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La symbolique des arbres

Texte de Pierre-mile Rocray, ingnieur forestier et responsable de la Maison de l'arbre du Jardin botanique de Montral Communication prsente en fvrier 1997 dans le cadre des djeuners-causeries de la Socit de l'arbre du Qubec

L'Homme accorde souvent ses rves ainsi qu'aux phnomnes, objets ou faits qu'il observe autour de lui, ne serait-ce que par leur forme ou par leur nature, des associations d'ides spontanes ou des correspondances analogiques avec quelque chose d'abstrait ou d'absent. Ce sont ces correspondances ou ces associations qu'on appelle "symbole". Il s'agit souvent d'objets ou d'images qui voquent parfois, dans notre imaginaire, des valeurs magiques, mystiques, divinatoires et surnaturelles. Lorsque l'analogie est naturelle avec l'objet auquel elle se rapporte, le symbole est habituellement plus facile saisir. L'Arbre n'a pas chapp aux rgles du sens et de la signification car il renferme lui seul des thmes symboliques parmi les plus riches et les plus rpandus. On peut distinguer chez lui plusieurs interprtations symboliques qui gravitent peu prs toutes autour de l'ide du Cosmos vivant, autour de notre plante en perptuelle rgnrescence. En effet, sa nature cyclique (p. ex. mort et rgnration des organes, des individus, d'un peuplement ou d'une fort entire; changements dans le feuillage au fil des saisons) en fait un symbole par excellence de la vie en pleine volution. De plus, sa verticalit arienne et souterraine ne symbolise-t-elle pas l'ascension vers le ciel et la descente aux enfers? Notre perception visuelle ou imaginaire de l'Arbre rpond peut-tre celle de son mystre en nous. Parce qu'il participe entre le visible et l'invisible, que ce soit physiquement ou par abstraction, l'Arbre impose un questionnement ternel. Sa puissance ou sa fragilit sont la ntre. tre comme un arbre, n'est-ce pas tre fort et solide comme un chne. Juste le fait de penser que l'on puisse pouser son tronc et ses feuilles, constitue autant d'invitations pouser notre corps, notre nergie intrieure et nos penses. L'Arbre reprsente donc notre destin soud dans une seule vie, et pourtant divergent en mille branches. Nous ne pouvons chapper l'Arbre pas plus qu' nous-mmes. Si l'Arbre est notre reflet, c'est qu'il nous ressemble dans sa diversit la plus extrme. cet gard, la faon dont nous entretenons les arbres et les forts ne correspond-t-elle pas l'image que nous avons de nous-mmes comme socit? l'image que nous offrons aussi aux trangers qui viennent nous visiter? Notre attachement l'Arbre, c'est l'attachement et le dsir qui nous nouent littralement cette plante: comme si notre destin ou notre prsence sur la Terre consistait prcisment comprendre ce qu'il y a d'trange et d'inexprimable dans nos enracinements. C'est--dire tre capables de vibrer sous le vent, de nous courber dans la tempte et de rsister sans briser, d'entendre ou sentir la vibration entre le Ciel et la Terre et de percevoir l'nergie formidable qui monte et descend entre les racines et la cime de l'Arbre.

L'Arbre met en relation les trois niveaux du cosmos que sont le souterrain, la surface et le milieu atmosphrique. Ses racines fouillent effectivement les profondeurs caches du sol dans lequel elles se dveloppent. Prs de la surface, on retrouve son tronc et ses branches matresses et, enfin, dans les hauteurs cosmiques ou atmosphriques se balancent ses branches et ses ramures. L'Arbre runit donc lui seul tous les lments, savoir l'eau circulant dans sa sve, la terre envahie par ses racines, l'air pntrant par ses feuilles et le feu jaillissant de son bois. En Chine, on considre d'ailleurs le bois comme un cinquime lment en soi. L'arbre de vie L'Arbre est universellement considr comme un symbole des rapports qui s'tablissent entre le ciel et la terre. En ce sens, il possde un caractre central au point de faire de l'Arbre du monde un synonyme de l'Axe du monde: un ferme soutien de l'univers, un lien entre toutes les choses et un support de la terre habite. Ainsi en est-il en Chine de l'Arbre Kien-Mou dont les Dieux, les esprits et les mes empruntent le chemin dress au centre du monde, puisqu'il possde neuf branches et neuf racines avec lesquelles il touche aux neuf cieux, c'est--dire aux neuf sources de vie. C'est par lui que montent et descendent les souverains: ces mdiateurs entre le Ciel et la Terre. L'Arbre central qui, du cosmos jusqu' l'Homme, couvre tout le champ de la pense par sa puissance et sa prsence, c'est l'Arbre de vie puisqu'il est charg de forces sacres d au fait qu'il est vertical et qu'il se rgnre, meurt et renat d'innombrables fois. La Bible mentionne que les arbres sont crs au troisime jour, c'est--dire avant la vie animale qui apparat au cinquime jour et la vie humaine, au sixime jour. Il parat que l'Arbre de vie qui se trouvait au centre du Paradis terrestre, possdait douze fruits: un chiffre symbolique qui est signe d'un renouvellement cyclique. Cet Arbre de la Connaissance ou de la Science du Bien et du Mal, tait l'instrument de la chute d've et d'Adam; comme l'Arbre de vie sera plus tard celui de leur rdemption par le biais de la crucifixion de Jsus. propos des aeuls du genre humain, il est intressant de constater que c'est par l'entremise de l'Arbre qu'ils ont pris conscience de leur vulnrabilit face Dieu, et que c'est avec les feuilles d'un arbre qu'ils cachrent leur nudit pour la premire fois. Ces organes auraient-ils donc servi de premier vtement pour la race humaine, bien avant la fourrure et d'autres fibres vgtales? Le parallle entre l'Arbre de vie et l'volution biologique fait de l'Arbre un symbole de fertilit dont on peut encore observer des tmoignages de nos jours. En effet, les jeunes femmes de certaines tribus iraniennes s'ornent parfois le corps d'un arbre tatou dont les racines partent de leurs sexes et dont les frondaisons aboutissent aux seins. Une trs ancienne coutume du bassin Mditerranen et de l'Inde, fait en sorte qu'il est possible d'apercevoir, isols dans la campagne et prs d'une source, des arbres couverts d'une floraison de mouchoirs rouges, que des femmes striles ont pos leurs branches pour conjurer leur sort. Mais le symbolisme de l'Arbre est ambivalent en ce qui a trait au sexe. Au plan du monde phnomnal, le tronc dress vers le ciel, symbole de force et de puissance solaire, serait le Phallus ou l'image archtypale du pre. C'est particulirement le cas des arbres au port fastigi

qu'il est inutile de nommer. De son ct, l'arbre creux ou celui au feuillage dense et enveloppant dans lequel nichent les oiseaux, et qui se couvre priodiquement de fruits, voque l'image archtypale et lunaire de la mre fertile. D'ailleurs, dans les lgendes des peuples, l'abondance des arbres-pres et des arbres-mres conduit l'arbre anctre dont l'image, dpouille peu peu de son enveloppe mythique, reprsente aujourd'hui l'arbre gnalogique. L'Arbre est presque toujours associ la naissance, la gnalogie ou des cycles antrieurs de vie des individus et des communauts. C'est peut-tre ce qui explique qu'on le plante aujourd'hui pour commmorer la naissance et la mort d'un tre cher. L'Arbre de la Boddhi sous lequel, parat-il, Bouddha atteignit l'illumination, est aussi un Arbre de vie. Une inscription sur l'un des nombreux temples d'Angkor, mentionne que ses racines sont Brahm, ses branches Vishnu et son tronc Shiva. Or, Brahm est une des principales divinits hindou. Il a t le premier dieu cr et il est le crateur de toute chose. Vishnu reprsente le principe mme de la cration du monde et Shiva, le dieu de la destruction. Nous revenons donc la reprsentation de l'Arbre de vie chez l'hindou. L'association de l'Arbre de vie avec le divin se retrouve videmment dans les traditions chrtiennes, ne serait-ce que par l'Arbre de la premire ou de la nouvelle Alliance, par l'Arbre de vie de la Gense ou par l'Arbre de la croix. Le symbole de la Croix rige sur une montagne, au centre du monde, ramne entirement l'image antique de l'Arbre cosmique. En Orient comme en Occident, l'Arbre de vie est souvent renvers. Cette conception serait attribuable au rle du soleil et de la lumire dans la croissance des tres, puisque le haut est source de vie et le bas l'endroit o l'Homme s'efforce de la faire pntrer. La vie vient du ciel et pntre dans la terre. Il est remarquer que cette conception signifie que ses racines sont le principe mme de la manifestation et ses b ranches, la manifestation qui s'panouit. Le culte des arbres L'Arbre cosmique est frquemment reprsent sous la forme d'une essence particulirement majestueuse telle le Chne celtique, le Tilleul germanique, le Frne scandinave, l'Olivier de l'orient, le Mlze et le Bouleau de l'hmisphre nord... Ce sont souvent des arbres rputs pour leur longvit, leur dimension ou leur blancheur lumineuse. Le culte des arbres nous amne nous interroger sur les raisons qui conduisent les peuples vers l'adoption d'une espce particulire pour en faire un arbre emblme, comme c'est le cas avec l'rable sucre du Canada, le Bouleau jaune du Qubec... L'Arbre ne reprsente-t-il pas alors plusieurs symboles aux yeux d'une collectivit? L'emblme exige toutefois un effort d'intelligence pour tre bien compris ou saisi du premier regard, car il peut associer plusieurs ides diffrentes. Le Chne Arbre sacr dans de nombreuses traditions, le Chne est investi de privilges accords la divinit suprme parce qu'il attire la foudre et symbolise la majest. En tout temps et en tout lieu, le Chne est synonyme de force et de solidit. C'est du moins l'impression qu'il laisse quand il atteint sa maturit. Ne soyons donc pas tonns d'apprendre que les termes "chne" et "force" se traduisent en latin par le mme mot: robur, symbolisant autant la force morale que physique.

C'est auprs d'un Chne qu'Abraham reut les rvlations de Yahv. Son rle axial en faisait un instrument de communication entre le Ciel et la Terre. D'aprs Pline l'Ancien, lequel s'appuie sur l'analogie du grec (drs), le nom des druides est en relation tymologique avec le nom de Chne, d'o la traduction hommes de Chne. Ador par les Celtes, le Chne reprsentait pour eux l'emblme de l'hospitalit et l'quivalent d'un temple. Ils croyaient ces arbres habits par des nymphes, d'o la cration de mesures svres pour condamner ceux qui les abattaient sans ncessit. Un abattage autoris conduisait vers des rituels religieux pour permettre aux nymphes de se retirer de l'arbre avant sa chute, afin d'viter leur vengeance. L'Acacia On dit que l'arche d'alliance tait en bois d'Acacia plaqu d'or, et que la couronne d'pines du Christ provenait de ce mme arbre. Dans la pense judo-chrtienne, cet arbuste au bois dur et presque imputrescible, aux pines redoutables et aux fleurs arborant les couleurs du lait et du sang, est un symbole de renaissance et d'immortalit. Le Peuplier Cet arbre propre l'hmisphre boral tire son nom du mot latin Populus et de l'ancien franais Poplier, deux termes qui signifient Peuple. La lgende dit que c'est l'Arbre du peuple puisque ce serait sous des Peupliers que celui-ci prenait autrefois des dcisions importantes. L'Aubpine On accordait cet arbre des pouvoirs permettant de dtourner la foudre, de conserver la viande, d'empcher de faire tourner le lait et d'loigner les serpents; d'o des plantations frquentes d'Aubpines proximit des granges et des tables. Le Saule Une croix faite avec deux rameaux de Saule, que l'on jetait dans l'eau d'une source sacre, permettait de connatre l'imminence ou non de sa mort. Une croix flottante annonait une mort certaine dans les mois suivants. Celle-ci tait cependant loigne si la croix coulait; plus loigne encore si elle atteignait rapidement le fond de l'eau. Le phnomne apparat toutefois contradictoire quant la mort associe la flottaison plutt qu' la disparition de la croix. L'Amandier Signe de la renaissance de la nature, cet arbre la feuillaison printanire est aussi un symbole de fragilit car ses fleurs, ouvertes ds l'arrive du printemps, sont sensibles au gel tardif. Chez les Grecs, l'amande presse tait compare la semence de Zeus, en tant que puissance cratrice. On affirme mme que l'Amandier remonte directement ce Dieu et que son fruit peut fconder une vierge indpendamment de l'union sexuelle. Selon une croyance qui tient encore en Europe, la jeune fille qui s'endort sous un Amandier en rvant son fianc, peut soudainement se rveiller enceinte. Le Bouleau La littrature est peu bavarde sur la symbolique du Bouleau. Pourtant, les chamans de la Sibrie vantaient les vertus thrapeutiques de cet arbre des rgions froides et tempres. Ils

n'hsitaient pas monter dans ses branches pour mieux entrer en contact avec les Dieux de l'autre monde. On peut galement s'interroger sur les raisons inconscientes qui font autant apprcier le Bouleau comme arbre d'ornement, une essence qui, pourtant, ne possde pas une grande esprance de vie et qui, mis part sa beaut esthtique, offre plus d'inconvnients que d'avantages en ornementation. S'agit-il de sa blancheur, un symbole de puret, ou de l'extrme finesse de sa ramure qui rend cet arbre si attirant? Le Cyprs Cet arbre sacr chez de nombreux peuples, grce sa longvit et sa verdure persistante, est galement nomm "Arbre de vie", l'instar du Thuya. Chez les Grecs et les Romains, le Cyprs est en rapport avec les divinits de l'enfer. Il est l'arbre des rgions souterraines, d'o sa prsence remarque dans plusieurs cimetires du bassin de la Mditerrane. Le Pommier Le Pommier se trouve au centre de plusieurs croyances, dont celles de procurer la sagesse, d'amliorer les connaissances et d'acqurir l'immortalit. Son fruit est identifi depuis trs longtemps comme un fortifiant et comme un remde prventif contre la maladie. cet effet, souvenons-nous du vieux proverbe anglo-saxon: "An apple a day keeps the doctor away". Le Sapin On dit que le Sapin empchait la foudre de tomber et conjurait les mauvais sorts. En Allemagne, on flagellait autrefois les femmes durant le mardi gras, avec des branches de cet arbre, dans le but de leur permettre d'avoir des enfants. L'Olivier La richesse symbolique de cet arbre est abondante: rcompense, purification, force, paix, victoire, fcondit. Consacr la Desse grecque Athna, l'Olivier l'tait galement au Dieu romain Jupiter. Comme symbole de paix, il faut se rappeler que vers la fin du dluge, une colombe rapporta une branche d'Olivier vers l'arche de No. Selon une vieille lgende, la croix du Christ tait fabrique de Cdre et d'Olivier. Dans le langage du Moyen-ge, cet arbre symbolisait l'or et l'amour. Le Frne l'instar du Chne, le Frne est un symbole de solidit puissante. On en faisait des hampes de lances. Dans les traditions scandinaves, cet arbre symbolise l'immortalit et sert de lien entre les trois niveaux du cosmos. Dans les anciens pays baltes, l'homme tourdi et un peu niais est qualifi de frne car il est considr comme aveugle. En effet, ne sachant pas quand vient le printemps, il reste longtemps dnud. Tandis qu' l'automne, craignant de paratre ridicule nouveau, il est le premier se dpouiller rapidement de toutes ses feuilles. Dans l'Europe nordique, le Frne est le symbole de la fcondit. Il est peru comme l'arbre de la fminit car c'est dans sa ramure qu'une femme peut suspendre certaines amulettes qui font battre le cur de l'homme qu'elle dsire.

L'Orme Cet arbre a toujours dtenu des pouvoirs surnaturels. Dans la France du Moyen-ge, il tait appel "l'arbre de la justice" parce que c'tait sous sa canope que les seigneurs et les juges rendaient leurs jugements. On savait l'Orme capable de gurir diverses maladies cutanes, dont la lpre. Les gurisseurs enlevaient des morceaux d'corce d'Orme pour concocter des remdes contre le rhumatisme. On attribue trois Ormes plusieurs fois centenaires et situs dans le dpartement de la Somme, le pouvoir d'avoir dtourn la peste d'un village de cette rgion de la France, alors que des villages voisins taient svrement touchs par le terrible flau. La symbolique de la fort La fort ramne presque toujours, chez la personne qui y pntre, une notion de diffrence entre l'ici et l'ailleurs. Elle marque la limite spatiale entre la colonisation du territoire par l'Homme et la nature sauvage. La mythologie romaine souligne cet effet que les Enfers taient protgs du monde par la prsence de forts sacres le long du fleuve Styx, lesquelles furent destines la destruction par des soldats romains. Mais leur violation fut empche par des moyens surnaturels qui terrifirent les militaires et s'abattirent sur eux. Au Moyen-ge, les proscrits, les fous, les brigands, les ermites, les lpreux et les perscuts tenaient refuge dans les forts de l'Europe du Nord. L'glise, qui cherchait imposer la Croix, se montrait tout fait hostile cette barrire naturelle et inculte qui servait abriter les paens. D'ailleurs, divers conciles tenus partir de l'an 452 de notre re, statuaient contre l'adoration des arbres et considraient comme sacrilges les rituels qu'on pratiquait dans ces lieux sauvages consacrs aux dmons. Pour se faire une ide plus exacte sur l'ampleur des sites de vnration des arbres, mentionnons qu'un relev d'arbres vnrs effectu en 1854, dans le dpartement de l'Oise (France), indique que plus de 250 arbres servaient d'objet de conscration cette poque-l. Les forts sacres de la prhistoire europenne sont probablement les prcurseurs des fortscathdrales de la chrtient. En s'levant la verticale vers le ciel et en s'arrondissant de chaque ct de nous telle une vote, la cathdrale gothique reproduit visiblement, dans son intrieur majestueux, les anciens lieux de culte o les grands arbres se rejoignaient dans leurs cimes. S'agit-il d'une simple concidence ou d'un driv chrtien d'une correspondance trs ancienne entre les forts et le domaine des dieux? Ce sont donc probablement les forts qui ont t les premiers temples de la Divinit, et les hommes s'en sont peut-tre inspirs pour crer l'architecture. Les gyptiens se sont d'ailleurs inspirs du Sycomore, du Figuier, du Bananier et d'autres arbres de l'Afrique pour crer les normes piliers retrouvs dans leurs temples, tandis que les Grecs ont produit la gracieuse colonne corinthienne, orne d'un chapiteau garni de feuilles, en s'inspirant du Palmier La symbolique plantaire des grands arbres Les grands arbres ont un rle incontournable jouer sur notre plante car ils sont les gardiens de la Terre et ce, de nombreuses faons. L'Homme fait partie intgrante de ce qu'ils gardent. En un sens, on peut symboliquement les considrer comme une cole de philosophes charitables

ayant une puret non humaine et un immense dsir de servir l'humanit. Les grands arbres sont vitaux pour toute forme de vie sur cette plante, car ils rglent partiellement les chutes de pluie et attirent des radiations internes aussi importantes et ncessaires pour la Terre, que ne l'est l'eau de pluie. Les arbres sont parfois les htes des espaces magnifiques et des grandes collines gorges de soleil et de vent. Ils ont leur propre archtype et leur destine, lesquels ont t labors au cours des ges, c'est--dire depuis prs de trois cent millions d'annes d'volution. Les grands arbres ont aussi leur part du plan divin accomplir et un travail faire. C'est d'ailleurs pour cette raison qu'ils ont t crs. Leur archtype se trouve toujours devant eux, inaccessible et hors de porte tel une chimre qu'ils poursuivent dans leur croissance et leur panouissement. L'Homme contrle aujourd'hui l'ensemble des forts du monde, mais il commence peine reconnatre et dcouvrir combien elles sont importantes et ncessaires. En recouvrant des milliers d'hectares d'une seule varit d'arbres croissance rapide et slectionne pour de simples raisons conomiques, l'Homme montre cependant qu'il est inconscient des vritables besoins de notre plante et qu'il ignore plusieurs rles exercs par les arbres, dont celui d'tre un merveilleux canal nergtique entre le ciel et la terre. Il est probable que si l'Homme tait comme les grands arbres, c'est--dire en harmonie complte avec l'infini, les forces s'quilibreraient. La Terre a dsormais besoin de ce qui lui est refus par l'Homme, c'est--dire des forces qui descendent et qui remontent par les grands arbres et qui exercent une influence stabilisante sur la vie des plantes, des animaux et de l'tre humain. En abattant les grands arbres, la plante entire risque de devenir incapable de fonctionner, de se desscher et de mourir. L'Homme se dpouille effectivement d'une certaine partie de luimme et de son hritage quand il dnude le sol des grands arbres. Ces derniers ne sont donc pas en accord avec cette partie de l'humanit qui pille la Terre, et jamais ni nulle part le foss entre l'Homme et les grands arbres n'a t plus accus que dans les endroits o les vieux arbres ont t abattus avec insouciance. Les grands arbres agissent comme une peau protectrice de la Terre, et dans cette peau ils amnent les changements ncessaires. Leur gloire s'lve comme le parfum d'une fleur et bnit tous ceux qui viennent se reposer dans leur aura et dans leurs forts. Les grands arbres, gardiens enracins de la surface, transmetteurs vers la Terre, par le sol, des forces les plus leves, ont un don faire l'Homme en cette re de vitesse, d'urgence et d'intense activit: un don de calme, de force, d'endurance, de gloire et d'harmonisation raffine. En somme, tout ce qui est grandement ncessaire dans notre monde actuel. Les grands arbres sont des expressions de l'Amour pour la vie; expressions d'abondance, d'unicit et de relations communautaires, voire plantaires.

Bibliographie Chevalier, J. et A. Gheerbrant. 1969. Dictionnaire des symboles. dition Robert Laffont/Jupiter, 1060 p.

Hirsh, C. 1987. Les symboles. L'Arbre. ditions du Flin.109 p. Maclean, D. 1980. La voix des anges. ditions Le Souffle d'Or.188 p. Paquet, B. 1996. L'arbre et sa symbolique historique. Texte de confrence prsente aux Nocturnes du Jardin botanique de Montral.17 p.
Socit de l'arbre du Qubec, 2002

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