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Bianca N 186 - Duas Vezes Meu Margaret Pargeter

Digitalizao e Reviso: Rita Cunha

Quatro anos atrs, Wade no tinha hesitado em expulsar Vicki de casa. Apesar de continuarem casados e terem um filho, ele nunca se interessou em saber sequer se estavam vivos ou mortos. Agora, inesperadamente, mudava de idia e queria que ela e o pequeno Graham voltassem para sua fazenda no norte da Austrlia. Por qu? Aquele nunca tinha sido um casamento normal. Wade s havia casado para desafiar o av, e Vicki suspeitava de que seus motivos para cham-la de volta tambm no tinham nada a ver com amor. Uma suspeita que se transformou em certeza e medo, quando descobriu que ele continuava cruel como sempre. At pior, pois podia tirar dela sua nica razo de viver: o filho. Copyright: Margaret Pargeter

Ttulo original: Boomerang Bride


Publicado originalmente em 1979 pela Mills & Boon Ltd., Londres, Inglaterra Traduo: Maria Antonieta Scarabello Copyright para a lngua portuguesa: 1984 Abril S. A. Cultural So Paulo Esta obra foi integralmente compostu e impressa na Diviso Grfica da Editora Abril S.A

Bianca N 186 - Duas Vezes Meu Margaret Pargeter

CAPITULO I

Vicki espreguiou-se na estreita cama de solteiro, tentando fixar os olhos no edifcio do outro lado da rua. As cortinas estavam abertas, mas ela no conseguia enxergar muito bem porque os vidros estavam embaados. Desde que ficara doente, era quase impossvel limpar a casa como devia. Tomar conta de Graham ocupava todo seu tempo. Virou-se para olhar o menino, que ainda dormia. Apesar de ser outubro em Melbourne, estava frio. Sua cabea, porm, queimava. Os travesseiros a incomodavam e no tinha foras para ajeit-los melhor. O lenol estava mido de suor: com um gesto de impacincia, atirou-o para longe. Tossiu outra vez e sentiu dor nas costas, a garganta irritada. Esticou o brao e pegou o copo de gua, tomando apressadamente um gole. Quando bateram, Graham mexeu-se na cama de armar a seu lado. Apoiou-se no cotovelo e olhou para o filho, apreensiva. Mas ele voltara a chupar o dedo calmamente e continuava a dormir. Devia ser a sra. Parkes, que morava do outro lado do corredor e tomava conta de Graham enquanto Vicki trabalhava. Um pouco tonta, sen tou na beira da cama, olhando para a porta e imaginando se teria condies de chegar at l. As batidas recomearam com mais insistncia. Com um suspiro, a moa vestiu um velho roupo e foi atender. Estou indo. S um instante! Mas a sra. Parkes no ouviu, porque tentou abrir a porta. Vicki forou as pernas trmulas a agentarem o peso do corpo e encaminhou-se para a porta, depois de olhar mais uma vez, preocupada, para o filho. Graham tambm andava dormindo pouco, ultimamente, e no queria que ele acordasse. Tirou a corrente da porta e abriu-a um pouco. Mas a pessoa que batia deu um empurro pelo lado de fora, quase jogando Vicki no cho. Sra. Parkes! Ento, absolutamente espantada, arregalou os olhos. Sua voz no saa. O quarto comeou a girar, mas ela no se mexeu. Porque no era a sra. Parkes que estava na porta. Era o velho Graham McLeod e, atrs dele, com a mesma aparncia hostil de sempre, seu neto, Wade McLeod, marido de Vicki e do qual ela no tinha notcias h mais de quatro anos.

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Recuou, estendendo os braos, como se pudesse deter os dois homens, decididos a entrarem no quarto. No! gritou com voz trmula. No podem entrar aqui. Foi como se no tivesse falado. O velho empurrou-a e entrou. A crueldade do neto foi maior, mas refinada. No se apressou em explorar o quarto pobremente decorado; parou na porta, devolvendo o olhar duro que ela lhe dirigia, e disse: Ento finalmente consegui encontrar voc! A jovem esposa que desapareceu como se tivesse sido varrida da face da Terra. Lanou um olhar ao av, parado perto da cama do menino adormecido. Por que no teve o bom senso de desaparecer de uma vez? Vicki tremeu. Era estranho como, depois de tanto tempo, cada palavra ainda a atingisse como uma punhalada. Sussurrou com voz rouca, o rosto plido: Eu tentei. Foi voc que me mandou embora. Depois que descobriu a respeito do. . . Do beb? Ele parecia estar falando do filho de outro homem. No havia trao de emoo na voz, fria como ao. Vicki continuava olhando, atordoada. Ele ainda tinha a mesma expresso de acusao daquela manh em que a encontrara no banheiro. Estava mais velho, mas no tinha mudado muito. O cabelo preto comeava a ficar grisalho nas tmporas; a boca parecia mais fina, tensa, com algumas rugas em volta. Devia estar com trinta e seis anos; quando casaram, tinha quase trinta e trs. Wade! Um grito fez Wade McLeod desviar os olhos dela. O rosto do velho estava vermelho de excitao, sua voz ofegante como se tivesse corrido. Olhava para o neto com ar de triunfo, Veja s o que acabo de descobrir! No Vicki gritou com selvageria. O medo parecia ter dado energia a suas pernas fracas. Correu at a cama, encarando o velho McLeod. Meu filho no tem nada a ver com vocs. E quero que saiam j daqui, os dois! O velho olhou com indiferena o rosto plido e cansado da moa; depois voltou-se para o menino, que ainda dormia. Wade, ao contrrio, no estava interessado na criana. Nenhum dos dois falou. S o velho demonstrava alguma emoo diante da criana; era o bisneto pelo qual tanto esperava. Wade, no entanto, parecia de pedra, enquanto olhava a criana, o filho que nascera de uma

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noite cheia de paixo, agora to distante no tempo. Vicki sabia que devia enfrent-los. No podia deixar que levassem Graham. Desesperada, tentou encontrar nimo para disfarar a fraqueza que a dominava. No sei para que vieram, mas, se j satisfizeram sua curiosidade, podem sair. No estou passando muito bem. O velho McLeod falou primeiro, com o vigor tpico da famlia, apesar dos oitenta anos de idade. Ora, vim procurar meu bisneto! A criana que voc pensou que podia esconder de ns. Vicyk sabia muito bem por que Wade nunca contara nada ao av sobre o filho, mas no se sentiu agradecida por isso. No vai lev-lo! Segurou a cama num gesto de proteo, tentando manter-se firme para que no descobrissem a seriedade de seu estado. Enfrentou-o com fria. Voc nem sabe com certeza se seu bisneto. No tem prova nenhuma. A nica prova era a que Wade conseguira arrancar dela naquela ltima e terrvel manh, quando quase desmaiara nos braos dele, o rosto marcado por lgrimas amargas. Prova? O velho McLeod riu sem nenhuma inteno de ser engraado ou simptico. No velho rosto sulcado de rugas no havia seno vestgios da antiga beleza, dos traos arrogantes que Wade herdara. Os McLeod eram poderosos. Tinham tudo o que queriam, menos felicidade, e Vicki no ia permitir que seu filho vivesse com eles. Prova repetiu o velho, como se estivesse diante de uma louca. Apontou para o menino. Graham comeava a espreguiar-se. E esta no uma prova suficiente? No a cara de Wade nessa idade? um McLeod sem sombra de dvida; at chupa o dedinho da mo direita, num costume das crianas da famlia. Tenho tanta certeza que no preciso nem olhar a coxa esquerda, onde deve ter a marca de nascena dos McLeod. Vicki engoliu em seco. Como negar o bvio? At a marca o menino tinha. Olhava Wade, alto e magro, a boca torcida num sorriso amargoso. No havia no rosto dele o menor sinal de afeto pela esposa ou pelo filho recmdescoberto. Os olhos estreitos pareciam mais cnicos do que nunca. . Ele jamais a perdoaria. Se estava ali, era porque o av no lhe dera alternativas. Como me encontrou?

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simples: no h ladro que no cometa um erro, mais cedo ou mais tarde, minha cara respondeu o velho. Se eu tivesse qualquer suspeita, j estaria atrs de voc h mais tempo, desde que fugiu. Do jeito que as coisas estavam, nem sabia que voc e Wade dormiam juntos. No tinha prova alguma de que seu casamento no passasse de uma vingana contra mim. Nem sonhava que pudesse estar esperando um filho dele. Vicki cambaleou, mas ele continuou, sem tomar conhecimento de seu rosto plido. Voc foi Exposio Real de Melbourne, no ms passado. Um amigo a viu com uma criana. Levei algum tempo para encontr-la. Nunca imaginei que pudesse estar vivendo num lugar horrvel como este. Os olhos cor de safira de Vicki observaram o homem com expresso desesperada. Realmente tinha levado Graham a uma exposio, em Ascot Vale. Ele j estava com quase quatro anos e adorava animais; alm disso, era um lugar to grande e movimentado que dificilmente encontraria algum conhecido. Wade costumava ir Exposio Real de Sdnei que era ainda maior. Graham tinha ficado louco com os animais, os rodeios e as outras atraes, e ela no tivera coragem de ir embora logo, demorando mais do que o previsto. E algum tinha ido contar aos McLeod que a vira. O mundo est cheio de pessoas que fariam melhor se no metessem o nariz na vida dos outros, pensou, com amargura e ressentimento. O silncio de Wade parecia encorajar o velho. Acho que foi muita ousadia sua tentar criar um McLeod nesta pocilga! Vicki olhou em volta. Graham era um menino cheio de energia e ela no tinha tido condies de arrumar os brinquedos espalhados pelo quarto. Mas aqueles homens usariam qualquer arma para tirar-lhe o filho. Como poderia, sem dinheiro algum, lutar contra eles? S Wade podia ajud-la. Olhou para as costas do marido. Graham era filho de Wade. Sem o consentimento dele, o velho teria as mos amarradas. Wade implorou, esperando comov-lo. Voc nunca quis um filho. Alm disso, no existe prova definitiva. Antes que ele pudesse responder, o av tirou um papel do bolso e agitou-o no ar com expresso triunfante. Tenho aqui uma cpia da certido de nascimento do menino.. . Graham Wade McLeod! Portanto, no adianta dizer que no filho, de Wade. S lamento que no tenha outra me, mas, enquanto estiver na fazenda, logo a esquecer.

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Vicki sentiu o medo agarrar-lhe a garganta, um medo horrvel, alucinado, que sentira poucas vezes na vida. A primeira, quando soubera que seus pais estavam mortos. A segunda vez, quando Wade a mandara embora; e a ltima, quando ficar sozinha depois de ter o beb. Mas agora era pior. As ameaas do velho no eram veladas: ele as cumpriria. Perder tempo com palavras no era uma caracterstica dos McLeod. O senhor no pode levar o menino! A lei no vai permitir gritou histericamente. Que lei? A lei vai dar uma olhada neste quarto e em voc e a deciso ser uma s. No tem nenhuma chance contra ns, minha jovem! Wade! Mais uma vez apelou para o marido calado. Por que no dizia alguma coisa? Tudo parecia estar contra ela; seu cabelo pendia escorrido, o cabelo louro e sedoso parecia escuro e sem vida, depois de duas semanas de doena. A pele, normalmente clara e macia, tinha manchas causadas pela febre. Estava muito magra; no comia h dias. Com um suspiro de tristeza, pensou que devia estar parecendo uns dez anos mais velha que seus vinte e trs. Tenho um emprego disse, com orgulho, ao velho, ao ver que Wade se limitava a olh-la com indiferena. Sei que no se compara com o imprio dos McLeod... aqueles milhares de alqueires, as fazendas todas, mas um emprego! E espera que o pequeno Gray a agradea por isso, por priv-lo do que lhe pertence por direito? O nome dele Graham corrigiu. Queria ter posto o nome do Wade. Mas depois percebeu que teria lembranas dolorosas cada vez que chamasse o filho. Ento resolveu que seria Graham, o segundo nome de Wade. Ele ainda pequeno; pode mudar. E acredite em mim: vai haver muitas mudanas! Se no sarem imediatamente, vou chamar algum para expuls-los. E quem voc acha que vai fazer isso? Vamos, Wade, pegue o menino e vamos embora. No. . . vocs no podem protestou Vicki, horrorizada. No conseguia acreditar que aquilo estivesse realmente acontecendo. Apavorada, viu as mos do velho pegarem o menino adormecido. Atirou-se contra ele, mas grandes ondas escuras a dominaram. Antes de desmaiar, pensou que Wade no tinha feito nada para ajud-la. Quando voltou a si, estava deitada numa cama. Uma cama macia,

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confortvel, e seu nico desejo era continuar deitada. Foi preciso um grande esforo para abrir os olhos e observar o quarto onde estava. Era um hospital. As paredes muito brancas e a limpeza no deixavam dvidas. Sua surpresa aumentou quando viu Wade a seu lado. Por alguns segundos, achou que ainda estava desacordada. Imaginou estar de volta a Baccaroo. Wade passara a noite fora, ocupado com a inspeo da enorme fazenda de gado. Seu corpo forte no estivera ali para aquec-la, mas podia jurar que tinha acabado de beij-la. Wade? Ele a observava, mas seus olhos eram impenetrveis. Havia vestgios da antiga desconfiana. Sim? Era s o que tinha a dizer? No costumava falar to pouco. De repente, enquanto olhava o marido, lembrou-se de tudo. Em pnico, ergueu a voz: Onde est Graham? Wade, o que fizeram com ele? Onde eu estou? Ele demorou tanto para responder que sentiu vontade de mat-lo. Tentou sentar, mas estava to fraca que no conseguiu se mexer. As paredes brancas sua volta pareciam estar rindo do apelo que havia em seu rosto. Voc est num hospital e vov levou Graham para Baccaroo. No, no! ela comeou a gritar. Com a rapidez de um raio, ele lhe tampou a boca. Cale a boca, sua bobinha! Ou quer que me expulsem daqui? Wade implorou, deixando de lado todo o orgulho que ainda podia ter , voc no pode me tirar o menino! No fui eu. Foi idia do velho. Eu no quero a criana. Sei que no quer o menino; nunca quis. Ento, por que no impediu? Podia ter evitado que seu av viesse, que levasse o menino! O velho sofre do corao. E da? Nunca vi voc preocupado com seu av, antes. Voc o odiava.. . pelo que fez sua famlia. O rosto de Wade McLeod ficou mais sombrio. Estava to perto que ela podia ver cada msculo, e Vicki sentiu o corpo vibrar com as lembranas. Estranho pensar nisso, quando havia outras coisas mais importantes em jogo. H uma diferena entre odiar as pessoas e empurr-las para o tmulo. Se

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ele no estivesse perto, quando eu soube onde voc estava, teria arranjado as coisas de modo diferente. No estado em que ele se encontra, a mnima contrariedade pode mat-lo. E isso o preocupa? Se a presena do bisneto vai alegrar suas ltimas semanas de vida, quem sou eu para impedir isso? Mas eu quero meu filho de volta! No pode me tirar a criana, no importa o que sinta por mim. J o odeio pelo passado, Wade McLeod, no me force a odi-lo pelo futuro tambm! No se preocupe. Assim que o velho morrer, ter seu filho de volta. Nunca me perdoou, no ? Depois de tanto tempo! No vamos falar sobre isso. Pensei que fosse querer o divrcio. . . Depois que o velho morrer, vou providenciar muitas coisas. Por enquanto, tenho um enorme prazer ao v-lo morder os punhos de raiva, cada vez que aparece uma nova mulher e eu no posso casar. Ento continua a me usar como arma? Sei que nunca me amou. Casou comigo num momento de raiva, porque eu era a ltima mulher que seu av escolheria para ser sua esposa, e voc decidiu se vingar com um casamento sem amor e sem filhos. Calou-se, assustada com o olhar dele. Mas a resposta de Wade era mais importante que o medo. Ele se limitou a sorrir ironicamente. Foi uma boa arma enquanto durou disse , devia ter-me lembrado de manej-la com ateno. Infelizmente, fui muito descuidado. S que agora no vai mais me usar, Wade, porque no estou em Baccaroo. Vou voltar s para pegar o menino. Nada disso. Estendeu a mo para agarrar a dela num gesto ameaador. Vai voltar para Baccaroo para ficar. . . enquanto o velho viver. Depois est livre para fazer o que bem entender. . . e seu filho tambm. Vicki gostaria de discutir, de criticar o modo cruel como ele a rejeitava, mas no tinha condies de enfrentar tanta frieza. Tentou falar casualmente: Estou num hospital, no ? Como vim parar aqui? Eu trouxe voc. Est aqui h trs dias.

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Trs dias! Estive to doente assim? Foi um vrus que devia ter sido tratado h mais tempo, mas vai ficar boa. O cansao piorou seu estado. E Graham? Pare de se preocupar com ele. O velho contratou uma bab, provavelmente muito eficiente, pelo dinheiro que est cobrando. Foram embora algumas horas depois de voc ter desmaiado. Mas ele est acostumado s comigo, Wade! Ora, Vicki, voc trabalhava fora. Ele ficava com outras pessoas porque eu no tinha alternativa. A senhora que mora do outro lado do corredor tomava conta dele. muito boazinha e Graham gosta dela. Um pouco de disciplina no vai fazer mal a ele. Est se adaptando bem... e gosta mais das coisas de l do que a me dele. Vicki soltou a mo que prendia a do marido e enfiou-a embaixo das cobertas. Amava Baccaroo, mas no pretendia discutir. E Graham tambm ia gostar da fazenda. L havia muitas coisas para alegrar uma criana; os cavalos, por exemplo, eram os melhores da regio. Quanto tempo Graham levaria para esquecer tudo o que vivera antes de Baccaroo? No vou deixar o menino l! Seu cabelo nunca foi to escuro, Vicki. O velho dizia que no podia ser natural. Tinha razo? No quis dizer que seu cabelo precisava mesmo era ser lavado e escovado. Lembrou as poucas vezes que Wade os tinha acariciado, quando eram macios e brilhantes como fios de seda. Mas esses pensamentos a faziam sofrer; tentou se concentrar em outra coisa. Queria parar de olhar para ele. Podia ser o rei, em Baccaroo, onde governava com autoridade de um senhor feudal, mas no ia govern-la! Num momento de raiva, achou foras e tentou sentar na cama. Mais uma vez ele a segurou e obrigou a recostar-se. Ficou inundada de suor quando sentiu o toque das mos dele em seus ombros. Por que ele tinha que ser to atraente, to assustadoramente viril? Havia nele uma espcie de energia sensual que a afetava mesmo depois de tantos anos. Devia estar ficando maluca. Seria efeito da doena? Quando ele falou, o antigo cinismo apareceu. Espero que melhore sua aparncia, em Baccaroo. Comprei roupas novas para voc. Roupas novas? Perplexa, Vick olhou para a camisola que estava usando.

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Era to transparente que deixava pouca margem imaginao. Teria sido escolhida pelo prprio Wade? Ele no respondeu e Vicki perguntou: O que aconteceu antes de eu vir para c? Voc desmaiou em meus braos; o velho comeou a gritar que era apenas uma encenao e, no meio disso, seu filho acordou. Algum precisava dominar a situao. Para variar, coube a voc. Os mtodos comuns para reanimar uma pessoa no adiantariam, se que naquela espelunca havia alguma coisa para isso; portanto, resolvi traz-la para um hospital. E Graham? Lgrimas escorriam por seu rosto, ao pensar na angstia do menino vendo a me ser carregada por um estranho. Chamei uma vizinha. Deve ser essa tal senhora que tomava conta dele. Voc ficou com ele at eu voltar, depois o levamos para o hotel. Pode ficar tranqila, ele no entrou em pnico. bem mais duro que a me. Vov conversou com ele at que dormiu novamente. Na manh seguinte, queria voc, mas no por muito tempo. Logo se distraiu com o lugar novo e se acalmou. Vicki acreditou nele. Graham tinha herdado muito dos McLeod. Normalmente, uma criana de quatro anos no teria essa reao, mas Graham no se perturbava com muita coisa. E, se seu contato com os McLeod perdurasse, logo deixaria de ser um menininho. E depois? No levou muito tempo para organizar o resto: uma bab da agncia; depois levei-os at o aeroporto de Moorabbin. Nos meses em que vivera com Wade aprendera a admirar sua eficincia. Bastava terem um plano para que fosse executado imediatamente, mesmo porque nunca havia problemas com dinheiro. Voc tem poder. . . e gosta de us-lo. Ajuda. Por que no foi com eles? Fui at seu emprego, em Collins Street, e disse que voc no ia voltar. Disse o qu? No pode estar em dois lugares no mesmo tempo. E qual foi a reao de madame Sorelle? No falou nada. Acho que a conta que paguei a deixou muda.

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Que conta? De todas as roupas novas que comprei para voc, incluindo a camisola que est usando. Achei que seria uma boa idia comprar tudo l, um ateli de alta classe. Madame Sorelle disse que voc desfilou, algumas vezes, para substituir uma moa que saiu; portanto, conhecia suas medidas. Ou achou que eu ia lev-la para Baccaroo do jeito que estava? Fizera tudo isso por orgulho ou preocupao? Provavelmente, por puro orgulho. Podia ter ido buscar algumas roupas em meu quarto. Se pudesse, teria posto fogo naquilo. Mas consegui algum para limpar tudo e o quarto j foi alugado. Agora, impossvel voltar, mesmo que queira, Vicki.

CAPTULO

II

A notcia deixou Vicki atordoada. O quarto a que Wade se referia com tanto desprezo tinha sido sua casa, o nico lar que conhecera desde o nascimento de Graham. E, em poucas horas, ele tinha conseguido destruir tudo. Mas no adiantava brigar, se queria ver o filho de novo. Talvez houvesse um meio de vencer Wade, mas era preciso dar tempo ao tempo. Nem todos podem dar-se ao luxo de viver num lugar como Baccaroo! Ele no respondeu ao que parecia uma acusao; limitou-se a olhar o rosto tenso de Vicki, que perguntou: Wade, no sente nada por seu filho? Voc sabe o que sinto por ele, querida. No vamos reabrir velhas feridas, no ? Virei busc-la de manh. O. mdico me garantiu que estar em condies de viajar at l. Peo que considere as prximas semanas em Baccaroo como umas frias inesperadas. Quatro dias depois foram at Alice Springs, onde se transferiram para o avio particular de Wade, que os levaria fazenda. A viagem at ali tinha sido agradvel, mas Vicki ainda estava muito fraca para poder apreciar qualquer coisa. Wade voltou-se para olh-la, examinando os enormes culos escuros que cobriam quase metade do rosto plido e delicado. Deve estar muito cansada, Vicki.

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No se preocupe comigo. Wade pilotava com a mesma habilidade com que fazia tudo. . . inclusive ler os pensamentos dela. Sinto a mesma preocupao que teria com qualquer outra pessoa recmsada do hospital. Voc parece exausta. Preferia que tivesse ficado em Alice Springs. Mas preciso ver Graham. Wade era um estranho, tinha mudado. Mas ela, em muitos aspectos, se sentia a mesma mocinha vulnervel de dezoito anos que tinha casado com ele. J me certifiquei de que o menino est bem. Eu sei. Continua dizendo que est tudo bem, mas teria levado o menino para longe de mim com a mesma frieza que usa com seus bezerros. melhor se acalmar. Este tipo de conversa no leva a nada. Fala o tempo todo em ficar com seu filho, mas, se no descansar, no vai poder cuidar nem de voc mesma. Com lgrimas nos olhos, Vicki olhou para o marido. Ele falava sempre em tom de comando; ningum podia contest-lo. Olhou as mos bem-feitas que seguravam os controles com firmeza. Lembrava-se daquelas mos acariciando seu corpo, controlando e dirigindo seu desejo para que alcanasse a mesma intensidade do dele. Desviou o olhar para os ombros largos e musculosos e para os braos dele. Tinha notado um ar de interesse nos olhos de Wade quando fora busc-la no hospital. A aparncia de Vicki tinha mudado desde que ele a vira no pequeno quarto alugado. Agora estava usando calas justas e uma blusa combinando com a jaqueta; tudo comprado por Wade no ateli de madame Sorelle. No hospital tinham lavado sua cabea, fazendo o cabelo voltar a ser sedoso e brilhante. Num gesto impulsivo, Vicki pedira a uma das enfermeiras que lhe comprasse um leno de seda, para esconder os cabelos. Podia ser ilgico, mas queria fazer uma surpresa. Madame Sorelle tambm achava seus cabelos lindos. Alis, achava Vicki toda bonita. Um dia, a moa queixara-se de ser insignificante. Madame Sorelle levantou as mos num gesto de protesto. Insignificante? Ora, minha querida, entregue-se s minhas mos e a deixarei encantadora! Tem ossos to delicados, traos to finos, chrie. Esses olhos, essa pele, seu cabelo! Talvez esteja um pouco apagada porque ainda no aprendeu a valorizar sua beleza, mas poderia ser belssima. Um dia, esgotada demais para preocupar-se com o que ia acontecer,

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Vicki deixara que madame Sorelle a maquilasse. O resultado fora surpreendente. Mesmo assim, no aceitara as propostas para desfilar no salo, temendo ser reconhecida. Umas poucas vezes concordara em substituir uma moa que faltara. Nessas ocasies, os olhares de admirao dos maridos e irmos das clientes de madame Sorelle lhe provaram como era bonita. Recebera convite de alguns homens e at algumas promessas de casamento. Mas as rejeitara todas por amor a Graham. Ou seria por causa de Wade? Olhou para o marido com tristeza, fingindo no sentir o corao acelerado. Era impossvel que ainda o amasse. Como se percebesse seu olhar deseperado, Wade virou o rosto e olhou-a. Est diferente, Vicki. Sempre fui magra respondeu, sem ter certeza de que ele estivesse falando de sua aparncia. verdade, mas, quando foi embora, tinha engordado um pouco. Fechou os olhos; seu rosto ardia. Melhor ele pensar que estava dormindo. Passaram por sua cabea momentos vividos em Baccaroo e os acontecimentos que a tinham levado at l. Dois anos antes, ela e os pais tinham emigrado da Inglaterra. Um ano depois, quando completara dezessete anos, os pais tinham morrido numa viagem pelo sul da Austrlia. Ela ficara rf e sem dinheiro. A nica coisa que sabia fazer era datilografar, e, quando a agncia de empregos lhe comunicou que havia uma proposta para trabalhar numa fazenda em Baccaroo, perto do planalto de Barkly, aceitou imediatamente. Era o emprego ideal, Uma rica famlia de fazendeiros precisava de algum com a idade de Vicki para fazer companhia a uma jovem amiga da famlia durante trs meses. Queriam uma moa que tivesse alguma experincia em datilografia e fosse educada, tranqila. . . e de aparncia comum. Mas Vicki s ficou sabendo da ltima condio depois que chegou fazenda. Ficara aliviada por deixar Canberra, onde havia sido to feliz com seus pais. Tinha recebido conselhos de que a melhor coisa seria voltar Inglaterra, mas no tinha ningum l. No contara a ningum, nem aos McLeod, que estava sozinha no mundo. Parentes imaginrios eram melhores do que nada. A Austrlia parecia a Vicki uma paisagem de luz e sol, cheia de pessoas despreocupadas e felizes. Mas em Baccaroo a atmosfera era diferente. Sentiu isso na hora em que transps a porta da casa. O av de Wade, Graham McLeod, que todos chamavam de o Velho, estava sua espera para apresent-la jovem parenta que ia passar as frias com eles. Foi bem recebida, o velho McLeod at aprovou a escolha. Mais tarde ficou sabendo que tinha agradado a todos exatamente porque

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tinha uma aparncia comum. Naquele dia, Wade apareceu pouco, uma figura alta e taciturna, que no lhe dispensou um segundo olhar. Mas, nesse primeiro instante, o corao de Vicki bateu mais depressa. No pde deixar de notar que ele era um homem muito atraente. Mordeu o lbio, prestando ateno aos resmungos do Velho: estava na hora de conhecer o lugar onde se achava. O desinteresse de Wade deixara bem claro que, com certeza, ela no era perfeita. De estatura mdia e magra, os olhos constituam sua maior atrao, grandes e ainda tristes pela dor da perda que acabara de sofrer. Seus cabelos estavam curtos demais, o que lhe dava o aspecto de um rapazinho. Apesar das dvidas, sobreviveu ao primeiro confronto, embora a impresso inicial causada por Baccaroo se mantivesse. Havia alguma coisa no ar. A casa devia ser agradvel, com os quartos espaosos, as varandas amplas, atravs das quais se podia chegar aos gramados sempre verdes, mas a sensao de que havia algo errado no a abandonou. Quando soube alguns segredos do lugar, comeou a entender melhor. Est dormindo? A voz do marido obrigou-a a sair do estado de sonolncia em que se encontrava. Virou a cabea rapidamente para que ele no visse em seus olhos a lembrana de outras ocasies em que tinha feito a mesma pergunta. Ento sua voz no tinha sido spera como agora, mas profunda e ntima, quase to prxima como uma carcia. No. Endireitou o corpo, sem perceber que a resposta tinha sido igual, s que sem o envolvimento de antes. Olhe para baixo. Reconhece onde est? Os grandes avies a jato voam to alto que o mundo parece todo igual, mas de um avio pequeno fcil captar os detalhes de cada lugar. Estavam sobrevoando a rodovia Barkly e frente estava o planalto de Barkly, onde Wade e o av possuam uma parte de seus inumerveis alqueires de terra. Vicky fechou os olhos; no esperava ser invadida por uma sensao de volta ao lar. Desde que partira, pensara todos os dias em Baccaroo, mas no estava preparada para a alegria que lhe dominou o corao. Era como voltar vida depois de dormir um sculo. No tinha vivido ali mais do que um ano, mas aprendera a amar o lugar: as plancies enormes, cobertas de accias e eucaliptos baixos, as reas semidesertas. O vazio, os horizontes

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interminveis, o cu aberto; o calor, a falta de chuva. Os grandes reservatrios supriam a falta de gua, mas no podiam resolver a falta da chuva que fazia crescer a grama para o pasto. Era uma vida dura, to dura que s criadores de gado como os McLeod sobreviviam. Era verdade que ganhavam muito dinheiro, mas a vida na regio era urna luta interminvel. Mesmo assim, tinha sofrido ao partir, h quatro anos, quando Wade lhe ordenara que fosse embora para no voltar nunca mais. Sim sussurrou ela, encarando o marido com os olhos cheios de lgrimas. Sei onde estamos. Logo estaremos em casa. . . Pronunciou a palavra lentamente, traindo seus sentimentos. Mas. logo tornou a enrijecer-se. Mas no ser como em Melbourne, onde as pessoas do hospital no suspeitavam que no somos um casal normal. O que pretende dizer a todos, Wade? Ele endureceu o rosto; tinha sido uma tola, ao pensar que ele daria satisfaes a algum que no a si prprio. Era um criador de gado, dono do que parecia a Vicki metade do universo; era considerado superior tambm pelos outros, tinha uma posio privilegiada. Isso s podia faz-lo arrogante. J sentira os efeitos dessa arrogncia na prpria pele. Preferiu esquecer que ele tinha tambm qualidades: inteligncia e fora, uma poderosa habilidade de mandar e, ao mesmo tempo, trabalhar com os homens. Quando tinha dezoito anos, considerava-o uma espcie de deus e o amara com adorao. Agora no sabia mais s era amor mesmo. Ainda sentia atrao por ele, uma sensao quase dolorosa que ardia em seu peito, uma coisa diferente do que sentia antes. No precisamos explicar nada. Mas, e as pessoas da fazenda, os empregados? O que tem? No sou mais uma mocinha que voc pode usar vontade e tratar como um traste. Mereo ser respeitada. Se no me falha a memria, no costumava se queixar do modo como era tratada. Poderia ainda estar aqui, satisfeita com o que tinha, se no fosse to burra. Foi como se uma faca a cortasse por dentro; quase gritou. Ficou plida, com vontade de gritar, mas s conseguiu sussurrar: No precisava tocar nesse assunto. No era disso que eu estava falando. Bem, voc poderia ser mais clara. Sei que pode parecer ridculo, mas estou nervosa. H quatro anos, estava sempre nervosa. Agora me surpreende. Por qu?

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Ainda no sei bem. J disse que voc mudou. O que preciso descobrir se mudou sozinha ou com a ajuda de algum homem. Ou talvez de mais de um. . . Wade McLeod... sr. McLeod... se no estivesse pilotando o avio, ia darlhe uma bofetada! Estava aprendendo depressa quando me abandonou. No vai querer que acredite que guardou toda aquela paixo no gelo durante quatro anos. Pode pensar o que bem entender! No quero continuar uma conversa to degradante. Quanto paixo, no quero mais saber dela. Mas o que eu fizer no futuro, Wade McLeod, s da minha conta. No enquanto estiver usando meu nome. Assim que nos divorciarmos. Mas ainda no nos divorciamos, portanto... uma ameaa? De repente, todo o prazer de voltar para casa se dissipou. Voltou a sentir-se doente, dominada pela fraqueza. E acabou implorando: Ento s me diga o que devo responder se perguntarem sobre minha ausncia. Nada. Afinal, j no uma novidade. Posso garantir que ningum vai ficar amolando voc com perguntas, a menos que continue me chamando sr. McLeod. Ento houve um falatrio, quando fui embora? Nada que no tenha sido evitado facilmente. Acha que devo sentir-me agradecida por isso? Ora, minha querida ingnua, nunca soube que a gratido fosse uma de suas qualidades. De voc, no espero nada. Basta a experincia do passado. Voc torna as coisas difceis para qualquer mulher, Wade. E voc uma mulher? Nunca foi responsvel. Talvez tenha mudado. Instintivamente, sabia que ele estava se referindo manh em que descobrira que ela estava grvida. Entre outras coisas, naquele dia, ele lhe dissera isso zangado. Estaria ainda cheio de velhos dios e intolerncias? Graham precisava ser protegido; felizmente, era pequeno demais para entender certas coisas. Preste ateno s prioridades e deixe o resto por minha conta. Estavam chegando fazenda. Mais adiante, esquerda, pde ver a casa, os barraces, os estbulos, os alojamentos dos empregados. O tempo parecia correr cada vez mais depressa, acuando-a. Wade, mudou alguma coisa entre voc e seu av?

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No. O tom no admitia continuao da conversa. Vicki teria gostado de discutir os arranjos para dormir, coisas desse tipo, antes de chegarem casa, mas ele no estava disposto a ouvir. Devia reunir coragem e aproximar-se dele mais tarde. Havia certas coisas que no podiam ser adiadas. Uma delas era que. . . no ia dormir perto dele, em hiptese alguma. Quando chegaram pista de aterrissagem, havia uma camioneta esperando. Wade devia ter avisado a que horas ia chegar. Os olhos de Vicki se encheram de lgrimas, enquanto ele a ajudava a sair do avio. Era como antes. S que Jaff Curry, o capataz de Wade, que tinha ido busc-la em Alice. Wade olhou para o leno de seda que escondia os cabelos de Vicki e fez um comentrio informal: bom mesmo que fique com esse leno; h bastante poeira. Mas estou comeando a achar que vai dormir de leno. Ela ficou sem graa. No seja boba, Vicki. Ningum vai perceber nem ligar, se seu cabelo est de cor diferente; no precisa continuar a escond-lo. No entre em pnico por causa disso. Ele riu; era a primeira vez, nessa semana, que demonstrava estar se divertindo. Acho que seu humor pior do que me lembro. No precisa chorar; sabe que sou imune s lgrimas femininas. No s s lgrimas. Antes que ele pudesse responder, o empregado aproximou-se. Vicki pensou que Wade ia guiar o carro at a casa, mas ele sentou ao lado dela, to perto que o corpo musculoso tocava o seu, e ps o brao no assento, como se quisesse evitar que ela se machucasse com os solavancos do carro. Apresentou-a ao empregado como sua esposa e partiram. Vicki teria preferido o desconforto que a viagem oferecia, a ter que se apoiar nele toda vez que o carro balanava. Em Baccaroo, mal podia esperar para ver Graham. Imaginava que ele estivesse triste, perdido, mas tentando mostrar-se corajoso. A emoo que sentiu ao v-lo foi enorme. O menino estava voltando de uma aula de equitao. Ele pequeno para aprender a montar, pensou, cheia de cuidados, esquecendo-se de que aprendera a montar assim que comeara a andar.

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Mame! gritou Graham, nada interessado nos beijos e abraos de Vicki. No quero voltar para casa. Vov disse que esta minha casa e quero ficar aqui. Vicki lanou um olhar de acusao contra Wade, como se quisesse dizer: Veja o que voc fez, mas nem chegou a arranhar a armadura prova de emoes que o protegia. Esse homem no tinha um pinguinho de sentimentos? O menino soltou-se de seus braos e olhou Wade; tinha os mesmos olhos, escuros e grandes, cheios de curiosidade. Voc meu novo pai? Wade parou de repente, o rosto tenso, os olhos duros. Sim. O menino ergueu o queixo para poder ver melhor o homem sua frente. Estava excitado e feliz. Eu sabia que tinha pai. Eu disse sra. Parkes. Um dia, mame me contou que tenho seu nome. Posso chamar voc de papai? Pode me chamar de Wade. Wade repetiu o menino, com voz incerta, como se no gostasse muito da idia. Nunca ouviu sua me dizer esse nome? No. . . Que maravilha! No agentando mais, Vicki chamou o filho: Graham querido, melhor mesmo voc chamar este... este homem de Wade. No vamos ficar muito tempo aqui. Mas eu quero ficar! Vov disse que posso! Disse tambm.. . que Baccroo vai ser meu; ento vou ficar. Baccaroo, querido corrigiu ela, com seu claro sotaque ingls, a voz ligeiramente triste porque o menino j estava comeando a parecer-se com eles! Eu no teria tanta pressa, meu jovem aconselhou Wade, severamente. No entendi. Melhor perguntar sua me. E concluiu asperamente: Onde est sua bab, menino? Por que no est aqui? Est falando com vov. Agora? Vou resolver isso! Saiu em direo sala de visitas principal e dois segundos depois a bab apareceu, seguida pelo velho sr. McLeod.

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No causava espanto o modo rpido e eficiente como Wade agia. Vicki olhou a governanta, lembrou-se de o pai ter dito que sua me tivera uma governanta, mas ela no tinha nenhuma experincia com essas criaturas superiores e imponentes. Essa parecia bastante severa para lidar com os caprichos de Graham. Devia ter uns trinta anos e era muito atraente. Acho que est na hora de esse menino ir para a cama! Ao ver que o pai no se interessava muito por ele, Graham voltou a ser uma criana de quatro anos. No quero ir com ela. . . Quero a mame! Voc s quer o que bom para voc retrucou Wade, rspido, afastando Graham das pernas da me. Sua me est cansada. No estou no, Wade. Ele no precisava agir com tanta severidade. Est se esquecendo de que n o vejo h dias? Mas Wade no tomou conhecimento de suas palavras, ocupado em entregar o menino bab. Graham parou de reclamar. Parecia que a vontade de ficar com a me no era to grande assim! Vai ter tempo de sobra para ficar com ele respondeu finalmente. Wade, aps apresent-la governanta. Tenho certeza de que logo entrar na rotina da srta. Webb Vicki no teve alternativa seno apertar a mo da governanta e resmungar algumas palavras polidas, retribuindo o sorrisinho frio da outra. A sra. Parkes costumava tomar conta de Graham, mas Vicki nunca sentira essa apreenso antes. Com o arranjo feito por Wade, o velho McLeod e uma eficiente governanta podiam tranqilamente tomar conta do menino e ela se tornaria desnecessria. O corao bateu mais forte, sua garganta ficou seca e no precisou do olhar hostil do Velho para ficar arrepiada. A srta. Webb levou Graham para a cama, uma tarefa que Vicki nunca tinha deixado de cumprir at a semana anterior. Enquanto desapareciam escada acima, viu a sala sua volta oscilar. Wade segurou-a a tempo. Ergueu-a nos braos, aps dar uma olhada no rosto plido como cera, e atravessou o saguo. Ainda est muito fraca e o dia foi cansativo, vov. Vou lev-la para cima. Pode mandar uma das moas. Mas Vicki se sentiu melhor e protestou, embaraada: Por favor, Wade, me ponha no cho, j estou melhor! Fique quieta! O tom era duro e no admitia rplicas. Encostou-se no peito dele, suspirando. Pensou que estivesse melhor, mas ainda estava fraca. Era uma fraqueza provocada pela doena, mas outros sentimentos a dominavam, enquanto era carregada pelos braos fortes de Wade. Havia o calor do corpo dele, que tinha demorado tanto a

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esquecer; por baixo da camisa, podia sentir as batidas do corao dele. E, como estava comeando a acontecer freqentemente nos ltimos dias, esqueceu-se mais uma vez de Graham. Mas, logo depois, o sentimento materno falou mais alto. Preciso ficar perto de Graham, principalmente noite. Est tentando dizer que no quer ficar perto de mim, Vicki? No... quer dizer, sim, de certo modo. Jamais poderia pensar que ele a quisesse perto. Graham est acostumado a dormir a meu lado; sempre dormiu naquela caminha, perto de mim. Tambm porque nunca tive condies de morar num lugar maior.. . Mas agora muitas coisas vo ser diferentes. Graham tem seu prprio quarto neste corredor e a srta. Webb fica no quarto ao lado. Como sabe de tudo isso? Acabamos de chegar... Mandei instrues e, evidentemente, elas foram seguidas. Considerando o assunto encerrado, apressou os passos. Abriu uma porta, entrou e tornou a fech-la. Vai dormir aqui, em meu quarto de vestir. Nos romances, sempre o marido infeliz que muda de quarto, mas no consigo ser to generoso. Vicki olhava o rosto do marido, enquanto ele se abaixava para colocla numa cadeira. No sabia o que responder. Sua cabea estava to confusa, que falou do primeiro assunto que lhe veio cabea. Como espera conseguir o divrcio, se eu dormir aqui? Deve ser muito ignorante para achar que isso pode impedir um divrcio. Quando chegar a hora, tudo se arranjar rapidamente. O presente que me preocupa, no o futuro. Imagino que vou ficar aqui para o pessoal da casa pensar que nos reconciliamos, no ? Pensei que no ligasse para o que os outros falam. No ligo, mas j disse que no estou preparado para dar explicaes. Este arranjo evita que cheguem a concluses definitivas e me poupa da curiosidade exagerada. Promete no usar a porta de comunicao? Vou pensar... Tambm posso pedir que prometa o mesmo. Alis, nem sempre voc foi to virtuosa. Uma vez quase chegou a implorar para que eu satisfizesse seus apetites sexuais. Voc desprezvel, Wade McLeod! Pedi apenas uma promessa... No necessrio. S em algumas raras ocasies permiti que meus

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sentimentos dominassem a razo. No vai acontecer novamente. Sei como voc se arrepende dessas ocasies. No estou aqui para falar de um passado to desagradvel. No podia ter sido mais claro, ela observou, enquanto ele se aproximava da porta. O jantar ser servido hora de sempre. Se estiver em condies de jantar conosco, timo. Seno, trago alguma coisa para voc. No pode mandar uma das moas ou a sra. Clover? A sra. Clover no est aqui. No est? Ela morreu.

Chocada com a notcia, Vicki teve vontade de chorar outra vez. Quis falar mais alguma coisa, mas no conseguiu. A nica emoo que existia naquela casa era o dio. Ningum devia ter sentido falta da sra. Clover, a no ser porque ela realizava uma lista interminvel de tarefas. Se est mesmo interessada disse Wade McLeod, em tom de zombaria , ela ficou aqui at o fim. Algumas mulheres conhecem o significado da palavra fidelidade. A sra. Clover tinha sido empregada em Baccaroo e sempre a tratara bem.

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CAPTULO

III

Quando a porta se fechou atrs de Wade, Vicki tremeu. Ento ele ainda a culpava? Enquanto a carregava para cima, seus braos pareciam protetores, mas devia ter sido iluso. Ainda a odiava, como odiava o av e todo o resto. Estava to agitada e preocupada com outras coisas, que no tinha prestado ateno ao ambiente. Era o quarto de vestir de Wade, separado do dormitrio por um banheiro. Quando casaram, era nele que Wade dormia. Poucas vezes Vicki tinha entrado ali. Estava horrorizada; como que podia passar semanas num quarto como aquele? Olhou em volta mais uma vez. O quarto era pequeno e nu, e no devia ter sido ocupado nos quatro anos em que estivera fora. O p tomava conta de tudo, inclusive do cho frio embaixo de seus ps. A cama era estreita, quase uma cama de armar, e sobre ela havia um colcho fino e de m qualidade. Dois cobertores rodos pelas traas, um lenol amarelo e um travesseiro velho completavam o quadro. O quarto todo e a cama cheiravam a mofo. Parecia pior do que o quarto de penso onde havia morado em Melbourne. Por que Wade tinha feito isso? Ser que sua necessidade de vingana era to forte? Resolveu ir procur-lo, mas parou perto da porta, ofegante, e refletiu. Provavelmente, era o que ele esperava que fizesse, que corresse atrs dele, implorando. Alm disso, no ia ser fcil encontr-lo; depois de duas semanas de ausncia, estaria fora, verificando o trabalho da fazenda. Tambm estava convencida de que ningum chegaria perto dela. O velho sr. McLeod ia se esquecer de mandar algum de propsito, e Wade sabia disso. Com todos os quartos confortveis que havia na casa, no ia querer que ningum visse onde dormia sua esposa! Tentou entender o jogo do marido. Ningum acreditaria que a esposa de um McLeod, no importa o que tivesse feito, dormisse ali. As moas que trabalhavam na casa deviam saber que o quarto no tinha condies de ser ocupado. Portanto, todos iam deduzir que estava compartilhando o quarto. . . e a cama de Wade! Como essa parecia ser a nica explicao possvel, tentou imaginar por que ele queria dar essa impresso. Para aborrecer o av? Ou estaria imaginando que a srta. Webb fosse tentar conquist-lo? Isso no o assustaria, no passado, e ele no devia ter mudado.

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Nenhuma das possibilidades parecia verdadeira. Vicki sentou na cama desconfortvel. As coisas estavam to longe do alcance de sua compreenso que era melhor deitar e dormir. Mas estava to intrigada que era impossvel descansar. Quando estava no hospital, a lembrana de Baccaroo e de seu slido conforto tinha conseguido diminuir a humilhao da volta. Estava comeando a deixar-se dominar pela autopiedade. Sacudiu a cabea e ergueu o queixo. J no tinha conseguido superar dificuldades maiores no passado? Por que no agora? Afinal, quando o velho McLeod morresse, ela e Graham estariam novamente sozinhos. Amolecer, agora, no ia adiantar nada. Se descansasse bastante, poderia limpar o quarto de manh e mostrar a Wade McLeod que ele no era seu dono! Tinha sido uma tola, ao deix-lo pensar que estava derrotada! Reconfortada por esse desafio, levantou-se e abriu a porta. Sabia que suas malas estariam l, trazidas provavelmente pelo prprio Wade. Arrastou-as para dentro, pegou uma toalha e um roupo e foi para o banheiro, que, embora simples, era bem melhor do que o quarto. A porta no tinha trinco, mas sentiu-se segura porque Wade no entraria. Deixou a gua quente correr bastante antes de tirar as roupas suadas. Ia tomar um banho, vestir-se e descer para o jantar, e Wade McLeod e o av que fossem para o inferno! Uma hora depois, no muito segura, tentou entrar firmemente na sala de jantar. No sabia se a fora era fsica ou vinha da raiva, mas estava certa de que ia conseguir superar mais esse obstculo. Uma pequena sensao de triunfo a dominava: tinha Conseguido ver Graham e, embora estivesse dormindo, a srta. Webb no se ops quando beijou o filho. No que se importasse com as objees da srta. Webb, mas ficou satisfeita por no precisar usar sua autoridade de me. Chegou at a achar simptica a governanta, enquanto desciam juntas. No esperava encontrar Wade, aquela noite, e ficou surpresa ao v-lo na sala de jantar com o av. Os dois deviam estar falando da fazenda, praticamente o nico assunto sobre o qual conversavam. Nada havia mudado. Quando ela e a srta. Webb entraram na sala, Wade levantou-se. O velho sr. McLeod continuou sentado, provavelmente por causa da doena. Os olhos de Wade seguiam Vicki o tempo todo. Talvez fosse por causa do vestido novo, que a deixava mais bonita. Vicki sentiu o rosto ficar vermelho e desviou o olhar. Era surpreendente que ele tivesse comprado um vestido como aquele, j que pretendia mant-la em segundo plano. Quando Wade voltou os olhos para o

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cabelo, por um segundo Vicki captou uma luz de admirao e surpresa em seu rosto. O corte de rapazinho tinha desaparecido. Agora o cabelo caa solto nos ombros, dando-lhe um aspecto elegante. Que transformao! disse Wade, em voz baixa, ao puxar sua cadeira. Mas no estava satisfeito. O velho sr. McLeod tambm a olhava, como se nunca a tivesse visto. Falou friamente, quando os olhos dela o encararam com ar de desafio. Parece que j se recuperou. Estava querendo dizer que o desmaio de horas atrs tinha sido simples fingimento! Descansei um pouco, vov. Isso devia recoloc-lo em seu lugar. Nunca ousara chamar o Velho assim. Mas o tempo muda as pessoas. Wade estava conversando com a srta. Wabb e Vicki evitou olh-lo, embora estivesse com vontade de reclamar do quarto. No importava o que houvesse, no devia dar-lhe a satisfao de saber como estava abalada com essa primeira recepo. Mas era quase impossvel no olhar para ele. Observou-o disfaradamente, e seu corao disparou, ao ver a aparncia do marido. Era um homem muito atraente. Estava com uma camisa clara que revelava perfeitamente os ombros largos e musculosos. No era de espantar que a srta. Webb estivesse to atenta ao que ele estava dizendo. Como se sentisse o olhar de Vicki, ele a olhou rapidamente e o velho magnetismo que havia entre eles deixou-a sem flego. Mais do que depressa, desviou os olhos, arrepiada. Durante a refeio, o velho sr. McLeod quase no falou com ela e, como no queria tambm conversar com Wade, dirigiu quase todos os seus comentrios srta. Webb, que, felizmente, gostava de um bom papo. Normalmente, Wade no permitiria que outra pessoa dominasse a conversa, mas nessa noite no estava muito inclinado a falar e deixou que a governanta fizesse a Vicki um relato completo das reaes de Graham desde sua chegada a Baccaroo. Graham adorou tudo, sra. McLeod! Devia estar se perguntando, imaginou Vicki, por que s o velho McLeod parecia satisfeito com isso. O que a srta. Webb saberia da verdadeira situao? Um pouco nervosa, Vicki continuou escutando a governanta e sentiu o comeo de uma enxaqueca. Ela saberia que Wade McLeod nunca tinha vivido com a mulher e o filho?

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Ficou mais perturbada ainda quando a ouviu dizer, dirigindo-se a Wade: Seu filho est se saindo muito bem com os cavalos, sr. McLeod. Adora o pnei e o pessoal da fazenda se rene para admirar suas proezas. uma pena que no tenha tido antes oportunidade de aprender a montar. O silncio que se seguiu a essas palavras foi enorme. Wade foi o primeiro a falar, depois de lanar um olhar raivoso ao av e srta. Webb. Parece que est se interessando por assuntos que no lhe dizem respeito, srta. Webb. No de sua conta saber onde ele viveu at agora. No futuro, procure concentrar-se no trabalho que paga para fazer. Sr. McLeod continuou ela, sem se abalar com as palavras pouco gentis do patro , os primeiros anos da vida de uma criana devem ser levados em considerao; oferecem pistas valiosssimas para seu comportamento. Graham me parece pouco disciplinado, apesar de no ser responsvel por isso. Como o rosto queimando, Vicki esperou a resposta de Wade. As palavras da governanta eram as mesmas que ouvira do marido. Graham no era um menino fcil e a srta. Webb queria deixar claro que a culpa no era sua, se ele no tinha um comportamento melhor. Est sugerindo que o menino precisa de um psiquiatra, srta. Webb? Mas o velho McLeod falou primeiro, reagindo irnica sugesto do neto: No h nada de errado com o pequeno Graham que um ms ou dois em Baccaroo no possam consertar. mais voluntarioso que outras crianas de sua idade, mas no um menino comum; um McLeod, tanto na aparncia quanto na personalidade, e nem a sra. nem a me dele vo conseguir tirar-lhe isso, srta. Webb. A srta. Webb fez uma careta graciosa em direo a Wade e no respondeu. Parecia satisfeita em poder esquecer o menino e concentrar-se exclusivamente no pai. Vicki notou um olhar de suspeita nos olhos do velho e ficou enjoada. Resolveu no esperar pelo caf; se ia ser como o resto do jantar, no estaria perdendo grande coisa. Levantou-se da mesa, com os olhos de Wade fixos nela; ele tinha perdido todo o interesse pela governanta. Se me derem licena, vou subir. Claro disse Wade, polido mas ainda irnico. No comeu muito, mas espero que esteja se sentindo melhor. Quer que eu leve o caf? No, obrigada. Era demais, ver Wade bancando o marido solcito. No vou demorar! gritou ele.

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Agora estava exagerando mesmo! O que esperava conseguir, dando a impresso de que eram um casal normal? Depois de dar uma olhada em Graham, que estava dormindo tranqilamente, Vicki entrou no quarto. A cama estava nua, to fria quanto o resto. S havia dois cobertores e teve que estender um deles sobre o colcho cheio de p e cobrir-se com o outro. O lenol estava cheio de buracos; usou-o como travesseiro extra. Dez minutos depois ainda estava gelada. A camisola que estava na mala era fina demais. Madame Sorelle bem que podia ter includo alguns pijamas quentes, mas devia ter pensado, como a maioria das pessoas, que o norte era quente o dia todo. noite fazia bastante frio. Incapaz de dormir, resolveu ir at o quarto de Wade pegar mais um cobertor. Lembrou-se de que ele dormia quase nu e nem percebia quando as cobertas caam. Se fosse rpida, ele no perceberia que estivera em seu quarto. Mas no foi suficientemente veloz. Estava pegando uma manta de l quando a porta se abriu e ele entrou. A garganta de Vicki ficou to seca que ela no conseguiu dizer uma s palavra. No esperava encontr-la por aqui. . . to depressa. Que idiota! Ele tinha que chegar bem agora! Est tremendo. Eu no devia ter demorado tanto. Vou buscar uma bebida. No estava esperando voc. S vim buscar um cobertor. Estou com frio e no quero incomodar as moas agora. Voc est se queixando de suas acomodaes? E s chegou hoje. . . Claro que no. No vou armar um escndalo por causa de um cobertor. Ele tirou a gravata e comeou a desabotoar a camisa. Ela tentou desviar os olhos, mas estava hipnotizada pelo peito nu coberto de plos escuros e espessos. Espere. Ao tirar a camisa, a mo dele encostou na dela. Podia ser um gesto acidental, mas no era. No veio s para buscar o cobertor, no ? Claro que sim. Voc no costuma usar cobertor. Isso quando tinha voc em minha casa. mais quente do que qualquer cobertor. Como podia ser to desprezvel? Como podia fazer comentrios daquele tipo quando seus olhos estavam completamente sem expresso? Ele a tinha mandado embora; agora a trouxera de volta por causa do av, e s para ficar enquanto o velho vivesse. E no entanto estava ali, fazendo-a se lembrar da paixo que tinha acabado em total rejeio por parte dele.

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Eu odeio voc, Wade. Repita isso mais uma vez e lhe dou um motivo para me odiar de verdade. No conseguiu responder, mas tentou soltar o pulso que ele segurava, enquanto a olhava furioso. Felizmente, tinha vestido o robe; a camisola era transparente demais e a faria sentir-se nua, diante daquele olhar agudo e penetrante. Ele soltou o pulso, mas escorregou a mo para o brao, agarrando a pele macia embaixo do cotovelo e puxando-a para perto. Vicki sentiu que os braos musculosos dele a puxavam. Atravs do tecido fino do robe, podia sentir o calor de seu corpo vigoroso. Parecia que ondas de fogo corriam por suas veias. Tentou lutar, mas no tinha foras. Wade... no! Me solte! Ele riu e no ligou. Parecia querer que ela sofresse, quando enlaou as mos nos cabelos sedosos, esmagando-a contra seu peito. Vicki foi invadida por lembranas que preferia esquecer. Voc me procurou, querida. Foi corajosa. Por que estragar tudo, fingindo que ainda inocente como quando partiu? Voc no presta! No vim at aqui para continuar onde paramos. Se pensa que eu gostava de dormir com voc, est muito enganado. Mentira! Voc est precisando refrescar a memria. Por favor, Wade! Tentou apelar para os bons sentimentos dele, mas, quando ergueu os olhos azuis e os lbios rosados, sentiu que ele enrijecia o corpo. Wade abaixou-se e beijou-a, primeiro suavemente, depois com mais presso, at que Vicki entreabriu os lbios. Todo seu corpo correspondeu s carcias dele com sensualidade. Com gestos impacientes, Wade tentava abrir o roupo, at que suas mos, quentes como o fogo, pousaram nos seios delicados. Vicki sentiu vontade de gritar, gritar. Foi o medo da paixo redescoberta que lhe deu foras para se libertar. Enquanto ele puxava o roupo de seus ombros, deu um pulo para trs, to rpido que o pegou de surpresa. Voc me trouxe de volta a Baccaroo para realizar seus prprios desejos, no porque eu pedi. No pense que isso lhe d o direito de fazer comigo o que bem entender. Ele no fez um gesto para segur-la; ficou olhando fixamente, como se tivesse perdido todo o interesse. Nem mudou de expresso, ao ver as tentativas dela de recompor a roupa rasgada.

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Sua boba, volte para o quarto. Mas estou avisando: a prxima vez que vier at aqui para me provocar, no responderei pelas conseqncias. Lembra o que j aconteceu antes? Desta vez no vai poder alegar ignorncia. Precisava de um cobertor, Wade. A culpa no foi minha. Est se referindo ao cobertor ou ao beb que teve? Aproximou-se com alguns cobertores e entregou-os a ela. Pode lev-los e sair, sra. McLeod. No vou usar; preciso do resto da noite ; para me refrescar. Uma hora depois, Vicki ainda estava acordada, revirando-se na cama estreita e desconfortvel. Seus pensamentos voltaram ao avio, ao momento em que Wade perguntara se estava dormindo. Voltou ao primeiro dia em que chegara fazenda, o dia de seu dcimo oitavo aniversrio. Lembrou-se de Alice Bell, a moa a quem viera fazer companhia. Alguns meses mais nova que Vicki, Alice foi embora depois das frias para encontrar os pais nos Estados Unidos. Era filha nica e estava acostumada ao luxo e ao dinheiro. Costumava criticar Baccaroo porque era sem graa, no tinha o conforto de uma casa moderna. Apesar disso, as duas tinham se dado muito bem. Vicki gostou logo da casa, por dentro e por fora. Era do velho sr. McLeod e de seu arrogante sobrinho que tinha medo, no das cortinas velhas, dos tapetes desbotados e lenis gastos, to gastos que s vezes os ps saam pelos buracos. Talvez no houvesse roupa de cama nova e uma dona-de-casa em Baccaroo por falta de dinheiro, pensou Vicki, a princpio. Muitas mulheres s aceitariam viver num lugar isolado como aquele se houvesse muito conforto. Comeou a encarar Wade McLeod com compaixo crescente, at perceber que no era o dinheiro que o impedia de ter uma esposa. Normalmente, Vicki trabalhava de manh, no escritrio, durante uma hora, tomando providncias relativas casa e ocupando-se da correspondncia do sr. McLeod. Aos poucos, foi tomando conhecimento da vastido de terras e interesses dos McLeod. Se no era o problema financeiro que impedia Wade McLeod de casar, tambm no era sua aparncia. Ele era um homem muito atraente. Vicki passava grande parte do tempo pensando nele. As mulheres se interessavam por ele; nas primeiras semanas que passou na fazenda, houve diversas visitas femininas, convidadas provavelmente pelo velho McLeod. Wade as ignorava. Uma noite encontrou-o saindo de um quarto, ocupado pela senhorita Morris, uma morena muito atraente. Ele a viu de olhos arregalados de espanto e disse com raiva:

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O que foi, olhos grandes? Devia aprender a no meter esse narizinho de beb em minha vida. Mas. .. eu. . . Sei que andou xeretando por a. No gostaria de ver voc machucada, o que acontece freqentemente com pessoas que se ocupam da vida dos outros. Quantos anos tem? Dezoito. Wade a examinou como se a visse pela primeira vez. Depois um ar de ironia passou por seu rosto. As mulheres parecem estar com inclinaes amorosas, a esta hora da noite, principalmente quando no tm nada para fazer o dia todo. Tambm est querendo ser beijada? Vicki teve vontade de responder: No com o gosto dos lbios dela ainda nos seus! Mas, antes que conseguisse dizer uma palavra, ele a puxou e beijou levemente, um beijo que pretendia apenas ser uma punio para o desprezo que tinha lido nos olhos azuis. Mas logo se estabeleceu entre eles uma atrao magntica e o corpo de Wade ficou duro como o ao, tenso, como se estivesse acontecendo alguma coisa que o surpreendia. Depois, puxou-a mais para perto e esmagou os lbios delicados num beijo cheio de paixo e desejo. Ela se entregou a essa sensao que, embora desconhecida, j imaginara muitas vezes em seus sonhos de adolescente. Em sua inexperincia, no percebia estar correspondendo com tanta sensualidade s carcias de Wade; seu corpo moldou-se ao dele como uma luva e o beijo comeou a ficar mais ardente. Ele ergueu a cabea e murmurou, com voz rouca, em seu ouvido: Venha comigo para o quarto, querida. Como se sentisse a recusa no corpo magro que tinha nos braos, Wade afastou-a com um gesto brusco. Acho que estou ficando maluco. Volte para a cama. Voc uma criana. No sou uma criana, Wade... sr. McLeod. No sabe do que est falando, Vicki. No quero ser acusado de seduo. Vamos pr a culpa na hora. . . Est bem. Envergonhada, como se de repente tivesse recuperado o juzo, ela se afastou dali o mais rpido possvel. J no quarto, pensou que devia estar louca, mas a lembrana de Wade provocava ondas de calor e frio em seu

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corpo. Ele, ao contrrio, parecia ter esquecido completamente o episdio daquela noite. Sua curiosidade sobre os McLeod aumentava a cada dia. Uma noite, Wade no estava e Alice j tinha ido para o quarto, escrever algumas cartas. Vicki estava ajudando a sra. Clover a arrumar a cozinha. O sr. McLeod tinha reclamado da comida e, por uma vez, Vicki teve que concordar com ele, pois a sra. Clover realmente no era uma grande cozinheira. Droga reclamou, pela primeira vez, a velha empregada, sempre de bom humor. Por que continuo aqui? impossvel trabalhar neste ambiente; Wade e o av quase no conversam h anos! Vick olhou-a com receio de que parasse de falar. Precisava saber por que os dois no eram amigos, por que uma casa que tinha tudo para ser feliz era to triste. Vendo que a outra hesitava, Vicki no se conteve: O sr. Wade dirige as fazendas e controla os negcios. Por que trata o av desse modo, como um estranho? uma longa histria, minha querida. No de admirar que Wade no trate o av carinhosamente. Tudo comeou quando os pais do velho morreram num acidente. O velho era filho nico e Baccaroo tornou-se uma obsesso. Ele jurou manter o nome da famlia, no importava a que preo, e por isso casou ainda novo; estava decidido a ter filhos para dirigir Baccaroo. Mas s teve um filho, o pai de Wade. A sra. Clover fez uma pausa e continuou: O velho no deixou o filho em paz enquanto no se casou. Ele mesmo escolheu a noiva, porm, mais uma vez, a unio dos McLeod s foi abenoada. . . alguns dizem amaldioada. .. com um filho nico. A me de Wade morreu quando ele tinha treze anos. Antes mesmo de ir para a escola de administrao, Wade j sabia fazer o trabalho de um homem. Mas era muito levado e uma vez quase morreu num acidente. Como era o pai de Wade? Era um homem gentil. Nem um pouco parecido com Wade ou o Velho. Acho que foi por isso que finalmente concordou em satisfazer o desejo do pai. Em Queensland, perto da fronteira, havia uma moa, e o Velho amolou tanto o filho que ele finalmente concordou em casar de novo. Ainda me lembro, querida, como se fosse hoje. Houve uma briga terrvel, mas o pai de Wade finalmente foi, e o avio, que ele mesmo pilotava, caiu e ele morreu. Correu at o boato de que tivesse sido de propsito. Que histria terrvel! Vicki ficou plida, e nesse momento sua simpatia por Wade McLeod comeou a diminuir. E o que aconteceu depois, sra.

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Clover? Wade jurou ao Velho que nunca se casaria, que nunca daria herdeiros a Baccaroo. O Velho faz de tudo para convencer o neto a casar, mas acho que ele nunca far isso.

CAPITULO

IV

Vicki afastou os cabelos que caam no rosto e ficou surpresa ao sentir os olhos cheios de lgrimas. Qual seria o motivo de suas lgrimas: porque nunca mais ia ver a sra. Clover ou porque ainda estavam vivas aquelas emoes do passado? Havia nativos na fazenda. Trabalhavam com o gado, indo e vindo de acordo com seus costumes tribais. A sra. Clover costumava empregar moas para o trabalho da casa e tinha adotado algumas de suas supersties. Quando Vicki casou com Wade, a sra. Clover achou melhor contar algumas coisas mais sobre a famlia. Mas no contou tudo. E Vicki teve que descobrir sozinha, da pior maneira possvel. Lembrou-se das palavras da velha empregada: Acho que Wade no vai desistir de sua vingana e o Velho continuar firme tambm, porque os dois so igualmente teimosos. O Velho vive convidando mulheres, que desfilam diante de Wade tentando conquist-lo. Muitas dariam qualquer coisa, at a prpria honra, para se tornarem esposas de Wade McLeod e senhoras de Baccaroo. A srta. Morris foi uma delas; duvido que seja a ltima. Saber a histria da famlia fazia diferena. Depois disso, Vicki tinha mudado. Antes tentava evitar Wade e o av; agora tinha se tornado extremamente agradvel com eles. Freqentemente pensava nos dois com carinho. Embora soubesse que sua simpatia podia no ser apreciada, alimentava a iluso de reconcili-los. Chegou at a gostar de trabalhar com o velho McLeod no escritrio. Ele era velho e orgulhoso, mas amava Baccaroo. E era esse amor, que ela comeava a sentir, que o desculpava. Tinha pena dele tambm e de seu sofrimento causado por Wade, que se privava de ter esposa e filhos s para mago-lo. Leoda Morris apareceu em Baccaroo uma outra vez e depois partiu. Alice tambm. Os pais de Alice tinham vindo buscar a filha e passaram

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alguns dias na fazenda. Convidaram Vicki para visit-los nos Estados Unidos, se algum dia fosse para l. Depois disso, o velho McLeod pediu a Vicki que ficasse em Baccaroo. Podia jurar que ele nunca agia por instinto, mas dessa vez tinha sido diferente. Lembrava bem desse dia, no jardim, uma figurinha jovem e perdida, de corpo magro e cabelos cor de palha, olhando para o vazio das plancies avermelhadas, com uma expresso de profunda tristeza nos olhos cor de safira. Com voz severa, o Velho tinha se aproximado dela e perguntara se j tinha feito planos para a partida. Quando respondeu que ainda no tinha pensado nisso, o velho convidou-a para ficar mais algum tempo. Estava acostumado com sua presena, que achava muito til. Vicki aceitou o convite. Gostava dele e achava que era retribuda. E era, at que Wade a pediu em casamento. A partir da, o Velho passou a lhe dedicar um profundo desprezo. Os pensamentos de Vicki voltaram tarde em que Wade a pedira em casamento. Mas a lembrana era dolorosa demais e ela acabou adormecendo. Quando acordou, os raios de sol entravam pela janela do quarto. Ainda no eram sete horas. Levantou-se depressa, no muito satisfeita por sentir que ainda ficava tonta quando se movia rapidamente. Foi at a janela e sentiu-se melhor. O campo sempre tivera esse efeito relaxante sobre ela. Quando morava cm Baccaroo, antes de tudo acontecer, levantava-se assim que o dia surgia. s vezes, saa antes de amanhecer. Esses passeios matinais eram um hbito. Ia a p, outras vezes, na gua que Wade lhe dera de presente. E nesses momentos o mundo parecia ser s seu. Nessa manh, seus olhos pareciam vidos para recuperar o que tinham perdido nos quatro anos longe dali. A magia da aurora estava em toda parte; os raios do sol proporcionavam uma viso maravilhosa de beleza e luz. Parecia um sonho: as sombras da noite destacando-se contra o fundo nebuloso do horizonte distante. Os pssaros cantavam nas rvores e do jardim vinha o perfume das flores em boto. Algumas nuvens manchavam o cu, o que raramente indicava chuva, principalmente se o vento vinha do oeste, como nessa manh. Logo as nuvens se dissipariam e o sol inundaria a terra. A temperatura continuaria subindo durante o dia todo; o vero estava chegando. No que houvesse muita diferena entre as estaes. Setembro e outubro eram quentes e cheios de vento, mas o calor maior vinha em novembro e

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dezembro. Era um calor seco e agradvel. S em dezembro e maro a umidade aumentava e trazia uma atmosfera pesada. Com um suspiro, Vicki afastou-se da janela e se preparou para enfrentar o novo dia. Havia muita coisa para fazer; no podia passar o dia sonhando. Procurou um jeans na mala ainda no desfeita. Queria sair com Graham para mostrar-lhe coisas que tinha descoberto sozinha antes dele nascer, coisas que continuaram a maravilh-la todo o tempo em que vivera em Baccaroo. Em sua excitao, esqueceu que precisava falar com o Velho. Wade estaria fora e devia aproveitar a oportunidade para descobrir se o velho McLeod estava realmente doente. Seria difcil que ele contasse a verdade, mas confiava em sua intuio de levar o menino embora. Finalmente decidiu que o mais apropriado era um vestido de algodo; tomou um banho e depois foi procurar Graham. O menino no estava no quarto e ela bateu porta da srta. Webb, que ainda estava deitada. Deve estar l embaixo. Sinto muito, mas no posso ficar de olho nele o dia inteiro, sra. McLeod! Vicki saiu correndo do quarto, sem dizer srta. Webb o que pensava dela: deixar um menino de quatro anos sozinho era o cmulo! S se acalmou quando o encontrou. Afinal, no era culpa da srta. Webb. Era impossvel tomar conta dele o tempo todo e Graham no costumava dormir muito. A liberdade da fazenda tirava-lhe a vontade de ficar trancado no quarto. A que um pai fazia falta. Naturalmente, um pai de verdade. Se Wade fosse um pai normal, sairia com o filho de manh, poderia lev-lo aos estbulos ou para ver os homens comeando a rotina diria. Mas ele no tinha o mnimo interesse pelo filho. Graham estava na cozinha, rindo e conversando com uma jovem nativa, enquanto a outra lhe dava caf. A me, preocupada, quase lhe arrancou a xcara das mos. No vai tomar isso, querido! Vai tomar leite puro com chocolate. Estava to decepcionada porque ele no tinha ido procur-la, que falou com mais raiva do que seria necessrio. As moas olharam para ela, com os olhos arregalados, mas, antes que pudessem falar, duas mos seguraram os braos dela por trs. Ouviu a voz de Wade: Um pouco de caf, de vez em quando, no faz mal. No exagere, Victoria! Imediatamente, Graham comeou a repetir o nome inteiro da me, que no costumava ouvir freqentemente, mas Vicki parecia ter perdido o senso de

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humor. Graham gosta de caf o menino falou, e sua boca assumiu uma expresso de desafio. Vicki percebeu que essa atitude estava se tornando um hbito e pensou que devia falar com ele sobre isso o mais rpido possvel. Papai toma caf, ento Granam tambm pode! Querido, isso no significa que leite no seja melhor para voc. O menino continuou protestando e ela tentou soltar-se das mos de Wade, sem conseguir. Quer me soltar, por favor? Por que j est de p? Ia levar seu caf. . . uma concesso at ficar mais forte. De repente, Vicki entendeu por que ele estava na casa e ia levar o caf pessoalmente. No queria que ningum visse onde ela estava dormindo! Voc deve ter esquecido que no gosto de tomar caf na cama. Bem que gostou, uma vez. . . Como ousava se referir a isso?! Que uma manh, depois... Indignada, olhou para ele. Mas o rosto de Wade estava perto demais. Vou dar o caf a Graham; depois preparo o meu. As moas j deram o caf a Graham, mas tem toda a liberdade de preparar o seu, j que insiste. J conhece Misilgoe e Boalere? So novas, na casa. Depois que Vicki cumprimentou as duas moas, Wade mandou que levassem o menino para cima. No ops-se Vicki, vendo desmoronar o resto de sua autoridade. Mas as duas levaram Graham como se ela no tivesse dito nada. Sua dedicao ao dever comovente, Victoria, mas seria melhor deix-lo com a srta. Webb. Acho que deve conservar sua energia para outras coisas. Acha mesmo? Isso porque no sabe o que ter um filho. Para mim, tomar conta de Graham um prazer, no uma obrigao. Ele no uma coisa que se entrega bab com um suspiro de alvio, e pronto. Voc precisa de tempo para se recuperar. Est encantadora, hoje, quase como ontem noite. Se tiver energia suficiente, deve guard-la para mim. J que vou ter que sustentar mais trs pessoas, exijo uma compensao. O que est querendo dizer? Vou deixar que descubra sozinha. Ento, Wade a beijou, de forma mais cruel e insultuosa do que na noite anterior. Beijou-a como se fosse uma mquina pronta para ser usada,

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quando e como ele bem entendesse. Depois, tambm repentinamente, soltou-a, indiferente expresso magoada que dominou o rosto da moa. Voc perguntou e eu dei uma pista. Talvez chegue ao ponto de me perguntar por que saio com outras mulheres- se tenho uma esposa mo, no acha? Voc deve estar louco, se pensa que vai conseguir alguma coisa de mim. No pedi para vir nem para ficar; s queria meu filho de volta. J que insiste em nos manter aqui, o problema seu, se est se sentindo explorado. Sua lngua est bem mais afiada do que antes, madame. Precisa tomar cuidado, quando houver outras pessoas por perto. Se quiser evitar perguntas, deve estar preparada para fazer seu papel de esposa dedicada. Posso ser educada, s isso. No espere mais nada. Sei que no sou indiferente a voc.. . Senti isso ontem noite. Tambm percebi que houve uma mudana em voc que vale a pena investigar. Nunca pensei que pudesse descer to baixo, Wade McLeod! Tomada pela fria, deu-lhe um tapa, deixando uma marca vermelha no rosto bronzeado. E no estou arrependida! Voc merece sofrer muito mais. Me deu um quarto horroroso e. . . E...? No sei como teve coragem. No estou disposto a prestar contas de nada a voc. Fique no quarto enquanto quiser dormir sozinha. Mas no vou lhe apontar uma arma ou dizer que bem-vinda em meus braos. Se o seu quarto no corresponde expectativa, por que no pra para pensar se merece outro melhor? Vick resolveu desistir da discusso. Estava aborrecida por ter falado tanto; Wade era injusto e grosseiro, mas no adiantava ficarem gritando um com o outro. Alm disso, as moas podiam aparecer a qualquer momento, a srta. Webb ainda no tinha descido e ela prpria no tomara caf. Vou limpar meu quarto. Espero que no se oponha. Detestaria remover lembranas felizes junto com o p. . . Pea s moas para fazerem isso. Wade, sinto muito pela sra. Clover. Pensei nela, ontem noite. Espero que no tenha sofrido, antes de morrer. Teve um ataque cardaco e s viveu mais uma hora. Quando o mdico chegou, estava tudo acabado. Antes de morrer, falou em voc.

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Eu sinto mesmo. .. sei que estava com vocs h muito tempo. Imaginou qual seria a reao dele, se soubesse todas as histrias que a sra. Clover contara sobre sua infncia. Vou sentir falta dela. Quem est agora em seu lugar? Ningum, a no ser as moas que viu hoje. Tnhamos uma empregada, mas foi embora pouco antes de voc chegar. E no me preocupei em substitu-la. Vicki no perguntou por que a mulher no tinha ficado; devia ser por causa da solido. O isolamento da regio derrotava muitas pessoas. Quer dizer que s tem essas moas? Ningum para organizar o servio da casa? Ningum. As respostas lacnicas dele no ajudavam muito. Vicki sabia por experincia prpria que as nativas no eram muito boas no servio domstico. Nas fazendas, os homens eram timos empregados, mas suas mulheres precisavam de superviso constante, dentro de casa. Talvez porque estivessem acostumadas a viver, em cabanas rsticas, onde havia pouco para fazer. Mesmo atualmente, com a melhora das condies de vida, cozinhavam ao ar livre, em fogueiras, e no era fcil ensinar-lhes o trabalho. Essas moas foram treinadas? Se no, quem est tomando conta de seu av e da srta. Webb? J tenho preocupaes suficientes para pensar nisso tambm. A ltima empregada que tivemos tentou treinar Misilgoe. Acho que foi ela quem fez o jantar, ontem noite. No estava muito bom. Nem percebi. E o que tinha percebido ento? Vicki lembrou o rosto frio, impenetrvel. Wade, voc se queixou por ter que sustentar a mim e ao menino. Claro que falou s para me aborrecer, mas, mesmo assim, quero retribuir por minha estadia, tomando conta da casa. Voc no pretende mandar a srta. Webb embora. Se seu av est to mal como diz, talvez ela pudesse ser enfermeira para ele. No so necessrias duas mulheres para tomar conta de um garotinho. Voc nunca desiste? Precisa se recuperar. No se meta nos meus problemas domsticos! Para que voc possa me mandar de volta nova em folha, no ? No precisa se preocupar; quando chegar a hora, irei embora sem confuso. Isso mesmo. No quero voc por aqui. Podia ser na fazenda, mas era menos doloroso pensar que era na cozinha,

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decidiu Vicki. As pessoas no vo achar esquisito, se eu no estiver organizando a casa? Ainda est muito fraca. No pretendo me cansar. Pelo menos no comeo, irei com calma. Faa o que quiser. Se quer trabalhar, no me culpe depois, se piorar. Talvez me poupe o trabalho de mand-la embora, se voltar para o hospital. Ento no vai procurar outra empregada? No vou prometer nada, a no ser umas broncas, se no mantiver seu filho longe de mim. Depois do caf, Vicki tentou esquecer as mgoas que enchiam Seu corao e examinar sua situao sob a perspectiva correta. Depois de arrumar rapidamente a cozinha, foi procurar o sr. McLeod. A srta. Webb informou que tinha traado um programa dirio para Graham, que no deveria ser alterado. Isto , que eu no posso alterar, pensou Vicki, resignada. Talvez o menino estivesse mesmo precisando de um pouco de disciplina, depois de anos com a sra. Parkes. E a srta. Webb no era nenhum drago. Era apenas uma mulher jovem e decidida, tentando mostrar que sua presena era indispensvel. Se pretendia sobreviver nas prximas semanas, Vicky precisava aprender a afastar-se um pouco do filho, sem ficar apreensiva o tempo todo. Graham estava aos cuidados de uma pessoa competente. Mas no seria fcil; durante quatro anos, ele fora seu nico objetivo na vida. Tentou imaginar como seria se tivesse criado Graham em Baccaroo, com Wade a seu lado. Talvez agora estivessem com outro filho para fazer companhia a Graham. Ainda no tinha recuperado a antiga forma e havia muito para fazer. Seu quarto estava sujo, mas era mais urgente organizar as refeies. Depois iria procurar o sr. McLeod e acertar algumas coisas, se tivesse coragem. Atravessou o saguo e achou a grande casa silenciosa, j comeando a mergulhar no calor crescente do dia. A srta. Webb tinha levado Graham para dar uma volta no jardim. Parou um pouco na sala de visitas, mas no encontrou o sr. McLeod. Aquela podia ser uma linda casa, se tivessem feito algumas melhorias, mas Wade no permitiu que tocasse em nada. No porque no a achasse capaz, mas por causa da situao entre ele e o av. A casa tinha sido construda pela me de Wade, que vinha de uma rica famlia de Sdnei. Alm disso, ela tinha herdado uma grande quantia em dinheiro, com a morte de duas tias. Quando morreu, seu nico filho herdou toda a fortuna e usou uma parte dela para fazer algumas reformas na casa. Wade era o principal acionista da fazenda, mas no precisava exercer esse

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poder, pois o av o deixava tomar todas as decises. O que teria esperado a me de Wade, morta antes de o filho ficar adulto? O que pensaria agora, se pudesse voltar e sentir a infelicidade que reinava na casa? Encontrou o Velho no escritrio principal, uma construo prxima casa. Para uma moa que desmaiou ontem, voc parece recuperada. Acho que no vai acontecer mais, sr. McLeod. Pelo modo como a olhou, devia estar se perguntando por que no o chamava mais de av. Bem, no ia mais chamar, a no ser que ele mesmo pedisse. Olhou-o friamente, no permitindo que seu olhar vagasse pelo lugar to familiar. Estava ali, no dia em que Wade a pedira em casamento. Apertou as mos, afastou as lembranas e apressou-se a falar com o Velho: Estou tentando ser til e vim perguntar se quer tomar caf. Misilgoe disse que voc costuma tomar caf na sala de visitas e depois descansar um pouco. Por que est querendo ser gentil, depois do modo como a tratei em Melbourne? , Est pedindo desculpas, sr. McLeod? No, mera curiosidade. Nesse momento, chegou o administrador, mas parou ao ver Vicki. Era um homem de trinta anos, muito eficiente mas modesto. Vicki gostava dele; sempre tinha sido simptico com ela, quase protetor, principalmente antes do casamento com Wade. Desconfiou que o casamento tinha sido um choque para ele, mas nunca soube at que ponto. Estou contente por voc ter voltado, Vicki. Jeff Curry no disfarou que a estava examinando dos ps cabea, mas no fez qualquer comentrio sobre sua aparncia frgil e abatida. Seu filho muito bonito, Vicki. O velho Ned disse que igualzinho a Wade quando ele tinha essa idade. Por que ningum diz que se parece comigo, pelo menos um pouquinho? Vicki pensou, mas no fez comentrio algum, limitando-se a sorrir. O velho interrompeu a conversa dos dois: Vou para casa, Jeff. Acabei de falar com Ada Court pelo telefone; adoraram meu bisneto. Ela perguntou se Wade j estava de volta. Ento algumas pessoas j tinham vindo conhecer o herdeiro? Era natural. A vida por l, sem graa e montona, precisava se alimentar de novidades.

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Logo, todos estariam fazendo visitas para conhecer o menino, que ficaria cada vez mais apegado ao lugar. Quando chegasse a hora, seria impossvel tir-lo dali. Vicki sentiu seu corao ser invadido por uma onda de desespero. Depois que o Velho morrer! A oportunidade de saber em que condies ele realmente estava chegou mais depressa do que Vicky podia supor, Ento vai tentar continuar onde Annie Clover parou? Bem, ainda no sei exatamente. Vou tentar Vicki respondeu. Est sempre tentando, no mesmo? s algum lhe dar a mo e voc tenta pegar o brao. Consegue sempre meter o nariz onde no chamada. Ela enterrou as unhas nas mos para no responder e o Velho continuou: Durante toda a minha vida, os outros conspiraram contra mim e eu s estava preocupado em ajud-los. Quer dizer que s pensava em Baccaroo, no ? D na mesma. Ou no? No. Sinto falta de Annie Clover. Era uma boa mulher, quando se esforava. Gostava dela porque nunca se imps, o que no significa que no visse o que acontecia. Ela me salvou a vida. Agora tarde, no acha? Tarde demais. No pude falar com ela antes que morresse. Por que no? Porque me senti mal, quando a vi estendida no cho. E quando aquele mdico estpido chegou, disse que tambm tive um ataque cardaco, s que menos forte que o dela. Agora tenho estes comprimidos; s tomar dois, e pronto! Ento era verdade o que Wade dissera. Vicki esqueceu seus prprios problemas e olhou o Velho. Por pior que fosse, era um lutador e por isso o respeitava. Mas no adiantava sentir pena dele; jamais aceitaria qualquer demonstrao de afeto. Sinto muito murmurou, pouco vontade, pondo de lado as esperanas de ir embora, pelo menos por um tempo. J ia se levantar quando o velho McLeod falou de novo.

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CAPTULO

No vou viver para sempre. Wade e o dr. Evans acham que sou bobo, mas sei que meus dias esto contados. S quero viver para ver Wade casado com a mulher certa. Espero que consiga, sr. McLeod. Mas no pense que vai livrar-se de mim e ficar com meu filho! Wade precisa ter mais filhos. E acho que conheo a moa ideal para ele. Por que no deixa o prprio Wade escolher? Afinal, j tem idade suficiente. Esse comentrio perturbou tanto o Velho que ele ficou vermelho. Vicki assustou-se, ao ver que logo depois empalideceu e deixou o corpo cair para o lado. Onde esto os comprimidos? Aqui respondeu ele, tentando enfiar a mo no bolso, mas Vicki foi mais rpida, afastou a mo do velho e pegou o vidrinho. Deu-lhe os comprimidos com uma xcara de caf quente e em poucos segundos a mancha azulada em torno de sua boca desapareceu. No pense que salvou minha vida, moa. J estou me acostumando a me arranjar sozinho, quando tenho essas crises. A nica diferena que com algum por perto fica mais fcil. Eu sei. Vicki olhou-o. Ela ainda tinha na boca o gosto da derrota. Sabia que no devia mais perturb-lo, se no quisesse ser responsvel por outro ataque. Devia acostumar-se a enfrentar o inimigo sem contra-atacar. E ainda havia Wade; precisava achar um jeito de derrot-lo sem fazer o av sofrer. Ficou mais um pouco com ele, at ter certeza de que estava bem, depois foi para a cozinha, f estava atrasada com o servio. Encontrou Misilgoe sozinha, que lhe informou: Boalere vai voltar mais tarde. Mais tarde? Bem, acho que ns duas podemos fazer o almoo, no ? O patro vai voltar? No, acho que no. Ele costuma almoar? Depois que o Velho piorou, ele comeou a vir. Ento ele se importava com o av? Realmente, os dois conseguiam confundi-la; nunca sabia o que esperar deles. Subiu para limpar o quarto. O suor empapava-lhe a testa e o corpo, fazendo o vestido grudar. Por que as foras no voltavam logo? Tinha o dia

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todo pela frente e j estava exausta. Duas horas depois, o quarto estava pronto. Parou para observar o efeito da limpeza. No estava muito diferente, mas pelo menos estava limpo. Trocou os lenis da cama e at achou umas cortinas de renda para substituir as que estavam na janela. Mas no conseguiu troc-las. Deixou-se cair numa cadeira ao lado da cama. Ouviu a voz de Graham que voltava do jardim e conversava com o sr. McLeod. Ficou aliviada ao saber que ele j estava recuperado. Ouviu o barulho do almoo, um rudo distante de pratos e talheres. Depois Graham subiu para dormir um pouco e Vicki ficou magoada por ele no ter ido procur-la. Talvez o tivessem proibido, dizendo que ela estava descansando. No teve coragem de cham-lo quando passou em frente porta, com receio de que a srta. Webb visse o quarto onde estava. Depois s se percebeu o silncio, um calmo interlcido em que ela passou pensando nos problemas que teria que enfrentar, enquanto rezava para que algum lhe trouxesse pelo menos uma xcara de ch. Quando a porta se abriu, de repente, no esperava ver Wade. Olhou-o como se fosse Aladim com a lmpada maravilhosa, sem saber que o rosto plido manchado de p o fazia lembrar do dia em que a encontrara em Melbourne. O que aconteceu, Vicki? O que andou fazendo? Limpei o quarto. No pensei que fizesse objeo. Ainda est aborrecida porque no lhe ofereci cama e mesa, no ? Vou dizer uma coisa, minha cara: levei muito tempo para afastar a imagem de seu corpo em minha cama, h quatro anos. E no pretendo fazer a mesma coisa agora, a menos que seja para sempre. Vicki no entendeu o significado daquelas palavras e ficou ainda mais plida. Olhe s para voc! Est quase desmaiando. J vi mais energia num bezerrinho assaltado por um co selvagem. No precisava fazer tudo hoje. Estou muito bem. S estou descansando um pouco. Escute, Vicki, j disse que no me incomodo se voc quer se matar, s no quero que seja aqui, entendeu? Hoje de manh concordou em que eu podia fazer o que quisesse, Wade. Quando disse que podia tomar conta da casa, no pensei que fosse comear hoje. J soube de tudo o que andou fazendo, por aqui e no escritrio. Meu av contou que Jeff quase desmaiou, quando a viu. Estou avisando para que fique longe dele nas prximas semanas. No quero v-la

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correndo para ele com suas queixas, como costumava fazer! No fazia isso, e voc sabe! Apenas conversava com ele de vez em quando. Jeff sempre gostou de voc, Vicki. Pode negar? O Velho. . . Est melhor? No sei como pude esquecer. Claro. Est l fora, agora, com Jeff. Pare de se preocupar com ele. Mas algum precisa se preocupar com ele! No voc. J se olhou no espelho? Venha para a cama imediatamente, antes que eu perca a calma. No! No vou! Wade perdeu a pacincia, tomou-a nos braos e colocou-a na cama. Depois comeou a desabotoar o vestido, sob os protestos de Vicki. Sou seu marido, nem que seja por algumas semanas; portanto, pare com esse comportamento infantil. No estou com segundas intenes, s quero que voc deite. Ela desistiu, dominada pelas sensaes que 0 toque das mos dele despertava. Sentiu que ele tirava seu vestido, deixando-a s de calcinha e suti, to transparentes que mal cobriam o corpo. Os seios, agora, no eram mais os de uma garotinha e a cintura fina realava as curvas elegantes do corpo, os quadris provocantes. Tentando proteger-se dos olhos penetrantes de Wade, dobrou as pernas, envolvendoas com os braos. Mas ele parecia no notar a nudez de Vicki, a no ser por uma certa rigidez que lhe marcava a fisionomia. Teve vontade de estender os braos e perder-se completamente nos olhos escuros e penetrantes dele. Quando as mos fortes voltaram a toc-la, pensou, num instante de loucura, que ele fosse abra-la e aliviar seu desejo com a fria que demonstrava no passado. Em vez disso, ele se limitou a erguer os lenis e cobri-la. Depois foi at o banheiro. Fique a disse, quando voltou com uma toalha mida. Limpe o rosto com isto at poder tomar banho sozinha. Depois tome o ch e deite. Vicki obedeceu sem protestar. Muitas idias passavam por sua cabea, mas no estava em condies de enfrent-las. Wade saiu do quarto com um suspiro de impacincia. Mas voltou minutos depois, trazendo um prato de sopa. de lata, mas no est ruim. Podia ter dito que estava sem almoo. Depois que ele saiu novamente, Vicki tomou a sopa, espantada por estar com tanta fome. Devia ser um sinal de que a sade estava voltando;

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reclinou-se nos travesseiros limpos e deixou-se penetrar por uma agradvel sensao de bem-estar. O silncio no era perturbado nem pelo barulho do vento. Tentou pensar em Graham, mas seus pensamentos s se concentravam em Wade. Contrariada, descobriu que ele estava se tornando mais importante para ela do que o prprio filho. Wade tinha lhe levado sopa e ch; sua maneira, fora gentil com ela. Vicki cochilou um pouco e acordou, invadida outra vez pelas lembranas. Quando estava em Melbourne, no tinha tempo para pensar; noite conseguia mergulhar num sono profundo, sem sonhos. Agora, pela primeira vez em muitos anos, tinha tempo para refletir. Mas, por mais que tentasse desviar os pensamentos, s conseguia se fixar em Wade. Ao entrar no escritrio, naquela manh, lembrara-se do dia em que ele a pedira em casamento. Ser que algum um dia teria recebido uma proposta to estranha? Naquele dia, ele chegou num LandRover e Vicki ergueu os olhos da carta que estava datilografando. Ol ela disse, nervosa, quando o ouviu bater porta. Nunca se sentira to sem graa: os cabelos recm-cortados, o rosto sem maquilagem, uma camisa velha que grudava nos ombros magros demais. Wade se aproximou dela, em sua imponente estatura, o bronzeado perfeito, os olhos cinzentos e o cabelo escuro, a roupa sempre elegante. No perguntou se ela estava ocupada ou se ia atrapalhar; limitou-se a olh-la por alguns segundos antes de mandar que o seguisse. Mas por qu? Nem sabia como tinha achado foras para fazer a pergunta, pois, desde que Wade a beijara, semanas antes, sentia uma forte atrao por ele. Sem muitas perguntas, Vicki! E agarrou-a pelo brao, levando-a at o carro. Dirigiu a toda velocidade, pela plancie, at a beira de um crrego seco, onde parou. A corrida parecia t-lo acalmado um pouco. Desligou o motor, olhou-a e pediu que casasse com ele, como se fosse a coisa mais natural do mundo. Durante o caminho, tinha perguntado se ela gostava de morar na fazenda, como se a resposta fosse de importncia vital. Vicki ficou contente por poder dizer que sim e sentiu que era o que ele esperava. Mas quando, mais tarde, ele fez a absurda proposta de casamento, tinha um tom de impacincia na voz, um brilho nos olhos que deixavam claro que o pedido era, na verdade, uma ordem.

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Tremeu sob o olhar observador dele; no podia estar falando a srio! Wade McLeod, que podia escolher entre as mulheres mais bonitas da regio, propondo casamento a Vicki Neilson, uma criatura insignificante! O av ia fazer um escndalo! Mas por que eu? Voc. . . no me ama e conhece mulheres to bonitas... Vou dizer por que quero voc. Pode abrir esses olhos enormes e ficar to chocada quanto quiser. porque estou cansado, enjoado do modo como meu av faz essas mulheres desfilarem na minha frente. Ele sabe que no pretendo casar por causa do passado, mas no desiste. Nunca sei quem vai aparecer na prxima semana e j estou farto. O nico jeito de acabar com isso casar com algum como voc. Vicki ficou sem voz, diante de tanta franqueza, A pouca segurana que tinha diante desse homem perturbador sumiu por completo. Ergueu para ele os olhos, que eram realmente enormes. s vezes parece que voc gosta dessas mulheres que seu av convida. Sou humano, Vicki. E s vezes acho difcil no usufruir do que oferecido com tanta liberalidade. Desde que no implique compromissos... Um dia, pode sentir vontade de casar com uma delas. Pode... pode se apaixonar. Impossvel. No acredito no amor. Sei o que estou fazendo. Ele era mais velho e devia ter experincia. Acreditou. O amor devia ser fruto da imaginao, no existia no dia-a-dia. Na melhor das hipteses, se resumia numa forte atrao fsica. Vou casar com voc, Vicki s para ver a cara do Velho, no porque a ame. A sra. Clover me contou algumas coisas sobre sua famlia. No acha que est na hora de perdoar seu av? Se encarar o que ele fez com olhos de adulto, talvez entenda os motivos que o levaram a isso. Afinal, voc era muito jovem, quando seu pai morreu, jovem demais para entender que seu av podia estar errado, mas humano. Cale a boca! E no volte a tocar nesse assunto. Um homem da minha idade no precisa dos conselhos de uma garotinha inexperiente. Ondas de raiva coloriram o rosto de Vicki, deixando-o mais bonito, e Wade notou. Ela disse; Deve ser a proposta de casamento mais estranha que uma moa j recebeu. Mas no uma proposta comum, porque no vai ser um casamento normal. Bem, no importa, porque no pretendo aceitar.

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Se no casar comigo, o que vai fazer, sem emprego, sem casa? Seus parentes, se que tem algum, esto na Inglaterra. Andou investigando. E por que no? O gosto pelo detalhe sempre me leva a conseguir o que quero. Vicki espreguiou-se na cama estreita, querendo dormir para apagar da memria a facilidade com que tinha cedido, naquele dia. Sem condies de enfrentar um futuro vazio, acabou concordando com o casamento, tentando convencer-se de que estava sendo to egosta quanto Wade. Acima de tudo, no tinha resistido tentao de ficar em Baccaroo. E com ele! Estava apaixonada, mas s percebeu isso tarde demais. Uma semana depois estavam casados. Tinham ido at Alice Springs de avio e l ela se tornara a sra. Wade McLeod. Foi tudo rpido e indolor, indolor talvez porque estivesse to chocada que no sentia nada. Nem o beijo rpido e seco de Wade, depois da cerimnia, fez qualquer diferena. Voltaram a Baccaroo na mesma noite. Tinha sido tudo muito fcil, mas houve momentos que Vicki ainda gostaria de esquecer. Como o encontro com o velho McLeod, na escada. Ele lhe perguntara aonde ia, vestida toda elegante. Ela no sabia o que dizer e Wade informou secamente que iam passar o dia em Alice. A surpresa que tomou conta do rosto do Velho s foi superada pela fria que sentiu quando voltaram e ele descobriu o verdadeiro motivo da viagem. Na ltima hora, Vicki teve um instante de lucidez. Wade era atraente e ela gostava da vida na fazenda, mas como ia ser esse casamento? Viver com algum que no amava no aumentaria a amargura dele? Enquanto caminhavam pela rua principal, ela tentou argumentar: Wade, ainda est em tempo de mudar de idia. No sei se a melhor coisa... um pouco tarde, no? No mudei de idia, mas talvez voc tenha resolvido outra coisa. No, s pensei... Ento vamos! simples, Vicki, basta dizer sim na hora. Depois da cerimnia, a quietude da tarde desintegrou-se rapidamente, assim que se espalhou a notcia do casamento. Apesar de todas as precaues de Wade, apareceram amigos e conhecidos que tinham ido a Alice depois de ouvir a notcia pelo rdio. Sorrisos e curiosidade cobriam os rostos ansiosos que examinavam Vicki, a moa que tinha conseguido conquistar um dos mais cobiados solteires da regio. Vicki jamais esqueceria a discusso que se seguiu volta a Baccaroo. Mesmo que previsse a clera do Velho, ainda assim ficaria muito chocada.

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Ele no tinha ouvido a notcia pelo rdio e, quando o neto contou que estava casado com Vicki, quase teve um ataque. Seu rosto ficou vermelho, a respirao curta. Parecia que ia sufocar. Vicki odiou Wade, naquele momento. Por pior que fosse, o Velho no merecia aquilo. Mas, enquanto se enchia de pnico e remorso, ele declarou que nunca a reconheceria como mulher do neto. Ento, o Velho comeou a insult-la. Wade mandou que ela fosse esper-lo no quarto. Vicki nunca chegou a saber o que tinha acontecido realmente entre os dois, naquela noite; no teve coragem de perguntar. Pensou que Wade ia querer que continuasse dormindo em seu antigo quarto, mas estava enganada. Ele mandou que pegasse suas coisas e as arrumasse no quarto dele. Ela usaria a cama enquanto ele dormiria no quarto de vestir ao lado. Desse modo, ningum saberia que no dormiam juntos. Esclarecida essa questo, ele disse: Meu av queria um casamento luxuoso, com uma noiva bonita e conhecida. Est desiludido, nada mais. Mas vai ficar muito mais desapontado quando no lhe dermos o bisneto que tanto espera. Francamente, Wade, estou comeando a achar que voc to mesquinho quanto ele! Estou com muita pena do Velho. No gaste sua simpatia toa; ele vai se recuperar. Vicki continuou a olh-lo, uma figurinha frgil num vestido barato e sem graa. Tinha sido um erro aceitar a proposta. Imaginou-se num vestido de noiva branco e comprido, com um vu fantstico, ao lado de um noivo bonito e sorridente. Pensou na recepo, no marido apaixonado a seu lado. Chegou a sentir as nuvens de confetes, no momento de partirem para a luade-mel. Depois os filhos. Ela os amaria a todos. Desviou o rosto vermelho, culpando Wade silenciosamente pelas imagens que tinham passado por sua cabea como um relmpago. Nada disso havia acontecido, nada disso aconteceria. Nem mesmo os filhos... Fique longe de meu quarto, Vicki, de mim, da minha vida, entendeu? Durante algumas semanas, agiu segundo as instrues recebidas. Estava to chocada com a frieza dele e a reao furiosa do Velho que fez o impossvel para ficar longe deles. Embora tivesse uma idia de como seria seu relacionamento com Wade, no estava preparada para lidar com a fria realidade. A dor que a devorava por dentro s era perceptvel na palidez do rosto, na ansiedade dos olhos. Aos poucos, quase sem acreditar, viu o Velho reaproximar-se dela e a antiga amizade se restabelecer. Wade parecia no gostar dessa

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reconciliao e a tratava com frieza cada vez maior. Tinha mandado que ficasse longe de seu quarto, mas no tinha escrpulos de entrar no dela. Talvez fosse para mant-la sob vigilncia, pensava Vicki, perturbada. Quando Jeff Curry se ofereceu para ensin-la a montar, Wade ficou furioso e se encarregou ele mesmo de dar-lhe algumas lies. E at mais: como se estivesse decidido a fazer o trabalho completo, comprou para ela uma gua cara e muito bonita, Ventania. Depois disso, comeou a sair com ela para longos passeios. Depois do jantar, tambm ficavam juntos. Com esse encorajamento, Vicki achou que ele acabaria aprovando sua reconciliao com o Velho. Ficou amargamente desapontada quando percebeu que no seria assim. Uma noite, no quarto dela, enquanto Wade pegava o tabuleiro de xadrez, sua iluso desmoronou. Com o rosto transformado pela raiva, ele disse: No percebe, sua bobinha, que a amabilidade do Velho apenas para descobrir que tipo de casamento o nosso?

CAPTULO VI
Quer dizer que ele gostaria de saber se estamos dormindo juntos ou no? Exatamente. Enquanto falava, Wade sentou na beirada da cama e olhou Vicki, como se estivesse mais interessado na aparncia dela do que no que estavam falando. Ela usava s o casaco do pijama e o lenol lhe cobria as pernas nuas. Depois que vocs voltarem antiga amizade, ele dar um jeito de entrar no assunto. No conhece meu av; quase to teimoso quanto voc. Nunca desiste. De qualquer forma, acho que ele no ficaria surpreso. No? Wade parecia estar pensando nisso pela primeira vez. Sob seus olhos penetrantes, Vicki ficou pouco vontade. No estava preparada para a sensao desconcertante que a invadiu quando o olhar dele passou do rosto para o corpo outra vez. Pegando-a de surpresa, ele se inclinou e apoiou uma das mos em seu

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corpo. Com a outra, pegou uma mecha de cabelos. Porque no o deixa crescer? to macio e tem uma cor maravilhosa. Acho que ficaria bem, de cabelos compridos. Ela no confessou que mantinha o cabelo assim como uma espcie de defesa. Curto como o de uma criana, ela podia formar uma barreira para proteg-la dos sentimentos que cresciam rapidamente a que no eram mais os de uma adolescente. Tinha percebido isso quando Wade entrava em seu quarto sem camisa; mesmo que mantivesse sempre um ar to distante, ele a perturbava. O toque da mo dele em seus cabelos tinha sido o princpio de tudo. Fixou o olhar nele, como se quisesse devorar cada centmetro de sua fora viril, e a resposta, sensata que tinha imaginado dissipou-se. Venha c. De repente, com essa breve exclamao, ele se aproximou mais e tomou-a nos braos. Quando ela enrijeceu o corpo, ele segurou o queixo delicado e forou-a a encar-lo. Os movimentos dele eram deliberados e lentos; sabia exatamente o que estava fazendo. Quando a beijou, Vicki conheceu uma sensao incrvel de prazer. Lembrou, nesse instante, do primeiro beijo de Wade, quando o encontrara saindo do quarto da srta. Morris no meio da noite; s que este tinha sido diferente. Esmagada contra os msculos rijos do peito dele, descobriu que o perfume msculo era um estimulante poderoso. Sob a deliciosa crueldade das mos que a agarravam, cada osso das pernas delicadas parecia se derreter; estava perplexa com a profundidade do desejo dele, que tinha despertado nela uma resposta to rpida. Tinha tentado resistir? Mesmo agora, relembrando a cena, sabia que no. Nos braos dele, enquanto a boca vida explorava a sua, tudo era desejo. Ele a moldou com suas mos e braos, ajustando-a ao corpo musculoso, deixando-a sem fora, contra tanta experincia. Era como entrar num mundo desconhecido, povoado por sensaes que nunca tinha imaginado. S o que queria era acarici-lo mais e mais; agarrou-se a ele sem reservas ou vergonha, deixando que a boca exigente aprofundasse o beijo cada vez mais, at que parou de pensar e o quarto comeou a girar sua volta. Depois ele a soltou to rapidamente que se sentiu trada, roubada. No tinha conscincia de seu estado: a pele rosada pelas carcias, os olhos pesados com o despertar do desejo e lgrimas de surpresa. Foi como estar suspensa, incompleta; como uma estrela no espao luminoso, tomada do mundo cintilante dos sentidos e inesperadamente atirada terra.

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Os braos de Wade a deixaram e ela esperou que se levantasse e fosse embora. Mas ele continuou sentado na cama, sem toc-la. Quando finalmente conseguiu encar-lo, notou algo incomum, um misto de satisfao, uma certa excitao. Mas talvez fosse loucura imaginar que Wade McLeod pudesse ficar excitado com alguma coisa na vida. Vicki, olhe para mim, Vicki. O dr. Evans vai passar por aqui amanh; quero que fale com ele. Wade se referia ao mdico da famlia. O dr. Evans? Sim. Ora, Vicki, voc j tem idade suficiente para saber do que estou falando. Parece que somos mais vulnerveis s fraquezas humanas do que imaginamos. E no adianta deixar tudo por minha conta. Pela primeira vez na vida, no sei com certeza se posso lidar com tudo. Voc uma forte combinao de inocncia e sensualidade. E, infelizmente, minha esposa. Ser que preciso ser mais claro? Um dia desses, vou perder o juzo e quero ter certeza de que no haver conseqncias. Fui claro? Seria preciso ser muito burra para no entender: estava se referindo famlia que no queria ter, no importavam os sentimentos da mulher. E ela era sua esposa, embora fosse a primeira vez que ele a beijava depois do casamento. Intuiu vagamente o perigo que corria e como era fcil perder a cabea, principalmente porque o amava. Como um relmpago, a revelao a atingiu: ela o amava. O choque foi to grande que chegou a sentir dor fsica. Nunca tinha se preocupado muito com o amor,acreditava mesmo que ele no existisse. E, agora que o conhecia, estava apavorada. No havia prazer nessa descoberta, apenas uma profunda mgoa, pois Wade jamais a amaria. Relembrou a voz distante, a frieza que tinha reduzido qualquer atrao entre eles a um simples acordo comercial. E entendeu onde ele pretendia chegar: no queria filhos e no correria riscos. Mas era a maneira fria com que falava que a atormentava. S aconteceria por acaso. Nunca se aproximaria dela deliberadamente. No pretendia beij-la, .naquela noite; tinha sido apenas uma dessas coisas que acontecem. Com raiva, Vicki decidiu que no procuraria o dr. Evans. No iria pedir uma ajuda que no pretendia utilizar. Nunca soube como, mas, no dia seguinte, estava sozinha com o dr. Evans no escritrio. Estava muito embaraada quando a porta se fechou atrs de Wade e furiosa por no ter conseguido impor sua vontade. Ele j devia ter explicado ao mdico exatamente o que queria, pois a conversa foi rpida. Frank Evans no poderia ter sido mais diplomtico, mas, mesmo assim, ela o detestou.

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Depois disso, foi como se estivesse numa armadilha, entre a resoluo de manter Wade distncia e o amor que tinha por ele, um amor que fazia aumentar o desejo de estar em seus braos novamente. Mas ele no voltou a toc-la. Um dia, Jeff cortou a mo direita, um corte profundo. A sra. Clover no se sentia bem e tinha ido deitar mais cedo. O Velho tambm j estava deitado e no havia mais ningum por perto. Em vez de perder tempo, Vicki resolveu ir at o escritrio e falar com a enfermeira pelo rdio. O servio mdico funcionava todos os dias, com um mdico e uma enfermeira que davam orientao pelo rdio ao pessoal que vivia no interior e que os procurava. Se algum estava doente demais para ouvir uma simples orientao, o servio mdico se encarregava de mandar socorro por avio e transportar, se necessrio, o paciente para o hospital de Alice Springs. O rdio tambm era usado para organizar as viagens de rotina que o mdico fazia s cidades menores e aldeias. Nervosa por no estar acostumada a lidar com o rdio, Vicki finalmente conseguiu localizar a enfermeira e fez o curativo na mo de Jeff com a habilidade de uma profissional. Depois foi com ele at seu bangal e preparou-lhe uma bebida. Esperou at que estivesse em condies de deitar sozinho e foi embora. Tinha acabado de sair quando encontrou Wade. Ele fora a Sdnei cuidar de negcios e no perguntava a Vicki se queria acompanh-lo, o que a deixara bastante magoada. Tinha acabado de chegar e brilhava em seus olhos uma suspeita irracional. Ento, isso que acontece quando saio por alguns dias? Foi por isso que no quis vir comigo? Devia ter esquecido que no a convidara. Apesar de indignada, a moa tentou manter a calma. Ele devia estar cansado, no tinha conscincia de como estava sendo grosseiro. Contou-lhe sobre a mo de Jeff, mas ele no quis escutar e interrompeu suas explicaes: J notei como Jeff olha para voc. Pois eu no! Est se deixando levar por sua imaginao delirante, Wade. Estava preocupada com Jeff porque... Sei muito bem por que est preocupada. No o que todas as mulheres fazem quando sabem que um homem est apaixonado por elas? No quero ouvi-la mencionar o nome de Jeff Curry novamente! Wade, voc no entende. Cale a boca! Mas preciso...

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Vicki! Quer calar a boca e sumir da minha frente, antes que eu diga coisas das quais vou me arrepender mais tarde? Se ele queria pensar o pior dela, que pensasse. Ela no ia se dilacerar para explicar o que tinha acontecido. Wade era um ctico e no acreditaria em nada do que ela dissesse. Mas de manh teria que enfrentar os fatos que se recusava a encarar agora. Vicki antecipou o pedido de desculpas que ia ouvir; por mais arrependido que ele se mostrasse, ela ia demorar para perdo-lo! Ergueu o queixo num gesto de desprezo e correu para dentro da casa. Ouviu que Wade a seguia furiosamente, mas, como sabia que ele era um homem controlado, no teve medo. Foi direto para o quarto. No era obrigada a agentar o mau humor dele. Tomou um banho rpido e deitou logo, sem nem passar um pente pelos cabelos ainda molhados. Tinha o corao cheio de mgoa. Amava Wade, mas ele s a atormentava. Como ousava duvidar de sua honestidade? Soluando, tateou procura do interruptor e apagou a luz. Mais um dia que se vai, pensou, com um suspiro, sem imaginar que uma tragdia a esperava ainda naquela noite. Ouviu Wade entrar no banheiro, o barulho do chuveiro. Um breve silncio, rudo de portas se fechando e a dela se abriu. Fechou os olhos, fingindo dormir. Ele costumava entrar no quarto para procurar alguma coisa ou para dar a Vicki um frio boa-noite. Virou-se de costas, encolhida debaixo dos lenis. Mas, de repente, os lenis foram arrancados com fora. Ficou to assustada que chegou a gritar: Wade! Como voc ousa?! Estava pensando, Vicki, ser que Jeff sabe que voc dorme quase nua? Vicki tinha conseguido enrolar-se no cobertor e estava de joelhos sobre a cama, muito perto dele. Bastou erguer o punho para atingir aquele rosto insuportavelmente ofensivo. Foi o que desencadeou a raiva que ele tentava controlar. Furioso, ele agarrou a mo estendida. O cobertor caiu, quando se atirou selvagemente contra ela, sem se importar de machuc-la. Vicki tentou lutar, mas o brao que a segurava parecia de ferro e a expresso do rosto no tinha nada de terna. Ele se divertia, sentindo o tremor do corpo delicado sob suas mos cruis. Pare de lutar. Precisa aprender que no gosto de ser esbofeteado. E talvez j seja tempo de ser uma esposa de verdade.

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Vicki ainda tentou segur-lo. Se pretendia possu-la com raiva, no haveria prazer para nenhum dos dois. Em sua inocncia, chegou a duvidar de que houvesse mesmo prazer nesse tipo de coisa. Foi tomada pela apreenso, quando ele lhe arrancou o casaco do pijama; com a mo livre, atingiu-o novamente. Estava decidida a lutar. .. at que ele comeou a beij-la. Foi o incio da rendio. Nesse momento, a lgica saiu voando pela janela e cedeu lugar a instintos menos racionais. Quando a boca de Wade se apoderou da sua, cada nervo de seu corpo parou de pulsar. Quando ele tocou a suave curva dos seios, todo o desejo de resistir morreu como uma chama apagada entre os dedos. No pretendo permitir que Jeff Curry tenha de graa o que eu paguei para ter. Ele nunca teve! Tambm no pretendo me tornar a gozao do pessoal daqui. Est enganado, Wade! Por favor, no faa nada de que possa se arrepender. Oh, querido, pare, por favor! Mas ele no parou. Por um instante, pensou que seu apelo tivesse surtido efeito, pois ele se afastou, mas foi apenas para livrar-se do roupo. Vicki estremeceu, ao contato da pele nua. Quando ele pousou a boca no pescoo macio dela e as mos a levaram a uma excitao febril, passou os braos pelo pescoo do marido e agarrou-se a ele com a fria selvagem de um nufrago. Vicki ouviu uma exclamao abafada e sentiu o calor da pele excitada pelo desejo. Sua espinha foi percorrida por arrepios de prazer. A boca de Wade se fechou sobre a dela. Levado pela paixo, ele a possuiu, sem ouvir os gritos de protesto e sem notar as lgrimas que escorriam pelo rosto mido. Quando tudo acabou, ela chorou amargamente, mais por decepo do que pela dor. Se ele tivesse sido carinhoso, tudo poderia ter sido diferente, mas, com fria e intolerncia, nada podia mesmo sair bem. Wade parecia brutalmente satisfeito, mas ela se sentira enganada. Tambm no ajudou o fato de ele ter se afastado imediatamente. Apesar de t-la feito sofrer, Vicki sabia vagamente que esperava por alguma coisa. Alguma coisa que lutara para alcanar e que podia ter acontecido, se tivesse ficado mais um pouco nos braos dele. Mas no sabia o que era, pelo menos naquela poca! Na manh seguinte, para surpresa de Vicki, Wade entrou em seu quarto bem cedo. Estava escovando os cabelos, antes de descer, e, ao v-lo,

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ficou tensa e deixou a escova cair sobre a penteadeira, com um golpe seco. Acabei de saber sobre a mo de Jeff. Ah... Sem olhar para ele, Vicki escondeu as mos nos bolsos das calas para ocultar o tremor que sentia. No percebeu que ele observava seu rosto plido, os olhos avermelhados pelas lgrimas. Sinto muito pelo que aconteceu ontem noite. Mas nem seus olhos nem sua voz demonstravam o remorso que fingia sentir. Quer dizer que no acha mais que sou uma vagabunda? Vicki! J me desculpei. Admiti que estava enganado. Sinto ter sido to rude, mas j era tarde demais, quando percebi. Todas as mulheres que conheci eram experientes. Todas? Claro. A maior parte de minha vida tem sido dedicada ao trabalho, Vicki, mas no sou nenhum santo. E nunca fingi que era. As semanas seguintes pareceram a Vicki terrivelmente lentas, uma sucesso de dias sem objetivo. No adiantava ajudar a sra. Clover, embora ela fosse sempre gentil. A empregada demonstrava estar cada vez mais satisfeita com o casamento de Wade, apesar de no aprovar o modo como tinha se realizado. Ajudar o velho tambm no resolvia. Amar Wade, apesar de no saber como se aproximar dele, era para Vicki uma agonia. Desde aquela noite, ele a ignorava e ela no conseguia achar um meio de superar a barreira erguida entre os dois. Todas as tentativas para melhorar o relacionamento de ambos fracassavam. Uma noite, estavam subindo juntos e, sem querer, Vicki tropeou na escada. Automaticamente, Wade a segurou e, quando ela recuperou o equilbrio, em vez de se afastar, passou os braos em volta do pescoo dele. Wade? Sussurrou o nome dele, erguendo o rosto iluminado por um desejo inconsciente. De repente, ele inclinou a cabea e beijou-a. Wade, no podemos. .. ? Seus olhos ficaram mais escuros, quando ele a olhou atentamente; havia neles uma expresso levemente intrigada, como se a achasse diferente, sem saber exatamente o que era. Depois soltou-a. V para a cama. Isto nunca fez parte de nosso acordo. Seria melhor tambm que crescesse um pouco, antes de se oferecer outra vez a algum, at saber exatamente o que est desencadeando!

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Mas, Wade. . . No quero chamar voc novamente de vagabunda, Vicki, mas o que est pedindo. Aprenda a se controlar, sim? Foi logo depois dessa cena que Vicki fez uma descoberta que a deixou completamente louca. Comeou a sentir enjos, principalmente de manh. Notou tambm certas mudanas fsicas que s podiam significar uma coisa. Durante muito tempo, recusou-se a acreditar que pudesse ser verdade, at a manh em que Wade a encontrou no banheiro. Eram mais de oito horas e ele tinha sado h muito tempo. Devia ter .voltado por algum motivo e surpreendeu-a vomitando. Vicki? O que h com voc, garota? Por favor, v embora! Deve ser alguma coisa que comi ontem noite. Ontem? Franziu a testa e observou-a, enquanto lavava o rosto suado com gua fria. Depois agarrou-a pelos ombros, obrigando-a a encar-lo. A gua escorreu pela camisa fina, enquanto ele examinava seu corpo como fizera naquela noite terrvel na escada. Agora, enquanto seu olhar pousava nas formas mais arredondadas do corpo, antes to magro e juvenil, nas olheiras que se destacavam no rosto plido e abatido, a verdade atingiuo como um raio e a reao foi de dio. Sua trapaceira! H quanto tempo est assim? No muito. As mos dele sacudiram os ombros frgeis com crueldade. Como aconteceu? Falei com o dr. Evans, ele disse que a conversa foi satisfatria. Seguiu os conselhos dele, Vicki? No. .. Trmula de medo, no teve coragem de mentir; continuou sacudindo a cabea como uma idiota, at que ele gritou que parasse. No, no tomei os comprimidos que ele indicou. E por que no? No fui claro, quando pedi que tomasse certas providncias? E sabe quais so, no ? Confiei em voc, pensei que cumpriria sua parte no trato. Sinto muito, no pensei que ia ser necessrio. Embora estivesse dizendo a verdade, seria mais honesto confessar que no aprovava a idia de evitar um filho de Wade. Sua idiota! Havia tanta fria em sua voz que Vicki ficou com medo de uma agresso fsica. Os olhos cinzentos olharam os dela diretamente e no havia sombra de piedade neles.

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Talvez tenha pensado que podia me enganar e levar a melhor. Pode arrumar suas malas e desaparecer o mais rpido possvel. Wade! Voc no est falando srio! Para onde vou? Terror e angstia misturavam-se s lgrimas que desciam pelo rosto plido. No tenho para onde ir e, mesmo que tivesse, como chegaria l? Como quiser! Estou saindo com Jeff para inspecionar um material que me interessa; vou passar alguns dias em Queensland. Quando voltar, no quero encontr-la aqui, e nunca mais quero v-la. Pea a um dos homens que a leve at Alice e de l volte para a Inglaterra. o que vou fazer. Concordou, sem nem mesmo saber o que estava dizendo. Com uma exclamao de dor, embora tudo isso tivesse acontecido h mais de quatro anos, Vicki sentou na cama, segurando a cabea. Por que as lembranas ainda eram to vivas? Naquela manh, desmaiou, quando Wade saiu. A sra. Cfover a encontrou deitada no cho e armou uma grande confuso. Felizmente, a empregada acreditou que Vicki estava exausta e concordou em que uma viagem a Alice lhe faria bem; ainda recomendou que comprasse umas vitaminas l. No levou malas, para evitar suspeitas. Simplesmente pegou a bolsa e partiu, sem que ningum desconfiasse de nada. Nem a sra. Clover. Suspirou tristemente, ao lembrar esses fatos. Pensou na sra. Clover, que sempre fora uma amiga, nas horas de necessidade, e a quem ela nunca pudera agradecer. Tivera vontade, muitas vezes, de escrever a ela, mas nunca o havia feito, com medo de que Wade pudesse descobrir onde estava. A sra. Clover iria gostar muito de Graham, e Vicki apreciaria seus conselhos de av. Olhou pela janela, atravs das lgrimas. Tudo poderia ter sido bom, se seu casamento fosse normal. Nos dias seguintes, sentiu que recuperava as foras rapidamente. Mas claro, na sua idade! disse a srta. Webb, dez anos mais velha. Se me permite, quero dizer que a casa tem andado melhor, depois que se recuperou. Cheguei mesmo a dizer a seu marido que no havia motivo para preocupaes, que s precisava de um pouco mais de descanso. Vicki sorriu levemente, sem se impressionar pela conversa da governanta. Podia responder alguma coisa, mas a srta. Webb j era bastante curiosa sem que ela desse motivos. A tendncia de incluir o nome de Wade em quase todas as frases que pronunciava estava se tornando um hbito. Era pouco provvel que o prprio Wade a encorajasse. A srta. Webb estava disposta a ser amigvel com qualquer pessoa que se dispusesse a falar com

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ela; ou melhor, queria apenas algum disposto a ouvir seus interminveis monlogos sobre suas realizaes e amizades brilhantes. Era uma governanta maravilhosa, sempre atenta, mas sua curiosidade sobre a verdadeira situao de Baccaroo transparecia. A qualquer momento, perguntaria a Vicki por que era a primeira vez que Graham ia fazenda. Da a perguntar por que Graham no conhecia o pai seria apenas um passo. Logo estaria investigando sobre o relacionamento de Vicki e Wade. E as coisas no terminariam por a, se Vicki no aprendesse a lidar com ele. Se tivesse uma situao definida na casa, poderia pr a srta. Webb em seu lugar. Pelo menos, para evitar perguntas pessoais. Se a outra descobrisse alguma coisa, a vida de Vicki passaria a ser mais miservel do que j era. Resolveu que proporia a Wade dispensar os servios da srta. Webb. Afinal, ela estava sempre se queixando do isolamento de Baccaroo e se vangloriando dos empregos maravilhosos que tinha condies de conseguir. Do jeito que as coisas estavam, Vicki vivia em constante tenso, esperando o momento em que comeariam as perguntas.

CAPITULO VII
Vicki sabia que tinha de pegar Wade de bom humor, o que no seria fcil. O relacionamento dele com o filho estava ficando cada vez mais difcil; Graham devia ter herdado o temperamento obstinado do pai e corria para ele toda vez que o via. Nem sempre Vicki ou a srta. Webb eram rpidas o suficiente para evitar esses encontros. Vicki ficava dilacerada entre a infelicidade e o remorso, cada vez que os via juntos. Alm disso, sentia tambm um pouco de cime, porque o pequeno Graham estava pronto a adorar o pai recm-adquirido, a tal ponto que a me comeava a ocupar o segundo plano, ou melhor, o terceiro, pois ele passava a maior parte do tempo com a governanta. Como essa situao no se prolongaria, Vicki no via motivo para grandes preocupaes. Por outro lado, estava um pouco aliviada por no ser mais a nica responsvel pelo filho. No que seu amor por ele tivesse mudado, mas a sensao de liberdade adquirida nos dias passados na fazenda era extremamente agradvel. E seria mais apreciada ainda, se o futuro no se delineasse to assustador.

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Uma descoberta, no entanto, lhe traria momentos de grande alegria , uma alegria que aliviou em parte a depresso que a atormentava. Uma tarde, saiu procura de Graham e da srta. Webb. At ento, passava o tempo todo dentro de casa, relutando em explorar os lugares que tinha aprendido a amar e precisaria deixar em breve. Quando o filho falava sobre os cavalos, o crrego, os estbulos e os trabalhadores, ela no fazia comentrios, no dava qualquer sinal de que seu corao estava sofrendo. Mas, naquela tarde, no resistiu e saiu. Vestiu uma cala jeans e uma camisa decotada, deixou os cabelos soltos e correu at o prado. O sol ainda estava quente e ficaria cada dia mais quente, durante o vero australiano. O silncio pairava por toda a parte; era como se tivesse todo o lugar s para ela. Wade tinha sado de avio, com alguns homens, para cercar uma das extremidades da fazenda, onde a terra era quase deserta; demoraria ainda algumas horas para voltar. Foi com esse esprito alegre, enquanto caminhava pela relva seca em direo ao crrego, onde esperava encontrar o menino, que Vicki viu Ventania. A princpio, mal pde acreditar, sem perceber o que fazia, parou subitamente e pulou a cerca, aproximando-se do animal que pastava. Ventania era uma gua gil e muito bonita, uma puro-sangue. Impulsivamente, chamou-a pelo nome; sua voz, pura e cristalina, ganhou o espao que as separava: Ventania! A gua ergueu a cabea com um gesto elegante e olhou na direo da voz; Vicki chamou novamente e o animal galopou em direo a ela, que corria a seu encontro. A moa abraou o pescoo de Ventania. Lgrimas de alegria rolavam por suas faces, ao ver que no fora esquecida. Estou contente de ver que ela ainda lembra de voc, Vicki. Espantada, voltou-se e viu Jeff Curry. Com o rosto vermelho de felicidade e molhado de lgrimas, ela disse: No pensei que Ventania ainda estivesse aqui. Ela sentiu sua falta, Vicki. Todos ns sentimos. Vicki. .. eu. . . Ela teve uma reao de medo, embora no soubesse exatamente por qu. Desviou o olhar do rosto tenso de Jeff. Pensei que Wade a tivesse vendido. Nunca quis desfazer-se dela, nem permitiu que outra pessoa a montasse, depois que voc foi embora. Deve ter tido seus motivos.

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Passou o rosto molhado no pescoo da gua, com grande carinho. Logo depois Wade apareceu, como se viesse do nada. Olhou ostensivamente a mo de Jeff, pousada no ombro de Vicki. Ela se afastou rapidamente, ficando entre os dois. No pensei que Ventania ainda estivesse aqui. Muito obrigada. Ao ver o olhar atento de Wade, percebeu que tinha dito uma bobagem, principalmente porque Jeff estava presente. Com licena, j vou indo disse Jeff a Wade, mas olhando para Vicki. Depois que se afastou, Wade olhou a mulher com expresso severa. Precisava fazer esse tipo de comentrio na frente de Jeff? Por que eu no deveria ficar com a gua? de raa pura. Se no fosse, no estaria mais aqui, no mesmo? Talvez. Wade McLeod, no me force a odi-lo mais do que j odeio! O olhar dele vagou ostensivamente sobre o corpo bem-feito de Vicki, dos cabelos loiros at as pernas modeladas pelas calas justas, passando pelos seios realados pela camiseta fina. Acha que no devo ligar, quando vejo minha mulher de mos dadas com o capataz? Poderia lhe dar um motivo para me odiar de verdade, antes de partir. Nem sempre mostrou tanto desagrado por mim, no , Vicki? O orgulho fez Vicki virar a cabea. No queria lembrar o que sentia por Wade, nem as sensaes despertadas naquela noite passada em seus braos. Tinha sido to impressionante que nunca mais conseguira olhar para outro homem. Dizia a si mesma que era por causa de Graham, mas sabia muito bem que o motivo era outro. J se passou muito tempo. De qualquer forma, estou feliz por ver Ventania novamente. Graham adora o pnei que o av lhe deu; talvez pudssemos cavalgar juntos. Talvez. Ele est se saindo muito bem com os cavalos. J soube. Por que tanta economia de palavras? Em relao a seu filho? Vicki teve vontade de gritar que o filho tambm era dele. Mas limitou-se a responder que sim. H muitas outras coisas nesta situao que no me agradam, mas sou obrigado a suportar. No se preocupe, Wade, logo estar livre para casar novamente. Ou para continuar levando a vida de solteiro que tem levado at agora.

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E voc? No diga que no vai apreciar sua liberdade. No precisar sentir-se culpada, quando um homem como Jeff segurar sua mo. Vai ser timo, no vai? Ora, sua... No pronuncie essa palavra! Talvez o tempo dos insultos tenha passado. De repente, sem que Vicki esperasse, ele a abraou, esmagando seus lbios com o calor que ela conhecia to bem. Por um instante, resistiu, lutando contra o desejo que nascia em seu corpo; depois, sem saber o que estava fazendo, passou os braos em volta do pescoo dele, como se quisesse incentiv-lo a abra-la com mais fora. O corpo dele estava grudado ao de Vicki, suas mos deslizavam pelas costas macias. Wade parecia estar sentindo um prazer enorme, ao faz-la experimentar a fora de seus msculos vigorosos. Mas, subitamente, ouviram a voz de Graham do outro lado do prado e voltaram realidade. Wade ergueu a cabea lentamente e olhou o rosto da esposa, vermelho como o fogo. Seu filho, madame, parece que tem o hbito de aparecer quando no desejado. O rosto de Vicki ficou ainda mais vermelho. Por sorte, Graham os alcanou antes que uma nova discusso comeasse. O corpo alto de Wade escondeu da criana que estavam abraados. Graham piscou para a me, antes de erguer os olhos para o pai. A srta. Webb e eu fomos at o crrego. timo disse Wade, sorrindo para a governanta, que olhava atentamente o rosto confuso de Vicki. Sua me e eu estvamos vendo a gua dela. Quando ela estiver mais forte, vocs podero sair para cavalgar juntos. Graham ficou to orgulhoso que parecia at mais alto. Embora detestasse bancar o pai, Wade sempre conseguia agradar o menino. Como Vicki ia conseguir arrancar o menino da fazenda, quando chegasse, a hora? Apesar de no ser encorajado, ele adorava o pai. Caminharam em direo casa. Wade ps a mo no brao de Vicki, mas o gesto nada tinha de carinhoso. No era tambm uma desculpa pelas carcias rudes de alguns minutos atrs. Aproveitando a conversa excitada do menino, Wade disse baixinho: Vou pedir a um dos rapazes que monte Ventania.Assim, ela estar pronta

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na prxima semana. Para que isso? Faz muito tempo que ningum monta nela, desde que voc foi embora de Baccaroo. Havia nessas palavras uma mensagem velada, cujo sentido Vicki no conseguiu captar. Tambm no tinha inteno de fazer perguntas; quanto mais distante se mantivesse, mais fcil seria dominar a situao. Agora, o que importava era s que Ventania ainda estava l. Voltou-se para lanar um ltimo olhar de despedida ao animal. Os homens estavam voltando do trabalho dirio, alguns a cavalo, outros em jipes e peruas. Wade explicou a Graham que os cavalos no eram muito usados, em Baccaroo, que alguns fugiam e corriam livremente pelos campos, e que os garanhes selvagens eram perigosos. Disse tambm que o menino precisava tomar cuidado, principalmente quando sasse s com a me. Vicki escutava distrada, observando os trabalhadores com certa preocupao. Alguns eram conhecidos, mas havia tambm caras novas. Todos a olhavam com curiosidade. Nervosa, tentou sair de perto do marido, alegando que tinha que preparar o jantar. Para sua surpresa, ele se ops: No quer ver o pnei de Graham? Eu... acho que no. Mame, por favor, voc nunca viu meu cavalinho! Est bem, eu vou. Mas estou preocupada com o jantar.. . Talvez a srta. Webb possa adiantar as coisas na cozinha; basta dar algumas ordens s moas. Claro que sim, sr. McLeod! Vicki protestou baixinho para que o marido no pudesse ouvir: Precisava mesmo livrar-se dela? Achei que era uma boa idia ser visto com minha famlia. Estou cansado de observar os homens rondando a casa para ver se conseguem dar uma espiada em voc. Mas compreensvel. Sim. Mas o que vai adiantar isso? Logo irei embora e eles ficaro mais curiosos ainda. Isso vai ser problema meu, no seu. Tem razo. No levaram muito tempo vendo o pnei de Graham, mas ele insistiu em mostrar como montava bem. Vicki observou que Wade, pacientemente, ajudava o menino a selar o cavalo. Depois disso, admiraram as proezas do

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filho, como qualquer casal normal. Os piores momentos foram quando o pessoal apareceu para admirar o menino e Wade apresentou Vicki como minha esposa. No tinha sentido tomar tantas precaues por uma estadia to curta; seria mais fcil ela continuar dentro de casa, longe dos olhares curiosos dos empregados. Naquela noite, o jantar foi melhor do que de costume. A sopa gelada estava perfeita, e a torta de frutas, maravilhosa. Quando Wade elogiou a comida, a srta. Webb assumiu a responsabilidade pelas iguarias com expresso radiante. Desgostosa, Vicki viu o olhar de Wade pousar no rosto triunfante da srta. Webb e demorar mais do que o normal. Percebeu tambm que o velho McLeod notara a troca de olhares e parecia suspeitar de alguma coisa. Talvez nem precisasse se preocupar com a governanta; o velho tomaria conta dela. Se Vicki no servia para seu neto, muito menos a srta. Webb passaria pelo crivo do sr. McLeod. Mais tarde, porm, chegou concluso de que no podia contar com o velho para resolver o caso com a governanta; Wade no ligava para a opinio do av. Cabia a ela lutar com suas prprias armas. A atitude de Wade com o menino estava mudando, mas isso era mais assustador do que a fria indiferena demonstrada at ento. E se, aps a morte do av, ele resolvesse ficar com o menino e livrar-se dela? Ficou to perturbada que no conseguiu dormir. O quarto, apesar de limpo, continuava espartano, sem nenhum conforto que facilitasse o sono. Wade ia sair cedo, na manh seguinte, e desapareceu logo depois do jantar, em direo ao bangal de Jeff. Quanto tempo ia demorar para voltar? Vicki queria falar cora ele sobre a srta. Webb o mais rpido possvel. Finalmente, ouviu um rudo no quarto dele. Com o rosto plido, bateu porta de comunicao. Passou algum tempo antes que ele respondesse que podia entrar. No estava deitado e mostrou uma expresso de surpresa quando ela .abriu a porta. Ora, ora, a ltima pessoa que eu esperava ver aqui! Desculpe incomod-lo; preciso falar com voc. Se quiser vir at meu quarto por alguns instantes... No, l a cama pequena demais. Algo de errado com esta? No, s que me proibiu de entrar aqui. isso que a impede? O tom cnico deixou Vicki insegura, mas ela resolveu ignorar as insinuaes e continuou:

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Quero falar com voc sobre a srta. Webb. De novo? Tomou de um s gole o contedo do copo de usque. Viu como voc me leva bebida? Vicki observou o queixo voluntarioso, a linha dura dos lbios de Wade, incapaz de desviar os olhos dele. Pensei que tivesse vindo terminar o que comeou hoje tarde. No comecei nada. No? Agarrou-me com tanta fora que teria feito corar uma pedra. No verdade. E no vim falar sobre isso. Nada me parece mais agradvel. J beijei muitas mulheres. . . afinal, um costume bem antigo. .. mas nunca tive vontade de falar nisso antes. estranho, mas estou com vontade de beijar voc agora. S que eu no estou. Nunca tive vontade de beij-lo. Mentira. Se no est disposto a conversar, ento vou embora. No vai, no. Estou com vontade de beijar voc e, como sei que no desgosta de meus beijos, no vejo razo para discordar. Voc est louco. O dio nos olhos dele tinha diminudo, mas ainda l estava. Ela continuava sendo a mulher que estragara seus planos em relao ao av, a esposa cuja traio resultar num filho indesejado. E que teria que pagar por seus erros. Tomou conscincia do olhar fixo dele e prosseguiu: No pode sair por a, beijando as pessoas ao sabor do momento. Virou-se com a inteno de deix-lo, mas os braos poderosos seguraram seus ombros delicados. Posso dar pelo menos um motivo: voc minha esposa, o que me d o direito de fazer com voc o que quiser. E eu poderia estar interessado em algo mais do que alguns beijos. Por favor, me deixe ir. Sei que nunca ligou para mim, nem quando casamos, mas no posso acreditar que se comporte como um. . . um animal! Sou apenas um ser humano. H muita diferena? Wade, para que tudo isso, se casou comigo por convenincia e sempre me odiou? E talvez ainda odeie, mas no pode negar que existe entre ns um certo magnetismo. Acontece apenas quando est em meus braos, quando fazemos amor, um incrvel despertar dos sentidos, que no existe quando estou com qualquer outra mulher. No, Wade, por favor! Seu grito de protesto demonstrou como as palavras dele a pertur-

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bavam. Ela conhecia bem demais essa resposta instantnea de que ele falava com tanta franqueza. Suspirou profundamente, para afastar todo e qualquer sentimento. Est imaginando coisas. Nunca senti uma atrao especial por voc. Ele no respondeu, mas seus olhos demonstraram descrena e as mos que seguravam os ombros dela aumentaram a presso, como se ele quisesse puni-la fisicamente. Depois olhou atentamente cada trao do rosto delicado. Voc mudou, Vicki, como mudou! Seu cabelo est mais comprido, mais bonito. O rosto tambm est diferente. E o corpo. . , Wade! Tentou desesperadamente afastar-se daquelas mos cruis, antes que fosse tarde demais e seus olhos revelassem segredos que preferia esconder, Era loucura sentir-se assim, tentar convencer-se de que o odiava. Se antes s gostava dele, agora sentia um amor profundo, uma onda de desejo selvagem, como nunca tinha sentido e com a qual no sabia lidar. Por favor, Wade, temos que falar sobre a srta. Webb. Me solte! Para o inferno a srta. Webb! Os olhos dele continuavam fechados, enquanto acariciava os cabelos sedosos. Vicki tentou empurr-lo e sentiu o vigor do peito musculoso sob o tecido fino da camisa, o bater de seu corao, to descompassado quanto o dela. E, por um instante, ficou quieta, hipnotizada. Foi um erro; ele imaginou que estava esperando alguma coisa. Apertou-a contra o corpo, enquanto sua boca esmagava a dela com avidez. Um beijo to apaixonado tinha de acabar logo. Sob o violento assalto da boca de Wade, Vicki gemeu. Quando ele ergueu a cabea, deixou bem claro que no ia parar. Lidando com o zper e os botes, tirou o vestido dela com uma rapidez impressionante. Segurou as mos que o empurravam e roou os lbios sobre os seios nus. Do corpo dele vinha um calor febril ao qual o corpo de Vicki respondia com igual excitao; uma onda de suor quente inundava a pele que as mos dele exploravam. O hlito de Wade tocou os olhos fechados de Vicki, seu rosto. Depois beijou-a novamente e ergueu-a nos braos. Quero voc em minha cama. Com um gemido de protesto, ela libertou a boca dos lbios impiedosos. Mas, Wade, loucura! Ele parecia no ter ouvido. Deitou-a, fazendo-a sentir a presso de seu corpo, tornando-a consciente de seu desejo. Enquanto a cabea de Vicki

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repetia que estava tudo errado, suas mos tocavam os ombros dele com paixo. Ofegante, apertou-se mais contra ele; a chama que brilhava nos olhos de Wade prometia um prazer incrvel. O corao de Vicki acelerou e os dedos, como se tivessem vontade prpria, procuraram a camisa dele. Espere um instante. A voz no passou de um murmrio rouco; ele mesmo desabotoou a camisa e tirou o cinto, jogando-os no cho. Depois voltou para a cama e as veias de Vicki foram percorridas por uma corrente de fogo, quando a boca vida procurou a sua e os braos a apertaram ainda mais. Ela sabia que precisava evitar tudo isso, que no podia perder o pouco juzo que ainda restava em sua cabea. Mas a resistncia dissipava-se, sob as carcias cada vez mais exigentes que queimavam sua pele nua, fazendo-a sentir arrepios de prazer. Tentou focalizar o rosto dele, mas tudo estava nebuloso; pareceu ver nele crueldade, uma vontade de punir misturada a um incontrolvel desejo. No havia gentileza no abrao e o bater violento do corao dele ecoava furiosamente no dela. Fechou os olhos, invadida por uma felicidade sem sentido, quando a boca dele voltou a fechar-se sobre seus lbios entreabertos. As mos de Wade acariciavam sensualmente os seios de Vicki, a suave curva da cintura; depois pousaram nos quadris. . . O desejo de ser possuda por ele, esquecido h muito tempo, voltou e a resposta febril de seus braos transmitiu a necessidade intensa que tinha dele. A explorao cada vez mais ntima das mos dele continuou at que ela se perdeu num mundo de abandono sensual. Nem a primeira vez tinha sido intensa como essa. Intuiu vagamente o que estava acontecendo, mas tinha perdido todo o senso de reserva. Finalmente, o medo desapareceu, quando comeou a mover o corpo, respondendo a cada toque dele. Suas mos acariciavam os plos escuros do peito, deslizavam pelos msculos dos ombros e enlaavam a nuca vigorosa. Voc linda! Vicki, voc me deseja mesmo? Sim sussurrou ela, sem esconder mais o que sentia. O medo aumentou, mas no era to forte quanto a excitao que a dominava. Ele gemeu e seu corpo todo ficou tenso. Vicki sentiu dor, mas a realidade comeou a se dissipar, at que tudo mergulhou numa onda selvagem de sensualidade. Mais tarde, ele sussurrou contra os lbios trmulos dela:

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Desta vez no est decepcionada, no ? Ela sacudiu a cabea negativamente, ainda flutuando nas nuvens. E, quando ele a puxou novamente para si, o desejo dos corpos ainda no completamente satisfeito, rendeu-se sem mais reservas. Quando acordou na manh seguinte, o sol j ia alto no cu e ela estava sozinha, na cama de Wade, coberta apenas por um lenol atirado s pressas antes dele sair. O resto da roupa de cama estava espalhada no cho, prova silenciosa de que a noite no tinha sido apenas fruto de uma imaginao viva demais. Aos poucos, tomou conscincia do que havia acontecido; sua entrega total, quase sem luta. Imagens surpreendentes cruzaram sua mente. Como podia ter acontecido? Devia estar louca! Tentou concentrar-se, prxima s lgrimas. Tinha procurado Wade para discutir a respeito da governanta, um assunto que no tomaria mais que cinco minutos. Mas a conversa no tinha acontecido. A culpa era dela? Essa suspeita provocou-lhe uma onda de calor desconfortvel. Claro, tinha sido uma boba, ao cair direitinho nas mos dele. Agora Wade teria todos os motivos do mundo para desprez-la, para consider-la uma leviana, e no podia culp-lo. Ele no tinha avisado para que no se metesse em sua vida? Humilhada pela loucura cometida, Vicki levantou-se. Quando viu que faltava apenas uma hora para o almoo, ficou mais chocada ainda. O que estariam pensando? Ia fingir que estava doente. Ao lado da cama havia uma xcara de ch, j frio, que devia ter sido trazida por Wade. Teve vergonha, ao ver seu vestido no cho, embaixo da camisa e da cala dele. Por uma vez, agradeceu srta. Webb que no permitia ao pequeno Graham entrar no quarto da me de manh. Afinal, a governanta tinha suas qualidades. Nunca pensara que seu quartinho pudesse ser um abrigo, mas, assim que fechou a porta, teve uma sensao de alvio. Ainda achava difcil acreditar que aquelas horas traioeiras da noite anterior tivessem sido reais. No experimentava alegria ao record-las. Quanto ao amor que havia redescoberto, no tinha condies de encar-lo. Algumas horas depois, seu corao j doa desesperadamente. Wade tinha lhe mostrado que podia ensinar muitas coisas e divertira-se em excit-la. Durante o banho, tentou no ver as marcas vermelhas nos braos e nas pernas, as lgrimas escorrendo junto com a gua. Talvez estivesse apenas cansada. Com o tempo, tudo se tornaria mais fcil, at os problemas

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do corao. Agora que Wade se vingara, iria deix-la em paz. Vestiu uma saia e uma blusa, escovou o cabelo, prendendo-o num rabo-de-cavalo que lhe dava o aspecto de uma menina de quinze anos, e desceu. Ainda tinha o corao pesado, mas pelo menos ningum notaria. Misilgoe estava sozinha na cozinha. Vicki deu-lhe um sorriso culpado. Sinto muito pelo atraso; acho que dormi demais. A senhora no deve se preocupar; a governanta me ajudou. A srta. Webb? Sim, senhora. O sr. Wade mandou que levasse uma xcara de ch para a senhora. Quando ela desceu e disse que a senhora ainda estava dormindo, ele mandou que ajudasse no almoo. Tem certeza, Misilgoe? Claro que Misilgoe tem certeza! Eu estava aqui, no estava?

CAPITULO VIII
Sim, claro, claro. Vicki desviou o rosto para que Misilgoe no a visse com vergonha; tambm estava tentando conter a raiva. Mas a humilhao venceu e desejou ardentemente ser uma ostra, para esconder-se na areia; bem, pelo menos para esconder a cabea para no ter que encontrar os olhos calculistas da srta. Webb. Ela precisaria ser cega, para no ter tirado certas concluses, ao subir com o ch. No encontrou conforto, ao pensar que a srta. Webb fazia parte do pessoal que trabalhava na casa e no era pago para tirar concluses. A prpria governanta parecia esquecer-se disso freqentemente e, mesmo que no ousasse fazer perguntas, seus olhos brilhavam de curiosidade. Como lhe dizer que a noite anterior tinha sido um erro que no tornaria a acontecer? Foi at a pia e tomou um copo de gua. Um emaranhado de pensamentos a agitava. Mas ser que se justificava tanta confuso? Afinal, legalmente era a esposa de Wade McLeod e, em geral, marido e mulher dormem juntos. Talvez a causa de tudo fosse seu prprio ponto de vista sobre seu casamento, no a opinio dos outros. E era isso que a srta. Webb poderia notar. Mas a lgica no superou a humilhao. Wade teria mandado a governanta at o quarto de propsito? Era provvel, sabendo que as roupas estavam espalhadas pelo cho, a cama desfeita.

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Como explicar srta. Webb que aquela noite tinha sido o clmax acidental de acontecimentos sem controle? No, no podia falar sobre isso a ningum, muito menos srta. Webb. S o fato de pensar nisso j era ridculo. O que precisava fazer era nunca mais se aproximar do quarto de Wade. Tinha sido um ato impensado; talvez a atitude dele tambm tivesse sido impensada. A srta. Webb atrasou-se para o almoo. Disse que tinha precisado ajudar na casa e que isso atrapalhara sua rotina com Graham. Olhou friamente para Vicki, que desviou os olhos, sentindo-se culpada. Para piorar, Wade tambm chegou para almoar. Raramente almoava era casa e Vicki no estava preparada para v-lo. A presena do marido sentado sua frente, com o mesmo sorriso irnico de sempre, perturbou-a tanto que perdeu o pouco apetite que tinha. O dia no estava sendo nada fcil. Ningum falou, exceto Graham, que se perdia em longos monlogos. No notou que a me e a bab estavam mudas e concentrou toda sua ateno no pai. Vicki olhou rapidamente para a srta. Webb, cuja expresso deixava ver que algumas aspiraes secretas acabavam de desaparecer. Depois lanou um olhar de acusao ao marido. Est melhor hoje, Vicki? O tom irnico das palavras irritou profundamente a moa. Como ele podia ficar sentado mesa, apreciando a comida, como se nada tivesse acontecido entre eles? Parecia at mais feliz. Ou estaria considerando tudo uma grande piada e divertindo-se s custas dela? Estou como de costume. Est tudo pronto para amanh, Wade? perguntou o velho sr. McLeod. Tudo o que necessrio. Foi uma correria; Jeff teve problemas com o gado, no campo aberto, e tive que ir at l ajud-lo. Pensei que voltaria mais cedo. Vicki achou que o velho estava se referindo fazenda; no estava preparada para o comentrio que veio a seguir: No v dormir muito tarde, quando estiver em Sdnei, hein, Wade? Sdnei? Mas voc esteve l h poucas semanas.. . Voc sabe, Vicki, tenho que ir a Sdnei constantemente. .. a negcios. Claro. Vicki tentou desesperadamente se controlar. Captou o sorrisinho malicioso da srta. Webb, percebendo que se trara, mostrando ser a ltima a saber da viagem. Mas o que importava era a sensao de

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abandono, de saber que ia ficar sozinha novamente; estava assustada, assustada e com o corao partido. Uns dois ou trs dias. De onde se conclui que tem outros interesses em mente, no ? perguntou o velho, com um olhar maldoso para Vicki. Outros interesses? Foi como se alguma coisa a agarrasse pela garganta. O velho no precisava ser mais claro. Tinha sido uma boba, ao alimentar esperanas, e era o que vinha fazendo h algum tempo. Dilacerada entre o amor e o ressentimento, no ergueu os olhos para observar os do marido. Wade no desmentiu nem confirmou o comentrio maldoso do av, limitando-se a dizer: Vou sair com voc e Graham depois do almoo, Vicki. Quero ter certeza de que ainda sabe montar. Costumava montar bem, mas era um pouco descuidada e acho que no mudou muito. Vicki intuiu que no se referia apenas a seu modo de andar a cavalo. Por algum motivo, ele ia lhe dispensar uma hora de seu precioso tempo, provavelmente para certificar-se de que podia tomar conta do menino. Antes que pudesse responder, a srta. Webb interferiu. Era a primeira vez que falava, durante o almoo, e sua voz soou fria: Graham costuma dormir, depois do almoo; acho que no vai poder sair. Srta. Webb vai ter uma tarde de folga. Est merecendo um descanso e certamente Graham no vai ser prejudicado se perder a sesta uma tarde. Sei que vai achar alguma coisa para fazer at voltarmos. A governanta no apresentou novas objees e disse que aprontaria o menino. Ele se voltou para Vicki: Teve oportunidade de andar a cavalo, depois que saiu daqui? No se preocupe, no vou cair do cavalo. Teve vontade de acrescentar que no ia demorar mais na casa, quebrando uma perna, mas, pelo olhar dele, achou melhor mudar de assunto. E seu av? Pode precisar de mim. Eu me arranjo. Se morrer enquanto estiverem passeando, no tem problema. Jeff est aqui e a srta. Webb tambm retrucou Wade, rudemente, como se isso no lhe importasse. Bem, tenho ainda algumas coisas para resolver, Vicki. Pea a uma das moas que prepare uma bebida fresca para Graham e algo para comer. Talvez o passeio demore.

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Vicki pensou que no iam longe, por causa da idade de Graham. Ficou surpresa quando soube que pegariam um helicptero. No havia sinal dos cavalos tambm. Disse que amos andar a cavalo. o que vamos fazer. Acho que no ouviu, quando comentei que os rapazes esto procurando o gado no deserto. para l que vamos; poderemos pegar trs cavalos. No sei por que est fazendo isso. Eu no queria vir, mas preciso falar com voc e pode ser que no haja outra oportunidade, j que vai viajar. mesmo? Os olhos escuros deslizaram sobre seu corpo como se a despissem, e Vicki no conseguiu esconder o embarao. Sugeri esta viagem por causa do menino e s vamos de helicptero para que no se canse muito. No importa o que tenha para dizer; vai ter que esperar at estarmos sozinhos. Graham olhava de um para o outro, percebendo que estavam discutindo. Apesar de todo o seu amor por ele, Vicki olhou-o com impacincia. Est bem. Sei que vai querer voltar logo para acabar os preparativos da viagem. No preparei nada. Vicki no ousou olh-lo. As lembranas da noite anterior eram ainda muito recentes. Se encontrasse o olhar dele, seu rosto a trairia. Era estranho, mas, durante quatro anos, s tivera lembranas a que se apegar, ao contrrio das pessoas que alimentam esperanas em relao ao futuro. Com um suspiro, abraou o menino para proteg-lo das oscilaes do aparelho. Mas Graham no estava assustado; chegava a danar de excitao. Este passeio era mesmo necessrio? S vai tornar as coisas mais difceis, quando. .. voc sabe; No falei nada sobre a partida dele. Ento era isso! Viu nos olhos de Wade a antiga crueldade. Observou o menino e concluiu que ele tambm a detestaria, como o pai. E chegou a adivinhar suas palavras: Graham vai ficar em Baccaroo, mame. Chegaram ao campo e os cavalos j estavam espera. Havia um pnei para Graham. No havia muito para ver no acampamento, e Vicki ficou aliviada quando montaram e partiram, livres dos olhares de admirao do cozinheiro.

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Durante a viagem, Wade explicou que o av sempre insistia em recapturar o gado que fugia dos rebanhos. Devia ter sido um modo de garantir a prosperidade nos tempos difceis pelos quais passara a famlia McLeod. Enquanto passeavam, Wade explicou a Graham que nessas expedies levavam muitos cavalos e gado dcil. Depois os homens saam procura do gado selvagem, sendo s vezes obrigados a perseguir os animais por quilmetros e quilmetros, at alcan-los. Ento o vaqueiro jogava-se do cavalo para laar o animal. Depois, voltava para o acampamento em busca do gado domesticado. Normalmente, o animal capturado, depois que se tiravam as cordas, seguia os outros at o acampamento. Vicki perguntou-se por que Wade no mencionava os perigos dessa operao. Talvez ela estivesse com cime, pois o pai conseguia captar toda a ateno do filho. As reaes do menino eram bem diferentes das que tivera s poucas vezes que Vicki lhe falara sobre seu trabalho na loja. No acha que devia falar tambm sobre os perigos, Wade? Atirar-se da sela para laar um touro selvagem pela cauda arriscado. Nem sempre so touros ou selvagens. E bom que ele aprenda algumas coisas sozinho. Mas no se preocupe, ainda faltam muitos anos para que ele possa caar os animais sem ajuda de ningum. Como para demonstrar que no era to irresponsvel como ela julgava, segurou as rdeas do cavalo de Graham, que protestou. Est num pnei estranho; no o que costuma montar, Graham. Vicki olhou para o menino; para uma criana de quatro anos, ele montava muito bem. Devia ser uma caracterstica hereditria. Pensou, desesperada, no modo como o menino tinha conquistado completamente o av e parecia estar conseguindo a simpatia do pai; isso significava que estariam cada vez mais decididos a no deix-lo sair de Baccaroo. No tinha muita certeza da atitude de Wade, mas havia uma luz diferente em seus olhos, quando olhava para o filho, ultimamente. Desejou estar enganada. Vicki sentia um misto de admirao e medo pela regio selvagem. Talvez, por ser to rude e inclemente, gerasse homens igualmente rudes. Apesar de toda a aspereza, ela amava o lugar. Na fazenda, referiam-se a essa regio como o deserto. Era ali que os animais costumavam perder-se. s vezes ficavam desaparecidos durante meses, at que eram capturados. Uma vez viera com Wade passar alguns dias no acampamento; tinha adorado cada minuto do passeio. Ele no perguntou se lembrava disso e ela tambm no comentou nada. Mesmo porque uma parte dessa curta expedio no devia ser lembrada.

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Fazia muito calor, naquela poca, e tinham encontrado o rastro de um novilho selvagem. certa altura, Vicki perdeu o chapu e parou; Wade notou imediatamente que se atrasara e deixou que Jeff continuasse a busca, enquanto voltava para ajudar a mulher. Havia um pequeno riacho perto, e ela resolveu molhar o rosto. Wade desceu do cavalo, olhando-a to intensamente que Vicki ficou desconcertada. Depois, num repente, abraou-a. Tinha sido uma surpresa incrvel. Bastava fechar os olhos para sentir ainda o calor do corpo dele, a sensualidade que vinha do peito encharcado de suor. Sem saber como, abraou-se a ele, enquanto Wade a levantava nos braos, embrenhando-se entre as rvores. De olhos fechados, Vicki ergueu o rosto e seus lbios midos procuraram os dele. Nesse momento, o novilho enfurecido aproximou-se dos dois. Como se voltasse realidade, Wade empurrou-a rudemente. Isso tinha acontecido logo no incio do casamento, e muito tempo passou at que Wade a tocasse novamente. Agora nada disso importava mais. Voltando ao presente, ouviu Graham gritar que as pedras por onde passavam estavam pegando fogo. Sorriu; ela tambm tinha tido essa impresso, quando visitara o lugar pela primeira vez. Tanto os arbustos quanto as montanhas da Austrlia central eram de uma tonalidade marromavermelhada, quilmetros e quilmetros de plancies desertas e semi-ridas que faziam dessa regio a terra do nunca. Ali, uma chuva torrencial podia ser seguida por trs anos de seca, que matava o gado. Preocupou-se com Graham, acostumado ao clima quase ingls de Melbourne. Est tudo bem, Graham? perguntou, ansiosa, e ele sacudiu a cabea afirmativamente. Ao olhar para o filho, notou algo: os longos clios eram a nica coisa que tinha herdado dela; no mais, ele era a cpia do pai. Se conseguisse fugir dali com o menino, toda vez que olhasse para ele veria Wade. Como viver com essa idia? Wade os levou para o mesmo riacho, mas a escolha no devia ter sido proposital. Dessa vez estava um pouco mais cheio, mas, mesmo assim, no passava de um pequeno curso de gua. Graham protestou, dizendo que preferia caar um touro selvagem, mas o pai aconselhou-o a contentar-se com a gua at ter idade suficiente para lidar com os animais selvagens. Escolheram um lugar sombra das rvores e Vicki, aliviada, sentou-se no cho, dominada pelo cansao. No tinha conscincia de sua aparncia

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jovem, com aquelas roupas esportivas, o cabelo caindo sedoso, emoldurando o rosto claro, de pele perfeita. Graham parecia muito feliz, na gua. Depois de cuidar dos cavalos, Wade falou rapidamente com ele e aproximou-se de Vicki. Cansada? No sei por que pergunta; sabe que nunca estou cansada. No sei de nada. Quando voc e Graham chegaram, estava exausta e, se eu no tivesse insistido para que descansasse, no teria se recuperado. Para ser franco, s vezes ainda est muito plida. Vicki lembrou-se da ateno dele no dia em que a encontrara quase desmaiada, depois de limpar o quarto. Cuidara dela, apesar de suas maneiras rudes no terem mudado. Posso saber por que est to azeda, hoje? Est com um ar de quem foi injustiada, visvel a lguas de distncia, mas tenho certeza de que h alguma coisa mais. Corrija, se eu estiver errado, madame. No... voc tem razo, mas no vejo por que devo dar explicaes. Falou baixo para no ser ouvida por Graham; era muito pequeno e gostava de repetir as coisas. E ela no queria absolutamente que fosse encher os ouvidos da srta. Webb. Explicaes? Por que mandou a srta. Webb levar o ch, hoje de manh? Acho que nunca mais vou poder olhar para ela. Mas no era isso que queria? Eu queria? O que est querendo dizer? Estou me referindo ao que ela viu. Agora ela vai parar de tentar descobrir que tipo de casamento temos. Tambm perder as iluses de se tornar a segunda sra. McLeod e poder se concentrar apenas em seu trabalho.Trmula, Vicki o olhou. A segunda sra. McLeod! Ele estava sugerindo indiretamente que haveria uma. No era por isso que tinha tanta pressa de falar comigo, ontem noite? Sim. Queria mesmo falar com voc sobre a srta. Webb, mas no a esse respeito. No? Pensa que no percebi os olhares de curiosidade dela? Voc estava com receio de que eu me sentisse atrado por ela, no ? No por cime, mas para poder dizer, mais uma vez, como sou desprezvel, certo? Eu tinha receio de um escndalo, por causa de Graham.

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Por causa de Graham! No acha que est na hora de encarar umas verdades, minha cara? Ontem noite, em meus braos, voc esqueceu rapidamente seu filho. Voc repugnante, Wade! Isso e mais algumas outras coisas que no tem coragem de admitir. No fui eu que planejei aquela visita noturna; portanto, a culpa no s minha. Quando um homem tem algum como voc no quarto, compreensvel que perca a cabea. Principalmente se a mulher topa! O que fez foi suficiente; no precisa ir mais longe. No entendo como funciona sua cabea oca, madame. Achei que o truque de mandar a srta. Webb com o ch daria certo; devia agradecer. Evitou a possibilidade de um confronto direto que seria embaraoso para voc, no para mim. Mulheres como ela no me preocupam nem um pouco, com escndalos. Tenho certeza que no. O que est querendo dizer exatamente? No vou mais agentar seus desaforos. Acho que ainda no percebeu quem sou. Ora, o grande Wade McLeod!A exploso de raiva morreu-lhe nos lbios, quando a boca de Wade esmagou a dela num beijo cruel e suas mos deslizaram possessivamente por seu corpo delicado.Mas os gritos de Graham vindos do crrego obrigaram-no a diminuir a presso dos lbios. Quando se afastou, tinha uma expresso divertida no rosto. O menino reclamava porque queria pegar um peixe e no tinha conseguido achar nenhum. Depois disse que estava com fome.Vicki aproximou-se dele e pegou-o no colo, enquanto Wade lhe servia um refresco. No haveria mal nenhum, se ele me visse beijar voc. No foi planejado e sinto muito pelo acontecido, mas no esqueci que ele estava aqui. No tem importncia; no ligo mesmo. , eu j percebi!A viagem de volta ao acampamento transcorreu em silncio. Wade levou Graham na garupa, pois o garoto estava cansado demais para cavalgar sozinho. Vicki continuava triste. No conseguiu compartilhar do divertimento dos homens, quando tiraram o menino do cavalo e perguntaram se havia gostado do passeio, e ele respondeu com expresses tpicas australianas. Graham dormiu durante toda a viagem de helicptero, at a fazenda. Wade conservou-se calado a maior parte do tempo; quando parou suavemente o aparelho na pista, olhou o menino adormecido no colo da me.

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Vocs dois parecem ter a mesma idade; s vezes difcil dizer qual o mais velho.O vento da noite dava casa uma agradvel atmosfera de boasvindas. Vicki, no entanto, percebeu uma censura nos olhos da srta. Webb, quando esta viu o rosto cansado do menino. Lembrou-se das crticas de Wade de que era tolerante demais para uma patroa, mas no fez qualquer comentrio. Era absurdo que no tivesse tido oportunidade de falar com Wade sobre Sdnei, durante o passeio. No tinha certeza do que ia dizer, mas, por algum motivo inexplicvel, tinha que falar sobre isso. Logo depois do jantar, ele desapareceu e ela pensou que estivesse no escritrio. Ajudou Misilgoe a lavar a loua e, depois de verificar que tudo estava em ordem, bateu porta do escritrio. Mas encontrou Jeff Curry sozinho, conversaram um pouco e ela voltou para a casa. Jeff era muito simptico e atencioso, mas, como a srta. Webb, demonstrava uma curiosidade silenciosa sobre a situao de Wade e Vicki, o que a deixava pouco vontade. Principalmente porque, no passado, ele tinha demonstrado ser um bom amigo. No conseguiu encontrar o marido em lugar nenhum e resolveu esquecer a conversa. Mesmo porque nem sabia direito o que ia dizer, quando o encontrasse. O velho sr. McLeod j estava deitado. A srta. Webb havia feito amizade com a esposa de um dos empregados e tinha ido at a casa deles. Vicki colocou Graham na cama, exausto pelas atividades do dia. Antes de ir para o quarto, passou pelo quarto do sr. McLeod, que parecia muito solitrio, nos ltimos dias. Apesar do passado, no conseguia odi-lo. Conclura que ele era um velho digno de piedade, que precisava apenas de amor e compreenso. Todas as noites ia ao quarto dele para ver se precisava de alguma coisa. Espantou-se quando ele lhe pediu uma bebida, pois costumava dispens-la com um gesto. Sabia exatamente o que ele queria, mas levou-lhe apenas uma xcara de leite quente. Pensou que fosse explodir de raiva, mas o velho limitou-se a tomar o leite docemente. Depois pediu que endireitasse os travesseiros e apagasse a luz. Meia hora depois, Vicki se retirou. Wade ainda no estava no quarto, ou, se estava, tinha ido direto para a cama. Apesar de exausta, ela sentia seu corpo vivo e estranhamente inquieto. No ia conseguir dormir se no se livrasse dessa sensao de abandono. Tirou o vestido e foi tomar um banho. Depois vestiu o pijama de seda e; deitou, com um n na garganta. O melhor seria esquecer os acontecimentos da noite anterior, pois Wade no voltaria a importun-la.

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Essa viagem to apressada no era a prova de que precisava? Os minutos passavam lentamente, mas a tenso interior no lhe permitia dormir. No conseguia entender por que estava to tensa, sentindo-se to solitria. Quando a porta do quarto se abriu e Wade entrou, como se tivesse todos os direitos de estar ali, formou-se dentro dela um redemoinho de sensaes. Era quase impossvel suportar a frieza dos olhos que a observavam atentamente. Pensei que ia encontr-la em minha cama, no aqui. E por qu? Acho que no precisa perguntar; no depois de ontem noite. Ou prefere pensar que a responsabilidade foi toda minha? Inclinou-se e agarrou-a pelo pulso. Usava apenas um robe leve sobre a cala do pijama e o toque de sua mo deixou-a em pnico. No sou obrigada a responder a essas provocaes. Como se tentasse se controlar, ele olhou em volta do quarto despojado e disse: Passei muitas noites aqui, sabendo que voc estava to perto. preciso um pouco de compreenso. Vicki deu-lhe as costas, sem saber claramente o que ele estava querendo dizer, mas intuindo vagamente que havia algum significado oculto em suas palavras. No entanto, o que ele disse depois deixou-a ainda mais confusa e espantada. Vicki, no vim at aqui para discutir sobre meus direitos de marido. Vim perguntar se quer ir comigo a Sdnei, amanh.

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CAPITULO IX
Ir com voc? Est com receio de que eu fuja, levando Graham enquanto voc est fora? Agora sei por que tentou ser to agradvel, durante a tarde! No quer me deixar sozinha, com receio do choque que seu av pode ter, se formos embora. Vicki! Mas o grito indignado de nada adiantou; ela estava nervosa demais para ouvir. Continuou tirando concluses ditadas por sua insegurana e nervosismo. Ou planejava abandonar-me em Sdnei? Sempre soube que no prestava, Wade McLeod, mas nunca pensei que pudesse descer to baixo! Acabou? Calou-se, porque no tinha mais flego para prosseguir. Calmamente, ele estendeu a mo para esbofete-la, mas Vicki foi mais rpida e impediu-o. Nunca pensei que pudesse bater numa mulher, Vicki, mas voc consegue despertar meus instintos mais vis. Meu Deus, acho que poderia mat-la! J que me despreza tanto, seria melhor que no manifestasse sua opinio. Tenho que ir at Sdnei a negcios, sua boba! E as insinuaes de seu av? Pelos comentrios dele, no eram bem esses os motivos da viagem... o que vou fazer agora, pode ter certeza. E j que no quer ir, preparese, porque vou trazer algum comigo. Quanto a fugir com seu filho, madame, desperdiar seu tempo, se fizer isso; no vai conseguir ir muito longe. Na manh seguinte, Vicki viu-o partir sem um gesto ou palavra para ela. Lanou-lhe um olhar rpido enquanto falava com Graham. O menino chorava porque o pai no ia lev-lo e Wade prometeu-lhe um presente. Mas no disse quando ia voltar. O velho McLeod ficou inquieto todo o tempo que o neto esteve fora. Passou a insistir para que o menino passasse o tempo todo com. ele, mas, como isso no ia ser bom para nenhum dos dois, Vicki resolveu que as coisas iam continuar como sempre. Para diminuir as queixas do velho, ela mesma passava muitas horas com ele. Desse modo, a rotina cuidadosa da srta. Webb no sofria muitas interrupes. Fazia uma semana que Wade viajara. Aquele dia, Graham passara a tarde com o av e Vicki o mandara passear um pouco com a governanta. Estava com vontade de ir junto, mas achou melhor sentar na varanda com o

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velho. Wade deve ter ido at Noanda comentou o velho, como se percebesse a saudade de Vicki. Noanda era uma outra fazenda dos McLeod; ficava na cordilheira Macdornell, a oeste de Alice Springs. Vicki nunca estivem l. Fez que sim com a cabea e o velho prosseguiu: Ele conhece muita gente, em Sdnei. Fica preocupada em pensar que Wade possa estar caando outras mulheres, Victria? Precisou de alguns segundos para recompor-se do choque provocado por essas palavras to francas. Tanto a pergunta quanto o uso de seu nome inteiro comoveram-na. Era a primeira vez que ele usava esse tom com ela; parecia compartilhar de suas preocupaes. Vicki estava disposta a esquecer todas as mgoas passadas e perdo-lo. Pela primeira vez, buscavam conforto um no outro, por causa de Wade. Mas sentiu-se na obrigao de defender o marido: Estive fora durante quatro anos, sr. McLeod. natural que ele tenha outros interesses. Se no pode falar claro, Victoria, melhor que no fale respondeu, agressivamente, mas logo se arrependeu, olhando-a envergonhado. Desculpe, querida, acho que devia estar arrependido de muitas coisas, com relao a voc, a Wade... s vezes, chego a pensar que no mereo estes anos extras que estou vivendo. Vicki sorriu, mas manteve a prudncia e no fez qualquer comentrio. Alguma coisa dentro de seu corao advertiu-a para ser cautelosa. O velho era esperto como uma raposa e era preciso tomar cuidado com ele. Talvez. .. talvez tenha sido por minha causa que voc fugiu, h quatro anos... Wade nunca disse nada... Bem, no explicou, fiquei sempre na dvida, pensando se a culpa era minha. No foi, sr. McLeod; no teve nada a ver com o senhor. No tornou as coisas mais fceis para mim, mas eu entendia seus motivos. Bem, mas a causa indireta fui eu, no mesmo? Vicki mordeu o lbio. Gostaria que soubesse, minha querida, como estou contente por Wade ter um filho e por ele estar aqui agora. Mais uma vez, Vicki no soube o que dizer. Seria muito bom se Graham tivesse um irmo. Quem sabe, daqui a algum tempo...? Acho que. .. Parou, antes de revelar a verdade. Ele devia saber que

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Wade pretendia divorciar-se dela. Mas no soube explicar porque no teve coragem para prosseguir. No conte com isso. No faz mal. Agradeo a voc, Victoria, por ter me dado essa felicidade, antes de morrer. Em parte por causa dessa conversa com o velho, toda vez que pensava em Wade, sentia-se confusa, arrependida por no ter viajado com ele. Na noite em que ele a convidou, ficou acordada, tentando arrumar coragem para pedir desculpas e dizer que tinha mudado de idia. Mas no conseguiu e resolveu, de manh, pedir que ele a levasse junto. Bastou, porm, um olhar para seu rosto implacvel para convenc-la de que seria impossvel. Agora, percebeu que no havia mais alegria, longe dele. Nem a presena querida de Graham podia substituir Wade. Receberam uma visita do mdico, que estava a caminho de Alice Springs. No era Frank Evans; ele devia ter se mudado para outro lugar. Vicki ficou aliviada, porque Frank sabia muito a respeito dela. No faria perguntas, mas ela teria que suportar seus olhares de curiosidade e j havia muitos para agentar, naquela casa. Antes de sair, o novo mdico falou com ela em particular: O sr. McLeod no est muito bem. J pressentia isso. Ela havia notado que o velho se cansava com facilidade e passava a maior parte do dia dormindo. Meu marido est viajando, mas pode voltar, se. . . No necessrio, sra. McLeod. No h nada que possam fazer por ele. O estado do sr. McLeod no mudou muito; que estou notando alguns sintomas diferentes. Quanto tempo ainda pode viver? Bem, no existe uma previso exata, principalmente com um homem como ele. Podem ser dias. .. ou semanas. Apesar das palavras tranqilizadoras do mdico, Vicki ficou preocupada. Era difcil saber se estava fazendo o suficiente por ele. O velho detestava que se metessem em sua vida, mus era necessrio mant-lo sob vigilncia constante. Quando respondeu evasivamente sobre as palavras do mdico, ele simplesmente riu. Afirmando que ainda ia viver muito tempo. A srta. Webb foi de grande ajuda e, medida que se tornavam mais amigas, Vicki aprendeu a gostar dela e apreciar suas boas qualidades. Foi ela quem insistiu para que Vicki sasse todas as tardes, alegando que estava muito plida e que no seria de grande ajuda para ningum, se no

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descansasse um pouco. Ento, enquanto a srta. Webb ficava de olho no sr. McLeod, ela e Graham iam andar a cavalo, freqentemente acompanhados por Jeff Curry. Por acaso ou de propsito, ele estava sempre por perto, quando iam buscar os cavalos, e Vicki no tinha coragem de recusar sua companhia. Durante os passeios, conversavam pouco, geralmente sobre assuntos banais. Finalmente, Wade voltou. Avisou pelo rdio, quando ia sair de Alice. Vicki sentiu um misto de alegria e alvio, quando Jeff foi avis-la. Ficou tensa e teve de desviar o rosto para evitar que ele visse as lgrimas que lhe escorriam pelo rosto. Ele falou secamente com o sr. McLeod: Vou pegar o carro para ir busc-los, senhor. Busc-los? Ento ele no veio sozinho? No. . . Pediu para avisar que a srta. Morris vem com ele. Jeff falou em tom embaraado e Vicki odiou a expresso de pena que leu em seus olhos. Depois que ele saiu, no ousou encarar o sr. McLeod. Virou-se e subiu correndo as escadas. Confusa, sem saber o que fazia, correu at a porta do quarto que a srta. Morris costumava ocupar e parou. Ali tinha encontrado Wade, saindo do quarto dela, h muitos anos, e ali ele a tinha beijado pela primeira vez. Soluando, pensou como um beijo podia ter tantas conseqncias. Fazendo um esforo enorme para parar de chorar, esfregou os olhos molhados. Ento Wade tinha cumprido a ameaa! E voltava com uma mulher que ela conhecia to bem! A srta. Morris seria sua prxima esposa. Ele j no tinha avisado Vicki de que, quando o av morresse, eles se divorciariam? Wade estava s encaminhando o prximo casamento. O que ela no imaginara fora que fosse capaz de trazer a noiva para casa antes de ela partir. Foi procura de Misilgoe e deu instrues para que arejasse e limpasse o quarto de hspedes. Era um quarto grande e claro, bem melhor que o ocupado por Vicki. Ela mesma arrumou a cama, com lenis novos; depois fechou a porta cuidadosamente. A srta. Morris ficaria bem instalada. Quando chegaram, estava espera deles, fria e com um sorriso artificial de boas-vindas. Leoda Morris estava tima, com a mesma aparncia de sempre. Rindo, entrou na casa, apoiada ao brao de Wade. O velho no escondeu o prazer causado pela visita. Como vai, minha querida? Estou encantado por v-la. Como vai sua me? Vicki tentou esconder a amargura que a roa por dentro, mas no

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conseguiu. Wade abaixou-se para falar com Graham, excitadssimo com a chegada do pai. Ningum parecia dar-se conta de que ela existia. Deliberadamente, desviou o olhar dele, achando mais fcil concentrar-se na srta. Morris. Pelo menos no a fazia sentir-se como se estivessem arrancando um pedao de seu corpo. Wade no gostava de ser ignorado. Estendeu a mo antes que Vicki conseguisse dar um passo e agarrou seu pulso trmulo. Odiou-o silenciosamente, por aproveitar-se da conversa animada do menino. Ol, Vicki. Como tem passado? Muito bem. Sentiu minha falta? Realmente ele era muito ousado! Mas ela devia mostrar-se o mais indiferente possvel. No podia deixar transparecer o quanto o amava, no agora! No! No faz mal. E o vov? No tem estado bem, no ? No, mas, pelo menos, no est na cama. Por que estavam falando como se fossem dois estranhos? Desesperadamente, ela tentou desviar os olhos daquele rosto bronzeado, do fsico msculo, impecavelmente vestido. Ele no tinha o direito de ser to atraente! Leoda Morris aproximou-se deles, estendendo a mo de unhas perfeitas. Seu sorriso era frio, como sempre fora, quando se dirigia a Vicki. Como vai, querida? Andou sumida, desde que nos vimos pela ltima vez. mesmo. Mas est muito bem, muito bem mesmo. Obrigada. E a senhorita, como tem passado? Ora pode me chamar de Leoda. Ns duas precisamos conversar. Vai ficar muito tempo? Ainda no sei. Passou o brao pelo de Wade, sorrindo para ele. Vai depender de Wade, no querido? O desprezo de Vicki envolveu os dois. Wade no fizera qualquer tentativa para salv-la dos comentrios maldosos da srta. Morris. Agora estava olhando para ela com uma bondade que nunca havia demonstrado para Vicki. A srta. Morris acaba de chegar. No hora de falar em partir. Claro que no. Subitamente envergonhada, Vicki lembrou-se das boas maneiras. Se quiser... Leoda, posso lev-la at seu quarto.

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Para ser franca, Wade querido, estou realmente cansada. Gostaria de tomar um banho e de descansar, antes do jantar. Claro, Leoda, fique vontade. E seu av, Wade? No seria bom conversar um pouco com ele? No. Pode subir. Hoje minha vez de conversar com ele. Pode falar com ele amanh, ou depois do jantar, se no for para a cama cedo. Enquanto subiam, Leoda disse para Vicki: No precisa me levar at o quarto, Vicki. J fiquei tantas vezes nesta casa que sei o caminho de cor. No tem importncia; eu ia mesmo subir. Bem, at a hora do jantar, Leoda. No sabia bem por que, mas tinha a sensao de que Leoda Morris estava rindo dela. A srta. Webb alcanou-a quando ela ia entrar no quarto, para dizer que Graham ia tomar ch antes de dormir. Depois que ele estiver dormindo, cuidarei do sr. McLeod, se quiser. O velho vai querer descer para o jantar, mas Vou tentar convenc-lo a ficar no quarto. Muita agitao s far mal a ele. Gostaria muito se pudesse me ajudar Vicki respondeu. Realmente, a srta. Webb era uma ddiva dos deuses.O velho tem muito respeito pela senhorita. A srta. Webb sorriu agradecida e continuou seu caminho. Vicki sentiu-se culpada por lhe dar tantas responsabilidades; j ia cham-la de volta, para dizer que se encarregaria do velho, quando se lembrou de que tinham uma hspede e havia o jantar para fazer. No podia deixar tudo para Misilgoe, assim como no podia estar em dois lugares ao mesmo tempo. Naturalmente, Wade considerava a srta. Morris mais importante que Graham ou o av; no ia ficar nada satisfeito, se fosse servida uma comida queimada, como acontecera da ltima vez que tinha deixado a cozinha por conta das empregadas. No quarto, Vicki tentou planejar o que ia fazer. Primeiro precisava dominar a dor que pesava em seu corao, porque Wade no estava interessado em seus problemas emocionais. Tomou um banho rpido e escolheu um vestido longo. O velho sr. McLeod fazia questo de que o jantar fosse cerimonioso, e o neto parecia disposto a manter essa tradio. Vicki teria preferido jantar de modo mais informal, mas isso seria inaceitvel. Desde que chegara a Baccaroo, notara a diferena entre as formalidades do jantar e a informalidade da vida diurna.

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Fechou o zper do vestido e escovou o cabelo, prendendo-o num coque para ficar mais vontade. Ainda era cedo, mas no queria correr o risco de encontrar Wade e havia ainda muitas coisas para fazer. No teria tempo de trocar de roupa, mais tarde. Podia usar um avental para no sujar o vestido. Mas, para seu espanto, encontrou Wade no corredor. Que rapidez! Ento no esperou para me dar as boas-vindas em particular? Acho que no temos nada para dizer em particular. Mas eu no estava pensando num discurso, Vicki... J que tem a srta. Morris, no precisa mais de mim. Eu mesmo posso julgar o que quero. E no ponha Leoda nessa histria. s vezes, um homem se cansa de lutar, e voc j deixou claro que no se interessa por mim, no foi? Voc tambm deixou claro que no me queria. No fao objees a voc... quando no h mais ningum disponvel... Wade, estou cansada. Voc esteve fora quase duas semanas e eu fiquei aqui, controlando a casa, a produo. . . No tenho motivos para estar tensa? Jeff estava com voc. Claro que estava. E no sei o que teria feito sem ele; ele se arranja sem seus conselhos. Disse. .. O que ele disse? Que voc se transformou numa jovem e elegante rainha? Que nem ele nem os outros homens conseguem tirar os olhos de voc? Que seu corpo tem todas as curvas nos lugares certos e se mantm flexvel como um salgueiro jovem? No pense que perdi o juzo, apenas o que leio nos olhos de Jeff. So s os olhos que ele no consegue manter afastados de voc? Voc me d nojo. J disse isso tantas vezes que no faz mais sentido. Vicki no sabia o que dizer. Antes que adivinhasse as intenes dele, Wade a puxou com tanta fora que ela perdeu o equilbrio. Depois seus lbios foraram os dela to intensamente que chegou a sentir dor. Mesmo assim, no podia negar o impacto que esse beijo provocava em seu corpo. Quando finalmente ele a soltou, Vicki passou a mo sobre a boca dolorida, tentando controlar-se para no revelar como estava perturbada. Que isso ensine voc a demonstrar mais entusiasmo quando eu volto para casa. Est na hora de iniciarmos umas reprises, no acha? Como pode esperar ser bem recebido, depois de tudo o que fez e disse, Wade? Nosso casamento no como os outros; aqui no o meu lugar.

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melhor que v para a cozinha mesmo. Talvez seja o seu verdadeiro lugar. Era de surpreender que, depois de falar tudo isso, Wade aparecesse na cozinha, algumas horas depois, quando o jantar j estava quase pronto. Misilgoe e Boalere afastaram-se respeitosamente, sorrindo, quando ele entrou, elegantssimo, de palet escuro e gravata. Nada tinha sido poupado para impressionar Leoda Morris, pensou Vicki, desapontada. A boca de Vicki ainda estava machucada. No queria que Wade notasse os lbios avermelhados. Mas ele se aproximou e demorou o olhar sobre eles, satisfeito com o que via. Bruto, pensou ela. Tambm foi de satisfao a exclamao que soltou, ao mergulhar o dedo no molho que Vicki tinha acabado de fazer, Voc uma excelente cozinheira, mas no gosto de v-la desperdiar sua energia na cozinha. Algum tem que fazer isso. No minha esposa. Quanta arrogncia! Ela o fuzilou com os olhos. H muitas coisas para fazer, numa casa, e cozinhar bem no uma tarefa muito simples. Eu sei, mas no quero que minha esposa faa isso.. . a no ser numa emergncia. Acho que essa situao j foi longe demais. No estou entendendo. Ento vou explicar, Vicki. Quando estive em Sdnei, consultei uma agncia de empregados. No foi fcil achar a pessoa ideal, mas ela estar aqui em tempo para o Natal. Nem pediu minha opinio. No havia motivo para pedir sua opinio. Claro! Vicki entendeu a mensagem. Mordeu o lbio com fora at doer. At o Natal, ela no estaria mais na casa. Wade devia estar pensando em Leoda Morris. As mos finas de Leoda no deviam estar acostumadas com a cozinha nem com a tarefa de preparar um jantar. Virou-se para pegar os legumes na pia. Se Leoda se tornasse a segunda esposa de Wade, ia precisar de algum para fazer esse tipo de coisa. Wade aproximou-se, depois recuou novamente, como se resistisse ao impulso de abra-la. s vezes, voc enxerga menos que um cego, Vicki. E agora quer fazer o favor de tirar esse avental absurdo. . . que era da sra. Clover, e vir comigo?

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Acho que um drinque pode reanim-la, e temos uma visita, no se esquea! O velho sr. McLeod escutou os conselhos da srta. Webb e foi para a cama, mas havia Jeff e um primo dele, comprador de gado que acabara de chegar, de modo que a conversa foi generalizada. O comprador estava interessado no gado que Wade tinha comprado na regio do rio Victoria, no ano anterior, e que estava na engorda. Algumas fazendas criavam o gado at os dois anos, depois o vendiam para outras propriedades que o engordavam. Wade era uma exceo; criava e engordava o gado. Quando chegou a Baccaroo, Vicki ficou surpresa, ao saber que o gado costumava passar semanas sendo levado atravs de regies inadequadas, at chegar s reas de engorda, com os ps feridos e muito magro. Depois, aps passar um ano ou dois se recuperando, tinha de andar muitos quilmetros, at os matadouros do sul, ou at os trilhos da estrada de ferro, pois muitas fazendas eram to grandes que era impossvel pegar a estrada. Leoda Morris ficou logo terrivelmente entediada. J ouvi essas histrias tantas vezes, querida. Mas no me interprete mal. Muitas mulheres que vivem nas fazendas compartilham desse entusiasmo horrvel pela poeira e pelo gado. S que eu sou diferente: longe da cidade, morro de tdio. Claro que Baccaroo algo especial. Me sinto tentada a passar boa parte de minha vida aqui. Vicki foi invadida por uma onda de calor e a comida perdeu todo o sabor. As palavras de Leoda tinham um significado bem claro. Mas que tipo de esposa ela seria? A esposa de um fazendeiro no podia ficar isolada na casa, por mais luxuosa que fosse. Alm disso, Baccaroo era confortvel, mas nada tinha de sofisticado. Seria preciso muito dinheiro para adequar a fazenda ao gosto de Leoda. Talvez Wade fosse rico o bastante para satisfazer todos os caprichos da srta. Morris, para mant-la no luxo ao qual obviamente devia estar acostumada. Por amor a ela, provavelmente ele estaria disposto a passar uma parte do tempo na cidade. Observou-o, sentindo-se infantil quando ele notou seu olhar. Mesmo assim, no conseguiu desviar os olhos. Havia pouco para ler nos olhos escuros de Wade. Vicki estava to ocupada, tentando decifr-los, que esqueceu que os dela podiam ser altamente reveladores. Desejou que as coisas entre os dois fossem diferentes, que o casamento fosse normal. Teria ento recebido o marido, de volta da viagem, com as boas-vindas que ele reclamara. No seria maravilhoso poder abra-lo na frente de todos, especialmente da srta. Morris? A srta. Webb falou, no momento exato em que Vicki estava para se

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afogar nos olhos que a mantinham prisioneira. Graham est encantado com o presente, sr. McLeod. O presente. Os olhos de Vicki encheram-se de lgrimas. Ele tinha trazido um presente para o filho, mas no para ela. Toda a esperana de que as coisas mudassem desapareceu como por encanto. O comprador encheu o silncio com histrias de seus filhos, terminando com um comentrio dirigido a Jeff: se no casasse logo, ia virar um solteiro. Talvez a mulher que eu queira no esteja disponvel. Vicki respondeu involuntariamente, sem pensar muito no que dizia: Mas um dia vai estar, Jeff. Talvez muito breve... Ia continuar, mas um olhar de advertncia do marido obrigou-a a calar-se. Acontece com os melhores homens do mundo comentou Wade, forando uma mudana de assunto. Jeff ficou confuso, entendendo que tinha ido longe demais. Os olhos do comprador mostraram curiosidade e os de Leoda Morris ficaram alerta. O nico desejo de Vicki era afundar no cho e desaparecer. Mais tarde, Wade saiu com os dois homens e Leoda foi deitar. Tinha estado o dia todo com dor de cabea e j passava das onze. Subiu acompanhada da srta. Webb, que lhe aconselhou uma bebida quente e uma aspirina. Vicki subiu pouco depois. No queria esperar Wade para evitar o inevitvel comentrio sobre as declaraes de Jeff. Despiu-se e deitou o mais rapidamente possvel, desejando ter um comprimido para dormir. No pretendia ficar acordada, essa noite, para no ouvir Wade parar diante da porta da srta. Morris. Na realidade, seria impossvel ouvir, porque o quarto ficava muito longe, mas podia imaginar, o que era bem pior. Ele ia parar e bater porta; ela abriria e o convidaria para entrar com um sorriso fascinante, a dor de cabea esquecida. Tentando desesperadamente abafar a angstia, Vicki enterrou o rosto no travesseiro.

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CAPITULO X
Cinco minutos depois, quando Wade entrou, Vicki estava deitada na mesma posio. Ouviu a porta abrir-se e os passos firmes dele. No ergueu os olhos quando ele parou perto da cama. Fingiu estar dormindo, como j havia feito muitas vezes, esperando que o marido fosse embora. O que tinha dito a Jeff era repreensvel, mas no tinha sido premeditado e no sentia necessidade de desculpar-se. Mas no esperou que a rigidez do corpo a trasse. Wade ps a mo sobre seu ombro nu, obrigando-a a se virar para encar-lo. Deitada desse jeito, pode acabar sufocando. Falou com frieza, mas seus olhos lanavam fascas. Sabendo que ele tinha motivos para estar bravo, Vicki tentou adiar o que viria fatalmente. No esperava por voc, aqui. Nunca espera me ver, no ? Faz comentrios absurdos e espera que eu os engula calado. Sinto muito, mas a culpa no s minha, mesmo que tenha precipitado as coisas. Voc nunca fez segredo de suas intenes de livrar-se de mim o mais rpido possvel. Mas no para que viva com Jeff debaixo de meu nariz. Vou viver onde quiser. E acha que vou permitir? Que mantenha seus encontros clandestinos, seus compromissos secretos... mentira. Pelo menos Jeff Curry bom e gentil, e no desfila com outras mulheres na minha frente, exigindo que eu as distraia. Podia ter esperado eu ir embora, antes de trazer Leoda Morris para c. Imagino que v ao quarto dela, agora que acabou seu sermo sobre o crime da infidelidade. Cale a boca! Mas Vicki no obedeceu, mesmo vendo o olhar de fria de Wade. Sua voz fraquejou instantaneamente, mas continuou: Ainda me lembro de quando o peguei saindo do quarto dela, no meio da noite. Sua bobinha. . . no sabe o que est dizendo. Era evidente que ele estava comeando a perder o controle. Suas mos enterravam-se cada vez mais na carne macia de Vicki, mas ela no percebeu os sinais de perigo, embriagada pelo ressentimento guardado h

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tantos anos. Tenho meus prprios olhos. No foi uma fofoca que algum contou. No estou somando dois e dois e obtendo seis, como voc faz. Ento j resolveu que hoje noite vou procurar Leoda? Ora, deixe-me em paz. Antes que ela pudesse esboar um gesto, Wade a agarrou e levou-a at seu quarto. Logo depois estava deitada na cama e ele comeou a rasgar as suas roupas finas, enquanto a beijava brutalmente. No, Wade, no! No vou suportar isso. Vai ter que suportar isso e muito mais. Ergueu os lbios da boca de Vicki apenas para arrancar o roupo que usava. Como voc me odeia! Eu nunca o odiei.. . Mas vai me odiar hoje. Vou fazer amor com voc; assim ficar convencida de que no passei a noite na cama de outra mulher. No, Wade... Voc precisa ouvir. No s isso. Voc quer o divrcio, no ? Desse jeito, pode estragar tudo. J terminou? Os braos poderosos conseguiram dominar o pequeno corpo trmulo que lutava inutilmente, e as pernas vigorosas prenderam as dela. Era assustador, mas Vicki s conseguia ficar imvel, ofegando contra o peito dele, excitando-o cada vez mais. No entanto, sob o poder desse adversrio to forte, a sensualidade de Vicki comeou a despertar. Ao perceber o esforo que ela fazia para ocultar a resposta a seu selvagem assalto, Wade diminuiu um pouco a presso do corpo. Vamos fazer as pazes por algumas horas, Vicki. Eu quero voc. No estaria sendo sincero, se negasse isso. E sei que posso fazer voc me querer tambm, mas quero ouvir voc falar isso. apenas sexo, nada mais. degradante! Mas os lbios dela tremeram de incerteza e paixo, quando ele interrompeu suas palavras, esmagando-lhe a boca macia at a realidade comear a desaparecer. Ela se abraou a ele, incapaz de manter as barreiras erguidas entre os dois. Wade deslizou os lbios pelos olhos fechados dela, pelo rosto quente, pelo pescoo delicado. No importa o que voc acha disso; no vou mudar de idia. No sei por que esperei tanto, nem por que voc reclama, quando cada pedao de seu corpo est pedindo para me pertencer.

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Voc sempre sabe todas as respostas. Sim, mas algumas coisas no fazem mais sentido. Vai ter que encontrar algumas respostas sozinha, e logo. Por enquanto, basta que fique bem quietinha em meus braos. Mas ela continuava resistindo ao prazer provocado pelas carcias apaixonadas dele, embora o sangue corresse quente por suas veias. Podia sentir o corao dele bater sobre o seu, os msculos cada vez mais tensos. Com um soluo profundo, que destoava da resposta sensual de seu corpo, fez um ltimo esforo. Precisa ouvir, Wade. Voc nunca quis Graham. .. meu filho, no ? Mas voc no o ama. Vicki! Esquea, sim? No percebe o que est fazendo? Podemos falar depois. . . amanh. No. Fique quieta, Vicki. Por que nunca escuta o que digo? Eu... Mas o mundo de Vicki estava explodindo sob os movimentos sensuais das mos de Wade. A lembrana da ltima vez ainda est muito viva. Quero voc, o prazer que s voc pode me dar, e acho que nenhum dos dois pode parar, agora. Que tal ser honesta de vez em quando? Estava dizendo a verdade. Com relao a ele, era profundamente vulnervel, principalmente porque o amava. Os lbios dele tocaram cada pedacinho de seu corpo trmulo, antes de voltar aos lbios entreabertos. A sensualidade dos beijos provocou uma submisso rpida e completa. Ele lhe passou as mos pela curva suave dos quadris e Vicki abraou-o, enterrando as mos nos ombros dele. Depois os dois corpos comearam a mover-se ao mesmo tempo, at que uma sbita violncia explodiu dentro deles, espantando o frio da noite com luzes repetidas, como uma tocha ardendo em milhares de chamas. De manh, Wade ainda estava a seu lado, o brao sobre seu corpo. Mas, quando ela acordou e inconscientemente ofereceu-lhe os lbios, ele a beijou rapidamente e se levantou. No me tente, j estou atrasado. Tenho que falar com o comprador de ontem noite e durante o dia vai chegar outro. Vejo voc mais tarde. A voz dele saiu decidida e firme. Devia ser a ltima vez, pensou Vicki. Nunca mais se deitaria naquela cama. A ltima vez, repetiu, sem saber como resistiria a mais essa dor.

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Durante a noite, ela imaginara ter ouvido Wade sussurrar alguma coisa a respeito de no a deixar ir embora. Mas como tinha passado a noite num estado de quase inconscincia, fazendo amor com ele, podia estar enganada. Era melhor lembrar que, na verdade, ele a odiava. Resolveu parar de pensar e vestiu-se rapidamente, forando-se a proceder como se nada tivesse acontecido. Leoda Morris resmungava o tempo todo, queixando-se da falta de Wade e irritando Vicki com as constantes aluses a ele. O velho sr. McLeod no ajudou em nada, recusando-se a ver Leoda, nem que fosse por alguns minutos. Pela primeira vez desde a volta de Vicki, o velho no quis levantar-se. Vicki ficou preocupada e tentou descobrir por que, mas ele se limitou a dizer que estava um pouco cansado. Com sua experincia com doentes, a srta. Webb achou que no havia nada de anormal com ele. Wade estava nos limites mais distantes da propriedade e s voltaria noite. Embora sabendo que poderia ser acusada de ter tomado uma deciso errada, Vicki resolveu no chamar o mdico. Wade saberia o que fazer, quando chegasse. Como se isso no bastasse, outros problemas surgiram, depois do almoo. Um velho amigo dos McLeod, dono de uma fazenda ao sul de Alice, telefonou para lembrar que Vicki tinha prometido levar Graham e a governanta para passarem a tarde com ele. Ela havia esquecido o compromisso, talvez por causa do sr. McLeod. No podia ir, mas Graham j estava a seu lado, danando de alegria com a idia. Ento pediu a Leoda que fosse em seu lugar. Felizmente, Leoda aceitou e os trs partiram, o que deu a Vicki a oportunidade de ir sentar ao lado do velho. Pensando que ia distra-lo, contou como Graham tinha ficado excitado com o passeio. Depois falou do amor do menino por Baccaroo e de como ele estava se dando bem na fazenda. Mas surpreendeu-se com uma pergunta do velho: E se eu lhe pedisse para pegar o menino e ir embora na primeira oportunidade? No est falando srio, sr. McLeod. Estou. Minha filha, fui o responsvel por sua volta e sei que, depois de minha morte, Wade pretende ficar com o menino. Ficar com Graham? Sim. No devia dizer-lhe isso, mas Wade me disse isso ontem noite,

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enquanto voc fazia o jantar. Disse que nunca mais deixaria o menino ir embora. Vicki hesitou, chocada, sem entender o verdadeiro significado do que ouvia. Talvez falasse para confortar o senhor. . . No, eu perguntei. Mas... . Sabe, querida, sempre pensei que ele queria o menino s enquanto eu estivesse vivo. Mas no bem assim. Mas talvez estivesse mentindo... No, filha, conheo bem meu neto. Ele disse alguma coisa a meu respeito? Sinto muito, Victoria, no disse nada. por isso que quero que pegue o menino e v embora. Vai me partir o corao, mas no me matar; portanto, no precisa ficar preocupada. Arranjarei tudo para voc. Seu corao estava to cheio de piedade pelo velho que no pde falar imediatamente. Depois, respondeu: No. No? Ele precisou inclinar-se para ouvir a resposta cheia de angstia. Por que no? No posso. Sabe, sr. McLeod, eu amo Wade. Se ele realmente ama o menino e quer ficar com ele, no posso tirar-lhe o filho. Quando chegar a hora, desaparecerei novamente. De algum jeito, acharei coragem. No vai conseguir, meu bem. O senhor no entende. No sou mais criana, sr. McLeod. Pensa que estou sendo infantil, fazendo dramas. Pode ser que parea assim, mas amo tanto Wade que seria capaz de fazer qualquer sacrifcio por ele. Tem certeza? Tanto Wade quanto Graham pertencem a este lugar. E Wade nunca me quis. Mas porque o amo que encontrarei foras para fazer o que disse. Alm disso, como poderia privar Graham da herana a que tem direito? O que posso oferecer que se compare a Baccaroo? Ele j ama Baccaroo. Talvez, com o tempo, Wade me deixe ver o menino. Vicki! Wade estava parado na porta. Ela ficou to chocada que no conseguiu se mover. H quanto tempo ele estaria l? Ou teria acabado de chegar? Talvez no tivesse ouvido nada.

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O velho, aps olhar atentamente para os dois, mergulhou nos travesseiros. J lhe disse, Wade, como gosto de sua esposa, mas, como preciso descansar, pode lev-la, com minha bno. Se Vicki tivesse prestado ateno, teria achado estranhas as palavras do velho. Encontrou-se no quarto de Wade, sem saber direito como tinha chegado at l. Aos poucos, tomou conscincia da volta de Wade como uma ducha de fria realidade. Quer comer alguma coisa, Wade? Seu av passou o dia todo deitado e estamos todos preocupados, principalmente porque no conseguimos entrar em contato com voc. No se preocupe. Ele costumava ficar deitado, antes de voc chegar. No sei por que me trouxe aqui. E os compradores? J foram. Isto , um deles foi. Cancelei o outro. Misilgoe disse que Graham e as duas mulheres foram fazer uma visita; portanto, a casa est vazia e vai demorar antes que eu sinta fome. Isso vai depender de voc. Wade? No agentou mais; seus olhos procuravam uma resposta para a pergunta que no ousava traduzir em palavras. Tinha ouvido o que dissera ao av? Vicki, voltei mais cedo porque no podia ficar longe de voc, por mais que tentasse. Precisvamos conversar e a noite estava longe demais. Quero pedir que fique comigo. Ela estava surpresa e espantada demais para encontrar foras e assim erguer a cabea. Humilhada, no ousava abrir a boca; Wade devia ter escutado, quando confessara ao av seu amor por ele. Ele sentiu seu desespero, mas continuou: verdade o que disse ao velho? Voc me ama? O que podia fazer, seno acenar afirmativamente com a cabea? Apesar do orgulho, no podia mentir. Agora no importava mais. Agora ele mostraria todo seu desprezo por ela querer deixar o menino. Mas nem isso impediu que sussurrasse: Sim, eu amo voc, Wade. Esperava tudo, menos que ele a tomasse nos braos com fora. H quanto tempo? Acho que foi logo depois que casamos. Quando voltei a Baccaroo, pensei que tivesse mudado.

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Sim? Por que a estaria obrigando a confessar tudo isso? Abraava-a, e seu corpo estava tenso, mas isso no significava que ligava para ela. Com um gosto amargo na boca, disse: Descobri que ainda o amava, mas era diferente. Diferente como? Acho que cresci, enquanto estive fora. Meus sentimentos no so mais infantis e incertos; agora so adultos e fazem sofrer. Wade a beijou com tanta fria que Vicki perdeu o flego. Agarrou-se a ele, incapaz de esconder por mais tempo seus sentimentos. Esses poucos momentos nos braos dele podiam ser os ltimos, antes de um futuro vazio. Quando finalmente ele falou, os pensamentos dela eram to tristes que mal podia acreditar no que ouvia. Vicki, nunca mais fuja como fez depois que eu soube de Graham. No quero mais sofrer desse jeito. Tinha perdido toda esperana de que um dia voc pudesse me amar, mas, desde que a vi pela primeira vez, soube que ia ser importante em minha vida. Nunca pensei que pudesse am-la tanto; nunca fui capaz de sentir por algum o que sinto por voc. A palidez do rosto de Wade testemunhava seus sentimentos melhor que a voz. Ele enterrou o rosto na nuvem de cabelos macios e perfumados. Completamente tonta, Vicki afastou-se, tentando assimilar essa verdade fantstica: Wade a amava! Wade, eu.. . sei mais do que pensa. A sra. Clover me contou. .. Sempre achei que voc sabia de alguma coisa. Deve achar que o velho e eu somos uma dupla de imbecis, no? A sra. Clover me contou... sobre a morte de sua me. . . seu pai. . . quase tudo. Mas isso no era motivo para que eu tratasse voc como tratei. Quando pedi que casasse comigo, no parei para pensar em meus sentimentos. Quando comecei a ach-la mais atraente, estava certo de que podia possula sem que isso fizesse diferena em nossas vidas. Naquela manh, quando a encontrei vomitando no banheiro, fiquei furioso, em parte por causa do choque. Acusei voc, meu amor, de muitas coisas para esconder minha prpria culpa. Vicki, que nunca o ouvira falar com tanta humildade, pensou estar sonhando.

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Mandou-me embora. Eu sei. Foi a primeira coisa que me ocorreu. Mais tarde, durante o dia, percebi como tinha sido estpido, percebi o quanto a amava, que voc era mais importante para mim do que qualquer outra pessoa. Era minha mulher, a me de meu filho. E vim para casa correndo. Quando cheguei e soube que tinha partido, quase fiquei maluco. Se no acredita, pergunte a Jeff, ou a qualquer outro empregado. J tinha perdido pessoas queridas antes disso, mas nada se comparava dor de perder voc. Quando a sra. Clover contou que a tinha encontrado desmaiada no banheiro, fiquei em pnico e acho que continuei assim at encontr-la novamente. Fui embora o mais rpido que pude, porque pensei que voc no quisesse me ver nunca mais. Era compreensvel, por causa da situao entre voc e seu av. Pensei estar fazendo a coisa certa. H algumas coisas que gostaria de saber, Vicki. Se tivesse suspeitado que me amava, teria perguntado logo que saiu do hospital. Mas deixei que o orgulho dos McLeod interferisse mais uma vez. No dia em que foi embora, segui-a at Darwin, onde soube que tinha comprado uma passagem para a Inglaterra. Era lgico que fosse para l, mas perdi a pista e no consegui encontr-la. Voltei Austrlia, vasculhei todos os lugares, cidades e aldeias, antes de admitir que alguma coisa havia acontecido com voc. O arrepio que percorreu o corpo dele convenceu Vicki de quanto aquele homem forte e arrogante tinha sofrido. Mais do que ela podia imaginar. No voltei para a Inglaterra, Wade. Comprei a passagem, mas outra moa foi em meu lugar. Descobri na ltima hora que no podia deixar a Austrlia. Aqui era meu lar, embora no tivesse nenhum amigo, depois de ter perdido voc. Naquele mesmo dia, fui para Melbourne e procurei um emprego. Arranjei um pelo jornal, mas o casal que me empregou no pde ficar comigo at Graham nascer. Economizei o suficiente para arranjar um quarto no bairro mais barato da cidade, o mesmo onde me encontrou. Como conseguiu se arranjar sozinha, num lugar estranho, at Graham nascer? No foi to difcil assim. Todas as pessoas que conheci foram muito gentis comigo. Depois, como j sabe, arranjei um emprego com madame Sorelle e passei a ganhar melhor. Quando os Sutton a viram na exposio agrcola e contaram ao velho, fiquei surpreso, mas no se compara ao que senti quando a encontramos naquele quarto. Abraou-a com fora, como se nunca mais quisesse soltla. Vicki, nunca me senti to mal em toda minha vida! J tive momentos de

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silncio deliberado, mas nunca me vi reduzido ao estado de ser incapaz de falar. V-la, depois de tantos anos, sem saber se estava morta ou viva, foi como receber um pontap. Queria gritar e praguejar, chorar. . . Queria tom-la nos braos e com meus beijos apagar todas as coisas horrveis pelas quais voc devia ter passado. Meu filho estava l e, como o velho, fiquei comovido, quando olhei para ele. Mas voc era mais importante. Ainda a amava, minha querida, mais do que nunca, mas minhas mos estavam atadas, por causa de meus atos anteriores. Pensei que me odiava e que qualquer demonstrao de paixo iria deix-la mais assustada do que j estava. Se eu soubesse! Enquanto estava no hospital, beijei voc muitas vezes. Tive a impresso de ser beijada, uma vez, mas, quando acordei, voc estava to distante que pensei estar sonhando. Wade, por que deixou que seu av trouxesse Graham para c? E por que insistiu para que eu viesse tambm, deixando bem claro que ambos iramos embora quando ele morresse? No sei, meu amor, e estou dizendo a verdade. Talvez porque, atravs de meu amor por voc, aprendi o que a compaixo. Percebi que o velho estava nas ltimas e queria faz-lo feliz. Tambm era uma desculpa para trazer vocs dois para c. Mas um homem que pensa ser odiado pela mulher que ama muito vulnervel. E minha nica defesa era dizer que voc estaria livre para ir embora depois que o velho morresse. E no amei voc o tempo todo; s vezes sentia-me dilacerado pelo dio, por causa da dor provocada por sua partida. No foi fcil livrar-me dessas lembranas amargas, que ainda me perseguiam. Por isso fui to duro com voc. Ento ia me deixar ir embora novamente? No, no ia conseguir ir muito longe. Tomei todas as providncias, desde que voc voltou. Mas me deu um quarto to horrvel! S porque pensei que no ia ficar nele. Esperava que logo pedisse para dormir em minha cama. Quando a encontrei aqui, naquela primeira noite, pensei que tinha conseguido tudo mais rpido do que pensava, mas voc logo me desiludiu e vi que as coisas iam ser mais demoradas. Aquele primeiro encontro s serviu para tomar conscincia de quanto ainda a amava e desejava. Deve ter adivinhado como eu queria ficar com voc, naquela noite, Wade. Mesmo que no tenha falado claramente, muitas vezes deixei bem claro que o amava. Mas, quando voc foi para Sdnei, trouxe outra mulher, como tinha ameaado! Uma questo de cada vez, Vicki. No sabia que voc me amava; sabia que

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me desejava e respondia a meus apelos, mas o sexo sem amor no tem significado algum. Mas voc nunca encorajou meu amor, nunca foi gentil comigo. . . Eu sei. Esqueci a ameaa logo depois de feita. Os negcios em Sdnei demoraram mais que o previsto e, quando acabei, fui at Noanda. E foi por acaso que encontrei Leoda em Alice, quando estava voltando. Ela estava a caminho de Baccaroo. Mas ela deixou subentendido.. . Ela sempre foi muito hbil com os subentendidos, mas sua expresso de censura no ajudou muito, querida. Pude ler em seus olhos a acusao que me fazia e fiquei furioso ao ver como me julgava rapidamente. Por isso no expliquei logo o que tinha acontecido. A famlia de Leoda e a minha so amigas h muito tempo, mas, depois que voc foi embora, nunca mais a vi. Esta visita ser curta, e acho que no vamos v-la de novo, no futuro. Mas uma vez vi voc saindo do quarto dela. Eu sei. Naquela noite, ela bateu minha porta para pedir um comprimido. Dei-lhe o comprimido e levei-a de volta ao quarto. E era s isso p que ela queria? Foi s o que conseguiu. Nunca fomos amantes, Vicki McLeod, mas me recuso a fazer uma lista completa de todas as mulheres que conheci. Foram muitas? Nenhuma, depois que casei com voc, e a nica que amei. Acho que aconteceu na primeira vez que a beijei. L estava voc, arregalando esses olhos cinzentos para mim. Foi como se tivesse cometido um crime, mas um crime que eu no via a hora de repetir. No vai mais me mandar embora? Oh, Vicki, nunca mais vou correr esse risco! Meu av foi rude com voc, no passado, mas aprendeu a am-la. Isso tornar a vida mais fcil para voc, nas ltimas semanas que ele passar conosco. Eu sei respondeu Vicki, tristemente. Tudo o que tem a fazer agora, querida, concentrar-se em mim. Quando a nova empregada chegar e com a srta. Webb tomando conta de Graham, no ter mais desculpas. Gosta de seu filho, Wade? Claro. A srta. Webb nunca lhe contou as horas que passou fazendo fofocas com as mulheres dos empregados, enquanto eu fazia amizade com

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ele? Ensinei-o a montar e muitas outras coisas, e acho que j somos amigos. Gosto da srta. Webb, Wade. Demonstrou ser uma boa amiga e muito capaz, embora no comeo tenha duvidado de suas intenes. O que estou tentando dizer .. . Acha que ela mesmo necessria? Pode ser. Olhou intensamente para Vicki, enquanto seus braos a foravam a deitar novamente. Talvez logo tenha dois para tomar conta, no ? Escondendo o rosto no ombro dele, Vicki no respondeu. No faz mal, j descobri que me ama e o resto vir com o tempo. Por enquanto, quero voc s para mim, para ensinar-lhe a me pertencer completamente, assim como eu perteno a voc. O sol da tarde comeava a desaparecer, quando Vicki ergueu a boca em direo dele com um suspiro de desejo. Do lado de fora, o vento soprava com fora, mas ela s tinha conscincia do homem a seu lado. Num gesto cheio de carinho e paixo, enlaou o pescoo dele com os braos delicados, puxando-o para mais perto. Se a felicidade era isso, no desejava mais nada!

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