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DE VOLTA AO AMOR - Maggie Shayne Momentos ntimos Extra n 40

CAPTULO 1

Ele sonhara com a esposa novamente. Ben manteve-se imvel na cama, os olhos arregalados e fixos na escurido enquanto esperava que os calafrios que percorriam sua espinha se dissipassem. Uma brisa quente e seca soprava nas cortinas da janela aberta, levando-lhe os sons de uma noite no oeste do Texas. Havia o canto constante das cigarras, os uivos melanclicos dos coiotes. Em seu sonho, Penny estivera em apuros. E como fizera sempre que se vira assim, ela chamara por ele para ajud-la. No fora do feitio de Penny pedir ajuda. Oh, fora bem tpico dela meter-se numa encrenca e, depois,correr para ele, apavorada mas orgulhosa demais para admitir seu medo. Ben sempre soubera quando precisara dele, contudo. Fora s mais tarde que ela mudara, tornando-se quieta, assustada, tmida. Bem mais tarde... Depois que o mdico lhe dissera que morreria lentamente e no haveria nada que pudesse fazer a respeito. Pareceu que o fato de saber aquilo j a matara por dentro. A parte mais vibrante de Penny morrera antes que a prpria doena comeasse a apresentar seus cruis sintomas. No sonho, porm, ela no aparecera como aquela mulher derrotada com quem se casara. Surgira, sim, como a jovem cheia de vida pela qual se apaixonara muito antes. Chorando, porm mais de raiva e frustrao do que de medo. E no apenas pedindo que a ajudasse,mas exigindo que fosse depressa. Exatamente como costumara fazer, antes que tudo tivesse desmoronado... Mas no sonho, no conseguira proteg-la. No seria necessrio um psiclogo para dizer a Ben que aquilo era culpa. No estivera com Penny ao final. E deveria ter estado. Mas a morte dela no acontecera exatamente com ambos haviam pensado. No fora to lenta quanto o mdico previra. Tudo acabara acontecendo de maneira trgica e repentina, sem que ningum esperasse. Penny morrera sozinha, apesar da

promessa dele de que estaria a seu lado, abraando-a com fora junto a si quando o fim chegasse. No estivera l para confort-la, e era algo que ainda no conseguira esquecer. A culpa consumia-o implacavelmente. Uma vaca mugiu do lado de fora, e seu bezerro manifestou-se em resposta. Ben obrigou-se a afastar aqueles pensamentos. Levantou-se da cama, grato por ter algo com que se ocupar em vez de ficar ali deitado, sonhando com Penny, ou pensando em todas as coisas que deveria ter feito. Afastou as cortinas esvoaantes e pousou as mos no parapeito para olhar alm dos gramados esquerda, na direo dos estbulos e as pastagens mais adiante. Uma lua crescente projetava seus plidos raios sobre a vastido de terra que abrangia a Texas Brand. Banhava campos viosos e cercados e reluzia sobre o teto do celeiro. Ele observou o pasto procura da vaca e do bezerro que ouvira, para se certificar de que estavam bem. Mas algo chamou sua ateno e fez seu olhar correr pela entrada de veculos at a estrada que passava diante da fazenda. Deteve-o no curto desvio, onde as palavras Texas Brand destacavam-se no alto de um grande arco de madeira que estivera ali por mais tempo do que qualquer um da famlia podia se lembrar. Havia uma mulher parada l, debaixo do arco, olhando para ele. E havia algo de familiar em sua postura... Ben sentiu seus msculos se retesando e obrigou-se a fechar os olhos. - No outra vez, droga - sussurrou. - Ela morreu. E se no aprender a se controlar, homem, vai fazer com que toda a famlia pense que enlouqueceu. Abriu os olhos devagar, mas ela ainda estava l. O vento soprava-lhe no rosto, fazendo seus cabelos curtos esvoaar. Mas estava to escuro onde a mulher parara, em meio assombras da entrada de arco. O luar fraco no lhe iluminava os traos. Ele nem sequer podia distinguir o que estava vestindo. Mas havia algo em seu jeito... - No Penny. Provavelmente nem sequer real! - disse a si mesmo, enquanto se perguntava por que cada clula de seu corpo reagia como se fosse ela. Nem podia enxergar o bastante para dizer qual seria a cor de seus cabelos. Mas a mulher no desapareceu depois que ele esfregou os olhos e tornou a

abri-los. Ao menos, no estava imaginando coisas daquela vez, como no dia em que achara ter avistado sua esposa observando-o pela janela de sua academia, em meio aula de artes marciais que estivera dando a um grupo de alunos. Evidentemente, no houvera mais ningum l quando ela fora olhar. Agora, porm, havia algum ali, diante da entrada da fazenda... apenas no era Penny. Apanhando seu jeans da cadeira onde o deixara, vestiu-o depressa sem tirar os olhos do trecho onde a mulher estava parada. Nem sequer calou as botas ou pensou em apanhar uma camisa. Apenas olhou pela janela uma ltima vez para ser certificar de que ela no desapareceria como acontecera com a outra mulher misteriosa e, ento, deixou o quarto depressa. Avanando pelo corredor, desceu as escadarias rapidamente e deixou a casa, saindo para a ampla varanda da frente. Olhou na direo do arco, mas no havia mais ningum l. Nada. Um vento forte soprava. Nuvens de poeira levantavam-se como espectros ao longo da entrada de veculos, e o balano da varanda rangia ao se mover para a frente e para trs. Ben observou toda a rea, at onde a vista alcanava, mas no havia sinal da mulher. Era como se nunca tivesse estado ali. Como aquela que achara ter visto junto janela da academia... Movendo-se feito um sonmbulo, caminhou descalo pela entrada de veculos em direo ao grande ardo de madeira, ignorando as luzes da casa que se acendiam atrs dele, os passos, os rudos familiares da porta da frente se abrindo e fechando. Seus irmos, sem dvida. Preocupando-se com ele como sempre. Queriam ajud-lo a superar aquela crise. O problema era que no podiam. Ter perdido Penny fora como ficar sem a prpria alma. E comeava a pensar que jamais se recobraria. De repente, tinha a impresso de que ainda no se dera conta de como tudo aquilo o afetara to profundamente. - Ben, que diabos est acontecendo? - A voz possante de Garrett, seu irmo mais velho, ecoou no silncio da noite, rompendo a desolao. At os coiotes pararam de uivar quando falou. Ben apenas sacudiu a cabea e continou caminhando. Parou debaixo do arco e agachou-se, a procura de pegadas na escurido, mas no via nenhuma.

- Voc est bem? - perguntou-lhe Elliot, soando assustado. Era o irmo mais novo. Devia abalar o seu senso de segurana ver um de seus irmos mais velhos aparentemente perdendo o juzo. - Sim, claro - disse-lhe Ben, com gentileza, mas sua voz, como a de Garrett, era to forte quanto sua compleio e soou com firmeza - Eu apenas achei ter visto algum aqui fora, nada mais. Ouviu o som de botas nos degraus da varanda e outra voz firme dizendo: - Eu vou at l. Adam, naturalmente. Ben sempre fora mais unido a ele. Aquele elo no se rompera nem mesmo quando o irmo partira para a Costa Leste e assumira um cargo executivo. Acabara de voltar para casa agora, numa licena de um ms de trabalho, a qual ainda no explicara, exceto por alegar que sentira falta da Texas Brand e apenas precisara passar algum tempo em casa. Ben suspeitava que ele tivesse voltado por sua causa. A famlia parecia pensar que seu corao estava de luto havia tempo demais. Na certa, teriam concludo que, se algum poderia ajud-lo a superar seu sofrimento, seria Adam. Ben ergueu-se enquanto o irmo se aproximava, mas quando respirou fundo, sentiu a fragrncia de lilases. Penny sempre usara perfume de lilases. - E ento, o que foi que viu aqui fora? - perguntou-lhe Adam, cruzando os braos, enquanto se recostava numa das laterais do grande arco. Ben apenas deu de ombros. - Sente o cheiro de algo? O irmo franziu o cenho, mas respirou fundo. - Sim, de gado. - Algo mais? - Cavalos? Adam estudou-lhe o semblante. - E que cheiro voc sentiu? - Nenhum. - Bem, e o que voc viu? - Vi algum parado aqui. No importa agora, creio eu.

- Talvez importe ou no - declarou Adam - Acha que viu um homem ou uma mulher? - Que diferena isso faz? - Ben virou-se, comeando a seguir de volta pelo caminho em direo casa. Adam pousou a mo em seu ombro, detendo-o. - Mulher, ento. Vamos, seja franco comigo. Voc acha que viu Penny outra vez, agora h pouco? Ben ficou um tanto tenso, mas no disse nada. - Foi isso, no foi? Estou ficando preocupado com voc. - No fique. Oua, eu gostaria que a famlia inteira parasse de se preocupar tanto comigo. Estou me arranjando sem ela. Eu montei a academia, no foi? Comecei uma vida nova. No sei o que mais esperam de mim. - Um negcio no uma vida.E o que esperamos de voc que supere essa perda. Pare de sofrer com a morte dela a cada segundo do dia. Queremos que seja feliz outra vez. Ben sustentou o olhar preocupado do irmo. - Isso no ir acontecer. - No impossvel. Outras pessoas conseguem. Droga, ele no era como as outras pessoas. Quando sua famlia se daria conta daquilo? Sua raiva explodiu, e no fez esforo algum para cont-la: - Como voc conseguiu, certo? Do modo como superou o fato de Kirsten Armstrong nunca ter aparecido no dia do seu casamento? Fugindo para Nova York e nunca mais olhando para trs? Da maneira como voc se recusa a ir cidade a cada vez que volta para casa, com medo de deparar com ela e com o milionrio com quem se casou? Adam ergueu o queixo, a raiva faiscando em seus olhos, embora fizesse um esforo visvel para control-la. - Vou perdo-lo por isso. Desta vez. Porque eu sei que voc est sofrendo. - E voc tambm est. Pense que teria sido pior se Kirsten tivesse morrido como sua esposa, em vez de ter fugido para se casar com outro homem. Pense nisso e depois me diga que devo superar o que aconteceu. Adam baixou a cabea,sacudindo-a devagar.

- Est confundindo as coisas. No estou comparando minha histria com Ki... com ela... sua perda. E eu no estou sofrendo mais com a traio daquela mulher. Eu a odeio. - Tanto que nem sequer consegue proferir o nome dela -acusou-o Ben. Soltou, ento, um suspiro, censurando a si mesmo por estar dizendo tais coisas ao irmo. As feridas de Adam ainda eram recentes demais.- Sinto muito por ter despejado minha raiva em voc. Foi um golpe baixo. Sei que apenas est sendo to persistente porque est preocupado comigo. - E estou mesmo. Ben assentiu, baixando a cabea. - Para ser franco, eu tambm estou. - Ento, o que vai fazer a respeito? - No sei. Apenas no me diga para esquecer Penny,do jeito como todos vivem me aconselhando, est certo? impossvel esquec-la. Ao menos para mim. - Est bem. No insistirei mais nisso. Ben fitou os olhos do irmo e, satisfeito por ver que estava sendo sincero, deu-lhe um tapinha no ombro e ambos caminharam de volta at a casa. Ben no dormiu mais depois disso. Faltava pouco para amanhecer, de qualquer modo. Assim, trocou-se e saiu descalo para o gramado dos fundos para praticar tai-chi-chuan. Enquanto o sol nascia, juntou as palmas das mos sua frente, fez uma longa reverncia, e ento iniciou os movimentos lentos, fludos. No demorou para que a conhecida sensao de paz comeasse a domin-lo. Seus nervos se acalmaram e os msculos relaxaram. A tenso se esvaiu, e ela pensou apenas no que estava fazendo e em nada mais. Cada parte de seu ser se concentrou nos movimentos. Descobrira que eram os nicos momentos que podia deixar de sofrer com a morte de sua jovem esposa. Mas, mesmo assim, absorto como estava, no se livrara da estranha sensao de que algum o estava observando. Ela encontrara um endereo, o nome de uma fazenda perto da cidade de Quinn, Texas, e nada mais. Descobrira o pedacinho de papel amassado no forro de sua jaqueta num certo dia... depois que haviam-lhe permitido usar

roupas comuns outra vez e caminhar pelo ptio murado ocasionalmente. Parecia que o papel com aquele endereo havia passado por um buraco no bolso e ficado no forro. Ela o sentira l depois que se vestira, e sua curiosidade natural a deixara ansiosa para retir-lo. Na verdade, tivera de rasgar o forro para conseguir tir-lo de l. Talvez sua curiosidade "natural" tivesse ficado um tanto exacerbada, mas a intuio lhe dissera que fora o certo a fazer. A fazenda Texas Brand... Ela no tivera nenhum outro lugar para ir quando as coisas tinham comeado a parecer um tanto... estranhas na clnica. Algo estivera acontecendo l. Sabia que haviam-lhe escondido coisas. E quando mencionara o desejo de partir, tinham agido de modo bastante peculiar. Em alguma parte de sua mente tinha a vaga idia de que s vezes era do tipo que tirava concluses precipitadas. Algum...desejava poder se lembrar quem... costumara gracejar de que possua mais teorias sobre conspiraes do que um autor de livros de mistrio. Talvez estivesse errada em suspeitar tanto do dr. Barlow. Mas achava que no. O homem nunca olhara diretamente nos seus olhos quando lhe fizera perguntas. Tinha a sensao de que era um mentiroso. Alm do mais, vivera lhe dizendo que ela no tinha ningum. Que havia chegado quela clnica sozinha e desesperada, contando a ele que no tinha famlia, nem a quem recorrer. De algum modo, sabia que era mentira. Havia um sentimento profundo em seu ntimo. Era uma emoo to forte que s vezes quase a sufocava. Era como uma... saudade. Um anseio... por algum. Sabia que era por algum e no algo. E sabia que era algum real... algum perdido no vasto buraco negro que tragara sua memria. Ela o amara. Sabia disso tambm. Porque sonhava com ele. E nunca conseguia se lembrar dos sonhos quando acordava, mas faziam com que se sentisse bem. Segura, protegida e to amada que era algo alm da compreenso. Ao menos, sentira-se assim quando despertara pela primeira vez. Depois, quando a realidade intervira, no lhe restara nada exceto um angustiante sentimento de perda. Muito embora no soubesse quem era esse homem de quem sentia tanta falta.

Oh, tivera, algum, sem dvida! E o encontraria nem que fosse a ltima coisa que fizesse. Mesmo que o dr. Barlow tivesse insistido tanto que aquele homem dos seus sonhos no existia. Havia outras coisas que no se encaixavam. Coisas que a tinham feito perceber que no haviam lhe dito tudo o que sabiam a seu respeito. Um exemplo era o fato de ser americana. Era bvio por seu jeito de falar, por seu sotaque, que era do Sul dos Estados Unidos. Detalhe que combinava com o endereo de Texas no pedao de papel. Como, afinal, fora parar na Inglaterra? E por qu? Conhecera algum de l? Se havia conhecido, ningum nunca aparecera para confirmar aquilo. Na verdade, no conhecera absolutamente ningum quando, enfim, acordara de seu coma. Nem a si mesma. Mas alguma forte intuio acabara lhe dizendo para rumar para o Texas a fim de encontrar as rspostas. E fora o que fizera. Achava-se agora sombra de um imenso carvalho, escondida atrs do largo tronco, observando o homem. e cada parte de seu ser vibrava com uma intensa sensao de familiaridade. Era aquele o homem de seus sonhos, o homem cujo rosto nunca conseguira se lembrar? Ou apenas estava preenchendo o vazio com o primeiro candidato provvel que via pela frente? Algo em seu ntimo lhe dizia que no. Mas como poderia acreditar sem nenhuma prova? No podia se basear apenas naquela intuio poderosa que a tomara com tamanho impacto quando o vira pela primeira vez. Era um homem bonito. Ao primeiro olhar, teria achado difcil acreditar que ele pudesse se mover com a leveza de agora, porque era de compleio grande. Era alto e forte, com ombros largos e o corpo proporcional de um atleta. E bronzeado pelo sol do Texas. Observando-o mover-se, teve a impresso de que se tratava de uma dana, tamanha a lentido e graa dos movimentos. Estava de frente para o sol nascente. Ela o observava por trs, assim os raios dourados delineavam-lhe a silhueta, fazendo com que a roupa branca que ele usava parecesse avermelhada. Estava descalo, enquanto movia as mos e o corpo em lento e belo sincronismo, uma ligeira brisa soprando-lhe os cabelos

loiros. Ela fora at ali porque no fazia idia de onde mais poderia ir. E aquela no era a primeira vez que observava aquele Brand de cabelos loiros a uma certa distncia. Mas acabara no conseguindo reunir coragem para bater porta de sua academia na cidade. E tambm no podia ir bater porta da casa da fazenda. Queria saber no que estaria se envolvendo primeiro. Esperava ter conseguido reconhecer algum ou alguma coisa, mas no fora possvel. Quem eram aqueles Brand do Texas? Ficariam contentes em v-la,ou ser que nem sequer a conheciam? O que haviam sido para ela? E por que... por que o fato de olhar para aquele homem loiro fazia seu corao disparar e causava-lhe um estranho n na garganta? Aquele nome acima da entrada em arco havia atrado seu olhar por um longo tempo quando o vira pela primeira vez. E ficara parada, feito uma tola, estudando-o e desejando que a memria voltasse. Sabia que as lembranas estavam ali, flutuando em algum ponto indefinvel de sua conscincia,mas fugiam-lhe a cada vez que tentava alcan-las. Estivera to absorta por aquela sensao inquietante que quase fora apanhada quando o caubi loiro e forte sara correndo da casa. E deveria ter partido dali naquele instante. No era tpico de sua natureza ser apanhada quando espiava os outros e sabia disso, de algum modo. Como se j tivesse feito esse tipo de coisa antes e soubesse a maneira de agir. Mas algo naquele homem a atrara. Continuava atraindo. Queria se aproximar naquele momento e tocar-lhe o brao, ver a reao nos olhos dele quando se virasse para fit-la. Achava impossvel desviar o olhar, embora soubesse que deveria sair dali antes que algum a avistasse se esgueirando pelas sombras feito alguma criminosa. De repente, ele parou de se mover no meio dos exerccios, e apenas ficou parado l, olhando para o sol. Os ombros largos comearam a tremer. A cabea loira baixou devagar e, ento, ajoelhou-se pesadamente na grama como se as pernas no pudessem mais suport-lo. Ela ouviu-lhe o suspiro profundo e angustiado e o nome que proferiu enquanto continuava ajoelhado ali: - Penny. E, por alguma razo, ela sentiu um n na garganta, e as lgrimas aflorando em seus olhos.

Engolindo em seco, afastou-se discretamente, voltando estrada, at o trecho onde escondera o carro "emprestado". Deixando a fazenda para trs, retornou pelo mesmo caminho, atravessando a cidade chamada Quinn, rumo a de El Paso, onde ficava o hotel em que se hospedara. Durante o trajeto,no pde parar de pensar naquele homem forte e na terrvel dor que ela parecia estar sentindo em seu ntimo. No parou de pensar nele at que deixou o carro no estacionamento atrs do hotel e se encaminhou recepo. Do lado de fora das portas de vidro, deteve-se. Havia dois policiais parados junto ao balco. Pareciam estar interrogando o recepcionista, e era evidente a respeito de quem. Ela se esgueirou at uma parede lateral, permanecendo ao lado da ampla janela entreaberta, de onde pde ouvir-lhes as vozes: - E voc no sabe para onde ela foi? - perguntou um dos policiais. - No. Ela saiu a algum dado momento ontem noite, mas no pagou a conta. Tenho certeza de que vai voltar. - Claro - resmungou o outro policial - Pessoas que usam cartes de crdito roubados costumam se ater a detalhes como pagar a conta do hotel antes de partir. - As coisas dessa mulher ainda esto no quarto. Certo, pensou ela. As poucas coisas que possua: uma muda de roupa, escova de cabelos e o restante dos sanduches que haviam sido seu jantar na noite anterior. - Pode descrev-la? - Claro. - O recepcionista, ento, descreveu minuciosamente a aparncia dela, fazendo-a desejar ter usado os culos escuros e o chapu ridiculamente grande que tirara de sua enfermeira quando fugira. - E notou o que a mulher estava dirigindo? - Teria sido difcil no notar - respondeu o funcionrio do hotel - Era um monte de sucata. Um Datsun caindo aos pedaos. Acho que era azul. Quero dizer, nas partes que ainda haviam escapado da ferrugem. - Puxa, Luke, no havia um Datsun azul e enferrujado na lista de carros roubados? - perguntou um policial ao parceiro. Ela sacudiu a cabea, preocupada. - Parece que o carto de crdito no foi a nica coisa que essa mulher roubou. Ela j ouvira o bastante. Tratou de afastar-se da janela e comeou a atravessar o ptio at o estacionamento dos fundos. Mas no antes de ouvir o recepcionista gritando: - L est ela! No demorou a escutar as botas dos policiais, enquanto corriam no seu encalo. Ela entrou no carro freneticamente, trancou as portas e deu a partida. Um rudo engasgado foi a nica resposta do motor. - Bela hora para morrer, sua lata velha! - sussurrou entre dentes. Um dos policiais bateu na janela. - Saa do carro, senhora. Ela apertou os lbios, sacudiu a cabea e tornou a girar a chave na ignio. O carro continou se recusando a pegar.

O homem da lei tornou a bater no vidro, com o cano da arma daquela vez. - Vamos, senhora, ningum quer que acabe se ferindo por causa disto. Ainda tentando dar a partida, ela baixou o vidro da janela ligeiramente, abrindo um vo mnimo. - No roubei este maldito carro. - Temos uma queixa do dono de uma agncia de carros de Horizon City que diz o contrrio. Segundo alegou, voc levou o veculo para uma volta a fim de test-lo e nunca mais o devolveu. - Ele iria extorquir de algum pobre desavisado oitocentos dlares por este monte de ferro velho! - disse ela ao policial. - Fiz um favor a Horizon City ao tomar este carro emprestado. E juro, eu tenho a inteno de devolv-lo e pagar quele trapaceiro uma taxa de aluguel justa, assim que eu puder. - E quanto quele carto de crdito pertencente a uma certa srta. Michele Kudrov, de Londres, Inglaterra, senhora? Vai devolv-lo tambm? Ela meteu a mo no bolso do jeans e tirou o carto de crdito, entregando-o pelo vo da janela. - Aqui est. S o usei uma vez. No tive escolha, e Michele sabe disso. Digalhe que a reembolsarei. - Bem, ser um tanto difcil, levando em conta como ela desapareceu logo depois que reportou o roubo do carto, ontem. Ela gelou, um calafrio percorrendo-lhe a espinha. - No saberia nos dizer nada a esse respeito, no mesmo? - perguntou o policial, enquanto apanhava o carto e o examinava atentamente. Engolindo em seco, ela respondeu: - Estou aqui h trs dias. Pode perguntar ao recepcionista do hotel. - Bem, ainda ter que sair do carro e nos acompanhar, senhora. Vamos, no torne isso mais difcil do que deve ser. Ela tentou girar a chave na ignio mais uma vez, porm o motor continuava engasgando. Pelos cus, deveria ter tomado emprestado um veculo mais novo. Mas o peso na conscincia j fora o bastante s em ter levado aquela pilha de sucata. - Qual o seu nome? Ao menos, fale-me o seu nome para podermos conversar sobre isto. Ela encontrou os olhos do homem da lei e sentiu lgrimas aflorando nos seus. - Eu ficaria contente em poder lhe dizer, policial - declarou, enquanto o motor pegava, enfim. - Mas eu mesma no o sei. O homem franziu o cenho. Ela rezou para estar fazendo a suposio certa ao achar que aqueles dois no iriam atirar por causa de uma passagem de avio e um carro velho. Cruzou os dedos e pisou fundo no acelerador. Saindo em disparada, olhou pelo retrovisor. Ainda viu um dos policiais erguendo a arma, olhando para o outro e, ento, sacudindo a cabea e tornando baix-la. Os dois correram para o prprio carro, parado na frente do hotel, e ela acelerou mais, sabendo que no teria muito tempo depois que os policiais chegassem ao rdio. Cortando pela cidade de El Paso, encontrou um estacionamento de vrios andares e dirigiu at a providencial escurido do edifcio cavernoso. Subiu pelos vrios nveis e estacionou o carro numa parte mais cheia de veculos. Desceu, deixando o comprovante de estacionamento acima do painel e as

chaves na ignio, mas levando o largo chapu e os culos escuros de Michele Kudrob consigo. Tomou o elevador at o trreo, saiu para o sol da manh, o chapu e os culos no lugar, e observou as viaturas de polcia passando em disparada pela avenida em frente. - No sei onde foi que aprendi - murmurou -, mas, puxa, eu sou boa nisso! Sentado e quase imvel na grama fresca, as pernas cruzadas em estilo indiano, Ben achava-se ao lado do tmulo de Penny. Desde que voltara para casa,sentava-se daquela maneira, naquele exato lugar, a cada dia. Achara que talvez conseguisse se sentir ligado a ela de algum modo outra vez. Mas no conseguira. No ainda. Talvez nunca. Uma mo suave pousou em seu ombro. -As pessoas daqui nunca viram um Brand sentado feiro um iogue antes, Ben. Voc est comeando a provocar falatrios. Sabe disso, no ? Ele abriu os olhos, a concentrao interrompida. Mas continuou sentado na mesma posio em que estava. - Tem havido falatrios desde que voltei e abri a academia aqui em Quinn, Jessi. No me diga que est preocupada com a minha reputao agora. - No. Acho que ensinar artes marciais para as crianas daqui bom para voc. alm de ter se casado com Penny,abrir aquele lugar foi a melhor coisa que j fez. com o sofrimento de seu corao que estou preocupada. Jessi sentou-se ao lado dele,fitando-o com um olhar que transmitia toda a sua preocupao e amor.Casada agora e com uma filha, ela ainda era a sua irmzinha. Ele detestava ser a causa de consternao. - Voc est bem? Ele apertou os lbios e mudou de assunto: - Irei at El Paso nesta tarde. Vou escolher um presente especial para o aniversrio de casamento de Garrett e Chelsea. Gostaria de vir junto comigo? - Tenho uma clnica para cuidar. H dois ces, quatro cavalos e um bezerro adoentados que terei que examinar hoje. E eu no perguntei quais eram os seus planos. Quero saber se est bem. Diga-me a verdade. Com um profundo suspiro, Ben cedeu: - No. Voc achou que eu j estaria bem a esta altura, no ? - Foi h mais de dois anos. Mas se eu perdesse Lash de maneira como voc perdeu Penny, duvido que me recobraria do fato em dez... ou at em vinte anos. Alm do mais, deve estar sendo ainda mais difcil para voc no dia de hoje. - Ela ficaria contente por voc se lembrar, Jessi. - Como eu poderia esquecer? Penny vivia mencionando que seu aniversrio era no mesmo dia que o de Nancy Drew, lembra? Ben abriu um sorriso, mas seu corao estava apertado. - Ela achava que era Nancy Drew quando criana. Jessi soltou um riso suave, seus olhos tristes. - Voc se lembra daquela vez que a sra. Murphy saiu da cidade por alguns dias? Penny achou que o sr. Murphy tinha matado a esposa e a enterrado no quintal dos fundos. Ele no ficou muito contente em flagr-la espiando por

sua janela tarde de uma noite. "Investigao" era como chamava aquilo. Quando o homem tentou repreend-la, ela correu direto para voc. Penny sempre corria para voc quando estava com problemas. E voc sempre estava l para apoi-la. - Nem sempre. No ao final. Estendendo a mo, Jessi afastou-lhe uma mecha loira da fronte com gentileza. - Pode se abrir comigo, sabe, no sou mais uma criana. Alm do mais, eu tambm a amava. Ns todos a amvamos. O que est acontecendo com voc? Com um novo suspiro, ele resolveu falar. No adiantava tentar ocultar algo da determinada Jessi. Ela jamais desistia, e ningum conseguia esconder-lhe nada por muito tempo. - Ando tendo sonhos ruins. Isso tudo. - Com o acidente? - Sim. Eu descobri algumas coisas depois que ela morreu. Coisas que no param de me atormentar. - Que tipo de coisas? - Descobri que Penny... no teria tido uma morte fcil. Quero dizer, ambos sabamos que era uma portadora de uma doena incurvel antes mesmo de termos nos casado, mas ela nunca me falou como... - Ben teve que se interromper, engoliu em seco e limpou a garganta antes de poder prosseguir - sobre como seria terrvel. - A que ponto? - perguntou Jessi, seu olhar consternado. - Seria uma morte longa, cheia de sofrimento, encerrada por um coma. Voc no vai querer ouvir os detalhes. Mas acredite, pelo que o mdico me disse, seria uma agonia insuportvel para ns dois. - E voc acha que... - A irm no completou a pergunta. Talvez no pudesse. - Ficou revivendo tudo, sabe? Ela estivera esperando pela fase pior diariamente por um ms antes do acidente. E no dia em que aconteceu... no havia razo alguma para que ela estivesse dirigindo aquele carro. - Por favor, diga-me que no est achando que Penny atirou-se com o carro naquele barranco de propsito! Ben sustentou-lhe o olhar. - Como posso deixar de me perguntar a respeito? E como posso evitar pensar, que, se ela fez isso, foi por minha causa? Para me poupar de ter de enfrentar a fase final da doena a seu lado. - No. - Jessi sacudiu a cabea com firmeza. - No acredito nisso. Ela no se matou. Queria aproveitar cada minuto que a vida tivesse a lhe oferecer. No teria desistido desse jeito. No Penny. Ben notou, pelos olhos da irm, que ela no podia suportar tal idia. - Sim, Penny era assim. Mas acabou mudando. Depois que o mdico lhe disse que ela estava morrendo, passou por uma transformao. Desistiu daquele curso de investigao que estava fazendo na universidade. Parou de ler os romances de Mickey Spillane... Droga, deixou at de espionar os vizinhos. - Eu sei. Mas sempre tive a esperana de que Penny voltasse a ser como antes. Voc sabe, depois que tivesse se recobrado do choque ao saber da doena incurvel. E ainda acho que ela estava comeando a se recobrar aos poucos. De qualquer modo, mesmo com todas as mudanas pelas quais

passou, no creio que tiraria a prpria vida. Eu me recuso a acreditar nisso. E acho que voc tambm deveria. Ben assentiu. Mas no podia afastar as lembranas dos pesadelos que o haviam atormentado. O carro em chamas. O corpo carbonizado que avistara l dentro antes que os irmos o tivessem retirado fora do local do acidente. Mais tarde, os policiais mostrando-lhe a aliana de casamento, pedindo-lhe para a identificarem como dela. No tinham precisado lhe dizer que fora a nica coisa reconhecvel que restara de sua esposa. Se ela tivesse feito aquilo a si mesma propositadamente... Cus, aquela possibilidade era pura tortura. Ben se isolara nas colinas do Tennessee para lidar com seu sofrimento. Recorrera meditao e s artes marciais para tentar amenizar a dor. Que, alis, permanecia com ele, como se j tivesse se tornado uma parte de si. Amara-a tanto. Amara a mulher que fora e a que se tornara. Jamais amaria outra. Mas, mesmo assim, achou que poderia conseguir encontrar algum tipo de paz, de aceitao.. se ao menos soubesse a verdade. O problema era que havia apenas uma pessoa que poderia responder as perguntas que o atormentavam. Mas estava morta. E aquele era o dia do aniversrio dela. Oh, podia jurar que a vira outra vez na noite anterior... Ben perguntava-se como era possvel um homem ser consumido por tamanha dor e ainda estar vivo. Esforou-se, porm, para enterrar aquela dor em seu ntimo. Conseguiu evitar que a voz soasse embargada quando tirou uma garrafa de cerveja sem lcool de sua bolsa de ginstica e ergueu-a, olhando para a lpide de Penny: - Feliz aniversrio, Nancy Drew! - E, em sua mente, quase pde ouvir Penny, o riso em sua voz nas inmeras vezes que dissera aquilo para ele. Os olhos sempre tinham cintilado enquanto bebiam cerveja no brinde anual a Nancy. Perto do fim tornara-se menos radiante, aquele brilho no olhar dela, e o sorriso ficara triste, nas a tradicional celebrao de ambos fora a mesma. - Oh, puxa - murmurou. - Como sinto a sua falta, Penny. Teve que desviar o olhar quando viu as lgrimas de sua irm. CAPTULO 2 - Eu sei onde ela est, dr. Barlow. Gregory Barlow virou-se, sobressaltado, despertando da espcie de transe em que mergulhara, sentado junto cama do quarto de sua paciente na Clnica Barlow. Estivera olhando para a cama vazia, sentindo que tudo pelo que trabalhara nos dez anos anteriores havia desmoronado. A clnica teria de ser fechada. Ele teria que mudar a operao inteira de lugar, usar um novo nome. Outra vez. Encontrou os olhos da enfermeira. Michele Kudrow era sua funcionria mais confivel, mas nem mesmo ela sabia de toda a verdade. De qualquer modo, o pouco que sabia era demais... - Continue - disse-lhe, num tom manso. Assentindo, Michele limpou a garganta. - Encontraram o meu carto de crdito nos Estados Unidos. Liguei para o

meu apartamento para verificar os recados na secretria eletrnica e... - Eu avisei voc para no usar o seu telefone. - Notando que a enfermeira empalideceu um pouco, ele conteve a raiva em sua voz antes de prosseguir: Para a sua prpria proteo. - Ainda no entendo por qu - sussurrou Michele. Era visvel na expresso de seu rosto que estava assustada. - Gregory, o que voc fez que assim to errado? - Nada. Mas se encontrassem voc e a interrogassem... Acredite em mim. Pelo bem de nosso trabalho voc tem que ficar escondida por algum tempo. Nem sequer deveria estar aqui. Algum a viu? - No. - timo. Estar a salvo em minha casa... s at que as coisas se acalmem. Barlow tocou-lhe a mo. - Voc confia em mim, no mesmo? Observou Michele assentindo devagar. Sabia que a enfermeira estava apaixonada por ele e era devotada a seu trabalho. Faria o que lhe dissera. Por ora. Mas se as coisas ficassem perigosas demais. Ela teria que ser silenciada. Definitivamente. - Perfeito - prosseguiu, mantendo sua expresso to calorosa quanto a voz, achando mais prudente manter a confinaa de Michele. - Bem, j que deu esse telefonema, por que no me diz o que descobriu? - A mensagem era breve. Dizia apenas que ela foi encontrada, mas que conseguiu escapar. Bom para ela, pensou Gregory. Precisava t-la de volta ali, mas no atravs das autoridades. - Para onde? - Oua... talvez devssemos deix-la em paz. Afinal, ela realmente j estava bem o bastante para deixar a clinica. No a culpo por se sentir to desorientada, embora no possa imaginar por que teria viajado at o Texas. Ele tambm no entendia. Os arquivos estavam trancados e no tinham sido tocados. E no havia meio de que sua paciente pudesse ter se lembrado. Quase abriu um sorriso ao pensar na esperteza dela, embora aquilo pudesse lhe custar caro. Levar o chapu e os culos escuros de Michele fora engenhoso. A bolsa e as chaves do carro, ainda mais. Ter deixado Michele viva e consciente, porm, ainda que trancada num armrio, fora quase um erro desastroso. Se Gregory tivesse estado no lugar dela, teria eliminado a bela enfermeira sem hesitar, mas supunha que jane Doe Noventa e oito no fosse cruel como ele. Bem, mas era obrigado a ser... Noventa e Oito era esperta. Tinha que lhe dar tal crdito. Precisava, porm, recaptur-la. Com mxima urgncia.Antes que falasse com algum. Antes que se lembrasse de algo... se ainda fosse capaz. No achara que seria possvel,mas agora se perguntava a respeito. Guardando seus pensamentos para si, limitou-se a perguntar: - Em que parte do Texas? - Na cidade de El Paso. - Reserve-me um vo ento. Partirei quanto antes. Baixando a cabea, Michele sussurrou: - Sabe que no pode obrig-la a voltar se ela no quiser.

A enfermeira estava errada, evidentemente. Ele no tinha escolha quanto quilo.Sabia que talvez fosse tarde demais... possibilidade que o apavorava. O trabalho de sua vida estava nas mos da paciente. Ela no fazia idia da facilidade com que podia destru-lo. - Ela precisa de cuidados. Esteve to doente por tanto tempo. Apenas quero me certificar de que estar bem. Por favor, reserve-me o vo... mas use o meu nome, no o seu. Coloque-me no primeiro que for possvel, est bem? Michele assentiu e virou-se para deixar o quarto. Deteve-se, porm, porta: - A polcia disse que eu deveria telefonar de volta... - No, isso est fora de cogitao. A enfermeira umedeceu os lbios, mas tornou a assentir e se retirou, fechando a porta atrs de si. Gregory olhou para o alto. - Eu vou encontr-la, me. Prometo-lhe. No vou desistir agora, no quando estamos to perto. Eu juro a voc. De algum lugar muito alm do quarto, ele ouviu a voz suave e familiar: Esse

o meu bom menino.

Sem carro, sem dinheiro... Basicamente tudo o que tinha agora era aquele imenso chapu e os culos escuros, e era provvel que tivessem salvado sua pele. Portanto, devia se sentir grata. Ela caminhou pela calada, sentindo o aroma tentador de hambrguer flutuando de algum lugar. Sentiu gua na boca, o vazio no estmago lembrando-a das muitas horas sem comer. Mas no se importava. Por ora, podia se arranjar sem comida. Havia um vazio bem maior consumindo-a por dentro. Estava sozinha. Terrivelmente sozinha. Teve vontade de chorar, e detestou ver-se naquela situao. Felizmente, estava usando os culos escuros e as pessoas por quem passava, todas caminhando com um propsito, e no apenas vagando pelas ruas, no iriam ver a fraqueza em seus olhos. Droga, at mesmo na clnica tivera dr. Barlow, mentiroso que era, cobrindoa de cuidados mdicos. E Michele, sua enfermeira favorita, desdobrando-se para mant-la confortvel. Mas houvera uma barreira entre eles, um limite nunca haviam transposto. No poderia t-los chamado de seus amigos mesmo que no tivessem estado envolvidos em alguma conspirao secreta para mant-la em suas garras. E, obviamente, como haviam estado... ... e ela percebera aquilo quase desde o primeiro momento em que despertara do coma induzido e sua mente clareara... nem sequer tentara pensar neles como amigos. Devia ter tido amigos algum dia. Mas no conseguia se lembrar de nada depois que sara do coma, e certamente no tivera chance de se aproximar de ningum desde ento. Nem de si mesma, por que no conhecia a prpria identidade. No sabia quem j havia sido, nem quem era agora. Aquela solido vinha sendo, de fato, como um imenso vazio dentro de si desde o dia em que acordara na clnica e se vira cercada por estranhos com seus sorrisos superficiais. E agora nem sequer estranhos tinha como companhia...

Estava ficando sem opes. Teria que parar de se esconder e de espionar os Brand, enfrent-los de uma vez por todas com perguntas sobre seu passado, descobrir se haviam ou no feito parte dele. Mas a idia de fazer aquilo, de fit-los nos olhos e talvez no ver nenhum sinal de reconhecimento, apavorava-a. E se tambm no soubessem quem era? O que faria? O que poderia fazer? Quase convencera a si mesma de que o caubi loiro e alto fora-lhe mais prximo do que qualquer outra pessoa no mundo. Mas aquela teoria... por mais agradvel que tivesse parecido quando ficara deitada no escuro de seu quarto de hotel e sonhara a respeito... realmente no fazia o menor sentido. Afinal, se tivesse existido tal proximidade entre ambos, ele no teria sabido onde encontr-la? No teria aparecido na clnica para visit-la ou se informar sobre seu estado? E se a conhecesse e no tivesse se dado ao trabalho de ir v-la... ento, talvez fosse por que simplesmente no quisera. Talvez no se importasse. De qualquer modo, precisava voltar quela pequena cidade de Quinn para descobrir o que pudesse. No tinha mais um meio de transporte e calculou que seriam uns quinze quilmetros at l. Sups que poderia venc-los a p... se tivesse alguma coisa no estmago. Jamais conseguiria caminhar tanto do contrrio. Sua cabea estava comeando a doer outra vez, como acontecia regularmente por razes que o dr. Barlow no pudera, ou no quisera, explicar-lhe. O aroma de hambrgueres chegou-lhe s narinas outra vez. Sim, iria em busca de comida, ento. Sem nem sequer um nquel no bolso, seria um desafio e um fardo adicional para sua conscincia j pesada. Mas no tinha escolha. A lanchonete emitindo todos os aromas convidativos ficava logo adiante. Encaminhou-se na direo da entrada, mas, ao passar diante do beco entre a lanchonete e a casa de bebidas ao lado, ouviu um homem praguejando alto e um ganido agudo. Franzindo o cenho, ela espiou para dentro do beco e viu um cozinho de plo encardido rosnando valentemente para um homem corpulento, que ainda esbravejava com ele por ter derramado a lata de lixo. De repente, deu um passo frente e chutou o animalzinho. Ele tornou a soltar um ganido, mas parou de rosnar, parecendo assustado. - Ei, espere um minuto - disse ela, indignada, parando na entrada do beco. O brutamontes de avental branco lanou-lhe um olhar contrariado, mas ela o sustentou, as mos nos quadris. - O que pensa que est fazendo, chutando o pobre animal desse jeito? - E o que voc tem com isso? - gritou o homem. - Eu s estava me perguntando o que vai achar quando eu for at a e chutar voc. O rosto do brutamontes ficou vermelho de raiva, mas limitou-se a sacudir a cabea. - Quem voc, afinal, uma daquelas ativistas pelos direitos dos animais? Esse vira-lata revira o meu lixo todos os dias, e se continuar assim, vou fazer muito mais do que chut-lo, eu lhe prometo. - Se voc fosse esperto, talvez tentasse aliment-lo.

- Ele jamais iria embora. - Mas tambm no reviraria mais o seu lixo. O co adiantou-se pelo beco, sentando-se ao lado dela. - Ento, essa lanchonete sua? - perguntou ao brutamontes. - Pode apostar que sim, e eu no gosto que estranhos venham se meter onde no so... - No sou uma estranha. Sou uma freguesa. - De repente, ela no se sentia to mal quanto a obter uma refeio grtis daquele insensvel. Qualquer um que chutasse um cozinho to inofensivo merecia aquilo. Mas no mencionou tal detalhe. - E estou faminta - acrescentou antes de lhe dar as costas. O co soltou um latido, como para dizer que tambm estava, e ela agachouse para fagar-lhe a cabea. De imediato, o animal lambeu-lhe a mo, agradando-a. - Eu lhe trarei algo - sussurrou. - Prometo. Adiantou-se at a entrada da lanchonete, e o robusto cozinho seguiu-a, ficando do lado de fora das portas de vidro. Sentou-se numa mesa prxima porta para que ele visse que no se fora. Pensou em tirar o chapu, mas, ento, viu um policial bebericando caf junto ao balco e mudou de idia. O aroma ali era delicioso, e foi um alvio ver uma garonete se aproximando sem demora. - Posso ajud-la? - perguntou-lhe a mulher. - Sim. Eu gostaria de um hambrguer... - Ela olhou para o cachorro atravs do vidro. - Na verdade, quero dois, uma grande poro de fritas,um suco de laranja e... uma tigela com gua. - Como disse? - Vocs tm tigelas? - Sim? - Ento, traga-me uma com gua. A garonete sacudiu a cabea em incredulidade, mas acabou de anotar o pedido e afastou-se rapidamente. Poucos minutos depois, um hambrguer quente e suculento comeava a saci-la, mas ouviu um ligeiro latido e ergueu o olhar para ver o cozinho com o focinho na porta de vidro, os olhos castanhos fixos na comida. Com um sorriso, ela levou o segundo hambrguer e a tigela de gua at a porta, e colocou-os do lado de fora, um pouco alm do vidro para que ningum a visse alimentando o animal. Podia apostar que o proprietrio no a agradeceria por aquilo. Mas o pobre co parecia to faminto quanto ela. Retornou, ento, mesa para continuar sua refeio. Quando terminou, pediu torta de ma com sorvete como sobremesa. Enfim, satisfeita,levantou-se e aproximou-se do balco. Apanhou uma cartela de fsforos da bandeja colocada ali no setor de fumantes e dirigiu-se ao banheiro feminino. Esperou que a nica mulher que estava l sasse e, ento, parou abaixo do alarme de incndio e riscou o fsforo. Levou a chama aos demais e, logo, a cartela inteira pegava fogo. Uma fina espiral de fumaa elevou-se e, num segundo, o alarme estava disparando. Jogou, ento, a cartela em chamas na pia, apagando-a com a gua da torneira. Deixando o banheiro, juntou-se pequena multido de fregueses que saam da

lanchonete rapidamente e sorriu consigo mesma. Os demais pararam do lado de fora, olhando o estabelecimento e fazendo perguntas uns aos outros. Ela passou discretamente entre as pessoas e continuou caminhando pela calada. At que ouviu uma voz familiar berrando: - Ei, voc! Ela comeou a correr, guardando depressa os culos escuros no bolso do jeans, mas no pde segurar o chapu, que logo voou de sua cabea. Espiando por sobre o ombro, viu o furioso proprietrio numa frentica perseguio. Mas o cozinho forte surgiu ao lado dele de repente. Agarroulhe a barra da cala, sacudindo-a ferozmente. O homem corpulento tombou ao cho feito um carvalho gigante, e o co correu, alcanando-a antes que ela chegasse ao final do quarteiro e dobrasse a esquina. Abaixou-se na calada, recobrando o flego, e afagou as orelhas do animal. -Fico-lhe devendo esta, amiguinho. Bem, agora tenho que ir. V em frente e encontre outra lata de lixo para saquear. - Levantou-se, comeando a caminhar, mas o co estava de imediato a seu lado. Franzindo o cenho tornou a se abaixar.- Sabe, eu mal posso cuidar de mim mesma, quanto mais de um cachorro. - Mas ainda enquanto proferia as palavras, sentiu um ligeiro aperto no peito. E em seu ntimo, algum... algum que no conhecia... sussurrou: Eu sempre quis ter um co. De onde viera tal pensamento? Piscou algumas vezes e massageou as tmporas, a cabea comeando a latejar. No sabia de onde surgira aquela certeza,mas estava ali, era real, irrefutvel. Sempre quisera um cachorro, mas nunca tivera nenhum. Tivera um gato, na verdade, um gato independente que pudera se arranjar muito bem sem sua ateno constante. Mas aquilo devia ter acontecido muito tempo antes, porque no se recordava realmente do fato. No poderia dizer o nome do gato, nem como teria sido, apenas sabia, de algum modo, que o tivera. O co soltou um ganido baixo. Seu corao enterneceu-se ainda mais. - Voc tambm no tem ningum,no mesmo? Bem, acho que no h mal algum se quiser me acompanhar por enquanto. O co ergueu uma pata, pousando-a em seu joelho. Ela afagou-a depressa e se levantou. - Vamos, ento. melhor sairmos daqui. O brutamontes da lanchonete no vai demorar a vir nesta direo, e provvel que traga aquele policial consigo. Ela se levantou e virou-se para seguir pela calada, mas acabou colidindo com um slido peito masculino. E quando ergueu a cabea em surpresa, foi para se ver face a face com aquele caubi forte e loiro que estivera espionando... e com quem andava sonhando. Ben fora a El Paso no intervalo entre as aulas da manh e da tarde de artes marciais para visitar as joalherias. O aniversrio de casamento de seu irmo Garrett se aproximava, e queria dar a ele e a Chelsea algo especial A ltima coisa que esperara foi o que acabou vendo. Ouvira a comoo na direo da lanchonete e seguia at l por curiosidade, ou para ver se poderia ajudar, quando uma mulher distrada, acompanhada

de um cachorro estranho, trombou com ele. Mas quando ela recuou um passo e ergueu o rosto para fit-lo, seu corao quase parou. - Penny! Os cabelos dela estavam mais curtos do que antes, mas continuavam to negros, lustrosos e ondulados. Os olhos eram os mesmos tambm, grandes, expressivos, de um castanho aveludado. A compleio ainda era pequena e delicada, a estatura, mdia...mas estava um pouco mais magra.E parecia assustada. Ben mantinha o olhar fixo nela, boquiaberto, as palavras lhe faltando. Segurou-lhe os ombros, com fora demais talvez...na certa por ter quase a convico de que a veria desaparecendo no instante seguinte.Como se fosse uma alucinao. - Cus...- conseguiu murmurar, estupefato. Com os olhos arregalados, ela se desvencilhou das mos em seus ombros. Pareceu prestes a dizer algo, mas sacudiu a cabea e recuou mais. Ento, apenas murmurou: - Desculpe-me - Virando-se, comeou a correr. - Penny, espere! -Ben correu atrs dela, o corao descompassado, seu choque foi tanto que a viso se anuviava.Ela desapareceu em meio multido antes mesmo que conseguisse se aproximar. Continuou tentando ach-la, evidentemente. Abriu caminho entre as pessoas, examinando cada rosto com desespero. Mas ela se desvanecera. Outra vez. Ficou parado l, sozinho na multido, comeando a duvidar momentaneamente da realidade, receando estar dormindo e descobrir que tudo aquilo no passava de um sonho. Passou as vrias horas seguintes vagando pelas ruas de El Paso, procurando em cada rosto, chamando o nome dela repetidamente. No a encontrou, porm. Seu corao continuava disparando, o pulso acelerado, uma camada de suor brotando de sua fronte. No fora nenhum fantasma que vira, droga, e nenhum vulto indefinido nas brumas. Era Penny! Tocara-a. Seria capaz de reconhec-la em qualquer lugar. No estava louco e nem imaginando coisas. De algum modo inexplicvel, a sua esposa estava viva.E, pela primeira vez em dois longos anos, apesar da confuso, do choque, da incredulidade...ele se sentiu vivo tambm. Fazer com que sua famlia acreditasse seria um desafio, pensou. Mas precisava chegar ao fundo daquilo, tinha que encontr-la. Agora. Imediatamente. - Oh, Penny,volte para mim! - sussurrou. Deteve-se, ento no primeiro telefone que encontrou e ligou para o escritrio do xerife de Quinn p/ falar c/ seu irmo.

Por que simplesmente no falei com ele? Por que sa correndo daquele jeito? No foi por isso que viajei at to longe?
Ele a reconhecera. Aquele homem loiro a quem espionara, o que despertava algo em seu ntimo. Fitara-a nos olhos e soubera exatamente quem era. E, ainda assim, no o questionara a respeito. O fato de o homem ter parecido to abalado, to chocado e incrdulo apavorara-a. Assim, fugira, feito uma

covarde. Adentrara pela porta de um pequeno prdio com a placa "Aluga-se", abraara o cozinho encardido junto a si e chorara. No sabia por que chorara. No fazia idia se o que temia mais era jamais conhecer a si mesma ou descobrir coisas a seu respeito que no quisesse saber. O co lambeu-lhe a face num gesto afetuoso,e, sentado no cho do salo vazio, ela aninhou-o mais junto de si. - Voc nem sequer sabe seu nome, no ? - sussurrou-lhe. -Sei como isso. Na clnica, chamavam-me de Jane. Acho que eu soube logo de incio que esse no o meu verdadeiro nome. - Afagou as orelhas do co, sorrindo ao v-lo quase fechando os olhos em contentamento. - Mas acho que tenho um nome agora, no ? - Soltou um suspiro trmulo ao se lembrar da dor na voz do caubi loiro quando o dissera - Penny - sussurrou. - Ele me chamou de Penny. Parece to estranho... mas a sensao boa, sabe? Voc deveria ter um nome tambm. Gostaria de um? Ainda tremia por inteiro, apesar do calor do dia. Mas segurar o animal junto a si era, de algum modo, reconfortante. Concentrou-se naquilo por ora, at que a inquietao se dissipasse e pudesse pensar com clareza no encontro assustador e decidir o passo seguinte. - Deixe-me ver, voc um cachorro texano. Ento, precisa de um nome de acordo. Que tal... Billy Bob? Podia quase jurar que o co franzira o cenho. - Hum... ento, o que me diz de Jimmy Jack? O animal ainda no lhe pareceu muito satisfeito. - Est bem. Deixe-me pensar em algo mais adequado sua personalidade, ento. Vejamos, voc vive nas ruas, rouba para comer.J sei. Vou cham-lo de Oliver. Que tal? O co virou a cabea para o lado. Franzindo o cenho, Penny observou-o mais atentamente e notou que era uma fmea. - Oh, acho que ter que ser Olive. O que me diz? Olive soltou um latido e, observando-lhe os dentes de baixo, que eram projetados para a frente, Penny pde jurar que era a verso canina de um sorriso. Mas, ento, a cachorra virou-se, olhando na direo da rua, as orelhas erguidas. Penny inclinou-se para mais perto da porta fechada e prestou ateno. E logo escutou. Era uma voz possante, chamando num tom de splica: - Penny? Houve um breve silncio e o chamado tornou a ecoar persistente, esperanoso. - Penny? Erguendo-se, ela espiou por um vo na porta e o viu. Aquele Brand loiro olhava para cada rosto e chamava pelo nome que devia ser o seu. Parecia igualmente desesperado e solitrio. - Eu deveria ir at l fora - sussurrou - Mas... no posso. Tenho medo. Penny. Quanto mais o ouvia dizendo aquele nome, mais estranho lhe parecia. No desconhecido, mas assustadoramente estranho. Era como uma sensao de dj vu. Quando tornou a espiar pelo vo na porta, o homem se afastava na direo de um telefone pblico. Talvez tivesse desistido.

Suspirou, aliviada. Estava a salvo agora. Tinha que pensar. O homem a conhecia. No tinha mais dvidas a respeito. Mas o que aquilo provava? Fora evidente pela expresso no rosto dele que no esperara v-la ali. E talvez fosse por que sabia que ela deveria estar confinada quela clnica na Inglaterra. Talvez estivesse envolvido no que quer que o dr. Barlow estivera tramando. E agora aquele Brand estava telefonando para algum. Estaria chamando a polcia? Com seu talento para escapulir de todos at ento, comeava a se perguntar se teria sido uma criminosa naquela vida que no conseguia recordar. E se tivesse sido? E se o homem estivesse ligando para as autoridades naquele momento para dizer-lhes que a vira? Ou talvez estivesse telefonando para o dr. Barlow para lhe informar seu paradeiro. Era possvel. Barlow iria atrs dela? Ser que a levaria de volta para aquele pequeno quarto branco, onde havia pouco o que fazer o dia inteiro exceto assistir tev e ler os livros de Agatha Christie? No tinha certeza se queria saber para quem aquele caubi estava telefonando. Por outro lado, era evidente que ficaria mais segura se soubesse. Era uma questo de sobrevivncia. Assim, deixou o prdio vazio e atravessou a rua depressa, enquanto ele estava de costas para ela. Foi se esgueirando sob as marquises das lojas, ocultando-se entre vrios pedestres, at se esconder atrs de uma pequena rvore, estando perto o bastante para ouvir a conversa atravs da porta entreaberta da cabine. - Sei que parece maluquice, Garrett, mas estou lhe dizendo. Eu a vi. Garrett. Ele estava falando com algum chamado Garrett e sua voz soava torturada. No podia ver-lhe o rosto, mas sua entonao evidenciava que estava tomado por uma terrvel angstia. - No, no, j tomei minha deciso. Penny est aqui, em alguma parte de El Paso, e eu vou descobrir o que est acontecendo. No, no vai conseguir me fazer mudar de idia. Comece a tomar providncias hoje mesmo. - Ele fez uma pausa, respirando fundo. - Quero que o corpo dela seja exumado. Exumado! Cus, ela estava supostamente morta? Dominada por sbita tremedeira, observou enquanto o homem loiro escutava a pessoa do outro lado da linha e, enfim,dizia exasperado: - J disse tudo o que queria? timo. Tambm quero que voc entre em contato com a polcia de El Paso, mostre a foto dela e... O qu? Eu no sei, pegue aquela que est na minha cmoda. Envie-a por fac-simile e pea as autoridades daqui que tentem encontr-la. Uma foto? Dela? Na cmoda dele? Penny sentia-se desorientada, a dor de cabea se acentuando. - E, se puder, Garrett, faa tudo isso sem dizer a ningum que voc acha que estou completamente maluco, est bem? - Houve uma pausa. - No, no sei quando estarei em casa. Eu no consigo... - O homem loiro teve que limpar a garganta antes de prosseguir: - No consigo deixar El Paso, sabendo que ela est aqui, em algum lugar. - Seguiu-se nova pausa. - No, no estou me deixando levar pela imaginao. Era Penny, e no vou desistir at que torne a encontr-la. - Ele desligou, batendo o telefone. Baixou a cabea, recostando-a na lateral de vidro da cabine. Ela teve a impresso de ver-lhe uma lgrima escorrendo pelo canto do olho. Ento, o homem se virou

e seguiu apressado pela calada outra vez... procura de alguma mulher que nem sequer existia mais. A mulher que ela talvez tivesse sido algum dia... Penny. Uma mulher que estava supostamente morta e enterrada. Ela sentiu-se gelando at os ossos. Ben pedira irm que cancelasse suas aulas da tarde e passou o resto do dia em sua busca por El Paso. No que tivesse alguma sorte. Enfim, Garrett e Adam apareceram, a grande caminhonete de seu irmo mais velho parando ao lado da sua. Descendo, ambos estudaram-no atentamente, procura, na certa, de algum sinal de insanidade. - Vocs no precisavam ter vindo. - claro que sim. Sabe, voc me assustou - disse-lhe Garrett. Ben soltou um suspiro exasperado. - Eu a vi. Se vieram me ajudar a procurar, timo. Se no, talvez seja melhor darem meia-volta. - Viemos ajudar - interveio Adam. - No fique to na defensiva. No pode nos culpar por estarmos preocupados. Ora, tambm se preocuparia se um de ns estivesse agindo da maneira como voc est ultimamente. Ben tornou a suspirar e baixou a cabea. o irmo no deixava de ter razo. - J estive em todos os lugares, mas no vi mais sinal dela. Voc trouxe a foto, Garrett? O irmo assentiu, abrindo a porta da caminhonete para pegar um portaretrato do assento. Ben apanhou-o, mas quando viu o rosto bonito da esposa e seus brilhantes olhos castanhos, sua viso se anuviou. Piscando, desviou o olhar e devolveu o porta-retrato ao irmo. - Vamos at a polcia, ento. - Ben, voc vai pedir para procurarem uma mulher morta. No vo levar isto muito a srio. - Ou seja, acha que nem devo me dar ao trabalho, ento, no ? Adam pousou a mo no ombro dele, num gesto de apoio. - Garrett s quer que voc esteja preparado, isso tudo. - Droga, acho que ningum poderia se preparar para algo assim - murmurou Ben, entrando na caminhonete e deixando espao para Adam se sentar junto janela. Garrett apenas sacudiu a cabea e sentou-se ao volante. O trajeto foi breve at o distrito policial de El Paso, e no tiveram que esperar para serem atendidos. Garrett conhecia a maioria daqueles policiais, j trabalhara em conjunto com eles em algumas ocasies. Encaminhou-se diretamente a uma mesa, ocupada por um homem alto de cabelos escuros que comeavam a ficar grisalhos nas tmporas. O policial levantou-se no instante em que o viu e estendeu-lhe a mo. - Garrett, que prazer em v-lo! - Ol, Matt. Estes so meus irmos, Adam e Ben. Matt cumprimentou-os cordialmente. - Puxa, vocs trs parecem preocupados. Vejo que esta no uma visita social. - Receio que no. - Garrett estendeu-lhe o porta-retrato. - Estamos

procurando... - Onde conseguiu isso? - Matt pareceu surpreso ao observara foto. Conhece essa mulher? Garrett fez meno de falar, mas Ben interrompeu-o: - Por qu, Matt? Voc a conhece? O policial alternou um olhar entre Ben e Garrett, que soltou um suspiro, pedindo-lhe: - Confie em mim quanto a isso, est bem? Se voc a viu... por favor, contenos o que sabe. Explicarei tudo a voc depois, assim que entendermos o que est acontecendo. - Est certo. Bem, pode-se dizer que eu a vi. Recebi um telefonema de um hotel no muito longe daqui. Uma mulher havia se hospedado usando um carto de crdito roubado. Enquanto estvamos l, investigando, ela apareceu.- Matt apontou para a foto. - Mas correu para o carro antes que pudssemos det-la. Acabamos descobrindo que o carro era roubado tambm. Garrett tinha os olhos arregalados. - Tem certeza de que era ela? Esta mulher da foto? - No podia ser - disse Ben, com um ar desapontado. - Ela tinha horror a tomar algo que no fosse seu. - Olhei bem de perto para ela atravs do virdro da janela e tentei faz-la destravar a porta e sair, mas acabou fugindo. Garrett franziu o cenho. - Se estava to perto, como foi que ela escapou? Matt no pde conter um sorriso e sacudiu a cabea. - A danada no me deu muita escolha. Conseguiu dar a partida e saiu com o carro em disparada, e... bem, eu no iria atirar. Eu... no sei, acho que simpatizei com a mulher. Tinha fibra. Ben sentiu uma dor lancinante no peito, mas conseguiu encontrar a voz: - Ela falou alguma coisa? Deu algum indcio de onde estaria indo, ou... ou... Sacudiu a cabea, um n obstruindo-lhe a garganta. - Disse que nos tinha feito um favor roubando aquela sucata antes que o dono da agncia de carros pudesse vend-la a algum pelo dobro do que valia. Garantiu que tinha a inteno de devolver o carro e pagar a taxa pelo uso, quando pudesse. Ento, abriu um pequeno vo na janela e entregou-me o carto de crdito roubado, acrescentando que iria pagar pelo uso dele tambm. - Matt sacudiu a cabea. - Em seguida, aconteceu algo estranho. Perguntei-lhe o nome, e ela respondeu que no sabia. E vou lhes dizer uma coisa, rapazes, eu acreditei. Adam e Garrett trocaram olhares apreensivos. Ben estava quase imvel, sentindo-se atordoado como nunca em sua vida. Virando-se, adiantou-se devagar at a janela mais prxima, olhando para fora. Perguntou-se onde Penny estaria, o que teria acontecido, como era possvel que estivesse viva. Talvez no estivesse. No diziam que todo mundo tinha um ssia em algum lugar? Talvez aquela fosse apenas uma mulher bastante parecida com sua Penny. Ouviu Garrett dirigindo-se ao policial: - As chances so remotas de que sua suspeita seja a mulher que

conhecemos. - Bem, as pessoas mudam. Ben fechou os olhos. As pessoas mudavam, sem dvida. Mas de mortas para vivas? - Posso lhe assegurar uma coisa, se for a mesma pessoa, ela no uma criminosa, Matt. No sei o que est acontecendo, mas a mulher a que nos referimos totalmente honesta. E talvez no esteja no melhor de sua sade no momento. - Para dizer o mnimo, no acha? - resmungou Adam. - Vou passar essas informaes aos rapazes. Se a encontrarmos, Garrett, ns a trataremos com luvas de pelica. Tem minha palavra quanto a isso. - Fico-lhe grato. Enquanto ambos conversavam mais um pouco, Adam aproximou-se de Ben. - Ela est l fora em algum lugar - disse ele, com um longo suspiro. - No vai demorar a escurecer. Droga, ela no tem nenhum dinheiro, ou, com toda a certeza no estaria roubando. Poder passar frio, fome. - Ns a encontraremos. E oua... no quero ser desmancha-prazeres, mas voc tem de se lembrar que essa pode no ser Penny. Talvez seja apenas algum com uma grande semelhana, talvez at com algum grau de parentesco. - Eu sei. Fico dizendo isso a mim mesmo. Mas, droga, eu a fitei nos olhos. - Ben, ela estava morrendo. No, eu sei que voc no quer ouvir isso, mas preciso. Mesmo que no tivesse sido pelo acidente, Penny j teria morrido daquela doena e esta altura. Voc sabe. Ben assentiu devagar e engoliu em seco, o olhar fixo na rua l fora. - Ela parecia to assustada. - A ferida em seu corao abria-se mais uma vez.E no se envergonhou quando uma lgrima escapou pelo canto de seu olho. Garrett aproximou-se, dando-lhe um tapinha no ombro. - Vamos. Darei um telefonema ao juiz Reynolds. Com esta nova informao, ele agilizar o pedido de exumao. Ento, melhor voltarmos para casa e preparar a famlia, s por precauo. Ben sacudiu a cabea. - No posso sair da cidade. - Voc j a tinha visto em Quinn - lembrou-o Adam. - E ontem noite, junto entrada da fazenda. bvio que ela sabe onde nos encontrar. E se for mesmo Penny, voltar para casa. Voc sabe que sim. - Sei? Passaram-se mais de dois anos. No acham que se minha esposa quisesse voltar para casa, j no o teria feito a esta altura? Garrett soltou um suspiro. - Voc ter que assinar os papis, para que o corpo seja exumado. melhor resolver logo isso e descansar. Poder voltar depois. - Vai se sentir menos inquieto quando souber com certeza quem est enterrada naquela sepultura - acrescentou Adam. - Sabe disso. Ben sabia que os irmos tinham razo. Alm do mais, j vasculhara a cidade de El Paso inteira. E conhecia Penny o bastante para saber que se no quisesse ser encontrada, jamais o seria. Ela lera histrias de detetives o bastante para saber como se esconder. Mas tambm sabia que Penny

voltaria para ele. Cedo ou tarde. Especialmente se estivesse em apuros. Porque sempre fora assim. Seria melhor estar onde ela esperaria encontrlo, caso desejasse. Retornar cidade de Quinn fora bem mais fcil do que ela esperara. A grande caminhonete onde aqueles homens haviam chegado tinha uma cobertura de lona esticada na parte de trs. E Penny... ela j comeava a se acostumar a pensar naquele nome como seu... apanhou seu cozinho nos braos e correu para a caminhonete to logo os trs homens entraram no distrito policial. Encolheu-se debaixo da lona e esperou. Olive parecia contente com a nova situao. Girou em torno do prprio corpo algumas vezes e deitou-se a seu lado. Alguns minutos depois, roncava to alto que Penny quase temeu que os homens o ouvissem quando voltassem. No demorou muito para ouvir as portas batendo, o motor funcionando. Ento, o veculo se ps em movimento, e o corao dela disparou. Eles estariam voltando para aquela bonita fazenda, sups. O qu, afinal, iria lhe acontecer quando chegasse l? CAPTULO 3 A caminhonete parou poucos minutos depois de ter comeado a rodar, e Penny ergueu com cuidado uma ponta da cobertura de lona para ver o que estava acontecendo. O caubi loiro...aquele a quem comeava a pensar como seu Brand... desceu, e caminhou a meros centmetros dela. Gelou ao v-lo passando, sabendo que caso se movesse, mesmo para tornar a se abaixar, ele a veria ali. Assim, permaneceu imvel, observando-o. Sim, o homem era alto. Mais ainda do que percebera quando o olhara a distncia. Teria bem mais do que um metro e oitenta. E tinha uma compleio grande... mas seu corpo era proporcional e se movia com agilidade, seus passos leves, como uma pessoa menor caminharia. Notara-lhe aquela caracterstica antes, mas era algo que ainda a impressionava; sem dvida,uma contradio e tanto. Ele parecia cansado. Havia sombras escuras sob seus olhos, e os ombros no pareceriam menos largos do que eram se no estivessem ligeiramente curvados, como se carregassem um enorme fardo. Quando passou, sentiu-lhe a fragrncia amadeirada. Familiar... Uma terrvel pontada de dor atravessou a cabea dela de repente e quase soltou um grito tamanha foi sua intensidade. Cerrando os dentes, fechou os olhos com fora e conseguiu permanecer quieta. O som dos passos dele foi diminuindo, e sua dor dissipou-se ao menos o bastante para permitir-lhe abrir os olhos outra vez. O homem loiro estava entrando em outra caminhonete. Claro, devia ter imaginado. Estivera sozinho ali antes e, portanto, teria dirigido o prprio veculo at a cidade. Agora, buscava-o onde o deixara. Ele deu a partida, os faris acendendo, e Penny aproveitou para se abaixar mais, tornando a puxar a ponta da lona. A caminhonete em que se achava voltou a rodar, e a que estava atrs foi seguindo-a de perto. Oh, puxa, caso se movesse ou a lona levantasse, ele a veria com toda a certeza!

Teve que permanecer deitada e imvel. Aninhada a seu lado, Olive parecia perfeitamente contente em permanecer quieta tambm. O percurso at a fazenda acabou sendo bem mais rpido na caminhonete nova do que fora naquele carro caindo aos pedaos que usara. Foi quase agradvel, apesar do fato de que seus msculos doam por ter se mantido na mesma posio. Mais rpido do que pde acreditar, sentiu o ligeiro sacolejo do veculo dizendolhe que haviam sado da estrada pavimentada e entrado pela de terra que conduzia fazenda. Relaxou um pouco, embora devesse estar mais nervosa do que nunca. No devia ter estado to desconfortvel quanto achara, deitada sob aquela lona, pois acabou no percebendo quando a caminhonete parou. Pegara no sono espera da chegada, enquanto se perguntara o que deveria fazer depois. Quando acordou, era de manh. O sol penetrava por alguns vos da lona, banhando seu rosto, e ela ouviu uma porta se abrindo e uma voz que lhe pareceu a do caubi loiro: - Tenho que estar l Chelsea - dizia a algum. - Voc compreende, no ? - Claro - respondeu uma mulher. - S no consigo acreditar que estejam fazendo isso to depressa. - O seu marido tem os melhores contatos, voc sabe. O juiz Reynolds devia um favor a Garrett. - Todo mundo deve um favor a Garrett - disse ela. Sua voz suavizou-se, ento,ao prosseguir: - V em frente. Vou arranjar algum para tomar conta do pequeno Ethan, e todos ns iremos ao cemitrio to logo as tarefas estejam feitas. Houve uma pausa. Ento, o Brand loiro disse: - Acho que prefiro estar sozinho para isto. A mulher soltou um suspiro. - Entendo. Eu duvido, porm, que alguma coisa possa impedir os seus irmos de estarem ao seu lado num momento desses. mas eu farei o possvel. - Obrigado - Passos pesados ecoaram pela varanda. - Agradea a Garrett por mim por me emprestar a caminhonete. Vou dar uma olhada na minha nesta tarde. Provavelmente, foi apenas um cabo solto. - Oh, Garrett vai levar aquela velha caminhonete da fazenda que adorava dirigir antes. Diga-me, tem certeza de que no consegue mesmo comer alguma coisa antes de ir? - Nem mesmo que eu quisesse - disse ele, abrindo a porta da caminhonete. Logo, dava a partida, e Penny seguia junto em novo percurso. Era um percurso, alis, que no queria fazer, pois tinha certeza de que estava rumando at o prprio tmulo.Temia ser uma cena que no suportasse presenciar. Abraou a cachorra junto a si e rezou para estar enganada. Ben estava parado naquele trecho j to conhecido do cemitrio, olhando para a lpide de granito rosado que encomendara para a esposa e para as flores que repunha sempre. Esforou-se para no perder o controle sobre as emoes quando ouviu a escavadeira por perto. Mas era difcil. Era provvel que no comeassem a cavar antes que Garrett chegasse. Presumia que, como xerife, seu irmo teria que estar presente exumao,

caso ele desejasse sua presena ou no. Abaixou-se para apanhar as flores com gentileza. - Narcisos - murmurou. - Voc sempre adorou a fragrncia deles. - Ergueu as ptalas delicadas at o rosto e respirou fundo, e nesse meio tempo, pde lembrar-se dela fazendo o mesmo. Pela primeira vez, achou poder sentir a presena de Penny ali. Tantas vezes fora at ali, procura de tal sensao e nunca a experimentara. Era uma ironia que justamente naquele dia pudesse senti-la perto de si. Era um sentimento to forte que quase se arrependia da deciso que tomara. Ela estava ali. No era nenhuma estranha a repousar naquele tmulo. Era sua esposa. Talvez apenas tivesse imaginado que a vira. Talvez fosse de terapia que precisasse, no de uma exumao. A quem estava enganando? No haveria terapia capaz de reparar o que havia de errado com ele. Nada jamais conseguiria. Mas talvez se pudesse ao menos saber com certeza... - No deixe que cavem a sepultura - sussurrou uma voz trmula logo atrs dele. Sentindo os msculos se retesando, Ben afastou as flores fragrantes do rosto, as mos apertando os caules reflexivamente. Uma brisa soprou seus cabelos e a grama viosa a seus ps. - Por favor - pediu ela. - Eu no quero ver isso. Lentamente, Ben se virou. Penny achava-se a pouco mais de meio metro dele. Fixava na lpide rosada olhos assustados que cintilavam com lgrimas. Sua esposa estava sua

frente, olhando para o prprio tmulo!

Ele estendeu os braos devagar, tocando-a nos ombros, quase afastando as mos abruptamente ao sentir a pele quente e slida em vez de alguma nvoa etrea. Era real! Segurou-lhe os ombros com mais firmeza, ento. - Penny? - Enfim, os olhos dela fitaram os seus. - Cus, Penny, voc mesmo? O lbio inferior dela tremia, mas piscou algumas vezes reprimindo as lgrimas que lhe afloravam nos grandes olhos castanhos. - No vai acreditar nisso, mas... eu no sei - disse-lhe numa voz suave. - Sou

eu?

Ben estudou-a com um olhar atento, fascinado, e no teve a menor dvida. Aquela no era ssia, ou parente que tivesse alguma espantosa semelhana. Era Penny. E ele no conseguia encontrar a voz porque seu corao batia alucinadamente e um n obstrua-lhe a garganta, os olhos enchendo-se de lgrimas. Foi como um gesto reflexivo quando a estreitou em seus braos e a segurou com fora junto a si, tendo absoluta certeza. Aquela era sua esposa. No sabia como nem por qu, mas conhecia a sensao de t-la em seus braos. Era como estar no paraso. Aninhou-a ainda mais junto ao calor de seu corpo, beijando-lhe os cabelos, o rosto, o pescoo. - Pare com isso - murmurou ela. - Est tudo bem, Penny. Tenho voc de volta agora e tudo ficar bem. Afundou os dedos nos cabelos negros e macios, pousando-lhe a cabea com gentileza em seu peito. Ele tremia dos ps a cabea e seus joelhos fraquejavam. Cus,como uma coisa daquelas fora acontecer? Por qu? No

importava. No, nada importava exceto o fato de que sua adorada Penny estava ali, de volta a seus braos, e nunca mais a deixaria ir. Nunca mais! - Solte-me. Ben deu-se conta de que ela estava tentando se desvencilhar, no retribuindo o abrao. Gelou de repente, sentindo o impacto de um sbito temor. Ela no estava agindo como a Penny que conhecia. Lentamente, afrouxou o abrao. Mas no a soltou, receando que ela fugisse outra vez. Temia v-la desaparecendo diante de seus olhos, se parasse de toc-la, descobrir que tudo no passara de uma alucinao. Recuou apenas um pouco, estudando-lhe o rosto. Os olhos castanhos estavam assustados, como os de um animalzinho capturado, mas tentavam esconder o medo por trs de um ar enfurecido. - Penny, querida? O que foi? Ela sacudiu a cabea devagar, ainda tentando se desvencilhar. Quando, enfim, deu-se conta de que no a soltaria, parou de lutar e ficou parada ali, ofegante, fitando-o nos olhos. - Fale comigo - suplicou-lhe Ben - Por favor, querida, diga alguma coisa! Fechando os olhos devagar, ela baixou a cabea. - No sei o que quer que eu diga. - Sua vol soou baixa, angustiada: - Eu no conheo voc. - Mas isso ridculo. claro que me conhece. O que voc... - Eu no conheo voc! E nem conheo a mim mesma. - O lbio inferior dela voltou a tremer e mordeu-o com dentes alvos e perfeitos, enquanto o olhar era atrado mais uma vez pela lpide rosada. - Essa... sepultura... deveria ser... minha? Ele estava chocado demais para fazer qualquer outra coisa exceto permanecer parado ali e assentir. Suas mos pareceram perder a fora e soltou-as ao longo do corpo. Penny aproximou-se mais da lpide e, como se as pernas no tivessem mais podido sustent-la, ajoelhou-se na grama. - Penny Lane - sussurrou, os dedos tocando as inscries gravadas no granito. - Soa quase engraado. - Os seus pais achavam o nome bonito. E eu tambm. Os dedos dela continuaram deslizando at o ltimo sobrenome no granito. - Brand? - perguntou sem fit-lo. Ben no respondeu, incerto sobre o que lhe falar. O que estava errado com ela? Como podia insistir que no o conhecia? Aproximou-se mais, observando-a tocar as letras e lendo os dizeres num tom suave e montono, desprovido de emoo: - "Penny Lane Brand. Amada Esposa." - Ergueu olhos inquiridores para fitlo: - Eu era a amada esposa de quem? Era? O que Penny queria dizer, afinal? - Minha - respondeu ele, sabendo que havia um imenso sentimento por trs daquela simples palavra. - E voc ainda . No sei o que est havendo, nem como algo bizarro assim pode estar acontecendo, ou por que est fingindo que no me conhece, mas voc minha esposa. Ela assentiu, ouvindo as palavras sem esboar reao, como se estivesse assistindo a um noticirio.

- E quanto parte de "amada"? Ele contraiu o semblante. - Como pode me perguntar isso? Segurando-se lpide, Penny levantou-se. Ben ouviu vagamente a escavadeira parando em algum lugar por perto, preferiu ignor-la, enquanto ela se virava para fit-lo com firmeza. O vento soprava-lhe por trs fazendo com que os cabelos negros danassem em torno do rosto adorvel. - No uma pergunta to estranha. Acordei de um coma numa clnica de um pas estrangeiro e me disseram que eu no tinha ningum. Que minha famlia havia lavado as mos no que me dizia respeito. Que ningum nunca telefonara, nem aparecera para me ver, ou sequer demonstrara algum interesse em saber se eu ainda estava viva. Quero saber por qu. - Baixou a cabea, sacundindo-a tristemente. - Acho que tem razo. Foi uma pergunta tola. - Comeou a se afastar. Ben entrou em pnico. Ela no podia simplesmente ir embora! Desesperado, segurou-a pelos braos, fazendo com que o fitasse. - Achamos que voc estivesse morta - quase gritou. - Droga, ns enterramos voc. No sabamos... Eu no sabia! - Essa a verdade? Enquanto a fitava, finalmente a expresso vazia nos olhos castanhos dela atingiu-o. Era como se o amor que transbordara antes daquele olhar tivesse se extinguido, e Ben estudou-lhe o rosto como o corao apertado. - Se voc se lembrasse do que partilhamos, no estaria me perguntando isso. Cus, Penny, voc no pode, n ? No consegue se lembrar... - No. - Ela respirou fundo e ergueu o queixo. - At que ouvi de seus lbios, eu nem sequer sabia meu nome... - Mas... voc veio at aqui. E me encontrou... - Ben recusava-se a acreditar. - Eu encontrei um endereo num pequeno pedao de um envelope rasgado que havia parado no forro da minha jaqueta. Eu achei que... se viesse at aqui... poderia encontrar alguma pista sobre quem eu havia sido. - Desviando o olhar, ela acrescentou: - Um marido era a ltima coisa que eu esperava... quanto mais uma sepultura com o meu nome numa lpide fria de granito. Ben ouvia com o semblante contrado e, naquele instante, lanou um olhar ao operador da escavadeira, que observava a uma certa distncia, parecendo confuso e incerto sobre o que fazer em seguida. - Quem est enterrada a? - perguntou Penny. - Se sabemos que no sou eu, quem ? - Eu no sei - sussurrou Ben. - Algum que morreu no seu carro. Ela estreitou o olhar. Tantas vezes ele a vira olhando para as outras pessoas daquele jeito. A Penny de antes, no a fraca e dependente que se tornara por causa da doena. Costumava duvidar de tudo que lhe diziam, at que tivesse prova de que fosse verdade. E mais de uma vez, vira o mesmo ar desconfiado que os olhos castanhos continham agora destinado a algum a quem julgara estar mentindo para ela. Mas nunca vira aquele olhar dirigindo-se a ele. Jamais o esperara. - Penny... querida, o carro se incendiou. O corpo ficou... - Sacudiu a cabea e no prosseguiu, vendo a expresso horrorizada que surgira no rosto dela, embora tratasse de ocult-la de imediato. - Quem quer que fosse, estava

usando... isto. - Enquanto falava, tirou o cordo de ouro que trazia ao pescoo de dentro da camisa. A aliana de casamento de Penny pendia da corrente, e passara a us-la daquele jeito desde o dia que julgara ter ficado vivo. Ela a tocou, correndo a ponta do dedo suavemente pelos brilhantes. Ento, franziu o cenho, e fechou os olhos com fora, como se sentisse alguma dor. - O que foi? Penny massageou as tmporas. - Vai passar num instante. - Voc deveria ver um mdico. Posso ligar para... - No! - Ela abriu os olhos de repente, dando um passo atrs. - Nada de mdicos. Eu me recuso. Tente me obrigar, e vou desaparecer daqui to depressa que voc... - Est bem, est bem. Acalme-se. - Ben falou com gentileza, apreensivo com o pnico nos olhos dela, ansioso para dissip-lo e proteg-la como sempre fizera. - Oua, ningum vai obrig-la a fazer nada que no queira, eu lhe prometo. Penny observou-o com uma expresso preocupada, parecendo prestes a sair em isparada a qualquer momento. - Quero que venha para casa comigo. At a fazenda. - No. - Ela entrava em pnico outra vez. Ben passou a mo pelos cabelos loiros e disse a si mesmo para ir com calma, ou a assustaria. Havia tantas perguntas, que ela no sabia por onde comear. Mas, ao que parecia, havia muito que ela desconhecia tambm. Tinha de ser cuidadoso, paciente. Tinha que se lembrar do quanto sua esposa estava frgil, vulnervel. - Acho que no me expliquei direito. No estaremos sozinhos l. Metade da minha famlia ainda vive na casa da fazenda, e a outra metade costuma aparecer com freqncia. onde ns morvamos antes... antes de voc ter... desaparecido. Se estiver em meio a coisas conhecidas, talvez voc acabe se lembrando... de algo. Por favor, pense a respeito. o seu lar. Posso cuidar bem de voc l. Ela continuava sacudindo a cabea e recuando. Esbarrou com o quadril na lpide e parou, parecendo pronta para correr, talvez se sentindo um tanto acuada. - Eu... no posso fingir que... que sou ela. Eu no sou... no sou mais a sua esposa. Cus, eu nem sequer sei o seu nome. Ben sentiu-se como se tivesse sido esbofeteado. Parou abruptamente, o peito dilacerado. Baixou a cabea mantendo a voz controlada, escondendo a dor, a frustrao, a raiva do que quer que a tirara dele e lhe roubara a memria. - Ben - disse com gentileza. - Meu nome Ben. E eu sei que voc no poder simplesmente voltar para casa e retornar de onde havamos parado... - Onde haviam parado, apesar do imenso amor um pelo outro, no tinha sido uma poca to boa, de qualquer modo. Penny estivera doente. No parecia doente agora, mas, sem dvida, enfrentara momentos difceis no passado. - Apenas venha comigo. Voc quer saber a nosso respeito... e eu, o que lhe

aconteceu. E... e cuidar de voc. - Eu posso cuidar de mim mesma. Ben contraiu o semblante ao ouvir aquilo, mas sabia que, na verdade, Penny precisava dele. - Temos uma poro de quartos. Voc teria o seu. Seria uma hspede... livre para fazer o que quisesse. - Ben aguardou, enquanto ela o estudava. Queria estreit-la em seus braos e beij-la. Queria que se lembrasse de tudo. No podia crer que sua esposa tivesse se esquecido de como fora o relacionamento deles. Cus, mas parecia quase tem-lo agora. E, sem dvida, desconfiava de cada palavra que lhe dizia. Se Penny o deixasse outra vez, ele morreria. Cairia ali mesmo naquele cho com o corao dilacerado e nunca mais se levantaria. Mas se lhe dissesse aquilo, ela fugiria correndo dali. No queria pression-la, nem amedront-la ainda mais. Assim, usaria a lgica. Aquilo sempre funcionara. - Oua, que opes voc tem no momento? Precisa de mim... de ns. - Deu um passo frente e, ento, deteve-se quando ouviu um rosnado atrs de si. Olhou para baixo e deparou com o cozinho robusto e encardido mostrandolhe os dentes. - Ela est dizendo a voc que no precisamos mais. Temos nos arranjado bem sozinhas at agora. So algumas respostas que quero de voc, nada mais. O animal lanou um olhar para ela, parou de rosnar e voltou a roer o galho de rvore cado que, quela altura, parecia ter sido atacado por nada menos do que um castor. Sacudindo a cabea, Ben tornou a fit-la. - Oua, voc no tem se arranjado bem sozinha e sabe disso. Teve at que roubar. A Penny que conheo jamais teria feito isso. A menos que estivesse desesperada. - Talvez eu no seja a Penny que voc conheceu. Mas, ao v-la desviando o olhar, ele soube que se sentia culpada pelo que tivera que fazer para sobreviver. Tambm soube que ela no tivera escolha. - claro que . No me pergunto com o que voc fez. Apenas me escute e ver que tenho razo. A polcia est procurando voc. Sabe disso, no ? Penny no admitiu, mas tampouco negou. Apenas continou fitando-o com desconfiana naqueles grandes olhos castanhos. - Se sair pela cidade sozinha, acabaro prendendo-a cedo ou tarde. Estar a salvo na fazenda. Eu lhe prometo, tudo ficar bem. D-me algum tempo, e poderei resolver toda a situao. Apenas tente por um dia ou dois. Se no se sentir bem l, se quiser ir embora... - Um dia - concordou ela, num tom brusco que o surpreendeu. - S consigo mesmo pensar num dia de cada vez no momento. Ento, ser um dia. E no precisa resolver nada para mim. S preciso me situar e, depois, encontrarei um emprego para... - Voc vai fazer o qu? - Ele fitava-a, boquiaberto. Que conversa era aquela de arranjar um emprego? Ela estava doente... nem sequer poderia estar viva. Mas a obstinao naqueles olhos castanhos avisou-o de que seria melhor no question-la mais a respeito por ora. Devia lev-la para casa e lidar com o restante depois. - Est certo - disse, enfim, com todo o tato. -

O que voc quiser. Um dia. Combinado? - Sim, e a cachorra ir comigo. Olive tudo o que tenho no mundo. Ben sentiu novo aperto no corao. Voc tem a mim,pensou. Sempre ter. Em todo tempo que estiveram juntos, nunca pensara que a veria com um co. - Ela bem-vinda. Blue ir apreciar um pouco de companhia. V na frente at a caminhonete. Vou apenas dizer a Joe ali adiante para levar a escavadeira de volta at nova ordem. Ela ergueu Olive nos braos e assentiu, adiantando-se na direo da caminhonete. Vendo-a afastar-se, Ben experimentou um momentneo pnico e chamou-a. - No v fugir outra vez, est bem?- Droga, no tivera inteno de soar to desesperado. Ser que Penny mudaria de idia quanto a acompanh-lo at em casa agora? Sairia correndo? Ela estudou-o longamente, seu olhar prescrutador. - Esperarei junto caminhonete - prometeu. - Levarei apenas um minuto - assentiu Ben, mais aliviado. Como um homem podia acreditar que sua esposa morrera sem aquilo ter acontecido?, perguntou-se Penny. Como uma mulher podia ser mantida numa clnica distante por mais de dois anos e seu prprio marido nunca ter sabido nada a respeito? Num caso de internamento, algum tinha que tomar as providncias, pagar as contas. Talvez houvesse alguma razo para quererem se livrar dela. Para fazerem o mundo pensar que hacia morrido e terem-na enviado para o dr. Barlow. Talvez Ben Strand tivesse tido algum motivo para o que fizera. Mas certamente no demonstrava. Nunca estivera mais apavorada em sua vida. Na verdade, no tinha medo daquele homem. O que mais temia era a si mesma e as estranhas emoes que ele parecia lhe evocar, o efeito que lhe causava. No era natural estar ao lado de um completo estranho e tentar imaginar como seria se a beijasse. Ficar relembrando de como ele a abraara com fora minutos antes, daquele corao batendo junto ao seu... Era to estranho... Ben fora seu marido. Sabia coisas a seu respeito que ela prpria desconhecia. E talvez no fosse digno de confiana. Maldio... Seria muito fcil aceitar tudo o que ele lhe dissera. Acreditar em cada palavra, pois nunca vira par de olhos azuis de ar mais sincero. Mas no podia correr aquele risco. Faltavam muitas respostas. Quando as obtivesse, queria ter certeza de que seriam verdadeiras. Ele era forte, poderoso, e havia um turbilho de emoes no ntimo daquele homem, emoes que estava conseguindo manter sob controle. Mas, apesar de tudo aquilo, no achava que ele fosse capaz de machuc-la. Ao menos no fisicamente. Na verdade, parecia agir como se achasse que ela no resistiria a um vento mais forte. Ajudara-a a sentar-se na cabine da caminhonete, colocara-lhe o cinto de segurana, como se fosse uma criana, e ficara lhe perguntando se estava com frio ou calor demais. Mas havia um anseio naqueles olhos azuis que a assustava por sua intensidade. Penny sentiu-se como se tudo o que dissesse ou fizesse tivesse subitamente um enorme poder. Como se Ben fosse o frgil ali. Como se a vida daquele homem to forte estivesse por um tnue fio... um fio que ela segurava entre os dedos.

Ou, ento, era no que ele queria que acreditasse. Enfrentar a famlia Brand parecia-lhe assustador tambm. Depararia com uma casa cheia de estranhos que deviam conhec-la to bem quanto ele. Quase teria sido melhor se ambos pudessem ter ficado a ss. Lanou-lhe um olhar atravs do assento, lembrando-se do abrao passional que lhe dera quando a estreitara junto a si. No. Seria melhor enfrentar a famlia. Ficar a ss com ele seria bem mais perigoso... Enquanto dirigia, Ben foi apontando os lugares pelos quais passavam, olhando em expectativa a cada vez, como se pensasse que iria se lembrar. O restaurante onde a levara para jantar no primeiro encontro de ambos. A escola para onde carregara os livros dela. A sorveteria que tinham freqentado quinze anos antes. Mais adiante, passaram por outra caminhonete, que se aproximava pela pista ao lado em sentido contrrio, e ela reconheceu o motorista e o passageiro como os dois homens que haviam estado com Ben em El Paso. O moreno e um pouco mais baixo arregalou os olhos, o queixo cado, parecendo pasmo, e o motorista olhou-a to fixamente que acabou quase saindo da estrada. Ben fez-lhe um gesto para que o seguisse, e logo a outra caminhonete deu meia-volta, acompanhando-os de perto. Mais pessoas para enfrentar. Como ela conseguiria? Todos aqueles estranhos que a conheciam to bem, ao passo que no sabia nada sobre eles. Sentia-se exposta, desorientada, cercada por pessoas em quem no podia confiar. - Ficar tudo bem - assegurou-lhe Ben. - Todos amam voc. So a sua famlia tambm. - Amavam. Isso foi no passado. E no a mim, mas mulher que fui. Nem sequer conhecem a mim. E como podero, se nem eu conheo a mim mesma. Ben lanou-lhe um olhar intrigado. Era evidente que no conseguia entender. Mas como ela poderia esperar que a entendesse? A cachorra subiu em seu colo, onde se aninhou. Olive entendia, pensou Penny, abraando-a junto a si, baixando a cabea para deixar que o plo absorvesse as lgrimas e, ao mesmo tempo, as escondesse do estranho a seu lado. CAPTULO 4 Ben passou pela grande entrada em arco da fazenda, seguindo pelo caminho de terra at parar perto da casa. J havia vrios veculos estacionados l, e a caminhonete que os seguia parou atrs de ambos. Penny ergueu a cabea apenas por um momento para espiar a movimentao antes de tornar a esconder o rosto no plo de Olive. Havia tantas pessoas ali... - Voc est com medo - disse-lhe Ben, com gentileza. Ela sacudiu a cabea de encontro ao plo quente da cachorra. J podia ouvir a porta da frente se abrindo e sabia que as pessoas estavam saindo da casa para aquela varanda ampla. Logo, estariam olhando para ela em estupefao. As portas da outra caminhonete foram abertas tambm, e no demorou a sentir os olhos dos dois ocupantes observando-a. Queria se refugiar em algum canto escuro e abraar a cachorra at que todos fossem embora. - No estou com medo - mentiu.

- Podemos dar meia-volta e sair daqui, se voc quiser - disse-lhe Ben. - Ou posso pedir a todos que nos deixem a ss. Depende de voc. Apenas me diga o que quer. Penny ergueu a cabea e fitou os olhos castanhos da cachorra. - Voc no fugiria, no e mesmo , Olive? - perguntou-lhe. - No, voc mergulharia de cabea e ainda arranjaria um osso suculento nesse meio tempo. - Respirou fundo, ponderou que no haveria maneira melhor de desvendar seu passado... de descobrir o que lhe acontecera e quem estava envolvido... do que conhecendo os suspeitos. - Vamos resolver logo isso. Olive soltou um latido, como se aprovasse. Ben observava-a, parecendo um tanto magoado, talvez quisesse ajud-la e enfrentar tudo aquilo. Mas no podia. Nem sequer a conhecia mais. Ela abriu a porta da caminhonete, descendo, e Olive saltou ao cho, seguindo-a, enquanto contornava a frente do veculo e encarava a pequena multido de pessoas na varanda. Ben colocou-se a seu lado e, embora lhe fosse um estranho, sentiu algum conforto quando tomou a pequena mo na sua. - Penny - sussurrou uma voz feminina. - Pelos cus, voc, Penny? - Uma mulher alta e esguia com cabelos avermelhados e curtos desceu os degraus da varanda envolveu-a num abrao apertado. Ela chorava, estreitava-a junto a si, beijava-lhe o rosto, seus olhos surpresos e felizes. - mal posso acreditar... Oh, voc est em casa! Penny s pde baixar a cabea e sussurrar: - Desculpe-me. - No podia retribuir a alegria que estampava os bonitos olhos da mulher, nem partilhar de seu contentamento. S acabaria por desapont-la... a todos, na verdade. Os demais tambm se aproximavam, soltando exclamaes e bombardeandoa de perguntas, mas Ben ergueu a mo no ar. - Ouam. H muita coisa acontecendo aqui que vocs no sabem. - Roou o ombro da mulher, afastando-a um pouco de Penny com gentileza. - Ela no se lembra de nada - explicou. O alvoroo cessou, dando lugar a um silncio expectante, enquanto todos olhavam para Penny. - Ela no sabe o que aconteceu - prosseguiu Ben. - Sabe apenas que acordou numa clnica em algum lugar, sozinha e assustada. No se lembra de absolutamente nada antes disso. - Passou o brao pelos ombros de Penny num gesto protetor. - Mas... como? - perguntou Jessi, confusa. Seu olhar espantado tornou a pousar em Penny e, ento, suavizou-se. - verdade, no ? Voc no se lembra de ns? - Ela pareceu prestes a chorar outra vez. E, enquanto Penny observava cada rosto ao redor, achou que todos pareciam estar num funeral tambm. Cabeas baixas, balanando trsitemente, olhares solidrios na direo de Ben. - Ento, comearemos de novo - props outra mulher, num tom jovial. Era de compleio pequena, e tinha cabelos alourados cascateando-lhe at os ombros. - Voc no teria mesmo me reconhecido, de qualquer modo. Eu entrei para a famlia enquanto voc estava... ausente. Sou Chelsea Brand. - A mulher estendeu-lhe a mo com um sorriso caloroso.

Hesitante, Penny apertou-a, quase aliviada em estar conhecendo algum que no esperava ser lembrado. - Meu marido Garrett, aquele bonito com o distintivo - disse-lhe Chelsea, sorrindo e meneando a cabea na direo do marido. - Ele o irmo mais velho de Ben e o xerife da cidade de Quinn. E aquele garotinho brincando com o seu cachorro ali adiante nosso fillho. Seu nome Ethan, mas os rapazes insistem em cham-lo de Bubba. Penny assentiu devagar, seguindo-lhe a direo do olhar. Virou-se, ento, para Garrett e seu distintivo. O homem poderia lhe significar problemas, se quisesse. Chelsea pegou sua mo em seguida, para que a acompanhasse, e ela lanou um olhar para Ben, que assentiu em encorajamento e continou a seu lado. Chelsea parou diante de um casal bastante bonito, ambos de cabelos e olhos negros. - Este o irmo de Ben, Wes, e sua esposa, Taylor. Eles criam cavalos numa fazenda prxima, e Taylor leciona na universidade. Os dois apertaram a mo dela, o semblante de Wes srio e desconfiado, notou Penny. J o sorriso de Taylor foi caloroso, seu olhar, amigvel. - Voc tambm no se lembraria de mim - disse-lhe ela. - Mas fico contente em poder conhec-la agora. - Obrigada. - Bem, se Chelsea e Taylor haviam entrado na famlia durante sua ausncia, pensou Penny, o fato as descartava como suspeitas. Wes, por outro lado, no parecia to exultante em v-la. Chelsea adiantou-se at um rapaz de ar simptico e cabelos dourados. - Este Elliot, o irmo mais novo de Ben. Mora aqui conosco, ajuda a cuidar da fazenda e apronta das suas de vez em quando. Elliot abraou-a com gentileza. - Eu e Jessi costumvamos andar atrs de voc e Ben o tempo todo desde pequenos. At nos encontros. Ele sempre tentava se livrar de ns, mas voc no. Seja bem-vinda de volta ao lar, Penny. As tmporas dela comearam a latejar, e fechou os olhos contra a dor. Elliot. Guardou mais aquele nome em sua mente. Ele e Jessi pareciam genuinamente felizes em v-la, e seus sorrisos eram calorosos, at emocionados. Mas, por outro lado, se estivessem envolvidos no que lhe acontecera, tentariam esconder o fato, no era? E que melhor maneira de faz-lo do que lhe oferecendo efusivas boas-vindas? Da maneira como o prprio Ben agira. - Voc est bem? - Ele se aproximava mais, estudando-lhe o rosto. Poderia uma preocupao intensa como a que via agora naqueles olhos azuis ser falsa? Se fosse, o homem era um timo ator, pensou Penny. - Sim, estou bem. - Eu sou Adam - disse uma voz possante, mais uma mo apertando a dela. Outro dos irmos de Ben. E vou ajudar vocs dois a resolver isto. - Adam est passando algumas semanas conosco - explicou Chelsea. - Mas mora na Costa Leste. - Talvez eu tenha ficado um pouco mais de tempo do que havia planejado. Penny estreitou o olhar enquanto o fitava. O que ele queria dizer com aquilo?

Chelsea apertou-lhe a mo na sua. - Estamos quase terminando. Agente firme. - Levou-a, ento, at um homem bonito de olhos castanhos que segurava um beb no colo. - Lash Monroe - apresentou-se. - Sou o marido de Jessi. Parada agora ao lado dele, Jessi acrescentou: - E esta a nossa filhinha, Maria Michele. A garotinha abriu um sorriso, mas Penny no conseguiu retribuir. Aquele homem usava um distintivo como o outro... Garrett. E estava ciente de que ambos provavelmente saberiam de seus recentes contratempos com a lei. Ben devia ter percebido sua tenso, pois abraou-a pelos ombros. - Lash ajudante de xerife e trabalha com Garrett - explicou Chelsea. Jessi a veterinria da cidade. Moram em Quinn, perto da clnica dela. Penny assentiu. - Estou um tanto atordoada. - E assustada - disse-lhe Ben, fitando-a com um sorriso tenso. - No fique. Garrett, ns podemos resolver os assuntos dela com os policiais de El Paso, no ? - Vou cuidar disso hoje mesmo - disse o irmo. - Mas vocs dois sabem, h uma poro de perguntas aqui sem resposta, e vamos ter de comear a respond-las. Em primeiro lugar: quem ns enterramos, e como essa pessoa acabou parando naquele carro, usando a aliana de casamento de Penny? Observou-a, como se ela pudesse lhe dizer o que queria saber, quando j ouvira com toda a clareza que perdera a memria. Foi algo que a irritou, colocando-a de imediato na defensiva. - Se eu tivesse as respostas, eu as daria a voc, xerife Brand, mas... Ele se aproximou mais, tocando-lhe a face com gentileza. - Garrett, querida. Sou tanto seu irmo quanto de Ben, e no se esquea disso. Vamos ajud-la a esclarecer tudo. No se preocupe. Ela franziu o cenho, confusa. Ser que todos achavam mesmo que estava convencida de que tinham apenas as melhores intenes? - E eu sei exatamente por onde podemos comear - declarou Adam, atraindo todos os olhares. Sacudiu a cabea, parecendo zangado. - Por Kirsten. Jessi revirou os olhos. - Eu deveria saber que voc encontraria uma maneira de culp-la por tudo isto, Adam. Sabe, apenas porque ela deixou voc plantado no altar, isso no a torna responsvel por todas as coisas ruins que acontecem no universo! - No, Adam tem razo - interveio Ben. Virou-se para Penny, explicando: Kirsten era a sua melhor amiga. Talvez ela tenha alguma pista sobre o que aconteceu naquele dia em que seu carro saiu da estrada e caiu no barranco. - Vou ligar para ela - disse Adam, com ar grave. - Talvez fosse melhor se outra pessoa fizesse isso - declarou Jessi, lanando um olhar significativo ao irmo. - Nesse meio tempo... - interrompeu a voz suave de Chelsea. - Voc est bem, Penny? Tudo isto no est sendo demais para voc? Era impossvel no gostar daquela mulher. A maneira como assumira o controle da situao e tentara facilitar-lhe as coisas fora admirvel. E Chelsea nem sequer a conhecia. Talvez fosse aquela razo de gostar da mulher. Era nova demais na famlia para ter se envolvido no compl para se

livrarem dela. E no tinha expectativas a seu respeito. No a estava observando agora e comparando-a com a pessoa que fora dois anos antes. Como sentia Ben fazendo a cada vez que seus olhos azuis a fitavam de maneira to perscrutadora. Como fazia naquele exato momento. - Estou bem. Apenas um tanto cansada... e minha cabea est doendo um pouco. Ben lanou-lhe outro olhar preocupado. - Sei que so coisas demais para lidar de uma s vez - disse-lhe. Em especial quando ainda est to doente. Eu nem sequer sei como conseguiu se arranjar to bem at agora no seu estado. Venha, que tal entrar e se deitar um pouco? Penny franziu o cenho, estudando-o. - Eu no estou doente. Exceto por ter perdido a memria... e esta maldita dor de cabea... o coma no me deixou nenhuma seqela. Ben observou-a fixamente, seu olhar atnito. - Penny... voc sabe qual foi a... causa desse coma em que voc entrou? - Bem, voc mencionou algo quanto a um acidente de carro. Ele soltou um longo suspiro e fechou os olhos devagar. Quando tornou a abri-los, estavam marejados, e Penny sentiu um estranho n na garganta. - No foi por essa razo? Quero dizer, achei que devia ter sido por causa desse tal acidente que entrei em coma e que voc me mandou para... que foi esse o motivo de eu ter precisado ir para a clnica em Londres... - Querida, ningum mandou voc a lugar algum. Eu teria matado algum que tentasse. - Ele estreitou-a em seus braos, beijando-lhe a fronte, os cabelos. - Mas no importa. Voc est em casa agora e parece bem melhor. Isso tudo o que me importa no momento. - Parou de falar ao perceber que ela no retribuiu o abrao e soltou-a devagar. - Desculpe-me. Ele parecia to magoado, to triste e feliz ao mesmo tempo, que aquilo a comoveu um pouco, embora Penny se esforasse para no esmorecer. - No, claro que importa. Por que voc diria que estou doente? Por que eu no deveria parecer bem? - Estudou-lhe a expresso no rosto e, depois, encontrou os olhos dos demais. - Esto escondendo algo de mim? Ben afagou-lhe o rosto com ternura, entreabriu os lbios, mas engoliu em seco, sem saber o que dizer - Eu no posso... - murmurou. Lanou um olhar de splica a Adam. - Penny - comeou ele, aproximando-se mais. - Parece que voc no esteve naquele carro quando o acidente aconteceu. Mas voc estava doente antes disso. - Doente? Adam baixou a cabea. - Sim, muito. Com um suspiro trmulo, Penny deu-se conta de haviam-lhe mentido mais uma vez. Dr. Barlow nunca lhe dissera que estivera doente, mas no a corrigira quando ela presumira que havia se ferido de algum modo e que aquilo provocara o coma. Mas sacudiu a cabea, afastando os pensamentos inquietantes. Cedo ou tarde, acabaria encontrando todas as respostas que buscava. - Entendo. Eu no me lembro de ter estado doente. Mas creio que no faa

diferena. No tenho mais nenhuma doena. Ouvindo aquilo, Ben desviou os olhos depressa... como se ela tivesse lhe causado um sbita dor que no quisesse demonstrar. O que estava havendo com aquelas pessoas? - verdade - afirmou, olhando ao redor para os rostos surpresos. - A no ser por esta dor de cabea ocasional, eu me sinto tima. - E, por certo, parece tima - interveio Chelsea. - Venha, acho que voc gostaria de descansar um pouco de qualquer modo. Deve ter passado maus bocados e alm do mais, quero que saiba onde est. - Eu sei onde estou - declarou Penny, quando ela pegou seu brao. - No Texas. - No - disse-lhe Chelsea. - Voc est em seu lar querida. Em seu lar. Por alguma razo que no soube definir, Penny sentiu os olhos lacrimejarem com aquelas palavras. Deixou-se conduzir na direo da varanda, mas, de repente, olhou para trs em pnico quando se deu conta de que Olive no estava a seu lado. Ficou aliviada ao v-la ainda brincando com o garotinho na grama. - Eu a levarei num minutinho ou dois - prometeu-lhe Jessi. - Est bem. - Penny sabia que era absurdo ter medo de perder a cachorra de vista e ainda mais ter-se apegado tanto a ela em to pouco tempo. Mas aquilo a acalmava. Olive tornara-se uma tbua de salvao, de algum modo. Subindo os degraus da varanda, olhou o balano que havia ali e sentiu um sbito impacto em seu ntimo, observando-o. Por apenas um segundo, viu-se sentada ali... e Ben a seu lado, o brao em torno de seus ombros, um encostando a cabea na do outro, o balano se movendo suavemente. O latejo em sua tmporas aumentou, o lampejo de imagem se desvanecendo. A custo, Ben conseguiu manter o controle das emoes, enquanto esperava que Chelsea conduzisse Penny ao interior da casa. Mas assim que ambas entraram e a porta se fechou, no pde mais se conter. Sentiu os ombros curvando e cobriu o rosto com as mos, enquanto tentata lutar com as lgrimas que afloravam nos seus olhos. E no instante seguinte, Adam estava a seu lado, junto com Garrett, Wes e at Elliot. Pde ouvir Jessi recolhendo a cachorra e o pequeno Bubba. Ela, Taylor e Lash afastaram-se pelo gramado para lhe darem privacidade. Mas no os seus irmos. Cercaram-no com todo seu apoio, e ele achou que se no o tivessem feito era provvel que desmoronaria quela altura. - Isto deve estar sendo difcil demais para voc - comentou Adam. - Eu nem sei o que dizer, Ben. - Nem h muito a dizer. Minha mulher voltou dos mortos. De alguma maneira... E du deveria estar feliz, sabe? Deveria estar de joelhos, agradecendo aos cus por esse milagre, essa chance de passar mais algum tempo com ela. Mas tudo que consigo pensar que vou perd-la outra vez. E Penny nem sequer sabe que est doente. Adam fechou os olhos, baixando a cabea. - Voc ter que lhe dizer. Sabe disso? - E como poderei? Como serei capaz de lhe dar essa notcia terrvel outra vez? Voc viu como est bem agora? - Sim. Ela est como era antes... antes de ter adoecido.

- Exatamente. Da ltima vez que lhe dei uma notcia como essa, Penny ficou arrasada. Oh, acho que nem tenho foras para lhe contar! Ser insuportvel dizer as palavras e ver aquele brilho nos olhos dela desaparecendo como antes. Garrett sacudiu a cabea, soltando um profundo suspiro. - Ser difcil, mas voc ter que lhe contar. No pode simplesmente deix-la sem saber... - Esperem um minuto - interrompeu Elliot, num sbito tom ansioso. - Acho que todos vocs esto ignorando o bvio. Com seu jeito mais reservado, Wes endireitou-se junto a caminhonete onde estivera recostado. - E o que seria? - Ela pareceu doente a vocs? Porque a mim, no pareceu nem um pouco, rapazes. Houve silncio, e Ben encontrou o olhar de cada um dos irmos, vendo esperana apenas no de Elliot. - O mdico teve absoluta certeza quanto ao diagnstico - disse ao otimista irmo num tom gentil. - E os sintomas estavam piorando mais e mais. No havia dvida de que era portadora da sndrome. - o que estou querendo dizer! - exclamou Elliot. - A Sndrome de HillmanWaite progressiva. Vai piorando cada vez mais. No h regresso, nem recuperao repentina. O mdico deixou tudo isso bem claro a voc quando diagnosticou Penny como portadora dessa doena. Assim, levando em conta como estava doente antes do acidente, como possvel que esteja parecendo perfeitamente saudvel agora? - Temos que admitir que uma boa pergunta - concordou Garrett. - Voc tem que trazer o mdico aqui e pedir-lhe que a examine, Ben sugeriu-lhe Adam. - Talvez haja mais coisas acontecendo do que sabemos. Quero dizer, ela disse que esteve na Europa, no ? Esto sempre surgindo com novos tratamentos l e... - No diga nada - pediu-lhe Ben. Deu as costas ao irmo, pousando ambas as mos na caminhonete e baixando a cabea, a opresso em seu peito cada vez maior. - Nem sequer pense nisso. - Mas se houver esperana... - A esperana pode ser cruel, Adam - disse Wes, num tom grave. - Pode acabar causando uma desiluso maior ao final. Acho que Ben prefere manter os ps bem plantados no cho por ora. Ben no disse nada, mas sentiu a fora do olhar preocupado, solidrio, de cada irmo. - Talvez seja a melhor coisa a fazer - declarou Garrett, adquirindo o tom paternal que sempre usava quando sentia que os irmos mais novos precisavam ouvi-lo. - Ser realista e no se deixar levar por esperanas falsas. Isto j est sendo difcil demais sem elas. Eu sei que voc queria que fosse diferente, Ben, que Penny no estivesse doente. E, com certeza, tem todo o direito de odiar o fato de que sua mulher no consegue se lembrar de voc.

- Penny quem est enfrentando a pior parte. Imaginem como deve ser horrvel acordar num certo dia e descobrir que perdeu a prpria identidade, o passado... tudo. - Erguendo a cabea, Ben virou-se para fit-los, sabendo que seus olhos deveriam estar vermelhos. - E, como se isso no bastasse, pensem em como seria ouvir que provavelmente no viver o suficiente para cultivar novas lembranas em substituio s que perdeu. Elliot sacudiu a cabea, obstinado. - Ela vai recuperar a memria. Isso tem que acontecer! - No sei se conseguir! - Mas Penny ter que se lembrar. Ela ama voc! Ben viu a esperana no rosto do irmo mais novo, a despeito do aconselhamento de Garrett em contrrio. Cus, como seria bom ser to jovem outra vez, ser capaz de ver tudo com otimismo, acreditar em finais felizes... - Amava, Elliot. Agora, ela... nem sequer me conhece. - a voz de Ben falhou, e teve que desviar o olhar. Wes pousou a mo em seu ombro, sua voz tambm soando um tanto rouca: - O que pudermos fazer para ajudar... - Estamos aqui ao seu lado - acrescentou Garrett, - Sabe disso. Somos a sua famlia. - Sim. - Ben alternou um olhar gratificado entre os quatro. Os Brand sempre haviam sido muito unidos, e esperava que continuassem assim. - Eu sei. - Voc est bem no momento? Disposto a conversar? Porque, neste meio tempo, temos muito com o que lidar. E quanto antes comearmos, melhor. Ben respirou fundo, endireitou os ombros e assentiu. - Claro, diga-me o que temos que fazer, Garrett. - Em primeiro lugar, levaremos a exumao adiante. Temos que descobrir quem est naquele tmulo. Essa pessoa deve ter famlia tambm, em algum lugar. Eu mesmo tomarei as providncias. Depois, h a questo dos pequenos delitos que Penny acabou tendo que cometer. - Eu pagarei ao dono da agncia pelo uso do carro. Droga, eu o comprarei se for preciso. Pagarei mais do que estiver pedindo - disse Ben. - Ele provavelmente ficar satisfeito com isso. E eu imagino que o hotel em El Paso retirar a queixa se explicarmos as coisas e pagarmos a conta. Quanto ao carto de crdito roubado, no entanto... - Garrett soltou um suspiro. - H mais problemas por trs disso. A dona do carto acabou desaparecendo. Ben franziu o cenho. - Era uma enfermeira - prosseguiu o irmo mais velho. - Da Inglaterra. A boa notcia que a polcia sabe que Penny j estava aqui nos Estados Unidos antes que a mulher tivesse desaparecido. O problema que ainda acham que ela possa saber algo a respeito. - Vo querer interrog-la. - Ben sacudiu a cabea. - Voc sabe que eu no vou permitir. Penny est doente. Tenho que cuidar dela. - Vou retard-los o mximo que puder. - Pelos cus, o que foi que sua esposa andou fazendo? - perguntou Wes. Ben se deu conta de que aquela era a primeira vez que o irmo ouvia sobre

as recentes contravenes de Penny. - uma longa histria, e eu nem sequer sei metade. - Kirsten deve saber de algo - declarou Adam, seu olhar endurecendo. - J tempo de vir at aqui para responder algumas perguntas. Garrett pousou a mo no ombro dele. - Eu ligarei para Kirsten. Voc ainda est zangado demais. Mas no hoje. Temos coisa o bastante para resolver por ora. Nesse meio tempo, Ben, voc no acha que deveramos chamar o mdico e lhe pedir que examine Penny? Depois de tudo o que passou... e levando em conta seu estado... - Ela se recusa terminantemente a ver um mdico. Ameaou fugir caso eu insistisse no assunto. Isso s me deixa ainda mais curioso sobre a tal clnica na Inglaterra. O que ter lhe acontecido l para ficar desse jeito? Estou lhe dizendo, quando sugeri um mdico, ela empalideceu. Estava amedrontada, embora escondendo o medo, como sempre fez. - Aja com todo o tato - aconselhou-o Garrett. - Se puder convenc-la a lhe contar mais sobre o lugar, talvez eu consiga fazer com que seja investigado. Vamos esclarecer tudo, eu lhe prometo. Wes assentiu. - Em alguns dias, quando Penny estiver se sentindo mais vontade, talvez reconsidere quanto ao mdico. Ora, foi ele quem fez o parto quando ela nasceu. - E esteve ao lado dos pais de Penny quando morreram. - Ben baixou a cabea. - difcil de acreditar que nem sequer se lembra deles. Ou de mim. De qualquer modo, vou convenc-la a v-lo. No h muita escolha quanto a isso. - E a informar sobre seu estado de sade... - persistiu Garrett. - No at que o mdico a veja e confirme que est doente - declarou Ben, determinado. Viu o irmo mais velho franzindo o cenho, mas sustentou-lhe o olhar. - No posso fazer uma coisa dessa com ela, droga. No ainda. Cus, vamos lhe dar alguns dias de paz antes que faamos seu mundo desmoronar outra vez com a notcia. - Est certo, no diremos nada at que voc decida lhe contar. Mas no espere demais. Penny tem o direito de saber. - Oh, isto to difcil! - Ben engoliu em seco. - Quero abra-la, toc-la... mas preciso lembrar a mim mesmo que, para ela, eu agora sou um estranho. Tenho-a de volta por algum tempo, mas como se continuasse fora do meu alcance. Os irmos assentiram, compreensivos. Se havia uma coisa com que podia contar era com sua famlia, pensou, com algum alento. Iriam ficar do seu lado at o fim, no importando o que acontecesse. - Vou direto para o meu escritrio - disse Garrett, enfim. - Comearei a resolver todas as questes legais. Pedirei para que retomem os preparativos para a exumao tambm. Eu o manterei informado sobre o que descobrir, Ben. - E Elliot e eu poderemos das as suas aulas de hoje se voc quiser ofereceu-se Adam. - Sei que no entendemos nada de artes marciais, mas... - Oh, eu havia me esquecido por completo das crianas. Eu tenho trs grupos para hoje. As maiores tm aula das dez ao meio-dia. As crianas

entre sete e nove anos, da uma s trs. E h as de quatro a seis anos que tero aula das trs s cindo horas. - Daremos conta - prontificou-se Elliot. - Ns apenas lhe diremos para repetir os exerccios que tenham feito na ltima aula. - Consultou o relgio de pulso. - Puxa, Adam, temos que ir, se quisermos chegar a tempo. - Taylor e eu podemos cuidar das tarefas na fazenda hoje - disse Wes. Leve o tempo que quiser na cidade, Garrett, e no se preocupe com as coisas aqui. Depois que os irmos se dispersaram, Ben lanou um olhar na direo da casa, ansioso para entrar, mas ao mesmo tempo com temor. Lembrou-se de repente de que sempre pensara que teria dado tudo por uma outra chance com Penny. Agora, ele a tinha, mesmo que fosse por pouco tempo. No eram muitos que conseguiam aquele tipo de milagre. Tinha que ajud-la a se recordar de tudo, a fazer com que as coisas voltassem a ser como antes. Precisava desfrutar ao mximo cada precioso minuto em que ainda pudesse t-la a seu lado. CAPTULO 5 Chelsea conduziu-a por uma casa imensa, onde cada cmodo se parecia com um amplo e convidativo santurio. Penny viu a grande cozinha e a sala de jantar formal, mas foi da sala de estar que gostou mais. Era espaosa e arejada, com janeles que revelavam os campos exuberantes para alm. Uma imponente lareira ocupava quase metade de uma parede e a moblia acolhedora, com estofados confortveis e tons agradveis. Um tapete tranado e oval cobria a maior parte do cho, um co perdigueiro ali deitado limitou-se a abrir os olhos sonolentos quando ela passou. - Ele... no ir atacar Olive, no ? - perguntou a Chelsea, que lhe abriu um largo sorriso. - O velho Blue nem sequer consegue reunir foras para atacar sua rao nas horas de comer. Sua cachorra estar a salvo. Ele no faria mal a uma mosca. Ela conduziu-a a uma escada em estilo antigo e comeou a subir os degraus de madeira. - H mais coisas para ver no andar de baixo - explicou. - Temos uma sala ntima, e um escritrio ali adiante, alm do banheiro. Mas achei que voc preferiria subir at o quarto, onde pode ficar sozinha e tentar lidar com tudo isto. - Sim, eu agradeceria. Chelsea conduziu-a a um quarto ao final do corredor, abrindo-lhe a porta. A cor predominante era rosa, desde o papel de parede at a colcha da cama, que possua a mesma estampa das cortinas de babados. - Este era o quarto de Jessi antes de ter se casado com Lash e se mudado para a cidade. - bonito. Sem mencionar que bom estar cercada por um pouco de cor. Na clnica, tudo era branco. - Deve ter sido horrvel para voc.

Dando de ombros, Penny estudou-lhe o rosto de ar afvel. - No ficava acordada durante muito tempo para ter real noo das coisas comentou. Lembrou-se mais uma vez que Chelsea no era uma suspeita ali. No podia ter se envolvido em qualquer que tenha sido o ardil que agora resultara naquela confuso em sua vida. - Diga-me... eles falam muito sobre mim? Chelsea sentou-se na beirada da cama e indicou um lugar a seu lado, aguardando que ela se sentasse antes de responder. - Voc era amada aqui. Isso ficou bastante bvio para mim. A cada vez que algum menciona o seu nome, em geral com um sorriso comovido. Sempre foi assim com todos, exceto Ben. Penny franziu o cenho. - Ben no fala sobre mim? - Ele no sorri. provavelmente o homem mais triste que j vi. Nunca superou o fato de ter perdido voc. Penny sentiu um n na garganta. Tentou ignor-lo, mas foi impossvel. - Mas voc est de volta agora. - No realmente. Quero dizer, estou de volta... mas no sou mais a mulher pela qual ele esteve sofrendo durante esse tempo todo. - Penny fechou os olhos e perguntou-se por que sentia tamanho pesar ao dizer aquilo. Era quase como se quisesse ser aquela mulher... a mulher a quem Ben Brand amava. E ra uma sensao tola, pois no devia esquecer que o homem podia estar por trs de seu estranho desaparecimento. Soltou um longo suspiro e sacudiu a cabea. - Eu acho que gostaria de ficar um pouco sozinha. - Claro. - Chelsea apertou-lhe a mo na sua num gesto solidrio. - Se tiver vontade de conversar mais tarde, s me dizer. Por ora, compreensvel que precise de algum tempo para se situar. Vou pedir a todos que a deixem sozinha. - Obrigada. - Vou lhe trazer um ch em alguns minutos. Basta me chamar se precisar de algo, est bem? - No precisa ter todo esse trabalho por minha causa. - No trabalho algum. - Com um sorriso gentil, Chelsea retirou-se, fechando a porta atrs de si. Ben tornou a povoar os pensamentos de Penny de imediato. A expresso torturada que vira em seu rosto no lhe saa da mente. Se ele realmente a amara no passado, aquela situao devia lhe estar sendo angustiante, terrvel. Ver como ela estava diferente... Ficara evidente que no era mais a mulher da qual ele se lembrava. E se o tivesse amado? J o teria fitado nos olhos como vira Chelsea fitando os de Garrett naquela manh? Dormira aninhada em seus braos fortes? Fizera amor com Ben? Uma estranha opresso tomou conta de seu peito, e o latejo nas tmporas acentuou-se. Como teria sido entre ambos? Qual teria sido a sensao de ser possuda por aquele homem, de terem partilhado tamanha intimidade? Era um homem bonito, msculo, com seus cabelos loiros, reluzindo ainda mais sob o sol, os olhos azuis profundos e melanclicos como o oceano.

Teve que se obrigar a afastar os pensamentos, porque lhe causavam uma dor indefinvel no corao. Como era possvel que no se lembrasse de ter estado casada com um homem como Ben Brand? Suspirando, deitou-se na cama e descansou por longos minutos, esperando que o latejo em sua cabea cessasse. Houve uma suave batida porta e virou-se, imaginado ver Chelsea com o ch. Em vez disso, deparou com Olive, mais limpa do que jamais vira. Somente agora pde distinguir-lhe a cor do plo encardido de antes. Para sua surpresa, descobriu que era totalmente branco. Enquanto se levantava da cama, a cachorra correu pelo quarto em sua direo. Abaixando-se, Penny ergueu-a em seu colo e aninhou-a junto a si, sem se importar com o plo molhado. Foi somente quando Olive comeou a lamber seu rosto em puro contentamento que ela ouviu o riso junto porta e desviou o olhar at ali, deparando com Ben. Embora exibisse um ar divertido, adiantou-se depressa para tirar-lhe a cachorra dos braos com gentileza. - Voc no deveria segur-la. pesada demais para voc. - bobagem. - Penny pegou a cachorra de volta, abraando-a com fora. - Oh, voc est adorvel! - disse-lhe. Olive tornou a lamber-lhe o rosto. - Espero que no se importe. Jessi achou que ela estava precisando de um banho. E Bubba quis ajudar. Quando encontrei aqueles dois, j estavam mais ensopados do que sua amiguinha aqui. Penny estudou-lhe o rosto, notando como ainda a observava com um ar preocupado e mal podendo se conter para no ajudar a cada vez que a cachorra fazia um movimento brusco. - Claro que no me importo. Eu mesma iria lhe dar um banho assim que houvesse oportunidade. - Jessi descobriu que sua cachorra est prenhe. - O qu? - Minha irm veterinria, lembra? Olive est prenhe e, com certeza, estar ainda mais robusta nas prximas semanas. - Eu nunca teria imaginado! - exclamou Penny,com um largo sorriso. - Quero dizer, olhe para ela. No se parece exatamente como uma futura me radiante, no ? - Sentou-se na beirada da cama, erguendo-a no ar sua frente. - Filhotes, Olive! Voc vai ser me. Ben limpou a garganta. Penny no podia acreditar que ele estava competindo com a cachorra por sua ateno, mas foi a impresso que lhe deu. Colocando Olive no cho, levantou-se da beirada cama. - uma cachorrinha de fibra, sem dvida. - Jessi disse que ela uma buldogue inglesa legtima. Onde a arranjou? Olive soltou um latido, como para dizer que j era tempo de algum reconhecer sua qualidade. Penny abriu um sorriso. - Eu a encontrei no beco de uma lanchonete em El Paso. O dono do lugar a estava maltratando e chutando. Eu ameacei chut-lo de volta, e ns estamos juntas desde ento. Ben encarou-a, como se no tivesse certeza de quem ela era. Bem-vindo ao clube, pensou Penny. - Voc ameaou chutar um homem?

- Oh, foi mais do que uma ameaa! Eu o teria feito num minuto. O sujeito disse que ela estivera l constantemente, remexendo seu lixo, e uma vez que Olive no tinha coleira, nem identificao alguma conclu que estava to sozinha no mundo quanto eu. Penny o viu contraindo o semblante e desejou no ter deixado aquilo escapar. - Sinto muito que voc tenha estado sozinha. Tem de acreditar que, se eu soubesse que estava viva, nada no mundo teria me impedido de ir at voc. Penny sentiu o corao disparando inevitavelmente. Ele dissera aquilo com tanta veemncia. Poderia ser verdade? No soube o que responder. O prprio Ben pareceu um tanto surpreso com suas palavras, como se as tivesse deixado escapar sem querer. E desviou o olhar. - Eu... eu achei que voc tivesse subido para se deitar. - E foi o que fiz. Minha dor de cabea passou. - Ainda assim... - Acho que vou tomar um banho e depois... depois eu gostaria de dar uma volta pela fazenda. Ele pareceu esperar que aquela fosse a ltima coisa que a ouviria sugerindo. - No sei se essa uma boa idia... - Por que no? O dia est bonito e... eu quero ver o lugar que supostamente conheco to bem. Estou curiosa. - Mas voc deveria descansar... - Posso descansar quando estiver morta - gracejou ela, mas se sorriso se dissipou ao ver Ben empalidecendo tanto que lhe deu a impresso de que no conseguiria se sustentar nas prprias pernas. Devia ter sido o instinto que a fez adiantar-se depressa at ele e segurar-lhe o brao com firmeza. - Voc est bem? Eu disse algo errado? - No. - A voz de Ben no passou de um murmrio. Fitou-a, ento nos olhos, e ela deu-se conta de que ainda o tocava e percebeu que ele ansiava por muito mais. Queria abra-la, beij-la... Era quase como se pudesse ler cada pensamento em sua mente. - Se voc tem... certeza de que se sente bem, eu a levarei para uma volta pela fazenda hoje tarde. - No tenho tanta certeza de que voc esteja bem. Ele desviou o olhar. - Estou. No se preocupe. Bem, acho que vou tomar aquele banho daqui a pouco. - Eu vou lhe preparar a banheira e... - Pelos cus, eu era uma completa invlida antes, ou o qu? Ben hesitou, como se buscasse as palavras. - Eu apenas... - Sacudiu a cabea. - Desculpe-me. Vou deix-la em paz. Virou-se para sair, as deteve-se junto porta. - Jessi disse que a gravidez pode ser um tanto complicada para as cadelas da raa buldogue... no que haja nada com que se preocupar. Apenas, quando voc tiver disposio, ns a levaremos clnica veterinria para um exame completo. - Quando eu tiver disposio? - Sim.

- Est bem. Farei isso. Ben assentiu e deixou o quarto. Penny deitou-se de volta na cama, a cabea latejando outra vez, os olhos marejados, desejando com todo o fervor conseguir se lembrar do passado que perdera. Perguntou-se por que seu marido parecia achar que ela no teria nimo para ir cidade fazer algo simples como levar a cachorra clnica veterinria. Por que parecera perplexo com sua vontade de dar uma volta pela fazenda? Teria que fazer com que ele lhe falasse a verdade. E parte de si se perguntava por que ainda no fizera aquilo. Naquele meio tempo, encontrou papel e caneta e comeou a fazer uma lista de todos os membros da famlia que redescobrira e, ao lado de cada nome, escreveu as razes pelas quais era to difcil acreditar que qualquer um deles estivera envolvido num ardil para se livrar dela. O policial observava-o atentamente, e o dr. Barlow no gostava da desconfiana que via em seus olhos. - E disse que seu nome ... - Jenkins - mentiu ele. - Oua, eu sei que minha esposa esteve aqui. Se sabe onde ela est, por favor me diga. Ela est com uma doena grave e... - Ela no me pareceu doente. - Ento, voc a viu? O policial assentiu, mas apertou os lbios, como se lembrasse a si mesmo que no devia dizer mais nada. - Eu vi a mulher desta foto, sim, mas no fao idia de quem seja, ou de seu paradeiro. - Onde ela estava quando a viu? - Num carro. - Seguindo em que direo? - Estava parada. - O policial tamborilou na mesa com sua caneta. - Quer preencher um formulrio de pessoa desaparecida? S preciso ver alguma identificao sua e, depois, bastar me dizer seu nome completo e... - No, no creio que ser necessrio. - Barlow no podia se identificar, muito menos informar-lhe o nome verdadeiro de Penny. Para o caso de ela ainda no o ter descoberto, quanto menos pessoas soubessem, melhor. Mas ele ainda tinha um mau pressentimento... a sensao de que sabia exatamente onde procur-la em seguida. - Vamos fazer uma coisa - sugeriu o policial, com um sorriso prestativo. Diga-me onde ficar hospedado enquanto estiver em El Paso, e eu lhe telefonarei se ela aparecer. - Fico-lhe muito grato - disse Barlow, procurando soar afvel. - Mas, em vez disso, acho melhor eu lhe telefonar. Ser mais prtico, j que estarei na estrada. - Est certo. - O policial texano olhou para o telefone em sua mesa pela terceira vez. Barlow tinha a impresso de que o homem estava ansioso para que sasse, a fim de dar um telefonema. E no tinha dvida de que seria sobre ele e seu interesse em encontrar Penny Brand. Fora sensato em ter usado um nome falso, embora no fosse adiantar muito. Ela seria visada a seu respeito com antecedncia. Teria tempo para fugir e se esconder novamente.

O problema era que no tinha meios de impedir que o policial desse o tal telefonema. Assim, presumia que devia encontr-la antes que ela tivesse a chance de escapar. Ben deixou a casa para ajudar nas tarefas matinais da fazenda, que j haviam sido atrasadas pelos inesperados acontecimentos. Voltou cerca de duas horas depois, encontrando Chelsea na cozinha, mas no viu sinal de Penny. - Como voc est? - perguntou-lhe a cunhada, notando-lhe o ar fatigado, a expresso preocupada no olhar. Ele apenas deu de ombros. - Onde est Penny? - Continua no antigo quarto de Jessi. A preocupao no rosto de Ben aumentou instantaneamente. - Eu sabia. Ela no estava se sentindo to bem quanto queria que pensssemos. Se esteve deitada esse tempo todo porque... - No terminou de falar, mas engoliu em seco e adiantou-se at a porta. - Oua, eu no acho que ela esteve deitada. E provvel que... queira algum tempo sozinha. - Ora, Penny teve dois anos para ficar sozinha! - exclamou Ben, zangado. Desculpe-me. Eu no tinha o direito de me exaltar com voc desse jeito. - Voc est frustrado. , compreensvel. Ele soltou um longo suspiro. - Sabe, estive pensando a esse respeito. E acho que... droga, terei que ser paciente. Ela vai acabar se lembrando de mim depois de algum tempo em casa. Sei que sim. Chelsea estudou-o, sem poder conter a pergunta inevitvel: - E se Penny no se lembrar? - Ela se lembrar. A cunhada apanhou uma caneca do armrio, colocou caf fumegante da garrafa trmica e entregou-a a ele. - Sente-se. D-lhe mais alguns minutos. Quero conversar com voc. Ben sentou-se, embora no estivesse gostando da expresso nos olhos de Chelsea. Era como se estivesse prestes a descortinar-lhe uma realidade que se recusava a enxergar no momento, a liquidar as esperanas que dissera a si mesmo para no acalentar. Mas era tarde demais. Alis, j o fora desde o primeiro instante em que fitara os olhos castanhos de Penny depois daqueles longos dois anos. Precisava ter esperana. No podia fazer nada exceto esperar pelo melhor agora. Era mais uma razo para no querer contar-lhe sobre seu estado. No ainda. Queria fingir que a doena no existia. E seria to fcil. Afinal, ela parecia saudvel. No, no podia ter aquela esperana, disse a si mesmo com veemncia. No aquela, ou provavelmente no sobreviveria terrvel decepo. - Voc ainda no psicloga - lembrou-a ele, depois que Chelsea tambm se sentou mesa com outra caneca e estudou-o longamente. - No, mais sou o que h de mais prximo disso aqui no momento. E sabe que s quero o que melhor para voc. Espero realmente que a memria de Penny volte espontaneamente. Mas acho que tem de considerar a

possibilidade de que as coisas possam no acontecer dessa maneira. Ele desviou o olhar com ar obstinado, dando a entender que se recusava a aceitar tal possibilidade. - No fazemos idia do que teria causado a amnsia - prosseguiu ela, num tom razovel. - At que um mdico a examine, ou tenhamos acesso aos registros clnicos dela, no saberemos. E, mesmo depois do parecer de um especialista, talvez no haja meios de prever se a memria vai voltar ou no. provvel que nos reste apenas esperar para ver. - Ela vai se recordar - persistiu Ben. - Est certo, talvez sim. - Chelsea fez uma pausa, usando seu tom mais gentil ao prosseguir: - Mas, caso isso no acontea, talvez seja melhor voc fazer um esforo para tentar aceitar a idia, descobrir se algo com que conseguir lidar. A memria de Penny pode voltar a qualquer momento, ou talvez nunca mais. Voc tem que comear de nov, a partir de agora. Passe a conhec-la como atualmente e no a pressione com expectativas, esperando que ela seja hoje como era antes. Ben deixou a caneca de lado e afastou a cadeira para trs. - Atualmente, ela uma mulher que no me conhece e, na certa, no gostaria muito de mim, se conhecesse. Mas ela era a mulher que eu amava. Agora, se voc estivesse no meu lugar, Chelsea, quem estaria tentando encontrar por trs daqueles olhos castanhos? - Quem voc prefere encontrar no a questo aqui. Ela no pode ser uma pessoa que no se lembra de ter sido, no importando o quanto voc deseje isso. - Ela se lembrar - repetiu Ben, levantando-se. - Espero que sim. Nesse meio tempo, Penny parece ser do meu tamanho. Separei uma pilha de minhas roupas para ela. Esto numa cesta de vime em meu quarto. Ben sentiu-se pssimo por ter sido intransigente com a cunhada. Chelsea tinha um corao de ouro, que no s transbordava de amor por Garrett, como tambm devotava imensa afeio a todos os membros da famlia. - Foi muita considerao sua, obrigado. Ele encaminhou-se ao andar de cima, detendo-se no quarto dela e Garrett, o aposento principal da casa que havia pertencido aos seus pais. A cesta estava prxima porta, repleta de jeans, blusas e outras peas, tudo cuidadosamente dobrado. Apanhando-a, deixou o quarto e seguiu pelo corredor at o final. O quarto ao lado do seu fora de sua irm. Agora, era de sua esposa, e pde ouvir msica alta escoando dali. Devia ser o rdio, algo para preencher o silncio. Conhecia aquela necessidade de ter algum som por perto para amenizar a solido, pensou, enquanto batia porta. - Entre - disse ela. Ben abriu a porta, mas parou abruptamente na entrada do quarto, ficando boquiaberto. Quase ensurdecedora, a msica ecoava pelo aposento, as prprias paredes parecendo vibrar. O banheiro anexo tinha a porta entreaberta, e pde ver toalhas molhadas e poas de gua no piso l dentro. Ali, no quarto, as roupas que ela estivera usando tinham sido atiradas sobre uma cadeira. Uma xcara de ch vazia fora esquecida na mesinha-decabeceira. As cobertas davam a impresso de que um furaco passara por

cima da cama. Penny usava um antigo roupo de banho de Jessi. Estava ajoelhada no cho, segurando a ponta de uma toalha seca com ambas as mos, puxando-a com toda a fora. A toalha estava esticada, e ele teve que se aproximar para ver o que havia na outra ponta, embora j pudesse ter imaginado. Olive puxava a toalha com persistncia, agitando a cauda vigorosamente, parecendo eufrica com a brincadeira. Ben sacudiu a cabea, incrdulo, e pousou a cesta de roupas na cama, desligando o rdio. - Precisa de alguma ajuda a dentro? - perguntou. - Sua cachorra parece prestes a mord-la a qualquer minuto. - Olive jamais me machucaria. Apenas no quer devolver a toalha, e no quero que a estraalhe. Ben teve que se conter e no ergu-la do cho antes que Penny acabasse se machucando. Sabia que aquele tipo de coisa s teria servido para irrit-la... agora. No havia sido assim antes. Quando ficara doente, passara a depender de sua ateno constante, de seus cuidados. - Tente mostrar que perdeu o interesse - sugeriu. Penny parou de puxar a toalha e virou-se para fit-lo com um sorriso. - No tinha pensado nisso. Ele ficou com a respirao em suspenso, observando-lhe os cabelos molhados caindo-lhe em cachos na fronte, os olhos castanhos brilhando, o sorriso perfeito iluminando-lhe os traos bonitos do rosto. Como ansiava beij-la... Mas respirou fundo, esforando-se para manter o controle. Ela virou-se para a cachorra. - Pronto, Olive. Eu me rendo. - Largou a sua ponta da toalha no cho. A cachorra soltou de imediato a outra e sentou-se com toda a polidez, olhando-a como se perguntasse por que desistira to facilemente. Penny apanhou a toalha, e Olive agarrou a outra extremidade outra vez, sacudindo a cabea e rosnando. - um jogo - disse Ben. - Ela est brincando com voc. Soltando um riso, Penny largou a toalha outra vez, e Olive soltou a ponta, parecendo desapontada. - Esta a cachorra mais maluca que j tive. - Na verdade, voc nunca teve nenhum co. Gostava do velho Blue, mas sempre disse que era apenas porque ele estivera morando aqui h mais tempo do que voc. Costumava dizer que preferia gatos. Depois que se levantou, apanhando a toalha depressa do cho, ela franziu o cenho, intrigada. - Isso curioso. - Por qu? - Quando a encontrei naquele beco, eu... eu no sei, mas tive a sensao de que sempre desejei ter um cachorro. Penny estava com a razo. Quisera um co, mas recusara quando ele sugerira comprar-lhe um filhote. Soubera que estava com os dias contados. E no quisera um cozinho que se apegaria demais e dependeria dela. Assim, contentara-se com os arrogantes gatos de celeiro que tendiam a aparecer ocasionalmente.

- De qualquer modo - disse Penny. - Agora prefiro ter ces. - Estou vendo. - Ben pensou que uma vez que ela soubesse... que lhe contasse, talvez mudasse de idia quanto a ficar com Olive. Penny olhou, ento, para a cachorra e havia afeio to genuna em seus olhos castanhos que os dele arderam, na tentativa de segurar as lgrimas. Ela afastou os cachos molhados da fronte, olhando para seu reflexo no espelho acima da pia. - Estou diferente agora, no ? Ben olhou para as toalhas molhadas no cho. Penny costumava ser meticulosa, quase manaca por organizao. Mas evidentemente no era mais. E gostava de msica country, baixa e suave. Aquilo, contudo, parecia ter mudado tambm. E ela me amava, ocorreu-lhe vagamente, mas tratou de afastar aquela linha de pensamentos. No lhe faria nada bem agora. - No tenho estado com voc o bastante para saber com certeza. Deve estar um pouco diferente. - Estou bastante diferente, ao que parece. - Ela virou-se da pia para fit-lo nos olhos. - Devo estar sendo uma grande decepo para voc. - Voc est viva. Como isso poderia ser uma decepo? - Se no , ento por que voc est assim triste? O que h de errado? Penny continuou estudando-o com seu olhar perscrutador.

O qu, exceto o fato de que estou prado aqui, conversando com minha esposa como se fosse uma completa estanha?

- Nada. Eu... trouxe algumas coisas - disse, apontando para a cesta na cama. - Chelsea separou algumas de suas roupas para voc. - Foi muita gentileza da parte dela. - Vo ficar boas. So exatamente do seu tamanho. Penny lanou-lhe um olhar surpreso, mas desviou-o depressa. - estranho que voc sabia tanto sobre mim. - Curioso, mas a mim parece estranho que eu saiba to pouco sobre voc agora. Ela sentou-se na beirada da cama. - Isso deve estar sendo muito difcil para voc. Ben aproximou-se mais e tomou-lhe a pequena mo na sua, afagando-a com o polegar. - J enfrentei momentos difceis antes. Ficarei bem. E estou ciente de que duas vezes mais difcil para voc. - No sei quanto a isso. Eu no rinha expectativas quando vim at aqui. E sua famlia me recebeu de braos abertos, como eu no poderia imaginar. Mas eu tenho sido apenas... um grande desapontamento para todos vocs. - Ela baixou a cabea, sacudindo-a. - Talvez tivesse sido melhor se eu nunca mais tivesse voltado. Num impulso, Ben tocou-lhe o queixo delicado, erguendo-o para que o fitasse. Teve de fazer um esforo sobre-humano para no sucumbir vontade de beij-la ao menos uma vez. Sentira tanto a falta dela, sonhara repetidamente em beijar-lhe os lbios outra vez, estreit-la em seus braos. Mas sabia que no podia... no ainda. - No diga isso. Seu lugar aqui. Este o seu lar, e todos aqui so sua

famlia. - Talvez tenham sido no passado. Agora, eu no sei. Diga-me... seus familiares... sempre gostaram de mim como parecem gostar agora? Ele franziu o cenho. - No sei ao certo se entendi o que voc quer dizer. Ao v-la desviando o olhar mais uma vez, teve a impresso de que Penny estava escondendo algo. Ou talvez deixando de dizer o que estava pensando. - O que quero dizer que eu no podia ser perfeita. Ningum . Esto todos sendo muito amveis, mas no posso deixar de me perguntar se... tive algum... desentendimento passado com algum de seus familiares. Ben ficou ainda mais intrigado. Se aquilo no fosse tolice, acharia que ela estava usando um de seus antigos estratagemas, tentando cavar provas como costumara fazer quando fora adolescente e vira uma conspirao em cada canto. - Oua, voc nunca teve uma briga com ningum desta famlia. Todos amam voc, tanto quanto eu... - Mordendo o lbio inferior, desviou o olhar. - Eles amam voc. - Amavam. Ele tornou a fit-la, notando uma espcie de anseio naqueles belos olhos castanhos que lhe oprimiu o peito. - D tempo ao tempo. Vai se sentir melhor quando sua memria comear a voltar. E tenho certeza de que isso acontecer. - Talvez... Eu s espero que o fato de recobr-la no me torne outra vez a mulher que precisava ser pajeada. - O que a faz pensar que voc era assim? - perguntou ele depressa. Algum teria deixado algo escapar? - No sei, acho a maneira como todos esto me tratando, como se seu fosse frgil demais, ou algo assim. Especialmente voc. Qual a razo disso? - Eu sempre... gostei de cuidar de voc. Nunca se incomodou antes. Ela franziu o cenho, fazendo-o perguntar-se se dissera algo errado. - E ento, quando vai me levar para aquela volta pela fazenda? - Depois do almoo, se voc... - Se eu estiver disposta, j sei. Ben se lembraria de parar de dizer aquilo, pois era quase como se a tivesse ofendido. - Se voc no se importar em esperar at depois de comermos - acabou falando. - Depende. E quando comemos? - To logo voc puder se vestir e descer. - Est certo. Descerei em poucos minutos. Ben ainda se deteve por mais um momento. Era to difcil sair. Tudo o que queria era estreitar Penny em seus braos e falar-lhe sobre como estava feliz em t-la de volta. Desfrutar ao mximo o tempo que pudesse t-la a seu lado. E alm daquilo, havia tantas perguntas a fazer. Mas no adiantaria. Penny no sabia as respostas. Viu o olhar dela baixando, observando seus lbios por um momento, e perguntou-se se estaria sentindo ao menos parte das mesmas coisas

tambm... e notou que seu pulso se acelerava. Teve, ento, que obrigar a si mesmo a sair, fechando a porta atrs de si, mas no antes de lhe lanar mais um olhar nostlgico. CAPTULO 5 Depois do almoo, Ben conduziu Penny por toda a casa primeiro. Levou-a, ento, ao lado de fora para conhecer o celeiro, o estbulo e um dos pastos mais prximos dos cavalos. Apesar de uma ligeira dor de cabea, a reao dela no foi outra seno de admirao. O lugar era bastante bonito. Ele acompanhou-a de volta casa, fez com que se sentasse no balano da varanda e acomodou-a a seu lado. - Com certeza, deve se lembrar disso, no ? Era provavelmente a dcima vez que Ben lhe fazia a mesma pergunta, e aquilo comeava a exasper-la um poo. - No - respondeu ela, da mesma maneira que das outras vezes e soube muito bem que, em seguida, Ben iria lhe dizer por que deveria se lembrar daquele detalhe. O homem comeava a estabelecer um padro. No que pudesse culp-lo por ter esperana. - Ns costumvamos nos sentar aqui depois dos encontros. Durante horas, ficvamos balanando e conversando... fazendo planos para o futuro. Chegvamos a nos esquecer do tempo, at que Garrett nos via e acendia a luz da varanda. Essa era sempre a nossa deixa para encerrarmos a noite. Ele lanou-lhe um olhar expectante, aguardando que estalasse os dedos e exclamasse: [o]Oh, mesmo! Eu me lembro de tudo isso![/i] Penny comeava a sentir-se pssima por ter que desapont-lo daquela maneira. Ben parecia to vulnervel no momento. Mas ela realmente sentira algo quando vira aquele balano pela primeira vez a grande varanda, no fora? Havia sido uma lembrana... ou uma mera fantasia. No sabia. Como [i]podia[/i] saber? Fitou-lhe os intensos olhos azuis e deu-se conta de como seria cruel dar-lhe falsas esperanas. - Sinto muito. Eu no me lembro. - Est tudo bem. Cedo ou tarde, voc acabar se lembrando - assegurou-lhe, com um olhar desolado, como das vezes anteriores. Penny comeava a duvidar seriamente de que Ben tivesse arquitetado algum plano para se livrar dela. Parecia quer-la de volta de verdade. Olive estava sentada na varanda ao lado do balano,depois de t-los acompanhado no passeio inicial. Ben se levantou, anunciando que iria selar os cavalos. Penny pareceu hesitante, mas levantou-se. - No tenho muita certeza quanto a isto. No fao idia de como andar a cavalo. Mais uma vez, os olhos de Ben exprimiram tristeza. - Voc a mais hbil amazona que conheo. - Com um profundo suspiro, esforou-se para ocultar a desolao de sua voz. - Esta Agatha prosseguiu, indicando-lhe a gua castanha: - Voc a quis desde o dia em que ela nasceu. At lhe deu o nome. Com ar surpreso, Penny desceu os degraus da varanda e parou diante da

gua. Observou-lhe os olhos castanhos e correu os dedos pela crina espessa e quase preta. - Em homenagem a Agatha Christie? - perguntou, sem olhar para Ben. - Voc se lembra? - exclamou ele, ansioso. - No, eu presumi - disse Penny depressa e, ao v-lo baixando o olhar, tocou-lhe o rosto msculo impulsivamente. - Sinto muito... No tive a inteno de faz-lo pensar que... - No se desculpe. - Ele cobriu-lhe a mo com a sua junto ao rosto. Levou-a, ento, aos lbios, beijando-lhe a palma macia. Ela conteve a respirao ao sentir o calor daqueles lbios em sua pele, mas Ben soltou-lhe logo a mo. Estranhamente, ficou desapontada. Mordeu o lbio inferior. Deveria sair dali antes que acabasse partindo o corao daquele homem irremediavelmente. Mas no se afastou. Em vez disso, colocou-se ao lado da gua e deixou que ela a ajudasse a montar. No se lembrava. Mas no lhe parecia estranho estar sentada numa sela daquele jeito. A dor de cabea intensificou-se. - Eles so gmeos - explicou-lhe Ben, indicando os animais. - O cavalo se chama Brutus. Podemos ir? - Oh, eu quase ia me esquecendo de Olive! - exclamou ela, olhando para a cachorra que observava os cavalos com ar desconfiado do alto da varanda. - No creio que seja uma boa idia a levarmos junto durante a cavalgada. Com aquelas pernas curtas, ela estaria esgotada em dez minutos. - Tem razo. E Olive no deve se cansar, j que vai ter filhotes. - Acho que Jessi tambm concordaria. - Ele prendeu as rdeas do cavalo a uma coluna da varanda e subiu os degraus. Mas quando se agachou para pegar Olive,ela pareceu ler seus pensamentos e escapou-lhe das mos,descendo a varanda feito um relmpago. A gua se assustou quando a cachorra correu em torno de sua patas, e saiu em disparada, Peny tendo que se segurar s rdeas com fora. Preocupado, Ben conseguiu segurar Olive no instante em que Chelsea saa para a varanda. Colocando-a nos braos dela, montou depressa no cavalo e galopou atrs da gua. sua frente, Penny sacolejava na sela e cada vez que os cascos velozes de Agatha tocavam o cho. Parecia mal conseguir equilibrar-se, como se nunca tivesse andado a cavalo na vida. E o modo como suas pernas batiam contra os flancos da gua com cada impacto s a instigavam a correr mais. Ele exigiu o mximo do cavalo, diminuindo a distncia entre ambos, mas ainda longe de alcan-la. Cus, dois anos antes, Penny teria sido capaz de controlar uma montaria desgovernada com uma mo nas costas. Mas agora... Estava se aproximando de uma cerca. E a gua ainda corria em disparada, veloz demais para parar a tempo. Penny acabaria sendo arremessada longe e talvez quebrasse o pescoo, pensou ele, desesperado. Tinha a terrvel sensao de que estava prestes a perd-la outra vez. E, de repente, algo aconteceu. Penny endireitou-se na sela. As pernas pararam de sacolejar e subitamente mantiveram-se firmes junto ao corpo da gua. Agatha preparou-se para saltar a cerca, e Penny curvou-se um pouco sobre seu dorso, segurando-a com firmeza, erguendo-se ligeiramente da sela quando a gua se lanou no ar. Como um par de bailarinas em

perfeito sincronismo, as duas saltaram por cima da cerca, pousando com graciosidade e, felizmente, segurana do outro lado. Ben seguiu-as, incerto sobre o que pensar. A gua ainda corria, mas diminura o galope, e pde ver Penny controlando as rdeas agora, afagando o pescoo do animal, curvando-se para lhe falar com gentileza. Alcanou-a em poucos momentos, mas quela altura, ela j conseguira diminuir a velocidade at o trote, depois a um passo mais lento e, enfim,fazendo com que Agatha parasse ali em meio ao pasto sul. Ben tambm parou o cavalo, desmontando depressa e se aproximando. Penny estava um tanto curvada para a frente, a cabea nas mos, plida e trmula. Sem nem sequer pensar a respeito, ele ergueu-a da sela at seus braos. Em vez de coloc-la no cho, manteve-a junto a si e estudou-lhe o rosto. - Voc se machucou? - No. - Sem protestar por estar aninhada em seus braos, ela tornou a levar as mos fronte. - a minha cabea. Cus, como est latejando! - Procure se acalmar. Vai passar. - Ele massageou-lhe a nuca e o couro cabeludo com gentileza. Ela, enfim, soltou o que pareceu um suspiro de alvio. - Puxa, isso timo. - Ento, vou continuar fazendo. Ben carregou-a at mais perto do riacho, uma faixa de guas cristalinas que corria por entre o verde daquele pasto e prosseguia longamente at a propriedade de Wes, cortando-lhe as terras tambm. Escolhendo um trecho de relva perto da margem, ele sentou-se. Posicionou Penny para que ficasse reclinada contra seu peito e passou a massagear-lhe a cabea com ambas as mos. Prosseguiu com movimentos suaves e ritmados, surpreso em no ouvila objetando. A dor de cabea devia estar sendo terrvel para que permitisse toc-la daquela maneira. No suportava a idia de que ela estivesse sofrendo, mas, por outro lado, era uma ddiva t-la assim to prxima de si. - Est melhor? - Um pouco. - Feche os olhos e relaxe. Est franzindo tanto o cenho que comea a parecer aquela sua cachorra... - Ei! - Assim melhorou. Agora, quero que tente algo para mim. - Estive tentando - disse ela, tornando a ficar tensa. - Arduamente. Mas no consigo me lembrar de nada. - No, voc acabou de se lembrar de algo, querida. Quer tenha se dado conta ou no, voc se lembrou de como cavalgar. Se isso no tivesse acontecido, voc jamais teria conseguido dar aquele salto sem no mnimo algumas fraturas. - Na verdade, eu no me lembrei. Eu apenas... fiz o que pareceu mais adequado. Ele assentiu. Sabia que ela se recordara instintivamente e, de repente, teve mais esperana do que nunca. O conhecimento sobre como andar a cavalo estava entranhado em algum ponto da mente dela e viera tona quando precisara dele. Quem poderia dizer que todo o resto de seu passado no

estaria ali tambm, prestes a ser despertado? Talvez a tivesse de volta por completo... ainda que fosse por um breve perodo de tempo. Breve demais... - No importa neste momento. Eu no iria lhe pedir que tentasse lembrar. Tinha outra coisa em mente. Ela ergueu a cabea, fitando-o com um qu de apreenso no olhar. - Relaxe. E preste ateno. - Ele tornou a ajeitar-lhe a cabea posio anterior e retomou a massagem. - Est ouvindo o murmurinho do riacho? - Sim. Ben queria tanto beij-la que o anseio em seu peito era quase incontrolvel. Mas conteve-se. Era cedo demais. Ela lembrara de como cavalgar naquela gua, de como saltar a cerca, controlar a montaria e acalm-la. Tinha que acreditar que o restante voltaria tona tambm. Apenas precisava dar-lhe tempo. E recusava-se a ouvir a voz em sua mente, avisando-o de que o tempo era o que Penny menos tinha. - Apenas escute o murmurinho da gua - disse-lhe com suavidade. - No pense em mais nada. Continuou massageando-lhe a cabea, seu toque leve, os dedos movendo-se gentilmente por entre as mechar onduladas e sedosas. A respirao dela abrandou-se, logo o corpo relaxou contra o dele. Ficaram sentados daquela maneira por algum tempo, Ben desejando poder aquietar sua mente com a mesma facilidade com que a fazia se acalmar. Mas era impossvel alcanar aquele estado de relaxamento envolvendo-a assim em seus braos. Desejava-a tanto que mal podia se conter. Mas era necessrio pelo bem de Penny. Enfim, ouviu-a sussurrando: - Mal posso acreditar. - No qu? - A dor de cabea passou. - Ela afastou-se um pouco virando-se para fit-lo com um ar surpreso nos expressivos olhos castanhos. - Costumam durar tanto mais. Ben assentiu, mas estava preocupado. Dores de cabea nunca tinham feito parte dos mltiplos sintomas que Penny sofrera antes. - Quando essas dores de cabea comearam? - Pouco antes de eu ter deixado a clnica. Mas pioraram bastante assim que cheguei aqui. Acho que comecei a ter dores assim fortes na noite em que passei de carro diante desta fazenda pela primeira vez. Imagino que sejam causadas pelo estresse, pelo anseio de querer tanto me lembrar das coisas e no ser capaz. o bastante para deixar qualquer um com dor de cabea. - Poderia ser. - Ben respirou fundo e esperou que suas palavras no lhe desencadeassem nova dor. - Mas talvez no. Oua, voc esteve to doente... E voc mesma disse que passou dois anos em coma. Mo acha que seria mais prudente nos certificarmos de que essas dores no so algo mais srio? Ela mordeu o lbio inferior, e Ben estendeu a mo, afagando-lhe a face. - No vou pression-la, est certo? O que decidir estar bem para mim. Mas estou preocupado com voc, sabe? - Sim, eu sei. - Penny soltou um longo suspiro, olhando para o cu de anil acima. - Eu acordei um ms atrs, numa cama de hospital. Michele, a

enfermeira, pareceu que iria desmaiar de puro choque quando abri os olhos e lhe falei. No percebi isso de imediato. Quero dizer, eu estava to confusa e assustada, sem saber quem eu era ou o que fazia ali. Foi s depois de umas duas semanas que me dei conta de que algo... no estava certo. - Fisicamente, voc quer dizer? - No. Eu me sentia bem, ficava mais forte a cada dia. Era a maneira como eles agiam.. Dr. Barlow e as enfermeiras. - Ela estudou-lhe o rosto preocupado enquanto falava. - No me entenda mal. Na verdade, tratavamme feito uma rainha l. Mas insistiam em dizer que eu no tinha famlia, nem amigos e que no havia razo para ter pressa de sair. E isso simplesmente me pareceu errado, estranho, como se estivessem escondendo algo de mim. Fiquei bastante... desconfiada. Ben sorriu. Por um instante, vira um brilho familiar naqueles olhos castanhos. - Nancy Drew - murmurou. - O qu? - Nada. Prossiga, por favor. Quero saber de tudo. Respirando fundo, ela se deitou na relva macia, colocando as mos sob a cabea. - Eu me dei conta de que nunca tinha visto nenhum outro paciente na clnica.Dr. Barlow me disse que eu tinha sofrido um acidente e que havia passado dois anos em coma. Explicou-me que aquela clnica destinava-se exclusivamente ao tratamento de pacientes como eu, com o mesmo tipo de problema. Mas quando pedi para ver outras pessoas internadas ali, conversar com elas, o mdico ficou... estranho. Arranjou pretextos para me desencorajar da idia, compreende? Ben assentiu, imaginando como a antiga Penny teria reagido s respostas vagas, evasivas, do mdico. E tambm se perguntava a respeito daquele tal dr. Barlow, gravando seu nome. - E, ento, o que voc fez? - Eles me davam um sedativo para me ajudar a dormir a cada noite. Assim, numa noite eu no o engoli. Quando a enfermeira saiu, eu me levantei da cama at o banheiro anexo e joguei a plula no vaso sanitrio, dando descarga. Ento, esperei at que o lugar mergulhasse em absoluto silncio. Sa do meu quarto e dei uma olhada ao redor da clnica. - Penny sentou-se na relva, seus olhos adquirindo uma expresso preocupada. - Havia outros pacientes ali, sem dvida. Em todos os quartos em que verifiquei. Mas estavam todos desacordados e ligados a aparelhos. - Mordeu o lbio inferior. - Isto vai soar bastante estranho, Ben. Ele quase abriu um sorriso. T-la ali, contando-lhe algo bastante estranho, era quase to bom demais para ser verdade. Perdera a conta das vezes em que ela comeara uma frase daquela mesma maneira no passado. - Conte-me assim mesmo. - Eu acho que fui a nica paciente naquele lugar que chegou a acordar do coma. - Tem certeza. - No. Quero dizer, no pude verificar a clnica inteira. Mas realmente no vi ningum acordado. Era como se estivessem ali para... morrer. E comecei a

pensar em como todos pareceram surpresos quando despertei. E em com ficavam me chamando de Jane e dizendo que no tinham nenhuma informao sobre meu passado. Que eu havia lhes dito que no tinha ningum quando cheguei l, antes de ter entrado em coma. De repente, eu simplesmente no acreditava em mais nada daquilo. - Ento, acha que estiveram mentido para voc? - Sim. E havia algo acontecendo naquele lugar. Tenho certeza disso. - Voc os confrontou? - No quis correr o risco. Se eu estivesse certa e lhes contasse sobre minhas desconfianas, jamais teriam me deixado sair daquele lugar. - Assim, voc fugiu? - No por algum tempo. Primeiro, fiz com que me levassem para caminhar todos os dias. At que pudesse conhecer a planta da clnica. Deixaram-me, inclusive, sair para o ptio algumas vezes. Foi quando, enfim, tiveram que me dar as roupas com que eu havia chegado. Quando achei o pedacinho amassado de um envelope no forro da jaqueta, atravs do bolso furado, eu soube que tinha de vir at aqui. Era a minha esperana de descobrir a verdade. Ben afagou-lhe os cabelos, continuando ao perceber que ela no objetava. - No deve ter sido fcil, viajar por toda essa distncia... sem saber o que voc encontraria aqui. Penny deu de ombros. - Eu entrei na sala de descanso das enfermeiras e roubei o carto de crdito da bolsa de Michele, junto com os culos escuros e um chapu ridculo. Ela me apanhou em flagrante. Ben ficou tenso. - Cus... - Mas logo reconheceu o brilho aventureiro nos olhos de Penny. No o vira por um longo tempo. No desde muito antes do acidente e de sua suposta morte. Na verdade, no o vira desde que tinham sido adolescentes. - Eu tive que amarr-la e prend-la num armrio. Foi algo lamentvel, eu sei, mas no tive escolha. - Talvez a antiga Penny no tenha desaparecido por completo, afinal. - Por que diz isso? - Porque esse teria sido exatamente o tipo de coisa que voc faria antes. - mesmo? Ben assentiu, estudando-lhe o rosto bonito, querendo-lhe perguntar se aquela nova Penny nutria algum sentimento por ele. Imaginando se coisas como desejo ou atrao fsica haviam-lhe sobrevivido na memria junto com a habilidade de cavalgar e a tendncia de ver mistrio em tudo. Mas no a questionou a respeito. Talvez porque tivesse medo de ouvir a resposta. - Ento, voc acha que era mais ou menos uma prisioneira l? - Eu no sei. Talvez. Achei melhor no esperar para descobrir. - E por essa razo que ficou com tanto pavor de mdicos? - Sim. Eles so solidrios entre si, sabe? Se eu for me consultar com algum, talvez seja enviada de volta para aquela clnica. - E voc acha que eu permitiria? Ela apenas o encarou, sem dizer nada. - Teriam que passar por cima do meu cadver para tirarem voc de mim

outra vez. E mesmo que conseguissem, ainda teriam o resto da famlia para enfrentar. Voc est a salvo conosco. Ningum poder lhe fazer mal algum agora que est em casa. Penny suspirou e mordeu o lbio inferior. Observando-a, Ben soube que estava perto de conseguir convenc-la. - Ajudaria se eu lhe dissesse que o mdico que tenho em mente o mesmo que cuidou de sua me quando voc nasceu? E que cuidou dela outra vez mais tarde, quando seus pais morreram? Penny fechou os olhos de repente. - Meus pais esto mortos - declarou, num tom grave. - Oh, eu no tive a inteno de despejar-lhe a notcia desse jeito. Sinto muito. No parei para pensar... - Foi enquanto eu... eu estava... ausente? Ben tomou-lhe as pequenas mos nas suas. - Voc esteve ao lado deles, querida, amparando-os. O seu pai travou uma batalha contra um cncer durante um ano. Ele morreu quando voc ainda estava na faculdade, e sua me teve um ataque cardaco fulminante duas semanas depois. Foi quase como se no pudesse mais ter vivido sem ele. Penny piscou, afastando as lgrimas que lhe afloraram nos olhos. - Talvez no. - Eu sei exatamente como ela estava se sentindo. Ben viu-a baixando o olhar at seus lbios e esqueceu-se do tempo que passara, inclinando-se para a frente beijou-a de leve. Uma expresso surpresa passou pelos olhos de Penny, mas um momento depois, fechou-os, e os lbios de ambos se tocaram outra vez. Ben envolveua com seus braos intensificando o beijo, acariciando-lhe os lbios com infinita ternura. At que ela se afastou, estremecendo, tornando a baixar a cabea, massageando as tmporas. - Penny? - Ns... devemos voltar. - Ela se levantou da relva. Ben censurou a si mesmo. No deveria ter feito aquilo. Estava indo depressa demais. - Sinto muito. No tive a inteno de... - No. Est... tudo bem. - Penny ergueu os olhos, fitando-o, e ficou evidente que a dor de cabea voltara. Mas Ben tambm pde observar um rubor de prazer nas faces que no estivera ali antes. - Falarei com esse mdico que voc mencionou, se voc achar que devo. Mas apenas se... - Ela se interrompeu, engolindo em seco. - O qu? - Se voc estiver do meu lado. Ser que Penny no sabia que ele estaria a seu lado vinte e quatro horas por dia, sete dias por semana se dependesse de sua vontade? - Claro que estarei - prometeu. Pegou-lhe a mo delicada, conduzindo-a at o trecho em que os cavalos pastavam. O que estava acontecendo com ela? Era assustador e abalava-a ao extremo, o que quer que fosse. Ficara apavorada quando a gua sara em disparada daquela maneira e a vira, depois, aproximando-se da cerca. Mas, de repente, algo a dominara, algo estranho, desconhecido. Fora quase como se outra

pessoa tivesse tomado conta de seu corpo, de sua mente. Mas quando acontecera, soubera exatamente o que fazer. Seu corpo agira sem seu consentimento, e sentira-se segura na sela, antecipando cada movimento seguinte da gua, at estimulando-a a avanar mais, instintivamente ciente de que no teria escolha exceto saltar por cima da cerca. E, enquanto a gua saltara graciosamente, aquilo parecera a coisa mais natural do mundo. Cada parte de si parecera se lembrar de j ter feito aquilo antes. Cada parte fsica de si. Sentira tudo aquilo antes. O vento soprando-lhe contra o rosto, o reverberar dos cascos do animal no cho, a euforia do salto e, ento, o impacto do outro lado. Seu corpo reconhecera aquelas coisas, mas sua mente no. No podia se recordar. Mas o conhecimento continuava dentro de si. As lembranas sensoriais permaneciam. E tinham estado ali outra vez quando Ben a beijara. Seu corpo vibrara por inteiro. Reconhecera a sensao daqueles lbios nos seus, mesmo que sua mente no tivesse conseguido. E algo ficara flutuando em algum ponto inatingvel de sua mente... algo que no podia definir. Exatamente como fora durante a disparada da gua. E novamente sua cabea fora tomada por uma dor insuportvel. Estaria comeando a se lembrar? Aquilo continuaria? Ser que era o que desejava se cada lampejo de memria parecia provocar-lhe dor to intensa? Sim. Qualquer coisa valeria a pena para ter sua identidade de volta. Alm do mais, no era como se tivesse muita escolha. No tinha controle sobre aquilo. Mas no comentou nada com Ben. Imaginava como ficaria esperanoso se soubesse. E quanto ficaria desapontado se no pudesse recordar mais nada. Alis, tinha razo de sobra para acreditar que era o que aconteceria. Perguntara ao dr. Barlow se sua memria voltaria. Ele no lhe respondera que haveria alguma possibilidade, nem que s o tempo diria. Sua resposta fora um triste mas categrico no. E embora suspeitasse que o mdico podia ter-lhe mentido acerca de outras coisas, no lhe ocorria uma nica razo para que o tivesse feito quanto quela questo tambm. Mas ele poderia ter se enganado? Ben ajudou-a a montar de volta na gua. - como andar de bicicleta - disse-lhe. - A gente nunca esquece. - Eu li recentemente sobre pessoas com amnsia que tiveram que reaprender at a andar e falar. Imagino que elas tenham se esquecido de como andar de bicicleta. - Mas no o seu caso - disse ele, montando no prprio cavalo. Quando a fitou, Penny pde ver que, embora no tivesse lhe dito nada, havia um brilho de esperana naqueles olhos azuis. - Tudo vai acabar voltando sua memria. Tenho certeza que sim. - E se nem tudo voltar? Ben instigou o cavalo a passo lento, Agatha acompanhando no mesmo ritmo. Embora fosse incio de outono, o sol brilhava, intenso, aquecendo-a. Era uma sensao boa, pensou Penny. Tudo aquilo. O sopro da brisa amenizando o calor, o som regular dos cascos dos animais, a exuberncia das pastagens ao

redor. - Como assim? - Estou diferente agora. - No nos aspectos que importam. - At que ponto mudei? - No era exatamente o que Penny queria saber. O que queria perguntar era se Ben achava que poderia aprender a gostar dela outra vez, conhec-la como a mulher que era agora. Porque talvez nunca conseguisse voltar a ser aquela de quem ele se lembrava, a mulher pela qual ansiava tanto e que talvez estivesse to morta quanto se estivesse enterrada naquele tmulo que vira. Mas talvez no estivesse. Porque o fato de estar ao lado de Ben, ali naquele lugar, parecia certo. Ele pensou sobre a resposta. - Voc nunca jogava suas toalhas no cho depois de um banho. Penny sentiu as faces queimando e adquiriu um tom defensivo: - Eu as recolhi depois que tive chance. - Antes, voc teria enxugado a banheira, o cho, e teria at dobrado as toalhas antes de coloc-las no cesto de roupa para lavar. Ento, Ben achava que ela se tornara displicente. Lanou-lhe um olhar, mas viu-o abrindo um largo sorriso. - Eu costumava enlouquec-la quando jogava a minha toalha em qualquer canto depois do banho. E a sua mania de organizao me deixava maluco tambm. - Quer dizer que no se incomoda de que eu no seja mais to meticulosa quanto antes? - perguntou ela, surpresa. - Se me incomodo? Quer dizer que ficaria aborrecida se eu me incomodasse? Penny desviou o olhar depressa, sem saber o que dizer. Ficaria aborrecida, percebeu, mas no tinha certeza se entendia por qu. Ele, porm, poupou-a de uma resposta. - Voc poderia virar o lugar de pernas para o ar, e eu no me incomodaria. Ela no pde evitar um sorriso. - Em que mais estou diferente? - Voc nunca teve um co antes, como j lhe disse. E h a msica. - A msica? - Sim. Voc estava ouvindo alguma estao de rock quando entre no seu quarto nesta manh. - E eu no fazia isso? - Nunca. Voc adorava msica country. Sabia vrias letras de cor. - mesmo? - Sim. - E o que mais? - Seu cabelo est mais curto. - E voc deixou o seu crescer um pouco. Ben arregalou os olhos e puxou as rdeas do cavalo abruptamente, virandose para fit-la. - Voc ouviu o que acabou dizer? Penny franziu o cenho, vasculhando a mente.

- O comentrio apenas saiu. No sei de onde o tirei. Simplesmente disse sem pensar. - A dor de cabea acentuou-se, fazendo-a fechar os olhos. - No - disse ele, com gentileza, estendendo a mo para massagear-lhe a cabea, amenizando a dor. - No tente forar. Apenas deixe passar, finja que no aconteceu. Ao que parece, as recordaes voltam em mais facilidade quando voc no se esfora para isso. Ela sacudiu a cabea, abrindo os olhos. - Por favor, no alimente suas esperanas. No foi uma lembrana. No sei o que foi... apenas algo que me ocorreu. Ben assentiu devagar, afrouxando as rdeas, e logo os dois animais retomavam o trote tranqilo. - Quanto ao fato de meu cabelo estar mais curto - comeou ela, hesitante. Voc gosta mais assim, ou como era antes? Ben adquiriu uma expresso solene, enquanto a fitava. - Gosto de seu cabelo de qualquer maneira. No o cabelo, Penny. a mulher em si que me importa. Sempre foi. Ela fechou os olhos. - A mulher em si... - sussurrou, perguntando-se por que as palavras magoavam tanto. E, ento, soube. Porque aquela mulher que Ben conhecera no existia mais. E talvez nunca mais existisse. CAPTULO 7 Os dois bebericavam ch gelado no balano da varanda, e Ben estudou o rosto de Penny, atento a sinais de fadiga. Mas no viu nenhum. - O que voc vai fazer agora? - perguntou ela, com entusiasmo. - J no fizemos o bastante? Penny insistira em escovar Agatha. Deveria estar exausta quela altura, mas parecia que no. - claro que no! - De repente, ela franziu o cenho e observou-o. - Voc deve ter coisas para fazer, contudo. H as aulas na academia... - Elliot e Adam esto cuidando de tudo l para mim. Penny arqueou uma sobrancelha. - Eles entendem de artes marciais tambm? Ele abriu-lhe um sorriso. - Nem um pouco. Mas acabaro se saindo bem. O fato que resta apenas uma aula para hoje. - Consultou o relgio de pulso. - As crianas entre quatro e seis anos devem estar chegando dentro de meia hora para a aula e, ento, os rapazes tero encerrado o dia. - Vamos ajud-los. Ben franziu o cenho, incerto sobre o que ela queria dizer. - Quer que eu v at l dar essa aula? - Sim, seu eu puder ir junto. Ou seja, se voc no se importar... - Tem certeza de que no est cansada? - Absoluta. E eu gostaria de conhecer o lugar... por dentro, quero dizer. - Est bem. Se voc insiste, iremos dar essa aula. Juntos. - Na verdade, ele sempre sonhara em mostrar esposa o que construra no lugar onde antes houvera um armazm de gros. Tinha orgulho de sua academia. Mas o fato

de nunca ter podido partilh-la com ela desprovera aquela realizao de alegria. Chegaram vinte minutos depois, e viu-a admirando o drago pintado na porta vermelha da frente. Entraram no imenso salo principal e adiantaram-se at o centro. Um pouco adiante, Elliot executava um exerccio desajeitado, enquanto Adam sacudia a cabea, divertido, e tentava lhe mostrar a maneira correta. Ben riu. - Vocs dois deveriam se matricular na academia se querem mesmo aprender. Os irmos viraram-se para fit-lo, Elliot parecendo surpreso e Adam lanando um olhar preocupado a Penny. - O que esto fazendo aqui? - Viemos liberar vocs do comando. Vamos dar a aula final. Podem ir para casa. - Tem certeza de que est com disposio para isso? - perguntou Adam a Penny. - Por qu, afinal, todos esto sempre me fazendo essa pergunta? - Somos superprotetores em relao s mulheres da famlia. Pergunte a Jessi. - Havia afeio nos olhos de Adam enquanto a estudava, e Ben soube que, a seu exemplo, procurava algum sinal de fadiga no rosto da cunhada. Olhando para a porta de entrada, notou o grupo de crianas pequenas chegando. - melhor eu ir me trocar. Volto num instante. Adiantou-se na direo dos vestirios, mas meneou a cabea para Elliot, a fim de que o seguisse. Quando haviam se afastado o bastante para no serem ouvidos pediu-lhe: - Quando estiverem a caminho de casa, parem no escritrio de Garrett e lhe digam que a clnica se chamava Barlow, e o nome do mdico responsvel era esse tambm. Talvez ele possa investigar. Elliot assentiu, e Ben entrou no vestirio, deixando Penny aos cuidados de seus irmos. Voltou em poucos minutos e, enquanto os dois saam, virou-se para as crianas. Penny sentou-se num banco a um canto e observou-o trabalhar. Sara do vestirio usando o mesmo uniforme branco dos alunos, mas o dele tinha uma faixa preta. As crianas se enfileiraram diante de Ben e se curvaram num cumprimento, que foi logo retribudo. Viu o brilho em seus olhos azuis enquanto as instrua ao longo de vrios movimentos simples. Elas ouviam atentamente e o observavam com venerao. Ele as adorava, e o sentimento era mtuo, pensou Penny. Ocorreu-lhe, ento, que no era de admirar. No parecia difcil gostar de um homem como aquele. Quando a aula terminou e as mes apareceram para buscar os filhos, Ben esperou at que a ltima criana se fosse. Enfim, apagou as luzes, trancou a academia e conduziu Penny de volta caminhonete. - E, ento, quando posso me matricular? - perguntou ela, depois que se sentaram na cabine. - Matricular-se? - repetiu ele, surpreso.

- Sim. to bonito o que voc faz. Eu gostaria de aprender. O sorriso que ele abriu foi gentil, mas parecia triste deixando-a intrigada. - algo que eu j sabia antes? Algo mais que esqueci? - No. Eu me dediquei s artes marciais depois que voc... se foi. Achei que seria algo que poderia me ajudar a encontrar um pouco de... paz. Aquilo deixou-a com um n na garganta. - E conseguiu? - No at que voc voltou para mim. Penny baixou a cabea, sentindo-se culpada. Afinal, havia tanto sentimento naqueles olhos azuis. - Achei que minha volta s tivesse tornado as coisas mais difceis para voc. - Nada poderia ser mais difcil para mim do que estar sem voc. Por que ela se sentia a beira das lgrimas? Aproximou-se mais, deslizando pelo assento, e ele passou o brao em torno de seus ombros. - Oua... difcil eu ficar lembrando que tudo isto novidade para voc. Caso ache que... eu a estou pressionando em algum momento, se eu passar do limite... por favor, avise-me, sim? Ben era to gentil, to carinhoso, pensou Penny, enternecida. - Avisarei - sussurrou, deixando a cabea repousar de leve naquele ombro forte. Ouviu-o soltando um suspiro de contentamento, enquanto dava a partida e rumavam para casa. Cus, ela realmente comeava a pensar na Texas Brand daquela maneira? Como sua casa? Sentindo o calor reconfortante do homem sentado a seu lado, teve de admitir que no havia dvida que a afeio dele era autntica. E de que j havia conquistado a sua. Penny recolhera-se ao quarto logo depois do jantar, e, j sentindo sua falta, Ben sentara-se na sala de estar, perguntando-se o que fazer em seguida. Como conseguiria dormir, sabendo que ela ocupava o quarto ao lado do seu? Como se conter para no ir at l naquela noite, mesmo que fosse para observ-la adormecida. Vozes na varanda despertaram-no dos pensamentos. A feminina, que no reconheceu em princpio, disse com impacincia: - Por que no me fala logo do que se trata tudo isto? A voz possante de Adam respondeu: - Vai descobrir em breve. A porta se abriu, e Ben demorou a ver os dois parando junto entrada da sala, Adam e a mulher que o rejeitara e lhe partira o corao alguns anos antes, Kirsten Armstrong. Continuava bonita, com mechas de cabelo castanho-claro cascateando-lhe pelos ombros e seus traos delicados. Mas havia mudado. Usava roupas caras e sofisticadas, contrastando com os jeans e camisetas de antigamente. Os sapatos tinham saltos de aspecto letal, e eram da mesma cor da pequena bolsa que carregava. Usava maquiagem impecvel, os lbios pintados no exato tom de vermelho das unhas compridas. Era como se antiga Kirsten tivesse sido o diamante bruto e agora tivesse sido lapidada perfeio. Mas Ben ponderou que gostara da mais da antiga verso anterior. Fora mais autntica na poca. Adam se esforava para parecer zangado, mas no conseguia ocultar a dor

em seus olhos. - Droga, Adam, por que seu irmo esteve ligando para a manso o dia inteiro e por que voc me arrastou at aqui? - Para a manso, hein? Dar o golpe do ba realmente transformaram a vida de uma garota, no ? - No vim aqui para ser insultada! - exclamou Kirsten, furiosa, mas Ben teve a impresso de ver um indcio de dor em seus olhos tambm. - E, ento, o seu milionrio j est com o p na cova ou algo assim? No a fez assinar um acordo pr-nupcial, no foi? Seria uma pena se acabasse descobrindo que se vendeu a ele a troco de nada, no acha? - Cale-se! - Ela se virou abruptamente para sair mas Adam segurou-lhe o brao em por um momento, ficaram entreolhando-se, fascas praticamente explodindo entre ambos. Ben pigarreou, e os dois, enfim, olharam em sua direo. - Solte-a, Adam. O assunto no sobre vocs dois. Deixe isso para l, sim? O irmo respirou fundo e soltou-a. - Espere aqui. - Adiantou-se at a escadaria, subindo os degraus depressa, e Ben soube que iria buscar Penny. Kirsten soltou um profundo suspiro, mas adiantou-se mais pela sala, deixando a bolsa na mesa de centro e olhando para e escadaria por onde Adam desaparecera. Virou-se para Ben, a raiva em seu rosto amenizando-se. - Ol Kirsten. Faz tempo que no a vejo. Ela assentiu, mas no lhe encontrou o olhar. - Eu teria passado por aqui. Apenas achei que seria... constrangedor. - E teve razo. - Seu irmo teria me esganado se me visse - E voc pode culp-lo? - No posso mudar o passado. Por que Adam no consegue simplesmente esquecer o que aconteceu? - E voc esqueceu? - Bem, eu fiz muitas coisas de que me arrependi. - E no ter aparecido para seu casamento com Adam foi uma delas? - Eu no disse isso. - Kirsten comeou a andar, inquieta, pela sala, olhando na direo da escada. - Voc sabe do que se trata isto? - Sim. - E no vai me dizer? - Voc no acreditaria em mim. Acho melhor esperar mais um momento e ver por si mesma. Mas, primeiro, tenho que avis-la a tomar cuidado com o que disser. Kirsten soltou um suspiro de impacincia. - Isto ridculo. Eu vou embora. - Oua, espere s um pouco e eu... - Diga ao seu irmo que, quando ele quiser agir como adulto, se esse dia chegar, poder me ligar. - Irritada, apanhou a bolsa da mesa e adiantou-se at a porta. - At l... - Espere um minuto - chamou-a Adam, seus passos ecoando na escada. Pode ter abandonado seu noivo no altar, mas no abandonaria a sua melhor amiga, no ?

Enquanto Adam e Penny acabavam de descer, Kirsten estava de costas para a escada, a mo na maaneta da porta. - O que est acontecendo? - perguntou Penny, confusa. - Quem ela? Kirsten gelou onde estava. A bolsa caiu ao cho, mas no pareceu notar. Virou-se lentamente e, quando seu olhar pousou em Penny, ficou plida como cera. Seus lbios se moveram, mas nenhum som saiu. E quando cambaleou, Ben adiantou-se para ampar-la, mas Adam foi mais rpido, colocando-se ao lado dela. No foi necessrio. Kirsten no desmaiou. Segurou-se com fora ao encosto de uma cadeira e ficou ali, com o olhar fixo em Penny, como se estivesse vendo um fantasma. Na verdade, devia achar que se tratava de um. - P-Penny? Ela assentiu, ainda sem compreender, e Kirsten, enfim, adiantou-se devagar pela sala, sacudindo a cabea em incredulidade. Ben conteve a respirao, desejando que o irmo tivesse tido o bom senso de avisar a ex-noiva a no mencionar a doena de Penny... mas no o fizera. Era bvio que ela no estivera nem um pouco preparada para aquilo. Quando se aproximou de Penny, tocou-lhe as mos como se no pudesse acreditar que era real. Ento, envolveu-a junto a si, todo o verniz da sofisticao esquecido. - Como isto possvel? Eles disseram que voc entraria em coma, que no sobreviveria por mais um ms... Eu no... - De repente, soltou-a, dando um passo atrs. Mordeu o lbio inferior, baixando a cabea. Ben estreitou o olhar, tentando digerir o que acabara de escutar. Mas foi Adam quem falou: - Voc sabia, no , Kirsten? Sabia que Penny no havia morrido naquele acidente de carro. No ? Os ombros dela tremiam agora, mas no respondeu. - Fale, droga! - o bastante, Adam. - Ben pousou a mo no ombro do irmo, silenciando-o. - Kirsten, voc nos deve algumas explicaes. - Baixou o olhar, a dor da traio de uma amiga dilacerando-o por dentro. Esforou-se para se controlar, porm. - Penny, esta Kirsten Armstrong. Era a sua melhor amiga desde a poca em que voc comearam o jardim da infncia juntas. Achamos que ela poderia saber de algo... - O que est dizendo? - interrompeu-o Kirsten. - Por que est lhe explicando quem eu sou se... - Estudou o rosto de Penny. - Voc me conhece... no ? - Sinto muito, mas no me lembro de voc. - Ela saiu do coma, mas perdeu a memria - explicou Ben. - Penny no se lembra de nada do que aconteceu em sua vida antes de ter acordado naquela clnica na Europa. Ao que parece, voc a nica que pode nos dizer como ela acabou parando l. - Oh, cus - sussurrou Kirsten, ainda abalada. Tocou a face de Penny com gentileza. - Mas olhe para voc. Parece to... saudvel. - Kirsten - comeou Ben, um tom de aviso em sua voz. Queria uma explicao... no a revelao que ela parecia prestes a fazer sobre a doena. - Todo mundo vive me dizendo isso - disse-lhe Penny, intrigada. - eu estava assim to doente antes... antes do acidente? Kirsten franziu o cenho para Ben.

- Ela no sabe? - No sei o qu? - Penny virou-se para ela, os inquiridores olhos castanhos estudando-o atentamente. - Diga-me, o que foi que voc no me contou? - Nada que no possa esperar mais um pouco. Eu... - No quero esperar. Quero saber agora. - Oh, no - murmurou Kirsten. - Eu sinto muito. - Lanou um olhar a Adam. Voc deveria ter me contado. Adam apertava os lbios, parecendo, enfim, ter-se dado conta do que acabara causando. - Eu no estava pensando com clareza. - Lanou um olhar de desculpas a Ben. - Voc raramente o faz quando o assunto diz respeito a Kirsten. - Algum quer me dizer o que est acontecendo aqui? - exigiu Penny. Havia uma expresso torturada no rosto de Ben. Droga, no queria ter que fazer aquilo com ela. Seria capaz de qualquer coisa para no ver a alegria de viver se esvaindo daqueles olhos castanhos como acontecera antes. Kirsten tornou a tocar a face de Penny e sorriu por entre as lgrimas. - O que aconteceu foi por amor, o meu amor por voc, o seu por Ben. Senti tanto a sua falta, minha amiga. Oh, se ao menos voc soubesse! Mas voc nem se lembra de mim, no mesmo? Penny sacudiu a cabea, tomando-lhe a mo nas duas. - Quer dizer quer ramos... prximas? - ramos como irms. Oh, sofri tanto em t-la perdido! - Ento, ajude-me. Se sabe o que esto escondendo de mim, por favor, conte-me. Preciso saber. Kirsten recuou at uma poltrona e sentou-se, com um suspiro trmulo. Ben pde ver que estava acuada, assustada. De repente, era a mesma garota insegura da adolescncia. - Cus, qual era, afinal, a gravidade da minha doena? - perguntou Penny, engolindo em seco. - Eu vou lhe contar - disse Ben, reunindo coragem. - Oua, eu queria esperar. Queria que o mdico a examinasse primeiro, porque... voc parece to saudvel e eu no posso evitar a esperana de que... - Ben, impossvel. Sabe disso. No faa isso consigo mesmo. - Adam aproximou-se, pousando a mo no ombro do irmo. Ben lanou-lhe um olhar de splica. - Deixem-nos a ss, est bem? Adam assentiu, virando-se para a ex-noiva. - Isso no livra a sua pele. Eu ainda quero algumas respostas, Kirsten. - No vai obter nenhuma. - Ela virou-se para Penny, fitando-lhe os olhos confusos e assustados. - quando voc estiver preparada, eu lhe contarei tudo. Mas apenas a voc e a mais ningum. - Ento, voc sabe mesmo o que aconteceu? - O tom de Adam era acusador. Ignorando-o, Kirsten adiantou-se pela sala para apanhar a pequena bolsa, de onde extraiu um carto de visitas, que deixou em cima da mesa de centro. - o meu nmero - disse a Penny. - Telefone-me quando quiser conversar. Ela assentiu, e Kirsten adiantou-se at a porta. Adam praguejou entre dentes e seguiu-a, resmungando que teria de lev-la de volta manso. Ben sentiu o corao apertado quando deparou com os olhos de Penny e

todas as perguntas que continham. - Kirsten sabia que eu no havia morrido naquele acidente. - o que parece. No posso acreditar que ela tenha escondido isso de ns. Era como algum da famlia na poca. Eu poderia esgan-la por isso! - Talvez tenha tido uma boa razo. Mas ainda pareceu surpresa em me ver viva. Ben respirou fundo, uma terrvel opresso em seu peito. - Sim. - E por qu? Ele se aproximou mais, afagando-lhe os cabelos pretos com ternura. - Voc esteve muito doente. Por um longo tempo. Ns sabamos de seu estado antes de termos nos casado. - E q-que... doena eu tinha? Ele segurou-lhe os ombros num gesto de apoio. - Chama-se Sndrome de Hillman-Waite. uma doena degenerativa. - Degenerativa? - repetiu Penny e umedeceu os lbios. - Mas tratvel? Ben sentiu um n na garganta. - No. Os sintomas pioram devagar, deixando a pessoa mais e mais fraca e indefesa, at que, ao final, ela simplesmente entra em coma e nunca mais acorda. Penny empalideceu instantaneamente, um tremor percorrendo-lhe o corpo. - Est me dizendo que eu... que eu estava morrendo? - Desvencilhando-se do toque dele, recuou alguns passos, passando as mos pelos cabelos. - Ento... se no h nenhum tratamento... nenhuma cura para essa doena... Oh, cus! Ben queria estreit-la nos braos, amenizar-lhe aquele choque de algum modo, embora soubesse que nada o faria. Mas ela estava rgida no lugar, recusando-se a se aproximar. - Eu sobrevivi ao coma... e consegui voltar at aqui... apenas para descobrir... - Penny fechou os olhos, cobrindo o rosto com as mos. - No, isto no pode ser verdade! - Eu gostaria que fosse eu em vez de voc, querida. Faria qualquer coisa para salv-la disso. Penny encarou-o, horror em seus olhos. Em seguida, sentou-se no cho, tremendo incontrolavelmente enquanto as lgrimas copiosas banhavam-lhe o rosto. Ben estava a seu lado num piscar de olhos, estreitando-a em seus braos. E, em vez de se esquivar, ela aninhou-se mais junto a seu peito feito uma criana assustada, as lgrimas molhando-lhe a camisa. - Oh, minha querida, eu sinto tanto... tanto. - Ele carregou-a da sala, subindo as escadarias at o quarto. No a soltou, porm. Sentou-se na cama, ainda abraando-a e beijou-lhe os cabelos com todo seu carinho. Penny suspirou e, enfim, levantou a cabea, os olhos avermelhados procurando os dele. Ergueu a mo, tocando-o no rosto. - Voc est chorando - sussurrou-lhe. Ben apertou os lbios, engolindo em seco. - Voc realmente me amava, no ? - perguntou ela, as lgrimas se renovando. - Ainda amo.

- Eu quero me lembrar. - Os soluos de Penny fragmentaram-lhe as palavras, mas entreabriu os lbios de leve, encontrando os dele. Igualmente trmulo, Ben beijou-a com quase desespero, mas com infinita ternura tambm. E o gosto daqueles lbios era to familiar que seu corao transbordou. Estava tomado por emoes conflitantes... deleite em t-la em seus braos novamente e uma dor to intensa que chegava a sufoc-lo. Quando, enfim, afastou os lbios para fit-la, ela sussurrou-lhe: - Abrace-me, Ben. Faa com que tudo seja como era antes entre ns. Ele no achara que conheceria dor maior. Jamais estivera to enganado. CAPTULO 8 Foi maravilhoso para Ben e, ao mesmo tempo, uma inevitvel tortura quando Penny o abraou como se nunca mais quisesse solt-lo, quando o beijou como jamais ningum o beijara desde o dia em que a perdera... exatamente da maneira como sonhara com tanta freqncia nos dois anos anteriores de solido. Sabia da dor lancinante que ela estaria sentindo no momento, porque a sentia tambm. E como Penny, queria se lembrar. Queria fazer amor com ela e eliminar o restante daquele pesadelo. Queria abra-la outra vez, como antes. Virou-se para deit-la com gentileza na cama e, com seu olhar intenso, perguntou-lhe se tinha certeza. Sem uma nica palavra, Penny respondeu que sim. Ergueu mos trmulas e delicadas para desabotoar-lhe os botes da camisa. E quando a abriu, correu as palmas suaves pelo peito dele, levando-o a fechar os olhos num prazer agonizante. A camisa deslizou de seus ombros, e Ben se inclinou para retribuir. Despiulhe a blusa, jogando-a ao cho, e livrou-a do suti em seguida. Observou-a longamente, ento, deitada ali, usando apenas os jeans. Os seis dela eram arredondados e perfeitos como se lembrava. Cobriu-os com suas mos, afagando-os gentilmente, e Penny fechou os olhos marejados com um suspiro de contentamento. Ele, enfim, tomou-lhe os lbios com um beijo repleto de volpia. Deitou-se na cama ao seu lado, beijando-a demoradamente. Deslizou os lbios pelo pescoo dela, cobrindo-lhe o colo de beijos midos, detendo-se nos seios macios. Circundou-lhe os mamilos com a ponta da lngua, sugou-os com vagar, sentindo-a arquear as costas, totalmente receptiva s suas carcias. Sua mo correu pela pele acetinada, insinuando-se sob a cintura do jeans, afagando-lhe o ventre firme. - Quero voc, doura - sussurrou-lhe. - Tenho sonhado tanto com isto... - Eu tambm... Apenas nunca... conseguia me lembrar quando acordava. Mas eu quero me lembrar. Ben abriu-lhe o boto e o zper do jeans para poder afag-la com mais intimidade. E quando suas carcias se tornaram mais ousadas, viu-a reagindo exatamente como no passado, deliciada com seu toque, um gemido abafado de prazer lhe escapando dos lbios, a respirao se acelerando. Ele beijou-a mais uma vez nos lbios, com sofreguido, com todo o desejo que o consumira at ento. Rapidamente, acabou de despi-la e, de algum

modo, ela conseguiu ajud-lo a se livrar de todas as roupas tambm. No instante seguinte, Ben se deitava sobre o corpo feminino e adorvel de sua esposa, penetrando-a. Sentindo-se como algum que tivesse voltado para casa aps longa jornada, possuiu-a com todo seu amor e ternura. Abraando-o com fora, ela acompanhou-o em seus movimentos lentos, abrindo os olhos para fit-lo com intensidade. Por um momento, ele achou ter visto a antiga Penny ali. A expresso apaixonada cintilando naqueles olhos castanhos como fora antes. Ela, ento, fechou os olhos e a expresso se dissipou. Mas o sentimento permaneceu. Ben acelerou os movimento de seu corpo, e Penny continuou acompanhando-o na cadncia ritmada, a paixo explodindo entre ambos com sbito impacto. De repente, era como se nunca tivessem se separado. Conhecia cada gemido e suspiro de prazer que ecoava dos lbios dela. Soube quando foi tomada pelo xtase, pois os deliciosos espasmos que a dominaram pareceram repercutir por seu prprio corpo e ouviu-a sussurrando seu nome naquele mesmo tom emocionado de outrora. Ben, ento, mergulhou num misto de sensaes quando um xtase simultneo e fabuloso o arrebatou. E,enfim, aninhou-a junto a si, estreitando-a no calor de seus braos, beijando-lhe a fronte, sussurrando-lhe que tudo ficaria bem. S esperava que pudesse ser verdade. Penny no sabia por que reagira daquela maneira. O medo, com certeza, fora uma das razes. Aliado talvez a um desejo de se agarrar vida, qualquer que tenha sido, pelo mximo de tempo que pudesse. Porque poderia terminar, muito em breve. O que quer que lhe acontecesse, sabia de uma coisa. No se arrependia do que acabara de se passar. Ben a fizera sentir-se mais viva do que j estivera desde que despertara daquele coma. E no havia como pudesse arrepender daquilo. Existia uma grande confuso de sentimentos em seu ntimo. Era tomada por profunda tristeza e desespero, mas tambm por uma obstinada urgncia em negar a doena. E, acima de tudo, havia um sentimento intenso que acabara de nascer. Mas que tambm era antigo. Era como se seus sentimentos por Ben tivessem renascido em seu corao. Eram profundos e novos, mas contendo algo latente dos antigos que no conseguia lembrar. E havia uma outra impresso. De algum modo, sabia que recorrer a Ben Brand quando em face de algum problema era-lhe to natural quanto respirar. Na verdade, havia um turbilho em sua mente. No podia acreditar que desconfiara dele, achando que tentara se livrar dela, tendo simulado sua morte e enviando-a para longe. Ben jamais teria feito algo assim. Primeiro, porque no tivera nenhum motivo, sabendo que ela morreria de qualquer modo. E depois porque era evidente que a amara... adorara-a... no passado. Alis, dissera-lhe que ainda a amava. Fechou os olhos e aninhou-se em seus braos fortes na pequena cama de solteiro. Sim, dissera que ainda a amava. Mas seria possvel? Nem sequer a conhecia agora. E talvez nunca conhecesse. Talvez no houvesse tempo...

- to estranho. Eu me sinto to bem, exceto pelas dores de cabea. Simplesmente no entendo como posso... - Ela omitiu a ltima palavra. Morrendo. Nem sequer queria pensar a respeito. Ergueu-se um pouco fitando Ben, que lhe secava as lgrimas com beijos. Jurou no derramar mais nenhuma. O que tempo que lhe restava era curto demais para ficar desperdiando-o com lgrimas. - Qual era a minha condio fsica antes daquele acidente? - Nada boa. - A sbita tenso no rosto de Ben evidenciava que esta se recordando da poca. - Voc no podia andar pela casa sem ficar ofegante ou com tontura. Havia parado de cavalgar. E at de sair. Precisava repousar bastante, dormir algumas vezes ao longo do dia. - Seu semblante suavizou-se ao estud-la. Estava bastante diferente de agora. - Em sentia dores. - Sim, terrveis. O mdico lhe administrava o mximo de remdios que podia, o que fazia voc se sentir ainda mais cansada. Penny assentiu, vasculhando a mente procura das lembranas de tudo aquilo, mas no encontrou nenhuma. - No me sinto nem um pouco cansada agora. E no h nenhuma dor, exceto o latejo ocasional na cabea. Mas voc disse que era uma doena degenerativa. - Sim. O coma devia ser o... estgio final da doena. Um fio de esperana brotou no corao dela. - H alguma... chance de que tenha sido? Os olhos azuis de Ben diziam que se esforava para no nutrir esperanas demais. - O mdico disse que no havia cura para a sndrome. Penny soltou um longo suspiro, tornando a se deitar. - Ento... essa doena ainda est dentro de mim. - Estaramos nos iludindo se achssemos que no. Mas no podemos ter certeza de nada antes que o mdico a examine. - Ben tomou-lhe o rosto nas mos. - Qualquer que seja o tempo que nos reste, estaremos juntos. Ns o aproveitaremos ao mximo. Quero lhe dar tudo que voc j tenha desejado, lev-la a qualquer lugar que queira ir... - No quero ir a lugar algum. Quero estar aqui. E me lembrar. - Eu sei - sussurrou ele, beijando-a nos lbios com doura. A batida porta deixou-a tensa, mas Ben apenas disse calmamente: - Vou num minuto. - Descendo da cama, vestiu suas roupas e tornou a virarse para ela, ajeitando-lhe as cobertas. Abriu, enfim, a porta, e Penny ouviu a voz de Garrett no corredor: - Preciso falar com voc, Ben. A ss. Ben lanou um olhar a ela e saiu para o corredor, fechando a porta atrs de si. Franzindo o cenho, Penny levantou-se e apanhou o roupo do encosto de uma cadeira, vestindo-o. O que seria aquilo? Mais segredos? Andando na ponta dos ps, parou junto porta, encostando o ouvido na madeira. As vozes do outro lado soavam abafadas, mas conseguiu distinguilas.

- Por que est fazendo tanto mistrio? - perguntava Ben. - Adam me contou o que aconteceu. Ocorreu-me que Penny j tem o bastante com que lidar. Como aceitou a idia? - Como voc acha? - Posso imaginar. E quanto a voc, Ben? - Estou arrasado. Mas tenho-a junto a mim e isso me d o alento que preciso. tudo o que me importa no momento, t-la de volta. As palavras emocionaram Penny, mas esforou-se para conter as lgrimas e concentrar-se na conversa: - Achei que no havia razo para assust-la sendo que j est enfrentando tanta coisa. O corao de Penny disparou. Assust-la? E foi o mesmo que Ben perguntou ao irmo. - Acho que temos problemas - prosseguiu Garrett. - Recebi um telefonema de Matt Bauer, do distrito policial de El Paso.Disse que um homem esteve l procura de Penny. - E como ele era? - Devia ter uns quarenta e poucos anos, calvo, magro. Falava com sotaque britnico. Dr. Barlow! O corao de Penny quase parou. - Esse sujeito tinha uma foto dela. Disse que era esposa dele. - Isso absurdo. - Foi o que Matt achou tambm. E falou que esse homem se recusou a dizer onde estava hospedado e at a preencher um formulrio de pessoa desaparecida. Tratou de sair assim que Matt comeou a fazer perguntas. E h outra coisa, Ben, tentei investigar, atravs das autoridades locais, essa tal Clnica Barlow em que Penny disse ter estado em Londres, e o mdico de mesmo nome, mas ambos parecem ter desaparecido da face da terra. - Como assim? - O prdio onde era a tal clnica est vazio. Barlow vendeu-o a uma corretora de imveis pela metade do que vale e desapareceu, junto com quaisquer pacientes que pudesse ter aos seus cuidados. Ningum consegue encontrar nenhum registro. No h absolutamente nada. Penny franziu o cenho. A Clnica Barlow e seu proprietrio haviam simplesmente desaparecido? - E quanto a ex-funcionrios? - Aqueles que puderam localizar no sabem de absolutamente nada. Apareceram para trabalhar num dia, e o lugar estava trancado e vazio. Nenhum deles fazia a menor idia sobre algo obscuro acontecendo l dentro, mas tenho que lhe dizer, Ben, tudo isso me soa suspeito. Eu sei que Penny costumava desconfiar at de garotinhas vendendo biscoitos, mas, desta vez, acho que deve ter deparado com algo muito srio. - Sem dvida, Garrett. Voc disse os funcionrios que puderam localizar? - Sim. H tambm um punhado deles que desapareceu junto com o mdico. Mas h uma pessoa que conseguiram encontrar, s que no poder dizer mais nada. A enfermeira, Michele Kudrow... aquela de quem Penny roubou o carto de crdito... foi encontrada no apartamento dela. - Encontrada ? Quer dizer... morta?

- Sim. - Assassinada? - Suicdio. Houve uma longa pausa. Suicdio, pos sim!, pensou Penny, do outro lado da porta. Michele sabia demais! Mordeu o lbio inferior. Talvez ela prpria tambm soubesse demais... Apenas no se lembrava. Mas... e caso se lembrasse? E se dr. Barlow achasse que podia? Cus, o que o homem estaria escondendo? - Teremos que encontrar esse tal Barlow, Garrett. Custe o que custar. Quem quer que seja responsvel por ter me roubado dois anos com minha esposa vai ter de pagar. Eu deveria ter estado com ela, com ou sem coma. Deveria ter estado a seu lado. Algum me privou disso. Pelos cus, quais teriam sido as razes desse homem para ter mantido Penny l em segredo? Quero ficar cara a cara com esse sujeito para que me diga. E, depois, quero v-lo pagando pelo que fez. Penny tornou a se comover, seus olhos se enchendo de lgrimas com a fora das emoes que Ben ainda parecia nutrir por ela. Tambm ansiava por aquelas mesmas respostas. E havia duas pessoas que talvez pudessem fornec-las... Kirsten e dr. Barlow. Apenas de uma podia se aproximar. Kirsten. Talvez fosse uma inimiga, mas poderia lidar com ela. A outra pessoa devia ser evitada a todo custo. Ou temia acabar como Michele Kudrow. Dr. Gregory Barlow no perdera tempo,assim que descobrira que sua Jane... Penny Brand... conseguira realmente localizar a famlia. No sabia como fora capaz. Seus arquivos no tinham sido tocados. E ningum, nem mesmo sua mais confivel funcionria, soubera o verdadeiro nome dela. Nem soubera absolutamente nada a seu respeito, ou dos demais pacientes. Assim, havia apenas uma resposta. Penny devia ter se lembrado. E se fora o caso, era provvel que se lembrasse tambm de coisas que podiam destrulo. Pacientes em coma podiam ouvir algo do que se passava sua volta. Estivera ciente daquilo. Mas no importara, ou menos achara que no. Porque no havia esperado que ela chegasse a se recobrar daquele coma. E mesmo que tivesse acontecido, no pretendera deix-la sair da clnica nunca mais. Sem mencionar que ela jamais deveria ter recobrado a memria o bastante para encontrar a famlia. De algum modo, no entanto, a obstinada mulher fizera tudo aquilo. E em breve ela e a famlia conseguiriam chegar ao fundo daquela histria. A mulher representava-lhe um grande perigo, uma ameaa a todo seu trabalho, a tudo que j realizara. E estava to perto, mais do que j estivera antes! Bem, simplesmente no podia deix-la arruinar tudo. No podia. At ento, j se vira obrigado a ligar para aquele advogado inescrupuloso e tomar rpidas providncias. A clnica tivera que ser vendida para ser aberta sob novo nome, os pacientes removidos, e comeara a busca por novos funcionrios. Alm de silenciar quem sabia demais. Michele. Estivera quase apaixonado por ela. Mas fora fraca. Teria contado tudo sob presso. Agora s restava aquela paciente extraordinria, a que representava seu

maior xito at ento. Ela teria que se submeter aos seus cuidados, voltar Inglaterra com ele. Ou teria que morrer. Ben voltou ao quarto de Penny, bastante preocupado mas empenhando-se para no demonstrar. Esperara encontr-la na cama onde a deixara, mas ela j estava de p e vestida. Tinha os olhos brilhantes, apesar de um tanto inchados por ter chorado. As faces estavam coradas, seus cabelos ondulados, lustrosos. Parecia mais saudvel do que ele prprio. O que mais o alarmou foi perceber que parecia estar arrumando suas coisas. Retirava metodicamente as roupas que Chelsea havia lhe dado das gavetas da cmoda, empilhando-as na cama. - Querida, voc deveria estar descansando. - Descansar a ltima coisa que quero fazer. - Penny desviou o olhar ao dizer aquilo, mas escondeu depressa a sua angstia e abriu outra gaveta. Ben franziu o cenho, confuso. - Mas... - Mas nada. - Ela virou-se para fit-lo, as mos nos quadris. - Oua, eu no sei como esse tipo de notcia me afetou da ltima vez. S posso lhe dizer como me sinto agora. - E como se sente? - Como se eu tivesse muitas coisas para fazer e talvez com bem pouco tempo para isso. Ben fechou os olhos. Cus, era to difcil ouvi-la dizendo aquilo de maneira to casual... - Alm do mais, se vou ficar to doente como voc disse que fiquei antes... bem, acho melhor tentar fazer o que quero enquanto ainda sou capaz. Ele suspirou, assentindo. Penny tinha razo. Tentara faz-la pensar daquela maneira da vez anterior... mas, na poca, ela estivera to diferente. Doente. Com dores. Arrasada.Derrotada. Simplesmente, desistira de tentar lutar. Era bom v-la assim agora. Como a garota determinada que havia sido antes de ter adoecido no passado. Mas, cus, ser que precisava deix-lo? Havia lhe dito que queria ficar ali. Reencontrar a antiga vida enquanto ainda havia tempo. - Ento... para onde voc est indo? Ela virou-se devagar, fitando-o nos olhos, quase perplexa. Mas, em seguida, franziu o cenho de leve, compreendendo. - Oh, sinto muito! Voc achou que... - Lanou um olhar para as roupas na cama e, ento, voltou a fit-lo. Abriu um sorriso gentil,mas triste. Aproximou-se para afagar-lhe o rosto. - No vou para muito longe. Apenas para o quarto ao lado. Ele estudou-lhe o rosto com um ar ansioso, temendo acreditar... - Eu pensei que... Mas eu deveria ter perguntado primeiro. O que quero dizer que... se voc ainda me quiser... eu gostaria de tentar ser sua esposa outra vez. Eu ia levar minhas coisas para o seu... o nosso quarto. Ben abriu um sorriso, sentindo o peito aliviado de uma parte do imenso peso que o oprimia. Estreitou-a em seus braos, beijando-a nos lbios com ternura. - Nesse caso, tenho algo a dar a voc.

Os olhos castanhos estudaram-no com curiosidade, enquanto ele tirava a corrente de ouro do pescoo. A que estivera usando desde que a perdera. Abrindo o fecho, removeu a aliana de casamento dela da corrente e viu-a ficando com os olhos marejados. Levou a aliana aos lbios num gesto reverente e, ento, apanhou a mo delicada de Penny, colocando-a gentilmente em seu dedo anular esquerdo. Ela conteve a respirao quando Ben ergueu-lhe a mo e beijou o trecho em que a aliana lhe envolvia o dedo. Penny sabia que tomara aquela deciso impulsivamente e sob uma tremenda carga emocional. Ainda assim, no conseguia se arrepender. Passara a noite nos braos de seu marido. E o fato de que, na prtica, era-lhe um estranho, que mal conhecia, no a privava da sensao de segurana que ele transmitia. Sentia-se bem em seus braos, protegida, amada. No importava que no o amasse. Amara-o no passado. Tinha aquela certeza. E, no momento, Ben era a nica coisa que lhe dava verdadeiro alento em sua vida vazia, na ausncia de memria, na ameaa de uma morte prematura. Ele estava ali, oferecendo-se para preencher o pouco tempo que restava a ela com seu amor, e era uma oferta que no podia recusar. E embora no o amasse... s vezes, quando a abraava, ou a fitava nos olhos... era quase como se pudesse se lembrar de qual fora a sensao de am-lo. Era como se aquele amor ainda estivesse ali, em seu corao, mas longnquo, inatingvel. Uma voz distante, um dbil sussurro lutando para ser ouvido. A aliana em seu dedo tambm parecia estar onde pertencia. E sabia que fora colocada ali com muito amor. Acordou ao lado de Ben, seus braos fortes envolvendo-a, a cabea repousando naquele peito forte. E por uma frao de segundo, foi como se nunca tivesse sado dali. Como se aquela fosse a maneira que acordava a cada manh. Como se... conseguisse l lembrar de tudo perfeitamente. Mas a sensao se dissipou to de imediato quanto surgira, deixando uma incmoda dor de cabea no lugar. - Bom dia - disse-lhe Ben, com suavidade quando a sentiu se mexendo. Penny conseguiu abrir-lhe um sorriso, a despeito da dor. - Bom dia. - Como se sente? - Com sorte, acho eu. Isso soa bastante estranho, sabendo que carrego essa tal doena no corpo. Mas no estou mais sozinha. Ben sorriu-lhe, os olhos azuis fitando-a com intensidade, enquanto lhe afagava os cabelos. - Estarei sempre a seu lado, querida. E tem mais companhia do que imagina acrescentou, lanando um olhar significativo at o p da cama. Penny acompanhou-lhe o olhar para deparar com Olive deitada ali, parecendo adormecida. - Puxa, voc a trouxe para c! Bem, ao menos ela no est roncando. Observando-o rir, sentiu seu corao enternecido. Cus, aquele homem era maravilhoso. At tolerara Olive em seu quarto. Perguntou-se se algum dia j fora merecedora de todo aquele amor. Olhando ao redor do quarto, ocorreu-lhe que parecia de certo modo, to familiar e, ao mesmo tempo, totalmente novo. A cortina tinha os mesmos

tons de verde e marrom da colcha, e a moblia era clara, agradvel. Havia um ar acolhedor ali que fazia com que se sentisse bem. - Diga-me, o que est planejando fazer hoje? Penny soltou um suspiro. J havia pensado naquilo e, embora a tarefa que teria pela frente no prometesse ser nada fcil, teria que enfrent-la. Precisava passar por aquilo e prosseguir com sua vida, enquanto pudesse desfrut-la. - Sei que est ansioso para descobrir o que de fato aconteceu naquele dia quando estive supostamente no acidente de carro. Tambm estou. Quero saber quem me tirou da nica famlia que eu tinha. E parece que essa... Kirsten tem alguma informao que poder nos ajudar a entender o que houve. - Soltou um breve riso. - Talvez ela mesma tenha feito isso. - Kirsten? - Ele estudou-lhe o rosto. - Ela adorava voc. Penny mordeu o lbio inferior. Achava que a bela Kirsten tivesse adorado mais ao prprio Ben. Notara os olhares que os dois haviam trocado. Secretos e repletos de emoo. Fora algo que a incomodara, mas no estava disposta a revelar o fato. - Deixe para l. O que estou querendo dizer que me sinto to ansiosa quanto voc para falar com Kirsten, para descobrir o que sabe. Mas h uma coisa que tenho que fazer primeiro. Porque no poderei me concentrar em mais nada enquanto no souber. - Entendo. Voc quer ver o mdico. Ela fitou-o com um olhar surpreso. - Voc me conhece muito bem, no ? - Sim. E, para ser franco, no vou conseguir pensar em outra coisa tambm... no at que enfrentemos isso. Quero saber como voc est. Quanto... - Quanto tempo me resta? Eu tambm. - Lgrimas ameaaram aflorar nos olhos de Penny, mas esforou-se para reprimi-las. - Seja l quanto for, porm, no vou desperdi-lo chorando por coisas que no podem ser mudadas. Havia tristeza a admirao nos olhos de Ben ao fit-la. - Voc est mais forte do que j foi antes. Sabe disso? - mesmo? - Sim. Vou ligar para o mdico. Doc, como todos costumam cham-lo carinhosamente, vir de imediato.Tenho certeza. Ben acabou se enganando quanto quilo. Doc tinha vrias consultas marcadas para aquele dia na cidade, mas quando Ben lhe contou ao telefone que Penny no estava morta, que se achava a seu lado no momento, ela pde ouvir as exclamaes de surpresa do homem do outro lado da linha. Havia tomado um banho e estava agora diante de uma penteadeira que sentia lhe pertencer, ajeitando os cabelos com uma escova que parecia to familiar em sua mo que mal podia acreditar. Quando pde ouvir a voz alta do mdico ao telefone, ergueu o olhar para encontrar o de Ben atravs do espelho. Parecia um tanto divertido, mas havia uma emoo evidente e mais profunda em seu ntimo. Ela sabia, porque sentia aquilo tambm. Medo do que descobririam naquele dia. - Est bem, Doc - disse ele. - Iremos at o seu consultrio, ento, no primeiro horrio. - Desligando, tornou a virar-se para fit-la. - O mdico

no poder vir aqui hoje. Ento, iremos at l. - No sei se sair ser uma boa idia. - Por que no? Como ela no respondesse de imediato, Ben aproximou-se mais, parando atrs da banqueta com um ar preocupado. Pousou as mos em seus ombros delicados. - Querida, voc est plida feito cera. Oua, eu sei que assustador. Mas enfrentaremos tudo. Juntos. - Eu sei. No isso. que... - Ela baixou o olhar. Ben pegou-lhe a pequena mo na sua, fazendo-a sentar-se na beirada da cama a seu lado. - Diga-me, o que a est abalando tanto? Alm do bvio. - Eu... eu acabei ouvindo o que voc e Garrett estavam conversando no corredor ontem noite. - Mas como? Ns estvamos falando to baixo. - Colei o ouvido na porta. - Eu deveria ter imaginado que voc no ficaria na cama. - Ele sacudiu a cabea, um esboo de sorriso curvando-lhe os lbios. - Voc vivia querendo bancar a detetive. - mesmo? - Sim. At comeou a fazer um curso. Mas, ento, voc ficou doente e... - E o qu? - Voc o abandonou. Mas... estamos nos desviando do assunto. O que voc chegou a ouvir? - Ouvi o bastante para saber que Michele Kudrow est morta e que o dr. Barlow desapareceu. E posso lhe dizer, Ben, aquela enfermeira no cometeu suicdio. - Como pode ter tanta certeza? - Eu a conhecia. Michele era o brao direito do dr. Barlow. Se algum sabia o que ele andava fazendo naquela clnica, s podia ter sido ela. E agora est morta? Sem mais nem menos? Ao mesmo tempo em que o mdico desaparece? Mo, no pode ter sido suicdio. - Acha que o dr. Barlow a matou? - Ou mandou que a matassem. Ben franzia o cenho, intrigado. - Mas por qu? - Para silenci-la, para impedi-la de revelar o que quer que estivesse acontecendo na clnica. E eu temo que foi por esse mesmo motivo que Barlow no queria que eu sasse de l. Acho que foi por isso que mentiu para mim, que me disse eu no tinha famlia e tentou me manter naquele lugar mesmo quando eu soube que estava bem o bastante para sair. - Penny soltou um profundo suspiro antes de prosseguir. - Acho que talvez eu saiba algo sobre tudo isso, algo que eu tenha descoberto antes do coma e, depois, esquecido quando, enfim, acordei. a nica explicao que me ocorre para a obstinao dele em me manter na clnica. E se for assim, Barlow no pode correr o risco de que eu acabe me lembrando e contando a algum o que est se empenhando tanto para manter em segredo. Observando o temor naqueles olhos castanhos, Ben tomou-lhe as mos nas

suas, sua expresso preocupada. - Acha que ele poder vir atrs de voc? - Ao que parece, j o fez. O homem que seu irmo descreveu, o que esteve em El Paso perguntando a meu respeito no distrito policial... era o dr. Barlow. Ben estreitou-a com fora em seus braos. - Ns vamos apanhar esse inescrupuloso. Eu lhe prometo. E ele no far nenhum mal a voc. Eu juro que nunca deixarei que ningum lhe faa nenhum mal. Tomada por uma sbita vertigem, pela sensao que sua mente rodopiava sem parar, Penny ergueu o olhar para fit-lo. - Diga isso outra vez. - Direi quantas vezes voc desejar ouvir, querida. Nunca deixarei que ningum lhe faa nenhum mal. Penny aninhou a cabea no peito dele, fechando os olhos. Aquelas palavras lhe eram to familiares... e havia algo mais. Aquele sentimento em relao a Ben parecia ter se reavivado em alguma parte de sua memria. No se lembrava exatamente de nada, mas podia sentir aquilo novamente, de algum modo. Ele jamais deixaria que algum lhe fizesse mal. Fora seu protetor, sempre, mesmo quando ela insistira que no precisara de nenhum. E, de repente, teve a certeza de que correr para Ben quando estivera em algum apuro fora algo que sempre fizera. No era toa que seus instintos tinham-na guiado para ele quando sara do coma, mesmo sem lembrana alguma. No era de admirar que tivesse se sentido to impelida a voltar ali, a encontrar aquele lugar. A encontrar Ben. Ainda estava em seus braos fortes. Ele a abraava com fora, aninhando-a junto ao peito, e Penny sabia do fundo de sua alma que Ben estivera dizendo a verdade. Faria tudo que estivesse a seu alcance para proteg-la. Engoliu em seco, lutando contra as lgrimas que nada tinham a ver com o fato de que estava morrendo. Talvez aflorassem por saber o que a sua morte causaria a um homem que sempre jurara proteg-la. Amara-a tanto. Devia estar se consumindo de desespero por dentro. Afagava-lhe os cabelos agora, sussurrando-lhe com gentileza: - Entendo por que est com medo de sair. Mas estarei a seu lado. Aquele crpula no se atrever a chegar perto de voc se eu estiver por perto. E estarei. Sempre. Penny conseguiu abrir um sorriso por entre as lgrimas. E seu corao transbordou de alegria. O que j fizera para que aquele homem a amasse tanto? - Est bem. Ns iremos. Acho que ver o mdico importante demais para deixar que um luntico qualquer me amedronte a ponto de no ir. - assim que se fala. Essa a minha Penny - disse-lhe Ben, e as palavras a fizeram querer rir e chorar ao mesmo tempo. CAPTULO 9 Adam ocupava-se na cozinha, quando Ben e Penny desceram as escadarias. O irmo abriu-lhe um sorriso, seus dentes alvos destacando-se na pele

bronzeada, como se soubesse exatamente o que acontecera entre Ben e Penny na noite anterior. Na verdade, pensou ele, dificilmente seria um segredo. Na certa, a primeira pessoa que entrara no quarto que ela ocupara e no a encontrara l, nem s suas coisas, havia alardeado o fato s demais. Eram, sem sombra de dvida, um eficaz bando de espies. Mas no to eficazes quanto a prpria Penny. Com algum tempo de sobra antes que Doc chegasse ao consultrio, Ben puxou uma cadeira para que sua esposa se sentasse. Em seguida, estudou-a longamente, retomando um velho hbito sem se dar conta. Lembrava-se bem das manhs desoladoras que haviam enfrentado juntos no passado. Pudera prever as piores crises antes que tivessem acontecido, apenas estudandolhe os sinais no rosto. Naquelas ocasies, os olhos dela costumavam ter uma expresso de profunda melancolia, circundados por sombras escuras, as faces muito lvidas. E ele passara a observ-la a cada manh, avaliando os sinais de dor, ou da iminente fatalidade. E perto do fim, vira-os com mais e mais freqncia. Ela estava radiante naquela manh, de uma maneira que no via desde a poca do colegial. Bem no fundo, na parte mais secreta de si, nutria uma frgil esperana que sabia ser impossvel. Deu-se conta de que esperava um milagre. S acabaria ficando ainda mais arrasado ao final. Tinha conscincia do fato, mas, ainda assim, a esperana permanecia. Adam terminou de lavar as mos e afastou Ben na direo da mesa ao v-lo fazendo meno de pegar o bule de caf. - Sente-se, caro irmo. Hoje o meu dia de preparar o caf da manh. Ben assentiu, tentando fingir que no notara o brilho no olhar do irmo. - Est certo. Apenas no nos envenene, est bem? - Voc tira toda a graa da situao. - Adam colocou caf em trs xcaras, deixando duas na mesa e mantendo um no balco, onde estivera trabalhando. - E, ento, o que vai ser nesta manh? Waffles? Croissants? Morangos com creme, ou talvez torradas com caviar? Ben fez uma careta. - No estamos em Nova York. Ficaremos satisfeitos com um bom omelete coberto com queijo derretido e salsichas fritas para acompanhar. Ah, e no se esquea das torradas com manteiga de verdade. - Continue comendo assim e morrer cedo. - Adam quis conter as palavras assim que as proferiu, mas era tarde demais. Ben viu-o apertando os lbios e censurando a si mesmo, alm de Penny estremecendo e ficando um tanto plida. Ada, ento adiantou-se at ela, ajoelhou-se diante da cadeira e tomou-lhe as mos nas suas. - Sinto muito. Eu poderia esganar a mim mesmo. Penny pareceu sobressaltada. Lanou um olhar a Ben, que apenas deu de ombros. E Adam disse: - No se preocupe, ele no vai ficar com cimes. Voc como uma irm para mim. - Levantando-se, passou a mo pelos cabelos dela. - uma Brand. Voc podia no ter tido mais famlia quando se casou com este caubi aqui. Mas ganhou uma famlia como poucos conseguem. No importa que tenha se esquecido disso. Ns no esquecemos.

Ben pde ver quanto as palavras de seu irmo a tocaram fundo. Ela assentiu depressa, piscando para afastar as lgrimas. - Obrigada por isso, Adam. - Voc me perdoa por ter falado aquilo sem pensar? Penny abriu um sorriso. - Se fizer um daqueles waffles para mim... - Olhou, ento, para debaixo da mesa, onde Olive se acomodara quando os seguira do quarto. Seu sorriso se alargou ao deparar com o olhar expectante da cachorra. - Ah, e um para Olive tambm, por favor. - Num instante - assentiu Adam, retomando ao preparo de uma farto desjejum. Quando, enfim, terminou, o restante da famlia de juntara a eles, a grande mesa retangular ficando repleta. Ben pde ver Penny atenta a cada detalhe, conversa animada, aos risos, aos pratos passando de mo em mo e s cotoveladas acidentais de um tpico caf da manh na Texas Brand. Sabia que ela desejava poder se lembrar de ter feito parte daquilo. Desejava-lhe o mesmo. - Puxa, Adam, hoje voc se superou - declarou Elliot, comendo com apetite. S no estou vendo os ovos com bacon. - Estamos sem bacon. Mas, como sua vez de fazer o desjejum ser amanh. Poder prepar-los - lembrou-o Adam. - timo. De quem a vez de ir ao mercado? Quero incluir mais algumas coisas na lista. - Acho que dever ser a minha - disse Ben e baixou o olhar para o prato. Receio ter sido um tanto negligente com a minha parte das tarefas aqui recentemente. - No se preocupe com isso. Voc tem coisas mais importantes a fazer. assegurou-lhe Garrett, dirigindo um sorriso a Penny. - Farei as compras hoje, de qualquer modo. Penny e eu estamos mesmo indo cidade nesta manh. Chelsea ergueu o olhar, com curiosidade. - mesmo? - Vou ao mdico - explicou Penny. Os sorrisos em torno da mesa pareceram falhar. - J tempo, sabe? Chelsea assentiu. - Ento, a ltima coisa que estar disposta a fazer ser ir ao mercado. - No, eu quero ir. - Penny respirou fundo e ergueu o queixo. - Afinal, o que mais eu teria para fazer, voltar para c e ficar me lastimando? Ben e eu faremos essas compras. Eu quero me sentir parte... do que acontece aqui. Garrett lanou-lhe um sorriso de admirao, e Elliot segurou-lhe a pequena mo por um momento. - Voc no sabe, mas tem sido parte do que acontece aqui por mais tempo do que a maioria de ns pode se lembrar... mesmo enquanto esteve ausente. Ele abriu-lhe um largo sorriso. - Mas eu deveria saber que voc voltaria. No dizem que vaso ruim no quebra? - Piscando-lhe um olho, voltou a comer. - Ningum me disse que eu era ruim - protestou ela, em tom mais espirituoso.

Ben ficou grato pela constante descontrao de Elliot. Amenizava a tenso. - Bem, que voc no est perguntando s pessoas certas - prosseguiu ele. O velho sr. Murphy provavelmente lhe diria quanto voc era ruim. E aposto que declararia que suas roseiras ainda esto se recuperando dos seus ataques. Ben sacudiu a cabea, recordando-se. - Voc realmente acabou com elas. - Ei, Penny tinha um bom motivo! - interveio Garrett. - Estava fazendo uma investigao, cavando no fundo do quintal, certa de encontraria a sra. Murphy enterrada l. - Sim - riu Adam. - S que ningum nunca foi morto. A sra. Murphy tinha de fato se ausentado da cidade por uns dias. - Bem - acrescentou Elliot - ningum morreu exceto as tais roseiras. Todos riram quela altura, mas o olhar de Ben pousou em Penny, que comeara a esfregar as tmporas e sacudia a cabea em incredulidade. - Querem dizer que eu realmente voltei l e cavei perto das roseiras? Mesmo depois de ele ter me apavorado tanto quando... - Todos ficaram em silncio e, contraindo o semblante, Penny prosseguiu devagar: - Quando... me flagrou espiando por suas janelas... - Voc se lembra? - perguntou Ben, ansioso. - Sim... Parece que eu me lembrei disso de repente, enquanto vocs conversavam a respeito. Foram apenas lampejos rpidos de imagens. Mas como se no fosse real. quase como se a memria de outro algum estivesse passando por minha mente. Ben tomou-lhe a mo na sua, apertando-a com fora. - Isso incrvel. Querida, voc se lembrou de algo. Tudo vai acabar voltando sua memria. Voc ver. Sente-se bem? - Senti de novo aquela dor de cabea. Mas j est passando. - Ela soltou um suspiro trmulo, olhando para cada um mesa. - Espero realmente conseguir me lembrar. Ento, talvez eu saiba como acabei deixando este lugar. Porque no consigo imaginar por que eu iria querer fazer uma coisa dessas. Tomar aquele grande caf da manh com a famlia fizera o tempo passar mais depressa. E fora providencial, pensou Ben, porque estava to nervoso quanto a prpria Penny. Preces fervorosas ecoavam em sua mente enquanto aguardavam na sala de espera do consultrio. Ansiava desesperadamente para que, ao menos, Doc no lhes dissesse que restava pouco tempo a ela. Esperava que tivesse alguns anos. Apenas alguns anos. Seria pedir demais? Tinha medo at de pensar no que queria ouvir de verdade. Que a doena desaparecera milagrosamente. Que Penny era sua, agora e para sempre... - Penny Brand? - chamou a enfermeira. Ben viu-a erguendo a cabea. Notou que estava plida, com os olhos marejados. Queria lev-la daqui para algum lugar onde nunca mais tivessem que enfrentar algo assim. O problema era que esse lugar no existia. Segurou-lhe a mo com fora, esperando transmitir-lhe o mximo de seu apoio enquanto a enfermeira os conduzia sala de exames. Indicou a ele que se sentasse numa cadeira a um canto, enquanto ela pesava Penny, media-lhe a presso e a temperatura. Anotou, ento, os dados numa ficha e deixou uma bata na mesa de exames.

- Dispa-se e coloque isto - instruiu-a. - O doutor vir em alguns minutos. Assim que a enfermeira se retirou, Ben ajudou Penny a se despir, dobrandolhe as roupas. Quando estava com a bata, ergueu-a nos braos, sentando-a na mesa de exames. Conversaram sobre amenidades naqueles minutos tensos, evitando citar o motivo que os levara at ali. A porta, enfim, foi aberta, dando passagem ao mdico. Tinha o rosto marcado pelo tempo, os cabelos grisalhos. As mulheres o adoravam, e Ben sempre achara que era por causa da ligeira semelhana com Ricardo Montalban. Seus olhos pretos, quando pousaram em Penny, exprimiram estupefao. - Penny - murmurou ele, aproximando-se mais. Abraou-a com toda a gentileza. - Ben me contou, mas, mesmo assim, mal pude acreditar... Soltando-a, deu um passo atrs, estudando-lhe o rosto. - Mas olhe s para voc. Doc examinou-lhe os olhos. - Nenhuma descolorao. - Depois tocou-lhe a regio abaixo do queixo. - As glndulas no esto inchadas. - Ento, parou diante da mesa, apenas observando-a, como se ainda mal pudesse crer em seus olhos. - Penny o que est acontecendo aqui? - Eu no sei. - Ela perdeu a memria. - explicou Ben, que se levantara da cadeira para se colocar perto da mesa de exames e da esposa. E contou ao mdico tudo o que sabia sobre o acontecera com ela, o que no muito. E enquanto o fazia, deu-se conta de que, em toda a sua alegria por t-la de volta, e a tristeza renovada em saber que tornaria a perd-la, havia realmente deixado os porqus de lado. Guardara suas perguntas. Mas logo seria tempo de ir em busca das respostas. Doc ficou em silncio por um longo tempo. Ento, apertou os lbios, sacudiu a cabea e abriu a porta para chamar uma enfermeira. Instruiu-a a colher sangue de Penny e a voltar com uma lmina contendo uma pequena amostra de uma ou duas gotas. Depois que a enfermeira seguiu as primeiras instrues e se foi, ele prosseguiu com alguns exames. Enfim, sentou-se numa banqueta alta ao lado da mesa e tomou a mo de Penny na sua. - Agora, vamos conversar, sim? Puxa, eu ajudei voc a nascer. Sabia disso? - Sim. Ben me contou. - Ento, voc sabe que pode confiar em mim. No tenho nada em comum com esse tal dr. Barlow sobre qual voc e Ben estiveram me contando. Eu jamais mentiria para voc. Acredita nisso? Ela respirou fundo e assentiu. A enfermeira voltou com a lmina que preparara com o sangue de Penny e colocou-a no microscpio que encimava a bancada. O mdico adiantou-se at o aparelho, olhando atravs das lentes por um longo tempo. Quando terminou, esfregou os olhos. E Ben se perguntou se era por ter olhado por tanto tempo, ou se por alguma outra razo. - bom que voc confie em mim, Penny. Do contrrio, talvez no acreditasse no que tenho a lhe dizer. Nem mesmo eu tenho certeza de que acredito. Ela engoliu em seco e lanou um olhar a Ben antes de tornar a concentrar a

total ateno no mdico. - O que ? - Voc no tem mais nenhum sintoma da Sndrome de Hillman-Waite. Nenhum. Os exames de sangue mais detalhados nos diro com certeza. E teremos esses resultados amanh cedo, eu lhe prometo. Mas, eu tinha visto clulas dessa doena no seu sangue antes e no vejo nenhuma agora. Esta amostra que acabei de examinar parece estar perfeitamente normal. Ela apenas o encarava sem encontrar as palavras. Ben sentia-se como se at a prpria respirao lhe faltasse. - Alm disso - acrescentou Doc, no mesmo tom admirado -, se a sndrome ainda estivesse no seu corpo, com toda a franqueza, voc j estaria morta e esta altura. Ben umedeceu os lbios, quase temendo acreditar no que ouvia. Penny parecia paralisada no lugar. O mdico alternou um olhar entre ambos, prosseguindo quando o silncio se prolongou: - A Sndrome de Hillman-Waite se agrava progressivamente, com o coma indicando os estgios finais. Voc esteve l, Penny. Chegou ao fim e agora voltou. Eu jamais vi algo assim antes. - Est me dizendo que no estou mais doente? Que no vou morrer? Doc abriu um sorriso. - Os exames de sangue iro confirmar isso. Mas acho que os resultados mostraro exatamente o que espero. No sou mais jovem. Tenho sido mdico h um longo tempo e, assim, como v, sou bom nisso. No vejo nenhum trao da sndrome. No, minha querida, voc no vai morrer. - Isso maravilhoso - sussurrou ela. Virou-se para Ben. Emocionada, atnita, feliz. Ele abraou-a com fora. Mal podia acreditar. Era como um sonho se realizando. - Eu no vou morrer! - exclamou Penny, eufrica, saltando da mesa e colando-se a ele. Ben ergueu-a no ar e deixou seu corao sofrido aceitar aquela ddiva. E a dor pareceu se dissipar, como um manto pesado que tivesse sido removido, at que seu corao estivesse leve, livre e batendo intensamente outra vez. Abraou-a com mais fora, beijando-a sem parar, preces fervorosas de agradecimento ecoando em sua mente. Enfim, Doc limpou a garganta alto o bastante para que Ben se lembrasse de onde estava. Com gentileza, ele tornou a sentar Penny na mesa de exames, mas no podia tirar os olhos de seu rosto. Lgrimas banhavam-lhe as faces. Faces rosadas. Rosadas com a cor da sade. - Muito bem - declarou o mdico - Agora, vamos falar sobre essa amnsia, sim? Segundo mencionou, o tal Barlow lhe disse que sua memria no voltaria, certo? - Sim. Disse que tinha certeza, que no havia chance de eu recuperar a minha memria. - Mas voc sabe que ele estava mentindo, no ? Surpresa, Penny apenas assentiu. - ele no teria meios de saber isso caso sua amnsia tenha sido decorrente

do coma. Pacientes que saem do coma s vezes recobram a memria... em outras, nem tanto. Mas apenas o tempo pode dizer qual dos casos ser. Ento... por que esse tal Barlow lhe diria uma mentira dessas? Penny estudou o rosto do mdico, tentando decidir quanto lhe contar sobre suas desconfianas em relao a Barlow. Mas antes que pudesse falar, ele prosseguiu: - Suponho que voc j tenha se lembrado de algo, no foi? Um lampejo de imagem? Um sonho vvido demais, para ser apenas um sonho? Uma sensao de reconhecimento em relao a alguma coisa? Sentiu algo assim? - Sim. E h terrveis dores de cabea. A cada vez que me lembro de algo, minha cabea lateja. Aquilo fez Doc franzir o cenho. - Diga-me, enquanto esteve nessa clnica, sob os cuidados desse homem, ele lhe ministrava algum medicamento? - Sim, dava-me plulas para ajudar a dormir e uma injeo a cada dia... - E voc...chegou a acordar com um gosto amargo na boca? - Como voc sabe que... - Esse mdico... se que um mdico... teria tido alguma razo para esperar que a sua memria no voltasse? Penny lanou um olhar a Ben, que lhe assentiu em resposta. - Talvez. Por qu? Doc deu de ombros e fez uma anotao na ficha. - Pode no ser nada. Mas vou pedir mais um exame para voc. Acho que foi colhido sangue o bastante para ambos. - Acha que h chance de que ela se lembre, afinal? - perguntou Ben, quase temendo ouvira resposta. - A sua Penny derrotou uma doena fatal, ao que tudo indica - disse o mdico, sorrindo. - E ofato de j estar se lembrando de alguma coisa um bom sinal. Eu afirmaria que, no que diz respeito a sua esposa, tudo possvel. - Virou-se para ela. - Pode se vestir daqui a pouco. Vou lhe passar uma receita... um medicamente moderado para essas dores de cabea. Mas tome-o apenas quando for necessrio, est bem? To logo Doc os deixou a ss, Ben estreitou Penny em seus braos e a beijou como no o fizera em anos, sem um nico qu de tristeza entrepondo-se na paixo. Penny no soube quando Ben escapulira para telefonar para a famlia com as notcias, mas, de algum modo, conseguira. Talvez tivesse sido em algum momento durante a parada no mercado da cidade, ou na farmcia do sr. Henry, enquanto aguardavam o remdio de sua receita. De qualquer modo, estivera ansiosa para partilhar as boas novas com o restante dos Brand. Era uma sensao estranha saber que sua prpria felicidade significava tanto para outras pessoas. Pessoas que lhe tinham sido meros desconhecidos poucos dias antes, mas que gradativamente se tornavam sua famlia. No tinha dvida de que ficariam exultantes por sua causa. E o fato de que suspeitara inicialmente que algumas delas estivera envolvida em seu desaparecimento parecia absurdo agora. Quando entrou pela porta da frente da casa naquela tarde, um sbito coro de felicitaes apanhou-a de surpresa. Olhou ao redor, atnita. A sala de

estar inteira estava tomada de pessoas. Bales coloridos enfeitavam o lugar, msica alta ecoando de caixas acsticas, e Olive latiu para saud-la, juntando-se feliz celebrao. Chelsea envolveu Penny num abrao apertado. - Voc no esteve aqui para o seu aniversrio. Mas isto ainda melhor, no acha? - Meu aniversrio... - Ela virou-se com um olhar surpreso para Ben. - Cus, eu nem sequei sei o dia em que nasci. - Fez trinta anos no domingo passado, querida. Nasceu no mesmo dia que Nancy Drew. - Ele abriu-lhe um sorriso que lhe enterneceu o corao. Chamaremos hoje o dia do seu renascimento. O dia em que conseguiu uma nova vida. - E a chance de recomear. Ben assentiu, conduzindo-a por entre a pequena multido. Chelsea acompanhou-os e a guiou at uma mesa cheia de presentes envoltos em embrulhos e laos coloridos. - Tudo isto ... para mim? - para quem mais seria? - perguntou Chelsea, sorrindo. - Abra o meu primeiro! - exclamou, passando-lhe uma pequena caixa s mos. - E, depois, vou lhe mostrar o bolo. maravilhoso! Um n na garganta impediu Penny de falar. Mas inclinou-se para a frente, depositando um beijo na face de Chelsea, e esperou que o gesto pudesse transmitir a intensidade do que estava sentindo naquele momento. Ben refletia que provavelmente tinha a melhor famlia do mundo. Todos faziam com que Penny se sentisse como se pertencesse ali... e pertencia, embora no se lembrasse como havia sido parte de sua famlia. Mas podia v-la relaxando, desfrutando a comemorao. Quanto a si mesmo, teve a impresso de estar mais feliz naquele dia do que j estivera em sua vida. De repente, porm, viu a expresso de Penny se anuviando e acompanhou-lhe a direo do olhar. Kirsten achava-se a um canto, parecendo manter uma conversa tensa com Adam. Era lamentvel que Penny no parecesse contente em ver ali a sua melhor amiga de outrora. Ambas tinham sido to unidas. E ele prprio fora unido a Kirsten, tanto quanto sua prpria irm. Haviam sido um grupo e tanto, ele, Penny, Adam e Kirsten. Se ao menos ela recobrasse as lembranas, compreenderia o que era aquela intimidade que parecia captar entre ele e Kirsten, saberia que era apenas uma amizade to antiga quanto fora a de ambas. Notara a contrariedade no rosto de Penny na ltima vez que ele citara o nome de Kirsten. E fora algo infundado. Talvez, com o tempo, pudesse fazla compreender. Sabia que havia outra razo para sua prpria inquietao e para a expresso de sua esposa quando vira a antiga amiga ali. Kirsten tinha as respostas. Sabia como e por que Penny fora parar naquela clnica e por que ele ficara se lamentando junto ao tmulo de uma pessoa estranha. Apertou os lbios, decidindo que talvez devessem tentar obter as respostas ainda naquela noite. Ele as queria, e a prpria Penny precisava ouvi-las. Mas o fato no alterava o temor indefinvel em seu ntimo ao pensar em realmente consegui-las.

CAPTULO 10 A festa durou horas, mas, enfim, a pequena multido comeou a se dispersar. Wes e Taylor tinham que cuidar dos cavalos na prpria fazenda, a Sky Dancer. Jessi e Lash precisavam levar a pequena Maria para casa e coloc-la para dormir. E Chelsea conseguiu convencer o prprio filho a subir para o banho e uma histria antes de dormir, embora Bubba protestasse por todo o caminho at o quarto. Finalmente, alm de Ben e Penny, restaram apenas Adam e Kirsten, a quem haviam pedido para ficar a fim de terem aquela conversa. Chegara o momento das revelaes, da verdade. Ben estava to temeroso em ouvi-la quanto Kirsten parecia estar em diz-la. E ele nem sequer sabia por qu. Era uma sensao estranha e persistente em seu ntimo,que desafiava a lgica. Adam levou caf fresco sala, enquanto Ben se ajoelhou diante da lareira para acender o fogo, trabalhando em meio a Blue e Olive, que aparentemente haviam desabado ali em exausto. Tinham saltado demais de convidado em convidado em busca de ateno ou de ocasionais migalhas de bolo, concluiu ele. A lenha no demorou a crepitar na lareira, mas duvidou que o fogo fosse capaz de aquec-lo. Ocorreu-lhe que, na certa, o frio que lhe gelava os olhos nada tinha a ver com a temperatura. Continuava dizendo a si mesmo que aquele era o dia mais feliz de sua vida, julgando-se um tolo por estar to apreensivo. Penny sentou-se na cadeira de balano e aceitou a caneca de caf fumegante que Adam lhe estendeu. Kirsten andava de l para c feito uma fera enjaulada. - Bem, chegou o momento. Conte-me o que sabe sobre o que aconteceu comigo - pediu-lhe Penny, num tom suave. Kirsten parou abruptamente no meio da sala, seus olhos um tanto arregalados. - Achei que ns duas fssemos ter esta conversa a ss. - No, claro que no. Ben tem tanto direito quanto eu de saber o que aconteceu. Eu quero que ele saiba. - No, no quer. - Os olhos de Kirsten tinham uma expresso de aviso enquanto a fitava. - - Acredite-me, ns deveramos conversar a ss. - O que isso quer dizer, afinal? Oua, eu no tenho nada a esconder do meu marido. Soltando um longo suspiro,Kirsten persistiu: - A escolha sua. Mas acho que voc deveria ouvir o que tenho a lhe dizer primeiro. Depois, tome sua deciso. - No importa o que voc tenha a dizer - retrucou Penny, com uma sbita expresso sombria. - Nada importa, exceto que estou de volta agora. Estou tentando reassumir minha vida, e sabendo da verdade que vou conseguir fazer isso. Assim, poderia parar com os protestos e as insinuaes e simplesmente nos dizer o que aconteceu? Kirsten franziu o cenho por um momento, como se estivesse um tanto confusa com o significado daquelas palavras. De qualquer modo, reconheceu

o tom de aviso. Enfim, assentiu, olhando com nervosismo ao redor da sala, enquanto se sentava numa poltrona prxima cadeira de balano. - Onde est Garrett? - Foi levar uns dois ou trs convidados em casa. Alguns dos rapazes acabaram exagerando na cerveja durante a festa - explicou Ben. - Por qu? - perguntou Adam - O que Garrett tem a ver com isto? Kirsten sustentou-lhe o olhar. - Porque no vou contar coisa alguma at que seu irmo, o xerife, possa me dar sua palavra de que no serei presa ou processada por nada. Adam sacudiu a cabea, desgostoso. - Ento, voc no apenas sabe o que houve, mas esteve envolvida tambm. Seu tom no soava nem um pouco surpreso. - Pode estar certa, se houver algum motivo para prend-la,eu mesmo terei essa satisfao. E vou descobrir quer voc conte ou no, portanto... - Basta, Adam! - ordenou-lhe Ben, com um olhar de aviso. Vira o temor passando pelos olhos de Kirsten antes que o ocultasse. Se ela decidisse no falar... Aproximando-se da poltrona, abaixou-se e segurou-lhe a mo nas suas. - Voc adora Penny - disse-lhe,com gentileza.- Por favor, conte-nos.No vou deixar qu ningum prenda voc, eu juro. Apenas diga o que houve. Ela precisa saber... e eu tambm. O que realmente aconteceu naquela noite? Afastando as lgrimas que lhe escorreram pelo rosto, Kirsten, enfim, assentiu. - Foi apenas por que Penny amava voc demais. Tem de acreditar nisso. No importando o que ela tenha feito foi... - O que ela tenha feito? - Aquele n indefinvel no estmago de Ben acentuou-se. - Eu tive que ajud-la. No me restou outra escolha. Eu era sua melhor amiga. Teria feito qualquer coisa por ela. Sabe disso, no ? Ben assentiu, uma opresso tomando conta de seu peito. Penny inclinou-se para a frente na cadeira de balano. Adam continuava de p, uma expresso dura em seu olhar enquanto observava a antiga namorada. - Doc havia dito a ela como seria quando o fim estivesse prximo - comeou Kirsten, numa voz trmula,olhando para Ben. - Avisara-a de que... entraria num coma que talvez durasse m longo tempo. - Desviou os olhos marejados na direo de Penny. - Aquilo estava enlouquecendo voc. Vivia se torturando ao falar o tempo todo sobre como seria. Falava sobre como Ben sofreria, como teria que observar voc deitada l feito um vegetal definhando. Dizia que no podia fazer uma coisa daquelas com ele. - Kirsten fechou os olhos. - Eu pensei que voc iria tentar suicdio, apenas para pouplo de ter de v-la morrendo aos poucos daquela maneira. Eu temia demais por voc. Os sintomas da doena estavam ficando mais fortes, mais freqentes, e voc sabia que o fim no demoraria muito. Estava to desesperada, to ansiosa para no fazer Ben ter de enfrentar tudo aquilo... Eu no sabia o que poderia acabar fazendo se eu no a ajudasse. Penny assentiu devagar. - Estou entendendo por que voc teria temido por mim. - Assim, eu quis ajudar. Quis dar a voc uma sada.

Ben observou Kirsten, viu o tormento em seus olhos. - O que voc fez? - Eu... ajudei.- Ela alternou um olhar entre os trs antes de baix-lo para as mos em seu colo. - Meu... marido... tem contatos. Eu sabia que alguns deles no tinham assim tantos escrpulos. Ele... sugeriu um nome, e eu entrei em contato com o homem.Ele... estava disposto a ajudar Penny e eu... combinei a farsa do acidente. Um silncio pesado pairou na sala. Adam estava estupefato. - Pelos cus, com que tipo de homem voc se casou? - No com o tipo que eu queria - sussurrou Kirsten num tom quase inaudvel, apenas Ben a escutando. Tambm escutou o retumbar de seu corao. - Est querendo dizer que minha esposa... simulou a prpria morte? Que me fez acreditar que havia sofrido um desastre? Fez-me pensar que ficara presa nas ferragens de um carro que explodira em chamas... presa ali dentro at que seu corpo ficasse to carbonizado que... - As palavras lhe faltaram. Teve que fechar os olhos para tentar afastar a terrvel lembrana, mas, mesmo assim, permaneceu. Ficara abalado demais quando vira aquele corpo carbonizado e o julgara dela. Foi Penny quem falou em seguida, sua expresso atordoada: - De quem o corpo enterrado na minha sepultura? - Eu no sei. O advogado disse que era um corpo de um necrotrio de outro estado. Um que ningum tinha ido reclamar. Sei que Garrett e o legista devem estar tentando identific-lo, mas acho que esto perdendo tempo. Eu no sei como o advogado o trouxe at aqui, ou a quem pertencia. Disse que era de uma indigente que havia morrido nas ruas e que ningum sentiria sua falta. Assim, ele pegou o seu carro e a sua aliana de casamento e disse que cuidaria de tudo. Ns duas nunca chegamos a ver o corpo... nem o acidente. Ela virou-se para Ben. - Ns no sabamos como seria. Eu juro a voc. Ns jamais teramos... - E como vocs acharam que seria? Droga! Como acharam que algum iria me fazer acreditar que aquele cadver era de minha esposa se no carbonizando-o at o deixar irreconhecvel? Kirsten sacudiu a cabea. - Ns simplesmente... no pensamos... - Soltou um suspiro. - Talvez no quisssemos pensar. A raiva intensificava-se num crescendo dentro de Ben, ameaando explodir. - E quanto clnica? - O advogado cuidou disso tambm. Disse que era uma clnica excelente, especializada, montada especificamente para pessoas com a Sndrome de Hillman-Waite. Assegurou-nos que Penny receberia os melhores cuidados l. - Kirsten fechou os olhos, engolindo em seco. - Peeny estava deixando o pas num avio, enquanto seu carro caa naquele barranco e explodia. Adam praguejou entre dentes. - Quase no suportei ver voc sofrendo tanto, Ben - murmurou ela. - Mas, na ocasio, achamos que foi melhor assim. Ele apenas assentiu, a fria consumindo-o por dentro. Penny no disse nada. O que poderia dizer? Enganara, da pior maneira

possvel, o homem a quem afirmara amar. Negara-lhe a chance de estar a seu lado quando fora o que ele mais precisara. Mentira-lhe. Fizera-o acreditar que estava morta. Cus... - Quando tentei entrar em contato com Penny, mais tarde, para me certificar de que chegara bem - prosseguiu Kirsten -, o pessoal da clnica me informou que ela havia entrado em coma logo depois de ter chegado. Disseram-me que acabaria morrendo dentro de um ms e que havamos feito a coisa certa. Pediram-me para no entrar mais em contato com a clnica, pelo bem dela, e pelo seu, Ben. Avisaram-me que, seu eu fizesse isso, algum poderia acabar descobrindo. E, assim, nunca mais telefonei.- Com novas lgrimas rolando por seu rosto, lanou um olhar aflito a Penny. - Eu sinto tanto... tanto... Penny no disse nada, apenas fitou-a com se no estivesse muito certa do que estava vendo, ou ouvindo, e nem soubesse como dirigir aquelas novas informaes. - Quero o nome desse advogado - exigiu Ben, a raiva mal contida. - Para poder desmascar-lo? No. Sinto muito, mas no posso lhe dizer quem . - Ela est protegendo os prprios interesses. Pode apostar nisso. - disse Adam entre os dentes. - Droga, Kirsten, como teve coragem de fazer uma coisa dessas com meu irmo? Com minha famlia? Quanto pagou quele criminoso para tramar tudo isso, afinal? Ela sacudiu a cabea e levantou-se, parecendo emocionalmente esgotada. - J lhe contei tudo o que posso, Ben. J fomos to unidos antigamente. Espero que, algum dia, possa me perdoar. Realmente achei que estava fazendo o que era melhor. Para voc e para Penny. - Lanando um olhar a ela, Kirsten acrescentou: - Estou to feliz que voc esteja bem outra vez. E de volta em casa. Eu espero... - Mordeu o lbio inferior, lgrimas rolando por suas faces, e saiu depressa da casa, deixando a porta da frente escancarada. Um segundo depois, Ben ouviu o rudo estridente dos pneus do carro de Kirsten deixando a fazenda, enquanto seu irmo praguejava entre dentes, referindo-se a ela em termos nada lisonjeiros, e a observava ir. Quando Adam se virou da porta, seu rosto era como uma mscara de fria. Mas sua expresso suavizou-se ao pousar o olhar em Penny, ainda sentada ali, imvel e plida feito uma escultura de mrmore. Virou-se para o irmo: - Ben, oua... - Por favor, v dar uma volta, ou algo assim, est bem? Adam respirou fundo e, enfim, assentiu. - Est certo. Vocs dois precisam conversar sobre isto. Mas apenas... no perca a cabea, Ben. No agora que... - Adam... Tornando a assentir, o irmo retirou-se, deixando-os a ss. Ben permaneceu imvel. O fogo que acendera na lareira ganhara fora, consumindo a lenha, devorando-a pouco a pouco. Da mesma maneira que a mentira de sua esposa o destrura aos poucos durante aqueles anos. E talvez agora terminasse o servio de uma vez por todas. Quando, enfim, conseguiu, virou-se para fit-la.

- Como pde fazer uma coisa dessas comigo? - Eu no sei - disse ela, ainda chocada. - No me lembro de nada disso, voc sabe. Ben estudou-lhe o rosto, sentindo-se como se a estivesse vendo pela primeira vez. - Eu achei que voc me amasse. Achei que nenhum outro casal do planeta poderia ser mais unido do que ns. Que no houvesse nada que voc no pudesse partilhar comigo. Cus, ser que eu era assim to cego? Ser que era o nico a me sentir dessa maneira? - Oua, eu... - Era apenas eu, no era? Durante todos esses anos, eu pensei que... mas nunca cheguei a conhecer voc de verdade, no foi? - Ele se encaminhou at a porta,mas Penny levantou-se depressa e alcanou-o, segurando-lhe o brao. - Espere, por favor. No poder sair assim. Precisamos conversar sobre isso. - No me toque. Ela deixou a mo cair ao longo do corpo. Baixou a cabea. - Eu pensei que... Pensei... - Ora, vamos. No como se estivesse apaixonada por mim agora, certo? Voc esteve tentando, concedo-lhe isso. Mas como brincar de casinha para voc, no ? No tinha mais nenhum lugar para ir. Assim, achou melhor bancar a esposa devotada. Mas voc no sentiu nada. Para todos os efeitos, sou um homem que conheceu poucos dias atrs. Sou um estranho para voc. Portanto, No tente me dizer que sente algo por mim. - Voc est enganado! - Estou apenas surpreso que eu tenha levado tanto tempo para perceber. - Mas eu sinto algo por voc, sim... Ben, espere! Ele no esperou. No podia. Saiu da casa abruptamente, sentindo-se como se seu corao tivesse sido arrancado de seu peito e espezinhado. Deixou-a parada ali, sozinha. - Ele me odeia agora. Vrias horas haviam se passado desde que Ben sara de casa. Ningum parecia saber para onde tinha ido ou o que estava fazendo. Na verdade, ningum queria descobrir, ao que tudo indicava. Garrett e Elliot haviam insistido que ele precisava de algum tempo sozinho. Depois, cada um fora cuidar de seus assuntos, mas Penny no deixara de notar os olhos frios em sua direo. O brilho caloroso desaparecera dos olhos deles no instante em que tinham ficado sabendo do que ela fizera. Estavam zangados. E tinham todo o direito de estar. Mas tambm fora direito deles serem informados da verdade. Haviam lamentado sua morte forjada. Mereciam saber como trara a todos. Adam parecera mais compreensivo, mas tambm ainda no havia retornado fazenda. Chelsea mostrava-se sua nica aliada. Serviu-lhe outra xcara de ch e apertou-lhe a mo sobre a mesa num gesto encorajador, enquanto ambas conversavam a ss na cozinha. - Ben no pode odi-la pelo que voc fez na ocasio. Voc nem sequer se lembra de nada.

- Isso faz sentido sob um ponto de vista prtico. - Penny sorveu um pouco de do ch quente. - Mas o de Ben no momento puramente emocional. Eu o magoei demais. - Quando tiver tido tempo para pensar com mais clareza, ele vai acabar superando a raiva. Penny sacudiu a cabea. - Ben est furioso com uma mulher que nem sequer existe mais. Estou preocupada com ele. - Ento, por que no vai procur-lo? - Garrett e Elliot disseram que melhor deix-lo sozinho por enquanto. Alm do mais, no fao idia de onde possa ter ido. - Garret e Elliot deveriam cuidar da prpria vida - disse Chelsea, num tom casual. - Se quer ir procur-lo, v. Afinal, seu marido. No tem sua memria, mas ainda tem seu casamento. Tem todo o direito de ir at Ben e insistir para que a oua. Penny baixou a cabea. - Acho que perdi esse direito depois do que eu fiz. - Voc tem que tentar. - Tenho? - Penny esfregou os olhos marejados. Comeavam a arder depois de tantas lgrimas derramadas. - Depende. Quer salvar seu casamento? Talvez prefira esquec-lo. Talvez agora que tem um vida longa e saudvel pela frente, queira comear de novo, sem o peso do passado. Novas lgrimas escorreram pelo rosto dela. A idia de uma vida longa e saudvel sem Ben... sem aquela famlia... parecia ainda mais desesperadora do que a perspectiva de uma morte prematura. - provvel que voc o encontre na academia - disse-lhe Chelsea, com gentileza. Foi apanhar suas chaves a um canto da bancada, entregando-as a ela. - Pode levar me carro, se quiser. Ah, a propsito, voc se lembra de como dirigir, no ? Pela primeira vez no que lhe pareceu um longo tempo, Penny abriu um sorriso. - Eu me sa bem com aquele velho Datsun roubado, no foi? - Sim, escapou dos policiais. Faa-me um favor,sim? Se ouvir uma sirene atrs de voc, contenha esses seus mpetos e apenas pare, est bem? -Eu prometo. Est sendo maravilhosa comigo, Chelsea. Fico-lhe grata. - Voc uma Brand. Agora v e converse com seu marido. Tenho certeza de que tudo ficar bem. E Penny foi procur-lo. Mas estava incerta, insegura e bastante desgostosa consigo mesma pelo que fizera a Ben no passado. Embora pudesse ver claramente por que tomara aquela atitude to extrema, tambm podia enxergar o porqu de Ben estar to furioso e ressentido. Como Chelsea previra, avistou a caminhonete dele parada diante da academia em Quinn. Estacionando o carro um pouco alm, desceu e voltou pela calada, parando diante da porta vermelha. Deteve-se ali, hesitante. Deveria entrar? Seria uma intromisso imperdovel? Talvez devesse olhar primeiro, como j fizera antes. Seria melhor certificar-se de que Ben no estaria meditando profundamente antes de ir entrando sem ter sido

convidada. Olhando para ambos os lados da rua de maneira casual, adiantou-se at a lateral do prdio, entrando sorrateiramente no beco. Havia uma lembrana surgindo em algum ponto de sua conscincia, e sua cabea comeou a latejar. Estivera naquele beco antes. No recentemente, quando fora cidade e se esgueirara at ali para espiar o homem que a julgara morta. Mas muito tempo antes. E a lembrana ficou clara de repente, sem aviso algum.

Estava caminhando por aquele beco com Ben. Ele tinha quinze anos, ento, e a acompanhava at em casa. O beco entre a loja de ferragens e o armazm de gros era um atalho conhecido.Usavam-no todos os dias. Mas aquele dia era diferente. Todo o grupo de irmos e amigos no estava com os dois, como de costume. E Ben, que at pedira para carregar seus livros pela primeira vez, de repente segurou sua mo. Penny conteve a respirao ao ver as mos de ambos unidas, ao sentir o calor da palma que envolvia a sua. Mal cabia em si de contentamento. Sua adorao por Ben crescia a cada dia. Mas era secreta. Jamais teria coragem de admiti-la. Ele era seu amigo e provavelmente riria se lhe contasse como se sentia. Para sua surpresa, no entanto, ele parou de caminhar de repente, na metade do beco deserto, e virou-se para fit-la. Penny sustentou-lhe o olhar, to assustada, eufrica e expectante que o prprio ar parecia lhe faltar. Ben se inclinou, ainda segurando sua mo, e beijou-a nos lbios. Foi um beijo gentil, demorado, terno, e ela fechou os olhos, sentindo-se nas nuvens. Ben, enfim, ergueu a cabea. Respirou fundo e fitou-a nos olhos, revelando: - Eu amo voc, Penny Lane.
- Oh, Ben - sussurrou ela, enquanto a lembrana se desvanecia. Mas o sentimento que evocara permaneceu. Aquele fora o primeiro e inocente beijo de ambos. E a primeira vez que ele lhe dissera que a amava. Ben enganara-se quando a acusara de no sentir nada por ele. Sentia... mais do que entendia ou podia explicar. Talvez todas as suas lembranas em relao a ele estivessem tentando voltar sua conscincia. Quanto lembrana de t-lo amado, essa estava viva em seu corao. Estivera o tempo todo. E a cada vez que se lembrava de algo, ficava mais forte. Era amor que sentia por ele... ou apenas a lembrana do amor? Ou ambos seriam um nico sentimento? Tinha que conversar com Ben, resolver tudo aquilo de algum modo... Adiantou-se at a janela, ansiosa para v-lo por alguma razo indefinvel. E espiou pelo vidro. Ben estava no interior da academia, estreitando uma mulher bonita em seus braos. Ela o abraava com quase desespero, e ele retribua da mesma maneira. Tinha os olhos fechados, enquanto a abraava, e passou-se apenas mais um instante at que Penny reconhecesse a mulher que afirmara ter sido a sua melhor amiga, Kirsten Armstrong. A viso dos dois abraados daquela maneira, escondidos na academia s altas horas, atingiu-a com tamanho impacto que cambaleou para trs at bater as costas no prdio do lado oposto. No deveria tirar concluses precipitadas. J aprendera aquilo, no fora? Mas, por outro lado, estivera ausente por muito tempo. Realmente pensara que seu marido teria vivido

como um celibatrio durante todo aquele tempo? Poderia ter esperado que o fizesse? De qualquer modo, por que se sentia como se um punhal tivesse atravessado seu corao? Por que era tomada por um desespero como jamais parecia ter experimentado em sua vida? Seria porque aquele amor que sentira por ele antes continuava vivo e real e no era apenas uma lembrana, afinal? Tudo estava to confuso! Era bvio, porm, que era indesejvel ali. Estivera preocupada com seu marido. Ora, Ben estava timo. Kirsten estava cuidando dele. Ele, finalmente, tinha uma oportunidade. Dr. Barlow no fazia idia de quanto Penny contara aos Brand sobre a clnica. Mas no se importava mais com o que soubessem a seu respeito. Havia mudado todo mundo de lugar, contratara nova equipe, estabelecera-se sob nova identidade. No era como se no tivesse preparado para o dia que tivesse que se mudar. J acontecera antes. Jamais teriam como encontr-lo agora. Mas precisava de Penny. Desesperadamente. Ela representava o nico xito que havia obtido em todos os seus anos de pesquisas e estudos. Era a nica paciente que j havia se recuperado. Ele tinha que saber por qu. E talvez, quando lhe explicasse que podia ajudlo a curar centenas de outros, ela estivesse disposta a acompanh-lo. Talvez conseguisse faz-la entender que no importava se ele estava violando a lei, usando mtodos pouco ortodoxos, ou mentindo para as famlias dos pacientes. Nada importava exceto o resultado final. Encontrar a cura. Andara observando-a, seguindo-a, mas a cada lugar que fora, aquele caubi musculoso estivera ao lado dela. At ento. Viu-a esgueirando-se pelo beco e foi at o carro que Penny deixara estacionado rente ao meio-fio. Tentou abrir a porta de trs, sorrindo consigo mesmo ao encontr-la destrancada. Fechando-a com cuidado atrs de si, dr. Barlow abaixou-se, encolhendo-se junto ao assento traseiro, e esperou. CAPTULO 11 Ben deixou que Kirsten o abraasse at que o pranto dela cessasse. Acabou levando um bocado de tempo, mas no se importou. Ele cerrou os dentes e pensou na prpria dor e raiva, no sabor amargo da decepo. Assim como ela, tinha muito com o que lidar. Se bem que, pensou, os demnios que Kirsten tinha a exorcizar eram bem mais perigosos do que os seus. Ele estava sofrendo, mas ao menos sobreviveria. Sua amiga talvez no conseguisse... Enfim, afrouxou um pouco o abrao at solt-la, estudando-lhe o rosto. -No gosto disto. - disse-lhe, preocupado. - Nem um pouco. Acho que deveramos contar a Garrett... - Estou cuidando de tudo. A meu modo. Quero sua promessa de que ficar fora deste assunto. Ben viu a determinao nos olhos dela. Fora uma de suas melhores amigas antes que tudo aquilo acontecesse. Sim, Kirsten, Adam, Penny e ele tinham

sido realmente inseparveis durante a maior parte de suas vidas. - Se Adam soubesse disso que me contou... - comeou. - Ele no pode saber. Alm do mais, agora que vi esse lado rancoroso de seu irmo, acho que estarei melhor sozinha. Adam me odeia. No faria diferena. - No, no odeia. S que voc no est sozinha. Est com aquele... - Estou onde tenho que estar. Prometa que guardar meu segredo. S contei a voc porque... porque eu no pude suportar a maneira como olhou para mim. Queria que soubesse quantas coisas existiram por trs da minha deciso de tirar Penny daqui. Ela estava chegando perto demais da verdade. Se tivessem percebido, podia ter acabado morrendo de fato. E mesmo sabendo que Penny estava morrendo de qualquer modo por causa da doena... eu no queria que tivesse sido de tal maneira. No violentamente. De modo to horrvel... Mas segura e confortvel num lugar onde seria bem-cuidada... num lugar onde achei que fariam isso. Eu estava enganada e sinto muito. - Entendo. Mas Penny no sabia que estava correndo perigo. - No, no sabia. Acabou concordando por uma nica razo. Porque amava voc mais do que prpria vida. Mais do que qualquer coisa no mundo. No podia suportar a idia de que voc a visse definhando at a morte daquela maneira. - Se ela me amasse, teria me contado como se sentia. Teria sabido que eu iria querer estar l a seu lado at o ltimo suspiro. - Oua... Ben ergueu a mo. - Essa parte entre mim e Penny. Quanto ao restante dessa histria toda, voc acabou se metendo num... - Terminar muito em breve. Guardar meu segredo, no ? No vai contar a Adam por que tive que abandon-lo no altar e me casar com Joseph Cowan, no ? Ben fitou-a nos olhos, compreendendo agora a sofisticao e o excesso de confiana eram apenas fachada, parte de uma elaborada encenao. A antiga Kirsten continuava ali, por dentro. Podia v-la naqueles olhos. Assim, pediulhe que o contatasse ao menor sinal de problemas e, contra sua vontade, prometeu-lhe, enfim, que guardaria segredo... por ora. Ele soltou um longo suspiro e estudou-lhe o rosto circunspecto antes de pedir: - Quando voc se lembrar de tudo que sofreu, faa-me um favor. Lembre-se do sofrimento dela tambm. Penny desistiu de tudo... do lar, da famlia, do amor que vocs partilhavam... apenas porque achou que seria mais fcil para voc desse jeito. - Como o silncio se prolongasse acrescentou: - Voc vai superar tudo isto. Ben assentiu, mas secretamente duvidava muito. Na parte racional de si, sabia que ela nem sequer l lembrava. Mas, por outro lado, havia o inconformismo, o desgosto, a mgoa profunda. Como ela pudera ter feito aquilo e esperar que acreditasse que o fizera pelo seu bem? Penny o enganara, trara-o, mentira-lhe e o lanara de cabea em dois longos anos de sofrimento. Numa tortura como nenhuma de que j soubera. Noite aps noite interminvel imaginado aquele acidente em seus pesadelos. Vendo

sua linda esposa aprisionada num inferno de ao e chamas, os punhos cerrados batendo, impotentes, contra o vidro do carro. Ouvira-lhe os gritos agonizantes centenas de vezes, sua imaginao criando inevitavelmente os mais horrveis cenrios para a maneira como ela morrera. E, durante todo o tempo, o corpo que carbonizara naquele carro j no tinha vida. E a mulher por que sofrera ao ponto da loucura, cuja suposta sepultura visitara com toda a sua reverncia e dor, simplesmente havia apanhado um avio, partindo sem nem sequer olhar para trs. E como ele seria capaz de superar aquilo tudo? - Voc est torturando a si mesmo - disse-lhe Kirsten - Tem que pr uma pedra sobre o passado, esquec-lo, ou ele vai continuar magoando voc. - Como o seu passado faz com voc, certo? Ela mordeu o lbio inferior para tentar evitar o novo acesso de pranto, mas as lgrimas quentes brotaram de seus olhos, banhando-lhe as faces. Ben tornou a abra-la e, embora gostasse dela como se fosse sua irm, desejou estar estreitando sua esposa nos braos agora. Mas comeava a se perguntar se voltaria a abra-la daquela maneira outra vez. Penny escancarou a porta do carro, os dentes cerrados. - E ento o que vou fazer, fugir e deixar que ela fique com Ben? Um suspiro furioso escapou-lhe dos lbios e bateu a porta com fora. - De jeito nenhum. No desta vez! Girando nos calcanhares, caminhou de volta pela calada at a academia. Abrindo a porta da frente num gesto brusco, levou a mo aos interruptores ao lado, acendendo todas as luzes. Deteve-se ali, o olhar fixo no par abraado no amplo salo. Ambos ficaram tensos, afastando-se um dos braos do outro. E quando viram quem estava parada ali, comearam a falar ao mesmo tempo. - Poupem-me, sim? - interrompeu-os Penny, secamente. E os dois ficaram em silncio. - Ento, esse o marido cujo corao eu parti e essa a melhor amiga que ficou radiante com o meu retorno, certo? - Isto no o que est parecendo - comeou Ben - No h nada acontecendo entre mim e Kirsten. - Nada exceto alguns abraos trridos, o que quer dizer? Ele se aproximou, segurando-a pelos ombros e fitou-a com um olhar duro. - Voc est dizendo tolices. - Se voc no me queria de volta, por que simplesmente no me disse? Por que toda essa farsa, onde voc a parte prejudicada e eu sou a esposa mentirosa que errou com o marido? - No foi farsa alguma. E voc errou em relao a mim. - Ao que parece, o que eu lhe fiz foi um grande favor. - Droga, Penny! Ignorando-o, ela se desvencilhou e lanou um olhar na direo de Kirsten. - Diga-me, eu cheguei realmente a fazer parte desse plano? Ou voc maquinou tudo apenas para me tirar do caminho e poder ficar com meu marido? Kirsten ergueu a cabea devagar. Estava plida, seus olhos tristes, magoados.

- Oua, querida, voc no sabe o que est dizendo. Eu jamais... - No de admirar que voc no quisesse uma morte demorada. Foi melhor apressar tudo de uma vez, no? Assim, o caminho ficou logo livre. - No, no foi nada disso. Voc no imagina o quanto est enganada! - Parece que fui enganada. - No, voc... - Preciso de algum dinheiro. Ben adquiriu uma expresso chocada, e Kirsten apenas franziu o cenho, confusa. - Adam mencionou que voc se casou com um milionrio. Droga, voc quer meu marido, minha vida, e eu tenho que obter algo em troca. Apenas o bastante para partir para to longe daqui que voc nunca mais ser incomodada por minha presena outra vez. Diga-me, quanto est disposta a pagar para se ver livre de mim? Tudo o que Penny queria era que Kirsten confessasse, que tirasse de seus ombros o peso do que haviam feito. De repente, Ben puxou-a para si, abraou-a com fora, apoiando-lhe a cabea junto a seu peito. - Pare, Penny, Por favor, pare com isso.Voc no vai a lugar algum. - claro que vou. S preciso de um pouco de dinheiro. - Penny... - Ora, vamos, Ben, no como se voc me amasse, nem nada. Ben encarou-a com um ar aturdido, como se o tivesse esbofeteado. - Voc sabe que isso no verdade... - No, no sei. Tudo o que sei o que vi com os prprios olhos... voc e Kirsten sozinhos aqui, no meio da noite, nesta academia deserta e quase escura, to grudados que seria impossvel encaixar um palito de dentes entre vocs. Se assim que me ama, esquea. No preciso desse tipo de relacionamento - concluiu ela num tom frio, soltando-se do abrao. - Estou saindo - anunciou Kirsten. - Vocs dois tm que se entender e vou deix-los a ss. - Estudou o rosto de Penny por um momento, sacudiu a cabea e soltou um suspiro exasperado. - Oh, eu no sei o que lhe dizer! S sei que est errada. Vai acabar jogando fora a melhor coisa que j lhe aconteceu se no acordar. Assim que Kirsten saiu, Penny soltou um longo suspiro. Sua fria se esvara, e agora sentia-se apenas fsica e emocionalmente esgotada. Caminhando devagar pelo salo, sentou-se num dos bancos. No queria sair. Queria que Ben lhe implorasse para ficar. - O que voc viu aqui no foi nada. - Ora, eu sei muito bem o que vi. Posso ter perdido a memria, mas no fiquei cega. Alm do mais, no importa, no ? Est tudo acabado entre ns. Terminou no minuto em que voc descobriu a verdade. Ben aproximou-se, fitando-a com um olhar torturado. - No. Havia terminado no minuto em que voc decidiu mentir para mim do jeito que fez. - No era eu. Era uma mulher da qual eu nem sequer me recordo, uma estranha. Foi ela que mentiu para voc. E no se esquea que, se a antiga Penny no tivesse feito isso, eu no estaria mais viva neste momento.

Ben arregalou os olhos, como se as palavras o tivessem atingido com sbito impacto. - Mas como eu disse, no importa. Voc no consegue me amar porque eu no sou ela, mas capaz de me odiar pelos erros passados. - Voc a mesma mulher. Vai saber disso quando se lembrar de tudo. - Talvez eu nunca me lembre. E, para ser franca, no tenho certeza se quero. - O qu? Penny levantou-se, comeando a dar passadas inquietas diante do banco. - Ela me soa to fraca. Desistindo quando ficou doente, confinando-se cama, fugindo. - Parando de falar, fitou-o nos olhos. - Essa no sou eu. No faria as coisas que ela fez. Quando voltei aqui, achei que... que talvez voc pudesse aprender a... - Correndo os dedos pelos cabelos, desviou o olhar. Mas voc nem sequer deseja conhecer a mulher que sou agora, no ? Apenas quer de volta a sua esposa fraca, dependente e resignada. Bem, eu sinto muito, mas ela se foi. No consigo encontr-la dentro de mim, por mais que eu tente. E simplesmente desisti dessa busca. Ben observava-a com uma expresso perplexa. - Se isso que acha que eu quero... - o que voc pensa que quer. E j que no pode t-la, ficar com Kirsten, porque no sou uma substituta altura da santa Penny de que voc se lembra. - No! - Ben se aproximou mais, segurando-lhe o brao, mas ela se desvencilhou e levou as mos aos olhos para afastar as lgrimas. - Por favor, escute. Kirsten estava tentando me explicar por que ajudou voc. Veio apenas para que um amigo estimado a perdoasse, nada mais. - Oh, eu pude ver... Ento? Voc a perdoou? - Sim. - E por que no pode perdoar a mim? Ben sacudiu a cabea devagar. - Eu no sei. Penny encarou-o por um longo momento antes de, finalmente, desviar o olhar. Afastou-se depressa dali, lutando contra as lgrimas. Correu at o carro e sentou-se ao volante, dando a partida. Deveria desistir. Deveria voltar quela fazenda, apanhar Olive e suas coisas e ir para o mais longe possvel daquele caubi turro. Fechando os olhos, recostou a cabea no assento. Contra sua vontade, recordou-se da alegria que haviam partilhado no dia anterior. O entusiasmo, o calor, a intimidade entre ambos. Como fora maravilhoso fazer amor com ele. Ainda o amava. Podia no se lembrar de t-lo amado no passado, mas o sentimento estava bem vivo dentro de si. Talvez at mais forte do que antes. E era doloroso que Ben no correspondesse ao seu amor agora. Era daquilo que estava fugindo, da dor. No do homem. - Eu consegui com que ela me amasse antes - sussurrou para sim mesma. E, de algum modo,sabia que era uma mulher bem mais confiante e segura agora. - No, no vou fugir agora! Vou fazer com que ele me ame pelo que sou, no pelo que fui. Vou voltar quela fazenda e reconquistar meu marido.

- No, querida - sussurrou uma voz atrs dela. Penny gelou de imediato e entreabriu os lbios para tentar gritar, enquanto via o vulto pelo retrovisor. Mas logo sentiu uma mo fria tapando sua boca. - Haver uma mudana de planos. No vai voltar quela fazenda. Vir comigo. Ela se debateu freneticamente, conseguiu lanar um olhar para trs na direo da academia e at viu a porta da frente se abrindo. Mas Barlow inclinou-se para engatar a marcha, e Penny sentiu a ponta de uma agulha espetando seu pescoo. - Dirija - ordenou-lhe Barlow. - A menos que queira que eu lhe injete o contedo da seringa. Garanto que ser rpido mas letal. Esforando-se para lidar com a dor da picada e a onda de pnico que a dominava, ela dirigiu o carro. - Droga, Penny, espere! Ben bateu a porta da frente a tempo de ver as lanternas traseiras do veculo desaparecendo. Parecia que ela tomara emprestado o carro de Chelsea. Oh, ele s havia piorado as coisas, mas Penny atingira-o com tamanho impacto e de tantas maneiras que mal pudera lidar com a situao. Tinha que faz-la enxergar quanto estava equivocada em relao a Kirsten. Pelos cus, nunca houvera absolutamente nada entre ambos, alm da amizade que todos haviam partilhado por tantos anos. Mas Penny nunca fora de se fazer de rogada quanto a tirar concluses precipitadas. Ela no estava diferente da Penny que adorara durante sua vida inteira. A antiga garra, o temperamento explosivo, o fogo em seus olhos castanhos sempre tinham estado ali, junto com uma curiosidade insacivel e uma natureza desconfiada... todas aquelas coisas sempre haviam feito parte dela. Tinham desaparecido apenas quando fora diagnosticada como portadora daquela doena incurvel. E, puxa, ele sentira falta de tais coisas! Se Penny pensava que preferia a mulher doente e derrotada que se tornara quela cheia de vida que, de algum modo, renascera, no podia estar mais enganada. Oh, como a queria! A mulher que era agora... a garota que fora antes da doena. Com ou sem memria. Mas tambm queria o amor perfeito e puro que pensara que haviam tido. O amor em que acreditara. E aquele amor fora iluso. S podia ter sido. Se houvesse sido real, ela jamais teria mentido da maneira como fizera. Ou talvez ele apenas estivesse sendo um tolo obstinado e orgulhoso... Penny ainda gostava dele. E enquanto ficou parado ali, vendo o carro de Chelsea desaparecendo na noite, ponderou que Penny talvez o amasse. Porque parecera terrivelmente magoada e aborrecida quando o encontrara ali com Kirsten... muito mais do que uma mulher que no o amasse ficaria. Bem, ele precisava lhe dizer como se sentia. Ambos tinham que conversar. Naquela noite. Ela estava apenas um minuto sua frente e a alcanaria facilmente. Virando-se, correu para sua caminhonete. Parou no instante seguinte e sacudiu a cabea, praguejando entre dentes. Um dos pneus da frente estava furado. - Pare aqui - instruiu dr. Barlow, e uma vez que a agulha ainda estava espetada em seu pescoo, Penny obedeceu. - Muito bem - assentiu ele e, ento, injetou-lhe o lquido da seringa. Ela

gritou em puro horror ao sentir o lquido frio espalhando-se dentro de si, gelando seu pescoo e avanando por seu corpo. Foi tomada por uma instantnea onda de fraqueza, e quando dr. Barlow removeu a agulha, no pde sequer erguer a mo ao pescoo para esfregar o ponto dolorido. Ele desceu do carro e tirou-a do assento, carregando-a por sobre o ombro. - Est assustada, Penny? Pensa que est morrendo agora? - P-Por... favor... - sussurrou. O canto das cigarras ao redor parecia quase ensurdecedor, e ela estava zonza, atordoada. Dr. Barlow adentrou pelo capim alto que infestava o vasto terreno beira da estrada e ajoelhou-se, deitando-a no cho. O mato alto circundou-a, parecendo adquirir propores maiores, oscilando ameaadoramente sua volta com o vento. - Voc no se lembra de qual era a sensao de saber que estava morrendo, no ? Ou talvez j saiba agora. aterradora, certo? Ela sentiu as plpebras pesadas, os membros de seu corpo entorpecidos. - Era com isso que voc estava convivendo quando chegou clnica. Com esse tipo de medo. Mas eu o tirei de voc. Eu a curei, Penny. Eu lhe dei a sua vida de volta. Ningum mais poderia ter feito isso. Voc me deve, sabia? Sabia? Ele agarrou-a pelos ombros, sacudindo-a. - S-Sim! - Mas voc retribuiu fugindo. Espalhando meus segredos e me forando a fechar a clnica, a ter que me esconder. Como um criminoso. Voc merc morrer, sabia disso? - No, por favor... Barlow soltou-lhe os ombros, deixando-a cair de volta no capim - No se preocupe. Eu menti. O que lhe injetei foi apenas um tranqilizante. Voc no vai morrer. Mas vir comigo. Estou iniciando uma nova clnica. E voc, Penny, ser o centro dos meus estudos. A base de minhas pesquisas. O medo dominava-a, mas as plpebras dela continuavam pesadas, e lutava para manter os olhos abertos. - Mas eu... - Voc ainda no entende, no ? Penny, voc a nica que j se recuperou da Sndrome de Hillman-Waite. Eu descobri a cura, mas a droga apenas uma parte disso. O resto est... escondido, em algum ponto dentro de voc. E eu encontrarei... nem que tenha que abri-la para isso. Um n formou-se no estmago de Penny e tentou gritar, mas nenhum som saiu de seus lbios. Dr. Barlow abriu um sorriso e olhou para o cu escuro. - Exatamente como lhe prometi que faria, me. Como prometi. - Ento, tornou a fitar Penny. - Isso tudo. Descanse agora. Voltarei para busc-la assim que tiver devolvido o carro que voc tomou emprestado. No iramos querer deixar aqueles simpticos Brand preocupados, no mesmo? Penny ouviu-o se afastando de volta na direo da estrada. Algum o veria naquele carro, pensou. E saberiam que ela estava em perigo. Algum iria em seu socorro. Ben... Ele devia estar a caminho. Devia t-la seguido... a menos que no se importasse. No. Ele a seguira. Mas talvez no depressa o bastante. Teria que ajudar de algum modo, ou era provvel que jamais a encontrassem. Deixaria algo... uma

pista... No seria capaz de ficar acordada por muito tempo. Agarrou a primeira coisa que lhe ocorreu... o relgio de pulso que Chelsea lhe dera de presente na festa. Custou-lhe um tremendo esforo para tir-lo, mas conseguiu e, ento, largou-o no mato onde estava deitada e rezou para que Ben o encontrasse ali. Ben chegou fazenda cerca de quarenta minutos mais tarde, depois de ter trocado o pneu e dirigido de volta da cidade. Parou ao lado do carro de Chelsea, aliviado em v-lo ali. Ao menos sabia que Penny chegara bem em casa. Precisavam conversar. No sabia ao certo o que lhe diria, mas sabia que tinham que resolver aquela situao. O silncio pairava na casa escura, quela hora todos provavelmente j estando adormecidos. Penny j devia ter subido, pensou ele, aproximando-se da escadaria. Talvez fosse tarde da noite, mas aquela conversa era inadivel. Mal subiu os primeiros degraus e ouviu a porta da frente se abrindo. Virouse a tempo de ver Garrett entrando. Dizendo-lhe boa-noite, subiu mais um degrau. - Espere um minuto, Ben. Precisamos conversar. Vamos at a cozinha. Ele hesitou por um instante, ainda ansioso para ir falar com Penny. No queria que adormecesse com a idia equivocada de que as coisas podiam terminar entre ambos, apenas porque ela dissera que haviam acabado e ele estivera furioso e magoado demais para concordar. O relacionamento de ambos jamais terminaria. Penny fazia tanto parte de si quanto seu prprio corao, e ele fazia igualmente parte dela. Ou ao menos fizera antes. E faria outra vez, jurou a si mesmo. Garrett lanou-lhe um olhar impaciente, j marchando na direo da cozinha. Levava uma pasta de arquivo nas mos. Ben ponderou que no havia sentido em argumentar. Devia ser algo importante, ou Garrett no teria estado fora de casa to tarde. Desde que se casara com Chelsea, apenas incidentes graves o faziam ir para o trabalho tarde da noite. Descendo os degraus da escada, seguiu-o at a cozinha e viu-o colocando a pasta sobre a mesa. - Sente-se aqui. Voc vai querer ver isto. - O que ? - So informaes sobre o tal dr. Barlow. Ao que parece, o sujeito no mdico. No mais, pelo menos. - Como assim? - Ele teve a licena cassada cinco anos atrs. - O qu? - Ben puxou a pasta para si depressa e abriu-a, comeando a folhear o contedo. - Onde que est escrito isso? Alis, como voc conseguiu esta papelada? Garrett apanhou a pasta de volta com gentileza, fechando-a. - No h por que voc ficar tentando decifrar todos esses termos legais. J examinei tudo. Deixe-me dar-lhe um apanhado geral numa linguagem mais clara. - Estou ouvindo. - Em primeiro lugar, o verdadeiro nome de Gregory Barlow Barton, e um

homem muito inteligente. Provavelmente um gnio. Filho nico de me solteira, ele foi brilhante nos estudos, formando-se no colegial com trs anos de antecedncia, e comeou a faculdade aos dezesseis anos. Foi o primeiro da classe de medicina, apesar de ser o mais jovem aluno. Por volta dessa poca a me dele foi diagnostica como portadora da Sndrome de Hillman-Waite... a mesma doena que Penny teve. Ben assentiu, ouvindo atentamente. - Os relatrios no dizem o que estava se passando na cabea de Barlow, mas fcil adivinhar. Estava arrasado. A me era tudo que tinha e, portanto, deviam ser bastante unidos. Ele comeou a se dedicar a pesquisas exaustivas sobre a sndrome, e imagino que no seja absurdo que estava tentando encontrar a cura antes que fosse tarde demais para sua me. - Mas ele no conseguiu, no ? - No. Tenho documentao que fala sobre os mais de dois anos que esse homem trabalhou sem descanso. E quanto mais a me piorava, mais ainda trabalhava. Mas a verba para as pesquisas foi cortada, e o trabalho parou. Oficialmente, ao menos. Parece que Barlow continuou trabalhando por conta prpria. Abrindo a pasta, Garrett consultou um dos papis e prosseguiu: - Em 1984, ele pediu autorizao ao governo para iniciar experimentos clnicos com um novo coquetel de drogas que havia desenvolvido, mas a permisso foi negada. O governo britnico decidiu que no havia dados o bastante para que o coquetel comeasse a ser administrado em cobaias humanas. A me de Barlow morreu em 1985, menos de um ano depois. Ben soltou um longo suspiro. - Voc soa quase como se estivesse com pena do sujeito. - Ns dois sabemos como a dor de se perder uma me. - Sim e, graas a esse Barlow, eu sei qual a dor de se perder uma esposa tambm. - Ben afastou-se devagar at a janela, olhando para a noite l fora. - Acho que posso adivinhar o resto. - Provavelmente. Barlow levou adiante os experimentos assim mesmo, mas o fez em segredo. Abriu uma clnica para doentes terminais, portadores dessa sndrome. As pessoas eram internadas l, achando que receberiam o melhor tratamento at o final. Mas, em vez de apenas cuidar delas, Barlow as estava usando como cobaias. Injetava-lhe a nova droga que desenvolvera. O governo, enfim, descobriu, fechou a clnica e cassou-lhe a licena, mas ele desapareceu. Acabou abrindo outra clnica sob novo nome e, quando fecharam essa tambm, o homem tornou a sumir. - Diga-me, Barlow desequilibrado, no ? - o que se presume. - Garrett adquiriu uma expresso grave. - E Penny estava certa quanto a Michele Kudrow. - A enfermeira? - Sim. A autpsia revelou que ela foi drogada. Pelos vestgios encontrados da substncia entorpecente, ela no poderia ter estado consciente quando supostamente cortou os pulsos. Ben empalideceu. Tinham levado todas as teorias de Penny pouco a srio, como sempre havia sido. Mas daquela vez... - Cus...

- Sim, eu sei. Mas Penny est a salvo aqui. - Temos que apanhar aquele sujeito. - Faremos isso. Nesse meio tempo, no quero que voc desgrude os olhos de sua esposa. - Pode apostar que no. Os dois deixaram a cozinha, passando pela sala de estar e Ben lanou um olhar afetuoso para Olive, dormindo profundamente ao lado de Blue diante da lareira. J subia os primeiros degraus da escada quando parou abruptamente, o sangue gelando-lhe nas veias. - Garrett, por que Olive est dormindo aqui em baixo? O irmo mais velho deu de ombros, mas acabou franzindo o cenho. - Olive dorme com Penny - murmurou Ben, pensativo. - A cada vez que ela se deita numa cama, essa cachorra salta para... - Droga... Ele subiu dois degraus de cada vez e adentrou por seu quarto. Mas bastou um simples olhar para saber que Penny no se achava ali e a cama no fora desfeita. No estava no banheiro anexo tampouco. Garrett surgiu no minuto seguinte, anunciando que o antigo quarto de Jessi estava vazio. Voltou, ento, pelo corredor, batendo porta dos quartos de Elliot e Adam. - Eu no entendo - disse Ben, enquanto os irmos acordavam e saam para o corredor. - O carro est aqui. Ela deve ter voltado. - O que est acontecendo? - perguntou Elliot preocupado. - Algo aconteceu com Penny, no foi? - Adam praguejou entre dentes quando o irmo assentiu e voltou ao quarto para se vestir. - V verificar o carro, Ben - disse-lhe Garrett, enquanto ambos desciam as escadarias apressados. - Ns encontraremos voc na frente da casa acrescentou, j se adiantando at o escritrio, onde mantinha a arma trancada. Ben correu para fora, acendendo a luz da varanda e chamou por Penny vrias vezes, mas a nica resposta foi o silncio da noite. Adam estava seu lado antes mesmo que tivesse se aproximado do carro, acabando de fechar a camisa. - Ela estava zangada. - disse Ben, angustiado, quase para si mesmo, enquanto abria a porta do lado do motorista. Explicou de maneira sucinta ao irmo que Penny o vira conversando com Kirsten na academia e como ficara erroneamente enciumada. Embora a contragosto, tomou o cuidado de omitir o segredo que a velha amiga lhe pedira que guardasse. De qualquer modo, a seu devido tempo, encontraria um meio de ajudar Adam e Kirsten a se entenderem. - Mas acha que por isso que Penny se foi? Porque viu Kirsten se desculpando com voc na academia e tirou concluses precipitadas? Seria razo o bastante, em especial depois de vocs terem lhe explicado que estava equivocada? - No sei... Ela no acreditou. Penny no se lembra da amizade com Kirsten, de como todos ns ramos amigos, para saber que sua desconfiana absurda. Sob a luz do carro, Ben notou de repente as gotculas escuras manchando o

encosto do assento estofado. Gelando, tocou-as e descobriu que ainda estavam midas. - Pensando bem, voc est certo. No foi por essa razo que ela se foi. Alarmado, endireitou as costas e virou-se para o irmo. - H sangue no carro. Foi levada fora. Adam inclinou-se para ver por si mesmo. - Barlow no pode t-la levado para longe - disse Ben, inconformado. - Eu teria estado bem atrs dela se no tivesse sido pelo pneu furado da caminhonete... Oh, droga! Aquele pneu no esvaziou acidentalmente! - Ento, ele teve tempo - disse Adam, ainda examinado o interior do carro de Chelsea. - Ele pode ter deixado o carro aqui e a levado para algum outro lugar. Era tarde, e acho que todos ns j estvamos dormindo. - Estava no assento de trs agora. - Ou talvez a tenha deixado em algum lugar primeiro e trouxe o carro de volta para que no suspeitssemos. - Penny teria corrido. - Talvez no. - O irmo saiu pela porta de trs, erguendo a seringa que encontrara no cho do carro. Ben sentiu o corao quase parando. - Barlow no vai feri-la. Como poderia? Ele lhe salvou a vida. Curou-a da doena. Por que diabos iria feri-la agora? - Ficou repetindo aquilo para tentar dissipar o temor, mas em sua mente imaginava a enfermeira, Michele Kudrow, que fora brutalmente assassinada. Sabia muito bem que Penny estava em perigo. Havia prometido proteg-la. Sempre. E mais uma vez, os meios para isso haviam sido tirados de suas mos. - No - sussurrou. - No desta vez. CAPTULO 12 Penny abriu os olhos devagar. E por um breve segundo, sua mente pregoulhe uma pea das mais estranhas, dando-lhe a impresso de que apenas agora estava despertando de seu coma, de que tudo o que acontecera fora um sonho. Mas, se tivesse sido o caso, ela no saberia que estivera num coma, certo? Seus pensamentos estavam confusos, assim como sua viso. Sentia-se entorpecida, a cabea girando. De repente, pensou em Ben e as lgrimas afloraram em seus olhos. Deixou-as fluir livremente. Ele no a amava. No sara atrs dela, no fora procur-la. Desejara que o fizesse, mas aquilo no acontecera. No. No podia acreditar. Talvez no tivesse ido procur-la porque no pudera. Oh, e se Barlow o tivesse ferido? - Vamos, no assim to ruim - disse o mdico de algum ponto daquele... quarto. Pela primeira vez, Penny perguntou-se onde estava. Olhou ao redor do quarto estranho e suas lgrimas cessaram abruptamente ao som daquela voz. O homem de seus pesadelos estava sentado numa cadeira do lado oposto da cama, apenas observando-a sob a luz acesa. - Est se lembrando do que houve, no ?

- Voc me... drogou e me... sequestrou. - Medidas desagradveis, mas necessrias, eu lhe asseguro. Porm, no precisa se preocupar. O trauma disto tudo logo ser uma coisa do passado, Penny. Em breve, no vai se lembrar de mais nada do que houve. Ela sentou-se na cama, lutando contra o torpor em sua mente. - Deixe-me ir, dr. Barlow. Por favor, tem que me libertar. - O que conseguiu contar a eles? - Ele se levantou e aproximou-se da cama. No que importe realmente. Voc est em meu poder outra vez. E mesmo que os Brand saibam exatamente quem levou voc e por qu, no conseguiro encontr-la. Alm do mais, assim que o Senitrato chegar, vou injet-lo em voc e passar a cooperar. Tive que mand-lo vir de Londres. Mas dever chegar aqui no comeo da tarde e, ento, poderemos nos pr a caminho. Penny engoliu em seco, alarmada. - O q-que esse... Senitrato? Por que quer d-lo a mim? Dr. Barlow franziu o cenho. - Voc no respondeu minha pergunta, e imperativo que o faa; Logo no se lembrar do que contou aos Brand. Ento, melhor me dizer agora. O que sabem? - Nada! Eles tem tentado descobrir onde eu estava e por qu, mas... eu no pude me lembrar e... - Est mentindo. - No. a verdade! Por que no pode me deixar ir? Jamais contarei nada a ningum sobre voc ou o que est fazendo. Eu juro... - Parece que seu tranqilizante est perdendo o efeito, no ? Bem, vamos dar um jeito nisso agora mesmo. - Barlow tirou uma seringa preparada do fundo do bolso. - No! - Penny tentou se esquivar, mas ele segurou-lhe o brao e aplicou-lhe a injeo abruptamente. Ela gritou de dor, mas logo um novo torpor comeou a tomar seu corpo e sua conscincia. - No to eficaz quanto o Senitrato - ouviu-o resmungando. - Mas resolve. A chuva comeou logo depois das quatro da madrugada. Torrencial, combinava perfeitamente com o turbilho que Ben sentia dentro de si. Ele perdera Penny. Mais uma vez. Pior, deixara-a sair da academia na noite anterior sem lhe dizer quanto a amava. Mas tornaria a encontr-la. Seu cavalo estava to molhado quanto ele, mas seguia obediente, enquanto cavalgava entre Adam e Jessi at um matagal prximo estrada principal. - Parece que foi por aqui - disse, elevando a voz por causa do vento. - Um dos residentes contou a Garrett que havia um carro parado aqui por alguns minutos ontem noite. Talvez tivesse sido Barlow com Penny. - Isso tudo o que temos? - perguntou Adam, ajeitando melhor o capuz da capa de chuva. - Poderia ter sido qualquer um. No consigo acreditar que ningum viu algo mais concreto! - Garrett colocou vrios policiais pela cidade fazendo perguntas - disse Ben, num tom frustrado que espelhava o do irmo. - Sei que est fazendo o melhor que pode. Jessi desceu primeiro do cavalo e comeou a examinar o mato molhado com uma das potentes lanternas que haviam levado. Ben achou improvvel que

encontrassem alguma coisa. A chuva encharcando o solo e as rajadas de vento soprando no capim teriam apagado qualquer possvel pegada ou rastro. Mas ele e Adam seguiram o exemplo da irm, verificando o terreno com suas lanternas, procura de qualquer coisa incomum. - Aqui! - gritou Jessi, enfim. Ben sentiu um sbito n obstruindo-lhe a garganta Teve certeza de que depararia com o corpo sem vida da esposa quando correu para o trecho de capim alto onde a irm estava ajoelhada. Soltou um suspiro de alvio quando viu que ela apenas encontrara um relgio de pulso dourado. - No de Penny. - claro que ! Chelsea o deu de presente a ela na festa. Eu sei porque a ajudei a escolher. - Jessi indicou-lhe o trecho onde o encontrara, iluminando-o com a lanterna. - Esto vendo estas marcas aqui? Apesar da chuva, d para ver que o capim est bastante amassado, num trecho alongado, como se uma pessoa tivesse se deitado aqui, ou algo assim. Adam examinou o lugar, assentindo. - Pode ser que ele a tenha deixado aqui para ir devolver o carro e, depois, voltado para busc-la, levando-a a algum outro lugar. Devia estar drogada, considerando aquela seringa que encontramos. Ben passou a mo pelos cabelos num gesto de desespero. No queria pensar em Penny, indefesa, nas mos de um manaco. - De qualquer forma, esse relgio um bom sinal - acrescentou Adam depressa. - Isso tpico de Penny. Est nos deixando pistas, percebe? Devia estar bem se anda pde pensar em tirar o relgio. - Eu no deveria t-la deixado sair da academia sozinha. Devia t-la impedido. Droga, no seio que eu estava fazendo, mergulhando tanto na minha dor que a coloquei em risco. E, depois, aquele pneu furado... - Sabemos que no foi ao acaso - declarou Adam. - Ele devia estar espreita e planejou isto. Tudo indica que a deixou aqui e, depois, levou o carro de Chelsea de volta fazenda, na certa esperando que no dssemos conta do sumio de Penny at de manh. Ento, voltou aqui. - Deve ter havido outro carro - sups Jessi. - Ele deve ter deixado algum num ponto qualquer entre este lugar e a fazenda. Os trs, enfim, voltaram estrada e, nesse instante, viram a caminhonete de Garrett acabando de parar, os faris cortando a chuva. - Encontraram algo? - O relgio dela - respondeu Jessi, erguendo-o. Ele se virou para o velho mdico no banco de passageiro. - Doc quis vir falar com Ben com urgncia. Por que voc e Adam no me mostram onde encontraram isto, enquanto eles conversam? - sugeriu irm. Enquanto os trs entravam no grande terreno, Ben retirou a capa de chuva depressa, sentando-se ao lado do mdico na cabine. - Eu j tenho os resultados dos exames de sangue de Penny. Ben respirou fundo, preparando-se para o que tivesse de ouvir e sustentou o olhar de Doc. - E ento? - No h mesmo nenhum sinal da Sndrome de Hillman-Waite.Ela est curada, meu rapaz, mais saudvel do que nunca. Eu diria que um milagre.

Esse tal dr. Barlow um... gnio. - tambm um criminoso. - Eu sei. E desconfiei que fosse antes mesmo de Garrett ter me contado sobre o desaparecimento de Penny. Algo mais ficou evidente atravs dos exames de sangue. Pensei que poderia ser isso quando ela me falou sobre aquelas dores de cabea, mas eu precisava ter certeza... - Certeza do qu? - A fisionomia de Ben tornou a mostrar ansiedade, temor por mais ms notcias. - Havia vestgios de uma droga chamada Senitrato no sangue dela. uma droga que foi banida da maioria dos pases. Houve artigos a esse respeito em todas as publicaes mdicas no muito tempo atrs. Trata-se de uma substncia que certos cientistas e pesquisadores do governo desenvolveram para uso militar. Ben franziu o cenho, enquanto digeria o novo dado. - E o que faz? Cura a sndrome? - No. Ainda no sabemos como Barlow conseguiu encontrar a cura. Respirando fundo, Doc prosseguiu: - O Senitrato causa amnsia. Se dado em doses altas o bastante, o efeito pode ser permanente. Ben ficou lvido. - Est querendo dizer que aquele manaco tirou a memria de minha esposa propositadamente? - Sim. No h dvida de que ele deve ter comeado a administrar-lhe o Senitrato to logo Penny entrou em coma. Se ela tivesse se lembrado de voc, jamais teria ficado naquela clnica. E se for uma das poucas pessoas... talvez at a nica... que Barlow j curou com xito, provvel que ir querer mant-la em seu poder. Talvez at estud-la tambm... - Estud-la? Pelos cus, ela minha esposa, no uma cobaia de laboratrio! Doc assentiu, dando-lhe um tapinha gentil no ombro. - Eu sei, meu rapaz. S estou lhe contando o que pude descobrir. E, oua, se Barlow a tiver em seu poder agora e conseguir ter acesso a mais Senitrato... Ben lanou um olhar desesperado ao mdico. - Ele poderia apagar-lhe a memria outra vez? - Receio que sim... - No! - Ben bateu o punho cerrado no volante. - No, droga! - Escancarando a porta da caminhonete desceu e correu pela estrada lamacenta sob a chuva forte, at que o flego quase lhe faltasse e o corao disparasse em seu peito. Parando, ofegante, jogou a cabea para trs e gritou o nome dela na direo do cu escuro e tempestuoso, como num apelo desesperado. E quando o som de sua agonia foi tragado pelo temporal, caiu de joelhos na lama, a cabea baixa, um sussurro torturado escapando-lhe dos lbios: - Oh, Penny, onde est voc? Uma mo forte pousou em seu ombro. - Antes de virmos procurar voc, Doc me contou a respeito da droga disse-lhe Garrett, ajudando-o a se levantar. - Eu no posso perd-la outra vez. No posso! - E no vai. Esse tal dr. Barlow no iria se arriscar, acha? Chamaria demais a ateno. Sem mencionar embarc-la num avio rumo a Europa. Depois que Doc me contou sobre o tal Senitrato, ocorreu-me que ele deve t-la

escondido em algum lugar por perto. provvel que tente mant-la sedada at poder dar-lhe a tal droga para apagar-lhe a memria outra vez. Depois disso, poderia lhe contar uma histria qualquer e ela acabaria acreditando, concordando em acompanh-lo at onde lhe dissesse sem lutar ou ter que ser sedada. E acho que h um jeito de o apanharmos. Barlow deve ter um fornecedor em algum lugar fora do pas para esse Senitrato de que Doc esteve falando. Ben ouvia atentamente, mas sabia que Garrett estava apenas tentando lhe dar algum tipo de esperana em que se agarrar, embora tnue. - Admito que essa sua teoria faz sentido. Mas eu poderia criar uma dezena de outras perfeitamente possveis, com base nos poucos dados que temos. - Tenho uma forte intuio quanto a isto, no entanto. - Mas como acha que poderamos apanh-lo? Ainda pode ser que at tenha essa droga em mos e que j a tenha administrado nela. - Talvez. Mas se no a tiver em seu poder, ter que consegui-la de algum jeito. E, francamente, eu no acredito que Barlow teria se arriscado a entrar no pas portando uma droga ilegal. Por que o faria? Nem sequer sabia se encontraria Penny ou no. Um tnue brilho de esperana passou, enfim, pelo olhar de Ben. - E se no trouxe a droga consigo, ter que pedir que algum a envie. - Exatamente, e no se arriscar a solicitar que e enviem para o lugar onde est escondido, caso a droga seja descoberta. Agentes federais cercariam todo o esconderijo se isso acontecesse. - Ento, receberia a remessa de que maneira... atravs de uma caixa postal? - Provavelmente, sob nome falso. J fiz vrios contatos e terei policiais investigando em todas as agncias de correios da regio. Quaisquer pacotes suspeitos remetidos do exterior e endereados a usurios novos de caixa postal sero verificados. - E se o Senitrato for encontrado? - Ser colocado na caixa postal e ns ficaremos de tocaia. Quando ele for apanhar o pacote, vamos segui-lo at onde estiver mantendo Penny. Ben soltou um longo suspiro. - um tiro no escuro. - Mas no a nica linha de ao. Consegui vrios reforos e toda a ajuda que pude reunir atravs dos meus contatos. Policiais estaro indo a hotis e hospedarias, mostrando cpias das fotos de Barlow e de Penny aos recepcionistas, alm de barreiras de estrada e vigilncia nos aeroportos mais prximos. Mas acho que o Senitrato a nossa melhor chance. - Espero que sim. Temos que encontr-la. Ele no pode lhe dar mais desse veneno. No posso perd-la outra vez. - Eu sei, Ben. Eu sei. Penny entrava e saa daquele estado de torpor induzido pelo tranqilizante, notando que a cada vez que acordava, Barlow aplicava-lhe nova dose. Assim, disse a si mesma para fingir que ainda estava desacordada da prxima vez que despertasse. Quando isso aconteceu, felizmente conseguiu manter-se imvel, embora vrios momentos de torpor tivessem se passado antes de ter-se lembrado do motivo de agir assim. Foi, ento, que ajustando os olhos ao escuro, viu-o

dormindo na outra cama de solteiro que havia no quarto. Devia ser um quarto de hotel, presumiu. Tentou sentar-se, mas no conseguiu. Droga, Barlow estava dormindo. Seria o momento perfeito para escapar dali. Mas no podia. Precisava esperar at recobrar suas foras. Naquele estado, no chegaria nem at a porta o quarto, sem mencionar que uma chuva torrencial parecia cair l fora. Tinha, porm, que aproveitar a chance para fazer algo naquele meio tempo, qualquer coisa... Tomando o cuidado de no fazer o menor rudo, estendeu com dificuldade o brao at a mesinha-de-cabeceira. Se fosse mesmo um hotel, haveria um bloco de papel e caneta ali. Sim, avistou-os. Puxou-os em silncio na sua direo. Dr. Barlow insistia em lhe dizer que se esqueceria de tudo muito em breve. Se fosse verdade... havia algumas coisa que precisava anotar... coisas que queria se lembrar. Assim, escreveu, no escuro do quarto, com uma mo trmula e fraca. Escreveu sobre as coisas que lhe importavam mais e rezou para poder ver essas anotaes outra vez caso sua memria fosse apagada e suas lembranas mais recentes tambm sumissem. Estivera escrevendo por cerca de uma hora quando viu Barlow se mexendo e teve que agir depressa. Escondeu o bloco de papel debaixo do colcho e manteve-se imvel na cama. Mas no importou. Despertando, ele verificou o relgio de pulso e tornou a injetar-lhe mais tranqilizantes. De qualquer modo, fizera-o pensar que ainda estava adormecida. E se estivesse seguindo o relgio e sedando-a a intervalos regulares, significava que estaria acordada outra vez antes da injeo seguinte. E talvez, ento, surgisse alguma oportunidade de escapar. Muitas horas depois, presumiu ela, acordou novamente. Continuava chovendo l fora, mas a claridade cinzenta do dia filtrava-se pelas janelas do quarto e banhava-lhe o rosto. Entreabriu os olhos e tentou espiar ao redor sem mexer muito a cabea. Viu-o movendo-se pelo quarto, bebendo algo de um copo e deixando-o de lado. Tornou a fechar os olhos ao perceber que ele se aproximaria. - Como vai minha paciente hoje? - Pegando-lhe o brao, tomou-lhe o pulso e, quando o soltou, ela deixou-o cair na cama, inerte. - timo. Bem, logo seu Senitrato estar aqui. Remessa expressa e garantia de chegada por volta do meio-dia. - Barlow deu-lhe tapinhas no rosto, sem dvida querendo se certificar de que estava realmente inconsciente. - No vou demorar. E j que parece to devotada a um marido de quem nem sequer se recorda, fiquei pensando e tomei uma deciso. Depois que tiver apagado a sua memria desta vez, direi a voc que minha esposa. Ficar comigo, ento, no , Penny? - Barlow riu, enquanto se adiantava at a porta. - Imagine. Posso criar uma vida inteira para voc, e acreditar em cada palavra. Oh, por que no pensei nisso antes? A porta se abriu e foi fechada outra vez. Penny permaneceu imvel, atenta. Ainda podia ouvir a respirao dele ali dentro. Ora, se aquele no era o truque mais velho do mundo... Manteve os olhos fechados e continuou fingindo que dormia. Da segunda vez que a porta se fechou, ele realmente saiu.

Penny ainda aguardou um pouco antes de abrir os olhos para ter certeza. Ento, sentou-se na cama, zonza e fraca, mas determinada. Seu corao disparou ao pensar em Ben e em quanto sentia sua falta, mesmo que as coisas ainda precisassem se resolver entre ambos. Para tanto, porm, tinha que sair dali primeiro e no desistiria sem lutar. Olhando em torno do quarto, tudo pareceu sair de foco, a tontura se acentuando. Onde estava o telefone? Tinha que haver um aparelho em algum lugar, no era? Acabou avistando-o na mesinha-de-cabeceira da outra cama. Foi-lhe necessrio um tremendo esforo para se levantar, mas logo acabou caindo de joelhos. Bem, se no podia caminhar, iria se arranjar como pudesse. Lentamente, foi engatinhando pelo quarto at chegar ao telefone. Agarrando-se outra cama, conseguiu sentar-se e teve que esperar um momento antes que tudo parasse de girar ao redor. Ansiosa, ento, tirou o fone do gancho e discou o nmero da polcia. Mas nada aconteceu. Tentou outra vez. O telefone estava mudo. Puxou, ento, o fio que desaparecia atrs da mesinha-de-cabeceira e entendeu o motivo. Estava cortado pelo meio. - No! - sussurrou, desesperada. No havia escolha agora. Tinha que sair dali. Mas, primeiro, precisava tomar precaues. Dar a Ben algum meio de encontr-la, caso no conseguisse fugir. Lutando como estava para se manter acordada, tinha quase certeza de que acabaria desfalecendo antes de ter conseguido chegar ao saguo, e no era difcil prever que dr. Barlow a encontraria. Com certeza, no iria deix-la sozinha por muito tempo. Aflita, olhou em torno do quarto. Primeiro, os papis, pensou. Engatinhando de volta sua cama, tirou o bloco debaixo do colcho, destacou as primeiras folhas que preenchera com seus pensamentos e tornou a escond-las ali por segurana.Com a mo trmula, ento escreveu uma mensagem rpida no bloco, com seu nome e o endereo da fazenda, destacou-lhe a folha e meteu-a no bolso do jeans. Em seguida, escreveu duas mensagens idnticas que diziam: Chamem a polcia. Fui Raptada. Penny Brand. Destacando a primeira folha, jogou-a debaixo da cama. Se no conseguisse escapar do hotel, talvez algum visse a mensagem antes que Barlow voltasse ao quarto. Uma arrumadeira, que talvez chamasse a polcia. Arrastou-se, em seguida, at a janela. Foi custoso abrir o vidro, mas conseguiu. Atirou o bloco com o timbre do Holiday Inn para fora. Com a segunda mensagem idntica na frente, rezando para que algum o achasse e visse seu pedido de socorro. De repente, teve a idia de pegar o cobertor da cama e jogou-o para fora tambm, segurando-o pelas pontas. Com esforo, baixou o vidro da janela para prend-las, de modo que o cobertor ficasse esvoaando ao vento como uma bandeira. Mas aquilo foi s at que ficasse pesado demais com a chuva e pendesse junto ao canto do prdio. Era provvel que ficasse quase invisvel para quem olhasse da rua, mas deixou-o ali assim mesmo. Fechou as cortinas para que Barlow no o visse de imediato. Seu corpo tremia com todo o esforo que lhe fora necessrio, mas continuou travando aquela batalha consigo mesma, precisando quase se arrastar agora. Achara que ficaria um pouco mais forte, mas no conseguira.

Na verdade, a sensao de vertigem se acentuava. Malditos tranqilizantes... De repente, algo lhe ocorreu. Os tranqilizantes. Devia se livrar deles, caso no conseguisse escapar. Vasculhando a mente entorpecida, lembrou-se de dr. Barlow agachando-se... junto parede, do outro lado da cama daquela em ela estivera. Um gabinete. Via-o agora do meio do quarto e engatinhou at l, abrindo as portas. Deparou com uma caixa contendo uma poro de ampolas do tranqilizante que ele estivera lhe administrando. Foi tomada pela raiva. Como aquele covarde se atrevia a fazer aquilo? Apanhando a nica caixa, virou-a, derramando as ampolas no cho. Estendeu os braos at o alto do gabinete, precisando de ambas as mos para pegar dali um pesado cinzeiro. Bateu com ele acima das ampolas como o mximo de fora que pde reunir, espatifando-as. Engatinhou, ento, at a porta, numa ltima tentativa desesperada. Conseguindo se erguer um pouco mais, girou a maaneta. A porta no fora trancada e aquilo era mais um indcio de que Barlow no demoraria a voltar. Ao abri-la, viu que dava para um corredor, onde vrias outras portas com nmeros se enfileiravam, todas fechadas. E havia um homem dobrando o corredor na extremidade oposta, aproximando-se. Outro hspede... ajuda, enfim! Penny ergueu a mo e quis gritar para pedir-lhe ajuda, mas sua voz soou baixa, pastosa: - Ajude-me. Por favor, ajude-me... Ele ergueu a cabea depressa. Avanou, ento, pelo corredor, e a viso anuviada de Penny clareou e pode ver-lhe o rosto. - No... - sussurrou, desesperada, enquanto Barlow a agarrava pelos braos. - No! Sem a menor gentileza, ele empurrou-a de volta na direo da porta. Penny conseguiu arrancar a aliana de seu dedo, enquanto tentava se debater contra o mdico. Largou-a no corredor acarpetado antes que Barlow a arrastasse de volta ao quarto. Seu cativeiro... E pde apenas rezar para que ele no tivesse levado o Senitrato consigo. Tinham uma pista quanto droga, e Ben estava frustrado com a maneira como a situao era conduzida. Agentes federais haviam sido chamados e estavam espalhados em toda a rea em torno da pequena agncia do correio de El Paso, para onde o pacote fora endereado. A despeito das tentativas de Garrett de intervir, Ben e os demais irmos tinham sido postos de lado, proibidos de participar da ao. O mais prximo que puderam chegar da agncia do correio foi aguardando num caf do outro lado da rua. Estava sentado ali com Adam, observando. No havia mais nada a fazer no momento. - Barlow teria que ser um idiota para entrar naquela agncia - disse Adam, sacudindo a cabea. Ben sabia que ele tinha razo. Qualquer um que tivesse visto a pacata rea no dia anterior desconfiaria que havia acontecido algo ali. No menos do que dez sedas escuros enfileiravam-se pela rua. Carros que no se notavam, haviam dito, embora as antenas da polcia fossem bvias para um observador mais atento. E os homens sentados no interior dos automveis,

olhando para a agncia do correio quase sem pestanejar, no passavam exatamente despercebidos. - No posso apenas ficar sentado aqui, Adam. Tenho que fazer alguma coisa. - No h nada a fazer. - Tem que haver. Ela deve estar aqui, nesta cidade, em algum lugar. - Ben afastou a cadeira para trs levantando-se. - Mas aonde voc iria? Nem sequer sabe onde comear a procurar. - Tenho que tentar. Cus, trata-se de Penny. Est lutando por sua vida, enquanto eu fico aqui de braos cruzados. Adam tambm se levantou. - Tem que parar de se consumir de culpa desse jeito. - Como posso? - retrucou Ben, o semblante contrado pela dor. - Eu a deixei pensar que tudo havia terminado entre ns, apenas para aliviar meu orgulho ferido. Deixei-a sair daquela academia quando devia ter-me posto de joelhos, implorando-lhe que ficasse. No me importa mais o que ela tenha ou no feito no passado.Recebi um milagre e atirei-o fora. Eu amo Penny. Oh, como eu a amo... Vou sair por essas ruas e no descansarei enquanto no a encontrar. Em vez de argumentar, como Ben imaginara, Adam apenas assentiu. - Irei com voc. CAPTULO 13 - Eu deveria ter imaginado que voc tentaria algo assim! - a voz de Barlow soou furiosa, e Penny bateu na cama com fora quando a empurrou, derrubando o abajur da mesinha-de-cabeceira. Manteve-se calada quando o viu se aproximando com ar ameaador. Mas quando ele foi apanhar a seringa e mais uma ampola de tranqilizante e as viu todas espatifadas, o lquido absorvido pelo carpete, pareceu ainda mais irado. - Droga! Eu salvei a sua vida! Mas talvez voc tivesse preferido a morte. isso? por essa razo que vem se mostrando to ingrata? Quer morrer? - Voc salvou minha vida e, depois, roubou-a de mim. Mentiu, dizendo-me que eu no tinha ningum, quando, na verdade... Barlow ergueu a mo, esbofeteando-a com fora, e o impacto a fez cair de costas na cama. De repente, ficou silencioso, fitando-a com olhos um tanto vidrados. - Ns trabalhamos demais nisto. No vou deixar que voc faa isso a ela! E aquilo assustou Penny ainda mais do que a bofetada que levara. - Fazer... o qu... a quem? - Voc est tentando destru-la, no ? Mas no vou permitir, ouviu bem? - Dr. Barlow, de quem, afinal,est falando? - Vamos sair daqui. Se voc no fosse to valiosa para a minha pesquisa, Penny, eu a deixaria para trs, to morta quanto estaria se eu no a tivesse curado. Mas no posso fazer isso. E tambm no posso ir buscar o Senitrato. Mas, acredite-me, isto teria sido bem mais fcil para voc se eu tivesse a droga agora. Penny sentiu algum alvio. Quis lhe perguntar por que no podia ir buscar a

tal substncia, mas achou melhor manter-se em silncio. Ele comeou a andar pelo quarto e, assim, que ficou de costas, Penny apanhou vrias cartelas de fsforos do Holiday Inn da mesinha-de-cabeceira, metendo-as no bolso. Seu rosto ardia, mas a mente esta um pouco mais clara. Talvez a bofetada tivesse ajudado de algum modo, apesar da dor. Tinha a sensao de que no demoraria a conseguir se sustentar nas prprias pernas, talvez at caminhar. - Podemos pegar o elevador diretamente at o estacionamento no subsolo. Com sorte, no encontraremos ningum no caminho. - P-Para onde vamos? - Para longe daqui. Para algum lugar onde no haja policiais paisana cercando a agncia do correio, s espera de que eu aparea. Assim que for possvel, eu levarei voc de volta Inglaterra, mas at que eu possa faz-la cooperar... - No precisar me dar nenhuma droga. Vou cooperar. Eu juro. Ele abriu um sorriso mordaz. - No, no vai, e ambos sabemos disso. Voc s far tudo o que eu disser quando eu puder ter acesso ao Senitrato e injetar o bastante na sua corrente sangunea. Ficar complacente como nunca. - No esteja to certo - retrucou ela, hostil. - No fiquei da ltima vez, no ? - E por essa razo que a dosagem ter que ser bem mais alta. Eu me certificarei de que os efeitos sejam permanentes desta vez. Penny sentiu um calafrio. - Por que est fazendo isso comigo? - Para salvar vidas. Voc no se d conta do que ? Voc a primeira paciente a ficar totalmente curada da Sndrome de Hillman-Waite. E foi o meu tratamento que salvou sua vida. Trabalhei durante longos anos para descobrir a cura. E no vou deixar que voc me roube isso agora. Ela sacudiu a cabea devagar, vendo pela primeira vez o brilho insano nos olhos de Barlow. - Mas voc tem a cura. Descobriu-a. Realizou o que nenhum cientista conseguiu at hoje. Por que precisa de mim? - Eu tenho a cura, sim, mas j lhe expliquei isto antes. A droga que descobri falhou em outros pacientes. Falhou em... minha me. Penny respirou fundo, comeando, finalmente, a entender. - Voc... perdeu sua me. - Oh, no! Ela ainda est comigo, guiando-me, dizendo-me o que tenho que fazer. Eu lhe prometi que iria erradicar a Sndrome de Hillman-Waite definitivamente, e essa uma promessa que planejo cumprir. Penny engoliu em seco. Quando Barlow se referia ela com aquele olhar vidrado, devia estar mencionando a falecida me... e o homem achava que falava com ela... e que a me respondia. Cus, no restava mais dvida de que estava nas mos de um demente. - Em voc - prosseguiu ele -, o tratamento deu certo, e deve haver alguma razo para isso. Algo na qumica de seu corpo. Devia se sentir honrada em receber uma oportunidade como esta... a de salvar vidas, de ajudar na cura de uma doena at ento incurvel. Voc vai entrar para a histria da

medicina.. Ela estremeceu, quando Barlow segurou-lhe o brao. - Vamos. Temos que sair daqui, ou acabaro nos encontrando. Penny se esquivou, temerosa, e ele franziu o cenho. - Voc ainda no entende como isto importante, no ? - Com um profundo suspiro, Barlow tirou uma arma da cintura, at ento oculta pelo palet, e apontou-a para ela. Penny sentiu nova onda de pnico. - Se no fizer exatamente o que eu lhe disser, serei obrigado a atirar em voc. E no pense que hesitarei em cumprir a ameaa. Alis, atirarei em qualquer um que se ponha em nosso caminho. Agora, vamos, levante-se. Soltando um suspiro trmulo, Penny obedeceu. Adam e Ben tinham passado por vrios hotis de El Paso, falando com recepcionistas, mostrando a foto de Penny.. At ento, no haviam descoberto nada. Ben temia que Barlow j tivesse escapado, levando-a para algum lugar onde talvez no conseguissem mais encontr-la. Ao menos, aquele manaco no pusera as mos no Senitrato. Agarrava-se a tal esperana com todas as foras, enquanto andava pela calada em direo ao Holiday Inn, Adam a seu lado. O irmo parou abruptamente. - O que aquilo? Ben acompanhou-lhe a direo do olhar at o alto do prdio. - Parece que algum pendurou um cobertor na janela! - exclamou Adam. Ben sentiu o corao disparando. - um sinal. Foi Penny! - Ele correu rumo entrada do hotel, mas Adam alcanou-o num minuto, segurando-lhe o brao. Bateu com o p num bloco de papel molhado que algum relapso jogara no cho e chutou-o de lado com impacincia. - Espere. Vamos fazer isto direito. Ligue para a polcia e espere que chegue antes de ns... - E fazer com que eles cheguem em massa, causando o risco de um tiroteio? Barlow poderia entrar em pnico e feri-la. Vou subir at l. Adam acabou assentindo e tornou a olhar para o cobertor pendurado. - no quarto andar, ltimo quarto direita. Vamos! Ambos correram at a entrada e Ben rumou para as escadas, subindo dois degraus de cada vez, sem sequer cogitar parar na recepo. Sabia que haviam atrado olhares curiosos e que, quela altura, o recepcionista estaria chamando a segurana, mas no se importava. No tinha tempo para explicaes. Quando chegaram ao quarto andar, adentrou pelo corredor, e virou direita, avanando na direo do ltimo quarto. Deteve-se diante da porta, temendo o que poderia encontrar do outro lado. Adam alcanou-o e girou a maaneta, mas estava trancada. Naquele instante, algo reluzente chamou a ateno de Ben no carpete escuro e agachou-se, apanhando a aliana de ouro de brilhantes. A aliana de Penny... Segurou-a com fora na palma da mo. - Vou ter que arrombar a porta. Afaste-se. Respirando fundo, posicionou-se e desfechou o pontap mais poderoso que foi capaz de executar.

A porta se abriu, e Ben avanou pelo quarto, pronto para lutar. Estava vazio. Um calafrio percorreu-o ao ver o abajur espatifado no cho e uma das camas revolta. A caixa de papelo branco e os diminutos cacos de vidro no carpete chamaram-lhe a ateno e aproximou-se para investigar. Agachou-se, apanhando um pedao de ampola ainda contendo o rtulo. Adam j estava verificando o armrio e, depois, o banheiro. - Eles j se foram - sussurrou Ben. - Maldio! Ele j a levou para algum outro lugar. - Indicou os cacos de vidro ao irmo. - Barlow no tem o Senitrato, mas a esteve mantendo drogada. Ela est tentando, Adam. De algum modo, conseguiu espatifar o estoque de tranqilizantes dele. Deixou o cobertor na janela para nos avisar onde estava, a aliana no corredor... Adam ainda olhava ao redor do quarto e avistou o papel debaixo da cama desarrumada. - Sim, e veja isto! outro aviso. Ansioso, Ben tirou-lhe o papel das mos e leu numa voz torturada: - Chamem a Polcia. Fui Raptada. Penny Brand. - E ela vai continuar nos deixando sinais. Vamos encontr-la. O gerente do hotel apareceu naquele minuto, estupefato com o caos no quarto. - Meu irmo dar as explicaes - disse-lhe Ben. - Onde fica o estacionamento? - No subsolo, mas se algum pensa que vai sair daqui sem... Quando o homem tentou impedi-lo de passar, Ben segurou-o pela frente do palet, afastando-o para o lado e deixou um atnito Adam balbuciando as explicaes, enquanto se afastava pelo corredor. Ansioso demais para esperar pelo elevador, desceu as escadarias apressadamente. O estacionamento escuro e subterrneo abrangia toda a extenso do prdio do hotel. Inmeros carros se enfileiravam pelas vagas e no fazia idia de onde olhar, do que procurar. Notando uma cartela de fsforos perto do elevador, agachou-se para apanh-la. Abrindo-a, viu a que letra P fora arranhada s pressas por dentro. - Oh, Penny - sussurro, angustiado - Indique o caminho, meu amor. Estou indo. Caminhou por entre as vrias fileiras de carros, at que avistou outra cartela de fsforos esquerda. Apanhou-a e continuou por ali, sabendo que estava na direo certa. Foi examinando o cho atentamente, enquanto passava, procura de mais alguma pista. E encontrou-a. Mais uma cartela de fsforos, cada numa vaga de carro vazia. Seu corao ficou apertado. Droga, j haviam sado dali! Mas, ento, ouviu uma voz e virou-se abruptamente. Um funcionrio do estacionamento do hotel estava numa pequena cabine perto da sada, falando ao telefone. Ben tornou a olhar para a vaga, verificando que era a E-14. Adiantou-se at a cabine. - Preciso de sua ajuda. Que carro estava estacionado na vaga E-14 ali adiante? O rapaz, que acabara de recolocar o fone no gancho franziu o cenho. - Por que quer saber? Oua, ns no temos permisso para... - Uma mulher foi raptada, droga! E estava naquele carro! Agora, diga-me.

O rapaz arregalou os olhos, mas, em seguida, baixou a cabea. - Sinto muito. No fazemos o controle de qual carro est em que vaga. Temos apenas que verificar se o usurio do estacionamento hspede do hotel. Ben apertou os lbios em frustrao. - A mulher estava doente ou algo assim? - perguntou o rapaz de repente. - Por que pergunta? - Bem, que um homem saiu daqui com uma mulher h uns vinte minutos. Eu no teria notado, mas o fato de que ela parecia doente me chamou a ateno. Ia se apoiando nos carros, cambaleando. Eu teria achado que estava embriagada, mas talvez no na metade do dia. - No estava embriagada. Ele a drogou. O que se lembra a respeito do carro? O garoto sorriu. - Era um Corsiga preto, ano 96. Ben franziu o cenho, desconfiado. - Como notou tudo isso? - Meu pai comprou um igual a esse no ano passado. Pela primeira vez, Ben sentiu verdadeira esperana. - Obrigado. Voc foi de grande ajuda. - Ora, posso at fazer algo mais. Se souber em que quarto eles estavam, posso lhe conseguir o nmero da placa. Ben mal pde acreditar. - Estavam no quarto 410. E se me deixar usar esse telefone, posso at colocar o seu nome no primeiro filho que tiver. Ele estendeu-lhe o telefone e abriu o seu livro de registros. Enquanto Ben discava o nmero do celular de Garrett, o garoto anotou o nmero da chapa num pedao de papel, entregando-o a ele. Abaixo do nmero, havia um nome: Reginald Kenneth. Ben franziu o cenho intrigado. - o meu nome, para o seu primognito. - Reginald? O rapaz assentiu. - Minha me sempre foi uma grande f de Elton John. Garrett atendeu o telefone. O quarto de hotel estava apinhado de policiais, e Ben andava de l para c em crescente ansiedade. - Fique calmo - pediu-lhe Garrett. - Iremos encontr-la. - Quero estar l fora, procurando-a, no aqui, respondendo perguntas. Ela corre perigo. - Oua, temos barreiras nas estradas, helicpteros, alm da chapa e da descrio do carro. Eles no iro longe. Assim que os avistarmos, eu mesmo levarei voc at ela. Fique tranqilo. Em hiptese alguma, arriscaremos a vida de Penny. Tem minha palavra. - Garrett passou-lhe s mos um punhado de folhas de papel de um bloco do hotel. - Tome, leia isto. Ajudar a distralo e a fazer com que pare de pensar no pior. Ben baixou o olhar para os papis, notando que parecia uma verso tremida da letra de Penny.

- O que isto? - Parece que ela sabia o que Barlow estava planejando. Quis deixar anotaes, coisas que queria se lembrar depois. Deve ter escrito tudo enquanto ele no a estava vigiando muito de perto. Encontramos essas folhas debaixo do colcho. Ben conteve a respirao e comeou a ler:

A quem encontrar estas anotaes: pertencem a Penny Brand. Ela pode no estar mais por perto, mas voltar. Por favor, certifique-se de que ela as recebe. Podem ser o nico ele com a vida que lhe foi tirada... outra vez.

Abaixo, havia uma linha ou duas sobre cada membro da famlia Brand. Ele leu cada uma. Sobre como Chelsea tinha sido bondosa com ela, e como Jessi cuidara de sua cachorra.

E h outra coisa. A cachorra, no a esquea... a buldogue branca. Olive me adora e continuar adorando mesmo que eu no puder me lembrar dela. a minha melhor amiga. No se importa com os erros estpidos que cometi. Se ao menos Ben pudesse me amar dessa maneira.
Ben fez uma pausa, sentindo os olhos marejados e respirou fundo antes de prosseguir:

No posso me esquecer de Ben. H tanto sobre ele que quero me lembrar.A maneira como seus olhos azuis se iluminam quando ensina artes marciais s crianas na academia, como se move feito um danarino quando se exercita. Observei-o uma vez e fiquei fascinada. Acho que eu soube, naquele instante, que ele era o amor da minha vida, o nico, mas eu sabia disso apenas em meu corao, no em minha mente. Tenho que me lembrar de confiar nesse tipo de coisa. Meu corao se lembrar dele, mesmo que minha mente no possa. Tenho certeza, pois agora eu sei. O corao no esquece. Mas, principalmente, tenho que me lembrar de que Ben meu marido. E eu o amo. Eu o amei antes, e partes dessa poca esto comeando a voltar minha memria agora. Mas, mesmo que eu nunca tivesse conseguido me lembrar do passado, eu teria me apaixonado por Ben outra vez. E se eu esquecer de novo, sei que no importar. Meu corao jamais o esquecer. E, em meu corao, eu sei que ele o nico homem a quem amarei. Dr. Barlow e suas drogas podem roubar minha memria, minha vida, meu passado. Mas nada jamais poder tirar esse amor de mim. Eu magoei Ben, no entanto. Enganei-o e causei-lhe muita dor. algo que preciso me lembrar. Porque, no importando o que acontea, vou achar um meio de encontrar o caminho de volta at ele. E quando conseguir, terei que lutar para reconquist-lo.Farei com que Ben volte a me amar.Se eu no conseguir, minha vida no ser completa. Jamais. No sem ele.
As mos de Ben tremiam quando terminou de ler. Garrett pegou os papis de volta com gentileza. - Tenho que ficar com isto por enquanto. So provas, como sabe. Mas achei que devia ler os papis primeiro. Assentindo, Ben tentou vencer o n em sua garganta. - Eu fui um completo idiota. Penny pensa que no a amo mais. Como pude faz-la pensar isso, mesmo em meio minha dor e raiva? - Voc apenas ter que assegur-la do contrrio, quando a vir. Ouviu-se a esttica de um rdio, e um dos policiais respondeu. Adiantou-se,

ento, at Garrett. - Avistaram o carro. O corao de Ben disparou. - Onde? - perguntou Garrett. - O piloto do helicptero informou que parece que eles esto seguindo na direo da fronteira com o Mxico. Mas ainda no esto longe daqui. Garrett virou-se para a porta. - Xerife Brand, temos carros a caminho, e vo chegar muito antes que o seu. - No tenha tanta certeza - disse-lhe Garrett. Ben seguiu o irmo, achando que, quela altura, teria sido capaz de alcanlos at a p. CAPTULO 14 A mente de Penny estava se desanuviando mais e mais, agora que dr. Barlow no tinha mais drogas para dar-lhe fora. Assim, comeava a pensar em meios de escapar. Seria uma boa idia agarrar o volante? Ele o segurava com apenas uma das mos, afinal. Mas apenas porque ainda empunhava a arma na outra e a mantinha apontada na sua direo o tempo todo. Era algo que a assustava, aquele revlver reluzente e ameaador. Se ela agarrasse o volante, poderiam bater numa rvore. Talvez o acidente fosse fatal, considerando a velocidade do veculo. Mas talvez fosse melhor correr um risco daqueles do que voltar a ser uma mulher sem vida prpria, sem um passado. Sem Ben... Lanando um olhar para Barlow, notou que estava nervoso, o que s aumentava ainda mais o seu temor. Talvez abrir a porta e saltar do carro fosse menos arriscado, pensou. Era, porm, evidente que ele estava dirigindo depressa demais para tornar uma opo vivel. S que poderia diminuir a velocidade numa curva, ou algo assim. Se ela tivesse sorte o bastante. O que Nancy Drew teria feito numa situao daquelas? Ela se lembrou das histrias de cada livro de mistrio de Nancy Drew que lera quando criana. Com certeza, Nancy havia escapado de um veculo em movimento e de um manaco apontando-lhe uma arma pelo menos uma vez em sua longa carreira de combate ao crime. Penny ficou boquiaberta. De repente, dava-se conta de que se lembrava de ter lido aquelas histrias. Cada uma delas. Fechou os olhos, vasculhando sua mente. Cus, lembrava-se de seus pais. Sentiu um n na garganta, lgrimas aflorando-lhe nos olhos. Lembrava-se do dia de seu casamento. Fora feliz e triste ao mesmo tempo, porque quela altura Ben e ela j haviam sabido que estava morrendo da sndrome. Mas ele a amara assim mesmo. Fitara-a nos olhos com tanto amor que a comovera e jurara estar a seu lado at o fim, cuidando dela no importando o que houvesse. E ela negara-lhe a chance de cumprir tais promessas, mesmo sabendo quanto tinham significado para Ben...

- Oh, puxa, eu me lembro... de tudo - sussurrou. Mas havia se esquecido por completo, apenas por um momento, do homem ao volante do carro. - Aproveite enquanto puder, Penny. Vai se esquecer de tudo muito em breve. E ser definitivo. Foi mais do que raiva que a dominou daquela vez. Foi uma fria cega, implacvel. Recuperara a sua memria! Toda ela... E aquele manaco no iria roub-la outra vez! - No vou me esquecer de mais nada, dr. Barlow! - Agarrou o volante e girou-o na sua direo com todas as suas foras. A arma disparou, e o carro rodopiou freneticamente, batendo num poste de telefone. Vidros se espatifaram e metal ficou retorcido, enquanto o carro parava brusca e instantaneamente numa nuvem de poeira. Ela foi projetada para a frente, batendo em algo slido e foi jogada contra o assento de novo, uma dor lancinante invadindo sua cabea. Quando abriu os olhos, no pode enxergar por causa do sangue escorrendo sobre eles. Garrett dirigia a caminhonete a toda a velocidade at o local indicado, enquanto, sentados a seu lado na cabine, Adam segurava-se ao banco como podia e Ben fazia preces silenciosas pela segurana de Penny. Ento, ouviram uma voz alerta pelo rdio: - Houve disparos! O carro suspeito acaba de sair da pista, xerife! Parece que foi grave. - A que distncia?- perguntou Garrett. - A uns dois quilmetros de sua posio. J chamei uma ambulncia. Garrett acelerou ainda mais e, em poucos minutos, parava a caminhonete nomeio da estrada. Um desesperado Ben saltou praticamente antes que o veculo parasse. Vrios policiais cercavam o carro preto, aproximando-se com cuidado e devagar demais na opinio de Ben. - Saia do veculo com as mos para o alto! - ordenavam, mas no estavam obtendo nenhuma resposta de Barlow. O carro chocara-se contra um poste telefnico, a frente afundara, o vidro de pra-brisa espatifado. Vapor subia debaixo do cap em profuso sob a chuva fina. Penny estava naquele carro! Ben empurrou os dois policiais mais prximos para o lado e avanou para o carro. - Droga, Brand, saia da! -gritou algum, mas Ben ignorou a ordem e continuou at a porta do passageiro, abrindo-a depressa. Apesar de presa pelo cinto de segurana, Penny estava curvada para a frente, a cabea deitada acima do painel. Permanecia to imvel... O corao dele batia alucinado no peito quando se inclinou at ela, mas parou de repente quando o homem ao volante se moveu, erguendo a mo... e Ben teve apenas um segundo para se dar conta de que lhe apontava um revlver. - Largue a arma! - A voz autoritria de Garrett soou junto ao lado do motorista, enquanto escancarava a porta e encostava a prpria arma na cabea de Barlow. - Agora! O rosto do mdico estava cortado e sangrando. Parecia um tanto atordoado.

Sua mo tremeu, mas deixou a arma cair no cho e baixou a cabea. - Eu sou um mdico - murmurou - Posso salvar vidas, no entende? Meu trabalho no pode ser detido... importante demais... Garrett tirou o homem do carro, e vrios policiais o cercaram. Ben ouviu sirenes. Esperava que fossem as ambulncias. Com gentileza, tocou os cabelos de Penny, mas sua mo ficou manchada de sangue. - Oh, Penny, meu amor - sussurrou. - Por favor, agente firme. - Ben? Lentamente, ela ergueu a cabea e encontrou-lhe o olhar. - Eu amo voc, Ben - sussurrou e, em seguida, tornou a deitar a cabea outra vez, perdendo os sentidos. Oh, ele esperava que estivesse apenas inconsciente. As sirenes soaram mais perto, e segundos depois, Ben afastava-se para o lado, dando passagem aos paramdicos. Ficou por perto. Os irmos o rodearam. A famlia inteira estivera em El Paso, esperando notcias, e tinha rumado para o local do acidente no instante em que fora avisada. Jessi abraou-o com fora, e todos lhe disseram que Penny ficaria bem, mas ele no tinha como saber ao certo. Talvez estivesse sendo punido por no ter dado o devido valor graa que recebera. Talvez sua esposa morresse agora porque ele deixara escapar aquele milagre. No. Penny no podia morrer. Tinha que ficar bem. No podia v-la, com os paramdicos inclinados sobre ela. Os minutos pareceram horas. Mas, enfim, colocaram-se de lado, apenas segurando-lhe os braos com gentileza, e Penny desceu do carro,zonza, mas sustentandose nas prprias pernas. Ele aproximou-se depressa, enquanto a deitavam na maca. - Penny? - Relaxe - disse-lhe um dos paramdicos, com um sorriso. - Todo esse sangue de um corte na fronte. Vai precisar de alguns pontos e deve ter uma concusso, mas exceto por isso, acho que est bem. Ben pde, enfim, respirar aliviado. Abaixando-se ao lado da maca, segurou a mo de Penny na sua. - Oh, querida, pensamos que tinha levado um tiro! - engoliu em seco, vencendo o n em sua garganta e abriu um sorriso.- Mas voc vai ficar bem. Ela assentiu devagar, enquanto um dos paramdicos se aproximava pelo outro lado da maca e limpava-lhe o sangue do rosto, colocando-lhe uma bandagem provisria sobre o corte na lateral da fronte. - Sim, eu sei. E h algo mais tambm. Minha memria... - No importa. - Inclinando-se, Ben beijou-lhe os lbios. - Mesmo que voc nunca mais se lembre, no importa. Eu tenho sido um tolo. - Mas eu... - Por favor, querida, oua. No tenho pensado em outra coisa exceto em todas as coisas que eu deveria ter dito a voc... me preocupando com o fato de que talvez eu jamais tivesse essa chance. Mas tenho-a agora. Ento, deixe-me dizer-lhe. Por favor. - Ben fitava-a em tamanho contentamento por v-la a salvo que mal podia pensar com clareza. Ela assentiu, sustentando-lhe o olhar com intensidade.

- Eu estava errado - sussurrou ele. - Sentindo pena de mim mesmo e culpando voc por toda a dor. Mas, na verdade, eu deveria estar agradecendo aos cus por voc ter voltado para mim... pela nova chance com voc. - Engoliu em seco, tomando-lhe as pequenas mos nas suas. - Penny, o que voc fez foi por mim. Andei me perguntando se eu no teria feito a mesma coisa se tivesse estado doente. Morrendo. Sei que eu teria desejado poup-la da dor de me ver morrendo aos poucos. Voc fez aquilo por amor. Toda aquela dor que estive sentindo desde que a perdi... bem, foi voc quem a tirou de mim. Trouxe-me de volta, pois, eu juro... desde que voc se foi, eu estive to morto por dentro quanto julguei que voc estivesse. - Levou-lhe as mos aos lbios com gentileza, beijando-as. - Eu tenho desejado ouvir essas coisas h tanto tempo. - sussurrou ela. - Eu sei. Eu deveria ter falado tudo isso. Fui to cego. Voc tem que acreditar que nunca existiu nada exceto amizade entre mim e Kirsten. Em nem sequer toquei outra mulher desde que pensei que voc tinha morrido Penny adquiriu um ar surpreso. - No? - E como poderia? Eu amava voc. Ainda amo. Fechando os olhos, ela perguntou: - Mesmo que eu nunca me lembre? - Assim mesmo -assegurou-lhe Ben. Penny abriu os olhos e seus lbios se curvaram num sorriso trmulo. - Fico contente. Mas... eu me lembro. Tudo est voltando minha memria. Cada coisa que vivi. Tudo o que tivemos. O dia do nosso casamento... Ben apertou os olhos com fora para evitar que as lgrimas de felicidade rolassem por seu rosto. Baixou a cabea e levou-lhe as mos a seu peito, estreitando-as junto ao corao. - Mas... isso no vai fazer com que eu mude. Eu jamais voltarei a ser aquela esposa doente, dependente e fraca que deixou voc dois anos atrs. Ele ergueu a cabea devagar, fitando-lhe os olhos castanhos com ternura. - Aquela mulher no teria conseguido sobreviver a tudo isto. Mas voc conseguiu. Voc e a sua mania de detetive. Conseguiu nos guiar diretamente a voc. Penny umedeceu os lbios. - Oua, Ben... Preciso saber... Ser capaz de me amar da mesma maneira? Quero dizer, a mim... a mulher que sou agora. No aquela que eu era antes... antes de tudo isto. Por que se voc no conseguir, talvez seja melhor me dizer agora. Sei que poder levar tempo, mas... Ben pousou um dedo com gentileza nos lbios dela, silenciando-a. - A mulher que voc ... Querida, voc no sabe que foi quem eu me apaixonei logo no incio? Ela franziu o cenho, confusa. - Penny, esta voc. quem sempre foi. Aquela doena... foi isso que transformou voc em outro algum. Foi diagnosticada quando era to jovem que nem sequer teve a chance de desabrochar na mulher que estava destinada a ser. Em vez disso, voc havia se transformado numa paciente... numa paciente terminal. - Eu sei. Lembro-me de tudo agora. Eu... havia perdido a esperana por

completo. J estava morta por dentro, acho eu. - Levei algum tempo, mas vejo com clareza agora. Voc no est diferente. Voc exatamente quem teria sido se aquela maldita doena nunca tivesse acontecido. a verso adulta da garota que voc era antes de termos descoberto que estava doente. Eu amava aquela garota. Continuei amando-a quando ficou doente. E ainda a amo. Amo-a mais do que nunca. - Fala srio? Lgrimas rolavam pelas faces de Penny, e um doce sorriso curvava-lhe os lbios. Ben inclinou-se, beijando-a com infinita ternura. - Sim, meu amor. - Estudou-lhe o rosto, embevecido com sua beleza e pensando que devia ser o homem de mais sorte no mundo. - Ento, no me falta mais nada - sussurrou ela.- Tenho minha vida de volta... por inteiro. Ben abriu-lhe um sorriso. - Ns temos nossa vida de volta - corrigiu-a, com gentileza. - E que vida plena ser. - Eu amo voc, Ben. E nunca parei de am-lo. Nunca. Ele fechou os olhos e desfrutou o som daquelas palavras preciosas que achara que jamais voltaria a ouvir. Enfiou a mo no bolso,ento, apanhando a aliana de casamento de Penny. Penny olhou, emocionada, para a aliana antes de tornar a fit-lo com um ar solene. - Eu prometo, meu amor.

EPLOGO

Seis semanas depois


Penny estava sentada no balano da varanda, folheando o livro para o curso de investigao que iria iniciar na universidade naquele outono. Olive achavase na grande cesta acolchoada para ces que Ben lhe comprara, amamentando seus quatro filhotes recm-nascidos. Jessi tivera que fazlos nascer atravs de uma cesariana, medida que se tornara necessria mas que, segundo lhe assegurara, no era incomum em buldogues. Penny sorriu e agradeceu aos cus pelo fato de ter uma famlia to maravilhosa. Ben saiu para a varanda, afagou as orelhas de Olive e sentou-se ao lado de Penny no balano. Abraou-a pelos ombros e beijou-lhe a face com ternura. - Veja isto - pediu-lhe - Deixe esse livro de bisbilhotice profissional de lado por um momento e d uma olhada neste artigo. Ela lanou um olhar para o jornal que Ben segurava e, de imediato, largou o livro, apanhando-o das mos dele. A manchete bombstica anunciava: Mdico

Louco Descobre Cura Para Doena Rara.

- Isso mesmo verdade? - perguntou, comeando a ler ansiosamente o artigo. - Sim. Barlow entregou toda a sua pesquisa a uma equipe de cientistas do

governo. Est cooperando totalmente do manicmio judicirio onde o puseram. - Isso maravilhoso! 0 O jornal diz que, com uns poucos ajustes, o programa de tratamento dele ir erradicar a Sndrome de Hillman-Waite em carter definitivo. Penny soltou um suspiro. - Felizmente! Sabe, o homem um gnio, apesar de inescrupuloso. Com certeza, foi o fato de ter perdido a me quando estivera to prximo de encontrar a cura que o deixou desequilibrado. - Eu queria mat-lo. Mas, ao mesmo tempo, sinto-me grato a ele. - Eu sei. estranho, no ? Ben assentiu, tornou a beij-la e, ento, recostou-se no balano, aninhando-a mais junto de si. - Ben? - Sim? - Voc se lembra daquela coleo de livros de Nancy Drew que eu tinha? Ele virou-se para fit-la com um sorriso. - Como eu poderia esquecer? Voc insistiu em traz-la com suas coisas quando nos casamos. Os livros tomaram metade do espao do armrio do nosso quarto. Penny soltou um riso divertido. - No ouse reclamar de Nancy. Os mtodos dela salvaram a minha pele. - Quem est reclamando? Nancy deveria ser beatificada. - Os livros ainda esto l? - Acha que eu teria coragem de me ver livre de qualquer coisa que pertencesse a voc, querida? - Ento, voc os guardou? - Claro. por causa deles que aquela prateleira mais alta do armrio est envergando ao meio. Por qu? Penny respirou fundo, endireitou-se no balano e pegou-lhe a mo na sua. Com gentileza, pousou-a em seu ventre. - Achei que nosso beb talvez queira l-los algum dia. - Claro, algum dia, quando ns... - Ele parou de falar, endireitou-se tambm no balano e fitou-a, boquiaberto. - Voc est querendo dizer que... que ns vamos ter...? Penny assentiu. - Sim, vamos ter um beb. Ben levantou-se do balano, gritando, eufrico, a plenos pulmes, at que vrios Brand saram em disparada da casa para ver o que estava causando tamanha comoo. Ele ergueu Penny do balano, segurando-a em seus braos, e beijou-a nos lbios, enquanto Olive saltava da cesta e danava alegremente em torno de ambos. - O que est acontecendo aqui? - perguntou Adam, confuso. - Eu vou ser pai, isso! - gritou Ben, e seu rosto se iluminou ao baixar o olhar para Penny.- Eu vou ser pai! - Aleluia!- exclamou Adam, tirando o chapu e atirando-o ao alto. - Puxa vida! - disse Garrett, contente, abraando a esposa. - Parabns! - desejou Chelsea, com os olhos marejados.

- Vamos precisar de uma casa maior - observou Elliot, pensativo. Mas, ento, abriu um largo sorriso e soltou uma exclamao exultante: - Uau, tenho que contar a Jessi! E a Wes. Ele certamente vai querer saber da novidade! Olive saltava e girava em torno de si, latindo com bvio entusiasmo. At o velho Blue surgiu junto porta da frente para verificar a razo do alvoroo. Penny olhou para os rostos sorridentes de todos aqueles Brand e sentiu-se partilhando de sua felicidade. Chelsea j estava at chorando. Ento, ergueu o olhar para tornar a fitar o marido. - Se for uma menina - disse-lhe -, quero cham-la de Nancy. Ben franziu o cenho por apenas um instante. - Oh, ento eu realmente espero que seja uma menina. - Por qu? - Porque se for menino, teremos que cham-lo de Reginald. Penny arqueou as sobrancelhas, intrigada. - Reginald? Todos os demais Brand franziram o cenho para Ben e perguntaram em unssono: - Reginald? Ele deu de ombros. - uma longa histria. Ento, sorriu novamente para a esposa, e Penny recostou a cabea em seu ombro, sabendo que estava em casa. Estava cercada de amor por todos os lados. Jamais deixaria aquele lugar ou aquelas pessoas. A famlia que quase perdera... o homem que nem mesmo a amnsia a fizera esquecer... o amor de sua vida, uma amor invencvel. Com lgrimas nos olhos, fitou os de Ben com intensidade, e viu que estavam marejados tambm. E aquele gesto de ternura tocou sua alma.- Estou to feliz, meu amor - sussurrou. - E eu vou me certificar de que sempre esteja, Penny. Muito feliz. Sempre.