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TTULO: O caso da noiva curiosa AUTOR: GARDNER, Erle Stanley TTULO DA EDIO ORIGINAL: THE CASE OF THE CURIOUS

BRIDE LOCAL DA PUBLICAO: Lisboa EDITORA: Livros do Brasil Data da publicao: 1984 GNERO: romance policial CLASSIFICAO: Estados Unidos Sculo XX - Fico COLECO: Vampiro Gigante Obras Escolhidas de Erle Stanley Gardner n. 14 * DIGITALIZADO E CORRIGIDO POR: Aventino de Jesus Teixeira Gonalves Maio de 2005 *** * Os volumes desta coleco so constitudos por dois ttulos, sendo este o primeiro. O segundo : A pista do crime esquecido. Nota do digitalizador *** Badana da capa: O CASO DA NOIVA CURIOSA A PISTA DO CRIME ESQUECIDO por E. S. GARDNER Obras Escolhidas de Erle Stanley Gardner constituem uma compilao metdica e cuidada dos romances de fico policiaria do notvel jurisconsulto e crimino logista norte-americano. Cada volume inclui sempre duas obras de investigao criminal. Em O Caso da Noiva Curiosa, o famoso advogado-criminologista Perry Mason procura inocentar, num lance de magia forense, uma jovem acusada de homicdio, ao identificar o som de um estranho toque de campainha. Em A Pista do Crime Esquecido o jornalista Charles Morgan, improvisando-se em detective, investiga um caso-crime que envolve um proeminente financeiro, num escndalo de alcoolismo e libertinagem diabolicamente forjado. A presente srie Obras Escolhidas de Erle Stanley Gardner, includa na Coleco Vampiro-Gigante, reunir os mais famosos ttulos criados pelo Autor, e tem por objectivo oferecer ao pblico portugus todo o

empolgante encanto da literatura clssica de mistrio e aco.

Obras de Erle Stanley Gardner 1 - VAMP. G. GARDNER 14

Erle Stanley Gardner O CASO DA NOIVA CURIOSA edio LIVROS DO BRASIL Lisboa

Traduo de MARCELLO DE ANDRADE e BAPTISTA DE CARVALHO * Capa de A. PEDRO Ttulo da edio original THE CASE OF THE CURIOUS BRIDE Copyright () 1935, by Erle Stanley Gardner * Reservados todos os direitos pela legislao em vigor Lisboa -1984

CAPTULO I A mulher estava nervosa. Durante alguns momentos, os seus olhos sustentaram o olhar do advogado; depois, desviaram-se desdenhosamente para as estantes de livros enfileirados contra a parede, como os olhos de um animal que contemplasse os barrotes de uma jaula. - Sente-se - disse Perry Mason. Ele estudou-a com a liberdade de exame que desenvolvera durante anos de explorao dos mais escusos recessos da mente humana - no somente da das testemunhas como tambm da dos seus clientes. - Venho falar-lhe - disse ela - em nome de uma amiga. - Sim? - disse Perry Mason com voz inexpressiva. - O marido da minha amiga desapareceu - disse ela. - Creio que existe a expresso morte legal para qualificar semelhantes casos, no verdade? Perry Mason no respondeu directamente pergunta. - O seu nome - perguntou - Helen Crocker? - Sim. - Que idade tem? - perguntou-lhe abruptamente. Ela hesitou por um instante. - Vinte e sete - respondeu. - A minha secretria achou-a com aspecto de recm-casada - murmurou o advogado. Ela remexeu-se, constrangida, na enorme poltrona de couro. - Por favor - disse ela - no se trata de mim. Afinal o meu nome ou a minha idade no vm ao caso. Estou a falar-lhe em nome de uma amiga. O senhor no precisa saber quem eu sou. Sou simplesmente uma 5

intermediria. Os seus honorrios ser-lhe-o pagos vista. - A minha secretria - insistiu Perry Mason - no costuma enganar-se. Ela cr, positivamente, que a senhora recm-casada. - O que poderia lhe ter dado essa impresso? - Qualquer coisa no modo como a senhora brincava com a sua aliana, como se fosse uma coisa nova para si. Ela falou com fogosa ansiedade, como quem est recitando um discurso aprendido de cor. - O marido da minha amiga ia num aeroplano. Foi j h muitos anos. No me posso lembrar exactamente onde foi, mas creio que foi sobre um lago. O tempo estava brumoso. Aparentemente, o piloto estava tentando pousar sobre a gua, mas chocou contra ela antes de perceber o que se passava. Um pescador ouviu o avio, mas no pde v-lo. Disse que, pelo rudo, lhe parecia que estivesse a poucos ps da superfcie. - A senhora tem noivo? - perguntou Perry Mason. - No! - disse ela com sbita indignao. - Tem a certeza - perguntou Perry Mason - de que o avio naufragou? - Sim; foram encontrados destroos. Creio que era o que chamam um hidroavio. No entendo muito de aeroplanos. Encontraram o corpo de um dos passageiros. Nunca puderam encontrar o corpo do piloto, nem dos outros trs passageiros. - H quanto tempo est casada? - perguntou o advogado. - Por favor - disse ela - deixe-me em paz. Eu j lhe expliquei, Sr. Mason, que estou procurando obter informaes para uma amiga. - Concluo de tudo isso - disse Mason - que deve haver algum seguro de vida, e que a companhia seguradora se recusa a pagar, enquanto o cadver no for encontrado, no assim? - Sim. - E quer que eu cobre o seguro? - Em parte isso. - Qual a outra parte? - Ela deseja saber se tem o direito de se casar. - H quanto tempo desapareceu o marido? 6

- Cerca de sete anos, creio eu, talvez mais. - Durante esse tempo ningum teve notcias do marido? - perguntou Mason. - No, certamente que no. Ele morreu. Mas, acerca do divrcio... - Que divrcio? - indagou o advogado. Ela riu nervosamente. - Estou com medo de ter posto o carro diante dos bois - disse ela. - Essa mulher quer tornar a casar-se. Algum lhe disse que, enquanto no descobrisse o corpo do marido, poderia recorrer ao divrcio. Isso parece loucura. Que o marido dela morreu, no h dvida. um absurdo divorciar-se uma mulher de um homem morto. Diga-me: pode ela casar-se novamente, sem se divorciar? - H mais de sete anos que ele desapareceu? Sim. - Tem a certeza disso? - Sim. H mais de sete anos agora... mas no havia quando... A sua voz foi esmorecendo, lentamente. - Quando, o qu? - perguntou Mason. - Quando ela encontrou pela primeira vez o homem com quem vive - concluiu Helen Crocker, gaguejando. Perry Mason estudou-a numa calma apreciao crtica, parecendo no ter conscincia de que estava a encar-la de modo inconveniente. Helen Crocker no era bonita. Tinha a tez macilenta. A boca era um pouco exagerada e os lbios grossos. Mas era bem feita de corpo e os seus olhos eram luminosos. Considerada no todo, no desagradava vista. Ela suportou o exame calmamente, com um claro provocante no olhar. - H mais alguma coisa que a sua amiga queira saber? - perguntou Perry Mason. - Sim. Isto , ela tem curiosidade e nada mais apenas curiosidade... - Curiosidade de saber o qu? - perguntou Mason. - Curiosidade de saber o que os senhores advogados chamam corpus delicti. Perry Mason endireitou-se na cadeira, prestando a mxima ateno. Os seus olhos luziram friamente e com firmeza, quando perguntou: - Que deseja ela saber a esse respeito? 7

- Ela gostaria de saber se verdade que, seja quais forem as provas que se tenham contra uma pessoa, no a podero acusar de assassnio enquanto no descobrirem o cadver. assim? - E quer saber isso - disse Perry Mason - somente para satisfazer a sua curiosidade, no ? - Sim. - De modo que a sua amiga - desfechou-lhe Perry Mason com firmeza e implacvel insistncia - se v obrigada a apresentar o corpo de seu falecido esposo para cobrar o seguro e ter o direito de tornar a casar-se, e ao mesmo tempo tem de esconder o corpo para evitar uma acusao de homicdio. Acertei? Helen Crocker deu um salto na cadeira, como se tivesse recebido um choque elctrico. - No - disse ela. - No. No isso. Esta ltima parte somente curiosidade. Uma expresso de desdm bailava nos olhos de Perry Mason. A sua atitude era a de um co de guarda que tivesse condescendido a divertir-se durante alguns minutos com as travessuras de um cozinho, e que, tendo-se cansado daquele brinquedo desinteressante, se retira para um recanto sombrio, com o ar de quem despede irrevogavelmente o outro. Empurrou para trs a sua poltrona giratria, ps-se de p, e fitou a rapariga com um sorriso paciente. - Muito bem - disse ele - diga sua amiga que se quiser uma resposta para as suas perguntas dever marcar uma entrevista comigo por meio da minha secretria. Terei muito prazer em discutir o assunto com ela. Nas feies de Helen Crocker pintou-se a consternao. - Mas - disse freneticamente eu sou amiga dela. Mandou-me aqui para que eu me informasse. Ela no pde vir, ela mesma. O senhor deve dar-me os esclarecimentos para que eu lhos transmita. Os olhos de Perry Mason conservavam a mesma expresso sorridente. Havia na sua atitude um misto de desdm e de divertimento. - No - - disse ele - isso um meio muito pobre para fazer chegar aos ouvidos de um cliente conhecimentos jurdicos. Diga-lhe que venha c falar comigo - eu a receberei. 8

Helen Crocker ia comear a dizer alguma coisa, mas conteve-se com uma inspirao forada. O advogado atravessou o gabinete e abriu a porta que dava para o corredor. - Pode sair por aqui - disse ele. O seu rosto conservava a expresso do jogador de pquer, que est obrigando o parceiro a mostrar o seu bluff. Essa expresso, porm, sofreu, sbita mudana, ao ver Helen Crocker erguer o queixo, apertar os lbios e dizer: Muito bem, passar por diante dele atravs da porta aberta e sair para o corredor. Perry Mason conservou-se de p espera que ela se voltasse, mas Helen Crocker nem sequer olhou para trs. Ouvia-se o bater dos taces dos seus sapatos pelo corredor, em passos rpidos e nervosos. Um elevador que vinha descendo, atendeu sua chamada quase ao mesmo tempo em que o polegar da rapariga premia o boto. A porta do ascensor abriu-se e tornou a fechar-se depois da jovem haver entrado. CAPTULO II Della Street, a secretria de Perry Mason, olhou-o interrogativamente, quando este abriu a porta do seu gabinete particular. Automaticamente, a jovem pegou num lpis e num livro de apontamentos, no qual anotava o nome e endereo das pessoas que tinham negcios com o escritrio, o tempo despendido com elas, e os honorrios recebidos. Os seus olhos dominavam o rosto. Eram claros, firmes e audazes - olhos de quem v longe e profundamente. O advogado enfrentou o calmo exame daqueles olhos e explicou: - Dei-lhe uma oportunidade para ser franca, mas no quis. - Qual foi a dificuldade? - Quis impingir-me a velha histria de uma amiga misteriosa que desejava certas informaes. Fez-me vrias perguntas. Se eu lhe tivesse respondido, procuraria aplicar o conselho que eu lhe desse situao que a aterroriza. Os resultados teriam sido desastrosos. 9

- Ela estava assustada? - Sim. Havia entre Della Street e Perry Mason esse vnculo especial que se desenvolve entre pessoas de sexo diferente que conviveram juntos durante anos, labutando num trabalho ordenado cujo xito s pode ser obtido por uma perfeita coordenao de esforos. Todas as relaes entre eles esto subordinadas ao objectivo de terminar as tarefas empreendidas, o que exige uma mais perfeita camaradagem do que a que se busca conscientemente. - Que houve? - perguntou Della Street, com o lpis pousado sobre o livro. - Houve que eu me furtei ao brinquedo - disse Mason - e lhe disse que era melhor que a sua amiga combinasse uma entrevista comigo. Pensei que ela abrandasse e me contasse a histria. o que costuma acontecer, mas com esta no foi assim. Retirou-se do gabinete sem sequer olhar para trs ao dirigir-se para o elevador. Logrou-me. O lpis de Della Street fazia rabiscos sem significao no canto superior da pgina. - Confessou-lhe ter-se casado recentemente? - No. Nem sequer quis admitir isso. Della Street fez um gesto com a cabea que significava uma afirmao peremptria. - uma recm-casada; nem se discute. Mason descansou a perna direita sobre o canto da mesa, tirou uma cigarreira do bolso, puxou um cigarro e disse, quase como se pensasse em voz alta: - Eu no devia ter feito aquilo. - O qu? - perguntou Della Street. - O que fiz - murmurou ele. - Que direito tenho eu de me armar em sabido e querer que os clientes venham confessar-se a algum que lhes completamente estranho? As pessoas que aqui vm fazem-no por se verem metidas em dificuldades. Vm aborrecidas e assustadas. Procuram-me para me consultar. Para elas, sou uma pessoa completamente desconhecida. Precisam de auxlio. Coitados, no podemos censur-los pelo facto de recorrerem a subterfgios. Devia ter-me mostrado acolhedor e arrancar-lhe confidncias, conquistar-lhe a confiana, descobrir-lhe o segredo e alivi-la do peso das - 10

suas preocupaes. Em vez disso mostrei-me impaciente para com ela. Quis forar a nota, e agora perdi-a. Feri o seu amor prprio. Percebeu que eu tinha penetrado a trama das suas mentiras. Sabia que, intimamente, eu estava a troar dela e tinha demasiado orgulho, demasiado carcter, demasiada estima por si mesma, para ser franca depois daquilo. Veio pedir-me auxlio porque necessitava de auxlio. Ao negar-lhe o que ela buscava, tra a minha profisso. No procedi bem. Della Street estendeu a mo para a cigarreira. - D-me um cigarro - pediu ela. Distraidamente, o advogado entregou-lhe o estojo. A camaradagem entre eles era tal que no se tornava necessrio que Perry Mason se desculpasse por se ter servido a si mesmo sem primeiramente lhe ter oferecido. Por outro lado, a secretria no precisava de pedir licena para fumar durante as horas de trabalho. Num escritrio de advocacia, regido por maiores formalidades, onde os resultados fossem condicionados pelos mtodos, uma secretria teria de aparentar respeito ao seu chefe, mas o que deveria ser respeito no de facto mais do que uma delgada e falsificada capa, encobrindo ntimas zombarias e uma completa ausncia de considerao. Mas Perry Mason era um advogado que se especializara em leis processuais, principalmente em criminologia. O seu credo eram os resultados bons. Os clientes procuravam-no, porque ele os obtinha. No se repetiam os casos para cada cliente. De um modo geral, um homem s preso por assassnio uma vez na vida. Mason sabia que o seu trabalho lhe seria proporcionado por novos clientes, muito mais do que por aqueles para os quais anteriormente tivesse conseguido uma absolvio. Em consequncia disto, dirigia o seu escritrio sem consideraes por aparncias ou convenes. Era para ele um prazer quando as coisas se adaptavam a esse seu modo de ser. Tinha bastante talento para desprezar as convenes. Advogado e secretria acenderam os cigarros, como para uma aposta entre os dois. - Ela procurar outro advogado - disse Della Street, para o tranquilizar. Perry Mason meneou a cabea numa lenta negativa. - No - disse. - Ela perdeu a confiana em si 11

mesma. Tinha ensaiado aquela histria acerca da amiga. Sabe Deus quantas vezes! Provavelmente no deve ter dormido muito, ontem noite. Deve ter repetido a entrevista mentalmente cem vezes pelo menos. Planeou a forma de me abordar. Ia a entrar no assunto como por casualidade. Seria um pouco vaga quanto a nomes, datas e lugares, por ter sido a amiga tambm imprecisa para com ela nesse pormenor. Deitada, sem dormir, durante a ltima noite, sondando a escurido com os olhos, virou e revirou o assunto no seu esprito debilitado pelas preocupaes, at que o plano lhe pareceu perfeito. Julgou poder obter os esclarecimentos que queria, sem descobrir o seu jogo. E quando viu com que facilidade e despreocupao eu rasguei o vu com que encobria a sua patranha, perdeu a confiana em si mesma. Pobre pequena! Procurou-me em busca de auxlio e eu no a auxiliei. - Vou cobrar-lhe como honorrios exactamente a importncia que depositou - disse Della Street, tomando nota no seu bloco. - Depositou? - repetiu Mason, perturbado. - Mas se no h depsito, nem to-pouco honorrios... O olhar de Della Street revelou aflio. Meneou a cabea gravemente e explicou: - Sinto muito, chefe, mas a jovem fez um depsito. Perguntei-lhe como se chamava, pedi-lhe o endereo e inquiri da natureza do seu assunto. Disse-me que vinha fazer uma consulta, e eu avisei-a de que nesse caso deveria fazer um depsito. Ela ficou irritada, abriu a bolsa da qual tirou cinquenta dlares e disse-me que os guardasse como garantia. Na voz de Mason havia uma autocensura, quando murmurou lentamente: - Pobre pequena! E eu que a deixei ir-se embora! A mo carinhosa de Della Street pousou sobre a dele. Os seus dedos - dedos que haviam endurecido de tanto bater nas teclas das mquinas de escrever - comprimindo suavemente os dele, transmitiram-lhe uma mensagem silenciosa de compreenso. Sobre o vidro fosco do painel da porta exterior desenhou-se uma sombra. Ouviu-se um estalido na maaneta da porta. Podia ter sido um cliente com uma causa importante, 12

e, mais do que livros e livros o fariam, o facto de Mason no fazer o menor esforo para mudar de posio, dizia do modo pelo qual ele dirigia o seu escritrio e vivia a sua vida. Della Street retirou precipitadamente a mo, mas Perry Mason permaneceu com o quadril apoiado no canto da mesa, fumando o cigarro e fitando a porta com olhos resolutos e pouco cordiais. Esta abriu-se e Paul Drake, chefe da Agncia de Detectives, entrou. Drake olhou-os com os seus olhos salientes e vtreos, nos quais bailava uma perptua expresso de humor galhofeiro, verdadeira mscara que encobria uma inteligncia aguada, com a qual triunfava na vida. - Ol - disse ele - j h trabalho para mim? Perry Mason fez uma cara triste. - Santo Deus, como voc guloso! Eu mantive toda a sua agncia a trabalhar nestes ltimos meses, e agora ainda quer mais! O detective entrou na sala e fechou a porta atrs de si. - H seis ou sete minutos saiu do seu escritrio uma pequena com um vestido castanho, de olhos pretos faiscantes, no verdade? - perguntou. Perry Mason desceu da mesa e virou-se para o detective, com os ps afastados e os ombros empertigados. - Vamos, desembuche - disse ele. - No saiu? - Saiu, sim. O detective inclinou a cabea. - Isto sim; servio com S grande - disse ele. a vantagem de manter relaes amistosas com uma agncia de detectives instalada no mesmo edifcio... - Basta de discursos! Vamos ao que interessa ordenou Mason. Paul Drake falou com voz spera e sem expresso. Dir-se-ia um locutor de rdio, algaraviando as cotaes da bolsa de valores, totalmente insensvel a que as suas palavras anunciassem a independncia financeira ou acarretassem desastres econmicos aos seus ouvintes. - Ia a sair do meu escritrio, no andar abaixo deste - disse ele - quando ouvi passos de homens descendo a escada deste andar. Veio a correr at chegar ao meu, e uma vez ali, esqueceu-se de que estava com pressa. 13

Dirigiu-se lentamente para o elevador, acendeu um cigarro e cravou os olhos no indicador. Quando este lhe mostrou que o ascensor parara no seu andar, premiu o boto de chamada. Naturalmente, o elevador deteve-se para ele entrar. Trazia apenas um passageiro - uma mulher de uns vinte e seis a vinte e sete anos, trajando um vestido castanho. Tinha uma aparncia elegante, lbios carnudos e olhos negros e brilhantes. Estava nervosa e tinha as narinas um pouco dilatadas, como se tivesse corrido. Parecia assustada. - Voc devia estar de binculo ou com um aparelho de raios X! - interrompeu Mason. - Oh! No vi tudo isso do primeiro andar - respondeu-lhe o detective. - Ouvi o tal tipo precipitar-se pela escada abaixo e depois vi-o caminhar pausadamente quando chegou ao corredor, e pareceu-me acertado descer no mesmo elevador com ele. Tive um palpite de que ia assim arranjar trabalho para mim. O olhar de Mason tornou-se duro. Expelia o fumo pelo nariz. - Adiante - disse ele. - A meu ver - disse o detective arrastando as palavras - esse tipo um espia. Seguiu a rapariga at ao seu escritrio, e estava no corredor espera que ela sasse. Provavelmente estaria instalado no topo da escada, para no ser visto. Quando ouviu abrir-se a porta do seu escritrio, e a rapariga saiu, deu uma olhadela para se certificar de que era ela a pessoa por quem esperava. Ento desceu a escada a correr e foi vagarosamente para o elevador, de modo a descer ao mesmo tempo que ela. Mason fez um gesto de impacincia. - No precisa desenhar-me diagramas. D-me a smula. - Eu no tinha a certeza de que ela tivesse sado do seu escritrio, Mason - continuou o detective. - Se o tivesse sabido, ter-me-ia preocupado mais com o caso. Pelo aspecto que as coisas estavam a tomar, achei que devia ver de que se tratava. Assim, quando eles chegaram rua segui-os por alguns passos. No havia dvidas de que o tipo estava a espi-la. Entretanto, no me pareceu que fosse uma sombra profissional. Em primeiro lugar, porque ele tambm estava nervoso. Como voc 14

deve saber, um bom espia treina-se a si mesmo para nunca se mostrar surpreendido. Acontea o que acontecer, ele nunca se enerva nem procura esconder-se. Quando chegaram a cerca de cinquenta metros deste edifcio, a mulher voltou-se de repente. O homem ficou apavorado e escondeu-se num portal. Eu continuei a caminhar na direco dela. - Parece-lhe que ela viu algum de vs? - perguntou Mason, com crescente interesse. - No, ela nem sabia que existamos. Ou se lembrou de alguma coisa que se tinha esquecido de lhe perguntar, ou ento, por qualquer motivo, mudou de ideias. Nem sequer me olhou, quando passei por ela. No viu o homem que estava ao p do portal, tentando esconder-se o que fazia to desastradamente que ficava mais visvel do que se estivessem a apontar para ele com um dedo. - E depois? - inquiriu Mason. - Ela deu uns quinze ou vinte passos, e depois deteve-se. Imagino que agiu sob um impulso, quando voltou atrs. Enquanto vinha para c, parecia discutir consigo mesma. Portava-se como se estivesse com medo de alguma coisa. Queria voltar, mas no se atrevia a faz-lo, ou talvez fosse por orgulho. No sei o que aconteceu, mas... ; - Est tudo muito bem - disse Mason. - Eu sei o que houve; esperava que ela voltasse antes de chegar ao elevador. Mas no o fez. Suponho que no o podia fazer. Drake concordou. - Bem - comentou. - Ela hesitou durante um minuto e depois voltou-se outra vez e seguiu rua abaixo. Tinha os ombros cados. Parecia que tinha perdido o ltimo amigo que lhe restasse no mundo. Passou por mim a segunda vez, sem me ver. Eu tinha parado para acender um cigarro. Ela no viu sequer o homem que se havia colado ao portal; era evidente que no esperava ser seguida. - E ele, o que fez? - perguntou Mason. ; Quando ela se foi embora, abandonou o portal e continuou a segui-la. ! - E voc, o que fez? - No quis que aquilo parecesse uma procisso. Iaaginei que, se ela tinha vindo ao seu escritrio, e estava 15

a ser seguida, voc devia conhec-la, mas o caso que eu no tinha a certeza de que ela tivesse vindo procur-lo; e como tenho que fazer, achei que devia avis-lo e deixar as coisas como estavam. Mason fez um gesto vago. - Voc, naturalmente, reconhecer o homem, se o encontrar outra vez (esse tipo que a seguia), no assim? - Claro que sim. No tem m aparncia - cerca de trinta e dois ou trinta e trs anos, cabelos louros, olhos castanhos, bem vestido. Pelo modo de vestir, creio que um tipo efeminado. Estava com as unhas arranjadas, recentemente polidas. Tinha feito a barba e massagem na barbearia. Evolava-se dele o perfume prprio das barbearias, e tinha p-de-arroz no rosto. Geralmente, quando um homem faz a barba a si mesmo, no pe p-de-arroz. E quando o pe f-lo com as mos. O barbeiro pe com uma toalha e no fricciona. Perry Mason franziu a testa, pensativamente. - De certo modo, uma cliente minha, Paul - disse ele - veio consultar-me mas depois teimou e no o fez. Obrigado pela notcia. Se houver mais alguma coisa comunicar-lhe-ei. O detective encaminhou-se para a porta e deteve-se rindo por cima do ombro. - Peo-lhes a ambos - disse com voz arrastada que se deixem de afagar as mos aqui no escritrio e de afivelar essas mscaras de inocentes, quando a porta se abre. Eu bem podia ter sido um cliente. CAPTULO III Perry Mason contemplou, embaraado, as faces afogueadas de Della Street. - Como pde ele saber - perguntou ela - que eu lhe estava a pegar na mo? Retirei-a antes de a porta se abrir e... - Foi um tiro no escuro, respondeu-lhe Mason, num tom de voz preocupado. - Qualquer coisa na expresso do seu rosto, provavelmente... Della, vou dar uma oportunidade a essa rapariga. Vou ajud-la. Se ns aceita16

tmos uma antecipao de honorrios devemos ir at ao fim. - Mas no podemos fazer isso. O senhor no sabe o que ela queria que fizesse. Perry Mason acenou com a cabea e disse sombriamente: - Pois sim; ela est metida nalguma dificuldade. Quero ver se me ponho em contacto com ela; descobrirei o que h e, ou lhe restituo o seu depsito, ou ento ajud-la-ei. Qual o endereo? Della Street tirou do arquivo uma folha de papel amarelado. - Chama-se Helen Crocker - disse ela. - Mora na East Pelton Avenue nmero 496 e o seu telefone Drenton 68942. Sem esperar comentrios da parte de Mason, apoderou-se do auscultador e marcou um nmero. Ouviu-se o rudo do receptor, e Della Street franziu o sobrolho. - Drenton, seis, oito, nove, quatro dois , disse ela. Ouviu-se outra vez o tilintar da campainha. Houve um momento de silncio, e depois Della Street falou pelo transmissor. - Estou a procurar um telefone registado com o nome de Crocker. No tenho a certeza da inicial do : primeiro nome. O nmero anterior era Drenton seis, oito, nove, quatro dois. Esse nmero foi desligado? Mas figura no guia com o seu nome. Novo rudo no receptor. Della Street disse: - O endereo Pelton Avenue quatro e noventa e seis. Quem est agora no guia com esse nmero? Muito obrigada - provavelmente um engano de nmero. Colocou o auscultador no descanso, desligou e meneou a cabea para Perry Mason. - Drenton seis, oito, nove, quatro, dois - disse ela, o nmero do telefone de um Frecker, e foi desligado h mais de trinta dias. No existe o nmero 496 na East Pelton Avenue. Essa avenida tem somente dois quarteires. O nmero mais alto que l existe 298. Perry Mason abriu com um empurro a porta do seu gabinete particular e olhou por cima do ombro. - De qualquer forma, ela procurar-nos- outra vez. Esqueceu-se do dinheiro que depositou. Quando ela vol2 - VAMP. G. GARDNER 14 17

tar, veja se me consegue uma oportunidade de falar com ela. Atravessou a porta a passos largos, deitou um olhar furioso enorme poltrona de couro, na qual a jovem se havia sentado, enquanto lhe referia a sua histria. A luz que entrava pela janela incidiu sobre um objecto metlico. Mason deteve-se para olhar, depois dirigiu-se para a poltrona e inclinou-se sobre ela. Uma bolsa escura tinha deslizado entre as almofadas, ficando visvel somente o fecho. Perry Mason pegou-lhe. Era pesada. Sopesou-a com a mo para calcular o peso, deu meia volta e abriu a porta. - Olhe, Della, disse ele. - Traga um caderno de notas. A nossa consulente esqueceu-se da bolsa. Vou abri-la. Quero que voc faa o inventrio do que contm, quando eu a abrir. Ela apressou-se a obedecer sem dizer uma palavra, trazendo o caderno de notas e um lpis. Puxou a aba da mesa de um modo rotineiro, abriu o caderno e aprestou-se para escrever. - Um leno branco com a orla bordada - disse Perry Mason. O lpis correu, fazendo rabiscos na pgina. - Uma pistola Colt, calibre 32, nmero 3.894.621. O lpis de Della Street continuava a correr sobre a pgina do caderno de notas, mas os seus olhos ergueram-se arregalados para o advogado. A voz de Perry Mason prosseguiu mecanicamente: - Pente para pistola automtica, com cartuchos de ao blindado de ponta arredondada. Um cartucho na alma do cano. Este parece estar limpo. No se distingue cheiro de plvora. Tornou a introduzir o pente, fechou o mecanismo, fez passar um cartucho no cano e continuou com a mesma voz montona: Contm a bolsa cento e cinquenta e dois dlares e sessenta e cinco cntimos. Um tubo de pastilhas rotulado Ipral. Um par de luvas escuras, um lpis de carmim para os lbios, uma caixinha de p-de-arroz, um telegrama dirigido a R. Montaine, 128 East Pelton Avenue. O telegrama reza o que segue: Esperarei sua resposta definitiva s cinco horas de hoje, ltimo prazo. (Assinado) Gregory. Um mao de cigarros marca Spud, uma 18

caixa de fsforos com o anncio Caf guia Dourada Rua Quarenta e Trs - Oeste - Nmero 25. A voz de Perry Mason cessou de fazer o inventrio. Emborcou a bolsa em cima da mesa e bateu-lhe no fundo com os dedos. - Parece-me que tudo - comentou. Della Street olhou para o caderno de notas. - Santo Deus! - exclamou. - Que quereria a rapariga fazer com uma pistola? - Que que se faz com uma pistola? - perguntou Perry Mason, e, pegando num leno, apagou todas as impresses digitais que podia ter deixado na arma. Depois deixou-a escorregar para dentro da bolsa, fazendo o mesmo com os demais objectos, que ia segurando com os dedos protegidos pelo leno, e limpando-os ao mesmo tempo. Conservou o telegrama na mo durante um momento; depois guardou-o no bolso. - Della - disse por fim, se ela voltar, mande-a esperar. Vou sair. - Vai demorar-se muito, chefe? - No sei. Avisarei por telefone se no estiver de volta dentro de uma hora. - E se ela no quiser esperar? - Faa com que ela espere. Diga-lhe tudo o que quiser. Pode mesmo chegar a dizer-lhe, se julgar conveniente, que eu estou pesaroso pela forma como a tratei. Essa rapariga est em dificuldades. Procurou-me em busca de auxlio. A nica coisa que de facto temo que ela no volte. Guardou a carteira no bolso, ps o chapu na cabea, e encaminhou-se para a porta. O rudo dos seus passos ecoou ao longo do corredor. Premiu com o dedo o boto do elevador, desceu e tomou um txi, quando chegou rua. - 128 East Pelton Avenue - ordenou ao motorista. Recostado nas almofadas, ao iniciar a marcha. Mason fechou os olhos, cruzou os braos sobre o peito e ficou nessa posio durante os vinte e tantos minutos que o carro gastou no percurso at East Pelton Avenue. - Espere aqui - disse ele ao motorista, quando o txi encostou ao passeio. Mason atravessou rapidamente, subiu trs degraus 19

e premiu insistentemente com o dedo o boto da campainha. Ouviram-se passos que se aproximavam da porta. Mason tirou o telegrama do bolso e dobrou-o de modo que o nome e o endereo ficassem visveis atravs da janelinha do sobrescrito. Abriu-se a porta. Uma mulher jovem de aspecto cansado, fitou Mason com um olhar indiferente. - Telegrama para R. Montaine - disse Perry Mason, conservando o telegrama na mo. A rapariga leu o endereo. Fez um sinal afirmativo com a cabea. - Precisa de assinar o recibo - disse Perry Mason. Os olhos da jovem fitaram-no com curiosidade que ainda no chegara desconfiana. - O senhor no um boletineiro - observou ela, notando, por trs de Mason, o txi, que estava espera. - Sou o chefe dos boletineiros - respondeu-lhe Mason. - Pensei que podia fazer com que o telegrama lhe chegasse mais depressa s mos do que por intermdio de um subalterno, visto que tinha de passar por aqui para tratar de outro assunto. Tirou do bolso um caderno de notas e um lpis e entregou as duas coisas jovem. - Assine no alto da linha. Ela assinou R. Montaine e devolveu-lhe o caderno. - Espere um momento - disse Mason. - A senhora R. Montaine? Ela hesitou um instante e depois respondeu: - Recebo toda a correspondncia de R. Montaine. Perry Mason apontou para o caderno. - Nesse caso, dever assinar o seu nome em vez de R. Montaine. - Das outras vezes no me pediram isso - objectou ela. - Sinto muito - disse ele. - As vezes os boletineiros no entendem destas coisas. Sou o chefe deles. Ela retirou a mo com que segurava o caderno de notas, hesitou durante um bom espao de tempo, e depois escreveu: Nell Brinley por baixo do R. Montaine que assinara anteriormente. - Agora - disse Mason depois que recebeu o caderno e o lpis - quero falar com a senhora. 20

Guardou o telegrama no bolso, antes que os dedos vidos da rapariga o pudessem arrebatar da sua mo. Os olhos da mulher, que se mantinha de p no limiar da porta, encheram-se de desconfiana e medo. - Vou entrar - disse Mason. A mulher no tinha o rosto pintado e vestia um traje caseiro e chinelas. As suas faces tornaram-se lvidas. Perry Mason seguiu-a ao longo do corredor, entrou no quarto com calma firmeza, sentou-se e cruzou as pernas. Nell Brinley dirigiu-se para a porta e ficou a olhar para ele, como se tivesse medo de entrar no quarto ou de deixar sozinho o intruso. - Venha - disse Mason, e sente-se. Ela no se moveu durante uns segundos; depois aproximou-se dele. - Que que o senhor pensa? - perguntou-lhe com voz que se esforava por parecer vibrante de indignao, mas que de facto tremia de medo. A voz de Mason evidenciava uma insistncia sombria. - Estou a investigar as actividades de R. Montaine. Diga-me tudo o que sabe a respeito dela. - Nada sei. - Como, se assinava os telegramas em nome dela? - No. Para falar a verdade, pensei que o nome de R. Montaine fosse um engano. Eu esperava um telegrama. Pensei que devia ser o meu. Ia l-lo. Se no fosse para mim, devolver-lho-ia. Mason esboou um sorriso zombeteiro. - Diga isso outra vez. - No preciso - disse ela. - O que eu lhe disse a verdade. Mason tirou o telegrama do bolso e abriu-o em cima dos joelhos. - Aqui est o telegrama - mostrou ele, que foi recebido aqui s nove e cinquenta e trs minutos, hoje de manh. A senhora assinou o recibo e entregou-o a R. Montaine. - No fiz tal coisa. - Pelo registo v-se que a senhora o assinou. - A assinatura - disse ela, de R. Montaine. - a mesma letra - insistiu Mason , que est 21

neste caderno, e que eu vi a senhora assinar, e sob a qual, depois, assinou o seu nome - Nell Brinley. - este o seu nome, no? - Sim. - Escute - disse Mason, eu sou de facto um amigo de R, Montaine. - O senhor nem sequer sabe se se trata de um homem ou de uma mulher - disse ela em tom de desafio. - uma mulher - respondeu Mason, olhando-a bem de perto. - Pois se amigo dela, porque no se pe em contacto com ela? - perguntou Nell Brinley. - o que estou a tentar fazer. - Se to amigo dela, deve saber onde encontr-la. - Vou encontr-la por seu intermdio - disse Mason resmungando. - Eu nada sei a respeito dela. - Entregou-lhe este telegrama? - No. - Nesse caso - disse Perry Mason , torna-se necessrio revelar a minha verdadeira identidade. Sou detective e trabalho para a Companhia dos Telgrafos. Tem havido queixas de que pessoas no autorizadas recebem e lem telegramas. A senhora provavelmente no percebe o alcance disto, mas de facto um crime perante as nossas leis. Assim, pois, peo-lhe que se vista, para vir comigo Promotoria, a fim de ser interrogada. Nell Brinley tomou uma inspirao profunda e angustiada. - No, no! - exclamou. - Agi por conta de Rhoda. Eu dei-lhe o telegrama. - E por que motivo no pode Rhoda receber os seus telegramas na sua prpria casa? - No possvel. - Porque no? - Se o senhor a conhece, sabe o motivo. - Quer dizer com isso que por causa do marido? As mulheres casadas no devem ter segredos para o marido - sobretudo as recm-casadas. - Oh! ento o senhor sabe isso! - Isso, o qu? - Ser ela recm-casada. - Naturalmente - disse Mason sorrindo. 22

Nell Brinley baixou os olhos, reflectindo. Mason nada disse, deixando-a pensar sobre o assunto. - O senhor no um detective da Companhia dos Telefones, no verdade? - No. Sou um amigo de Rhoda. Ela, porm, ignora-o. Bruscamente, a mulher ergueu os olhos e disse: - Vou dizer-lhe a verdade. - Mais vale assim - comentou Mason secamente. - Sou enfermeira - disse Nell. - Somos muito amigas, Rhoda e eu. Conheo-a h muitos anos. Rhoda queria receber alguns telegramas e cartas neste endereo. Ela vivia comigo antes de se casar. Disse-lhe que era possvel. - E onde vive ela, agora? - perguntou Mason. Nell Brinley sacudiu a cabea, e disse: : - No me deu o seu endereo. Mason sorriu com ar de mofa. - Oh! estou a dizer a verdade - disse ela. - Rhoda uma das mulheres mais reservadas que tenho conhecido em toda a minha vida. Vivi com ela mais de um ano. Ns mantnhamos esta casinha, as duas, e eu ainda no conheo o homem com quem ela casou, nem sei onde mora. Sei que se chama Montaine. E isso tudo o que sei a respeito dele. - Conhece o seu nome de baptismo? - No. - Como veio a saber que se chama Montaine? - Unicamente porque Rhoda faz dirigir os seus telegramas para aqui com esse nome. - Qual era o nome dela, em solteira? - Rhoda Lorton. - H muito tempo que se casou? - H menos de uma semana. - Como pde entregar-lhe este telegrama? - Perguntou-me por telefone se havia correspondncia para ela. Respondi-lhe dizendo que havia um telegrama. Saiu e veio busc-lo. - Qual o nmero do seu telefone? - Denton, nove, quatro, dois, seis, oito. - enfermeira? - Sim. - Profissional? - Sim. 23

- Costumam cham-la para tratar doentes? - Sim. - Qual foi o seu ltimo caso? - Voltei ontem. Fui tomar parte numa interveno cirrgica. Mason levantou-se, sorrindo. - Cr que Rhoda volte a cham-la outra vez? - perguntou. - Provavelmente, mas no garanto. Rhoda uma pessoa estranha e muito reservada. H qualquer coisa na vida dela que procura esconder; no sei ao certo o que seja. Nunca depositou em mim inteira confiana. - Quando ela lhe telefonar - disse Mason, diga-lhe que deve voltar a ver o advogado com quem falou hoje, porquanto ele tem coisas da mais alta importncia para lhe dizer. Cr poder lembrar-se deste recado? - Sim. E quanto ao telegrama? - perguntou com os olhos postos no bolso de Mason. - Est dirigido a Rhoda. - o mesmo que voc lhe entregou hoje de manh. - Eu sei, mas como o conseguiu? - Isso - disse Mason, segredo profissional. - Quem o senhor? Mason sorriu de modo indefinvel. - Sou o homem que lhe deixou um recado para Rhoda Montaine, para que ela tornasse a procurar o advogado com quem falou hoje. Atravessou o corredor. Ela fez-lhe umas quantas perguntas, mas ele bateu com a porta da rua, desceu rapidamente os degraus, cruzou a faixa de cimento da calada, e como o motorista lhe abrisse a porta do txi, atirou-se para dentro dele. - Depressa! - disse. - Dobre a esquina. Pare no primeiro lugar em que haja um telefone. Nell Brinley veio at porta e ficou de p olhando o carro, desde que este se ps em movimento at que dobrou a esquina. O motorista do txi deu a volta e parou o carro junto calada, em frente da montra de uma confeitaria, na qual se via um telefone pblico. -Serve este? - ptimo - disse Mason. O carro parou. Mason entrou no estabelecimento, 24

introduziu uma moeda no aparelho e aproximou a boca do bocal, resguardando-a com a mo para amortecer a voz. Pediu o nmero do seu escritrio e, quando ouviu a voz de Della Street na outra extremidade do fio, disse: - Pegue num lpis e no caderno de notas, Della. - Pronto - disse esta. - Daqui a vinte minutos telefone para Neil Brinley, Drenton nove, quatro, dois, seis, oito. Diga-lhe que quando Rhoda Montaine l for a chame a si ao telefone. D-lhe um nome suposto. Diga-lhe que um recado de Gregory. - Muito bem, chefe. - Que farei se Rhoda telefonar? - Quando ela telefonar, diga-lhe quem . Avise-a de que se esqueceu da bolsa no meu escritrio. Diga-lhe que quero v-la. Agora, aqui vai outra coisa para si. Verifique as licenas para casamento. Veja se descobre se uma dessas licenas foi concedida a um homem chamado Montaine, no qual o nome da noiva Rhoda Lorton. Ordene ao Paulo Drake que mande um dos seus homens s companhias da gua, da luz e do gs e verifique se fizeram recentemente alguma ligao para um Montaine. Quando obtiver o nome de baptismo, na licena para casamento, procure no guia da companhia telefnica para ver se h algum telefone em nome dele. Mande o Drake pr um homem a examinar os endereos, para ver se apanha a direco do noivo nas licenas de casamento. Que comunique com a casa Colt e veja se consegue saber a quem foi vendida aquela pistola. Voc tem o nmero dela registado no seu caderno de notas. Que tudo isto se faa discretamente. Quero encontrar essa mulher. - Porqu? - perguntou Della Street. - Aconteceu alguma coisa? - No - respondeu Mason , mas acontecer, se eu no conseguir pr-me em contacto com ela. - Tornar a chamar-me para que eu lhe transmita as informaes que obtiver? - perguntou ela. - Sim. - Muito bem, chefe. Mason suspendeu o auscultador e voltou para o carro. 25

;. - CAPTULO IV O tipgrafo tinha uma pequena tenda entre dois arranha-cus, junto a uma outra tenda onde se vendiam laranjadas. Uma armao de vidro, de forma oval, continha amostras de vrias espcies de tipos de imprensa. Um cartaz anunciava que se imprimiam cartes de visita e outros papis, enquanto o fregus esperava. Perry Mason examinou a armao oblonga, com o aspecto de quem est indeciso entre comprar ou no comprar. O homem que se achava por detrs do exguo mostrador inclinou-se para a frente. - Posso empregar uma tinta que seca rapidamente - disse ele, e que imita gravura. capaz de enganar mesmo um perito. - Quanto custa? - perguntou Mason. Os dedos do homem manchados de tinta apontaram para uma lista de modelos e de preos. Mason tirou uma nota do bolso e indicou um dos cartes. - Escolho este - disse. - R. W. Montaine, 128 East Pelton Avenue. Em baixo, no canto esquerdo, ponha Seguros e Corretagens. - Isto vai levar um ou dois minutos para preparar os tipos - disse o tipgrafo, entregando o troco a Mason Prefere esperar aqui, ou volta depois? - Voltarei - disse Mason. Atravessou a rua, entrou num bar, telefonou para o escritrio e soube que Della Street no recebera ainda nenhuma chamada de Rhoda Montaine. Sentou-se ao balco, pensativo, tomou um leite maltado com chocolate e deixou que os minutos se escoassem. Finalmente, atravessou a rua, entrou na tipografia e recebeu o pacote de cartes recentemente impressos. Voltou ao bar e ligou outra vez para o escritrio. - Paul Drake descobriu a licena de casamento disse-lhe Della Street. - Chama-se Carl W. Montaine. O endereo Chicago, Ilinis, mas h uma ligao de gua e gs para um Carl W. Montaine, Hawthorne Avenue N. 2309. Foi feita na semana passada. A licena diz ser Rhoda Lorton viva. Drake quer saber at onde pode ir com as despesas. 26

- Diga-lhe - autorizou Mason, que gaste o que for preciso para obter resultados. Aparentemente, aceitei um adiantamento para representar um cliente e o que vou fazer. - No lhe parece que j fez o suficiente, chefe? perguntou Della Street. - Afinal de contas, a culpa no sua. O senhor nada sabia a respeito do dinheiro depositado. - No - respondeu Mason. - Eu devia saber do depsito. Seja como for, seguirei este assunto at ao fim. - Mas o facto que ela sabe onde encontr-lo. - Mas no quer voltar. - Nem mesmo quando souber que se esqueceu da bolsa? - No - disse Mason. - A estas horas, j se deve ter lembrado onde a deixou. No se anima a voltar por causa da pistola. - J passa das quatro horas - observou-lhe Della Street. - So horas de os escritrios fecharem. Drake j tem todas as informaes oficiais que pde obter para esta tarde. - Soube alguma coisa a respeito da pistola? - Ainda no. Espera notcias antes das cinco. - Muito bem - disse Mason , fique a at que eu faa outra chamada. Se a rapariga chamar para a, segure-a. Diga-lhe que conhecemos o seu verdadeiro nome e o seu endereo. Isso ret-la-. - A propsito - observou Della Street, h uma coisa que acho que o senhor precisa de saber. - O que ? - O nmero do telefone de Nell Brinley, para o qual me mandou ligar, 94268. O nmero que Rhoda Montaine nos deu, quando veio ao escritrio, 68942. Fez simplesmente a transposio dos dois ltimos nmeros do telefone de Nell Brinley para o comeo do outro. Devemos deduzir da que ela est muito familiarizada com aquele nmero de telefone, tanto assim que o enunciou sem hesitao, quando lho perguntei. Deve ter vivido l e utilizado o telefone antes de se casar. Perry Mason riu. - Bravo, pequena! - disse ele. - No saia at que eu chame outra vez. 27

Suspendeu o auscultador, enxugou o suor da testa e dirigiu-se apressadamente para o escritrio central da Companhia dos Telgrafos. Aproximou-se do balco. Perry Mason pegou num impresso prprio, tirou um lpis do bolso, desdobrou o telegrama de Rhoda, estendendo-o em cima do balco, e franziu a testa. Ergueu os olhos e encontrou o olhar de uma das empregadas. Ela dirigiu-se para ele, e Mason puxou do bolso um dos cartes de visita recentemente impressos. - Desejaria - disse ele, um pequeno obsquio. A jovem empregada pegou no carto, anuiu com a cabea e sorriu. - Muito bem, Mr. Montaine, em que podemos servi-lo? - Recebi este telegrama relativo a um negcio importante, e perdi o endereo do remetente. Creio que a companhia exige que estes deixem sempre o seu endereo registado nas folhas em que redigem o telegrama. Como esta tem um nmero de ordem, no lhe seria possvel descobrir a direco do remetente, partindo deste nmero, e percorrendo os seus registos? - Creio que sim - disse a rapariga, apoderando-se ao mesmo tempo do carto de visita e do telegrama, e dirigindo-se para o fundo da sala. Perry Mason redigiu um telegrama endereado apenas com o nome de Gregory, dizendo: Acontecimentos importantes impem adiamento indefinido exigindo explicao pessoal. Assinou o telegrama com R. Montaine e esperou o regresso da empregada. Esta voltou em menos de cinco minutos com o nome e endereo do remetente escrito a lpis no telegrama. Mason estudou o apontamento durante alguns instantes, acrescentou o nome Moxley depois da palavra Gregory e adiante escreveu: Colemont Apartments, 316, Norwalk Avenue. - Muito obrigado, menina - disse ele. - Queira ter a bondade de expedir este telegrama. - E agora - disse a empregada, sorrindo , sou eu que tenho de pedir-lhe que escreva o seu endereo. 28

- Oh! Tem razo - disse Mason, e escreveu R. Montaine 128 East Pelton Avenue. Pagou o telegrama, saiu do telgrafo e chamou um txi. - Norwalk Avenue, 316 - ordenou ele ao motorista. Acomodou-se vontade nas almofadas, acendeu um cigarro, e contemplou o cenrio por onde passava com os olhos semicerrados. Ao mesmo tempo que terminava o cigarro, o txi detinha-se beira do passeio. O Colemont Apartments era um enorme edifcio de dois andares, que em tempos passados fora uma moradia. Ao converterem-se em casas de apartamentos, as pequenas edificaes da Norwalk Avenue, os proprietrios remodelaram a enorme manso, dividindo-a em quatro apartamentos. Perry Mason observou que trs destes estavam aparentemente desocupados. A construo de casas mais modernas dos dois lados tinha exercido uma influncia desastrosa para a remodelada residncia particular. Dentro em breve teria de ser demolida, para dar lugar a uma construo maior. Mason premiu o boto da campainha do Apartamento B, situado ao lado de um carto em que apareciam as palavras Gregory Moxley. Quase que imediatamente ouviu-se o zumbido de um mecanismo elctrico que fez correr o ferrolho da porta. O advogado empurrou-a e abriu-a. Um comprido lano de escadas abria-se diante dele. Subiu os degraus, ouviu rudo de passos no corredor e cumprimentou um homem, cuja silhueta se destacava no topo da escada. O homem teria mais ou menos uns trinta e seis anos, os olhos vivos e espertos, um sorriso fcil, e aspecto jovial. No obstante o calor do dia, estava impecavelmente vestido e trajava com distino. O seu aspecto revelava bem-estar fsico e prosperidade. - Boa tarde - disse ele. - Receio no o conhecer. Esperava uma visita que tinha uma entrevista marcada comigo. - Refere-se a Rhoda? - perguntou Perry Mason. Durante um rpido instante, o homem endireitou-se como se se preparasse para receber um golpe. Depois, o bom humor transpareceu mais uma vez na sua voz. - Oh! - disse ele. - Ento, afinal de contas, no me enganei. Suba, entre e sente-se. O seu nome? 29

! - Mason. - Muito prazer em conhec-lo, Sr. Mason. ! Estendeu a mo e apertou a de Mason firme e cordialmente. - O senhor o Sr. Moxley? - perguntou Mason. - Sim, Gregory Moxley. Entre. Est calor, no acha? Conduziu Mason biblioteca, e indicou-lhe uma cadeira. A sala estava confortavelmente mobilada, conquanto os mveis fossem bastante antiquados. As janelas estavam abertas. Separada por um vo de quinze ps, avultava a fachada lateral de um moderno edifcio de apartamentos. Mason sentou-se, cruzou as pernas, e tirou, mecanicamente a cigarreira do bolso. - Essa casa de apartamentos da frente tira-lhe um pouco a ventilao, no verdade? - perguntou. Moxley dirigiu casa um olhar de aborrecimento. - um inferno, quer para a ventilao quer para a minha independncia. Em dias como este, transforma o meu apartamento num forno. Moxley sorriu, bem-humorado. Era o sorriso de quem aprendera a levar a vida filosoficamente, aceitando o amargo da mesma forma que o doce. - Presumo - disse Mason - que no tardaro muito em deitar abaixo este edifcio para construir outro do tamanho daqueles. - Creio - assentiu Moxley, cujos olhos estudavam o rosto de Mason com ateno crtica - que inevitvel. A mim, pessoalmente, isso no me agrada. Gosto das casas grandes, onde h um gerente rondando por todos os lados, com ares importantes. - O senhor parece ser aqui o nico inquilino - continuou Mason. Moxley deu uma risada rpida e contagiosa. - O senhor veio aqui para discutir assuntos imobilirios? perguntou. Mason acompanhou-o na risada. - No bem isso - disse ele. - Que veio ento discutir? Mason fixou com firmeza os olhos espertos do homem. - Eu vim - disse ele, na qualidade de amigo de Rhoda. 30

Moxley assentiu. - Sim - disse ele, j o presumia. No creio que... As suas palavras foram interrompidas pelo retinir estridente de uma campainha que rompeu o abrasador silncio da tarde. Moxley franziu o sobrolho, e fitou Perry Mason. - Devia algum vir encontrar-se consigo? - perguntou. Mason sacudiu a cabea negativamente. Moxley parecia indeciso. O sorriso desaparecera-lhe do rosto. Tambm o aspecto de jovial cortesia se havia dissipado. O seu olhar tornou-se duro, enquanto examinava a situao. As suas feies tornaram-se sombrias. Ergueu-se da cadeira sem uma palavra de desculpa, encaminhou-se com passos abafados para a porta de entrada, e ficou parado num ponto do qual podia ver tanto o corredor como a Perry Mason. A campainha retiniu outra vez. Moxley premiu um boto, e ficou espera de que o mecanismo elctrico abrisse o ferrolho. - Quem est a? - perguntou com voz da qual desaparecera por completo a expansiva cordialidade. - Telegrama - disse uma voz de homem. Ouviram-se passos subindo a escada, um roar de papel, depois passos que desciam os degraus e o bater da porta da rua ao fechar-se. Moxley voltou para o quarto, rasgando o sobrescrito para abri-lo. Desdobrou o telegrama, leu-o, e depois olhou desconfiado para Perry Mason. - Este telegrama - disse ele, de Rhoda. - Hum, hum - fez Mason, aparentemente sem interesse. - No diz uma palavra a seu respeito - observou Moxley. - Nem podia ser de outra forma - disse Mason despreocupadamente. - Porqu? - Porque ela ignorava que eu vinha aqui. O verniz de prazenteira cordialidade de que a princpio Moxley se revestia desaparecera agora por completo. Os seus olhos estavam duros e atentos. - Vamos - disse ele, diga-me o resto. 31

- Sou um amigo dela - afirmou Mason. - J me disse isso. - Venho aqui como amigo. - Isso tampouco novidade para mim. - Sou advogado. Moxley respirou profundamente, encaminhou-se com passos rpidos e decididos para uma mesa, e ficou de p com a mo direita apoiada ao puxador da gaveta. - Agora sim - disse ele, o senhor disse-me algo de positivo. - Assim penso - disse Mason. - Por esse motivo cansei-me de lhe dizer que vinha como amigo. - No o compreendo. - Quis dizer que vim aqui como amigo e no como advogado. Rhoda no contratou os meus servios. Ela nem sabe que eu vim c. - Ento por que veio? - Simplesmente por satisfao pessoal. - Que quer o senhor? - Quero saber exactamente o que que o senhor est a procurar extorquir Rhoda. - Para um amigo - disse Moxley, conservando a mo direita sobre o puxador da gaveta, o senhor fala de mais. - Tambm estou pronto para ouvir tudo o que me quiser dizer. Moxley teve um riso de escrnio. - O que o senhor veio fazer e o que far - fez ele notar, talvez no seja a mesma coisa. Moxley j no era o dono de casa jovial, o companheiro acolhedor. A sua franca cordialidade evaporara-se, sendo substituda por uma hostilidade fria e vigilante. - E se eu lhe contasse a minha histria? - perguntou Mason. - Pois que venha a sua histria. - Sou advogado. Aconteceu uma coisa que despertou o meu interesse em relao Rhoda. O que tenha sido essa coisa no importa. Infelizmente, no posso encontr-la. Sabia que o senhor estava em relaes com ela. Por esse motivo, tratei de me pr em contacto com o senhor. Desejo que me diga onde poderei encontr-la. - Para poder auxili-la? - perguntou Moxley. - Para poder auxili-la. 32

A mo esquerda de Moxley tamborilou rapidamente sobre a mesa. A sua mo direita abandonara o puxador da gaveta, mas parecia estar em atitude de prontido. - Para advogado, o senhor fala como um terrvel inconsequente - disse ele. Mason encolheu os ombros. - possvel. Depois de um momento, Moxley disse: - De modo que Rhoda fez-lhe confidncias, no assim? - Disse-lhe a verdade nua e crua - respondeu Mason. - Mas, no obstante, ainda no respondeu minha pergunta. - No tenho que responder sua pergunta - disse Mason. - Se o senhor nada me diz, por que irei eu dizer-lhe algo? - Prossiga e diga-me. - concluiu Moxley. - Rhoda Montaine - disse Mason - uma criatura boa. - E a mim a quem o senhor vem dizer isso! exclamou Moxley. - Estou a tentar auxiliar Rhoda Montaine. - J me disse isso h pouco. - H uma semana que Rhoda se casou com Carl W. Montaine. - Isso para mim no novidade. - O nome de Rhoda, antes do casamento, era Lorton. - Adiante - disse Moxley. - No pedido de licena para o casamento consta ser ela viva. O nome de baptismo do primeiro marido era Gregory. - Continue. - Eu estava justamente com vontade de saber disse Perry Mason, cujo rosto estava totalmente despido de expresso - se, por acaso, Rhoda no se teria enganado. - Enganado em qu? - Quanto a ser viva. Se, por exemplo, o primeiro marido dela no morreu realmente, mas desapareceu, simplesmente, durante os sete anos, fixados por lei. Esse perodo permite uma presuno de falecimento. so3 - VAMP. G. GARDNER 14 33

mente uma presuno. Se o homem tornasse a aparecer, vivo e so, continuaria a ser o marido. Os olhos de Moxley brilhavam agora hostilmente. - Para um simples amigo - disse ele - o senhor sabe muitas coisas. O olhar de Perry Mason cintilava, firmemente, resoluto. - Vou aprendendo mais a cada minuto que passa comentou ele. - Ainda tem muito que aprender. - Por exemplo? - A no se meter naquilo que no da sua conta. O telefone comeou a tocar com automtica regularidade e insistncia. Moxley humedeceu os lbios com a ponta da lngua, hesitou alguns segundos, e depois caminhou prudentemente em torno de Mason, dirigindo-se ao telefone. Alcanou o auscultador com a mo esquerda, apoiou os dedos mnimo e anelar sobre o auscultador, e levou-o ao ouvido. - Quem ? - perguntou. O receptor deixou ouvir rudos speros e metlicos. - Agora no - disse Moxley. - Estou com visitas... J lhe disse, agora no... Voc deve saber quem a visita... Eu sei que voc deve... No menciono nomes, mas voc deve tirar por si mesma as concluses... um advogado. Chama-se Mason... Perry Mason ps-se de p, de um pulo. - Se Rhoda - disse ele , eu quero falar com ela. Aproximou-se do homem junto ao telefone. O rosto de Moxley contraiu-se de raiva. Fechou o punho, pronto para um soco e gritou: - Para trs! Mason continuou a avanar - Moxley agarrou no telefone com a mo direita e o auscultador com a esquerda, pronto para desligar. - Rhoda - gritou Perry Mason o mais alto que pde - telefone para o meu escritrio. Moxley desligou o aparelho. - V para o inferno! - disse ele. - O senhor no tem que se meter nos meus negcios. Mason encolheu os ombros e comentou: - Disse-lhe o que tinha a dizer-lhe. - E pondo o chapu na cabea, virou-lhe as costas e desceu vagarosa34

mente o lano da escada. Moxley apareceu no patamar e ficou de p, contemplando com silenciosa hostilidade os largos ombros do advogado que se retirava. Mason fechou a porta da rua, com um puxo, entrou no txi, percorreu trs quarteires, entrou numa cabina e telefonou a Della Street. - Nenhuma notcia? - perguntou. - Sim - disse ela, obtivemos dados sobre Rhoda Montaine. Chamava-se Rhoda Lorton, era viva de Gregory Lorton, e este morreu em Fevereiro de 1929 de uma pneumonia. O seu mdico assistente foi o Dr. Claude Miilsap. Foi ele quem assinou o atestado de bito. - Onde vive esse Dr. Miilsap? - Nos Teresita Apartments -928, Beechwood Street. - Que mais? - Descobrimos a pista da pistola da bolsa. - Que descobriram a respeito? - A pistola - disse Della, foi vendida a Claude Miilsap, que deu a direco de 928 Beechwood Street. Perry Mason deu um assobio baixinho. - Mais alguma coisa? - Por enquanto no. Drake quer saber se o senhor tem mais trabalho para ele. - Pode deixar o resto de parte, por agora - disse Mason. - Quero, porm, que descubra tudo que puder acerca de um homem chamado Gregory Moxley, que mora no Colemont Apartment, 316, Norwalk Avenue. - Quer que ele o mande seguir? - No - disse Mason, no preciso. E mesmo seria inconveniente, porque Moxley tem mau gnio e eu no sei exactamente qual o seu papel neste caso. A voz de Della Street indicava preocupao. - Oua, chefe - advertiu ela, no se estar o senhor a enfronhar demasiado nesta questo? A voz de Perry Mason voltou a ser bem-humorada e cheia de vivacidade. - Estou a aproveitar magnificamente o meu tempo, Della - disse ele. - E, para mais, estou a fazer jus ao depsito. - Oh! Se est! - exclamou ela. 35

CAPTULO V Perry Mason desligou o telefone e, entrando numa farmcia prxima, inquiriu: - Que ipral? - perguntou ele. O caixeiro contemplou-o por um momento. - um hipntico. - Que um hipntico? - Uma espcie de calmante. Faz dormir, no um sono txico, mas sim um sono reparador. Em doses apropriadas no tem efeitos secundrios. - Deixa a pessoa prostrada? - De modo nenhum, pelo menos nas doses apropriadas. J lhe disse que propicia um sono natural, calmo e profundo. Quer que eu?... Mason negou com a cabea e afastou-se do balco. - Obrigado - disse ao sair. Saiu da farmcia assobiando alegremente. O motorista saltou para o passeio e abriu a porta do txi. - Para onde? - perguntou. Perry Mason franziu os sobrolhos, reflectindo, como se ponderasse no seu esprito dois planos de campanha. Trs quarteires abaixo, um carro desembocou na Norwalk Avenue, inclinando-se sobre as rodas com a violncia da volta. Os olhos de Mason fitaram o veculo, e os do motorista do txi acompanharam o olhar de Mason. - Que pressa! - disse o motorista. - uma mulher que vai a guiar - observou Mason, especado no passeio. Bruscamente, Mason deu um passo e levantou a mo. Os freios gemeram ao ser aplicados. Rhoda Montaine, com as faces afogueadas, fitou Perry Mason. O carro parou de um modo brusco. As primeiras palavras do advogado foram to casuais como se ele a esperasse. - Tenho a sua bolsa - foram as suas palavras. - J sei - respondeu ela. - J o sabia antes de ter dado cinquenta passos, ao sair do seu escritrio. Voltei atrs por causa dela, mas depois decidi abandon-la. Imaginei que a teria aberto e me faria uma infinidade de perguntas. E eu no queria responder-lhe. O que fazia em casa de Gregory? 36

Perry Mason virou-se para o motorista e disse-lhe: - Pronto, camarada, pode ir. Deu-lhe uma nota que o homem recebeu, olhando embasbacado e curioso para a mulher do automvel. Mason abriu a porta do carro, subiu e sentou-se ao lado de Rhoda, sorrindo-lhe. - Sinto muito - disse ele. - Eu ignorava que a senhora tivesse deixado um depsito minha secretria. Quando vim a sab-lo, fiz o que pude para a ajudar. Os olhos dela eram dois pontos negros cintilantes de indignao. - Chama o senhor ajudar-me, invadir a casa de Gregory? Ele fez que sim com a cabea. - Pois olhe - disse ela amargamente, o que fez foi uma trapalhada medonha. Assim que eu soube que o senhor estava l, desatei a correr com a mxima velocidade que pude. Agora, o senhor complicou tudo. - Por que motivo no foi ao encontro marcado para as cinco horas? - perguntou ele. - Porque ainda no tinha tomado uma resoluo. Telefonei a Gregory para lhe dizer que ele teria de esperar at mais tarde. - At muito tarde? - Bastante tarde. - O que que ele quer? - perguntou Perry Mason. - Isso, - disse ela, - no da sua conta. O advogado olhou para ela, tentando adivinhar-lhe o pensamento. - Entretanto, - disse ele, - isso era uma das coisas que a senhora queria dizer-me quando foi ao meu escritrio. Por que no a diz agora? - No fui l para lhe dizer isso. - T-lo-ia dito se eu no tivesse ferido o seu amor-prprio. - Pois feriu-o, de facto. Mason riu-se. - Escute, - disse ele. - No percamos tempo com tolices. Tentei encontr-la durante todo o dia. - Suponho, - disse ela, - que inventariou a minha bolsa? - Por todos os cantos, - admitiu ele. - E o que mais, apropriei-me do seu telegrama, fui visitar Nell 37

Brinley, e pus detectives a trabalhar, procurando informar-me de tudo o que eu queria saber. - E que descobriu? - Muitas coisas, - disse ele. - Quem o doutor Millsap? Ela suspendeu o flego, vivamente consternada. ,;; - um amigo, disse, vagamente. - Seu marido conhece-o? - No. Os ombros de Mason encolheram-se num movimento eloquente. - E como vieram a saber da existncia dele? perguntou ela, aps uma pausa. - Oh! Tenho andado a dar voltas, - respondeu Mason . - Tenho procurado colocar-me em situao de poder ajud-la. - O senhor no me pode ajudar, - disse ela, - a no ser dizendo-me uma coisa e depois deixando-me em paz. - Qual a coisa que quer que lhe diga? - Se depois de sete anos de desaparecimento de um homem pode presumir-se ter ele morrido. - Em certas circunstncias, sim. So sete anos em alguns casos, cinco noutros. A atitude dela revelou um grande alvio. - Nesse caso, um casamento contrado depois desse prazo considerado legal? A fisionomia de Mason revelava simpatia ao menear lentamente a cabea. - Sinto muito, Sr.a Montaigne - disse ele, mas isto apenas uma presuno. Se Gregory Moxley realmente Gregory Lorton, seu primeiro marido, e se ele aparece vivo e em perfeito estado, o seu casamento com Carl Montaine anulvel. Ela fitou-o com olhos repassados de dor. Lgrimas brotavam deles, lentamente. Os seus lbios tremiam. - Eu amo-o tanto! - disse ela simplesmente. A mo de Perry Mason pousou sobre o ombro dela, afagando-a de modo animador. Era o gesto impessoal de um protector. - Fale-me dele - disse Mason. - Oh! - disse ela, o senhor no me compreenderia. Nenhum homem poder compreender-me. Nem eu 38

mesma compreendo. Tratei dele quando esteve doente. Tinha o vcio dos estupefacientes e a famlia dele teria morrido se soubesse disso. Sou enfermeira profissional, como deve saber - isto , era. - Continue - disse Mason. - Diga tudo. - No lhe posso falar do meu casamento com Gregory disse ela, com os lbios trmulos. - Isso fnebre. Aconteceu quando eu era apenas uma criana jovem, inocente e impressionvel. Ele era atraente e nove anos mais velho do que eu. Preveniram-me contra ele, e eu pensei que era cime e inveja. Ele tem aquele ar de afectada deferncia que tanto seduz as raparigas novas. - Continue - pediu Mason, ao v-la calar-se. - Eu tinha um pouco de dinheiro economizado. Pois bem: ele apoderou-se dele e desapareceu. Os olhos de Mason contraram-se. - Deu-lhe o dinheiro ou ele roubou-o? - perguntou Mason. - Roubou-o. Dei-lho para que me comprasse uns ttulos. Falou-me a respeito de um negcio maravilhoso que ele podia fazer, com toda a segurana, com um amigo que estava em situao difcil. Dei-lhe o dinheiro. Ele saiu e nunca mais voltou. Nunca me esquecerei do modo como me beijou antes de bater as asas com todo o meu dinheiro. - Deu parte polcia? - perguntou Mason. Ela sacudiu a cabea e disse: - No, quanto ao dinheiro. Pensei que ele tivesse sofrido um acidente de qualquer espcie e pedi polcia que verificasse os registos de acidentes e telefonei para todos os hospitais. Isto passou-se muito tempo antes de que eu me apercebesse o que realmente acontecera. Estava meio louca. - Porque no o manda prender? - perguntou Mason. - No lhe posso dizer. - Porqu? - No me atrevo. - Porque no me pode dizer? - Porque uma coisa que no me atrevo a dizer a ningum. uma coisa que j me levou beira do suicdio. - Era para isso que tinha a pistola? 39

- No. - Tinha a inteno de matar Moxley? Ela calou-se. - Era por isso que queria saber a informao acerca do corpo de delito? Ela continuou calada. Mason apertou-lhe o ombro com os dedos. - Oua - disse ele , a senhora tem uma carga demasiado pesada no seu esprito. Precisa de algum a quem possa confiar-se. Eu posso ajud-la. Porque no me diz a verdade, toda a verdade? - No posso; terrvel. No me atrevo a dizer-lhe a verdade. - O seu marido sabe alguma coisa acerca disto? - Deus do cu, no! Se o senhor conhecesse o meio original dele no perguntaria isso. - Muito bem. Qual o meio original dele? - J ouviu falar de C. Phillip Montaine, de Chicago? - No, porqu? - um homem riqussimo - um desses velhos importantes cujos antepassados remontam Revoluo, e cheios de toda a espcie de preconceitos. Carl filho dele. C. Phillip Montaine no me tolera, nem pintada. Nunca me viu, mas o facto de o filho se ter casado com uma enfermeira foi um golpe rude para o velho senhor. - Encontrou-se alguma vez com ele - perguntou Mason , depois do casamento? - No, mas vi as cartas para Carl. - Ele sabia que Carl ia casar consigo, antes da cerimnia? - No. Casmo-nos em segredo. - E Carl acha-se muito submetido influncia do pai? Ela assentiu energicamente com a cabea. - O senhor precisaria ver Carl para compreender. Ele ainda est fraco - mental e moralmente, devido s drogas que tomava. Isto , no tem grande fora de vontade. Corou ao perceber o que estava a dizer. - Restabelecer-se- com o tempo - disse. O senhor sabe o que os estupefacientes fazem de um homem , continuou nervosamente. - Ele ainda est influenciado. nervoso. Muito impressionvel. 40

- A senhora v claramente todos esses defeitos do carcter dele e, no obstante, continua a querer-lhe, disse Mason pensativamente. - Quero, sim , disse ela , mais do que a tudo na vida. E conseguirei fazer dele um homem. Do que ele precisa de tempo e de uma pessoa forte que o auxilie. S sabendo pelo que eu tenho passado que o senhor poderia compreender quanto eu amo o meu marido e porque o amo. A minha vida foi um inferno durante anos, depois do meu primeiro casamento. Tinha uma vontade louca de me suicidar, mas faltou-me a coragem. Aquele primeiro casamento matou alguma coisa em mim. Eu nunca mais poderia amar nenhum homem do modo pelo qual amei o meu primeiro marido. Depois daquilo eu no pude voltar a ser a mesma criatura para o casamento. Creio que existe muito de maternal no meu amor de agora. O meu primeiro amor era todo feito de iluses. Eu queria um homem para adorar, um homem para admirar, oh! o senhor compreende, no assim? - concluiu Rhoda. - E - perguntou Perry Mason , o seu marido aprecia essa espcie de amor? - Aprecia - disse ela. - Ele est habituado a curvar-se diante do pai. Meteram-lhe na cabea que o nome da famlia e a sua posio social so as duas coisas mais importantes que existem. Ele singrou pela vida sob o peso da sombra dos seus antepassados. Para ele a famlia tudo. como uma obcecao. - Agora - disse-lhe Mason, comeamos a entender-nos. A senhora est a dizer-me as coisas que lhe pesavam no esprito, e j se vai sentindo melhor. Ela meneou a cabea numa negativa calorosa. - No - disse, no lhe posso dizer tudo. No o posso fazer, por mais simptico que o senhor seja. Afinal de contas o que eu queria averiguar era o que diz respeito legalidade do meu casamento com Carl. Tudo posso suportar contanto que esse casamento seja legal; mas se ele pode ir-se embora e deixar-me, ou se o pai dele mo puder arrancar, ficarei com o corao despedaado. - Se - disse Mason lentamente, ele pessoa para se ir embora e deix-la, no lhe parece estar desperdiando a sua afeio, empregando-a nele? 41

- justamente isso o que estou a tentar esclarecer - disse ela. - porque ele pode ser assim, que precisa de mim e a razo por que o amo. Ele dbil, eu quero-lhe, e talvez que a causa do meu querer seja o ele ser fraco. Estou farta de homens fortes, resolutos, magnticos, que nos tiram a personalidade. No quero que me tirem a personalidade. Ser talvez um complexo de maternidade recalcado, ou talvez uma simples tolice. No sei. No posso explicar. o que sinto. No podemos explicar os nossos sentimentos - podemos somente reconhec-los. - Que est a ocultar-me? - perguntou Mason. - Uma coisa horrvel , respondeu Rhoda. - Vai dizer-me o que ? - No. - Ter-mo-ia dito quando foi ao meu escritrio, se eu me tivesse mostrado mais amvel consigo? - Por Deus, no! - exclamou ela. - Nunca tive a inteno de lhe dizer tanto. Sempre julguei que o senhor casse no lao com a histria da amiga que queria informaes jurdicas. Tinha-a ensaiado em frente do espelho mais de cem vezes. Sabia palavra por palavra o que tinha para lhe dizer e tambm sabia o que o senhor me diria. Em vez disso o senhor viu que eu mentia e por isso me assustei. Nunca tive tanto medo na minha vida como quando sa do seu escritrio. Estava to assustada que desci no elevador e caminhei metade do quarteiro antes de perceber que me tinha esquecido da carteira. Foi um golpe terrvel, de tal ordem que no me animei a voltar atrs para ir busc-la. Comecei a andar mas no pude suportar a ideia de o enfrentar. Decidi deixar isso para depois. - Para depois de qu? - perguntou Mason. - Para depois que achasse um meio de sair desta embrulhada. Havia simpatia nos olhos de Mason. Ele disse simplesmente: Peo-lhe que no me considere desse modo. Seu marido desapareceu. A senhora casou-se de boa f, depois de o julgar morto. No pode ser censurada. Pode andar de cabea alta, divorciar-se dele e tornar a casar com Carl Montaine. Ela pestanejou e dos seus olhos correram lgrimas; ? os seus lbios, entretanto, conservavam-se firmes. 42

- O senhor no compreende o Carl, disse ela. Se este casamento no vlido, eu no poderia nunca divorciar-me para tornar a casar com ele. - Nem mesmo se tivesse a possibilidade de um divrcio no Mxico? - perguntou Mason. - Nem mesmo assim. Houve um momento de silncio. - No se sente capaz de ter confiana em mim? perguntou o advogado. Ela sacudiu a cabea. - Prometa-me ento uma coisa , disse ele. - O qu? - Que antes de mais nada vai ao meu escritrio amanh de manh. Durma sobre o caso e veja se no pensa amanh de modo diferente. - Mas - disse ela, o senhor no compreendeu. O senhor no... - Uma expresso resoluta estampou-se-lhe no rosto e nos olhos luziu um olhar astuto. - Muito bem, anuiu ela. - Prometo. - E agora - disse-lhe Mason, pode levar-me ao meu escritrio? - No - objectou Rhoda, no posso. Tenho de voltar para junto do meu marido. Ele deve esperar-me. Eu estava simplesmente furiosa quando soube que o senhor tinha ido ver Gregory. No sabia o que podia acontecer. Sa como louca para ver se o encontrava. Agora, preciso de voltar. Mason concordou. O motorista do txi que o conduzira, esperanado em conseguir um fregus para uma corrida de regresso cidade - pois que aprendera por experincia que pelo simples facto de um homem entrar num carro com uma mulher, isso no queria dizer que no precisasse dele outra vez - esperava junto calada. Perry Mason torceu a maaneta da porta do carro. - Amanh de manh, s nove horas? - perguntou. - Nove e meia, digamos , sugeriu ela. Mason anuiu com a cabea, e sorriu para a jovem de modo tranquilizador. - Amanh - disse ele, ver que no to difcil dizer. J me disse bastante, de modo que me poder dizer o que falta. Quase que posso imaginar por mim mesmo o que seja. Ela olhou-o fixamente, depois com dureza. 43

- s nove e meia - disse, e riu nervosamente. Mason fechou a porta. Ela ps o motor em marcha e o carro partiu acelerado. Mason fez um sinal ao chauffeur. - Bem, meu velho, afinal vai ter de levar-me a casa. O motorista virou-se para ocultar o riso. - Okay, patro, disse ele. CAPTULO VI Perry Mason saiu da garagem onde guardava o carro, e comeou a percorrer a distncia que o separava do seu escritrio. esquina, um garoto, vendedor de jornais, gritava: - Leia a notcia. Ela deu-lhe uma pancada e ele morreu! Leia a notcia. Mason comprou o jornal, desdobrou-o e passou os olhos pelos ttulos que atravessavam o alto da pgina. Traficante assassinado por um visitante nocturno presume-se que o criminoso seja uma mulher. Mason comprou o jornal, abriu caminho por entre a onda de pees que convergiam para a entrada do arranha-cus. Ao entrar no elevador apinhado, um homem tocou-lhe no brao. - Bom dia, senhor advogado - disse ele. - J leu o relato do acontecimento do dia? Perry Mason negou com a cabea. - Raramente leio notcias de crimes. Bastam-me os que me vm s mos. - Bonito triunfo alcanou o senhor no seu ltimo caso. Mason agradeceu com um sorriso mecnico. O homem, tendo quebrado o gelo convencional, comeou a deixar transparecer sintomas daquela loquacidade to conhecida dos que esto em evidncia, uma loquacidade proveniente no tanto do desejo de expor uma ideia qualquer, mas do intento de conseguir bases que permitam dizer em conversa aos amigos, como uma coisa casual: 44

Outro dia, quando eu falava com Perry Mason a respeito disso, sugeri-lhe... - Amabilidade sua - murmurou Mason, quando o elevador se deteve no andar do seu escritrio. - Se eu estivesse encarregado deste caso eis o que faria: Em primeiro lugar... Mason, na dvida de que algum dia pudesse topar com aquele homem sentado na tribuna do jri como jurado, muito tempo depois dele, Mason, ter esquecido aquela conversa, sorriu para ele de modo cordial quando a porta do elevador se cerrou sobre as sugestes do homem, mas uma expresso de alvio amenizou-lhe a fisionomia quando se encaminhou com vivacidade pelo corredor, em demanda do seu escritrio cuja porta abriu. Os olhos de Della Street reflectiam intensa inquietao. - J viu isto, chefe? - perguntou. Mason ergueu as sobrancelhas. Ela apontou-lhe o jornal que ele trazia debaixo do brao. - Li apenas os ttulos - respondeu. - Algum traficante liquidado? Era conhecido nosso? A fisionomia de Della Street era mais eloquente do que quanto pudesse dizer. Perry Mason penetrou no seu gabinete, estendeu o jornal em cima da mesa e leu a reportagem: Enquanto os moradores dos Bellaire Apartments n. 308, Norwalk Avenue, telefonavam freneticamente para a Polcia, s primeiras horas desta madrugada, Gregory Moxley, de trinta e seis anos, residente nos Colemont Apartments 316, Norwalk Avenue, jazia moribundo, em consequncia de um golpe no crnio que lhe foi vibrado por um assaltante no identificado que bem pode ter sido uma mulher. A Polcia recebeu a chamada telefnica s 2.27 minutos da madrugada. A chamada foi difundida pela rdio, e o carro 62, conduzido pelos agentes Harry Exter e Bob Milton, dirigiu-se rapidamente aos Colemont Apartments, onde aqueles agentes foraram a porta do apartamento B, situado no andar superior, e encontraram Gregory Moxley com vida, embora, inconsciente. A vtima estava completamente vestida, conquanto a cama estivesse desarrumada. Estava cado de bruos, no pavi45

mento, com as mos crispadas no tapete. Um atiador de ferro, cado ali perto, com manchas de sangue, tinha sido evidentemente usado para vibrar, pelo menos, um golpe terrvel. Tinha-lhe esfacelado o crnio. Os agentes da rdio-patrulha pediram urgentemente, por telefone a vinda de uma ambulncia, mas Moxley morreu a caminho do hospital, sem recuperar os sentidos. No posto de Polcia o corpo foi identificado como sendo o de Gregory Carey, alis Gregory Lorton, traficante notvel, cujas actividades eram bem conhecidas da Polcia. O seu mtodo de operar consistia em seduzir jovens atraentes, embora no muito bonitas, da classe trabalhadora, que possussem algumas economias. Usando nomes supostos, cortejava as suas vtimas. Os seus modos suaves, a sua presena agradvel, o bom corte dos seus fatos, a sua lbia adocicada, faziam com que as mulheres se tornassem uma presa fcil para a astcia do tratante, resultando da, habitualmente, uma entrega de dinheiro para ser empregado em corretagens. Quando no havia outro recurso, o traficante no hesitava em chegar ao casamento, usando um dos seus muitos falsos nomes. A polcia declara que ele deve ter casado com um bom nmero de raparigas, muitas das quais no apresentaram queixa quando Moxley desaparecia. Que o seu assaltante pode ter sido uma mulher, o que se infere da declarao de Benjamim Crandall, proprietrio de uma srie de postos de gasolina o qual ocupa, juntamente com a sua mulher, o apartamento do edifcio Bellaire Apartments, 296. Entre este apartamento e o ocupado pelo indivduo assassinado no Colemont Apartments, do lado norte, h uma distncia em linha recta de menos de vinte ps. A noite estava quente e as janelas dos dois apartamentos estavam abertas. Em certo momento da noite, Grandall e sua mulher foram despertados pelo insistente retinir de uma campainha de telefone. Ouviram ento a voz de Moxley que discutia com algum a propsito de um pouco mais de tempo. Nem Grandall nem a mulher podem precisar a hora exacta da conversao telefnica, conquanto deva ter 46

sido depois da meia-noite, porquanto no se deitavam at s 11.50, e acham provvel que fosse antes das duas horas da madrugada porque Moxley disse ao interlocutor da outra extremidade do fio que tinha uma entrevista com Rhoda marcada para as duas horas da madrugada, e que ela devia, sem sombra de dvida, trazer-lhe fundos mais do que suficientes para ele fazer face aos seus compromissos. Ambos, Crandall e a mulher, recordam o nome de Rhoda. Grandall acha que o sobrenome da mulher tenha sido, talvez, mencionado, e que devia ser um nome estrangeiro, que terminava em ayn ou ane. A primeira parte do nome foi pronunciada muito apressadamente e ele no a pde ouvir distintamente. Em consequncia da conversao telefnica, Grandall e a esposa ficaram aborrecidos pelo barulho e falaram em fechar a janela. Entretanto, no o fizeram, e Grandall declarou polcia: Procurei dormir, de modo que estava meio adormecido quando ouvi conversar no apartamento de Moxley. Ouvi ento uma voz masculina que parecia exaltar-se numa discusso. Houve, nesse momento, um rudo que bem podia ter sido o de um golpe e depois o rudo de alguma coisa que caa com fragor. Durante esse tempo, e no momento exacto em que o golpe foi vibrado, a campainha da porta da casa de Moxley retinia como se algum tentasse faz-lo abrir a porta da rua. Adormeci e fui despertado outra vez por minha mulher que insistia em que eu devia chamar a polcia. Fui janela, e olhei para a casa de Moxley. Pude ver que as luzes estavam acesas e por um espelho de parede consegui ver o p de um homem que jazia sobre o soalho. Fui ao telefone e chamei a polcia. Eram ento aproximadamente duas horas e vinte e cinco. A Sr.a Crandall disse que no se levantou da cama depois que despertou com o retinir da campainha do telefone de Moxley; que ouviu a conversa telefnica concernente mulher chamada Rhoda; que, depois disso, ficou numa modorra, nem completamente adormecida, nem acordada; que ouviu o som de vozes abafadas que vinham do apartamento de Moxley e entre elas o de uma voz de mulher, ou, mais exactamente, de uma jovem, falando rapidamente; que ouviu a voz de Moxley elevar-se, irada, 47

e depois um rudo que ela tem a certeza de ter sido o de um golpe; depois, o barulho de alguma coisa ao cair no pavimento, e, finalmente, silncio; que, imediatamente antes do som do golpe, a campainha da porta de Moxley tilintava firmemente, com insistncia, como se algum tivesse apoiado o dedo contra o boto premindo-o com fora durante longos perodos de tempo, parando durante um momento e continuando novamente. Disse que aquele tilintar continuou por alguns minutos depois do som do golpe e que julga que quem estava a tocar a campainha com certeza ter entrado porquanto ela ouviu murmrios que vinham do apartamento, acompanhados de um rudo que devia ser o de uma porta suavemente fechada e, por fim, silncio. Ficou deitada durante quinze ou vinte minutos, tentando adormecer, e ento, achando que a polcia devia ser avisada, acordou o marido e sugeriu-lhe que procedesse a essa diligncia. A polcia tem um indcio decisivo para identificar o assassino. A mulher que entrou no apartamento de Moxley e que, ou vibrou o golpe que lhe determinou a morte ou, pelo menos, estava presente quando o golpe foi desferido, deixou cair da sua mo enluvada um porta-chaves de couro contendo uma chave de cadeado, que a polcia cr firmemente servir para abrir a porta de uma garagem particular, e mais duas chaves de dois automveis. Pelo tipo das chaves a polcia verificou que um dos carros um Chevrolet e o outro um Plymouth. Assim, pois, ela procura nos registos de automveis a lista das pessoas que possuem, simultaneamente, um Chevrolet e um Plymouth, e est tambm a tentar identificar a chave da garagem. Baseando-se no facto de que a mulher tinha acesso aos dois carros, a polcia est inclinada a crer que se trate de uma mulher casada, cujo marido mantm dois carros para uso da famlia. Apresentamos na pgina 3 uma fotografia das chaves. O facto de no existirem impresses digitais na arma homicida leva a polcia a crer que ela foi manejada por uma mulher enluvada. Os investigadores esto ligeiramente intrigados pelo facto de no se encontrarem impresses digitais de qualquer espcie, nem sobre a arma do crime, nem sobre a maaneta da porta. A polcia cr, contudo, que, neste caso, as impresses digitais so um elemento de importncia secundria para a identificao positiva do 48

misterioso visitante, sendo de maior interesse a chave do cadeado esquecida no quarto. A ficha policial de Moxley mostra que o seu verdadeiro nome Gregory Carey, que em 15 de Setembro de 1929 foi sentenciado em San Quentin a quatro anos de... (Continua a pgina 2, 1.a coluna). Perry Mason ia virar para a pgina dois, quando Della Street bateu na porta de um modo rotineiro e deslizou em silncio para dentro do gabinete particular, fechando com todo o cuidado a porta por onde entrara. Perry Mason olhou para ela, franzindo o sobrolho. - O marido dela est aqui no escritrio - disse Della Street. - Montaine? - perguntou Mason. Ela inclinou a cabea afirmativamente. Perry Mason semicerrou os olhos, pensativo. - Conseguiu obter dele alguma declarao sobre o que quer? - No - respondeu Della Street. - Disse que precisa de falar com o senhor; que um assunto de vida ou de morte. - Tentou averiguar se a mulher dele tinha estado ontem aqui? - No. - Que aspecto tem? - Est nervoso - disse Della Street. - Est plido como um fantasma. Tem olheiras. No fez a barba esta manh, e est com o colarinho amarrotado como se tivesse suado muito. - Que espcie de aparncia tem o homem, Della? - baixo e de ossatura delgada. O fato bom, mas no o sabe vestir. A boca de homem fraco. Tenho a impresso de que mais novo do que ela um ou dois anos. o tipo de homem que poderia ser petulante se no estivesse assustado. Ainda no viveu o bastante para se sentir senhor de si mesmo, nem de ningum. Perry Mason sorriu. - Della - disse ele - qualquer dia vou deix-la sentar-se a meu lado, quando eu escolher um jurado. At hoje, voc nunca se enganou nas suas apreciaes. - J tem informaes a respeito dele? - perguntou ela. 4 - VAMP. G. GARDNER 14 49

- Quase completas - admitiu o advogado. - Julga que conseguiremos faz-lo esperar enquanto termino a leitura deste artigo? Ela fez rapidamente que no com a cabea. - Foi por isso que entrei aqui. Ele est assustadoramente impaciente. No me surpreenderia que se retirasse do escritrio se o senhor o fizesse esperar. Mason dobrou o jornal com relutncia e guardou-o na gaveta da secretria. - Mande-o entrar - disse. Della Street abriu a porta. - Sr. Montaine, queira entrar. Um homem de estatura interior mediana entrou no escritrio com passo vivo e impaciente, dirigindo-se para junto da mesa de Perry Mason, e, antes de falar, esperou que Della Street fechasse a porta. Ento despejou uma catadupa de palavras com a pressa retumbante de um menino que recitasse um poema. - Chamo-me Carl W. Montaine. Sou filho de C. Philip Montaine, de quem o senhor j deve ter ouvido falar. O advogado meneou a cabea. - Leu os jornais da manh? - perguntou Montaine. - Olhei para os ttulos - disse Mason. - No tive at agora uma oportunidade para os ler inteiramente. Montaine dirigiu-se para a grande cadeira de couro, sentou-se beirinha, e inclinou-se para a frente. Uma madeixa de cabelos caa-lhe sobre a testa. Com um gesto impaciente da palma da mo deitou-a para trs. - Leu o relato do assassnio? Perry Mason franziu as sobrancelhas como se quisesse fazer um apelo sua memria. - Sim, li os ttulos. Porqu? Montaine chegou-se mais para a beira da poltrona, a ponto de parecer que ia cair no cho. - Minha mulher - disse ele - vai ser acusada deste crime. - Ela cometeu-o? - No. Mason estudou o rapaz num exame silencioso. - Ela no pode ter feito isso - disse Montaine com violncia. - No capaz de uma coisa dessas. Mas de qualquer forma, est comprometida nisso, apesar de tudo. Ela sabe quem o cometeu. E, se no sabe, suspeita. Creio 50

que sabe e est a proteger o criminoso. Tem sido instrumento dele h muito tempo. A menos que a salvemos, esse homem coloc-la- numa tal situao que ningum a poder salvar. Neste momento ela tenta escud-lo. Ele esconde-se por trs dela. Rhoda mentir para o proteger e depois ele ir, gradualmente, enterrando-a cada vez mais. preciso que o senhor a salve. - O assassinato - lembrou-lhe Mason - foi cometido por volta das duas horas da madrugada. Sua mulher no estava em casa a essa hora? - No. - Como o sabe? - uma histria muito comprida. Teria de comear pelo princpio. O tom de voz de Mason foi pouco categrico, ao dizer: - Comece, ento, pelo princpio. Sente-se mais vontade na cadeira e acalme-se. Conte-me tudo desde o comeo. Montaine deixou-se escorregar at ao fundo da poltrona de couro e levou a mo testa, naquele gesto brusco e nervoso de puxar o cabelo para trs. Tinha os olhos castanho-avermelhados. Estavam cravados no rosto de Perry Mason, com os olhos de um co estropiado sobre os de um veterinrio. - Comece - disse Perry Mason. - O meu nome Carl Montaine e sou filho de C. Philip Montaine, o multimilionrio de Chicago. - J me disse isso - observou o advogado. - Terminei o curso da Universidade - continuou Montaine. - Meu pai queria que eu entrasse para o comrcio. Eu quis primeiramente conhecer um pouco o mundo. Viajei durante um ano. Depois vim para c. Estava muito nervoso. Tive uma apendicite aguda. Foi preciso operar-me com urgncia. Meu pai estava preso por um complicadssimo assunto financeiro, que importava em muitos milhares de dlares. Ele no podia vir aqui. Fui para o Sunnyside Hospital e tive a melhor assistncia mdica que o dinheiro pode proporcionar. Meu pai olhou por tudo. Tive uma enfermeira particular, noite e dia. A enfermeira do turno da noite chamava-se Lorton - Rhoda Lorton. Montaine fez uma pausa impressionante, como se as 51

suas palavras devessem encerrar alguma significao para Perry Mason. - Continue - disse o advogado. Montaine fincou os cotovelos nos braos de couro da poltrona, arrastando-se um pouco mais para a frente. - Casei com ela - disse, atrapalhado. Os seus modos eram os de um homem que tivesse confessado um crime qualquer. - Claro - disse Mason, como se casar com uma enfermeira fosse o procedimento habitual de todos os convalescentes. Montaine chegou-se mais para a beira da poltrona e deitou o cabelo para trs. - Pode imaginar o efeito que isso deve ter causado a meu pai - disse ele. - Sou filho nico. A descendncia dos Montaine devia fazer-se por meu intermdio. Tinha casado com uma enfermeira. - Que h de mal em casar com uma enfermeira? perguntou Mason. - Nada. O senhor no compreende. Estou expondo o caso sob o ponto de vista de meu pai. - importante o ponto de vista de seu pai? - muito importante. - Est bem, ento, continuemos. - Sob um cu sem nuvens, meu pai recebe um telegrama anunciando-lhe que eu me havia casado com Rhoda Lorton, a enfermeira que me tratara. - No o tinha avisado da sua inteno de casar com ela? - No. Se eu prprio mal o sabia... Foi um destes impulsos... - Por que no comunicou a seu pai o seu compromisso com ela? - Porque ele se teria oposto. Teria levantado um milho de dificuldades. Eu queria casar com ela a todo o custo. Sabia que se lhe notificasse as minhas intenes, no as poderia jamais realizar. Ele ter-me-ia cortado a mesada, dar-me-ia ordem de voltar para casa e faria outras coisas. - Continue - disse Mason. - Bem. Casei com ela. Telegrafei a meu pai. Ele mostrou-se muito amvel. Continuava ocupado com o negcio de que lhe falei e no podia deix-lo. Quis que 52

fssemos a Chicago visit-lo. Rhoda, entretanto, no quis ir logo em seguida ao casamento. Queria esperar mais algum tempo. - De modo que no foram? - No, no fomos. - No creio que ele ficasse satisfeito, no verdade? - Creio que no. - Queria falar-me a respeito de um assassinato? indagou Mason. - Tem um jornal da manh aqui no escritrio? Mason abriu a gaveta da mesa e de l retirou o jornal que estava a ler quando Della Street lhe anunciara a visita de Carl Montaine. - Procure a pgina trs, faa favor - disse Montaine. Mason abriu o peridico na terceira pgina. No centro da mesma via-se a fotografia de uma chave, reproduzida no seu tamanho natural. Por baixo da gravura apareciam as palavras: Deixou o assassino cair esta chave? Montaine tirou do bolso um porta-chaves, de couro, destacou do mesmo uma chave e passou-a a Mason. - Compare-as - disse ele. Mason colocou a chave em cima da fotografia, depois colocou a chave do outro lado do papel, traou-lhe os contornos com o lpis e meneou lentamente a cabea. - Como possvel - inquiriu - que o senhor tenha esta chave? Eu pensava que a polcia a tinha em seu poder. Montaine negou com a cabea e disse: - Esta, no. Esta chave minha. Essa que a est fotografada a chave de minha mulher. Ns temos em duplicado a chave da garagem e as dos dois automveis. Ela deixou cair a chave quando... -A sua voz apagou-se. Abriu o porta-chaves de couro, colocou-o em cima da mesa e indicou as chaves. - As chaves das portas do Chevrolet e do Plymouth. Minha mulher guiava habitualmente o Chevrolet. Eu guio o outro. Mas s vezes trocamos e para simplificar o assunto temos chaves em duplicado das portas, deixando as da ignio no lugar delas. - Falou com sua mulher antes de vir aqui? Ela sabe que o senhor veio consultar-me? 53

- No. ': -Porqu? - No sei bem como explicar-lhe, de modo que o senhor compreenda. - E eu no sei como possa entender, a no ser que o senhor queira explicar. - Eu devia ter comeado pelo princpio e ter-lhe contado a histria toda. - Eu julguei que era isso o que o senhor estava a fazer. - Tentava faz-lo. - Bem, ento, continue. - Ela tentou narcotizar-me. - Tentou o qu? - Tentou narcotizar-me. - Espere - disse Mason - onde est ela agora? -Em casa. - Ela sabe que o senhor est ao par disso? Montaine negou com a cabea. - Bem. Ouamos a histria - disse Mason, impaciente. - A coisa comeou quando eu vim para casa ao sair do hospital. Isto , comeou realmente antes. Eu estive muito nervoso. Comecei por tomar o que eu julgava ser um sedativo. Ignorava que viciasse. Tornou-se um hbito. Minha mulher disse-me que eu devia venc-lo. Trouxe-me Ipral. Disse que aquilo me ajudaria a curar. - Que Ipral? - um hipntico. assim que lhe chamam. - E que um hipntico? Tambm cria hbito? - No cria hbito. Cura a excitao nervosa e a insnia. Pode tomar-se duas drageias, dormir e despertar pela manh sem se sentir intoxicado. - Tem tomado isso continuamente? - No, naturalmente que no. E por esse motivo que eu as tomava, para acalmar os meus nervos, quando tenho um acesso de insnia nervosa. - O senhor disse que sua mulher tentou narcotiz-lo? - Sim. Ontem noite, minha mulher perguntou-me se eu gostaria de tomar um chocolate quente antes de ir para a cama. Disse que achava que me iria fazer bem. Aquilo agradou-me. Estava a despir-me no quarto de dormir. H um espelho no quarto de banho, e uma porta que 54

d para a cozinha. Olhando pelo espelho do quarto de banho pude ver minha mulher preparar o chocolate. Notei que ela remexia no bolso. Achei aquilo estranho e fiquei de p, calado, observando-a pelo espelho. Vi que ela tirava do bolso um tubo de Ipral e deitava vrias drageias no chocolate. No sei quantas ps. Deve ter sido uma dose maior do que a habitual. - O senhor observava-a pelo espelho? - Sim. - E que aconteceu, depois? - Trouxe-me o chocolate. - E o senhor disse-lhe que a vira pr a droga na bebida? - No. - Porque no? - No sei. Queria averiguar por que motivo fizera ela aquilo. - Que fez ento o senhor? - Entrei no quarto de banho e despejei o chocolate no lavabo. Depois lavei a chvena, enchia-a de gua fria e levei-a comigo para o quarto de dormir. Temos camas separadas. Sentei-me na beira da cama e tomei a gua como se fosse o chocolate. - E ela no viu que o senhor estava a beber gua em vez de chocolate? - No. Eu estava sentado de modo que ela no podia ver o que havia dentro da chvena, e assim, sorvi o lquido lentamente como se fosse chocolate. - E depois, que fez o senhor? - Depois fingi estar com muito sono. Deitei-me e fiquei perfeitamente imvel, esperando para ver o que ia acontecer. - Bem, e o que aconteceu? Montaine baixou a voz de modo a impressionar. - uma e trinta e cinco da madrugada, minha mulher deslizou para fora da cama e vestiu-se silenciosamente, s escuras. Os olhos de Mason denotavam interesse. - E ento, o que fez ela? - Saiu de casa. - E depois? - Ouvi-a a abrir a porta da garagem e tirar o carro 55

para fora. Parou ento o carro e fechou a porta da garagem. - Que espcie de porta? - Uma porta corredia. - Uma garagem dupla? - Sim. - E - perguntou Mason - o nico motivo pelo qual ela parou o carro e fechou aquela porta foi para que ningum visse que o seu carro tinha sado? Montaine assentiu arrebatadamente com a cabea e disse: - Agora, o senhor acertou no ponto capital. isso mesmo. - Quer dizer, ento - continuou Mason - que o senhor tinha algum motivo para pensar que algum lanasse casualmente uma olhadela garagem? - No. Que eu saiba, no. - Mas sua mulher pensou evidentemente que algum pudesse olhar para a garagem - um guarda-nocturno, por exemplo. - No. Creio que o tenha feito para me impedir de, se olhasse pela janela, ver que a porta estava aberta. - Mas o senhor, para ela, estava narcotizado. - Sim... Creio que sim. - Nesse caso, ela deve ter tido outro motivo para fechar to cuidadosamente a porta. - Creio que o senhor tem razo. No tinha pensado nisso. Mason perguntou, pensativo: - Como deslizam as portas? - H dois trilhos um por trs do outro. Cada uma das duas portas pode correr at ao fundo, em toda a extenso da frente da garagem. Por essa forma, cada um dos carros pode ser tirado para fora. Isto , pode tirar-se o carro da esquerda correndo as duas portas para a direita, e o carro da direita correndo as duas portas para a esquerda. Depois, quando se fecha a garagem, basta deixar uma porta do lado esquerdo, fazer resvalar a outra porta para a direita e fechar com o cadeado. Perry Mason batia com os dedos na chave que estava em cima da mesa. - E esta a sua chave do cadeado? - Sim. 56

Mason apontou para a fotografia do jornal. - E essa a chave de sua mulher? - Sim. - Como o sabe? - Porque existem somente trs chaves. Uma guardo-a na secretria, outra no meu porta-chaves e a terceira est no porta-chaves de minha mulher. - E procurou na secretria, para ter a certeza de que a terceira chave no desapareceu? - Sim. - Muito bem, continuemos. O que foi que aconteceu depois que sua mulher fechou a porta da garagem? - Ela tirou o carro para fora, exactamente como eu lhe disse. Depois, fechou a porta da garagem. - Fechou a porta? - perguntou Mason. - Sim... No, creio que ela no... no, no o pode ter feito. - O ponto que eu quero precisar - disse Mason acentuando lentamente as palavras - que, se ela deixou cair as chaves enquanto esteve fora, no pode ter aberto a porta da garagem quando voltou. Presumo que tenha voltado, uma vez que o senhor disse que ela agora est em casa. - Tem razo. Ela no pode ter fechado chave a porta da garagem. - O que aconteceu depois que ela partiu? - Procurei vestir-me para segui-la - disse Montaine. Queria saber onde ia. Assim que ela saiu do quarto, enfiei a roupa, mas no o fiz a tempo. Tinha desaparecido antes de eu me ter calado. - Fez algum esforo para segui-la? - No. - Porque no? - Porque vi que a no poderia alcanar. - Assim, pois, ficou a p, espera que ela voltasse? - No, fui para a cama. - A que horas voltou ela? - Pouco depois das duas e meia e antes das trs. - Pde ento abrir a porta da garagem? - Sim, abriu-a e entrou com o carro. - E depois, fechou a porta? - Sim, tentou faz-lo. - Mas no pde? , ; 57

- No. - Porqu? - Porque acontece s vezes quando as portas so empurradas para um lado, que a barra interior de uma delas se prende no pra-choques do outro carro, dentro da garagem. Quando isso acontece, preciso levantar a porta e pux-la para fora, para a soltar. - E foi isso o que aconteceu desta vez? - Sim. - Porque no levantou ela as portas para as desprender? - Porque no tinha bastante fora. - De modo que ela deixou a porta da garagem aberta? - Sim. - E como veio o senhor a saber disso? No estava deitado? - Sim, mas pude ouvir os puxes violentos que ela deu porta. E, para mais, quando fui ao local, hoje de manh, verifiquei o que tinha acontecido. - Perfeitamente. Continue. - Fiquei deitado, fingindo que dormia. - Quando ela entrou? - Sim. - E por que motivo no a interpelou quando ela entrou no quarto, perguntando-lhe onde diabo tinha ido? - No sei. Tinha medo de que ela o dissesse. - Medo de que ela dissesse o qu? - Tive medo de que me dissesse qualquer coisa que pudesse... pudesse... Mason fitou com firmeza os olhos castanho-avermelhados. - melhor - disse lentamente - terminar essa frase. Montaine tomou uma inspirao profunda. - Se - disse ele - sua mulher sasse uma e meia da madrugada, e... - Sou solteiro - disse Perry Mason - deixe-me portanto fora do assunto. Conte-me os factos. Montaine agitou-se na beira da poltrona, e deitou os cabelos para trs com os dedos abertos. - Minha mulher - disse ele - um pouco misteriosa, e um pouco reservada. Creio que adquiriu esse 58

hbito pelo facto de cuidar de si mesma, e no ter de dar satisfaes a ningum. No uma criatura que d explicaes voluntrias. - Isso, contudo, nada me diz. - Ela era - disse Montaine, ou melhor, realmente... O que eu quero dizer que... ela muito amiga de um doutor... um mdico que costuma operar no Sunnyside Hospital. - Como se chama ele? - Doutor Millsap - Doutor Claude Millsap. - E o senhor acha que ela se foi encontrar com o doutor Millsap? Montaine sacudiu a cabea num gesto afirmativo, depois negativo e afirmativo outra vez. - E tinha medo de interrogar por no querer ver as suas suspeitas confirmadas, no assim? - Sim. Tive medo de a interrogar naquele momento. - O que aconteceu depois? - Depois, hoje de manh, percebi o que devia ter acontecido. - Quando percebeu o senhor o que devia ter acontecido? - Quando li o jornal. -E quando o leu? - H uma hora. - E onde foi isso? - Num pequeno restaurante, desses que nunca fecham, onde entrei para tomar o pequeno-almoo. - E no o tinha ainda tomado? - No, levantei-me cedo esta manh. No sei exactamente a que horas. Fiz um pouco de caf e tomei duas ou trs chvenas. Depois sa a fazer uma boa caminhada e, no regresso, entrei naquele restaurante. Foi ento que li o jornal. - Sua mulher sabia que o senhor tinha sado? - Sim, levantou-se quando eu estava a fazer caf. - Disse-lhe alguma coisa? - Perguntou-me como tinha dormido. -E que lhe respondeu? - Disse-lhe que tinha dormido to profundamente que no ouvira nada durante toda a noite; que nem me tinha mexido na cama. - E ela, disse-lhe alguma coisa? 59

- Sim, disse-me que tambm dormira muito bem, atribuindo ao chocolate o termos dormido to profundamente. Disse que foi para a cama e adormeceu logo que deitou a cabea no travesseiro at de manh. - E ela dormiu bem, depois que chegou? - perguntou Mason. - No. Tomou qualquer coisa, suponho que uma injeco hipodrmica. Como sabe, ela enfermeira. Ouvi-a no quarto de banho, movendo-se de um lado para o outro, abrindo o armariozinho dos remdios. Mesmo assim no pde dormir. Levou a noite a remexer-se na cama. - Que aspecto tinha ela de manh? - Uma aparncia terrvel. - Mas apesar disso, ela disse-lhe que tinha dormido bem? - Sim. - E no pensou que duvidasse daquela afirmao? - No. - E o senhor no fez qualquer comentrio? - No. - O senhor preparou o seu caf assim que se levantou? Montaine baixou os olhos. - No me fica bem dizer-lhe isto - disse ele mas, verdadeiramente, era a coisa mais natural do mundo. Ao levantar-me, naturalmente, olhei em torno de mim e vi a bolsa de minha mulher em cima do toucador. Ela estava deitada naquele momento, tranquilamente, sob o efeito da droga. Abri a bolsa e deitei uma olhadela ao contedo. - Porqu? - Pensei que poderia descobrir algum indcio. - Indcio de qu? - De onde ela tinha ido. - Mas no me disse que no lhe perguntara nada porque tinha medo de que ela lhe respondesse? - disse Mason. - Naquele momento - disse Montaine, desorientado - eu estava num estado mental horrvel. O senhor no pode fazer uma ideia das angstias que sofri ininterruptamente durante todas as horas daquela noite. Lembre-se de que eu tinha de fingir que estava narcotizado. No me podia virar nem mexer-me na cama. Tinha de ficar dei60

tado na mesma posio, sem me mover. Foi um suplcio. Ouvi o relgio dar todas as horas, e... - E o que descobriu na carteira dela? - perguntou Mason. - Descobri um telegrama dirigido a R. Montaine, 128 East Peiton Avenue. O telegrama estava assinado Gregory e dizia: Aguardo a sua resposta definitiva hoje s cinco horas, ltimo prazo. - E no ficou com o telegrama? - No, tornei a guard-lo na bolsa. Mas ainda no disse tudo a respeito dele. - Pois ento diga-me o que falta. Pode comear. No quero ter de lhe arrancar continuamente as coisas aos pedaos. - Havia um nome e um endereo escritos a lpis no telegrama. Era o de Gregory Moxley, 316, Norwalk Avenue. - O nome e o endereo do homem que foi assassinado disse Mason, pensativamente. Montaine fez rapidamente que sim com a cabea. - Pde verificar - perguntou Mason, se, naquele momento, as chaves dela estavam na bolsa? - No. No pude. Como deve compreender, naquele momento no tinha nenhum motivo particular para prestar ateno quele detalhe. Achei o telegrama e, assim que o li, percebi o motivo pelo qual ela tinha sado. - Ento no era com o Dr. Millsap que ela se ia encontrar? - Sim, creio que era Millsap, mas naquele momento no pensei assim. - Porque pensa o senhor que era Millsap? - L chegarei. - Pelo amor de Deus, continue e diga tudo de seguida. - Depois que minha mulher saiu, fiquei angustiado. Decidi finalmente chamar o Dr. Millsap e faz-lo sabedor de que eu tinha conhecimento da amizade dele com minha mulher. - Que vantagem tiraria da? - No sei. - Seja como for, telefonou ao Dr. Millsap? - Sim. - A que horas? 61

- Mais ou menos s duas. - E o que aconteceu? ' - Ouvi o retinir do telefone e, pouco depois, um criado japons respondeu. Disse-lhe que precisava falar com o Dr. Millsap imediatamente, visto achar-me gravemente doente. - Disse-lhe o seu nome? - No. - Que lhe respondeu o japons? - Disse que o Dr. Millsap tinha sado para atender a uma chamada. - Deixou recado, para que o doutor lhe telefonasse quando voltasse? - No, desliguei o telefone. No queria que soubesse quem o tinha chamado. Mason sacudiu a cabea e inspirou profundamente. - No me querer dizer sinceramente porque no debateu o assunto com a sua mulher? - perguntou Mason. Por que motivo no se explicou com ela quando ela voltou para casa? Porque no lhe perguntou o que pretendia ela fazer quando deitou o remdio no seu chocolate? Porque no... O rapaz ergueu-se com dignidade. - Porque - disse ele, eu sou um Montaine. Ns no fazemos coisas dessa espcie. - Que espcie? - No damos escndalos. H meios dignos para resolver assuntos dessa natureza. - Bem - disse Mason j cansado, o senhor viu o jornal agora de manh e o que aconteceu ento? - Ento, adivinhei o que Rhoda ou... que minha mulher deve ter feito. - Como? - Ela deve ter ido encontrar-se com Moxley. O Dr. Millsap deve ter l estado. Houve uma luta. O Dr. Millsap matou Moxley. De qualquer forma, minha mulher est metida nisto. Ela estava presente naquele momento. Esqueceu-se do porta-chaves l. A polcia encontrar-lhe- a pista. Ela vai tentar proteger Millsap. - O que que lhe faz pensar isso? - Tenho a certeza de que o far. - Disse alguma coisa sua mulher a respeito da porta da garagem ter ficado aberta? 62

- Sim - disse Montaine. - Da janela da cozinha possvel ver-se a garagem. Chamei-lhe a ateno para as portas, quando estava a fazer o caf. - E o que disse ela? - A princpio disse que no sabia de coisa alguma, e depois, da a pouco, disse que se lembrava de ter deixado a bolsa no carro e que tinha fechado a garagem. Disse que pouco antes de se deitar se lembrava disso e sara para ir buscar a bolsa. - E como poderia entrar se no tinha as chaves? - Foi o que lhe perguntei - disse Montaine. Devo dizer-lhe que ela um pouco esquecida com a carteira. Deixa-a em toda a parte. Uma vez perdeu cem dlares. Guarda as chaves na bolsa. De modo que perguntei-lhe de que forma podia ela ter aberto a porta se se tinha esquecido da bolsa no carro. - Que disse ela? - Disse que tinha levado a chave de reserva que estava na secretria. - Pareceu-lhe que estivesse a mentir? - No. Olhou-me com firmeza e disse aquilo com um ar convincente. Mason tamborilou com os dedos na borda da mesa. - Diga-me exactamente - perguntou , o que quer que eu faa? - Quero que o senhor defenda minha mulher - respondeu Montaine. - Quero que me assegure que procurar fazer com que ela no se comprometa neste caso, com a inteno de proteger o Dr. Millsap. Isto, em primeiro lugar. Depois, quero que o senhor proteja meu pai. - Seu pai? - Sim. - E que tem ele a ver com isto? - que ele morreria se visse o nosso nome envolvido num caso de assassnio. Quero que o senhor conserve o nome de Montaine fora de isto tudo, na medida do possvel. Quero que o senhor o conserve... a ele... afastado da cena. - Isto - disse Mason, um tanto difcil. Que mais quer que eu faa? - Quero que o senhor tome parte na acusao contra Millsap no caso de ele ser culpado. ! 63

- Mas... e no caso da acusao contra Millsap envolver a sua mulher? - Nesse caso, o senhor, claro, far o possvel para que ele no seja acusado. Mason olhou fixamente para Carl Montaine. - Existem boas possibilidades - disse ele lentamente e com nfase, de que a polcia nada venha a saber a respeito da chave da garagem. Eles examinaro a lista das pessoas que possuem um Plymouth e um Chevrolet. Mas, se acabarem por encontrar o seu nome, forem sua garagem e verificarem no existir l nenhum cadeado ou encontrarem um cadeado diferente, no lhe faro perguntas, nem ao senhor, nem sua mulher. Montaine ergueu-se outra vez. - A polcia - disse ele, vai saber a verdade. - Porque to categrico? - Porque - disse Montaine, eu mesmo lha vou dizer. o meu dever. No importa que se trate de minha mulher; no posso ocultar os factos. No me posso erguer entre ela e a lei. - Mas, no caso de ela estar inocente? - Ela est inocente - disse Montaine com voz trmula. o que estou a dizer-lhe. O culpado esse tal Millsap. to certo como dois e dois serem quatro. Ela tinha sado. Ele tambm tinha sado. Moxley foi assassinado. Ela procurar proteg-lo. Ele vend-la-. A polcia deve ser avisada e... - Oua, Montaine, interrompeu Mason. - O senhor tem cimes. Isso altera-lhe as perspectivas mentais. O melhor que pode fazer esquecer-se de Millsap. V procurar sua mulher. Expliquem-se um com o outro. No diga uma palavra polcia at... Montaine ps-se de p e empertigou-se com dignidade e reserva, sendo a sua atitude herica prejudicada, apenas, pela madeixa de cabelo que, teimosamente, continuava a cair-lhe para a testa. - Isso justamente o que Millsap quer - disse. Ele j ter enchido os ouvidos de minha mulher com uma poro de mentiras. Ela tentar dissuadir-me de avisar a polcia. Depois, quando a polcia descobrir o assunto das chaves, em que situao fico eu? No, senhor advogado, a minha resoluo est tomada. Devo manter a minha 64

integridade. Serei firme com minha mulher, firme mas indulgente. Para Millsap serei a fria vingadora. - Pelo amor de Deus - explodiu Mason , acabe com essas atitudes teatrais e acorde para as realidades da vida. De tanto se enaltecer a si mesmo, o senhor est a perder o juzo, a ponto de se fantasiar com esse arremedo de atitude herica... Montaine interrompeu-o com as faces esbraseadas. - Basta! - exclamou com a imponente dignidade de algum que est saturado da prpria rectido. - A minha resoluo est tomada, senhor advogado. Vou avisar a polcia. Sinto que isso o que de melhor tenho a fazer no interesse de tudo o que diz respeito ao meu dever. Millsap pode dominar minha mulher. No poder dominar a polcia. - melhor que o senhor proceda com cuidado nesse caso de Millsap - preveniu-o Mason. - O senhor nada tem contra ele. - No estava em casa no momento exacto em que o crime estava a ser cometido. - Ele podia ter sado para atender a uma chamada. Se o senhor insiste em falar de sua mulher polcia, isso uma coisa, mas se comea a dizer disparates sobre Millsap, o senhor meter-se- numa trapalhada medonha. - Muito bem - assentiu Montaine. - Vou pensar sobre o que acaba de me dizer. Est assente que o senhor defender minha mulher. Dever mandar-me a conta dos seus honorrios. E, peo-lhe, no se esquea de meu pai. Quero que o proteja de todos os modos que puder. - No posso dividir a minha fidelidade - disse Mason, ferozmente. - Primeiro, defenderei sua mulher. Se Millsap se atravessar no caminho, ser esmagado. No vejo por que motivo seu pai precisa de proteco. Mas se devo defender sua mulher no quero que me atem as mos. E, o que mais, farei com que seu pai contribua com algum dinheiro. Essa coisa de mandar a conta no me soou muito bem. Montaine disse lentamente: - Naturalmente, compreendo os seus sentimentos... Minha mulher deve vir em primeiro lugar... assim que eu quero. - Antes de seu pai? - perguntou Mason. Montaine baixou os olhos e disse debilmente: 5 - VAMP. G. GARDNER 14 65

:'' -Se chegarmos a isso. - Bem, no chegaremos a isso. Seu pai no est metido nisto. Mas ter de afrouxar os cordes da bolsa. F-lo-ei pagar-me o que fizer por ele. - Ele no o far. No gosta de Rhoda. Eu arranjarei o dinheiro seja l onde for e de qualquer forma. Ele no querer pagar nem sequer um centavo. - Quando pensa avisar a polcia? - perguntou Mason, mudando bruscamente de assunto. - Agora. - Pelo telefone? - No. Irei pessoalmente. Montaine virou-se em direco porta, e, depois, lembrando-se subitamente de alguma coisa, voltou-se e aproximou-se da mesa de Mason com a mo estendida. - A minha chave - disse ele. - Quase que me esqueci dela. Perry Mason suspirou, pegou na chave que estava em cima da mesa, e depositou-a com relutncia na mo de Montaine. - Peo-lhe - disse, que no faa nada at... Montaine, porm, encaminhou-se para a porta do corredor, deixando transparecer na sua atitude uma determinao inflexvel. CAPTULO VII Perry Mason consultou, com os sobrolhos carregados o relgio de pulso, aplicando um dedo, com impacincia, sobre o boto da campainha. Depois de tocar pela terceira vez afastou-se da porta e relanceou um olhar pelas casas do outro lado. Surpreendeu um movimento suspeito nas cortinas da casa vizinha. Mason premiu mais uma vez o boto da campainha, e como no fosse atendido, atravessou directamente para a casa onde vislumbrava uma manifestao de curiosidade por trs da cortina. Uma vez l, a sua chamada foi seguida quase que imediatamente pelo som de passos pesados. Abriu-se a porta e uma mulher corpulenta fitou-o com olhos que brilhavam de curiosidade. 66

- O senhor no polcia? - perguntou ela. Mason negou com um movimento de cabea. - Se o senhor pertencesse a um desses grupos de rapazes que andam a angariar assinaturas de revistas, no usaria chapu. O sorriso do advogado expandiu-se numa gargalhada. - Bem - disse ela com uma voz que, sem o menor esforo, desandaria em interminvel tagarelice, o que deseja? - Procuro - disse Perry Mason, a Sr.a Montaine. - a, nessa porta ao lado. Mason assentiu, e ficou espera. - No tocou ali? - A senhora sabe perfeitamente que sim. Estava a espreitar-me por trs da cortina. - Ora essa! E se estivesse? Tenho o direito de olhar para onde bem quiser, da minha prpria janela, no acha? Oua, meu caro senhor, esta casa minha, comprada e paga por... Perry Mason riu. - No quis ofend-la - disse ele. - Estou a tentar ganhar tempo, eis tudo. A senhora uma mulher com tendncias observadoras. Viu-me diante da porta dos Montaine. Eu queria saber se, por acaso, a senhora no viu a Sr.a Montaine quando ela saiu? - E que lhe importa se a vi ou no? - Estou ansioso por falar com ela. - amigo deles? - Sim. - O marido dela no est em casa? Perry Mason fez que no com a cabea. - Hum! - fez a mulher. - Deve ter sado esta manh mais cedo que de costume. Eu no o vi, de modo que pensei que ele ainda estivesse na cama. gente rica e por isso ele s trabalha quando quer. - E a Sr.a Montaine? Que sabe a senhora a respeito dela? - Foi enfermeira do marido. Casou com ele pelo dinheiro. Saiu num txi h cerca de meia hora, talvez um pouco menos. - Levava muita bagagem? - perguntou Mason. - Apenas uma maleta leve - disse ela, mas h uma hora veio um caminho e levou um ba. 67

-Era um caminho vulgar? - No, era de uma empresa de transportes. - No sabe quando voltar ela? - No. Essa gente no me confia os seus projectos. Olham para mim como se eu fosse um pobre diabo. Veja o senhor, meu filho comprou esta casa, e no tinha pago ainda tudo. Isso foi nos bons tempos. Ele tinha um depsito, uma espcie de seguro de vida que deu para pagar a casa depois que ele morreu. Charles era assim, sempre bom e atencioso. Poucos rapazes se teriam lembrado do pai e da me ao fazerem um seguro... Perry Mason inclinou-se. - Muito obrigado - disse ele. - Creio que a senhora me deu as informaes de que eu precisava. - Se ela voltar, quem devo dizer que a procurou? - Ela no voltar - disse Perry Mason. A mulher acompanhou-o at porta. - O senhor quer dizer que ela no voltar nunca mais? Perry Mason nada respondeu, mas encaminhou-se rapidamente para a rua. - Dizem que a famlia no aprovava o casamento. Que pode o marido fazer se o pai o deixa sem vintm? gritou a mulher atrs dele. Mason alargou o passo, virou-se, sorriu, tirou o chapu, dobrou a esquina e tomou um carro na avenida. - Ao Aerdromo Municipal - disse. O chauffeur ps o veculo em marcha. - Se houver alguma multa - disse o advogado, eu pagarei. O motorista do txi sorriu, acelerou a marcha, deslizando por entre o trfego, ao longo da avenida com magistral certeza. per- esta a maior velocidade que ele alcana? guntou Mason. -Sim, quando eu o guio. - Haver uma boa gorjeta se formos depressa, : camarada. - Iremos to depressa quanto possvel, sem perigo - replicou o chauffeur. - Tenho mulher, filhos e trabalho... Interrompeu-se e carregou com fora no travo de 68

p, torcendo bruscamente o volante ao ouvir o rudo de um auto Sedan que dobrava a esquina. - A tem - disse ele - falando para trs por cima do ombro, o que acontece quando a gente quer ganhar tempo, sem contar que l na garagem eles no nos do nenhuma defesa. O chauffeur sempre quem andou mal. Temos de guiar o nosso carro e temos de guiar tambm os outros carros que encontramos. Quando sofremos um acidente vamos pr rua e... Diga, camarada, j percebeu que seguido? Perry Mason endireitou-se, prestando a mxima ateno. - No olhe para trs - preveniu o chauffeur. - Ele est a aproximar-se. um coup Ford. J o percebi h bocado, logo depois de o senhor entrar aqui, e no dei ateno ao caso, mas ele colou-se a ns durante todo o caminho. Perry Mason ergueu os olhos e procurou ver a estrada atrs dele pelo espelho de retrovisor. - Espere um minuto - disse o motorista, que eu vou facilitar-lhe uma olhadela. Aproveitou uma aberta no trfego para erguer a mo e ajustar o espelho, de modo que Perry Mason pudesse ver a procisso de automveis atrs dele. - O senhor cuide da retaguarda, que eu arrisco um olho para a frente - disse o chauffeur. Os olhos de Mason concentraram-se atentamente no espelho. - Pois, amigo - disse ele, preciso que voc tenha olhos de guia para apanhar aquele camarada. - Ora! isso no nada, disse o chauffeur. - Preciso ver tudo o que se passa c pela terra, porque seno a mulher e os filhos morrem de fome. A gente precisa de ter olhos atrs da cabea. Eu s sirvo pr guiar automveis, mas nisso sou um s. Perry Mason disse lentamente: - Um coup Ford com o guarda-lama direito amolgado. Dois homens dentro dele... Vou dizer-lhe o que tem de fazer: dobre esquerda na prxima esquina e d umas voltas por um par de quarteires. Faa exactamente isto. - Se dermos essas voltas eles vem que j os descobrimos. - Pouco se me d que eles vejam - replicou Perry 69 Mason.- Quero faz-los correr num lugar aberto. Se eles no nos virem a seguir, perder-se-o. Se virem pararemos para saber o que querem. - No ser gente capaz de comear aos tiros? perguntou o chauffeur, apreensivo. - Nada parecido com isso- disse Mason. - Devem ser detectives particulares, nada mais. - Dificuldades com a mulher? - perguntou o chauffeur. - Como to acertadamente afirmou - disse Perry Mason -, voc um excelente chauffeur. Isso uma das coisas que voc sabe. Se no me engano, recordo-me de voc me ter dito que era a nica coisa em que voc era um s. O chauffeur ps-se a rir. - Ganhou, chefe - disse ele -, s me ocuparei com o meu trabalho. Eu s queria ser amvel. Segure-se.

Vamos virar esquerda. O carro deu uma guinada numa volta rpida e penetrou noutra rua. - Agarre-se onde puder, camarada, vamos dar outra volta para a esquerda. O carro guinchou outra vez numa ampla volta. - Foram-se - disse Perry Mason. - Encoste beira do passeio e pare durante um minuto. Vamos ver se eles do a volta pela outra rua. Eu estava a observ-los pelo espelho. Diminuram a marcha no cruzamento das ruas. Chegaram ali exactamente quando fizemos a segunda volta para a esquerda. Durante um minuto parecia que tambm iam voltar, mas passaram de largo. O chauffeur virou-se no assento, mascando chewinggum com um ritmo montono, enquanto espreitava atravs da vidraa posterior do carro. - O tempo que estivermos aqui, ser tempo perdido - disse ele. - O senhor vai tomar um avio? - No sei - disse Perry Mason. - Quero obter algumas informaes. - Hum. Parece-me que eles no vm por nenhuma destas esquinas. - E se ns descssemos por outra avenida e tentssemos ir ao aerdromo por ela? Voc pode ir pela Belvedere? - Certamente que posso. 70

- Ento vamos - disse Perry Mason. O chauffeur endireitou-se no assento e reajustou o espelho de retrovisor. - J no precisa disto, camarada-, disse ele a Mason. O carro rangeu outra vez nas molas e moveu-se rapidamente. O advogado afundou-se nas almofadas e de quando em quando virava-se cautelosamente para olhar para trs. No havia sinais de estarem a ser seguidos. - Quer ir a algum lugar determinado? - perguntou o chauffeur, ao tomarem a direco do aerdromo. - Vamos bilheteira. O chauffeur fez um sinal com a cabea, apontando. - Ali esto os seus jovens amigos. Um coup Forde com o guarda-lama amachucado estava parado junto ao passeio no lugar onde um letreiro pintado de vermelho anunciava: proibido estacionar. - Polcia, no? - perguntou a motorista. Mason olhou com curiosidade. - Posso garantir-lhe que no sei. - Devem ser agentes, de contrrio no parariam ali - assegurou o motorista com convico. - Quer que o espere, camarada? - Sim - respondeu Mason. - Terei que procurar um lugar ali em baixo para deixar o carro. - Est bem. V e espere-me. Perry Mason entrou pela porta da sala de espera da bilheteira do aeroporto, deu meia dzia de passos na direco do guichet e ali deteve-se, de repente, ao ver um casaco escuro com gola de peles. O casaco aparecia banhado de sol num espao estreito, prximo a um enorme porto. Para alm do porto havia um grande avio trimotor cintilando luz solar. Os hlices giravam com pouca velocidade. Perry Mason abriu caminho atravs da porta. Um funcionrio uniformizado encaminhou-se para o porto. Uma assistente desceu do avio e ficou de p junto aos degraus que conduziam fuselagem. Perry Mason chegou-se por trs junto mulher do casaco. 71

- No se mostre surpreendida, Rhoda- disse ele em voz baixa. Ela pareceu retesar-se perceptivamente, e depois voltou-se devagar. Os seus olhos, sombrios de apreenso, cravaram-se nele. Inspirou profundamente e depois virou-se para a frente. - O senhor! - disse com uma voz inaudvel para quem estivesse a uns dois passos. - Dois agentes da polcia esto a procur-la soprou-lhe Mason em voz baixa. - Provavelmente, eles no tm uma fotografia sua... mas apenas uma descrio. Vigiam as pessoas que sobem para o avio. Depois que este levantar voo, vo passar uma busca ao aeroporto. V para aquela cabina telefnica. Dentro de um minuto irei l ter consigo. Ela afastou-se despercebidamente da multido que se achava junto do porto, caminhou com passos rpidos e nervosos para o lugar indicado, entrou na cabina e fechou a porta. O funcionrio uniformizado abriu o porto. Os passageiros comearam a subir para o avio. Dois sujeitos de ombros largos surgiram em frente da fuselagem, encarando insistentemente todos os passageiros, num exame minucioso. Perry Mason aproveitou-se da preocupao dos dois homens para se encaminhar a passos rpidos para a cabina telefnica. Abriu a porta com um puxo. - Atire-se ao cho, Rhoda - disse ele. - No posso. No h lugar. - Tem de arranjar lugar. Vire-se de rosto para mim. Encoste os ombros parede, por baixo da estante do telefone... Assim... Agora dobre os joelhos... ptimo. Perry Mason conseguiu puxar a porta e fech-la, ficou de p em frente do telefone, olhando, vigilante, para a sala de espera do edifcio. - Agora oua - disse ele -, e fixe bem isto. Estes polcias ou tiveram um palpite de que voc ia tomar este avio, ou ento todas as sadas da cidade esto guardadas - aeroportos, estaes de caminho-de-ferro, paragens de camionetas e demais pontos. Eu no os conheo, mas eles conhecem-me, porque me reconheceram quando me afastei da sua casa e tomei um txi. Eles crem que vim juntar-me a si. Tentaram 72

seguir-me durante um momento, mas eu despistei-os e ento vieram para c. Assim que me virem aqui, imaginaro que devamos ter um encontro para que eu lhe desse algumas instrues de ltima hora, antes de voc seguir no avio, e que voc faltou partida e eu estou a telefonar, para ver se a encontro. Daqui a pouco dar-lhes-ei a entender que os vi e me conservei aqui na cabina como se tentasse esconder-me. Compreendeu a manobra? - Sim - disse ela numa voz que subia do pavimento numa aquiescncia sussurrada. - Muito bem. Eles agora andam a dar uma vista de olhos por aqui - disse Mason. - Vou fingir que estou a falar ao telefone. Tirou o auscultador do gancho mas no depositou a moeda. Aproximou a boca do aparelho e falou rapidamente, ostensivamente, como que para algum que estivesse na outra extremidade do fio, mas, realmente, dando instrues a Rhoda Montaine. - Voc foi tola por pretender fugir de avio - disse ele. - Uma fuga indcio de culpabilidade. Se eles a tivessem apanhado ao embarcar no avio com uma passagem para qualquer outra cidade, a acusao que pesa sobre si ficaria fortalecida. Agora ter de arranjar as coisas de modo que eles no possam provar que voc pretendia fugir. - Como sabia o senhor que eu estava aqui? - perguntou ela. - Do mesmo modo que eles. Voc saiu de casa com uma bagagem leve. Mandou uma mala por agncia de transportes. Se fosse de comboio, voc mesma despacharia a mala. A senhora agora vai entregar-se, mas no polcia e sim a algum jornal, em troca da exclusividade da sua histria. - Quer dizer com isso que quer que eu lhe conte a minha histria? - No - disse Mason. - Vamos simplesmente deix-los pensar que lhes vai contar a sua histria. Nunca ter possibilidades de o fazer. - Porqu? - Porque os detectives a prendero assim que voc aparecer e antes que tenha possibilidade de falar. - E da? .... , 73

- Da? - disse Mason. - Bico calado. No diga nada a ningum. Diga-lhe que no dir nada sem a presena do seu advogado. Compreendeu? - Sim. - Muito bem - continuou ele-, vou telefonar ao Chronicle. Essas aves j me viram, mas no sabem que eu os vi. Vou telefonar ao Chronicle e depois vou deix-los perceber que acabo de os ver e ento voltar-lhes-ei as costas como se pretendesse esconder-me. Isso os far pensar que a espero aqui, e que aguardo que eles se retirem para sair da cabina. Procuraro um lugar de onde me possam espiar e ficaro por a espera que eu saia ou que a senhora venha reunir-se a mim. Ps uma moeda no telefone, deu o nmero do Chronicle e, depois de um momento, perguntou por Bostwichk, o redactor do noticirio da cidade. Ouviu-se o som de uma voz de homem na linha e Mason disse: - Que lhe pareceria, camarada, se vocs tivessem o exclusivo da histria de Rhoda Montaine, a mulher que teve esta madrugada s duas horas, uma entrevista com Gregory Moxley? Podem, alm disso, ter o privilgio da sua deteno... Sim, ela quer entregar-se aos reprteres do Chronicle. Certamente, fala Perry Mason. Claro, sou o advogado dela. Muito bem, agora preste ateno. Estou aqui no Aeroporto Municipal. claro que no quero que ningum saiba que estou aqui, nem to-pouco que a Sr.a Montaine tambm est. Estou na cabina telefnica. Mande um par de reprteres aqui e eu farei com que Rhoda Montaine se entregue a eles... No posso garantir o que acontecer depois disto. Corre por conta de vocs, mas pelo menos, o seu jornal pode sair para a rua com a notcia de que Rhoda Montaine se entregou ao Chronicle. Mas, veja bem: o Chronicle no deve publicar que andou a correr atrs dela por esse mundo fora como se ela estivesse a tentar escapulir-se. uma entrega voluntria... Est bem, como ela quer. Ela entrega-se ao Chronicle. Vocs podem ser os primeiros a dar a notcia. No, no a posso chamar ao telefone, nem sequer referir-lhes a sua histria. No posso mesmo garantir-lhes que tero uma histria. Que mais quer voc pelo preo? 74

Vocs podem preparar uma edio extraordinria e mand-la para a rua assim que os seus homens lhe telefonarem o sucedido. Francamente, Bostwick, tenho receio de que os detectives a prendam antes de os seus rapazes terem tempo de a entrevistar e por enquanto ela no dir grande coisa aos polcias... Okay, tenha pronta a sua edio extra. Mande os seus rapazes para c e eu lhes darei alguns esclarecimentos sobre a situao. - Agora, lembre-se disto: eu no quero ser citado neste assunto. Quero simplesmente dar-lhes umas informaes que vocs poderiam conseguir por si mesmos. Rhoda Montaine foi casada com um tipo chamado Gregory Lorton, h alguns anos. Vocs podem encontrar a licena matrimonial no Departamento das Estatsticas Vitais. Gregory Lorton, o homem que foi assassinado, era nada menos que Gregory Moxley, alis Gregory Carey. H mais ou menos uma semana, Rhoda Lorton casou com Carl W. Montaine. Montaine filho do multimilionrio de Chicago, C. Philip Montaine. A famlia , no somente respeitvel, como tambm da alta-roda. No pedido da licena de casamento, Rhoda Lorton apresentava-se como viva. Gregory Moxley ressurge e arranja uma complicao tremenda. Rhoda foi companheira de casa de uma Nell Brinley em East Pelton Avenue, 128. Moxley dirigiu telegramas a Rhoda para aquele endereo, dizendo-lhe certas coisas. Se puderem conseguir esses telegramas, seja na polcia ou nos registos da companhia de telgrafos, podem public-los. De outra forma, no. Nell Brinley admite que recebia esses telegramas... E isto tudo quanto lhes posso dizer, Bostwick. Poder basear a sua histria nestes dados. Pode comear a desenvolver estes aspectos do assunto a fim de ter algo para pr na edio especial que vai fazer sair para a rua... Sim, ela mesma se entregar no aeroporto. A razo pela qual ela veio ao aeroporto foi porque eu lhe disse que viesse encontrar-se comigo aqui... No, isto tudo que lhe posso dizer. Dei-lhe todos os detalhes que pude. Bom dia. O auscultador ainda continuava a emitir protestos quando Perry Mason o suspendeu no gancho. Virou-se como para deixar a cabina do telefone, olhou atravs da vidraa, viu um dos detectives, deteve-se, voltou-lhe as costas, procurando esconder o rosto o mais possvel, 75

baixou a cabea e pegou outra vez no auscultador, fingindo estar a telefonar novamente. - Viram-me, Rhoda - disse ele -, e sabem que tambm os vi. Vo dar-me agora uma probabilidade para cair no lao. Vo esconder-se em qualquer parte. - No lhes possvel entrar aqui? - perguntou ela, num sussurro. - No - disse ele -, a si que eles querem. Nada tm contra mim. Acreditam, sem sombra de dvida, que vir aqui encontrar-se comigo e que estou a esper-la e a esconder-me at voc chegar. Vo continuar a rondar por aqui, bem vista, durante algum tempo, e depois fingiro que se retiram, pensando que assim me faro sair. - Como puderam saber algo a meu respeito? - Por seu marido. Ela suspirou profundamente. - Mas, se meu marido no sabe nada! - disse ela. - Ele estava a dormir. - No estava tal - disse Mason. - Voc deitou umas drageias de Ipral no chocolate dele, mas ele logrou-a e no o bebeu. Fingiu que estava a dormir e ouviu-a sair e depois voltar. Agora, vamos para diante e conte-me o que aconteceu. A voz de Rhoda soava indistintamente ao elevar-se, vinda da parte inferior da cabina telefnica. Perry Mason, com o auscultador encostado ao ouvido, ergueu a cabea de modo a ouvir o que ela dizia. - Eu tinha feito uma coisa terrvel - disse ela.Gregory estava inteirado. Era uma coisa pela qual podiam meter-me na cadeia. No que eu tivesse medo de ser presa, mas por causa de Carl. Os pais dele achavam que tinha feito um casamento indigno dele - uma mulher pouco mais do que vagabunda. Eu no queria que acontecesse nada que desse ao pai de Carl motivos para dizer: Eu bem te dizia e tambm no queria que anulassem o casamento. - No me est a dizer muito - disse Mason, falando ostensivamente ao telefone. - Procuro dizer-lhe as coisas da melhor forma que posso - lamentou-se ela numa voz que parecia prestes a quebrar-se em soluos. - No tem muito tempo para falar - preveniu Ma76

son. - Assim, pois, no o desperdice, apiedando-se de si mesma e chorando. - No estou a apiedar-me de mim mesma, nem estou a desperdiar tempo a chorar-, retorquiu ela, num murmrio. - Pois pela voz parecia. - Queria v-lo sentado aqui, com a cabea encostada a uma caixa de telefone, de metal, com os joelhos por baixo do queixo, e o vestido amarrotado pelos ps de um homem, para ver se no faria o mesmo. Perry Mason condescendeu a rir. - Continue. - Gregory estava metido em dificuldades. No sei exactamente que espcie de dificuldades eram; estava metido sempre nalguma alhada. Creio que tinha estado na cadeia. Foi por isso que eu nunca ouvi nada a respeito dele. Tinha desaparecido. Eu tinha-lhe perdido completamente a pista. Nada pude descobrir a respeito dele, a no ser que tinha morrido num acidente de avio. Ainda no sei por que tal no aconteceu. Tinha uma passagem para ir no avio mas, por qualquer motivo, no o pde tomar. Creio que tenha tido medo de que a polcia o vigiasse. A lista dos passageiros mostrava que ele tinha viajado no avio. Eu pensei que ele estivesse morto. Apostaria qualquer coisa em como tinha morrido, embora no lhe encontrassem o corpo. E depois bem, procedi exactamente como se ele estivesse morto. O advogado ia comear a dizer algo, mas conteve-se quando as palavras lhe afloraram aos lbios. - O senhor ia a dizer alguma coisa? - perguntou ela. - No. Continue. - Bem. Gregory voltou. Insistiu para que eu obtivesse algum dinheiro de Carl. Disse que Carl pagaria para evitar que o seu nome fosse arrastado num processo. Ele ia process-lo, acusando-o de lhe ter roubado a minha afeio. Disse que eu ainda era mulher dele e que Carl se metera entre ns. Mason teve um riso sardnico. - No obstante Gregory lhe ter roubado o dinheiro, fugindo, e de voc no ter ouvido falar nele durante anos - disse Mason. - O senhor no compreende. No se tratava de saber 77

se ele podia ganhar o processo; a questo era se ele tinha ou no o direito de instaurar. Carl preferiria morrer a ver o seu nome arrastado pelos tribunais. - Mas - protestou Mason -, eu pensei que voc me tinha prometido nada fazer antes de me contar toda a histria. - Voltei para falar com Nell Brinley - disse ela.Encontrei l outro telegrama. Era de Gregory. Estava furioso. Dizia-me que lhe telefonasse. Telefonei-lhe, e disse-me que tinha de lhe dar uma resposta definitiva naquele mesmo instante. Respondi-lhe que podia dar-lhe a resposta definitiva naquele mesmo instante. Ele disse que no, que queria falar comigo. Disse-me que me faria concesses se fosse falar com ele. Eu sabia que no me era possvel ir enquanto meu marido estivesse acordado e por isso marquei-lhe um encontro para as duas horas da madrugada e deitei uma dose dupla de Iprai no chocolate de Carl, de modo que ele adormecesse. - E ento? - perguntou Mason, mudando ligeiramente de posio de modo que pudesse relancear os olhos atravs da vidraa da porta da cabina telefnica, pela sala de espera do edifcio do aeroporto. - Ento - disse ela-, levantei-me pouco depois da uma hora, vesti-me e sa de casa. Abri o porto da garagem, tirei o meu Chevrolet para fora, fechei a porta, e, evidentemente, esqueci-me de pr o cadeado. Comecei a afastar-me de casa e ento percebi tinha uma cmara-de-ar vazia. Havia uma estao de servio para automveis aberta a pouca distncia de casa. Dirigi o carro para l. Um homem tirou o pneumtico e descobri ento que a roda sobressalente tinha um prego espetado. Estava quase completamente vazia. Ainda tinha, no entanto bastante ar mas foi preciso tirar o pneumtico, extrair-lhe o prego e colocar uma cmara nova. Disse ao homem que no podia esperar que ele consertasse o outro, e deu-me uma senha para que eu o fosse buscar mais tarde. - Refere-se cmara-de-ar que tinha o prego? -Sim. Ele ia p-la no outro pneumtico e coloc-lo na roda sobressalente. A cmara-de-ar que estava nesta j no prestava. Eu tinha andado sobre ela, estando vazia. - E depois? - Depois fui ao apartamento de Gregory. 78

Tocou a campainha? Sim. Que horas eram? No sei. Eram mais de duas horas. Cheguei atrasada. Deviam passar dez ou quinze minutos das duas. - O que aconteceu? - Gregory estava de um humor terrvel. Disse-me que tinha de lhe conseguir dinheiro, que devia depositar, pelo menos, dois mil dlares a seu crdito no banco, logo que este abrisse pela manh e que tinha de extorquir outros dez mil dlares ao meu marido, e que, se o no fizesse, ele o processaria e me mandaria prender. - E a senhora o que fez? - Disse que no lhe daria um centavo. - E ento, o que aconteceu? - Ele insultou-me e eu tentei telefonar-lhe. - E depois? - Corri ao telefone e peguei no auscultador. - Espere um momento - disse Mason. - Levava luvas? - Sim. - Muito bem. Prossiga. - Tentei apoderar-me do auscultador. Ele segurou-me. -E que fez? - Lutei com ele e empurrei-o para longe. - E que mais houve depois disso? - Consegui desenvencilhar-me dele. Ele avanou outra vez para mim. Havia junto lareira, um atiador, uma p e uma escova. Estendi a mo e peguei na primeira coisa que alcancei. Foi o atiador. Vibrei-o. Creio que o golpe o atingiu em qualquer ponto da cabea. - Em seguida fugiu? - No, no o fiz. Porque, imagine, as luzes apagaram-se. - As luzes apagaram-se?!-exclamou Mason. Ela retorceu-se, buscando em vo alvio para a sua posio constrangida. - Sim - disse ela. - Naquele momento todas as luzes se apagaram. Devem ter cortado a corrente. - Foi antes ou depois de voc lhe ter assestado o golpe? - perguntou Perry Mason. - Foi exactamente no instante em que lhe bati. 79

- Quem sabe se voc no o atingiu, Rhoda? - Atingi, sim, Sr. Mason... Eu sei que o atingi, e ele recuou, cambaleando, e creio que caiu. Havia outra pessoa no apartamento... um homem que acendia fsforos. - E ento, o que aconteceu? - Ento corri para fora da sala, entrei no quarto de dormir, tropecei numa cadeira e ca. - Continue - pediu Mason. - Ouvi acender um fsforo... compreende, o som que faz um fsforo ao raspar no papel de lixa, e o rudo de um homem que tentava seguir-me ao quarto de dormir. Tudo isso aconteceu num segundo ou dois. Corri atravs do quarto de dormir, sa para o corredor e comecei a descer a escada, com algum a seguir-me. - E pde descer a escada? - perguntou o advogado. - No... estava com medo, porque a campainha continuava a tocar. - Qual campainha? - A campainha da porta. - Algum que tentava entrar? - Sim. - Desde quando comeou a tocar? - No sei precisamente. Foi durante o tempo em que lutvamos. - E quanto tempo levou a tocar? - Um bom bocado. - E como soava? - Como se algum tentasse despertar Gregory. Eu no creio que a pessoa da porta pudesse ouvir o barulho da luta, porque tocava a campainha de um modo especial. Tocava durante alguns segundos, depois parava outros segundos, e tornava a tocar outra vez. Fez assim vrias vezes. - No sabe quem era? - No. - Mas no desceu at que a campainha cessasse de tocar? - No; no desci. - Quanto tempo esperou depois de ter parado de tocar? 80

- Provavelmente um minuto ou dois. Eu tinha medo de ficar ali. - No sabia se Gregory estaria morto ou no? - No. Ele caiu no cho quando lhe dei a pancada, e ficou imvel. Ouvi o rudo da queda. Creio que o matei. No pretendia faz-lo. Apenas dei uma pancada s cegas. - Assim, pois, pouco depois de a campainha deixar de retinir, voc desceu a escada, no ? - Sim. - Viu algum? - No. - Onde tinha deixado o carro? - Perto da esquina, na rua transversal. - Dirigiu-se para ele? - Sim. - Bem. A senhora deixou cair as suas chaves no apartamento de Gregory. Aparentemente, deixou-as cair quando foi pegar o atiador. - Deve ter sido isso. - No percebeu que as tinha perdido? - No momento, no. - Quando veio a sab-lo? - S depois de ter lido os jornais. - Como entrou no seu carro? - A porta do carro no estava fechada. A chave de arranque estava no lugar. Conduzi o carro para a garagem e... - Um momento - interrompeu Mason. - Fechou a porta da garagem quando saiu, mas no chave? - Sim, pensei que a tivesse fechado chave, mas no o fiz. Ela estava apenas corrida. - E continuava assim? - Sim. - Tal como a tinha deixado? - Sim. - Que fez ento? - Abri a porta. - E, para faz-lo, devia empurr-la pelo trilho, no ? - Sim. - Em toda a extenso do trilho? - Sim. - De modo que fez isso e meteu depois o carro na garagem. isto? 6 - VAMP. G. GARDNER 14 81 -Sim, - E deixou a porta da garagem aberta? - Sim. Tentei fech-la, mas quando a quis fazer correr, ficou enganchada no pra-choques do outro carro. Eu puxei, mas no a pude desprender. - E ento subiu e deitou-se? - Sim. Estava nervosa. Tomei um sedativo forte. - Conversou com o seu marido, hoje de manh? - Sim, ele estava a fazer caf. Achei isso um pouco estranho, porque eu tinha-lhe dado uma boa dose de hipntico, para que ele dormisse at mais tarde. - Pediu-lhe um pouco de caf? - Sim. - Ele perguntou-lhe se voc tinha sado? - No, pelo menos dessa forma. Perguntou-me como

tinha dormido. - E mentiu-lhe? - Sim. - E depois? Ele saiu? - Sim. - E que fez a senhora? - Voltei para a cama, dormitei um pouco, levantei-me, tomei banho, vesti-me, abri a porta, e trouxe para dentro o leite e o jornal. Pensei que Carl tivesse sado a passear. Abri o jornal e percebi ento que estava perdida. A fotografia da chave da garagem saltou-me aos olhos. Vi logo que Carl a reconheceria apenas a visse. E o que mais, compreendi que a polcia daria comigo mais cedo ou mais tarde. - E que mais? - Telefonei companhia de transportes, entreguei a mala ao mensageiro dando-lhe um nome e um endereo falsos, embrulhei as minhas coisas, tomei um txi, e sa pressa para tomar um avio. - Sabia da partida de um avio quela hora? - Sim. Mason franziu os sobrolhos, pensativamente. - No tem a menor ideia - perguntou - de quem fosse a pessoa que tocou a campainha? - No. - Deixou as portas abertas ou fechadas, quando saiu? - Que portas? 82

- A porta que d para o vestbulo do apartamento de Gregory, e a porta do topo da escada que d para a rua. - No me posso lembrar. Estava espantosamente excitada. Tremia da cabea aos ps e estava ensopada de suor... Como pde saber da questo da porta da garagem? - Foi seu marido quem mo disse. - Eu julgava que o senhor tinha dito que ele comunicara isso polcia. - Assim foi. Mas antes, veio falar comigo. - Que disse ele? - Disse que reconhecera a chave cuja fotografia vinha no jornal, que a Rhoda tentara narcotiz-lo, que tinha sado, que a ouviu entrar, que a senhora tinha prendido a porta da garagem e que lhe mentira quando ele lhe falou sobre o facto de ela estar aberta. - No pensei que ele fosse esperto - gemeu ela e aquela mentira a respeito da porta da garagem vai fazer-me cair no lao, no ? - No lhe trar nada de bom - disse Mason, sombriamente. - E Carl disse-lhe que ia falar polcia? - Sim. Nada consegui dele nesse ponto. Tem as suas ideias a respeito do que julga ser seu dever. - No o deve julgar por isso - disse ela. - Na realidade ele muito bom... Ele disse alguma coisa sobre... sobre qualquer outra pessoa? - Disse-me que achava que a senhora tentaria proteger algum. - Quem? - O doutor Millsap. Mason pde ouvi-la suspirar. Depois, ela disse com voz sobressaltada: - Que sabe ele a respeito do Dr. Millsap? - No sei. Que sabe voc acerca dele? - um amigo. - Ele esteve na casa de Moxley, ontem noite? - Me de Misericrdia! No! - Tem a certeza? - Sim. Perry Mason deixou cair outra moeda na fenda do telefone e marcou o nmero da Agncia de Paul Drake. - Daqui fala Perry Mason, Paul - disse ele quando 83

ouviu a voz do detective na linha. - Voc naturalmente j leu os jornais, no? Ouviu-se uma srie de sons metlicos. Rhoda Montaine, agachada naquela incmoda posio, no soalho da cabina telefnica, moveu-se um pouco para um lado, estendendo ligeiramente os joelhos. - ptimo - disse Mason. - Voc conhece a situao, de um modo geral. Eu defendo Rhoda Montaine. Provavelmente j sabe que ela a mulher que voc viu sair do meu escritrio, ontem. Quero que voc me faa uma investigao geral. A polcia deve ter tirado fotografias do quarto onde acharam Moxley. Preciso de algumas dessas fotografias. Talvez algum dos rapazes da imprensa o possa ajudar. Quero que voc investigue o caso em todas as facetas que for descobrindo. E aqui vai algo esquisito. No se encontraram impresses digitais na maaneta da porta. Quero saber porqu... No importa o facto de ela estar de luvas. Isso teria impedido que ela deixasse impresses, mas outras pessoas devem ter utilizado aquela porta. Moxley deve t-la aberto e fechado uma dzia de vezes, durante o dia. At eu estive l naquele dia. Era um dia quente, e eu tinha as mos suadas. Deveria haver algumas impresses digitais na fechadura daquela porta. Sim, ocupe-se de Moxley. Esclarea tudo o que puder a respeito dele e sobre a sua ficha. Interrogue as testemunhas. Consiga todos os dados que puder. O promotor pblico, provavelmente, vai tratar de amordaar todas as suas testemunhas. Quero ser mais rpido, se puder. No pense nisso, agora. V-lo-ei mais tarde... No. no lhe posso falar. Comece j. Vo dar-se coisas importantes antes de cinco minutos. Bom dia. Mason suspendeu o auscultador no gancho. - Agora - disse ele a Rhoda Montaine - temos de trabalhar depressa. Os homens do Chronicle no tardam a. Esses rapazes so rpidos como o diabo. A polcia vai interrog-la. Faro tudo que puderem para a fazer falar. Vo dar-lhe toda a espcie de oportunidades para que voc se confesse. Prometa-me que ficar muda. Pode fazer isso? - Sim. - Ficar muda haja o que houver? - Sim. 84

- Insista em chamar-me. Diga-lhes que quer que eu esteja presente quando eles a quiserem interrogar. Quer fazer isso? - Naturalmente. J lhe disse que sim uma dzia de vezes. Quantas vezes mais, quer que eu repita? - Dzias de vezes - disse ele - e mesmo assim no bastante. Eles... Bateram suavemente porta da cabina telefnica. Mason interrompeu-se e olhou atravs do vidro. Um rapaz mostrava um carto contra o vidro. Por este via-se que se tratava de um reprter do Chronicle. Perry Mason fez rodar a maaneta da porta. - ptimo, Rhoda - disse ele - vamos. Abriu-se a porta. - Onde est a rapariga? - perguntou o rapaz. Outro reprter apareceu, vindo de trs do canto da cabina telefnica. - Ol, Mason - disse ele. Rhoda Montaine, soerguida pela mo de Perry Mason, ps-se de p. Os reprteres olharam para ela, surpreendidos. - Ela esteve a durante todo este tempo? - perguntou um deles. - Sim - disse Mason. - Onde est o vosso carro? preciso que a levem num pice... O segundo reprter soltou uma praga. - Os secretas. Dois homens surgiram de trs do vidro opaco que separava a bilheteira da sala de espera. Aproximaram-se a correr. - Esta senhora - disse Perry Mason, falando rapidamente - Rhoda Montaine. Entrega-se aos senhores representantes do Chronicle, porque sabe que esse jornal lhe quer oferecer uma ampla defesa. Ela reconheceu a chave da garagem que foi estampada nos jornais como sendo sua. Ela... Os dois detectives caram sobre o grupo. Um deles agarrou Rhoda Montaine pelo brao. O outro aproximou a cara, que estava lvida de raiva, quase sobre o rosto de Mason. - Com que ento voc dessa espcie de chicaneiros, no? - disse ele. 85

Mason lanou o queixo para a frente. O seu olhar tinha a dureza do ao. - Pare com esses insultos, seu burro - vociferou ele - seno esmurro-lhe esse queixo com um soco. O outro detective resmungou um aviso. - Toma cuidado, Joe. Esse tipo dinamite. J temos a rapariga. Era tudo o que precisvamos. - Vocs tm uma cantiga - disse um dos reprteres. Esta Rhoda Montaine e ela entregou-se ao Chronicle muito antes de vocs a terem visto. - Pois ficam a ver navios. nossa prisioneira. Estvamos a cerc-la e prendemo-la. Todo o mrito nosso. Um dos reprteres correu cabine telefnica. Deixou cair um nquel na caixa e deu o nmero do Chronicle. - Pois, sim! Dentro de quinze minutos - disse ele - comprem um jornal na rua, seus trouxas, e vejam de quem o mrito. CAPTULO VIII Perry Mason passeava pelo escritrio com a agitao de um tigre enjaulado. Tinha desaparecido aquele ar de paciente contemplao filosfica que caracterizava muitos dos seus meditativos passeios pelos seus aposentos. Era agora o temvel lutador e a sua incessante marcha fornecia-lhe mais uma vlvula de escape para o excesso de energia fsica, do que um meio de concentrao. Paul Drake, o detective, com um livro de notas, encadernado de couro, pousado em cima dos joelhos, rabiscara de quando em quando apontamentos relativos s informaes que Mason queria que ele obtivesse. Della Street estava sentada a um canto da mesa, com o seu caderno de taquigrafia sobre o qual descansava a ponta do lpis. Contemplava o advogado com olhos nos quais brilhava intensa admirao. - Eles enterram-na - disse Mason, olhando o telefone com o semblante turvo. - Malditos sejam! Quererem lograr-me por essa forma! Paul Drake consultou o seu relgio de pulso. - Talvez - ofereceu-se - eles... - o que lhe digo, eles enterram-na - interrompeu Mason, com voz selvagem. - Eu arranjei as coisas de 86

modo a ser avisado se ela desse entrada quer na esquadra, quer no gabinete do promotor. No foi vista em parte alguma. Devem t-la levado para algum distrito afastado. Voltou-se bruscamente e deu uma ordem a Della Street. - Della - disse ele, traga os arquivos. Extraia a petio de habeas corpus que fizemos no caso de Ben Yee. Siga as alegaes daquela petio. Assinarei como advogado de defesa da detida. Faa com que uma das dactilgrafas copie a toda a pressa. Vou atirar-lhes cara um habeas corpus. Isso obrig-los- a sair a campo aberto antes que possam causar maior dano. Della Street, com rapidez eficiente, desapareceu do gabinete. Perry Mason virou-se para o detective. - Outra coisa, Paul - disse ele. - O promotor do distrito vai inquirir tambm o marido. - Como testemunha material? - perguntou Drake. - Ou como testemunha material ou como cmplice. Seja como for, ele inquiri-lo- se no pudermos chegar at junto dele. Temos de arranjar um meio de o alcanar. Preciso de o alcanar. Caminhou pelo aposento num silncio irado. O detective arriscou uma sugesto. - Podemos - disse ele - falsificar um telegrama dizendo que o pai dele est doente em Chicago. Eles deix-lo-o ir ver o pai se pensarem que voc ignora o assunto. canja para ele ir de avio. Podemos vigi-lo e meter l um dos meus homens como passageiro. Este trava relaes com Carl e d-lhe um vomitrio no caminho. Perry Mason fez uma paragem no seu passeio agitado e franziu a testa, pensativamente. A porta do outro escritrio abriu-se e Della Street voltou para o seu lugar mesa. O advogado meneou lentamente a cabea. - No - disse ele - isso no serve. muito arriscado. Teremos de falsificar a assinatura no telegrama. Eles fariam um barulho dos infernos. No serve. - Porque que no serve? - perguntou Drake. um bom plano. Ele... - O pai dele um tipo capaz de vir aqui para meter 87

as mos no assunto. Eu at estou a planear traz-lo aqui se que ele no vem por sua prpria vontade. - Porqu? - Porque quero tirar-lhe uns cobres. - Quer dizer com isso que voc pretende que ele pague a defesa de Rhoda? - Sim. - No querer. - Querer, quando eu o tiver manobrado um pouco - disse Mason, recomeando mais uma vez o seu enraivecido passeio atravs do escritrio. Subitamente, virou-se. - H uma outra coisa. Eles precisam de se estribar no depoimento de Carl Montaine para poder deduzir alguma coisa contra Rhoda. Bem. Carl Montaine marido dela. Como tal, no pode ser interrogado como testemunha num caso de crime, para depor contra a mulher, a menos que esta consinta. - A lei deste Estado diz isso? - perguntou Paul Drake. - Sim, diz isso. - Bem - perguntou Drake - no uma vantagem para voc? - No - disse Perry Mason, porque esses tipos iniciaro uma aco para anular o casamento de Rhoda com Carl Montaine. - Quer dizer, um divrcio? - No, um divrcio nada resolveria. Isso no impediria que eles fossem marido e mulher quando o assassinato foi cometido. O que eles vo fazer iniciar uma aco para anular o casamento, baseando-se no facto de que o casamento era nulo desde o comeo. - E podem fazer isso? - Naturalmente que podem. Se puderem provar que Rhoda Montaine tinha outro marido vivo na poca em que casou com Carl, este segundo casamento nulo de incio. - E, nesse caso, o marido pode depor? - Pode. Agora quero que voc comece a investigar tudo o que diga respeito a Gregory Moxley. Quero conhecer-lhe todo o passado. certo que o promotor j deve conhecer uma boa parte dele. Eu quero conseguir muito 88

mais. Quero saber tudo sobre ele, desde a casca at ao miolo. Desenterre o passado dele e descubra, se puder, todas as vtimas que fez. - Quer dizer, as mulheres? - Sim, particularmente aquelas que casaram com ele. No foi esta a primeira vez que o fez. Era o seu modo de trabalhar. Os criminosos, habitualmente, no variam de mtodos. Paul Drake ia escrevendo no seu caderno de notas. - Houve, para mais, uma chamada telefnica - continuou Mason. - Foi a chamada que despertou Moxley. Deve ter sido feita antes das duas horas. Ele tinha uma entrevista com Rhoda marcada para as duas horas, e mencionou-a pelo telefone, dizendo que ia encontrar-se com ela quela hora e que lhe vinha trazer dinheiro. Veja se pode descobrir alguma coisa a respeito dessa chamada. Pode ser que voc lhe encontre a pista. - Acredita que fosse antes das duas? - perguntou Drake. - Sim, acredito. Creio tambm que voc verificar que foi a chamada telefnica que fez Moxley levantar-se. Ele estava espera da sua entrevista das duas horas. Tinha-se deitado para dormir algum tempo. Quando o telefone tocou, acordou. Levantou-se da cama e respondeu chamada. O lpis de Drake corria sobre a pgina do caderno de notas. - Muito bem - disse ele. - Que mais? - H a questo daquele espio, o sujeito que seguiu Rhoda quando ela saiu aqui do escritrio. Ainda no averiguei nada a respeito dele. Devia ser um detective profissional. Se era, algum o tinha contratado. Voc ter de descobrir quem que estava disposto a pagar bom dinheiro para saber o que Rhoda fazia. Drake assentiu. Mason virou-se para Della Street. - Della - disse ele - quero preparar o tablado para fazermos um pouco de publicidade. Andamos s voltas com um trabalho delicado. Se no primeiro noticirio os jornais pintam Rhoda como uma enfermeira que narcotizou o marido, o caso ficar mau para ns. Precisamos fazer convergir as atenes para o mal que o marido lhe 89

fez, e no sobre o mal que ela poderia ter feito ao marido. Um dos jornais da manh tem uma coluna dos leitores na qual se publicam cartas daqueles. Faa uma carta para esse jornal, dirigida ao redactor da Coluna dos leitores. Tome cuidado para que no v em papel que possa ter sado deste escritrio. Della Street assentiu, e preparou o lpis. Perry Mason comeou a ditar rpida e explosivamente: Sou um marido moda antiga. possvel que eu esteja fora do meu tempo. No sei onde ir parar o mundo com essas ideias novas que levam uma pessoa que viveu modestamente e economizou parte dos seus proventos a parecer um leproso econmico; que fazem com que os actores cinematogrficos no se possam tornar populares enquanto no esborracham o nariz das mulheres; mas sei que jurei amar, honrar e manter minha mulher, e posso garantir-lhe que sempre procurei faz-lo do melhor modo que me seja possvel. A imprensa diria refere o caso de um marido escravo da lei que leu nos jornais no sei que notcia, segundo a qual parecia que sua mulher estivera em contacto com um homem pouco antes de este haver sido assassinado. Em vez de proteger a esposa, em vez de provocar uma explicao com ela, este marido escravo da lei corre polcia e faz com que prendam a sua prpria mulher, e empenha-se em dar a sua colaborao para que se possa esclarecer o caso. possvel que isto seja um sinal dos tempos. Talvez eu tenha vivido demasiado. Pessoalmente no penso assim. Creio antes que o mundo atravessa outro daqueles perodos de histeria. Se lanarmos um olhar retrospectivo para as nossas orgias de dissipao, que culminaram em 1929, sacudiremos com tristeza a cabea por nos termos deixado arrastar para fora do bom caminho pelo contgio daquela euforia financeira. E no igualmente impossvel que numa doce manh de Primavera despertemos com uma terrvel dor de cabea e nos perguntemos se no nos conduzimos de um modo to histrico, como ento, na nossa ansiedade, ao pormos de lado todas as nossas velhas tradies para 90

embarcarmos numa orgia de dissipaes governamentais, quando deveramos ter tentado economias administrativas; ao desgostarmos aqueles que resistiram ao temporal econmico com depsitos modestos nos bancos e, por ltimo, mas no o menos importante, por termos sancionado o acto das nossas autoridades aprovando um marido que se precipita freneticamente no primeiro posto policial para denunciar a sua prpria esposa? Pessoalmente, creio que sim, mas afinal de contas, nada mais sou do que Um marido moda antiga Paul Drake ergueu os olhos para Perry Mason e disse na sua voz arrastada: - Que vantagens trar isso, Perry? - Uma vantagem muito grande - respondeu Mason. - Vai provocar uma discusso. - Quer dizer, acerca do marido? - Exactamente. - E, ento, para qu toda essa salsada sobre poltica? - Porque quero ter a certeza de que provocar uma polmica. H muita gente que, por um motivo ou outro, no se preocupa suficientemente com o assunto para se manifestar e colocar-se ao lado de Rhoda ou do marido, mas, metendo ali aquela misturada, despertar bastante paixo, pr ou contra, para provocar uma torrente de cartas que sacudir o jornal e far com que ele ponha uma carpideira a explorar o caso, sob o ponto de vista do marido traidor. Drake assentiu lentamente. - Eu creio que voc tem razo nisso - disse ele. - E quanto a fotografias? - perguntou Mason. Mandou fotografar o quarto em que foi cometido o homicdio? Paul Drake levantou do cho uma pequena pasta que tinha depositado contra o p da cadeira em que se sentara e tirou dela um envelope de linho, do qual extraiu quatro fotografias impressas em papel brilhante. Mason pegou nas fotografias, colocou-as em cima da mesa, estudando-as cuidadosamente durante alguns 91

minutos. Abriu ento a gaveta, tirou de l uma lente e examinou com ela uma das fotografias. - D uma olhadela a isto, Paul - disse ele. O detective aproximou-se da mesa. Perry Mason indicou-lhe um ponto da fotografia. - Sim - disse Drake. - Isto um despertador. Estava em cima de uma estante, junto cama. - E, segundo me parece, Paul, a cama tinha sido usada, mas Moxley estava completamente vestido no momento em que foi assassinado. - Sim. - Ento - continuou Mason -a importncia deste despertador assume dupla significao. - Porqu? - Pegue na lente e olhe. O detective assim fez. - Sim - disse ele, o despertador saiu to bem que se podem ver os ponteiros distintamente. Marcam trs horas e dezassete. Os nmeros do canto direito da fotografia, onde o fotgrafo da polcia ps uma nota sobre a posio da mquina, o tempo de exposio, etc., mostram que a foto foi tirada s trs e dezoito. Mostra que o despertador estava atrasado s um minuto, em relao ao relgio da polcia. - Isto apenas uma parte do que eu quero que voc veja - disse Perry Mason. - Deite outra olhadela. - Aonde quer chegar? - Se voc examinar rigorosamente - disse Mason , poder ver o mostrador da parte superior do despertador, o que regula a hora de despertar. - E que tem isso? - Isso mostra que o ponteiro estava colocado para um pouco antes das duas. - Claro - disse Drake. - Ele tinha uma entrevista marcada para as duas horas com Rhoda Montaine. Queria estar acordado quando ela tocasse porta. - No teria muito tempo para se vestir - fez notar Mason. - Este ponteiro, a meu ver, devia estar colocado talvez uns cinco ou dez minutos antes das duas. - Lembre-se que ele tinha sido marido dela. Ela provavelmente j o tinha visto em pijama. - Voc ainda no percebeu ao que me refiro - disse. Mason, tamborilando com os dedos na orla da fotogra92

fia. - O telefone despertou Moxley. Portanto, ele no precisou do despertador. J estava completamente vestido quando o despertador tocou. Os olhos vtreos de Paul Drake fixaram-se insistentemente em Perry Mason. - Existem milhes de ideias suas que eu no alcano - disse ele. - Por que diabo no alega voc a legtima defesa? No lhe peo que viole nenhuma das confidncias dos seus clientes, mas se ela lhe disse a verdade, deve ter-lhe dito indubitavelmente que houve luta e que feriu Moxley com o atiador. Parece-me que no lhe daria um trabalho descomunal fazer o jri acreditar que as coisas se passaram assim. Isto legtima defesa. Perry Mason meneou lentamente a cabea. - Esse - disse ele, o perigo de formular uma defesa antes de se conhecerem todos os factos. - Em que que o meu plano prejudica a defesa? perguntou o detective. - Em primeiro lugar - replicou o advogado, temos o assunto da narcotizao do marido. preciso conhecer um pouco a psicologia dos jurados a fim de imaginar o que eles faro num dado caso, e nem sequer fcil encararmos as coisas do mesmo ponto de vista deles. Uma das piores coisas, neste caso, portanto, aquele frasco de Ipral. O facto de a mulher de Carl Montaine ser enfermeira e ter dado ao marido uma bebida com uma droga, de molde a prevenir um jurado americano contra ela, mais do que qualquer outra coisa que fosse possvel descobrir relacionada com o assassnio. Para mais, se ela alegasse a legtima defesa, teria de admitir que foi ela quem matou e eu no tenho a certeza de que a acusao possa demonstrar que ela o tenha feito. - Pode demonstrar que ela estava no quarto no momento do crime - disse Drake. - No resta dvida de que o assassnio foi perpetrado cerca das duas horas, entre as duas e as duas e vinte, pois a esta hora os vizinhos avisaram a polcia. Sabe-se antecipadamente que Rhoda saiu de casa a altas horas da noite para ir ao apartamento de Moxley. O facto de que ela esteve ali evidenciado por terem sido encontradas no apartamento as chaves da sua garagem. Forosamente, devia ter as chaves quando saiu, a fim de abrir a porta da garagem. 93

Ela deixou-as l. Se no foi ela mesma quem matou, o jri, certamente, ter de admitir que ela estava presente quando se deu o assassnio, e deve saber quem o cometeu. - justamente esse o ponto - disse Perry Mason lentamente. - No garanto, mas bem possvel que ela esteja a tentar proteger algum. - Por que julga isso? - Por no terem sido encontradas impresses digitais na maaneta da porta - disse Mason. - Rhoda estava de luvas - lembrou-lhe o detective. - Bem, e depois? Se ela estava de luvas era porque no queria deixar impresses digitais em parte alguma, no assim? - Est claro. E a polcia no descobriu as impresses digitais dela. - Ento - insistiu Mason, se ela no deixara impresses digitais porque calava luvas, no se teria preocupado em apagar as que existissem. - Que quer dizer com isso? - Quero dizer que uma mulher que est de luvas no pode deixar nenhuma impresso digital, mas quando no existem impresses digitais na maaneta da porta ou na arma do crime, isso quer dizer que algum pegou num trapo e apagou cuidadosamente todas as impresses digitais. O nico motivo que levaria uma pessoa a fazer isso, seria a inteno de apagar certas impresses digitais. Uma pessoa que estivesse enluvada no poderia deixar atrs de si impresses digitais que a pudessem preocupar - nada exigiria que as apagasse. Drake franziu a testa e ficou pensativo. - Assim, pois, era a isso que voc queria chegar quando me telefonou? Perry Mason recomeou o seu passeio pelo gabinete. Subitamente, abriu a porta de um guarda-roupa, tirou de l o chapu, enterrou-o firmemente na cabea, e olhou significativamente para Della Street. - Veja aquela petio de habeas corpus - disse ele. - J deve estar pronta para assinar. Ela anuiu, movimentando-se com a presteza, silenciosa e eficiente de uma enfermeira que preparasse as coisas para uma operao da mais alta cirurgia. Poucos 94

momentos depois, voltava trazendo na mo uma folha de papel. - Esta a ltima pgina - disse ela, pronta para a sua assinatura. Perry Mason garatujou a sua assinatura. - Mande levar - disse ele. - Consiga que um juiz assine o mandado. Empenhe-se para que seja apresentado. Vou sair. - Demora-se? - perguntou Paul Drake. O sorriso de Perry Mason era agoirento. - O tempo suficiente para dar trabalho ao Dr. Millsap. - disse ele. CAPTULO IX A enfermeira do Dr. Millsap mostrou-se indignada. - No pode entrar aqui - disse ela; o consultrio particular do Dr. Millsap. Ele no recebe ningum sem consulta marcada. O senhor ter de aceitar uma hora que ele ache conveniente. Perry Mason fitou-a firmemente. - No gosto de lutar com mulheres - disse ele. J lhe disse que sou advogado e que vim visitar o Dr. Millsap para um assunto de grande importncia para ele. Agora, entre por aquela porta e diga ao Dr. Millsap que Perry Mason quer falar-lhe a respeito de uma automtica Colt, calibre 32, que foi registada em nome dele. Diga-lhe que esperarei exactamente trinta segundos e depois entrarei. Um fulgor de pnico surgiu nos olhos da enfermeira. Hesitou, voltou-se, abriu a porta do gabinete particular do Dr. Millsap e fechou-a com violncia depois de passar. Perry Mason consultou o seu relgio de pulso. Precisamente ao fim de trinta segundos, encaminhou-se para a porta e fez girar a maaneta, abrindo-a. O Dr. Millsap estava de avental branco. Um espelho cncavo, fixado na sua testa por uma presilha de couro, dava-lhe uma inconfundvel aparncia profissional. O consultrio tresandava a anticpticos. Num armrio de vidro brilhavam instrumentos de cirurgia. Por uma porta aberta via-se uma fileira de estantes de livros. Do outro lado cintilava uma sala de operaes forrada de azulejos. 95

A enfermeira tinha uma mo pousada no ombro do Dr. Millsap. Estava com os olhos arregalados. Estivera inclinada sobre o mdico. Ao ouvir abrir-se a porta, virou-se com um olhar aterrorizado. O rosto do Dr. Millsap apresentava uma palidez doentia. Perry Mason fechou a porta atrs de si com silenciosa determinao. - O tempo precioso - disse ele sem prembulos. - No o desperdiarei em preliminares e no lhe queria dar o necessrio para que inventasse um rosrio de mentiras e me fizesse perder mais tempo ainda para demonstrar que o eram. O Dr. Millsap encheu o peito de ar. - No o conheo - disse ele, e evidentemente no compreendo o que significa esta intruso impertinente. De duas uma: ou o senhor sai, ou chamo a polcia para o fazer sair. Os ps de Perry Mason estavam solidamente plantados e afastados, o seu queixo erguido belicosamente, os olhos frios e resolutos. Assemelhava-se a um slido bloco de granito - quadrado, frio, inabalvel. - Quando tiver ligado para a polcia, doutor, disse ele, explique-lhe exactamente como forneceu uma certido de bito falsa em nome de Gregory Lorton em Fevereiro de 1929. Pode, alm disso, explicar-lhe por que deu a Rhoda Montaine uma pistola automtica Colt, calibre 32, ordenando-lhe que matasse Gregory Moxley. O Dr. Millsap passou a lngua pelos lbios secos, e olhou para a enfermeira com olhos em que havia desespero. - Saia, Mabel - disse ele. Ela hesitou um momento, olhou rancorosamente para Perry Mason, e passou por trs dele, em direco porta. - No deixe que nos interrompam - disse-lhe Mason. O bater da porta do gabinete exterior foi a resposta. Mason sustentou o olhar do Dr. Millsap. - Quem o senhor? - perguntou este. - Sou o advogado de Rhoda Montaine. Uma expresso de momentneo alvio espalhou-se pela fisionomia do Dr. Millsap. - Foi ela quem o mandou aqui? 96

- No. - Onde est ela? - Presa - disse Perry Mason lentamente , presa por assassnio. - Por que motivo veio aqui? - Porque precisava esclarecer os assuntos da certido de bito e da pistola. - Sente-se - disse o Dr. Millsap, e ele mesmo deixou-se cair numa cadeira, enquanto falava, como se as pernas tivessem perdido a fora. - Deixe-me ver - disse ele, um sujeito chamado Lorton... Naturalmente, tenho um grande nmero de casos e no me posso lembrar, de repente, dos factos concernentes a cada um deles. Poderia, talvez, recorrer ao meu arquivo. O senhor diz que foi em 1929?... Se o senhor pudesse indicar-me alguma circunstncia particular... O rosto de Mason inflamou-se de ira. - V para o inferno com essas pantominices! disse ele. - O senhor amigo de Rhoda Montaine. Ignoro que espcie de amizade . O senhor sabia que ela era casada com Gregory Lorton e que esse Lorton havia fugido. Por qualquer motivo ela no queria pedir o divrcio. Em 20 de Fevereiro de 1929, foi admitido no Sunyside Hospital um doente com pneumonia. Foi internado com o nome de Gregory Lorton. O senhor foi o seu mdico assistente. O doente morreu em 23 de Fevereiro. O senhor assinou o atestado de bito. O Dr. Millsap humedeceu outra vez os lbios. Os seus olhos estavam desvairados pelo terror. Perry Mason estendeu o brao esquerdo e dobrou-o para consultar o relgio. - O senhor tem dez segundos para comear a falar - disse ele. O Dr. Millsap tomou uma inspirao profunda. Dos seus lbios, aos borbotes, como gua a jorrar de uma mangueira, as palavras brotavam rpidas e cheias de pavor. - O senhor no pode compreender. Se compreendesse no tomaria essa atitude. O senhor advogado de Rhoda Montaine. Eu sou o melhor amigo dela. Quero-lhe mais do que tudo na vida. Amei-a desde que a conheci. - Porque assinou o atestado? 7 - VAMP. G. GARDNER 14 97

- Para que ela pudesse receber o seguro de vida. - Qual era a dificuldade para receber o seguro? - No podamos provar que Gregory Lorton tivesse morrido. Corria o boato de que perecera num acidente de avio. Os registos da companhia de transportes demonstravam que ele tinha comprado uma passagem para aquele avio, mas ns no podamos provar de modo concludente que tivesse viajado nele. No foram encontrados os corpos, excepto o de um homem. A companhia de seguros no quis aceitar aquela prova. Alguns advogados disseram a Rhoda que ela deveria esperar sete anos e ento propor uma aco que estabelecesse oficialmente a morte do marido. Ela no queria continuar casada com ele. Se ela tivesse requerido o divrcio, isso seria admitir que ele ainda estava vivo. A Rhoda no sabia o que fazer. Sentia-se viva. Sentia sem sombra de dvida que ele estava morto. Foi ento que tive uma ideia. Havia um grande nmero de indigentes que requeriam hospitalizao. Muitos deles no encontravam camas, outros sofriam de doenas mortais. Um homem pouco mais ou menos da altura, da mesma conformao e da mesma idade de Gregory Lorton pediu a sua admisso no hospital. Eu sabia que ele estava com uma pneumonia e vi que o caso teria quase com certeza um desenlace fatal. Disse-lhe ento que se ele quisesse consentir em usar o nome de Gregory Lorton, e responder s perguntas relativas ao nome do pai e da me, e do endereo, de um certo modo, eu o faria entrar no hospital, porquanto Gregory Lorton tinha um crdito nos livros do estabelecimento do qual no tinha feito uso. O homem aceitou. Respondeu a todas as perguntas de modo tal que nos registos do hospital ficaram aparecendo os mesmos dados existentes na petio da licena de casamento. Fizemos pelo homem tudo o que pudemos. Posso afirmar-lho. No procurei apressar-lhe o fim, pois, na verdade, fiz o melhor que pude para salvar-lhe a vida, porquanto pensei que se ele no morresse eu poderia fazer a mesma coisa outra vez, com outro infeliz, at que um deles morresse de facto. Mas, no obstante tudo o que fiz, o homem morreu. Passei o atestado de bito e ento Rhoda fez com que o seu advogado, algumas semanas depois, tivesse notcias da morte, ao 98

escrever fortuitamente ao Departamento das Estatsticas de Vida. O advogado agiu de boa f. Levou o assunto ao conhecimento da companhia de seguros e esta pagou a aplice. - De quanto era a aplice? - No era muito, pois de contrrio a coisa no nos teria sido fcil como foi. Creio que se tratava de uns mil e quinhentos dlares, ao todo. - O seguro foi feito por Lorton a favor da mulher? - Sim. Persuadiu Rhoda de que cada um deles devia fazer um seguro a favor do outro. Disse-lhe que estava em negociaes para fazer um seguro a favor dela, pelo valor de cinquenta mil dlares, mas que havia algumas dificuldades e que a companhia apenas queria aceitar temporariamente um seguro de mil e quinhentos dlares at completar as suas investigaes. Conseguiu que ela fizesse um seguro de dez mil dlares a favor dele. Indiscutivelmente, ele intentaria mat-la e cobrar o seguro se no tivesse a habilidade de obter o dinheiro que ela possua e fugir com ele. - Naturalmente, deixou de pagar o prmio das aplices assim que a abandonou, no? - Sim, disse o Dr. Millsap. - Aqueles mil e quinhentos dlares da aplice eram apenas uma farsa. O mais provvel era que ele se tivesse esquecido deles. Pagou apenas um prmio e depois deixou Rhoda continuar a pagar. O acidente de avio teve lugar poucos meses depois do primeiro pagamento. O atestado de bito foi apresentado antes de um ano. Se Rhoda tivesse feito bem as coisas desde o princpio, no creio que ela tivesse tido qualquer dificuldade em receber, em consequncia do acidente de avio. Assim, como ela fez, encontrou depois um empregado demasiado zeloso da companhia de seguros, que inventou uma poro de dificuldades. -E depois, o que aconteceu? - Depois houve aquele perodo de espera, e Rhoda recebeu o dinheiro mediante a certido de bito que eu passei. - O senhor conhecia h muito tempo Rhoda? - Sim. - Tentou casar com ela? O Dr. Millsap corou. 99

- Tudo isto necessrio? - perguntou. - Sim - disse Mason. - Pois ento... sim, admitiu o Dr. Millsap com desconfiana. - Pedi-lhe que casasse comigo. - E ela no quis? - Jurou-me que nunca mais se casaria. Perdera a confiana nos homens. Era uma rapariga simples e pura quando Gregory Lorton a ludibriou, levando-a at ao casamento, e a perfdia dele entorpecera o temperamento emotivo que a caracterizava. Dedicou a vida a cuidar de doentes. No lhe sobrava tempo para o amor. - E depois, um belo dia, casou com esse filho de milionrio? - perguntou Perry Mason. - No me agrada o modo pelo qual o senhor diz isso. - Do que no gosta e porqu? - Desse seu modo de dizer, um filho de milionrio. - Mas no o que ele, afinal? - Sim, mas no foi por esse motivo que Rhoda casou com ele. - Como sabe? - Porque a conheo e conheo os motivos. - Porque foi ento que casou com ele? - Havia nela um instinto maternal insatisfeito. Precisava de empregar a sua nsia de dedicao. Encontrou exactamente o que procurava naquele filho de pais ricos, fraco, cujo carcter comeava a desintegrar-se. Ele olhava para Rhoda como um discpulo olha para o professor, como uma criana olha para a me. Acreditou que aquilo fosse amor. Ela no sabia o que era. Sabia unicamente que queria, imediatamente, apertar alguma coisa contra si, com carinho. - Naturalmente, o senhor fez objeces ao enlace? O doutor Millsap empalideceu. - Naturalmente - disse ele com uma voz que revelava sofrimento. - Porqu? - Porque a amava. - No acreditava que ela pudesse ser feliz? O Dr. Millsap meneou a cabea. - Ela no podia ser feliz - disse. - No justa para consigo mesma. No reconhece a significao psicolgica dos seus sentimentos. Do que ela realmente 100

necessitava era de um homem a quem pudesse amar e respeitar. Se tivesse filhos poderia dar uma expanso natural aos seus sentimentos maternais. O que fez foi suprimir os sentimentos naturais do sexo por um perodo de alguns anos, at que, finalmente, o instinto maternal latente lhe deu o desejo irresistvel de escolher um homem que fosse fraco e dcil, e tentar proteger esse homem atravs da existncia, curando-o, para o fazer voltar a uma situao normal na vida. - Disse-lhe isso? - Tentei dizer-lho. - Conseguiu alguma coisa com essa argumentao? - No. - Que disse ela? - Que eu no poderia nunca ser para ela mais do que um amigo e que rodo estava pelo cime. - E que fez o senhor? O Dr. Millsap tomou uma inspirao profunda. - No me agrada discutir este assunto com um estranho. - No se preocupe com os seus gostos - disse Perry Mason, sem desviar os olhos do rosto do homem. - Continue a falar e faa-o depressa. - Quero mais a Rhoda do que prpria vida disse o Dr. Millsap, lentamente e com visvel relutncia. - Tudo o que a possa fazer feliz o que quero. Quero-lhe tanto que o meu amor desinteressado. No identifico a felicidade dela com a minha. Se ela pudesse ser mais feliz comigo do que com qualquer outro, isso seria a coisa mais maravilhosa do mundo, para mim. Se, por outro lado, ela pode ser mais feliz com outro do que comigo, prefiro que seja desse outro, porque para mim a felicidade dela est em primeiro lugar. - De modo que o senhor retirou-se da cena? - perguntou Mason. - Retirei-me da cena. - E depois, que houve? - Ela casou com Carl Montaine. - E isso interferiu na sua amizade com ela? - Absolutamente nada. - Depois, ento, surgiu Lorton. - Sim, Lorton ou Moxley, como quiser chamar-lhe. - O que queria ele? 101

- Dinheiro. - Porqu? - Porque algum o ameaara de met-lo na cadeia por uma patifaria que fizera. - Sabe que espcie de patifaria era? - No. - Sabe quem a pessoa que o ameaava de o meter na cadeia? - No. - Sabe que quantia queria ele? - Dois mil dlares j e mais dez mil depois. - Pediu isso a Rhoda? - Sim. - E ela o que fez? - Pobre criana, no sabia o que fazer. - Porqu? - Ela era uma recm-casada. Os seus sentimentos naturais, recalcados durante anos, comeavam a reafirmar-se a si mesmos. Julgava estar apaixonada pelo marido. Pensava que a sua vida estava inteiramente ligada dele. Depois, subitamente, surgiu em cena aquele miservel. Queria dinheiro. Dinheiro que ela no tinha para lhe dar. Insistiu, alegando que, se ela no lho desse, a faria prender por ter burlado a companhia de seguros, e tambm por bigamia. Ela sabia que antes de fazer qualquer dessas coisas ele se dirigiria directamente a Carl Montaine e tentaria extorquir-lhe dinheiro. Montaine tem horror a ver o nome arrastado pelas colunas dos jornais. Moxley era muito esperto. Ele soube qualquer coisa a respeito do absurdo complexo familiar dos Montaine e da atitude orgulhosa do chefe da famlia. - Que mais aconteceu? - perguntou Mason. - Rhoda enfrentou Moxley e disse-lhe que se ele no desistisse o faria prender pelo desvio do seu dinheiro. - Foi o senhor quem lhe sugeriu isso, no? - Sim. - E deu-lhe uma arma com a qual pudesse matar Moxley, se se apresentasse a oportunidade? O Dr. Millsap sacudiu a cabea veementemente. - Dei-lhe a automtica - disse ele - porque queria que ela tivesse um meio de se defender, se tal se tornasse necessrio. Sabia que esse tal Lorton ou Moxley, era um tipo completamente desprovido de escrpulos. 102

Sabia que ele era capaz de mentir, roubar, ou matar para alcanar os seus fins. Sabia que ele estava em apuros e precisava de dinheiro. Tinha medo de que Rhoda o fosse visitar sozinha, uma vez que Moxley estipulara que no devia levar ningum quando l fosse. - E por isso deu-lhe a pistola? - Sim. - Sabia que ela ia ter com Moxley? ? , - Naturalmente. - Sabia que ela o ia visitar na noite passada? Os olhos de Millsap moveram-se inquietos. Agitou-se na cadeira. - Sim ou no? - perguntou Mason. - No - disse Millsap. - Olhe - disse Mason sem rancor, se o senhor no puder mentir melhor do que isso no tribunal, no ser uma boa testemunha para Rhoda. - Testemunhar no tribunal? - exclamou Millsap espantado. Mason confirmou. - Deus de misericrdia! Eu no posso ir ao banco das testemunhas! O senhor quer dizer depor a favor de Rhoda? - No. O promotor pblico quer cham-lo para que deponha contra Rhoda. Ele vai tentar, tanto quanto puder, despertar a maior animosidade contra Rhoda. Procurar apresentar um motivo para o crime, e esse motivo ser uma tentativa por parte de Rhoda para esconder a fraude por ela cometida contra a companhia de seguros. Portanto ele exibir a falsa certido de bito e revelar o conluio para defraudar a companhia. J pode imaginar como o vai deixar. O Dr. Miilsap ficou de boca aberta. Perry Mason fitou-o firmemente. - O senhor sabia, Dr. Millsap, que Rhoda se ia encontrar com Moxley s duas horas da madrugada? O Dr. Millsap parecia aniquilado. - Sim - disse ele. Perry Mason meneou lentamente a cabea. - Estamos a melhorar. Agora diga-me, doutor: onde estava o senhor s duas horas da madrugada? - A dormir, naturalmente. Perry Mason, com voz indiferente, perguntou: 103

- Pode provar isso? - Posso prov-lo do mesmo modo que o faria outro indivduo qualquer. Fui para a cama e dormi toda a noite, at de manh. Um homem, ordinariamente no leva um libi para a cama com ele. Nessas circunstncias, creio que bastaria a minha declarao. -Assim seria, doutor - disse Mason lenta e imperiosamente - se no fosse o facto de que o promotor pblico o interrogar, ao senhor e ao seu criado japons, a respeito de uma chamada telefnica que lhe foi feita s duas horas da madrugada e a declarao que far o seu criado japons de que... A expresso da fisionomia do Dr. Millsap fez com que Mason se interrompesse no meio da frase. - Bem - perguntou , que me diz a isto? -Deus do cu! - disse Millsap. - Como pde o promotor vir a saber dessa chamada telefnica? Como poderia eu imaginar que houvesse uma probabilidade num milho de que essa chamada telefnica pudesse figurar no meio de tudo isto? O meu criado japons disse-me que se tratava de um homem que parecia bbado, que estivesse a falar de um telefone pblico. -Como poderia ele saber que o homem estava bbado? -No sei. Suponho que pela voz. Tudo o que sei que ele me disse, quando voltei... quero dizer... - Deixemo-nos de artimanhas, conte-me a verdade - sugeriu o advogado. As palavras jorraram em borbotes da boca do doutor. -Eu estive l. No s duas horas, mas sim um pouco mais tarde. Estava acordado e no podia dormir. Sabia que Rhoda devia ter comparecido entrevista. Comsultei o meu relgio de pulso. Queria saber o que Rhoda faria. Precisava de ter a certeza de que tudo corria bem. Levantei-me e vesti-me, dirigindo-me para Norwalk Avenue. O carro de Rhoda estava parado numa rua ao lado. Olhei para o apartamento de Moxley. Pelas janelas vi que estava tudo s escuras. Toquei a campainha do apartamento dele. No obtive resposta. Continuei a tocar de minuto a minuto. Fiquei alarmado quando ningum atendeu. Se o carro de Rhoda no estivesse ali, julgaria que Moxley estivesse 104

a dormir. Decidi deitar uma olhadela s traseiras da casa para ver se havia algum meio pelo qual eu pudesse entrar. Mas no queria deixar o meu carro em frente da casa, pelo que dei uma volta em torno do quarteiro, deixei o carro, e vim pelo beco, caminhando devagar, e vi ento que o apartamento de Moxley tinha as luzes acesas. Supus que os meus toques de campainha o tivessem acordado, de modo que tornei a passar pelo beco para ir frente da casa e tocar outra vez a campainha, e nesse momento vi que o carro de Rhoda j tinha partido. - Quando estava a tocar campainha - perguntou Mason - o senhor estava de p no pequeno portal da rua, no verdade? - Sim. - Podia ouvir o som da campainha no andar de cima? - No, no ouvi. - Ouviu o rudo de alguma luta? - No, no ouvi nada. Perry Mason franziu o sobrolho e ficou pensativo. - No quero que se repita o que vou dizer - disse ele. - O senhor no est com boa cara. - Deus de misericrdia! - disse Millsap. - Como quer que eu esteja com boa cara? Com estas coisas na cabea, j h dias, desde que Rhoda me disse que Lorton estava vivo e aqui na cidade! No tenho podido dormir, no tenho podido comer, no posso concentrar a ateno, nem atender os meus clientes. No posso... - Repito - disse Mason - que o senhor no est com boa cara. - Naturalmente que no estou. No me sinto bem. Estou quase louco! - O que aconselharia a um doente seu - perguntou Perry Mason - se ele o viesse consultar nesse estado mental em que o senhor se encontra agora , e se no estivesse com boa cara? - Aonde quer o senhor chegar com isso? - Talvez lhe aconselhasse uma viagem martima, no? - Aconselharia, seguramente, uma mudana de ares. No quero dizer... 105

Millsap calou-se repentinamente, no meio da frase, e ficou com a boca aberta. - Como j lhe fiz notar - disse Mason, olhando para os ps - no quero que se repitam as minhas palavras a este respeito, e, alm disso, no sou mdico. Para que as coisas tenham uma aparncia perfeitamente regular, o senhor deveria consultar um mdico seu amigo. No precisa dizer-lhe a causa do seu aborrecimento, mas pode dizer-lhe que est aborrecido por se sentir doente. Pode chegar mesmo a perguntar-lhe o que opina sobre uma viagem por mar. - Quer o senhor dizer - perguntou o Dr. Millsap lentamente - que devo retirar-me para um lugar onde no me possam alcanar? No seria isso fugir, deixando Rhoda afrontar sozinha o choque dos acontecimentos? - No que diz respeito a Rhoda - comentou Mason, a sua presena aqui torna-se para ela mais um mal do que um bem. A minha sugesto, contudo, nada tem a ver com Rhoda. Estou simplesmente interessado pela sua sade. O senhor no est com boa cara. Est com olheiras. Tem os nervos abalados. Por tudo isso acho que deve consultar um bom mdico. Entretanto, aqui tem um carto de visita meu. Se houver qualquer coisa, chame-me imediatamente. Mason deixou cair o seu carto de visita sobre a mesa do Dr. Millsap. Millsap ps-se de p, agarrou a mo de Mason e sacudiu-a efusivamente. - Obrigado. Eis a uma ideia que no me ocorreu. formidvel. Melhor ainda do que isso. Mason ia comear a dizer alguma coisa, mas interrompeu-se ante o rudo abafado de uma agitao proveniente do gabinete exterior. Os dois homens ouviram as vozes de protesto da enfermeira do consultrio do Dr. Millsap. Perry Mason abriu a porta com um puxo. Os dois detectives da brigada de homicdio que tinham prendido Rhoda Montaine no aeroporto olharam para o advogado com olhos nos quais transparecia surpresa e incredulidade, e depois fitaram o Dr. Millsap. - Bem, bem - disse um deles, o senhor tinha por fora de estar aqui. Perry Mason virou-se para o Dr. Millsap. 106

- Agradeo-lhe, doutor - disse ele, pelo seu diagnstico. Se alguma vez precisar de um advogado, no hesite em chamar-me. Por enquanto, vejo que estes dois homens querem falar com o senhor. Para seu esclarecimento, saiba que so detectives do Departamento de Homicdios. No o quero deter por mais tempo. Incidentalmente, como advogado, devo dizer-lhe que o senhor no obrigado a responder a nenhuma pergunta, no querendo faz-lo, e... - o bastante - disse um dos detectives, avanando belicosamente. Perry Mason firmou-se na sua posio, com os ombros deitados para trs, o queixo projectado para a frente, com o olhar duro e resoluto, encarando o detective num exame desdenhoso. - E - continuou Perry Mason - se o senhor precisar de um advogado encontrar o nmero do meu telefone naquele carto de visita que est em cima da mesa. No sei o que estes homens lhe querem, mas se eu estivesse no seu lugar no responderia a nenhuma pergunta. Mason passou pelos detectives sem olhar para trs. Eles olharam-no durante um momento e depois entraram no consultrio particular e fecharam a porta com violncia. Do lado de fora, na sala de espera, a enfermeira do Dr. Millsap deixou cair a cabea sobre o brao dobrado, descansou este sobre a mesa e comeou a chorar. Perry Mason contemplou-a durante alguns segundos com os sobrolhos carregados, numa apreciao pensativa. Depois saiu pela porta exterior, fechando-a silenciosamente atrs de si. , CAPTULO X O sol da manh entrava pelas janelas do escritrio de Perry Mason. Retiniu o telefone. Uma sombra alta e delgada projectou-se contra o vidro opaco da porta do corredor, depois a maaneta girou e Paul Drake entrou no gabinete, no momento em que os dedos diligentes de Della Street faziam a ligao no P. B. X. Perry Mason abriu a porta do seu gabinete particular. 107

- Para o senhor, chefe - disse Della Street, apontando para o telefone. Mason sorriu para o detective. - Veja se importante, Della - disse ele. Paul Drake exibiu um par de jornais. - J viu o que aconteceu? - perguntou Mason ergueu as sobrancelhas numa muda interrogao. Drake fez um gesto do mais profundo cansao. - Ela confessou tudo. O advogado olhou firmemente para o detective, de p, com os ps afastados. Sorriu levemente. Della Street suspendeu o auscultador e olhou para Perry Mason com as faces brancas de raiva. - O que lhe aconteceu, minha filha? - perguntou Mason. - Este - disse ela - era um desses meninos bonitos da promotoria que queria dizer-lhe - numa voz que destilava francamente o gozo do triunfo, que a sua cliente, Rhoda Montaine, tinha acabado naquele momento de assinar uma declarao no gabinete do promotor, e que o senhor poderia v-la quando quisesse. Disse que o senhor no precisava de ter requerido um habeas corpus; que ela era acusada de assassnio em primeiro grau e que a direco do crcere teria muito prazer em consentir que o senhor a visse no momento que quisesse - e acentuou tanto quanto pde, com um sarcasmo intolervel, aquele muito. Perry Mason olhou para o cho sem modificar em nada a sua expresso fisionmica. - Porque no me deixou falar com ele? - perguntou Mason. - Porque o que ele queria era irrit-lo. Mason disse lentamente: - Daqui por diante, quando algum quiser fazer isso, passe-me a comunicao. Lembre-se, Della, que eu tambm sei preparar desses pratinhos, e sei receb-los. Mason virou-se para Paul Drake. - Venha, Paul - disse. Entraram os dois no gabinete particular de Mason, que fechou a porta. Paul Drake puxou um jornal do bolso. -D-me pormenores - pediu Mason. - Tenho-os aos montes. Eles no tinham a declara108

o firmada, mas o jornal estava evidentemente pronto para sair rua assim que a declarao fosse assinada. - Que declarou ela? - Declarou que Moxley tentara extorquir-lhe dinheiro, por meio de chantagem; que ele insistiu para que ela o fosse visitar s duas horas da madrugada; que se levantou enquanto o marido dormia, saiu de casa e foi visitar Moxley, que tocou a campainha durante alguns minutos e que no foi atendida, de modo que voltou, entrou no carro e foi para casa. - Disse alguma coisa acerca da forma como tocou a campainha? - Sim. Ps o dedo no boto e premiu-o durante alguns segundos, porque pensou que Moxley talvez estivesse a dormir. - E depois - disse Perry Mason , suponho que lhe atiraram com o assunto das chaves da garagem, e lhe pediram que explicasse como tinham ido parar ao apartamento de Moxley, uma vez que ela conseguira que ele lhe abrisse a porta, no verdade? - Exactamente - disse Drake. - E ela respondeu que tinha estado l anteriormente, de tarde, e deixara cair as chaves; e que no se apercebeu disso seno passado muito tempo. Mason sorriu - um sorriso forado de quem no achou graa. Mais parecia a careta de um homem que tivesse mordido um limo. - E ao mesmo tempo - disse ele, Carl Montaine insiste em afirmar que fechou a porta da garagem quando guardou o automvel, e que Rhoda devia ter as chaves para poder abrir a dita porta; que ela, pessoalmente, lhe dissera que se tinha esquecido da carteira no carro e que saiu e tornou a abrir a porta para tirar a carteira de l antes de se ir deitar. - Ora - disse Drake, de modo tranquilizador, algum dos jurados acreditar no que ela diz. - No, depois do promotor ter articulado os factos - disse Perry Mason lentamente. - Como voc pode ver, eles fizeram-na cair no lao, levando-a a admitir as coisas que mais a prejudicavam. - No vejo tal coisa - disse Drake, olhando fixamente para Mason, com os seus olhos esbugalhados. - Voc no v? - replicou Mason. - A mais forte 109

alegao que ela poderia ter feito era a da legtima defesa. Isso seria a sua palavra em oposio aos lbios selados de um morto. Nada existe na promotoria que pudesse contradizer essa afirmativa. Se ela tivesse declarado isso no momento oportuno e na devida forma, teria, quase que com certeza, conquistado a simpatia e a credulidade dos jurados. ; Agora, a narrativa dos jornais mostra que os vizinhos ouviram o retinir da campainha, durante o perodo de tempo em que o crime foi cometido. Rhoda apegou-se a essa ideia e acreditou que havia ali uma oportunidade para declarar que era ela a pessoa que estava a tocar a campainha. primeira vista, pareceu-lhe uma sada fcil. Se pudesse convencer de que tinha sido ela a pessoa que estava porta, a tocar a campainha, teria conseguido um libi inatacvel. Isso foi um lao que lhe armaram, e ela caiu. Agora, o promotor tem trs cartuchos para disparar contra ela. Primeiro, pode mostrar, com o factor tempo, que no pode ter sido ela. Segundo, pode mostrar pelas chaves achadas no quarto, que ela deve ter estado no apartamento com Moxley depois de ter aberto a porta da garagem. Em terceiro lugar, e este o mais perigoso de todos, pode descobrir a pessoa que esteve realmente a tocar a campainha e lev-la ao banco das testemunhas para refutar o depoimento de Rhoda. Nesse momento, a porta para alegar a legtima defesa estar fechada. Ento, de duas uma; ou ela declara que no esteve l, ou cair em tantas declaraes falsas que ser declarada culpada de assassnio em primeiro grau. Drake assentiu lentamente com a cabea. - No tinha pensado nisso, sob esse ponto de vista - disse ele, mas vejo que assim. Della Street fez girar a maaneta da porta e abriu-a, deixando apenas o espao necessrio para se introduzir no escritrio particular de Perry Mason. - O pai - disse ela - est ali fora. - Quem? - perguntou Perry Mason. - C. Phillip Montaine, de Chicago. - Que aparncia tem, Della? - um desses homens difceis de serem analisados, J passou dos sessenta anos, mas no tem nenhuma 110 venda nos olhos. Estes tm a penetrao dos olhos de um pssaro. Cabelos cortados escovinha, bigode branco, lbios finos e uma cara de pau. Est bem vestido e tem aparncia distinta. Sabe para onde vai e o que quer. Mason relanceou o olhar de Della para Paul Drake, e disse lentamente: - Este homem tem de ser manejado com habilidade. De certo modo, representa a chave da situao. quem manipula os cordes da bolsa. Quero coloc-lo numa posio tal que ele pague a defesa de Rhoda. A ideia que eu fazia dele no condiz com a sua descrio, Della. Imaginava-o um homem imponente, egosta, acostumado a dominar as pessoas pela sua situao financeira. Imaginei que o pudesse enraivecer e assustar um pouco fazendo-o acreditar ser do seu interesse ajudar Rhoda para impedir que os jornais ridicularizassem o

nome de Montaine de que tanto se ufana. Mason olhou pensativamente para a silenciosa Della Street. - Bem - pediu ele, diga alguma coisa. Ela sacudiu a cabea e sorriu. - Vamos - disse o advogado , voc mestra em decifrar caracteres. Quero saber que impresso este homem lhe causou. - No o deve levar por esse caminho, chefe disse ela. - Porque no? - Porque - disse ela, olhando-o fixamente, ele equilibrado e inteligente. J vem com tudo planeado, um plano de campanha prprio. No sei o que ele quer, mas sou capaz de apostar que se prope manej-lo ao senhor, exactamente do mesmo modo como o senhor pretendia manej-lo a ele. Os olhos de Mason relampejaram. - Muito bem - disse ele - poderei manej-lo tambm desse modo. Virou-se para Paul Drake. - melhor ir para o escritrio exterior, Paul. Assim poder deitar-lhe uma olhadela. Pode ser que mais tarde tenhamos de o fazer seguir e por isso quero que o fique conhecendo. Drake anuiu. Um riso sardnico acentuou a expres111

so trocista do seu rosto. Dirigiu-se preguiosamente para a porta, abriu-a e deteve-se no umbral. - Muito obrigado, meu caro advogado - disse ele - pela advertncia, e avis-lo-ei se tiver mais alguma dificuldade. Fechou a porta. Mason olhou para Della Street. - Della - disse ele, vou ter de ser rude para com esse sujeito. muito provvel que ele tente entrar aqui alardeando grandezas sobre a sua importncia. Por isso quero contrat-lo e... Abriu-se a porta que dava para o escritrio exterior. Paul Drake, falando apressadamente, disse: - Ia-me esquecendo de o consultar sobre uma coisa, doutor. Espero que me perdoe. Entrou, fechou a porta, moveu as longas pernas e em quatro passadas venceu a distncia que o separava da mesa de Perry Mason. - Faa esse pssaro cantar at que ele diga h quanto tempo chegou cidade. - Refere-se ao pai? - perguntou Mason cujos olhos revelavam surpresa. - Sim. - Presumivelmente, depois que leu as notcias do assassnio - disse Mason. - O filho disse-me que o pai estava a trabalhar num negcio financeiro da maior importncia e... - Se esse homem que est ali no outro gabinete interrompeu Drake, C. Phillip Montaine, ele veio para c antes de matarem Moxley - e no depois. Mason franziu os lbios e deu um assobio baixinho. Drake inclinou-se sobre a mesa do advogado e disse: - Lembra-se de que quando vi Rhoda Montaine sair do seu escritrio o avisei de que ela era seguida e que eu a acompanhei durante alguns momentos? - Querer voc dizer-me - perguntou Mason , que este homem era o espio? - No, no era o espio, mas estava sentado num automvel, junto ao passeio. E tem uns olhos aos quais muito pouca coisa escapa. Ele viu Rhoda Montaine, viu o homem que a seguia e viu-me a mim. Ignoro se ele sabe ou no, haver ligao entre tudo isto. - No ests enganado, Paul? 112

- De modo nenhum. - Mas o filho disse-me que o pai estava em Chicago. - O filho podia mentir da mesma forma que o pai. - Talvez mentisse o pai - disse Mason. - O filho no. Se Carl tivesse sabido que o pai estava aqui na cidade, teria trazido o velho, para que lhe desse um apoio moral, quando me veio ver da primeira vez. Carl um desses tipos que necessitam de quem lhes d a mo. Toda a sua vida se amparou no pai. O velho devia estar aqui sem que o filho o soubesse. - Porque faria isso? - perguntou Drake. - No sei, mas possvel que o descubra. Ele viu-o Paul? - Com certeza que me viu. E o que mais, julgo que se lembrou de mim. Mas fiz-lhe um cumprimento e ele no percebeu que eu j o trazia sob vigilncia. Ficou a pensar que eu sou simplesmente um cliente. Agora vou-me embora. Queria que voc estivesse prevenido antes de lhe falar. Mason disse lentamente: - H outra explicao, Paul. Este sujeito pode no ser o Montaine. O detective moveu lentamente a cabea, concordando. - Mas porque havia um impostor de lhe vir falar, chefe? - perguntou Della Street. Mason esboou um sorriso no qual havia ferocidade e tristeza. - Porque o promotor pode ter imaginado que eu tentaria apertar os torniquetes no velho - disse ele. Assim, possvel que ele imaginasse mandar um substituto para ver o que eu faria. -Oh! Por favor, chefe! - suplicou Della Street. Tome cautela. - Isso tudo quer dizer - fez notar o detective, pensativo, que esse homem vem da Promotoria; e isto quer dizer que o Promotor espiava Rhoda antes do assassinato. Perry, melhor voc informar-se bem a respeito desse tipo antes de se abrir com ele. Mason indicou-lhe a porta. - Muito bem, Paul. Faa uma sada artstica. O detective abriu outra vez a porta e disse como se a tivesse aberto em meio de uma frase: 8 - VAMP. G. GARDNER 14 113

- ... alegro de ter pensado nisso agora. uma complicao que me amedrontava, mas vejo que o senhor j tinha pensado nela. A porta fechou-se. Os olhos de Della Street tentavam discutir com Perry Mason. O advogado levou-a para a porta. - No podemos faz-lo esperar mais, sob pena de lhe despertarmos suspeitas - disse ele. - Provavelmente ele lembra-se de Paul. Naturalmente ter curiosidade de saber se Paul voltou para me avisar. Abra a porta e mande-o entrar. Della Street abriu a porta. - O Sr. Mason aguarda-o, Sr. Montaine - disse ela. Montaine penetrou no gabinete, inclinou-se saudando, sorriu e no ofereceu a mo ao advogado. - Bom dia, doutor - disse ele. Perry Mason, de p, indicou-lhe uma cadeira. Montaine deixou-se cair nela. Mason sentou-se e Della Street fechou a porta do gabinete. - Sem dvida - disse Montaine, j deve saber o motivo da minha vinda aqui. Mason falou com uma franqueza que desarmava. - Muito prazer em v-lo aqui, Mr. Montaine. Queria falar com o senhor. Entretanto, pelo que me disse seu filho, julguei que estivesse ocupadssimo com um assunto financeiro muito importante. Suponho que tenha abandonado tudo, quando soube do assassinato. - Sim, fretei um avio particular e cheguei ontem noite, bastante tarde. - Viu Carl? - perguntou Mason. Um fulgor glacial brilhou nos olhos de Montaine. - Seria, talvez, melhor, doutor - disse ele, que eu lhe dissesse primeiro ao que venho, para depois, ento, o senhor me interrogar. - Pois diga - disse Mason explicitamente. - Comecemos por ser justos e francos um com o outro - disse Montaine. - Sou um financeiro. Os advogados com quem estou em contacto so especializados em leis comerciais. So geralmente homens que tm feito transaces felizes graas ao emprego judicioso das suas relaes com pessoas de influncia. O senhor o primeiro advogado criminalista com quem tenho relaes profissionais. 114

Sei, de um modo geral, que os senhores, sob muitos pontos de vista, so mais astutos do que os advogados com os quais tenho tido negcios. Os senhores tm a reputao de serem menos escrupulosos. Todas as vezes que os elementos respeitveis da sociedade buscam um bode expiatrio para atirar sobre ele a culpa da onda criminal, os senhores advogados criminalistas so os apontados. Meu filho consultou-o. Est ansioso por ilibar a mulher das acusaes que pesam sobre ela. No obstante, como um Montaine, no admite mentiras. Montaine fez uma pausa impressionante e depois continuou. - Vai dizer nada mais, nada menos do que a escrupulosa verdade, sem consideraes pelo que da resultar. - O senhor at agora no me disse nada - fez-lhe notar Mason. - Estou a lanar os alicerces. - Esquea-se deles. No so necessrios. Vamos ao que interessa. - Muito bem. Meu filho contratou-o para defender a esposa. Sei que o senhor espera ser pago pelo seu trabalho. Sei tambm que o senhor no ignora que meu filho, virtualmente, nada possui em seu nome. Creio, entretanto, que no seu foro ntimo, o senhor me tenha considerado como a fonte de onde brotaro os seus honorrios. No sou tolo, e suponho que o senhor tambm o no . No discutirei sobre o critrio do meu filho. Acredito que ele tenha escolhido um excelente advogado para o caso. Contudo, no quero que o senhor me menospreze. Sob certas condies, estou disposto a pagar a defesa de Rhoda Montaine e a pagar generosamente. No caso de no serem atendidas tais condies, recuso-me a pagar um centavo que seja. - Continue - disse Mason , o senhor tem a palavra. - Infelizmente - fez notar Montaine, depois de ter por um momento mordiscado a ponta dos seus fartos bigodes - h algumas coisas que no posso dizer. Na Promotoria falaram-me de certos passos que pensam dar. No posso revelar-lhe quais sejam esses passos sem 115

violar a confidncia que me foi feita. Por outro lado, sei que o senhor, Sr. Mason, um homem muito sagaz. - E ento...? - perguntou Mason. - Assim, embora eu no lhe possa dizer que passos so aqueles, se o senhor me dissesse a mim que j os previra, poderamos ento discutir o assunto com toda a franqueza. Perry Mason fez o gesto de tamborilar com os dedos. - Presumo - disse ele , que o senhor se refere ao facto de, enquanto seu filho e Rhoda forem marido e mulher, o Promotor no poder citar Carl como testemunha. Ele quer, portanto, ver se consegue anular o casamento, no isso? Um sorriso iluminou o rosto de Montaine. - Muito obrigado, doutor, disse ele. - Agradeo-lhe muito. Esperava que o senhor me fizesse uma declarao dessa natureza. O senhor deve compreender a minha situao perante essa aco anulativa. - O senhor - disse Mason, de opinio que seu filho fez um casamento inferior ao que devia ter feito, no assim? - Certamente. - Porqu? - Porque casou com uma mulher que o desposou somente por dinheiro; uma mulher cuja vida anterior no estava certamente acima de qualquer censura; uma mulher que continuou a ter clandestinamente entrevistas com o homem que tinha sido seu primeiro marido, e alm disso com um mdico, que tinha tido ligaes ntimas com ela. - A seu ver, essas ligaes eram pecaminosas? - No disse tal coisa. - Mas deixou-a implcita. - Afinal de contas, doutor, no lhe parece que isso nos afasta do ponto principal? O senhor fez-me uma pergunta e eu respondi-lhe com franqueza e claramente. provvel que no concorde mais com os meus sentimentos do que eu com os factos. - A razo pela qual fiz a pergunta - disse Mason , foi porque quis tornar a sua posio clara no meu esprito. Infiro da que o senhor est ansioso por ver o casamento declarado nulo e sem efeito. O que o senhor quer que eu faa que prometa defender Rhoda Montaine do 116

melhor modo que puder, mas que no me oponha aco da anulao do casamento. Alm disso, espera o senhor que, do interrogatrio de seu filho, eu no o deixe cair no ridculo. Se eu prometer cooperar nessas coisas o senhor estar disposto a pagar-me largos honorrios. Se eu no cooperar, no me pagar um vintm. No isso? Montaine parecia estar um tanto constrangido. - O senhor exps a minha ideia - disse ele cautelosamente , muito mais explicitamente do que eu mesmo o faria. - Mas... exactamente? - perguntou Mason. Montaine encarou-o. - Sim - disse ele , com toda a exactido. O senhor, naturalmente, no sabe a quanto montam os honorrios que tenciono pagar-lhe. So, penso, eu, muito mais elevados do que os habituais. Compreende-me? Perry Mason cerrou o punho direito e bateu com ele lentamente sobre a mesa, para dar maior nfase s suas palavras. - Agora compreendo. Estou perfeitamente inteirado. O senhor quer desembaraar-se de Rhoda Montaine. Se ela quiser deixar o Promotor anular o seu casamento com Carl, o senhor est disposto a ajud-la no caso do assassnio. Se ela insistir sobre a legalidade do casamento, o senhor tentar desembaraar-se dela fazendo-a condenar por homicdio. Carl um dbil. O senhor sabe disso to bem como eu. Se Rhoda for absolvida e continuar a ser mulher de Carl poder tornar-se muito incmoda. Se ela estiver disposta a renunciar a Carl, o senhor entrar com o dinheiro para a defesa. Se insistir em conservar o marido, pr-se- ao lado do promotor e procurar obter a condenao dela por homicdio. O senhor tem um to extremado sangue-frio que com coisa alguma se preocupa a no ser com a realizao dos seus propsitos. - No lhe parece - perguntou Montaine, friamente, que est a ser um pouco injusto comigo? - No - disse Mason, creio que no. - Eu creio que sim. - Talvez - disse Mason, porque o senhor no tenha sido justo para consigo mesmo. Talvez, porque foi mesmo bastante longe, a ponto de analisar os seus moti117

vos e determinar exactamente at que ponto est disposto a ir. - Acha necessrio, doutor, discutirmos os meus motivos, a fim de que responda minha proposta? - Sim. - No vejo porqu. - Porque - disse Mason, os seus motivos, pelas razes que deverei presentemente discutir, devem ser de grande importncia para a verificao do assunto. - O senhor ainda no respondeu minha proposta. - A minha resposta - disse Mason, uma negativa peremptria. Fui chamado para defender Rhoda Montaine. Acho que deve ser muito vantajoso para ela selar os lbios de seu filho, insistindo sobre a legalidade do casamento. Portanto, opor-me-ei a qualquer processo de anulao. - Talvez o senhor no possa opor-se. - Talvez. - O Promotor est certo de que o senhor no poder. Disse que o assunto claro e lquido. Vim procur-lo unicamente porque tenho grande considerao pela sua agilidade mental. Mason condescendeu em sorrir. - Quis dizer habilidade ou agilidade? - perguntou. - Disse agilidade - respondeu Montaine. Mason anuiu lentamente com a cabea. - possvel - disse ele, que eu possa convenc-lo de que h alguma habilidade alm de alguma agilidade. Por exemplo, voltemos agora a uma anlise dos seus motivos. O senhor tem orgulho no seu nome de famlia. Se Rhoda Montaine estiver legalmente casada com o seu filho e for executada por homicdio, isso ser uma grande mancha negra sobre o nome da famlia. Portanto, nas circunstncias actuais, o senhor reserva a sua proposta. Se Rhoda Montaine no for sua nora, o senhor pouco se preocupar com que ela seja ou no condenada por assassnio. Se o casamento for considerado legal, o senhor mover cus e terra para obter a absolvio. A sua proposta prova que o senhor far tudo para excluir Rhoda da famlia. Percebi isso imediatamente porque o senhor reconhece a influncia de Rhoda sobre o seu filho. O senhor no saberia disso por casualidade. Deve ter obtido esse conhecimento em primeira mo. 118

Desconfio, portanto, que o senhor no deixou Chicago na noite passada, conforme disse, mas que j estava aqui h alguns dias, mantendo a sua presena secreta para ambos, seu filho e Rhoda. Posso ainda ir mais longe e suspeitar que o senhor contratou detectives para seguirem Rhoda, a fim de descobrirem ao certo que espcie de mulher ela era, o que fazia, e at que ponto Carl estaria actualmente sob a sua influncia. Suspeito, ainda, que o senhor tem outro casamento em vista para Carl, um casamento que , talvez, da maior importncia para o senhor, sob o ponto de vista financeiro e que o senhor quer ter Carl legalmente livre para realizar esse casamento. Montaine ps-se de p. O seu rosto estava impassvel. - O senhor deduziu tudo isso - perguntou ele , exclusivamente por uma anlise dos meus motivos, doutor? - possvel - disse Mason, que eu esteja a pensar em voz alta. Montaine, disse brandamente: - possvel, mas tambm pode ser antes uma coincidncia singular que o detective que saiu do seu escritrio quando eu estava espera no escritrio exterior, tivesse achado necessrio voltar para trocar uma ltima palavra com o senhor. Convenho em que o fez muito habilmente. Olhou-me como que por casualidade, passou por mim para ir porta e ento subitamente lembrou-se de que precisava voltar ao seu gabinete particular. - Nesse caso - disse Mason , o senhor estava aqui, espiando Rhoda Montaine. - Pode dizer - corrigiu Montaine, que eu estava colhendo certos dados. - O seu filho sabe disso? - No. - E empregava detectives para seguirem Rhoda Montaine? - Creio - disse Montaine , j ter respondido a bastantes perguntas suas, doutor. Tenho apenas mais uma observao a fazer - e que o senhor julga ter direitos legais a uma reclamao de Carl pela sua defesa de Rhoda. Cr, portanto, que nada tem a perder ao recusar a minha oferta. Quero assegurar-lhe, contudo, que Carl 119

nada possui no seu prprio nome e, a menos que aceite a minha proposta, as probabilidades de receber qualquer remunerao pelos seus servios em favor de Rhoda so extremamente insignificantes. - No acha que ser demasiado duro? - perguntou Mason. - Que sou inflexvel, o que quer dizer. - No, no foi isso o que eu quis dizer. Montaine saudou, inclinando-se. - Bem, doutor - disse ele, creio que nos entendemos perfeitamente sobre todos os pontos. Pense sobre eles. No me d agora uma resposta definitiva. No obstante a sua habilidade mental eu posso tornar-me um adversrio perigoso. Mason abriu a porta do corredor. - J lhe dei a minha resposta definitiva - disse ele. - Se o senhor quer guerra t-la-. Montaine deteve-se no vestbulo. - Durma sobre o caso - sugeriu. Mason nada disse. Fechou a porta, batendo com ela. Ficou um momento de p, pensativo, depois dirigiu-se ao telefone e quando ouviu na linha a voz de Della Street, disse: - Ponha-me em comunicao com Paul Drake. Um momento depois soou a campainha. Mason falou apressadamente. - Paul - disse ele, temos de trabalhar depressa. Aqui vai uma coisa que eu quero que voc esclarea: Moxley era um tratante. Tinha-se especializado em lesar mulheres. Sabemos que algum telefonou a Moxley pouco antes de ele ser morto. Sabemos que esse algum reclamava dinheiro. Essa pessoa era, muito provavelmente, uma mulher. Sabemos que, pelo menos uma vez, Moxley foi at ao casamento para conseguir o dinheiro que queria. Voc est a desenterrar a vida passada de Moxley. Logo que encontrar um dos nomes supostos que ele usava, faa com que um dos seus homens verifique os registos dos hotis e das reparties pblicas para ver se uma mulher com algum daqueles nomes supostos como nome do marido chegou recentemente cidade. Precisamos localizar a pessoa que apertava Moxley, antes que a polcia o faa. 120

- Boa ideia - disse Drake. - Que h sobre Montaine? Acha que devemos faz-lo seguir? - No - disse Mason. - No daria nada de bom. Ele no veio ao meu escritrio seno depois de se ter preparado. Daqui por diante, a vida dele vai ser transparente. Poderamos faz-lo seguir at ao Dia do Juzo e no descobriramos nada. Tudo o que ele precisava fazer, j o fez antes de c vir. - Ento acertei? - perguntou o detective. - Ele j c esteve h dias? - Sim. -Ele confessou? - No, at que eu o forcei a isso. Ele viu-o e conheceu que voc era detective. - Que fazia ele aqui? - perguntou Drake. - Isso - disse Mason, coisa que apenas poderemos presumir. Ele no muito conversador. Aqui h mais coisas do que imaginamos, Paul. - Deve ter andado a espiar Rhoda - disse Drake , deve t-la seguido at ao seu escritrio. - Sim, creio que o fez. - Ento, quando Carl o procurou - disse Drake , devia ter sabido pelo pai que a mulher tinha falado com voc. - Sim, creio que foi isso. - Depois, pai e filho devem ter trabalhado juntos. - Isso uma concluso - concluiu o advogado , mas ns devemos seguir tacteando o terreno, Paul. Esbarramos, meu caro, contra uma combinao um tanto rija. A voz de Drake traiu uma breve excitao. - Oua Perry - disse ele, se Montaine andava a espiar Rhoda, ele deve ter sabido da existncia de Moxley. - Sabia. - Nesse caso ele devia saber da entrevista s duas horas da madrugada. - Ele no admitiu isso. - Perguntou-lhe algo a esse respeito? - indagou Drake. Perry Mason riu. - No - disse ele, mas f-lo-ei. - Quando? - No momento oportuno - replicou o advogado , 121

e acho que voc deve esquecer-se de Montaine, Paul. um homem inteligente e um homem cruel. Apesar do seu decantado orgulho familiar, no hesita em sacrificar a vida de Rhoda a fim de favorecer os seus prprios interesses. - Bem, no o deixe escapulir-se da cena - aconselhou Drake. - Com a breca! - exclamou Mason. - No sei o que seria mais fcil, se eu deix-lo escapulir da cena ou uma criana deixar o velho Pai Natal fugir na noite de Natal. E, rindo-se, desligou o telefone. Della Street abriu a porta. - Um mensageiro acaba de trazer uns papis que foram dirigidos a Rhoda na aco de Carl Montaine contra Rhoda Montaine. um processo para anulao de casamento. E o Dr. Millsap telefonou e disse-me para lhe comunicar que o interrogaram durante toda a noite na polcia, sem conseguirem nada. Parece estar muito orgulhoso de si mesmo. Mason disse em tom sombrio. - Eles ainda no acabaram de o afligir. E recebeu os papis que Della Street lhe entregou. CAPTULO XI Perry Mason avanou cautelosamente, protegido pela sombra da noite. Ao chegar porta de entrada do Colemont Apartments deteve-se para escutar. Ao longo da Norwalk Avenue reinava um silncio de respeitabilidade severa. Da principal avenida vinha, de quando em quando, o som de uma buzina, o rudo de carros que corriam atravs da noite. Os noctvagos, ao voltarem das alegres orgias para enfrentar a faina do dia que se aproximava, procuravam recuperar as horas desperdiadas, lanando os automveis em velocidades vertiginosas. A entrada do Colemont Apartments estava escura e silenciosa. A curta distncia, mais abaixo, os Bellaire Apartments brilhavam, iluminados por uma luz indiscreta que derramava um suave esplendor sobre o vestbulo, as caixas do correio, as placas das campainhas e os fios do 122

telefone. Um pouco desse resplendor incidia sobre a calada, filtrando-se at entrada da vetusta casa de apartamentos onde Moxley encontrara a morte. Perry Mason permaneceu de p, na sombra, durante uns cinco minutos, assegurando-se de que os passos regulares de um guarda-nocturno no ressoavam pela calada, nem os carros policiais de rdio-patrulha cruzavam a vizinhana. Muito cedo, nesse dia, Perry Mason, por intermdio de uma agncia de arrendamentos alugara todo o edifcio. Trs dos apartamentos tinham permanecido desocupados durante muitos meses. O quarto fora alugado semana, mobilado, por Gregory Moxley. A marcha do progresso condenara a velha construo a uma eventual demolio. Os inquilinos buscam apartamentos mais modernos. Os proprietrios do edifcio aceitaram com entusiasmo a oferta de aluguer que lhes fora feita pelo representante do advogado, sem entrar em maiores indagaes, quer quanto ao fim a que o proponente destinava a manso, quer quanto sua identidade. Mason tirou do bolso as quatro chaves que lhe haviam sido entregues. Protegendo a luz da sua lanterna com o casaco, escolheu uma das chaves, introduziu-a sem rudo na fechadura e esperou mais uma vez para escutar. Um carro veio da avenida principal e passou pelo cruzamento das ruas. Antes de dar volta chave, Mason esperou que ele dobrasse a prxima esquina. Ouviu-se o rudo da chave girando na fechadura, a porta abriu-se e Perry Mason penetrou na escurido, detendo-se para fechar a porta atrs de si. Procurou o caminho s apalpadelas, subiu a escada com passos cautelosos, que deslizavam pelos degraus, evitando fazer rudos desnecessrios. O apartamento que fora ocupado pelo homem assassinado compreendia todo o lado sul do andar superior. As luzes da rua, cujos clares se coavam atravs das janelas, forneciam uma iluminao suficiente para revelar o contorno dos mveis. O que tinha sido, em certo perodo da histria da casa, um quarto de dormir que dava para a rua, estava agora transformado numa sala de estar. Por detrs desta, um quarto transformava-se em sala de jantar, e mais 123

adiante ficavam a cozinha e um corredor. Este levava a um quarto que ficava por trs da cozinha e que tinha um quarto de banho anexo. Perry Mason moveu-se silenciosamente pelo quarto, confrontando as peas de mobilirio com as cpias das fotografias da polcia, que trazia na mo, e que ia iluminando com a sua pequena lanterna. Encaminhou-se para a janela que abria para o lado dos Bellaire Apartments. Aquela estava agora fechada e a persiana descida. Perry Mason no fez esforo algum para a erguer. Permaneceu de p junto janela, olhando o escuro apartamento fronteiro, o apartamento que ele sabia ocupado pelo casal Benjamin Crandall. Perry Mason voltou a atravessar o quarto, saiu para o corredor e entrou na cozinha. Por cima de um fogo a gs encontrou o que procurava. O advogado foi p ante p at janela, puxou a cortina com todo o cuidado, fazendo-a correr de extremo a extremo, e fixando-a na sua posio de modo que nenhuma luz pudesse coar-se atravs dela. Acendeu a lanterna, tirou do bolso uma chave de parafusos, um alicate, um rolo de adesivo e um pedao de arame. Pegou numa cadeira, levou-a para um ponto conveniente, ps-se de p em cima dela, e fez com que o crculo de luz da sua lanterna se projectasse sobre a campainha elctrica que estava aparafusada parede. Trabalhando afanosamente, e com cuidado, Perry Mason afrouxou os parafusos, desligou o fio e retirou a campainha. Depois de a ter nas mos e estudar detidamente, desceu da cadeira. Servindo-se do claro da lanterna para se guiar dirigiu-se ao cimo da escada. Tinha colocado ali um pacote que trazia debaixo do brao, quando entrou no apartamento. Desatou um cordel forte, abriu o pacote e destapou quatro besouros iguais, na aparncia e em todos os detalhes campainha que tirara da parede por cimo do fogo a gs. A nica diferena existente entre uns e outra era que a que retirara era uma campainha que retinia pela vibrao de uma pequena haste, situada entre dois hemisfrios de metal, cncavos, enquanto que as outras eram besouros que produziam um zumbido explosivo quando a corrente passava pelas bobinas. 124

Mason levou um desses besouros para a cozinha, subiu para a cadeira, aparafusou-o no lugar do outro e assegurou-se de que os fios estavam ligados. Depois tornou a colocar a cadeira no lugar e afastou a cortina. Deteve-se para escutar, retomou o pacote e desceu a escada p ante p. Esperou durante alguns segundos antes de abrir a porta e sair para o ar fresco da noite. No ouvindo nenhum rudo, fechou a porta atrs de si e, tirando outra chave do bolso, abriu a porta do apartamento inferior. Este exalava um cheiro a bolor - cheiro penetrante que invade as narinas como um aviso de que nos encontramos num aposento deserto e mal cuidado. Perry Mason encontrou a campainha na cozinha e substituiu-a por um besouro. Depois ergueu a cortina e saiu silenciosamente. A seguir abriu a porta que dava acesso ao apartamento superior, fronteiro quele em que Moxley fora assassinado. Trabalhando rapidamente e em silncio, retirou outra vez a campainha, substituindo-a por um besouro. J estava para deixar o apartamento quando o feixe de luz da lanterna caiu sobre um fsforo queimado, no corredor. O fsforo era de papel encerado e tinha sido arrancado de um pacotinho de bolso. Mason passeou o feixe de luz da lanterna em toda a extenso do corredor e encontrou outro fsforo e depois mais outro. Acompanhou a pista dos fsforos at porta das traseiras onde se encontrava situado o contador da luz do apartamento. Havia tambm ali um lugar para despejo do lixo. Mason verificou que uma plataforma similar, em forma de prtico, sobressaa do apartamento do lado sul, que era o que Moxley havia ocupado. Um homem gil podia facilmente cruzar o espao que os separava, saltar uma grade e achar-se nas traseiras do apartamento de Moxley, com acesso pelo corredor e pela cozinha ao quarto onde aquele fora assassinado. Mason atravessou o prtico vizinho. Ali encontrou outro fsforo, e depois, no canto para onde aparentemente tinha sido atirado, o pacote vazio do qual os fsforos tinham sido arrancados. 125

Era feito de papelo encerado, com uma tampa que se fechava sobre os fsforos. Na parte de trs do pacote via-se a estampa de um edifcio de cinco andares, diante do qual apareciam as palavras: Saudaes do Palace Hotel, o melhor de Centerville. Perry Mason embrulhou o pedao de papelo num leno e guardou-o no bolso. Voltou pelo mesmo caminho, deixou o apartamento superior e fez uma rpida visita aos restantes apartamentos inferiores. Quando abandonou a casa, no havia uma nica campainha elctrica no edifcio. Cada um dos quatro apartamentos estava provido de um besouro. Mason envolveu cuidadosamente as campainhas num papel forte, passou um cordel pelo pacote, fazendo um volume seguro, escutou para estar certo de que no havia ningum por ali, e ento saiu para a sombra da rua. CAPTULO XII Perry Mason sacudiu os ombros e aspirou o ar fresco da madrugada. Consultou um pequeno caderno de notas, e deteve-se quando os seus olhos caram sobre um letreiro no vidro de uma vitrina. O letreiro dizia: Companhia de artigos elctricos de Otis. Mason abriu a porta e ouviu o retinir de uma campainha, ao fundo da loja. Achou-se num espao estreito entre mostradores atulhados de lmpadas elctricas e outras peas pertencentes ao ramo. Do tecto pendiam vrios candelabros e aparelhos para iluminao indirecta. Abriu-se uma porta interior. Uma mulher jovem entrou, sorrindo acolhedoramente. - Desejava falar com Sidney Otis - disse Perry Mason. - Traz alguma coisa para vender? - perguntou, ao mesmo tempo que o sorriso lhe desaparecia do rosto. - Diga-lhe que Perry Mason, o advogado, quer v-lo. Houve uma agitao no quarto por trs da loja e ouviu-se o rudo de alguma coisa que caa ao cho. Passos rpidos ressoaram sobre o soalho. Uma figura volumosa, metida num fato-macaco, afastou a jovem para um lado e ficou-se a olhar para Perry Mason, com um largo sor126

riso que lhe arregaava os lbios, deixando mostra os dentes manchados de fumo. Sidney Otis devia pesar bem para cima de noventa quilos. O peso estava proporcionalmente distribudo. Irradiava uma alegria espalhafatosa e honesta. Estava com os braos nus at aos cotovelos, e sujos de leo. O seu macaco, pela aparncia, jamais travara conhecimento com gua de barrela, mas havia insupervel cordialidade no seu acolhimento. - Perry Mason! - bradou ele. - Mas que grande honra! Nunca pensei que o senhor ainda se lembrasse de mim. Mason riu-se. - Lembro-me sempre das pessoas que fazem parte dos meus jris, Otis - disse ele. - Como est? Estendeu-lhe a mo. O possante homem teve uma breve hesitao, depois esfregou as manpulas nas calas, e fincou os dedos na mo de Perry Mason. - Forte como a morte, doutor - disse ele com convico. - Queria pedir-lhe uma coisa, Otis - disse Mason. - Diga o que e f-la-ei. Perry Mason olhou significativamente para a rapariga. O volumoso electricista indicou com a cabea o fundo da loja. - Desaparece, Bertie - disse ele , tenho uns negcios a tratar com o Sr. Mason. - Ora, pai, eu nunca posso... - No ouviste? - ralhou Otis, com a sua enorme voz que ecoou pela loja, embora no rosto lhe bailasse um sorriso. A rapariga fez uma careta aborrecida e caminhou com relutncia para o fundo da loja. Quando o estrondo da porta anunciou que ela j no estava em condies de ouvir, Otis dirigiu um olhar indagador ao advogado. - Onde vive agora, Otis? O homem baixou os olhos como quem se desculpa. - Eu tinha um apartamento aqui no andar de cima - disse ele - mas as coisas no tm corrido bem, ultimamente. Tenho um quarto onde meti a mulher e as crianas, e a outra fica aqui comigo e ajuda-me onde durmo e... 127

- Aluguei um apartamento por seis meses - disse Perry Mason - e acontece que no posso ir habit-lo. Gostaria que voc se mudasse para l. - Num apartamento! - disse Otis, desaparecendo-lhe o sorriso do rosto. - Oh!, misericrdia, doutor, no me posso oferecer semelhante... - O aluguer - disse Mason - est pago por seis meses. realmente um belo apartamento. Otis franziu o sobrolho. - No percebo! - comentou. - - disse Mason - um apartamento onde mataram um homem. Voc provavelmente leu o caso nos jornais. o apartamento B do Colemont Apartements nmero 316 da Norwalk Avenue. Um homem chamado Carey foi l assassinado. Este o nome verdadeiro dele. Usava o nome de Moxley no momento em que o mataram. - J sei. li qualquer coisa a esse respeito - disse Otis. - Prenderam uma mulher por causa disso, no foi? A mulher de um sujeito muito rico de Chicago. Mason confirmou. Houve um momento de silncio e depois o advogado continuou em voz baixa: - Naturalmente, Otis, a sua famlia no precisa saber que cometeram l um assassnio. Poder reconhecer o lugar, ou algum vizinho, contar-lhe o caso, mas nessa altura j se tero mudado. um apartamento verdadeiramente confortvel. Seria uma linda moradia para a sua famlia. Fica no lado sul da casa e recebe sol. - Homem - disse Otis - acho tudo muito bem, mas por que motivo me prope o senhor isso, doutor? - Porque - disse Mason - quero que voc me faa uma coisa. - O que ? - Quando se mudar para o apartamento - disse Perry Mason, de modo impressionante - e muito me agradaria que fosse hoje mesmo, quero que voc retire a campainha que l est e coloque uma das suas. O electricista franziu a testa e disse: - Tirar a campainha? - Pode ser uma campainha, ou um besouro - disse Mason. - Seja o que for, quero que voc o retire e ponha outro. A campainha que colocar deve ser tirada do seu sortido. Quero que leve o seu preo marcado, e tam128

bm quero que tenha pelo menos duas testemunhas a ver o seu trabalho, quer o de tirar o que l est, quer o de colocar a outra nova. Estas testemunhas podem ser dois membros da sua famlia, se voc quiser, mas quero ter a certeza de que eles vem o servio, e no quero que ningum saiba porque procede assim. Poder fazer qualquer objeco campainha que l est agora. Diga, por exemplo, que no lhe agrada o som dela, ou coisa semelhante. - No quer que ponha um besouro? - perguntou Otis, intrigado. - Se o que l est agora um besouro, quer que eu coloque outro? - No. Ponha uma campainha e ponha uma que voc tenha tirado do seu sortido. Certifique-se de que uma campainha e no um besouro. O electricista anuiu. - Outra coisa - disse Mason a campainha ou besouro que l est agora deve ser guardada, e quando voc a retirar, ponha-lhe uma marca qualquer de identificao, de modo a reconhec-la se a vir outra vez. Pode, por exemplo, fazer com que a chave de parafusos resvale, deixando um arranho no esmalte, qualquer coisa que possa simular um acidente e que, por outro lado, lhe fornea meios de identificao. Compreende? Otis meneou a cabea. - Creio que sim - disse ele. - Diga-me, no h nada de mau? - No, absolutamente. Paguei seis meses de aluguer adiantado ao proprietrio. Se algum lhe perguntar a razo por que alugou aquele apartamento, voc poder dizer que estava espera de encontrar um lugar para pr a sua famlia num lugar onde ela tivesse sol; que no podia pagar um aluguer caro; que assim que leu nos jornais que tinham cometido um assassinato l calculou que o pudessem alugar por pouco dinheiro. Aqui tem a chave do apartamento e mais cinquenta dlares para cobrir as despesas da mudana. Est mobilado, mas h um lugar para qualquer coisa que voc queira levar. O enorme electricista fez um gesto de recusa com a mo, afastando os cinquenta dlares. Mason insistiu. - Isto um negcio, Otis - disse ele. - Voc est a fazer um favor e d-me oportunidade de lhe retribuir. 9 - VAMP. G. GARDNER 14 129

Otis ficou indeciso por um momento, e subitamente franziu o sobrolho. - No havia qualquer coisa neste caso - perguntou ele , a respeito de vizinhos que tinham ouvido retinir uma campainha enquanto o crime estava a ser cometido? - Sim - disse. Otis sorriu, estendeu a mo e pegou nos cinquenta dlares. - Obrigado, doutor - disse ele, mudar-nos-emos hoje mesmo. CAPTULO XIII Paul Drake estava sentado no escritrio exterior de Perry Mason, conversando com Della Street, quando Mason abriu a porta, tirou o chapu e o saudou sorridente. O detective ergueu o dedo ossudo apontando para o jornal da manh que aparecia por debaixo do brao do advogado. - J leu isso? - perguntou. Mason sacudiu a cabea. - Habitualmente, compro-o ao garoto da esquina disse ele - e leio-o antes de iniciar o trabalho do dia. Porqu? H alguma coisa importante? O detective fez, lugubremente, sinal afirmativo. Della Street estava com a fisionomia sria. Perry Mason correu os olhos de um para outro. - Vamos - disse - desembuchem. - O Promotor Pblico - disse Drake - parece ter, evidentemente, posto um profissional de publicidade a trabalhar no assunto. - Porqu? - Porque todas as manhs descobrem alguma coisa dramtica contra a sua cliente. Mason disse com voz sem expresso: - Uma manh, o assunto esgota-se. Que h por agora? - Vai mandar exumar o corpo do indivduo que foi enterrado com o nome de Gregory Lorton. Deu a entender que acredita encontrar veneno. Repisa constantemente que Rhoda Montaine era enfermeira; que punha Ipral no chocolate do marido quando queria que ele dor130

misse profundamente; que, se ela tivesse querido que o sono dele fosse um pouco mais profundo, ter-lhe-ia sido fcil administrar-lhe um veneno mortal. A fisionomia de Mason tornou-se severa. - Esto com medo de no poderem aproveitar o testemunho do marido no tribunal e por isso tratam de divulgar o assunto do Ipral pela imprensa. - No h dvida de que lanaram mo de uma campanha deliberada de publicao adversa. Tentam esbofetear-me todas as manhs com a primeira pgina dos jornais. - E voc nada pode fazer contra isso? - perguntou Paul Drake. Mason franziu os sobrolhos e disse: - Posso fazer muitas coisas. Se ele quer submeter a rapariga a um julgamento severo, uma coisa, e se quer julgar o caso na imprensa e tentar indispor a opinio pblica contra ela, outra histria. - Tome cuidado, chefe - preveniu Della Street o promotor o que est a procurar faz-lo dar algum passo desesperado. Perry Mason esboou vagarosamente um sorriso de mau agoiro. - Eu corri o diabo a fogo, antes disto disse ele - e no queimei os dedos. - Sim, mas ficou com os cabelos chamuscados, durante algum tempo - objectou Drake. - Voc dos tais que, quando se mete em negcios destes, para correr mais riscos do que qualquer outro. Pelos olhos de Perry Mason passou um claro. - Bem - disse ele. - Prometo-lhes uma coisa. - Que coisa? - Que vo ver mais do que j viram. - Quer dizer com isso que pretende dar um golpe com mais fora ainda, neste caso? - perguntou Della Street, em cujos olhos se via temor. - Com tanta fora - disse Perry Mason - que, quando ele passar, zumbindo, pela baliza, eles nem sabero se foi uma rajada ou a prpria bola. - E que vai adiantar com isso, se o rbitro no puder ver a jogada? - perguntou Drake, com o seu ar trocista mais acentuado do que nunca. - possvel - disse Perry Mason, lentamente 131

que seja alguma coisa que eu no faa questo de que o rbitro veja. Farei boa pontaria... Venha c, Paul... Os dois homens entraram no escritrio particular de Perry Mason. Paul Drake puxou um caderno de notas do bolso. - Trouxe alguma coisa, Paul? - Creio que sim. - O que foi? - Disse-me para desenterrar tudo que houvesse a respeito de Moxley, e descobrir tudo que ele tivesse feito, tanto quanto me fosse possvel. - Sim. - No foi fcil. Ele esteve preso. Saiu da cadeia sem um centavo. Precisava em absoluto de dinheiro. Era um lobo solitrio e por isso muito difcil seguir todos os seus passos, mas eu ca na pista de uma coisa que ele fez, isto , que penso que ele fez. - Adiante - disse o advogado. - Descobrimos que Moxley fez uma chamada a longa distncia, para Centerville. Descobrimos tambm que a mala dele tinha uma etiqueta do Palace Hotel de Centerville. Procurmos nos registos do Palace Hotel e no pudemos verificar se Moxley tinha estado inscrito alguma vez ali. H, entretanto, uma coisa particular a respeito dos seus antecedentes. Ele muda o ltimo nome, mas conserva quase sempre o de Gregory. Provavelmente ele fazia isso para que quando algum o chamasse pelo nome de baptismo, no precisasse de se lembrar do nome suposto. De qualquer forma, corremos todo o registo do Palace Hotel, e verificmos que um tal Gregory Freeman se tinha hospedado l por uns dois meses. Por isso demos uma olhadela lista das licenas de casamento e descobrimos que um sujeito chamado Gregory Freeman tinha casado com uma rapariga de nome Doris Pender. Comemos a fazer indagaes sobre essa senhora Pender e descobrimos que ela tinha sido empregada como estengrafa e guarda-livros numa casa de lacticnios, em Centerville. Era uma mulher decidida, muito trabalhadora, e tinha as suas economias, que colocava em aces e ttulos. Depois de casar, deixara o emprego e partira com o marido. Aparentemente, no tinha famlia em Center132

ville, conquanto pessoas da leitaria pensassem que ela tinha um irmo em qualquer parte, no norte do Estado. Os olhos de Mason semicerravam-se, prestando ateno. Anuiu com a cabea e ficou pensativo. - Bom trabalho, Paul - disse ele. - Em vista disto - continuou o detective, procurmos na lista das ligaes da companhia de electricidade e iluminaes, com a esperana de que Gregory Moxley e sua mulher Pender tivessem vivido ali com o nome de Gregory Freeman. No pudemos achar nenhuma ligao sob aquele nome, mas conseguimos descobrir, duas semanas depois, a instalao de um contador sob o nome de Doris Freeman no Balboa Apartments, na West Ordway, nmero 721. Ela ocupa o apartamento n. 609. Vive l, sozinha. Ningum parece saber nada a respeito dela. - Quem sabe - disse o advogado , se no ser possvel encontrar a pista de uma chamada telefnica por meio da central do apartamento, e... O detective riu-se. - Ora essa - disse ele , que pensa voc que fazem os nossos rapazes para ganhar o nosso dinheiro? - Oh! - disse Mason, irnico, e ser que o ganham? - Espere at que eu acabe e depois poder dizer se o ganhamos - replicou Drake. - Eu ainda no lhe contei nada. - Descobrimos que havia uma central na sala de entrada. Tem sempre algum de servio na sala de espera, a qualquer hora que seja. A central do edifcio no tem muito trabalho. Conservam um registo das chamadas que so feitas e do nmero do apartamento que fez a chamada... Tnhamos medo de soltar a lngua a pessoa que cuida do registo e por isso arranjmos as coisas de modo a afast-la da mesa durante alguns minutos e um dos meus homens deslizou para l e examinou o livro em que eram registadas as chamadas telefnicas. O registo em questo no escriturado com base horria - mas apenas com a data do dia em que foi feita a chamada - mas verificmos que aquele apartamento estava anotado com uma chamada do Sul, nove-quatro-trs-seis-dois, no dia dezasseis de Junho, e que a cha133

mada era a primeira que figurava no livro naquele dia, de modo que devia ter sido feita pouco depois da meia-noite. - Em que lugar est o livro? - perguntou o advogado. - Est l. Mas ns tirmos uma fotografia da pgina em que figura a chamada. Isso impedir que eles troquem o livro, no caso de termos de o apresentar no tribunal. Mason assentiu pensativamente. - ptimo trabalho - disse ele. - bem possvel que levemos esse registo ao tribunal - e, quem sabe? Talvez no o faamos. Tem mo um homem esperto, a quem possamos confiar um trabalho melindroso? Um homem seguro, Paul? - Claro que tenho. o Danny Spear. Foi ele quem tirou a fotografia. - deveras um s? - Garanto-lhe que ; um dos melhores nestes trabalhos. Voc deve lembrar-se dele, Perry. Ns j o utilizmos naquele caso de S. Francisco. Mason anuiu. - Pois ento vamos busc-lo e seguiremos para l com ele - disse Mason. - Para o Balboa Apartments? - Sim. Drake ps o chapu na cabea. - Vamos - disse ele. CAPTULO XIV Paul Drake reduziu a velocidade do automvel e abeirou-se do passeio. Danny Spear, um tipo verdadeiramente indescritvel, com um chapu cinzento, de copa amarrotada, deitado para trs e deixando aparecer uma mecha de cabelos castanhos, speros, que saa por baixo da aba macia, relanceou um olhar inquisidor a Perry Mason. Ningum tomaria Spear por um detective. Havia no seu olhar qualquer coisa de vago e de inocente que lhe dava a aparncia tpica de um basbaque parado a olhar para um Joo interessante num belo campo. O seu rosto apresentava habitualmente o sorriso prazenteiro do provinciano que v o mundo pela primeira vez. 134

- Que quer o senhor que eu faa? - perguntou. - Acompanhe-me casa de apartamentos - disse Mason. - Iremos ao apartamento da mulher e tocaremos a campainha. Se ela abrir a porta para nos deixar entrar, voc passar ao largo como se tivesse ido a um apartamento do fundo do corredor. Mas faa-o de modo a poder ver-lhe o rosto, ao passar diante da porta. Deve ser um olhar rpido, mas voc deve olhar de modo a poder reconhec-la mais tarde. da maior importncia que guarde a fisionomia dela na sua memria. Se no tiver tempo bastante para a olhar e poder reconhec-la mais tarde, melhor esperar que ns entremos e ento bater porta sob um pretexto qualquer, como por exemplo dizer-lhe que conhecia a pequena que morava no apartamento antes dela, ou coisa semelhante. Se conseguir v-la bem, afaste-se de ns e siga-a se ela sair. Deixamos-lhe o carro. Quando sairmos, eu e Drake, tomaremos um automvel. Voc pode ficar sentado no carro. Compreendeu bem? Danny Spear meneou a cabea. - Pode ficar descansado. - O mais provvel que fique a espreitar-nos quando sairmos - disse Mason. - Ficar preocupada, porque isso justamente o que viemos fazer. Sim, isso mesmo. No sei se ela arranjou esta embrulhada sozinha ou no, mas isso justamente uma das coisas que preciso descobrir. - E se ela telefonar? - perguntou Spear. Mason disse lentamente: - No telefonar. Vamos dar-lhe a entender que o telefone dela est a ser vigiado. - Os senhores vo apenas faz-la desconfiar no ? - Sim. - Ela vai ficar alerta, com medo de ser seguida objectou Danny. - Quanto a isso no h remdio. Por essa razo, voc ter de trabalhar com cuidado e afastar-se de ns quando sairmos. Ela v-lo- passar por ns no corredor e no imaginar que voc tenha nada a ver connosco. - Muito bem - disse Danny Spear. - Nesse caso faro melhor se derem a volta ao quarteiro e me deixarem esquina. Eu irei atrs, e farei as coisas de modo que cheguemos juntos ao apartamento. Sempre h uma 135

possibilidade de que algum amigo dela esteja espreita janela. Se ela nos v sair os trs do mesmo carro, j as coisas no sero to fceis. Drake assentiu, ps o carro em movimento, deu volta ao quarteiro, deixou Danny esquina, e voltou outra vez a parar em frente da casa de apartamentos, desceu lentamente do automvel, ajustou o casaco, endireitou a gola e ajeitou o lao da gravata. Com uma despreocupao muito bem simulada, os dois homens penetraram na casa de apartamentos, andando vagarosamente. Atrs deles vinha Danny Spear, com passo apressado. No hall de entrada achava-se um sujeito gordo sentado numa cadeira de balouo. Estava sozinho. Continuando na sua marcha lenta em direco ao elevador, Paul Drake e o advogado afastaram-se um pouco para o lado a fim de dar passagem a Danny Spear. Ao homem gordo, sentado na cadeira de balano, o facto dos trs homens entrarem no elevador ao mesmo tempo, afigurou-se ser uma fortuita combinao de circunstncias. No corredor do andar superior, Danny Spear ficou para trs, enquanto os outros dois procuravam a porta do apartamento e batiam. Ouviu-se rudo de algum a mover-se e o estalido de um trinco. A porta abriu-se, e uma mulher de aspecto vulgar, de cerca de vinte e cinco anos de idade, com grandes olhos castanhos, lbios delgados e firmes, olhou-os numa interrogao silenciosa. - a Sr.a Doris Freeman? - perguntou Mason em voz bastante alta. - Sim - disse ela. - Que desejam os senhores? Perry Mason afastou-se um pouco para o lado, de modo que Danny Spear, que avanava rapidamente pelo corredor, pudesse ver o rosto da rapariga. - O assunto que aqui nos traz - disse Perry Mason. - dificilmente poder ser tratado no corredor. - vendedor de livros? - No. - Agente de seguros? - No. - Vende alguma coisa? - No. - Ento, o que quer? 136

- Fazer-lhe algumas perguntas. Os lbios delgados cerraram-se mais firmemente. Os olhos dilataram-se. Pairava neles o temor. - Quem so os senhores? - Estamos a recolher dados para o Departamento de Estatstica. - No sei nada a esse respeito. Durante esse tempo, Danny Spear passara por eles em direco ao fundo do corredor, onde comeou a bater de modo imperioso a uma porta. Esta abriu-se e uma voz de homem, spera, cumprimentou, enquanto Danny dizia: - Trouxe uma encomenda que est l em baixo para C. Finley Dodge. Onde quer que a ponha? Perry Mason, ousadamente, passou pela mulher, entrando no apartamento. Drake seguiu-o e fechou a porta com um pontap. A mulher permaneceu de p, envolta num roupo estampado, e, como a luz da janela lhe incidia sobre o rosto, tornaram-se visveis as rugas incipientes que desciam das narinas em direco comissura dos lbios delgados. No tinha pintura no rosto e tinha os ombros levemente descados. No podia esconder o medo que transparecia nos seus olhos, que fitavam alternadamente Mason e Drake. - O que quer isto dizer? - perguntou ela. O advogado, que a tinha estado analisando cuidadosamente, abanou imperceptivelmente a cabea para Paul Drake. - importante - disse ele com voz spera e agressiva , que a senhora responda a verdade s perguntas que lhe vamos fazer. Se comear a mentir-nos, ver-se- em dificuldades, compreendeu? - Que quer o doutor dizer? - perguntou ela. - casada ou solteira? - perguntou Perry Mason. - No sei o que os senhores tm que ver com isso. Mason ergueu a voz: - No se preocupe com isso, minha cara amiga. Responda s minhas perguntas e deixe os seus comentrios para depois. casada ou solteira? - Sou casada. - Onde morava antes de vir para c? - No estou disposta a dizer-lhe. 137

Mason olhou para Paul Drake e disse expressivamente: - a melhor prova de culpabilidade que podamos ter. Doris Freeman virou-se para olhar apreensivamente para Paul Drake, e Perry Mason piscou significativamente o olho direito. - S por si, isto no prova de culpabilidade. Mason virou-se rapidamente para a jovem. A sua voz tornou-se outra vez a voz de um advogado interpelando dominadoramente uma testemunha. - A senhora vivia em Centerville, no verdade? No o pode negar. melhor confess-lo agora do que mais tarde. - Ser crime viver-se em Centerville? - perguntou ela. Mason virou-se para Drake. Os seus lbios contraram-se num sorriso de escrnio. - Que mais quer voc? - perguntou. - Se ela no estivesse metida nisso, no se atolaria deste modo. Doris Freeman levou as mos garganta. Com passo incerto encaminhou-se para uma poltrona estofada na qual de repente se deixou cair, como se os seus joelhos tivessem perdido a fora. - Que - disse ela - que... - O nome de seu marido? - perguntou Mason. - Freeman. - Qual o nome de baptismo? - Sam. Perry Mason teve um riso escarninho. Estendeu o brao num gesto rgido e acusador, espetando o ndex horizontalmente em direco ao rosto dela, como se lhe apontasse um revlver. - Porque nos diz uma coisa dessas - exclamou ele , quando sabe perfeitamente que o nome de seu marido Gregory? Ela empalideceu como se as suas energias vitais se tivessem esvado pelos poros. - Quem... quem so os senhores? - Se realmente quer que lhe diga - disse Perry Mason , fique sabendo que a companhia telefnica est a proceder a uma investigao a respeito de uma denn138

cia que afirma que o seu telefone foi usado para fazer chantagem. Ela soergueu-se ligeiramente e protestou: - Para chantagem, no. O senhor no pode chamar quilo chantagem. - A senhora intentou obter dinheiro. - Naturalmente que intentei obter dinheiro. Procurava reaver um dinheiro que me era devido. - E quem a ajudava? - Isso no da sua conta. - No sabe que no podia fazer uso do telefone para aquele propsito? - No sei porqu? - Nunca ouviu dizer que contra a lei pedir dinheiro por postal? - Sim, j ouvi falar nisso. - E mesmo assim tem a coragem de ficar a sentada e dizer que no sabe que ir contra a lei telefonar a um homem e pedir-lhe que lhe pague o seu dinheiro? - No fizemos isso. - No fizeram o qu? - No telefonmos para pedir que nos pagasse o nosso dinheiro, pelo menos nesses termos. - Quem ns? - perguntou Paul Drake. Perry Mason franziu a testa, mas o detective s percebeu o significado do sinal depois de ter feito a pergunta. - Somente eu - disse Doris Freeman. A voz de Perry Mason denotava exasperao. - E a senhora no sabia que era proibido por lei pedir dinheiro por telefone? - J lhe disse que ns... Eu no falei em dinheiro. - Era uma voz de homem - arriscou Mason, olhando fixamente para a rapariga. - O nosso empregado disse que era uma voz de homem que tinha feito a chamada. Doris Freeman ficou calada. - Que tem a dizer sobre isto? - Nada... isto , deve ter sido engano. Eu estava constipada e um pouco rouca. Mason atravessou bruscamente o quarto, tirou o auscultador do descanso e colocou-o junto ao ouvido. Ao mesmo tempo que a mo direita descansava descui139

dadamente em cima do aparelho, carregou de modo disfarado sobre o suporte impedindo a ligao. - Ligue para o Departamento de Investigao, oficial seis dois - pediu ele. Esperou alguns momentos e depois disse: Fala o nmero treze. Estamos aqui na casa de onde foi feita aquela chamada ameaadora pelo telefone, na madrugada de 16 de Junho. O apartamento est alugado em nome de Doris Freeman, mas v-se que ela protege um homem, cmplice seu. Ela declara que no sabia que era proibido por lei fazer semelhante pedido por telefone. Esperou durante alguns momentos, depois riu sarcasticamente. - Bem - disse ele , isso que ela declara. O senhor acreditar se quiser. Ela veio de Centerville. possvel que l no haja uma lei municipal contra isso. Nunca se pode saber... Bem, que quer o senhor que eu lhe faa, prend-la?... O qu? - bradou Mason. Quer dizer que aquela chamada foi a que foi feita a Moxley, o homem que foi assassinado?... Com mil demnios, chefe, isso d um aspecto diferente situao. Fica fora das nossas atribuies. melhor prevenir o Promotor Pblico. E tomem nota das chamadas que forem feitas por esta linha... Bem, o senhor sabe o que eu penso a esse respeito... Okay. At logo. Mason suspendeu o auscultador e virou-se para Paul Drake. Os seus olhos estavam esgazeados por efeito de uma bem simulada e aterradora surpresa. Baixou a voz como se estivesse atemorizado com a surpreendente notcia que tinha ouvido. - Sabe a quem era dirigida aquela chamada? perguntou. Paul Drake baixou tambm a prpria voz. - Eu ouvi o que voc disse ao chefe - fez ele notar. - verdade? - Se verdade! Aquela chamada era dirigida a Gregory Moxley, o homem que foi assassinado e foi feita exactamente meia hora antes de ele ser morto. - Que vai fazer o chefe? - A nica coisa que pode fazer: entregar o assunto ao Promotor. E eu que pensava que isto nada mais era do que uma investigao rotineira e eis que a coisa descamba num assassnio puro e simples! Doris Freeman falou com uma volubilidade histrica. 140

- Ouam - disse ela , eu no sei nada a respeito de leis que probam usar o telefone para pedir dinheiro. Era um dinheiro que me deviam. Era um dinheiro que ele me extorquiu, enganando-me. Ele era um demnio. Merecia morrer. Estou satisfeito que ele tenha morrido! Mas a chamada telefnica nada tem que ver com o seu assassinato. Foi Rhoda Montaine quem o matou! No esto a seguir o noticirio dos jornais? Mason olhou para ela, considerando-a desdenhosamente. - A mulher que estava no quarto quando mataram o homem bem pode ter sido Rhoda Montaine - disse Mason, mas no foi uma mulher quem deu aquela pancada, e l na Promotoria sabem isso muito bem. Aquele golpe foi vibrado por mo de um homem muito forte. E vocs tinham indiscutivelmente motivos para matar. um caso claro. Vocs telefonaram ao homem menos de meia hora antes da morte dele e disseram-lhe que ele tinha de se mexer seno... Mason encolheu os ombros bruscamente e calou-se. Paul Drake reencetou a conversa. - Bem - disse ele, melhor a senhora falar claro e... - melhor esquecermos o assunto - disse Perry Mason. - O chefe vai entreg-lo ao Promotor Pblico. Este no gostar que nos metamos nisso. Este assunto est completamente fora da nossa alada. No falemos mais nisto. Drake anuiu. Os dois homens encaminharam-se para a porta. Doris Freeman ps-se de p de um salto. - Mas deixem-me explicar! - pediu ela. - No o que os senhores pensam. Ns no... - Guarde isso para o Promotor Pblico - respondeu-lhe Perry Mason, e abriu a porta, convidando Paul Drake com um gesto para que o precedesse no corredor. - Mas os senhores no compreendem - disse ela. - apenas uma questo de... Mason empurrou literalmente o detective para o corredor, saiu rapidamente depois dele e fechou a porta com um pontap. Antes de terem dado cinco passos, Doris Freeman tinha aberto a porta. - Mas no querem deixar que eu explique? - disse ela. - No lhes posso dizer... 141

- No nos queremos meter nesta espcie de assuntos - declarou o advogado. - Isso est fora da nossa jurisdio. O chefe j passou o caso para o Promotor. Agora com este. Os homens quase correram para o elevador, como se a mulher que estava de p porta estivesse atacada de peste. Quando a porta do elevador se fechou sobre eles e aquele comeou a descer, Paul Drake relanceou um olhar interrogador para Perry Mason. - Ela estava pronta para nos contar a sua histria - disse ele, desoladamente. - No, no creio. Ia contar-nos uma balela para granjear a nossa simpatia, uma histria muito comprida das suas desgraas, de como Moxley a tinha logrado. Nunca nos quis dizer nada a respeito do homem. E isso era a nica coisa que ns queramos. Ela agora vai procur-lo. No h nada que espicace tanto uma pessoa como no a deixarem falar quando pretende impingir-nos um discurso em sua defesa para captar as nossas simpatias. - Voc supe que se trate de algum que vive com ela? - difcil dizer quem seja. O que eu imagino que deve ser um detective ou um advogado. O detective soltou uma exclamao. - Oia, h um advogado que se vai ver bastante atrapalhado quando ela chegar com uma histria de que um par de detectives vieram prend-la por ter pedido dinheiro pelo telefone. Voc acredita que ela o chamar para lhe falar? - No, depois da peta que lhe pregmos a respeito das chamadas que esto a ser vigiadas. Ela est com medo de falar pelo telefone. Vai pr-se em contacto pessoalmente com ele, esteja onde estiver. - Voc acha que ela suspeitar de alguma coisa? - No creio - respondeu Mason. - Lembre-se de que a cidade ainda a intimida - e, se ela suspeita de qualquer coisa, pensa que somos detectives que estamos a armar um lao para apanhar o cmplice. Os homens saram do elevador, atravessaram o vestbulo e tiveram o cuidado de no olhar na direco do automvel, onde Danny Spear estava ao volante. 142

Atravessaram para o lado direito, de modo a que pudessem ser vistos do apartamento, e chamaram um txi que passava por ali. CAPTULO XV De regresso ao seu escritrio, Perry Mason ps-se a caminhar pela sala com os polegares metidos nas cavas do colete. Della Street, sentada ao canto da vasta mesa, com o seu livro de notas pousado em cima da tbua corredia da mesa, taquigrafava as palavras que lhe ia ditando Perry Mason, por cima do ombro, enquanto caminhava de um lado para o outro da sala. ... portanto, a demandante solicita que o vnculo matrimonial existente entre ela, a dita Rhoda Montaine, e o demandado, Carl. W. Montaine, seja dissolvido por sentena deste tribunal, que a demandante receba do dito demandado, e que o dito demandado pague dita demandante a ttulo de penso alimentcia, e como justa e equitativa deciso dos direitos de propriedade das ditas partes nesta matria, a importncia de cinquenta mil dlares, sendo vinte mil dlares vista e os restantes trinta mil dlares pagos em prestaes mensais de quinhentos dlares cada uma, at que o total da soma seja pago, e sendo os pagamentos deferidos cobraro a taxa de juro de sete por cento ao ano; que a demandante solicita este ou qualquer outro auxlio que ao tribunal parea justo e equitativo... - tudo, Della. Deixe um espao em branco para a assinatura do advogado da demandante e um certificado de verificao para Rhoda Montaine assinar. Della Street acabou de fazer os seus rabiscos sobre a pgina do livro de notas, ergueu os olhos para Perry Mason e perguntou: - Ela est realmente disposta a apresentar esta petio de divrcio, chefe? - Sim, quando a terminar. - Isso coloca-o em posio para lutar contra a anulao, embora pedindo o divrcio? - Sim. Se conseguirem a anulao no haver penso alimentcia. Isto uma das coisas que C. Philip Mon143

taine pensa conseguir. Quer salvar o seu livro de cheques. E o Promotor quer que Carl deponha no processo de assassinato. - E, se o senhor conseguir que seja recusada a anulao, ele no poder depor? - Exactamente. - Poder ele depor se se conseguir o divrcio, chefe? - No. Se eles puderem anular o casamento, Carl poder depor. Aos olhos da lei, um casamento nulo no casamento de modo algum. Se houver um casamento vlido, mesmo que ele seja ulteriormente dissolvido por um divrcio, ele no poder depor contra a mulher sem o consentimento dela. - Mas - objectou Della Street, o senhor pode impedir que eles consigam a anulao. A lei diz peremptoriamente que um casamento ulterior contrado por qualquer pessoa, estando vivo o primeiro cnjuge, nulo de incio. - Alegra-me que seja assim - respondeu Mason, sorrindo. - Mas quando Rhoda casou com Carl Montaine, o seu anterior marido estava ainda vivo. Mason recomeou o seu impaciente passeio pelo aposento. - Nesse ponto posso derrot-los de olhos fechados - disse ele. - So as outras coisas que me aborrecem... Fique por aqui, Della, e d-me a possibilidade de pensar. Quero pensar em voz alta. Pode ser que tenha alguma coisa para voc escrever. Est algum a tomar conta do nosso P.B.X.? - Sim. - Espero uma chamada importante - disse Mason , de Danny Spear. Creio que estamos a ponto de descobrir as pessoas que estavam a exigir dinheiro de Moxley. - O senhor quer descobri-los, chefe? - No quero que o Promotor os intime para depor disse ele. - Quero fazer com que desapaream da regio. - No ser perigoso? No constitui isso um crime, ou coisa semelhante? Ele sorriu-lhe e o sorriso era por si mesmo uma res144

posta eloquente. Passado um momento disse brandamente: - E voc diz-me uma coisa destas? Ela pareceu preocupada e ps-se a rabiscar no caderno de notas. Finalmente, ergueu os olhos para ele, acompanhando-lhe os passos com um olhar ansioso, e disse: - No acha que teria sido melhor se o senhor se tivesse apoiado na legtima defesa? Ele virou-se para ela com ar feroz. - Seguramente - disse. - Poderamos ter alegado um caso de legtima defesa com xito. Provavelmente no conseguiramos uma absolvio, mas garantido que a acusao jamais conseguiria uma condenao. Mas o facto que ela caiu no lao que lhe armou o Promotor. Agora no pode apelar para a legtima defesa. Colocou-se a si mesma em frente da porta, tocando a campainha, enquanto cometiam o crime. Della Street mordeu os lbios e perguntou pensativamente: - Quer dizer que ela no disse a verdade polcia? - Naturalmente que ela no lhes disse a verdade. Eles apresentaram-lhe um anzol com uma isca bem colocada e ela engoliu o anzol, linha e tudo. Ainda no sabe que est fisgada porque o Promotor no puxou a linha e no firmou o anzol. - Mas por que motivo no lhes disse ela a verdade, chefe? - Porque no podia. Este um dos tais casos nos quais a verdade parece mais inverosmil do que qualquer mentira que se borde sobre ele. Isto acontece algumas vezes nos casos de crime. Quando uma pessoa culpada, um advogado esperto tece uma histria a propsito, para que aquela a narre ao jri. Por consequncia, as histrias do acusado so muito habilmente convincentes. Quando um acusado est inocente, os factos no parecem to plausveis como quando so inventados. Quando um indivduo arquitecta uma histria, a primeira coisa que ele procura fazer com que ela se ajuste bem aos acontecimentos. Quando conta os factos tal qual sucederam, a histria no parece nada plausvel. - No vejo as coisas bem assim - objectou Della Street. 10 - VAMP. G. GARDNER 14 145

- No conhece o rifo que diz que a verdade parece mais estranha do que a fico? - perguntou ele. : Ela anuiu com a cabea. - Este caso simplesmente um exemplo concreto daquele mesmo princpio. Existem milhes de factos que podem cair da roda do acaso para formar uma combinao qualquer. Noventa e nove por cento dessas combinaes de factos so plausveis e convincentes, mas uma vez em cem casos a verdade, no momento, desafia a credulidade. Quando um acusado cai nessa espcie de armadilha torna-se muito difcil para o advogado tir-lo da. - Que vai o senhor fazer? - Segundo as circunstncias - disse ele, vou tentar fazer com que os depoimentos das testemunhas de acusao paream improvveis. E o que mais, vou tentar estabelecer um libi e prov-lo. - Mas o senhor no pode provar um libi - disse ela. - O senhor mesmo acaba de reconhecer que as testemunhas de acusao demonstraro que Rhoda Montaine tinha sado para ter uma entrevista com Gregory Moxley. Ele concordou com a cabea e riu-se. - Porque ri o senhor? - perguntou ela. - Eu atirei uma semente terra - disse ele, e estou espera para ver o que nasce da. Bateram porta. Uma dactilgrafa que fora encarregada do P.B.X., enquanto Della Street estava no gabinete de Perry Mason, disse numa voz melflua e assustada: - Um homem chamado Danny Spear acaba de telefonar. Disse que um dos detectives de Paul Drake e que no podia esperar que o senhor o atendesse ao aparelho. Pediu que o senhor fosse o mais depressa que pudesse ao quarenta e seis e vinte da Maple Avenue, onde ele o esperava em frente da porta. Disse que j tentara pr-se em comunicao com Paul Drake, mas que este no estava no escritrio. Perry Mason abriu apressadamente a porta do guarda-roupa, tirou de l o chapu e p-lo na cabea. - Parecia estar metido nalguma dificuldade? A rapariga fez que sim com a cabea. - Dactilografe a petio de divrcio, Della - disse 146

Perry Mason ao correr para a porta. Correu pelo corredor tomou um elevador, chamou um txi sada do edifcio e disse: - Quarenta e seis, vinte, Maple Avenue, e carregue no acelerador. Danny Spear estava de p no passeio quando o txi se deteve junto dele. - J chegmos, patro - disse o chauffeur. Aquele edifcio que o senhor v ali direita - o tal Greenwood Hotel. Mason rebuscou no bolso em busca de troco. O chauffeur inquiriu: - Quer que espere? Mason recusou com um movimento de cabea, e esperou que o txi dobrasse a esquina antes de se virar para Danny Spear. Este tinha um aspecto abatido e o fato todo amarrotado. Uma das pontas do colarinho fora arrancada da camisa, apontava para cima e estava agora presa por um alfinete-de-ama. A gravata estava toda rasgada, o olho esquerdo negro, a plpebra inferior entumecida e vermelha. - Que aconteceu, Danny? - perguntou Perry Mason. - Esbarrei em qualquer coisa - respondeu ele. Mason contemplou o semblante amarfanhado e ficou aguardando ulteriores informaes. Spear puxou o chapu para a frente, dobrou a aba de modo a deixar na sombra o olho magoado, inclinou a cabea para baixo e dirigiu-se para o Greenwood Hotel. - Vamos entrar - disse ele. - Passe frente dessa gente que est sentada nos bancos do vestbulo. Conheo o caminho. Enveredaram pela porta rotativa. Meia dzia de homens desocupados conversavam no vestbulo do hotelzinho de terceira classe. Olharam com curiosidade para os dois homens. Danny Spear guiou o companheiro, por entre as filas de cadeiras e de bojudos escarradores de lato, para uma escada estreita e escura. esquerda havia o vo de um elevador resguardado por uma grade de arame grosso, de ferro. O elevador teria quando muito as dimenses de uma cabina telefnica. 147

- Podemos economizar tempo subindo pela escada - disse Danny Spear por cima do ombro. Alcanaram o corredor do segundo andar, e Spear encaminhou-se para uma porta que escancarou. O quarto estava escuro e exalava mau cheiro. Havia ali uma cama de ferro, branca, com um colcho delgado, cheio de palha, e um cobertor todo esburacado. Um par de pantufas, uma das quais apresentava um largo furo ao nvel do dedo grande, estava encostado ao ferro do p da cama. Um pincel para barba, com espuma seca, estava cado em cima da secretria. Uma gravata amarrotada pendia ao lado do espelho. No cho via-se um pedao de papel pardo, de tamanho suficiente para embrulhar com ele uma trouxa de roupa. Ao lado havia uma etiqueta de lavandaria. Meia dzia de lminas de navalha enferrujadas jaziam espalhadas por cima da mesa. esquerda da secretria via-se a porta entreaberta de um guarda-roupa. Lascas de madeira cobriam o soalho. A parte inferior daquela porta tinha sido serrada e arrancada. Danny Spear fechou a porta para o corredor, e num gesto largo do brao abrangeu todo o aposento. - Pois como lhe digo: desta vez errei o alvo disse ele. - O que aconteceu? - perguntou Mason. - O senhor e Paul cruzaram para a outra esquina e tomaram um txi depois que saram do Balboa Apartments. Eu desconfiei que a mulher os espiava de uma janela, porque ainda bem no tinham dobrado a esquina e j ela vinha a correr para o passeio, procura de um txi para se atirar para dentro dele. Tardou trs ou quatro minutos para achar um, e de to impaciente que estava, quase que arranhou as mos. At que afinal um de aluguer parou junto ao passeio. Evidentemente que nunca lhe passou pela cabea que estivesse a ser seguida. Nem sequer se deu ao incmodo de deitar uma olhadela pelo vidro traseiro do carro, quando este arrancou. Pus o meu calhambeque em andamento atrs dela, com a maior facilidade deste mundo, sem perigo nenhum de a perder de vista. Ela chegou aqui, pagou e despediu o carro. Tudo isto abertamente. Quando ia a entrar no hotel, contudo, pareceu sentir uma leve desconfiana. Dava mais a impresso de quem 148

est desconfiada que vai fazer uma coisa que no deve, do que quem suspeita que seguida. Olhou a rua de cima a baixo, hesitou e depois entrou no hotel. Tive medo de a seguir muito de perto, e quando cheguei ao vestbulo j ela tinha subido. O elevador estava no segundo andar. Imaginei que ela devia ter descido ali. Andavam pelo vestbulo os habituais malandros de sempre, de modo que subi a escada at ao segundo andar, e uma vez l meti-me na sombra da escada de socorro para casos de incndio, e fiquei escondido, olhando o corredor. Creio que dez minutos depois, ela abriu a porta deste quarto, ficou parada um minuto no corredor, repetindo a mesma histria de olhar para um lado e para o outro, e depois dirigiu-se para a escada. No tomou o elevador. Eu assinalei o quarto, deixei que ela se distanciasse, e ento desci atrs dela. No tomou txi desta vez, e eu vi-me atrapalhado para dar com ela. Tinha dobrado a esquina antes que eu a visse. Caminhava na direco de uma paragem de elctricos. Tomou um que devia deix-la a uns cem metros do Balboa Apartments, na setecentos e vinte e um, West Ordway. Imaginei que aquilo era uma economiazinha que ela fazia, dispensando um txi, e que nessas condies eu podia voltar para me entender com o pssaro com quem ela tinha estado a falar. E ento comeou a parte movimentada. - Porqu? - perguntou Mason. - Ele reconheceu-o? - Qual reconheceu! Eu estaria com a faca e o queijo na mo se no me tivesse metido a querer ser guia. - Bem, continue - interrompeu Mason, impaciente. - Pois ento, a vai. Voltei ao hotel, subi a escada e bati porta do quarto. Um tipo avantajado veio porta. Estava em mangas de camisa. Em cima da cama tinha uma mala que estava a arrumar. Era uma dessas malas baratas, como uma gaita de foles, que se vendem nas lojas da provncia, e estava bastante desbotada como se tivesse estado em exposio numa vitrina ou deixada ao rigor do sol em qualquer lugar. O tipo andaria pelos trinta anos, com uns ombros fortes e musculosos como se tivesse passado a vida inteira a trabalhar em lavoura. Seja como for, apesar disso, achei-o mais com cara de mecnico de garagem do que de lavrador. Pode ser 149

que no fosse mais do que um palpite, mas as mos dele estavam encardidas do trabalho e havia qualquer coisa no modo pelo qual ele arregaou as mangas que me cheirava a garagem. Estava com cara de poucos amigos e um tanto ou quanto assustado, de modo que eu sorri e disse-lhe: -Quando o seu companheiro vier por aqui, diga-lhe que tenho um pequeno sortido especial daquela mistura de gua de acar queimado que os drug stores esto a vender; e o preo ptimo. Ele quis saber ao que eu me referia e eu impingi-lhe a velha histria de ser contrabandista e ter vendido mercadoria ao sujeito que ocupava o quarto, duas ou trs semanas antes, um tipo que me disse que ficaria ali permanentemente, de modo que eu calculava que os dois fossem companheiros de quarto. - E ele engoliu a peta? - perguntou Mason. - Creio que ia engolir - disse Spear, mas nesse momento eu estava a estud-lo e vi que o homem tinha os mesmos olhos estranhos e a mesma boca grande de foca, da mulher que eu tinha seguido. Eu tinha-a visto bem quando ela estava a pagar o txi. No era possvel haver engano com aquele lbio superior e aqueles olhos. - Acha que o tipo era irmo dela? - perguntou Mason. - Nem se discute que era irmo dela e pensei que podia tentar a sorte. Lembrei-me que o nome dela tinha sido Pender e que tinha vindo de Centerville. Compreendi que aquele pssaro no fazia mais do que esperar que eu cantasse a minha ladainha e depois dar-me-ia com a porta na cara. Calculei que se eu lhe desse oportunidade, entraria em confidncias e desabafaria comigo. Foi um desses passos arriscados que elevam a gente s nuvens quando do bom resultado e fazem com que os outros nos dem umas palmadinhas nas costas por termos sido espertos mas quando fracassam, um inferno e a gente fica desacreditada. No tive tempo para pensar no assunto. Arrisquei tudo no palpite. Deixei a minha cara iluminar-se como se o tivesse reconhecido: Diga-me uma coisa - perguntei - o senhor no veio de Centerville? - Ele olhou-me de um modo estranho, engoliu por duas vezes e disse: Quem o senhor? e eu com um 150

sorriso nos lbios respondi: Agora me lembro. Com a breca, o senhor Pender! e dizendo isto, estendi-lhe a mo. - O que fez ele? - Ento - disse Danny Spear , intrujou-me e levou-me no embrulho. - Continue - disse Mason. - Tomei-o por um idiota - observou Spear melancolicamente, e o idiota fui eu! Eu estava a olh-lo como um gavio para ver como o apanharia. Por alguns instantes ele ficou atordoado, como se eu o tivesse atirado do alto de uma torre, e depois, de repente, a cara dele abriu-se num sorriso, comeou a sacudir a minha mo com energia, e disse: Certamente, camarada, agora me lembro de si. Entre. Conservou a minha mo direita segura na dele e puxou-me para dentro do quarto. O sorriso dele parecia o do Pai Natal na noite de Natal. Fechou a porta com um empurro que lhe deu com o p esquerdo, e sacudiu a minha mo duas ou trs vezes. Ento disse: Como esto todos l em casa? e projectou a esquerda em cima do meu olho, num soco to furibundo que por pouco no me liquidava. Largou ento a minha mo direita e deu-me outro no estmago que me estatelou de encontro porta do guarda-roupa. Ca mesmo a tempo para receber um terceiro no fgado que me tirou toda a alegria de viver. Lembro-me de que qualquer coisa vinha a subir e me estalou na cara, e percebi ento que era o imundo tapete. - Que mais fez ele? - perguntou Mason. - Fez em tiras a fronha de uma almofada, encheu-me a boca de trapos, amarrou-me as mos e os ps, abriu a porta do armrio e meteu-me l. - Voc estava desmaiado? - De todo no, mas aturdido. Mas no tenha dvida, quer eu estivesse desmaiado, quer no, no tinha probabilidade nenhuma numa luta com aquele tipo. Manejava os punhos tal como a empregada do seu escritrio manejava as cavilhas do quadro telefnico. Porque, fique sabendo, brincou comigo atirando-me para o ar melhor do que um japons faria com bolas de bilhar. - Adiante - disse Perry Mason. - Depois de me ter metido no guarda-roupa, creio que representou uma farsa - continuou Danny Spear 151

melancolicamente, mas na verdade, raios me partam se eu sei se era ou no era farsa. Pelo sim, pelo no, quando vi que no ganhava nada, fingi que tinha desmaiado. Calculei que talvez pudesse torcer um pouco os ns e afrouxar as cordas de modo a poder mover as asas. Arremessou-me para dentro do guarda-roupa como se eu fosse um saco de trigo que ele atirasse para o celeiro, fechou a porta e correu o ferrolho - e que ferrolho forte, meu velho amigo! Prendia a porta parede que nem uma rocha. - Qual foi a farsa que ele representou? - perguntou Mason, com curiosidade. - Foi assim: continuou a arrumar a trouxa, e, pode crer, estava com pressa. Abria as gavetas de um safano e atirava as coisas para dentro da mala, corria para diante e para trs, entre a cama e a mesa, como um galo em cima de uma chapa quente. A cada dois minutos parava e telefonava para Garvanza, trs nove quatro zero um. Ficava espera com o auscultador ao ouvido durante um minuto ou dois sem receber resposta. - Esse nmero o das Balboa Apartments- disse Mason. Danny Spear disse: - Eu j sabia. Continuou a tocar para esse nmero e a perguntar por Miss Freeman. - Mas ento algum respondia? - Sim. Algum respondia na outra extremidade e ele perguntava por Miss Freeman, e esperava durante algum tempo, e ento pendurava o auscultador. A porta do guarda-roupa era um pouco delgada. Eu podia ouvir cada movimento que ele fazia e todas as palavras que dizia. Por essas e outras que no tenho a certeza se ele sabia que eu estava a ouvir e representou uma farsa em minha inteno ou pensava que eu estivesse a dormir para falar daquela forma, ou mesmo se pouco se lhe dava uma coisa ou a outra. - Ainda estou a ouvir - disse Mason, comeando a impacientar-se, para perceber o que voc fez. - Bem, j lhe digo - explicou Danny Spear. Quero pintar-lhe a cena, para que o senhor se possa orientar bem. Continuou a fazer a mala e a chamar para aquele nmero. Finalmente, acabou as arrumaes. Ouvi a cama ranger quando ele se sentou nela. Chamou outra 152

vez para o mesmo nmero, perguntando por Miss Freeman, e ento conseguiu falar-lhe. Ouvi ele dizer: All, Doris. Aqui fala Oscar, Ela disse-lhe provavelmente que no falasse pelo telefone, porque ele avisou-a de que as coisas j estavam a avanar muito, e que agora tanto fazia falar, como no. Contou-lhe que um detective o tinha visitado e sabia quem ele era. Mandou-a para o inferno por ter sido tola em se deixar seguir por um detective at ao hotel e insistiu em que ela com certeza tinha dito aos que a procuraram mais coisas do que as que confessara. Parece que ela se zangou e durante alguns momentos, ele esteve a acalm-la e a tentar fazer com que ela voltasse s boas, em vez de continuar aos gritos como fizera de comeo. O que me fez desconfiar da conversa foi o facto de ela ser to comprida e to completa. Eles pareciam tagarelar por telefone como numa palestra entre vizinhos para matar o tempo numa longa tarde, e durante a conversa, ela perguntou-lhe evidentemente se ele tinha dito a verdade. Imediatamente ele jurou por todos os santos que lhe tinha dito toda a verdade, que apenas tinha chegado porta do apartamento de Moxley e que tinha tocado a campainha, tentando acord-lo, mas que, aparentemente, Moxley estaria adormecido, porque no se ouvia rudo nenhum na casa. Disse que lhe parecia que o crime tinha sido praticado antes de ele chegar. A rapariga, evidentemente, pensou que ele podia estar a tentar dourar-lhe a plula e que de facto ele tivesse subido ao quarto e partido a cabea a Moxley. Ele negava a p firme. Estiveram nesta conversa nada menos de uns dez minutos. A tem o senhor o que houve. Pintei-lhe a cena bem detalhada para que no haja dvidas. Pode ser que ele a tivesse representado para me embaraar. Se foi assim confesso que ele tem o estofo de um grande artista. Se estava apenas sentado ali para palestrar com a irm quando j devia ter fugido, nesse caso um trouxa. Pode escolher vontade. Quer ele seja um tipo idiota com uma montanha de bceps e um gnio dos diabos, quer seja um pssaro to gil de esprito quanto de pulso, o que garanto que ligeiro. Mason, j irritado, perguntou: - E que aconteceu depois disso? - Continuaram com o telefonema por mais algum 153

tempo e depois o tipo disse que o que tinham a fazer era rasparem-se o mais depressa possvel. - Ele disse isso, nesses termos? - perguntou Mason. - No. Disse que tinham de fazer uma viagem. Evidentemente, ela no queria viajar com ele, mas ele retorquiu-lhe que j no eram senhores dos seus narizes, e que agora no havia vantagem numa separao, porque, no caso de se separarem, iam deixar dois rastos para os polcias seguirem, enquanto que se fossem juntos haveria somente um. Disse ainda que ia tomar um txi e que estivesse ela com as suas coisas emaladas. - E que mais? - perguntou o advogado. - Depois, ele arrastou de um lado para o outro um monto de bagagem, pegou numa mala ou duas e sumiu-se pelo corredor fora. Tanto me torci, tanto me esforcei que por fim pude soltar as minhas mos e ver-me livre das amarras e ento comecei a trabalhar na porta. Eu podia ter sado armando barulho ou ento rebentando o painel da porta com os ps, mas com isso faria acorrer gente e calculei que o senhor queria que eu fizesse o servio sem alarde. Assim, tirei o canivete do bolso, comecei a cortar a parte mais delgada do painel, e fiz saltar o resto com um pontap que no causou muito barulho. Fiquei com medo de telefonar dali porque as chamadas eram feitas atravs do vestbulo, de modo que sa e fui at esquina, de onde telefonei para a agncia. Drake no estava l, mas eu chamei um dos rapazes e disse-lhe que fosse depressa vigiar o Balboa Apartments, que mandasse deitar uma olhadela a todas as estaes e tambm ao aeroporto. Dei-lhe uma descrio da parelha. Era difcil enganar-se, com aquele feitio de boca que embeleza a famlia Pender, e aquele tipo que at de longe parece uma montanha. - Quem sabe se eles ainda no teriam sado do Balboa Apartments quando voc telefonou - disse Mason. - Tinha essa esperana - respondeu Spear, porque, para um dia s, era muito azar. Achei que se pudesse dar com o rasto deles, e descobrir para onde iam, j era uma boa coisa. Mason disse, um tanto mal-humorado: - Porque no me disse isso pelo telefone? - Porque - replicou Spear, eu no tinha por onde 154

escolher. S me restava um cartucho. Sabia que os segundos eram preciosos. Calculei ser melhor falar para a agncia e p-los no rasto enquanto estava quente. Sabia que se tentasse explicar-lhe as coisas ia perder imenso tempo. Depois que pus a agncia a trabalhar no caso, imaginei que no valia a pena dar-lhe todos os detalhes, porque o senhor no podia fazer nada, e se eu tentasse contar as coisas pelo telefone, de qualquer forma, no ficariam bem claras, pelo que achei melhor que o senhor viesse at c o mais depressa possvel e depois agisse de acordo com o seu critrio. Suponho que o senhor no quer que prendam essa gente, pois no? Perry Mason franziu o sobrolho e ficou pensativo, pondo-se a caminhar por sobre o tapete desbotado e esgarado. Lentamente, abanou a cabea e disse com gravidade: - No, no quero que os prendam. Quero conserv-los sempre em movimento. Quero saber onde esto, porque assim poderei faz-los voltar, se tiver necessidade disso, mas quero que eles continuem a mover-se. Danny Spear consultou o relgio. - Bem - disse ele, estou aborrecido, mas expus-lhe claramente toda a situao. Podemos telefonar para a agncia daqui a meia hora e ento saberemos se os rapazes deram com eles. Pessoalmente, acho que h dez probabilidades contra uma de os rapazes os terem encontrado, porque depois que eles saram dos Balboa Apartments nem resta dvida que foram para o caminho-de-ferro. So dessa gente que pensa que ningum capaz de alcanar um comboio. Mason, bruscamente, ps-se a rir. - Bem - disse ele , voltemos ao escritrio. A estas horas, Paul Drake j l est, provavelmente. CAPTULO XVI O juiz Frank Munroe, do Departamento das Relaes Domsticas do Supremo Tribunal, veio do seu gabinete para o recinto das sesses, ps os culos e circunvagou o olhar pela sala apinhada. Um oficial de justia entoou a frmula que anunciava o comeo dos trabalhos. Simultaneamente com o 155

soar do martelo do juiz Monroe, abriram-se as portas do lado oposto da sala dos julgamentos e, Rhoda Montaine por uma, Carl Montaine por outra, entraram acompanhados por polcias. Ambos se achavam detidos, Carl Montaine como testemunha, Rhoda Montaine como acusada num caso de assassnio. Era esta primeira oportunidade que tinham tido de se verem desde a sua priso. - Processo Montaine contra Montaine - disse o juiz Monroe. - John Lucas, promotor adjunto, representando o demandante; Perry Mason, representando a demandada. Rhoda Montaine soltou uma exclamao involuntria, e deu rapidamente um passo em frente. O brao coercivo de um funcionrio impediu-lhe a passagem. - Carl! - exclamou ela. Carl Montaine, cujas faces evidenciavam as noites de insnia e os dias povoados de preocupaes, cerrou os lbios com firmeza, fixou o olhar na sua frente, dirigiu-se para a cadeira que lhe fora destinada, sentou-se ao lado do adjunto, deixando a mulher especada, no meio da sala, tendo nos olhos estampados a incredulidade e o assombro, e no rosto uma palidez cadavrica. Um murmrio surdo ergueu-se da sala do tribunal, mas foi abafado pelo peremptrio martelo de um oficial de justia. Rhoda Montaine dirigiu-se inconscientemente para a cadeira que lhe fora reservada. Os seus olhos nublados pelas lgrimas obrigaram o oficial de justia a gui-la, com uma mo sobre o seu cotovelo. Perry Mason, espectador do drama silencioso, no disse uma palavra, no fez um movimento. Queria que o poder emocional do que ocorrera impressionasse os espectadores, e teve por isso o mximo cuidado em no se apresentar no cenrio. O juiz Munroe rompeu a tenso da sala: - Ambas as partes desta aco se acham detidas disse ele. - A demandada acusada de homicdio. Corre o rumor de que o demandante deve figurar como testemunha de acusao no processo de homicdio. O tribunal comunica que a aco foi requerida, em nome do demandante, por um advogado, no gabinete do Promotor. O tribunal deseja comunicar, portanto, senhores, que no 156

dever haver desvios nesta questo judicial. O litgio perante a Corte para uma anulao de casamento, sob o fundamento de que o primeiro marido estava vivo, ao celebrar-se o matrimnio. Nenhum dos advogados das partes est autorizado a fazer perguntas s testemunhas da parte contrria, visando fazer surgir informaes que possam subsequentemente ser aproveitadas no processo que a justia pblica move contra Rhoda Montaine. Est compreendido, senhores? Perry Mason inclinou a cabea em silencioso assentimento. John Lucas relanceou para aquele um olhar de triunfo. Era fora de dvida que a advertncia do juiz importava numa vitria indiscutvel para a Promotoria. Perry Mason podia em qualquer momento fazer com que a sua cliente se recusasse a responder s perguntas que lhe fizessem, sob o fundamento de que tais perguntas poderiam incrimin-la. A admoestao do juiz, entretanto, equivalia a uma limitao no interrogatrio de Carl Montaine por Perry Mason. - Chame-se Carl Montaine, como primeira testemunha do demandante - disse Lucas. Carl Montaine pousou a mo no ombro do pai que ocupava um assento na mesa dos advogados, imediatamente ao lado do filho. O rapaz encaminhou-se ento com rgida dignidade para o banco das testemunhas, ergueu a mo direita, fez o juramento, e olhou interrogativamente para Lucas. - O seu nome Carl W. Montaine? - Sim. ; - Reside nesta cidade, Sr. Montaine? - Sim. - Conhece a demandada Rhoda Montaine? - Sim. - Onde a encontrou pela primeira vez? - No Sunnyside Hospital. Estava contratada como minha enfermeira. - Posteriormente, casou com ela? - Sim. - Pode dizer-nos a data do casamento? - Foi no dia 8 de Julho. - Deste ano? 157

- Sim. Lucas virou-se para Perry Mason com um gesto da mo. - Pode interrogar. Perry Mason sorriu cortesmente. - No tenho perguntas a fazer - disse ele. A testemunha tinha sido, aparentemente, preparada com todo o cuidado para um severo interrogatrio. Lucas estava pronto para se erguer de um salto com um protesto no caso de Mason fazer qualquer pergunta de importncia. Os dois homens deixaram transparecer a sua surpresa. - tudo - disse o juiz Munroe, asperamente. Pode sentar-se, Sr. Montaine. Lucas ps-se de p. - Excelncia - disse ele, amparados no Cdigo do Processo Civil, temos o direito de chamar a demandada para um interrogatrio, como parte contrria, e antes de qualquer interrogatrio por parte do seu advogado. Desejo, portanto, chamar Rhoda Montaine para o banco das testemunhas. - Que , exactamente, que espera provar com o depoimento desta testemunha? - perguntou Perry Mason. Lucas franziu o sobrolho. - No creio - disse ele, que me seja necessrio descobrir o meu plano no andamento do processo, nem o objectivo do meu interrogatrio. - Em vista da declarao do tribunal - disse Perry Mason, sorrindo cortesmente, eu estava inclinado a crer que deveramos estipular o que o senhor deseja provar com esta testemunha. - Quer o senhor impugnar - perguntou Lucas, com voz spera, tendenciosa e hostil, que a oito de Julho, quando a demandada realizou a cerimnia matrimonial com Carl Montaine, havia anteriormente realizado a cerimnia matrimonial com outro homem; que o nome deste homem era Gregory Lorton, alis Gregory Moxley, e que foi assassinado na madrugada de dezasseis de Julho do corrente ano? - Quero - disse Perry Mason. Lucas mostrou-se surpreendido. O juiz Munroe franziu os sobrolhos e ficou pensativo. Houve um rumor de movimento pela sala apinhada. 158

- Desejo ademais - disse John Lucas, relanceando o olhar para a mesa do tribunal , interrogar esta testemunha sobre a identidade de uma pessoa que foi enterrada em Fevereiro de 1929 sob o nome de Gregory Lorton. O sorriso de Perry Mason expandiu-se. - Tendo em vista o estipulado - disse ele, de que Gregory Lorton, que estava casado com a demandada, neste caso, estivesse vivo na data mencionada, torna absolutamente indiferente nesta aco quem fosse a pessoa enterrada sob o nome de Gregory Lorton. Se o senhor deseja prosseguir este inqurito numa aco criminal, tem todo o direito de o fazer. E, infelizmente, tem tambm o direito de continuar o inqurito, fazendo declaraes Imprensa e insinuando que suspeita ter a demandada envenenado aquele indivduo. Lucas virou-se com o rosto congestionado. - Essa insinuao injustificada! - explodiu ele. O senhor no pode... O martelo do juiz Munroe bateu sobre a mesa. - Senhor defensor - disse ele, dirigindo-se a Perry Mason , o protesto considerado aceite. Os seus comentrios so inteiramente inoportunos. - Peo desculpas ao tribunal - disse Perry Mason. - E ao advogado do demandante - acrescentou Lucas. Perry Mason permaneceu num silncio significativo. Munroe correu o olhar do rosto de um para o do outro. Havia, talvez, nos seus olhos, um fugidio lampejo de humorismo. - Prossiga - disse ele. - Terminmos - disse Lucas, e sentou-se. Perry Mason disse: - Chame-se a Sr.a Bessie Holeman para comparecer no banco das testemunhas. Uma jovem senhora de mais ou menos trinta e dois anos de idade, de olhar fatigado, dirigiu-se para o banco das testemunhas, ergueu a mo direita e fez o juramento. - A senhora compareceu no inqurito que foi feito sobre o cadver de Gregory Moxley, alis Gregory Lorton, o homem que foi assassinado no dia 16 de Julho deste ano? - Compareci. 159

- Pde ver o cadver? - Sim. - Reconheceu-o? - Sim. - Quem era o morto? - Era o homem com quem casei no dia 5 de Agosto de 1925. Os espectadores ficaram boquiabertos de surpresa, Lucas ergueu-se ao meio do assento, sentou-se, e ergueu-se outra vez. Vacilou um momento, e depois disse vagarosamente: - Excelncia: os termos deste depoimento tomam-me completamente de surpresa. Proponho, contudo que essa resposta seja anulada por no corresponder pergunta, ser incompetente, improcedente e sem aplicao ao caso. indiferente o nmero de casamentos anteriores que esse homem, Moxley, possa ter realizado antes de casar com Rhoda Montaine. Pode ele ter mesmo duas dzias de esposas vivas. Rhoda Montaine podia ter requerido a anulao do seu casamento enquanto ele foi vivo. No o fez. Com a sua morte, ela ficou viva. Por outras palavras, o seu casamento no est sujeito a ataques colaterais. Perry Mason sorriu. - A lei deste Estado estabelece que um casamento ulterior contrado por qualquer pessoa durante a vida de seu primeiro marido ou mulher com qualquer outra pessoa que no aquele primeiro marido ou mulher ilegal e nulo de incio. Nos estatutos Gregorson, 160 Col., 61, est consignado que um casamento anulvel est sujeito a ataques colaterais. bvio que o casamento de Gregory Lorton com Rhoda Montaine no podia ser vlido enquanto vivesse a primeira mulher do mesmo. Portanto, o anterior casamento da demandada nulo e ilegal, no constituindo impedimento para um subsequente casamento vlido com Carl Montaine. - Fica indeferida a petio de anulao da resposta - disse o juiz Munroe. - A senhora conseguiu em qualquer momento o divrcio do homem que tem sido indiferentemente chamado Gregory Moxley ou Gregory Lorton, em data posterior a 5 de Janeiro de 1925? - perguntou Mason. 160

- Sim - respondeu Bessie Holemon. Perry Mason desdobrou um documento legal e apresentou-o a Lucas, imperiosamente. - O que estou a apresentar ao advogado do demandante - disse Perry Mason , uma certido do decreto de divrcio, e chamo a ateno do Tribunal e do ilustre advogado para o facto de que este decreto posterior ao casamento da demandada com Gregory Lorton. Ofereo esta certido como prova. - Ser aceite como tal. - Pode interrogar - disse Perry Mason. Lucas aproximou-se da testemunha, olhou-a fixamente e disse: - Tem a certeza da identidade do homem que viu no necrotrio? - Sim. Lucas encolheu os ombros e disse ao juiz Munroe: - tudo. O juiz inclinou-se sobre a mesa, e disse ao escrivo do tribunal: - Traga-me o Relatrio da Califrnia nmero 160 e o volume 60 da Jurisprudncia da Califrnia. Houve um silncio de expectativa na sala do Tribunal enquanto o escrivo foi ao gabinete do juiz e voltou com os dois livros que aquele se ps a consultar atentamente. O juiz Munroe ergueu finalmente os olhos e sentenciou o caso com uma simples frase: - O julgamento - disse ele , est decidido a favor da demandada. A petio de anulao do casamento negada. O Tribunal levanta a sesso. Perry Mason virou-se e cruzou o olhar com o do velho Montaine, cujos olhos estavam brilhantes e frios. O rosto do velho senhor conservava-se inexpressivo. John Lucas mostrava-se acabrunhado. Carl Montaine parecia bastante aturdido, mas C. Phillip Montaine mantinha a sua atitude arrogante. Era impossvel dizer se fora surpreendido pela deciso. A sala zumbia activamente. Os reprteres voavam para os telefones. Os assistentes formavam grupos interessados, onde todos falavam ao mesmo tempo. Perry Mason disse ao agente que guardava Rhoda Montaine: 11 - VAMP. G. GARDNER 14 162

- Desejo que acompanhe a minha cliente sala de jurados para eu falar com ela. Pode sentar-se porta, se quiser. Tomou o brao de Rhoda Montaine, conduziu-a at sala dos jurados, ofereceu-lhe uma cadeira, sentou-se do outro lado da mesa, diante dela, e sorriu de modo confortador. - Que quer dizer isto tudo? - perguntou ela. - Quer dizer - disse Perry Mason - que o juiz Munroe declarou o seu casamento com Carl Montaine absolutamente vlido e legal. - E ento? - E ento - disse Perry Mason, tirando do bolso o requerimento, a senhora vai solicitar o divrcio sob o fundamento de extrema crueldade, de que ele a acusou falsamente de assassnio, de que ele traiu a confiana que a senhora depositava nele, de que ele, vrias vezes e em vrias ocasies, a tratou de modo desumano e cruel. Enumerei algumas dessas vezes e ocasies neste requerimento. Tudo o que tem a fazer assinar. Dos olhos dela corriam lgrimas. - Mas - disse , eu no quero divorciar-me dele. O senhor no compreende, eu desculpo essas coisas por causa do carcter dele. J lhe disse que o amo. Perry Mason inclinou-se profundamente, de modo que os seus olhos fixaram firmemente os dela. - Rhoda - disse ele em voz baixa , a senhora contou-lhes a sua histria. Entregou ao promotor uma declarao assinada. No pode agora desviar-se nem uma linha do que declarou. Ter de salvar-se ou cair com ela. At agora, o promotor no conseguiu descobrir a pessoa que, naquela ocasio, esteve de p porta e tocou campainha do apartamento de Moxley enquanto este era assassinado; eu, porm, descobri. Descobri at duas. Uma delas pode estar a mentir. Mas, por outro lado, ambos podem dizer a verdade. O testemunho de qualquer delas pode acarretar-lhe a pena de morte. Ela fitou-o com um olhar consternado. - Um deles - disse Perry Mason , Oscar Pender, um homem de Centerville que tentava extorquir dinheiro a Moxley. Pender queria esse dinheiro para a irm. Moxley tinha roubado irm dele todas as suas economias. 162

- Nada sei a respeito dele - disse Rhoda Montaine. - Quem o outro? Os olhos de Mason fixaram-se penetrantemente nos dela. Disse vagarosamente: - O outro era o Dr. Claude Millsap. Ele no pde dormir. Sabia do seu encontro. Levantou-se e dirigiu-se a casa de Moxley. A senhora estava l. As luzes estavam acesas. Tocou a campainha. O seu carro estava parado junto esquina, na rua ao lado. Rhoda Montaine estava plida at aos lbios. - Claude Millsap! - disse ela, num sussurro. - Foi a senhora quem se meteu nesta embrulhada - disse Mason , por no ter feito o que eu lhe disse. Agora tem de seguir as minhas instrues. Ganhmos a questo da anulao. Seu marido no poder depor contra a senhora. O promotor, contudo, fez imprensa declaraes assinadas, concernentes ao testemunho do seu marido. Sequestrou-o, por assim dizer, a ttulo de testemunha de acusao, em lugar onde eu no posso falar com ele; mas deixou quantos reprteres existem na cidade conversar com ele. Agora, temos de combater essa propaganda. Vamos apresentar esta petio de divrcio. Baseei-a na teoria de que seu marido culpado de crueldade por ter dito uma poro de mentiras ao promotor, mentiras que se relacionam com um crime do qual a senhora est inocente. - Creio que - continuou Mason, vo ser dados numerosos apontamentos imprensa, mas o mais importante que vou fustig-los com uma citao a Carl Montaine, para o obrigar a comparecer a prestar um depoimento. Antes de o promotor perceber o que sucedeu, verificar que matei o Sr. Carl. Se ele no modificar a sua histria, a senhora dever obter uma grande subveno. Se ele a modificar isso ento ser o diabo para o promotor. Com os olhos cheios de temor, ela perguntou: - Podero fazer uso desse depoimento contra mim no caso do assassinato? - No. - Mas - disse ela, eu no me quero divorciar dele. Conheo-lhe as fraquezas. Amo-o mesmo a despeito dessas fraquezas. Quero fazer dele um homem. Ele foi demasiado mimado. Foi ensinado a curvar-se ante o pai 163

e os antepassados. No se transforma um homem do dia para a noite. No possvel arrancar-lhe as muletas em que ele se apoia e querer que se mantenha de p pelos seus prprios meios, de repente. O senhor no pode... - Oua-me - respondeu-lhe Mason , pouco me preocupam os seus sentimentos em relao a Carl. O que h de positivo no momento presente que a senhora est a tentar conseguir que a condenem pena de morte e por trs do promotor est um homem que tem uma grande dose de inteligncia, uma grande dose de soberba e que inteiramente destitudo de piedade. Est disposto a gastar tanto dinheiro quanto seja preciso para conseguir que seja reconhecida culpada e condenada pena de morte. - A quem se refere o senhor? - perguntou ela. - A C. Phillip Montaine - respondeu-lhe Mason. - Pelo facto de eu no lhe ser simptica, ele no querer... O agente que estava porta tossiu significativamente. - Terminou o prazo - disse ele. Perry Mason colocou a petio de divrcio diante dela e deu-lhe a sua caneta de tinta permanente. Os olhos de Rhoda fitaram-no, implorativos. - Mas se ele o pai de Carl! Ele no querer... O agente deu um passo em frente. Rhoda Montaine pegou na caneta. Os seus dedos, ao roarem pela mo de Mason, estavam gelados. Assinou, ergueu os olhos nublados de lgrimas para o agente e murmurou: - Estou pronta. CAPTULO XVII Os dedos de Perry Mason tamborilavam sobre o rebordo da mesa. Os seus olhos, fixos em fria contemplao, fitavam o rosto de Paul Drake. - De modo que o seu agente conseguiu alcan-los na estao de caminho-de-ferro? - Sim. Descobriu-os cerca de dez minutos antes da partida do comboio. Tomou a mesma carruagem que eles e telegrafou-me de uma paragem suburbana. Peguei no telefone e ordenei a agentes de diferentes pontos do per164

curso que tomassem o mesmo comboio para lhe levar reforos. Mantemos o casal guardado vista desde que partiu. - preciso no os deixar parar - disse Mason. - Foi o que me disse Della Street. No tinha bem a certeza de ter entendido o recado. Queria assegurar-me do que voc queria, ao certo. Mason disse vagarosamente: - Quero-os perseguidos, amedrontados, quero-os em constante movimento. A qualquer momento que cheguem a um lugar e se registem sob um nome suposto, quero esse nome. Quero fotografias desses registos de hotel. - Quer que eles saibam que h detectives na sua peugada? - Sim, mas quero que isso seja feito com limpeza. No quero que percebam que os detectives os cercam de demasiado perto. Quero que pensem que eles trabalham s cegas, percorrendo os vrios hotis em busca de pessoas que correspondam a certas descries. Paul Drake fumou silenciosamente durante alguns segundos e depois resmungou: - Se voc no est maluco, devo estar eu, Perry. - Porqu? - No da minha conta - disse Drake lentamente - mas esse Pender deve ter estado em cena no momento do crime. Ele telefonou irm e admitiu ter tocado a campainha do apartamento de Moxley por volta das duas e um quarto da madrugada. Tinha um motivo para matar Moxley. Deve t-lo ameaado. Agora, se em vez de conservar esse homem a correr, voc o fizesse prender e lhe metesse os reprteres cara, ele proporcionaria uma formidvel publicidade, favorvel a Rhoda Montaine. - E depois? - perguntou Mason. - Depois, o Promotor Pblico estaria metido num beco sem sada. Voc devia pedir a priso de Pender. Devia exigir que o Promotor o citasse como testemunha. - E depois? - Depois - disse Drake - p-lo-ia em frente do jri e poderia reduzi-lo a frangalhos. Poderia demonstrar que ele veio aqui para extorquir dinheiro a Moxley; que o fez mediante ameaas. Poderia, ou fazer com que ele admitisse que esteve no lugar do crime durante o perodo 165

de tempo em que este foi cometido ou, por outro lado, denunci-lo, dando a conhecer a conversa que ele teve com a irm. Poderia aludir-se ao modo como ele tratou o meu agente. Mason sorriu. - Sim - disse ele. - Eu poderia fazer tudo isso. Por algum tempo ficaria numa ptima situao. Depois iramos a juzo. O Promotor havia de levar Pender ao banco das testemunhas, deixaria que este confessasse que tinha chamado Moxley por telefone e tentado extorquir-lhe dinheiro e deix-lo-ia mesmo confessar, se fosse necessrio, que tinha ameaado Moxley. Depois faria Pender afirmar que tinha ido ao apartamento de Moxley depois das duas da madrugada, porque Moxley lhe dissera que se ia encontrar com Rhoda Montaine s duas e que esta devia levar-lhe dinheiro. Pender foi receber o dinheiro. a coisa mais natural deste mundo. E Pender poderia declarar que esteve de p em frente da porta exterior da casa e que tocou a campainha repetidas vezes e ningum o atendeu. Isso estaria de acordo com o depoimento da testemunha que mora na outra casa de apartamentos e quando Rhoda Montaine fosse para o banco das testemunhas e jurasse ter sido ela a pessoa que tocara a campainha durante o tempo em que se cometia o assassinato, o jri consider-la-ia mentirosa. Ento o Promotor exibiria a chave da garagem e Rhoda Montaine seria condenada. Drake assentiu e ficou pensativo. - Mas - disse ele - qual a sua inteno ao manter aquela gente em movimento? - Mais cedo ou mais tarde - disse Mason - o Promotor perceber o ponto vital do caso. Algum esteve em frente da porta exterior do apartamento de Moxley, a tocar a campainha, no momento preciso em que se cometia o assassinato. Os depoimentos das testemunhas de acusao tero de estabelecer essa prova. Agora, fosse qual fosse a pessoa, ele ou ela, deve ser inocente do crime, porque, bvio, uma pessoa no pode tocar uma campainha de uma porta exterior e, ao mesmo tempo, espatifar a cabea a um homem com uma pancada, no andar superior e nas traseiras da casa. Por outro lado, a pessoa que estava a tocar aquela 166

campainha no se mostrar ansiosa por se apresentar e admitir que estava nas proximidades do local do crime no momento em que ele era perpetrado, mas uma vez que caia nas mos do Promotor, contar a sua histria de um flego. Portanto, temos duas pessoas que vo disputar-se a propsito daquela campainha. Uma delas deve ser a pessoa que no momento do crime estava em frente da porta a tocar a campainha, e a outra deve ser a que matou Moxley enquanto a campainha retinia. Ambas afirmaro ter tocado a campainha. Rhoda Montaine foi a primeira a declarar ser ela aquela pessoa. Essa declarao fica enfraquecida com a presena da chave da sua garagem no apartamento de Moxley, mas o jri poder acreditar nela, apesar de tudo. Se entretanto, o Promotor Pblico descobrir algum que queira vir ao banco das testemunhas jurar positivamente que foi ela que tocara a campainha, a defesa de Rhoda ficar muito enfraquecida. Drake confirmou com a cabea. - Se - continuou Mason - o Promotor conseguir agarrar Pender, e este lhe contar a sua histria, o Promotor far dele uma testemunha capital da acusao. Eu terei ento de o interrogar e tentar provar ao jri que ele o assassino e no a pessoa que tocou a campainha. bvio que se eu for forado a interrog-lo segundo as normas habituais, tentando simplesmente provar que ele mente, no poderei ir muito longe. O Promotor dever t-lo industriado cuidadosamente. Mas, se eu puder interrog-lo, provando ao jri que ele andou fugido de um lugar para outro, usando mltiplos nomes supostos, como um criminoso comum, poderei estabelecer que o seu depoimento uma mentira. Eis o que quero fazer com Oscar Pender, e, incidentalmente, com a irm. Quero dar-lhes uma oportunidade para que eles prprios se comprometam perante os jurados. Quanto maior for o nmero de lugares de onde saiam precipitadamente, quanto mais numerosos forem os nomes usados por eles, e mais esforos empreguem para se disfararem ou se ocultarem, mais o jri ser levado a crer que so eles os verdadeiros culpados. - Ento - disse Paul Drake - voc pretende que o Promotor descubra Oscar Pender, eventualmente? 167

- No momento oportuno - disse Perry Mason posso fazer com que o Promotor lance a garra sobre Oscar Pender, mas quero ter a liberdade de o fazer ou no, segundo me convenha. Drake assentiu com a cabea e disse lentamente: - Disse que h duas pessoas que devem declarar ter tocado a campainha. Uma delas deve ser o assassino. A outra a que de facto tocou a tal campainha. Descobrimos agora quem so essas duas pessoas. Uma delas Oscar Pender, a outra Rhoda Montaine. Portanto, uma das duas o autor do crime. Um lento sorriso encrespou os lbios de Mason. - Magnfico raciocnio, Paul - disse ele. - Acontece porm que h trs pessoas que declaram ter tocado a campainha. - Trs? - perguntou surpreendido o detective. Quem essa terceira pessoa? - No lho posso dizer, Paul, mas uma pessoa que o promotor j conhece. Por enquanto, este no conseguiu tirar nada dele porque esse homem intenta proteger Rhoda. Mais cedo ou mais tarde o Promotor conseguir arrancar-lhe a sua histria. Isso colocar Rhoda numa situao pssima. O Promotor vai insistir nesse assunto da campainha e a ento que eu quero exibir Oscar Pender. Nesse momento, revelarei os motivos que ele tinha para cometer o crime e complicarei o caso de tal forma que o Promotor e o jri acabaro por absolver a mulher. Drake fitou pensativamente a ponta do cigarro. Depois ergueu os olhos para o advogado. - Acabo de tropear com outra coisa - disse ele. - Que coisa? - Algum est interessado por Pender. - Como o sabe? - Ontem tarde, um grupo de detectives apareceu pelas redondezas do local onde Pender e a irm estavam hospedados, removendo cus e terra para descobrir onde eles estavam. Os olhos de Mason revelaram interesse. - Investigadores policiais? - perguntou. - No, eram detectives particulares, e, por qualquer motivo, pareciam empenhados em que as suas actividades no chamassem a ateno da polcia. 168

Perry Mason franziu o sobrolho. - C. Phillip Montaine - disse ele - um adversrio perigoso. Creio que ele percebeu algo do que eu tenho em mente. No posso adivinhar como teria ele descoberto o rasto de Pender. possvel que tenha sido do mesmo modo que voc, Paul. Drake perguntou lentamente: - Pensa que o velho Montaine est trabalhando neste caso, independentemente do promotor? - Tenho a certeza disso. - Porqu? - Porque ele quer impedir Rhoda Montaine de ser absolvida. - Porqu? - Porque, em primeiro lugar - disse Mason vagarosamente, se ela for absolvida continuar sendo esposa legal de Carl, e creio que C. Phillip Montaine tem alguns planos bem definidos sobre o futuro conjugal do filho. O detective encarou Perry Mason com olhar incrdulo. - Isso no parece motivo suficiente - disse ele para levar um homem a tentar inculpar uma mulher de assassinato. Os lbios de Mason crisparam-se num sorriso sardnico. - Isso Paul, foi o que pensei quando C. Phillip Montaine me procurou para defender Rhoda Montaine, se eu quisesse consentir em coloc-la numa situao tal que a sua defesa se tornasse materialmente enfraquecida. O detective soltou um assobio. Depois de um momento de silncio em que esteve pensando, disse: - Perry, onde pensa voc que Oscar Pender estava realmente no momento em que Gregory Moxley foi assassinado? - H apenas a possibilidade de que estivesse de p em frente da porta exterior, tocando a campainha. essa uma das razes por que quero ter bastantes munies em meu poder quando o interrogar. Drake estava com o olhar fixo. - Voc no me parece ter grande f na inocncia da sua cliente - disse ele. Mason sorriu, mas nada disse. Della Street abriu a 169

porta, entrou no escritrio, olhou significativamente para Paul Drake e disse a Perry Mason: - Mabel Strickland, a enfermeira do Dr. Millsap, est c, no escritrio. Est chorando. - Chorando? - admirou-se Mason. Della Street confirmou. - Tem os olhos vermelhos e as lgrimas correm-lhe pelo rosto. No as pode deter. Mason franziu a testa e virou a cabea para o lado da porta do corredor. Drake, que estava sentado no brao da cadeira, ps-se de p e disse: - V-lo-ei mais tarde, Perry. Quando a porta se fechou sobre o detective, Mason fez sinal a Della Street. - Mande-a entrar - disse ele. Della Street abriu a porta e disse: - Entre, Miss Strickland - e afastou-se para o lado a fim de que o advogado pudesse ver a lacrimosa mulher dirigir-se s apalpadelas em direco porta. Della Street guiou-a pelo escritrio e f-la sentar-se. - O que h? - perguntou Perry Mason. A enfermeira tentou falar mas no o pde fazer. Perry Mason relanceou um olhar a Della Street que deslizou discretamente para fora do gabinete. - Que aconteceu? - perguntou Mason. - Pode falar-me com franqueza. Estamos ss. - O senhor colocou o Dr. Millsap em m situao - soluou ela. - Que lhe aconteceu? - perguntou Mason. - Sequestraram-no. - Sim! - Explique-se - disse o advogado, cauteloso e atento. - Estivemos ontem noite a trabalhar no consultrio - disse ela - quase at meia-noite. Ele foi levar-me a casa. amos no carro quando um outro automvel nos fez desviar para a calada. Vinham nele dois homens. Nunca os tinha visto. Estavam armados de revlver. Disseram ao Dr. Millsap que entrasse no carro com eles e depois desapareceram. - Que espcie de carro era? - perguntou Mason. - Um Buick. - Pde anotar o nmero da chapa? 170

- No. - De que cor era? -Preto. - Os homens disseram-lhe alguma coisa? - No. - Fizeram-lhe alguma pergunta? - No. - Deu parte polcia? - Sim. - E que aconteceu ento? - A polcia veio, falou comigo e foi ao lugar onde tinham detido o nosso carro. Olharam em torno mas no descobriram nada. Fizeram ento um relatrio e depois, aparentemente, o promotor pensou que fosse o senhor que tivesse feito aquilo. - Pensou que eu tinha feito o qu - perguntou Mason. - Sequestrado o Dr. Millsap para que ele no pudesse depor contra a sua cliente. - Ele ia depor contra ela? - No sei nada a esse respeito. Tudo o que sei que foi isso que o promotor pensou, a avaliar pelas perguntas que me fez. - A senhora estava atemorizada? - Sim, naturalmente. - Que espcie de armas tinham os homens? - Automticas. Automticas grandes e negras. Perry Mason levantou-se da mesa, caminhou at porta, assegurou-se de que estava fechada, e comeou a passear pelo escritrio. - Oua - disse ele lentamente. - O Dr. Millsap no queria depor. - No queria? - A senhora bem sabe que no queria. - Eu sabia?! Mason fez que sim com a cabea. Caminhou de um lado para outro na sala, olhando os trmulos ombros da rapariga. Bruscamente, avanou para ela e arrancou-lhe o leno das mos. Aproximou-o do prprio nariz e aspirou profundamente. Ela ps-se de p de um salto e tentou tirar-lhe o leno mas no pde. Mason conservou o pedao de linho embebido de pranto. Ela segurou-o por uma das pontas e 171

puxou-o outra vez freneticamente. Ouviu-se o rudo do pano ao rasgar-se e depois um canto do leno rasgado ficou-lhe nas mos. Mason manteve-se na posse do maior pedao. O advogado passou levemente o dorso da mo pelos olhos e riu-se sombriamente. Havia lgrimas nos seus prprios olhos, lgrimas que comeavam a escorrer-lhe pelas faces. - Fez uso tambm de gs lacrimogneo quando foi falar com a polcia? - perguntou Mason, olhando-a com olhos arrasados de lgrimas. - No o fiz - disse ela, num soluo , porque eles me assustaram tanto que no foi preciso. - A polcia engoliu a sua patranha? - perguntou Mason. - Creio que sim, porque eles pensaram que os homens podiam ser detectives mandados pelo senhor. Eles esto a seguir a pista de todos os Buickes da cidade, para ver se em alguns deles encontram detectives de Paul Drake. - Maldito seja este gs lacrimogneo - disse Mason. - Est a turvar-me a vista. - Onde est o Dr. Millsap? - perguntou Mason. - Saiu da cidade. Quis que o senhor soubesse que ele no seria testemunha no processo. - Se acontecer qualquer coisa importante - disse Perry Mason - poderei falar-lhe? - Poder telefonar-me - disse ela - mas trate de falar de modo que eu possa reconhecer a sua voz, porque de outro modo no acreditarei que seja o senhor. Perry Mason riu-se, e tocou a campainha. Della entrou na sala. - Della - disse Perry Mason - conduza Mabel Strickland porta e meta-a num txi. Della Street teve uma exclamao de surpresa. - Deus de misericrdia! - disse ela. - O senhor est a chorar? Perry Mason riu-se. - Isto contagioso - respondeu-lhe. 172

CAPTULO XVIII O juiz Markham achava-se sentado com austera dignidade e o seu olhar passeava pela sala do tribunal apinhada de espectadores, observando a paciente e impenetrvel atitude de Perry Mason e a vibrtil impacincia de John C. Lucas que fora designado para representar a justia pblica. - Causa da justia pblica contra Rhoda Montaine - disse o juiz. - Pronto para a acusao - exclamou Lucas. - E para a defesa - concluiu Mason. Rhoda Montaine estava sentada junto do delegado. Trajava um vestido castanho-escuro, enfeitado apenas com guarnies na gola e nas mangas. Os seus olhos penetrantes e geis moviam-se rapidamente ao contemplar a sala do tribunal, mas havia firmeza nos seus lbios. John Lucas lanou um olhar acusao e franziu os sobrolhos. Uma mulher severa e forte bem poderia ter cometido um homicdio, ao passo que uma mulher delicada, feminina, cujos nervos vibram somente por se achar em contacto com a sala do tribunal, muito poucas probabilidades oferecia de ter matado a sangue-frio. A voz montona do escrivo fez a chamada dos jurados. Lucas, de p, fez uma ligeira exposio da natureza do caso e olhou para o juiz Markham. - De acordo com a lei - disse este, o tribunal dever fazer algumas perguntas preliminares aos senhores jurados sorteados, relativas s suas aptides para a aco de julgar. Virou-se para o jri, e obedeceu ao ritual que, no que dizia respeito seleco dos jurados, era virtualmente sem nexo. Perguntou aos jurados, num tom de voz que indicava estar meramente cumprindo uma formalidade sem sentido, se tinham formado ou expressado qualquer opinio concernente ao caso; se, em caso afirmativo, eram necessrias provas para remover aquela opinio, ou se, no caso de serem escolhidos para jurados, aquelas opinies podiam ser afastadas de forma a julgarem o caso com sincera iseno de nimo. Como era de esperar, 173

tais perguntas no determinaram desqualificaes. Os jurados, ouvindo a pachorrenta e montona voz, assentiam de quando em quando com um movimento de cabea, numa aquiescncia silenciosa. O juiz Markham acomodou-se na sua poltrona e fez sinal a Mason para comear. Perry Mason ps-se de p e virou-se para o primeiro jurado que tinha sido chamado para a tribuna. - Sr. Simpson - disse ele designando o jurado pelo nome , o senhor declarou que podia actuar nesta causa como jurado, com serenidade e justia? - Sim, senhor. - O senhor no tem preveno, nem preconceito de qualquer natureza contra uma ou outra parte interessada neste processo? - No, senhor. - Sente que poder tratar a acusada neste caso com inteira imparcialidade? - Sinto, sim senhor. A voz de Perry Mason elevou-se. Esticou o brao num gesto dramtico. - No que vou dizer, Sr. Simpson - disse ele, no h nenhuma sugesto pessoal; uma pergunta que considero do meu dever fazer perante a minha cliente. uma pergunta que se torna necessria pelo facto de a histria judicial estar cheia de casos em que as provas circunstanciais tm acarretado sentenas baseadas em fortuitas cadeias de circunstncias, circunstncias que ulteriormente tm sido completamente esclarecidas, mas que, no obstante, causaram a condenao de inocentes. Portanto, Sr. Simpson, se atravs de alguma cadeia de circunstncias fortuitas, o senhor tivesse a desgraa de se ver colocado no banco agora ocupado pela acusada quereria o senhor ou no, confiar o seu destino nas mos de doze pessoas que sentem em relao ao senhor o que o senhor sente em relao acusada? O jurado, aturdido, ao ouvir a dramtica torrente de palavras, tendo apreendido a ideia geral, sem perceber a impresso especfica que cada uma das palavras produzira sobre ele, moveu lentamente a cabea. - Sim - disse. Perry Mason virou-se para os outros membros do jri. - H aqui algum membro do jri que no possa 174

responder quela pergunta como o Sr. Simpson respondeu? perguntou ele. - Se h, queira levantar a mo. Os outros jurados tinham estado espera do momento em que lhes tocaria ser submetidos quela prova. Subitamente desnorteados pelo inesperado rumo tomado pelos acontecimentos, olhavam uns para os outros em busca de mtuo amparo. Nenhum deles entendera a pergunta. Nenhum deles sentia desejos de se evidenciar erguendo a mo. Perry Mason virou-se para o tribunal com um sorriso triunfante. - Em face disto, excelentssimo senhor juiz, no poderamos desejar melhores jurados do que estes. Pode ser dado andamento causa. John Lucas ps-se de p e com voz na qual transparecia manifesta incredulidade perguntou: - Quer ento o senhor que se d andamento a um processo por crime de morte, sem mais amplo interrogatrio do que este? O juiz Markham bateu com o martelo sobre a mesa. - O senhor j ouviu a opinio do advogado da defesa, Sr. Lucas - disse ele. Mas apesar dessas palavras o olhar do magistrado, profundamente perplexo, cravou-se no rosto de Perry Mason, como para lhe adivinhar o pensamento. O juiz Markham j apreciara bastantes vezes a fulminante estratgia de Mason no tribunal, para perceber que o advogado devia estar a preparar um dos seus golpes de mestre, mas no podia prever qual fosse ele, no presente caso. John Lucas, tomou uma inspirao profunda, fez girar a sua poltrona e disse: - Muito bem. - Pode examinar os jurados - disse o juiz Markham. E Lucas procedeu minuciosamente ao exame dos jurados. Era evidente que lhe ocorrera o pensamento de ter Mason visto no jurado alguma pessoa muito amiga. Conhecendo a reputao do homem a quem ia enfrentar, Lucas no viu outra alternativa seno a de queimar aquele jurado amigo, revelando-o; e continuou por toda uma longa e interminvel tarde a interrogar os jurados a respeito de sua rectido e imparcialidade. 175

E lentamente se foi edificando a convico, na sala do tribunal, de que Perry Mason, pela defesa, se satisfizera com a palavra dos jurados quanto sua rectido e imparcialidade, ao passo que o promotor os estava a dissecar e humilhar numa tentativa para demonstrar que eles estavam a mentir. Antes do fim da tarde podia-se notar uma diferena de atitude na impertinente hostilidade que transparecia nos modos de John Lucas. Pouco a pouco, a fisionomia do juiz Markham foi-se desanuviando e, no momento de suspender a sesso, olhou para Perry Mason com olhos cintilantes. Na manh seguinte, John Lucas continuava ainda a massacrar os jurados. Terminou por volta das onze horas. Alm disso, Lucas demonstrou reconhecer que tinha perdido a batalha em que se empenhara, com a recusa de quatro jurados, sob opo peremptria. Pelo seu lado, Perry Mason no somente desistira da sua opo peremptria, como tambm, ao faz-lo, comentou que aquele jurado o satisfizera desde o incio. John Lucas tinha a reputao de possuir grande agilidade mental e um profundo conhecimento da lei. Fora escolhido pelo promotor geral para enfrentar na arena o at ento invencvel Perry Mason, exactamente por aquela vivacidade de esprito. Lucas atirara-se refrega com a inabalvel resoluo de no permitir que Perry Mason o fizesse descarrilar, e essa resoluo, perfeitamente visvel para quantos se achavam na sala do tribunal, cegou o promotor adjunto, no lhe deixando ver a impresso que tinha produzido sobre os jurados. A sesso da tarde foi aberta, mostrando-se John Lucas apreensivo, ao passo que Perry Mason ostentava uma calma e uma cortesia que demonstravam a sua confiana em que a inocncia da sua constituinte ficaria patente em face dos depoimentos. O agente Harry Exter foi chamado ao banco das testemunhas. Deps com o belicoso nfase de um polcia que desafia o advogado da defesa. Fora, disse, um dos polcias que faziam parte da rdio-patrulha no carro 62; que s duas horas e vinte e oito minutos da madrugada de 16 de Junho tinham captado uma chamada pela rdio; que em resposta dita chamada tinham corrido velozmente para os Colemont Apartments, situados na Nor176

walk Avenue, N. 316; que tinha penetrado no apartamento e que encontrara l um homem em estado de inconscincia; que tinha chamado uma ambulncia e que o homem tinha sido removido; que, depois disso, ele, testemunha, permanecera no apartamento at que chegou o fotgrafo e tirou uma fotografia; que depois, e at que chegou o encarregado de tirar as impresses digitais, procurou tais impresses pelo apartamento; que ningum, salvo a polcia, tinha entrado no apartamento desde que ele ali chegou; que avistou um porta-chaves de couro, no cho, o qual continha umas quantas chaves; que estas se achavam no cho, debaixo da cama, sobre o tapete; que poderia reconhecer essas chaves se as visse outra vez. Lucas exibiu um porta-chaves de couro, agitando-o na direco de Perry Mason. - Quer examin-las? - perguntou. Perry Mason abanou a cabea. Parecia completamente indiferente. A testemunha pegou nas chaves e identificou-as como sendo as que encontrara no apartamento. As chaves foram includas nas Provas A da acusao. A testemunha identificou tambm as fotografias como sendo as do quarto onde fora encontrado o corpo, indicando a posio ocupada por este, e, quando acabou de depor sobre vrios detalhes, foi dirigido a Perry Mason para que este o interrogasse. Perry Mason no elevou a voz nem os olhos. Estava semideitado na cadeira, com a cabea inclinada. - Havia um despertador no quarto? - perguntou num tom de voz de conversao. - Sim. - Onde est ele? - Foi includo nas provas. - Quem o levou? - Um dos homens da brigada de homicdios. - Seria capaz de reconhecer o despertador se o visse outra vez? - Sim. Perry Mason virou-se para John Lucas. - O senhor tem o despertador? - Tenho - disse Lucas, perplexo. - Pode apresent-lo? - perguntou Mason. 12 - VAMP. G. GARDNER 14 177

- Sim, no momento oportuno - disse Lucas. Perry Mason encolheu os ombros e dirigiu a ateno novamente para a testemunha. - Notou alguma coisa naquele despertador? - perguntou. - Sim. - O que foi que notou? - O despertador tinha sido ajustado para as duas da madrugada ou talvez um minuto ou dois antes das duas. - O despertador estava a trabalhar? - Estava. - Olhe para a fotografia - disse Perry Mason , e veja se ela mostra o despertador. - Mostra - disse a testemunha. - Quer assinalar o ponto em que est, para os senhores jurados verem? Houve ento um esticar de pescoo por parte dos jurados que se inclinaram para a frente, enquanto a testemunha, segurando a fotografia com uma das mos, apontava com a outra para o despertador. - Posso pedir agora que seja apresentado o despertador? perguntou Perry Mason. - Ser apresentado quando chegar o momento oportuno objectou John Lucas. Perry Mason olhou o Juiz Markham. - Eu desejava - disse ele , interrogar esta testemunha sobre o despertador. - O despertador ainda no foi definitivamente integrado na causa pela acusao - disse-lhe o Juiz Markham. Se depois do despertador ter sido apresentado o senhor desejar interrogar a testemunha outra vez, poder tornar a cham-la para ulterior interrogatrio. - Muito bem - disse Perry Mason negligentemente. Nada mais tenho a perguntar. John Lucas adiantou-se rapidamente. Chamou os membros da brigada de homicdio e os homens da ambulncia. Narrou a morte do homem que fora retirado do apartamento e apresentou o atiador encontrado no aposento, com as manchas de sangue que ainda eram visveis e com os fios de cabelo colados superfcie. Perry Mason permaneceu imvel tal como um enorme urso adormecido ao sol, sem se preocupar com 178

o cerco dos caadores que se aproximam. No fez perguntas quando lhe tocou a vez de interrogar. Pedra por pedra, o promotor foi erguendo o edifcio da acusao e depois fez chamar Frank Lane para que se apresentasse no banco das testemunhas. Frank Lane era um rapaz vivo, de uns vinte e cinco anos de idade. Era empregado numa estao de servio para automveis que localizou com referncia residncia de Rhoda Montaine. Foi-lhe perguntado ento se vira Rhoda Montaine na madrugada de 16 de Junho do corrente ano, e respondeu afirmativamente. - Quando? - perguntou John Lucas. - uma e quarenta e cinco da madrugada. - Que estava ela a fazer? - Guiava um Chevrolet. - Notou qualquer particularidade nesse automvel? - Sim, senhor. - Qual foi? - O pneumtico direito estava vazio. - Que fez ela, se que fez alguma coisa? - Meteu o carro na garagem e pediu-me para que mudasse a roda. - Que fez o senhor? - Levantei o carro com o macaco, afrouxei as porcas, tirei a roda, fiz o mesmo com a sobressalente e coloquei-a do lado direito, atrs. Depois, quando fiz o carro descer, tirando o macaco, vi que o pneumtico estava pouco cheio. Prestei ateno e ouvi que se escapava ar por um pequeno orifcio. - Que fez voc, ento? - Levantei novamente o carro, tirei a roda e troquei a cmara-de-ar por uma nova. - Teve nesse meio tempo alguma conversa com a senhora? - Sim. - Que disseram? - Perguntei-lhe se queria que consertasse a cmara-de-ar, e ela disse que estava atrasada para um encontro que ia ter, razo pela qual no podia esperar. Disse-me que pusesse uma cmara-de-ar nova e consertasse a outra que viria buscar mais tarde. - Deu-lhe uma senha para reclamar a cmara-de-ar? - Sim, senhor. 179

John Lucas apresentou um pedao de carto numerado. - esta? - perguntou. - Sim, senhor. - A que horas saiu a acusada da garagem? - Eram exactamente duas e dez da madrugada. - Certificou-se da hora, de qualquer forma? - Sim, senhor, certifiquei-me. A hora registada num livro que eu guardo para anotar os trabalhos de reparao que se fazem no decorrer do dia. - E a acusada disse-lhe que tinha uma entrevista marcada? - Sim. - Disse-lhe qual era a hora aprazada para a entrevista? - Disse que era para as duas horas da madrugada. - Disse-lhe onde era? - No. John Lucas virou-se para Mason com expresso sarcstica. - Tem alguma pergunta a fazer a esta testemunha? - perguntou. Perry Mason ergueu os olhos para a testemunha e nem sequer moveu o corpo, mas encheu a sala com a estrondosa ressonncia da sua voz quando perguntou: - A acusada entrou na sua garagem uma hora e quarenta e cinco? - Sim. - Exactamente uma hora e quarenta e cinco? - Minuto mais, minuto menos. Podia haver diferena de poucos segundos para mais ou para menos. Olhei para o relgio quando ela chegou. - Ela saiu s duas horas? - Em ponto. - Durante o intervalo entre a uma hora e quarenta e cinco e as duas, ela esteve na sua oficina? - Sim. - Vendo-o trabalhar? - Sim. - Afastou-se alguma vez? - No; esteve ali durante todo o tempo. - No existe possibilidade de que se tenha enganado ao identific-la? 180

- No, nenhuma. - Afirma-o positivamente? - Absolutamente. - tudo - disse Perry Mason. John Lucas chamou Ben Crandall para o banco das testemunhas. - O seu nome? - Benjamin Crandall. - Onde reside? - Nos Bellaire Apartments, Norwalk Avenue 308, nesta cidade. - Residia ali no dia 28 de Maio prximo passado? - Sim. - Estava no seu apartamento das doze s duas e meia daquela data? - Sim. - -lhe familiar o apartamento conhecido por Apartamento B nos Colemont Apartments, no n. 316 de Norwalk Avenue? - Sim. - Vou mostrar-lhe um desenho que representa os Colemont Apartments e tambm os Bellaire Apartments, e quero pedir-lhe que indique o seu apartamento neste diagrama e tambm a posio do apartamento B nos Colemont Apartments, com referncia ao seu. Lucas dirigiu um olhar ao Juiz Markham. - Quero prevenir Vossa Excelncia de que ulteriormente demonstrarei a exactido deste desenho. - Nada tenho a objectar, quer quanto ao mapa, quer quanto s perguntas - disse Perry Mason. A testemunha indicou a localizao dos dois aposentos. John Lucas tirou uma rgua graduada do bolso. - Aqui temos, portanto - disse ele, fazendo alarde do seu esmero ao colocar a rgua sobre o mapa , uma distncia de menos de vinte ps entre o seu apartamento e o apartamento B do Colemont Apartments, medidos em linha recta. Perry Mason moveu-se ligeiramente na cadeira. A sua voz profunda reboou pela sala. - Isto, Excelncia - disse ele dirigindo-se ao Juiz Markham, agir, em primeiro lugar, na presuno de que o mapa esteja certo, e, em segundo lugar, na 181

presuno de que no haja diferena de altura entre os dois apartamentos. Por outras palavras, este mapa indica apenas uma distncia projectada. Mede uma linha pelo ar entre os dois apartamentos, no que se refere apenas distncia lateral; no levando em conta nenhum declive ou elevao entre as janelas dos dois apartamentos. O juiz Markham olhou na direco de John Lucas. - O senhor promotor tem algum mapa com as elevaes laterais, ou mesmo um esboo? - perguntou. Lucas mordeu os lbios. - Aflige-me no ter um tal mapa, Excelncia disse ele. - A objeco aceite - disse o Juiz Markham. - Pode dizer-nos, por conhecimento prprio, qual a distncia? - perguntou Lucas testemunha. - No, exactamente - disse a testemunha. Houve um momento de silncio. - Ser de uns vinte ps? - perguntou John Lucas francamente irritado. - Protesto contra a pergunta por insinuar e sugerir - disse Perry Mason. - Aceito o protesto - disse entre dentes o Juiz Markham. John Lucas calou-se um momento, pensativo. - Excelncia - disse ele, retiro a pergunta. Solicito que os jurados sejam conduzidos ao local para que vejam por si prprios. - No h objeco por parte da defesa - disse Perry Mason. - Muito bem - disse o Juiz Markham, podem interrogar esta testemunha sobre outros pontos e s trs e meia os jurados sero conduzidos ao local. John Lucas sorriu, triunfante. - Sr. Crandall - disse, pde ouvir alguma coisa do que se passou no aposento B do Colemont Apartments na madrugada de 16 de Junho do corrente ano? - Sim. - Que foi que ouviu? - O retinir de um telefone. - E depois, que ouviu? - Ouvi uma conversao, algum que falava ao telefone. 182

- Sabe quem falava? - No, pude unicamente perceber que era uma voz de homem que vinha dos aposentos B dos Colemont Apartments. - Que foi dito nessa conversa por telefone? - Foi mencionado o nome de uma mulher - Rhoda, tenho a certeza de que foi esse nome. Ele pronunciou o ltimo nome de um modo que eu no pude entender, mas soava como nome estrangeiro, terminava com ayne ou coisa parecida - o modo como pronunciava dava um som semelhante a um nome estrangeiro, mas no estou bem seguro. Ele disse que essa mulher devia procur-lo s duas horas da madrugada e trazer-lhe algum dinheiro. - O que ouviu o senhor depois disso? - Fiquei amodorrado, e depois ouvi rudos estranhos. - Que espcie de rudos? - Rudo de uma luta, o som de um golpe e depois silncio. A seguir pareceu-me ouvir sussurros. - Pde ouvir mais alguma coisa? - Sim, senhor. - O qu? - O som forte e persistente de uma campainha de porta. - Repetiu-se? - Sim. - Pode dizer-nos durante quantas vezes? - No; repetiu-se durante algum tempo. - Quando teve lugar esse retinir da campainha em relao ao rudo da luta? - Foi durante a luta, no momento em que se ouviu o golpe. John Lucas voltou-se para Mason. - Pode interrogar - disse ele. Perry Mason ergueu-se um pouco na cadeira. - Vamos agora pr isso em ordem - disse o advogado. O senhor ouviu primeiro a campainha do telefone, no assim? - Sim. - Como pde saber que era a campainha de um telefone? - Pelo modo como retinia. - Como era isso, exactamente? 183

- Tocava automaticamente. O senhor sabe como soa a campainha do telefone - retine durante um segundo ou dois, depois dois ou trs segundos de silncio, e novamente outro retinir. - Isso despertou-o? - Creio que sim. A noite estava quente. As janelas estavam abertas. O meu sono era leve. A princpio, julguei que o telefone estivesse a tocar no meu apartamento... - No precisa dizer o que pensa - disse Mason. - Que fez, que viu, e que ouviu? isso o que nos interessa. - Ouvi o retinir de uma campainha de telefone disse a testemunha belicosamente. - Levantei-me e pus-me escuta. Percebi ento que o telefone estava a tocar nos Colemont Apartments. E ento, ouvi o som de uma voz que falava ao telefone. - Depois, mais tarde, ouviu o rudo da luta? - Assim foi. - E durante a luta ouviu a campainha da porta? - Exactamente. - No seria a campainha do telefone? - No, senhor. - Por que motivo tem tanta certeza de que no era? - Porque no era o som de uma campainha de telefone; era um tipo completamente diferente de campainha. Soava com intervalos mais espaados do que o de uma campainha de telefone. Perry Mason parecia estar muito desapontado com a resposta. - Pode jurar - disse ele, que tem absoluta certeza de que no era o telefone? - Posso jurar. - Jura ento que no era o telefone? - Sim. - Tem tanta certeza que no era o telefone como de qualquer outra declarao que tenha feito nesta causa? - Absolutamente. - Sabe a que horas foi isso? - Foi, mais ou menos, cerca das duas horas da madrugada. No posso precisar. Posteriormente, quando despertei completamente avisei a polcia. Nesse mo184

mento eram duas horas e quinze ou vinte minutos to-pouco posso precisar com exactido - ainda estava meio tonto de sono. Perry Mason ergueu-se lentamente. - O senhor no sabe - disse ele, que h uma impossibilidade fsica para quem esteja nos aposentos 296 dos Bellaire Apartments de ouvir a campainha da porta da rua, retinindo nos aposentos B dos Colemont Apartments? - No h impossibilidade, e tanto assim que eu ouvi - disse a testemunha. - O senhor quer dizer que ouviu uma campainha. No pode saber se foi a campainha da porta. - Sei que era uma campainha de porta. - Como o sabe? - Porque conheo o som. Sei o que uma campainha. - Mas no se lembra de ter ouvido tocar a campainha da porta naquele apartamento, antes? - No; estava uma noite muito quente, uma noite serena, sossegada. No havia barulho. As janelas estavam completamente abertas. - Responda pergunta - disse Perry Mason. Nunca tinha ouvido antes soar a campainha da porta naquele apartamento? - No me lembro. - E nunca prestou ateno campainha, depois disso, a fim de poder dizer se era a campainha que o senhor tinha ouvido ou no? - No, senhor, no prestei ateno. No o fiz porque no precisava faz-lo. Reconheo o som de uma campainha perfeitamente. Perry Mason deixou-se cair na cadeira e sorriu para os jurados, um sorriso que era um comentrio desdenhoso ao depoimento da testemunha. - Estou satisfeito - disse ele. John Lucas dirigiu-se novamente testemunha para uma reinquirio. - Pondo de lado as medidas em ps e polegadas, pode o senhor declarar se a distncia demasiado grande para que pudesse ouvir a campainha da porta? Perry Mason ps-se de p. - Protesto, excelncia - disse - dirigindo-se ao 185

juiz, por a pergunta ser argumentativa, admitindo factos que no esto provados, e por ser orientadora e sugestiva. Esta testemunha declarou que no se lembra de ter ouvido uma campainha de porta naquele apartamento. Portanto, no razovel declarar se uma campainha pode ou no ter sido ouvida. Nunca tendo ouvido retinir a campainha da porta, -lhe evidentemente impossvel dizer se pode ter ouvido a campainha tocar. Isso seria apenas uma suposio da sua parte. O juiz Markham assentiu com uma inclinao de cabea, pensou um momento e disse: - Est aceite o protesto. Lucas franziu o sobrolho e depois de um momento, disse: - Pde ouvir a campainha do telefone, quando soou? - Sim. - Essa campainha distintamente audvel ou fracamente? - distintamente audvel. Ressoou to nitidamente que eu pensei que fosse a do meu prprio telefone. - De acordo com a sua experincia - perguntou Lucas apressadamente - pode dizer-me se as campainhas do telefone e da porta tem som idntico? - Protesto contra a pergunta - disse Perry Mason. - Por ser orientadora, sugestiva e conducente a uma concluso... O juiz Markham aprovou com a cabea e disse de modo decisivo: - Aceito o protesto. A pergunta imprpria. John Lucas inclinou-se para um dos adjuntos que estava a seu lado, e murmurou-lhe qualquer coisa. Havia no seu rosto uma expresso astuta. Por uma ou duas vezes sorriu enquanto murmurava. O adjunto fez que sim com um movimento de cabea. Lucas perfilou-se na cadeira e disse: - tudo. - Quer reinquirir? - perguntou o juiz Markham a Perry Mason. Este abanou a cabea. - Est a aproximar-se o momento h pouco fixado para um exame do local pelos senhores jurados - disse o juiz Markham. - Suspenderemos, a sesso portanto, e 186

dirigir-nos-emos ao local. Durante esse tempo no podero ser oferecidos ou tomados depoimentos. Depois voltaremos ao tribunal para ultimarmos os interrogatrios. Os carros esto prontos para levar os jurados e os funcionrios do tribunal ao lugar onde se perpetrou o crime. CAPTULO XIX Os funcionrios do gabinete do delegado tinham preparado o terreno para a visita dos jurados. Estes achavam-se reunidos em grupos, na calada, olhando para o espao existente entre os dois apartamentos. A instncias dos advogados, um subdelegado indicou a janela do apartamento de Crandall e tambm a do apartamento do Colemont Apartments. Os jurados foram levados para o aposento onde fora perpetrado o crime. John Lucas fez um sinal ao juiz Markham, conduziu-o para um ponto afastado e acenou para Perry Mason, chamando-o. - Acham que podemos indicar-lhes a campainha e premir o boto? - Nada tenho a objectar - disse Perry Mason. Um funcionrio da Promotoria apontou para o boto da campainha e premiu-o. Foi possvel ouvir-se o dbil retinir da campainha no apartamento superior. - Ento - disse Perry Mason, se considera esta campainha um meio de prova, ela deve ser retirada do lugar, convenientemente rotulada e includa entre as provas. John Lucas vacilou por um momento. - Faremos isso - disse, quando voltarmos ao tribunal. Virou-se para o subdelegado. - Qual o nome do actual inquilino do apartamento? - perguntou. - Sidney Otis. - Faa-lhe uma citao - ordenou John Lucas com o modo majestoso de um rei costumado a mandar e a ser obedecido cegamente. - Leve-o ao tribunal. Desliguem contia campainha e levem-na tambm. E agora 187

nuou em voz baixa - conduzamos os jurados ao apartamento B dos Colemont Apartments para que eles possam olhar pela janela. Virou-se para o subdelegado e encarou-o de modo significativo. - O senhor pode desligar a campainha enquanto estivermos l em cima. Em duas viagens, o elevador levou os jurados ao apartamento de Crandall, sempre com a lotao completa. Quando todos j estavam reunidos, correram s janelas que estavam abertas e contemplaram o espao que os separava do interior do aposento onde se cometera o crime. Nesse momento, o retinir de uma campainha quebrou o silncio. Houve um intervalo e a campainha ressoou outra vez, longa e insistentemente. Perry Mason agarrou John Lucas pelo brao, levou-o frente do juiz Markham, e disse de modo a no ser ouvido pelos jurados: - Excelncia: isto manifestamente injusto. No estava estipulado que a campainha tocasse enquanto os jurados estivessem aqui reunidos. Isso equivale a admitir um testemunho. John Lucas conservou no rosto a sua expresso de inocncia e de franqueza. - Isso - disse ele, foi para mim uma verdadeira surpresa. Eu no sabia que a campainha ia tocar. Dei instrues ao subdelegado para que a desligasse. Com certeza, ao faz-lo, premiu o boto que causou o toque. Perry Mason disse, pensativamente: - Observei que o senhor entabulou com ele uma conversa em voz baixa quando surgiu a questo de ser ou no possvel para a testemunha ouvir a campainha tocar atravs desta distncia. E observei, alm disso, que o senhor olhava para o subdelegado de modo significativo pouco antes de sair do outro prdio. - Constitui isso uma acusao? - protestou Lucas. O juiz Markham disse em voz baixa: - Basta, senhores. Discutiremos o assunto mais tarde. Os senhores elevaram tanto a voz que os jurados podem ouvir que os senhores esto discutindo. - Vou requerer - disse Perry Mason em voz baixa , que os jurados sejam notificados de que no devem tomar em considerao o retinir desta campainha. 188

Lucas riu-se, e o seu riso era de triunfo. A campainha retiniu mais uma vez no apartamento onde o crime fora cometido, e continuou a soar durante alguns segundos. John Lucas correu janela e gritou: - Parem com essa campainha! Os jurados no a deveriam ter ouvido. Um dos jurados riu abertamente. Perry Mason apertou os lbios que formaram uma linha recta. - Naturalmente - disse o juiz Markham em voz baixa, se o senhor desejar uma investigao sobre qualquer possvel entendimento entre o subdelegado e o representante do Ministrio Pblico... Perry Mason riu sarcasticamente. - O senhor sabe o pouco que isso adiantaria disse ele, amargamente. O juiz Markham conservou a atitude impassvel de juiz. - H alguma outra inspeco a fazer? - perguntou. John Lucas abanou a cabea, negando. - No - disse Perry Mason, secamente. - Voltemos ento para o tribunal - ordenou o juiz Markham. Os jurados preferiram descer pela escada a tomar o elevador. Os carros que os esperavam levaram-nos ao tribunal onde rapidamente ocuparam os seus lugares na tribuna dos jurados. - Continuemos - disse o juiz Markham. - Quero que seja chamada Ellen Grandall - disse John Lucas. Ellen Grandall tinha-se vestido cuidadosamente para o acto. Adiantou-se, consciente dos olhares dardejados sobre ela pela sala apinhada. O seu rosto ostentava uma expresso inaltervel, expresso essa que fora cuidadosamente estudada para a ocasio. Era como se quisesse que os espectadores compreendessem ter ela conscincia da gravidade da situao, assim como da importncia do depoimento que ia prestar. Sujeita ao interrogatrio de John Lucas repetiu a mesma srie de factos j por seu marido, acrescentando, porm, ter ela estado mais desperta durante o momento da luta. Ouviu mais distintamente o rudo do golpe 189

e foi positiva ao afirmar que em seguida ao som da pancada ouvira sussurros. A hora do levantamento da sesso encontrou John Lucas terminando o seu interrogatrio directo. Perry Mason ps-se de p. - Logo que Vossa Excelncia dispensar os jurados - disse ele, tenho um assunto a ventilar com o Tribunal e o advogado da acusao, que diz respeito outra fase desta causa e que provavelmente deve ser discutida na ausncia daqueles senhores. - Muito bem - concordou o Juiz Markham e voltando-se para os jurados disse: - J soou a hora do levantamento da sesso da tarde. O Tribunal no retm os senhores jurados durante o julgamento deste caso, mas deseja, entretanto, que se grave no vosso esprito a noo de que pesa sobre vs grande responsabilidade como parte que sois da mquina judicial. A sesso fica suspensa at amanh de manh, s dez horas. Durante esse tempo os senhores devem ter o mximo cuidado em evitar quaisquer discusses entre os senhores sobre o processo, e no permitir que outros o discutam na vossa presena. No devero formar nem formular opinio relativa a culpabilidade ou inocncia da acusada. Devero abster-se de ler os jornais que aludam ao processo, e devero denunciar prontamente ao Tribunal qualquer pessoa que intentar discutir o assunto na vossa presena ou abord-los a esse respeito. O martelo do juiz bateu sobre a placa de mrmore colocada em frente do seu assento e os jurados retiraram-se. Logo que estes saram, Perry Mason levantou-se e encarou o Juiz Markham. - Excelncia - disse ele, Rhoda Montaine, props uma aco de divrcio contra Carl Montaine. Com vista preparao deste caso para julgamento, necessito ouvir o depoimento de Carl Montaine; este depoimento foi marcado para amanh. A fim de facilitar o assunto, dispus as coisas de modo que o depoimento fosse tomado durante o intervalo das sesses. Se, contudo, necessitar de um pequeno suplemento de tempo para ser completado, peo a indulgncia do Tribunal para a demora. John Lucas, arrogantemente seguro de si mesmo, teve um gesto de impacincia. 190

- O distinto advogado bem sabe - disse ele , que o nico objectivo dessa inquirio influenciar uma das testemunhas da acusao antes que essa testemunha comparea para depor. Perry Mason inclinou-se zombeteiramente. - Testemunha - disse ele, que foi imobilizada pela acusao desde a morte de Gregory Moxley. - Senhores - disse o Juiz Markham. - Que isso!? O advogado tem o direito de ouvir o depoimento da sua testemunha, se assim o deseja. a lei. Se o depoimento foi marcado para amanh, dever ser tomado amanh. - Segundo ficou estipulado com o advogado que representa Carl Montaine - prosseguiu Mason - o depoimento dever ser um tanto irregular. Dever ser tomado perante Della Street, minha secretria, que tabelio pblico, alm de ser uma excelente taqugrafa. O advogado de Carl Montaine e eu mesmo estaremos presentes. O depoimento um assunto puramente civil. No creio que o Sr. Lucas pretenda estar presente. Se... - Tenho o direito de estar presente, se quiser trovejou Lucas. - No senhor, no tem - disse Perry Mason. assunto puramente civil. O senhor no figura actualmente como advogado civil de Montaine. Portanto, ele teve necessidade de contratar outro advogado. Esse outro combinou comigo que isto um assunto puramente civil e... O martelo do Juiz Markham bateu sobre a mesa. - Senhores - disse ele, esta discusso est absolutamente fora de propsito. O Tribunal atende ao seu pedido para tomar amanh o depoimento, Sr. Mason. Est levantada a sesso. John Lucas, enlevado no triunfo de um dia durante o qual tanto tinha erguido o edifcio da sua acusao contra Rhoda Montaine, edifcio esse que Perry Mason fora incapaz de abalar, sorria sarcasticamente para o seu adversrio e disse-lhe em voz suficientemente alta para ser ouvida pelo tribunal: - Bem, Mason, voc hoje parece estar privado da sua habitual fogosidade. No foi muito longe com o seu interrogatrio de Grandall a respeito da campainha, no lhe parece? 191

Mason disse polidamente: - Voc esquece-se de que eu ainda no acabei o meu interrogatrio. Lucas respondeu-lhe com uma risada escarninha. Perry Mason deteve-se numa cabina telefnica e ligou para o hotel onde se hospedava C. Phillip Montaine, o milionrio de Chicago. - O Sr. Montaine est no quarto? - perguntou. Depois de alguns momentos foi informado de que o Sr. Montaine ainda no voltara ao quarto. - Quando ele voltar - pediu o advogado, queira dar-lhe um recado de Perry Mason. Diga-lhe que se ele quiser ir ao meu escritrio amanh, s sete e meia da tarde, creio que poderei discutir com ele o assunto referente partilha dos bens na causa do divrcio do filho dele. Quer ter a bondade de lhe transmitir este recado? - Sim, senhor - anuiu o telefonista. Perry Mason ligou depois para Della Street. - Della - disse ele, deixei um recado para C. Philip Montaine, no seu hotel, dizendo-lhe que se quisesse encontrar-se comigo no meu escritrio, amanh, s sete e meia da tarde, poderia liquidar a completa partilha dos bens entre Rhoda e Carl. No sei se ele receber esse recado. Quer telefonar-lhe esta tarde, para ter a certeza disso? - Sim chefe - disse ela. - No vem at ao escritrio? - No. - Oia, chefe - disse ela, Carl Montaine no pode vir aqui ao escritrio. O promotor mantm-no detido, no verdade? Perry Mason ps-se a rir. - Assim , Della. - Mas o senhor quer que C. Montaine esteja aqui de qualquer forma, no assim? - Sim. - Entendido - disse ela. - Farei com que ele receba o recado. Nessa noite, o redactor forense do Chronicle, ao examinar a transcrio dos actos judiciais do dia, com o olhar de guia de um jornalista que j vira Perry Mason em aco e que conhecia a tcnica magistral do advogado em colocar bombas de efeito retardado, ficou impres192

sionado com a estranha fraseologia das perguntas de Perry Mason relativas campainha da porta. Mandou dois reprteres em busca de Perry Mason a fim de lhe arrancarem uma entrevista. Mas ningum, at que o Tribunal se reunisse na manh seguinte, pde pr a vista em cima de Perry Mason. Nesse momento, ento, com a barba recentemente feita, com certo janotismo no trajar, atravessou as portas abertas do recinto do Tribunal, precisamente cinco segundos antes de aquele ser convocado. O Juiz Markham ao ocupar o seu lugar no estrado, verificou se os jurados estavam todos presentes, se a acusada estava na sala, e ordenou Sr.a Grandall que viesse mais uma vez ao banco das testemunhas para ser interrogada. Perry Mason dirigiu-se ao tribunal. - Excelncia - disse ele, ficou combinado ontem entre os advogados que a campainha trazida do apartamento onde Gregory Moxley encontrou a morte fosse exibida como prova. Desejo interrogar esta testemunha relativamente ao som desta campainha, e fiz um electricista preparar uma srie de pilhas secas, com os respectivos fios e peas de adaptao para serem ligados campainha, de modo que eu possa tocar aqui a fim de fazer com que os senhores jurados se recordem da forma como ela retine. O Tribunal deve lembrar-se que, ontem, o marido desta testemunha declarou ser esta campainha um tipo completamente diferente de campainha. Que tocava com intervalos mais espaados do que o retinir de uma campainha de telefone. Citei este trecho, Excelncia, do depoimento do Sr. Grandall, tal como foi traduzido pelo taqugrafo do tribunal. Evidentemente, semelhante declarao apenas a opinio de uma testemunha, e tendo a Sr.a Grandall feito declarao similar, julgo-me autorizado a interrog-la com a prpria campainha presente. O Juiz Markham dirigiu um olhar a John Lucas. - Nenhuma objeco? - perguntou. John Lucas fez um largo gesto com os braos, abrindo-os como se apresentasse o peito inspeco dos jurados. Os seus modos eram francamente agressivos. - Absolutamente nenhuma - disse ele. - Pelo com13 - VAMP. G. GARDNER 14 193

trrio: estamos muito satisfeitos em colocar as nossas provas da maneira que o advogado da defesa quiser. Queremos que ele tenha todas as facilidades possveis para os seus interrogatrios. E, com um sorriso afectado, sentou-se. O Juiz Markham fez um gesto Sr.a Grandall. - Chamem Sidney Otis - disse Lucas, por sua vez. O enorme electricista adiantou-se pesadamente e relanceou um olhar a Perry Mason. Sentou-se na beira da cadeira das testemunhas e olhou para John Lucas. - O seu nome? - perguntou este. - Sidney Otis. - Onde mora? - No apartamento B dos Colemont Apartments, Norwalk Avenue, n. 316. - Qual a sua profisso? , -Electricista. - Quantos anos tem? -Quarenta e oito. - Quando se mudou para o apartamento onde reside agora? - Em vinte de Junho, se me no engano. - Conhece bem a campainha do apartamento que ocupa, Sr. Otis? - Oh! Sim, senhor. - Como electricista deve talvez t-la observado mais ou menos particularmente? - Sim. - A campainha foi mudada ou trocada desde que o senhor ocupa o apartamento? Sidney Otis agitou-se, constrangido, no banco das testemunhas. - No, desde que me mudei para o apartamento. - O senhor disse que a campainha no foi trocada desde que se mudou para o apartamento? - perguntou Lucas, desconfiado. - Exactamente. - Foi ela, com seu conhecimento, mudada ou trocada de qualquer forma antes do momento em que o senhor se mudou para o apartamento? - Sim. Subitamente, John Lucas estremeceu e ficou rgido. 194

- Que foi que disse? - perguntou. - Disse que ela tinha sido mudada - disse Sidney Otis. - Tinha sido o qu? - Tinha sido mudada. - Como? De que modo? - perguntou John Lucas, corando lentamente de raiva. - Sou electricista - disse Sidney Otis com toda a simplicidade. - Quando me mudei para o apartamento coloquei na porta de entrada uma campainha que tirei do meu stock. No rosto do promotor desenhou-se uma visvel expresso de alvio. - Oh! De modo que o senhor quis colocar uma das suas prprias campainhas, no verdade? - Sim. - Agora percebo - disse Lucas sorrindo novamente. - Onde est a campainha que o senhor tirou quando instalou a sua? Guardou-a em seu poder? - Guardei-a - disse Sidney Otis - mas no uma campainha; um besouro. - Fez-se um silncio dramtico na sala. Os olhos do Juiz, dos jurados e dos espectadores voltaram-se para o rosto franco e honesto de Sidney Otis, e depois fixaram-se sobre John Lucas, cujas faces, rubras de raiva estavam alteradas pela emoo. As suas mos contraam-se, agarrando a borda da mesa. - Quando se mudou o senhor para o apartamento? - perguntou sombriamente. - Mais ou menos a vinte ou vinte e um de Junho; cerca dessa data. - E antes de mudar-se trocou a campainha? - Sim, senhor. Tirei o besouro e troquei-o por uma campainha. Lucas aspirou profundamente. - Oua - disse ele. - O senhor electricista? - Sim senhor. - Teve oportunidade de ir aos outros apartamentos naquele edifcio? - No, senhor. - Ento o senhor no sabe, de cincia certa, que nos outros trs apartamentos existem campainhas e que a 195

muito notvel e singular excepo foi descoberta pelo senhor quando se mudou e encontrou ali um besouro? - No sei se compreendo exactamente o que o senhor quer dizer, mas se quer dizer que o meu apartamento era o nico que tinha besouro, o senhor est enganado, porque o outro apartamento de cima tambm tem besouro. - Como sabe isso se nunca esteve no apartamento? Foi algum que lho disse? - No, senhor. Quando eu estava colocando a campainha no meu apartamento comecei a examinar os fios e quando estava fazendo isso, premi os botes dos outros apartamentos. No sei como so as dos apartamentos inferiores, mas nos de cima minha mulher pde ouvir o besouro soar, quando eu premi o boto. John Lucas cerrou os dentes com sombria resoluo. - Quero esclarecer este assunto - disse ele. Voltou-se bruscamente para o subdelegado. - V at l e verifique se h besouros nos outros apartamentos - disse ele com voz perfeitamente audvel para o jri. O Juiz Markham fez soar o martelo. - Senhor Promotor - disse ele. - Enquanto estiver no tribunal, o senhor dever limitar-se a interrogar as testemunhas, e a dirigir os seus comentrios ao tribunal. Lucas estava rubro de raiva. Curvou a cabea numa silenciosa aquiescncia admoestao do tribunal, virou-se para Perry Mason e, por um momento, no pde articular palavra. Por fim, murmurou: - Interrogue. Perry Mason, agitou a mo num gesto de renncia. - Francamente - disse ele - no tenho perguntas a fazer. Na verdade, sinto-me eu mesmo um tanto perplexo porquanto tinha a inteno de estabelecer algumas provas com a campainha da porta. Mas prova-se agora que esta campainha no era a que estava no apartamento quando Moxley foi assassinado. John Lucas voltou-se violentamente para a testemunha. tudo - disse ele. - Fica dispensado Sr. Otis. Chamarei, se o tribunal consente, a minha testemunha seguinte... - O senhor esquece-se - interrompeu Mason , de 196

que a Sr.a Crandall est no banco para ser interrogada. Estava justamente a comear o seu interrogatrio quando o senhor chamou Sidney Otis. - Perfeitamente - disse o Juiz Markham , pode prosseguir com o interrogatrio da Sr.a Crandall. Sente-se, Sr.a Crandall. Ellen Crandall voltou outra vez para o banco das testemunhas, bastante desorientada. - Dirigindo a sua ateno para a campainha que a senhora ouviu enquanto ressoava o rudo da luta que vinha do apartamento onde o crime foi cometido - disse Perry Mason , est pronta a declarar positivamente que no era uma campainha de telefone o que a senhora estava a ouvir? - Creio que no era - disse a Sr.a Crandall. - Quais os motivos que tem para dizer isso? - Porque no retinia como uma campainha de telefone. Uma campainha de telefone toca durante um momento, depois para um minuto, e torna a soar outra vez. um toque mecnico e alm disso tem um som mais agudo. Esta linha tinha um som mais suave. - Pois ento, vejamos, Sr.a Crandall - disse Perry Mason. - No tenho a inteno de a confundir, mas, diga-me, se se verifica que no havia nenhuma campainha no apartamento e sim um besouro, nesse caso, naturalmente, no podia ter sido uma campainha o que a senhora ouviu. John Lucas levantou-se. - Protesto contra a pergunta - disse ele, por ser argumentativa. - A pergunta pode ser argumentativa, se quiser disse o Juiz Markham , mas eu consinto-a. Isto um mtodo razovel de interrogar, embora a fraseologia com que foi enunciada a pergunta seja susceptvel de objeces. O protesto est indeferido. - Creio que era uma campainha - repetiu a Sr.a Crandall. - Bem. Ento, vou chamar a sua ateno directamente para a fotografia que est includa nas provas B da acusao - disse Mason , e mostrar-lhe que havia um despertador nessa fotografia. No ser possvel, Sr.a Candall, que a campainha que a senhora ouviu na noite do 197

assassinato, ao mesmo tempo em que ouviu o rudo de uma luta, fosse a campainha do despertador? O rosto da Sr.a Crandall iluminou-se. - Ora essa, podia - respondeu , bem possvel que fosse. Agora que penso nisso, acho que talvez fosse. Deve ter sido. Perry Mason dirigiu-se ao juiz. - Agora, Excelncia, desejo interrogar esta testemunha depois de ela ouvir a prpria campainha deste despertador. A memria dela foi avivada, fazendo-a ouvir o retinir de uma campainha no apartamento ocupado pela vtima, na noite do crime. Verifica-se agora que aquela campainha no existia no apartamento, naquela ocasio. Alm disso, verifica-se, segundo o prprio testemunho da acusao, que havia l um despertador. Insisto portanto em que a acusao deve apresentar agora o despertador. O Juiz Markham olhou para Lucas e perguntou: - No h objeces? - Forosamente que h objeces - gritou John Lucas pondo-se de p. - Queremos orientar a nossa causa do modo que nos parea mais apropriado. No nos deixaremos ludibriar. O Juiz Markham bateu repetidas vezes com o martelo. - Senhor Promotor - disse ele, queira sentar-se. Os seus comentrios so imprprios, quer como argumentos, quer como manifestaes. Foi feita uma petio para que o ministrio pblico apresentasse um objecto que foi trazido do quarto onde se cometeu o crime. Esse objecto foi confiado guarda da acusao. Em vista do testemunho introduzido no interrogatrio directo desta testemunha, relativo ao soar de uma campainha no apartamento, creio que est dentro dos legtimos limites do interrogatrio, por parte da defesa, interrogar a testemunha a respeito de qualquer campainha que houvesse no apartamento, e deix-la ouvir o som a fim de se assegurar se ou no a campainha em questo. Ordeno, portanto, que o despertador seja apresentado ao tribunal. John Lucas sentou-se, muito hirto. - O despertador est em seu poder? - perguntou o Juiz Markham. 198

- o delegado quem o tem - disse John Lucas, expressando-se com esforo. - E, Excelncia , disse o enfurecido acusador, pondo-se de p, novamente, o senhor pode ver que tudo isto foi manipulado. Foi-nos armado um lao e... A voz do Juiz Markham era severa ao dizer: - Senhor Promotor, as suas observaes so imprprias alm de inoportunas. Queira sentar-se. E dito isto, virou-se para um oficial de justia e ordenou: - Traga o despertador ao tribunal. Momentos depois, o despertador estava nas mos de Perry Mason que o virou e revirou nas mos. - H aqui uma etiqueta colada sobre o despertador que diz ter sido o mesmo despertador trazido do apartamento de Gregory Moxley na manh de 16 de Junho deste ano. - Prossiga - disse o Juiz Markham, dirigindo-se a Mason. Este, com o despertador na mo, aproximou-se do banco das testemunhas. - Deve observar - disse ele, apresentando o despertador Sr.a Crandall , que est regulado para despertar s duas horas. Deve, alm disso, verificar que o relgio agora est parado. Aparentemente, est sem corda. Quero tambm chamar a ateno do Tribunal para o facto de o relgio parecer estar sem corda. - Naturalmente que est sem corda - disse John Lucas sarcasticamente. - Ningum o ouviu tocar na esquadra s duas horas da madrugada. - So dispensveis as discusses - disse o Juiz Markham. - Que deseja o senhor fazer com o despertador, senhor advogado da defesa? - Desejo dar-lhe corda e fazer girar os ponteiros das horas e dos minutos at hora que est marcada para despertar. Quero que a testemunha oua o som da campainha, e que ela declare se foi a que ouviu. - Perfeitamente - disse o Juiz Markham, pode dar corda ao relgio e mover os ponteiros, O Sr. Lucas pode, se quiser, levantar-se e aproximar-se do estrado enquanto o advogado da defesa d corda ao relgio. Est convidado a faz-lo. John Lucas permaneceu na sua rgida imobilidade. 199

- Recuso-me a ter qualquer interferncia nisso disse ele. - uma irregularidade, um ardil do senhor advogado da defesa. O Juiz Markham franziu os sobrolhos. - Os seus comentrios, senhor acusador pblico observou ele, carrancudo, esto a tornar-se ofensivos ao tribunal. Voltou-se para Perry Mason: - Aproxime-se com o despertador. Perry Mason empolgou de imediato a sala. A indiferena da sua atitude desaparecera por completo. Era agora o prestidigitador que vai apresentar o nmero sensacional. Inclinou-se ante o juiz virou-se sorridente para os jurados e dirigiu-se para o estrado. Deu corda ao despertador e moveu lentamente os ponteiros do mostrador. Quando estes marcaram duas horas menos dois minutos, a campainha comeou a tocar. Perry Mason colocou o despertador sobre a mesa do juiz, virou-se e afastou-se como se estivesse satisfeito com o que fizera. O despertador retiniu durante alguns segundos, parou durante um intervalo aprecivel recomeou a tocar outra vez, parou novamente e retiniu mais uma vez. Perry Mason adiantou-se, travou o despertador, virou-se para a Sr.a Crandall e sorriu-lhe. - E agora, Sr.a Crandall - disse, uma vez que est provado que no foi a campainha da porta, e se acha igualmente segura de que no foi a campainha do telefone o que a senhora ouviu, no lhe parece que a campainha ouvida deve ter sido a do despertador? - Sim - disse ela, confusa, creio que deve ter sido. - Est segura de que foi? - Sim, deve ter sido. - Est disposta a jurar que foi? - Sim. - Agora, pensando sobre isso, tem a senhora a certeza de que deve ter sido a campainha do despertador que ouviu retinir, como tem sobre qualquer declarao que tenha feito no processo? - Sim. O Juiz Markham pegou no despertador e inspeccionou-o de testa franzida. Brincou com a chave da corda e, 200

subitamente, comeou a tamborilar sobre a mesa. Olhou carrancudo para Perry Mason e depois voltou os olhos com mau modo para o despertador. Perry Mason inclinou-se para o lado de John Lucas: - Nada mais tenho a perguntar - disse ele. - Quer reinquirir, senhor promotor? - perguntou o Juiz Markham. John Lucas levantou-se. - A senhora jurou agora, positivamente - gritou , em contradio com a sua anterior declarao, que no foi uma campainha que ouviu e sim um despertador? A Sr.a Crandall pareceu um tanto estonteada ante a violncia daquele ataque. Perry Mason, bem-humorado, riu-se e o seu riso era ao mesmo tempo protector e desdenhoso. - Perdoe-me, Excelncia - disse ele , mas o advogado de acusao esqueceu-se do seu papel. A sua reinquirio tenta desnortear a sua prpria testemunha. Essa testemunha no minha, uma testemunha de acusao. - O protesto tomado em considerao - disse o juiz. John Lucas tomou uma inspirao profunda e, com esforo, readquiriu o domnio de si mesmo. - Foi este despertador que a senhora ouviu? - Sim - disse truculentamente a testemunha, com repentina nfase. John Lucas sentou-se abruptamente. - Excelncia - disse Perry Mason, ser-me- permitido chamar o Sr. Crandall para lhe fazer uma pergunta? O Juiz Markham consentiu. - Dada as circunstncias, o Tribunal permite. Crandall retomou o seu lugar no banco das testemunhas. - Ouviu o depoimento de sua mulher? - perguntou Perry Mason. - Sim, senhor. - Ouviu o despertador? - Sim, senhor. - Deseja o senhor contradizer o depoimento de sua esposa de que foi o despertador que ela ouviu, ou... John Lucas ps-se de p de um salto. - Protesto! - disse ele. - A pergunta argumen201

tativa. O advogado da defesa sabe perfeitamente que isso no maneira de interrogar. O Juiz Markham concordou. - aceite o protesto - disse ele, em tom de sombria severidade. - O advogado da defesa dever manter as suas perguntas dentro dos legtimos limites de um metdico questionrio. Deve ser percebido a impropriedade de semelhante pergunta. Perry Mason aceitou a branda admoestao, mas ao mesmo tempo sorriu. - Sim, Excelncia - disse ele tranquilamente, e virou-se para a testemunha. - Ento, f-la-ei deste modo, Sr. Crandal - disse. - Estando demonstrado, por impossibilidade material, que o senhor no podia ter ouvido uma campainha de porta, e como o senhor declarou positivamente que no fora uma campainha de telefone que ouvira, no acredita que deve ter sido um despertador? A testemunha aspirou profundamente. Os seus olhos percorreram a sala do tribunal, e ficaram presos ao olhar resoluto da esposa. - Excelncia - disse o Promotor, esta pergunta argumentativa. O patrono da acusada est, cuidadosamente, ministrando um argumento a este homem e influenciando o marido com o depoimento da mulher. No esse o modo de interrogar a testemunha. Porque no o interroga clara e francamente, sem todos esses preliminares, se ouviu ou no uma campainha de porta? - Creio, Excelncia - insistiu Perry Mason, que este modo de interrogar legtimo. Antes que o Juiz Markham tivesse podido pronunciar-se sobre o caso, a testemunha interveio atabalhoadamente. - Se pensam que vou contradizer minha mulher, esto muito enganados. Uma gargalhada estrondosa reboou pela sala do tribunal. Quando um simulacro de ordem foi restabelecido pela ameaa do Juiz Markham de fazer evacuar a sala se houvesse novas demonstraes, John Lucas disse com voz que parecia o lamento de uma criana: - Era isso justamente o que Mason pretendia meter fora na cabea desta testemunha. Estava a fazer com 202

que ele percebesse a posio em que colocaria a esposa se depusesse de forma diferente. --Aceito o protesto - declarou o Juiz Markham. Senhor advogado da defesa: queira fazer perguntas isentas de intenes argumentativas. Perry Mason inclinou-se. - Foi uma campainha de porta que o senhor ouviu, ou foi um despertador? - perguntou ele. - Foi um despertador - respondeu Crandall, sem hesitar. Perry Mason sentou-se. - Era tudo quanto queria saber. - Quer reinquirir? - perguntou o Juiz Markham a John Lucas. O promotor encaminhou-se para a testemunha, levando o despertador na mo esquerda e sacudindo-o violentamente, de tal modo que o tinir do metal chocando contra o metal foi ouvido por toda a sala... - Diz o senhor que foi este despertador que o senhor ouviu? - Se este o despertador que estava no quarto disse a testemunha pausadamente, foi ele o nico que ouvi. - E no foi uma campainha? - No pode ter sido. Lucas fitou a testemunha com expresso exasperada. - tudo - disse. Crandall abandonou o banco das testemunhas. - Excelncia - disse o Promotor voltando-se para o juiz, ainda com o despertador na mo , o objectivo deste interrogatrio evidente. Se este despertador estivesse disposto para tocar cinco minutos antes das duas horas e a campainha tivesse tocado no momento exacto em que Gregory Moxley foi assassinado, a acusada, Rhoda Montaine, no tinha possibilidade de ter sido a culpada daquele homicdio, porquanto o depoimento das prprias testemunhas da acusao mostram que ela no estava no local do crime naquele momento, mas que at dez minutos depois das duas horas da madrugada, hora a que o crime foi cometido, ela se achava numa garagem, onde permaneceu vista de um empregado que anotou o tempo cuidadosamente. 203

Posto isto, Excelncia, evidente que a parte mais importante de toda esta situao gira em torno da questo de saber-se se o despertador tinha sido trocado ou se tocou at ao fim da corda. Fao notar agora que o advogado da defesa recebeu o despertador das mos do subdelegado. Fao notar que ele disse que o despertador tinha acabado a corda, mas isso no prova que assim fosse de facto. Teria sido coisa faclima para o advogado manipular esta pequena alavanca enquanto dava corda ao relgio e o revirava nas mos. Sugiro, portanto, que toda esta prova seja rejeitada. O juiz imps silncio a Mason e fitou firmemente John Lucas. - O senhor no pode rejeitar esta prova - disse ele, porque as testemunhas agora j declararam que foi o despertador o que elas ouviram. Sem levar em conta os meios pelos quais foram induzidas a fazer semelhante declarao, elas fizeram-na, e o depoimento deve ser julgado vlido. Entretanto, o Tribunal deseja declarar, Sr. Lucas, que se o advogado da acusao tivesse querido salvaguardar os interesses da justia pblica contra quaisquer manipulaes desta natureza, poderia t-lo feito. O Tribunal convidou-o especificamente para que se acercasse do estrado e observasse o advogado da defesa enquanto ele estava a dar corda ao relgio. O senhor recusou aceitar as garantias que lhe foram oferecidas pelo Tribunal e portanto no pode agora reclamar. John Lucas continuava de p com as faces lvidas. - Excelncia - disse ele numa voz que era apenas audvel. - Este caso tomou uma feio inesperada e por conseguinte permito-me solicitar um adiamento at amanh de manh. O Juiz Markham hesitou, olhou para Perry Mason e perguntou: - No h objeco por parte da defesa? Perry Mason sorria cortesmente. - No que concerne defesa, no temos objeco alguma a fazer. - Perfeitamente - concedeu o Juiz Markham. O Tribunal levanta a sesso at amanh s dez horas. Durante esse intervalo, o jri no dever discutir o caso ou permitir que seja ele discutido na sua presena, nem 204

formar ou formular nenhuma opinio sobre a culpabilidade ou inocncia da acusada. E com estas palavras, o Juiz Markham ergueu-se da cadeira. CAPTULO XX As luzes do escritrio de Perry Mason banhavam o rosto impenetrvel de C. Phillip Montaine e as feies duras e granticas do advogado. Della Street, visivelmente excitada, tinha um caderno de notas sobre os joelhos. - Viu seu filho esta tarde, Sr. Montaine? - perguntou Mason. O rosto de Montaine permaneceu de pedra, e a sua voz, ao responder, era bem modulada e ligeiramente desdenhosa. - No - disse ele, o senhor sabe perfeitamente que no. Bem sabe que o promotor o tem custodiado como testemunha e que ningum o pode visitar. - No por sugesto sua, Sr. Montaine, que ele est detido? - inquiriu Mason. - Certamente que no. - No lhe parece um tanto estranho - disse o advogado, que no obstante saber o promotor que no pode chamar Carl Montaine para depor, por no permitir a lei que um marido deponha contra a mulher, ele conserve, entretanto, Carl Montaine detido como testemunha? - No vejo nisso nenhuma singularidade - disse Montaine. - Em todo o caso no intervim no assunto. - Pergunto a mim mesmo - disse Mason - se no h qualquer coisa no fundo de tudo isso; se, quem sabe, algum estar tentando impedir-me de submeter Carl a um interrogatrio rigoroso? Montaine nada disse. Perry Mason falou lentamente, de modo a impressionar: - Sr. Montaine: vou pedir a Miss Della Street que lhe leia um extracto desse depoimento. Montaine ia comear a falar, mas conteve-se. O seu rosto era uma verdadeira mscara. - Comece - disse Perry Mason a Della Street. 205

- Quer que leia tudo o que tenho aqui no meu caderno? - Sim. - As perguntas e as respostas? - Sim. Pode ler tudo o que a estiver. - Pergunta: Chama-se Carl W. Montaine? - Resposta: Sim. - P.: Sabe que Rhoda Montaine apresentou uma petio de divrcio contra o senhor, acusando-o de procedimentos cruis? - R.: Sim. - P.: Sabe que uma das alegaes, na petio, que o senhor a acusou falsamente de ter assassinado Gregory Moxley? - R.: Sim. - P.: falsa essa acusao? --R.: No. - P.: Ento reafirma a acusao? - R.: Sim. -P.: Em que se baseia o senhor para fazer semelhante acusao? - R.: Numa srie de coisas. Ela tentou dar-me um narctico para me reter na cama, enquanto ia a uma entrevista com Moxley. Tirou o carro da garagem, cometeu o crime, e deitou-se como se nada tivesse acontecido. - P.: No verdade que o senhor sabia quem era Moxley, antes de sua mulher ter sado s duas horas da madrugada? - R.: No. - P.: Espere agora um minuto. No verdade que o senhor contratou o que chamam uma sombra para seguir sua mulher; que essa sombra a seguiu at ao meu escritrio no dia anterior ao crime; que essa sombra a seguiu at ao apartamento de Gregory Moxley? A testemunha hesita e no responde. - P.: Vamos, responda pergunta. No se esquea que est depondo sob juramento. ou no verdade? - R.: Bem, verdade. Contratei uma pessoa para a seguir. - P.: Quando sua mulher deixou a garagem cerca da uma e meia da madrugada, tinha um pneu vazio no verdade? - R.: Assim creio. 206

- P.: O pneumtico sobressalente tinha um prego cravado, no verdade? - R.: Assim creio. - P.: Mas o pneumtico no estava completamente vazio, no assim? - R.: Creio que . - P.: Agora, Sr. Montaine queira ter a bondade de nos dizer como era possvel que o pneumtico na parte posterior do carro, erguida uns trs ps acima do cho, tivesse um prego cravado sem que algum o tenha feito propositadamente? - R.: No sei. - P.: Outra coisa: Quando sua mulher guardou o carro na garagem, ela fechou a porta, no verdade? - R.: Sim. - P.: Entretanto, quando ela saiu da garagem, foi preciso que ela abrisse e fechasse as portas corredias, no verdade? - R.: Creio que sim. - P.: No, o senhor no cr. O senhor sabe-o positivamente. O senhor ouviu-a abrir e fechar a porta. - R.: Sim. - P.: Essa porta fechou-se facilmente, quando ela saiu da garagem? - R.: Sim. - P.: E tambm no verdade que o motivo da porta no se poder fechar quando sua mulher tentou faz-lo pela segunda vez foi devido ao facto de aquela porta se ter prendido no pra-choques do seu automvel que tambm estava na garagem? - R.: Sim. - P.: Portanto, no tambm verdade que o seu automvel deve ter sido removido durante o perodo de tempo em que o carro de sua mulher esteve fora da garagem, e que quando voltaram a met-lo na garagem no o introduziram bastante no interior para que se pudesse fechar a porta? - R.: No creio. - P.: No verdade que o senhor sabia que sua mulher ia sair s duas horas da madrugada? - R.: No. - P.: O senhor confessou que examinou a bolsa de 207

sua mulher e encontrou l um telegrama assinado: Gregory. - R.: Sim, isso foi depois. - P.: E no verdade que desse telegrama constava o endereo de Gregory Moxley? - R.: Sim. - P.: E no sabia o senhor que sua esposa pretendia ter um encontro com Gregory Moxley? No decidiu o senhor ir casa onde residia Gregory Moxley a fim de ver o que ia acontecer entre sua mulher e ele? No verdade, pois, que o senhor planeou atrasar sua mulher de forma a que o senhor tivesse tempo suficiente para chegar em primeiro lugar ao local do crime? No certo, portanto que deixou escapar o ar do pneumtico direito posterior do carro depois que sua mulher se vestiu e saiu da garagem e, enquanto ela estava ocupada na estao de servio, esperando que lhe consertassem o carro, no foi o senhor no seu automvel at casa onde vivia Moxley? No subiu o senhor pela escada das traseiras e entrou no apartamento contguo ao segundo andar do lado norte? No se ocultou ali at que sua mulher se apresentou para a entrevista com Moxley? No saltou ento o senhor pela grade de separao dos prticos das traseiras, entrou pela cozinha do apartamento de Moxley e ouviu este pedir a sua mulher que lhe entregasse dinheiro, mesmo que fosse preciso para isso envenen-lo ao senhor e cobrar o seguro? No ouviu sua mulher declarar que ia telefonar-me? E depois o rudo da luta? E, depois, subitamente aterrorizado pelo medo de ver o seu nome e o nome de sua famlia arrastado em semelhante escndalo, no verdade que deu volta ao interruptor do quadro, mergulhando por esse meio o apartamento na obscuridade? No se precipitou ento para o apartamento de Moxley, ouvindo o som de um golpe e depois sua mulher correr pelo aposento? No penetrou ento furtivamente no quarto onde Moxley tinha estado, acendendo um fsforo para ver o que tinha acontecido? No encontrou Moxley justamente no momento em que ele se levantava ainda tonto pelo golpe que tinha recebido na cabea dado com um atiador? No verdade que ali, naquele momento, agindo sob um impulso irreprimvel, o senhor se apoderou do atiador e vibrou em Moxley um golpe terrvel na cabea, que o fez cair por 208

terra? No certo que, depois fugiu pelo corredor acendendo fsforos, sendo esses fsforos os que o senhor encontrou sobre uma mesa de fumar no apartamento de Moxley? No verdade que encontrou outra pessoa no corredor? Um homem que tinha estado a tocar a campainha da porta e que, no recebendo resposta, tinha portanto entrado pelas traseiras da casa operando do mesmo modo como o senhor tinha feito? No esse indivduo um tal Oscar Pender, de Centerville, que tentava forar Moxley a dar dinheiro irm dele? No tiveram os dois uma conversa em voz baixa e no exps o senhor ao dito Pender acharem-se ambos em situao perigosa? No lhe declarou o senhor ter encontrado Moxley morto quando entrou no apartamento, mas que a polcia jamais o acreditaria? No resolveram, portanto, ocultar todos os rastos da passagem de ambos por ali, apagando todas as impresses digitais na maaneta da porta e na arma homicida? No verdade que o senhor se dirigiu depois para as traseiras da casa e no pensou que sua mulher se tivesse retirado pela porta das traseiras e saltado para o corredor do apartamento contguo? No percorreu ento o dito corredor acendendo fsforos para iluminar o caminho, e quando verificou que o corredor estava deserto voltou ao quarto de Moxley e, tendo gasto os ltimos fsforos, deitou fora a caixa vazia? No verdade que abriu ento o comutador do quadro, iluminando outra vez o apartamento de Moxley? No verdade que ambos, o senhor e Oscar Pender, se retiraram apressadamente? No verdade que o senhor se meteu no seu automvel e rodou vertiginosamente para casa, e se antecipou sua mulher por segundos e, na sua pressa, se descuidou de pr o carro ao fundo da garagem de modo que as duas portas se pudessem mover facilmente? E no foi por esse motivo que sua mulher no pde fechar a porta da garagem? - R.: Meu Deus! Sim. E tive isso tudo por tanto tempo encerrado no meu esprito que por pouco no me deixou louco. S o que h que o senhor est enganado a respeito do crime. Eu apaguei as luzes para dar fuga a Rhoda e depois fiquei com medo de que ele a dominasse. Ouvi o som de um golpe no escuro. Ouvi algum cair. Acendi fsforos e segui o meu caminho atravs dos quartos. Encontrei Moxley de p. Ele no estava muito com14 - VAMP. G. GARDNER 14 209

tundido, mas estava com um furor assassino. Atirou-se a mim. O atiador estava em cima da mesa. Deixei cair o fsforo, segurei o atiador e vibrei um golpe no escuro, com quanta fora tinha. Depois chamei Rhoda. Ela no respondeu. Eu no tinha mais fsforos. Comecei a tactear no escuro e foi ento que deixei cair as chaves da garagem e do carro. Devo ter tirado o porta-chaves do bolso. No me apercebi disso naquele instante. Nesse momento algum acendeu um fsforo. Era Pender. O resto aconteceu exactamente como o senhor disse. Dei dinheiro a Pender para que ele pudesse fugir. Nessa ocasio, ainda no pretendia acusar Rhoda. Foi somente ao chegar a casa que dei por falta das chaves e compreendi o que tinha acontecido. - P.: Assim que deixou a garagem aberta, meteu o seu carro l dentro, foi para o seu quarto de modo que, quando sua mulher chegou e foi deitar-se, o senhor levantou-se, abriu a bolsa dela, e tirou-lhe as chaves da garagem e do carro. No verdade que foi o porta-chaves dela que o senhor me mostrou no dia seguinte? - R.: Sim, senhor, exacto. Pensei que Rhoda ia alegar a legtima defesa e que o jri a acreditaria. Fui procur-lo antes de ir polcia, porque sabia que o senhor a poderia salvar. -P.: E, segundo compreendo... Perry Mason ergueu a mo. - Isso, Della, j o suficiente - disse ele. - O resto no vale a pena. Pode retirar-se. A secretria fechou o caderno de notas e desapareceu. Mason encarou C. Phillip Montaine. O rosto deste ltimo estava lvido. As suas mos contraam-se sobre os braos da cadeira mas nada disse. - O senhor, com certeza - observou Perry Mason , j leu os jornais da tarde. Foi bem pensado, da sua parte, Sr. Montaine, no ter querido assistir sesso, mas, naturalmente, o senhor sabe o que se passou. As prprias testemunhas de acusao forneceram um libi a Rhoda Montaine. Um jurado jamais a condenar. Creio no que disse seu filho - observou lentamente Perry Mason , mas um jri no acreditaria, sobretudo depois da forma como se houve neste caso, lanando as culpas sobre Rhoda. 210

Conheo alguma coisa acerca do carcter de Carl. Sei-o pelas conversas que tive com Rhoda. Sei que impulsivo e sei tambm que um fraco. Sei que teme a sua desaprovao mais do que a tudo neste mundo. Sei que estima o nome da famlia porque foi educado a idolatr-lo. Sei que Moxley merecia ser morto, tanto quanto um homem merecia s-lo. Sei que seu filho jamais enfrentou por si mesmo uma verdadeira crise. Sempre o teve a ampar-lo. Sei que a princpio, quando foi ao apartamento de Moxley, ele o fez pensando que a mulher mantinha relaes pecaminosas com aquele. Depois que se apercebeu da realidade dos factos, agiu sob um impulso, voltou a casa apavorado e viu que se tinha esquecido das chaves no apartamento de Moxley. Tinha deixado a garagem aberta quando tirou o automvel e teve o bom-senso de a deixar aberta quando voltou, a fim de que Rhoda a encontrasse aberta. Nesse momento ele j sabia que tinha deixado as chaves no quarto da vtima e arquitectou o seu plano para roubar as chaves de Rhoda a fim de que parecessem serem as dela as que tinham sido deixadas no apartamento. Quando chegou o momento decisivo, ele no teve suficiente envergadura, nem suficiente coragem, para arcar com a responsabilidade. Se seu filho tivesse procurado as autoridades poderia ter alegado uma legtima defesa. Na situao em que se acha agora, no o poder fazer. Ningum querer acredit-lo. Pessoalmente, no censuro seu filho por ter matado. Censuro-o apenas por ter querido culpar terceiros. O senhor o nico a quem censuro. Tenho as minhas desconfianas de que o senhor suspeitava do que ia acontecer. Foi por esse motivo que veio procurar-me e tentou induzir-me a fazer uma pseudodefesa de Rhoda, deixando seu filho depor contra ela e atando-me as mos de modo que eu no pudesse prejudic-lo no interrogatrio. Francamente, foi essa umas das primeiras coisas que despertaram as minhas suspeitas. No podia compreender como um homem do seu carcter e inteligncia tentasse subornar-me para deixar uma cliente sofrer uma condenao morte. No podia imaginar um motivo que fosse bastante poderoso para isso. E ento, subitamente, 211

percebi o nico motivo que podia ter bastante fora para o induzir a isso. Montaine tomou uma forte inspirao. - Sinto-me vencido - disse ele. - Reconheo agora o meu erro fatal na educao que dei a Carl. Sei que ele no tem um carcter particularmente forte. Quando ele me telegrafou que se havia casado com uma enfermeira, quis verificar que qualidade de mulher ela era. Quis faz-lo de tal modo que pudesse convencer meu filho do seu engano e, ao mesmo tempo, t-la em meu poder. Vim, portanto, a esta cidade, enquanto meu filho pensava que eu continuava em Chicago. Fi-la vigiar noite e dia. Os meus homens no eram detectives profissionais. Eram investigadores de confiana que estavam constantemente ao meu dispor. Mason franziu as sobrancelhas, pensativo. - Isto, doutor - disse Montaine, uma dessas coincidncias singulares que fazem soobrar os planos mais cuidadosamente elaborados. Quando Rhoda Montaine deixou o seu escritrio estava a ser seguida por um dos meus homens. Esse homem foi to astuto que mesmo Paul Drake nunca suspeitou dele. Lembre-se, porm, que Carl tambm tinha suspeitas. Ele tinha contratado um desses detectives privados, que pouco mais valia do que um amador, para seguir Rhoda. Por intermdio dessa sombra veio ele a descobrir algumas coisas a respeito do Dr. Millsap - no sei exactamente o qu. Mason assentiu lentamente com um movimento de cabea. - Sim - disse ele, logo que Carl me falou a respeito do Dr. Millsap percebi claramente que ele devia ter obtido essa informao por meio de um detective. - Um dos meus detectives - continuou Montaine , estava em aco quando Rhoda saiu de casa para ir entrevista com Moxley. Ele tentou segui-la, mas ela, porm, logrou escapar-lhe. Lembre-se que era tarde e que as ruas estavam quase desertas. Ele no a quis seguir muito de perto. Quando ele a perdeu de vista, voltou casa dela e escondeu-se. Chegou a tempo de ver Carl voltar garagem, guardar o automvel e entrar em casa. - O senhor percebe, naturalmente, a importncia disso, no? - perguntou Mason. - Logo que o detective me apresentou o seu rela212

trio - disse Montaine, compreendi o mortal significado da informao. Nesse momento j era demasiado tarde para fazer qualquer coisa. Os jornais j estavam na rua e Carl tinha ido polcia. Eu, devo dizer-lhe, dormi at tarde nessa manh e o meu detective no me quis acordar para me dar a informao. Eu tinha dado ordens para no ser incomodado qualquer que fosse o pretexto. Foi esse, verdadeiramente, o primeiro erro grave que cometeu aquele detective. Por obedecer a ordens. - E - disse Mason, ele no soube apreciar o significado mortal do que tinha descoberto, no? - No, at depois de ter lido a ltima edio dos jornais. Montaine encolheu os ombros. - Contudo, doutor, nada disto importa para o caso. Estou nas suas mos. Presumo que o senhor quer dinheiro. Quer mais alguma coisa? Insiste em comunicar estes factos ao Promotor Pblico? Perry Mason meneou vagarosamente a cabea. - No - disse ele. - No direi nada ao Promotor. Este depoimento foi tomado em segredo. No falarei, e to-pouco falar Della Street. O advogado que representa seu filho no poder falar porque, profissionalmente, est impedido de o fazer por ser patrono do seu filho. Agora, falemos em dinheiro: eu quero dinheiro pelo trabalho que tive com Rhoda. Quero que o senhor pague esse dinheiro. Isto, contudo, o menos importante. O assunto principal que quero dinheiro para Rhoda. - Quanto quer? - Muito! - disse Mason sombrio. - Seu filho fez a Rhoda um mal irreparvel. Poderemos perdoar-lhe esse mal; ele um carcter fraco. Mas o senhor fez-lhe um mal irreparvel e, por Deus, ns no lho perdoamos! O senhor um homem inteligente e forte, e ter de pagar. Os olhos de Perry Mason despediam chamas ao fitarem firmemente os do multimilionrio. C. Philip Montaine puxou o seu livro de cheques. O seu rosto estava inteiramente inexpressivo. - bem possvel que ambos, meu filho e eu, nos tenhamos talvez atribudo demasiada importncia, por causa dos nossos antepassados. Quer parecer-me que isto sobreveio para que algum redimisse a famlia. 213

Tirou a caneta do bolso, assinou deliberadamente dois cheques em branco e entregou-os a Perry Mason. - O senhor - disse ele com voz firme, embora os lbios lhe tremessem , pode fixar a importncia, Sr. Mason. CAPTULO XXI EPLOGO O Sol j ia alto quando Perry Mason entrou no seu gabinete acompanhado por Rhoda Montaine. Abriu a porta, desviou-se para o lado e ofereceu uma cadeira sua constituinte. - Sente-se, Rhoda - convidou o advogado. Chegou a altura de repousar. Ganhmos a partida. Restituram-na liberdade porque o Promotor retirou a acusao para no sofrer o vexame de ser derrotado em pblico. Rhoda soltou um suspiro abafado. - E Carl? - inquiriu, timidamente. - Nada sofrer - respondeu Mason. - O pai remiu a sua culpa a dinheiro. Tenho em meu poder um cheque que representa a verba que entendermos. - Mas... - protestou Rhoda. - Eu nada quero! Queria apenas o Carl se o seu esprito fraco no fizesse dele um ser quase desprezvel. - Tem razo - concedeu Mason. - Nem sempre cmoda a tarefa de servir de me a um filho adoptivo eivado de defeitos de educao. Espero que, de futuro, escolha para marido um homem que a ame e... a proteja. Rhoda fez com a cabea um gesto afirmativo, semi-absorta. - Quanto ao dinheiro - prosseguiu Mason, se teme que ele me escalde as mos poderamos convert-lo em donativo quela pobre rapariga, irm do Pender, que Moxley fez sofrer terrivelmente. Embora permanecesse absorta, Rhoda anuiu mecanicamente proposta. - Em que pensa? - inquiriu Mason, com um sorriso de simpatia. - Aposto que est a sonhar com o futuro. - Sim - respondeu a jovem, despertando do letargo 214

e encaminhando-se vivamente para o telefone. - Fico a dever-lhe mais um bom conselho. - Quer dizer que... - comeou Mason -... vou apadrinhar mais um casamento, no verdade? - Acertou - replicou Rhoda sorrindo francamente; e, levando o auscultador ao ouvido, pediu a Della Street: - Querer fazer-me o obsquio de me ligar ao Dr. Claud Millsap? FIM