no se importar com nada no mundo. E provavelmente no se importava. Mas Spencer e Connor? Ou Spencer e qualquer um daquele grupo, para comeo de conversa? Pssima idia. Terrvel idia. V colocar esses materiais no armrio e me encontre aqui disse a ela. Spencer fez uma cara de decepo ao tentar colocar todos os materiais em seus braos, 44

mas assim o fez. E, depois de respirar fundo, fui falar com Connor. - Ei. Voc recebeu meu e-mail? Connor terminou a jogada, batendo a bola com toda fora antes de se virar para mim. A fora do seu movimento fez o meu cabelo esvoaar. Sim. Recebi. Vou trazer a madeira na sexta de manh, sem problemas. A voz dele era rouca, como se tivesse comeando uma dor de garganta. E no parecia ter vindo de sua boca, mas de algum lugar mais quente, como se tivesse sado do fundo do peito. Parecia meio enferrujado, o que fazia muito sentido, pois Connor no era o tipo que falava muito. Mike jogou a bola para Connor, mas ficou presa na rede. Peguei-a para ele. timo. Estava preocupada se teria de pensar em um plano B. Todo mundo est muito animado com a fogueira. Pode at ser que vire uma tradio da escola sei que pareceu forado, mas no podia perder a oportunidade de esfregar isso na cara de Mike Domski. E, na realidade, esperava que o restante das pessoas ao redor da mesa mostrasse uma reao positiva. Menos Marci a garota no me suportava -, mas os outros jogadores de futebol, pois seriam eles quem mais se beneficiariam. A coisa toda estava acontecendo praticamente por causa deles. S que a expresso em seus rostos era de austeridade e de falta de entusiasmo. Mike Domski balanava a raquete para mim, tentando fazer com que eu sasse do caminho e o jogo continuasse. S que eu no sa. Fiquei parada, pois sabia que aquilo ia deix-lo com raiva. A madeira vai chegar aqui na sexta de manh? questionei Connor. Ou tarde? S quero confirmar os detalhes com voc para que possa coordenar tudo com o bombeiro, tirando de vez essa pendncia da minha lista de coisas a fazer. Connor riu. Mas no de um jeito em que talvez estivesse se solidarizando com o tempo e o esforo que eu estava dispensando para que tudo fosse feito. Riu como se eu tivesse acabado de contar uma piada. Pode considerar confirmado, RSVP feito ou coisa do gnero. Ento ele jogou a bola no ar para sacar. Mas acho que ele viu que eu estava brava, pois no sacou. Ele a pegou no ar em vez disso. Srio, Sterling, prometo. Voc receber a madeira na primeira aula. - Mano disse Mike, fingindo sussurrar -, Natalie quer a sua madeira, desesperadamente. Todos abafaram o rido, incluindo as garotas. - No preciso da madeira de ningum. Posso pagar pela minha prpria madeira 45

retruquei, expondo a minha bvia irritao. Foi s quando percebi que todo mundo estava morrendo de rir que entendi o que ele quis dizer. Sa de l o mais rpido possvel e fantasiei um trgico acidente em que os rgos genitais de Mike pegavam fogo.

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Captulo 10

a manh da abertura dos jogos eu estava ansiosa demais para tomar caf da manh. Honestamente, era cedo demais para eu fazer isso. O cu ainda estava escuro quando peguei Autumn, que dormiu no banco do passageiro com a cabea recostada no cinto

de segurana durante todo o percurso at a escola. Talvez seja a minha personalidade perfeccionista e obsessiva, mas tive que cuidar de todos os detalhes. No queria dar nenhuma chance para o azar, no quando todo o sucesso da abertura dos jogos dependia totalmente de mim. Alm do mais, havia elaborado um projeto bastante ambicioso para a sala dos veteranos. Ento, durante duas horas antes do incio das aulas, trabalhei como nunca em minha vida. Autumn tinha subido numa cadeira que pegou emprestada da sala do Sr. Darby, professor de literatura comparada. Esticando-se o mais que conseguia, ela levantava a ponta do papel crepom azul um centmetro por vez. Voc quer que eu pegue uma rgua? brincou. Ignorei a brincadeira, pois estava estressada demais e Autumn deveria saber como aquilo era importante para mim, e olhei no meu relgio. S tnhamos quinze minutos para terminar tudo. Peguei um pedao de fita adesiva com os dentes e prendi os cantos na parede. Depois levei as mos boca e gritei do corredor: - Vamos amarrar bexigas nas grades de todas as escadas, ok, Carlie? Carlie Glaskov, usando o uniforme de lder de torcida, manejava o botijo de gs hlio que eu tinha conseguido como doao do supermercado. Uma bexiga azul brilhante saiu do botijo, mas em vez de dar n, ela o colocou na boca e aspirou, respondendo: Entendi, Natalie! A voz dela parecia a de um rato de desenho animado, e ela deu uma gargalhada to grande que ficou at vermelha. Vamos l, veteranos! - Vamos l, veteranos! repeti, meio assustada. D uma olhada nela, t bom? 47

sussurrei para Autumn e percorri o corredor, recolhendo pedaos de fita adesiva, fita de tecido e bexigas estouradas. Uma hora antes de evento, um grupo de veteranos que no fazia parte do conselho apareceu para ajudar na decorao. timo para elevar o ego. At mesmo membros da turma dos populares, como Carlie. Sabia que ele tinha votado em Mike Domski, mas ela tinha vindo mesmo assim. Cheguei ao fundo do corredor, abri a cabine do telefone pblico e me sentei no banco dentro dela. Olhei para o corredor e fiquei ali, admirando tudo. O corredor dos veteranos estava maravilhoso, parecia um doce colorido branco e azul-marinho. Cobrimos com fita cada centmetro daquele lugar: os armrios, o cho, o teto. Parecia um cenrio da fbrica de chocolates de Willy Wonka9 ou de um parque de diverses. Mas, na verdade, isso no era nada comparado minha fogueira. Dipak veio pulando pela escada. - Ei, como esto os outros corredores? perguntei. No tinha conseguido v-los. Dipak arregaou as mangas do casaco do uniforme da Academia Ross e disse: - Bem, o segundo ano fez uma decorao cheia de penas. Rasgamos uns travesseiros e espalhamos tudo pelo cho. Mas estou meio preocupado que parea que tenhamos matado alguma guia bem ali no meio do corredor. O pessoal do terceiro ano fraco, s fizeram uns dois cartazes. Mas eu estava mesmo bem impressionada com os calouros. Eles criaram jornais com manchetes sobre a vitria da Academia Ross sorri ao v-los. Spencer tinha dado vrias dicas durante a semana toda sobre ter planejado algo muito especial. Mas nenhum corredor ganha dos veteranos ele disse -, ningum nem chega perto. Era exatamente o que eu esperava ouvir. E agora s havia mais uma coisa a ser verificada: - Voc viu se o Connor trouxe a madeira da fogueira? perguntei. - Acho que ele ainda no chegou Dipak deu de ombros. - Eu devia ter ligado ontem para lembr-lo odiava ter de depender de outras pessoas, sempre acabava me decepcionando. - Voc tem o telefone de Connor? Dipak perguntou, surpreso. - No admiti, sentindo-me um pouco insultada. Era to improvvel assim que o tivesse? A Fazenda Hughes de rvores de Natal est na lista telefnica. A Srta. Bee apareceu no corredor. Trajava um elegante vestido azul-marinho, sapatos
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Willy Wonka o personagem principal do filme A Fantstica Fbrica de Chocolate.

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de couro e salto alto e vrios colares com enormes prolas brancas, unindo igualmente os espritos de animao e inteligncia da escola. Pensei se algum como a Srta. Bee teria calas de moletom. - Natalie, me diverti muito caminhando pelos corredores hoje. A escola est maravilhosa disse, colocando a mo no meu ombro. Creio que o bombeiro est planejando vir em algum momento durante a segunda e a terceira aula para dar uma ltima olhada na fogueira antes de assinar a autorizao. Voc sabe se j est tudo pronto? - Tudo vai ficar pronto prometi. Pelo menos, esperava que estivesse. Um pouco depois, Autumn veio correndo. Ela empurrou meus ombros e me encurralou contra meu armrio. - O que voc est fazendo? perguntei rindo. - Pintando seu rosto! disse, pressionando a ponta de um lpis branco contra a minha bochecha. Voc ainda no entrou totalmente no esprito da escola do jeito que a presidente do conselho estudantil deve entrar. Estava to ocupada com as arrumaes que no tinha pensado muito no que vestir. Escolhi um agasalho azul, jeans e meus tnis de ginstica. Reparei que estava meio insosso. - Pare de se mexer advertiu. - Nada grande demais, est bem? disse, olhando para a pena que tomava um lado todo da cabea de Autumn. - Shhhhh ordenou Autumn. Deixei Autumn me pintar e curti a agitao, a febre e a excitao dos corredores. Senti-me no topo do mundo at que Martin apareceu e disse: - Natalie, temos um problema srio. - O qu? A madeira no chegou? - olhei ao redor para procurar por Connor Hughes e comecei a entrar em pnico. E se Connor tivesse planejado no trazer a madeira s para me deixar em uma situao ruim? E se tudo no passasse de uma grande piada s minhas custas, porque tinha ganho as eleies de Mike Domski? Martin balanou a cabea: - No, quer dizer, no sei se a madeira est aqui ou no. Mas o problema no esse. Desviei-me do lpis de Autumn: - Qual o problema? 49

- Nick Devito est com gripe. - E da? - E da que no tem ningum para se vestir de Ross, a guia, para o jogo de hoje noite. - No tem nenhum dos representantes dos calouros para fazer isso? - Vou tentar, mas muitos deles j esto fazendo parte de algum time ou banda. - E o Dipak? - Dipak tem claustrofobia. Ele fica com falta de ar dentro da fantasia. - E voc? perguntei, apertando os olhos. - Tenho que vender as mercadorias na hora do jogo. Respirei fundo e questionei: - Martin, voc est me dizendo que eu tenho que ser Ross, a guia, hoje noite? - Sim, Srta. Presidente afirmou com uma expresso sria. - Ei. Fique parada! Disse Autumn, segurando meu rosto e ajeitando o lpis. Prometa que voc no vai ficar estressada e triste em todos os eventos do conselho estudantil este ano, certo? Est tudo bem. Os corredores esto lindos. Relaxe, vamos nos divertir! - Est bem, est bem disse. Ela tinha razo. Era hora de curtir o resultado do meu trabalho. De repente, o barulho dos corredores comeou a aumentar. Connor Hughes e outros veteranos do time de futebol, vestindo jeans e coletes de l, todos ao mesmo tempo se aproximando de seus armrios. Todo mundo aplaudiu. - Desculpe, Autumn disse, afastando-me dela -, s mais um segundo. O lpis deu um escorrego at a minha orelha, mas eu nem liguei. Connor! gritei o mais rpido que pude, tentando abrir caminho para chegar at ele. E a madeira? Connor virou-se e pareceu confuso, provavelmente por causa do rabisco no meu rosto. Mas ele fez sinal positivo: a madeira havia chegado. Tudo correria bem. Logo em seguida, mais barulho. Msica. Um som danante que j tinha ouvido no rdio, s que o ritmo estava mais rpido e grave. A multido subitamente se separou. Autumn e eu fomos empurradas para trs at ficarmos pressionadas contra os armrios. 50

Fiquei na ponta dos ps. Dez calouras marcharam pelo nosso corredor em duas filas, como se estivessem desfilando. Estavam sendo guiadas por Spencer. Ela tinha um ipod cor-derosa preso no brao e segurava dois falantes portteis brancos, um em cada uma das mos. Seu andar era como o de uma modelo em fuga. Autumn pulava, esforando-se para ver. Ser que ela no sabe que os calouros no podem caminhar pelos corredores dos veteranos no dia de abertura dos jogos? Claro, regras como essa eram ridculas. As pessoas podiam andar por onde quiserem. Mesmo assim, essas eram as regras. E parece que havia muitas que Spencer no conhecia. As garotas tinham os cabelos presos em rabos de cavalos com cachos de fita de cetim branco, e shorts brancos atoalhados que eram curtos demais para qualquer atividade atltica de verdade. No reconheci todas elas, mas vi Susan Choi, que era outra das minhas representantes das calouras. Todas usavam o mesmo uniforme, a mesma camiseta baby look azul. Os sussurros e cochichos superaram os gritos de Voltem para casa, calouras!, conforme as garotas marchavam no ritmo da msica. Ouvi algumas risadas, assobios, vaias. Fui empurrando at ficar na frente da multido. As camisetas tinham duas bolas enormes, posicionadas bem na frente dos seios. E acima, a mesma palavra impressa no peito, fazendo um arco perfeito. Rosstituta. - Que diabos isso? Autumn balanou a cabea. As garotas passaram e percebi que debaixo dos rabos de cavalo, os quais no paravam de se mexer, havia o nome e o nmero de um jogador de futebol impresso nas costas das camisetas delas. Domski 27 Philips 4 E nas costas de Spencer: Hughes 14. De repente, entendi tudo. Era como um exerccio de quebra dos radicais da palavra do SAT. Academia Ross + Prostituta = Rosstituta. Essa percepo parecia estar saltando da minha cabea e entrando na de toda multido. Percebi a alegria nos rostos dos jogadores de futebol e as caretas nos rostos das lderes de torcida. 51

Subitamente, as garotas pararam. Spencer aumentou o volume da msica no mximo. Elas mudaram o posicionamento e ento comearam a danar. A movimentao da maioria das garotas era to estranha que dava s. Estavam tensas e nervosas, girando na hora errada, olhando o tempo todo para Spencer para saber o que fazer. Spencer era diferente, e, definitivamente sim, danava bem. Seguia a coreografia com muita confiana, mantendo contato visual com o pblico, mesmo com os cachos do cabelo chacoalhando na frente do seu rosto. Seus movimentos eram extremamente precisos e sensuais. Ela era a estrela do show. A Srta. Bee pegou no brao de Spencer e a tirou de l; nunca a vi to brava. Algumas pessoas at vaiaram a Srta. Bee por ter parado a dana. A maioria rapazes, pelo que dava para ouvir. Ela olhou pelo corredor, provavelmente procurando por mim. Mudei de lugar para ficar escondida atrs de todo mundo. Era constrangedor demais e no queria me envolver naquilo. O corredor ficou quieto, s se ouvia a msica. Todos estavam vendo o que ia acontecer. Senti dificuldade em respirar. - Essas camisetas so ofensivas demais, Spencer disse a Srta. Bee -, sem falar que so completamente contra as regras da escola. Vocs devem trocar de roupa imediatamente. Parecia at cmera lenta ver o sorriso de Spencer. S vi por um segundo, antes de o rosto dela ficar coberto. Ela tirou a camiseta bem ali, no meio do corredor. Usava um suti corde-rosa de algodo, com uma pequena rosa no centro, com o bojo dando tudo de si para elevar e turbinar uma pequena protuberncia. O sorriso voltou ao mesmo tempo em que Spencer, sem camiseta, virava sua roupa para o lado de dentro. Eu vou virar do avesso, Srta. Bee; problema resolvido. A agitao voltou ao corredor. Era energia pura e os calouros estavam se alimentando dela. As outras pegaram nas barras de suas camisetas tambm. Mas antes que mais algum tirasse a roupa, a Srta. Bee levou a lder do grupo embora, segurando-a pelo brao. Quando Spencer passou por mim, deu uma piscadela.

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Captulo 11

onestamente, no acho que v chover disse Autumn, sorrindo para o cu, como se isso pudesse intimidar as nuvens cinzentas.

Isso uma bela droga, com certeza. Voc no est se divertindo nada? Autumn escondeu o sorriso, colocando os lbios no canudinho da Coca-Cola. Quero dizer, voc est demais. Revirei os olhos, esquecendo que ela no podia ver meu rosto pela pequena abertura da fantasia. No bastasse a marcha humilhante das Rosstitutas esta manh, agora estou presa carcaa de um animal empalhado. Ah, e para piorar, no se esquea de que nenhuma previso do tempo mencionou a chegada de nuvens cinzentas ameaando destruir minha fogueira. Essa sim a verdadeira definio de demais. srio. Pode procurar no dicionrio que voc vai encontrar a minha foto. Embora o vento estivesse forte, ainda estava quente e pinicante dentro da fantasia conhecida como Ross, a guia. Aquela cabea enorme tinha cheiro de roupa suja, como aqueles cestos com roupa de baixo que no servem mais, ou meias furadas que acabam ficando muito tempo sem lavar. Ao perceber que ia passar mal se no respirasse ar fresco, tentei usar minhas asas para retirar a cabea da guia. Autumn beliscou o meu bico. Voc no pode tirar a cabea aqui fora! H muitas crianas aqui! Voc no se lembra como surtei ao ver Garibaldo sem cabea, fumando um cigarro no estacionamento da Vila Ssamo? Nem sei como estou aqui hoje. O que pior? Isso, ou ver Ross, a guia, morrer de insolao na lateral do campo? Poxa, Autumn. Estou com muita sede. Ela colocou o canudinho da Coca-Cola na pequena abertura da fantasia. Bebe. O 53

jogo j est quase acabando. Enquanto eu tomava um pouco de refrigerante, a torcida ia loucura. Autumn virouse, levando com ela o refrigerante, mas deixando o canudinho balanando na minha boca. Tive de cuspi-lo. Desde quando voc gosta de futebol? perguntei, movendo-me para os lados, tentando localiz-la. Connor Hughes deu um passe longo que no chegou s mos de Mike Domski. Um dos juzes apitou e o jogador do Saint Ann, responsvel pela interceptao, tirou o capacete e gritou com os seus colegas at ficar roxo. J Connor socou o cho de raiva. Ele ficou muito bravo, furioso. No entendi o motivo, pois estvamos ganhando de vinte a zero. Ele havia participado dos trs touchdowns10. A banda comeou a tocar o grito de guerra da escola, e eu resmunguei: Quantas vezes eles vo tocar essa coisa? Autumn bateu no meu ombro e disse: Hora do show. Corri pela lateral do campo como uma boa mascote faria. Talvez tivesse at corrido mais rpido se no fossem as garras plsticas da guia amarradas no meu tnis. No sa dando piruetas e socando o vento, como teria feito Nick Devito. Apenas balancei as asas e rezei para que no chovesse. O lado positivo foi que pude contemplar a minha pilha de madeira. Tinha de admitir... Connor tinha se superado. Na fogueira, havia muita lenha e galhos das rvores de natal de sua famlia, formando uma enorme pirmide que praticamente superava o p direito 11 da lanchonete. Bombeiros com uniformes amarelos brilhantes, botas e capacetes j estavam a postos. Dividiam seu tempo entre assistir ao jogo e vigiar o cu. Quando terminei minha volta ao redor do campo, os refletores foram acesos e os poucos insetos remanescentes do vero formavam uma nuvem escura junto iluminao. Ao olhar para trs, vi Spencer e seu agora not rio grupo de Rosstitutas voltando para as arquibancadas com bandejas de nachos. A punio pelo episdio das camisetas ainda no tinha sido declarada; decises e precedentes precisavam ser considerados. Mesmo triste com a Spencer, no me arrisquei a julg-la. O que as Rosstitutas fizeram no parecia ser to ruim como brigar, roubar ou vandalizar a fachada da escola. Mesmo
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O futebol descrito aqui se refere ao futebol americano. P direito de uma construo significa a altura entre o piso e o teto.

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assim, o castigo precisava ser rigoroso para coibir atitudes semelhantes no futuro. No sei por que est to brava Autumn me disse depois que as Rosstitutas haviam passado. Isso no tem nada a ver com voc. Era bem possvel que ela estivesse certa, mesmo assim aquilo me incomodava. Mais do que isso, me desapontava. Afinal, tentei. Tentei ajudar a Spencer no banheiro naquele dia, busquei envolv-la no conselho estudantil, mas toda a minha boa vontade tinha ido por gua abaixo. Como se no bastasse, desviou para si toda a ateno que deveria ter sido dada ao meu trabalho de decorao no corredor dos veteranos. As coisas que tornam algum popular na escola chegam a ser irritantes. Caminhava em direo a Autumn quando Spencer apontou para mim e gritou. O grupo de Rosstitutas veio correndo das arquibancadas, fez um crculo ao meu redor e caiu na risada. voc a dentro, Nick Devito? Spencer disse suavemente. No via a hora de dizer para ela que era eu naquela fantasia de guia. Queria que Spencer se sentisse uma verdadeira idiota, que ficasse envergonhada, mostrando a ela como seu comportamento era ridculo. Mas antes que eu pudesse dizer alguma coisa, ela agarrou uma de minhas asas e comeou a danar, forando-me a ser seu par. Recuei, mas ela aproximou-se ainda mais, esfregando-se nas minhas pernas. No tenha medo de mim, Sr. guia! gritou No vou te machucar. medida que tentava me soltar, escorreguei na grama molhada e quase ca de cara no cho. Algumas das Rosstitutas que estavam perto de mim evitaram a minha queda. Foi ento que avistei Autumn a poucos metros de distncia. Ela observava a cena horrorizada. Ser que algum pode tirar uma foto nossa com a guia! gritou Spencer. Balancei minhas asas na tentativa de mant-la distncia, mas as Rosstitutas ficaram todas ao meu redor. J sem foras, apenas torci para que esse pesadelo terminasse logo. Capricha no zoom disse Spencer instruindo Susan Choi, que estava com a mquina fotogrfica. Felizmente, antes que a foto fosse tirada, ouvi a voz do diretor Hurley ecoando em nossa direo. Muito bem! Chega, meninas! Voltem para a arquibancada acenou suas mos, dispensando as Rosstitutas. O diretor Hurley era o me mbro mais velho da Academia Ross. Careca, srio e com a postura de um oficial do exrcito, vestia palet e gravata todos os dias. E naquele momento parecia mais irritado do que nunca. A Srta. Bee apareceu. Essas garotas esto causando mais problemas? 55

por isso que rezei para que Martha e eu nunca tivssemos filhas lembrou o diretor Hurley. A Srta. Bee olhou para o cu. Bem, se a minha opinio for vlida, acho que aquelas que vestiram as camisetas deveriam ganhar uma semana de deteno. J a lder do grupo deveria ser usada como exemplo e receber uma punio maior. Trs dias de suspenso? A Srta. Bee concordou. Puxa vida, suspenso. Toda a raiva que sentia da Spencer transformou-se em pena. Ela no era uma m pessoa, apenas desorientada. Uma mancha permanente como essa no currculo poderia afastar suas chances de estudar em uma faculdade descente. Tudo porque ela fez algo incrivelmente estpido. Para qu? Impressionar o Connor? Ento o diretor Hurley disse: Vou cham-las na diretoria segunda-feira bem cedo. Conto com sua presena, j que esse assunto tambm interessa ao conselho estudantil. Sim, claro. Dirigi-me ao alambrado, mas Autumn j no estava mais l. At achei que tinha ido buscar uma garrafa de gua. Mas no queria ficar ali parada, correr o risco de ser interpelada novamente. O nico local seguro era junto ao banco de reservas do time. Enquanto me acomodava no banco, a torcida ia ao delrio. Mike Domski havia interceptado outro passe de Connor. O nosso ataque voltava para o banco e a defesa tomava seu lugar no campo. Os jogadores reservas eram incumbidos de abastecer com garrafas e toalhas aqueles que saam do gramado. Bobby Doyle tirou o capacete e esticou os braos, alongando-se. Est na hora de acabarmos com esse jogo. Nunca vi algum se alongar tantas vezes como o Bobby Doyle. Ele queria que as pessoas vissem os caracteres chineses tatuados em seu quadril, orgulhoso por ter feito uma tatuagem ainda menor de idade, apresentando a identidade do irmo mais velho. Achei fora de moda. Ouvi dizer que a maioria desses smbolos chineses nem correspondem ao significado que dizem ter. Nessas horas, eu gostaria de ter memria fotogrfica. Poderia pesquisar esses caracteres e mostrar ao Bobby que no dizem fora e coragem, mas algo ridculo como coelho gordo cintilante. Mike Domski fingiu socar Bobby como se ele fosse um saco de batatas. Voc no estaria to cansado se no tivesse toda essa banha. Hoje noite, s cerveja light. Bobby deu uma gargalhada. Cara, voc se esqueceu de que a festa na minha casa? Que a cerveja que voc mencionou, e que est agora gelando, minha? E que a hidromassagem, 56

que liguei no almoo para ficar bem quentinha e aconchegante, tambm minha? A famlia de Bobby Doyle era muito rica. Construiu uma casa de hspedes s para ele. Era praticamente o ponto de encontro da nossa escola. No era l muito agradvel, pois ele vivia como um porco, com latas vazias de cervejas por todos os lados e vrios buracos de socos nas paredes. Pelo menos, foi o que ouvi dizer. S espero que essa histria estpida de fogueira termine logo disse Mike. Ei, Connor, voc colocou querosene na madeira? Connor concordou. Tudo bem, j vi que terei de bancar o heri dessa histria comeou a pular para cima e para baixo e a bater a mo contra a boca. A Dana da Chuva. Cerrei os punhos. Se o time de futebol fosse embora ainda no incio da fogueira, juro que aprontaria o maior barraco. At jogaria a cabea da guia bem no meio da fogueira. Connor tirou uma barra de cereais de sua mochila. Vamos, o jogo ainda no acabou. Mantenham a concentrao. Sabe de uma coisa, gostaria de cair de boca nos seios da Spencer Mike disse s gargalhadas. Fiquei pasma. Oh, meu Deus! James Rocker encheu a boca de gua, gargarejou suavemente e cuspiu toda a gua: Ela no to gostosa assim. Mike suspirou: - Cara, o que importa mesmo que ela tem fogo. Voc viu como ela dana? Parece at uma stripper. O treinador Fallon aproximou-se com sua prancheta. Perfeito, ainda temos dois minutos. No quero ver ningum amarelando agora. Connor queria continuar no jogo, mas acabou ficando no banco de reservas e comeou a arrancar as travas da chuteira sem ao menos desamarr-las primeiro. Fala srio, Connor! disse James A Spencer mandou fazer uma camiseta com o seu nome, cara de sorte. - Isso foi a coisa mais idiota do mundo disse Connor, dando de ombros. Mal pude acreditar. Connor e eu finalmente concordvamos sobre alguma coisa. 57

- Idiota, sim. Mas a Spencer e aquelas garotas estavam tentando nos enviar uma mensagem. Elas nos querem disse Mike , e se o Connor no est afim da Spencer, sou o prximo da fila. Ela quer o Connor, no voc disse James. Voc acha que uma garota como ela vai ficar pura e casta esperando o Connor? Vai por mim, cara. Eu, Domski, vou furar esse bloqueio. E nenhum de voc vai tentar me impedir. Senti meu revirar. O fato de a Spencer realmente gostar do Connor no tinha importncia. Ela fez todos acreditarem que era do tipo de garota que ficaria com qualquer um. J que assim, quero aquela baixinha de covinhas disse James. Connor riu. Voc j tem namorada, cara. James agiu como se tivesse esquecido esse detalhe. Esse foi o maior erro da minha vida. Ningum deveria ter uma namorada fixa na escola. como se estivssemos amarrados. Escuta o que eu estou falando. Na semana que vem, vou terminar com a Melanie. Fiquei imaginando a pobrezinha da Melanie Walsh ao lado da mo do James nas arquibancadas. Ela praticamente venerava o James, sempre lhe escrevia bilhetes detalhados em quatro cores diferentes durante as aulas. Bobby olhou para as arquibancadas, tentando proteger os olhos dos refletores. Aquela loira magrinha do primeiro ano daria para o gasto se no parecesse uma tbua de passar brincou. James entrou na brincadeira. Eu ficaria com ela em vez da Mindy Polchek. Mindy estava no segundo ano. O pai dela trabalhou na mesma empresa de arquitetura que a minha me. Bem, a Mindy faz ginstica entre outras coisas, mas muito feia de rosto. Que pena no ter levado um gravador. Mostraria Spencer e quelas garotas exatamente o que aqueles rapazes, que tanto veneravam, pensavam delas. As Rosstitutas eram vagabundas, para serem usadas e descartadas. E a Sterling? perguntou Bobby. Minha temperatura se elevou a mil graus. Eu no queria ouvir o que iam dizer sobre mim. No queria ouvir suas piadas. Mas no consegui sair do lugar. Eu tinha de ouvir. Mike Domski colocou a lngua para fora como se estivesse sufocando. Ela do tipo de garota traioeira que te cortaria as bolas do saco no meio da noite se tivesse a chance. Na verdade, no ficaria nada surpreso em saber que a Natalie Sterling tem um pau maior do que o meu. 58

Tive vontade de ir at l e lhe dar um chute bem no meio das pernas. Mas seria mais vergonhoso para mim se soubessem que era eu quem estava l o tempo todo, ouvindo todas as coisas nojentas que diziam. Ela tem um rosto decente disse James. Cruzei as minhas asas com orgulho. Mas onde estava com a cabea, sentindo-me orgulhosa por um reles elogio? E que direito tinham esses caras de me julgar? Eu no era como a Spencer. No havia me colocado como uma mercadoria para ser avaliada. Imagino como se comportariam se eu falasse sobre os braos extremamente peludos do Mike Domski, ou que o James era to baixo que as garotas, para danar com ele, precisavam usar rasteirinha, ou ainda das inmeras marcas de catapora no pescoo do Bobby. Connor levantou a cabea e fez cara de cansao. Meu, tudo bem. Voc est bravo porque a Sterling te deu uma surra nas eleies. E, de quebra, te jogou uma pizza na cara. Aquela garota durona. Eu no me meteria com ela se fosse voc. Fui tomada por uma sensao de bem-estar. Talvez pelo choque, ou pelo orgulho de ver Connor Hughes me defendendo. Naquele momento, ouviu-se um grande trovo, do tipo que ecoa no peito. Algumas garotas gritaram de susto na arquibancada. Um minuto mais tarde, a chuva comeou a cair, rpida e forte. Em um instante, minha fantasia ficou encharcada. Mas o que mais me preocupava era a minha fogueira. Precisava arrumar algo para cobrir a madeira ou o meu primeiro grande feito como presidente do conselho estudantil iria por gua abaixo. Tentei correr, mas escorreguei na grama e ca de costas. A torcida gritou ohhh. Tentei me levantar, mas com aquela fantasia era impossvel. O cho estava muito escorregadio e a fantasia grudava em mim como uma camisa de fora. Senti algum me levantando. Cuidado, Devito. Quando me virei, l estava Connor. Posso jurar que ele me reconheceu pela pequena abertura da fantasia. Voc est bem? perguntou baixinho. Eu queria dizer sim, e obrigada. Mas congelei novamente depois de tudo o que ouvi. Soltei-me de suas mos e fui em direo a Autumn, no meio da chuva. Seu cabelo estava encharcado, cheio de ns e colado ao rosto. Presenciei seu esforo na tentativa de cobrir a pilha de madeira com um tecido impermevel azul. Mas essa luta solitria para manter a madeira seca j estava perdida. Ningum ofereceu ajuda. 59

Corri at ela e estendi a minha mo. Desa. No seguro subir a. Estou quase l. Vai do outro lado que... Autumn, esquece isso. A fogueira j era embora soubesse disso, era doloroso admitir. Autumn virou a cabea para trs e a chuva escorreu pelo seu rosto. Tem certeza? Acho que a chuva est parando. Ouviu-se outro trovo. Segurei a mo da Autumn, ajudando-a descer, e juntas corremos at o meu carro. No caminho para casa, tive vrios calafrios. No porque estava toda molhada, mas por causa da fogueira, porque a Spencer era uma idiota, porque estava chateada e enojada com os absurdos que ouvi e por talvez ter sido reconhecida pelo Connor. Contei para Autumn todas as coisas terrveis que havia escutado. Apenas deixei de fora o que o Connor disse a meu respeito, j que isso era irrelevante naquele momento. Sabia que ela ficaria chateada, mas ainda assim queria que soubesse de tudo. Pelo menos, faria com que incidentes como aquele na festa do fim de semana passado no voltassem a acontecer. No devamos nos associar a certo tipo de pessoas. Autumn sabia exatamente o que aquelas garotas queriam. Mas como explicar para a teimosa da Spencer que suas escolhas era realmente pssimas? E tambm para o resto das garotas? Gostaria que houvesse uma forma de ajud-las como ajudei a Autumn. uma pena no podermos levar todas as garotas da escola conferncia das jovens mulheres que a Srta. Bee nos contou. Infelizmente em Boston e comea s nas frias de vero. Autumn virou a cabea. E se voc organizasse um encontro de mulheres na escola, por exemplo? Fazia mesmo todo o sentido do mundo. Autumn, voc um gnio! Eu poderia usar o mesmo mtodo. Palestras, discusses. Poderamos organizar tudo juntas. Autumn roeu as unhas. Conte comigo, Natalie. Mas no quero... Foi quando contei para ela sobre o primeiro dia de aula. Sobre as minhas idias para mudar a orientao escolar dos calouros. Autumn seria a convidada palestrante de honra. Teria a chance de fazer algo bom, algo positivo. Autumn olhou para as unhas rodas, dizendo: 60

Posso te perguntar uma coisa? Voc no fica brava? Sim. Eles falaram alguma coisa de mim? No respondi. Era a pura verdade. Achei que isso faria com que Autumn se sentisse melhor, mas no fez. Ela recostou a cabea na janela, deixando escapar um longo suspiro. E comeou a passar o dedo no vidro embaado de uma forma lenta e triste. Havia algo muito errado com as garotas que eu conhecia.

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Captulo 12

hoveu o fim de semana todo, e na segunda-feira o dia parecia triste e desanimador. O cho estava repleto de folhas escorregadias cadas das rvores, e uma nvoa densa pairava no ar. Coloquei o cabelo para trs e caminhei pelo quintal, pisando a grama e sentindo a umidade infiltrar em meus sapatos, alcanando os meus dedos. Mas isso no me incomodou. Mal podia esperar para chegar escola; tinha uma misso. Depois do primeiro sinal, fui direto para a diretoria e sentei no banco do lado de fora da sala do diretor Hurley. A maioria das Rosstitutas j estava l, esperando para ouvir o veredito. A secretria chamou uma por vez. Nenhuma delas olhou para mim, exceto Susan Choi, que simulou um sorriso meigo, o qual no retribu. Ela se escondeu a maior parte do tempo atrs de um exemplar volumoso de O senhor dos anis. Susan parecia uma boa menina. Quieta, estudiosa e obcecada por J. R. R. Tolkien 12. Percebi que sempre deixava o exemplar aberto e em cima do colo durante as reunies do conselho estudantil. No era do tipo Rosstituta. Spencer, por sua vez, demonstrava claramente possuir uma caracterstica forte e magntica. J havia percebido isso quando conversamos no banheiro. Por isso, intervir era uma necessidade. Spencer chegou por ltimo, segundos antes do trmino da primeira aula. Ouvi sua voz antes mesmo de v-la. Suas risadas e gritos ecoavam pelo corredor. Foi ento que apareceu, correndo como se estivesse em perigo, mas movendo-se como se no quisesse escapar. Quando me viu, parou de sorrir. Precisamos conversar disse. Voc no tem que ir para a aula? Esperava conseguir um passe livre da secretaria. Mas mesmo que no conseguisse, ou se fosse punida por me meter onde no fui chamada, ainda teria valido a pena. Para voc, Spencer, tenho todo o tempo do mundo.

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Autor da saga O Senhor dos Anis.

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Spencer deu de ombros e sentou-se no banco ao meu lado. Sei que voc deve estar brava comigo, mas no fiz nada errado. Sem tom desafiador me pegou de surpresa. Esperava remorso ou, pelo menos, medo de uma punio iminente. Voc ficou s de suti! no consegui me segurar. No meio do corredor! No, no fiquei. Era o meu mai, no um suti. O mai que usei durante a aula de natao. No me convenci com suas explicaes, mas continuei firme. Aquelas camisetas eram muito ofensivas, Spencer. Uma prostituta? Para o time de futebol? Fala srio. Era brincadeira! esperou que me convencesse disso. Tudo bem. Talvez o corredor no fosse o local ideal para trocar de roupa... e me desculpe por isso. Mas ainda acho que esto fazendo uma tempestade num copo dgua. Senti um aperto no estmago. Se a Spencer tentasse se explicar para o diretor Hurley e a Srta. Bee desse jeito, talvez fosse expulsa da escola. Voc precisa pensar em uma desculpa melhor, e rpido. Uma que realmente parea sincera. Voc entende o tamanho da encrenca que arrumou? Meus olhos recaram sobre ela. Uma encrenca enorme disse, repreendendo-a -, daquelas bem grandes! A porta do diretor abriu-se, e Susan Choi saiu. Com os culos sobre a testa, enxugava os olhos vermelhos com um leno de papel todo amassado. Susan nunca havia tirado menos do que A antes, e muito menos recebido uma semana de suspenso. Olhei para Spencer, como quem diz: Est vendo? A coisa sria. Mas Spencer estava mais interessada em passar maquiagem na zona T do rosto. A secretria espiou pela porta aberta e chamou seu nome. No se preocupe comigo disse ao levantar-se -, sei tomar conta de mim mesma, juro. Ela nem imaginava que ia acompanh-la, mas foi exatamente o que fiz. Natalie sussurrou -, o que voc est fazendo? O governo afirma que tomar medidas drsticas para garantir que nenhum brasileiro v para a cama sem comer: Vai recolher todas as camas! Estou livrando a sua barra disse, tomando a frente. Tinha visto a sala do diretor Hurley apenas uma vez, quando fui chamada com o resto do time de decatlo13 acadmico para tirar uma foto com o trofu que ganhamos, para ser publicada no jornal da escola. Mesmo estando l por um motivo positivo, ainda assim senti um calafrio na barriga. A sala cheirava como o ms de agosto, pesado e quente. As paredes de concreto foram pintadas de bege claro, provavelmente na esperana de tornar o que era uma cela de priso em algo mais aconchegante. No havia plantas, quadros, fotos, nenhum outro tipo de
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uma competio de atletismo composta por dez provas.

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decorao alm de uma faixa enorme da Academia Ross, feita de algodo especial e com as letras bordadas mo. A Srta. Bee estava em p em um canto da sala, escorada em um conjunto de armrios majestosos. Ficou surpresa ao me ver. Esta uma reunio particular disse o diretor Hurley. Sim, Natalie a Srta. Bee acrescentou. Passe na minha sala mais tarde e ento conversamos. Ignorei os dois e sentei-me em uma daquelas cadeiras estofadas de couro, bem em frente mesa do diretor. Com certeza uma atitude ousada, mas precisava me mostrar confiante. Diretor, tenho algo a dizer ele entrelaou os dedos e acenou positivamente com a cabea para que eu continuasse, provavelmente contrariando sua intuio. O que aconteceu sexta foi terrvel. O comportamento dessas calouras foi de extremo mau gosto. Mas se punirmos e isolarmos essas garotas, perderemos a chance de transformar esse acontecimento em um aprendizado verdadeiro, algo que seria benfico a todas as garotas da escola. O diretor Hurley olhou para a Srta. Bee, sem saber exatamente o que dizer. Deixando escapar um sorriso tmido, ela disse: Continue, Natalie. A populao feminina da Academia Ross obviamente est seguindo o caminho errado. Est mais interessada em obter a ateno da populao masculina do que em suas prprias realizaes. As garotas esto satisfeitas em serem rotuladas como objetos sexuais. O incidente com as camisetas foi exatamente isso, um apelo desesperado para serem notadas. como se no acreditassem que podem ser reconhecidas por outras coisas, como seus objetivos, seus crebros e no apenas por seus corpos acho que meu discurso pareceu ensaiado, mas a verdade eu ensaiei mesmo, pelo menos dez minutos na frente do espelho do banheiro. Precisava fazer com que o diretor Hurley me levasse a srio, queria que ele soubesse que pensei no assunto de maneira cuidadosa. Peguei na mochila o panfleto que a Srta. Bee tinha me entregado. Gostaria de organizar um seminrio para abordar esse problema. Seria obrigatrio para as garotas em questo, e facultativo para todas as alunas da escola que quisessem participar. O rosto do diretor enrijeceu. Um seminrio? Isso no me parece uma punio apropriada. Tive de pensar rpido. Na verdade, seria mais como uma atividade noturna. Faramos workshops e debates e arrumaramos patrocinadores para cada uma das horas que ficssemos acordadas, doando todos os ganhos a uma instituio de caridade ou abrigo feminino. Seria um Encontro Feminino, um simpsio de delegao de poder. - Um o qu? Spencer perguntou. Censurei-a com o olhar. Acho que seria uma tima oportunidade para discutirmos os acontecimentos recentes e talvez aprendermos comportamentos e estratgias melhores para o futuro. Em vez de abafarmos esse incidente, abriramos um dilogo sobre ele. Quero que nossas 64

garotas saibam que so muito mais do que meras mercadorias sexuais, que precisam ter objetivos e aspiraes mais altos. O diretor Hurley virou-se para mim. Voc est disposta a realizar tudo isso? Por qu? No havia me preparado para essa pergunta, e de repente no conseguia organizar meus pensamentos. Olhei para Spencer, que no fazia a mnima idia dos meus motivos. Preocupava-me muito com essas garotas. E se pudesse ajud-las, ou a qualquer outra pessoa da escola, faria com satisfao. Porque isso importante para mim, diretor Hurley. E no farei sozinha. Gostaria que Spencer me ajudasse. Mesmo no fazendo a coisa certa, ela mostrou liderana na sexta. Gostaria de dar a ela a oportunidade de usar essa liderana para o bem. E essa responsabilidade, alm de talvez uma semana de deteno, seria uma punio perfeita, j que ela foi lder do incidente. Spencer olhou para mim. Apensar de tudo, mostrou-se lisonjeada com meus elogios. Percebi que o diretor estava pensando no assunto enquanto me observava fixamente. Decidi fazer o mesmo. Sabia que, se quisesse realmente organizar esse evento, teria de mostrar determinao. A Srta. Bee parecia estar muito orgulhosa. Acho essa idia fantstica, diretor Hurley. Natalie est se mostrando uma verdadeira lder. O ltimo ano extremamente trabalhoso, contudo ainda se oferece para ajudar as garotas da Academia Ross a encontrar um novo caminho. Certo disse o diretor com um suspiro. Acho essa idia um tanto incomum, mas se a Srta. Bee est de acordo, vamos tentar o seu seminrio. Fora da sala, Spencer encurralou-me imediatamente. S para constar, ainda acho que no fiz nada de to errado assim. Ela colocou as mos na cintura e disse: No sou to burra quanto voc imagina, sei o que estou fazendo. De repente, lembrei-me dos chiliques que ela tinha quando criana. E que a melhor forma de lidar com eles era virar as costas e sair andando, e foi exatamente o que fiz. Sa pelo corredor, nem mesmo hesitei quando choramingou meu nome. Spencer era pior do que uma irmzinha travessa. Mas isso no era obstculo para faz-la me ouvir. A primeira aula j havia comeado. Apressei-me at o laboratrio de qumica. Ao virar o corredor, avistei Connor Hughes curvado no bebedouro. Parte de mim queria voltar e pegar outro caminho, s para no cruzar com ele. Na hora, fiquei muito nervosa. Ainda no tinha certeza se ele tinha me reconhecido na fantasia, ou se sabia que ouvi tudo que disseram. Mas evit-lo de propsito daria a ele controle sobre mim. Ento, continuei andando calmamente, um passo aps o outro. 65

Com o canto do olho, vi que ele levantou a cabea enquanto a gua ainda jorrava do bebedouro. O meu sentido de alerta guiou-me rapidamente pelo caminho; isso sempre acontece quando estou sendo observada. Foi s ento que tomei conscincia do meu andar (em marcha direta), da temperatura do meu corpo (extremamente acima do normal) e da minha respirao (quase insuficiente). Ao passar por ele, ouvi-o dizer: - Ei, Sterling, voc no vai me agradecer? Se o ignorasse naquele momento, ficaria muito na cara. Ento, parei. As salas de aula estavam todas com as portas fechadas. Estvamos sozinhos. - Por qu? usei um tom defensivo, acusatrio, mais do que havia planejado. Embora ele tivesse dito coisas boas a meu respeito naquele dia, estava longe de ganhar minha confiana. - Levantei cedo e recolhi a madeira da fogueira com meu caminho. Fiz isso para te ajudar mostrou-me suas mos. Estavam levemente sujas e calejadas. As madeiras estavam molhadas e escorregadias. Acabei ficando com algumas farpas nas mos, farpas profundas. Podem me custar o prximo jogo. Quem diria, Connor me fazendo favores de repente? Mal podia acreditar. Quando senti que meu rosto comeou a corar de vergonha, tirei o elstico do cabelo e deixei que casse como uma capa sobre ele. - Voc retirou toda a madeira sozinho? perguntei. - No, peguei alguns garotos para ajudar. - Olha s, no pedi para fazer isso. - Eu sei falou. Fiquei triste por seu pequeno evento ter dado errado. Meu pequeno evento? No precisava da sua ajuda engrossei a voz. Teria resolvido esse problema sozinha. Ele passou as mos sobre os cabelos, ainda molhados do banho matinal. Caramba! S queria ouvir um obrigado. - Sabe de uma coisa, Connor? A vai uma lio importante. Nem sempre conseguimos o que queremos. Nem mesmo garotos como voc enquanto me observava desaparecer pelo corredor, amarelo, desnorteado, provavelmente como se sentia em suas aulas de reforo de matemtica. Connor sorriu. Com certeza, nunca havia sido tratado daquela maneira por uma garota. Como muitas coisas na vida, me fez muito bem ser a primeira.

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Captulo 13

o fim de semana, a Srta. Bee me chamou na sala dela para conversarmos sobre o seminrio. Fiquei pensando se a Spencer deveria tambm fazer parte da conversa, mas na ltima hora decidi que no. Havia algo importante, algo pessoal, que precisava perguntar para a Srta. Bee. Recentemente havamos feito uma reunio do conselho estudantil. Tnhamos vrios projetos programados, como a venda das flores do outono e o baile de Halloween, para o qual precisaria de uma fantasia. No usava uma desde os meus 13 anos, quando vesti uma fantasia de DNA. A Srta. Bee pendurou seu casaco vermelho de casimira. Sentei-me na cadeira em frente mesa dela, na qual havia um lbum de fotos, do tipo que tem uma foto na capa. A foto mostrava a Srta. Bee sentada em uma mureta cor de areia, com vista para o mar mais lindo que j vi. - Barcelona disse. Minhas frias de vero. Fiquei surpresa quando ela abriu o lbum e me deixou olhar as fotos, enquanto narrava a viagem. Naquele momento, A Srta. Bee deixou de ser uma professora e pareceu mais uma tia legal, do tipo que convence a sua me a deixar que voc pea uma taa de vinho tinto em um restaurante elegante. Colocou os cabelos para trs e mostrou-me um par de brincos de ouro. Contou que havia barganhado de dez euros para trs em um mercado ao ar livre. E quando a chuva chegou, decidiu ir a Milo. As fotos mostravam um cu cada vez mais escuro. Quando voc viaja sozinha explicou com um piscar de olhos - , voc est livre para ser imprevisvel. Balancei a cadeira em entusiasmo e disse Srta. Bee que era exatamente assim que planejava viajar pela Europa antes de a faculdade comear. A Srta. Bee concordou com a cabea, e a sua aprovao foi to boa quanto um abrao. Falamos sobre os pases e as possveis paradas pelo caminho. Cheguei at a tomar notas. Foi tambm a maneira perfeita de introduzir um assunto do meu interesse e disse: - Srta. Bee, a senhora poderia escrever minha carta de recomendao para a Faculdade. Sei que ainda estamos em outubro, mas gostaria de preparar tudo com antecedncia. 67

Ela sorriu. Claro, Natalie. Isso at me ajuda. Fico atolada de trabalho com essas requisies em maro. Alguns alunos deixam sempre para a ltima hora. Se todos fossem responsveis e atenciosos como voc, o meu servio seria bem mais fcil. Alm disso, um grande prazer t-la em minhas aulas e trabalhar com voc no conselho estudantil. Portanto, seria uma honra poder escrever a carta de recomendao mais bela de todos os tempos. - Srta. Bee, nem sei como agradecer por toda a sua ajuda e ateno neste ano. Obrigada. Seus olhos moveram-se do meu rosto aos meus ombros. E um sorriso esperanoso floresceu do seu rosto em seguida. Ento, como esto os preparativos para o seminrio? Na verdade, estavam devagar. Tive muita lio de casa naquela semana, sem falar dos preparativos para o SAT. Mesmo assim, tentei mostrar servio. J havia escolhido para quais lugares iriam as doaes e selecionado o cardpio para o seminrio. A Srta. Bee continuava satisfeita. Quero te ajudar disse, puxando livros da estante. Voc precisa ler A mstica feminina. E, principalmente, O mito da beleza, que ser muito relevante para os seus debates. Ah! Folheie tambm a Bblia da mulher e O segundo sexo. Baseei minha tese de mestrado nas obras de Simone de Beauvoir. Enquanto observava a pilha de livros no canto da mesa aumentar, tentei mostrar entusiasmo. Mas, na verdade, fiquei completamente assustada. Acho que a Srta. Bee entendeu, porque ergueu as sobrancelhas. E a Spencer, est te ajudando, certo? Esse era o acordo. - Sim. Menti. Eu sabia que Spencer iria me ajudar. Apenas no tivemos tempo de conversar ainda, e a culpa era minha. Estava muito ocupada. - Estou preocupada. Vi Spencer andando pela escola, toda feliz com a fama que conseguiu. Essa no a atitude de algum que se arrependeu. Francamente, ainda no entendi por que voc escolheu proteger algum como ela. Fiquei envergonhada. Por que a Spencer s dificulta as coisas? H muito tempo, fui bab de Spencer expliquei. Portanto, me sinto responsvel por ela. verdade que est fazendo pssimas escolhas, mas, no fundo, uma boa garota. Se a Srta. Bee compreendeu meus motivos, no demonstrou. Espere! Esqueci o livro mais importante de todos. Este s para voc, Natalie. Peguei das mos dela, sem imaginar como era pesado. Uma linda garota adornava a capa, sorrindo ao vento. Usava um bon de couro e exibia culos de proteo sobre a testa. O ttulo era East to the dawn: The life of Amlia Earhart. Devorei esse livro durante as minhas frias. Acho que voc e Amlia tm muito em comum. Voc ouviu falar da Ninety-Nines? - No. - Bem, Amlia fundou a Organizao Internacional de Aviadoras conhecida como Ninety-Nines, tornando-se a sua primeira presidente. Essa organizao ajudou a legitimar mulheres que perseguiam carreiras tradicionalmente masculinas, dando a elas diversas oportunidades. E isso me lembra muito seu seminrio. A unio faz a fora, e tudo mais. Alm 68

disso, o nmero nove se encaixa muito bem nessa histria. - Obrigada, Srta. Bee. - Estou orgulhosa por tudo o que voc est tentando fazer aqui, Natalie. Sempre soube que voc era especial. Outras garotas da sua idade, bem... elas s pensam em garotos. Voc, minha querida, totalmente independente. Tem inteligncia, e, francamente, me d esperana de que o feminismo no morrer com a sua gerao. Sorri, colocando a mochila sobre os ombros. Pesava mais de mil quilos, embora, honestamente, pesasse muito menos do que a presso escondida atrs do sorriso da Srta. Bee.

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Captulo 14

a semana seguinte, Spencer e eu marcamos uma reunio antes das aulas para finalizarmos nossos planos a respeito do seminrio e prepararmos as fichas de inscrio e outros materiais. Autumn tambm compareceu.

Dividi o material de leitura da Srta. Bee com elas, com a instruo de que deveramos procurar citaes ou mensagens inspiradoras para distribuirmos populao feminina da escola em forma de tiras de papel, como aquelas dos biscoitos da sorte. Spencer mordeu a ponta da caneta que segurava. Natalie, voc tem namorado? Autumn deu uma gargalhada que me deixou irritada. Ela no deveria ter deixado escapar sinais da minha inexperincia. Isso daria a Spencer uma oportunidade a mais de se gabar. De qualquer forma, no era da conta da Spencer. - No, no tenho disse orgulhosa. Pensei por um momento como ficariam surpreendidas em saber que Connor estava interessado em mim. Desde a noite da fogueira, percebi que ele vinha me observando. No que isso me interessasse. Ele estava livre para olhar para quem quisesse. E eu, livre para ignor-lo. - Aposto que voc s namora universitrios Spencer desenhava coraes em seu caderno. Algum que ser um neurocirurgio brilhante ou um conselheiro de Estado. Ele provavelmente usa culos, mas no do tipo nerd. Aqueles de metal fino que os modelos usam. Ooh! E aposto que ele de outro pas, como a Inglaterra, por exemplo. Poderia facilmente ver voc namorando um cara com sotaque. Parei de escrever. No vou discutir isso com voc disse. Mas se eu quisesse namorar algum, seria exatamente como Spencer havia descrito. Exceto que no seria da Inglaterra, e sim de Paris. E conversaramos em francs o tempo todo. Afinal, j estudava francs na escola h trs anos. Teria de ser til algum dia. - E voc Autumn? Spencer continuou. Tem namorado? - Quem, eu? disse Autumn, abaixando a cabea. No. Olhei para Spencer em reprovao, infelizmente ela no entendeu. Virou a cadeira na direo da Autumn. Bem, mas isso no faz sentido. A Lisa, por exemplo, mesmo com aqueles 70

dentes de vampiro, j tem namorado. Mas voc... uma das garotas mais bonitas e legais da escola. Voc seria facilmente eleita como rainha de qualquer baile de formatura. - Eu... tenho um histrico. - Como assim? Autumn e eu nos olhamos. Ela no queria ser minha convidada de honra no seminrio, e tive de aceitar sua deciso. Mesmo assim, parte de mim queria que ela se abrisse com a Spencer. Autumn respirou fundo e fechou o livro sua frente. As palavras isca de peixe tm algum significado para voc? Spencer parecia absolutamente confusa. Humm... tipo uma comida desagradvel que melhora um pouco com ketchup? Autumn sorriu. Ento, contou a ela sua histria, quase sem emoo. Era estranho v-la contar tudo com tanto autocontrole. Spencer era o oposto. Seu sorriso foi diminuindo cada vez mais. - Portanto, o seu ltimo namorado... a pergunta da Spencer ficou no ar. Autumn mordeu os lbios e confirmou. Mas no faz mal. Nunca teria as notas que tenho hoje para me matricular em uma boa faculdade se isso no tivesse acontecido. Deve ter sido para o meu bem, quer dizer, sei que foi. Autumn no parecia muito convencida. Dei-lhe um belisco amigvel no brao para traz-la de volta realidade. Spencer via tudo de outra forma. No! gritou. Autumn! Aquilo foi provavelmente a pior coisa que voc j fez. Nunca deveria deixar um idiota como esse fazer voc se sentir mal consigo mesma. Alm disso, afastar-se de garotos no algo natural. Quer dizer, por que os adolescentes tm tantos hormnios se no devem ser usados? cerrou os dentes. Devamos pegar o Chad Rivington e cortar as bolas dele. Balancei a cabea em reprovao. Spencer no entendeu nada, nadinha. - No h um nico cara nesta escola que merea, Autumn, nem nenhuma de ns. - Oh, eu sei que ningum me merece nesta escola. Mas isso no significa que no possa me divertir com eles enquanto estiver aqui. Alm disso, que universitrio me namoraria? Gente! S tenho 14 anos e no quero cair nas mos de um pervertido. Autumn caiu na risada. No acho que foi isso que a Natalie quis dizer, Spencer. Spencer continuou no entendendo. Fui obrigada a mudar o discurso. Fechei meu livro e olhei direto em seus olhos. Querida, o que vou te contar agora s no te contei antes porque no queria te magoar. Ouvi por acaso Mike Domski e outros rapazes dizendo coisas horrveis sobre voc e as Rosstitutas, aps o incidente de sexta. - Natalie Autumn tentou me falar. 71

No incio, Spencer no se sentiu intimidada. O que, por exemplo? - Bem... algum te chamou de stripper. E acho que foi o James quem disse que voc nem era bonita. Depois disso, Connor deixou bem claro que no estava nem um pouco interessado em voc. J o Mike alegou que voc faria tudo o que ele quisesse. Observei Spencer enquanto ela assimilava tudo. J no tinha sido fcil ouvir o que aconteceu com a Autumn, mas aquilo foi ainda mais doloroso. Com certeza, foi difcil para ela saber o que as pessoas pensavam a seu respeito. A minha esperana era de que ela finalmente casse na real e mudasse o seu comportamento. - Inacreditvel disse. por isso que o Mike Domski no larga do meu p. Est sempre passando pelo meu armrio ou me encontrando por acaso. Se ele pensa que meu dono, ento que se prepare. Essa era a atitude correta que esperava dela. Veja. Devemos nos apressar se quisermos terminar tudo a tempo para as inscries. Temos apenas uma hora. Quando terminamos as citaes, fizemos a lista de atividades para o seminrio. Copiei a maioria delas da internet e do panfleto que a Srta. Bee me deu. Tudo parecia estar dando certo. - Falta alguma coisa disse Spencer, balanando o cabelo. Algo essencial. Reli rapidamente nossa lista, parecia estar tudo certo. O qu? - Alguma diverso, Natalie! No tem nada de divertido nessa lista! Apontei para a atividade seis da lista. E o teste de confiana? Spencer fez uma cara engraada. Voc quer lotar o seminrio de garotas da escola, certo? Ento, precisamos dar a elas um bom motivo para passarem a sexta-feira noite conosco. Queria dizer a ela que o seminrio era mais sobre aprendizado e menos sobre diverso, mas Autumn me interrompeu. A Spencer est certa disse. Deve ser uma noite educativa, mas tambm precisamos de diverso. Spencer mostrou um de seus cachos com o dedo. Tenho uma idia. Suspirei profundamente. Por outro lado, a Spencer s queria ser til e participar. Sabia que precisava apoi-la. Tudo bem. Qual a sua idia? - Bem, fazamos isso na escola de dana que eu freqentava. Chamvamos de dana do moletom. Convidvamos todas as garotas da escola para uma festa da nante. Apenas garotas. Todas deveriam usar calas de moletom e camisetas do tipo regata. Ningum precisava se preocupar com garotos ou com a sua aparncia. Uma das garotas ficava de DJ, tocvamos msicas de bandas antigas e danvamos juntas por algumas horas. Poderamos fazer o mesmo, s que vestindo pijamas. Alm disso, mataramos um bom tempo dessa maneira. Autumn aplaudiu. Adorei!

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Elas olharam para mim, esperando ouvir minha opinio. Sorri. uma tima idia. Spencer, voc um gnio. Claro que exagerei um pouco, mas queria encoraj-la. Em resposta, ela me surpreendeu. Quero pedir desculpas pelo que aconteceu no dia de abertura dos jogos disse em tom srio. - Voc no precisa fazer isso disse, e fiquei feliz por ser verdade. - Sim, preciso. Em razo do meu comportamento, fomos foradas a essa punio. - Mas isso no uma punio expliquei. Uma punio seria a suspenso. Isso um seminrio, uma oportunidade... - Chame como quiser, mas isso no muda nada, me desculpe. E, Natalie, agradeo de corao por tudo que voc fez por mim na sala do diretor. Defendendo-me daquela forma. - isso que amigas fazem foi a primeira vez que disse isso para algum que no fosse minha melhor amiga, mas o significado foi o mesmo. Colocamos uma mesa no corredor principal da escola com as fichas de inscrio, vrios materiais de leitura e citaes inspiradoras de mulheres famosas por sua habilidade de liderana. Spencer insistiu em usar seu iPod para tocar msicas cantadas por mulheres. Com certeza, um toque especial. Os alunos comearam a chegar escola, e um grupo de garotas veio direto para nossa mesa. A atrao principal era a dana do pijama, mas algumas garotas pareciam genuinamente interessadas nas citaes que Spencer e o restante das Rosstitutas estavam entregando. Em quinze minutos, j tnhamos 30 garotas inscritas. Tudo corria muito bem, muito bem mesmo, at que o Mike Domski pegou uma caneta e tentou colocar seu nome na lista de inscritos. - Largue essa caneta disse. Mike s entendia quando nos dirigamos a ele como se tivesse 3 anos de idade. - Por qu? S porque somos garotos? Isso no discriminao? tentei pegar a caneta de volta, mas ele no deixou. Ah, agora entendi. Esse seminrio de garotas um decatlo vaginal. Garotos no entram. Queria soltar os cachorros em cima dele, mas Spencer agiu primeiro. isso mesmo, Mike. Nada de croquetes, pintinhos, chourios, testculos, imbecis e idiotas. Todos os adjetivos que te descrevem muito bem! disse, arrancando a caneta da mo dele. Portanto, parece que voc no est convidado. A resposta de Mike? Ele mostrou o dedo do meio para a Spencer e foi embora. - Ponto pra voc, Spencer sussurrei, marcando um ponto no ar com os dedos. - Confie em mim. Sei como lidar com esses tipos disse. De fato, acho que vou infernizar a vida dele. S por diverso, s porque eu posso. 73

Coloquei meus braos em volta dela. No porque me importava com o jogo psicolgico que ela planejava usar com o Mike Domski, mas porque Spencer finalemnte comeava a me dar ouvidos.

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Captulo 15

e jeito nenhum a Spencer usa isso para dormir.

Foi isso que pensei quando ela apareceu vestindo aquela camisola baby-doll xadrez verde e azul, com um lao branco onde as bordas apertavam suas coxas. Estava com o casaco de l aberto e a ponta do cinto deslizando pelo cho, como se estivesse usando um vestido de festa que fosse bonito demais para ficar escondido. Talvez at se passasse por um, se no fosse pela almofada decorada em baixo do brao e pelo saco de dormir pendurado nas costas. - Natalie! gritou. Fiz uma lista com msicas incrveis para tocarmos hoje noite! Ela sacudiu um pouco o corpo, permitindo que uma das delicadas tiras de seu casaco casse sobre o ombro. registrou minha presena, Srta. Bee? - Spencer Biddle Srta. Bee recitou sentada, riscando seu nome da lista de presena. Como poderamos te esquecer? senti que a Srta. Bee estava tentando fazer piada comigo, mas no consegui achar engraado. Spencer apressou-se para alcanar suas amigas. Havia cerca de 50 garotas presentes, mais as Rosstitutas e outras alunas do conselho estudantil convocadas por mim. Esperava que mais garotas se inscrevessem, mas acho que Mike Domski as assustou com aquelas piadas sujas. Mesmo assim, fiquei satisfeita com o resultado. - Tudo bem, Natalie disse a Srta. Bee. Acho que voc pode comear. Ficarei trabalhando em minha sala. Se eu no ficar por aqui, talvez as garotas se sintam mais vontade para conversar. - timo. Vou pegar a Spencer e... - Natalie, gostaria que voc fosse a mediadora hoje noite. Sei que a Spencer ajudou no planejamento, mas foi voc que idealizou tudo. voc quem tem a experincia de liderana necessria. Eu no quero que esta noite se transforme em um mero pernoite divertido. Voc tem uma misso importante para cumprir. - Sim, claro concordei. 75

Atravessei o ginsio at onde todas estavam reunidas. Senti-me estranha de pijama, especialmente porque, ao contrrio da Spencer, estava vestindo algo que realmente usava para dormir. A cala hospitalar do meu pai, que costumava ser marrom, mas que ficou cor-de-rosa depois de tantas lavagens, uma camiseta branca do tipo regata, um moletom de capuz e zper bem largo e as minhas pantufas. Andei calmamente at as arquibancadas, dando s garotas algum tempo para que se acomodassem. Oi, pessoal, obrigada pela presena. Temos muitos lanches e salgadinhos para servir mais tarde. Primeiro, gostaria de explicar algumas coisas respirei fundo e sorri. Foi tempo suficiente para que Spencer tomasse minha frente. - Tenho uma declarao a fazer antes de comearmos. Gostaria que todas voc se sentissem seguras em compartilhar seus sentimentos e pensamentos. Aqui no haver julgamentos ou crticas. Sorri para a Srta. Bee que estava saindo do ginsio. Muito bem colocado, Spencer puxei-a para perto e sussurrei. Por que voc no me deixa comear e depois assume? Spencer ficou confusa, e talvez, um pouco magoada. Com o queixo indiquei a ela um assento vago na arquibancada. No se preocupe. Spencer sentou-se ao lado de Autumn, parecia ressentida. - Acho que a melhor forma de comearmos a noite de hoje discutindo o que aconteceu no corredor da escola duas semanas atrs. Mal havia terminado de falar quando Spencer levantou a mo. Olhei por sobre seus dedos. Acredito que muitas de vocs tenham pensamentos e opinies diferentes e quero ter certeza de que todas tero uma oportunidade para falar Spencer comeou a balanar o corpo e a abanar a mo desenfreadamente. Quanto mais eu a ignorava, mais ela queria ser notada. Spencer, por que no comea? Spencer levantou-se e encarou as participantes. Devo dizer que fiquei surpresa com a reao das pessoas por causa das camisetas. Por que as garotas no tm permisso ou no so encorajadas a mostrar a sua sexualidade? - No acredito que aquilo tenha sido sensual falei para Spencer, da forma mais gentil possvel. Vocs s queriam chamar a ateno. Spencer sorriu. Viram? Esse o problema. isso que deveramos discutir hoje! Os garotos podem fazer de tudo sem qualquer punio. Mas ns, garotas, somos proibidas de ter necessidades sexuais. - Necessidades sexuais? Voc est falando srio? Voc s tem 14 anos. - A minha idade no tem nada a ver com isso disse Spencer, mordendo os lbios. Estou sentindo muita negatividade vinda de coe, Natalie. Voc disse que no haveria crticas ou julgamentos hoje. - Tudo bem, vamos nos acalmar o que soou ridculo, porque Spencer e eu ramos as nicas alteradas. 76

- Olha s, no fao nada que me deixe desconfortvel. Estou sempre no controle. Seja como for, que direito tem algum de dizer o que eu posso ou no posso fazer com o meu corpo? No vou me sentir culpada s porque gosto de ser sensual. No ficarei envergonhada. Parece que esta escola tem um grande problema com esse tipo de coisa. Spencer olhou fixamente para Autumn, e todas perceberam. Forar as garotas a ficar envergonhadas por terem comportamentos que so naturais um preconceito ridculo. Francamente, deveramos mandar todos aqueles que nos julgam para aquele lugar. Algumas garotas concordaram, incluindo Marci Cooperstein, que estava sentada bem atrs de Autumn. Eu a vi apertar levemente os ombros de Autumn, que se virou surpresa. Uma sorriu para a outra, e eu queria vomitar. Melissa Sanchez levantou a mo e Spencer deu-lhe a palavra. Meu irmo descobriu que masturbei um de seus amigos, e agora ele nem olha mais para mim. - Entenderam agora o que eu quis dizer? indagou Spencer. Isso est errado! Aposto que o seu irmo gostaria que uma garota fizesse isso para ele. Mas, por ser irm dele, agora voc no presta mais. Olhei para Autumn como que pedindo ajuda. Afinal de contas, ela estava sentada ao lado da Spencer. Se ela pudesse fazer alguma coisa... qualquer coisa. Tenho certeza de que ela me viu. Mas tudo o que fez foi olhar para Spencer e sorrir. Eu estava perdendo o controle da situao, ento anunciei rapidamente: Agora que resolvemos isso, vamos iniciar nossas atividades com a diviso de grupos coloquei algumas revistas femininas sobre a mesa. Gostaria que vocs recortassem quaisquer imagens femininas positivas ou negativas que encontrarem. As garotas se dividiram em grupos. Spencer marchou at mim. Por que voc me interrompe cada vez que abro a boca? Estava dizendo coisas importantes. Arrastei-a at as portas, longe dos ouvidos. Escute, sinto muito se te interrompi. que temos muitas coisas planejadas e pouco tempo para realiz-las. Realmente quero que voc sinta que tem todo o direito de se expressar. Mas tambm preciso que siga a minha liderana, ok? Spencer olhou diretamente nos meus olhos. No deveramos fazer isso juntas? - Sim, mas voc precisa expressar suas opinies de forma que sejam benficas ao grupo. Ningum quer nos ver discutindo. Spencer jogou as mos para o ar. Tudo bem, Natalie. Qualquer coisa que voc quiser, voc quem manda. Vou apenas ficar aqui e ser a garota malvada que est aqui para ajud-la. - No isso que est acontecendo disse, cruzando os braos. Por que a Spencer estava tornando tudo to difcil? Nem tudo gira em torno dela. - Bem, mas no parece retrucou. 77

- Veja, voc pode conduzir o prximo debate. - Como voc quiser falou e depois saiu. No pude acreditar. Como a Spencer no conseguia enxergar a grande oportunidade que havia recebido? - O que est acontecendo? perguntou Autumn. Por que voc est maltratando a Spencer? - No estou! disse, passando os dedos pelo cabelo. Ela est tumultuando tudo. Bem que voc poderia ter me ajudado antes, se no estivesse ocupada fazendo as pazes com a Marci. Fala srio. O que foi aquilo? - Honestamente, no tenho a mnima idia. Autumn pareceu-me sincera. Mas pensei que fosse exatamente isso que voc queria com este evento. Suspirei, porque a Autumn no conseguia entender. Ela no tinha a Srta. Bee fungando em seu pescoo. Depois de alguns minutos, Spencer reuniu todos novamente nas arquibancadas. Fiquei ao seu lado para que pudesse intervir facilmente se ela dissesse algo de errado. Vamos comear com esta imagem. Spencer mostrou parte de um ensaio com tema volta s aulas em que a professora personificava uma mulher fatal. Ela estava em cima da mesa, vestindo meia arrasto e salto alto, com alunos rastejando pelo cho. - Algum gostaria de comentar? Ningum levantou a mo, portanto eu mesma fiz o comentrio. Acho essa foto muito preconceituosa. - Acha mesmo? perguntou Spencer. - Ah, sim. visvel que esta mulher est sendo tratada como um objeto. - Mas voc no acha que ela detm o poder nessa situao? Os garotos esto literalmente se jogando aos seus ps, implorando sua ateno. Olhei a figura novamente. Talvez a Spencer at tivesse razo, mas mesmo assim disse: - Na verdade, no. - Viram! Isso exatamente o que eu quis dizer. Quando uma mulher ousa mostrar seu poder sexual, logo presumimos que est sendo vitimada ou abusada, quando, na verdade, somos ns quem controlamos a situao. Apertei os lbios com toda fora. Em que momento o tpico da noite passou a ser: como a Spencer adquiriu o direito de se prostituir? Autumn levantou a mo: - O que voc quer dizer com isso, exatamente? 78

Spencer sorriu e comeou a oferecer os seus conselhos. Tudo uma questo de confiana. Voc precisa saber quem voc , o que voc quer, e ento usar seus poderes femininos para dominar os meninos. Resmunguei. - Confesse, Natalie. Voc j se sentiu querida alguma vez? Um cara olhou para voc to fixamente que se esqueceu de piscar? Dei de ombros, mesmo sabendo que a resposta era sim. Com o Connor. Mas no foi algo que eu tivesse sob controle, foi algo que eu tentei ignorar. Spencer continuou falando sobre como bom termos o controle da nossa sexualidade e como usar esse poder para fazer com que os garotos nos venerem. Michelle Heller contou que induziu um rapaz a comprar seu vestido da festa de formatura porque ele queria desesperadamente ser seu par. Spencer pediu que todas as garotas presentes dessem uma calorosa salva de palmas a Michelle. Encontrei um lugar na arquibancada e fiz de conta que estava lendo um artigo de uma das revistas que ningum se preocupou em pegar. Estava to brava que nem enxergava as palavras, apenas os espaos em branco entre as linhas. Foi naquele momento que compreendi que a Spencer nunca iria mudar; fui burra ao tentar.

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Captulo 16

lgum me acordou. Natalie? Abri os olhos e vi a Susan Choi agachando para falar comigo.

Sim? perguntei com voz sonolenta. No tinha certeza de quando peguei no sono, mas isso no fazia nenhuma diferena. Tecnicamente, era minha funo fazer com que pelo menos uma garota casse acordada durante a noite para que ganhssemos doaes pelo nosso pernoite. Se ao menos a Spencer no tivesse, basicamente, arruinado a minha noite. Ela foi a DJ da dana do pijama enquanto eu recolhia as embalagens e os restos de comida do cho. Ela organizou uma sesso de maquiagem enquanto eu recolhia as bolas de algodo e os cotonetes usados. Como se no bastasse, improvisou uma sesso de fotos das garotas de pijamas, para a qual no fui convidada a posar, deixando-me apenas a incumbncia de manusear 15 cmeras de celular diferentes. Quando a Srta. Bee retomou ao ginsio, tentei mostrar um semblante de algum que estivesse no comando. Mas quando ela foi se deitar, entrei no meu saco de dormir m protesto. No porque o seminrio no tivesse sido um grande sucesso, foi. Mas porque no participei dele. Acho que a Spencer deixou alguns dos jogadores de futebol entrar Susan sussurrou. Fiquei acordada em silncio. Outras garotas dormiam minha volta, incluindo a Autumn, que dividia o travesseiro comigo. Qu? Quando? Shhhh sinalizou Susan , ainda h pouco vi a Spencer sair do ginsio, e depois mais duas garotas, uma de cada vez. Onde est a Srta. Bee? Ela est dormindo no sof do escritrio do ginsio. Natalie, melhor voc ir busclas antes que a Srta. Bee acorde, seno seremos todas expulsas! 80

Minha vontade era virar para o lado e deixar a Spencer se dar mal. Mas sabia que no ia conseguir. Se a Srta. Bee descobrisse, nunca mais me respeitaria novamente. Sem falar no diretor Hurley. Se eu colocasse tudo a perder, poderia ser suspensa junto com a Spencer. Os corredores estavam escuros, salvo por algumas luzes de emergncia prximas s escadas e a iluminao azul das telas dos monitores e televisores que no foram desligados para o fim de semana. Parecia o ambiente assustador e perigoso de um filme de terror. Passei pela ala de matemtica, movendo-me o mais cuidadosa e silenciosamente possvel em minhas pantufas e seguindo as risadas e gritos travessos que vinham do laboratrio de cincias no fim do corredor. Sombras se mexiam do outro lado do quadro de avisos e das fileiras de armrios, silhuetas de pessoas correndo. Entrei no corredor. Vrios garotos desapareceram escada abaixo. Uma silhueta enorme, definitivamente de um garoto, fugiu para o banheiro feminino que ficava no meio do corredor. Trs garotas estavam atrs deles. Tirei as pantufas e corri atrs delas o mais rpido possvel, com os ps estalando no cho. Os estalos fizeram com que rissem e gritassem ainda mais alto. Segurei uma das garotas pela alga da camisola at que parasse. Mesmo assim, temi que a camisola rasgasse em minhas mos. Ei! Cuidado gritou, excitada e envergonhada por ter sido pega. Sua feio mudou quando me viu. Volte para o ginsio disse a ela o mais firme possvel. J rezei para que ela realmente me atendesse. As outras garotas pararam e me olharam irritadas. Eram todas Rosstitutas. Uma abriu a boca para dizer alguma coisa, mas mudou de ideia ao ver meu olhar enfurecido. Vocs querem realmente arrumar mais problemas para o seu lado? perguntei. As trs voltaram tristes para o ginsio. Virei-me e abri a porta do banheiro. A lua brilhava majestosa pela janela, e a iluminao era suficiente para mostrar Connor Hughes em cima do aquecedor, vestindo jeans, camisa de flanela e uma jaqueta de linho verde-escura. Ele no esperava que fosse eu a segui-lo e, realmente, parecia estar um pouco assustado. O que voc est fazendo aqui? perguntei com reprovao. Connor desceu. Esqueci de pegar um livro. Deixe suas desculpas ridculas de lado. Voc e os outros garotos precisam ir embora imediatamente antes que todos ns sejamos expulsos. Deixe disso, Sterling. Estamos apenas nos divertindo.

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Observei o seu jeito de agir. A forma como ficava to relaxado e casual. A forma como sorria para mim com o canto dos lbios. Ele mostrava confiana, era totalmente seguro de si. Naquele momento, entendi o poder verdadeiro que algum como Connor possui. Poderia convencer uma garota a fazer qualquer coisa, menos convencer a mim a deix-lo ficar ali. Connor, estou falando srio. Ou voc vai embora agora ou vou chamar a Srta. Bee. Voc no faria isso disse, vindo em minha direo. Gargalhei. Ele esperava que eu desmaiasse ou algo parecido? Dei um passo na direo dele tambm, cruzei os braos e cheguei ainda mais perto. mesmo? Ento pague para ver. Por alguns segundos nos entreolhamos, e uma sensao estranha tomou conta de mim, comeou nas pontas dos ps e depois espalhou-se por todo meu corpo. Gostei do seu pijama ele disse. Fique quieto respondi. Ele sorriu sem graa, fazendo com que uma covinha aparecesse na face esquerda. Voc bem durona, no mesmo, Sterling? Gostava quando Connor me chamava pelo sobrenome. Algumas garotas ficariam insultadas, porque assim que os garotos tratam uns aos outros. Mas eu no. Considerei aquilo um elogio. E tambm a palavra durona. Quis acreditar que ele estava sendo sincero, da mesma forma como foi naquele dia no banco de reservas. Mesmo assim, no conseguia pensar em outra razo para ele me dizer aquilo alm da de querer me convencer a no chamar a Srta. Bee. Precisava mostrar ao Connor que no cairia a seus ps como as outras garotas da escola. Portanto, resolvi dar outro passo frente e colocar as mos na cintura. Voc no tem ideia de como sou durona - disse a ele. Ele deu outro passo. Bem grande, fechando o espao que havia entre ns. E ento ele me beijou. Agarrou-me e me beijou, e todo o corpo dele ficou tenso logo em seguida. Foi uma atitude ousada dele, me beijar sem nem ao menos pedir primeiro. No podia deixar que escapasse. Portanto, quando ele se afastou, aproximei-me e o beijei com mais fora ainda, camuflando a minha inexperincia com entusiasmo. Foi um beijo ardente. No havia necessidade de permisso, definitivamente, precisava acontecer. Quando nos separamos, meu corao disparou loucamente. Queria beij-lo outra vez. Mas, em vez disso, juntei algumas palavras e disse calmamente. Agora faa o que mandei e saia daqui. Foi quando ele deu um passo para trs, abrindo um espao entre ns. Senti a temperatura do corpo esfriar. Tudo bem ele disse, indo embora.

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Fiquei imvel por alguns segundos. Quando sa do banheiro, Connor j estava no fim do corredor, reunindo os outros garotos e dizendo: Vamos embora! Atrs de mim, ouvi uma porta se abrir. Quando virei, vi Mike Domski saindo do laboratrio de Cincias e correndo para junto dos outros garotos. Tinha um enorme sorriso idiota no rosto. At mais tarde, Natalie disse, zombando. Dei uma ltima volta pelos corredores da escola, para ter certeza de que no havia mais ningum. Ao voltar ao ginsio, vi Spencer deitada em seu saco de dormir com os olhos fechados. Estava fingindo, mas resolvi no dizer nada. Um nico momento tomava toda a minha mente, todo o meu corpo: eu, Natalie Sterling, havia acabado de beijar, e dispensar, Connor Hughes. Senti uma paz estranha carregando esse enorme segredo, pois sabia que ningum no ginsio acreditaria. Nem eu mesma conseguia acreditar.

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Captulo 17

osso falar com voc um minutinho? Spencer praticamente me encurralou em meu armrio. Quero que voc saiba que no convidei aqueles caras para a escola, eles simplesmente apareceram. A tentei tir-los de l. Eu nunca faria nada que pudesse te causar qualquer tipo de problema, Natalie disse, colocando uma das mos sobre o braso da Academia Ross em seu uniforme de moletom. Juro.

Fiquei olhando para a Spencer. Ela parecia estar falando a verdade. A Srta. Bee lhe disse alguma coisa? No, por qu? Voc acha que ela sabe? Tinha minhas suspeitas. A Srta. Bee tinha sido fria comigo na manh aps aquele pernoite. Ela parecia mais interessada em achar gua quente para o seu ch do que em falar comigo. Felizmente, a irritao dela era resultado de uma noite mal dormida no sof do escritrio do ginsio. Acho que no. Excelente, ento t tudo bem sorriu Spencer. Foi excitante, no foi? Foi. , foi... Comecei a ver o Connor com mais freqncia. Ou talvez tivesse percebido mais a presena dele. De qualquer forma, depois daquela noite no banheiro, comeamos a colidir um com o outro bastante. Parecia que estvamos brincando nos sales, na secretaria, na lanchonete. Connor olhava para mim e comeava a rir... aquele tipo de riso travesso cheio de segredos... e eu o ignorava o mais rpido possvel. Um dia nos esbarramos no estacionamento aps a escola. Sua figura se destacava por causa das protees que usava para o futebol, j que vinha do treino. Fiquei fora at mais tarde, trabalhando nos enfeites para o baile de Halloween e esperando por Autumn, que deixou um livro em seu armrio. A maioria dos carros estacionados entre os nossos naquela manh j tinha sado. Ficamos apenas ele e eu. 84

Ei, Sterling disse Connor. Ele estava sentado no pra-choque, tomando Gatorade e molhando os lbios que eu tinha beijado. Apesar das manchas da grama e do suor e toda aquela sujeira, ele estava lindo. No respondi. At podia ter entrado no meu carro, mas a no teria graa. Ento passei a colocar os livros, um a um, no porta-malas. Voc vem ao jogo desta sexta-feira? Virei-me para olhar melhor para ele e tive que proteger meus olhos do por do sol. Por que eu faria isso? Porque vou jogar - ele disse, estufando o peito. - E, de qualquer forma, isso no faz parte das atribuies como presidente do conselho estudantil? Voc sabe, apoiar os times da escola. Ele sorriu, achando que estava conseguindo me convencer. Um fofo, de verdade. Mas Connor obviamente nem imaginava que eu era uma das melhores debatedoras na Academia Ross. E a, por mais que ele tentasse defender seu ponto de vista, eu sempre iria rebat-lo. Isso no faz parte das minhas atribuies. Sinto muito falei com sarcasmo. Temos uma tima chance nas eliminatrias. Ento, boa sorte! falei sem emoo. Ele levantou e deu uns passos em minha direo. Poxa, venha ao jogo! Fechei o porta-malas, furiosa. Tenho certeza de que no faltaro lindas fs tentei ficar calma e olhando para o cho. Quando levantei o olhar, vi Connor praticamente em cima de mim. Mas no delas que eu gosto disse, com os olhos fixos nos meus. Sua voz estava engraada, como se estivesse conversando e gemendo ao mesmo tempo. No consegui saber se estava tirando uma com a minha cara ou se estava se achando ridculo pelo que tinha acabado de confessar. De qualquer forma, minha temperatura subiu. Escutei uma das pesadas portas metlicas da escola se abrir. Era Autumn. Meu corao parou. Tenho de ir disse depressa e passei por baixo do brao de Connor. Ele tambm deve ter visto a Autumn, pois no disse mais nada, simplesmente voltou para o carro.

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Achar uma roupa legal para o Halloween pareceu mais difcil do que encontrar o Santo Graal14. E para um lugar que anunciava ser uma espcie de Halloween megastore, no havia muita escolha. Espero que a gente consiga encontrar roupas iguais disse Autumn. Eu tambm falei e pensei em Marci Cooperstein. Agora que as duas tinham feito as pazes, queria ter certeza de que Marci no viesse com ideias. Autumn era minha melhor amiga, e no ia permitir que Marci ficasse entre ns. Autumn lhe perdoou, mas isso no significava que elas pudessem retomar do ponto em que haviam parado antes daquela coisa toda da isca de peixe. Autumn disse: No acredito que a gente no tenha ido a um nico baile sequer juntas. Parece at que estudamos em casa e nem vamos escola! O fim do namoro de Autumn com Chad foi um pouco antes do baile de Halloween, quando ramos calouras, portanto nem fomos. Nos anos seguintes, parecia mais um aniversrio estranho que nos fazia lembrar de tudo o que aconteceu. Nesse dia, fazamos o nosso prprio programa. No ficaria muito entusiasmada com esse baile disse. Ela fez uma cara feia e perguntou: Por qu? Bem, no quero que voc se decepcione. Quer dizer, como um baile escolar pode ser to bom assim? Vamos estar no ginsio, onde fizemos exerccios e suamos, e que tem cheiro de chul. Sem falar que organizar um baile d uma tonelada de trabalho, s para completar todas as minhas outras obrigaes de sempre. Voc muito negativa, Natalie. Desde o seminrio, Autumn estava agindo de forma diferente. Mais alegre, acho. Sabia que deveria ficar feliz por ela. Mas por algum motivo, isso me dava mal-estar. No vejo fantasias para adultos - disse, entrando em outro corredor. Tudo para crianas. Nem tudo - retrucou Autumn. Ela estava dedilhando uma enorme cortina feita de contas como se fosse um violo gigante. Uma luz rsea e fluorescente vinha daquela sala. Autumn entrou e fui atrs dela. Muito bem - exclamei com cautela. Pelo jeito voc encontrou a sesso de adultos.

Santo Graal ou Santo Gral uma expresso medieval que designa normalmente o clice usado por Jesus Cristo na ltima Ceia. (N.T.)

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Autumn deu uma olhada nas prateleiras. Ento, voc est procurando algo do tipo mocinha francesa, ou quem sabe... e riu tanto que quase perdeu o flego. O qu? perguntei. Ela puxou um verdadeiro arco-ris de tubinhos da prateleira e ps na sua frente. Uma prostituta palhaa? Quem que vai comprar uma coisa dessas? Mordi o dedo, dizendo: Os irmos Ringling15 dizem que sou uma garota muito m! Passamos os dez minutos seguintes morrendo de rir daquelas roupas de extremo mau gosto: vrias roupas pareciam feitas para vagabundas e outras para seres andrginos. Alguns dos outros clientes pareciam estar irritados com a gente. Em sua defesa, devo confessar que ns estvamos praticamente gritando. Mas eu no estava nem a. Havia um gostinho de passado, das pocas em que ns duas parecamos tolas e no nos importvamos com isso. Eu no estava nem perto de encontrar uma roupa e isso me deixava louca. Excelente! Ento posso ser uma prostituta nojenta ou uma vagabunda de peitos grandes. Espere um pouco. Esse aqui at bonitinho. Autumn segurava um vestido cintilante com um colorido azul e verde. Parecia um tanto grudento, mas pelo menos era longo, chegando at o cho. Apresentadora de programa de televiso? tentei adivinhar. No. Autumn colocou subitamente uma peruca longa e loira e amarrou um Xale em volta dos ombros. Era uma rede solta e havia estrelas-do-mar cor-de-rosa e cavalosmarinhos verdes colados a ela. uma fantasia de sereia! O que voc acha? No legal? Autumn... no sabia o que dizer. Honestamente, estava to na cara... Tudo bem ela disse, com uma voz amarga, pendurando de volta no cabide. Deixa para l. Fiquei chateada, mas por que a Autumn estava me culpando por mostrar o bvio? Que tipo de amiga seria se a deixasse usar aquela fantasia, especialmente porque ela estava to desesperada para se divertir no baile? Seria como entrar na cova do leo, vestindo uma roupa feita de fil-mignon. Vamos embora disse. Vamos fazer nossas prprias fantasias. Ser divertido. Mas voc est superocupada com as tarefas do conselho estudantil lembrou-me. Voc no vai ter tempo. Mal conseguimos sair desde a eleio e o baile na semana que vem.

Sete irmos que transformaram sua companhia de teatro no maior circo dos Estados Unidos no fim do sculo 19. (N.T.)

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Fiquei incomodada, pois essa era minha maior preocupao em setembro, e era por isso que eu queria que Autumn tivesse aceitado ser a minha vice-presidente. Mas j era tarde para tanto. Vou dar um jeito, prometo. Ento, o que seremos? Ser que ainda d para fazer duas fantasias que combinem? Eu disse que sim. E era a minha vontade, pelo menos at sairmos da loja, quando vi um bon marrom imitando couro e grandes culos de proteo. Soube imediatamente: no ia bancar a prostituta ou algo do tipo no Halloween. Eu iria de Amlia Earhart.

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Captulo 18

ssim que pisei no ginsio na noite de Halloween, mal consegui acreditar na beleza que contemplava. J tinha ficado bonito quando terminei de decorar depois da aula, mas tudo estava muito melhor no escuro. Os corrimos das arquibancadas estavam cobertos de teias de aranha. Os tmulos de papelo que havamos feito na semana passada pareciam reais meia-luz. Havia abboras delimitando a rea de dana do restante do ginsio e o DJ que contratamos trouxe as luzes piscantes e a mquina de fumaa. O ambiente todo estava no meio da nvoa. No dava para ver a marcao das quadras no cho nem os colchonetes e tudo o mais.

Autumn veio correndo em minha direo, dizendo: Finalmente voc chegou! No acreditei no que vi. Autumn estava usando a fantasia de sereia que vimos na loja. Antes mesmo que eu pudesse dizer qualquer coisa, ela me deu o maior abrao, quer dizer, o maior abrao que ela conseguiu dar, pois eu estava em p dentro de um avio de papelo preso aos meus ombros por suspensrios. Sua fantasia est maravilhosa. No acredito que voc mesma fez. Mas custou caro disse, mostrando como meus dedos estavam feridos por cortar o papelo com uma tesoura cega. Apesar do meu machucado, estava amando a fantasia de Amlia Earhart. Tinha uma blusa de seda creme que comprei para usar nas entrevistas para a faculdade e cala marrom com a barra enfiada dentro das botas de couro. Cacheei as pontas do cabelo e prendi tudo pra cima em um coque. E ainda estava com chapu e culos de piloto de avio. Mas o avio impedia meus movimentos devia ter feito asas mais curtas. No tive tempo de fazer a minha admitiu Autumn, olhando para a sua fantasia justa. Ah no sei o que ela queria que eu dissesse. Ela j sabia que achava aquilo uma m ideia. Autumn chegou mais perto e disse, como os olhos arregalados: Voc est usando maquiagem? Dei de ombros, a alegria de Autumn me deixava constrangida. S batom. Acho que Amlia teria usado, ento peguei emprestado da minha me para ficar mais autntico. 89

No era verdade. Amlia fazia o tipo andrgino. Mas gostei de usar a cor vermelhocereja e depois, com todo cuidado, de deixar a marca de batom no papel higinico, com o formato de um beijo Nunca tinha usado batom antes. S gloss, mas nada to dramtico. No conseguia parar de pensar se Connor iria notar. No acredito que todas essas pessoas estejam danando gritei, pois no dava para falar com o barulho da msica. Era uma imensa multido de garotos e garotas pulando para cima e para baixo. Eu sei. E no tem s garotas. Alguns dos jogadores de futebol tambm esto aqui. Ento, os garotos do futebol tinham vindo. No sabia se as msicas seriam legais o bastante" para eles. Era bem provvel que s estivessem l por causa da comida. Queria ver qual seria a fantasia de Connor, se que ele tinha se dado ao trabalho de usar uma. Autumn pegou na minha mo e me arrastou para o meio do ginsio. Olhei em volta, mas, por causa das luzes, da fumaa e das fantasias, estava difcil identificar as pessoas. Quer beber alguma coisa? gritei novamente. Ela concordou e fomos juntas at a mesa de bebidas. Era l que todos os professores estavam, vestindo suas fantasias. O diretor Hurley estava totalmente adequado com sua fantasia de oficial do exrcito e as botas pretas brilhantes, bem amarradas. A nica professora sem fantasia era a Srta. Bee. E apesar de fazer com que todos os outros parecessem idiotas, senti um pouco de pena dela. Como se, por alguma razo, a Srta. Bee no conseguisse se vestir dessa forma mesmo que quisesse. Os olhos dela se iluminaram quando me viu. Oh, Natalie! Adorei sua fantasia! Prometa que vai tirar uma foto comigo antes de a noite acabar seu sorriso virou uma careta quando olhou por detrs dos meus ombros. Queria que as outras meninas seguissem seu exemplo. O diretor Hurley e eu estamos pensando na possibilidade de criar regras para uso das fantasias no ano que vem. Virei-me e vi Spencer. J esperava que sua fantasia fosse meio exagerada, e com certeza ela tinha se transformado em uma vagabunda da construo civil. Mas sua fantasia no parecia barata nem de plstico como as fantasias prontas que se compram em lojas de fantasia. Era bem feita, com certeza era uma de suas fantasias de apresentaes de dana passadas. Imaginei que o armrio de Spencer provavelmente tinha uma loja inteira de fantasias de Halloween. Ela trajava um minivestido justo em um corte de macaco. Usava uma regata branca por baixo, mas o modelo era como um espartilho, deixando os peitos explodindo para fora. A saia chegava bem embaixo do bumbum e quando ela se abaixava com a msica, dava para Ver pedaos de um calo laranja brilhante. Um colete justo da mesma cor estava jogado de forma displicente em seus ombros. Usava capacete de peo de obra e um cinto cheio de ferramentas de plstico. E vai saber onde ela arrumou aquilo , para finalizar, usava botas de amarrar de salto alto no estilo Timberland. 90

Ela parecia uma stripper de verdade. Estava danando no meio de dois jogadores de futebol. Um deles era Mike Domski, usando um uniforme de listras brancas e pretas de presidirio, com um par de algemas soltas se agitando em seu pulso. Dava para ver que o Mike estava ligado na Spencer. Ele no conseguia tirar os olhos dela. E o outro cara que completava o sanduche de Spencer era Paul Zed, que no usava fantasia, s uma enorme peruca afro. Os dois se empurravam para cima de Spencer, apertando-a no meio deles. Parecia que ela estava se divertindo como nunca. Atrs dela, percebi que Diana Berry estava danando, uma garota que faz aula de francs avanado comigo. Ela usava um espartilho xadrez com meias arrasto brancas e mocassim de salto alto, fumando cachimbo. Ri tanto que quase derrubei meu copo. Depois que Autumn e eu estvamos longe do alcance de audio da Srta. Bee, disse: A Diana est usando a verso piranha de Sherlock Holmes? Ooooh! Resolvo mistrio... e ento dano no seu colo! Pala srio, pensei que ela fosse mais esperta. A Diana uma garota legal disse Autumn. Balancei a cabea e perguntei: O que isso tem a ver? Ela s est se divertindo respondeu como se tivesse jogando na minha cara. Como se no tivssemos feito exatamente essas mesmas piadas semana passada. Ocorreu-me que talvez estivssemos tendo algum tipo de conversa secreta. Como se aquilo no tivesse nada a ver com Diana. Olha s para ela. Diana puxava a barra da saia e danava conforme a msica, tentando manter o traseiro coberto. T, Diana era uma garota bonita e cheia de curvas. Mas a fantasia dela apertava em lugares estranhos do corpo. Ela parecia bem mais bonita usando o uniforme escolar, pensei. Parece mesmo que ela est se divertindo? Ou parece que est desesperada querendo a ateno de qualquer um? Autumn torceu o nariz e questionou: Voc vai agir dessa forma a noite toda? Dessa forma como? Nenhuma. Deixa para l. S quero me divertir. Eu tambm no entendi o que estava acontecendo. Autumn praticamente bloqueou minha passagem quando tentei andar e sei que ela estava tentando arrumar briga por causa da fantasia da Diana. Foi ento que vi Connor Hughes, tambm vestido de presidirio, vendo Diana danar. Meu corao se despedaou. Alguns garotos estavam sentados em uma pilha alta de colchonetes. Bobby Doyle sussurrou alguma coisa no ouvido de Connor, mas o que quer que ele estivesse ouvindo no era to interessante a ponto de desviar o olhar de Diana. Tentei desviar o olhar, mas no consegui. claro que garotos como Connor vo prestar ateno em garotas seminuas danando na frente deles. Como no? Era praticamente instintivo. Primordial. No existe imunidade a peitos e bundas para adolescentes. Mas senti-me 91

completamente idiota por ter passado batom. Fez com que me sentisse to desesperada quanto Diana e todas as outras garotas. Fez com que sentisse raiva de mim at mesmo por ter tentado. Pois, na verdade, sabia que no devia fazer isso. Quando a msica acabou, Diana foi para a arquibancada, arrastando seus saltos pelo caminho. Connor desviou o olhar para dar uma geral no ginsio. Foi a que ele me viu. Respirei fundo e olhei por detrs dele, procurando uma pessoa invisvel no meio da multido. Queria que o olhar dele congelasse em mim. Ficasse em mim da mesma forma que tinha ficado em Diana. Mas s chamei a ateno dele por um segundo. Talvez nem um segundo. Na verdade, no dava nem mesmo para ter certeza se ele tinha me visto. Tudo aconteceu muito depressa. Uma sensao terrvel se alojou na boca do meu estmago. Ser que tinha imaginado as coisas com Connor? Sei que nos beijamos, mas ele sempre estava fazendo isso. Talvez tenha sido s uma ousadia. Ou talvez meu beijo seja muito ruim. Odiava a forma como estava me sentindo. Estpida. Insegura. Usada. A msica recomeou. Todo mundo curtiu. At Autumn. Venha, Natalie. Vamos danar! No sei essa coreografia disse, procurando um guardanapo para tirar o batom. Autumn segurou minha mo dizendo: Nem eu. Mas isso no significa que no podemos danar. Ela comeou a se mexer no ritmo da msica, balanando o meu brao. Era quase to constrangedor quanto danar. Soltei minha mo e falei: Acho que vou s ficar por aqui. A mesa est meio bagunada. E estou me sentindo um pouco mal por te chegado atrasada. Acho que vou ajudar. Por favor! Autumn implorou, tentando pegar meu brao novamente. Dance comigo. Dei um passo para trs e ela fez uma careta. Vamos, no quero deix-la aqui sozinha. Eu estou bem. Vai l. Autumn olhou feio para mim. Ela me conhecia muito bem. Queria contar para ela sobre essa histria toda com Connor, mas no conseguia. No com aquela fantasia ridcula. No ouvindo um rap ridculo na potncia mxima. Ento, t. Autumn retrucou e carregou sua cauda de peixe para longe. Marci Cooperstein j estava na pista, a fantasia dela era um lpis danarino. Ela acenou para Autumn e elas praticamente se abraaram quando Autumn correu em sua direo. Comearam a danar, girando e fazendo movimentos coreografados e engraados que o pessoal inventava o tempo todo. Tentei no sentir cime, mas senti. Estava morrendo de cimes. 92

Passei a me ocupar imediatamente, certificando-me de que os petiscos estavam sendo servidos e de que tnhamos gelo o suficiente na geladeira. Por cima do ombro, ouvia a galera gritar o tempo todo a cada nova msica. Aquilo fazia com que me sentisse inacreditavelmente solitria. Quando no havia mais nada a fazer, fiquei observando Spencer. Os movimentos dela eram suaves e autoconantes, mesmo estando totalmenteridcula com aquela fantasia. Ela no danava somente com um ou doiscaras, danava com a escola inteira meninos e meninas. Todo mundo olhava para ela, incluindo Connor. Eu vi. Apesar de todos os meus esforos, toda vez que tentava no olhar em sua direo, era exatamente onde meusolhos iam parar. Em um intervalo entre as msicas, Spencer veio at a mesa de petiscos, seguida de vrias amigas. A testa dela estava toda suada. Ela pegou uma lata de Sprite da geladeira e a esfregou no rosto. Suas amigas foram ao banheiro, arrumar o cabelo e a maquiagem. Spencer se aproximou de mim e sorriu para a minha fantasia. Voc estto... elegante foi a palavra que ela decidiu usar, fazendo-me perceber o quanto estava inapropriada para a ocasio. Tentei sair de perto dela, mas bati nela com uma das minhas asas. Spencer ficou ao lado do meu avio de papelo e mordeu os lbios, como se estivesse decidindo dizer ou no uma coisa para mim. Sabe, Natalie, voc tem um corpo to bonito. Sua bunda fica linda com essa cala. Por que voc esconde isso de todo mundo? No gostava da sensao de ser avaliada por Spencer. Fazia com que me sentisse pequena, mesmo sendo mais alta que ela. No estou escondendo nada. Ento, por que no est danando? Quer que te ensine uns passos rpidos no corredor? Estou bem, obrigada minha fala parecia tudo, menos um agradecimento. No d para entender voc Spencer virou e se apoiou na mesa, mostrando ainda mais os peitos. Voc pode ter o cara que quiser daqui se voc se soltar s um pouquinho. Obrigada pelo conselho disse, irritada. Pois eu j tinha o cara que queria, mas ele no me queria mais. Parece que voc est com Mike Domski aos seus ps. Ela sorriu e disse convencida: Fcil demais. S tome cuidado. Implorei. Mas Spencer no me ouviu. Ela j estava pulando no meio da pista de dana. E ela tinha que tomar cuidado com o qu? Connor atravessou o ginsio e veio para perto de mim. Antes de me dar conta do que estava fazendo, tirei o avio de papelo e o chutei para debaixo da mesa. E ento comecei a arrumar coisas que nem precisavam ser arrumadas, s para parecer que estava fazendo alguma coisa. Ouvi Connor vindo por detrs de mim. Era quase fcil demais. Oi, Sterling. Est se divertindo? 93

Ri. No tanto quanto voc. Vi voc babando por todas as garotas do ginsio. Ento voc est me observando? Ele piscou tmido e ao mesmo tempo arrogante. Senti minha voz presa na garganta quando disse: No fique se gabando. Por que voc to ruim comigo? Porque no confio em voc o que era verdade. E por mais que soubesse disso, a agitao que sentia quando conseguia a ateno de Connor ainda me fazia sentir embriagada. Estava agindo como louca e no achava que conseguiria me controlar. No estava nem tentando. Ele no disse mais nada, ento fiquei de costas para ele e despejei um saco de M&Ms numa tigela. Ele esticou a mo imediatamente para peg-los. Pelo menos achei que fosse peglos. Mas a mo dele parou bem acima da tigela. E quando ele abriu a mo, vi um pedao de papel no meio da palma. Virei-me para encar-lo e perguntei: O que isso? apesar de j saber a resposta. Sabia, mas no conseguia acreditar. Nada. Disse e senti o bafo de cerveja na mesma hora. Veja voc mesma. No vou pegar um pedao de papel imundo da sua mo. Sterling ele riu a princpio. E ento, quando viu que no estava brincando, resmungou. Olhei bem para ele. Como ousava resmungar de mim! Como se eu fosse uma pessoa impossvel? O olhar dele era sonolento e suave, mas sua beleza no dilua minha raiva. Por que voc no d isso para uma das piranhas que estava olhando? Tipo sei l, Spencer. Ela tinha o seu nmero na estpida camiseta de Rosstituta. Tenho certeza de que adoraria ficar com voc. Pega isso, t bem? Cruzei os braos, ento Connor enfiou o papel dentro do meu bolso. A mo dele me deixou quente como carvo, e quando ele esticou o brao para pegar um M&M's, tinha certeza de que a tigela ia derreter. A arrogncia dele me dava n no estmago. Tome tirei o papel do bolso e tentei devolver a ele. No estou interessada. Connor deu um passo em minha direo. Como no estava mais usando o avio, deu para ele chegar bem perto. Perto o suficiente para perceber que ele tinha feito a barba e tinha um pequeno corte onde o queixo se encontrava com o pescoo. Perto o suficiente para poder sentir o cheiro de plstico da fantasia dele. Ele pegou a minha mo e a fechou com o nmero de telefone dentro, para ter certeza de que ia segur-lo. Fez aquilo como se fosse um mgico escondendo uma bola de espuma vermelha nas mos para um truque. E depois foi embora. 94

Abri a mo e vi o papel. No era um truque. E percebi o que tinha acabado de acontecer. Nossa paquera no corredor ou naquela noite do banheiro no iria muito longe. Mas Connor tinha feito uma jogada. Estava em minhas mos, ou eu comeava a jogar ou era fim de jogo.

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Captulo 19

uando o baile acabou, o conselho estudantil teve de retirar toda a decorao e recolher as sobras de comida. A maioria dos alunos j tinha ido embora, s havia umas poucas pessoas por l e eu era a nica que estava trabalhando de verdade. O tcnico Fallon ia me dizendo o que fazer, apontando para os doces amassados e as manchas grudentas no cho. Queria tanto dizer a ele que tinham sido seus adorados atletas que tinham decidido jogar doce uns nos outros, e os encontres e tropeos deles tinham espalhado refrigerante por toda a parte, e no eu. No a garota que estava limpando a sujeira feita pela brincadeira de todo mundo, como a Cinderela. Autumn estava sentada na arquibancada, conversando com Marci e umas outras garotas. Estava com raiva por ela no estar ajudando a limpar. Quanto mais eu ficasse ali, mais tempo demoraramos para voltar para casa. Estava exausta e imaginava o quanto Autumn devia estar cansada, pois assim que me largou para danar com a Marci, s parou depois da ltima msica. Bem, praticamente fui ignorada a noite toda. Depois que Connor saiu do baile, no parei de tocar em meu bolso para sentir o papel, como se precisasse ter certeza de que aquilo no era um sonho. Ainda mais quando ele passou por mim na porta sem ao menos lanar um olhar. Acho que realmente o constrangi. Oi disse Autumn atrs de mim. Tem uma galera que vai para a casa de Bobby Doyle. T. E a? Ento... vou dar uma passada l. Voc quer vir comigo? Pensei que voc fosse dormir na minha casa dava para sentir a mgoa em minha voz, o que me dava dio. E vou. S vou fazer um pequeno desvio primeiro. No mximo por uma hora. Aquilo no era um convite. Era uma humilhao. 96

Olhei por cima do ombro dela e vi Marci e as outras garotas. Olhavam para ns, meio impacientes. Era bvio que eu estava atrasando os planos delas, mas no estava nem a. No ia facilitar as coisas para Autumn. Ento, virei-me e fui me distanciando dela, indo em direo ao armrio de materiais. Autumn veio atrs, mas lentamente, como uma criana a sendo arrastada por uma loja de departamentos. No entendo disse assim que estvamos sozinhas , Marci Cooperstein traiu voc e agora voc est me largando para ir a uma festa cheia idiotas que tiraram sarro de voc disse tudo isso, mesmo sabendo que uma parte de mim queria ir, mas no podia. No queria que parecesse que eu estava correndo atrs dele, ou atrs do que quer que fosse que Autumn estava. Meu Deus, Natalie! s uma festa. E no estou largando voc. Quero que voc venha junto Autumn abaixou a cabea e disse. Marci pediu desculpas. Eu lhe perdoei. Ponto final. Abri o armrio e enfiei a vassoura l dentro com tudo. Vou para casa. Voc pode fazer o que voc quiser. E foi exatamente o que Autumn fez. Sem ao menos se despedir. Uma hora mais tarde, parei o carro na garagem. Joguei o avio de papelo na lixeira que ficava em frente minha casa. O avio de Amlia Earhart havia colidido e incendiado. A mame e o papai estavam na sala. Papai estava dormindo e a mame aninhada nos braos dele. Como foi o baile? Ela sussurrou. Em seguida, olhou atrs de mim um pouco surpresa. Onde est Autumn? Ela passou mal menti e fui para o meu quarto. Havia pedaos de papelo e materiais de arte por todo o meu quarto. No estava a fim de arruma aquilo, ento juntei tudo no cho, apaguei a luz e me joguei na cama. Estava deitada, mas acordada, imaginando Autumn na festa. Imaginava se ela estava se divertindo. Era bem provvel que sim. Aposto que Marci estava fazendo questo de ajud-la na diverso. Ela no ia perder essa oportunidade. Era provvel que estivesse falando de mim, dizendo a Autumn que ela fez a coisa certa me deixando sozinha. Mesmo estando brava com Autumn, ainda me preocupava com ela. Apesar de ela ter basicamente partido meu corao, esperava que ningum tirasse sarro de Autumn. Deus sabe que Marci no iria defend-la. Deixei meu celular ao lado do travesseiro, caso ela me telefonasse chorando. Estaria pronta para dar meu apoio a Autumn, como sempre estava. Fechei os olhos. Tentei dormir. Mas no conseguia. Especialmente sabendo que ficaria ali sozinha a noite toda, pensando em Autumn naquela festa, sem mim. Achei o nmero do telefone de Connor amassado no bolso da minha cala. J passava da meia-noite, mas eu no estava nem a. Abri meu telefone e escrevi uma mensagem. 97

Oi
Ento esperei pelo que parecia uma hora, sentindo-me tonta e pattica, ou, quem sabe estivesse na festa. Talvez ele tivesse aberto o telefone para mostrar para todo mundo. Um trofu da minha humilhao completa. Meu telefone vibrou.

Venha aqui.
E quando dei por mim, estava saindo escondida do meu quarto.

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Captulo 20

irigi pela longa estrada particular que levava Fazenda Hughes de rvores de Natal. Os faris piscavam para as vrias placas de boas-vindas pintadas mo, presas a postes de madeira a cada 50 metros ao lado da tubulao de esgoto. VISITE-NOS NA PRIMAVERA. PASSEIOS DE CARROA. EXPERIMENTE O CREME DE ABBORA! Elas davam a impresso de mau agouro no meio da noite. Ignorei a entrada do estacionamento de visitantes, pois no ia andar naquela escurido sozinha de jeito nenhum. Em vez disso, continuei dirigindo at chegar entrada da casa dele. Desliguei o motor e os faris. A casa de Connor ficava no p de uma montanha era enorme, em estilo vitoriano, com persianas de madeira brancas em todas as janelas e uma cobertura na varanda. A porta da frente tinha uma daquelas telas que sempre fazem barulho quando batem. Havia abboras enormes com cabos cheios de folhas em cada degrau, junto com pacotes de feno arrumados de forma perfeita. As janelas eram escuras, com exceo de uma suave luz na cozinha fazendo sombra para um fogo com uma chaleira vermelha brilhante. O cenrio no parecia real, parecia ter sado de uma pintura. Abri meu telefone para mandar uma mensagem para Connor, mas fechei logo em seguida, pois percebi que talvez Connor tivesse cado no sono, mesmo eu tendo vindo logo em seguida. Ou talvez tivesse desmaiado, j que era bvio que estava bebendo desde antes da festa. Um constrangimento profundo comeou a percorrer meu rosto como fogo, to quente que abri um pouco a janela. Se Connor visse minha mensagem s no dia seguinte, eu ia morrer. Ele ia ficar sabendo que estive l e voltei para casa, pois no estava acordado. O tipo de histria da qual as pessoas gostam de rir para sempre. Isso arruinaria o restante do meu ltimo ano na escola. Ento, pensei em um plano se no mandasse nenhuma mensagem para ele, poderia dizer que tinha decidido no ir. Que eu tinha dado o cano nele. Foi a que o vi sair de dentro da casa. Ele tinha trocado seu uniforme de presidirio por cala jeans, moletom com capuz azul-marinho e um gorro de l cinza. Caminhava lentamente, confiante. Tirou a mo do bolso e acenou para mim. Respirei bem fundo. Tudo bem. Estava mesmo acontecendo. Eu estava ali, ele estava ali, e todas as probabilidades apontavam para o fato de que amos ficar juntos. Por mais 99

verdadeiro que fosse, o momento ainda me parecia completamente surreal. Mas permiti a mim mesma afastar essa sensao, pois queria parecer relaxada, como se no fosse grande coisa. Porque no era mesmo. Ele no era grande coisa. Talvez para as outras garotas da escola, para garotas como Spencer, mas no para mim. Assim que pensei em Spencer, comecei a pensar nas coisas que ela tinha dito na noite das garotas. Talvez ela soubesse mesmo do que estava falando. Eu sabia que queria Connor naquele momento. Queria esquecer Autumn. Queria companhia. Ento, contanto que no estivesse procurando nada alm de uma distrao, qual era o problema de estar ali? No era uma romntica inveterada, rezando para que Connor se apaixonasse por mim. Na verdade, no queria nada nem perto disso. A soluo estava em deter o poder. Us-lo para conseguir o que eu queria. Ento, sa do carro e recostei-me na porta como quem no quer nada. Esperei que ele viesse at mim. Oi ele sussurrou. Voc veio. Vim disse olhando para a escurido. Pensei que voc estivesse na festa do Bobby. Eu fui l. Mas sa quando voc me mandou a mensagem ele sorriu e senti todo o meu corpo tencionar. Ento... voc quer entrar? Revirei os olhos e disse: No vou entrar na sua casa. E se seus pais acordarem? Ele afastou as pernas mudando o peso do corpo, falando, seguro de si: Eles no vo acordar. No conseguia parar de pensar em todas as outras garotas que ele j devia ter levado l. Balancei a cabea e respondi: De jeito nenhum. Ele olhou para o banco de trs do meu carro e props: Podamos ficar no seu carro. Eca. Qual ? T bom, t bom disse, parecendo cansado subitamente. Estvamos em um impasse e a questo era a seguinte: eu no queria ir para casa. Algo ao longe chamou a ateno dele. Ele se virou, animado e disse: Olha s, tive uma ideia, espere aqui. Tudo bem respondi, mas pareceu mais que estava perguntando. Provavelmente porque no fazia a mnima ideia do que ele tinha na cabea. Ele correu de volta para casa, e eu fiquei ali sozinha. Havia trs miniorestas nos arredores da casa de Connor - uma esquerda, uma direita e uma na montanha. Havia pinheiros enfileirados milimetricamente, como plantao de milho. Atrs de mim, havia uma lojinha construda de forma a parecer um depsito. Vi enfeites 100

de natal pendurados l dentro, geleias caseiras e mantimentos, e velas aromticas em pequenos recipientes. Ao lado da loja havia uma horta de tamanho considervel. Minha famlia nunca havia comprado uma rvore de natal ali, pois eram caras demais. Depois de uma longa discusso sobre se poderamos justificar as repercusses ecolgicas de comprarmos uma rvore, fomos a uma loja de departamento que montava um quiosque de venda de rvores no estacionamento. Todas elas custavam 20 dlares. Aqui, pagava-se pela experincia. Connor voltou. Havia um cobertor em seus ombros e uma lanterna nas mos. Venha, Sterling disse, apontando para a mata esquerda. Vamos dar um passeio. Eu o segui pela trilha estreita de pinheiros. No conversamos, provavelmente porque fiquei o tempo todo um pouco atrs dele. No conseguia parar de olhar ao redor. Muitas das rvores eram enormes, mas algumas tinham a minha altura. Estendi a mo e toquei nas folhas, que tambm eram de vrios tamanhos. Duras, macias, oleosas. Pequenos pedaos de feno tinham sido colocados ao redor de cada uma das rvores, para mant-las aquecidas, acho. Estava bem frio ali. Dava para ouvir a minha respirao. E era muito silencioso. Assustadoramente silencioso. O cu estava carregado de um milho de estrelas que jamais havia visto da minha casa, havia estrelas to pequenas que pareciam poeira. Bem no limite da propriedade, chegamos a um depsito com telhas de madeira e teto inclinado. Parecia uma casa de boneca. Connor abriu o cadeado, a luz da lanterna vagava pelas paredes do depsito, iluminando os primeiros pinheiros de natal ao nosso redor. No usamos muito esse depsito. S em dezembro ele explicou, ao girar a chave. Empurrou a porta com fora, mas ela no abriu. Ento, tentou empurrar a chave, mas ela ficou presa dentro da fechadura. Ele xingou baixinho. Esperei atrs dele, com as mos bem enfiadas nos bolsos da cala jeans. Est ficando tarde disse impaciente, pois j era madrugada e estava cada vez mais difcil controlar o impulso de no me virar e sair correndo para pegar o carro. Clique. Connor destravou o cadeado e a porta se abriu. As dobradias de metal rangeram como se fossem cordas de violino fora do tom. Entrei atrs dele. O depsito tinha cheiro de pinho, um aroma doce e esverdeado. Era to intenso que fiquei tonta. Segui no meio da escurido e bati o joelho em alguma coisa. Um rudo interrompeu o silncio. Connor apontou a lanterna na minha direo. Voc est bem? Ao meu lado havia uma prateleira cheia de serrotes velhos de metal, empilhados um em cima do outro, bem propensos a causar um acidente. Derrubei alguns nos cho. Garanti a Connor que estava bem e lembrei a mim mesma que estava no meio da mata e que ningum tinha ouvido aquele barulho, ningum ia nos encontrar ali. Mas me senti exposta, 101

vulnervel, com a luz da lanterna bem em cima de mim. Ento, me abaixei no meio da sombra para pegar o que tinha derrubado. Connor prendeu a lanterna em um prego acima da porta, deixando uma nfima luz em um ambiente repleto de coisas. Vi mais equipamentos vrias luzes de natal, trens, um carrinho de mo. Ele mudou algumas coisas de lugar, empilhando novamente alguns sacos de semente e rolos de tecido, e abriu o cobertor no pequeno espao que tinha arrumado. Ele se sentou, fazendo perna de ndio, e estendeu a mo para mim. Estava com dio da respirao forte dele, soltando pequenas nuvens de fumaa no ar. Sabia que Connor estava percebendo que eu estava nervosa. Ele no sabia o que fazer ou dizer. Dava para perceber tudo que estava se passando na mente dele. Ele tinha me dado seu nmero de telefone, e eu liguei e fui l. claro que devia saber o que aconteceria em seguida. S que estava hesitando, e ele abaixou a mo. Finalmente sentei-me ao seu lado e estiquei as pernas. Imediatamente comecei a tremer, mas antes que me desse conta, inclinei-me e o beijei rapidamente. Pressionei meus lbios contra os dele, deixando meu cabelo cair na frente de nossos rostos. Ele tirou meu cabelo da frente antes que tivesse chance de abrir a boca. Fiquei cheia de dvida. Meus pensamentos gritavam em minha mente. Levante, Natalie! Volte para o carro! Ento Connor tirou meu cabelo da frente do rosto e os colocou atrs da orelha. Os movimentos dele eram mais suaves e mais lentos que os meus. Ele ficou bem perto do meu rosto, seus olhos eram escuros, mas brilhantes como dois lagos em um dia de inverno. E a ele me beijou. Dessa vez com os lbios abertos, como se estivesse sussurrando em minha boca. Fechei os olhos e tentei acompanhar o ritmo do momento. Ele colocou as mos em meus ombros, trazendo-me mais perto. Ele estava quente ardente, na verdade. Envolvi minhas mos em seu pescoo, colocando os dedos dentro da camisa dele. Meu corpo todo se dobrava de calor, e foi a que nos deitamos. Connor parou de me beijar e segurou as pontas do cobertor, enrolando-o em ns. Est vamos cozinhando l dentro. Estava to quente e estvamos um em cima do outro, nos movendo, nos virando, nos pressionando. Minha mente se fechou completamente e parecamos peas de um motor: circular, preciso e perfeito. Estava nervosa, achando que Connor fosse tentar levar as coisas para alm do que eu queria, mas ele no fez isso. S parvamos de nos beijar para recuperar o flego. Essa era a parte que menos gostava, Connor e eu ramos forados a conversar para preencher as lacunas de estranhamento. Ele me perguntou sete vezes se eu queria gua e eu acabei aceitando, mas, quando percebi que ele tinha de ir at a casa dele para pegar, falei para ele deixar para l. Em algum momento perguntei para Connor se ele tinha irmos, pois parecia o tipo de informao que se deve saber sobre algum com quem voc est se agarrando. Descobri que ele tinha trs irms 102

mais velhas, esqueci imediatamente os nomes delas, mas tinha certeza de que todos comeavam com a letra C. Connor era o caula. Ele parecia orgulhoso disso, o que achei estranho. Uma parte bem pequena de mim queria que um milagre acontecesse, no qual Connor se afastasse dos meus lbios para dizer algo profundo ou potico e belo. Porque, quando ele me tocava, tudo parecia to perfeito. Apesar de nada disso ter acontecido, permiti a mim mesma saborear a forma como deslizava as mos pelo meu cabelo. Mal podia acreditar como um simples gesto como aquele podia me fazer sentir, como se minhas veias subitamente bombeassem eletricidade em vez de sangue. Depois de um tempo, os beijos diminuram, e s ficamos ali, juntos, minha cabea aninhada em seu peito. No pensei na minha briga com Autumn desde que tinha entrado no carro para ir at l. Mas estava pensando nela agora, perguntando-me se ela teria ido para casa depois da festa, ou se teria dormido na casa de Marci. Levantei a cabea e olhei para a jaqueta de Connor, com o smbolo do futebol da Academia Ross bordado no centro. Estar ali era como passar a noite presa em um sonho. Consegui esquecer todos os meus problemas por um tempo. S que estava comeando a acordar. Acho melhor ir embora disse e comecei a olhar ao redor procura do meu casaco. Aqui est ele foi at um canto escuro e pegou o meu casaco. Estava meio empoeirado e eu o sacudi. Quando o peguei, quis dizer obrigada, mas em vez disso acabei dizendo Ningum pode saber que estive aqui, certo? ele fez uma careta, como se no tivesse entendido. No quero ser sua namorada ou algo do tipo me arrependi do que disse na mesma hora, no porque no quisesse ter dito aquilo, mas porque pareceu muito presunoso. Ele tinha a expresso de quem estava tentando entender se eu estava brincando ou no. E ento ele me segurou e me puxou para perto dele, dizendo: Voc engraada, Sterling. Depois inclinou-se para me beijar e eu correspondi, mas foi o ltimo beijo, no o comeo de alguma coisa novamente. E a fui sozinha at o meu carro, deixando Connor para trs, para trancar tudo. Deixei o passado dentro daquele depsito. Era l que aquilo pertencia. No ia fazer parte do restante da minha vida.

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Captulo 21

uando acordei, por volta do meio-dia, senti-me como se tivesse mergulhado em uma floreira. Mesmo com o rosto enterrado no travesseiro, era possvel sentir o perfume extremamente doce. Os lenis eram extraordinariamente confortveis e macios comparados ao cobertor de Connor. Meu corpo doa por ter rolado para l e para c no cho de madeira implacvel do depsito. Mas a dor era boa e secreta. A sensao me acompanhou durante todo o dia, afastando meus pensamentos da briga com Autumn. Fiz das minhas lembranas dos momentos com Connor o meu nctar do dia, e ia tomando pequenos goles, apenas o suficiente para saciar a minha sede. Precisava tomar muito cuidado para no acabar com tudo antes de conseguir mais. No tive notcias dele durante todo o fim de semana, e ele tambm no teve notcias minhas. Tinha de fazer lio de casa e me preparar para o SAT, limpar meu quarto e meu banheiro; colocar minha vida em ordem. No fiquei com o celular nas mos o tempo todo, esperando um telefonema dele. Na verdade, fiquei, mas esperava o telefonema de Autumn. Imaginei que fosse apenas questo de ns duas precisarmos de um tempo para acalmar os nimos, era s uma pausa entre ns. Sabia que amos resolver as coisas. Afinal de contas, ramos melhores amigas. Nunca havamos nem brigado antes disso, no desse jeito. Ento, no estava com medo. Na verdade, era uma preparao para o que ia acontecer na faculdade. Deveramos nos acostumar em passar um tempo separadas. Mas minha me e meu pai estavam desconfiados. Eles subiam o tempo todo para dar uma olhada em mim, traziam comida e bebida e o primeiro caderno do jornal de domingo. No queria falar sobre a minha briga com Autumn, mas convidei minha me para assistir comigo a Cantando na chuva em meu quarto, o prximo filme da lista da AFI. Tambm no me senti mal por assistir a ele sem a Autumn. Pareceu-me uma punio adequada. E o filme era bom, tambm. Romntico e gua com acar. Ela teria gostado. Ao perceber que ela no ligou no domingo noite, comecei a perder o apetite. At peguei o telefone algumas vezes para ligar para ela, mas sempre parava no meio do caminho. O 104

que eu ia dizer? Divertiu-se na festa sem mim? Ficou feliz por me deixar sozinha? No queria fazer essas perguntas, pois temia que as respostas fossem sim. Mal consegui dormir no domingo noite, rolei na cama durante horas, pensando em como seria na escola no dia seguinte. At pensei em mandar uma mensagem para Connor para ver se ele estava acordado, mas desisti da ideia. No queria parecer desesperada. Tinha que mostrar algum autocontrole. Segunda-feira foi o primeiro dia de extremo frio da estao, um lembrete ameaador de que o inverno no tardava a chegar. O vento frio penetrava de forma cortante em minhas meias de l. No fazia ideia do que fazer assim que parei o carro no farol vermelho no fim do quarteiro. Viraria direita para pegar Autumn, mesmo sem falar com ela desde o dia do baile? Ou Viraria esquerda, indo direto para a escola? Fiquei ali alguns segundos, olhando para a rua vazia esquerda at que outro carro parou atrs de mim. A ida escola acabou sendo bem mais curta por no ter que cruzar a cidade para apanhar Autumn. Dez minutos em vez de vinte e cinco. Quando sa do carro, tremia. Por causa do frio e do nervosismo. Como seriam as coisas quando visse Autumn? Como deveria agir quando visse Connor? No tinha precedente algum para nenhuma das duas situaes. Fiquei o tempo todo na porta, e sempre que possvel dava uma olhada para o armrio de Autumn no corredor. Ficava imaginando-a no centro da enorme janela da sala de estar, ao lado das cortinas cor de ameixa de sua me, olhando o tempo todo para a direita para conseguir me ver parada no farol. Devia ter ido busc-la. Mas ser que Autumn realmente esperava por isso, depois de tudo que havia acontecido na sexta e do silncio que se instalou logo em seguida? Ser que ela esperava que eu fingisse que estava tudo bem? No podia fazer isso. Autumn precisava saber que havia me magoado. Ela finalmente chegou quase um minuto antes do ltimo sinal tocar, em disparada pelo corredor at seu armrio. Estava com um colete vermelho de nylon e seu gorro predileto de l, um de cor marfim com cobertura para as orelhas, feito pela sua av assim que ela iniciou o ensino mdio. Sempre achei aquele gorro meio tolo, algo que um pastor sueco usaria para entoar suas canes. E nem estava to frio para um gorro daqueles. No mesmo. Sentei-me rapidamente em meu lugar, abri meu caderno e fingi estar estudando equaes de clculo que j havia memorizado no fim de semana. Mas por dentro, nmeros e valores e X e y giravam em minha cabea. Decidi que se Autumn tentasse falar comigo, eu a ouviria, mas no lhe perdoaria. Pelo menos, no logo de cara. Oi!

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Olhei para cima assim que Autumn passou por mim e foi se sentar com outras garotas no fundo da classe. Uma dor terrvel penetrou meu estmago quando percebi que Marci no era uma delas e eu j estava ficando sem pessoas a quem culpar.

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Captulo 22

o primeiro ano do ensino mdio descobri um jeito de tirar o mai de natao sem ter que jamais ficar completamente nua. A dana complicada no era graciosa e certamente faria com que Spencer casse na risada. Mas me especializei nisso, e agora, como veterana, conseguia fazer mais rpido do que qualquer garota do vestirio. No era exatamente o tipo de talento que se observa nas inscries da faculdade, mas uma habilidade que atendia s minhas necessidades. Primeiro, tirava as alas do mai para fora, como se estivesse usando um modelo tomara que caia. Usava um mai azul-marinho da Speedo, que comportava o esforo extra. Sabia que no ia cair, mas mantinha os cotovelos presos do lado. Ento, colocava o suti por cima do mai, e, assim que o abotoava, abaixava o mai at o umbigo. Essa era a parte mais difcil mover-me rapidamente para evitar que a gua da piscina molhasse o algodo. Um segundo a mais e o bojo do suti ficaria mido at depois do almoo, o que era to desconfortvel quanto parece. Depois, colocava a camisa de boto e os fechava, ento colocava a saia. Depois disso, discretamente trocava o mai pela calcinha e pela bermuda de lycra, sem que ningum tivesse visto nada. No que as outras garotas estivessem olhando. O sinal tocou, caminhei lentamente at as escadas do corredor dos calouros, onde Autumn normalmente esperava por mim. Disse a mim mesma que ela no estaria l. E ela no estava. Mas Connor estava. Ele estava recostado no enorme corrimo de madeira, conversando com dois rapazes. Dava para ver que tinha percebido minha presena pela forma como ergueu o canto da boca. Tambm ergui o meu, e ignorei os cabelos louros e trancados de Autumn saltitantes descendo as escadas em direo prxima aula. Continuei andando. Connor se afastou de seus amigos. Ele acelerou o passo at ficar ao meu lado. Mas no comigo. Havia espao livre suficiente para evitar que parecssemos estar juntos. 107

Voc est quebrando as regras sussurrei. Quando posso ver voc de novo? ele sussurrou para mim. Se voc no sair de perto de mim, nunca. Mas antes que eu pudesse responder, Spencer apareceu na minha frente. Natalie! Passei o fim de semana todinho louca para falar com voc. Oi disse e vi, por detrs dos ombros de Spencer, Connor desaparecer pelo corredor. Ento sorri para ela, pensando no meu segredo. Tinha certeza de que ela ficaria orgulhosa pela maneira como estava tratando Connor. Spencer ficou de braos dados comigo, dizendo: Ento, h um boato maluco espalhando por toda a escola sobre algo chocante que aconteceu neste fim de semana. O tom de sua voz, normalmente agudo, estava desconfiado e maroto. Por um segundo fiquei preocupada, achando que Connor tinha deixado algo escapar, que todo mundo j estava sabendo. E a sensao boa que senti h um minuto evaporou. Empurrei Spencer para um canto e perguntei: O qu? O que aconteceu? Venha. Vou andando com voc at a sala de aula. E pelo caminho vou te contar a histria milagrosa da garota que humilhou Mike Domski. A histria se espalhou rapidamente: no domingo, Mike conseguiu o telefone de Spencer. Ele ligou para ela, fazendo um convite para ir ao cinema. Disse que devia parar de enrol-lo. A forma como ela havia se esfregado nele no baile de Haloween e o erte na festa de Bobby Doyle foram suficientes para deix-lo maluco. Eles tinham que sair juntos. Spencer disse sim, mas que esse encontro seria um jantar na casa da av. Sua av no morreu? perguntei. Spencer piscou. Ela disse a Mike que se encontrariam no cinema s 20 horas. Mike chegou cedo. Estava todo arrumado. Ficou esperando l fora. Faltando cinco minutos para as 20 horas, Spencer ligou e disse que estava presa no trnsito. Pediu a Mike para entrar no cinema e ir guardando lugar. Ela no queria perder nada da histria e dessa forma ele poderia contar tudo para ela. Mike comprou os dois ingressos e deixou o de Spencer na bilheteria. Ele no sabia quais petiscos Spencer gostaria, ento comprou vrios tipos chocolate, pipoca, pretzel com recheio de queijo. Espere a. Estou at comeando a sentir pena dele disse. 108

Lembre-se, esse o cara que destruiu o seu cartaz, que invadiu a noite das garotas, que... Tudo bem, a raiva voltou. Continue. Spencer mandou uma mensagem de texto para ele dez minutos depois. O trnsito no anda, disse, mas estava chegando. E ento acrescentou mais uma coisa. Disse a ele para ir tirando a cala, ficando pronto para mim. Ele respondeu dizendo que eu era uma garotinha safada. Eca! Ele no fez isso! Spencer mal conseguia controlar o riso. Ento, eu e umas garotas estvamos escondidas na ltima fila, e dava para ver o cara todo agitado na poltrona. Agachei-me e fui atrs do gerente para que ele soubesse que havia um cara de calas arreadas no cinema 12. No acredito! Acho que o gerente queria chamar a polcia, mas quando viu as garotas rindo, decidiu apenas expulsar o cara. Foi... pico. E acho que com certeza dei uma lio nele. Como voc sabia que ele ia fazer isso? Porque nas ltimas trs semanas tenho feito com que ele pense que o nosso flerte ia acabar em algum tipo de relao nefasta. Estou orgulhosa de voc disse a ela, o que parecia algo estranho de se dizer, mas era isso que sentia. Tudo bem. Tenho que ir. Vejo voc mais tarde, Natalie. O sinal tocou e fui correndo para a aula de filosofia oriental. Mike Domski vinha no corredor na outra direo, parecia mais bravo do que nunca. Cara fechada, dentes cerrados, segurando a ala que prendia os livros com os punhos fechados. No senti pena dele. Ele merecia ser humilhado. Isso lhe faria muito bem.

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Captulo 23

onnor me mandou uma mensagem depois da meia-noite na sexta-feira. Fiquei surpresa e ao mesmo tempo no me surpreendi.

Ele estava esperando na entrada de carros quando estacionei. Assim que sa do carro, ele pegou minha mo. O caminho todo at o depsito foi um flerte s. Eu comecei a recuar o passo, desafiando-o de forma silenciosa a vir me pegar. Connor aceitou o desafio, ento me virei e corri para a mata. Ele logo chegou em mim, senti suas mos no meu casaco. Deixei que tirasse o meu casaco e continuei, conseguindo ficar longe do alcance dele correndo em crculos e me escondendo atrs dos pinheiros. Ns dois estvamos rindo e nem mesmo paramos para pensar que algum pudesse nos ouvir. Connor me pegou em seus braos, suas mos agarraram minhas roupas. Ele chegou mais perto para me beijar e, quando fechou os olhos, tive a chance de me soltar novamente. Senti-me embriagada, apesar de no estar. E ao mesmo tempo em que corria dele, aproximava-me cada vez mais do depsito. No consegui chegar l rpido o suficiente. Ele veio por trs de mim, alcanou a porta e brincou com o cadeado, envolveu os braos ao meu redor e ns dois estvamos ofegantes, soltando fumaa pela boca por causa do frio. Ele ligou uma pequena lanterna e em seguida nos jogamos no cobertor de l. Connor rolou no cho, fazendo-me ficar em cima dele. Suas mos escorregaram para dentro da minha blusa. Estavam to frias que fiquei chocada. Levantei e perguntei: O que voc est fazendo? h? as bochechas de Connor estavam vermelhas e ele estava sem ar. Nada. Por qu? Que bom disse cautelosamente, olhando para ele ao mesmo tempo em que sa de cima para deitar-me ao seu lado no cho. 110

Ele deitou de lado, tirando meu cabelo da frente do rosto. Ento, comeou a me beijar novamente. No pescoo, bem atrs da orelha, de um jeito suave e doce, seus lbios mal tocavam minha pele. Fechei os olhos e deslizei as mos pelos cabelos ondulados dele. Parecia estranho saber como os cabelos dele eram espessos. Mas, mesmo com essa sensao concreta, perdi o senso de gravidade. Estava em algum lugar entre flutuar e cair, sentindo-me ao mesmo tempo assustada e maravilhada. Connor me colocou em cima dele e suas mos deslizaram pelas minhas costas novamente. Ele olhava para mim. Olhos bem abertos e rindo como um tolo. Seus dedos penetraram as alas do meu suti e foram at o fecho, tentando abri-lo. Sa de cima dele e disse: Srio, Connor. Que foi? Sinto muito. Voc no quer? No. No quero disse com firmeza. No sou desse tipo. Connor franziu a testa, dizendo: Voc no de que tipo? Sentei-me e cruzei as pernas. Oua. Sei que venho aqui escondida no meio da noite nesse depsito imundo para ficar com voc, mas no sou como as outras garotas da escola. No vou me deitar aqui e deixar voc fazer o que quiser comigo. As coisas vo acontecer no meu ritmo, ou no vo acontecer. Entendeu? Esperava evitar esse tipo de conversa. Achei que voc fosse capaz de entender como me sinto e assim poderamos nos divertir juntos sem que o clima ficasse pesado. Connor comeou a rir. Rir mesmo. Era irritante. De que outras garotas voc est falando? No banque o inocente comigo ia reprimir meu prximo comentrio, mas como Connor continuava rindo, no consegui evitar. Sei que voc perdeu a virgindade no oitavo ano. Quem te falou isso? ele parecia irritado, o que me deixou confusa. Em primeiro lugar, os garotos viviam se gabando desse tipo de coisa. E em segundo, todo mundo sabia que Connor tinha bebido todas e transado com Bridget Roma no carro da irm dela na vspera do Ano Novo. Dei de ombros, mostrando que no me importava e disse: Muitas pessoas. E verdade, no ? Connor ficou vermelho, mas no de vergonha. Ele balanou a cabea, como se eu tivesse passado dos limites e disse: No sei o que isso tem a ver com a gente. No estou tentando for-la a fazer nada que no queira. Com certeza.

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Que bom me arrependi de ter tocado no assunto, mas precisava ter certeza de que Connor me respeitava. Agora que tudo parecia resolvido, deitei-me novamente e tentei traz-lo para perto de mim. S que ele se afastou. Sabe de uma coisa? falou , no sei se consigo voltar ao clima to rpido assim. Sentei-me rapidamente e estava pronta para dizer algo perspicaz e afiado quando, subitamente, senti o lado esquerdo do meu bumbum queimar forte o suficiente para me fazer perder o flego. Connor percebeu. O que aconteceu? Apertei meus olhos de dor. Acho que foi uma farpa! Voc est brincando? Connor tentou abafar o riso. to difcil de acreditar? Olhe onde estamos, Connor! Olhe para esse lugar! Acho que era o meu castigo. Ai, di pra caramba. Vem c. Deixe-me ver disse Connor. Fiquei de joelhos e levantei o bumbum. Era completamente humilhante, mas que escolha eu tinha? Voc vai ter que tirar a cala. Quase engasguei. De jeito nenhum. De que outro jeito vou ver o que aconteceu? ele levantou e pegou a lanterna que estava pendurada em nossas cabeas. Agh, pensei. L se vo os limites. Abri o zper e abaixei as calas. Jamais tinha tirado a roupa na frente de um garoto antes. Sabia que ia acabar acontecendo um dia. Talvez em uma pousada ou em um quarto legal de hotel. No em um dormitrio, so nojentos. Mas definitivamente nunca em um lugar como esse. Connor aproximou a lanterna. Senti o calor. Nossa falou. Seu tom era srio o bastante para me assustar. Voc est sangrando. Relaxe. Vou ter que levantar a sua calcinha s um pouco para ver melhor. A maldita entrou bem no meio do algodo. Ele pegou o elstico da calcinha e abaixou s um pouquinho. Tudo bem. J vi. Est bem fundo ele procurou um canivete suo no bolso. Meu corao acelerou at perceber que no pegou a lmina, e, sim, a pina. Respire fundo. Respirei e logo acabou. Assim que ele removeu a farpa, meu bumbum ficou melhor. Meu ego, nem tanto. Connor trouxe a pina at meu rosto para me mostrar como o pedao de madeira era grande. melhor voc ir para casa para cuidar disso. Talvez colocar um remdio ou algo assim, para que no pegue uma infeco. Tudo bem no tinha imaginado minha noite terminando exatamente assim.

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Connor foi comigo at o carro. No demos as mos. Andei um pouco na frente para esconder o fato de que ainda estava corando. Mas deixei que ele me desse um beijo de boa noite.

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Captulo 24

cordei tarde na segunda-feira de manh. Havia passado as ltimas trs noites com Connor, e a privao de sono estava definitivamente mexendo comigo. Isso, alm do fato de que j fazia dez dias que Autumn no falava mais comigo.

Era o dia da foto do anurio, e eu deveria ter levantado da cama assim que o despertador tocasse, esforando-me para ficar pronta. Afinal de contas, a minha foto no iria ficar somente no anurio. Seria imortalizada na parede da biblioteca, nmero nove. S que no parava de apertar o boto soneca. E quando finalmente consegui sair da cama, mal tive tempo de tomar uma ducha. S quando acabei de me enxugar e comecei a escovar os dentes que o vapor do espelho secou o suficiente para que visse o que magicamente tinha aparecido da noite para o dia. Primeiro achei que fosse uma espinha. Passei os dedos de leve, esperando sentir o calombo ou algo que pudesse espremer para que desaparecesse at a hora das fotos. Mas estava totalmente plano, talvez do tamanho de uma moeda e havia vrios pontinhos roxos, mostrando os capilares estourados. Estava bem no meio do meu pescoo, pouco mais de um centmetro do meu colarinho. Bem onde Connor tinha me beijado na noite anterior. Uma chupada. Uma enorme chupada no meu pescoo no dia da foto do anurio. Pensei no meu retrato de veterana pendurado na parede da biblioteca. Todas aquelas garotas de olhar poderoso, assim como a jovem Srta. Bee. Realizadas, srias. E ento eu, a Presidente Chupo. As pessoas no futuro iriam supor que eu tivesse dormido com vrios para conseguir ser presidente do conselho estudantil. Aquela marca havia chupado toda a dignidade das minhas realizaes. Seria para sempre lembrada como a piranha. Corri para o quarto antes que minha me e meu pai pudessem ver, e bati a porta. Coloquei uma camisa de boto e a abotoei da forma que todas as garotas da escola faziam deixando os trs botes abaixo do colarinho abertos. Mas a chupada brilhava como um farol de luz vermelha no meio do plido mar da minha pele. Tentei deixar dois botes abertos. Depois um. Mas a nica forma de esconder completamente a chupada era deixando todos os botes fechados. O colarinho apertava, parecia aqueles antigos protetores de pescoo. Era um castigo que, de alguma forma, eu merecia. 114

O ginsio virou um estdio fotogrfico. Luzes fortes estavam em cima dos altos trips, mostrando os caros que voavam pelo ar pelos feixes projetados na cortina de veludo azul. Um careca com cara de artista, vestindo cala de l, ficava com o rosto pressionado na cmera. ramos chamados por srie. Alguns alunos do ensino fundamental caminhavam pela beira da quadra, traando o permetro do ginsio. A luz pulsava o tempo todo. Trs, dois, um, pop! O fotgrafo gritava: Prximo!", e a fila dava um passo frente. Trs, dois, um, pop! Autumn estava do outro lado do ginsio, a cabea inclinada para o lado desfazendo a trana. Seu cabelo tinha o ondulado perfeito. Marci Cooperstein estava atrs de Autumn, junto com outras garotas, remexendo na bolsinha de maquiagem umas das outras. Marci passou um brilho rosa em seus lbios e o deu para Autumn, que fez o mesmo. Recostei-me nos colchonetes de ginstica. No estava usando maquiagem, s o gloss de sempre. E meu cabelo ainda estava molhado por causa do banho. Amaldioei a mim mesma por no ter levantado cedo para me arrumar direito. Sem falar no fato de que estava marcada. Connor saiu do vestirio masculino, fingindo ler os avisos do quadro e disse: Voc est bonita. Um pouco abotoada demais. Tive que fazer isso. Voc me deu uma chupada ontem noite. Agora, meu retrato de veterana ficou arruinado. Mike Domski passou por ns e tanto Connor como eu ficamos em silncio. Mas assim que Mike estava fora de alcance, aproximei-me de Connor novamente. Chupadas so absolutamente nojentas. So como... quando um co faz xixi na rvore para marcar o territrio com o seu cheiro. No perteno a voc. No quero a sua marca em lugar nenhum do meu corpo. Sinto muito. Juro que no fiz de propsito respondeu, e parecia estar dizendo a verdade. Mas estava to brava que sa de perto. Era tudo que precisava para completar meu dia: que algum nos visse conversando e ento percebesse a minha chupada e somasse dois mais dois. Fui parar a dois passos de Mike Domski. No teria prestado ateno em nada que ele tivesse dito se ele no tivesse falado: Oi, isca de peixe! A forma como me senti foi puro reflexo. Fiquei imaginando se Marci iria defender Autumn como eu costumava fazer, mas duvidava totalmente disso. Marci se importava demais com o que caras como Mike Domski pensavam dela. S que Marci nem precisava defender Autumn, porque ela se virou, sorriu e disse: Oi, Domski. No acreditei. Autumn no tinha apenas perdoado Marci, mas agora respondia quando chamada de isca de peixe? Olhei para ela. Mas ou ela fingiu que no me viu ou no viu mesmo. Uma das assistentes do fotgrafo bateu palmas e nos reuniu nas arquibancadas. Vamos precisar que todos vocs usem a roupa designada aos veteranos ela pegou vrias tiras de tecido de dentro do avental e falou: Gravatas e palets so obrigatrios para os rapazes, ento se voc no est com os dois por a, venha falar comigo e foi para trs das cortinas 115

pegando uma caixa grande de papelo arrastando-a at ns. Tenho becas pretas para as, meninas. Por favor, coloquem-nas e verifiquem se a ala do suti est aparecendo. Fui at a caixa e peguei uma das becas. Tinha me esquecido completamente de que era aquilo que as meninas usavam no retrato de veterano. Era como um poncho, com abertura na cabea em decote V. Outras garotas do meu lado j foram colocando e desabotoando as camisas. Os ombros ficavam totalmente descobertos. Pui at a assistente. Com licena. Queria saber se posso tirar o retrato usando meu uniforme. Ela me lanou um olhar estranho. Voc veterana? Sim. Ento, temo que isso no seja possvel. Mas este o uniforme que uso h quatro anos. Tem... valor sentimental! Alm do mais, os garotos, essencialmente, usam os prprios uniformes. sexismo no poder usar o meu. Tentei parecer sria, mas a assistente do fotgrafo riu de mim. E subitamente a realidade da situao apertava em meu peito, tornando impossvel respirar. Enquanto todo mundo entrou na fila, peguei minha beca e corri para o banheiro. Tinha roubado um pouco de base da minha me antes de sair de casa. Bati os dedos no pote, enchendo-os do lquido espesso e aveludado. Ento, tentei maquiar as marcas de forma mais leve nos cantos e mais intensa no meio. Minhas mos tremiam, estava muito chateada. Infelizmente, a pele da minha me era alguns tons mais escura que a minha, graas minha av siciliana. A marca oval arroxeada agora tinha se transformado em alaranjada. Em vez de esconder a chupada, acabava chamando ainda mais ateno. As lgrimas comearam a escorrer. Ouvi a porta abrir. Spencer entrou. Oi, Natalie! disse, distrada, indo para a pia. Eca! Dissequei um sapo na ltima aula e apesar de ter me lavado centenas de vezes ainda sinto o cheiro do formol. Ela se virou para mim e percebi seus olhos se estreitando em meu pescoo. Uau! Quem fez isso em voc? uma picada de inseto disse, secamente. No tinha tempo para explicar nada. Certo. Uma picada de inseto. Em novembro disse, procurando algo na bolsa , isso acontece o tempo todo. Dava para perceber o tom de sarcasmo de Spencer. Ela sabia exatamente o que era aquilo no meu pescoo. Ela se aproximou com um pedao de papel molhado e a bolsa de maquiagem debaixo do brao. Vamos, tire isso do rosto. Olhei para o papel molhado que fazia uma poa no cho e disse: Estou bem. Obrigada.

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Natalie. Pare de ser to orgulhosa e me deixe ajud-la. A menos que voc queira uma enorme chupada bem no meio do seu retrato de veterana. Ela tirou meu cabelo dos ombros para Ver melhor e perguntou: Quem o sortudo? Peguei o papel-toalha com fora e esfreguei meu pescoo rapidamente. Olha s, isso uma picada de inseto, est bem? Se voc quer me ajudar, timo. Se no, caia fora daqui. Spencer parecia querer dizer alguma coisa, mas deixou para l e inclinou minha cabea delicadamente. Ento, tirou a tampa de um lpis amarelo brilhante. O que isso? perguntei. O amarelo faz com que sua pele parea menos vermelha. Vou colocar isso primeiro, depois uma camada de base, e ento... comeou a remexer a bolsa de maquiagem e continuou. Vou passar um pouco de p. Voc e eu temos quase o mesmo tom de pele. Trs minutos mais tarde havia me transformado em uma boa garota. Spencer passou uma ltima camada de p no meu pescoo dizendo: Pronto, uh, a picada de inseto sumiu. Ela tambm me emprestou um pouco de batom e colocou minha cabea debaixo do secador de mo ao mesmo tempo em que penteava meus cabelos molhados com as mos. No fim de tudo, estava quase decente. Procure posar com o queixo um pouco para baixo ela me instruiu, tirando meus cabelos dos ombros. No se preocupe. Voc est bem bonita, Natalie. Obrigada disse. E estava mesmo agradecida, apesar de nem conseguir olhar para ela. A garota de quem eu costumava ser bab tinha livrado a minha barra. Voltei para o ginsio usando a beca e segurando a camisa nas mos. A Srta. Bee estava por l com outra professora, observando. Passei por ela, certificando-me de que meu queixo estava abaixado, como Spencer tinha me orientado. Do canto do olho, vi Connor olhando para mim. Trs, dois, um, pop!

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Captulo 25

ontinuamos nos encontrando no s nos fins de semana, mas em dias letivos tambm. Secretamente, no depsito. Pela quinta vez, sexta vez. Stima.

Na oitava vez, Connor abriu a porta e me deu a lanterna. No sei a razo, mas ele queria que eu entrasse primeiro. O cobertor que pinicava estava dobrado ao meio no cho. Ao lado dele havia um saco de dormir macio, aberto o suficiente para deixar mostra o interior feito de l. Havia um travesseiro encostado numa caixa de papelo e os cantos tinham fitas nos ilhoses. Isso da sua me? perguntei envergonhada, levantando-o do cho. J tinha sujado um pouco. Tentei tirar um pouco da poeira. Ela tem um armrio cheio deles. Nem vai perceber Connor pendurou meu casaco num prego. Ento, pegou algumas velas no bolso do agasalho e as colocou em cima de uma viga. A luz tremeluzia pelos cantos do depsito, fazendo com que parecesse uma catedral. Achei que podamos usar uma cama mais quente, j que est ficando bem frio aqui o que era verdade. Nas ltimas duas vezes estava to frio que perdi a sensibilidade nos dedos. Foi a melhor soluo que encontrei j que voc se recusa a entrar na minha casa... as palavras dele flutuavam no ar, esperando que, talvez, eu mudasse de ideia. Olhei para baixo. Connor havia varrido o cho. No havia nenhuma serragem, nenhuma poeira Voc no precisava ter feito tudo isso murmurei. claro que havia gostado do esforo dele. Mas, apesar das circunstncias, j estava me sentindo bem confortvel no depsito. No era nenhum chal romntico na floresta e Connor no era meu namorado. Tinha que manter a perspectiva, pois no podia perd-la de vista. De nada Connor sorriu, depois tirou o agasalho. A camiseta saiu junto e ele jogou os dois em um carrinho de mo vazio. Tentei no ficar olhando. O abdmen dele era trabalhado e bem definido, ondulando at a cintura das calas de nylon, que por sinal ele tambm tirou, ficando somente de calo e meias brancas que suspendeu at o joelho. O perfume de sabonete na pele dele era intenso. 118

Pode me chamar de louca, mas acho que voc vai se sentir mais quente se ficar de roupa. Connor riu. Voc t brincando? Esse saco de dormir para ser usado a 10 graus abaixo de zero. Usei quando meu pai e eu fomos pescar no gelo no inverno passado. Se voc no tirar a roupa, vai morrer de suar. Subitamente, todas as camadas de roupa que, inteligentemente, vesti para combater o frio, roupa de baixo trmica, dois pares de meia, moletom, camiseta e regata, pareceram me sufocar. Ele entrou no saco de dormir e disse: Venha, Sterling. Olhei para o sorriso em seu rosto. - No acho que caibo a dentro. Tem espao suficiente para ns dois - ele foi mais para l, batendo com a mo no espao vazio ao seu lado; no havia quase lugar. O vento l fora penetrava pelas telhas de cedro, deixando as velas ainda mais trmulas. Foi ento que percebi que, com ou sem saco de dormir, no tinha mais como Connor e eu nos encontrarmos ali. Logo ficaria frio demais. E, apesar da fazenda estar tranqila agora, quando chegasse a poca de natal haveria pessoas trabalhando o tempo todo por ali por causa dos suprimentos e clientes andando por todo o nosso labirinto particular de pinheiros procura da rvore de natal perfeita. Parte de mim estava aliviada por ter essa data de validade se aproximando claramente, mas sentia-me triste tambm. Sempre esperava ansiosamente pelo inverno, pelas luvas e luzes coloridas, chocolates quentes e fitas de veludo, pelas canes de Natal e pela busca para o melhor presente possvel para Autumn. A probabilidade de no trocarmos presentes este ano era mais real do que queria que fosse. Tirei a minha primeira camada de roupas, a cala jeans e o moletom, e pendurei junto com o casaco. Foi meio trabalhoso sentir-me confortvel ao lado de Connor. Estvamos to apertados que nossas testas e as pontas dos narizes se tocavam. Era perto demais para ficar olhando um para o outro sem sentir dor de cabea, ento fechamos os olhos. S levou um minuto para a minha temperatura corporal elevar. Tire disse ele, arrancando a minha roupa trmica. A regata por baixo tambm foi junto. Talvez tivesse sentido mais vergonha, mas ainda estava usando a legging e o suti e dentro do saco de dormir no dava para ver nada. Na verdade, ainda no tinha ficado completamente sem roupa na frente de Connor. As mos dele tocavam meu corpo todo, mas seus olhos no viam nada. E, apesar de estar molhada de suor, Connor no parecia se importar. Ns nos beijamos um pouco e suas mos deslizaram suavemente pelas minhas costas. O que voc faz quando no est aqui comigo? perguntou. Durmo disse, sorrindo. No, de verdade. As perguntas dele me deixavam ansiosa. Definitivamente, no tinha a vida social de Connor. Bem, geralmente fico com a Autumn procurei em minha mente outras coisas para dizer a ele, mas s havia um vazio. Um vazio pattico. 119

Ela legal. Eu a tenho visto por a ultimamente. Por que voc no vai s festas com ela? Virei para l e para c, tentando ficar confortvel. E claro que ela legal. Por que no seria? Sabia que Autumn queria ser mais socivel, mas no sabia que ela tinha voltado cena completamente. No... no quis dizer nada com isso. Para seu conhecimento, as coisas que Chad Rivington disse no eram verdadeiras disse, tentando tirar os braos para fora. E para responder a sua pergunta, Autumn e eu no vamos a festas porque estamos brigadas e quase acrescentei: E por isso que venho aqui ver voc, mas no fiz isso. No era com Connor que estava brava, era com Autumn e um pouco comigo tambm. Por qu? O saco de dormir tinha virado um forno de micro-ondas. Podemos abrir essa coisa, estou sufocando. Connor livrou os braos e abriu o zper. Senti-me como se tivesse recuperado o flego depois de voltar tona do fundo da piscina. Desculpe. No quis... Tudo bem. S me sinto melhor se no ficar pensando nisso. Tudo bem. Vou mudar de assunto. Voc vai fazer alguma coisa na sexta? Apertei os olhos. Ser que ele estava brincando? No. O SAT no sbado de manh. Connor deu de ombros. Espera a. Voc no vai fazer? No. Mas, e a faculdade? No vou para a faculdade. Connor deve ter percebido a surpresa no meu rosto, pois comeou a balanar a cabea como se eu tivesse entendido tudo errado. Espere, no bem assim. Vou fazer alguns cursos na faculdade pblica daqui. Mas daqui a um ou dois anos vou assumir os negcios da famlia e meu pai vai se aposentar. Legal disse, mas meu tom no era convincente. Assumir uma empresa como a Fazenda Hughes de rvores de Natal era impressionante, mas isso significaria ficar em Liberty River para o resto da vida. O que, para mim, parecia a pior coisa possvel.

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Tentei pensar em uma maneira graciosa de mudar de assunto com Connor e comecei a beij-lo novamente. Era como se, no fundo, nenhum de ns quisesse admitir como ramos diferentes. Ento, no admitamos. Em vez disso, nos agarrvamos um ao outro como se fssemos duas cobras deslizando no saco de dormir. Um pouco mais tarde, Connor levantou para pegar gua de uma jarra na prateleira. Quando ele voltou ao saco de dormir, sua pele estava congelada. Ele se agarrou a mim para se aquecer e disse: Gosto de ficar com voc virou para o lado e comeou a olhar para o teto, como se estivesse vendo as estrelas e no um punhado de sacos de semente presos entre as vigas. Como no falei nada, Connor me puxou para cima dele e perguntou: Voc gosta de vir aqui? No estaria aqui se no gostasse respondi. No era exatamente uma declarao de sentimentos, mas era tudo que podia dar a ele.

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Captulo 26

o voltar para casa naquela noite, decidi que era hora de conversar com a Autumn. J tinha dado a ela o tempo que queria, talvez at demais. A questo era como me aproximar dela sem que Marci estivesse por perto.

Autumn deve ter sentido a mesma coisa porque na sexta, depois da aula, encontrei-a do lado de fora da biblioteca com uma pilha de livros nas mos, um dos joelhos encostado na parede. Sabia que ela estava esperando por mim, pois, pela primeira vez desde o baile de Halloween, ela olhou nos meus olhos. Eu havia deixado de ser invisvel, o espectro da amiga que ela costumava ter. Oi. Podemos conversar? - questionou. Olhei o relgio.A reunio do conselho estudantil comearia em cinco minutos. Por mais que quisesse que isso acontecesse, havia muitos alunos passando por ns na biblioteca. E no queria parecer que estava com pressa. Tnhamos muito que falar. Voc pode esperar at a reunio acabar? Posso levar voc para casa. Ou podemos ir a algum lugar e comer alguma coisa muitas possibilidades passavam pela minha mente. Poderamos jantar em nosso local predileto, resolver finalmente as coisas e depois voltamos para minha casa. Ainda estava com o DVD do Cantando na chuva a que assisti com a minha me s de raiva. Fingiria no ter assistido e ter esperado por ela. Ela balanou a cabea. No vai demorar muito. O cho se abriu minha frente, no dava para acreditar nela. Ela finalmente tinha decidido que devamos conversar e eu tinha que deixar tudo de lado? Agora, definitivamente no queria falar sobre isso antes da reunio, pois j estava sentindo minha garganta apertar. No sei o que voc precisa me dizer to subitamente. Voc deixou claro que no quer mais ser minha amiga tentei falar baixo, mas senti-me como se estivesse gritando. Vou sair do conselho estudantil disse, levando a mo boca para morder as unhas, mas abaixou rapidamente.

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Balancei a cabea. O qu? Por que voc faria uma coisa dessas? Voc me odeia tanto assim? Meu Deus, Marci fez uma lavagem cerebral completa contra mim. Isso no tem nada a Ver com voc, ou Marci, ou ningum. S no quero mais fazer parte do conselho. E de todos os comits dos quais voc participa? Vai simplesmente fugir de todas as suas responsabilidades? Minha falta de dedicao no justa com ningum sentia que era doloroso para ela ter que se explicar. E pare de se sentir to chocada, Natalie. Voc sabe que nunca me interessei muito pelo conselho. Talvez no, mas voc sempre deu boas ideias. Como pedir a Connor para colaborar com a fogueira e participando da noite das garotas. E o conselho no foi uma coisa ruim para voc. Como vai ficar a sua inscrio para a faculdade se voc desistir do conselho no ltimo ano? joguei as mos para cima. Voc no entende, Autumn. como se voc tivesse passando por uma crise de meia-idade. No quero que voc faa algo de que vai se arrepender depois. Tambm no quero me arrepender. E por isso que quero passar o ltimo ano do ensino mdio fazendo outras coisas. Vou recuperar o tempo perdido antes que o ano acabe. Ento, trs anos da nossa amizade foram tempo perdido? Por detrs dos ombros de Autumn vi algum esticando a cabea no corredor, nos observando. Marci Cooperstein. Foi a gota d'gua. Uau - disse , tudo bem, nunca achei que voc fosse estpida o bastante para cometer o mesmo erro terrvel de novo, mas aparentemente estava enganada. Autumn no recuou, retrucando: No estou cometendo erro nenhum. E nem ouse me julgar. No consegui evitar o riso. Julgar voc? Eu fui a nica pessoa na escola inteira que no julgou voc! Voc acha que era fcil para mim ser sua amiga? Ter sempre que proteg-la? No era. Era uma droga, na verdade. Autumn estava genuinamente irritada. No faa parecer que voc era uma santa. Ningum queria ter amizade com voc. Ningum nemgostava de voc! Voc anda pela escola com o nariz empinado, to mais inteligente, to melhor do que todo mundo. Sem mim, voc no teria tido amigo algum. Agora sei por que voc queria que eu me sentisse to mal comigo mesma. Se isso no tivesse acontecido, teramos deixado de ser amigas h muito tempo. Sou uma boa amiga, pensei. Uma boa amiga que no merece ser tratada dessa forma. Sim, sempre me preocupei com a ideia de Autumn se afastar de mim. Mas nunca tentei fazer com que ela se sentisse mal consigo mesma s para ficar comigo. Voc percebe o quanto est sendo tola, no percebe, isca de peixe? Queria que Autumn ficasse com raiva, com tanta raiva quanto eu estava. Mas em vez de fazer com que seu rosto ficasse vermelho, fiz com que perdesse a cor. 123

Nunca, jamais pensei que voc fosse dizer isso para mim ela respondeu. Uma fumaa negra soprava dentro de mim. Sabia que tinha que calar a boca; queria engolir as palavras de volta, mas no podia. No conseguia parar: Mas este o seu nome, certo? como o seu amigo, Mike Domski, chama voc. Senti pena de Mike depois do que Spencer fez com ele. Ela o humilhou na frente de todo mundo. Voc t brincando? Mike sempre tentou dificultar nossas vidas, e agora voc est do lado dele? Que isso, Autumn? Voc no tem respeito prprio? Era isso o que devia esperar de voc. Afinal de contas, voc quem faz com que me sinta a pior das pessoas! Voc constantemente traz tona essa histria da isca de peixe. Pala sobre como eu devia contar isso para as outras garotas, para que elas pudessem aprender com seus erros. Como eu no deveria ser amiga de mais ningum alm de voc, porque os outros riem de mim. Bem, estou cansada disso! Ento, as pessoas falaram mal de mim. Dei muito poder a elas. Jamais devia ter deixado uma coisa to ridcula me afetar como afetou. Especialmente, quando no era nem verdade. As palavras dela eram to claras que no conseguia dizer nada em defesa prpria. Tudo o que conseguia fazer era chorar. Cheguei a pensar que Autumn iria me abraar. Ou pelo menos se desculpar quando percebesse o quanto estava me magoando. Afinal de contas, tinha ficado ao lado dela em todas as suas choradeiras. Tinha enxugado suas lgrimas milhares de vezes. Mas ela estava do outro lado da fronteira invisvel, e enxugou seu prprio rosto, que tambm estava coberto por lgrimas. Voc foi uma boa amiga para mim, Natalie, no estou dizendo que no foi. Mas no preciso mais que voc me proteja. No preciso mais de voc fazendo com que sinta pena de mim mesma, me lembrando de uma coisa estpida que fiz h trs anos. Estou numa nova fase da minha vida. E voc deveria fazer o mesmo. Autumn falou isso como se fosse algo fcil, e talvez fosse para ela. Mas, para mim, chorar sozinha no corredor parecia algo completamente impossvel.

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iguei o piloto automtico. Uma fora desconhecida controlava meu corpo enquanto, por dentro, sentia estar na posio fetal. Enxuguei as lgrimas e recuperei o controle. Entrei na biblioteca, sentei na ponta da mesa e presidi a reunio do conselho estudantil enchendo quatro pginas do caderno com aes a serem tomadas e discusses de projetos e pensamentos para a pauta da prxima semana. Ento fui para casa, comi o macarro que minha me havia preparado e me arrastei pela escada. Ainda no conseguia acreditar que tinha chamado Autumn de isca de peixe. Ainda dava para sentir o gosto sujo das palavras em minha boca. Qualquer chance que tnhamos de resolver as coisas tinham sido completamente arruinadas por mim. Queria tanto me retratar que at doa, mas sabia que no conseguiria. O telefone tocou dentro da mochila. Olhei para ver quem era, mas no conseguia responder. No podia encontr-lo, hoje no. Faltavam s algumas horas para o SAT, a prova mais importante da minha vida. No podia estragar isso, no importava o quanto minha vida estivesse confusa agora. Espantei os pensamentos de Connor da minha cabea para manter o foco. Passei uma hora revisando listas de vocabulrio, repassei todos os itens da redao e arrumei a mochila com o essencial para o dia de provas duas barras de protena, algumas lapiseiras favoritas e um elstico de cabelo. E ento tentei dormir, isso seria bom para mim. Mas fiquei rolando na cama pelo que pareciam horas. Em algum momento nas ltimas duas semanas eu havia me tornado noturna. Meu corpo queimava energia que eu nem sabia que conseguia armazenar. Mesmo deitada o mais quieta possvel, todos os meus rgos e msculos chiavam como uma locomotiva. Era ansiedade, apreenso, tristeza. Tentei assistir televiso, ler um livro, at que fui tomar banho com a gua mais quente possvel. Quando sado banho, vi minha silhueta no vapor do espelho. Parecia um fantasma, e era assim que me sentia mesmo. Usando a ponta da toalha, limpei o vapor do vidro. Quase instantaneamente os pontos negativos sobressaram. Queria ter seios maiores; os meus eram bem pequenos. Virei de lado e olhei para as coxas. As cicatrizes da mordida que o cachorro da vov me deu faziam parecer que eu tinha sentado no cascalho. Virei-me para ver a 125

marca de nascena no quadril e depois para ver o umbigo, que era to projetado para fora da barriga que parecia um terceiro mamilo. Pensei: isso o que Connor vai ver se eu ficar nua na frente dele? Sabia que ele gostava do meu corpo no escuro. Suas mos estavam sempre deslizando em mim, sempre me tocando. Ele me apertava com muita fora, como se tivesse medo que eu desaparecesse se me desse algum espao para respirar. A luz do banheiro era cruel, mas senti que merecia aquilo. Desprezava a garota que me olhava. Aquela era a garota que Autumn odiava. A garota de quem ningum gostava. No conseguia olhar para ela. Ento desliguei a luz do banheiro e acendi uma vela que ficava na pia. Tudo ficou mais suave. As marcas da coxa desapareceram. Tirei a toalha da cabea e deixei os cabelos carem nos ombros como volumes frios. Inclinei-me para frente, colocando as mos no beiral da pia. Mais sombras, mais curvas apareceram. No parecia eu mesma. Parecia algum... com fome. Faminta por afeio, por algum que a fizesse sentir-se bem consigo mesma. Parecia que eu sabia o que estava fazendo, contudo, na verdade, era bvio que no sabia. Pois no entendia como estar com Connor parecia tanto ser a coisa certa em um momento e to sem propsito no outro. No que isso importasse. Estava vivendo a vida em momentos, na escurido, naquele depsito. Enrolei-me na toalha novamente, apaguei a vela e caminhei nas pontas dos ps pelo corredor at o meu quarto. O telefone estava tocando de novo. Connor, com certeza. No, Autumn. Nunca mais Autumn. Peguei o telefone, planejando escrever para ele que no iria at l hoje. Pois, de fato, a coisa toda era estpida e estava prestes a explodir na minha frente. No tinha mesmo nenhuma outra forma de isso terminar. Ele escreveu:

Por favor?
Duas palavras e l fui eu.

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ara mim, h algumas semanas, a ideia de chegar atrasada para o SAT era uma piada, junto com o fato de que Autumn e eu no seramos mais amigas, ou que eu passaria as noites no meio do mato. Mas essa era a minha vida. Ento, no fim das contas, no deveria estar chocada. Cheguei escola em cima da hora. A Srta. Bee, a fiscal da minha sala, estava em p na porta da sala, fazendo careta para o relgio. Quando olhou para cima e me viu correndo pelo corredor, sua expresso era um misto de alvio e desapontamento. J a tinha visto brava antes, mas nunca diretamente. Pensei em um milho de desculpas num milsimo de segundo, mas, quando abri a boca para falar, ela balanou a cabea e apontou para dentro. No h tempo, Natalie. Temos que comear. O ltimo lugar vago na classe era bem atrs da minha ex melhor amiga. Se Autumn ficou preocupada por eu no ter chegado na hora, no demonstrou. Assim que entrei na sala, ela se inclinou na mesa e comeou a revirar sua mochila, evitando olhar para mim. Era um grande tapa na cara, considerando que Autumn provavelmente no teria feito sequer um curso preparatrio se no fosse por mim. Fui praticamente sua professora particular, passando todo o conhecimento recebido no curso de vero e em todos os manuais que tinha lido. Ser que ela pensava nisso? Passei por ela sem chorar nem dizer nada, mas por dentro perguntava-me se realmente conseguiria agir dessa forma um ano inteiro. Se poderamos nos reinventar como pessoas totalmente desconhecidas. A Srta. Bee entregou os libretos do teste. Olhava para o meu futuro, uma pgina cheia de crculos vazios. Havia trabalhado bastante e por muito tempo me preparado para este dia. Precisava tirar tudo isso da minha cabea e levar a srio. Isso, no fim, era a minha passagem para fugir de Liberty River, dessa vida que tinha destrudo subitamente. S que quando a prova comeou, ignorei meu libreto e comecei a olhar para a cabea de Autumn, cavando buracos em seu crnio, tentando pensar no que poderia estar se passando na mente dela. E a verdade era que me sentia cansada. Tinha ido casa de Connor na noite passada e o beijei com tanta fora que mal conseguia respirar. Alm disso, o aquecedor estava muito forte 127

na sala, a temperatura seca e o chiado do aquecedor tomavam o ambiente perfeito para uma soneca. No me lembro de ter dormido, s do terremoto que me acordou. Olhei para cima, todo mundo na sala olhou. A Srta. Bee usou a minha mesa para se equilibrar. Ela tirou o sapato e se inclinou um pouco para examinar o dedo do p, pois tinha dado uma topada to forte na minha mesa que meu lpis caiu e saiu rolando pela sala. Enxuguei o rosto molhado, mas no havia nada que pudesse fazer com a marca transparente de baba bem no meio do libreto. Desculpe-me disse a Srta. Bee, como se tivesse sido um acidente. O olhar que ela me lanou ao retornar para frente da sala era inconfundivelmente de desapontamento propositado. Recompus-me e completei tudo o que consegui no teste. Mesmo assim, ainda me sentia um fracasso absoluto.

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m algum momento no meio da nossa sesso de pegao, Connor parou de me beijar e comeou a pensar. Isso era exatamente o que vinha tentando evitar. O que voc est fazendo? perguntei quando ele se afastou no meio do beijo. Da para perceber que voc est chateada. No estou.

No sou idiota, Sterling Connor saiu de perto de mim e perguntou. Qual o problema? Era uma pergunta direta, mas as respostas no meu crebro estavam todas bagunadas e no estava com vontade de organiz-las. Virei de costas e afundei o rosto no travesseiro. Connor, por favor, no quero falar sobre isso agora. Ento t, mude de assunto. Mas no vou ficar me agarrando com voc vendo que est desse jeito. Por que no? Pensei que os garotos sempre estivessem a fim. Isso faz com que me sinta um troglodita. Levantei a cabea e olhei para ele. Muito obrigado. Voc sabe o que quero dizer. Tudo bem, ento t. Tenho uma pergunta para voc disse, comum sorriso bem doce e fingido. Em quem voc votou na eleio para presidente do conselho estudantil? De repente, Connor pareceu desconfortvel. Isso no invaso de privacidade do eleitor ou coisa assim? Ento voc votou em Mike puxei com fora o cobertor para ficar com um pouco mais. Connor era daqueles que pegam todo o cobertor. J sabia.

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Mike meu amigo, claro que votei nele disse como se eu tivesse obrigao de saber a resposta, como se no houvesse nenhuma possibilidade de ele votar em mim. Afastei-me. No sabia por que era to doloroso. Talvez porque, no fundo, esperava que Connor tivesse secretamente votado em mim, o que era uma estupidez. Connor aninhou-se em mim dizendo: Se valer alguma coisa, acho que voc est fazendo um timo trabalho como presidente. Votaria em voc agora. Sabia por qu. Sabia todas as razes de Connor. No vale, mas obrigada mesmo assim. Srio? Isso no melhora nada? Nem um pouquinho? Olhei com raiva para a escurido, com raiva de mim mesma por ter tocado no assunto para comeo de conversa. No, s deixa as coisas piores. Olha s, Sterling, eu no conhecia voc na poca. Odeio dizer isso a voc, Connor, mas voc ainda no me conhece. Ele deu um suspiro profundo e cansado. Senti bem nas minhas costas. Voc tambm no especialista em mim. Voc ainda no foi a nem um dos meus jogos de futebol, mas gostaria que fosse. Odeio futebol, sem falar dos outros caras do seu time. Sei que voc tem problemas com os meus amigos, especialmente Mike, e no posso culp-la por isso. Quando vi que ele estragou o seu cartaz de campanha, fiquei com tanta raiva que eu mesmo o tirei de l. Enrubesci. Voc fez isso? Por favor, tenho irms, e se um cara escrevesse uma coisa dessas sobre elas, ficaria louco. Mike no pensa s vezes. Ele no tem muita noo das coisas. Connor sentou-se e falou: Mas eu no sou o Mike. Voc sabe disso, no sabe? Talvez queria acreditar que Connor era mais esperto, mais doce do que originalmente pensava. Mas tambm no podia ignorar completamente a verdade. Connor tinha alguns amigos bem questionveis, sem falar na longa histria de garotas com quem j tinha ficado. Tinha de ser cuidadosa, mesmo no sendo exatamente isso o que eu queria. Connor pegou a ponta do meu rabo de cavalo e desenhou um crculo na palma da mo, como se fosse um pincel. Pode ser que no conhea voc, mas estou tentando. Quero entender voc. Senti um aperto na garganta. Talvez voc no devesse fazer isso. Por qu? 130

Porque no assim que deve ser. Assim que disse, fiquei preocupada com o que Connor iria dizer em seguida. Ser que ele iria confirmar os meus mais profundos temores, que a nossa relao era puramente fsica? Ou ele me diria que tinha sentimentos verdadeiros em relao a mim? Qualquer resposta me deixaria assustada. Por sorte, Connor no disse nada. Era bem possvel que estivesse to confuso quanto eu. De um jeito estranho, isso era reconfortante. Aproveitei o silncio e levantei. melhor eu ir comentei. Procurei as meias no cho, andando na ponta do p no meio da escurido de um cho congelante. Ouvi Connor levantar-se. E ento senti que estava sendo virada. Connor envolveu os braos ao redor do meu corpo. Foi ento que percebi que nunca tnhamos oficialmente nos abraado antes. Havamos tocado em muitas partes diferentes um do outro, partes independentes que completavam o todo, mas nunca algo assim to abrangente. Apesar de sentir necessidade de afast-lo, no fiz isso. Deixei que Connor me abraasse, e acho at que o segurei ainda mais forte.

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ercebi que voc anda... distrada. Movimentei o corpo na cadeira e fiquei olhando para os sapatos de salto alto da Srta. Bee. Era a segunda-feira depois do SAT, e se ela quisesse me repreender milhares de vezes, era bem provvel que concordasse com ela. Minha culpa era enorme.

Eu sei, sinto muito. Natalie, sei que voc tem trabalhado muito e que tem muitas responsabilidades, mas o seu comportamento atual me preocupa. O dia de Ao de Graas ser nesta semana e voc est completamente despreparada para montar as cestas de alimentos. Precisamos comear a fazer os anncios para que os alunos tragam doaes de alimentos, entrar em contato com o abrigo local, Ver quantas famlias... Era bvio que precisava diminuir o tempo que passava com Connor. E o tempo em que passava pensando nele, porque estava pensando demais nele. Natalie, voc est me ouvindo ao menos? questionou, levando a xcara de ch boca com fora demais e algumas gotas do lquido marrom escaparam de seus lbios. Sim, claro. A Srta. Bee estreitou os olhos. Ela no estava animada. J terminei um rascunho da sua carta de recomendao para a faculdade. Por favor, no me obrigue a revis-la. Aquilo me pegou completamente de surpresa. Ser que a Srta. Bee faria mesmo uma coisa daquelas? Ser que a boa reputao para qual tinha trabalhado tanto para conseguir estava em risco? Concordei, me desculpei incisivamente, peguei o casaco e sa de l o mais rpido possvel. Esse o problema dos segredos, voc no pode se explicar. A nica coisa que podia dizer era desculpe, repetidas vezes. Tinha acabado de ligar o carro quando Spencer bateu na janela, cruzando os braos ao redor do corpo para se aquecer. Ela no estava usando casaco, apesar de no haver folhas nos galhos das rvores. 132

Oi, Natalie. Voc acha que pode me dar uma carona para casa? Minha me ficou presa no trabalho, e o prximo nibus no vai passar antes de uma hora. Claro disse e me inclinei para abrir a porta do passageiro. Esse gesto trouxe tona uma triste lembrana sensorial. Parecia um sculo que havia feito aquilo para algum. Obrigada Spencer entrou e fechou a porta do carro. Seus dentes batiam, e ela comeou a esfregar as pernas nuas. Liguei o aquecedor e apontei todas as passagens de ar para ela. Te devo uma agradeceu. Depois do sermo da Srta. Bee, no estava a fim de conversar. Por sorte, Spencer estava a fim de falar por ns duas e ficou fazendo fofoca sobre vrias pessoas e me dando instrues para chegar ao apartamento dela. Ento, eu no precisei falar muito. Em seguida, olhou para o meu pescoo e me provocou: Ento... tem levado muitas picadas de inseto ultimamente? Era estranho. Em vez de ficar na defensiva, pensei em contar tudo a Spencer. E teria contado, se no fosse Connor a pessoa quem estava beijando. Em primeiro lugar, Spencer j tinha gostado de Connor. Ela tinha escrito o nome dele na camiseta de Rosstituta. No achava que ela ainda tivesse sentimentos por ele, mas no tinha certeza a respeito. Alm disso no confiava muito na discrio de Spencer. Tudo que ela precisava fazer era contar para uma pessoa apenas, e meu segredo j era. Eu ficaria sendo a maior hipcrita do mundo, o que acho que era mesmo. Mas ento lembrei-me do que Autumn tinha dito a mim no corredor. Ela tinha seguido em frente, feito novos amigos. Por que eu queria tanto manter Spencer distante? Ela tinha provado que queria ser minha amiga algumas vezes. E, gostando ou no, Spencer entendia os garotos de um jeito que eu no conseguia. Tudo bem. Estou saindo com algum disse, casualmente. E rapidamente acrescentei. Ningum daqui. Se no fosse o cinto de segurana, Spencer teria voado do assento. Eu sabia! Ah, meu Deus, me conte tudo. Ele bonito? Aposto que ele bonito. Virei-me para ela e sorri. Tantos adjetivos encheram a minha boca. Mas dava para ver o prdio de Spencer se aproximando e no queria parar para deix-la em casa. Era to bom ter uma amiga. Por que no havia feito isso semanas atrs? Ento, quando brequei no farol, me virei para ela e perguntei: Voc quer comer alguma coisa? Estou convidando. Spencer sorriu de orelha a orelha. Ela parecia to agradecida como se tivesse a maior sorte de ter recebido um convite meu. Fomos ao lugar que costumava ser o preferido de Autumn e meu, um trailer de ao antigo com vrias mesas e uma placa de neon cor-de-rosa. Estava bem vazio, pois faltava muito para a hora do jantar. A garonete nos deixou escolher nossos lugares, e Spencer decidiu pela ltima cabine direita. De l dava para ver o estacionamento e tnhamos o nosso prprio tocadiscos individual, cheio de msica antiga. Spencer procurou moedas para ligar o som. 133

Pedimos Coca-Cola e sopa com cobertura de queijo borbulhante e dividimos um prato de batatas fritas perfeitamente crocantes, cheias de molho. Sentia-me incrivelmente feliz. Felizmente, Spencer me deixou falar de todos os detalhes da minha verso levemente alterada de Connor. No modifiquei a maior parte. Falei de como ele era bonito, de como tal rapaz se sentia atrado pelo fato de eu ser uma garota to inteligente e to forte. A nica coisa que havia mudado eram os detalhes de como tnhamos nos conhecido: meu namorado novo tinha sido meu tutor numa aula preparatria para o SAT, um brilhante calouro de faculdade. Ento, qual o problema? Spencer perguntou. Isso tudo parece maravilhoso. Ouvi-la dizer aquilo feriu meu corao. Connor e eu estvamos to prximos da perfeio e ao mesmo tempo to distantes. que somos pessoas muito diferentes. E? E nada. No vejo futuro para ns. como se ns dois estivssemos perdendo tempo. Havia uma ruga de preocupao no rosto de Spencer. Como assim, futuro? Voc no daquelas garotas que pretende se casar aos 18, ? O qu? disse, pegando um guardanapo. No! Claro que no. Bem, ento de que tipo de futuro voc t falando? Pensei no nosso depsito frio. Ele vai mudar de faculdade depois do Natal. E no quero me prender a ele. Spencer mergulhou a batata numa poa de ketchup e disse: Voc no vai se prender disse, objetivamente. No vou? No. Porque voc j sabe que no pode. E um fato, Natalie. Voc no pode se apegar, ento no se apegue. Simples assim. Ah. Aproveite o mximo que puder. Quer dizer, se passar o tempo com ele te faz feliz, ento passe. No pense demais nas coisas. Lembre-se, o poder est com voc. Ele quer ficar com voc, voc quem manda. De alguma forma, consegui mover a cabea. Era bvio que Spencer tinha controle sobre sua sexualidade. Ela podia ligar e desligar os botes, dependendo do que ou de quem ela quisesse. No sentia que era eu quem mandava. Mas tambm no achava que Connor mandasse em alguma coisa tambm. Era a imprudncia que mandava em ns. No fique quieta comigo, Natalie. Quero detalhes! 134

Tipo 0 qu? Voc sabe! disse Spencer mexendo o dedinho para mim. O que isso quer dizer? Voc no viu todas as garotas fazendo isso no corredor? ela mexeu o dedinho novamente, mas eu ainda no fazia a mnima ideia. Inventei esse gesto para Mike Domski. Significa pinto pequeno e est bombando na escola. Pisquei, surpresa. Ah, Deus! , eu sei. Sempre suspeitei, e a pegadinha no cinema s comprovou que estava certa. triste, mas faz todo sentido, se voc pensar bem. Quer dizer, Mike tem o maior SUVW 16 do estacionamento da escola deu risada e ento apontou para seu colo. Ento, seu namorado bom l embaixo? Fiquei desconfortvel na cadeira. E. Quer dizer, no sei. Acho que normal. Bem, ele bom de cama? Qu? Spencer cerrou os dentes. No seja modesta comigo. No sou mais criancinha. Spencer, no estou dormindo com ele ela ficou me encarando como se eu estivesse mentindo. Sou virgem disse e olhei para procurar a garonete. Afinal de contas, nem estvamos mais comendo. S conversando. Spencer parecia confusa. Totalmente virgem? Ou virgem s no sentido de penetrao direta? Porque eu tambm no transei completamente com ningum, mas j fiz vrias outras coisas. Peguei o copo de refrigerante. Estava vazio, mas mesmo assim chupei todo o gelo derretido porque no queria mais falar sobre aquilo. Estava imaginando Spencer com sua camiseta de Rosstituta, com a fantasia do Halloween e com qualquer outra coisa que tenha usado para convencer Mike Domski a abaixar as calas no cinema. E no queria ser aquele tipo de garota. Mudei de assunto para o conselho estudantil e a presso que estava sofrendo para montar as cestas de Ao de Graas. Estava me sentindo muito estressada. Spencer ouviu tudo com a mesma ateno dispensada conversa sobre sexo, o que me deu certo alvio.

No Brasil, atualmente, tambm se fala SUV (sport utility Vehicle - veculo utilitrio esportivo) para os carros tipo van. (N .T.)

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Depois que terminamos de comer, levei Spencer de volta para casa. Estou do seu lado, Natalie ela disse quando parei na frente do prdio. Se precisar de uma ajuda extra com as cestas ou somente conversar, me procure. Agradeci apenas porque precisava da ajuda dela com as cestas. Mas Spencer e eu no amos mais ter esse tipo de conversa novamente. Parte de mim achava que Spencer era uma garota inteligente e outra parte achava que ela era uma Rosstituta de 14 anos que sabia muito menos que eu.

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Captulo 31

aquela noite estvamos bem prximos do depsito quando me virei e comecei a andar na direo oposta.

No sei por qu. Sabia que no tinha todo o tempo do mundo. Meus pais tinham ido dormir tarde, o que me impediu de sair escondida em uma hora respeitvel. E eu no podia ficar muito tempo, tendo uma prova enorme de trigonometria no dia seguinte para a qual mal havia estudado. Precisava de uma noite decente de sono, falei exatamente isso a Connor pelo telefone. Talvez pudesse ficar no mximo uma hora, nem valeria a pena. Ele pediu que eu fosse de qualquer jeito. Ento eu fui. E, apesar de saber que hoje seria corrido, Connor no disse nada sobre o fato de eu no querer ir direto para o depsito. A primeira vez que tinha ido a fazenda a noite tudo parecia bem assustador, a escurido, os estranhos barulhos na mata. Mas agora sentia-me confortvel ali, andava por l como se fosse dia. Meus olhos quase no precisavam de tempo para se adaptar noite depois que eu apagava os faris do carro. Estvamos prximos a lojinha, ento resolvi ir at l. Sempre quis dar uma olhada de perto. A mame mandou fazer h dois anos. Ela achou que seria bom vendermos lembrancinhas. Na verdade, foi ideia dela mantermos a fazenda aberta o ano todo em vez de apenas no Natal. Ela tem uma mente bem empreendedora disse Connor, recostando-se no gradil da varanda. Voc iria gostar dela acrescentou. Ouvir aquilo me deixava feliz. Mas s por um segundo, pois no tinha certeza se a Sra. Hughes tambm ia gostar de mim. No se ela soubesse quantas noites tinha entrado escondida na propriedade dela para me agarrar com o Connor enquanto ela e o marido dormiam. Nenhuma me em juzo perfeito iria gostar de uma garota assim. Essa era a pior parte de tudo: saber que era errado, mas fazer mesmo assim, no me importando com o quanto aquilo ia profundamente contra o tipo de pessoa que eu era. 137

Coloquei as mos nas laterais dos olhos para olhar para as prateleiras pela vitrine. Vrios potes estavam perfeitamente enfileirados. Etiquetas escritas mo marcavam gelia de morango, pasta de ma e torta de abbora numa caligrafia encantadoramente perfeita.Todas possuam uma tira de tecido retorcido ao redor da tampa.Algodo vermelho, como as toalhas de mesa de piquenique no vero. Ela faz tudo sozinha, com ingredientes frescos do jardim. Uma padaria elegante na cidade comeou a vender os produtos dela disse Connor, que estava atrs de mim bloqueando o vento frio da noite com o corpo. Seu queixo estava apoiado em meu ombro e ele tambm olhava l para dentro. Nossa respirao embaava o vidro. - Voc no vai acreditar no quanto algumas pessoas se dispem a pagar por essas coisas. Uma ideia passou pela minha mente, uma ideia enorme. Virei o corpo para ficar de frente para ele. Connor! Sabe de uma coisa? A sua famlia poderia doar algo para as minhas cestas de Ao de Graas! S precisamos de 20 potes. Talvez 30, se vocs puderem. At quartafeira. Connor comeou a beijar meu pescoo; eu fechei os olhos e respirei fundo. Ele fez a barba um pouco antes da minha chegada. Sabia porque sua face estava inacreditavelmente macia. Por isso, e pelo cheiro de ps barba, um perfume de madeira picante e aconchegante. Depois de alguns beijos, me abaixei para me soltar dele. No podia me desviar do assunto. As coisas com as cestas de Ao de Graas estavam indo devagar, alis, tudo estava nesse compasso. - verdade, Connor. Voc est me ouvindo? Estou bem distrado disse, aproximando-se. Levei as mos cintura. H muitas famlias em Liberty River que no tm nada. Elas no podem pagar por um peru de Ao de Graas, muito menos por todas essas geleias chiqurrimas. Voc no acha que deveria doar algo aos menos afortunados que voc? No seria a coisa certa a ser feita? Ele apontou o queixo em direo ao depsito. Vamos, Sterling. Est muito frio. No sa do lugar. E no estava com frio, estava comeando a ferver. Sabe, seria muito legal se voc pudesse me ajudar. Honestamente, o mnimo que voc pode fazer. Ele colocou o capuz e perguntou: O que isso quer dizer? Bem, vamos ver disse em um tom sarcstico , no voc quem atravessa a cidade de carro todas as noites. Voc s levanta da cama e me encontra bem aqui, esperando. Suas notas no esto sofrveis. Voc no precisa se preocupar com o fato de cair no sono no meio da aula. S o fato de ouvir a mim mesma dizendo tudo aquilo me deixava ainda mais com raiva. Connor olhava para mim com cara de quem no estava entendendo nada, como se nada daquilo tivesse passado pela cabea dele antes. Apontei o dedo para ele e falei Voc no tem trabalho nem faz esforo nenhum nesse nosso trato. Connor esfregou as mos. As pontas dos dedos estavam ficando avermelhadas de tanto frio. Voc est dizendo que tenho que ir para sua casa? 138

No, Connor! essa era a ltima coisa que eu queria, estar com ele num lugar em que realmente poderamos ser pegos. Connor no pensava nessas coisas, ele no precisava pensar. diferente para voc. Voc no tem que se preocupar com a faculdade, em manter boas notas. Estou bem estressada com essa captao de alimentos. Coisas assim no acontecem como que por magia. Demandam muito tempo, trabalho e esforo. E preciso que as pessoas me ajudem sei que para ele parecia que estava irritada com ele, mas por que Connor no podia concordar em doar algumas coisas para as cestas? Ser que ele no queria me ajudar? Ele balanou a cabea, magoado. Ento, basicamente, tenho que dar a voc uns potes de geleia porque voc vem aqui para ficar comigo? Como se fosse um pagamento? O qu? No! No isso que estou falando! apesar de que talvez fosse. Todos os meus msculos ficaram tensos, dos dedos do p at o maxilar. E no gosto nada do que voc est insinuando. No sou uma piranha da escola. Voc no pode me comprar com gelia. Talvez seja melhor voc ir embora disse, desenhando curvas no cascalho com a ponta do tnis. Pode me chamar de louco, mas no consigo imaginar a gente se divertindo hoje. Queria dar um soco nele. engraado! Porque h uma hora eu disse que no devia vir hoje, mas voc me convenceu. Eu no a convenci de nada, Sterling. Essa uma habilidade que eu realmente no tenho. h? O que voc quer dizer com isso? perguntei. E depois pensei melhor e disse: Quer saber? Deixa para l. Vou embora gritei como se no me importasse. Raiva pura e simples. Mas assim que fui em direo ao carro, comecei a me sentir mal. Connor me deixou ir, ele me deixaria ir embora, no tentaria me impedir. Queria me virar, queria pedir desculpas, mas era orgulhosa demais para fazer isso. Estava procurando a chave do carro quando o ouvi atrs de mim. Sinto muito. Estou muito estressado tambm. As eliminatrias sero na quarta-feira e nosso treino est um lixo ele suspirou profundamente. No vamos brigar. Acho que est meio tarde para isso, n? Senti-me to tola, desesperada e imatura que minhas mos comearam a suar. Tentei mudar o tom rapidamente para limpar a barra, para esconder o fato de que esperava que Connor se importasse comigo e com os problemas do meu conselho estudantil. E no estava tentando me aproveitar de voc, a propsito. Achei que seria uma boa propaganda para a sua famlia. O jornal local vai mandar um fotgrafo para tirar fotos da montagem das cestas. Eu colocaria os potes em evidncia, e a sua famlia teria uma meno especial no artigo. Esperei que Connor fosse dizer alguma coisa, mas ele ficou quieto. Um silncio extremamente doloroso. 139

E ento, antes de perceber o que estava fazendo, virei-me para ele e coloquei meus dedos na ala da cala dele. Subitamente, queira muito que ele me desejasse a ponto de fazer qualquer coisa por mim, a ponto de me dar tudo o que eu pedisse. Era esse o tipo de poder que queria exercer sobre Connor Hughes. Vou falar com a minha me, est bem? No posso prometer nada, pois, como comentei, so produtos caros, mas vou pedir. Tentei dizer obrigada, mas minha garganta fechou. Connor pegou minha mo, a que estava presa cala dele, e a colocou dentro do bolso do casaco. Est ficando tarde falou. Mal consegui mover a cabea para concordar. Mas ns dois fomos para o depsito mesmo assim. Nossos sapatos arrastavam no cascalho em sincronia at comearmos a pisar na serragem cada das rvores, e ento no ouvamos mais nada.

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Captulo 32

dia de montar as cestas de Ao de Graas chegou rpido demais. Era para

ter sido uma coisa fcil. S que aparentemente eu era a nica que estava levando a coisa a srio. Fogo! gritou Ricky, um dos representantes dos calouros, antes de atirar uma bola de papel para o alto. Outro representante, Phil, gritou: Foi isso que ela disse! Os garotos, sentados juntos numa cadeira de mogno da biblioteca, riam como hienas, mostrando seus sorrisos travessos nos rostos oleosos. Rasgaram mais duas pginas do caderno, transformando-as em munio. Meninos! gritei do outro lado da biblioteca, abaixando a cabea. Parem! Enquanto eu estava ocupada tentando organizar as cestas, Ricky e Phil tinham construdo um forte com latas de gelia de amora, creme de milho e de espinafre. Quase todas as doaes dos alunos estavam empilhadas em colunas em cima da mesa deles. Eles se escondiam atrs da parede de lata a cada segundo para lanar ataques em uma mesa de garotos vulnerveis do outro lado da biblioteca, que tentavam se proteger das bombas com seus enormes livros-texto. Claro, era vspera de feriado e todo mundo estava animado com o fato de ficar de folga da escola por alguns dias. Mas, de alguma forma, havia perdido o controle sobre o conselho estudantil. Lembrei-me da minha primeira reunio e de como minha liderana era clara, como ningum ousaria falar a menos que eu permitisse, como todos me respeitavam, at temiam. Atualmente, era exatamente o oposto. A Srta. Bee veio de seu escritrio, irritada com o barulho. Sabia que ela iria me dar mais um sermo. E, mais uma vez, senti que merecia. As coisas parecem estar meio devagar por aqui. Voc tem um plano para hoje tarde? Ou est voando conforme o vento? sua boca contorceu com a pergunta. 141

Estou tentando. Nesse momento Dave veio correndo e comentou: Devo fazer todo mundo comear a repartir a comida? Sim eu e a Srta. Bee dissemos ao mesmo tempo. Ela olhou ao redor da sala e eu tentei no olhar para ela. A vista era decepcionante. Isso tudo que voc tem? questionou. Vai ser o bastante disse, mesmo sabendo que no seria. Precisvamos de vinte cestas e o que tinha ali mal dava para dez. Mas o que eu podia fazer? Fiz o que pude para lembrar os alunos de trazer as latas. Basicamente ameacei a mercearia da cidade a doar perus. Fiquei to feliz quando convenci a padaria a doar po, mas dava para ver, quando fui busc-los hoje de manh, que j estavam amanhecidos. O dia de Ao de Graas era amanh; at l j teriam virado pedra. Queria muito dar s pessoas uma cesta de Ao de Graas bem legal. Uma que fosse memorvel. Gostaria que as minhas cestas fossem bonitas e especiais, como aquelas que vemos nas revistas elegantes. Se a minha cesta de Ao de Graas fosse feita com as coisas de que dispunha, no sentiria muita vontade de comemorar. Seria bem provvel que tentaria me matar. Isso no est lindo, pessoal? Spencer falou do outro lado da sala, apesar de estar olhando diretamente para a Srta. Bee. Ela estava sentada, cortando pedaos de algodo vermelho para acolchoar as cestas feitas de salgueiro. O tecido realmente d o maior realce. Foi ideia da Natalie. Por mais que apreciasse o que Spencer estava tentando fazer, sentia-me idiota por ter gasto dinheiro com as cestas e com o tecido, especialmente quando devia ter comprado mais alimentos para as cestas. V em frente, Natalie disse a Srta. Bee secamente. No me deixe atras-la. Sentei-me ao lado de Spencer e, tentando mostrar a melhor caligrafia possvel, escrevi Feliz Dia de Ao de Graas em pequenas etiquetas com formato de folhas de rvore. Mas a minha caligrafia era horrvel. Se Autumn estivesse ali, teria feito muito melhor. Foi ela quem escreveu a maioria dos meus cartazes de campanha. A caneta comeou a falhar. Pedi que algum arrumasse outra. Foi nesse momento que uma bola de papel pegou bem no meu rosto. Um suspiro me fez ver que foi um acidente, mas logo em seguida toda a sala estava abafando o riso, o que me deu vontade de matar quem quer que tivesse feito aquilo. Olhei ara os garotos e decidi que o agressor em questo tinha sido Phil, pois o rosto dele era o mais cotado de todos. Srio mesmo, Phil, voc um cretino. Spencer! disse, repreendendo-a. A Srta. Bee estava do outro lado da sala. Shh! 142

Phil apontou o dedo para o ar, dizendo: No fui eu. Foi o Rick! Rick correu para mesa e respondeu: Mentiroso! No venha querer me meter em encrenca! Rick tentou lutar com Phil por detrs do forte, derrubando somente uma das torres. As latas comearam a cair pelo cho fazendo o mais inacreditvel dos rudos. Ah, meu Deus! gritei, tentando fazer com que o maremoto de latas parasse. Havia latas por toda a parte. Rtulos rasgados, alguns amassados. Uma lata de batatas abriu espalhando flocos brancos por toda a parte. Fiquei de joelhos para recolher a sujeira que vazava das minhas mos como areia. Meninos! a Srta. Bee correu para mim. Natalie! Voc precisa tomar a liderana! Com licena, senhorita? Olhei para cima. Um jovem com uma cmera no pescoo olhou para mim. Estou aqui para tirar umas fotos para o jornal. Ser que melhor, uh, voltar mais tarde? Mordi os lbios e segurei as lgrimas enquanto levantava. Nesse momento Connor apareceu na porta, usando o uniforme de futebol sujo de terra que parecia no ter sido lavado uma nica vez durante a temporada toda, carregando uma enorme caixa de papelo. Onde coloco? ele perguntou, no se dirigindo a ningum em particular. Spencer se aproximou de mim e apertou meu brao, lembrando-me que devia responder. Em qualquer lugar disse, casualmente , qualquer lugar est timo. Outros cinco jogadores uniformizados apareceram atrs de Connor, tambm carregando caixas. O que tem dentro delas? perguntou o reprter, tirando uma foto. A Srta. Bee esticou o pescoo do outro lado da biblioteca para ver. Connor colocou sua caixa na mesa e pegou um dos potes. H gelias, recheios de torta e legumes frescos da nossa fazenda. E era verdade. Enormes abboras, abobrinhas e cenouras com cabos longos e cheios de folhas. Senti o rosto corar. As caixas estavam absolutamente cheias. Queria chorar novamente, mas dessa vez era de alvio. Voc no precisava ter feito tudo isso sussurrei quando consegui ficar prxima o bastante. Foi preciso muito autocontrole para me impedir de me jogar nos braos de Connor e ench-lo de beijos.

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Eu sei disso Connor sussurrou tambm. Ele estava sorrindo quando me deu uma pilha de envelopes verdes. O que isso? Cupons para rvores de natal gratuitas. Achei que voc pudesse coloc-los nas cestas. Se voc acha que no combina com Ao de Graas, tudo bem. Ou se algumas famlias so judaicas ou sei l. Voc no precisa us-los. Connor, voc fez demais por mais animada que estivesse, sentia-me um pouco culpada. Afinal de contas, eu o tinha praticamente forado a fazer isso por mim. A famlia de Connor gastou muito dinheiro com aquelas coisas. Havia pelo menos vrias centenas de dlares em mercadoria ali. Falei para minha me do seu projeto e ela quis ajudar. E tambm sussurrou , no so cupons para rvores caras. S das de 20 dlares que vendemos s pessoas que moram em apartamentos. So desse tamanho disse, colocando a mo na frente do meu nariz. Brincalho e meigo. Antes que me desse conta, aproximei-me para abra-lo. Mas parei porque a Srta.Bee estava olhando para mim. Soltei os braos. Uma ponta de preocupao passou pelo meu rosto, mas ele sorriu e disse: Queria que voc ganhasse alguma coisa do nosso acordo era brincadeira, mas eu no conseguia rir. Queria ajud-la. Um jogador de futebol veio por trs de mim. No temos que voltar ao vestirio antes que o treinador Fallon nos faa dar voltas extras no campo? Claro, vai indo disse Connor. Ento, quando os jogadores mais novos saram, Connor chegou mais perto, pensei que quisesse um beijo, mas em vez disso perguntou: Voc vai ao jogo? Hoje dia de campeonato. Por favor? Olhei por cima do ombro dele. Apesar do restante dos alunos estarem descarregando as coisas das caixas, sabia que estavam vendo. Sabia que Spencer estava olhando. Ela no tinha tirado os olhos de Connor desde que ele havia chegado. Dei um enorme passo para trs e disse de maneira tensa e formal. Muito obrigada. Gostamos muito da sua ajuda. Connor pareceu magoado por um segundo. Ou talvez apenas confuso. Mas ele se virou e foi embora. No tive tempo de me sentir culpada. A Srta. Bee se aproximou toda contente: Essas coisas so maravilhosas mas ento olhou para mim e argumentou de forma implacvel: Aquele garoto te salvou ela no estava feliz com isso. Ela queria que eu tivesse me salvado. Depois que as cestas estavam prontas, fui ao jogo de futebol. J estava escuro e os holofotes iluminavam o campo. O local estava cheio apesar de estar absolutamente frio l fora. Sabia que Autumn estava l. Avistei-a toda enrolada em uma coberta com outras garotas quando fui at a grade que cercava o estacionamento. Abotoei o casaco e enfiei os braos dentro para 144

me aquecer. O cachecol estava enrolado no meu rosto, deixando apenas os olhos de fora. No conseguia sentir os ps. Queria assistir ao jogo todo por Connor, mas estava absolutamente congelante. Alm do mais, estvamos perdendo. E feio. Era muito longe para conseguir ver todo mundo, mas como Connor jogava na defesa, dava para v-lo. Parecia que estava muito marcado. O cho congelava de forma dura e implacvel, fazendo-me recuar o tempo todo. No pensei que voc gostasse de futebol. Virei-me para ver Spencer segurando duas xcaras de cidra de ma fumegantes. Peguei uma e comentei: No gosto. Assistiria at a uma competio de xadrez se Connor Hughes estivesse participando. Mantive o olhar no campo. No havia como negar o que Spencer tinha visto na biblioteca hoje. Por favor, no conte para ningum. Claro que no. O vento ficou mais forte e Spencer colocou o capuz do casaco por cima dos cachos. Por que voc no me contou naquele dia? Havia vrias razes, ento escolhi uma delas aleatoriamente. Pensei que voc gostasse dele. Ela riu. Natalie, por favor. Eu gosto de todo mundo. Sou tima para me apaixonar. Mas, falando srio, o que Connor fez hoje no foi brincadeira ela bateu o dedo no meu peito e lembro E voc mal agradeceu! Senti a raiva tomando conta de mim. O que voc esperava que eu fizesse, Spencer? Desse um beijo apaixonado nele? Oferecesse a ele uma masturbao gratuita? Se tivesse tratado Connor de forma diferente de todo mundo que doou alimentos, as pessoas iam comear a falar. E quando as pessoas comeam a falar no param mais. Acredite em mim. A Srta. Bee j est suspeitando de alguma coisa. Eu sei. Spencer olhou para mim como se eu fosse louca e comentou: No seja paranica, Natalie. Ningum sabe de nada. E tudo o que estou tentando dizer que voc deveria fazer algo legal para ele. Voc no est me vendo aqui, morrendo de tdio e quase congelando? Spencer riu. Desculpe falar, mas no tem como Connor saber que voc est aqui. Voc no est torcendo por ele, nem se aproximou da arquibancada. Voc est praticamente no estacionamento. Olhei pelo buraco da grade como se fosse um telescpio e disse: Connor sabe. Ele sabe que estou aqui. 145

Spencer no parecia convencida. E quanto mais pensava naquilo, menos convencida ficava tambm. A nica coisa certa era que o frio subitamente tinha ficado mais forte.

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Captulo 33

aquela noite, Connor ficou me esperando l fora, soltando fumaa pelo nariz como se fossem balezinhos de pensamento vazios. Sa do carro e comecei a caminhar em direo ao depsito pisando a terra congelada do caminho. Que batalha, hein?

Engraado que no nico jogo que voc aparece ns perdemos. Normalmente, no jogo mal como hoje disse, suspirando. No acredito que a temporada acabou. Nunca mais vou jogar futebol novamente. Envolvi minhas mos com as luvas de l nas dele e o fiz parar. Connor virou-se para olhar para mim. Olhei para a casa dele ao longe. Tem certeza de que no vamos ser pegos? estava nervosa, mas sorrindo apesar disso. Principalmente porque mal podia esperar para ver a reao de Connor. Ele no me desapontou. Abriu a boca s um pouco e falou Srio? Est muito frio disse, rindo. E estava mesmo. Ele apertou a minha mo e recomendou: Fique perto de mim. Fomos de fininho at a lateral da casa e entramos por uma porta dos fundos que dava para uma despensa cheia de sacos de arroz, massa e potes de vidro com legumes enormes e vivos mergulhados em um lquido amarelo. Passamos pela cozinha e pela sala de jantar com uma enorme mesa de madeira pintada de branco e um lustre de ferro com pequenos abajures de linho. A casa inteira tinha um perfume doce e apimentado, como uma torta de abbora com cobertura extra de noz-moscada e cravo. Senti-me exatamente como na primeira noite: com tontura, nervosa, excitada, assustada. Connor apontou para o corredor. O quarto dos meus pais sussurrou. E fez sinal para que eu subisse nas costas dele. Qu? por essa eu no esperava. 147

A escada velha e barulhenta. S pode ter o barulho dos meus passos. Ele agachou. Subi nas costas dele da forma mais graciosa possvel, o que por sinal no tinha nada de gracioso. Voc nunca pensa no quanto pesada at algum te carregar nas costas. Senti-me como um saco de batatas. Connor respirou fundo. Voc est bem? Sim. que judiaram bastante de mim hoje Connor colocou os braos atrs das costas para fazer apoio e deixar o peso mais estvel. Ajudou. Apesar dos machucados, a fora de Connor me deixou surpresa. Seus passos eram leves e nada desajeitados conforme subamos para o segundo andar. Apoiei o rosto na camisa de flanela dele e olhei para todas as fotos de famlia penduradas na parede. A cada retrato, Connor ficava mais velho. Ele era um beb de olhos vivos, com uma cabeleira castanha que mais parecia um topete. Depois era um garoto de cara fechada, talvez com 7 anos, usando vestido e maquiagem, rodeado por quatro meninas mais velhas que pareciam estar se divertindo muito. Parece que as suas irms aprontavam muito com voc sussurrei no ouvido dele. . Elas me foraram a ser a Barbie delas durante anos. Depois Connor ficou mais velho, provavelmente estava no ensino fundamental II, segurando a corda de um tren antigo, empurrando duas de suas irms, que eram bonitas, na neve. Ao lado, uma foto em que ele estava de avental, ajudando a me na cozinha. Finalmente, havia uma foto recente de Connor, daquele Connor que estava me carregando, ao lado do pai, os dois segurando um machado nos ombros. Parecia uma linha do tempo, passando em ritmo acelerado at aquele momento. Queria ir devagar, queria admirar cada uma das fotos. Quando chegamos ao topo da escada, desci das costas dele. Tapetes tranados cobriam o cho de madeira. Meus pais no conseguem ouvir a gente agora disse com tanta convico que no consegui evitar pensar nas outras garotas que ele tinha levado para o quarto, as outras que ele havia carregado nas costas, apesar de tentar afastar esses pensamentos da cabea. Carlie e Corinne esto em casa para o feriado de Ao de Graas. Acho que saram para se encontrar com os amigos do ensino mdio, mas melhor a gente ficar em silncio. Quando Connor colocou a mo na maaneta, percebi que no tinha pensado muito na aparncia do quarto dele. Rapidamente imaginei um quarto bagunado, tpico dos garotos roupas espalhadas pelo cho, uma pilha de revistas de esportes, talvez um pster de carros de corrida ou de uma mulher de seios fartos segurando dois copos de cerveja nas mos. Mas o quarto de Connor no era nem um pouco assim.

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Era limpo. No s limpo, mas impecvel. O espelho no possua mancha alguma, o tapete bege havia sido aspirado. As prateleiras no contavam com livros, mas trofus de vrios tamanhos. Eles brilhavam sem poeira alguma. Senti um aroma de frescor, como roupas que acabaram de sair da secadora, apesar de todas as roupas dele estarem guardadas. Tirei o casaco e pendurei na cadeira da escrivaninha. Havia uma pilha de papis folhas espalhadas com nmeros e clculos mais difceis do que os do meu livro de clculo avanado. O que isso? perguntei. Planos de negcios, oramentos, projees para o ano que vem Connor sentou na cama e eu me sentei ao lado dele. No acredito que voc est aqui disse. Por qu? Voc j trouxe muitas outras garotas aqui antes. Arrependi-me de ter dito isso. Porque no queria pensar em Connor com outras garotas e por causa da forma como tinha ficado bravo quando falei sobre como ele havia perdido a virgindade. Dessa vez, entretanto, ele no ficou bravo. Olhou fundo em meus olhos e comentou: Nunca uma garota como voc. E no soou piegas, nem como uma cantada ou uma mentira ou qualquer outra coisa que teria suposto na primeira vez em que ficamos juntos.As coisas estavam diferentes agora. Eu estava diferente, pronta para aceitar Connor pelo que ele realmente era um bom rapaz que no faria nada para me magoar. A percepo de que eu, implcita e incondicionalmente, confiava nele me surpreendeu de forma acolhedora. Connor esticou a mo para desligar o abajur. Eu tirei a mo dele. No estava com medo da luz, do que Connor iria ver. No queria mais me esconder. Ele arregalou os olhos sem acreditar no que estava vendo quando tirei a camiseta e a cala. Desabotoei o suti e tirei a calcinha. Dava para ver que Connor me viu exatamente da forma como queria ser vista. Bonita, forte. Pensei que ficaria nervosa, mas estava confiante de uma forma como nunca tinha estado no depsito. O momento era bem diferente do que havia imaginado. No havia medo nem constrangimento. Era pura liberao. Tambm tirei a roupa de Connor. O corpo dele estava machucado. Ferido. Frgil. Deitei-me ao lado dele e o toquei com muito cuidado, mas tinha que toc-lo. E quando o toquei, senti que minhas mos eram pequenas demais. No dava para senti-lo o bastante, segurar sua pele o bastante. No queria espao algum entre nossos corpos. Nenhuma luz, nenhum ar, s um vcuo. Fiquei em cima dele e deixei a gravidade pressionar nossos corpos um contra o outro. lbios, peito, abdmen, coxas. No estava planejando transar com ele, mas agora era tudo o que eu queria. Meu corpo, minha mente e tudo em mim gritava que essa era a coisa certa a ser feita. Precisava estar com Connor. Estava apaixonada por ele. 149

E a clareza desse fato impulsionou uma avalanche. Senti-me tomada por essa liberdade de expresso dos sentimentos que tinha tentado esconder de toda forma. Parei de tentar me impedir de algo que queria desesperadamente. Voc tem algo que podemos usar? sussurrei. Espere a ele afastou meus cabelos para que cassem apenas sobre um dos ombros. Voc no est fazendo isso por causa de hoje, est? Das cestas de Ao de Graas? Porque no quero que seja por isso. Poderia ter chorado. Tinha deixado Connor to distante de mim por tanto tempo que ele no tinha a mnima ideia do quanto eu gostava dele. Meus sentimentos estavam trancados naquele depsito porque estava com medo demais de expressa-los. S que agora, por alguma razo, no estava com medo de mostrar a ele o que sentia. Era a nica coisa que queria. No por isso. Sexo algo que aprendemos de forma abstrata, por conceitos clnicos. As camisinhas vm com instruo, as aulas de sade fornecem livros com ilustraes das partes e dos procedimentos. Sabia como deviam ser as coisas, as aes que fisicamente aconteceriam entre ns. A euforia absoluta de saber que Connor e eu no tnhamos como ficar mais prximos fisicamente um do outro. Connor perguntava baixinho se estava tudo bem. Parecia que estava mais inseguro do que eu, suas mos trmulas segurando-se em mim como se estivesse sem equilbrio. Ele era mais experiente, mas dava para ver que o que estvamos fazendo era diferente do que ele j tinha feito com outras garotas. O mundo inteiro desmoronou e s havia Connor e eu. Finalmente.

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Captulo 34

cordei com o sol da manh no meu rosto e o brao de Connor por cima do meu peito. Por um segundo, pareceu-me a melhor coisa do mundo. E ento me levantei. Connor levantou a cabea, olhou para o relgio, xingando baixinho.

Eu j estava de p, colocando as roupas. A calcinha e o suti estavam gelados por terem passado a noite no cho. Mal conseguia olhar para Connor. No era arrependimento, no exatamente. Mas todos os sentimentos maravilhosos da noite anterior tinham sido substitudos por medo. Um acidente como esse jamais teria acontecido no depsito. Era frio demais, desconfortvel demais. Talvez tinha razo de ser assim. Tenho que sair daqui. Como vou sair daqui? Sabia que falava como uma louca em pnico. E era mesmo. Absolutamente. Precisava voltar para minha casa antes que meus pais percebessem que no estava l. Connor abriu um pouco a porta do quarto. Sentiu o aroma que vinha do corredor Minha me j est Cozinhando. Droga. Era dia de Ao de Graas. Geralmente amos para casa da tia Doreen, mas a mame sempre acordava mais cedo para fazer uma torta. Preciso ir. Agora. Connor levantou as mos para o alto e disse: Tudo bem. Vamos fazer o seguinte. Vou te levar no colo at l embaixo. Ento vou entrar na cozinha e distrair a minha me enquanto voc sai pela porta da frente. Meu corao estava apertado. Aquilo no era nem um pouco divertido ou excitante, como costumava ser quando nos escondamos no depsito. Connor vestiu uma cala de moletom e uma camiseta. No falamos um com o outro. Ele parecia cansado demais para falar e eu estava acordada demais para conseguir encontrar o que dizer entre as milhares de palavras que rodeavam a minha cabea como um alarme.

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Dava para ouvir a me de Connor com as panelas da cozinha chiando quando ele me carregou para baixo. E aparentemente ela tambm conseguia ouvi-lo. Connor? ela chamou. Ele parou e senti como se o ritmo dos nossos coraes acelerados fosse um s. Sim, mame. Voc acordou cedo. Senti o cheiro da comida. Bem, estou acabando de fazer panquecas. V acordar suas irms e seu pai. Connor me ps no cho quando chegamos ao p da escada. A porta da frente estava logo ali. Tudo bem ele sussurrou. Escuta, eu... Mando uma mensagem para voc mais tarde sussurrei tambm, depois o empurrei para a cozinha. Connor desapareceu e eu fiquei parada at ouvi-lo conversar com a me. Ento, fui na ponta dos ps e abri a porta. Ou pelo menos, tentei. Mas estava trancada. Tentei centenas de combinaes com o fecho e no parava de empurrar com toda a fora. Ouvi o barulho de descarga. L em cima, onde as irms de Connor deveriam estar dormindo. Minha mo estava fria e mida na maaneta de metal. Ouvi passos na escada atrs de mim. A trava finalmente abriu e puxei a porta. O frio me atingiu como um tapa. Ele e a claridade. Tinha nevado bastante durante a noite. O branco refletia por toda a parte. Sa e fechei a porta atrs de mim com mais fora do que pretendia. A maaneta enroscou. Sa correndo em direo ao carro, deixando marcas de sapato na neve, provas por todo o caminho. A neve molhava as minhas pernas, fazia meus tornozelos queimarem. Meu carro estava coberto. Enfiei as mos dentro do casaco e limpei apenas o suficiente para enxergar. Ento entrei com tudo, liguei o carro e acelerei, as mos, o rosto, estava tudo vermelho em mim. Quando estava saindo, olhei para a casa. A Sra. Hughes estava na varanda, vendo-me ir embora. Geralmente, quando saio da casa de Connor, sinto-me melhor do que quando chego. Mas dessa vez no. Meu celular tocava. Pensei que talvez fosse Connor, mas eram os meus pais. Verifiquei minhas chamadas perdidas. O nmero da minha casa apareceu inmeras vezes desde as cinco da manh.

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Estacionei no acostamento, limpei o restante do pra-brisa e deixei o aquecedor ligado. Tentei pensar em um plano. Eu s pensava no que tinha feito com Connor, vislumbrava o toque da pele e o calor aconchegante. Mas em vez de curtir as lembranas, estava pensando nas mentiras para acobertar o fato de que aquilo tinha acontecido. Meus pais estavam sentados no sof, assistindo a um daqueles canais 24 horas de notcias. No sabia se estavam procurando por algo do tipo Notcia Urgente: garota da regio encontrada morta em uma vala Eles pareciam mais plidos, mais velhos do que jamais os tinha visto. Sinto muito disse. Os dois vieram correndo at mim. Se jogando em mim, me abraando e me olhando todinha. Minha me estava chorando. Meu pai estava tenso, com lgrimas nos olhos. A forma como olhavam para mim me dava vontade de vomitar. Como os tinha decepcionado. Como pareciam terrivelmente preocupados. A alegria por simplesmente saberem que estava viva rapidamente desapareceu. Eles exigiram saber onde eu estava. Estava na casa da Autumn e peguei no sono. Achei que voc no estivesse conversando com a Autumn a voz da mame estava estranha. Ela no estava acreditando exatamente em mim, mas dava para ver que queria acreditar. E eu estava com sorte: por causa da minha briga com Autumn, aparentemente a mame no tinha telefonado para ver se eu estava l. Ns fizemos as pazes. Liguei para ela ontem noite para finalmente conversarmos. E Autumn me convidou para ir at a casa dela para que pudssemos conversar pessoalmente. Choramos muito, foi exaustivo e acabei dormindo por l. Sinto muito mesmo. No tinha percebido que estava chorando, mas estava. Porque estava mentindo e porque queria que a minha mentira fosse verdadeira. Eles me deram mais um abrao antes de me colocar de castigo.

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Captulo 35

onnor me mandou vrias mensagens durante todo o feriado de Ao de Graas. Primeiro eram mensagens de desculpa e preocupao, como desculpe e seus pais estavam

acordados?
Escrevi de volta: Estou bem. E desliguei o telefone.

Queria poder me desligar tambm. Mal conseguia olhar para os meus pais. No depois de ter mentido para eles com tanta facilidade. Eu era uma pssima mentirosa, mas tinham engolido a histria. Que outra escolha podiam fazer? No queriam pensar que a filha deles era capaz de fazer as coisas que fez. Nem eu mesma queria pensar que era capaz de fazer essas coisas tambm. Por mais certo que o fato de dormir com Connor tivesse parecido no momento, perceber o quanto as outras pessoas julgariam o que eu havia feito estragava tudo. Estava tudo bem no depsito, escondida no quarto de Connor, onde ramos s ns dois em um local livre de julgamentos. S que na vida real no existe um lugar assim. Todas as outras pessoas na minha vida faziam com que minha relao com Connor desestabilizasse. No liguei o telefone novamente at segunda-feira, no incio das aulas. Minha caixa de mensagens de voz tinha vrias ligaes interrompidas. Havia muitas mensagens de texto de Connor. Onze no total. O tom era diferente a cada uma delas, parecendo levemente mais desesperado a cada mensagem.

S me diga se voc est bem.


E bravo.

Por que voc est me ignorando?


E na defensiva.

Eu no fiz nada!
Ele estava certo. No tinha feito mesmo. Absolutamente. 154

Percebi que as pessoas estavam comentando sobre alguma coisa na hora do almoo. Estava na fila da lanchonete. Autumn, Marci e mais umas outras garotas estavam cochichando na maior agitao. Estavam to compenetradas que nem perceberam que bloqueavam os caixas totalmente. Fiquei bufando e reclamando enquanto me apertava para passar no meio delas para chegar ao caixa. Cheguei at a dizer com licena de um jeito bem arrogante, pois estava muito irritada com a minha pizza que esfriava. Nunca d para comer pizza quente na escola. As lmpadas de aquecimento no adiantavam nada. S temos literalmente cinco minutos para comer a fatia, que vai estar no mximo morna. Passou disso, j era. Ao passar por elas,Autumn parou de cochichar e me lanou um olhar. No era exatamente um olhar de raiva. Era mais um olhar de confirmao, um olhar de quem sabia de alguma coisa. Como se eu estivesse envolvida, de alguma forma, na histria que elas estavam contando. Foi ento que comecei a ficar nervosa. Ser que Connor tinha contado aos outros o que tnhamos feito, como punio por no ter respondido s mensagens dele? Sabia que ele estava bravo comigo, mas no dava para acreditar que ele faria algo assim. Passei o restante do dia observando as pessoas e os seus comentrios. Na oitava aula, era bvio que o assunto de toda a Academia Ross era algo extremamente apimentado. Parecia o tipo de fofoca que literalmente pega fogo, transcendendo grupos e panelinhas. O mesmo que tinha acontecido ano passado, quando Walter Desmon teve uma ereo na aula de natao e se recusou a sair da piscina por quinze minutos. Dei uma olhada na biblioteca, parcialmente embrulhada nas dobras de uma enorme bandeira dos Estados Unidos. Se esticasse a cabea at doer o pescoo, conseguia ver o corredor em que Dipak, Martin e David estavam reunidos, cochichando. Fiz tanto esforo para ouvir o que falavam que meus ouvidos at zumbiram. Natalie? disse Susan Choi, aparecendo bem minha frente Ah, voc quer que a gente junte as mesas ou quer fileiras? Qualquer coisa disse, levantando os ps para que pudesse ver por cima da cabea dela , pode escolher. Legal! disse Susan, que se virou para os demais alunos que vieram reunio. Tudo bem! A Natalie disse que podemos arrumar as mesas hoje. Ento vocs querem votar? Agora tinha conversa demais na biblioteca para que pudesse ouvir o que falavam, ento me concentrei no bigode do Martin para tentar ler os lbios dele. Entretanto, foi totalmente desnecessrio, pois subitamente trs cabeas jogaram-se para trs. Os garotos gritavam Uau! e tomavam flego entre as risadas. Meu estmago revirou. Claro que tinha esses ataques de pnico desde que havia comeado a ficar com Connor. S que dessa vez no estava sendo paranica. Essa percepo fez 155

com que minhas pernas tremessem ao ver os garotos vindo para a biblioteca. E dava para perceber que nenhum dos trs queria olhar nos meus olhos ao passarem por mim. Susan voltou e disse: Natalie? ela mordeu os lbios e olhou ao redor. Posso falar com voc um segundo antes da reunio? Que foi, Susan? Tem uma coisa que preciso te contar respirou fundo e arrumou a franja , uma foto da Spencer nua est circulando entre os celulares de todo mundo. No podia acreditar em meus ouvidos. Voc t brincando? Susan sorriu e comentou: Achei que quisesse saber, j que so amigas. Senti muitas coisas diferentes. Vergonha por Spencer. Raiva. Decepo. Lembrei-me do momento em que Autumn me contou sobre ela e Chad Rivington, quando no consegui acreditar que uma amiga minha pudesse fazer algo to estpido. Mais do que qualquer coisa, contudo, senti o maior alvio por saber que no era de mim que as pessoas estavam falando. Que, de alguma forma, milagrosamente tinha escapado ilesa dessa vez. A Spencer sabe disso? perguntei. Susan balanou a cabea e falou: No tenho certeza. Eu a vi sentada no colo de um garoto do segundo ano na hora do almoo, pegando pimento do sanduche dele. Mas se ela no sabe, logo vai saber. O telefone de todo mundo tem a foto. Balancei a cabea, em dvida. Queria saber se ela sabe quem tirou a foto. Susan deu de ombros e respondeu: Talvez.A menos que ela faa esse tipo de coisa o tempo todo o significado das palavras dela pairava no ar. Acho que foi encaminhada e reencaminhada muitas vezes a essa altura, vai ser difcil descobrir - retorceu os lbios e completou , realmente desagradvel. Olhei para Susan. Ela estava julgando de forma bem incisiva para algum que idolatrava Spencer completamente h algumas semanas. Por outro lado, com essa rapidez que a percepo das pessoas muda. S preciso errar uma vez, tomar uma deciso estpida. Se voc quiser ver, pode pedir para o Dipak. Ele tem no celular, me mostrou ela falou como se tivesse orgulho de ter visto. No quero ver uma foto de Spencer nua. E tambm no quero que as outras pessoas fiquem olhando. meio tarde para isso. No fim da reunio, provvel que voc seja a nica pessoa da escola que no tenha visto.

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Spencer no apareceu na reunio do conselho estudantil. No fiquei surpresa. Durante toda a reunio, as pessoas ficavam olhando no celular, como se esperassem receber a foto. Depois da reunio, fui direto para o meu carro e telefonei para Connor. Estava com certo medo de que ele no fosse atender, mas ele atendeu no segundo toque. Ele pegou o telefone e comeou a gritar comigo. Por onde voc andou? Telefonei para voc o fim de semana todo. Precisamos conversar. Ah, ento a gente s conversa quando voc quer conversar? ele estava muito bravo mesmo. Desculpe, no sei. Eu... parei de falar e perguntei: Onde podemos nos encontrar? Alguns clientes esto na fazenda agora. Abrimos para o Natal um dia depois da Ao de Graas disse, suspirando. Tive que guardar o saco de dormir e todo o resto. J era o nosso depsito. Senti como se um esparadrapo tivesse sido arrancado com tudo. Cruel, mas necessrio. No quero ir sua casa falei, lembrando da me dele olhando para mim da varanda. Deu para ouvi-lo pensar alto. H uma estradinha de terra antes da minha casa, esquerda. Parece um retomo. Chego l em dez minutos. No achava que fosse possvel nossos encontros ficarem ainda mais sombrios falei brincando j que as coisas entre ns estavam estranhas e queria deix-las menos tensas. Mas no pegou bem. Senti a reprovao no silncio dele que em seguida desligou o telefone. Tive um pressentimento ruim no caminho, que ficou pior quando sa do carro. Connor estava encostado no pra-choque da caminhonete dele. No conseguia olhar para mim e eu tambm no levantei meu olhar em sua direo. No meio de tudo isso, acabei pensando em Ado e Eva. Em como eles eram felizes, brincando nus pelo jardim. E ento, por um s momento, tudo virou vergonha. Pode ser que eles nem soubessem o que estava acontecendo. No conheciam nada alm da alegria. E ento, subitamente, veio a hesitao. Silncio. Estranhamento. Tudo estava arruinado. Ficamos ali, na neve, olhando para os ps um do outro. Dava para sentir que ele estava tentando juntar coragem para dizer alguma coisa. Ento, resolvi ser a primeira a dizer. 157

Ento, voc viu? Ele estava completamente confuso. Vi o qu? A foto da Spencer. Talvez. A no ser que isso me deixe ainda mais encrencado. Dei um tapinha no brao dele dizendo: No tem graa. Voc s viu ou tem a foto? Ele tirou o telefone do bolso. Tentei pegar, mas ele esticou o brao l no alto. Vai. Me deixa ver! Por que voc quer ver? Porque ela minha amiga. Ento melhor voc no ver. Senti meu corao partir e implorei: Mostra para mim. Ele apertou uns botes e me passou o telefone. Nada podia ter me preparado para ver Spencer daquele jeito em uma minscula tela de pixel. Os cachos, os lbios retorcidos, os seios nus bem na frente do fotgrafo. Minha mente viajou at o vero em que fui sua bab. Ela queria danar no meio dos jatos de gua do jardim, ento disse para vestir o mai. O nico que no estava sujo era o do vero passado quando Spencer era bem menor. Uns garotos do bairro vieram brincar tambm. S quando Spencer se aproximou de mim, toda molhada, pingando e implorando por um picol foi que percebi. As alas estavam curtas, toda a frente estava curta demais. Mal cobria o corpo dela, dava para ver tudo. As crianas eram inocentes naquela poca. No notaram nem ligaram. Mas fiquei incomodada, porque sabia que no estava certo. Corri para dentro de casa e fiz Spencer colocar uma camiseta por cima. E, ao fazer isso, parecia que estava tirando algo dela em vez de cobri-la. Forcei-me a olhar para a foto novamente. Spencer se achava sexy, mas isso s me deixava triste. Ela no era poderosa. No tinha o controle das coisas. Ela no era nada do que achava que fosse. Ia devolver o telefone quando percebi uma coisa. Spencer tinha um tecido preso atrs do pescoo. Reconheci na hora: era a camisola xadrez. Atrs dela havia vrias bancadas de laboratrio, um armrio cheio de tubos de ensaio. E ento descobri quem tinha tirado a foto. 158

Mike Domski. Qu? Mike tirou essa foto. Connor olhou para mim sem entender nada, como se no fizesse a mnima ideia do que eu estava falando. Olha s. Na noite em que dormimos na escola, vi Mike saindo do laboratrio com aquele sorriso nojento. Sei que foi ele. Voc no pode contar isso para ningum, Sterling. Quem falou? virei-me e fui voltando para o carro. Connor segurou meu brao. Por favor, no se envolva. Por que no? Ele deixou a cabea cair para trs. Sei l. Porque Spencer j sabia que isso ia acabar acontecendo depois do que ela fez com ele no cinema? Porque Spencer pode fazer o que ela quiser? Porque no da sua conta? No dava para acreditar que Connor estava dizendo aquilo. Era como se tivesse tirado a mscara que sempre suspeitei que estivesse usando. Voc est brincando comigo? Srio. Spencer vai fazer o que tiver que fazer. Voc no dona dela. Se ela quiser contar para algum, problema dela. No seu. Olhei para Connor e disse: Como foi que nunca vi que voc to cretino quando Mike Domski? Voc est com raiva. Posso entender isso. Mas no desconte em mim. Estou tentando proteger voc. O que voc quer dizer com isso? No preciso que voc me proteja. Posso proteger a mim mesma. Sabe o que eu acho? Que voc est usando Spencer com uma desculpa para no ter que lidar com o que est acontecendo entre ns. O que est acontecendo entre ns, Connor? Estamos nos divertindo, certo? Bem, quer saber de uma coisa? No estou mais me divertindo. No quando tenho que mentir para os meus pais, nem quando tenho que desistir da minha vida para poder ficar com voc. Estou cansada de me divertir. Isso s gerou confuso. Porque isso o que acontece - no d para ver? Devolvi o telefone dele dizendo: Deixa de ser divertido e se transforma em outras coisas. Como mgoa. E fofoca. E mau juzo. E culpa. Pode ser que voc nem ligue. E Deus sabe que 159

Mike Domski no est nem a. Mas eu me importo. Sei que voc no quer que eu o confronte diretamente, mas sabe de uma coisa? Sinto que esperei por esse momento a vida toda. Sterling, no... Suas palavras atingiram as minhas costas, pois fui embora. E de qualquer forma, era tarde demais para no. Porque nosso no j havia acontecido.

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Captulo 36

pencer no atendeu a nenhum dos meus telefonemas. Era bvio que estava me evitando. Fui de carro at o condomnio dela, mas no consegui me lembrar qual era o edifcio em que a havia deixado.

Quando cheguei escola no dia seguinte, montei acampamento no armrio dela. Sentei-me no cho at tocar o sinal da primeira aula. S que ela no apareceu. Fui para aula de qumica avanada. Era bem de frente para a sala em que Spencer tinha tirado a famigerada foto. Senti-me mal ao olhar para o espao aberto, pensando no que ela havia feito com Mike Domski. Sabia que ela no iria falar comigo sobre isso, mas eu no me importava. Sr. Quinn? Posso ir ao banheiro? Ele pareceu irritado com meu pedido repentino, mas acabou me dando um passe para o corredor. Fui at o escritrio principal. O diretor Hurley estava l, conversando com a secretria. Esperei para falar com ela assim que ele entrou no escritrio e fechou a porta. Com licena? disse secretria com o tom de voz mais educado possvel. Mas voc poderia me dizer se Spencer Biddle veio hoje? Eu tenho que dar a ela um recado especial do conselho estudantil e no consigo encontr-la. Spencer foi suspensa hoje de manh. A secretria se aproximou da pequena samambaia que ficava em sua mesa e comentou: O diretor Hurley ficou sabendo da foto. Droga. Quando? H uns quinze minutos. Fui direto ao estacionamento. E, ao ver que Spencer no estava l, fui para o meu carro. Tive que dirigir um pouco, mas a encontrei a alguns quarteires da escola, esperando para atravessar a rua. Parei o carro e arrisquei dizendo. Vamos. Entre. Spencer no olhou para mim e respondeu: Estou bem. Obrigada mesmo assim. 161

Spencer, no seja infantil. Deixe-me lev-la para casa. Depois de um longo suspiro ela veio at o cano e se inclinou na janela: No quero que voc me d sermo, est bem? Porque no estou nem a. Honestamente, acho at engraada a maneira como todos esto se movimentando por causa disso. Engraada? Suspenso engraada? Uma semana de suspenso no nada. Vai ser quando voc comear a procurar uma faculdade! Quer dizer, eu ainda sinto medo do C+ que tirei em economia domstica no segundo ano. Bem, no tenho planos de ir para Harvard, ento est tudo bem. Eu estava soltando fogo pelas ventas. Era bvio que ela estava fazendo cena. Sei quem tirou a foto, Spencer. Sei que foi Mike Domski. O ar de ousadia se esvaiu na hora. Foi a primeira vez que vi a garotinha, aquela de quem costumava ser bab. No foi ela disse. Foi sim, Spencer! Eu vi quando ele saiu de fininho do laboratrio. E voc t de pijama na foto, ugh. Queria vomitar ao pensar nela com ele. Voc sabia que Mike Domski era um canalha. Por que voc fez uma coisa to idiota? E por que, em nome de Deus, voc est acobertando ele? A foto era apenas parte do meu plano para que ele abaixasse as calas no cinema. Tive que faz-lo pensar que estava interessada. Ele s fez isso para se vingar de mim. Pensei que j tivesse passado, mas a... O qu? Aquele aceno do dedinho que inventei.Todo mundo t fazendo. No s as garotas, mas os garotos tambm. Um calouro fez ontem de manh, e achei que Mike fosse explodir. Acho que deve ter sido a gota d'gua. Honestamente, pensei que ele tivesse apagado a foto. Pelo menos, foi o que me disse. Ento, se vingue dele. Entregue-o. Natalie, fique fora desse assunto. Se voc vai se encrencar por causa disso, ento ele tambm deveria, no ? Quer dizer, no seria justo? Ele se aproveitou de voc, Spencer. Eu quis posar para a foto. Ele no me forou. E isso d a Mike total liberdade para te explorar? Spencer, voc se deu mal por causa do que ele fez. Ela penteou os cabelos para trs. Olha, acabou. Mike e eu estamos quites. S quero ir embora. 162

Eu ri. Ir embora? Voc passou na mo da escola toda! Voc no tem respeito prprio? Claro que tenho disse, incisiva. Com tantas pessoas para ficar com raiva, e ela foi logo ter raiva de mim. Voc no aprendeu nada do que te ensinei? Sei que voc consegue entender, Spencer! Ela comeou a rir. Adoro a forma como voc est basicamente me chamando de piranha, mas voc est fazendo exatamente a mesma coisa com Connor. Agora o meu tom que estava afiado. No a mesma coisa. Voc est deixando Connor Hughes usar voc. Ou voc est usando ele. De uma forma ou de outra, voc uma grande farsa. Voc age como se fosse boa demais e s porque voc namora Connor s escondidas, bem melhor que eu. mais fcil mesmo ficar brava comigo do que com voc mesma. No sou nem um pouco igual a voc, Spencer. Nem um pouco. Me deixe em paz. Voc no mais a minha bab. Que pena! Voc parece estar precisando de uma! Para mim bastava. Eu tinha mesmo que voltar para a escola. Spencer que voltasse para casa no frio que eu no estava nem a. Acelerei o carro e prometi a mim mesma que no ia mais me envolver. Se Spencer queria destruir sua vida, problema dela. Entretanto, mais tarde naquele dia, vi Mike Domski na hora do almoo dando o maior sorriso quando as pessoas vinham pedir para ver seu celular. De sbito, entendi por que Spencer no ia dizer nada. Se ela conseguisse manter Mike fora disso, viveria muito bem com a histria da foto sem roupa. Mas acusando Mike, delatando-o por ter feito isso, deixaria claro que realmente tinha um problema com ele. E ento, do nada, Spencer passaria a ser a vtima. E esse era um papel que ela no queria desempenhar. Ou ento era algo ainda mais simples. Talvez Spencer no tivesse coragem de enfrentar Mike Domski. Porque geralmente os Mike Domskis da vida sempre ganham. ` De qualquer forma, sabia que tinha que fazer a coisa certa. E tinha que ter esperana de que Spencer me agradecesse por isso mais tarde.

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Captulo 37

ssim que acabei de comer, fui ao escritrio do diretor Hurley. A secretria disse que ele estava ocupado, mas a ignorei e abri a porta mesmo assim. Ligo para voc depois ele disse, colocando o telefone no gancho.

Nem dei chance de ele perguntar o que eu estava fazendo l. Fui logo dizendo: Sei quem tirou a foto de Spencer nua. Foi Mike Domski. Ele se inclinou na mesa, aproximando-se de mim e disse naquele seu tom to indefeso que chegava a ser ridculo para um diretor: E o que voc sugere que eu faa? No era bvio? Mike deveria receber o mesmo que Spencer tinha recebido. Uma semana de suspenso. O diretor Hurley balanou a cabea, dizendo: Foi a Spencer quem quebrou as regras. Foi ela quem tirou a roupa. Sim, mas... E tenho certeza de que Mike Domski no foi o nico a encaminhar a fotografia. Sim, claro, mas... Certamente no vou conduzir uma caa s bruxas para tentar descobrir todos os envolvidos. No estou dizendo que o senhor deveria fazer isso. Mas como acabei de dizer, foi Mike Domski quem comeou tudo isso. Ele tirou a foto. Talvez ele tenha tirado. Mas ser a sua palavra contra a dele, j que Spencer se recusa a envolver o fotgrafo. E de qualquer forma, foi Spencer quem se exps dentro do ambiente escolar. Se ela no tivesse feito isso, no haveria nenhuma foto a ser tirada. Eu mal conseguia ficar sentada. Ento isso? O senhor vai suspender Spencer, mas Mike s vai receber um tapinha na mo. Vou ter uma conversa com ele disse o diretor Hurley , apesar de duvidar que ele confesse. Bem, voc precisa de um passe para voltar para a aula? No precisava de um 164

passe. Fui direto ao escritrio da Srta. Bee. Mas ela no estava l, estava dando aula. Andei pelos corredores e finalmente a vi em uma das salas. Bati na porta e chamei por ela, que pareceu chocada com a minha interrupo, para dizer o mnimo. Sim? Mike Domski enviou uma foto de Spencer nua. Ela foi suspensa, mas nada aconteceu com ele. E isso completamente, totalmente injusto. A Srta. Bee fechou a porta da sala. Natalie, respire. Agora diga o que est acontecendo. Fiz o que ela mandou. Respirei. E ento repeti tudo devagar. Quando terminei de contar, ela perguntou: Como voc sabe que foi ele? Porque Spencer estava usando o pijama que ela trouxe para a noite das garotas. E d para ver que a foto foi tirada no laboratrio de cincias, e foi exatamente l que encontrei Mike Domski escondido. Ela franziu a testa. No estou entendendo mas ela estava entendendo. E ento percebi que tambm ia ficar encrencada. Alguns rapazes entraram escondido na noite das garotas, depois que a senhora foi dormir. Fiz com que fossem embora. No queria chate-la. Cuidei disso sozinha. Ah? Voc cuidou? disse a Srta. Bee balanando a cabea. Parecia que apenas tinha conseguido protelar a chateao dela. Natalie, voc tem sorte de no ter sido oficialmente envolvida nisso. Pode ser que o diretor Hurley a suspenda tambm. Talvez a Srta. Bee tivesse razo, mas Spencer era minha amiga. Tinha que defend-la. Por favor. Voc tem que ajud-la. O que eu tenho de fazer voltar para a minha aula. A senhora tem influncia sobre o diretor Hurley. A senhora poderia dizer a ele que Mike deveria ser responsabilizado da mesma forma que Spencer. Ele a ouviria. Sei que sim. Natalie, uma pessoa como Spencer tem de aprender que suas aes tm conseqncias. Voc tentou ajud-la depois daquele episdio ridculo da camiseta Rosstituta, e eu a apoiei nisso. Mas temo que dessa vez ela vai ter que sofrer a punio, seja qual for a deciso do diretor Hurley disse, enxugando uma gota de suor da testa. Certamente, verificarei se a participao do Sr. Domski ser investigada. Mas isso no vai livrar a barra da sua amiga. Agora, volte imediatamente para a aula ou vou ter que te dar uma advertncia.

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Captulo 38

Q
mim.

ualquer um pensaria que eu teria percebido as coisas rapidamente. Afinal de contas, j tinha visto isso acontecer antes com a Autumn. E apenas dois dias antes com a Spencer. Mas levei at a metade da quarta-feira para perceber que todo mundo estava falando de

Mas, com certeza, estava totalmente confusa. J tinha desistido de ter esperana de que haveria algum tipo de justia para Mike. E sabia que assim que Spencer tivesse descoberto que eu havia metido o nariz onde no fui chamada, provavelmente jamais falaria comigo novamente. Connor e eu no estvamos mais nos falando. A Srta. Bee achava que eu era uma idiota por apoiar Spencer e, pior ainda, por deixar os garotos participarem da noite das garotas. E a minha amizade com a Autumn parecia uma lembrana distante. Contudo, o diretor Hurley cumpriu sua palavra. Talvez ele tenha percebido que tirar fotos de garotas menores de idade nuas era ilegal, ento achou melhor se envolver na histria antes da polcia. Quem sabe? Mas ele chamou Mike em seu escritrio para uma conversa difcil. Mike negou tudo, claro. E, na verdade, como a histria poderia ser provada?A foto foi enviada para tantos telefones celulares, era impossvel determinar de onde havia sido originada. E nenhum dos garotos da escola iria entregar Mike Domski. O diretor Hurley deve ter mencionado o fato de haver uma testemunha, pois, quando Mike saiu do escritrio, sabia que eu estava envolvida. E ele no quis perder tempo em se vingar de mim. Estava guardando meus livros depois da aula quando Mike veio direto ao meu ouvido e sussurrou: Sei tudo sobre voc. E sobre o que voc fez com Connor. Sei desde a primeira vez que voc foi at a casa dele, sua ninfomanaca idiota. Nunca tive medo de Mike Domski antes. Mas, naquele momento, estremeci. No sei do que voc est falando consegui dizer. Ele meu melhor amigo, vaca. Voc acha que ele no me contou tudo? Praticamente sei como voc pelada. No havia sada digna para isso. Ento, sai correndo. Deixei a porta do meu armrio aberta, joguei meus livros no cho e corri. 166

De certa forma, acabei salvando Spencer. Sua foto nua s foi motivo de vergonha por aproximadamente 48 horas e ento a tocha passou para a minha mo. Fiquei em casa doente no dia seguinte, achando que isso acalmaria um pouco as coisas. Na verdade, foi exatamente o oposto. Como eu no estava l, ningum precisou cochichar. Sexta-feira foi o pior dia de toda a minha vida. Comeou com Connor vindo ao meu armrio. Cheguei escola bem cedo para evitar as pessoas, mas ele tinha chegado mais cedo ainda. Por favor disse a ele , me deixe em paz. No quero que ningum veja a gente conversando. Parecia que ele nem tinha dormido, assim como eu tambm no tinha dormido. Ele parecia assustado, do mesmo jeito que eu. Ele dava a impresso de estar bravo, da mesma forma que eu estava arrasada. Voc inacreditvel disse, jogando na minha cara. Eu tambm joguei na dele. J te falei que no queria que ningum soubesse o que estvamos fazendo! E, de todas as pessoas, voc foi logo contar para o Mike? Mike o meu melhor amigo. Ele no falou nada sobre o assunto at voc o meter em encrenca! Falei para voc no se envolver. Ah, ento a errada aqui sou eu? Mike tira fotos nuas de uma garota de 14 anos e eu z a coisa errada? No. Pode acreditar em mim, nesse momento quero matar o Mike. que... O qu? E que o qu? Veja, queria que ele no tivesse feito isso, mesmo. E eu queria que Spencer tivesse mantido seus malditos seios cobertos. Mas tambm queria que voc no protegesse Mike e queria que a escola inteira no pensasse que sou vulgar. Confiei que voc fosse deixar isso entre ns, e voc no deixou. Voc deixou todo mundo penetrar em nosso mundo particular. Pensei que voc se importasse comigo para nunca deixar que isso acontecesse. Era a primeira vez que o via to bravo. O cenho estava todo enrugado e uma veia estava bem proeminente. Ele estava apertando as mos. Mas estava to brava quanto ele. Acho que at mais brava. Nunca quis nada disso. Nada, verdade, nunca quis ter nada a ver com voc! Sabia que voc... Me poupe, Sterling. No vou for-la a se rebaixar ao meu nvel disse, sendo bem sarcstico na ltima frase. 167

Falei para voc que precisava deixar as coisas em sigilo desde o comeo. Ento no venha querer fazer com que eu sei a malvada aqui. Foi a minha reputao que ficou manchada. Todo mundo est rindo de mim, no de voc! eu gritava, tremia. Como que Connor no conseguia ver? Ele tinha escapado da histria toda ileso. Voc s marcou mais um ponto. Mas eu, eu sou a piada. Sinto muito. Sei que est tudo uma droga para voc agora. Mas voc no consegue perceber que a culpa sua? Eu ri e disse: Voc timo em animar as pessoas. Muito obrigada por fazer com que me sinta melhor. Voc a nica que fez com que parecesse que estvamos fazendo uma coisa errada. Talvez voc ainda pense assim, pois, por algum motivo, acha que no sou bom o bastante para voc. Mas eu gosto de voc, est bem? Gostei de voc desde o comeo. Nunca chegaria a lugar nenhum. Porque voc no deixaria chegar a algum lugar. Olha, sei que voc tem um milho de razes, j entendi. A maioria delas verdadeira. bem provvel que depois da formatura no sejamos mais um casal. Voc vai embora de Liberty River e eu vou ficar aqui, j sei. Mas sabe de uma coisa? Gostei de voc mesmo assim. Permiti a mim mesmo sentir algo por voc apesar de no saber como tudo acabaria. Ele se virou como se estivesse indo embora, mas ento voltou e disse: Cansei de tentar convenc-la de quem eu sou e por que sou digno de voc. E pode interpretar a histria da forma que quiser. V em frente e faa de mim o cara malvado para que voc seja a boazinha. S que l no fundo, sei que voc no acredita que as coisas sejam assim nem por um segundo. tarde demais sussurrei. Para ele? Para mim? Nem sabia dizer. tarde demais porque voc est dizendo que tarde demais. Repeti: tarde demais. S quando ele foi embora que comecei a chorar. S quando todo mundo comeou a chegar escola que me senti completamente sozinha. Era uma loucura, o peso do olhar de todo mundo estava sobre mim. Pareciam olhares bem pesados mesmo; at mexer as pernas era difcil. Pensei em Autumn, em como a havia protegido disso tudo. Mas no fazia ideia de como era de fato, de como as pessoas podiam ser terrivelmente cruis, ruins e cheias de julgamento. Corri para o banheiro feminino perto da sala dos professores para fugir. Chorei bem ali, na frente da pia. Senti-me pattica, a presidente do conselho estudantil que virou vagabunda. Era perfeito demais, o tipo de histria que todo o mundo adora contar. 168

Tinha de aceitar. Por mais que quisesse culpar Mike e Connor e Spencer, era minha culpa por estar nessa situao. Sabia muito bem que no devia ter me envolvido com algum como Connor. Tinha noo dos riscos, mas fiz mesmo assim. S que o que todo mundo pensava de mim nem chegava perto do quanto eu mesma me via com maus olhos. Peguei um papel-toalha para enxugar o rosto. Estava spero como uma lixa. Meu rosto todo estava vermelho e inchado. Abaixei a cabea para lav-lo. Quando fechei a torneira, ouvi uma voz inconfundvel pelo respiro acima da minha cabea. A Srta. Bee. No achei que ela fosse esse tipo de garota corri para o respiro e me estiquei para escutar. Ouvi duas das minhas alunas falando sobre ela na primeira aula ontem. Jamais pensei que Natalie fizesse algo assim. Contudo, ela vem aprontando demais, sendo amiga daquela Spencer. Fechei os olhos para parar de sentir o banheiro girando. Como que podia achar que os professores no ficariam sabendo disso tambm? Afinal de contas, a escola toda estava comentando. Outra professora concordou: Natalie sempre me pareceu uma garota to boa. Mas eu sou uma boa garota tive vontade de gritar. Eu sei disso, essa a pior parte. Achei que ela fosse especial. Dediquei muito tempo e ateno a ela disse a Srta. Bee dando um profundo suspiro de dor. E de todas as pessoas, Connor Hughes. Pensei que ela fosse mais esperta. Sinto-me desolada com essa histria toda. Tinha de sair do banheiro seno ia vomitar. Queria me defender, mas sabia que a Srta. Bee estava certa. Devia ter sido mais esperta, devia ter sido vrias outras coisas. Eu sempre achei que soubesse que tipo de garota eu era, s que no sabia.

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inha esperana de que o fim de semana fizesse tudo desaparecer mas claro que isso no aconteceu. Na segunda-feira, as pessoas ainda estavam falando de mim. Com toda razo, acho. Naquele dia, depois da aula, o que eu precisava fazer ficou bvio.

Fiquei no carro na hora do almoo, rascunhando minha carta de demisso para a Srta. Bee. No primeiro rascunho, falei demais sobre como estava decepcionada comigo mesma. Contei toda a longa e triste histria entre mim e Autumn. Como tinha estragado tudo com Connor. Abri meu corao completamente. Dava para ver isso pelas marcas das lgrimas e pela terrvel caligrafia. S que quando a reli, passei mal. Estava me humilhando para conseguir seu perdo. Estava dando desculpas quando na verdade a nica culpada por tudo era eu mesma. Estava sendo infantil e sabia que a Srta. Bee tambm pensaria da mesma forma. O prximo rascunho resumiu-se em apenas uma longa frase. Apesar de ter sido um prazer trabalhar com a senhora, espero que considere minha demisso efetiva imediatamente. Atenciosamente, Natalie Sterling. Coloquei a carta debaixo da porta dela. Pensei que a demisso faria com que me sentisse melhor, mas no fez. Depois da aula, fui at meu armrio. A pauta da reunio de hoje do conselho estudantil era finalizar os planos para a cerimnia em que meu retrato seria pendurado na parede da biblioteca, junto com os preparativos de envio dos convites. A Srta. Bee os tinha imprimido. Eu havia renunciado bem na hora, assim o evento poderia ser cancelado. Peguei os livros, fechei a porta do meu armrio e l estava Spencer, segurando a minha carta de demisso. Que diabo isso, Natalie? Onde voc pegou isso? perguntei, arrancando das mos dela. 170

Onde voc acha? Fui at o escritrio da Srta. Bee para deixar as lies que fiz durante a minha suspenso. Graas a Deus tirei isso de l antes que ela visse. Tinha vontade de estrangul-la. Voc tem ideia do que fez? Eles vo enviar os convites da cerimnia do retrato hoje. Agora vou parecer ainda mais irresponsvel por nem aparecer por l! Spencer no saiu do lugar. Voc no pode sair do conselho estudantil, Natalie. Voc a presidente! Claro que posso disse e sa com raiva pelo corredor. Spencer veio atrs de mim. Natalie, voc estava certa. O que fiz com Mike foi estpido. Queria fingir que no me importo. E sabe de uma coisa? Antes de voc, eu no teria me importado. Mas agora eu me importo. Fico muito feliz por voc. E tem mais uma coisa que eu sei ela segurou meu brao e me fez olhar para ela. Voc me apoiou quando ningum mais o fez. E fez a mesma coisa por Autumn. O que me faz perguntar: quando que voc vai comear a apoiar a si mesma? Balancei a cabea. No assim to fcil, Spencer! Nem consigo olhar para a Srta. Bee, quem dir para todos os outros da escola. Na verdade, ouvi a Srta. Bee no banheiro dizendo coisas terrveis sobre mim. E era tudo verdade, Spencer. Tudinho. No verdade. E voc sabe disso. Pare de sentir pena de si mesma! Sinto mesmo pena de mim mesma! Voc estava certa, est bem? Almejei patamares altos demais para mim e fracassei. E de forma extrema. Tudo bem, contanto que esse seja o seu julgamento de si mesma e no o dos outros. Ento, t. Como, por magia, vou esquecer que a escola toda pensa que sou uma piranha hipcrita, preocupando-me apenas com o que penso de mim mesma. Humm. Vamos ver. Estraguei tudo com Connor. Com Autumn. Com a Srta. Bee. Com voc apesar de estar tentando ser sarcstica, as lgrimas saltavam dos meus olhos. Ento o problema esse? No o sexo? Tive que pensar nisso um minuto. Claro, a realidade de que todo mundo na Academia Ross estava me julgando pelo que havia feito com Connor era horrvel. Mas no era isso que estava me deixando de corao partido. No, no o sexo suspirei. o fato de ter magoado as pessoas que amo. Decepcionei todo mundo. Spencer pegou a minha carta de demisso e a rasgou ao meio. No vou deixar voc desistir de algo que sei que importante para voc. Respirei fundo para dizer algo, mas desisti. Na verdade, naquele momento parei tudo. Parei de pensar no que o restante da escola estava pensando, de me preocupar em deixar a Srta. Bee orgulhosa de mim, de pensar nas provocaes de Mike Domski e no olhar de confiana dos 171

meus pais em relao a mim. Desliguei todo aquele barulho para me fazer uma simples pergunta: O que realmente importa para mim? E foi respondendo a essa pergunta que descobri a resposta.

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orri para fora, esperando que Autumn ainda no tivesse ido embora da escola. Encontrei-a no estacionamento, sentada no cap do carro com Marci e outras garotas. Estavam com os vidros abertos para ouvir msica. Ela estava feliz, sorrindo.

Tentei ser corajosa e coloquei um p na frente do outro. Era como andar contra o vento espesso e pesado. Cada passo, um esforo. Todo mundo percebeu que me aproximava. Ficaram quietas, assistindo minha luta. Parei em frente ao pra-choque. Os faris estavam acesos e estreitei os olhos diante da luz. O vento do inverno levou meus cabelos boca quando a abri. Tossi, e o aperto que sentia no corpo no foi embora. No conseguia respirar, como se o vento gelado estivesse me congelando de dentro para fora. Natalie disse Autumn, levantando-se. Percebi a preocupao em sua voz. Ela ainda se importava comigo, no que eu merecesse. Parecia um sonho, um sonho muito bom para o pesadelo que estava vivendo. Era cruel viver um momento como os que costumavam ser a nossa amizade. Um lembrete de que eu tinha realmente estragado tudo. Chorei porque no queria acordar. Autumn no se despediu de suas amigas. Ou talvez tenha se despedido, mas no consegui ouvir por causa dos meus soluos. Ela me fez entrar no carro e vi suas amigas indo em outra direo. Vou levar voc para casa disse Autumn ao sentar no banco do motorista. Chorei o caminho todo. Autumn me ajudou a sair do carro e caminhou comigo at a entrada. Apoiei-me nela com todo o peso do meu corpo, pois no conseguia me segurar. Juntei flego suficiente para dizer Isso est se transformando no pior pedido de desculpas Nesse momento, Autumn procurava a chave extra que abria a porta dos fundos de casa. Est tudo bem E o milagre foi o seguinte: assim que ela disse isso, as coisas ficaram bem Como se eu tivesse chegado aonde precisava. Quando no tinha mais lgrimas, Autumn e eu sentamos uma de cada lado da cama, como uma balana ou uma gangorra. Ainda estava tentando organizar o que dizer bem no momento em que ela jogou o peso para o meu lado. 173

Voc nunca me perdoou pelo que aconteceu com Chad. Apesar de ser uma acusao amarga vinda da raiva de uma pessoa, a forma como for dita soava como palavras calculadas por um advogado. Um fato indicutvel. Eu sei. Estava brava por voc se deixar magoar. No devia ter culpado voc. No foi sua culpa. Os lbios dela comearam a tremer. Ela respirou fundo e tentou se recompor Quando fui me encontrar com Chad no vestirio naquele dia, havia uma vozinha na minha cabea que me dizia para no ir, mas no a ouvi. E tambm no era a primeira vez que no a ouvia. Houve outras vezes, mas acho que l no fundo sabra que Chad no era boa coisa. Mas estava to envolvida com tudo, com o fato de como um garoto de quem gostava fazia com que me sentisse, que achei que estivesse apaixonada por ele. Mas Autumn, no tinha como voc saber que... J pensei nisso um milho de vezes. Se tivesse ouvido aquela voz, talvez nada daquilo tivesse acontecido comigo. Era muita culpa para carregar por cima de tudo. Ento prometi a mim mesma que se a ouvisse novamente, no iria ignor-la. Acho que e por isso que fiquei brava com voc. Porque a voz finalmente voltou e me disse que eu era superior isca de peixe. Falou que no deveria mais me conter, que eu no era uma pessoa ruim. E que voc estava fazendo com que eu me sentisse uma pessoa ruim, Natalie, quando na verdade eu era apenas uma garota que havia cometido um erro estpido. Concordei. E eu costumava deix-la bem perto de mim. No tinha outros amigos, e isso no era culpa sua, era minha. Nunca fui boa em me abrir com as pessoas. Eu sei. O que torna o que aconteceu ainda mais estranho disse, suspirando. No estou dizendo isso para ser maldosa, mas no consigo acreditar que voc tenha transado com Connor Hughes. Pensei em Connor e nas ltimas palavras que ele me disse. Como eu conseguia fazer com que as coisas fossem da forma que eu queria. Nunca consegui entender como ele sempre estava seguro de si, mas agora conseguia. Era porque Connor realmente sabia a pessoa que era. Ele no se arrependia, pois sempre agia com o corao. Ele era exatamente o oposto de algum como Chad Rivington, ou como eu. Eu quis disse Autumn. E essa era a verdade nua e crua. Bem, voc uma garota inteligente. Confio que tomar as decises certas para si mesma. Sim, porque eu sou a rainha das decises acertadas. Autumn pegou na minha mo. Viu?A melhor coisa em se tomar decises erradas que isso no a probe de acertar depois. mais difcil, mas no impossvel. 174

O tempo tinha ensinado a ela. E agora ela estava ensinando a mim.

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stava arrependida por ter transado com Connor? Um pouco. Mas no chegava nem perto do arrependimento bombstico que esperava sentir. Estava magoada por ter estragado um momento bonito, estava confusa demais para ver as coisas boas que tnhamos feito juntos, para ver o ato como algo compartilhado entre duas pessoas que se gostavam muito. A neve caa forte enquanto eu ia de carro at a casa de Connor, parecendo pequenos flocos de confete. Meu limpador de pra-brisa movimentava-se pelo gelo como um metrnomo. Havia trnsito at a entrada para a casa. Um homem segurando uma lanterna orientava os carros no estacionamento. A maioria deles eram minivans ou SUVs, cheios de gente com gorros e cachecis de l. A Fazenda de rvores de Natal estava cheia de gente. Um rapaz orientava o trnsito, crianas se vestiam de elfos, homens fortes empunhavam machados. A lojinha tocava msicas natalinas e havia uma mesa arrumada do lado de fora onde se podia comprar chocolate quente ou cidra quente de ma para se manter aquecido. Havia at uma rena em uma rea cercada e as crianas a alimentavam com rao. As famlias esperavam pela sua vez de caminhar por entre as rvores. Vi Connor levar uma famlia de quatro pessoas pela neve. Ele s usava um casaco e um chapu de esquiador. Eu estava protegida pela minha parca e perguntava-me como ele no estava congelando quando percebi que uma das pessoas do grupo tinha escolhido uma rvore. Connor pegou o machado, ajoelhou-se e comeou a cort-la. L estava ele no cho, trabalhando duro. Percebi seus msculos flexionarem A rvore caiu na neve, fazendo um som incrvel. A famlia aplaudiu. Connor prendeu uma corda no tronco e a arrastou pela neve para eles. For a que ele me viu. Esperava que ele viesse falar comigo, mas desviou o olhar e continuou atendendo a famlia. Fui at ele e perguntei: Por favor, posso falar com voc? Agora no posso, Sterling. Connor, por favor. 176

Tenho certeza de que ele percebeu a dor em meu tom. Tudo bem disse. Fomos at a mesa da cidra, onde a me dele estava sentada. Me, vou fazer um intervalo rpido. Ela olhou para mim. No sei se me reconheceu do Dia de Ao de Graas, mas me ofereceu uma xcara de cidra e chocolate quente a Connor, com chantili caseiro por cima. Connor e eu caminhamos, o nosso silncio era abafado pelos sons das famlias, das rvores caindo, da msica festiva que tocava ao longe. A lua estava baixa no cu e quase no havia luz para enxergarmos. No fomos para o depsito. No entramos na casa. Ficamos na mata e eu disse a ele o que precisava dizer, sem saber ao certo se era o que precisava dizer. Quero me desculpar pela forma como agi. Estava com medo de me envolver com voc, no queria admitir que gostava de voc. Estava com medo do julgamento das pessoas. No posso ficar com algum que no me aceita pelo que sou. Voc tem que entender, isso novo para mim. E ns dois agimos errado, nos envolvemos antes de nos conhecermos. Quer dizer, eu achava que conhecia voc. Mas no conhecia, no mesmo. Tentei pegar na mo dele, mas ele no deixou. Ele estava tremendo, sentindo o frio penetrante. Voc se arrepende do que fizemos? perguntou. Porque isso tem sido a pior parte de tudo. Pensar que voc me odeia pelo que aconteceu. J passei por isso antes, com Bridget Roma. E foi horrvel a voz dele ficou presa na garganta e ele inclinou a cabea para trs. Deu para ver as lgrimas em seus olhos. Connor, isso no chega nem perto do que aconteceu com a gente. Apesar de ter colocado toda a honestidade possvel em minhas palavras, Connor ainda parecia inseguro. E ele no olhava para mim, estava concentrado nas pegadas que havamos deixado na neve. E ento, como ficamos agora? perguntou. Quero que voc v comigo na cerimnia do retrato, como meu namorado. Ele no ergueu o olhar. Mesmo? Mesmo. Dessa vez, quando tentei pegar sua mo, ele deixou. Ficamos assim por um tempo, ramos o centro do mundo. Ouvi sua me cham-lo e ele tambm escutou. 177

V disse a ele. Tem certeza? Claro, v. Ligo para voc mais tarde. Pareceu to fcil e mesmo sabendo que nem sempre seria, pelo menos amos tentar. Eu no fui embora logo em seguida, fiquei na mata. Ouvi as vozes das pessoas ao longe. Senti o frio em minha pele. Mas principalmente estava atenta minha respirao, aos meus pensamentos, ao meu passado, presente e futuro. Tinha percebido isso agora e ia continuar percebendo pelos anos que vinham: no importa se eu for a garota que faz sexo, a garota que tem o retrato na parede da biblioteca, a garota que entra na melhor faculdade, a garota que conta tudo para os pais ou a garota adorada pelos professores. S preciso ficar bem com todas as garotas que so como eu.

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Eplogo

biblioteca estava bonita. Spencer tinha se colocado frente, transformando-se na lder do comit de decorao. Ela comprou uma toalha de mesa bonita, cortou o queijo em pequenos quadrados perfeitos e deixou a cidra no gelo. A forma como ela se orgulhava de mim era incrivelmente doce, como uma irm mais nova. Todos do conselho estudantil apareceram. Meus pais, o diretor Hurley. Ainda dava para perceber algumas pessoas sussurrando, mas isso no importava. Vi Connor ao lado da parede em que ficavam os retratos. Estava sozinho agora, mas antes estava animadamente conversando sobre jogadas de futebol com Martin, David e Dipak. Era legal ver isso, pois as coisas tinham definitivamente ficado tensas no crculo de amizades de Connor. Os rapazes ainda saem juntos, jogam pingue-pongue na hora do almoo e se encontram para beber na casa de Bobby Doyle. Mas Connor no falou mais com Mike desde que decidimos resolver as coisas. Mike tambm no falou mais com ele. No sabia se algum dia eles conversariam novamente. Tinha de acreditar que a amizade entre eles ia acabar terminando mesmo. De qualquer forma, era isso o que Connor dizia sempre quando eu mencionava Mike. Talvez Connor dissesse isso para fazer com que me sentisse melhor. Mas fiquei sabendo que j tinham brigado antes, ocorreram outras discusses antes de mim, s que nenhuma to sria assim. Por mais que odiasse Mike e jamais fosse perdoar-lhe pelas suas atitudes comigo e com minhas amigas, ainda sentia o peso do trmino de uma amizade por conta do segredo que havia tentando esconder. Mas Connor parecia em paz com a forma como as coisas tinham se resolvido. No fim das contas, precisava confiar que Connor faria o que fosse melhor para ele. E ele teve a mesma cortesia comigo, sabendo que em algumas semanas eu receberia notcias de alguma faculdade. Enquanto isso, simplesmente amvamos um ao outro. 179

Voc est bonita disse Connor olhando para o meu retrato. Ele se aproximou e sussurrou E nem d para ver a chupada. Natalie, voc poderia vir comigo um minuto? - disse a Srta. Bee que se aproximava e nos viu de mos dadas. Der um beijo no rosto dele na frente de todo mundo, dizendo: J volto. A Srta. Bee e eu fomos para o outro lado da sala sem conversarmos uma com a outra. Era difcil aceitar como, subitamente, nosso relacionamento tinha mudado. Afinal de contas, a Srta. Bee no era a minha me. Ela no precisava formar uma opinio sobre o que fiz ou deixei de fazer com a minha vida pessoal. Ela havia me entregado a carta de recomendao a faculdade h uma semana. Estava em um envelope lacrado, conforme o procedimento-padro. Por um segundo, fiquei preocupada se a Srta. Bee tinha escrito algo desagradvel sobre mim. Acho que ela deve ter percebido a minha cara, pois logo acrescentou Qualquer faculdade ter sorte se aceitar voc. Sabia que ela estava desapontada comigo. E talvez nem fosse por causa de Connor, mas pela forma que vinha agindo. Irresponsvel. Estranha. Mas tudo aquilo tinha mudado agora que Connor e eu assumimos. Eu havia voltado para o jogo e a Srta. Bee ia acabar percebendo isso. Trs mulheres mais velhas estavam perto da prateleira que continha os anurios da Academia Ross. Havia vrios deles espalhados na mesa, em meio s fotografias. Todas as senhoras tinham crachs de identificao presos aos vestidos, mas em vez de nomes havia nmeros escritos. A Srta. Bee me levou at elas e exclamou: Apresento-lhes Natalie Sterling, nmero nove. Como voc bonita! disse a nmero seis. Estamos to orgulhosas completou a nmero cinco. Parabns! falou a nmero sete. Dei a elas o meu melhor sorriso. Muito obrigada por terem vindo. Sinto-me realmente honrada. Est brincando? Isso a maior diverso para velhas senhoras disse a nmero cinco, apertando a minha mo. Lembrarmos de toda a confuso que costumvamos causar. Nada comparado ao que a nmero quatro aqui fazia disse a nmero sete, apontando para a Srta. Bee. Nunca tinha visto a Srta. Bee corar. Nossa, jamais tinha visto a Srta. Bee de outra forma que no fosse a postura perfeitamente ereta. Foi um enorme alvio. 180

Spencer perambulava com um saco de lixo, recolhendo guardanapos sujos e copos vazios. Segurei o brao dela e disse: Gostaria de apresentar--lhes Spencer Biddle, uma das representantes dos calouros deste ano. No tenho dvida de que daqui a trs anos seu retrato tambm estar nessa parede. Spencer sorriu: Podem me chamar de Perfeito Dez. A Srta. Bee quase engasgou. Autumn apareceu e me fez virar, comentando: Estou to orgulhosa da minha melhor amiga. Eu tambm disse e nos abraamos bem forte. De todas as coisas que podiam me fazer feliz, a maior de todas era que Autumn e eu ramos amigas novamente. No importava o que o futuro trouxesse novos amigos, novos namorados, novos caminhos sabia que estaramos na vida uma da outra para sempre. A mudana no era mais algo a ser temido. E apesar de o meu retrato estar pendurado na parede, no me importava nem um pouco com a forma com que seria lembrada. Contanto que nunca me esquecessem.

Fim

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SIOBHAN VIVIAN nasceu na cidade de Nova York, em 1979, mas cresceu em Nova Jersey, onde se envolveu em encrencas na escola. Ela estudou na Universidade de Artes e graduada em Escrita para Filmes e Televiso. Trabalhou como editora em muitos romances e best-sellers do The New York Times, e como roteirista para o canal da Disney. Atualmente professora na Universidade de Pittsburgh.

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