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T. A.

Barron

Las Aventuras Del Joven Merln Volmen 4


Ttulo original: The Mirror of Merlin

El Espejo De Merlin

Este libro est dedicado a M. JERRY WEISS fiel amigo de estudiantes, maestros y magos

Con especial aprecio hacia JENNIFER HERRN

T. A. Barron

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Nota del autor

Hay algo que nunca cambia con respecto a Merln: no deja de sorprender. Eso era cierto en los primeros relatos, que en un principio cantaban los bardos galeses hace mil quinientos aos; hoy no lo es menos. Es verdad en su legendaria poca de madurez, cuando se convirti en el mentor del rey Arturo, mago de la Tabla Redonda y personaje central de la prodigiosa tragedia que llamamos Camelot. Y no es menos verdad en la juventud de Merln, cuando tuvo que esforzarse por conocer su propio nombre, su propio ser y su propio destino. Tal vez este don de sorprender brota de la insondable profundidad y la complejidad de su carcter. (Siendo meramente uno de los cronistas ms recientes de Merln, el ltimo de una larga lista, me sorprende cunto de su carcter, despus de quince siglos, contina todava inexplorado.) Quizs arranca de la poderosa magia que empieza a despuntar en l durante su juventud. O, tal vez, del misterioso futuro que le aguarda, tan atractivo como aterrador. O quizs esta capacidad de sorprender tiene sus orgenes en algo mucho ms simple: la humanidad de Merln. En el presente volumen, el cuarto de Las aventuras del joven Merln, sus sorpresas no proceden tanto de sus dones en aumento y su grandeza incipiente como de sus debilidades fundamentalmente humanas. A pesar de sus poderes, cada vez mayores, al igual que sus pasiones, sigue siendo un hombre mortal. A todas luces, Merln ha recorrido un largo camino desde el fatdico da en que comenz la bsqueda de sus aos perdidos. Ese da, un muchacho desharrapado y medio ahogado lleg a una costa desconocida arrastrado por las olas. Casi al instante, la muerte lo persigui. Sin embargo, pese a los temores que ocupaban sus pensamientos, era muy consciente de lo que le faltaba: no conservaba recuerdos de su infancia, de sus padres, ni siquiera de su propio nombre. Fue, en sus propias palabras, un da crudo, fro y yermo, tan vaco de promesas como vacos de aire estaban mis pulmones. Aunque Merln sobrevivi a ese da, su viaje ms azaroso acababa de iniciarse. Desde entonces, ha descubierto algunos de los secretos de Fincayra, una tierra tan impredecible como la niebla que se arremolina en sus confines, una isla que se halla entre la Tierra mortal y el Otro Mundo inmortal. Averigu mucho acerca de su pasado, pero menos sobre su identidad. Encontr a sus padres y conoci la verdad sobre su nacimiento. Hizo algunos amigos... y perdi tambin algunos. Y Merln tuvo xito en otros frentes: cur a un dragn herido, corri como un ciervo, propici el Baile de los Gigantes, descubri una nueva manera de ver, resolvi el acertijo de los Siete Cantares, oy los murmullos de una vieja caracola, sobrevivi a ser engullido por una piedra viva, acogi el espritu de su hermana en su interior y la condujo al Otro Mundo, venci a criaturas que devoran la magia y domin la legendaria Rueda de Wye. Confeccion un instrumento mgico diseado por l mismo... y comprendi que su msica no resida tanto en sus

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cuerdas como en las manos que las pulsaban. Y aun as, a pesar de todos sus xitos, los mayores retos de Merln estn por presentrsele. De algn modo, debe llegar a comprender el fondo de su propia humanidad: su capacidad para el triunfo y tambin para la tragedia. De qu otra manera podra convertirse, en los aos venideros, en ese mentor del rey Arturo que tan bien conocemos? Para desempear su papel en el ciclo arturiano y en el ciclo mtico, an ms amplio, que se prolonga desde mucho antes hasta despus, Merln debe conocer bien la humanidad. Inmensamente bien. Debe conocer nuestras aspiraciones ms elevadas y nuestras debilidades ms profundas. Ha de entender que incluso las mejores intenciones pueden estar plagadas de defectos y que la salvacin prometida puede encerrar graves peligros. En resumen, debe conocerse a s mismo. Pero cmo verse a s mismo en el espejo ms sincero? Y dnde puede encontrar semejante espejo? Tal vez sus reflejos se vean en lugares distintos, aunque sea de forma disimulada. Quiz sus imgenes, ya sean elevadamente luminosas o profundamente sombras, guardan algunas sorpresas propias. Slo cuando Merln pueda contemplarse con claridad meridiana podr albergar esperanzas de saber orientar a un joven monarca idealista. Apoyarlo en la creacin de un nuevo orden social, con la Tabla Redonda en su centro, aunque est condenado a fracasar en su poca. Ayudar al joven gobernante, pese a todo, a encontrar esperanza. Y, quizs, a intentarlo de nuevo. A medida que Merln revela los secretos de sus aos perdidos, y de paso sigue sorprendindome, hay algo que nunca cambia: estoy profundamente agradecido a los amigos que me han animado y aconsejado. Como siempre, tengo una deuda eterna con mi esposa, Currie, y con mi editora, Patricia Lee Gauch. Adems, estoy muy agradecido a Kylene Beers por su inquebrantable fe y su prudencia. Kristi Dight merece mi gratitud por inspirar la historia de la niebla susurrante que Hallia relata a sus compaeros una oscura noche en las marismas. Doy las gracias especialmente a Deborah Connell, a Kathy Montgomery, a Suzanne Ghiglia... y, como siempre, al propio mago esquivo. T.A.B.

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Sumido en brumosos sueos y recuerdos sombros en ciudades legendarias muy brevemente he vivido... Bravos mares he surcado, de esplendor cristalino, y de legendaria gloria me he revestido. De un poema del siglo VI, La cancin de Dyfyddiaeth El mundo de donde proceden las leyendas an se halla entre las brumas astrales... W. B. Yeats

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Prlogo

Muchos son los espejos en los que me he mirado; y muchos son los rostros que he contemplado. Mas durante todos estos aos no, todos estos siglos slo ha habido un espejo, y un semblante, que no puedo olvidar. Me ha acosado desde el principio, desde el primer instante. Y no ha dejado de acosarme ni un pice hasta el da de hoy. Los espejos, os lo aseguro, causan ms dolor que las espadas de doble filo, ms terror que los espritus de la naturaleza.

Bajo el arco de piedra, la niebla se acumulaba en un errtico torbellino semejante a un ojo que todo lo ve. No se elevaba del suelo ni de un burbujeante estanque cercano. En su lugar, esa niebla se formaba a partir del aire mismo debajo del arco, detrs de la extraa y temblorosa cortina que la retena igual que un dique contiene la marea alta. Aun as, los vapores se desbordaban a menudo y laman las enredaderas de hojas moradas que abrazaban las columnas. Pero, con mayor frecuencia, como ahora, se revolvan dentro del arco de piedra, creando figuras que se formaban y disolvan en un interminable proceso: siempre cambiante, siempre igual. De pronto, sin previo aviso, la cortina de niebla se estremeci y se endureci como una lmina lisa. Su superficie capt rayos de luz que se quebraron como astillas de cristal, donde se reflejaban vagas siluetas de las marismas circundantes. Por detrs de esos reflejos, las nubes seguan revolvindose, salpicadas de sombras oscuras y deformadas. Y una luz misteriosa brill en las profundidades del otro lado. Pues esta cortina era en realidad un espejo, un espejo repleto de niebla, y ms que eso. Un espejo con movimiento propio, con pulso propio. Un espejo con algo que se agitaba muy por debajo de su superficie. Sbitamente, del centro mismo se elev una vaharada de efluvios, seguida por algo ms delgado. Y sinuoso. Y vivo. Algo muy parecido a una mano. Una mano con largas uas, ms afiladas que garras, y dedos que se proyectaban con avidez. Tres dedos, luego cuatro, luego un pulgar. La niebla de la cinaga los envolva con sus jirones rizados, adornndolos con delicados anillos de vaporoso encaje. Pero los dedos se libraron de ella con una sacudida, antes de cerrarse en un puo. Durante un rato, el puo se apret, crispado, como si comprobase su propia realidad. La piel, casi tan plida como los vapores del entorno, palideci an ms. Las uas se clavaron todava ms en la carne. El puo entero temblaba por la tensin. A un ritmo casi imperceptible, la mano empez a relajarse. Los dedos se extendieron, se flexionaron y araaron el aire. Unos brumosos hilos se enrollaron al pulgar y se propagaron a la palma abierta. Al mismo tiempo, el espejo se oscureci. De los bordes de piedra resquebrajada, unas oscuras sombras se

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volcaron lentamente al interior, hasta cubrir toda la superficie. En pocos segundos, el arco entero reluca como un cristal negro, con su lisa superficie inmaculada, excepto por la plida mano que se retorca en su centro. Un seco chasquido restall en el aire. Poda haber surgido del espejo o de las antiguas piedras mismas, o de algn lugar distinto. Lo acompaaba un aroma empalagosamente dulce que recordaba al de los rosales en flor. Se levant un viento que se llev el sonido y el perfume. Ambos se desvanecieron en el inhspito territorio de las Marismas Encantadas. Nadie, ni siquiera los espritus de la cinaga, advirti lo que suceda. Tampoco nadie presenci lo que ocurri a continuacin. La mano, con los dedos extendidos en toda su longitud, sali por completo del espejo, seguida por la mueca, el antebrazo y el codo. La reluciente superficie se quebr de repente y volvi a fusionarse con el tembloroso y cambiante espejo, tan inquieto como las brumas de sus profundidades. De debajo del arco, surgi una mujer. Apoy sus botas en el cenagoso suelo y alis las arrugas de su tnica blanca y de su chal de hilo de plata. Alta y delgada, se ergua con unos ojos tan desprovistos de luz como el interior de una piedra. Al mirar hacia atrs al espejo, sonri lgubremente. Sacudi la cabeza, con lo que los bucles de su larga melena negra se bambolearon rtmicamente, y dirigi su atencin a las marismas. Durante un rato escuch sus distantes gemidos y siseos. Despus, gru con satisfaccin. Esta vez, querido Merln susurr para s misma, no te me escapars. Dicho esto, se arrebuj en su chal y sigui su camino hacia la penumbra.

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PRIMERA PARTE

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1 Sombras

Tens los msculos para aplicar toda mi energa a la labor, pero mi sombra se neg a moverse. Volv a intentarlo. De nuevo, la obstinada sombra rehus obedecerme. Cerr los ojos un gesto sin sentido, ya que me resultaban intiles para ver, habiendo sido reemplazados por mi segunda visin tres aos antes y me esforc al mximo por concentrarme. Por no percibir nada ms que mi sombra. No era tarea fcil, en un radiante da de verano como ste. Bien, adelante. Despej mi mente de todo pensamiento, apart el rumor de la hierba de este prado alpino y del chapoteante arroyo cercano. Ya no ola a menta, lavanda o mastuerzo, intensos olores casi hasta el punto de hacerme estornudar. Ya no notaba la pea rugosa por los lquenes amarillos que crecan debajo de m; ya no existan las montaas de Varigal, jaspeadas de nieve incluso en verano, elevndose ante m. Ya me preguntaba si encontrara a mi viejo amigo, el gigante Shim, en estas colinas tan prximas a su hogar. Y, lo ms difcil de todo, mis pensamientos ya no se desviaban hacia Hallia. Slo exista mi sombra. Empezando por abajo, repas su contorno sobre la hierba. Primero, las botas, con los cordones de cuero colgando, plantadas firmemente en lo alto de la pea. Despus, las piernas, las caderas y el pecho, ahora menos esculidos que de costumbre a causa de mi tnica hinchada. De un costado me colgaba la talega de cuero y del otro, la espada. Y mi cabeza, vuelta hacia un lado justo lo suficiente para que se proyectara la punta de mi nariz, la cual, con gran consternacin por mi parte, haba empezado a curvarse como un gancho en los ltimos meses. Ya pareca ms un pico que una nariz y me recordaba a la rapaz que haba inspirado mi nombre. A continuacin, naturalmente, vena mi cabello: ms negro incluso que mi sombra. Y, rezongu para mis adentros, igualmente dscolo. Muvete, orden en silencio a mi sombra, mientras mantena inmviles todos los msculos de mi cuerpo. No hubo respuesta. Levntate, insist, concentrando mi mente en el brazo derecho de la sombra. Todava nada. Lanc un gruido. Ya haba desperdiciado la maana entera procurando incitarla a que se moviera con independencia de m. Y si disociar la propia sombra era una habilidad reservada solamente a los magos de ms edad, los verdaderos magos? Nunca se me haba dado muy bien eso de esperar. Inspir lenta y prolongadamente. Sube. Sube, te digo. Durante un rato, exasperado, clav la mirada en la oscura silueta. De pronto... algo empez a cambiar. Despacio, muy despacio, el contorno de la sombra comenz a temblar. Los bordes de los hombros se hicieron borrosos, y los brazos vibraban con tanta violencia que parecan ms gruesos.
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Eso est mejor. Mucho mejor. Me obligu a permanecer inmvil, sin enjugarme siquiera las molestas gotas de sudor que resbalaban por mis sienes. Ahora el brazo derecho. Levntate. Con una brusca sacudida, el brazo de la sombra se extendi. Y se elev sin detenerse hasta sobrepasar la altura de la cabeza. Aunque segu sin moverme, un escalofro recorri mi cuerpo, una mezcla de emocin, descubrimiento y orgullo por mis crecientes poderes. Por fin, lo haba conseguido! Me mora de impaciencia por enserselo a Hallia. Me senta como si pudiera pasar flotando por encima de la pea, pero no me mov. Slo mi sonrisa cada vez ms amplia delataba mis sentimientos. Volv a concentrarme en la sombra, con el brazo alzado para saborear mi triunfo. Pensar que era capaz, con apenas quince aos de edad, de conseguir que mi sombra moviera sola el... El brazo izquierdo? Not una opresin en el pecho. Tena que haber movido el brazo derecho, no el izquierdo! Con un rugido, di un fuerte pisotn en el suelo y manote con furia. La sombra, como por despecho, manote a su vez. Sombra estpida! Yo te ensear a obedecerme! Y cundo ser eso? pregunt una sonora voz a mis espaldas. Gir en redondo y me encontr cara a cara con Hallia. Caminaba con la ligereza de un ciervo, ms cimbreante que la hierba en verano. Pero yo saba que, incluso bajo su forma de joven hembra humana, siempre estaba alerta ante cualquier posible peligro, siempre dispuesta a correr como la cierva en la que poda convertirse en un instante. La luz del sol se reflejaba en su gruesa trenza castao rojiza cuando sus inmensos ojos pardos me miraron con simpata. La obediencia, si no recuerdo mal, no es uno de tus puntos fuertes. No era a m, sino a mi sombra! Sus ojos chispearon maliciosamente. Donde salta el ciervo, salta su sombra. Pero..., pero yo... Mis mejillas estaban encendidas mientras tartamudeaba. Por qu has tenido que llegar precisamente ahora, cuando acabo de hacer el ridculo? Hallia se acarici su largo mentn. Si no supiera que es imposible, dira que pretendas impresionarme. En absoluto. Crisp los puos y luego los agit amenazadoramente contra mi sombra. Al ver que ella me devolva el gesto, mi clera no hizo ms que aumentar. Sombra estpida! Slo quiero que haga lo que le mando. Hallia se agach para observar una espiga de altramuz, de un morado tan intenso como su tnica. Y yo slo quiero que seas un poco ms humilde. Olisque la torre de ptalos. Eso suele ser responsabilidad de Rhia, pero como ha ido a aprender la lengua de las guilas de las caadas... Llevndose mi caballo refunfu, intentando desentumecer mis hombros rgidos. Es verdad. Levant la vista y sonri, ms con los ojos que con los labios. Despus de todo, ella no puede correr como un ciervo. Curiosamente, su tono de voz, su sonrisa, sus palabras tuvieron el efecto de disipar mi furia como si fuera niebla bajo el sol de la maana. Incluso mis hombros
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se relajaron. No se me ocurra cmo era posible. Pero, de pronto, record los secretos que me haban enseado Hallia y su desaparecido hermano, sobre todo el de transformarme en ciervo, junto con la dicha de correr a su lado con pezuas en lugar de pies, con cuatro patas en vez de dos piernas; con una visin aguda y un olfato an ms agudo; con la capacidad de or no slo mediante los odos, sino a travs de mis propios huesos. Es... bueno, es... ah! balbuce. Bonito, supongo. Estar aqu. Contigo, quiero decir. Slo... bueno, slo contigo. Sus ojos de cierva, de repente tmidos, desviaron la mirada. Envalentonado, descend de la pea. Ni siquiera durante estos das, estas semanas que llevamos viajando juntos, hemos pasado demasiado tiempo solos. Alargu el brazo, inseguro, para cogerle la mano. Cuando no era alguien de tu pueblo, o un viejo amigo, era... Me solt la mano con brusquedad. No te gusta lo que te he enseado? No. Quiero decir, s. Es que... Oh, no es eso lo que quiero decir! Sabes lo mucho que me ha encantado estar aqu, ver los pastos de verano de tu pueblo: esos altos prados, la cuenca de los alumbramientos, todas las sendas ocultas entre los rboles. Es slo que, bueno, lo mejor de todo ha sido... Me fall la voz y Hallia lade la cabeza. S? Me volv hacia ella, y nuestras miradas se encontraron una fraccin de segundo. Pero me bast para que olvidara lo que iba a decir. S? me anim. Dmelo, joven halcn. Ha sido, bueno... Recrcholis, no lo s! Frunc el entrecejo. A veces envidio al viejo Cairpr, que vomita poemas cuando le viene en gana. Hallia me dedic media sonrisa. ltimamente, casi todo son poemas de amor para tu madre. No me refiero a eso! exclam, ms turbado que nunca. Luego, al ver su expresin de desconsuelo, comprend que haba metido la pata. Quiero decir..., cuando digo eso, lo que quiero decir es... No, en fin, eso no es lo que quera decir. Ella se limit a menear la cabeza. De nuevo, tend la mano en su direccin. Por favor, Hallia. No me juzgues por mis palabras. Mmmm gru. Entonces, cmo debo juzgarte? Por otras cosas. Como cules? Me sent posedo por una repentina inspiracin. Le cog la mano y ech a correr por la hierba, obligndola a seguirme. Nuestros pies batan el suelo al unsono. Cuando nos acercbamos a la orilla del arroyo, nuestra espalda se inclin, nuestro cuello se estir, nuestros brazos se alargaron hasta tocar el suelo. Las caas de un vivo color verde que crecan al borde del agua, centelleantes de roco, se separaban ante nosotros. Con un solo movimiento, pues un nico cuerpo parecamos, brincamos en el aire, con la soltura y la fluidez del ro que cruzbamos. Aterrizamos en la orilla opuesta, totalmente transformados en ciervos. Meciendo la cabeza de lado a lado, me encabrit e inspir una profunda bocanada
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de aire para llenar los ollares con los variados perfumes del prado y la libertad incondicional de un ciervo. Las patas delanteras de Hallia rozaron las mas; respond acaricindole con un asta el grcil cuello. Un segundo ms tarde, estbamos brincando juntos por la hierba, correteando, escuchando las susurrantes caas y los innumerables murmullos secretos del prado. Retozamos durante un tiempo que no se mide en minutos, sino en magia. Cuando finalmente nos detuvimos, nuestro pelaje reluca de sudor. Trotamos hasta el arroyo, pastamos durante un rato entre los brotes que crecan en la orilla y nos refrescamos en las aguas poco profundas. Empezamos a remontar la corriente con el lomo ms recto y la cabeza erguida. Enseguida dejamos de vadear sobre cascos para hacerlo con nuestros pies, los mos calzados con botas y los suyos descalzos. En silencio, salimos a la cenagosa orilla y nos internamos entre las caas. Cuando llegamos a la pea, el escenario de mi infructuoso intento de disociar los movimientos de mi sombra de los mos, Hallia se encar conmigo, y en sus ojos de cierva an brillaba una luz. Tengo que decirte algo, joven halcn. Algo importante. La observ con el corazn latiendo como si unos grandes cascos galoparan por el interior de mi pecho. Empez a hablar, pero se contuvo. Es que... Oh, joven halcn!, me cuesta mucho expresarlo con palabras. Te comprendo, creme. Le pas la mano suavemente por el brazo. Ms tarde, quiz. Volvi a intentarlo, vacilante. No, ahora. Hace tiempo que quiero decrtelo. Y la sensacin es ms fuerte cada da que pasamos en los pastos de verano. S? Hice una pausa, con un nudo en la garganta. Qu pasa? Se arrim unos milmetros a m. Quiero que... que sepas una cosa, joven halcn. Que sepa qu? Que yo..., no, que t... De pronto, un pesado objeto me embisti y me derrib de espaldas. Rod por la hierba y no me detuve hasta llegar justo al borde del agua. Tras desenredarme de mi tnica, que en la cada se haba enrollado a mi cabeza y a mis hombros, me puse en pie de un salto, levantando una oleada de barro. Con una mueca, empu mi espada y me enfrent a mi agresor. Pero, en lugar de abalanzarme sobre l, lanc un gemido. T no. Ahora no. Una joven hembra de dragn, de relucientes escamas moradas y escarlatas, se haba posado junto a nosotros. En ese momento, plegaba sobre la espalda sus correosas alas, que an temblaban ligeramente por la tensin del vuelo. Su inmensa y larguirucha figura ocultaba la pea, adems de una buena parte del prado, razn por la cual me haba empujado con violencia al aterrizar. Slo el veloz instinto de Hallia la haba salvado a ella de correr la misma suerte. La cra de dragn inspir honda y pesadamente. Su cabeza, casi tan grande como todo mi cuerpo, se inclinaba desolada sobre sus enormes hombros. Incluso sus alas colgaban lnguidas, al igual que una de sus orejas azules como
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estandartes. La otra oreja, como siempre, sobresala lateralmente de su cabeza, menos parecida a una oreja que a un cuerno mal situado. Al ver mi expresin enojada, Hallia se coloc en actitud protectora al lado de la hembra de dragn y apoy una mano en el extremo de la oreja protuberante. Gwynnia lo siente, no lo ves? No pretenda hacerte ningn dao. La hembra de dragn arrug el hocico y lanz un profundo gemido gutural. Hallia escrut el interior de sus triangulares ojos naranjas. Acaba de aprender a volar. Sus aterrizajes an son un poco torpes. Un poco torpes! exclam, todava irritado. Por poco me mata! Me dirig a mi cayado, que tambin haba cado sobre la hierba, y lo bland ante el rostro de la cra de dragn. Eres como un gigante borracho. No, peor! Por lo menos l se dormira en algn momento. T slo eres ms grande y ms torpe cada da. Los ojos de Gwynnia, brillantes como la lava, se entrecerraron. De las profundidades de su pecho brot un ruido sordo que fue aumentando de volumen. De pronto, la hembra de dragn se envar y lade la cabeza, como si el sonido la desconcertara. Luego, cuando el rumor se extingui, abri sus descomunales fauces erizadas de dientes y bostez prolongadamente. Algrate de que an no haya aprendido a escupir fuego me previno Hallia. Enseguida, aadi: Aunque estoy segura de que nunca lo utilizara contra ti. Se puso a rascarle el canto de la oreja rebelde. Verdad, Gwynnia? La cra de dragn lanz un fuerte ronquido. A continuacin, en el otro extremo del prado, la punta de la cola provista de pas se elev, se curv y se acerc velozmente a ellos. Con la delicadeza de una mariposa, la punta se pos sobre el hombro de Hallia. All permaneci, escamas moradas sobre tela morada, abrazndola suavemente. Me sacud parte del barro de la tnica y dej escapar un suspiro de exasperacin. Es difcil estar enfadado mucho rato con ninguna de vosotras. Fij la mirada en uno de los brillantes ojos de la cra de dragn. Me perdonas? Por un momento, he olvidado que nunca te alejas mucho de Hallia. La joven humana se volvi para mirarme. Por un momento dijo en voz baja yo tambin lo haba olvidado. Asent tristemente. No es culpa tuya. Claro que s. Rasc las escamas doradas de la puntiaguda cola. Cuando empec a cantarle por las noches todas las canciones que me cantaban a m de pequea, no tena ni idea de que se encariara tanto conmigo. Ni de que crecera tanto. Hallia sonri a medias. Supongo que no debimos permitir que Cairpr le pusiera un nombre de tanto peso, sacado de las antiguas leyendas de dragones, a menos que espersemos que algn da estuviera a la altura de l. Es verdad, el nombre de la primera reina de los dragones, la madre de toda su raza. Me mordisque el labio, recordando la vieja leyenda. La que arriesg su propia vida para tragarse el fuego de una gran montaa de lava, con el fin de poder, ella y todos sus descendientes, arrojar fuego junto con el aliento.
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Al orlo, Gwynnia abri sus fauces de par en par y bostez de nuevo, esta vez de un modo tan ruidoso que tuvimos que taparnos las orejas. Cuando el bostezo concluy, observ: Me parece que la reina necesita dormir la siesta. Con un esperanzado susurro, aad: Quizs an podamos terminar nuestra conversacin. Hallia asinti, aunque se revolvi con incomodidad. Pero antes de que pudiera abrir la boca, un nuevo sonido atraves el aire. Era un quejido agudo y lastimero, el tipo de sonido que slo puede emitir alguien que se halla en trance de muerte. O, para ser ms precisos, alguien para quien la muerte sera un alivio.

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2 El bolarva

Los gritos de angustia procedentes de algn punto cercano al arroyo no se interrumpieron. Aferrando mi cayado, cruc a la carrera la zona de hierba, seguido por Hallia. La cra de dragn se limit a observarnos con ojos soolientos, mientras se rascaba un ala con su enorme hocico. Incluso antes de llegar a la orilla, ca en la cuenta de que el gemido, tan fuerte que ahogaba el rumor del agua que chapoteaba entre las piedras, provena de detrs de un recodo del arroyo, corriente arriba. Hallia y yo nos precipitamos hacia el lugar, para lo que tuvimos que apartar unas aulagas amarillas que crecan junto al arroyo. All, luchando por salir a la lodosa orilla, estaba la criatura ms estrafalaria que jams haba visto. Su cuerpo era oscuro, redondeado y esbelto, muy parecido al de las focas de la costa occidental de Fincayra, aunque de menor tamao. Tambin este ser posea los largos bigotes de una foca y los mismos ojos profundos y apesadumbrados. Pero, en lugar de aletas, esta criatura tena brazos, tres a cada lado. Delgados y huesudos, los brazos terminaban en sendos pares de pinzas que recordaban a las de los cangrejos. De su barriga bien acolchada colgaba una red de hilos verdosos entrelazados quizs una bolsa mientras que de su dorso sobresala una fila de largas y delicadas placas dorsales que se enroscaban sobre s mismas hasta formar una apretada espiral. Entonces repar en el irregular corte, semioculto por una costra de barro, que recorra su flanco derecho de arriba abajo. Cuando la criatura se dej caer blandamente en la orilla, entre lastimosos gemidos, me arrodill a su lado. Enseguida, intent limpiar la herida remojndola con agua del arroyo. Al principio, la pobre bestia, extenuada por su prolongado sufrimiento, no pareci advertirlo. Al cabo de un momento, sin embargo, hizo una brusca y violenta sacudida. Oh, terribloso muertedolor! Horriblosa sangrerida! bram. Es mi muertefinal, prontoya, demasiadoso prontoya... An soy pequejoven, casi un solobeb. No te preocupes respond, tranquilizador, con la esperanza de que mi idioma le pareciera menos extrao que a m el suyo. Estoy seguro de que ese corte duele, pero en realidad no es muy profundo. Introduje la mano en mi talega y saqu un puado de hierbas medicinales. Estas hierbas... Son para matacomer al pobrem, claro! Qu muertefinal ms espanturosa, ms lastimerosa. Todo su cuerpo temblaba convulsivamente, en especial los gruesos pliegues de grasa que formaban una papada bajo su mentn. Tantuchsimo sufrehuir, para finacabar guisacomido por un crueloso monstrumano! Negu con la cabeza. No lo entiendes. Intenta relajarte. Dej caer unas gotas de agua sobre las hierbas y las amas hasta obtener un emplasto. Esto te ayudar a curarte antes,
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as de simple. La criatura chill y forceje para zafarse de mi abrazo. Monstrumano! Vasaquieres hacerme polvomorder como un velocirrayo. Oh, desdichadoso de yom! Ya vienacerca mi finfatal, mi... No declar. Tranquilzate, quieres? Entonces me enjaulaprisionars, seguroso. Me publiexhibirs como un rarobicho! Y todosms monstrumanos harn piedrapuntera contra mi jaulaprisin o me pellizcadolern entre los hierrobarrotes. Terribloso destisino, horribloso finfa... No! Intent aplicar el emplasto a la herida por todos los medios, pero los constantes molinetes de los brazos de la criatura me lo impedan. En varias ocasiones, estuvo a punto de resbalarse de mi regazo y caer al agua, o a las matas de aulaga. He venido a ayudarte, no lo comprendes? Mismot? Un monstrumano? Cuandojams ha hecho un monstrumano una cosalgo por quiereayudar a un bolarva? Un bolarva? repiti Hallia, inclinndose para examinarlo ms de cerca. Vaya, bien podra ser. Al reparar en mi expresin de desconcierto, me explic: Uno de los seres ms raros de esta isla. Slo haba odo contar historias... Pero s, ste, sin duda, encaja con la descripcin. Aunque no entiendo qu est haciendo aqu. Cre que slo vivan en las marismas ms remotas. En las Marismencantadas, seguroso gimote el bolarva. Prontaclarad vuestras dudapreguntas! Antes de enjaulaprisionarme, pegapalizarme y hiervaguarme con muchosdiez podripatatas. Oh, tragicoso realmundo, calamiturosa granafliccin! Meneando la cabeza, volv a examinar el tajo. Eres un tipo confiado, verdad? S, todomuy seguroso vocifer la criatura, y a sus redondos ojos asomaron sendas lgrimas. Es mi naturalser. Demasiadoso confiacrdulo, demasiadoso tontingenuo. Siempre voyaquiero ver felizfinal en todoquier situacaso, asiese soy yom. Por asieso es mi maldestino duelemorir entre podripatatas. Un feocrudo destisino! El bolarva inspir lenta y entrecortadamente. Buenova, yaempieza y chillamtame. Moricaer honrurosamente. Guard silencio durante dos segundos. Despus, de improviso, bram : Menudorrible embrolo! Ser guisacomido yahora! Tanmuy pequejoven, tanmuy bravofuerte. Tan... Silencio! orden, tras lo cual me acomod en la orilla. Mostrando los dientes, le dirig una mirada fulminante. Cuanto ms protestes, ms terrible ser tu muerte. Hallia me mir sorprendida, pero no le hice caso. S, ya lo vers insist con expresin asesina, aunque tena que hacer grandes esfuerzos por contener la risa. Mi nica duda es cmo matarte. Pero una cosa es cierta: cuanto ms alborotes, ms doloroso har que sea para ti. De verdacierto? gimote el bolarva. S! Y ahora deja de lloriquear. Oh, tembloso... He dicho ahora!
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La bestia guard silencio. Excepto por algn espordico estremecimiento que sacuda su cuerpo desde el arranque de su cuello hasta su bajo vientre, permaneci inmvil como un cadver en mi regazo. Coloqu las manos delicadamente sobre la herida. Empec a concentrarme en las capas ms profundas de la carne, donde el tejido estaba ms desgarrado. Al mismo tiempo, inspir a fondo. Imagin que mis pulmones no se llenaban de aire, sino de luz, la clida y tranquilizadora luz del sol en verano. Aqu, en el territorio amado por los hombres ciervo, donde Hallia y yo habamos retozado tan libremente y yo tena la certeza de que volveramos a hacerlo. Al rato, la luz rellen todo el resto de mi cuerpo y se desbord por mis hombros, se derram por mis brazos y fluy hasta las yemas de mis dedos. A medida que la luz curativa se verta sobre la herida del bolarva, su cuerpo, bigotes incluidos, empez a relajarse. De pronto volvi a gemir, pero esta vez el sonido era distinto, no tanto de dolor como de sorpresa, quizs incluso de placer. Pero sabiendo cunto trabajo delicado me esperaba, lo fulmin con una mirada colrica. Se call en el acto. Empec a dirigir la luz hacia la carne abierta. Como un bardo taendo un arpa rota, fui pasando de una fibra de tejido a la siguiente, unindolas y tensndolas con cuidado, comprobando su firmeza una por una antes de pasar a la siguiente. En cierto punto encontr una maraa de tendones seccionados, cortados casi hasta el hueso. Los ba de luz durante un rato slo para separarlos unos de otros. Al final, los afloj y luego volv a conectar los tejidos con mucho cuidado, animndolos a que recuperaran su vigor, su integridad. Capa a capa, fui ascendiendo por la herida, acercndome lentamente a la superficie. Varios minutos ms tarde, apart las manos. La negra piel del bolarva reluca, lisa e intacta. Me senta exhausto y me recost en la empinada orilla, apoyando la cabeza en una raz de aulaga. El cielo azul era visible entre las flores amarillas que formaban un dosel sobre mi cabeza. Finalmente, me incorpor y le di unas suaves palmaditas en el flanco al bolarva. Bueno suspir, has tenido suerte. Al final he decidido no hervirte. Los ojos de la criatura, ya abiertos de par en par, estuvieron a punto de salirse de sus rbitas. Pero no dijo nada. Es verdad, amiguito. No tena intencin de hacerte dao, pero era la nica manera de conseguir que te estuvieras quieto. Te ests burlarriendo de yom gru, retorcindose en mi regazo. Eres crueloso y malvadoso. Hallia me dirigi una clida mirada. Ahora no te cree. Pero te creer, con el tiempo. Mismeso ni en duermesueos! El bolarva desenrosc bruscamente varias de sus colas, rode con ellas una roca que descollaba en la ribera y se zaf de m. Aterriz con un chapoteo en las someras aguas, a mis pies. Braceando enrgicamente con sus seis extremidades, nad corriente abajo a una velocidad de vrtigo. En un abrir y cerrar de ojos, lleg al recodo y desapareci de la vista. Hallia se rasc su fina barbilla. No es ninguna tontera decir que lo has salvado, joven halcn. Lanc una mirada de reojo a mi sombra, acuclillada a mi lado en el barro, y
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su postura me pareci insolente. Me alegro de poder hacer algo bien. Hallia se agach para pasar por debajo de una rama y se dej caer a mi lado con la gracilidad de una flor al desplegar sus ptalos. Creo que curar es diferente de cualquier otra magia. Y eso? Hizo rodar una ramita entre sus dedos pensativamente y luego la arroj a la corriente. No lo s con exactitud, pero la magia de curar parece surgir ms del interior; del corazn, quiz, o de un punto an ms profundo. Y los otros tipos de magia? Bueno, tengo la impresin de que provienen del exterior de nosotros mismos. Indic el cielo ail con un amplio ademn. De algn sitio de ah fuera. Esos poderes llegan hasta nosotros y a veces circulan por nuestro interior, pero en realidad no forman parte de nosotros. Utilizarlos es ms parecido a emplear una herramienta, como un martillo o una sierra. Me arranqu del cabello un palito recubierto por una costra de lodo. Te entiendo, pero y la magia que utilizamos para convertirnos en ciervos? Esa no surge de nuestro interior? No, en realidad no. Extendi una mano y luego la cerr con la forma aproximada de una pezua de ciervo. Al principio, cuando me propongo transformarme, siento mi magia interior, pero slo una chispa, como una especie de invitacin que me conecta con la magia ms amplia que existe fuera de m. Esa es la magia que produce el cambio en todas sus formas: la noche en da, el cervato en ciervo, la semilla en flor. La magia que promete... Hizo una pausa para acariciar una rizada fronda de helecho que brotaba a su lado en la orilla. Que cada prado, enterrado bajo la nieve durante el largo invierno, cobre vida una vez ms en primavera. Asent, arrullado por el rumor del cantarn arroyo. Una serpiente, fina y verde, asom entre un grupo de caas que creca a mis pies y rept hasta el agua. A veces percibo esos poderes externos, esos poderes csmicos, con tanta intensidad que tengo la sensacin de que son ellos quienes me utilizan a m, quienes me empuan como si yo fuese su pequea herramienta. O que me escriben como una novela, cuyo final no puedo cambiar haga lo que haga. Hallia se acerc ms a m, hasta que su hombro rozaba el mo. Es toda esta charla, verdad? Oh, s, joven halcn. Lo he odo, incluso a miembros de mi clan que deberan ser menos ingenuos. Todo eso acerca de tu futuro, de tu destino, de ser un mago. Y no slo un mago cualquiera aad, sino el ms grande de todos los tiempos. Ms incluso que mi abuelo, Tuatha, segn algunos, y l fue el mago ms sabio y poderoso que ha existido. Es... bueno, un peso muy grande para cargarlo constantemente. Tanto que a veces es lo nico que noto. Como si mis elecciones, mis propias decisiones, no fueran mas, despus de todo. Pero lo son! No puedes dudarlo. Son lo que te hace... ser como eres. Por eso quera decirte... Su voz descendi de volumen hasta que no era ms que un susurro lo que quera decirte. Y me lo dirs ahora?
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No declar, resuelta a no desviarse del tema de conversacin. Escchame. Sinceramente crees que no tienes ms influencia sobre tu futuro que una bellota destinada a convertirse en roble, porque sera imposible que llegara a ser un fresno o un arce, por mucho que se esforzara? Hurgu con el tacn de mi bota en la cenagosa orilla, desanimado. Eso parece. Pero t tienes tu propia magia, no? Lo que he dicho acerca de los poderes externos es verdad, pero si podemos utilizarlos en alguna medida es porque poseemos poderes propios, magia propia, en nuestro interior. Y t, joven halcn, tienes una asombrosa capacidad de participar de la magia ms amplia. De recibirla, concentrarla y hacer que se incline ante tu voluntad. Lo veo en ti constantemente, con la misma claridad que el reflejo de una cara en un estanque. Quizs ese reflejo es el tuyo, no el mo. Hallia neg con la cabeza con tanta energa que su trenza castao rojiza fustig el aire y me roz una oreja. Sin tu magia interior no habras podido curar al bolarva como lo has hecho. Pero estaba utilizando mi propia magia y tomando mis propias decisiones para curarlo? O simplemente cumpla mi destino, saliendo al escenario para representar un guin escrito por otra persona hace mucho tiempo? Tamborile con los dedos sobre la empuadura del arma que yaca a mi lado. Incluso esta espada forma parte de mi destino. Eso fue lo que me dijo el gran espritu Dagda en persona. Me orden custodiarla, porque algn da debo entregrsela a un gran rey, si bien trgico, un rey tan poderoso que lograr arrancarla de una vaina de piedra. Hice una pausa, intentando recordar cmo lo haba descrito Dagda: Un muchacho nacido para ser rey, cuyo reinado perdurar en los corazones mucho despus de que haya desaparecido de la tierra. Hallia enarc una ceja con incredulidad. Un destino predicho no es un destino vivido. Es uno de los antiguos proverbios de tu gente? Mmmm, no tan antiguo. Mi padre fue el primero en decirlo. Pensaba mucho en estas cosas. Me dio un codazo tan fuerte que mi hombro contrario choc con una rama y desprendi varias hojas. Como alguien que conozco. Sonre forzadamente y mir de reojo mi cayado, que haba dejado sobre un canto rodado a la orilla del arroyo. El agua lama su caa, mojando los siete smbolos grabados de arriba abajo y hacindolos relucir de un modo extrao. Cuanto ms pienso en las cosas, en el destino o en lo que sea, menos s en realidad. Inesperadamente, Hallia se ech a rer. Eso mismo deca mi padre! Ms veces de las que podra contar. Fue mi turno de darle un codazo. Qu ms sola decir? Sobre el destino? Medit unos instantes. No mucho, aunque s algo desconcertante. Qu? Deca, si lo recuerdo bien, que buscar el propio destino es como mirarse en un espejo. Ves una imagen, aunque sea borrosa, con la poca o mucha luz que haya
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en ese momento. Pero si la luz cambia algn da, lo mismo le ocurrir a la imagen. Y si la luz se apaga finalmente, el espejo estar vaco. Por eso, su conclusin era que el espejo ms autntico es... cmo lo deca? Ah, s. El espejo ms autntico es el que no necesita luz. Frunc el ceo, perplejo. El que no necesita luz? Qu quera decir con eso? Nadie de mi clan le ha encontrado sentido nunca, aunque muchos lo han intentado. Me contaron que algunos ancianos debaten interminablemente al respecto, sin ningn resultado. Por eso es mejor no dedicar demasiado tiempo a reflexionar. Mi padre saba mucho, pero tambin disfrutaba gastando bromas a los dems. Asent, sin dejar de interrogarme acerca de la curiosa afirmacin. Bien poda haber sido un chiste. Pero y si realmente significaba algo? Era evidente que los ancianos as lo crean, o de lo contrario no habran desperdiciado tanto tiempo intentando comprenderlo. Tal vez un da, alguien lo conseguira. Quizs... incluso yo mismo. Por un momento, me deleit con la idea; una idea encantadora, por cierto: yo, Merln, poda ser quien arrojara luz sobre el antiguo misterio. Y sobre otros muchos misterios ms. Me distrajo un repentino movimiento en la cenagosa orilla. Mi sombra! Aunque yo estaba sentado perfectamente inmvil, ella pareca moverse, de hecho pareca estar temblando. Poda tratarse slo del efecto de la luz reflejada en el arroyo? Enfoqu al mximo mi segunda visin. No, no caba la menor duda. Mi sombra me deca que no moviendo enrgicamente la cabeza.

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3 Secretos

Lanc un gruido a mi insolente sombra, que segua mofndose de m desde la orilla del arroyo. Por qu no te quedaste en la pea de antes? Hallia se puso rgida y dio una palmada sobre la embarrada pendiente. Joven halcn! No te lo deca a ti, perdona. Extend el brazo, pero ella rechaz mi mano con un gesto de enfado. Dirig una hosca mirada a mi sombra, que pareca estar tronchndose de risa. Hallia, no estaba hablando contigo! Hablaba con mi sombra. Lentamente, su expresin se suaviz. Me parece que, ltimamente, tienes tantos problemas con esa sombra como con Gwynnia. Apart unas ramas para otear el prado donde habamos dejado a la cra de dragn. Se ha vuelto a marchar. Me pregunto adonde. Probablemente, slo a pastar ro abajo. No puede estar lejos, eso seguro. Arroj un canto rodado a mi sombra, casi esperando que me lo devolviese . Y dime, cmo saba tanto tu padre? Era un estudioso? Un bardo? Nada de eso. Fue el sanador de nuestro clan durante muchos aos. Juguete con su trenza, separando los cabellos como si estuviera desenredando un recuerdo muy embrollado. Incluso despus de que el mar nos obligara a abandonar nuestras tierras ancestrales, lo cual por poco le rompe el corazn, prosigui su trabajo. Y sus conocimientos iban mucho ms all del arte de curar. Comprenda cosas que nadie ms saba sobre ciertos lugares. Y... ciertas personas. Trag saliva. Supongo que por eso le confiaron a su cuidado una de las Siete Herramientas Mgicas. Di un respingo. De veras? Ella asinti. Cul? No debo decir nada ms. Es un secreto de los Mellwyn-bri-Meath. Nos dedicamos a contemplar el agua que circulaba a nuestros pies, y mis recuerdos fluan como el arroyo. Recordaba bien aquellas legendarias herramientas, puesto que consegu rescatar la mayora de ellas cuando el Castillo Velado se derrumb. Estaba el arado que labraba el campo solo, la sierra que slo cortaba la cantidad de madera necesaria y... qu ms? Ah, s: la azada, la pala y el martillo mgicos. Adems de aquel balde, casi tan pesado como el arado, ya que siempre rebosaba de agua. Slo la sptima herramienta haba escapado de m, aunque no de mis pensamientos. Pues, aunque no conoca su descripcin, y mucho menos sus poderes, soaba a menudo en encontrarla, normalmente detrs de un impenetrable muro de fuego. Cada vez que, en mis sueos, intentaba recuperarla,
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las abrasadoras llamas me quemaban las manos, la cara, los ojos invidentes. Lo nico que oa eran mis gritos; lo nico que ola era el hedor de mi piel achicharrada. Cuando no poda seguir soportando la agona por ms tiempo, siempre despertaba baado en sudor. Hallia me acarici tiernamente la mano. Veo en tu rostro, joven halcn, que t tambin conoces algunos secretos sobre las Siete Herramientas Mgicas. Es cierto repliqu, sin apartar los ojos del arroyo. Las he empuado todas, las he utilizado todas, excepto la que se perdi para siempre. Hallia me mir durante un rato largo, sopesando sus reservas. Por fin, suspir. No se perdi. Qu quieres decir? Eso es lo que dice todo el mundo, incluido Cairpr. Porque eso es lo que cree todo el mundo. Excepto mi padre y los pocos de los nuestros a quienes se confi el secreto. Vers, esa herramienta mgica es la que le encomendaron a l. Y cuando los soldados del malvado rey Stangmar vinieron a arrebatrsela, mi padre no les dio la verdadera herramienta, sino una copia que haba fabricado l, una falsificacin. La autntica la escondi en un lugar seguro. Dnde? Nunca se lo cont a nadie. Poco despus de que les diera el cambiazo, los cazadores... lo encontraron. Reconoc el pesar en sus ojos y la rode con mis brazos. Permanecimos all sentados un buen rato, contemplando los remolinos de la corriente. Pese a lo mucho que deseaba ser partcipe de su secreto, an quera ms ayudarla a sobrellevar la carga. Finalmente, volvi a hablar: Era una llave, joven halcn, una llave mgica. Tallada a partir de un asta pulida, con un zafiro engarzado en su ojo. Sus poderes... Oh, no me acuerdo, como tantas cosas que me contaba mi padre. Entonces yo era muy joven! Para l era muy importante, eso es lo que ms recuerdo. Entrelaz sus dedos con los mos. Aunque tambin recuerdo que una vez dijo que, por grandes que fueran sus poderes, no podan competir con la mano de un sanador. En ese instante, omos un quejumbroso lamento corriente abajo. El sonido aument rpidamente de volumen hasta resultarnos familiar. Al cabo de unos segundos, apareci el bolarva, nadando directamente hacia nosotros, chapoteando furiosamente con sus seis brazos. Remont la corriente, se encaram a la orilla y salt a mis brazos, tembloroso y jadeante. Terromiedo abrumadoroso! barbot, con los ojos relucientes de pnico. Matasesino mutiladoroso! Ya llegaviene, est mismaqu! Antes de que pudiera preguntarle de qu estaba hablando, una enorme cabeza se elev por encima de los marjoletos que crecan corriente abajo. Gwynnia! Cuando extendi su largo cuello escamoso, su oreja tiesa parti varias ramas, provocando la cada de una lluvia de hojas. Sali de entre los rboles, con las alas plegadas y apretadas contra el inmenso lomo, y se agazap ante nosotros. La luz anaranjada de sus ojos se reflej vivamente en el agua. Un dragoterror! chill el bolarva, al tiempo que ocultaba la cabeza bajo mi axila. Estamos condenamuertos, hasta el finltimo de mismonosotros.
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Tonteras repliqu. Ese dragn es amigo nuestro. No te har dao aadi Hallia. Al or la voz de su amiga, Gwynnia aporre enrgicamente el suelo con su cola. Sin embargo, uno de sus golpes alcanz a un marjoleto y lo arranc de cuajo. El rbol se desplom con gran estruendo sobre el arroyo y esparci un aluvin de ramas y barro por toda la orilla. Al verlo, el bolarva solt un alarido... y se desmay. Se qued tendido en mi regazo, inerte como una tnica empapada. Incluso sus colas, antes tan apretadamente enrolladas, pendan ahora flcidas a su espalda. La cabeza de Gwynnia, ya casi sobre nosotros, se lade con expresin intrigada. Acarici la lisa piel del bolarva. Este tipejo no tiene madera de aventurero. Creo que deberamos mandarlo de vuelta por donde ha venido. A las Marismas Encantadas? pregunt Hallia. Es el ltimo lugar adonde deberas mandarlo. Es de donde viene. Pues ha sido muy listo por escapar! Es un lugar maligno, mortfero, con trampas letales en cada recodo. Mi pueblo, como casi todos los dems pueblos, con excepcin de los espritus de la cinaga, lo evita siempre que puede. Mira, est claro que necesita vivir cerca del agua. Y lejos de los dragones. No s cmo ha llegado hasta aqu, pero seguro que lo mejor es devolverlo a su casa. Hallia neg con la cabeza y toc el hmedo dorso del bolarva. Te digo que es una locura. Adems, esa maldita cinaga est justo al otro lado de la isla. Al detectar cierta inseguridad en su voz, me puse rgido. No me crees capaz de conseguirlo? Bueno... no. No lo creo. La mir hoscamente, con las mejillas encendidas. Saltar es una de las habilidades ms arriesgadas para un mago. T mismo me lo has dicho. Estrell un puo contra la orilla y me manch la tnica de barro. Ya veo que no me crees capaz. Y si lo mandas a otro lugar por error? No cometer ningn error! En ese momento repar en mi sombra, que pareca mover de nuevo la cabeza de lado a lado, y me mord el labio . Y, si por casualidad me falla, por lo menos despertar en algn sitio donde no haya un dragn mirndolo fijamente desde las alturas. Con cuidado, deposit al bolarva inconsciente entre las caas, al borde del agua. A continuacin, cog mi cayado y me puse en pie. Me plant firmemente en la orilla, de espaldas a Hallia, y empec a concentrarme. Casi al instante, sent que los poderes se acumulaban en mi interior y se precipitaban hacia la superficie como la lava de un volcn en erupcin. Finalmente, enton el complejo cntico, invocando la magia superior de Saltar. El viaje que sea cerca, mas la aventura, lejos... Mirad! Es el Lugar y el tiempo de Saltar.

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Ve en busca de una estrella y llega hasta su centro; en lugar de soar, encuentra Muirthemnar o el eco de un poema que, como una campana dispuesta siempre a honrar, jams a denostar, a lo lejos repica al calor de la maana. Mirad! Es el lugar y el tiempo de Saltar. Un relmpago de luz blanca estall en la orilla. El agua que circulaba por el canal hirvi y se evapor. Al mismo tiempo, el bolarva desapareci... junto con Hallia y conmigo.

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4 Muertedolor

Agujas de pino! Rod sobre m mismo y las escup de mi boca. Por encima de mi cabeza, unas tupidas ramas se arqueaban hacia el cielo, con un aspecto tan robusto que parecan capaces de sostener la mismsima bveda celeste. Y lo bastante corpulentas para ocultarla: slo unas cuantas partculas de luz atravesaban el tupido mar de ramas. Buen trabajo, joven halcn. Me encog, escup un grumo de resina pegajosa y luego torc el cuello para mirar a Hallia. Como yo, estaba tendida de espaldas entre agujas de pino y ramitas secas. Est bien reconoc. Mi habilidad de Saltar estaba un poco... desajustada. Hallia se sent y me mir con expresin solemne. Un poco, dices? Me parece que intentabas hacer Saltar al bolarva, no a nosotros. Ahora estamos aqu, en algn bosque, sin ningn punto conocido a la vista. Y tu destino no eran las Marismas Encantadas? Supongo que debera sentirme afortunada de que tu puntera sea tan mala. Se sacudi una aguja de pino de la nariz. Comparado con tu puntera Saltando, la habilidad de Gwynnia para aterrizar es soberbia. Su rostro se ensombreci. Por cierto, dnde est? Se puso en pie de un brinco, acribillndome de ramitas. Gwyyynniaaa! grit, y su voz se intern en el bosque como un gaviln. Mi Gwyyynniaaa! No recibi respuesta. Se volvi hacia m, con la frente surcada de arrugas de preocupacin. Oh, espero que no le haya pasado nada. Si pudiera orme me habra contestado. No creers que... Nos la hemos dejado? termin por ella, incorporndome a mi vez. Me sacud los fragmentos de corteza y las agujas de pino de mi tnica. Me temo que es posible. Muy posible. Despus de todo, no pretenda mandarla a ninguna parte. Tampoco pretendas mandarnos a nosotros! Oh, se habr llevado un susto de muerte. Mir en derredor, hacia los rboles. Quizs est en alguna parte, justo fuera del alcance de mis gritos. Est donde est alguna parte mascull. Con la cabeza vuelta hacia atrs, atisb entre el dosel de ramas e inspir una honda bocanada de aire, impregnado de la dulzura del cedro y el pino. Y algo ms, ca en la cuenta enseguida: un ligero aroma rancio, a algo en descomposicin, que acechaba justo detrs de la dulzura. De todos modos aspir las fragancias, pues por mucho que me disgustaba haberme perdido, siempre disfrutaba en el corazn de un bosque. Cuanto ms oscuro, mejor. Porque cuanto ms oscuro fuera el bosque, ms viejos eran sus rboles. Y cuanto ms viejos eran los rboles, ms misteriosos y sabios resultaban ser, como yo bien saba.
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Una brisa sacudi las ramas cargadas de agujas y me salpic el rostro de roco. De pronto, record otro da, en otro bosque, en la tierra de Gwynedd que algunos llaman Gales. Perseguido por un enemigo, escap subindome a un rbol: un gran pino, muy parecido a los que ahora se erguan muy por encima de nosotros. Momentos despus me encontr atrapado en una tormenta cada vez ms violenta. El vendaval arreci y tuve que aferrarme al rbol con todas mis fuerzas. Cuando el temporal descarg por fin con toda su intensidad, soport todo el zarandeo y las sacudidas, mecindome y bambolendome, sostenido no, abrazado por aquellas ramas. Y cuando, por fin, la tormenta amain, dejndome empapado entre las ramas de un rbol resbaladizo de lluvia, me sent refrescado, reanimado y renacido. Hallia me dio una palmadita en el brazo. Justo cuando me giraba, otra racha de viento ms fuerte recorri el follaje a toda velocidad. Mi amiga empez a decir algo, pero levant una mano para detenerla. Porque entre los crujidos de las ramas de rbol haba odo voces, profundas y resonantes. Sin embargo, las voces parecan fuera de lugar en un bosque cuyas ramas se elevaban tan majestuosamente. Sonaban llenas de desesperacin y de dolor, ms y ms profundo. Escuch muy concentrado. Los rboles me avisaban agitando sus grandes brazos. No comprend todo lo que decan, porque todos hablaban a un tiempo, a veces en lenguas que yo an no dominaba. Pero haba algunas palabras que me resultaron inconfundibles. De un majestuoso cedro: Nos morimos, morimos. De un tilo cuyas hojas en forma de corazn caan al suelo girando lentamente: Se me est comiendo. Devora mis races, mis races ms profundas. Y de un imponente pino, muy afligido: Mi retoo!Que no se lleven a mi retoo! Cuando el viento se calm, junto con las voces, me volv hacia Hallia. Este bosque tiene algn problema, un gran problema. Yo tambin lo presiento. No parece de origen natural. No, no lo es. Pero si miras atentamente, hay signos por todas partes. Como las plantas trepadoras parsitas que infestan aquel grupo de pinabetes. Y ah, mira eso. Me aproxim al tronco de un pino cercano y rasp un poco de musgo gris y ralo de su corteza. Ya haba visto antes esta especie sobre los rboles, pero slo despus de una inundacin. Nunca en un bosque que crece bien. Hallia asinti tristemente. Ojal pudiramos ayudar en algo. Pero cmo? Adems, ya tenemos nuestros propios problemas. Cmo encontraremos el camino de vuelta a los pastos de verano? Y a Gwynnia, pobrecita ma! Y qu hay del bolarva? Quin sabe dnde estar, a estas alturas? Apret los dientes y me encorv para recoger mi cayado. Oye, lo siento. No tena ni idea de que mi intento de Saltar saldra tan mal. Arrepentido, oprim la nudosa curva del mango de mi cayado . Olvid la primersima leccin, lo que Dagda llamaba el alma de la hechicera: humildad. Furioso conmigo mismo, introduje el cayado en mi cinturn. Necesito otros cien aos de prctica, antes de volver a intentar algo semejante. He podido mandarnos a otro pas, o incluso a otro mundo!
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Hallia neg con la cabeza. No, no. Mis pies, mi nariz, todos mis huesos me dicen que an estamos en algn lugar de Fincayra. Inspeccion los rboles sumidos en sombras que nos rodeaban. Este bosque me recuerda mucho a otro muy antiguo en el que estuve hace aos, cuando todava era una nia cervata. La mezcla de rboles, su distribucin, todo me resulta de lo ms familiar. Pero aquel lugar estaba mucho ms vivo! Qu clase de enfermedad puede atacar a todo un bosque como ste? Ajjj refunfu una voz angustiada desde detrs de las prominentes races de un cedro. Terribloso muertedolor. Corrimos hacia all. El bolarva, con sus redondos ojos ms apenados que nunca, se retorca entre las races. De sus pinzas colgaban esquirlas de corteza y trozos de aguja de pino, su vientre acolchado se estremeca al menor movimiento y sus bigotes se curvaban con displicencia. Sin embargo, mi segunda visin, ms aguda que la vista de una lechuza en el umbro bosque, no detect rastro alguno de lesin. Me acerqu a l y trat de arrancar una rama pegajosa de savia de una de sus colas. El bolarva se encogi ms para apartarse de m. Ya no tienes nada que temer lo tranquilic. El dragn no est aqu. Pero monstrumanos s! Levant el hocico y olisque el aire, al tiempo que sus ojos se abran an ms desmesuradamente. Y muypeor, verdaderosamente muypeorms, estamos en el sitiorroroso donde menosmuy voyaquiero estar. Sucumbi a un ataque de escalofros y gemidos. Sitiorroroso... Hallia contena el aliento. Acaso sabes dnde estamos? Seguroso gimi el bolarva. N... no fraganciolis el aromaticoso charcocieno? No, yo no declar. Sea lo que sea eso de fragancieno. Charcocieno! El bolarva cerr los ojos y mascujo: Monstrumanos! Son verdaderosamente cortobtusos! Lo sacud hasta que volvi a abrir los ojos. Dnde crees que estamos, eh? Nos lanz una mirada funesta. En el arbolosque oscuroso, el surlindero de las Marismencantadas. Me sobresalt. Las Marismas Encantadas? Ests seguro? Todomuy seguroso! Sus bigotes se erizaron. Piensacrees que no reconozcapto mi amadoso charcocieno? Hallia mene la cabeza. No puede ser. El bosque que yo recuerdo estaba en un terreno ms elevado, muy al sur de las tierras pantanosas, prcticamente a un da de distancia al galope. Ests segura? pregunt. Del todo. Nunca olvido un bosque, y menos uno tan antiguo como ste. Y ni siquiera estaba cerca de las Marismas Encantadas. Pero verdadosamente mismaqu est! chill en tono agudo el bolarva, mientras todo su cuerpo temblaba de una forma incontenible. Su barriga se
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ondulaba en oleadas de grasa temblorosa. Monstrumano, por piedafavor... daopincha al pobrem si tienedebes. Tirarrncame los pelobigotes grituno a grituno. Pero quitascame de mismaqu! Estudi a la convulsa criatura con expresin ceuda. Lo que dices no tiene sentido. Aunque estuviramos cerca de la cinaga, por qu no quieres regresar? Cre que era tu hogar. Lo era, por supuestoso. Pero noyams. No es casasalvo. Enarqu las cejas. Por qu no? Se contorsion, a fin de introducir la cabeza bajo una de las races. No quierepuedo explicablar! Es demasiadoso horribloso! Lo mir fijamente, preguntndome qu poda ser ms horrible que las Marismas Encantadas que tan bien recordaba yo. El aire pestilente, el limo pegajoso y, lo peor de todo, los espritus de la cinaga. Haba visto sus espectrales ojos titilantes y mucho ms que eso. No quera volver a percibir su rabia, su locura. Y saba que Hallia estaba en lo cierto: esa cinaga era el lugar menos conocido y el ms temido de Fincayra. Y por buenas razones. El bolarva levant de nuevo la cabeza y suspir entre dos convulsiones. Oh, cmo extraoro mi tierranatal, con sus gloriosurosos milagrodigios! Fue un paislugar dulcelicioso durante tantosos tiempaos! Intercambi una mirada de incredulidad con Hallia. Ah, mismaquellas lagucharcas pestilentosas! prosigui con ojos relucientes. Mismaquellas movedizarenas! Todomuy adorablosamente secretmedo. Se encogi. Hasta que... Hasta que qu? Palohielos! grit de improviso el bolarva, sealando a mis pies con las pinzas. Peligraullido! Contempl el grueso palo torcido que yaca junto a mi bota y luego otra vez al bolarva. Basta ya de histeria. Me tienes harto! No pienso huir corriendo de un palo, y t tampoco deberas hacerlo. Pero mismot no... Basta! orden, desenvainando mi espada. Un rayo de luz que penetraba entre las ramas altas se reflej en la hoja, que refulgi intensamente Esto nos salvar de los palos peligrosos. O de los bolarvas lloricas. Hallia frunci el ceo. Vamos. Buscaremos el camino devuelta a... aaaghhh! Se llev ambas manos al cuello: intentaba arrancarse la sinuosa y mortfera serpiente que se haba enrollado alrededor de su cuello. Su rostro empez a amoratarse; sus ojos parecan querer salirse de sus rbitas a causa del terror. Me precipit en su ayuda con la espada en alto. Muertedolor! aull el bolarva. De improviso, algo pesado me golpe en los riones. Se desliz con increble rapidez por mi columna vertebral hasta mis hombros. Sin darme tiempo ni a gritar, unos poderosos msculos rodearon con fuerza mi garganta. Otra serpiente! Me qued sin aliento. Apenas poda vislumbrar a Hallia, cada de rodillas, luchando con la serpiente que la estaba estrangulando, cuando
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todo empez a darme vueltas. Tropec con algo, consegu evitar una cada... pero solt la espada. Me dirig hacia Hallia trastabillando. Tena que llegar hasta ella. Tena que lograrlo! Mis dedos se enterraron profundamente en la fra carne que cea mi cuello. Era dura al tacto, como un collar de piedra. A pesar de mis esfuerzos, la serpiente segua estrujndome implacablemente, enroscndose cada vez ms. Senta que mi cabeza estaba a punto de estallar, mis brazos y mis piernas ms dbiles a cada segundo que pasaba. Las descargas de dolor recorran mi cuello, mi cabeza y mi pecho. No poda mantenerme en pie, no poda respirar. Aire... Necesitaba aire! Di un traspi y ca al suelo, sobre las agujas de pino. Me esforc por incorporarme. Pero volv a caer de bruces, sin dejar de tirar de la serpiente. Mientras tanto, una extraa oscuridad reptaba por encima de m... y a travs de m. Todo dej de girar, dej de moverse. Magia. Necesitaba usar mi magia! Pero me faltaban las fuerzas. Algo afilado se clav en mi hombro. Not el corte y vi la sangre. Mi espada. Haba cado encima de ella? De pronto, una vaga idea alumbr en la creciente oscuridad. Con las escasas fuerzas que me quedaban, intent contorsionarme para resbalar por la pendiente. Me retorc dbilmente, pero el mundo se volvi ms oscuro. Not la hoja que me sajaba la carne... y posiblemente algo ms. Demasiado dbil para seguir luchando, dej de moverme. Un ltimo deseo relampague en mi mente: Perdname, Hallia. Por favor. De pronto, la presa de la serpiente se afloj. Inspir ansiosa y entrecortadamente. Not un hormigueo en los brazos; mi visin empez a aclararse. Encolerizado, me arranqu del cuello el cadver seccionado de la serpiente. Enseguida vi a Hallia, tendida tan cerca... Y tan inmvil. As la espada por la empuadura y me arrastr hasta ella. La serpiente que la haba atacado desenrosc de su cuerpo unos centmetros y asom la cabeza por debajo de la barbilla de Hallia. Sise furiosamente; sus ojos amarillos parecan bullir. Se abalanz hacia m... En el momento en que yo bajaba la espada. La hoja estableci contacto con un golpe seco. La cabeza de la serpiente sali volando por los aires y rebot contra el tronco de un rbol, para caer al suelo del bosque. Solt la espada y me arrodill junto a mi amiga. Por favor, Hallia!Vuelve a respirar! La sostuve por la nuca amoratada, casi tan crdena como su tnica, y le mov la cabeza. Pero no reaccion. Le acarici las mejillas; le oprim la mano helada. Nada. Nada en absoluto. Hallia! grite, mientras las lgrimas humedecan mis mejillas. Vuelve ahora mismo. Vuelve! No hizo el menor movimiento. No mostr el menor signo de vida, ni siquiera el menor aliento. Hundido en la desesperacin, me desplom sobre ella y apoy mi rostro contra el suyo. No te mueras susurr. No aqu. No ahora. Algo me roz la mejilla. Otra lgrima? No..., unas pestaas! Alc el rostro para mirarla, mientras Hallia inspiraba con dificultad una vez. Luego otra. Y otra.
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Al cabo de unos momentos, se sent, tosi y se frot el cuello dolorido. Sus ojos grandes, castaos y profundos me acariciaron unos segundos. Despus, se posaron en la espada teida de sangre en el suelo y luego en la serpiente decapitada tendida entre las agujas de pino. Con los labios temblorosos, sonri fugazmente. Tal vez dijo con voz ronca tu puntera no es tan mala, despus de todo.

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5 Ya brotan las llamas

Tardamos una hora entera en recobrar las fuerzas, tiempo que Hallia emple en limpiar el corte de mi hombro para que mi voluntad hiciera cicatrizar los tejidos. Y el bolarva tard otra hora en volver a hablar, pues el terror lo haba dejado completamente mudo. Por fin, nos sentamos entre las agujas de pino y las nudosas races, agradecidos de estar vivos y totalmente atentos a la posible presencia de otras serpientes. Mismot bravoliente dijo con voz ronca el bolarva, que se haba recostado en una protuberante raz. Muchoso muyms bravoliente que mismoyo. Arroj una pina hacia las ramas de un joven plantn. Por lo menos t lo detectaste antes de que atacara. Cmo sabas que no era un palo de verdad? Por los enfadojos. Casi todomuy cerradosos, pero aunmirones y brillamarillos. Yantes he descubrescapado de mismellos muchosas miedoveces. En la cinaga? me acerqu para estudiar su redonda cara. Esas serpientes vienen de all? Verdaderosamente. Lo mir con expresin hosca. El lugar que consideras tu maravillosa tierra natal. Hallia se rasc la nuca con afectacin. Creo que lo que dijo fue adorabloso. Buenova... El bolarva hizo un esfuerzo por aclararse la garganta, mientras su hilera de colas se revolva nerviosamente. Quizapuede que haya tontexagerado un poconada. Un poconada. Desconcertado, sacud la cabeza. Qu ocurre en las marismas? Aunque no est lejos de aqu, como crees, por qu las abandonan esas serpientes? Sus ojos redondos se cerraron con fuerza y luego se abrieron como accionados por resortes. Probablosamente, por la mismodiosa pesorrazn que yom. Qu razn? Es demasiadoso terriblosa para contadecirla. El bolarva sacudi la cabeza, junto con sus seis brazos y la mayora de sus colas. Por sustomalas que sean mis feopesadillas, mismeso es muypeoroso. Masmucho muypeoroso. Cuntanoslo. Se enterr an ms en las races. Nonoyno. Hallia me toc el brazo con suavidad. Todava no confa en ti. Lanc un gruido de exasperacin.
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Cuntas veces tengo que salvarle la vida para que confe? Bueno, no importa. De todos modos, no estar con nosotros mucho tiempo. El bolarva dej escapar todo el aire de sus pulmones. Sus pinzas empezaron a chasquear al ritmo de su tembleque. El monstrumano vapretende... mastimachacarme? Es tentador, pero no. Me puse en pie con esfuerzo y lo mir con desaliento. No s cmo, pero encontraremos el camino de regreso a los pastos de verano. Y como he sido yo quien te ha trado aqu, es responsabilidad ma llevarte sano y salvo a abrevar a otro sitio. No, no te preocupes, no ser a tus adorablosas marismas. Pero seguro que dentro de poco pasaremos por algn lugar donde abunde el agua. Y all es donde te dejar, te guste o no. Me da igual que sea un ro, un lago de montaa o un simple charco. El bolarva me mir con los prpados entrecerrados y me lanz un amago de pellizco con una de sus pinzas. Con un suspiro, rasgu una ancha tira del dobladillo de mi tnica, hice un nudo con ambas puntas y me la pas por el cuello a modo de cabestrillo. A continuacin, pese a las incesantes contorsiones del bolarva, lo cog en brazos y lo acomod en el interior. Una de sus colas se qued por fuera, enrollndose hasta formar una bola y desenrollndose al comps de sus nerviosos gemidos, pero el resto de su cuerpo desapareci en los pliegues de la tela. Con cuidado, Hallia palp el gimoteante fardo que colgaba de mi pecho, lo cual hizo aullar al bolarva y enroscarse en una apretada bola. Mi amiga estudi el abultado cabestrillo. Quizs l no te agradece que nos hayas salvado la vida, joven halcn, pero yo s. Di una palmadita a la empuadura de mi espada. Esto fue lo que realmente nos salv. Hallia dio un fuerte pisotn en el suelo, como una cierva furiosa. Venga ya. Lo dices como si no hubieras tenido nada que ver. Contempl los rboles en sombras. No quera decir eso. Pero estuvimos cerca, demasiado cerca, de morir justo ah. Si yo tuviera de verdad los poderes que Cairpr y los dems creen que tengo, que esperan que tenga, no me habra dejado engaar por esas serpientes, para empezar. Bah! Por qu no puedes cometer errores de vez en cuando, como todo el mundo? Porque se supone que soy un mago! Hallia se plant ante m con los brazos en jarras. Muy bien, gran mago. Entonces, por qu no me dices una cosa? Por ejemplo, cmo vamos a volver junto a Gwynnia antes de que se muera de preocupacin o arrase todo el territorio buscndome? Bueno, a menos que quieras dejarme que intente otra vez Saltar... No! Entonces tendremos que caminar. Di unas palmaditas en el cabestrillo... y apart bruscamente la mano cuando una pinza se dispar hacia ella. Con nuestro amistoso compaero, aqu presente. Me volv hacia el anciano cedro que creca a mi lado y apoy la mano en su
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tronco recorrido por profundos surcos. Me lleg una empalagosa vaharada de resina; casi poda notar cmo circulaba bajo la corteza. Ojal supiera cmo ayudarte, anciano. Y tambin al resto de este lugar. Pero, sencillamente, no tengo tiempo. Las ramas se agitaron y descargaron una ducha de agujas de pino sobre mi cabeza. Mir furtivamente a Hallia, que ya haba empezado a internarse en el bosque, siguiendo los oblicuos rayos de sol de media tarde. Presion con la palma de la mano la corteza del rbol durante unos segundos ms y le susurr: Algn da, quiz, volver. Alcanzar a Hallia no me result fcil, ya que trotaba velozmente entre los rboles. Sin duda, ella habra sugerido que nos transformramos en ciervos, pero era consciente de que yo necesitaba transportar al bolarva. Pero incluso sobre dos piernas, mi amiga saltaba cmodamente por encima de las races y de los troncos cados, mientras que yo pareca engancharme la tnica en cada rama junto a la que pasaba. El pesado fardo del bolarva no me ayudaba, ni la pinza con la que en ocasiones intentaba pellizcarme. Resollando, finalmente llegu a su altura. Ya sabes jade adonde nos llevas? Se agach para pasar por debajo de la fragante rama de un tilo. Si ste es el bosque que recuerdo, los pastos de verano estn hacia el oeste. Espero encontrar pronto algo que me resulte familiar. Y yo espero encontrar un poco de agua. Para librarme de este... Apart de un manotazo la pinza descarriada. Este equipaje. Anduvimos entre los rboles un buen rato, oyendo slo el crujido de nuestras pisadas sobre el mantillo o el correteo ocasional de una ardilla por una rama. Al cabo de un rato, procedente de una caada que se abra ante nosotros, omos un golpe seco que se repiti varias veces. Una espada. O un hacha, golpeando y cortando. De pronto, entre las ramas sopl un quejumbroso viento, que fue aumentando hasta convertirse en un cacofnico gemido. Ambos nos quedamos petrificados. Cog a Hallia por el brazo. No podemos hacer nada por salvar este bosque, pero quiz podamos salvar al menos un rbol. Ella asinti. Siguiendo el ruido de los hachazos, corrimos caada abajo, pisoteando la espesura de zarzamoras que cubran la ladera. Aunque me esforc cuanto pude por mantener el paso de Hallia, pronto me dej atrs. En una ocasin, tropec con una rama cada, aterric y me di un fuerte batacazo en el pecho. Al momento, recuper la vertical y segu corriendo pesadamente ladera abajo. Casi enseguida, el terreno se nivel y llegu de sbito a un estrecho claro cubierto de hierba. All estaba Hallia, con los brazos cruzados, enfrentndose a un hombre que empuaba una tosca hacha. Sus orejas, como las de la mayora de los fincayranos, eran ligeramente puntiagudas por arriba. Pero eran sus ojos lo que llamaba la atencin: llameaban de ira contra la joven que osaba interponerse entre l y el alto y nudoso pino cuyo tronco presentaba una mella en forma de cua. Aprtate, nia! El hombre blandi el hacha ante Hallia y su tnica revolote a su alrededor.
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Detrs de l haba una mujer con una expresin tan descompuesta como su alborotado cabello. Sostena en brazos a una nia de pocos meses que lloraba desconsoladamente y pataleaba con sus flacas piernas. Aparta! repiti, exasperado. Slo queremos un poco de lea. Alz el hacha en actitud amenazadora. Y pronto la tendremos. Para eso no necesitis cortar todo un rbol objet Hallia, sin arredrarse . Y menos uno tan viejo como ste. Adems, hay mucha lea por el suelo aqu mismo. Espera, os ayudar a recoger una poca. Est demasiado hmeda y no arder replic el hombre. Ahora, hazte a un lado. Me niego declar Hallia. Todava resoplando por la carrera, me situ a su lado. Lo mismo digo. El hombre nos lanz una mirada asesina. Su hacha subi an ms. Nuestra hija necesita calor se lament la mujer. Y tomar un bocado caliente. No ha comido nada desde ayer por la maana. La expresin de Hallia se suaviz y la joven lade la cabeza, desconcertada. Por qu no? Dnde vivs? La mujer titube e intercambi una mirada con su marido. En un pueblo dijo al fin, con cautela no muy lejos de la cinaga. Te refieres a las Marismas Encantadas? pregunt, tras una fugaz mirada a Hallia. No estaban muy lejos de aqu? La mujer me mir de una forma extraa, pero no dijo nada. Est donde est vuestro pueblo insisti Hallia, por qu no estis all ahora? Haciendo caso omiso del gesto del hombre indicndole que guardara silencio, la mujer empez a sollozar. Porque... lo han invadido. Ellos. Quines? El hombre cort el aire con su hacha. Los espritus de la cinaga respondi, hurao. Y ahora echaos a un lado. En ese momento, el bolarva asom su bigotuda cara por el borde del cabestrillo. En el acto, al ver el hacha, gimote sonoramente y volvi a enterrarse apresuradamente en los pliegues de la tela. Invadido? repet. No me suena que los espritus de la cinaga hubieran hecho antes algo parecido. La mujer intent que su pequea le chupara el dedo, pero la nia lo rechaz. Nuestro pueblo ha estado en los lmites de las marismas durante ciento cincuenta aos y tampoco nosotros habamos odo nada igual. Sus chillidos y aullidos s, naturalmente, los omos cada noche. Peor que una ria de gatos! Pero si los dejbamos en paz, ellos hacan lo mismo con nosotros. Hasta que... todo eso cambi. Su marido dio un paso hacia donde estbamos, esgrimiendo el hacha. Basta de charla exclam secamente. Espera orden. Si es fuego lo que queris, conozco otro modo de obtenerlo.
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Antes de que tuviera tiempo de objetar nada, levant mi cayado por encima de mi cabeza. Con las yemas de los dedos identifiqu uno de los grabados de su caa, la silueta de una mariposa tallada en la madera. Con la mano libre, seal un montoncito de agujas de pino y ramitas que haba cerca de los pies del hombre. En silencio, convoqu el poder de Cambiar, dondequiera que se encontrase. Aunque no soplaba viento alguno, mi tnica se hinch repentinamente y las mangas empezaron a ondear. Al verlo, el hombre solt una involuntaria exclamacin, mientras que su mujer retrocedi varios pasos. Con una cadencia lenta y rtmica, pronunci las antiguas palabras para encender fuego: Estn brotando las llamas en el bosque y el marjal; ms brillantes que pupilas, fuera del saber mortal. Padre del calor, te debo fragua, yunque y martillo. Madre de la luz, deseo ver tu fuego infinito. La lea empez a crepitar. Las agujas de pino se curvaron, al tiempo que la corteza se rajaba y restallaba. Una fina columna de humo se elev hacia el cielo, cada vez ms firme y densa, hasta que, en un abrir y cerrar de ojos, las ramitas, la corteza y las agujas ardan en llamas. El hombre aull y se alej de un salto. Aun as, el dobladillo de su rasgada tnica se encendi con una chispa y empez a arder. Arrancando apresuradamente un manojo de hierbas largas, el hombre sacudi con l las llamas para apagarlas. Su mujer retrocedi un poco ms, sujetando con fuerza a su hijita. Por fin, una vez extinguido el incendio de su tnica, el hombre se encar conmigo. Durante un rato me escrut en silencio. Brujera gru al cabo. Brujera maldita. No, no repliqu. Slo es un poco de magia. Quiero ayudaros. Seal las chisporroteantes llamas. Acrcate. Con este fuego, se puede calentar toda tu familia, no slo la comida. Mir de soslayo a su mujer, cuyos ojos expresaban una mezcla de terror y anhelo, y la sujet por el brazo. Nunca espet. No queremos ningn fuego de hechicero! Pero... es lo que necesitis. Sin atender a mis protestas, atravesaron el prado y se retiraron hacia los rboles. Hallia y yo nos quedamos all, boquiabiertos, hasta que el ruido de pisadas y el llanto infantil se volvieron inaudibles para nosotros. Baj la vista hacia mi sombra y la sorprend palmendose los costados. Me estaba haciendo burla! Salt sobre ella con un rugido. Hallia gir sobre sus talones, pero un instante antes de que viera la sombra, sta volvi a la normalidad y slo se movi como yo. Hallia me mir con incredulidad. Era yo el que echaba humo cuando apagu el fuego con un fuerte pisotn de mi bota. Mi sombra, para mayor irritacin por mi parte, hizo lo mismo, pero con mucha ms energa.

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Mi intencin no era asustarlos dije con un suspiro, sino ayudarlos. Hallia me observ con tristeza. Las intenciones no lo son todo, joven halcn. Creme, lo s. Por un instante, pareci que tuviera ganas de aadir algo ms, pero se reprimi. Seal en la direccin por donde se haba marchado la familia. Despus de todo, ellos no tenan intencin de matar a este pobre rbol. Slo queran encender una hoguera para su hija. Pero si es lo mismo! Que intentaras enviar al bolarva a casa y, en cambio, nos trajeras a todos aqu es lo mismo? Not que me ardan las mejillas. Esto es completamente distinto. Hice girar el tacn de mi bota sobre los rescoldos. Por lo menos, esta vez la magia ha funcionado. Slo que no como yo esperaba. Escucha, has hecho lo que has podido. Slo lamento... Oh, ni siquiera estoy segura de qu lamento. Contempl las moribundas brasas. Pero a veces es muy difcil hacer lo correcto. Por eso no debera ni intentarlo? No. Slo intentarlo con cuidado. La mir de hito en hito, todava molesto. Despus, volvindome hacia el pino daado, se me encogi el estmago al ver el tamao de la herida. Es posible que pueda hacer al menos una cosa bien, en el da de hoy. Me arrodill al pie del anciano pino, extend un dedo y toqu la viscosa y aromtica savia que manaba del boquete. Era ms espesa que la sangre y de un tono ms claro, ms mbar que rojo. Aun as, se pareca mucho a la sangre que poco antes manaba de mi hombro. Escuch el susurro apenas audible de sus temblorosas agujas. Despus, con gran delicadeza, apoy ambas manos sobre aquel punto, con el deseo de que la savia se contuviera, que cerrara la herida. Al rato, not que la savia se coagulaba bajo las palmas de mis manos. Las retir y tritur varias agujas de pino del suelo, que esparc con delicadeza sobre la zona. Acerqu el rostro y sopl varias veces, lenta y prolongadamente, sin dejar de enviar pensamientos a las fibras del rbol. Enterraos hondo, races, y aguantad con firmeza. Elevaos alto, ramas; unos al aire y al sol. Corteza, crece gruesa y resistente. Y t, madera: mantnte robusta, crece bien. Por fin, cuando me pareci que ya no poda hacer nada ms, me separ del tronco. Me volv para hablar con Hallia, pero antes de que empezara, otra voz se me adelant. Nunca la haba odo: exhalada, vibrante y extraa, compuesta ms por aire que por sonido. Pero enseguida supe que era la voz de aquel rbol.

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6 Enraizados

Para mi asombro, el rbol no hablaba con la lengua de los pinos, aquel lenguaje de silbidos y susurros que yo haba acabado aprendiendo, sino en la lengua comn de Fincayra. La misma en la que Hallia y yo nos hablbamos! Sin embargo, su airosa voz y su cadencia, que se meca como un retoo al viento, eran distintas. Sorprendentemente distintas. Nunca haba odo a nadie hablar o, a decir verdad, cantar de aquel modo: Como lombrices van mis races creciendo, tejiendo... arbreos tapices. Ao tras ao, hoy como antao, sus fuerzas aliento. Arraigad felices! Aunque mis ramas me tienen en un regio manto envuelto, con mis races se sostienen. Son aprendices. Son aprendices. Retroced, amedrentado. Al instante, mi hombro choc contra el de Hallia. Sus ojos, ms grandes que de costumbre, enfocaban el rbol. Del interior de los pliegues de mi cabestrillo, otro par de ojos redondos, junto con unos bigotes temblorosos, se asomaron an ms. De pronto, el rbol entero se estremeci, con un dolor tan evidente que yo tambin me estremec. De sus ramas se desprendieron esquirlas de corteza, hmedas de savia, que cayeron como lgrimas sobre el prado. Ya llega el da que ms tema: Sablazos, hachazos... El hombre porfa. Ciego de furia por la penuria, me parte en pedazos. Y yo nada le hara! Todo cuanto haba aprendido sucumbir entre sus brazos, sin que yo le haya agredido. Razn no haba! Razn no haba! La jadeante voz subi de tono, ahora era casi un silbido. Sent un agudo dolor en las costillas, como si me hubieran clavado un cuchillo en el costado. Pero el rbol continu:

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No hay esperanza, el fin me alcanza. Mas llega un amigo! No habr matanza! Al orlo, Hallia me cogi la mano. Fuera por el contacto o por el nuevo tono del rbol, el dolor de mis costillas empez a remitir. Poco a poco, enderec la espalda y me ergu en toda mi estatura, al tiempo que el rbol haca lo mismo. Lo desafiaste, su hacha frenaste. Huye el enemigo! No deseo venganza. Mis ramas al cielo extiendo y libremente me doblo, porque seguir viviendo. En confianza. En confianza. El gran pino agit sus ramas ms altas jubilosamente. A continuacin, con un fuerte crujido, hizo girar el tronco sobre su eje un cuarto de vuelta, primero hacia un lado y despus hacia el otro. Y comprend que el rbol estaba estirando sus msculos. Preparndose para alguna extenuante proeza. A media altura del tronco se abri un par de rendijas entre sendas franjas de corteza... dejando al descubierto dos esbeltos ojos ondulados, oscuros como la tierra ms frtil. Los ojos nos escrutaron con intensidad durante varios segundos, antes de dirigirse por fin hacia el suelo. Inesperadamente, toda la maraa de races visibles empez a temblar, sacudiendo al rbol lo suficiente para ducharnos de agujas, de ramitas y de corteza. La madera cruji y restall. Por el aire volaron terrones de tierra, arrancados por las races. La mano de Hallia oprimi la ma con ms fuerza. El bolarva chill, aterrorizado, y luego hundi la cabeza hasta el fondo del cabestrillo. En ese momento, una raz enorme se comb, se retorci... y se desenterr del suelo. Esparciendo tierra en todas direcciones, la raz sacudi la hierba como si fuera un nudoso ltigo peludo. Lentamente, despleg centenares de zarcillos para equilibrarse. El tronco se inclin hacia un lado, apoyando la mayor parte de su peso en la raz desenterrada. En el lado opuesto, se liber otra raz. Luego, otra. Y otra. Los terrones volaban por doquier. Por fin, el rbol se qued quieto. Pero ahora no estaba anclado en el suelo, sino encima de l. Ante mis ojos y los de Hallia, que estaban fijos en los ojos de color tierra, el rbol elev una ancha raz y dio un paso hacia nosotros. No salimos huyendo. Por el contrario, permanecimos inmviles como plantones, aspirando intensamente el hmedo y resinoso aire que nos envolva como un fragante capote. Pues sabamos que nos encontrbamos ante una de las criaturas mejor disfrazadas de todo Fincayra. Una criatura capaz de ocultarse tan bien que pasaban dcadas, a veces incluso siglos, sin que nadie reparara en alguno de su especie. Una criatura cuyo nombre, en la antigua lengua, era nyn-niaw pennent: siempre presente, nunca hallado. Un rbol andante. Con pesados y fatigosos pasos, el rbol andante se aproxim. Detrs de l, un rastro de hierba hmeda centelleaba a la luz del sol. Finalmente, cuando estaba
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casi sobre nosotros, se detuvo. Sin apresurarse, las puntas ms remotas de las races del rbol rodearon con delicadeza nuestros tobillos, oprimiendo nuestra piel con suavidad. Hallia y yo sonremos, pues ambos percibimos la misma clida sensacin ascendiendo por nuestras piernas y difundindose por todo nuestro cuerpo. En un tono profundo y exhalante, el rbol volvi a cantar: Entrelazados, siempre apiados, a merced del viento... No nos ocultamos. Si nombre tienes, de dnde vienes no s, mas presiento que somos aliados. Porque amargado llor al ver mis miembros talados, pero ahora estamos, ya ves, enraizados. Enraizados. La frase final pareci elevarse con una racha de viento que agit a su paso las ramas de un grcil cedro prximo. Las encorvadas ramas se enderezaron y volvieron a caer como en un aliento. Otros rboles se sumaron a la cadencia y el aire se pobl de murmullos. Pronto todos siguieron su ejemplo, hasta que todo el follaje susurraba y sollozaba, balancendose al unsono. En poco tiempo, el bosque entero pareca haberse unido al canto de celebracin. De improviso, bruscamente, la msica cambi. Surgieron tonos ms duros, ms graves; las ramas empezaron a entrechocar y a gemir. A medida que la discordancia aumentaba, me record a uno de los primeros gritos de dolor que haba odo de los rboles. Pero esta vez el lamento reverber por todo el bosque, como si la tierra misma se estuviera ahogando en una ola de sufrimiento. Por encima de este sonido de fondo, el rbol andante alz de nuevo la voz. Cant para nosotros, con palabras cargadas de pesar: En hora aciaga llega la plaga: hendiendo, royendo... Y el bosque estraga. Como una sombra, la vida escombra; ser un fin horrendo. Mi estirpe naufraga! Sus hojas ya no respiran; sus races estn muriendo. Nuestros retoos expiran. Su vida acaba. Su vida acaba. Me sent cautivado, como nunca antes, por el espritu de este rbol, y por tantos plantones que ansiaban vivir, cuya angustia sufra tambin l. Qu plaga es sa? grit. Es posible detenerla? De improviso, el rbol se puso rgido. En todo el bosque, las gimientes ramas enmudecieron, al tiempo que un nuevo sonido, un redoble inexorable, resonaba en
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la distancia. Fue aumentando de volumen, rtmico como un gran tambor, haciendo temblar la tierra y los rboles arraigados en ella. Tanto si provena de algn punto del bosque como de ms lejos, era evidente que se acercaba. Rpidamente. El rbol andante volvi a moverse. Sus races soltaron nuestras piernas, se encorvaron rpidamente y se hundieron en el mantillo. Mientras se enterraban en el suelo, las races vibraban, canturreando en tonos montonos que reproducan las ltimas frases de la cancin. Al cabo de un instante, los esbeltos ojos del rbol se cerraron detrs de unos prpados de corteza. Cuando desaparecieron, tambin se esfum cualquier signo de que aquello no fuera simplemente un pino ms entre muchos otros. Entretanto, el clamoroso rumor fue en aumento. Sobre nosotros llovan esquirlas de corteza, desprendidas por las vibraciones. Not que el bolarva se enroscaba formando una apretada bola en el interior del cabestrillo y que su fila de colas se revolva ansiosamente contra mi pecho. Una rama alta se quebr y cay con gran estrpito entre capas de otras ramas, hasta estrellarse contra las races, muy cerca de nuestros pies. Hallia tir frenticamente de mi brazo. Tenemos que irnos, joven halcn. Hay que salir de aqu! Esperaobjet. Conozco ese ruido. Deberamos... Pero ella ya se haba apartado de mi lado a la carrera. Vi sus piernas, borrosas por el movimiento; su espalda, que se inclinaba hacia delante; su cuello, que se estiraba cada vez ms. Su tnica morada se volvi verdosa y luego cobriza y reluciente. Los msculos de su espalda y sus piernas eran ahora abultados, mientras que sus pies y sus manos se fundan en pezuas. Hallia, ahora una cierva, brincaba entre los rboles. La observ hasta que desapareci de la vista. Despus, yo tambin empec a correr, pero no alejndome del ruido, sino todo lo contrario.

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7 Un ojo llameante

Corr por el oscuro bosque, aproximndome cada vez ms al creciente estruendo. Retumbaba una y otra vez, como un trueno subterrneo, sacudiendo hasta las races de los rboles ms altos, que temblaban y geman. Cada pocos pasos, se oa caer una rama o un rbol cuyas races haban acabado por aflojarse. Se abran grietas en el suelo; las races se desterraban y se rajaban con fuertes chasquidos; las frondas de helechos, delicadas como alas de liblula, se acoplaban a la vibracin. Con la ayuda de mi cayado, logr mantener el equilibrio. Y, a pesar de los gritos del bolarva a cada bote y sacudida, concentr mi odo en el ruido. Quera localizar su origen. Los rboles empezaban a ralear y dejaban llegar ms luz al suelo del bosque. Me abr paso entre una telaraa de enredaderas tachonadas de flores rojas. De pronto, sal a plena luz del sol. Me encontr en la cima de una larga pendiente, oteando el paisaje. La hierba rojiza que se meca con el viento cambiante, se extenda casi hasta el horizonte, para confundirse finalmente en la lejana con una lnea oscura de vapores humeantes y sinuosos. Con un escalofro, supe que se trataba de una vasta cinaga: las Marismas Encantadas. Tan cerca! El bolarva estaba en lo cierto, despus de todo. Pero el recuerdo que Hallia tena de este bosque y de su distancia respecto a las tierras pantanosas no poda ser ms claro. Era posible que las marismas estuvieran avanzando, abrindose paso a la fuerza a travs del bosque? Y con tanta rapidez? Algo me deca que la plaga del bosque, en todas sus formas, derivaba de la invasin de la cinaga, al igual que las serpientes estranguladoras, los espritus que haban expulsado a aquella familia de su hogar y las fuerzas que haban arrebatado al bolarva su hogar. Pero qu haba detrs de todo eso? Era posible que algo, ms siniestro incluso que las propias marismas, estuviera actuando aqu secretamente? Al pie de la cuesta, cerca del borde de la cinaga, se ergua un imponente grupo de enormes rboles muy castigados por los elementos. An quedaban a mucha distancia, pero se recortaban ntidamente sobre la caprichosa niebla del fondo. Casi de la misma anchura que altura, se balanceaban de una manera extraa, como si estuvieran atrapados en una incesante corriente de aire circular. De golpe, comprend que no eran en absoluto rboles. Y que ellos eran el origen del constante batir. Por abrumador no, aterrador que fuera el ruido, yo lo haba odo antes y jams lo olvidara. Conoca su atronador impacto, su ritmo infatigable. Nada poda sacudir de ese modo la tierra y el aire, con todo lo que hay entre ambos. Nada ms que... las pisadas de gigante. Haciendo acopio de valor, observ las moles que desfilaban a buen paso ladera arriba. Ascendieron con notable velocidad, aunque parecan inmensos y pesados como los rboles ms altos. No obstante, a cada segundo que pasaba, su perfil era cada vez ms ntido. Los impresionantes troncos se convirtieron en
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piernas, barrigas y torsos; las pesadas ramas se transformaron en brazos cubiertos de hirsuto vello. Aparecieron cuellos, mentones y ojos, junto con narices, algunas afiladas como cspides y otras redondas como peascos. Algunos gigantes iban escasamente vestidos, cubiertos por una barba enmaraada y unos rados calzones tejidos con ramas frondosas y manojos de hierbas. Sin embargo, otros llevaban chalecos multicolores y vistosas capas. Entre sus largas melenas asomaban pendientes hechos con norias y muelas de molino; en sus anchos cinturones portaban tachuelas y dagas del tamao de un hombre adulto. No obstante, pese a la gran diversidad de su indumentaria, todos tenan una caracterstica comn: su asombroso y descomunal tamao. A medida que se acercaban, el ruido demoledor de sus pasos era ms ensordecedor. Me apuntal con la ayuda de mi cayado y record que, cuando estaba a los pies de mi amigo Shim, slo tena que estirarme para tocar la ua de uno de sus peludos dedos de los pies. Contempl mis propios pies, insignificantes en comparacin. Y record haber visto mis huellas relucientes en la arena hmeda, el da en que mi improvisada balsa me trajo de algn modo a las costas de Fincayra. Ese da me pareca ahora muy lejano... y, al mismo tiempo, muy prximo, al alcance de la mano. Desvi la mirada hacia mi sombra. Como yo, se estremeca con cada nueva oleada de vibraciones que sacuda el suelo. Slo que ms que yo. Se contorsionaba y bamboleaba frenticamente, como un reflejo distorsionado en el agua de un estanque removido por el viento. Mientras intentaba por todos lo medios permanecer erguido, el bolarva asom media cabeza fuera del cabestrillo. Al ver a los gigantes aproximndose, el horror le hizo expulsar todo el aire de los pulmones. Una de sus pinzas se trab en el cuello de mi tnica. Me mir con ojos brillantes por el miedo. Ve-ve-verdaderosamente tartamude, mismah hay e-e-enormaltos pasotruenosos gi-gi-gigantaplastan. Asent mientras los observaba remontar la cuesta. Por qu el monstrumano no hu-hu-huyecorre? Dio un tirn a mi tnica. Yacorre! Porque quiero hablar con ellos respond, gritando para hacerme or en medio de aquel sesmo. Los bigotes del bolarva se pusieron ms tiesos que la hierba seca, cada uno en una direccin distinta. Monstrumano! No puedequieres... no quieredebes... Se volvi hacia la lnea de gigantes que avanzaba. Profiri un agudo chillido, se desmay y resbal lnguidamente hasta el fondo del cabestrillo. Inspeccion las recias facciones de los gigantes, a cada segundo mayores y ms altas. Su antigua raza, la primera de Fincayra, haba alcanzado una profunda comprensin de la tierra y sus misterios. Por inmensos que fueran, yo saba que sus perspicaces ojos a menudo reparaban en detalles que muchas criaturas ms pequeas pasaban por alto. En ocasiones, su superior altura sobre el nivel del suelo les permita detectar pautas que otros no perciban. Tal vez, slo tal vez, podan explicar la sbita extensin de la cinaga... y todos los problemas que haba causado. Sin duda alguna, algo extrao ocurra en las Marismas Encantadas. Y aunque
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yo todava no lo comprenda, senta un temor creciente a que estuviera amenazando algo ms que el vecindario inmediato de las marismas. Mientras reflexionaba sobre los oscuros y cambiantes efluvios del borde de la cinaga, me toqu la piel sensible del cuello. Sospechaba que algo que ahora habitaba en aquel cenagal poda ahogar en parte el futuro de Fincayra, del mismo modo que la serpiente haba estado a punto de asfixiarme a m. Y un mago por lo menos un gran mago como Tuatha hara cuanto estuviera en su poder por impedirlo. Que los gigantes me contaran algo o no era otra cuestin. Se trataba de seres tmidos que, en general, no compartan de buena gana sus secretos. Aunque yo, gracias a Shim, haba vivido algn tiempo entre ellos, seguan considerndome un extrao. Un hombre. Y, peor an, era el hijo del malvado rey que los haba sometido a una persecucin implacable. El suelo temblaba bajo mis pies y mi corazn lata desbocado en mi pecho, pero luch por mantener la calma. Se detendra alguno de ellos para escucharme? O me aplastaran antes de que pudiera formular mi pregunta? En eso, transportado por algn lejano viento del recuerdo, cre or otra vez las palabras de un amigo, susurradas en mi primera visita a Varigal, la antigua ciudad de piedra de los gigantes: Algn da, Merln, quiz descubras que el ms leve temblor del ala de una mariposa puede ser tan poderoso como un terremoto que mueve montaas. Pero no tena la menor idea de si hoy era ese da. Sus ciclpeas siluetas ya proyectaban su sombra sobre m. Record con ansiedad que los gigantes eran bsicamente pacficos. Por lo menos la mayora de las veces. Un gigante fincayrano poda abatir un rbol de un solo puetazo, beberse un lago en pocos minutos o desmenuzar un peasco con facilidad. En una ocasin, vi a una musculosa hembra levantar un pedazo de roca que no s si habramos podido mover entre cincuenta personas de mi tamao; ella la apart de su camino como si fuera una bala de heno fresco. Con todo, por fortuna, raramente usaban su fuerza para lastimar a nadie. O sa era mi esperanza. Eran seis, todos ms altos que los rboles ms altos del bosque. Y Shim, pude comprobarlo, no era uno de ellos. Pero su expresin era claramente hosca y colrica. Cuando se acercaron, haciendo temblar la tierra a cada paso, advert que arrastraban algo: un gran fardo, recubierto de barro seco, turba y zarzas. Eres muy valiente o muy temerario declar una voz conocida. Hallia! Sala de entre los rboles, de nuevo metamorfoseada en mujer. Vino hacia m a paso vivo, atravesando el prado, y sus ojos de cierva miraban nerviosamente a las inmensas figuras que remontaban la ladera. Le indiqu por seas que retrocediera. Qudate entre los rboles. Es ms seguro. No, si t te quedas aqu. Apret los dientes. Habas hecho bien huyendo desde el principio. Hasta que me di cuenta de que no me seguas. Y de que las tierras pantanosas se han extendido tanto, ms de lo que nunca habra soado. Me mir con actitud desafiante. Me quedo contigo, joven halcn. Pero yo no... Una voz atronadora, procedente de las alturas, me cort en seco. Mirad! Un hombrnculo y una mujerncula. Era una de los gigantes
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que iban en cabeza, una hembra cuyo tortuoso cabello del color del xido le llegaba a las rodillas. Traen problemas. Ni hablar la contradijo otro con rudeza. Se relami los anchos labios Mmmmm. Traen comida! No mmmucha, pero mmms que un mmmezquino bocado de mmmoras de las mmmarismmmas. Extendi el brazo hacia nosotros, mientras amasaba el aire con su gran mano. Cuando empezamos a retroceder, un tercer gigante, cuya oscura barba estaba sucia del mismo barro seco que recubra el fardo, le apart violentamente la mano. Djalez en paz orden secamente. Ya habemoz vizto baztantez muertez por hoy. Su compaero cerr la mano en un puo. Nadie, y mmmenos t, mmme dice qu debo hacer! Porque erez tan tozudo que no entiendez nada de lo que te dizen. Sonri complacido porque otros dos prorrumpieron en fuertes risotadas por su ocurrencia. Ez verdad, ja, ja! Con un rugido de rabia, el gigante ridiculizado descarg un puetazo. Fall el golpe, pero desgaj varias ramas altas de un pino. Sobre nosotros llovieron agujas y ramitas quebradas. Hallia dio un brinco y estuvo a punto de echarse a correr, pero se contuvo. Lo vez? Ni ziquiera pegaz donde queraz, ja, ja! El otro gigante arremeti contra l, pero su enorme pie tropez con el extremo del fardo y perdi el equilibrio. Bramando furiosamente, se desplom sobre el empinado prado, con tanta violencia que Hallia y yo nos camos de culo. Nos incorporamos a tiempo para ver a los dos contendientes cuando empezaban a luchar. Sus inmensos cuerpos rodaban por el suelo, alternativamente uno encima del otro, golpeando la tierra con los brazos y las piernas. Los dems gigantes se acercaron para ver mejor la pelea, sin dejar de animar a gritos a ambos rivales, olvidndose del fardo cubierto de barro. Y el fardo lanz un gruido de protesta. Un alud de barro cay del extremo inferior, dejando al descubierto un par de enormes y peludos dedos del pie. A continuacin, se oy otro gruido y se produjo una sbita contraccin, que esparci ms residuos de ftido olor sobre la hierba. A pocos pasos de nosotros, un reluciente ojo rosado se abri y pestae, debido a la gran cantidad de lodo acumulado sobre su prpado superior. Por encima del ojo identifiqu una descomunal nariz en forma de pera, con sus cavernosas fosas nasales obstruidas por piedras, palos y lgamo. En la base del crneo del gigante rebozado en barro, las capas de fango empezaron a vibrar. Cuanto ms deprisa se mova el mentn o el cuello, o lo que hubiera debajo, ms desechos de la cinaga volaban por los aires. Hallia consigui esquivar por los pelos una rama medio podrida, que se estrell contra la hierba detrs de ella y se hizo aicos. Instantes despus, apareci una grieta en la montaa de cieno, que se ensanch lentamente hasta convertirse en una boca similar a una falla geolgica. Aaaraaarrr gimi el gigante enterrado. Yo fiente malamente mal. Defidida, abfoluta y definitivamente. Shim! exclam, al reconocer su frase favorita, ya que no su voz, debido al cieno que obstrua sus vas respiratorias. Me abalanc sobre l y le grit al odo
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taponado; Soy yo, Merln! La gibosa nariz se arrug, desprendiendo una avalancha de escombros, que en buena parte acabaron en la boca de Shim y le hicieron escupir y toser violentamente. A su vez, eso expuls ms lodo de las marismas, que Shim engull, lo cual le hizo escupir y toser mucho ms. El ataque dur varios minutos. Para evitar que me aplastara con sus involuntarios cabezazos y manotazos, emprend la retirada hasta llegar al lindero estricto del bosque. Hallia, de nuevo a mi lado, me lanz una mirada ansiosa. Conoces a ese gigante? Claro que s! Desde antes de que fuera..., bueno, tan grande. Me ayud a rescatar las Siete Herramientas Mgicas cuando el castillo de Stangmar se derrumb. Aun as, podra pisotearte como a un gusano, si no te andas con ojo. Agit mi cayado para que me vieran los dems gigantes que estaban a punto de coronar la loma. Tan ocupados se hallaban jaleando a los dos que se peleaban y empujndose broncamente unos a otros que no se percataron de la liberacin de Shim. Esos me preocupan bastante ms. Shim es amigo mo. Y quiz sepa lo que pasa realmente en las marismas. Viendo que los espasmos de Shim llegaban a su fin, iba a regresar a su lado cuando la mirada de Hallia, penetrante como una lanza, me detuvo. Escucha, joven halcn. Los gigantes ya son bastante malos, pero al menos corres ms que ellos. Ahora bien, las Marismas Encantadas son algo muy distinto. Qu ms necesitas saber, aparte de que ya estn demasiado cerca? Justo aqu al lado, al pie de esta colina! Alejmonos lo ms deprisa que podamos. Te entiendo, creme. La primera vez que estuve aqu... Bueno, no quiero volver a menos que sea absolutamente necesario. En las profundidades del cabestrillo que llevaba al pecho son un gruido ahogado. Incluso inconsciente, el bolarva expresaba en voz alta su opinin. Cmo puedes pensar en volver all? insisti Hallia. Con una vez debera bastarte. Lo nico que s es que algo va muy mal. Seal los oscuros efluvios que ascendan de los pantanos. Ah hay una presencia, algo que haca tiempo que no perciba. No consigo identificarla, pero s que es peligrosa. Hallia me mir con desconfianza. Cuidado, joven halcn. Es buen momento para estar seguro de tus intenciones. Estoy seguro. Quiero ayudar a la tierra... A nuestra tierra. No slo para convertirte en la imagen que alguien tiene de un gran mago? No! Clav mi cayado en la hierba. Y tanto si me crees como si no, tambin voy a procurar ir con cuidado. Mi amiga tom aire lenta e irregularmente; luego, mene la cabeza.

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8 Flechas que traspasan el da

Cuando la cavernosa tos de Shim disminuy hasta convertirse en un ronco jadeo, me acerqu a l. Dime, viejo amigo, qu te ha sucedido? Hizo un esfuerzo por incorporarse, pero volvi a caer de espaldas sobre la hierba con un sonoro golpetazo. Sin embargo, el ruido qued ahogado por el tumulto que formaban los gigantes que se peleaban no mucho ms abajo de la ladera. Sus bramidos y rugidos, acompaados por el impacto de sus cuerpos contra la hierba, leazos que bastaban para hacer temblar toda la colina, y los gritos de sus expectantes compaeros. Pobre mi narif se lament Shim. Todo llena de fufio barro. Yo cafi no puede refpirar. Su imponente cabeza se volvi hacia m, derramando ms lodo y los restos de un rbol sin corteza y retorcido. Merln. Qu t hafe aqu? Comet un error. Pero me alegro de volverte a ver. Y yo a t, inclufo con efte barro afquerofo. Lanz un gruido, se llev una mano a la nariz y se la son. Yo eft felif de llevar t a casa, pero cafi no puede mover. Yo fiente muy dbil! Defidida, abfoluta y definitivamente. Qu ha pasado? Sus ojos rosados brillaron como unas tenazas de forja. Ellos quiere obftruir la Calfada de lof Gigantef, el camino muy viejo que crufa laf marifmaf. Caramba, eft ah defde que Fincayra nafi. Sacud la cabeza, sin dejar de observar a los gigantes que forcejeaban. Quin sera tan necio y tan descarado? Efprituf de la finaga. Espritus de la cinaga? F! Su enorme mano se crisp en un puo. Cuando nofotrof intenta abrir otra vef la Calfada, ellof ataca. Con flechaf, flechaf afefinaf, tan fuertef que trafpafan el da. Detrs de m, Hallia dej escapar el aliento audiblemente. Al mismo tiempo, not que el bolarva se agitaba de nuevo contra mi pecho. Qu quieres decir, Shim? Flechas que traspasan el da? Enfadado! berre, haciendo caso omiso de mi pregunta. Yo eft muy enfadado! Lof expulfo de la Calfada. Arrarr! Efof efprituf pone trampaf. Yo cae de cabefa a un hondo charco de fieno. Extend la mano para tocarle el lbulo de la oreja, aunque estaba tan manchado de barro que slo asomaban algunos retazos de piel. Fuiste muy valiente. Valiente pero eftpido. Es posible. Sonre. Pero recuerdo cuando no eras tan valiente. Cuando
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habras corrido hasta la puesta del sol para que no te picara una abeja. Shim refunfu y carraspe. Yo nunca gufta que abejaf pica. Enseguida, las comisuras de sus labios se curvaron hacia abajo. Pero efta vef cafi me ahogo. Flo lof fornidof brafos de mif amigof puede facar a yo del barro. Y aun af, yo cree que muere enfeguida por culpa del lodo. Medit sus palabras con solemnidad. Mi corazn lata casi con tanta violencia, al parecer, como los vocingleros gigantes de la ladera. Pero por qu, Shim? Por qu se han vuelto de repente tan malficos los espritus de la cinaga? Siempre han sido aterradores, de eso no hay duda, pero slo para quienes penetraban en su territorio. Ahora atacan a gigantes, aterrorizan a aldeanos... Es como si quisieran expulsar de las marismas a todo el mundo, incluidas las serpientes. El gran ojo me estudi con expresin taimada. Yo ve efo antef, Merln. T eft otra vef loco de atar. Y t tienes la nariz llena de barro. Espera, deja que te ayude. Ayudado por mi cayado, empec a escalar la resbaladiza montaa que era la cabeza de mi amigo. Tard algn tiempo slo en trepar por su revuelto cabello hasta el borde del pabelln auditivo. Justo cuando lo coronaba, un nuevo alud de cieno me arroll y me arrastr de vuelta al suelo. Al mismo tiempo, un intenso olor cargado de hediondos efluvios de descomposicin inund el aire; empezaron a arderme los pulmones. Sin entretenerme en despojarme de mi tnica, volv a emprender la escalada de la cabeza. Introduje mi cayado bajo una piedra recubierta de lodo seco y finalmente consegu impulsarme hasta la oreja. Segu trepando hasta rebasar la sien y me arrastr sobre su mejilla, intentando con todas mis fuerzas no resbalar por las sucesivas capas de lgamo, hasta que por fin alcanc la base de su inmensa nariz. All me encontr frente a un par de cavernosas fosas nasales, completamente obstruidas por escombros. Plant mis botas con firmeza en aquel terreno y trat de arrancar parte del lodo y las ramas. Slo se desprendi una pequea parte: las fosas nasales estaban compactamente obstruidas. Intent hurgar en la barricada con mi cayado, sin mucho xito. T deja ya, Merln vocifer Shim, aunque haba hablado en susurros para que la vibracin de su voz no me derribara de su labio superior . Eft demafiado pegado. Todava no repliqu. Quiz si pruebo otra cosa, podr abrirme paso. Guard el cayado en mi cinturn y empu mi espada. Al desenvainarla, la hoja tintine en el aire y el eco se oy como una campana distante. A pesar de las innumerables veces que haba escuchado aquel sonido, siempre me recordaba el destino profetizado para la espada... y su conexin, por misteriosa que fuera, con el mo. Hice girar la hoja en mi mano, de modo que relampague con el reflejo del sol. En cierto momento, vi reflejada mi propia cara: me miraba con orgullo y con confianza. Con cuidado, apunt con la espada a una de las fosas nasales obturadas de Shim. No te muevas orden. Ni respires.
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T eft muy loco de atar mascull. Cuida no pincha a yo con efa efpada afilada. Ech el brazo hacia atrs y luego clav el arma. Aunque hurgu con energa, no se desprendi gran cosa. Arranqu la reluciente hoja de un tirn, la alc por encima de mi cabeza y volv a clavarla. Esta vez, intent hacer palanca mientras la hunda. En ese momento, una de los gigantes la hembra de cabello del color del xido volvi la cabeza en nuestra direccin. Alto! grit, agitando sus largos brazos. El hombrnculo intenta matar a Shim! Los dems gigantes, excepto los dos que luchaban, se quedaron inmviles. Todos a una, lanzaron un bramido de furia. Al mismo tiempo, varios de ellos echaron a correr ladera arriba, con el rostro deformado por una mueca de ira. Unas manos inmensas se extendieron en mi direccin, ansiosas por triturar hasta el ltimo hueso de mi cuerpo. Arranqu mi espada y me volv como una exhalacin para hacerles frente. Casi lo consigo. Algn elemento del tapn que obstrua las fosas nasales de Shim retuvo la hoja, impidindome liberarla. Todos mis desesperados esfuerzos resultaron vanos. O gritar a Hallia. En ese instante, el cielo se oscureci por completo encima de m. Un olor a manos sudadas sustituy al hedor de la cinaga. En un segundo, unos poderosos dedos se cerraron a mi alrededor, exprimiendo el aire de mis pulmones y la vida de mi cuerpo. De pronto, una erupcin tan violenta como la de cualquier volcn me lanz por los aires. El fragor simultneo estuvo a punto de reventarme los tmpanos. Manoteando y pataleando, fui dando volteretas por el aire sin poder detenerme, consciente slo de mi trayectoria y del viscoso limo gris verdoso que cubra mi rostro y mi pecho. Porque no me caba la menor duda de que Shim haba estornudado. Aterric violentamente. Tras mucho rebotar y rodar por el suelo, finalmente me detuve. Aunque todava me daba vueltas la cabeza, logr incorporarme hasta quedarme sentado y me frot las mejillas y la frente. En la cima de la colina distingu a los gigantes apiados alrededor de Shim, dndole palmadas y sacudindolo. Sonre y confi en que, con el tiempo, recuperara las fuerzas suficientes para volver a andar. Y en que se le hubieran despejado las narices de una puetera vez. Una hermosa cierva brinc sobre la hierba, acercndose a m. Al llegar a una pea, salt hacia el cielo y encogi las patas bajo su vientre. Mientras pasaba limpiamente por encima del obstculo, se mantuvo inmvil durante un nico y mgico instante, lo que dura un latido de corazn. Cuando aterriz, el suelo pareci avanzar hacia ella, elevarse para recibir aquellos cascos. Y cuando recorri al galope el ltimo trecho que la separaba de m, not en la cara la presin del aire, y en los muslos la vibracin de la hierba. Y record, con dolorosa claridad, la libertad que se experimentaba al correr como un ciervo. Desentumec mis rgidos hombros y pens en la leyenda, que Cairpr fue el primero en contarme, de que en el pasado todos los hombres y mujeres de Fincayra podan volar. Todos tenan alas, afirmaba, alas que constituan su tesoro antes de que las perdieran para siempre, por alguna razn. Muchas veces haba
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deseado poder volar. Pero, mientras segua con la vista los movimientos de Hallia por la colina, ms cerca con cada brinco, supe que prefera volar sobre la tierra de otro modo muy distinto. Con ella a mi lado. Contempl a la cierva mientras reduca la marcha hasta adoptar un paso lento. Al mismo tiempo, se enderez, levant la cabeza y se transform en una joven humana. Con unas cuantas zancadas rpidas, lleg junto a m. Al verme prcticamente ileso y cubierto de lodo del pantano, me dedic una gran sonrisa. Tienes buena mano con los gigantes, joven halcn. Slo con los que tienen las narices atascadas. Me puse en pie con dificultad, debido a la porquera que se haba pegado a mis botas, pero consegu apartarme de los escombros. Aparte de unas cuantas contusiones y una cadera despellejada, no detect otras heridas. Mi cayado, todava sujeto a mi cinturn, tambin estaba intacto. Lo mismo comprob del bolarva por sus sofocados aullidos e imprecaciones desde el fondo del cabestrillo, que me indicaron que, al fin, haba recobrado el sentido. Y que no se haba hecho mucho dao. La sonrisa de Hallia se desvaneci. Por favor, ahora volvamos a los prados de verano. Con mi pueblo y mi querida Gwynnia. A estas horas estar desesperada. En lugar de replicarle, desvi la mirada hacia la humeante cinaga que se extenda hasta donde alcanzaba la vista. Hallia debi adivinarme el pensamiento, porque insisti: Quiz descubras el modo de ayudar aqu, pero ms tarde, cuando sepas ms. Los ancianos de mi clan podran contarte muchas cosas tiles sobre las marismas. Y tambin Cairpr. Seguro que l te dara buenos consejos. Sin dejar de mirar la cinaga, asent brevemente. S, eso es verdad. Adems, joven halcn, no puedes entrar ah. Nadie entra ah. Lentamente, me di la vuelta para mirarla de frente. Entonces, por qu me siento tan atrado hacia ella? Aunque tambin me repele, igual que los peligros que posiblemente alberga. Hallia suspir. No lo s. Pero no deberas buscar la respuesta antes de seguir adelante? La he buscado, creme, pero todo est muy confuso. Me mord el labio . Creo que un mago de verdad lo vera todo con ms claridad que yo. Arrimndose a m, me sujet por la enlodada manga de la tnica. Un mago de verdad hara lo que puede... y lo que no puede. Supongo... titube, apretando los dientes. Supongo que es una locura precipitarse. Ese bosque ha sobrevivido durante siglos. Seguro que durar un poco ms, lo suficiente, al menos, hasta que yo sepa mejor lo que est ocurriendo en realidad. Tienes razn dijo Hallia con suavidad. Y ahora, corramos. Antes de que el sol est ms bajo. Ve delante propuse. Acto seguido, al advertir que la vaina de mi espada estaba vaca, contuve el aliento. Mi espada! Dnde est? Hallia gir sobre sus talones. All anunci, sealando un punto ms bajo de la ladera. Ves dnde
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ha cado? De hecho, era imposible no verla. Pues mi reluciente espada se mantena perfectamente erguida, con la punta clavada en el suelo y la empuadura en alto. En lugar de un arma, pareca ms un mojn que separaba las tierras boscosas del cenagal que comenzaba ms all. A esta distancia, los caprichosos vapores casi parecan intentar aferrara, rodeando la empuadura, asiendo la hoja. En ese momento, un gran pjaro de alas grises descendi en picado desde el cielo. Sin aminorar la velocidad de su vuelo, agarr la empuadura con las garras y arranc la espada del suelo. El pjaro solt un ronco graznido, accion sus musculosas alas con un lento movimiento de remo y se elev otra vez por el aire. Vuelve! grit, tan sorprendido que habra sido totalmente incapaz de emplear la magia, ni aunque hubiera sabido qu tipo de magia emplear. Aleteando con lentitud, el gran pjaro vol hacia el sol poniente y las vastas extensiones de las Marismas Encantadas. En lo que me parecieron escasos segundos, y al mismo tiempo una eternidad, se intern entre las sinuosas columnas de vapor. Despus, con otro graznido, solt su presa. Mi espada refulgi vivamente una vez ms y luego se precipit al vaco y desapareci entre la niebla.

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9 Prdidas

Horrorizado, mir los oscuros vapores que se tragaban mi espada... y al pjaro que con tanta insolencia me la haba robado. Perdida dije con incredulidad. Perdida! Debo recuperarla. Espera. Los redondos ojos de Hallia oteaban la distante cinaga, cuyas gibosas nubes ocultaban el horizonte. El sol, cada vez ms bajo en el cielo, tea todo el paisaje de dorado con un tono escarlata cada vez ms acusado. Todo esto es muy extrao. Por qu ha hecho un pjaro una cosa as? A menos, tal vez, que fuera... Mene la cabeza, como si deseara sacudirse un pensamiento indeseado. Qu? presion. Una manera de atraerte a las marismas. Enarqu una ceja. A una trampa? Para ti, joven halcn. Es poco probable. De todos modos, no importa. Sigo necesitando mi espada. Hay otras espadas. Deja que los espritus de la cinaga se queden con sta. No, no puedo. Esa espada forma parte de m. Es parte de mi... Destino? Me mir burlonamente. Ya va siendo hora de que elijas tu propio camino, no crees? S admit con voz firme. Y ahora estoy seguro. ste es mi camino. Hallia dio un respingo y cerr los ojos unos instantes. De modo que piensas ir all? Y donde haga falta. Hallia, y si la espada est relacionada de algn modo con el resto de este siniestro asunto? Tengo que hacer algo, todo lo que pueda. Contempl su cabello rojizo, resplandeciente bajo la luz del sol. Debes volver con tu pueblo. Y con Gwynnia. Yo me reunir contigo cuando acabe en las marismas. Cuando pronunci la ltima frase, not que el bolarva se estremeca contra mis costillas. Sus pinzas empezaron a pellizcar ansiosamente la tela del cabestrillo. Le cog la mano a Hallia y aad en voz baja: Seguir estando a tu lado, ya lo sabes. Por lo menos en un sentido. Su mano temblaba en la ma cuando declar: No, eso no es suficiente. Su voz disminuy de volumen hasta convertirse en un susurro. Te acompao. No, no debes... Pero lo har. Sus ojos se dirigieron bruscamente hacia el cielo. Slo deseara que Gwynnia estuviera aqu para acompaarnos tambin. Noyopus! aull el bolarva, cuya cara de foca asomaba por el borde de la tela. Piensacrees que he sufrehuido tantosos terrorapuros, semejantoso embrolo, slo para regrevolver a un peligraullido seguroso?
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Extendi un par de recias pinzas y las hizo chasquear bajo mi nariz. Horribloso monstrumano! Me chillatraers la muertefinal. A pobrem, nadapenas un solobeb. Lo siento dije, mientras apartaba sus pinzas. No era mi intencin, yo no saba... Porqueriexcusas! En los ojos del bolarva se agolparon las lgrimas. Debeser bravofuerte. Debeserlo. Yantes he encuentrallado el miocamino hasta la buenagua, y deseospero que vuelvocurrir vezotra. Con suertosidad, si primeroso no me engulletragan los bestidragones o los monstrumanos. Hallia tendi una mano hacia l. Con suavidad, le acarici uno de sus temblorosos bigotes. No pretendamos traerte de nuevo aqu. Slo queramos ayudarte. El bolarva intent gruir, pero son ms como un lloriqueo. Salvayudad a distintotro la siguientevez. Tom aliento, sin dejar de temblar. Yahora debetengo que sufrehuir. Pero primerantes aadi con una mirada a la funda vaca de mi espada, oyescuchad mi consejaviso: si no os gustadeleitis con la muertedolor, apartalejaos de las temblosas pantamarismas. Escrut las sinuosas columnas de vapor que brotaban de la cinaga. Puedes decirnos algo, cualquier cosa, acerca de lo que est ocurriendo ah? Por favor lo anim Hallia. Dinos lo que sea. El bolarva, que haba empezado a salir del cabestrillo, se estremeci. Los cienagaspritus... comempezaron a arrasatacar. A mundotodo, verdadosamente a mundotodo! Lanz una ansiosa mirada en direccin a las tierras pantanosas. Yo nosabeignoro el causamotivo. Pero sus espanturosos... Un clamoroso rugido procedente de la cima de la colina lo cort en seco. Al girar la cabeza, vimos a uno de los gigantes, ms alto que los rboles que tena detrs, al final de la cuesta. El mismo que se me quera comer en el lindero del bosque! Ms furioso que nunca, amenaz con un enorme puo en alto. Ah ests! bram. Mmmmm, ya saboreo tus mmmohosos huesecitos. Otro de los gigantes, que estaba en pie junto al cuerpo de Shim tendido de bruces, le grit algo, pero el primero obvi sus palabras con un gesto despectivo . He dicho que ningn mmmiserable hummmannculo escapar de mmm! Los voy a mmmachacar, a l y a todos sus ammmigos! Dicho esto, empez a correr hacia nosotros. El bolarva chill y enterr la cabeza en el cabestrillo. Hallia me cogi del brazo y me empuj cuesta abajo. Juntos corrimos, surcando el aire a largas zancadas, mientras la tierra temblaba bajo nuestros pies. Vuelve aqu, hommmbrnculo! Huimos a toda velocidad, sorteando rocas y matorrales de aulaga. El estruendo era cada vez ms fuerte, al igual que la jadeante respiracin del gigante, y la hierba se bamboleaba con mayor violencia a cada paso que daba. Mientras tanto, el terreno empezaba a nivelarse y la alta hierba fue sustituida por la tierra desnuda. Pronto, nuestros pies se hundan en el barro y chapoteaban en los charcos. La niebla se iba espesando a nuestro alrededor, el aire apestaba a descomposicin. Adems de los atronadores pasos de los gigantes, o extraos gritos y aullidos, as como un lejano chillido, casi una risa aguda, que resonaba en
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las marismas. Bruscamente, Hallia aminor la marcha. Sus pisadas! Se han detenido. Al comprobar que tena razn, yo tambin afloj el paso. Nos detuvimos sobre una masa cncava de turba rodeada por unas hierbas de la cinaga pardoamarillentas. Pese al hedor a putrefaccin del aire, seguimos jadeando y resollando para recuperar el aliento. Observ que los densos efluvios, teidos del color del xido por el sol poniente, formaban un muro detrs de nosotros que se cerraba como una cortina y nos aislaba del mundo que conocamos. Los vapores nos ofrecan proteccin en este momento... y, me tem, confinamiento en otro. Sujet a Hallia por el brazo. Ven. Tenemos que encontrar algn refugio antes de que caiga la noche. Oh, oh exclam el bolarva desde su escondite colgado de mi cuello. Terribloso destisino, horribloso finfatal. Nos abrimos paso entre las hierbas de la cinaga, atentos a cualquier signo de serpientes u otras criaturas an ms peligrosas. Al poco rato, a nuestro alrededor, sonaba un constante despliegue de ruidos: un fuerte burbujeo a un lado, un agudo silbido al otro. Seguimos avanzando pesadamente por una llanura encharcada cuyas matas espinosas se aferraban a nuestras piernas. Hallia, tras rechazar mi ofrecimiento de cubrirse los pies descalzos con mis botas, se retorca la trenza nerviosamente mientras caminaba. La niebla era cada vez ms oscura y la visibilidad, menor. Al cruzar un lbrego estanque poco profundo, pis algo duro... que se movi de improviso. Resbal y ca de bruces en el apestoso lgamo. Me incorpor con la ayuda de Hallia, slo para volver a resbalar y caer de espaldas en el agua sucia. Cuando luchaba por incorporarme de nuevo, algo se introdujo reptando en la manga de mi tnica. Aaarg! aull, mientras me palmeaba furiosamente la manga. Rod sobre m mismo por el charco, mientras la criatura, fuera lo que fuese, segua subiendo por mi brazo. La detuve finalmente sobre mi hombro. Con todas mis fuerzas, la estruj a travs de la tnica. Algo revent y la criatura se deshinch como un fuelle. Not una sustancia viscosa resbalando por mi brazo. Cuando lo sacud, una oscura masa informe cay al agua. Me volv, pues no tena el menor deseo de mirarla ms de cerca. Monstrumano refunfu la voz que surga de mi cabestrillo manchado de barro, eres un verdaderoso torpatoso. Bolarva repliqu, eres un verdaderoso gimellorica. Hallia mene la cabeza. Callaos, los dos. Desprendi un fragmento de caa de entre mis cabellos. Est oscureciendo. Y el... Oh, escuchad. En la distancia se oa un dbil e inseguro gemido. Al mismo tiempo, un olor claramente ms intenso, ftido como la carne putrefacta, nos envolvi como un manto. La quejumbrosa voz continu sin pausas, subiendo y bajando de una manera angustiosa. Y con algo parecido a la desesperacin. A Hallia y a m se nos encogi el corazn, pero en ese momento se sumaron otras voces, ululando, llorando, gimiendo. Las voces se multiplicaron, hasta formar un pavoroso coro.
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El bolarva asom la cabeza por el cabestrillo. Son... son... los cienagaspritus balbuce. Los pliegues de grasa que rodeaban su cuello temblaban de un modo incontrolable. Yahora matavienen! Estbamos de agua cenagosa hasta las rodillas y el angustiado canto fnebre sonaba cada vez ms alto. En ese rato, las ltimas trazas de luz solar empezaron a desvanecerse. Despus, no muy lejos, apareci un misterioso punto de luz que se cerna sobre las marismas. Lata dbilmente, parpadeando como un ojo herido. Luego, apareci otra luz, y luego otra, y otra. Lenta, muy lentamente, empezaron a aproximarse, avanzando hacia nosotros. Oh, oh gimi el bolarva. Acorreprisa! Correseguidme enseguidosamente! Salt del cabestrillo y se zambull en la cinaga. Al instante sali a la superficie, azotando el agua con su ancha cola y braceando como un poseso. Hallia y yo lo seguimos a la carrera, mientras las espectrales luces se acercaban inexorablemente. Corrimos por el cenagoso terreno. Las ramas muertas y retorcidas nos rasgaban la ropa; el denso barro retena nuestros pies. Mientras corramos, nos ardan los ojos y la garganta debido a la rancia atmsfera. Pero nos esforzamos por mantenernos cerca del bolarva. Y por delante de los espritus de la cinaga. Inesperadamente, el suelo estaba ms seco, aunque era ms inestable, como una alfombra sobre una mancha de alquitrn; pareca a un tiempo tierra y agua, pues se ondulaba y ceda a cada paso que dbamos. Tropec y estuve a punto de caer, pero segu corriendo. Nuestros pies, como las pinzas del bolarva, resonaban al golpear sobre la ondulante hierba. La pesada respiracin de la criatura iba acompasada con la nuestra. De repente, dejamos de or al bolarva. No se le vea por ninguna parte! Nos detuvimos, jadeando, sin saber qu haba ocurrido. Se haba desmayado? Lo haban capturado? Dnde ests? grit. No recib respuesta. Me volv hacia las luces flotantes, que titilaban irregularmente por todas partes. Ya estaban casi encima de nosotros. El luctuoso quejido se transform en resonantes carcajadas, roncas y estridentes. Las voces eran cada vez ms ensordecedoras y parecan dispuestas a ahogarnos como una malfica ola. Hallia y yo corrimos con toda nuestra alma, dando traspis por el inseguro terreno. Las luces estaban ahora tan cerca que poda ver mi sombra huyendo ante m sobre la temblorosa hierba. Justo cuando los espritus de la cinaga estaban a punto de atraparnos, llegamos a un oscuro estanque. Intentamos cruzarlo sin detenernos... y, al instante, nos hundimos en un profundo cieno, viscoso como el jarabe. No tenamos ninguna posibilidad de pedir ayuda, ni de nadar. El limo cubri mi cabeza sin darme tiempo a inspirar una ltima vez. Me entr en la boca y en la nariz, obligndome a toser, a buscar aire... Mis ltimos pensamientos fueron de rabia y pesar. Porque tambin Hallia se haba ahogado. Porque mi espada jams cumplira su destino. Porque yo, habiendo llegado tan lejos y buscado tanto, lo perdera todo en el fondo de un estanque olvidado en unas marismas abandonadas.

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10 La palabra

Barro, a mi alrededor, por todas partes. Cuanto ms luchaba, mayor era la presin con la que me oprima, vido por engullirme entero. Al poco rato, era lo nico que notaba, deslizndose sobre mi piel, atascando mis odos, penetrando en mis fosas nasales. El barro, ms denso que cualquier manta, me asfixiaba. En las tinieblas cada vez ms profundas de mi mente, grit el nombre de Hallia, sabiendo que ella no poda orme: Ojal no hubieras venido! Lo siento, lo siento mucho. Y a los poderes del universo, al propio Dagda: Por favor, olvidadme si queris. Pero salvadla a ella. Salvadla a ella. Una sacudida, un ruido de succin... y luego silencio. Me hund a mayor profundidad, hasta que choqu con algo. Me segua dando vueltas la cabeza, pero, al parecer, haba aterrizado sobre algo duro. El fondo de un pozo negro, sin duda. Demasiado peso encima de m como para moverme. Tena un brazo doblado debajo del cuerpo, que aplastaba mi mano, pero me faltaban las fuerzas para extenderlo. Permanec inmvil, inmvil como alguien muerto y enterrado. Enterrado en el barro. Respirar. Necesitaba respirar. Abr la boca, ms por costumbre que con alguna esperanza. Saba que slo volvera a saborear el barro, por ltima vez. Y eso hice, me dej llenar de... Aire! Escup un poco de lodo, me obligu a inspirar de nuevo, tos y volv a respirar. Despacio, muy despacio, empec a recobrar las fuerzas. En la oscuridad, rod sobre m mismo para dejar libre la mano atrapada. Con cuidado, explor a tientas mi entorno inmediato, hasta tropezar con algo blando. Y elstico, que ceda a la presin, pero recuperaba su tersura cuando la aflojaba. Y cuando acerqu la nariz a su contorno para inhalar sus variados aromas, ol a hmedo, a exuberancia, a vida. Inspeccion con mi segunda visin el perfil de las sinuosas curvas que me rodeaban. Poda estar en una caverna, una cueva de cristales de algn tipo. Pero las paredes de esta caverna estaban tan hmedas, eran tan flexibles que sus cristales, intu, seran distintos de cualquier otro que yo conociera. Al acercarme, repar en los finos y delicados pelos cada uno con un fruto en forma de ciruela en la punta que cubran todas las superficies. Miles y miles de ellos recubran las paredes, a mi alrededor, encima y debajo de m. Observ con un sobresalto que los pelos se movan. Se doblaban y mecan formando incontables pasillos, danzando lentamente al ritmo de su propia msica secreta. Me sent como si estuviera en el fondo de un ro por cuya superficie fluyeran muchos ros menores, todos en movimiento, todos preciosos. Y con su movimiento, sent una calidez, una profunda y consoladora calidez que brillaba sin luz, al tiempo que daba la bienvenida a la oscuridad. Me volva a sentir completo y me incorpor apoyndome sobre los codos. De pronto, un poderoso espasmo sacudi la caverna. El suelo que me sostena se
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arque, se inclin y empec a resbalar hacia abajo. Ca dando tumbos por un laberinto de pasadizos, deslizndome por innumerables curvas, rodando por lisas y resbaladizas rampas y volando por sinuosos canales. Los pelos engrasados que recubran todas las superficies hacan imposible detenerse. Y, a medida que aumentaba mi velocidad, lo mismo le ocurra a mi pnico. Fui dando tumbos blandamente contra esas paredes, con la delicadeza de un guijarro rodando por una colina de musgo, pero qu habra al final? Extend los brazos y las piernas, tratando de frenar mi cada, aunque mi velocidad no hizo ms que aumentar. Antes de darme cuenta, haba salido bruscamente por una abertura. Y a la luz, sutil y cambiante. Aterric sobre un cojn mullido y resistente, cubierto por pelos y con un fruto en la punta, y sal despedido casi hasta el techo de una alta cmara. Cuando ca, volv a rebotar y slo progresivamente acab detenindome. Por fin, consegu quedarme sentado. A una distancia similar a la longitud de un brazo humano, una cara redonda me examinaba. La mitad estaba sumida en sombras y la otra en la temblorosa luz verde que fluctuaba por la caverna. Pero sus bigotes eran inconfundibles. El bolarva! Y detrs de l, vi otro rostro, uno que no esperaba volver a ver. Hallia! Ests a salvo! Sdijo con alivio. Igual que t. El bolarva lanz un bufido. Tipicoso de monstrumanos. Ni soluna frasepalabra agradeciamable. Apart la mirada de Hallia con un esfuerzo. Esto..., gracias, por supuesto. Si no conocieras este lugar... Acarici la alfombra hmeda que se extenda bajo nuestros pies. Por cierto, dnde estamos? Dudapreguntas, dudapreguntas rezong el bolarva, mientras golpeaba el acolchado suelo con dos de sus colas desplegadas. Prontenseguida digocontesto, o quizavers. Pero mismahora es momentocasin para barrofregar. Frunc el ceo. Barrofregar? La espontnea risa de Hallia arranc ecos de las relucientes paredes verdes. Creo que s a qu se refiere. Y me encantara. Le dirig una mirada de desconcierto, pero ella se limit a devolverme una sonrisa. Rodendose con sus seis brazos, el bolarva cerr los ojos para concentrarse. Inspir profundamente y empez a tararear una meloda en tonos agudos y animados. Una meloda cuyas notas ascendan, fluctuaban y se entrelazaban, exactamente lo que iban haciendo las mltiples colas de la criatura. A medida que la cancin se ampliaba, tambin lo haca la luz de la cmara. Se fue haciendo progresivamente ms brillante e intensa, pero su fuente segua siendo invisible. Qu poda emitir una luz tan extraa? El aire? La cancin? Ca en la cuenta de golpe. Los diminutos pelos! Todos eran visiblemente ms luminosos a cada segundo que transcurra, ya que los frutos de sus puntas brillaban cada vez ms. Mientras tanto, los incontables pelos no haban dejado de moverse armnicamente, de modo que, a medida que las paredes se iluminaban, tambin adquiran un mayor relieve. Ahora centelleaban y se mecan, latan y bailaban.
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Nos hallbamos, en efecto, en una caverna de cristal. Aunque difera mucho de la que a veces haba soado con encontrar s, incluso con habitar algn da, posea una magia propia maravillosa. Y estaba totalmente escondida, era un sorprendente secreto de las marismas. Me pregunt si habra otras similares. El bolarva abri los ojos. Su cancin se fue acabando lentamente, aunque sus ecos nos rodearon durante un rato. Mientras observaba la luz que danzaba sobre nuestras caras manchadas de barro, dej escapar un gruido que no reflejaba ni un pice de satisfaccin. Aun as, aunque poda haber sido slo un efecto ptico debido a la luz, me pareci que sus bigotes se curvaban ligeramente hacia arriba, quizs en un amago de sonrisa. Despus, empez a trabajar. Se desliz hasta una de las paredes, desenroll todas sus colas y las extendi como dedos largos y delgados. Mantenindolas muy tiesas, las arrim a la pared, pero sin llegar a tocarla. Se mantuvo all, inmvil, durante un rato largo. Pareca estar esperando algo, como un halcn con las alas desplegadas para detectar cualquier racha de viento en sus plumas. De improviso, la punta de una de sus colas se estremeci. Lenta, muy lentamente, el movimiento se propag por toda la longitud del apndice. Otra cola se dobl bruscamente y su parte central se puso a temblar. Las dems colas pronto cobraron vida tambin. En pocos segundos, todas vibraban, refulgentes bajo la danzarina luz de la cmara. Con un movimiento seco, el bolarva irgui todas sus colas en el aire. Empez a hacerlas girar como hlices, cada vez ms deprisa, hasta que slo eran un borrn en movimiento. En el centro empez a formarse un reluciente cuenco verde, mayor que el propio bolarva. Cuanto ms aprisa giraban las colas, ms slido pareca el cuenco. Momentos ms tarde, la criatura recogi sus colas. Rod hbilmente de costado, mientras el resplandeciente cuenco caa sobre el blando suelo. Hallia y yo nos acercamos a su borde y dejamos escapar todo el aliento al unsono. Pues el hondo cuenco contena un fluido verde, tan luminoso y radiante como las paredes de la cmara. Luz lquida susurr, atnito. Un cuenco de luz lquida. El bolarva me mir con expresin burlona. Sinoqu mejoroso para barrofregarnos? Lanz un suspiro. Oh, qu fastipesadez...! Es mi maldicastigo que siemprejams entravengan intrusinvitados tanmuy tontolentos. Dicho lo cual, flexion la espalda y salt por los aires. Aterriz con un chapoteo en el cuenco. Olvidndose por completo de nosotros, empez a restregarse y a remojarse en luz, sin dejar de canturrear en todo momento. Por fin, levant la cabeza, gru y salt al suelo por encima del canto. All se qued tumbado cmodamente, limpio como una patena. La siguiente fue Hallia. Me volv de espaldas para que pudiera desvestirse y baarse en la intimidad. Y obligu al bolarva a girar la cabeza para que l tambin se lo permitiera. Durante varios deliciosos minutos, Hallia retoz en el cuenco, salpicndolo todo. Cuando finalmente sali, dedic unos minutos a lavar su tnica morada y la cinta de cuero que llevaba alrededor de la mueca. Y cuando se plant ante nosotros, estaba radiante. Con todo, yo tena mis dudas cuando me lleg el turno. Sin saber qu
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esperar, me quit una bota y sumerg cautelosamente los dedos del pie en el lquido verde. Mi sombra, ms timorata que yo, se entretuvo al borde del cuenco. De pronto, not un delicado hormigueo, como una clida lluvia que cayera en el interior de mi pie. Cuando al fin me despoj de la tnica y los calzones y me sumerg de cuerpo entero, no pude contener un suspiro de placer. Slo entonces me sigui mi sombra, deslizndose hasta el cuenco. A estas alturas, el hormigueo se haba extendido a todo mi cuerpo. No slo a mi piel, sino a cada partcula que hubiera debajo. Notaba los huesos ms macizos, los msculos ms entonados, las venas ms puras. Y cuanto ms tiempo permaneca all, ms profunda era la limpieza. Al poco rato, cada fibra de mi ser se senta renovada. Limpia como nunca. Mucho despus, sal del lquido verde y lav rpidamente mis ropas. Y tambin mi cayado, mi talega de cuero y aunque sent una punzada al verla vaca la funda de mi espada, tachonada de gemas moradas. Me maravill el hecho de que, a pesar de todo el cieno ptrido que habamos dejado en el lquido verde, ste segua tan transparente como al principio. Me vest y dediqu una breve reverencia al bolarva. Sea cual fuere la magia que has utilizado para llenar ese cuenco, y a nosotros, de luz lquida, era realmente prodigiosa. Si antes no te haba dado las gracias como es debido, lo hago ahora. Sus colas se enrollaron y desenrollaron al unsono. No me halagocameles, monstrumano. Es verdad aadi Hallia, que se haba reclinado en la blanda y refulgente pared. Posees una gran magia, lo mismo que este lugar. Nunca haba visto u odo hablar de un sitio como ste. Y pensar que est justo debajo de esa cinaga! Es realmente lo contrario de todo el horror de ah arriba; y, sin embargo, en cierto modo, tambin est relacionado con l. Pas la mano extendida por el ondulante relieve del suelo. Esto es tan exuberante, tan frondoso, tan variado... Es como un jardn. No, no es eso. Es ms como... un seno materno. La luz bailaba en los ojos de Hallia. S. Como estar en el seno materno. Me coloqu a su lado. Aunque eso tampoco lo describe bien. Puede que sea una de esas cosas que simplemente no pueden explicarse con palabras. Qu errorestupidez resopl el bolarva. Hay una descripalabra perfectuosa. Molesto, lo fulmin con la mirada. Muy bien, adelante. Si existe una palabra, cul es? Los bigotes del bolarva se curvaron hacia arriba ligeramente. Adorabloso.

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SEGUNDA PARTE

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11 Un sendero grabado en el corazn

Dormimos acurrucados contra las blandas paredes del hogar subterrneo del bolarva. Cuando finalmente despert, no s cuntas horas ms tarde, sent los aguijonazos del hambre. Y una dolorosa rigidez en el punto sensible localizado entre mis paletillas. Mientras me estiraba para desentumecer los brazos, Hallia, que ya estaba despierta y sentada junto al bolarva, me tendi un grueso rollo oscuro. Era una hoja rellena de una sustancia harinosa que ola como una mezcla de miel, frutos secos... y barro. Con el hambre que tena, le di varios mordiscos rpidos. El bolarva me observaba con expectacin, enrollando y desenrollando rtmicamente sus colas. Esto... llena mucho dije, intentando no ofender a nuestro anfitrin. Bienmuy habladicho replic ste, haciendo girar orgullosamente sus bigotes. Vienetraen mismeste festimanjar de las despensinvernales, se dicellama tragaplacer. Tragaplacer. Intent, con dificultad, engullir el bocado. Y tomaprueba mismeste bebelquido. Utilizando tres pinzas, el bolarva cogi una honda escudilla de madera. La deposit sobre su prominente papada, que demostr ser til como repisa. Con mismesto es muyms faciloso mastitragar. Mmmpff respond, procurando todava engullir el primer plato. Hallia bebi un sorbo de su escudilla. Es como sopa con especias, pero fra. Prubala. Cog la escudilla y examin cautelosamente su interior. En la superficie del claro caldo vi mi propio reflejo tembloroso. Mi rostro, incluyendo mi cabello, haba adoptado los tonos verdes de las paredes que me rodeaban. A continuacin, llevndome la escudilla a los labios, beb un trago. Su sabor a clavo, o posiblemente a ans, sorprendi a mi lengua. Despus a calndulas, de la variedad pequea que crece en la hierba hmeda; un notorio aroma a championes, y sutiles trazas de cebollino y gengibre. Apart la escudilla de mi boca y recompens al bolarva con una mirada de aprobacin. Recoges t mismo los ingredientes? Ah arriba, en la cinaga? Casi en el acto recuper su habitual expresin atemorizada. Sus ojos, llenos de reflejos verdes, se entornaron ligeramente. Mismellos prontomuy nos vienencontrarn. Las colas enrolladas que se alineaban sobre su espina dorsal se flexionaron con rigidez. Y nos chillamatarn horriblosamente. Mene la cabeza. De verdad, no lo entiendo. Alc la vista hacia el techo de la cmara para observar las oleadas de luz que lo recorran como una cascada. Por qu quieren matarnos? Hallia solt un bufido desde detrs de su escudilla de sopa.
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Porque son espritus de la cinaga. No, no, hay algo ms. Ya oste a la mujer del bosque. Nunca antes se haban comportado de una forma tan desalmada. Verdadosamente canturre el bolarva, mientras se acariciaba los bigotes. Pero yahora son muchomuy lisiamalvados. Cuando apur su cuenco, Hallia tena una expresin sombra. Quizs ahora, por alguna razn, los espritus son peores. Pero siempre han sido la plaga de las marismas. Incluso en la antigedad, cuando mi pueblo realiz el viaje hasta el rbol Ardiente, incluso entonces, los espritus de la cinaga se aseguraron de que algunos no regresaran jams. El rbol Ardiente? pregunt. Qu es eso? Un prodigio respondi. Un rbol que crece en el corazn de las marismas y que siempre est en llamas, desde antes de que el primer cervatillo viniera a corretear por esta tierra. Su serena mirada me absorbi por completo . Hace mucho tiempo, cuando los fincayranos an tenan alas, la raza de los hombres ciervo era numerosa. Tanto que viva en todas partes donde creciera la hierba, se dice que incluso en las orillas de la Isla Olvidada, al oeste. Excepto en un lugar: este mismo pantano. Pero, para demostrar su valor, cuando alcanzaba la edad adulta, todo hombre y mujer ciervo vena solo a este lugar y pasaba tres das completos junto al rbol Ardiente. Su frente se surc de arrugas. Y aunque los espritus de la cinaga slo atacan de noche, consiguieron sorprender a muchos. Y por eso pregunt con suavidad se abandon ese rito? Hallia neg con la cabeza, sacudiendo su suelta melena, y clav la vista en el suelo. Eso se debi, segn me cont mi padre, a la misma maldad que nos cost las alas a todos. Y mientras tu especie fue condenada a recordar la cada con el dolor en la espalda, en el punto donde deban brotar las alas, la ma recibi un castigo distinto. Para nosotros, el rbol Ardiente, smbolo de nuestro valor y nuestra libertad perdidos, siempre acecha en nuestros sueos. Aunque han vivido muchas generaciones desde que el pueblo de los hombres ciervo viaj hasta aqu, se dice que cualquiera de nosotros es capaz de encontrar todava el camino, puesto que el sendero est grabado para siempre en nuestro corazn. Imprim un movimiento circular a mis hombros entumecidos, sin dejar de meditar sobre sus palabras. Para mi desaliento, mi sombra se apart de m de un salto y empez a bailar sobre las luminosas paredes, haciendo volatines y dando saltos mortales, girando sobre s misma con la ligereza de una semilla area. Aunque nadie ms se haba percatado de sus rotaciones, yo saba que mi segunda visin no me haba engaado. Aquella sombra, una vez ms, se burlaba de m! Dese poder arrancrmela de cuajo. S! Y arrojarla al rincn ms remoto de las marismas. Hallia levant la cabeza... en el mismo momento en que mi sombra volva a su sitio de un brinco. Ya ves por qu no me sorprende el comportamiento reciente de los espritus de la cinaga. Son criaturas terribles. Despreciables. Despreciables? Me encresp al or la palabra Ests segura? No sabes nada de ellos.
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S lo suficiente. Frunc el labio superior. Hace mucho tiempo, en la tierra ms desolada que puedas imaginarte, estuve a punto de morir por culpa de una criatura que todo el mundo, yo incluido, consideraba despreciable. Pero ms tarde, cuando tuve ocasin de destruirla, no lo hice, porque haba descubierto algo acerca de ella que result muy valioso, valioso de verdad. Sus prpados se entornaron con incredulidad. Y qu criatura era? Un dragn. Vi que su expresin cambiaba lentamente. El mismo dragn que engendr a Gwynnia. Hallia trag saliva. Despus, con expresin maravillada, me estudi un largo momento. Joven halcn, algn da sers un mago increble. Eso me han dicho. Sin dejar de observarme, empez a peinarse los largos bucles para rehacer su trenza. No pretenda molestarte. Pero convertirte en mago sigue siendo tu sueo? S, s. Slo que, ltimamente, todo el mundo parece ver mis sueos con ms claridad que yo. Hizo una pausa en su labor de trenzado. Siguen siendo tus sueos, no? Tus visiones del futuro. Puedes cambiarlos, si quieres. No quiero cambiarlos! No lo entiendes? Pero el futuro propiamente dicho, eso puede cambiar. Desde hace aos, cada vez que miro hacia el futuro, quien me devuelve la mirada es un mago... Y, s, un gran mago. Eso es lo que veo. O, al menos, lo que quiero ver. Me mordisque el labio durante unos instantes . Sin embargo... y si resulta que no es verdad? Quiz slo era una falsa ilusin, desde el principio. Quiz s replic Hallia. Y quiz no. Suspir. Deberamos irnos ya dije. Ella asinti con la mirada ausente, mientras terminaba de anudarse la trenza. Inesperadamente, el bolarva salt al regazo de Hallia. Con los ojos abiertos de par en par, y gimote: Nonoyno, por piedafavor! No obligaforcis a arriesgavenir al pobrem. Oh, nonoyno! No te obligaremos lo tranquiliz ella, mientras acariciaba su curvado dorso. Ya has hecho bastante por nosotros. Y eso incluye un regalo que nunca olvidaremos. El bolarva se contorsion para acercarse a ella y lanz un agudo chillido que arranc ecos de la luminosa estancia. Buenova... A verdadecir, mismat has guardasalvado mi tiernavida. Acto seguido, mirndome de soslayo, hizo chasquear dos de sus pinzas. Casiaunque mismot lisiamatas al pobrem masdespus. Perdname. Le tend la mano. Si debemos separarnos aqu, hagmoslo como amigos. El bolarva me escrut con desconfianza. De pronto, en un veloz movimiento, me azot el pecho con una de sus colas, tan violentamente que me empuj contra
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la pared. Antes de que pudiera recuperar el equilibrio, salt del regazo de Hallia y desapareci por una estrecha grieta del suelo. Omos el ruido de su cuerpo al deslizarse por los hmedos tneles durante unos segundos. Despus... nada. Hallia me acarici la mejilla con ojos risueos. Algo me dice que sta no es su manera habitual de despedirse. La mir hoscamente. Esta debe reservarla para los amigos ms queridos. Durante un rato, nos deleitamos contemplando las relucientes superficies que se ondulaban con tonos verdes a nuestro alrededor. Cundo volveramos a ver un lugar tan exuberante, tan vivo y, sin embargo, tan cerca de otro lugar que apestaba a muerte y a descomposicin? Al cabo de un rato, de comn acuerdo, nos dirigimos hacia el otro extremo de la cmara, donde se abra un enorme pasillo. Por los movimientos de la luz, vi que ascenda en un empinado ngulo. Creo que se es nuestro camino. Ests preparada? No fue su queda respuesta. Pero ir de todos modos. Juntos nos internamos en el pasillo. Pronto, las paredes se acercaron y el techo descendi, obligndonos a avanzar agachados. Y poco despus, a gatas. Con el tiempo, la luz verde de las paredes empez a desvanecerse, borrada por tentculos de oscuridad que se extendan hacia nosotros, cada vez ms cerca. El aire se fue haciendo rancio, cargado de hedores a cosas podridas. En cierto momento, Hallia titube y se sec los ojos llorosos con la manga. Fui a hablar, pero su severa mirada me cort en seco. Al instante, volvamos a gatear, ascendiendo en la penumbra. De repente, ambos chocamos de cabeza con algo. Dura, pero flexible, su viscosa superficie cedi a nuestro contacto, como la corteza arrancada de un rbol. Comprend que se trataba de una capa de turba. Me apuntal contra la pared del pasillo y me dispuse a apartar la resbaladiza barrera a empujones. Acuclillada a mi lado, Hallia me oprimi la mano. Espera. Slo un momento ms. Antes de que salgamos de aqu. Renegu para mis adentros. Por el aliento de Dagda, preferira no salir de este lugar. Lo s. Aqu abajo, en las profundidades, se est a salvo, en silencio y, bueno, completo. No me senta as desde... hace mucho tiempo, cuando t y yo nos sentamos juntos en aquella playa, en la costa de los antepasados de mi clan. Te acuerdas? Inspir lenta y pensativamente. La costa donde los hilos de niebla se entretejen. Por obra del mayor de los espritus susurr. Mi padre deca que Dagda utilizaba como aguja la estela de una estrella fugaz. Y su tejido se converta en un tapiz viviente infinito que contena todas las palabras que se han pronunciado, todas las historias que se han contado. Cada hilo reluciente, con una textura distinta, contiene en parte palabras y en parte algo diferente. Algo que est ms all de cualquier tejido, ms all de todo conocimiento. Escuchando el eco de sus palabras, me pregunt por mi propia historia, mi papel en el tapiz. Era yo un tejedor? O simplemente un hilo? O tal vez un tipo de luz interior del hilo, capaz de hacerlo brillar desde dentro? Algn da, Hallia, volveremos a esa costa. Y a otras. Retir mi mano de
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la suya. Pero no ahora. Apoy los hombros en la empapada masa de turba y empuj con fuerza. Se oy un brusco ruido hmedo y gorgoteante. Al mismo tiempo, una riada de agua cenagosa cay sobre nosotros, acompaada por otra oleada de efluvios ms hediondos que nunca. Tosiendo y escupiendo, Hallia sali a rastras al pantano. Yo la segu y luego solt la losa de turba levantada, que cay con un fro chapoteo.

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12 Demasiado silencio

Las marismas estaban silenciosas, sumidas en una extraa quietud, como un corazn justo a punto de latir. Todos los gemidos y lamentos haban enmudecido, as como el ruido de fondo de trinos y chirridos que oamos antes. Hallia y yo intercambiamos miradas de aprensin mientras nos adentrbamos en la cinaga, chapoteando ruidosamente. Por todas partes se elevaban vapores humeantes que se fundan en grumos de niebla que giraban interminablemente. A juzgar por la tenue luz que atravesaba las nubes, deba de ser media tarde, aunque tal vez poda ser cualquier otra hora del da. Si bien sent una oleada de gratitud al ver que por lo menos un poco de luz de da iluminaba el pantano, manteniendo a raya a los espritus de la cinaga, saba que aquello no durara mucho. Pronto regresara la oscuridad, ms densa que el barro adherido a mis botas. Y tambin los espritus. Nos detuvimos en medio de un charco de agua estancada a escuchar el espectral silencio. Las marismas parecan vacas, un cascarn sin vida de plantas mohosas y desechos. Tan diferente del deslumbrante mundo subterrneo que habamos dejado atrs! Por un instante, record la sensacin de hormigueo de la luz lquida sobre mi piel: los antebrazos, la regin lumbar, las plantas de los pies. Luego, el recuerdo se esfum, para ser reemplazado por la realidad del cieno que se me meta en las botas. Hallia dio un paso ms, con lo que propag ondas de lodo por todo el charco. Hay mucho silencio. Demasiado. Concentrndome al mximo, forc mi segunda visin hasta donde pude entre los sinuosos efluvios. Ms all del sucio charco rodeado de turba. Ms all de la pea manchada de musgo donde se haba posado una solitaria cigea que ni siquiera parpadeaba, dispuesta a salir volando a la menor seal de problemas. Ms all del retorcido rbol lejano, que se inclinaba casi hasta el punto de desequilibrarse y desplomarse sobre la hierba de las marismas. El rbol reluca como un esqueleto blanco, con slo unos cuantos jirones de corteza sobre su tronco y una masa de hojas secas en una de sus ramas. Durante una fraccin de segundo, percib un aroma nuevo. A diferencia del resto de olores que nos agredan, en realidad ste era agradable, casi dulce. Aunque se esfum antes de estar seguro de que no me lo estaba imaginando, el olor me record al de las rosas al abrirse. S, era eso. Olor a rosales en flor. Hallia volvi a mi lado. Adnde vamos ahora? De nuevo intent calibrar la luz. Pareca ir disminuyendo. Sonre irnicamente, dicindome que, al menos de momento, no tendra ms problemas con mi sombra. Pero no quera pensar en qu otros problemas deberamos afrontar.
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Es mejor que encontremos algn sitio donde pasar la noche. Seal el rbol inclinado. Por all, detrs de aquel rbol seco, hay una especie de elevacin. Lo bastante seca para que no haya serpientes? Creo que s. Lo nico que veo crecer all es una especie de matorral salpicado de moras, me parece. Rojas. Hallia sigui la direccin de mi mirada. Tu vista es muchsimo mejor que la ma, con esta niebla se lament. Ni siquiera veo el rbol, y mucho menos lo que hay ms all. Suspir y remov las lodosas aguas con una bota. Lo ms importante que hay ms all, eso tampoco lo veo yo. Empezamos a vadear en el cieno y nuestras pisadas resonaban en el enfangado terreno. En lugar de interrumpir el silencio, nuestro movimiento pareca realzarlo, intensificarlo. Despus de cada paso, la quietud volva a imponerse, como si sus inexorables pasos siguieran de cerca a los nuestros. Avanzbamos cruzando charcos humeantes y procurando por todos los medios evitar las ramas podridas que flotaban en ellos. En cierto momento vi, colgada de una rama, una solitaria hoja que pareca relucir bajo la escasa luz. Me detuve para observarla; se meca lentamente, como una bandera olvidada desde haca mucho tiempo. Su interior carnoso se haba desintegrado casi por completo, dejando slo un delicado encaje de nervaduras. Coloqu una mano detrs y me maravill de cunto se poda ver por las aberturas y, sin embargo, cunto quedaba todava de la forma original de la hoja. Cmo poda una parte tan grande ser invisible y visible al mismo tiempo? De pronto, o gemir a Hallia. Gir en redondo, a tiempo de verla ponerse rgida y mirar atentamente algo que haba en el borde del charco. Corr a su lado y mi atencin se fij en un cadver descuartizado y putrefacto que yaca sobre la turba. Lo poco que quedaba de la piel brillaba en tonos cobrizos y grises. Una pata descoyuntada, despojada de toda la carne, se proyectaba hacia nosotros y mostraba una pezua manchada de sangre. Hallia volvi a gemir y ocult el rostro en mi hombro. Un ciervo, pobrecito. Cmo puede haber hecho alguien una cosa as? Me limit a abrazarla; la imagen de la brillante hoja haba sido sustituida por la macabra escena que presencibamos. Al final, sin volver la vista atrs, reanudamos nuestro trabajoso viaje. De nuevo, no se oa nada ms que el silencio, aparte de nuestros movimientos. Pero ahora pareca claramente el silencio de la muerte. Cruzamos un montculo de turba que zangoloteaba con cada paso que dbamos y finalmente llegamos al campo de hierba de las marismas que rodeaba el rbol inclinado. Las tiesas briznas rozaban nuestros muslos cuando nos acercamos al rbol. Mientras Hallia se apoyaba en su tronco, yo me situ bajo sus retorcidas ramas, intentando encontrar un camino que nos condujera hasta la loma con cierta seguridad. Finalmente, descubr una ruta practicable. Apart la quebradiza hierba, que all me llegaba al pecho, y me volv hacia Hallia. De pronto, la cigea lanz un agudo grito que reson por las marismas. El animal despeg de la pea cercana y sus anchas alas plateadas removieron la niebla. Intrigado por saber qu la haba asustado, busqu entre la hierba, pero no
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vi nada. Una mirada de Hallia me indic que tambin ella estaba intrigada, adems de asustada. Permanecimos inmviles, escuchando. El batir de las alas de la cigea se fue desvaneciendo lentamente, engullido por el silencio. Despus... cre or otra cosa. Un simple eco del vuelo del ave? No, este ruido pareca ms prximo. Mucho ms prximo. Rtmico, como una respiracin irregular y acelerada. En ese instante, algo pesado cay del rbol sobre mi espalda. Me derrib de bruces sobre la hierba y sali barro despedido en todas direcciones. Sin darme tiempo a recobrarme, fui agarrado por una nervuda forma envuelta en una maraa de ropas desgarradas. Rodamos por el cieno una y otra vez, ambos rivalizando por adoptar una posicin dominante. Las sucesivas capas de rada tela que rodeaban a mi agresor hacan difcil verlo, y an ms difcil sujetarlo. Por fin, not que me retorcan el brazo a la espalda. Una fuerte mano me rode el cuello como una tenaza. Rndete restall una voz si aprecias en algo la vida. Ocupado como estaba escupiendo toda el agua de la cinaga que haba tragado, no pude contestar. El atacante me retorci el brazo con ms violencia, casi hasta descoyuntarme el hombro. Finalmente, respond con voz ronca: Yo... ah! Me rindo. Di a tu compaera que haga lo mismo orden. Veloz como un ciervo, Hallia salt hacia nosotros desde el tronco del rbol. Embisti directamente a nuestro enemigo y lo hizo recular hasta la hierba. Me puse en pie de un salto y corr hacia l. Instintivamente, fui a empuar mi espada, con la esperanza de or el taido de su hoja mgica. Al comprobar que ya no la tena, crispado por el recuerdo, extraje mi cayado. Mientras blanda el nudoso mango del cayado por encima de la silueta agazapada, gru una orden: Ahora declar dinos tu nombre. Hallia apoy un pie descalzo sobre uno de los muslos del desconocido para evitar que huyera arrastrndose. Y por qu nos has atacado? Del fardo de jirones de ropa surgi lentamente una cara. No era, como me esperaba, el rostro de un trasgo guerrero. O el de un canoso forajido, dispuesto a hacer dao. No, ese rostro era completamente distinto y del todo sorprendente. Era el rostro de un nio.

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13 Ector

El nio nos mir fijamente con expresin angustiada. Sus mejillas, aunque mugrientas de barro, seguan mostrando una tez naturalmente rubicunda. Por encima de sus ojos azules como el pedernal, pendan unos rizos amarillos, apenas visibles debido a las ramitas, helechos y grumos de lodo que recubran su cabello. Sus ropas, hechas trizas, colgaban de su cuerpo como ptalos marchitos, confirindole el aspecto de un viejo mendigo. Pero no poda tener ms de doce aos. Dolorido an del golpe en el hombro, agit mi cayado, iracundo. Tu nombre. Yo... bueno... Hizo una pausa y se relami los labios. Ector, seor. Se revolvi para liberar sus piernas del peso de Hallia y aadi: Y no quera atacaros. Mont en clera. Eso es mentira. Yo... Bueno, s quera atacar, pero no a vosotros. Se rasc la cabeza, con lo que se desprendi un manojo de ramitas, y luego me mir en actitud implorante. No saba si eras humano, comprendes? Cre que seras un trasgo, o algo peor. Su frente se arrug cuando mir mi cayado y los extraos emblemas grabados en su caa. No irs a hacerme dao con eso, verdad? Me enderec, sin dejar de frotarme el hombro. No, aunque en justicia debera mostrar contigo la misma amabilidad que t conmigo. Lo siento declar el nio. Lo siento, de verdad. Ha sido, esto..., un poco rudo por mi parte. Hallia apart su pie del muslo del nio. Bastante. Lo estudi pensativamente. Haba algo en este nio que, a pesar del dolor de mi cuerpo, me inclinaba hacia la benevolencia. Deseaba darle una segunda oportunidad, aunque no se la mereciera. Introduje de nuevo el cayado en el cinturn de mi tnica. Supongo que puedo entender tu confusin, si no tu impetuosidad. Esta cinaga es algo aterrador. Ector baj la vista. Eso s. Le tend la mano y lo ayud a levantarse. No le des ms vueltas, jovencito. Todo el mundo merece una oportunidad de cometer un saludable error de vez en cuando. Por los huesos de un gigante, yo seguro que he cometido los mos. Sus labios temblaban cuando sonri dbilmente. Hablas como... Sus palabras eran casi inaudibles. Como alguien que
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conozco. Bueno, espero que no lo recibas saltando sobre l desde un rbol. La sonrisa se ensanch. Slo los martes. Bien. Digamos que hoy es martes y as mi cuerpo tendr al menos una semana para reponerse. Ector me dedic una mirada de agradecimiento. De acuerdo, hoy es martes. Las costumbres de los humanos son realmente extraas coment Hallia. Dio un paso al frente y aplast con sus pies descalzos los tallos de hierba de la cinaga. Aun as, te confiar mi nombre, ya que t nos has dicho el tuyo. Yo soy Eo-Lahallia, aunque mis amigos me llaman Hallia. Inclin la cabeza en mi direccin y aadi: Y ste es joven halcn. Empec a protestar, pero ella me sonri y continu: Tambin responde a otros nombres, pero creo que ste es su favorito. Lo es, en efecto repliqu con suavidad. Ector asinti. Me alegro de conocerte, Hallia. Y a ti, joven halcn. Estudi el rostro del nio, esperanzado a pesar de que la noche estaba al caer. Por qu senta ese extrao e impulsivo deseo de ayudarlo, incluso de protegerlo? Despus de todo, l haba intentado abatirme haca apenas un rato. Alc la vista hacia las ramas donde se ocultaba y me pregunt si la sensacin emanaba de mi recuerdo de escapar, siendo un nio, subindome a un rbol. O si, de hecho, tena otro origen, que me resultaba imposible identificar. Qu te ha trado a este lugar? le pregunt, mirndolo de hito en hito. Te has perdido? Se arranc del cuello una fronda de helecho empapada de agua. No... y s. He venido a buscar... Desvi la mirada. Algo que no puedo decir. Te lo dira si pudiera, de verdad. Pero me hizo prometerlo. Quin? Mi maestro. Baj un poco la voz. Y quin es tu maestro? Se levant un repentino viento que agit sus andrajosas ropas, silbando entre las hierbas. El rbol seco, ya precariamente inclinado, emiti un nico y seco crujido. Quin es tu maestro? insist. Yo..., bueno... Ector se mordi el labio. Eso tampoco puedo decrtelo. Hallia lade la cabeza con desconfianza. No piensas decirnos nada ms? Ector se agit nerviosamente y sus pies removieron las lbregas aguas. Bueno... Puedo deciros que me he perdido. Qu reconfortante coment con sarcasmo. Ojal pudiera contaros ms aadi dcilmente. Sus ojos azules empezaron a brillar. Creedme, no quiero pasar otra noche, ni otro minuto, en esta maldita cinaga. Pero ahora parece que fracasar en mi misin, igual que mi maestro. Yo slo.... Bueno, no quiero faltar tambin a mi palabra.
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Su firme sentido del honor me pill desprevenido y sent una renovada simpata por l. Est bien, gurdate tus secretos. Pero si no nos dices adnde vas o qu buscas, no podremos ayudarte. El nio abri la boca como si fuera a decir algo. Pero se reprimi y trag saliva. Entonces tendr que hacerlo sin vuestra ayuda. Intent erguirse en toda su corta estatura. Aunque, me dirais una cosa? Depende. Lanz una furtiva mirada de preocupacin a los vapores ascendentes. La niebla, cada vez ms oscura, se desplazaba en remolinos, aferrndose a nuestras piernas, enredndose en nuestros brazos. Poco antes de que aparecierais dijo con una voz susurrante, la cinaga entera se call de repente. La oyes ahora? Ni siquiera el croar de una rana, y mucho menos esos otros, esto, ruidos. Fue entonces cuando me sub al rbol. Su juvenil ceo se arrug. Sabis por qu ha sido? Qu significa? No. Pero apostara a que nos traer problemas. Hallia aguz el odo para escuchar mejor el silencio. A m me da la sensacin de que es un hechizo. Un encantamiento maligno. Ector jade con ansiedad. Sera posible pregunt esperanzadamente viajar juntos un ratito? Negu con la cabeza. Nuestra misin es demasiado peligrosa. Si te quedas con nosotros, podra ser tu fin. Y adems aadi Hallia con mordacidad, antes tendramos que saber ms de ti. Mucho ms. Percibiendo su desconfianza, sent una punzada en el corazn. Pero, por mucho que me sintiera prximo al nio, saba que ella tena razn. Qu saba yo en realidad sobre l, aparte de que se me haba echado encima saltando desde una rama? Resignado, le tend una vez ms la mano. Buena suerte, Ector. Asinti con displicencia. Lentamente, extendi la mano y tom la ma. Pese a su estatura inferior, me la oprimi con fuerza, intentando que no se le notara el miedo. Muy bien, pues dijo en tono decidido. Ya he sobrevivido varios das solo en este lugar y puedo durar unos cuantos ms. Aunque intu que se senta menos valeroso de lo que pretenda hacernos creer, no dije nada. Dio media vuelta y se alej a grandes zancadas, rozando con sus ropas las altas hierbas, en direccin opuesta a la loma que haba despertado mi inters. Ten cuidado le grit. Pronto se har de noche. Se limit a saludarnos con una mano, sin volverse. Es un muchacho valiente mascull, al verle alejarse con paso firme. Un muchacho engaoso, dira yo. Los ojos de Hallia siguieron a la silueta entre las sombras hasta que desapareci en la niebla. Creo que nos hemos librado de l. Reservado, s repliqu, pero engaoso? No estoy tan seguro. Cierto,
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podra no ser de fiar. O podra ser... Qu? Alguien que slo ama profundamente a su maestro. Tan profundamente que hara cualquier cosa por l, incluso vagar solo por este lodazal. Bah! Hallia arrug la nariz. Los ciervos que no se confan sus verdaderos motivos no corren juntos. Para entonces no quedaba ni rastro del nio. Taladr con mi segunda visin la niebla por donde haba desaparecido, pero slo distingu velos arremolinados. Al rato, advert un cambio progresivo. No en las marismas, que seguan tan inmviles y silenciosas como antes, sino en la niebla propiamente dicha. Ante mi segunda visin, sus movimientos, hasta ahora fluidos, se volvan cada vez ms bruscos. Las nubes parecieron tensarse y su inmovilidad se uni al silencio de la cinaga. Al instante siguiente, son un fuerte zumbido. Cuando el silencio se rompi, los vapores empezaron a ascender otra vez en espirales. Hallia y yo retrocedimos hacia el rbol inclinado. El ruido pareca venir de todas partes al mismo tiempo, tanto de los vapores como de la propia tierra. Lentamente, su intensidad fue en aumento, cada vez ms estridente... y ms fuerte. Y lo acompaaba, aunque poda tratarse de un error por mi parte, el aroma ms vago de algo dulce. Dulce como los rosales en flor. De pronto, de las oscuras nieblas surgi un enjambre de escarabajos enormes, cada uno del tamao de mi cabeza. Slo tuve tiempo de extraer mi cayado de un manotazo antes de que descendieran. Sus alas transparentes e irregulares hendan el aire, mientras sus afiladas mandbulas buscaban prfidamente la parte de nuestra piel que quedaba descubierta. Los escarabajos nos atacaron desde todos los ngulos, zumbando de una forma tan ensordecedora que slo consegua or mis propios pensamientos. De un rpido golpe con el cayado, consegu aplastar a uno que iba a chocar contra mi rostro. Su caparazn morado, que reluca siniestramente, se raj cuando el escarabajo se precipit al limo. Sin embargo, apenas haba vuelto a levantar el cayado, cuando otros tres se abalanzaron sobre m para araarme las manos y los ojos. Hallia lanz un chillido y retrocedi hasta el rbol, haciendo molinetes con los brazos. Un par de escarabajos la rodearon, buscando un hueco en su guardia por donde alcanzar su cara. Di la espalda a mis atacantes y esgrim el cayado. Not un impacto y uno de los escarabajos cay dando tumbos por el lodo. Pero no haba motivos de celebracin. En una fraccin de segundo, el otro escarabajo dara en el blanco. Y no tena tiempo de descargar otro golpe con mi cayado! El escarabajo se abalanz sobre Hallia. Sus litros la golpearon en el antebrazo y le produjeron un corte, del que empez a manar sangre. Ella retir el brazo bruscamente, con lo que dej al descubierto la mitad de la cara. Virando en el acto, el escarabajo fue hacia sus ojos. De repente, o un agudo silbido. A continuacin, con un blando estallido, el escarabajo revent en el aire, al grosor de un cabello de distancia de la cara de Hallia. Los fragmentos morados del caparazn cayeron entre la hierba de la cinaga. Gir sobre mis talones y me encontr ante Ector, que empuaba una tosca honda y nos miraba con ojos centelleantes.
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Cuidado! grit. Las afiladas mandbulas de un escarabajo se clavaron en mi oreja. Grit y le di un manotazo. Lo alcanc y me sacud de encima a la criatura, que cay justo sobre mi pecho. Zumbando colricamente, el escarabajo arque el dorso y dej al descubierto un monstruoso aguijn con varias puntas del tamao de mi puo. Lo levant, dispuesto a picarme. En ese momento, otros escarabajos me rodearon. Empujndome, arandome la cara. Presa de la desesperacin, apel a la parte ms profunda de m mismo: el lugar ms tranquilo, incluso en medio de un ataque semejante; el lugar ms primordial, misterioso y prximo a los elementos. Aire que nos rodeas! grit mentalmente, concentrando toda mi voluntad. Explsalos. chalos de aqu. Mndalos muy lejos! Una brusca racha de viento perturb la atmsfera. Zumbando frenticamente, los escarabajos lucharon por resistirse al violento aire. Sus alas rechinaban, sus mandbulas se abran y cerraban con sonoros chasquidos, pero todo en vano. El viento era demasiado violento y los fue arrancando de nuestros cuerpos acurrucados. El escarabajo que tena en el pecho, aferrado a mi tnica, aguant una fraccin de segundo ms que el resto. Y en ese instante, clav su aguijn en mis costillas. Me encog, esperando notar cmo perforaba mi piel, pero, para mi conmocin y alivio, el aguijn se detuvo justo antes de llegar a mi tnica. De su punta mltiple, surgi un fino hilo de oro, delgado como la hebra de una telaraa. El hilo se alarg y relampague en el aire mientras se doblaba hasta formar un lazo. Acto seguido, con la misma rapidez con la que haba aparecido, el lazo se fusion con los pliegues de mi tnica. No not nada. Todo haba sido tan repentino que, en realidad, no estaba seguro de lo que haba visto. Aullando furiosamente, el viento arranc el escarabajo de mi ondeante tnica. El animal sali volando detrs del resto del enjambre, que recorra el cielo de las marismas en una frentica masa. Boca abajo, con las alas desplegadas o amontonados unos sobre otros, los escarabajos desaparecieron entre la bruma. Su zumbido pronto dej de orse por completo. Me sent sbitamente muy dbil. Las piernas se negaban a sostenerme y me dej caer junto a un estanque poco profundo. Las hierbas de la cinaga me pincharon la cara, pero me faltaban las fuerzas para apartarlas. Lo nico que poda hacer era permanecer sentado. Hallia se apresur a atenderme. Apoy una mano sobre mi frente. Ests herido? No... de gravedad. Yo... slo me siento... dbil. Debes de haber gastado todas tus fuerzas para crear ese viento. Su voz, aunque amable, pareca tambin ansiosa. Deberas descansar un poco. Ha sido un buen truco. Ector se acerc con torpes pasos, apartando de su camino de un puntapi una rama medio sumergida. No estoy seguro de que ni siquiera mi maestro, que a veces hace magia, fuera capaz de algo parecido a esto. Hallia mantuvo la vista fija en m, pero le habl al nio: Y tu honda, tambin eso fue un buen truco. Se volvi hacia l el tiempo suficiente para agradecrselo con la mirada. No tenas que haber vuelto atrs. Tras guardar de nuevo el arma entre sus radas prendas, Ector se encogi de
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hombros con modestia. Siempre me gusta practicar un poco con la honda. Le sonre dbilmente. Hallia me palp la frente. Estoy preocupada, joven halcn. Tu aspecto... no es bueno, no s por qu. Estoy bien. Slo agotado. Not un ligero pinchazo en las costillas y record la extraa conducta del escarabajo. Lo peor ha sido que uno de los escarabajos... Te ha picado? N-no. No exactamente. Me abr la tnica. All, sobre mis costillas, yaca el lazo de hilo dorado. Completamente extendido, tena el tamao aproximado de mi mano. Se estremeca ligeramente sobre mi piel, como si estuviera vivo. Una cosa se me antoj muy extraa: no localizaba el agujero por donde haba atravesado mi tnica. Hallia dej escapar todo el aire de sus pulmones. El color abandon sus mejillas. Tensa, extendi una mano hacia el lazo. Sus largos dedos amasaban el aire mientras se acercaban. Justo cuando estaba a punto de cogerlo, el filamento dorado se movi, se retorci y se hundi en mi piel sin dejar el menor rastro. Una descarga de dolor recorri mi cuerpo. Grit y me cubr la caja torcica. Los dedos de Hallia araaron mi piel. Demasiado tarde para eso. El lazo haba desaparecido, enterrndose en mi pecho cada vez a mayor profundidad.

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14 El dogal de sangre

El lazo se hundi ms en mi interior. Lo notaba abrindose paso por mi piel, deslizndose entre mis costillas. Y tuve la certeza aunque no supe cmo de que se diriga a mi corazn. Concentrado al mximo, intent convocar el poder de detenerlo. Sin embargo, con lo agotado que estaba, no logr reunir las fuerzas necesarias. La magia que perciba en mi interior escap al instante, ms deprisa que los vientos que acababa de conjurar. No poda detener el avance del lazo. Ni siquiera, me tem, aminorar su velocidad. Mientras tanto, poda notar cmo se enterraba cada vez a mayor profundidad en mi cuerpo. Mir a Hallia y sus aterrorizados ojos eran el espejo de los mos. Qu es? Creo que es... lo que mi padre llamaba un dogal de sangre. Ector acerc el rostro a mi pecho y contuvo el aliento. Se pas una mano por los rizos recubiertos de lodo, con el ceo surcado de profundas arrugas. Dogal de sangre. El mismo sonido de la palabra me hizo estremecer. Extend la mano hacia la talega de cuero que colgaba de mi cadera y le di unos golpecitos. Serviran de algo... mis hierbas... curativas? Hallia agach la cabeza. No. El dogal de sangre, cuando ha penetrado en ti, se mueve con rapidez. No hay manera de detenerlo. Respiraba con dificultad cuando volvi a mirarme. Cuando finalmente llega al centro del pecho, rodea el corazn y lo estruja con fuerza, hasta que... El corazn se parte en dos? Mi amiga asinti, al borde de las lgrimas. No quiero decirte lo que contaba mi padre sobre la agona de la vctima. Slo que... Oh, joven halcn! Que morir es lo mejor que tiene. Los remolinos de vapor de la cinaga me parecieron ms densos de repente. El rbol seco, tan inclinado que sus ramas rozaban nuestras cabezas, pareca retraerse cada vez ms hacia la niebla. Supe que la cada de la noche era inminente. Con suavidad, Ector me toc las costillas. Eres muy valiente. Debe de ser una sensacin horrible. Empez a decir algo ms, pero se contuvo. Ojal pudiera yo hacer algo. Tu honda dije dbilmente no puede ayudarme mucho ahora. De nuevo empez a hablar, luch con las palabras y luego las descart. En todo ese rato, su mano permaneci sobre mis costillas, acariciando ansiosamente la piel. Al final, su expresin agnica se desvaneci, cediendo el paso a otra de determinacin. Espera dijo, mientras hurgaba entre sus ropas. Esto quiz te ayude. Sac un pequeo frasco de color vino. Tras retirar el tapn, me lo acerc. Un
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acre olor a chamusquina impregn el aire. Hallia, alarmada, extendi el brazo para cerrarle el paso al nio. Durante un momento en el que nadie respir, lo retuvo con la mirada. Es un elixir explic l. Me lo dio mi maestro, por si me heran durante este... bueno, este recado. Me dijo que lo usara slo en caso de peligro mortal y me previno de que no cura sin ms una herida grave. Pero nos permitir ganar tiempo. Quizs el suficiente para encontrar un remedio adecuado. Hallia hizo rechinar los dientes. Y si no funciona? Entonces no estar peor que ahora. Otro espasmo de dolor me sacudi. Gimiendo, me oprim el pecho. Por favor, bebe un poco me invit Ector. Quiz te ayude. Escrut su rostro infantil. Incluso en la oscuridad cada vez ms acusada, sus ojos relucan de pasin juvenil. No, no. No puedo permitrtelo. Y si lo necesitas ms tarde... para ti mismo? Creo que debe usarse cuando ms falta hace fue su firme respuesta. Por fin, Hallia baj el brazo. El nio se arrodill en el estanque poco profundo y acerc el frasco a mis labios. Esta vez no protest. Muy lentamente, verti el lquido de color vino en mi boca. Su sabor era como el de la carbonilla de un fuego apagado haca mucho tiempo. Pero segu tragando, aunque sin poder evitar una mueca de desagrado. En pocos segundos, el frasco estaba completamente vaco. Mientras Ector retroceda, una sutil emocin, como respirar por primera vez el lmpido aire de la maana, atraves mi pecho. Subi y se expandi, llenando mi torso con una nueva calidez pulsante. La sensacin se transmiti rpidamente a todo el resto de mi cuerpo. Me sent ms liviano y ms slido. Frescos ros de sangre recorrieron mis miembros. Mis puos se crisparon al notar que recobraban las fuerzas perdidas. Hallia sonri y se sec los ojos. Me rode la cabeza con los brazos y la sostuvo, estrechndome con fuerza. Al cabo de un rato me solt y se volvi hacia Ector. Te estamos agradecidos fue lo nico que consigui decir. Muy agradecidos aad yo. El nio sonri con timidez. Digamos que es una disculpa por lo que te he hecho antes. Busqu mi cayado y lo localic medio enterrado en el lodo. Lo desprend de un seco tirn, aunque ahora haba en su mango una gruesa lombriz. Expuls al involuntario pasajero y aferr el nudoso mango para ponerme en pie. Me volv hacia Ector. Disculpa aceptada. Cunto tiempo durar tu elixir? pregunt Hallia. El semblante del nio se nubl. No lo s, pero tengo la impresin de que no mucho. Hallia me cogi la mano y me tante con la mirada. Es tu oportunidad de salvarte, joven halcn. Ven. Deja tu espada para ms tarde. Con suerte, encontraremos la salida de estas marismas antes de que la
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ocasin haya volado. Baj la vista hasta la vaca funda de mi espada. A pesar de la escasa luz, las gemas moradas centelleaban. Era la vaina de una espada mgica, la espada de un mago... y de un rey. Un rey cuyo reinado perdurar en los corazones mucho despus de que haya desaparecido de la tierra. No dije, apretndole la mano. No puedo hacer eso. Sobre todo no ahora. Hallia, en esta cinaga hay algo malo, algo definitivamente perverso. Es distinto de todo lo que ocurra antes. Y mi espada slo es una parte de eso. Ahora lo s, con la misma certeza que reconozco tu cara. No puedo decir qu es en realidad, pero tengo la extraa sensacin de que ya me he tropezado antes con ello. Hallia retir la mano. Poco bien podrs hacer si te mueres! Si logramos llegar a Cairpr o a tu madre, la sanadora, ellos quizs an estn a tiempo de salvarte. Despus, podrs volver aqu, si te apetece. Puede que para entonces ya sea demasiado tarde. Sus prpados se entornaron. Qu expectativas intentas cumplir, joven halcn? Inspir profundamente. Las mas. Me dirigi una hosca mirada con la duda reflejada en sus ojos. Apoyado en mi cayado, inspeccion la humeante descomposicin que nos rodeaba. Y repar, por primera vez, en que los sonidos de la cinaga haban empezado a orse de nuevo. Por all, un extrao balido. Y all, un profundo borboteo gutural. Una serie de graves aullidos gimoteantes reson por las marismas. Pronto, comprend, se les uniran otros ruidos. Y otros seres. Vamos propuse. Tenemos que encontrar refugio antes de que caiga la noche. Hice una sea a Ector. Y cuando digo tenemos, pretendo incluirte a ti. Quieres venir con nosotros? El nio se frot el mentn pensativamente. Durante un tiempo. Hallia me frot el pecho con suavidad con el dorso de la mano. Y tambin me incluye a m? Por supuesto; es decir, si es lo que decides. Sus redondos ojos pestaearon. Es lo que decido. Entonces, vmonos. Seal hacia la loma cubierta de matorrales, ahora slo un oscuro montculo recortado contra un fondo casi igualmente oscuro . Esperemos que esos matorrales sean lo bastante frondosos para ocultarnos. Emprend la marcha, seguido de cerca por los dems. Forzando al mximo mi segunda visin, los conduje entre las hierbas de la cinaga hasta un estrecho montculo de turba que serpenteaba entre la niebla, cada vez ms tupida. En cierto momento, pasamos junto a una pila de piedras sueltas irregulares, cuyas rendijas dejaban al descubierto un par de estrechos ojos amarillos que nos observaban atentamente. Los dejamos atrs con cautela. Pero la turba, a diferencia del barro ms blando de los alrededores, no nos entorpeca el paso; estaba bastante hmeda para que se formaran diminutos charcos de agua en nuestras huellas. Una vez,
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cuando me detuve para esperar a los otros, observ que la ristra de pisadas acuosas se desvaneca progresivamente. A los pocos segundos, se fundieron con la tierra como una espiral de niebla se funde con otra. Al borde del montculo de turba, distingu una sinuosa enredadera de hojas rizadas. Casi enterrada en el barro de su pie, creca una planta vagamente cuadrada, de color morado rojizo, que me resultaba muy familiar. De pronto record cundo haba visto, y comido, una igual. Se me hizo la boca agua. Qu sabor tan maravilloso tena! Aun as, titube. Y si en realidad no era la misma planta? Al final, el rugido de mi estmago se impuso y extend la mano, arranqu la planta y la guard en mi talega. Cuando seguimos avanzando, la loma se hizo ms empinada. Al acercarnos, comprend que lo que haba tomado por matorrales resultaron ser, en realidad, rboles bajos de tupidas ramas. Sus troncos, cuando se vea alguna parte a travs de la masa de ramas, parecan tan recios como los dedos del pie de un gigante; su corteza presentaba arrugas tan hondas como las de mis botas de piel. Lo que a lo lejos me parecieron moras rojas, ahora vi que era el envs rojo de sus hojas. Al final del serpenteante montculo de turba llegamos a la orilla del ancho estanque cenagoso. Pese a la creciente oscuridad, distingu que burbujeaba y se agitaba en ominosas ondas. Cruzar su extensin verde oscura era seguramente el camino ms corto hasta la loma, pero no me gust ni pizca su aspecto, ni su olor. Sin embargo, la noche se aproximaba con celeridad, y vadearlo por el centro nos ahorrara un tiempo precioso. Con precaucin, sonde su profundidad con mi cayado. No pareca muy hondo. Di un paso al frente. Aunque el lquido se col en mis botas, el fondo se mantuvo firme, aparentemente resbaladizo, pero pasable. Intercambi miradas con mis compaeros y luego di otro paso. Lo que quiera que hubiera pisado se movi, reptando hacia las caas que se erguan al borde del estanque. Salt hacia atrs, pero perd pie. Aterric de costado en el agua sucia con un chapoteo. Enseguida, ante mi horror, not que algo me rodeaba la pierna. Se endureci como un brazo flexionado y luego me arrastr hacia el centro del estanque y hacia el fondo. Algo me ha atrapado! Hallia y Ector corrieron en mi ayuda. Me sujetaron por los brazos y tiraron con fuerza. Pero lo que me tena sujeto tiraba en direccin contraria. Las botas de Ector resbalaron en la turba y el nio cay de rodillas. Pero no dej de tirar de m. La trenza de Hallia azotaba sus hombros y su espalda mientras ella se balanceaba de lado a lado. Por fin, me liber. Camos de espaldas sobre una elevacin del pantanoso suelo. Permanecimos all un rato, jadeando, mientras los densos efluvios se elevaban en sinuosas columnas por encima de nosotros. Finalmente, me sacud el barro del cabello y me sent. Al reparar en el viscoso lgamo negro que cubra mi pantorrilla, rasp todo cuanto pude con la punta de mi cayado. Sin pronunciar palabra, nos ayudamos mutuamente a ponernos en pie y reanudamos la marcha, rodeando el estanque. Las ltimas luces se apagaron rpidamente, mientras los ruidos de la cinaga se multiplicaban a nuestro alrededor. La niebla se condensaba, abriendo oscuras bocas de dientes movedizos y lenguas de humo. Las ramas muertas se enganchaban en nuestras ropas y nos
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araaban las espinillas, pero tales obstculos no me preocupaban. Pues haba advertido una espectral reverberacin luminosa al borde de mi segunda visin. Una reverberacin que se iba haciendo ms intensa a cada minuto que transcurra. Por fin llegamos a la loma. Aunque no era muy alta, s estaba, como yo esperaba, ms seca que las marismas circundantes. Pero mi corazn dio un vuelco. No haba un camino despejado que condujera al terreno ms elevado! La tupida arboleda formaba una impenetrable muralla de ramas, tan tupidamente entretejidas que ni siquiera mi segunda visin lograba penetrar su superficie. Slo unos cuantos huecos en la vegetacin permitan vislumbrar leosos tneles entre los rboles. Tneles... La idea me sobresalt. Tal vez an encontraramos un refugio aqu, despus de todo. Hallia me aferr el hombro. Esas luces! Vienen hacia aqu. Son los espritus de la cinaga, estoy segura! Un sobrenatural alarido de angustia se elev de las marismas, seguido por otro y luego otro. Dmonos prisa. Corr hacia los rboles. Me situ sobre las prominentes races y gui a los dems hasta una estrecha abertura entre las ramas . Con cuidado. Esas espinas tienen un aspecto asesino. Se oyeron nuevos gritos capaces de helar la sangre en las venas detrs de nosotros cuando nos introducamos en el angosto tnel. Al instante, las tinieblas nos rodearon, junto con el olor a pina, penetrante y dulce a la vez. El tnel torca a la izquierda, hacia el centro de la arboleda, y luego a la derecha y nuevamente a la izquierda. Cada vez que se bifurcaba, yo elega el pasillo menos practicable, con la esperanza de que nos ofreciera una mayor proteccin. Cuanto ms nos internbamos, ms espinas desgarraban mi tnica y se me clavaban en las rodillas, en el cuello y en los hombros. Detrs de m, Ector lanz un grito de dolor. En ms de una ocasin, el puo de Hallia aporre el suelo como una cierva piafara airadamente con su pezua. Con el tiempo, llegamos a un ensanchamiento del tnel. Nos rodeaban cuatro o cinco troncos estriados y retorcidos. El techo de espinas era demasiado bajo para permitirnos incorporarnos, pero quedaba mucho espacio para sentarse o arrodillarse. Supuse que nos hallbamos cerca del centro de la arboleda. Me recost en uno de los troncos y me lam un corte que tena en el dorso de la mueca. Bueno, he aqu nuestro alojamiento por esta noche. He dormido en sitios peores coment Ector, mientras se cubra las castigadas pantorrillas con sus ropas. Hallia se enrosc como un cervatillo en una oquedad que formaban las races. S, aqu estaremos bien. Me toc el muslo. Cmo te encuentras? Bastante bien. Lo nico que necesitamos dijo Ector desde la oscuridad es algo de cena. Recordando la planta, la saqu de mi talega de cuero. Se haba aplastado un poco, pero su piel estaba intacta. Part un trozo, me lo acerqu a la nariz y lo olfate. En el acto, reconoc el intenso aroma, estimulante como el de carne asada
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al fuego de lea. Qu es ese olor? pregunt el nio. Nuestra cena respond. Es una planta que usaban los panaderos de Eslantos, una ciudad situada muy al norte, para preparar uno de sus panes especiales. La he encontrado en la cinaga. Hallia se desliz hasta mi lado. Te fas de ella? Raj la jugosa verdura y me lam los dedos. Tengo demasiada hambre para dudar. Adems, jams olvidar este olor. Ofrec un trozo a cada uno de mis compaeros y luego proced a extraer la ancha semilla plana de su centro. Incluso en la oscuridad, mi segunda visin distingui su profundo lustre rojo. La deposit en el suelo, la golpe con la punta de mi cayado y la romp en pedazos, que repart, pero no antes de introducirme unos cuantos en la boca. Cuando masticaba, los trozos de semilla se cascaron, inundndome de sabor. Y de algo ms, algo que me hizo sentir que, de hecho, recuperara mi espada... y vivira para esgrimirla una vez ms. Mmmm, sabe bien observ Ector, mientras un ro de jugo le resbalaba por la barbilla. Ese pan debe de ser maravilloso. Lo es repliqu. Los habitantes de Eslantos afirman que te llena el corazn de valor. Cada vez me gusta ms dijo Hallia, sin dejar de mascar vidamente. Es justo lo que necesitbamos. Estoy de acuerdo coincidi Ector, y dej escapar un pesado suspiro. Valor para afrontar el futuro. Le ofrec otro trozo. El futuro puede ser aterrador, verdad? Sobre todo en un lugar como ste, joven halcn. Donde cada paso que das significa... elegir. Tomar decisiones difciles. Mordi otro bocado y lo mastic pensativamente. Y elijas el camino que elijas, es inevitable que resulte en parte bueno y en parte malo. Asent. La vida misma me parece as a menudo: senderos irreconocibles, envueltos en una niebla tan densa que apenas se distinguen las opciones reales. Me tragu lo que tena en la boca. Supongo que lo nico que puedes hacer, lo nico que puede hacer cualquiera de nosotros es intentar hacerlo lo mejor posible. A pesar de la niebla? pregunt el nio melanclicamente. A pesar de la niebla. Pero y si...? Se le quebr la voz y lo intent de nuevo. Y si la opcin que tienes enfrente est clara, pero es imposible? Digamos que intentas ayudar a alguien, quizs a alguien a quien quieres mucho y, sin embargo, ayudarlo significa no poder, bueno, ayudar a otra persona. Alguien que tambin merece tu ayuda. Qu haces entonces? Alargu la mano y rode uno de sus tobillos. No s qu es lo que buscas, Ector, o a quin intentas ayudar. Se estremeci, casi estuvo a punto de hablar, pero se reprimi en el ltimo momento. Y sin embargo prosegu, puedo decirte una cosa con toda certeza: por
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muchos momentos difciles que el futuro te tenga reservados, esto nunca cambiar. Mi voz se hizo ms grave. Hoy has ayudado a alguien, ms all de toda duda. Y, Ector... Nunca lo olvidar. El nio asinti en silencio e incluso trat de sonrer, pero la parte inferior de su rostro permaneci sombra. Me pareci que mis palabras lo haban conmovido, pero que no haban aligerado su carga como yo esperaba. Era posible, me pregunt, que l supiera del futuro algo ms de lo que poda desvelar? Al final, coloc su pequea mano encima de la ma. Me alegro de que encontrases estos rboles, joven halcn. Y tambin me alegro de que me encontrases a m. Durante un rato largo, nadie dijo nada. Al cabo, levant los brazos hacia el techo de espinas, intentando desentumecer mi espalda. Supongo que deberamos intentar dormir un poco. El problema es que no tengo sueo. Yo tampoco coincidi Ector. Ni yo susurr Hallia, al tiempo que distribua su peso entre las races. En especial con todos esos aullidos y gemidos que no paran ah fuera, aunque nos lleguen amortiguados. A m confes esos ruidos no me preocupan tanto como... El dogal de sangre? pregunt ella comprensivamente. S, esa maldita cosa! No puedo dejar de preguntarme cundo pasar el efecto del elixir. Y cmo me sentar eso. Lo que en realidad necesitamos sugiri Ector es una buena historia, de aquellas que desvan los pensamientos de, bueno, de todo lo dems. Conozco a un narrador muy bien dotado propuse. Alguien que se cri en un clan cuya vida es rica en toda suerte de historias. Di un empujoncito a Hallia en la rodilla. Te animas? S, por favor. Te animas? se sum el nio. Ella tom aliento muy despacio. Bueno, supongo que s. Por un momento, clav la vista en el suelo, pensativa, antes de volver a levantar la cabeza. Vale, est bien dijo por fin. Os contar una leyenda, famosa entre mi gente. Es la historia de una nia llamada Shallia. Y es un relato sobre la niebla, sobre la amistad y sobre las elecciones. Las decisiones imposibles. Se sent con las piernas cruzadas, las manos sobre el regazo y la mirada fija en la muralla de ramas. Por su expresin, se dira que era capaz de ver las remolineantes nubes del otro lado de los rboles que nos guarecan. Cuando empez a hablar, su voz era suave como una brisa vespertina junto al mar. Escuchadme bien, pues os contar La leyenda de la niebla susurrante.

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15 La leyenda de la niebla susurrante

En una remota costa de un lejano mar, la niebla se levanta cada noche de entre las olas relucientes de estrellas. Se extiende, cada vez ms tenue, por encima del oscuro mar, con delgados dedos que se proyectan hacia tierra. Y esta noche, como en muchas otras noches antes, la niebla alcanza primero un punto concreto, una roca solitaria que todava se recuerda como la Piedra de Shallia. Pues all iba Shallia a menudo. Balanceando las piernas al borde de la roca, se sentaba en ella hora tras hora. A observar el sol sumergirse en el mar, o las estrellas nadar como carpas luminosas por el cielo negro azabache. A sentir los primeros rizos de niebla lamiendo sus tobillos. Y, por encima de todo, a escuchar: el palmoteo de las olas y los chillidos de las gaviotas; los surtidores de las ballenas que respiran con la profundidad de las mismas aguas; y, algunas noches, otro sonido distinto de las olas, diferente del de las ballenas, un misterioso susurro que pareca casi vivo. El susurro, por alguna razn, le recordaba su niez, sus aos ms felices. Aunque no lleg a conocer a su madre, a quien se llevaron los dioses del mar y la orilla cuando daba a luz, su padre siempre se mantena cerca de ella. Cmo se rean cuando saltaban entre las olas, descubran almejas juntos y se perseguan mutuamente por las lagunas de veloces peces durante la marea baja! Cmo vivan, en una armona absoluta y definitiva con las olas. Hasta el da en que todo aquello termin y los recuerdos se ahogaron, como su padre cuando pis las espinas de un pez venenoso que se esconda en los bajos. Adoptada por su abuela, Shallia se traslad a una cabaa de barro situada en las afueras del pueblo. No tena hermanos o hermanas, ni amigos de su misma edad. Sin embargo, por mucho que aoraba tener compaa, se mantena apartada de todos. En su corazn slo haba sitio para la soledad y para el interminable anhelo de sentarse junto al mar. No te quedes sola cerca del agua le prevena su abuela. Sobre todo de noche. Porque es entonces, hija ma, cuando los espritus del mar se acercan ms a la orilla. Los espritus del mar, le haba explicado la anciana, vivan en el reino de sombras que se extiende entre el agua y el aire. Ms peligrosos que un crculo de peces espinosos, podan adoptar la forma que desearan, de un modo muy parecido al de la propia niebla. Podan volver loca a la gente y lo hacan a menudo. Muchos eran los relatos sobre aldeanos que, por entretenerse demasiado despus de oscurecer, haban sido atrados hacia las olas por los espritus del mar. Arrastrados por las corrientes, nunca fueron hallados con vida, o ni siquiera hallados. Slo quedaban sus huellas en la arena, que se desvanecan bajo la luz de la luna. Shallia haba odo contar todas las historias. Pero tambin haba odo, con mucha ms claridad, la lejana llamada de las olas. Cmo poda ser peligroso
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aquel susurro, siendo lo bastante tranquilizador para hacerle olvidar por un rato su afliccin? Slo de pensar en cerrar los odos a aquel sonido se senta ms triste y solitaria que nunca. Y por eso cada noche, cuando su abuela dorma, Shallia se escabulla furtivamente y en silencio hasta la orilla. Cada noche se sentaba all, observando, mientras la oscuridad lquida se derramaba en la gran escudilla del mar. A veces, cerraba los ojos y se imaginaba que su padre y su madre regresaban a su lado, saliendo de las sombras. O un amigo de verdad, alguien que la conoca tan bien que no necesitaban recurrir a las palabras para conocer los pensamientos del otro. No obstante, saba que se trataba slo de sueos, no ms verdicos que los relatos de su abuela. Una noche, Shallia sigui el recorrido de la luna llena hasta el mar, pisando caracolas rotas y restos de madera arrastrados por la marea. Cuando la turba dej paso a la arena, una enorme ola se estrell contra la orilla y retumb como un trueno. Lentamente, la ola se retir, arrastrndose por encima del arrecife. Shallia vio que su roca, empapada de espuma, resplandeca de un modo sobrenatural. Se encaram a su asiento cubierto de percebes. La luz de la luna refulga sobre las olas; de cada cresta brotaban cabelleras de niebla. La salobre brisa jugaba con los bucles de Shallia y ella se estremeci. No tanto por el relente como por otra cosa, una sensacin que no lograba identificar. En parte incertidumbre, en parte esperanza, en parte miedo. Contempl el mar abierto. Esa noche, la niebla se revolva ms que el agua y formaba descabelladas siluetas de pantomima antes de disolverse de nuevo y desaparecer. Vio un rayo de luna atravesar un bucle de niebla, revelando durante medio instante formas dentro de las formas, sombras dentro de las sombras. Y siempre, desde algn punto del ocano, el susurro continuo aumentaba de volumen y se desvaneca. Ms tarde, una oscura y pesada masa de niebla se acumul a lo lejos. Shallia la observ con el corazn desbocado mientras empezaba a avanzar a gran velocidad hacia la costa. Hacia ella. El susurro era cada vez ms audible, hasta ahogar el sonido del impetuoso mar. Shallia se tens. Deba saltar de la roca y volver corriendo a la cabaa? Pero sus dedos se limitaron a aferrar la piedra con ms fuerza. La oscura masa se aproximaba y descenda hacia el suelo. De su frente sobresalan unos grandes brazos que se retorcan sin parar, extendindose y estirndose en direccin a Shallia. El susurro se convirti en un rumor continuo y luego en un fragor. De pronto, la masa entera se detuvo. La niebla se cerna sobre la solitaria nia, abrazndola, temblando ligeramente donde sus contornos se confundan con el aire. Pero la niebla no se acerc, no lleg a tocar a Shallia, como si nunca hubiera tenido intencin de llegar a la playa. En ese momento, la luz de la luna llena se abri paso bruscamente entre los vapores. All, en los retorcidos brazos de niebla, Shallia vio otros brazos: ms delicados, ms delgados, ms parecidos a los suyos. Con codos. Y manos. Y largos y esbeltos dedos. Unos dedos que se movan! Una brumosa mano que reluca a la luz de la luna se elev para peinar guedejas de suelto cabello plateado. A continuacin, apareci un hombro, un cuello y un rostro, la cara de una joven alta y esplendorosa que se ergua en medio de la niebla.
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Shallia se sobresalt y estuvo a punto de caerse de la roca. Como en un reflejo, la doncella de niebla se volvi bruscamente, se puso en jarras y atisb por la vaporosa ventana que las separaba. Sus ojos, brillantes como la luz de la luna sobre las olas, se fijaron en los de Shallia. Por un instante, los susurros cesaron, como si el propio mar contuviera el aliento. Enseguida, la doncella de niebla ech la cabeza hacia atrs... y rompi a rer. Aunque Shallia no poda or su voz, percibi claramente su regocijo. En sus propios huesos, en sus propias venas, en su propia carne mortal. Y, a continuacin, sin pensar, hizo algo que no haca desde haca mucho, muchsimo tiempo. Se ech a rer en voz alta. La doncella de niebla asinti con la cabeza, con lo que la luz de la luna llovi sobre sus hombros. Cuando se llev una mano plateada al pecho, los susurros se reanudaron, aumentando hasta convertirse en un sonido parecido a: Maaalaaashhhaaa. Despacio, sintiendo un cosquilleo en la piel, Shallia se puso en pie y se irgui sobre su piedra. Malasha repiti. Despus, tocndose el pecho, pronunci su propio nombre. Shhhaaaliaaa, core la niebla. Con un amplio movimiento de la mano, grcil como una ola al pasar por encima de un arrecife, Malasha seal hacia la playa. Shallia vacil brevemente y luego descendi de la roca. Al caminar por la gruesa y hmeda arena, dejaba profundas huellas de su paso. Mientras, Malasha se desplazaba en la misma direccin, permaneciendo siempre dentro de la muralla de niebla, sin dejar ninguna huella. Ambas jvenes siguieron la lnea de la costa caminando en paralelo. Shallia intuy que su compaera no poda abandonar el sudario de vapores ondulantes, del mismo modo que ella no poda alejarse de su propio mundo ms slido. No obstante, a pesar de que la niebla y la arena jams podran mezclarse, an podan tocarse... o casi. Sin pronunciar palabra, la pareja deambul playa abajo en mutua compaa. Cuando Shallia encontr una caracola en espiral y le dio la vuelta en su mano, Malasha tambin se inclin para recoger algo. Pareca una sinuosa y reluciente cinta: una serpiente de bruma, quizs, o alguna especie de planta hecha de aire, luz y sueos a medio recordar. Intrigada, Shallia traz un crculo a sus pies en la arena mojada, tras lo cual su compaera dibuj otro crculo luminoso en la propia niebla. Y, una vez ms, ambas se echaron a rer. Malasha se volvi y dio unos silenciosos pasos por los pliegues de la niebla, levantando las manos como si quisiera palpar la espuma invisible. Y Shallia la sigui, chapoteando en las lagunas poco profundas de su lado de la frontera. De pronto, Shallia divis una tortuga marina que se esforzaba por cavar un nido en la arena. Cuando se detuvo y se inclin para verla ms de cerca, Malasha tambin se par y se acerc cuanto pudo a los brillantes ojos y al caparazn moteado de la tortuga. Durante un rato, la doncella de niebla la observ con fascinacin..., adems de frustracin. Shallia saba que su compaera deseaba
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atravesar la muralla de niebla, caminar entre sus respectivos mundos. Pues Shallia quera hacer exactamente lo mismo. Durante toda la noche, las dos jvenes exploraron los confines de su orilla compartida. Saltaban como delfines bajo la luz de la luna, perseguan estrellas de niebla giratorias, renqueaban de lado junto a los cangrejos, intentaban atrapar los rayos de luna. Y cada vez que a una de ellas se le ocurra alguna idea nueva, la otra comprenda al punto. Sin pronunciar palabra alguna. A medida que la amarillenta luna se aproximaba al horizonte, la luz nocturna fue cambiando. La ondulada muralla de niebla pas del plateado al dorado, proyectando una capa de oro sobre el cabello de las jvenes y las alas de un ave marina nocturna que rondaba por all. Shallia se sent en un montn de madera arrastrada por la marea a contemplar la relumbrante niebla y a su nueva amiga que la habitaba. Los susurros aumentaron un poco, acaricindola con su tranquilizador sonido. Se senta muy diferente a como estaba slo unas cuantas horas antes. Contenta... No, ms que contenta. Revivida, a decir verdad. Como un viajero deshidratado cuando por fin encuentra agua. Y con todo..., aunque ella y Malasha se haban encontrado mutuamente, en realidad no podan compartir la vida de la otra. No podan hablar. No podan tocarse. Shallia ech una ojeada por encima del hombro hacia la luna en declive. Los rboles que se alineaban al final de la playa reverberaban con una luz dorada, no menos que la niebla. Si los rayos de luz de luna podan pasar de un mundo a otro, por qu no poda ella hacer lo mismo? Suspir, llenndose los pulmones de fresco aire salado. Mientras exhalaba el aliento, vio que Malasha echaba la cabeza hacia atrs y su pecho se elevaba, como si tambin ella estuviera suspirando. Justo en ese momento, una gran ballena resopl a lo lejos y aspir hasta llenarse los pulmones a su vez. Una sonrisa se extendi lentamente por el rostro de las dos jvenes. Aunque no podan compartir el mismo mundo, sus mundos compartan el mismo aire. Y lo mismo hacan ellas. Pues el aliento de la ballena, del ave nocturna y de todas las criaturas marinas... era tambin su propio aliento. Durante un rato largo se miraron y respiraron al unsono. Su vnculo era cada vez ms slido, pero tambin lo era su anhelo de experimentar ms. Despus, Malasha, envuelta en niebla, dio un paso hacia la orilla. Se apoy en la vaporosa muralla, la apart y la rasg con las manos. La esperanza y el miedo invadieron a Shallia, ms deprisa que una manada de delfines saltando entre las olas. Hacia m! Viene hacia m. Los susurros de las olas se hicieron ms sonoros y agudos. Malasha titube unos instantes y luego sigui desgarrando la barrera que separaba ambos mundos. Ansiosa, Shallia se puso en pie. Camin hasta el borde mismo de la playa e introdujo un brazo en la niebla, con la esperanza de estrechar la mano de su amiga. De repente, los ojos de Malasha se abrieron desorbitadamente y su rostro se deform en una mueca de dolor. Se agarr el pie y cay hacia atrs entre remolinos de vapor. Malasha! grit Shallia. No recibi otra respuesta que los susurros, cada vez ms agudos. La muralla
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de niebla se estremeci, se oscureci y empez a desmenuzarse. Ante la estupefacta mirada de Shallia, la nebulosa cortina se disolvi, desapareci por completo, junto con su amiga. Los susurros cesaron. Lo nico que quedaba sobre las aguas eran los ltimos rayos dorados de la luna en su ocaso. Segundos ms tarde, tambin eso desapareci. En las tinieblas ms profundas, Shallia se encontr sola en la playa. Grit. Pisote la arena. Y luego cay de rodillas, sollozando. Cada noche, a partir de entonces, Shallia regresaba a su piedra, a contemplar las olas hasta el amanecer. No volvi a ver ms niebla, ni a or ms susurros. No obstante, noche tras noche se mantuvo en vela. Ya no le importaba si su abuela descubra su escondite. O si alguna ola colrica se elevaba del mar y la arrastraba al romper. Lo nico que le importaba era encontrar otra vez lo que en un instante haba conocido y luego perdido. Malasha, dnde ests? gritaba una y otra vez al mar. Pero su amiga jams le responda. Una noche, cuando sala la luna creciente y enganchaba con su cuerno el borde del horizonte, Shallia estaba sentada, sola. Ya haba perdido mucho en su vida. Y ahora tambin a Malasha. Sus puos se crisparon. No permitira que eso ocurriera. No lo permitira! Pero qu poda hacer? No se le ocurra nada, excepto que estaba dispuesta a atravesar un mar de peces espinosos a atravesar la propia niebla si sa era la nica manera. Se mordi el labio. Atravesar la propia niebla... Lentamente, se puso en pie sobre su piedra y extendi los brazos en direccin al mar. Ven a buscarme, por favor! Llvame con mi amiga. El mar, como de costumbre, no respondi. Shallia dej caer los brazos a los costados. Abatida, se volvi para marcharse. Entonces, por ltima vez, mir hacia el ocano. A lo lejos, un largo brazo de niebla, plido y fino como la propia luna, surgi de entre las olas. Pronto se le uni otro, y luego otro. Los delgados brazos empezaron a bambolearse de lado a lado, araando el cielo como si los azotara una violenta tempestad. Pero no haba ninguna tempestad, por lo menos ninguna visible. De repente, una ola de niebla se elev por encima del agua, ms alta a cada segundo, y se precipit hacia la costa, hacia la piedra... y hacia Shallia. Justo cuando llegaba a ella, la gran muralla reverberante se detuvo y se curv por encima del rostro vuelto hacia arriba de la joven. Despus, se desplom sobre ella y la sumergi por completo. En el acto, la revuelta niebla se desmembr y desapareci. El aire se calm, lo mismo que el mar. Pero Shallia ya no estaba all para ver el cambio. Pues su piedra haba sido barrida por las aguas. Shallia se encontr sentada en una extraa ladera blanda. Un suave viento que ola a sal le alborotaba el cabello. El suelo, si poda llamarse as, estaba tan hmedo como el musgo despus de la lluvia y tan elstico que su mano casi poda atravesarlo. Ante ella se extenda un paisaje cambiante. Surgan y caan cordilleras como olas espumosas, se abran barrancos bostezantes y se cerraban para volverse a abrir, y las nubes multicolores resplandecan como un arco iris al desvanecerse.
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Entonces repar en un sonido espectral que surga de su entorno. Su lento y envolvente ritmo le record al de las olas cuando baan las playas. Sin embargo, este sonido era ms profundo, ms rico: lleno de sentimiento, como un millar de voces cantando al unsono. Como algo que haba odo en otra tierra, en otro mundo. Dnde, se pregunt, haba odo antes aquel cntico? El aire vibraba a su alrededor, mientras empezaban a formarse siluetas plateadas por todos lados. Shallia se puso en pie de un brinco, insegura de si deba quedarse o correr, o adonde poda ir si corra. Rpidamente, las siluetas se espesaron hasta parecer personas, altas y sombras. Formaban un crculo, reunidas alrededor de algo que ella no vea. Cantaban en voz baja, aadiendo sus voces a la rtmica cancin de fondo, una cancin que era ms triste y ms anhelante a cada nota. Una de las siluetas, un hombre cuya capa aleteaba con la gracilidad de las algas flotantes, avanz para encararse con Shallia. La observ durante un momento. Cuando habl, su profunda voz temblaba como una campana bajo el agua. Hija del mundo duro, yo no deseaba traerte aqu. Ha sido mi hija, que te considera su amiga. Y, a pesar de mis dudas sobre la conveniencia de tal accin, no poda soportar la idea de negrselo. Malasha? Con los pies descalzos hundindose en el hmedo terreno, Shallia se acerc unos pasos. Eres su padre? La boca del hombre se frunci, al tiempo que el desesperanzador cntico aumentaba un poco de volumen. S. Y su padre seguir siendo, incluso despus de su muerte. Las palabras cayeron sobre Shallia como una glida ola. Otra vez no susurr. Por favor, otra vez no. El hombre levant una mano plateada. Dos de las siluetas cantoras se apartaron y dejaron ver una esbelta figura que yaca sobre un lecho de niebla. Era Malasha, en efecto. Shallia se aproxim a ella. Su amiga yaca inmvil, yerta como una astilla de madera varada en la orilla. Con suavidad, tom la mano helada de Malasha, la misma mano que ansiaba tocar la noche en que se conocieron. En ese momento, los prpados de Malasha se abrieron una rendija. Pero su brillo, antes tan intenso, se haba desvanecido. Pestaeando para contener las lgrimas, Shallia oprimi la mano. Supo, como antes, que no necesitaba hablar para que su amiga conociera sus sentimientos. Y, en cualquier caso, no saba qu decir. Slo poda quedarse all y sufrir, y confiar. Pero pronto ni siquiera pudo albergar esperanzas. Los ojos de Malasha se cerraron otra vez, de un modo tan definitivo como el sol al ponerse detrs del horizonte. Los integrantes del crculo agacharon la cabeza. El montono cntico fue disminuyendo de volumen lentamente, esfumndose junto con la vida de la joven. Shallia oprimi la palma de la mano de su amiga contra su propio pecho. No te mueras suplic. Quiero que vuelvas a vivir. A respirar otra vez. Respirar otra vez. En algn punto de la memoria de Shallia, una ballena resopl, respirando el mismo aire brumoso que dos amigas que acababan de conocerse.
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Respirar otra vez. Sosteniendo la mano inerte, Shallia pens en que no slo se respira aire, y que no slo lo hace el cuerpo, sino que hay ms. Algo que poda pasar de su propio mundo al de Malasha con la misma facilidad que la niebla pasa del agua al aire. Por favor, Malasha. Respira otra vez. El cabello plateado de la doncella de niebla se agit, alborotado por el aliento de su amiga. El aliento de la ballena, de la gaviota y de la tortuga. El aliento que llenaba cada caracola suspirante, que impulsaba cada ola rompiente. El aliento del mar. El aliento de la vida. De improviso, Malasha se estremeci. Su pecho se movi y empez a hincharse, aunque muy levemente. Sus dedos se cerraron alrededor de los de Shallia. Sus ojos se abrieron, relucientes por la luz de las estrellas reflejada en las olas. El cntico se reanud, rodendolas, abrazndolas. Ya no era desesperanzado, sino que repiqueteaba de alegra. Por fin, Shallia lo comprendi. El cntico, en este mundo, era el susurro que con tanta frecuencia haba odo en el suyo! Se sinti abrazada como nunca antes por la msica de este mundo, la msica de la niebla. Shallia contempl a su amiga. Saba que nunca volveran a separarse. Y supo que, por la maana, los habitantes de su pueblo slo encontraran un rastro de pisadas que se desvanecan en la arena. En una remota costa de un lejano mar, la niebla se levanta cada noche de entre las olas relucientes de estrellas. Se extiende, cada vez ms tenue, por encima del oscuro mar, con delgados dedos que se proyectan hacia tierra. Y esta noche, como en muchas otras noches antes, la niebla llega primero a un punto concreto, una roca solitaria que todava se recuerda como la Piedra de Shallia.

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16 Los queljies

Apoy la cabeza en el tronco del rbol mientras oa todava el rtmico batir de las olas en una costa muy lejana. Al rato, me volv hacia Hallia. Es precioso. Me alegro de que te haya gustado. Se desliz hasta el fondo de su oquedad entre las races. Era una de las preferidas de mi padre. Senta una especial intimidad con la niebla, tan difcil de controlar o contener. O incluso de definir aad. Mi madre deca que la niebla no es del todo agua ni del todo aire, sino algo entremedias. Mientras Hallia asenta, la frase despert ecos en mi mente. Algo entremedias. Mi madre utiliz las mismas palabras para definir tambin a Fincayra, aquel lejano da en nuestra msera cabaa con el techo de paja. Qu ms la haba llamado? Un lugar de grandes prodigios, que no es del todo Tierra, ni del todo Cielo, sino un puente que conecta ambos. Baj la vista hacia la vaca funda de mi espada y el punto donde el dogal de sangre se haba enterrado en mi pecho, y suspir. Mi madre tambin poda haber descrito la isla como un lugar de grandes peligros. Y de grandes decisiones, muchas de ellas claras en un momento e invisibles en el siguiente, como un reflejo en un estanque sbitamente removido. Me dirig a Ector en la oscuridad. Has disfrutado con el relato, joven amigo? Su nica respuesta fue una serie de ronquidos lentos y rtmicos. No cabe duda de que s coment secamente Hallia mientras estaba despierto. Bostez. De hecho, dormir un poco no es mala idea. Quiz t y yo deberamos hacer lo mismo. S coincid. Escuch un momento los distantes chirridos de la cinaga, al otro lado de los rboles que nos cobijaban. Pero uno de los dos debera permanecer despierto. Yo har la primera guardia. Ests seguro? Hallia volvi a bostezar. Puedo ocuparme yo, si prefieres descansar. No, duerme t primero. Flexion las rodillas hasta apoyarlas contra mi pecho. Te despertar cuando sea tu turno. Se revolvi para acomodarse mejor y apoy la cabeza en una prominente raz. A los pocos minutos, su respiracin eran tan lenta y regular como los ronquidos de Ector. Enderec la espalda apoyada contra el tronco. Para mantenerme despierto, enfoqu mi segunda visin en una serie de objetos: una espina mellada aqu, un grupo de hojas all. Cuando mi atencin se centr en uno de los pequeos nudos que recubran las ramas ms gruesas, me sobresalt. Porque estaba seguro de que el nudo haba parpadeado. Me puse rgido, sin dejar de mirar fijamente el lugar. El nudo volvi a parpadear... Pero no, en realidad no. Era ms parecido a un movimiento en el
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interior del oscuro punto, una sombra dentro de una sombra. Ante mis ojos, que apenas osaban moverse, una luz vaga y fluctuante alumbr el interior del hueco. Resplandeca tenuemente, con el mismo tono naranja plido del carbn de lea a punto de apagarse. La luz pulsaba y titilaba. Me recorri un escalofro, acompaado por la sensacin de que aquel ojo luminoso me estaba estudiando. Cielossss sise una fina y airosa voz. Crean que aqu esssstaran a ssssalvo. Justo cuando empuaba el mango de mi cayado, otra luz parpade en una rama diferente. A sa-sa-salvo? pregunt. Qui-qui-quin puede estar a sa-sa-salvo en una cie-cie-cinaga como e-e-sta? Nadie, je-je, ms que nosotros cloque una tercera voz. Je-je, je-je. Provena de una rama situada casi directamente encima de la cabeza de Hallia. Aunque mi amiga no se despert, sus dedos se retorcieron nerviosamente cuando la vacilante luz la toc. Quines sois? exig saber. No a-a-amigos. Ni enemigos. Je-je, je-je. Sssslo queljiessss. Contuve el aliento. Queljies? Qu es eso? So-so-somos los vi-vi-vigilantes de la cie-cie-cinaga. Oh, s-s-s! Na-nanada nos pa-pa-pasa por a-a-alto. Lo ve-ve-vemos todo. Y via-via-viajamos de tretre-tres en tre-tre-tres. Como los problemas canturre uno de los otros. Je-je, je, je-je, je-je. Las tres criaturas parpadeantes se echaron a rer sin poder contenerse. Sus risotadas invadieron todo el dosel de ramas, ahogando los ruidos de las marismas. Me ardan las mejillas; ahora estaba ms enfadado que asustado. Alc mi cayado y apoy la punta en una raz, a mi lado. El mango casi rozaba las espinas del techo. Pretendis hacernos algn dao? Da-da-dao? repiti uno, riendo por lo bajo. Co-co-cmo podra nana-nadie haceros ms da-da-dao? Ms? pregunt. Ms que qu? Ya se han perdido, je-je. Y no olvidis, je-je, su espada. Me qued petrificado. Qu sabis vosotros acerca de mi espada? Slo que se perdi, je-je, je-je. Como t! Je-je, je-je. Algo mssss sssse perder muy pronto. Ssss, muy pronto. Qu? pregunt, volvindome hacia el titilante resplandor. Tu vida, esssso missssmo. La criatura prorrumpi en una spera risa. Vessss lo que te decimossss? Lossss problemassss vienen de tressss en tressss. Un coro de estridentes y desagradables carcajadas me envolvi, junto con las salpicaduras de luz procedente de los queljies. Al principio, mi ira volvi a encenderse. Estuve a punto de demostrarlo, pero me lo pens mejor. Tal vez, otra tctica diera mejores resultados. Armndome de paciencia, esper hasta que su risa termin. Mis queridos queljies empec a decir, est claro que tenis muy buen
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humor. I-i-intenta ha-ha-halagarnos. T creessss? Quiz tengis buen humor prosegu, pero est claro que no sabis tanto como insinuis. De hecho, es evidente que sois demasiado delicados para explorar las marismas. Por eso no podis haberos enterado de nada importante. Esssso essss un inssssulto. No importa dije en tono conciliador. Es mejor estar a salvo que exponerse a un conocimiento peligroso. No ti-ti-tienes ni i-i-idea de qu sa-sa-sabemos. Aguard unos instantes antes de responder. De veras? Entonces, si sabis tanto, decidme algo que yo no sepa ya. Co-co-como qu? Oh, no s. Hice una pausa y me mord el labio pensativamente. Como... dnde est oculto algo. Un nudo de rbol parpade. Ssssu esssspada! Ssssabemossss dnde esssst. Aunque empec a sudar, respond con un gesto despreocupado. Supongo que eso valdra. Pero, claro, en realidad, no lo sabis. Ssss lo ssssabemossss! Esssst... Si-si-silencio! fue la severa orden de otra rama. Ya lo has o-oolvidado? Las dems luces vacilaron, pero no hablaron. Lo veis? declar. Ah est la prueba. En realidad, no lo sabis. Ms parpadeos. Ms silencio. Ah, bueno. Bostec y estir los brazos. Supongo que todo lo que he odo contar acerca de los queljies es verdad: muchas baladronadas, pocos conocimientos. Fa-fa-falsssso, je-je! chillaron los tres al unsono. Con el ruido, Hallia y Ector despertaron en el acto. Al ver las luces que rielaban en las ramas, ambos jadearon por el asombro. Les indiqu por seas que guardaran silencio. Demostrdmelo provoqu. Decidme lo que sabis. No sobre tu espada, je-je, je-je. Sin duda, ella nos hara dao, je-je-je, por decrtelo. Ella? pregunt, desconcertado. Ella, je-je, es... Ca-ca-calla! No ha-ha-hables ms de e-e-ella. S, bueno, ya lo veis dije indolentemente, procurando por todos los medios disimular mi avidez. Ms pruebas. Sigui un tenso momento de silencio, interrumpido slo por los ruidos ahogados de la cinaga. Hallia y Ector se agitaron con nerviosismo, sus rostros medio iluminados por el extrao resplandor. Preocupados y confusos, no dejaban de mirarme y slo se volvan de vez en cuando para escrutar los resplandecientes nudos de la madera. Desde mi posicin casi poda or los latidos de su corazn, al comps del mo, bajo el techo de ramas. Al rato, una fina voz rompi el silencio.
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No podemossss decir nada ssssobre tu esssspada. Pero conocemossss muchossss otrossss ssssecretossss. Muchossss otrossss tessssorossss. Negu con la cabeza. No os creo. Ssss! Essss verdad. El brillo del interior del nudo se intensific. Vaya, inclusssso conocemossss el esssscondite ssssecreto de la ssssptima Herramienta Mgica. Hallia se puso rgida. Busc mi mano y la apret con fuerza. Ector, entretanto, atisbaba entre las ramas, boquiabierto. Esforzndome al mximo por mantener la calma, me limit a encogerme de hombros. Es imposible. La ltima de las Herramientas Mgicas se perdi hace mucho tiempo. Ah, ssss? Ahora, la voz siseaba con inconfundible indignacin. Esssso creessss? No me habis demostrado nada. Nada en absoluto. No recib otra respuesta que destellos naranjas, ms brillantes a cada segundo. Pobrecitos dije, meneando la cabeza con tristeza. Tan pequeos, tan frgiles. Supongo que, por lo menos, si nunca os aventuris fuera de vuestros seguros niditos, nunca os metis en los. Es mucho mejor para vosotros, de veras, que no sepis nada de valor. Mi-mi-mientes! Esssstpido humano... T eres, je-je, quien no sabe nada. Habl relajadamente con Hallia y Ector. Volved a dormir, amigos. Estas criaturitas son unos charlatanes insensatos. Conque ssssas tenemossss? Entoncessss, cmo podemossss ssssaber essssto? Las luces llamearon al unsono mientras las voces recitaban: En me-me-medio del ce-ce-cenagal... Junto a un gran rbol, je-je, en llamas... Un tessssoro encontrarssss: la llave mssss apreciada. Me reclin contra el tronco del rbol. Vaya, vaya, queljies, estoy realmente impresionado. Nunca imagin que sabrais algo semejante. Cuando sus luces se desvanecieron y nos sumieron nuevamente en tinieblas, me volv hacia Hallia. Me senta frustrado por mi incapacidad de descubrir nada til sobre mi espada, pero no pude evitar sonrer al pensar que, cuanto menos, les haba sonsacado algo interesante. Hallia afloj la presin de su mano sobre mi brazo, aunque sigui mirndome fijamente, con los ojos desorbitados por el asombro. Y por algo ms, algo apremiante. Joven halcn susurr con ansiedad, ahora me acuerdo. De qu? De lo que me cont mi padre, en cualquier caso de una parte, sobre los poderes de la llave, la sptima Herramienta Mgica. Puede... De pronto se contuvo y mir de reojo a Ector. No pasa nada dije, haciendo una sea en direccin al nio. Puedes
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confiar en l. Y qu me dices de esas... criaturas? Mene la cabeza. De ellos, no tengo ni idea. Quiz ya saben lo que ibas a decir, o quiz no. Si te preocupan, puedes esperar hasta maana para contrmelo. Hallia rezong. Maana alguien ms, mucho menos amistoso, podra estar escuchando. Y adems, quiero contrtelo ahora. Es demasiado importante. Al borde de mi segunda visin, me pareci que Ector estiraba el cuello en nuestra direccin. Sin duda, se alegraba de que, por fin, confiaran en l. Pero cre ver que frunca el ceo, preocupado por algo, aunque bien poda tratarse de una distorsin ptica de mi segunda visin. Mi padre me dijo algo sigui diciendo Hallia en voz baja sobre la llave mgica que estuvo tanto tiempo bajo su custodia: puede abrir cualquier puerta, de cualquier palacio, de cualquier sala, de cualquier cofre de tesoros. O puede hacer algo ms, si la utiliza alguien con una magia lo bastante profunda. Hizo una pausa para asegurarse de que sus palabras llegaban a su destino. Una persona con una magia profunda podra usarla para abrir, no una puerta, sino un conjuro. Cualquier conjuro. Y para siempre, joven halcn. Ese conjuro jams podra volver a esgrimirse. Ahora me toc a m sorprenderme. Te dijo algo ms? S respondi vacilante. Haba ms. Estoy segura. Una advertencia, creo, acerca de sus poderes. Pero... no consigo acordarme. Ector se agit con incomodidad para redistribuir su peso. Pero nada continu Hallia, muy excitada es tan importante como lo que te he contado. No lo comprendes? La llave, si de verdad la encontramos, te puede salvar la vida. Es posible! Puedes utilizarla para neutralizar el conjuro del dogal de sangre! Me incorpor bruscamente con la mano en el corazn. Pues claro! Despus, completamente curado, puedo recuperar por fin mi espada y hacer lo posible por detener el resto de esta locura. Pero antes debo encontrar la llave. Debemos me corrigi mi amiga. S, nosotros! Y el rbol en llamas del que hablaban los queljies... Debe de ser all donde mi padre la escondi! Hallia se desliz por el suelo hasta mi lado. Por supuesto, estoy segura de que es verdad. El antiguo rbol Ardiente, que crece en las profundidades de las marismas, era el escondrijo ms seguro posible. Frot una raz con la mano y aadi con expresin soadora: Ya veo el lugar, en la cima de un cerro sin otros rboles... Ah, joven halcn! Estamos cerca, muy cerca. Lo noto en los huesos! A medio da de camino, no ms. Un sendero grabado en el corazn. Es lo que dijiste antes. Y es lo que es! Vamos all enseguida, te parece? Se interrumpi para escuchar los distantes chirridos que sonaban al otro lado de la loma. Al alba, cuando los espritus de la cinaga se marchen. Acarici suavemente su fina barbilla.
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Le estoy muy agradecido a tu padre... y todava ms a ti. Inclin la cabeza y la apoy en mi mano. Al cabo de un momento, suger: Y ahora, por qu no dormimos un rato? Mi guardia an no ha terminado, as que ve a descansar. Y maana por la maana podrs seguir ese sendero por tierra, adems de en tu corazn.

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17 Un muro de fuego

Cuando despert, una brumosa luz penetraba entre la telaraa de ramas. Hallia yaca frente a m, rodeada de gruesas races. Al or que me mova, levant la vista, y su largo cabello castao rojizo era una maraa de barro, borra y corteza. Enarqu una ceja. Cmo te encuentras esta maana? Sus ojos de cierva sonrieron. No me despertaste para mi turno de guardia. Porque me qued dormido confes. Pero no ha ocurrido nada malo. Ahora mismo me vendra bien uno de los baos del bolarva. A ambos nos vendra bien. Me rasqu la mejilla y arranqu una dura costra de lodo. Ese bao era lo ltimo que esperaba encontrar en este pantano. Mi mirada se desvi hacia los tres nudos de la madera, ahora oscuros, donde haban aparecido las extraas criaturas. O lo penltimo. Tambin Hallia escrut los nudos. Te dijeron algo ms? No respond, mientras vaciaba mi bota de piedrecitas. No volvieron a presentarse. Pero mientras estaban aqu, dijeron lo suficiente, no crees? Mi amiga se incorpor hasta quedarse sentada. Eso s. Lo he seguido oyendo mientras dorma: En medio del cenagal, junto a un gran rbol en llamas, un tesoro encontrars: la llave ms apreciada. Con renuencia, me toqu el centro del pecho. Esperemos que tu padre tuviera razn acerca de sus poderes. Tena razn, de eso estoy segura. Mir de reojo el espinoso techo. Ojal me acordara de lo dems que dijo. Me parece que tena que ver con cmo utilizar la llave. Le di una palmadita en el hombro. No importa. Me alegro de que recordaras tanto. Me volv hacia el lugar, todava sumido en sombras, donde Ector haba dormido y dije: Ser mejor que despierte... Todo mi cuerpo se puso rgido. Hallia! Se ha ido. No! grit ella, palmendose ambas mejillas a la vez. No debi... Se volvi hacia m con una expresin ceuda. Saba que no deba permitirle que se uniera a nosotros. Todava aturdido, mene lentamente la cabeza. No puedo creer que haya traicionado nuestra confianza de este modo.

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Quiz slo se ha marchado temprano para continuar su propia bsqueda. Hallia segua mirndome ceudamente. Sin molestarse en despedirse? No, joven halcn, yo te dir adonde ha ido... y lo que busca. La llave. Asent sombramente. Me temo que tienes razn. Pero realmente cre que valoraba ms la amistad, igual que Shallia en tu historia. Aparentemente, no. Rod sobre m mismo y empec a gatear por el tnel bordeado de espinas. Vamos. Puede llevarnos una delantera considerable. Cuando emergimos de la maraa de ramas, nos recibi una cacofona de aullidos y parloteos. Por mucho que me desagradara la idea de volver a internarnos en las marismas, sent un gran alivio porque, al menos, no tendramos que nacer frente a los espritus de la cinaga. Y porque su nueva agresividad no los impela a aterrorizar a plena luz del da. Aun as, me segua preocupando algo que haba dicho Shim. O quiz no lo haba entendido bien. Pero crea haberle odo decir no s qu sobre los espritus de la cinaga a la luz del da. Fuera lo que fuese, en este momento no haba ni rastro de ellos. Me plant en la cima de la loma y divis una ligera tonalidad amarilla en los vapores al mirar en una direccin determinada. Imprima un matiz dorado en todo, incluido el gran estanque burbujeante donde casi me ahogo la noche anterior. Pues claro! El sol naciente. Hallia sigui la direccin de mi mirada y, como de costumbre, mis pensamientos, gir sobre sus talones y seal hacia un tramo de tupidos matorrales y lagunas humeantes. All declar. El cerro sin rboles est por all. En ese momento, divis un destello de humedad en el suelo, cerca del pie de los rboles. De un resplandeciente color dorado, serpenteaba ladera abajo antes de desaparecer en el cieno. Hallia y yo corrimos hacia el manantial y nos arrodillamos junto a un pequeo y transparente estanque de agua embalsada por una raz curva. Sumergimos el rostro en el agua y bebimos con avidez, sorbiendo y jadeando alternativamente. Por fin nos miramos, con el cabello gotendonos sobre los hombros. Hallia desvi la mirada con ansiedad y la dirigi hacia las marismas. Ojal Gwynnia estuviera ahora con nosotros! Podra llevarnos directamente al rbol llameante. Tambin podemos transformarnos en ciervos suger. Neg con la cabeza, con lo que me duch de gotitas. No. En este tipo de suelo, en muchos casos, cuatro patas pueden ser peores que dos piernas ms dos manos para agarrarse. Entonces, vmonos. Nos incorporamos a la vez y volvimos a vadear la cinaga. El denso lodo se colaba en mis botas; las ramas cubiertas de musgo me raspaban las piernas; las nubes de vapor con olor a azufre formaban columnas, a veces tan prximas que pareca ms el crepsculo que primera hora de la maana. Tuve un extrao presagio: haba algo en el aire, en el terreno empapado, o quizs en las profundidades de mi pecho. Incluso mi sombra, que caminaba a mi lado, pareca
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encogida y acobardada. Una serie de preguntas daba vueltas en crculo por mi mente Llegaramos al escondite de la llave para descubrir que Ector ya se la haba llevado? Cmo poda aquel nio que me haba afectado de una manera tan sorprendente, que tanta lealtad haba sentido por m, que me regal su precioso elixir, hacer una cosa semejante? Y cunto tiempo ms podra el elixir contener el dogal de sangre? Anduvimos durante dos o tres horas por lbregos cenagales y desolados llanos. Las marismas parecan interminables; la brumosa luz, invariable. Pero el sentido de la orientacin de Hallia no flaque jams, del mismo modo que su paso nunca se afloj. Cada vez que me preguntaba cmo poda calcular la distancia y la direccin en un paisaje semejante, recordaba el constante dolor entre mis paletillas. Quiz la maldicin de su raza, y su visin de nuestro destino, eran igualmente constantes. Mientras vadebamos trabajosamente una ancha laguna, intentando pisar sobre las piedras y los montculos de hierba cualquier cosa ms slida que el agua cenagosa, repar en una solitaria azucena de anchas hojas que creca en la superficie. Sus blancos ptalos puntiagudos se erguan en vertical, rodeando el brote del centro, de un amarillo vivo. Bajo la nebulosa luz, casi pareca una corona posada sobre el agua. Instintivamente, toqu la vaca funda de mi espada. Volvera a sentir algn da el peso de aquella bruida hoja? Y, ms importante, lograra cumplir mi promesa a Dagda de entregar la espada sana y salva al virtuoso rey que la reclamara? En la situacin actual, aquella promesa pareca ms un sueo que un destino. Finalmente, llegamos a un terreno ms elevado. Empezamos a remontar una empinada colina, cubierta por una dura hierba parda y por piedras llenas de aristas que a veces nos llegaban hasta el hombro. Cuando nos abramos paso a travs de una inmensa tela de araa tejida entre dos piedras, Hallia se detuvo bruscamente. Se mantuvo inmvil un momento, atenta. No dije nada, pero escuch el parloteo y gimoteo de la cinaga. Mi amiga se volvi finalmente hacia m. No lo hueles? Olfate el rancio aire, pero no detect nada nuevo. A qu hueles t? A humo. Sin esperar a mi respuesta, reanud el ascenso, precedindome ladera arriba. Al cabo de unos momentos, yo tambin capt el olor de algo que se quemaba. Y, aunque no poda estar seguro, cre percibir tambin aquel impreciso aroma de rosales en flor. La niebla, ms oscura y abrumadora que antes, nos engull, ocultando toda visin. El terreno empez a nivelarse, el olor a humo era cada vez ms intenso. Despus... apareci un reflejo de luz. Al acercarnos, omos un ruido desconocido: un bramido entrecortado, fluctuante, a veces lo bastante fuerte para imponerse a todos los dems ruidos de la cinaga. Seguimos avanzando y nos encontramos contemplando un enloquecido crculo de fuego. El fuego brotaba de un anillo de aberturas practicadas en el suelo y arda impetuosamente hasta lamer las nubes. Cada pocos segundos chisporroteaba,
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pareca apagarse, slo para volver a elevarse con mayor furia. Incluso a esta distancia, me ardan las mejillas debido al intenso calor. Recul un paso, recordando las llamas en Gwynedd que haban abrasado mi tez para siempre. Aquel fuego me haba costado los ojos... y a otro nio, la vida. Las llamas volvieron a reducirse y brot un chorro de humo negro. El humo se expandi en densas nubes, que sbitamente se separaron. All, en el centro del crculo gneo, se ergua un solitario rbol deforme. Su madera haba sido sustituida haca tiempo por brillantes ascuas, pero segua en pie por alguna razn, ya fuera por la presin de los gases que surgan de las aberturas del suelo o por alguna peculiar magia vegetal. Contempl con reverencia cmo la ennegrecida forma desapareca detrs de un muro de fuego en ascenso. El rbol Ardiente. Hallia se mordi el labio. Parece imposible llegar hasta l. En eso tienes razn. Nos giramos en redondo y nos encontramos frente a Ector. Su ropa, ms andrajosa que antes, si cabe, presentaba muchos jirones chamuscados. En un costado luca tres o cuatro boquetes producidos por el fuego. Su rostro, por alguna razn, haba perdido su aspecto juvenil; sus ojos azules eran ahora inexpresivos. Desvi la mirada y desplaz su peso de un pie al otro. Siento haberos abandonado dijo con aire arrepentido, pero no poda esperar. Mi frente se cubri de arrugas. Quieres decir que no queras esperar. Queras encontrar la llave antes que nosotros. Mir de soslayo el crculo de llamas, de modo que la mitad de su cara brillaba como una brasa de carbn. S, eso es verdad. Y quera algo ms. Qu ms exigi saber Hallia, al tiempo que daba un pisotn en el suelo justificara que nos traicionaras? Quera... empez a decir Ector, pero tuvo que tragar saliva con dificultad. Quera salvar a mi maestro. Salvarlo? pregunt con incredulidad. Cmo, exactamente? Inclin la cabeza, desolado. Est encerrado, encarcelado. Si no queda libre, y pronto, ocurrirn cosas terribles! Y, aunque mi maestro no lo dijo con claridad, estoy seguro de que adems morir. Su expresin se endureci. Cuando lo dej, me dio una orden clara: encuentra la llave y no dejes que nadie ms la use para ningn propsito. Hallia descarg un puetazo en la palma de su otra mano. Si el joven halcn no utiliza la llave, ser l quien muera. El nio se volvi hacia m con el rostro contrado por la angustia. Es lo que... Lo que me tema que ocurrira. Esta es la eleccin con la que he estado luchando desde la otra noche. Inspir entrecortadamente. Pero creo, no, estoy seguro de que mi principal lealtad debe ser para con mi maestro. Si pudiera hacer algo por ti, creme, lo hara. Percib un gran dolor en l, y tambin en m mismo, aunque no dije nada.
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El elixir prosigui era mo y poda drtelo. Pero la llave es de mi maestro. No! grit Hallia. La llave no es de nadie! Dnde estaba ese maestro tuyo cuando mi padre se intern furtivamente hasta el corazn de esta cinaga, arriesgando su vida para mantener la llave fuera del alcance de los soldados de Stangmar? Sus prpados se entrecerraron. Y, por cierto, quin es tu maestro? Ector titube y oprimi con la lengua el interior de uno de sus carrillos. No puedo decirlo. Lo promet. Bien, pues tus promesas, y tambin las rdenes de tu maestro, para el caso, no valen lo que una vida. Esperad un momento: tengo la solucin anunci. Me encar con Ector y lo mir de hito en hito. T no desobedecers sus rdenes. Pero yo s. Pero... Funcionar, te lo aseguro! Lo sujet por el brazo. Todava podrs llevarle la llave a tu maestro. l podr hacer lo que quiera con ella. Pero antes, debo utilizarla para salvarme yo. Mi maestro dijo... Olvida lo que dijo. Lo fulmin con la mirada. Slo tendr que compartirla. Pero deba tener un motivo protest el nio. Silencio! Clav mi cayado en el suelo. No quiero or hablar ms de tu maestro. Por lo que yo s, tiene el valor de una liebre recin nacida y la sabidura de un asno! Mira que mandar a un chaval de tu edad a estas marismas! Si la situacin era tan comprometida, debi enviar a todo un ejrcito. Ector iba a replicarme, pero mi severa mirada lo silenci. Acto seguido, me volv hacia Hallia. El verdadero problema es cmo salir de aqu declar. Me encog cuando el muro de fuego creci hasta sobrepasar la altura de nuestras cabezas. Ningn mortal podra atravesar esas llamas y sobrevivir. Hallia lade la cabeza, desconcertada. Pero mi padre era mortal. Cmo lo consigui? Mi rostro se ilumin, por algo ms que el reflejo de las llamas. No lo hizo. Y cmo escondi la llave, entonces? Acarici la caa de mi cayado. Gracias a su poder de Saltar. Hallia dio un respingo. Posea conocimientos de magia, pero suficientes para hacer algo as? Es posible, s. Su semblante se ensombreci. De verdad crees que...? Que puedo conseguirlo? Contempl las llamas pensativamente. En realidad, no lo s. Saltar es un poder difcil de controlar. Podra mandarlo..., bueno, a cualquier otro lugar por error, como ya ha sucedido. Lo nico que puedo hacer es intentarlo. Hallia me sujet el mentn y me oblig a mirarla. Entonces, intntalo, joven halcn. Mi atencin regres al crculo de fuego y al rbol retorcido del centro. Utilizando mi segunda visin, sonde el suelo abrasado alrededor del pie del
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rbol. No detect nada all, por lo que pas a las aberturas por donde salan las llamas, rodeadas de rocas vitrificadas por el incesante calor. Nada otra vez. Examin el rbol propiamente dicho, primero las races, despus el tronco, luego las ramas. Todava nada. Dnde estaba la llave, en este infierno? Tallada a partir de un asta, haba dicho Hallia. Con un zafiro engarzado en su ojo. Segu buscando, repasando cada contorno del rbol... hasta que por fin divis una silueta fuera de lugar. Era un objeto pequeo y deformado que reposaba sobre una protuberancia del tronco. Escrutando con mayor atencin, distingu un destello de luz azul, brillante como un zafiro. Me concentr y pens en la llave. De algn modo, intu que mis poderes no eran tan fuertes como los recordaba. Pero no era el momento de dudar de m mismo. Enfoqu todos mis sentidos sobre el objeto y lo as con manos de magia. Salta hacia m. Las llamas crecieron bruscamente, lo que nos oblig a retroceder un paso. Unas manos de calor abofetearon mis mejillas. El aire mismo crepitaba, mientras el bramido aumentaba y atronaba nuestros odos. Pero no perd la concentracin. Salta hacia m. A travs de las llamas. Como si percibiera mi intrusin, el infierno se hizo an mayor. La oleada de calor me chamusc las cejas; las furiosas llamaradas se aferraron a mi tnica. Y a todos mis recuerdos de otras llamas, implacables y mortferas. Not que las fuerzas me abandonaban con rapidez. Me temblaban las piernas. Necesit todo mi empeo para mantenerme en pie. Lo que estuviera sujetando mentalmente caera sin duda alguna, se quemara con toda seguridad, como me haba ocurrido a m. Con un ltimo esfuerzo, intent hacer llegar mis poderes al otro lado del incendio. Entre las llamas que se retorcan apareci la llave. La bruida forma blanca reluca debido a los fuegos que la rodeaban y a una luz interior propia. Sostenida por unas alas invisibles, cruz volando el gneo muro. Unos dedos chisporroteantes intentaron atraparla, retenerla, pero se zaf. Mientras yo caa de rodillas al suelo, luchando por recobrar el aliento, la llave cay en mi mano abierta. Hallia, temblando, extendi la suya para tocarla. Pas los dedos desde la base de la llave, finamente forjada, por la tija, hasta el ojo curvo, adornado con un zafiro. Lo conseguiste susurr. Supe que estaba hablando conmigo... y con su padre al mismo tiempo. En ese instante, algo pas resollando por encima de mi cabeza. Algn tipo de arma! Vislumbr fugazmente cmo perforaba el crculo de llamas. De pronto, para mi horror, vi que haba dejado a su paso una estela oscura; no de humo, sino de tinieblas. No dejaba nada, ni siquiera luz, a su paso por el aire. Con un escalofro, supe que era una flecha. No una flecha convencional, sino con propiedades especiales. Una flecha, como me haba advertido Shim, capaz de traspasar el da.

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18 Rosales en flor

Apoyndome pesadamente en mi cayado, me esforc por ponerme en pie. Por precaucin, evit tocar la cinta oscura que la flecha haba cortado en el aire, un vaco en el que no quedaba nada, ni siquiera luz. Hallia, con el semblante ceniciento, recul hasta que su hombro choc con el mo. Ector permaneca a nuestro lado con ojos desorbitados por el terror. Juntos contemplamos una vasta falange de guerreros salir de entre los efluvios. Excepto por la oscura reverberacin del aire que configuraba su cuerpo y el vago resplandor de luz de sus ojos, eran casi invisibles. Sin embargo, era imposible no verlos, porque cada uno llevaba una gran cimitarra colgada de un cinturn de enredaderas tejidas. Y cada uno llevaba un pesado arco de madera y nos apuntaba directamente con una flecha negra como el carbn. Espritus de la cinaga mascull Ector, arrimndose a m. Adnde podemos ir? A ningn sitio, aparentemente. Detrs de nosotros, ruga un infierno letal: el rbol Ardiente y el fuego que lo rodeaba. Ante nosotros haba cuarenta o cincuenta espritus de la cinaga, provistos de un armamento amenazador. Poda sentir, casi tocar su desprecio por cualquier forma de vida que se interpusiera en su camino. Incluso los sinuosos vapores de las marismas parecan reacios a tocar sus borrosas siluetas. Mi propia sombra se arrug, se encogi hasta forjar una simple mota gris a mis pies. Reclinndome en mi cayado, intent pensar en algo lo que fuera que nos ayudase. A medida que las oleadas de niebla cubran el cielo sobre nosotros, mis pensamientos se aceleraban, pero sin resultado. Y el temblor de mis piernas no facilitaba las cosas. Me senta dbil, casi incapaz de sostenerme en pie. En este estado, cmo poda pensar en luchar? Me haba dejado exhausto el esfuerzo de Saltar o, como me tema, era el final del efecto del elixir? Nos odian dijo Hallia con voz queda. Lo noto. Yo tambin. A continuacin, con un ligero estremecimiento, comprend que tambin notaba algo ms. Era una sensacin incierta, esquiva: una intuicin que casi poda esclarecer, pero no del todo. Nos odian, s. Y sin embargo... Por alguna razn, tengo la sensacin de que odian otra cosa. Ms incluso que a nosotros. Hallia me dirigi una mirada de desconcierto. Dirig mis menguados poderes hacia la falange de espritus de la cinaga y sonde su interior de sombras. Me esforc por ver debajo de sus formas temblorosas, ms all de sus siluetas visibles. Rezumaban ira, ms intensa que la venenosa cicuta. Sonde a mayor profundidad y percib traicin. Y tambin, era posible? Una profunda e inagotable pena. Progresivamente, sus siluetas se fueron aclarando para m. Tenan cabeza, larga y estrecha, cubierta por una capucha; tnicas marrn oscuro que llegaban
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hasta el suelo, y enormes manos provistas de garras. Vi una porcin mayor de sus caras: contradas, duras, llenas de rencor. Y entonces vi algo ms, algo tan sorprendente que al principio no pude creerlo. Estaban rodeados, firmemente sujetos, por una especie de soga. No, una soga no. Algo mucho ms pesado, mucho ms cruel. Cadenas. S, no caba la menor duda. Alguien, o alguna fuerza, tena prisioneros a los espritus de la cinaga. Les haba arrebatado su libertad, y quiz tambin su voluntad. Por mucho que se encolerizaran con los tres intrusos que osaban profanar su territorio, su clera hacia el invisible opresor era mucho ms fuerte. Hallia dio un respingo y estir el cuello. No lo hueles? En efecto, lo ol. Rosales en flor! De nuevo, percib aquel sorprendente aroma, tan distinto del humo sulfuroso de las aberturas llameantes o del rancio aire de las marismas. Aunque dbil, despertaba inmediatos recuerdos de rosas en primavera, frescas y cautivadoras. Y... algo ms, tal vez un sueo, demasiado lejano para recordarlo. Justo en ese momento, la fila de guerreros de sombras se dividi. Por el hueco sali una mujer. Alta y orgullosa, vesta una deslumbrante tnica blanca, inmaculada pese al barro circundante, y un mantn de seda por encima de los hombros. Su cabello, tan negro como el mo, le caa suelto hasta ms abajo de los hombros. Al vernos, sonri de un modo siniestro. Sus ojos estaban tan desprovistos de luz como la oscura estela de la flecha. Por un instante, me pareci que conoca de algo a aquella mujer. Sus andares, el rictus de sus labios, su cabello... Todo me recordada a una joven que haba conocido en otra parte de Fincayra. Una joven que me haba traicionado. Cuyo nombre era Vivian, o, como prefera ella, Nimue. Apart esos pensamientos. Cmo poda una chica de mi edad, que haba intentado robarme el cayado slo dos aos atrs, haber crecido bruscamente hasta convertirse en una mujer adulta? Sin embargo, el parecido era grande. Enorme. Casi la reconoca, igual que casi reconoc el aroma de rosales en flor. Me sobresalt. Porque la mujer se haba sacado de detrs algo que reconoc sin la menor duda. Mi espada! Su hoja capt la luz del crculo de llamas y refulgi vivamente. Casi pareca llamarme, suplicarme que la recuperara. El cuerpo de Ector se tens. Despus dijo una sola palabra, un nombre, que me hel la sangre en las venas: Nimue. En efecto, pequeo lacayo respondi ella con una voz que slo era un punto ms ronca que la de la joven que yo cre conocer en otro tiempo. Nos seal a Hallia y a m con la espada. No quieres presentarme a tus amigos, eh? O es que ya no los reconoces, debajo de tantas capas de lodo? Hallia dio un paso al frente, pues su indignacin haba superado su miedo. Yo soy Hallia, de los Mellwyn-bri-Meath, un pueblo que aprendi hace mucho tiempo que las ropas finamente tejidas no pueden disfrazar un corazn envenenado. La mujer entrecerr los prpados. Un pueblo que aprendi hace mucho tiempo a huir corriendo de los
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problemas, en lugar de hacerles frente. Sin esperar la respuesta de Hallia, se volvi hacia m. Y t, joven mago, quin eres? Aunque mi debilitado cuerpo temblaba, me ergu cuanto pude. T y yo ya nos conocemos. Ah, s. Es verdad. Estudi mi cayado. Hace mucho tiempo, eh? No respond. Lstima. Nimue chasque con la lengua. Sabes? Creo que me gustabas ms antes. Cuando eras ms joven. Dirigi a Hallia una mirada inteligente. Se ha vuelto un poco romntico, al menos? Creme, antes era terriblemente torpe. Los ojos de Hallia llamearon con furia. Mi espada declar. Tienes mi espada. De forma descuidada, Nimue hizo rodar la empuadura de plata en su mano mientras observaba cmo centelleaba. Ah, s. Es verdad. Quiero recuperarla. En serio? Inspeccion las filas de espritus de la cinaga y sus flechas que nos apuntaban. No estars pensando en atacarme, verdad? Eso sera imprudente, muy imprudente. Estos arqueros no son combatientes avezados, como los trasgos guerreros, pero los he entrenado para que disparen mis flechas de oscuridad... y tienen buena puntera. La fulmin con la mirada. T no slo eres ms vieja. Tambin eres ms cruel. Nimue ensart el aire con mi espada. La inocencia de la juventud! Lo mismo te ocurrir a ti, joven mago. Ah, s. Dej escapar una larga y grave risita cascada. Es decir, si consigues sobrevivir al da de hoy, lo que es muy improbable. Se inclin con aire de complicidad y el resplandor de la espada danz en su plida piel. Cuando habl, su spero susurro me hizo estremecer. Y si, por algn milagro, consigues sobrevivir, esta espada no ser lo ltimo que te robar. Eso, pequeo mago, te lo prometo. Se enderez y se dio unas palmaditas en la tnica para alisarla, tras lo cual inspeccion nuevamente su crculo de guerreros. Mientras hablo, siento la tentacin de mostrar cierta clemencia. No necesito tu clemencia espet a mi vez. Ah, no? Me examin con fingida preocupacin. No tienes buen aspecto, no seor. Sus labios se fruncieron en un amago de sonrisa. Es posible que tengas algn problema... de corazn? Se me encogi el estmago. Cazadora exclam Hallia, fuiste t quien envi los escarabajos. Es posible, filete de venado con piernas! Y es posible que tambin haya trado otras bendiciones a estas marismas. Varios de los espritus de la cinaga se agitaron repentinamente y lanzaron iracundos gruidos. Nimue se volvi hacia ellos, enarcando las cejas. Al instante, todos callaron, aunque sus siluetas de sombras continuaron estremecindose. Nimue volvi a fijar la vista en m. Como iba diciendo, ahora mismo me siento compasiva. Dio varios pasos
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al frente, alz mi espada y la clav profundamente en el suelo. Saltaron grumos de tierra calcinada que ensuciaron su vestido, pero las manchas desaparecieron al instante. Mientras tanto, no dej de observarme. Las condiciones de mi trato son muy simples. Si me das la llave que tienes en la mano, te devolver tu espada. Contuve el aliento. La hoja metlica pareca llamear tambin con el reflejo de la luz del fuego. Eso haras? S. Mi espada... Casi poda tocarla, casi la senta. Pero una mirada a Nimue, que me escrutaba, me sent como una pedrada. Mis dedos se tensaron alrededor de la llave con el zafiro engarzado. No har tratos contigo proclam. Ni siquiera por mi espada. Nimue uni las manos, blancas como la crema, dando una palmada. Ah, bien, qu pena. Entonces slo tendr que ordenar a mis soldados que te maten. Y a tus amigos, de paso. Despus, coger la llave de todos modos. Eres una bruja, Nimue barbot Ector. Si mi maestro supiera... No metas en esto a tu estpido maestro. De lo contrario, volver a mis tiradores contra ti ahora mismo, nio mal criado. Encrespndose, Ector gir sobre s mismo para encararse conmigo. No lo hagas, por favor! Si ella se apodera de esta llave, todo estar perdido. Nimue solt una suave risita cascada. Supongo que debo concederte un ltimo gesto de piedad, eh? Slo para demostrar que mis intenciones son sinceras. Sonre despectivamente. No conoces el significado de esa palabra. Qu desconfiado! Pues escucha: antes de que tu mano me entregue la llave, te permitir usar esto. Tienes razn. Para curarte. No, joven halcn! grit Ector. Eso te... Nimue hizo un gesto como si espantara una mosca. Ector sali volando hacia atrs y rod ladera abajo. Se detuvo justo al borde del fuego, pero su manga empez a arder. Mientras se apresuraba a apagar las llamas con puados de tierra, la mujer lo contempl con expresin divertida. Alguien debera ensear modales a ese nio coment. Se volvi hacia m en actitud invitadora. Vamos, adelante. Utiliza la llave para solucionar ese problemita que tienes en el corazn. Me lleg una vaharada de su perfume. Antes de que cambie de opinin. Es... esperatartamude. Por qu me lo permites? Por compasin, ya te lo he dicho. Y tambin por gratitud. Gratitud por qu? El crculo de llamas rugi y aument de estatura. Por todos lados brotaron chispas que cayeron an encendidas al suelo. El fuego prendi en varios montculos de hierba, que proyectaron finas columnas de humo sobre la niebla. Por conducirme hasta mi preciada llave, por supuesto. Vaya, llevaba bastante tiempo buscndola. Al reconocer mi estupefaccin, sonri burlonamente.
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No me refiero a ti, pequeo mago, sino a tu amiga de grandes ojos. Hallia jade. Yo? Nunca te conducira... No a propsito, naturalmente. Se atus el cabello con evidente satisfaccin. Eso era lo ms bonito, sabes?, en cuanto me enter de que un hombre ciervo haba escondido la llave en las marismas, imagin que t me conduciras hasta all, tarde o temprano. Seal mi pecho con un largo dedo. Sobre todo con el incentivo adecuado. Frunciendo el ceo, hizo una sea a sus soldados de sombras. Y tambin ha habido suerte con la puntualidad. Ya estaba empezando a, digamos, impacientarme un poco con estos buenos amigos. Unos cuantos espritus de la cinaga refunfuaron y tensaron sus arcos, antes de que ella los paralizara con una mirada. Se han portado bastante bien, os lo aseguro, manteniendo a los intrusos indeseados fuera de las marismas. Y ampliando los lmites donde yo necesitaba ms espacio para investigar. Aun as, lo han hecho fatal, ya que no me han ayudado a encontrar lo que en realidad buscaba. As que t eres la responsable de la destruccin de todo este bosque dije echando humo. Y tambin de aquel pueblo. Oh, ms que de un solo pueblo, dira yo. Y ms que de slo unos cuantos rboles aqu y all! No tienes ni idea. Muy satisfecha de s misma, se sacudi una chispa del vestido. Ah, pero todo esto no ha sido tan fcil como suena. No habra salido bien si yo expulsaba a los intrusos de las marismas, oh, no. Eso habra despertado demasiadas sospechas, por no hablar de los escasos enemigos que an conservo en esta anticuada isla. Hizo una pausa para rectificar la posicin de su mantn de hilos de plata. La solucin, naturalmente, era ceder buena parte de mi poder a otros; no todo, entendedme, pero s el suficiente para crear un serio revuelo. Evalu a los espritus de la cinaga unos momentos. Preferiblemente, a alguien casi tan perverso, cuando no tan listo, como yo. As nadie sospechara que yo estaba implicada. Con voz aterciopelada, aadi: Y los espritus de la cinaga, os lo aseguro, estuvieron encantados de colaborar. Ms que dispuestos! De qu otro modo les habra confiado mi propia magia? O mi propio armamento? Golpe con la ua la hoja de mi espada y la hizo tintinear suavemente. De ah mi gratitud y este momento de clemencia. Y ahora dime: aceptas mi oferta de utilizar la llave o no? Hallia, con el cabello reluciente por las llamas, se inclin hacia m. No me fo de ella ms que t, pero no puedes rechazar esta ocasin de salvar tu vida. Sabias palabras, mujer ciervo. Nimue se puso en jarras. Muy bien, pues. Decdete ya. Lentamente, asent. Con mano temblorosa, me acerqu la llave al pecho. A medida que se acercaba, casi poda sentir el dogal de sangre cerrndose alrededor de mi corazn. De mi vida. Lo nico que tienes que hacer propuso Nimue es crear una imagen mental clara del conjuro que quieres romper. Luego, haz girar la llave. Mir un instante el rutilante zafiro. Hummmm, date prisa. Me empiezo a aburrir de ser
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clemente. Inspir profundamente. Senta un dolor pulsante en el pecho; ahora, incluso respirar me exiga un esfuerzo. Mir a los ojos a Hallia y luego la llave. Por fin, concentr mis pensamientos en el conjuro que, por encima de todos los dems, saba que deba destruir. Sin previo aviso, apunt la llave en direccin contraria, hacia los espritus de la cinaga. Nimue lanz un grito de sorpresa. Antes de que pudiera hacer nada por evitarlo, hice girar la llave. Al instante, un nuevo sonido rasg el aire: el ruido de unas pesadas cadenas que se rompan y caan al suelo con un gran estrpito metlico. Las imprecisas figuras de los espritus de la cinaga prorrumpieron en una salva de vtores que ahog el rugido de las llamas del rbol. Al mismo tiempo, varios de ellos arrojaron sus flechas, arcos y espadas al fuego. Las llamas se elevaron a mayor altura, chisporrotearon y sisearon, mientras las armas se consuman. Entretanto, los otros espritus de la cinaga se disolvieron en humo, libres para siempre del conjuro de Nimue. La mujer me mir con los puos crispados. Cmo te atreves? grit. An los necesitaba! Tena ms planes para ellos. Y ahora corren sueltos, con poderes que me pertenecen! En el acto, su rabia se disip. Una inescrutable sonrisa se extendi por sus labios. Que as sea. Pero recuerda mis palabras, joven mago: al intentar perjudicarme, slo te has condenado a ti mismo. Oh, s! Ms de lo que imaginas. Recogi su mantn y se ri entre dientes. Despus, dio media vuelta y se intern en un remolino de nubes. Al cabo de un momento, no quedaba ni rastro de ella, excepto el aroma de rosales en flor, que permaneci en el aire un rato ms.

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19 Un gran poder

Pese a mi debilidad, hice rodar mi cayado para clavarlo an ms en la tierra. La cabeza me daba vueltas por la intensidad de mi enfrentamiento con Nimue. El punto situado entre mis paletillas me dola como nunca. Hallia me mir, confusa. La luz del fuego reluca en los mechones de su cabello. Qu les ha pasado a los espritus de la cinaga? Y por qu, joven halcn, no te has curado t? Percib su rabia igual que t. Pero tambin su dolor. Ella los tena encadenados, obligados a servirla. Por eso tom una decisin: liberarlos. Y si eso estropeaba los planes de Nimue, tanto mejor. Me costaba llenar de aire los pulmones. Adems, no pude evitar la sensacin de que, si ella quera que utilizase la llave en m mismo, entonces deba estar mal por algn motivo. En eso tenas razn. Ector, con el rostro tiznado de carbonilla, se acerc a nosotros renqueando. La tela de su manga desprenda finas columnas de humo. Encorvaba todo el cuerpo casi tanto como yo. Ests bien? pregunt. Mi cuerpo? S. Sacudi su maraa de rizos. Pero mi misin ha fracasado. Por qu? An tenemos la llave. Ya te dije que, en cuanto la hubiera usado, podas llevrsela a tu maestro. Ector suspir. No puedes utilizarla. Y l tampoco. Por qu no? Alc el objeto encantado, la ltima de las Siete Herramientas Mgicas. Ella no se la ha llevado. Por una buena razn respondi el nio, apesadumbrado. Su mano ennegrecida me la arrebat. Mrala bien. Hallia y yo nos quedamos azorados al mismo tiempo. Pues el zafiro ya no llameaba encima del bruido ojo. Ahora, en lugar de la gema, haba algo distinto: un trozo de carbn. La llave entera haba perdido su brillo y, lo supe en el acto, algo mucho ms preciado. Por eso me advirti que no se la dejara usar a nadie! continu Ector con voz hueca. Porque sus poderes, por grandes que fueran, slo actuaban una vez. Ahora, mi maestro est condenado. Lanc un gemido y me hund an ms, hasta que mis rodillas crujieron al entrar en contacto con la calcinada tierra. Yo tambin. El muchacho se mordi el labio y apoy una mano en mi hombro. T no lo sabas. Por mi propia arrogancia! Intentaste decrmelo. Ahora, los nicos que se beneficiarn de la ltima de las Herramientas Mgicas sern una bandada de
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espritus de la cinaga. Hallia, con los labios tensos, se volvi hacia las rugientes llamas que rodeaban el rbol. Todos los esfuerzos de mi padre... para qu? Se sentira decepcionado. Dio un pisotn en el suelo. Los espritus de la cinaga ni siquiera lo agradecern. No es su naturaleza. Sacud la cabeza, malhumorado. Qu tonto soy! Hoscamente, me volv hacia Ector. Perdname, si puedes. Sus ojos cristalinos me estudiaron. Yo s puedo. Slo espero que mi maestro me perdone a m. Dej caer al suelo el objeto intil. Aunque todava reflejaba el resplandor de las llamas, su fuego interior haba desaparecido. Ahora, los dos debemos morir. Espera. Se pas una mano por el cabello rizado. Los dos no. No necesariamente. Aspir una bocanada de aire. Y eso? Mi maestro quiz pueda salvarte todava. Si conseguimos llevarte a tiempo hasta all. Hallia y yo intercambiamos miradas de incredulidad Negu con la cabeza. Pero por qu iba a hacerlo? Despus de lo que le he hecho yo? Ector sonri con aoranza. Porque, en fin, es un hombre muy bueno. Y las artes de la curacin son su especialidad. Si puede ayudarte, lo har. De eso estoy seguro. Se rasc la ennegrecida barbilla. Y, adems, tienes algo especial, joven halcn, algo... diferente. Creo que mi maestro tambin lo ver. Hallia mir fijamente los vapores entrelazados. Espero de veras que tengas razn. Podra ser nuestra nica esperanza. Me ayud a ponerme en pie. Luego, apoyndome en mi cayado para sostenerme, fui trastabillando hasta mi espada. La hoja, bruida y brillante, pareca dispuesta a recibirme como a un viejo amigo. As la empuadura y tir de ella, esperando arrancarla del suelo. La hoja se dobl un poco, agriet la tierra entre la hierba, pero no cedi en absoluto. Frustrado por mis pocas fuerzas, volv a intentarlo... sin el menor xito. Espera, djame probar se ofreci Ector. Rode con la mano la empuadura. De repente, se qued petrificado, con una expresin de asombro grabada en el rostro. Esta espada... tiene un tacto extrao. Asent. Posee un poder y un destino propios. Reuniendo sus fuerzas, dio un tirn. Para mi sorpresa e irritacin, la espada se desliz hacia arriba con la facilidad de un pez que salta fuera del agua. Ector, con los ojos todava encendidos, me tendi el arma. La cog, mientras sopesaba la expresin del nio. Despus, introduje la espada en su vaina, contento de tenerla otra vez conmigo. Me rasqu el mentn y examin el estrecho agujero que haba dejado la hoja en el suelo.
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Por qu se la dejara Nimue?, me pregunto. Es fcil respondi Ector. Ya no le serva para nada. Slo la necesitaba para tentarte, para atraerte a su perversa trampa. En cuanto vio que no le saldra bien, se deshizo de ella. Como hace con todo lo dems y con todas las personas cuando ya no las necesita. Es una mujer horrible gru Hallia. Sus redondos ojos me traspasaron . Lo que ha dicho era mentira, verdad? Nunca hubo nada, bueno, entre vosotros, verdad? Claro que no! Una vez intent engaarme para robarme el cayado, nada ms. Frunc el ceo, desconcertado. No entiendo cmo se ha hecho tan mayor. Eso puedo explicarlo declar Ector. Viene del mismo lugar que yo. Y qu lugar es se? El muchacho baj la voz hasta que no era ms que un murmullo. De un pas llamado Gales, parte de una isla que mi maestro llama Gramarye. Y de un tiempo... futuro. Mis piernas, ya temblorosas, estuvieron a punto de doblarse. Aydame a entenderlo. Dices que tanto t como la Nimue de ms edad habis viajado hasta estas marismas desde otro tiempo? Ector asinti con toda seriedad. Eso debi de requerir un gran poder. S. Incluso bajo la carbonilla, vi que sus mejillas se ruborizaban. Pero no es un poder que posea ninguna persona. Lo posee el Espejo. As es como llegu aqu. Y as es como os llevar a Gramarye.

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TERCERA PARTE

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20 Las brumas del tiempo

Recorrimos penosamente las marismas durante el resto del da, cuya luz iba menguando a la misma velocidad que nuestras fuerzas. Hallia y yo no habamos comido nada ms que unas rebanadas de hortalizas y un buche de agua desde la cena de la noche anterior; Ector, me resultaba evidente, no tena menos hambre que nosotros. Y la falta de comida era la menor de mis preocupaciones: en lo ms hondo de mi pecho, notaba una lenta e implacable opresin. Senta dolores por todo el cuerpo, a medida que mis fuerzas se agotaban. Andar, incluso respirar me resultaba cada vez ms difcil, adems de sentir molestias intermitentes en los ojos y en el cuello. Record que, en cierta ocasin, de nio, me debata febril en mi jergn de paja; an poda or a mi madre cantando suavemente mientras aplicaba paos fros sobre mi frente y verta pociones balsmicas en mi garganta. El recuerdo iba acompaado de nostalgia por ella, aunque saba que ninguna de sus hierbas medicinales poda ayudarme ahora. Por qu pensaba que el maestro de Ector, fueran cuales fuesen sus habilidades, poda hacerlo mejor? Para mi sorpresa, Ector pareca conocer el camino a travs del cenagal. Nos condujo por la ladera del cerro y por un campo inundado, erizado de troncos de rbol cubiertos de musgo que semejaban lpidas de tumbas olvidadas. Su voluntarioso avance slo se detena para ayudar a uno de nosotros, normalmente a m, en los puntos ms traicioneros. Desde el momento en que nos alejamos del rbol Ardiente, apenas haba reducido el paso, casi nunca haba cambiado de direccin y nunca haba retrocedido sobre sus pasos. En cierto momento, el barro se adhera a mis botas con tanta fuerza que me arranc una del pie. Ca de bruces en el lodo y me qued empapado. Gracias a mi cayado, consegu ponerme en pie otra vez, aunque me zumbaba la cabeza por el agotamiento. Mientras daba saltitos sobre un pie, chapoteando en el charco, para volver a calzarme la bota, Ector se acerc con pesados pasos para ayudarme. Sujet el borde de cuero del calzado, que estaba casi sumergido y que, con un fuerte ruido de succin, sali de un tirn. Toma declar, vaciando parte del barro de la bota, Ya no estamos muy lejos. Cmo lo sabes? pregunt, jadeando pesadamente mientras empujaba con la pierna para calzarme de nuevo. Habas venido antes por aqu? Ector asinti. Es el camino que segu a la ida. Pero, en realidad, no soy yo quien nos gua. Es el Espejo. Respirando an con dificultad, le dirig una mirada de desconcierto. De algn modo, el Espejo sabe explic quin lo ha atravesado. Te ayuda a encontrar el camino de regreso; del mismo modo, cuando volvamos a atravesarlo, mi maestro nos conducir el resto del camino.
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Mi confusin aument. Atravesarlo? Se alej de m sin aadir nada ms. De hecho, durante el resto del recorrido, nadie dijo nada, excepto de vez en cuando para maldecir las ramas que se trababan en nuestras ropas o las nubes sulfurosas que nos abrasaban los pulmones. En medio de nuestro silencio, los aullidos de las marismas parecan ms cercanos que nunca. Pero me quedaban pocas fuerzas para preocuparme por eso. Mi cuerpo estaba cada vez ms dbil y mis piernas ms entumecidas. Todo lo que llevaba encima el cayado, las botas, incluso la espada pareca ms pesado a cada paso que daba. Qu terrible error haba cometido al utilizar la llave! No slo haba imposibilitado la misin de Ector; probablemente me haba condenado a muerte a m mismo. Y para qu? Nimue an rondaba por las marismas. Quizs era menos poderosa, ahora que los espritus de la cinaga la haban abandonado, junto con los poderes que ella les haba otorgado, pero segua siendo tan tortuosa y vengativa como siempre. An poda sentir su malvola presencia, tan tangible como mi cayado. No consegua librarme de la sensacin de que todava no haba completado sus planes con la cinaga o conmigo. Finalmente, nos acercamos a lo que pareca ser un arco de piedra toscamente labrado. Unas enredaderas de hojas moradas se enroscaban alrededor de dos columnas de piedra que soportaban el travesero. Una cortina de tupido musgo, goteante de humedad, colgaba de la parte superior. Alcanc a los dems con esfuerzo. Me situ al lado de Hallia y mi visin fue atrada por el arco... y por el cambiante espejo que enmarcaba. Su luna reluca de una forma extraa al reflejar nuestros rostros, aunque se vean en sombras y deformados, casi irreconocibles. En todo momento, el espejo se combaba y burbujeaba, como si no fuera en absoluto un espejo, sino una cortina de niebla. De hecho, unos oscuros efluvios se arremolinaban en sus profundidades, muy distintos, sin embargo, a los vapores de las marismas. Pues la niebla del interior del espejo se mova siguiendo un patrn, casi se dira que por voluntad propia. Las nubes se aglutinaban en apretados nudos, luego se desenredaban, slo para retorcerse otra vez en nudos, que a su vez se deshacan y revelaban brumosos paisajes, atisbos de valles, de viviendas, de colinas a medio formar; despus, todos los paisajes se combinaban, se fundan unos con otros, hasta formar un nico nudo que volva a desatarse. El proceso se repeta una y otra vez, pero siempre con nuevas variaciones. Ese espejo... empec a decir, sin dejar de examinar mi reflejo deformado. Est casi vivo. Ector asinti enrgicamente. Mi maestro estara de acuerdo contigo. Dice que el Espejo es, en realidad, un pasaje, una puerta. Conduce a lo que l llama las Brumas del Tiempo, aunque dice que tambin ha recibido otros nombres a lo largo de la historia. Me apoy en mi cayado y escrut el arco con una mezcla de miedo y fascinacin. Las Brumas del Tiempo. Palade el nombre, adems de la idea. Con frecuencia, Cairpr, cuando me enseaba las tradiciones de Fincayra y de otras tierras, se detena a analizar la nocin de tiempo. Porque, como yo, perciba sus misteriosos poderes. Tambin saba que yo siempre ansiaba desplazarme a travs
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del tiempo, incluso soaba, de nio, que viajaba por l hacia atrs. Que yo rejuveneca mientras el resto del mundo envejeca a mi alrededor! Era una idea descabellada, lo saba, pero que acariciaba secretamente. El Espejo se alabe, distorsionando nuestros rostros. Uno de los ojos de Hallia se ensanch tanto que pareca a punto de estallar, y bruscamente se descompuso en una docena de ojos minsculos, y todos ellos nos devolvan la mirada. Ests seguro de que es por ah? pregunt a Ector, presa de la incertidumbre. El nio trag saliva. Estoy seguro. Tras mirarse las botas recubiertas de barro seco, aadi: Es la salida al otro lado de lo que no estoy seguro. Hallia y yo intercambiamos miradas de preocupacin. Qu te dijo tu maestro que hicieras inquir cuando quisieras volver? Ector inspir prolongadamente. Slo llamarlo. Jur llevarme de vuelta a casa. Mi corazn lata como un caballo desbocado. Cree que le llevars la llave. Confa en eso, por alguna razn, para ayudarle a encontrarte ah dentro? Yo, bueno... no lo s. Un latigazo de dolor me parti por la mitad. Grit y ca de rodillas sobre el cenagoso suelo. Aunque el dolor remiti enseguida, me dej temblando y ms dbil que antes. Hallia se arrodill a mi lado y me tent la frente. Ests muy caliente! Oh, joven halcn, esto es una temeridad. Entrar ah... No es tanto un espejo como una terrible y furiosa tormenta! Y qu posibilidades tienes de salir con vida? Tiene que haber una manera mejor. Tos al notar otra vez la opresin en el pecho. No, no la hay. Hallia se encogi visiblemente. Pues que as sea. Pero voy contigo. Yo de ti no lo hara. Al or la voz, fina y silbante, nos quedamos petrificados. Proceda de algn punto cercano. Buscamos su origen con la mirada, pero no vimos nada ms que el arco de piedra y el cambiante espejo del interior. Quin eres? pregunt Ector en voz alta. Me esforc por ponerme en pie, apoyndome en Hallia y en mi cayado al mismo tiempo. S, mustrate. Slo me muestro cuando quiero silb la voz. Inesperadamente, una zarpa de gato surgi del musgo que coronaba el arco. Gir sobre s misma y se extendi en toda su longitud. Tras exponer sus uas para peinar el aire, se elev una segunda garra. Despus, una tercera. Una cuarta. Durante un rato largo, las garras se estiraron perezosamente. Ejemmm exclam la voz. Tenis suerte de que sta sea una de esas veces. Al or la mezcla de ronroneo y ladrido que expresaban aquellas palabras, me
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sent inseguro. Y, en realidad, no me importa lo que pensis dijo la criatura, como si hubiera odo mis pensamientos. Prosigui: Y t, mujer ciervo, deberas avergonzarte. El color abandon el rostro de Hallia. Creer que puedo ser una bruja disfrazada! Una que huele a rosales en flor, nada menos. Puaj! Una idea totalmente repulsiva. De pronto, las uas se retrajeron. Un par de orejas con la punta plateada asom entre el bosque de musgo. Le sigui el resto de la cara, elevndose lentamente. Habra sido idntica a una cara de gato, pardo con pintas plateadas, excepto por una cosa: careca por completo de ojos. La criatura se puso en pie con soltura. Hizo rodar los hombros para desentumecer los msculos y luego se sent al borde de la cruz del arco. Y empez a lamerse las patas delanteras como si no existiramos. Al rato, el gato sin ojos volvi a hablar. Veris, no tiene importancia. Lo nico que necesitis saber es que soy..., bueno, un amigo del Espejo. Ector empez a abrir la boca, pero el gato sigui hablando. No me crees? Su voz silbante era ms aguda que antes. En realidad, no me importa que me creis o no. Una garra de gato ara la piedra. Pero tambin podis preguntaros: si no soy amigo del Espejo y de las brumas que contiene, cmo s tanto sobre ellos? Pese al zumbido de mi cabeza, avanc unos pasos hacia la criatura. Qu sabes? El gato arque el lomo, desperezndose. Con ojos o sin ellos, pareca que me miraba directamente. Por dentro. Al cabo de un momento, su dorso se relaj. Ms de lo que me apetece decir respondi por fin. Ahora bien, s os dir lo siguiente: esas brumas estn llenas de, ejem, senderos... donde encontraris muchas voces, muchas sombras. Y no sombras enclenques como esa pequeaja que se pega a tus botas, oh, no. Hablo de sombras mucho ms grandes, mucho ms aterradoras. Al orlo, mi sombra empez a hacer molinetes con los brazos, azotando la hierba bajo mis pies. Aunque no ocurri nada ni una simple mota de barro vol hacia la criatura sentada sobre el arco, la intencin de mi sombra no poda estar ms clara. Por un instante, casi sent lstima por ella. El gato, sin embargo, hizo caso omiso del intento de agresin y sigui lamindose con calma las garras delanteras. Todos esos senderos continu en tono relajado sern lo bastante difciles para que una persona sobreviva. Dos quiz lo conseguiran, aunque las probabilidades son menores. Expeli el aire con un ruido que era mitad gruido, mitad suspiro. Tres, no obstante, jams lo lograran. Todos morirais, con la misma seguridad que si fuerais engullidos por una sima sin fondo. Pero mi maestro nos ayudar protest Ector. Lo intentar silb el gato, mirando sin ojos al nio. Os envolver en un capullo protector de los suyos, como hizo contigo cuando viniste aqu. Gracias a eso, quiz sobreviviran dos. Dos, pero nunca tres. Volvi a extender las garras. Naturalmente, en realidad no me importa. Es vuestro destino, no el mo.
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Hallia se puso rgida. Lentamente, se volvi hacia m. Dice la verdad. Lo presiento. Por mucho que temblaban mis piernas, mi voz las super. Yo tambin. Aun as, quin... debe quedarse? T no respondi mi amiga con ojos inseguros. Y Ector tampoco, ya que esperamos que su maestro encuentre el modo de ayudarte. La presin de su mano sobre mi brazo aument. Yo os esperar aqu, pase lo que pase. El gato ronrone dbilmente mientras lanzaba un zarpazo al musgo. Abrac a Hallia, aunque los brazos me pesaban como troncos de rbol. Volver. Te lo prometo. Te acuerdas de cundo quera... decirte algo, en aquel prado? pregunt, azorada. Se apret contra m y me acarici el pelo con las dos manos. Bueno, quiero decrtelo ahora, ms que nunca. Pero no parecer..., no puede parecer... No. Aqu no. As no. Slo pude asentir lgubremente. Al rato, Hallia se apart de m. Sin su apoyo, estuve a punto de desplomarme, pero Ector acudi raudo a mi lado y permiti que me apoyara en l. Inspirando de forma profunda, sac pecho y se encar con las brumas que se arremolinaban en el interior del Espejo. Ya voy, maestro! Vengo con un amigo. Te lo suplico, llvanos a los dos a casa. La refulgente superficie se estremeci de improviso y se agriet. Por la rendija, surgi un largo y sinuoso tentculo de niebla que se extendi hacia el nio. Los vapores rozaron su barbilla, rodearon su oreja y luego se retrajeron. En ese momento, el Espejo se alis de golpe con un seco chasquido. Nuestro reflejo, ms ntido que antes, pero con sombras ms pronunciadas, nos devolvi la mirada. Al mismo tiempo, el sonido de una lejana campana brot de las profundidades, de algn punto profundo, muy lejos de la superficie. Mi espada capt la vibracin y tintine dbilmente a modo de respuesta. Naturalmente, no significa nada para m dijo el gato, mientras se acicalaba una pata, pero sera prudente que os dierais la mano. Hizo una pausa y sus ojos invisibles me miraron fugazmente. Y que no os soltis nunca, jams. A menos que no os importe perderos para siempre. Cuando el gato volvi a lamerse, cog a Ector de la mano. Me volv para mirar a Hallia y sent otro dolor en el pecho, esta vez ms profundo. A continuacin, obedeciendo una silenciosa orden, ambos nos internamos en el Espejo.

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21 Voces

Nuestros cuerpos se fusionaron con nuestros reflejos cuando entramos en el Espejo. Algo son como si se hiciera aicos... y una poderosa fuerza nos arrastr hacia las tinieblas. El aire se espes, se endureci, al tiempo que se volva repentinamente fro, como si nos hubiera cado encima una montaa de nieve. Not que Ector me apretaba mucho la mano. Pero no poda volverme para mirarlo porque mi cuerpo se haba puesto rgido, comprimido por la pesada oscuridad que nos tena confinados. Luch por liberarme, por levantar los brazos..., sin el menor xito. Respirar, incluso pensar, resultaba cada vez ms difcil. De pronto, milagrosamente, el Espejo afloj su presa. Poda mover el hombro y la cabeza; mis pulmones volvieron a llenarse. El aire se calent y se abland enseguida, hasta convertirse en una neblina, fina, pero lo bastante slida para sostener nuestro peso. Al mismo tiempo, todo se volvi ms liviano. Mir al muchacho, que me devolvi la mirada con aprensin. Nos hallbamos en pie, sostenidos por un vaporoso terreno que se extenda ilimitadamente en todas direcciones. Unas abultadas nubes de nieblas se precipitaban hacia nosotros, pero se retiraron de repente. De las nubes brotaron columnas y espirales de niebla, con el aspecto de rboles plenamente desarrollados en un bosque, antes de desvanecerse en la nada. Unas formas casi reconocibles pero nunca del todo se elevaban sin cesar y se detenan un instante sobre nuestros hombros. En la niebla, se abran huecos que se convertan en barrancos; barrancos que se transformaban en montaas, y montaas que se desvanecan en breve. A nuestro alrededor, por todas partes, aparecan nebulosos rastros de figuras que se transformaban y desaparecan. Aunque no reconoc ninguna de las imgenes, sent una oleada de sentimientos familiares. Varias sombras tiraban de m, seductoras, como un sueo que deseaba recordar. Otras, ms perturbadoras, me lanzaban zarpazos, como un miedo secreto que estuviera acechndome desde siempre. Permanecimos inmviles, pero nos internbamos cada vez ms en la niebla. Al parecer, nos desplazbamos con una especie de corriente que nos arrastraba hacia un destino misterioso. Se trata de nuestro destino o el de la corriente?, pens. Fuera cual fuese, ni aun sin sentirme tan dbil, habra podido oponer resistencia a su implacable flujo. Mientras los efluvios nos arrastraban cada vez ms hacia el fondo, record las muchas formas en que la niebla haba intervenido en mi vida. Ya de nio, en Gwynedd, saboreaba la visin de la niebla matinal desprendindose de la hierba de los prados, los rboles o la cima del Y Wyddfa, cubierta de nieves perennes. Cmo ansiaba tocarla, abrazarla, aquel efmero ro que circulaba por el aire! Sin embargo, jams me acerqu lo suficiente. Cada vez que mis manos estaban a
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punto de rodearla, la niebla hua de m. Cuando llegu por primera vez a Fincayra, me recibi una prodigiosa muralla de niebla que me detuvo, hasta que finalmente se abri para dejarme pasar. Y ms tarde, cuando segua el camino secreto al Otro Mundo, cargando con el cuerpo exnime de Rhia, adems de su espritu, un tipo de niebla distinta haba formado remolinos a mi alrededor. Se haca ms brillante, ms luminosa, a cada paso que daba, hasta que todo resplandeca en torno a m con el brillo de las conchas pulidas. Incluso el rbol del Alma, cuyas inmensas races se elevaban desde el Otro Mundo para sostener las tierras superiores, haba germinado en la niebla; sus ramas de roco formaban un todo con las nubes. Y cuando Hallia me cont por primera vez las leyendas de su pueblo, las propias historias estaban tejidas con esas mismas hebras esquivas. Ahora, Ector y yo penetrbamos en otro mundo de niebla. De pronto, una inmensa ola de vapores avanz hacia nosotros, acelerando a medida que se aproximaba. Una vez ms, Ector me apret la mano. Mientras yo le devolva el apretn, la ola nos pas por encima. Durante unos instantes, me qued desorientado. No vea nada ms que niebla a mi alrededor; no notaba ms que su fro sobre mi piel. Con la misma celeridad, la ola se disolvi. Me hallaba, como antes, en pie, asiendo con una mano el cayado y con la otra... A nadie. Ector haba desaparecido. Estaba solo. La advertencia del gato sin ojos retumb en mi mente: No os soltis nunca, jams. A menos que no os importe perderos para siempre. Necesit todas mis menguadas fuerzas para mantenerme erguido. Senta la ola de niebla avanzando en torno a m, arrastrndome con ella. Pero hacia dnde? Mi mente se llen de oscuros efluvios que enturbiaron mi mente, porque estaba cada vez ms seguro de que este lugar sera mi tumba. Al final, mi avance se hizo ms lento. La ola pareci retirarse progresivamente, tanto de mi mente como del mundo que me rodeaba. Tembloroso, contempl la niebla rielar y oscurecerse ante m, para aglutinarse en imgenes detalladas y multicolores. Haba laderas rocosas y rboles retorcidos por vientos incesantes: marjoletos, fresnos y robles. Aqu, una maraa de espinosas aulagas. Y all, un poblado de cabaas con el techo de paja en ruinas. Era un paisaje ntidamente definido. Era una paisaje que reconoc. Gwynedd! El lugar que en tiempos de Ector se llamara Gales. Pero estaba contemplndolo en tiempos de Ector... o en los mos, muy anteriores? Vi una solitaria figura que sala de entre los rboles. Era un nio que se mova torpemente, con su largo cabello negro convertido en un nido de hojas y hierbas. Se encorv para examinar una florecita amarilla bordeada de malva y azul. La cogi con delicadeza y sopl suavemente sobre sus ptalos para hacerlos aletear. De pronto, al verlo, mis dedos se engarfiaron alrededor del cayado. Supe qu poca estaba contemplando. Porque conoca a aquel nio. Me estaba viendo a m mismo. Aturdido, contemplaba mi propia vida aos atrs. La imagen de la niebla, aunque borrosa en los bordes, era perfectamente ntida. Tan definida como el dolor de aquellos das, el nio lanz una insegura mirada a una cabaa en concreto, situada al final del pueblo, y supe que se preguntaba si compartir la flor que haba encontrado con la mujer que viva en la cabaa con l. La mujer que
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afirmaba ser su madre, aunque se negaba a contarle nada ms sobre su pasado. O sobre el de ella. De improviso, el nio se puso rgido. Muy despacio, apart la vista de la cabaa... y mir hacia m. Sus ojos, relucientes como lunas negras, me estudiaron, mientras mi segunda visin lo examinaba a l. Despus, de sbito, mi visin se acerc mucho ms. Ya no vea su entorno, ni siquiera la flor que sostena: slo su rostro. Observ con atencin aquella cara, mucho ms joven y plida que la ma, como si me estuviera mirando en un espejo mgico. De repente, su juvenil semblante empez a transformarse. Los ojos dejaron de relucir; unas profundas cicatrices irregulares aparecieron en sus mejillas y en su frente, antes inmaculadas. Su nariz, entretanto, se curv hacia abajo, mientras que su huesudo mentn se alargaba. Sin embargo, nada cambi tanto en l como su expresin: aterrorizado, se aferr las mejillas, clavndose las uas. Atrs! grit, con una voz muy parecida a la ma. Slo eres un nio y ests herido, cegado para siempre. Si te quedas aqu, slo encontrars dolor. Vuelve atrs, ahora que puedes! Pero no puedo retroceder gem, tambalendome pese a apoyarme en el cayado. Necesito ayuda y, si no la encuentro pronto, morir. Aqu no grit. Aqu seguro que... Oh, las llamas! Ya vuelven. Te abrasarn otra vez! Instintivamente, mis manos subieron hasta mi rostro. Como el nio que tena delante, aferr las profundas cicatrices que surcaban mi carne. Aunque me dejara crecer una barba lo bastante cerrada para cubrirlas, saba que siempre las notara, igual que siempre sentira el terror de aquel da. Justo en ese momento, o otra voz que pronunciaba mi nombre. Intentando mantener el equilibrio, gir en redondo y me hall ante una nueva silueta que surga de la niebla. El vaporoso medio se hendi, dejando al descubierto otra cara. La conoca bien: era la cara de mi madre. Emrys suplic, mientras me sondeaba con sus ojos de color azul zafiro . Haz caso de mi advertencia, hijo mo! Si te alejas demasiado de Fincayra, slo te lastimars, volvers a quemarte. Dbilmente, manote para desembarazarme del lazo de niebla que se enrollaba en mi brazo. Pero debo alejarme para que me curen. No, hijo mo. Mi madre neg con la cabeza y su cabello dorado acarici las nubes circundantes. Tienes el poder de curarte solo. Todava no lo sabes? No, madre. Esto es demasiado grave. Sonri amorosamente. Ah, pero t eres un sanador, hijo mo. S, eso es lo que eres y siempre lo sers. Un sanador con un don excepcional. A travs de la niebla me indic por seas que me acercara. Vuelve a casa conmigo ahora. Por aqu. Yo te guiar, como hace tanto tiempo. Confuso, mir hacia atrs, a la aterrorizada expresin del nio. No la sigas inst. Ese camino slo conduce al dolor, ms dolor. De repente, apareci otro rostro, esta vez en las nubes que se acumulaban por encima de mi cabeza. Percib su oscura sombra cuando me cubri, engullendo la sombra ms pequea que se estremeca a mis pies. Con cautela, levant los ojos
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y los gui por el resplandor de los remolinos de niebla. Merln gru el rostro de un hombre, duro como si estuviera cincelado en piedra. Soy yo, tu padre, quien te llama, quien te dara rdenes, slo con que quisieras obedecer. Con gran esfuerzo, me ergu un poco ms apoyndome en mi cayado y levant la cabeza orgullosamente. Nunca has podido darme rdenes. Para tu eterno perjuicio! rugi el hombre, con los labios inmviles en una permanente mueca de disgusto. Pues has escuchado durante demasiado tiempo a personas que te dicen que tu destino es ser un mago. Es un sanador espet mi madre. Y de los grandes. Mago, sanador, es lo mismo tron mi padre en respuesta. Inclin la cabeza para mostrar la corona de oro que adornaba su frente. T no eres nada de eso! Escchame, hijo de Stangmar! Tu destino es hacer una sola cosa, la misma que hizo tu padre antes que t. Y qu es? pregunt, algo afectado. Fracasar. Sus palabras resonaron en las nubes que me rodeaban. Su expresin segua siendo severa, pero, por un instante, su rostro reflej una profunda pena y un arrepentimiento an ms profundo. Eres de mala casta, hijo mo. Nada de lo que hagas lo cambiar. Todos tus sueos, todas tus metas son tan imposibles de alcanzar como la propia niebla. Durante un rato largo, sostuve su mirada. Senta todo mi cuerpo mucho ms pesado, tanto por mi debilidad como por el peso de sus palabras. Mis dedos resbalaron por la vara de madera que me sostena. Ven por aqu declar. Yo te ensear lo que pueda, para que al menos ests preparado. Porque, si tu destino es, en efecto, fracasar, deberas saber... Lo que se necesita para ser un mago finaliz otra voz, esta vez a mi espalda. Me volv, a pesar de la niebla que rodeaba mis piernas y me oprima con la misma firmeza que serpientes de las marismas. Me encontr frente a mi mentor, Cairpr. Eres un mago, hijo mo. Los vapores se arracimaron a su alrededor, rodeando su desgreada melena gris. Desde aquel primer da en que entraste en mi madriguera, s, incluso entonces percib tu creciente poder. Ahora estoy dbil lo contradije, jadeando pesadamente. Demasiado dbil para sostenerme en pie, o casi. Entonces, ven conmigo me aconsej el poeta. La luz de la verdad te guiar a la libertad. Acaso no te he orientado siempre bien, hasta ahora? Y veo a un mago, un gran mago, en ti. Incluso ahora? Incluso ahora, hijo mo. Vaya, tus poderes tan slo han empezado a despuntar. No lo hagas suplic la cara cubierta de cicatrices del nio. Slo te conducir a ms sufrimiento. Te puedes curar prometi mi madre. Vuelve a casa ahora, crate a ti mismo primero. Despus, podrs regresar a curar a otros. Titubeante, empec a caminar hacia ella, aunque las volutas de niebla me hacan casi imposible levantar las piernas. Con un esfuerzo descomunal, di un
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paso. Si bien vea que la niebla me llegaba cada vez a mayor altura, ahora ya hasta la cintura, no me quedaban fuerzas suficientes para atravesarla. Slo poda levantar la pierna para dar otro paso. Fracasars sentenci mi padre. No lo contradijo Cairpr. Por encima de todo, es... Joven halcn! interrumpi una nueva voz, que me levant el nimo ms que cualquier otra. Hallia susurr, mientras me concentraba en sus clidos ojos castaos. Aydame a saber... qu debo hacer. Ven conmigo, joven halcn implor, tendindome una mano. Para m no necesitas ser un mago, ni un sanador, ni nada. Slo mi compaero. Ahora vuelve conmigo y todo ir bien. Pero... No dije con voz ronca. T misma viste... el dogal de sangre. Ven conmigo me apremi. Qudate a mi lado. Pronto estaremos galopando juntos otra vez, arrullados por el batir de nuestras pezuas. Me daba vueltas la cabeza; la niebla cubra una parte de mi cuerpo cada vez mayor. Como en sueos, o otra voz que me llamaba entre la niebla cada vez ms espesa. Aunque sonaba muy lejana, esta voz me result tan refrescante como una brisa en los bosques. La conoca bien. Rhia! Posees una gran magia, Merln me previno, pero corres el peligro de perderla. Su mano, adornada con un brazalete de enredaderas entretejidas, me seal enrgicamente. Tu magia, tu poder, siempre ha brotado de los prados, los rboles y los arroyos cantarines. Regresa a la tierra, Merln, antes de que sea demasiado tarde. Deja atrs esta niebla. Aljate conmigo, ahora! Tena razn, s, lo intua. Empec a seguirla cuando una voz profunda me detuvo, bramando con severidad. No, no, un mago no huye. Era la voz de mi abuelo, Tuatha. Aunque no me quedaban fuerzas suficientes para volverme hacia l, no necesit ver su rostro para percibir el poder de su presencia. Yo soy tu futuro proclam. Tu destino est aqu, conmigo. Fracasar gru mi padre. Igual que yo. No objet Rhia, pero su poder brota de la tierra. Ven a m! grito Cairpr. Ya tienes el poder de un mago en las venas, todo el poder de Tuatha y ms. Ven, hijo mo, yo te ayudar a conocer los caminos de la hechicera. Estaba confundido, no saba hacia dnde volverme, a qu voz creer. Empezaron a acumularse sombras en la niebla, cada vez ms prximas, que oscurecan los rostros circundantes. Unos zarcillos rodearon mi pecho, ms agobiantes a cada segundo. Mis rodillas estaban a punto de ceder; mi pecho, a punto de hundirse. No habra podido moverme ni aunque lo hubiera intentado. Las voces siguieron llamndome, rivalizando por atraer mi atencin. Sin embargo, con cada trabajosa inspiracin ma, las voces se iban debilitando, al igual que la luz que antes se dispersaba entre la niebla. Ya apenas oa todas las splicas y rdenes. Se desvanecan rpidamente, como mis fuerzas, como mi voluntad de vivir. En ese instante, otra voz, no ms alta que el resto, pero s ms estridente,
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habl muy cerca de m, casi en mi odo. Justo como haba predicho, nio mago, te has condenado t solo. Me puse rgido, mientras la voz de Nimue cloqueaba suavemente. Ahora me librar de ti y de tus intromisiones para siempre. Y como me estoy cansando de esperar, pondr fin a tu miserable vida yo misma. De pronto, not unos fros dedos de niebla rodeando mi cuello. Aqu mismo aadi con afectacin. Ahora mismo. Al sentir la frialdad de su tacto, las escasas fuerzas que me quedaban entraron en erupcin. Me ech hacia atrs, al tiempo que aporreaba con los brazos las nubes que me rodeaban y forzaba los msculos de mis piernas para liberarlos de sus ataduras. Apenas vea nada en aquel revoltillo de nubes, pero not que caa, que me desplomaba irremediablemente. Durante la cada, me invadi un gran cansancio. Poda haber escapado de las garras de Nimue, pero ahora, sin duda, morira de todos modos. Mi estrangulado corazn lati con pesar: dejaba tanto por hacer, tanto por aprender. Y tantos rostros que jams volvera a ver. Vagamente, repar en que la niebla estaba cambiando. Seran imaginaciones mas? No, no, era cierto. La niebla no slo se mova, creando figuras dentro de figuras como tantas veces con anterioridad, sino que adems... se disolva. S, eso era. Desapareca por todos lados. Poda tratarse de la luz? Posiblemente, aunque pareca tenue y titilante, procedente de algn punto ms elevado. No poda moverme, pero not que algo duro se formaba debajo de m, ms parecido a la piedra que a la niebla. Aun as, no tena importancia. Estuviera donde estuviese ahora, me senta ms cerca de la muerte que nunca antes. Con una sensacin de impotencia, inspir una ltima vez, entrecortadamente.

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22 Nombres

Cuando despert, dos grandes ojos, ms negros que la noche, me miraban desde arriba. Me tens, con el cuerpo tan rgido como las piedras sobre las que se apoyaba mi espalda. Pertenecan a Nimue aquellos ojos? No, no, no eran los suyos; de eso estaba seguro, incluso con la dbil luz de la habitacin en cuyo suelo yaca. Enmarcados por unas cejas blancas tupidas como zarzales, los ojos parpadearon una vez, muy lentamente. Cuando volvieron a abrirse, parecan ms profundos que el abismo ms hondo: misteriosos, aterradores y, sin embargo, extraamente familiares. De pronto, se entrecerraron, mirndome con intensidad. Con un respingo, me apart rodando sobre m mismo... y tropec con alguien. Esta vez, otros ojos de color azul pizarra me estudiaban, tambin desde arriba. Enseguida los reconoc. Ector! Eres t murmur. Aunque me senta demasiado dbil para incorporarme, una nueva fuerza invada lentamente mi cuerpo, llenndome como la lluvia rellena las concavidades de las hojas. De repente record los numerosos rostros a los que me haba enfrentado entre la niebla. Con el corazn en un puo, pregunt: Eres... de verdad? Un fino rayo de luz se reflejaba en los rizos del nio cuando me sonri. Soy de verdad, s. Y tambin lo era ese dogal de sangre. Te lo extrajimos justo a tiempo, jovencito. Con el tiempo justo, mejor dicho. Me volv como pude hacia la voz y hacia los insondables y profundos ojos. Pertenecan a un anciano, extremadamente viejo por su aspecto, que se sentaba con las piernas cruzadas sobre la piedra. Incluso con la dbil luz de la estancia, su cabello suelto y su larga barba parecan ms blancos que el blanco. Casi... llameantes. La barba, dscola y enmaraada, caa sobre sus muslos y llegaba hasta el suelo como una capa luminosa. Si, jovencito continu, y sus palabras restallaban como ramas al quebrarse. Cuando esas inexplicables brumas te escupieron... Se contuvo a mitad de la frase, de pronto con aspecto confuso. Mejor dicho, las brumas son indescriptibles, no opinas lo mismo? Adems de inagotables, si, en honor a la coherencia, nos ceimos a los trminos que incluyan el prefijo in procedente del latn, una de las contribuciones ms duraderas de los romanos. O supongo que t diras que unas brumas indeterminadas te escupieron o, por el contrario, fuiste t quien escupi las brumas? Las brumas indigeribles? No, no, eso es una tontera. Cmo se escupe niebla? Aunque supongo que una fuente lo hace, s o no? Ector empez a hablar, pero el anciano mene la cabeza, asustando a una pequea mariposa amarilla que se haba posado en el pice de su oreja. Es una muletilla, s o no? No aporta nada a la frase. Como tantas otras cosas del idioma, estrictamente incomprensibles y, en ocasiones, incoherentes. Vers, se me peg en la poca que viv en las cortes reales de Gramarye, s o no?
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Sus prominentes cejas se unieron. Ahora bien, qu estaba diciendo? Y... lo estaba diciendo ahora? O bien? Su mirada de desconcierto se agudiz. Se agarr un puado de pelos de la barba, se los introdujo en la boca, los masc unos instantes y luego los escupi . Y ahora dime, por dnde bamos? Lade la cabeza, cada vez ms intrigado por este viejo parlanchn. Estbamos diciendo respondi Ector que mi amigo, aqu presente, estaba a punto de morir. Me mir, muy serio. Estabas exhalando tu ltimo aliento, joven halcn. Estoy seguro. No s cmo lo ha hecho, pero mi maestro te ha extrado el dogal de sangre. Sus ojos brillaban de compasin, pero entorn los prpados. Era ms grueso que una soga, completamente empapado en sangre. Con un estremecimiento, me apoy la mano en el pecho. La piel estaba ms sensible, como si me hubieran raspado la caja torcica a conciencia. Todo lo que haba bajo mis huesos estaba tambin sensible, pero mi pecho pareca nuevamente entero, ms entero que desde haca mucho tiempo. Ector mir con orgullo al anciano, que estaba entretenido sacndose pelos de la boca. Te dije que era un sanador. Quieres decir pregunt con incredulidad que me ha curado l? El nio asinti. Este tipo es tu maestro? Me dedic una sonrisa burlona. El mismo tipo que dijiste que tena el valor de una liebre recin nacida y la sabidura de un asno. Me encog. Para mi alivio, el anciano segua ocupado con su barba y no pareci or el comentario de Ector. Con un esfuerzo, me incorpor hasta apoyar los codos en el suelo. Notaba que el corazn me lata vigorosamente bajo las costillas. A continuacin, esforzndome por parecer ms agradecido que sorprendido, mir de hito en hito al anciano. Me has salvado la vida y te estoy muy agradecido. Se rasc la nariz con despreocupacin. Ni lo menciones, jovencito. Siempre tengo problemas con la gente que intenta morirse en mi suelo. Es positivamente indecoroso, sabes? Incluso indecente. No es nada personal, entindeme..., pero estoy seguro de que lo comprendes. Arman un estropicio bestial, s o no? Todava inseguro acerca de l, asent respetuosamente. S, yo... lo comprendo. Bien declar, sin dejar de rascarse la punta de la nariz. Es mucho ms de lo que puedo decir de m mismo la mayor parte del tiempo. Dio una palmada con sus curtidas manos y mir a Ector con expectacin. Ahora bien... Brevemente, otra oleada de confusin recorri su semblante. No, no. Digamos slo ahora. Es menos... desorientador. Y ahora, bien. Rayos, truenos y centellas! Pobre de m. Slo dime, por favor, una cosa, una cosa muy importante. La mirada de desconcierto desapareci, sustituida por otra de gran anticipacin . Dnde est la llave, muchacho? Los hombros de Ector se hundieron. Claramente, si hubiera podido escurrirse entre las rendijas del suelo, lo habra hecho. Sus palabras, aunque no
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fueron ms que un susurro, parecieron resonar en voz alta: Te he fallado, maestro. Durante un prolongado momento, el anciano no se movi. Al principio, pens que no lo haba entendido. Al final, advert que sus ojos se enturbiaban. Quieres decir... No la tengo. Se me encogi el estmago. Consegu acabar de sentarme y me coloqu entre ambos. No ha sido culpa suya expliqu. Si alguien te ha fallado, no ha sido l. He sido yo. El anciano me estudi. Su nico movimiento fue alzar muy lentamente una de sus enmaraadas cejas. Sent todo el peso de su mirada y apart la ma. l... intent decrmelo. Y yo debera haberle escuchado con ms atencin. Con su mano arrugada, el anciano palme el suelo. El sonido arranc ecos de la umbra cmara hasta desvanecerse. Ya veo dijo por fin. No te atormentes demasiado, muchacho. Han sido muchsimas las veces en mi vida en que debera haber escuchado con ms atencin para que ahora te culpe por ello. Descarg un sentido suspiro. Demasiadas. Sus nobles palabras me levantaron un poco el nimo. Pero, al mismo tiempo, se me form un nudo en la garganta al ver la genuina angustia que llevaba escrita en el rostro. Con una mano tirone del cuello de su tnica ail, me pareci, aunque no estaba seguro. Ah, escuchar. La ms difcil de las artes. Forz un amago de sonrisa Lo nico ms difcil, supongo, es intentar domesticar la propia sombra de uno. Asent con tristeza. Creme, ya s a qu te refieres. Se enderez y las articulaciones de su espalda restallaron. Bien. O ahora. No deberamos presentarnos? Mir inquisitivamente a Ector. Todava no lo hemos hecho, o s? No, maestro. Me seal con la mano. ste es el joven halcn. De algn lugar de la habitacin me lleg un breve graznido y un aleteo. El anciano no pareci reparar en ellos y sigui observndome. La escasa luz fluctuaba sobre sus facciones y los pelos dispersos de su barba. Es un extrao nombre. Por qu otros nombres se te conoce? Escrut los oscuros ojos del anciano. Casi todos me llaman slo Merln. De nuevo, el graznido reson, esta vez mucho ms fuerte. El anciano empez a ponerse nervioso. No, muchacho. Quiero saber tu nombre, no el mo. Me envar. Ese es mi nombre. Merln? Se inclin para estudiarme ms de cerca, mientras tamborileaba con sus huesudos dedos en el suelo. Eso es imposible. No, inconcebible. Ector sac una mano de entre sus andrajosas ropas y me toc la rodilla.
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De verdad eres... Merln? Por supuesto! declar, sorprendido. Por qu no iba a serlo? Y por qu ha dicho que su nombre es Merln? Porque es verdad. De pronto, el rostro del nio se ilumin como una tea. Pues claro, tiene que ser eso! Os llamis igual porque l, mi buen maestro, es en realidad... t mismo. Yo? pregunt, estupefacto. Tu yo ms viejo. Me qued boquiabierto. El anciano me mir, anonadado. El nio, mientras, nos contemplaba a los dos, embelesado. No lo entendis? Ambos sois Merln, pero de tiempos diferentes. Solt una carcajada. Saba que haba algo extrao en ti, joven halcn. Eres extraamente parecido a mi maestro! Siento no haberte dicho nada, ni siquiera mi verdadero nombre. l..., quiero decir, t yo ms viejo me dijo que no confiara en nadie que me encontrara en las marismas. La cabeza me daba vueltas. Quieres decir que tu nombre no es Ector? Se pas una mano por los rizos. No. Vers, es mi padre quien se llama Ector, sir Ector del Bosque Silvestre. Mi verdadero nombre es... Arturo. Nunca antes haba odo aquel nombre, pero sent una inexplicable agitacin en lo ms profundo de mi ser. Y por qu lo llamas..., digo, me llamas maestro? Porque suena mejor que tutor o profesor. Pero s que me ensea, todo tipo de cosas, algunas bastante..., bueno, inusuales. Incluso estrafalarias. Sonri forzadamente, avergonzado. Caramba, incluso me ha dicho que algn da me ensear cmo arrancar una espada de una... Bueno, nunca lo creeras. Di un respingo, porque una vieja mano me haba agarrado el muslo. No digas nada ms. Fue la severa orden del anciano. El muchacho no conoce ni una brizna de su futuro, todo eso est por venir. Inclin la cabeza pensativamente. En ese sentido, supongo que est en las mismas que t.

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23 La danza de la luz

Con sorprendente agilidad, el anciano se puso en pie. Al mismo tiempo, extendi el brazo al frente con los dedos completamente desplegados. La manga de su tnica azot el aire; el ruido reson como un trueno en la oscurecida cmara. Poda ser realmente yo mismo, me pregunt, dentro de un nmero indeterminado de aos? El amplio gesto de su brazo, sin embargo, se cort en seco: se haba enredado varios dedos en los nudos de la barba. Aun as, ese hecho y el hecho de crear varios nudos ms cuando intentaba liberar su mano no pareci molestarlo. Como tampoco hizo nada por amortiguar la nueva luminosidad de su rostro. Por fin, una vez desenredado, su mirada se pos en m. Y ahora, muchacho, antes de que hablemos del futuro, o es del pasado?, vamos a comer. Que sea un autntico banquete, os parece bien? Despus de todo, uno no cena a menudo consigo mismo. S, claro que s! exclam Arturo, aplaudiendo animadamente. Aparte de, bueno... Hizo una sea en mi direccin, de lo que fuera que me diste bajo los rboles, no he comido nada en tres das. Lo cual, para un mozalbete de tu edad, es como decir tres siglos. El anciano chasque con un par de huesudos dedos. Y lo cual, para un hombre de mi edad, es como decir casi nada. Ah, pero es una manera deliciosa de adquirir perspectiva en la vida, este seguir viviendo eternamente! Interminablemente, debera decir. Slo un fsil puede informaros de ms... Es decir, si un fsil hablara. Fsil? Pues s, muchacho. Aprenders a no pensar en trminos de la duracin de una vida, ni siquiera de un siglo, sino en tiempo geolgico. Cierto! Perodos tan vastos que incluso la era actual, el Neozoico, empez hace ms de un milln de aos. Al ver mi expresin confusa, prosigui: Naturalmente, estoy de acuerdo en que puede ser inquietante y a veces turbador. Sobre todo cuando incluyes lo de vivir hacia atrs. Contuve el aliento. Lo de qu? Ms tarde, muchacho, ms tarde. Se acarici la poblada punta de su mentn. Debemos tomar algn bocado, Pero antes, necesitamos luz, s o no? Una vez ms, extendi el brazo, pero ahora evitando escrupulosamente enredarse en la barba. De pronto, se encendi una luz que ilumin toda la estancia. A nuestro alrededor refulgieron miradas de objetos variados a pesar de las capas de polvo que se amontonaban sobre la mayora que reposaban en el suelo de piedra, en la alta alacena de madera cuyos estantes se combaban por el peso de los tomos encuadernados en piel, las paredes prdigamente decoradas o incluso el techo. Algunos de los objetos los reconoc enseguida, como las ristras de races, hierbas y virutas de corteza puestas a secar atadas en manojos con fibra
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de cedro, como siempre haca mi madre para mantener frescos los ingredientes que colgaban por encima de nuestras cabezas. Otros objetos, sin embargo, eran un verdadero misterio para m: un cliz de plata, cuyas dos asas parecan sufrir un temblor continuo; una escudilla poco profunda que contena dos flechas rojas que giraban sobre s mismas, y un rado manuscrito, abierto sobre la mesa de roble, cuyas pginas se pasaban solas diligentemente. Incluso las numerosas hileras de botellas y cacerolas, que a primera vista no parecan dignas de mencin, burbujeaban llenas de extraas sustancias qumicas de distintos colores que yo era incapaz de identificar. De pronto, mi atencin se desvi de los objetos que haba en la sala a la estancia propiamente dicha. Las paredes, el techo, los recovecos: todo irradiaba un intenso resplandor intermitente. Apabullado, me puse en pie con dificultad y casi tropec con mi propio cayado, que segua en el suelo. Despacio, me acerqu a la pared ms cercana. Mientras apartaba un tapiz de seda, decorado con hojas plateadas y serpientes azules entrelazadas, mi corazn se aceler. Pues acababa de adivinar lo que iluminaba el tapiz desde atrs. Cristales. Miles y miles de ellos. Definitivamente distintos de los cristales del hogar subterrneo del bolarva, aqu haba una coleccin mucho ms variada, con ms colores, formas y tamaos de los que yo haba visto jams. Pas los dedos con suavidad sobre las facetas. Algunas, con afiladas aristas, me segaron la carne; otras, levemente curvadas, eran tan lisas al tacto como carmbanos. Cada cristal brillaba con un color algunos con varios colores al mismo tiempo y todos centelleaban y titilaban sin cesar. Las paredes mismas danzaban con la luz y el movimiento, radiantes como el arco iris, como cascadas en perpetua transformacin. Los cristales siempre me conmovan con la luz que encendan en mi interior, tan brillante como ellos. Pero la que irradiaban estos cristales superaba de largo mis mejores experiencias. Me rodeaban tantos, cada uno ms intenso, ms variado que el anterior, digno de dedicar una vida a contemplarlo. Y cada uno bendecido con una luz propia, adems de un misterio singular. Bien. Ahora anunci el anciano, escrutndome, dime qu te parece. Se haba situado junto a la pared ms prxima a m, y su cabello suelto y su barba no resplandecan menos que los cristales. Se apoyaba en un cayado, muy parecido al mo, pero mucho ms retorcido y gastado. Con un sobresalto, comprend que se trataba de mi propio cayado, cubierto por docenas de nuevos smbolos, runas... y lo que parecan ser marcas de dientes. Sin embargo, por debajo de todas aquellas nuevas cicatrices, fui capaz de reconocer el sptimo smbolo de sabidura que tanto esfuerzo me haba costado conseguir. Qu te parece? repiti, acompaando sus palabras con un manoteo Un poco atestado, quiz, pero no del todo incmodo. Es magnfico. Esboc una sonrisa. Incluso se podra decir... incomparable. Se inclin brevemente ante m y o el roce de los pliegues de su capa azul marino, centelleante de estrellas bordadas, con la que cubra su tnica. Pero mucho ms impresionante que el movimiento de la capa fue el de la gran silueta oscura que tena detrs: su sombra. Majestuosa, se desliz por la pared del fondo y se irgui casi hasta el techo. Y an ms sorprendente para m, la sombra pareca
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perfectamente disciplinada al inclinarse en total sincrona con el hombre. Con el mago. Pues eso, ahora lo saba, era lo que aquel anciano era realmente... y lo que poda ser yo algn da. Observ de reojo mi propia sombra, mucho ms pequea que la suya. Con gran disgusto por mi parte, vi que estaba gesticulando burlonamente contra m. Entorn los prpados en actitud vengativa, pero poco ms poda hacer. Mi desquite tendra que esperar. Aun as, ahora tena esperanzas de que mi paciencia, por mucha que fuera a necesitar, obtendra quizs algn da su recompensa. Bueno declar el mago, que empiece el banquete. Antes de que Arturo acabara de asentir con avidez, el anciano uni las palmas de sus manos frente a s y murmur una orden secreta. Al instante, una mesa de pino una mesa redonda, nada menos apareci en el centro de la estancia. A su alrededor se distribuan tres escabeles barnizados. Tras dar su aprobacin al nuevo mobiliario, el anciano volvi a tocar las palmas. Un ramillete de flores azules acampanadas se materializ en un lado de la mesa, y en el otro, una cesta de ciruelas y manzanas doradas. Repiti el movimiento, con lo que se produjo un repentino estallido de aromas. Ola a pollo asado, pastel de carne, trucha frita en mantequilla, panecillos recin horneados e incluso mi manjar favorito de la infancia: bizcocho. Lo ola, pero no lo vea. Porque slo haban llegado los olores. Por las barbas de Jpiter! Mi yo ms viejo gru de frustracin y volvi a tocar las palmas, esta vez con tanta determinacin que sus hombros empezaron a temblar y sus carrillos adoptaron un tono carmes. Al ver que no serva de nada, se detuvo. Despus, respirando pesadamente, estall: A veces me pregunto por qu no me limito a cocinar las cosas del modo tradicional. Arturo, famlico, lo mir con cara de fastidio. No sabes cocinar, he ah el porqu. Esto... s, bueno, no te falta razn. Se encogi de hombros. De todos modos, nunca me ha entusiasmado la tradicin. Sus cejas se unieron en el centro de su frente. Contempl fijamente la mesa, mascull unas cuantas frases y volvi a tocar las palmas. Esta vez apareci comida sobre el tablero de pino. Todas las delicias que ola se materializaron, junto a muchas otras. Haba altos jarros de agua y vino (adems de un oscuro brebaje espumoso que no me imagin engullendo). Una fuente de madera contena varias hogazas de humeante pan recin horneado al estilo de Eslantos; el pan de ambrosa fue lo primero que part. Bizcochos de almendras y cuencos de sopa de verduras, nueces con miel y fresas con nata, pur de remolacha y queso envuelto en hojas de eneldo, nabos asados y hortalizas variadas... Todo eso abarrotaba la mesa. Inmediatamente, Arturo y yo saltamos sobre los escabeles y atacamos el festn. El anciano nos observ con aprobacin durante un rato y luego se acerc su escabel. Cogi el jarro de lquido espumoso, se sirvi una jarra y para mi asombro bebi un largo trago. Cuando bajaba la jarra, su mirada tropez con la ma. Con una mirada de complicidad, me ofreci la bebida. No, gracias repliqu, al tiempo que me limpiaba un poco de salsa de la mejilla. No parece, bueno, adecuado para m. Bebi otro sorbo. Tena espuma pegada a los bigotes cuando inclin la jarra.
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Ahhh. Ests seguro, muchacho? A m me gusta muchsimo. Negu con la cabeza. No. Pero el resto de este banquete es extraordinario. Es un gusto adquirido, supongo, uno de esos fenmenos inexplicables. Deposit la jarra sobre la mesa, con lo que casi derriba la bandeja de remolacha . Se tarda varios siglos en acostumbrarse, eso es todo. Arturo, que masticaba una porcin de queso mientras sostena un muslo de pollo con una mano y una gran zanahoria con la otra, asinti. Es el mejor banquete que preparas, maestro. Inclin la cabeza, implorante. Podramos tomar un poco de..., cmo lo llamabas? Enfriado? El viejo mago sonri. Ah, te refieres al helado. Despus de los helicpteros, es el invento ms notable del siglo XX. Se tirone de la oreja pensativamente. Aun as, un helicptero sigue sin ser nada, comparado con un colibr! Sabais que sus alitas pueden batir en el aire ms de cincuenta veces por segundo? Y que la especie Rufous, que no es mayor que la palma de mi mano, puede emigrar a ms de siete mil millas de distancia cada ao? Esto... no respond sinceramente, pues no tena ni la menor idea de qu me estaba hablando. Bien. Y ahora declar, qu me decs de ese helado? Gui un ojo y aparecieron tres cuencos de madera. Estaban llenos de una especie de pur blando y oscuro, recubierto de jarabe amarillo claro para nosotros y mbar para l. Arturo solt el muslo de pollo y se abalanz sobre su cuenco, que levant hasta su rostro. Con cuidado, toqu primero el mo con un dedo. Qu fro! Se pareca ms a la nieve que a un alimento. Retir la mano y frunc el entrecejo con incertidumbre. De sabor a caf dijo el anciano, tras engullir una cucharada. Con miel por encima del vuestro. Su sonrisa se ensanch. Y un toque de coac armenio para m. Qu... armenio? Coac, muchacho. Lo descubrirs en otro milenio. Y creme, merece la pena esperar. Merece la pena incluso el horroroso viaje de todo un da en autobs hasta los viedos. Frunc el ceo ms an. Viaje en autobs? Antes de que el mago pudiera replicar, Arturo baj su cuenco. Tena la barbilla, las mejillas y la nariz manchadas de miel. Pareca mucho ms sereno que el nio aterrorizado que me haba abordado en las marismas. Recrcholis! grit el mago. Cmo he podido olvidarlo? No podemos cenar sin msica, s o no? Con un recargado ademn, seal una elegante arpa que colgaba en la pared, encima de una pequea cama, o quizs un nido, cubierto de pulmn de ave. Al instante, el arpa ascendi pegada a la pared, mostrando sus brillantes cuerdas. Excepto por la caja de resonancia de roble, con listones de fresno incrustados, su bastidor en forma de corazn estaba hecho de sarmientos vivos, firmemente entrelazados unos con otros. Las finas hojas de los sarmientos, de un vivo color verde, rodeaban el contorno del arpa. Cuando el mago hizo chasquear los dedos, las hojas se curvaron hacia abajo... y empezaron a pulsar las cuerdas. Una suave y
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envolvente meloda, arrulladora como un manantial cantarn, inund la caverna de cristal. Durante un momento, contempl las hojas que taan el instrumento y luego me volv hacia el anciano que se sentaba a la mesa frente a m. T has construido esa arpa, verdad? S respondi alegremente, pero slo un poder mucho mayor que el mo toca la msica. En aquel momento, un revuelo de alas descendi sobre nosotros. Una rolliza oca blanca se pos en el canto de la mesa, no lejos del pollo asado. Gir el cuello para encararse con el mago, al que fulmin con sus ojos amarillos. Grazn una vez y luego pronunci una nica palabra con voz nasal: Asqueroso. Estuve muy a punto de dejar caer mi cuenco. Habla? El anciano enarc una ceja. Indudablemente. Tom otra cucharada de helado, con mucho cuidado de no dejarse la salsa. Pero Mara, no tienes que comrtelo t. Un ala blanca restall airadamente, derramando varios lquidos por el suelo. Marigaunce, si no te importa. Hay extraos presentes. Que sea Marigaunce, entonces. No te puse yo mismo ese nombre? Pero, como dijo no s qu bardo, qu es un nombre, s o no? Adems, no son tanto extraos como huspedes. Ya conoces al pequeo Arturo. Y este apuesto mozalbete es, a decir verdad, mi propio yo ms joven. La oca volvi la cabeza en mi direccin y estir el cuello en toda su longitud. Hummm mascull. Apuesto que no es la palabra que utilizara yo. Sus ojos me miraron bizqueando. Slo espero que seas menos atolondrado que este viejo ganso. Consternado, pensaba en devolverle el cumplido, pero el mago habl antes. No le hagas caso, muchacho. Cuando la ltima de mis lechuzas, la decimonovena de su linaje, finalmente emprendi el largo viaje para unirse a Dagda, jur que nunca tendra otra mascota. Llevan viviendo bajo mis tejados (y, ahora que lo pienso, bajo mis sombreros) varios siglos, pero ya basta. Demasiados excrementos en el cabello, en la sopa, en la... bueno, ya me entiendes. Entonces se present Mara, siendo apenas un pajarito, y medio muerta de hambre, por cierto. Y aunque sus modales no estn a la altura de su cuello, me apiad de ella. Bah! escupi la oca. Fui yo quien se apiad de ti, no al revs. El anciano se rasc la punta de su nariz semejante a un pico, meditativo. Me preguntaba, muchacho, ya que te has tomado la molestia de venir hasta aqu... S? Te gustara ver ms de cerca mi..., esto, tu..., no, no, nuestra caverna de cristal? Le dediqu una sonrisa radiante. Oh, s. Bien. Trab mi brazo con el suyo. Vamos a dar una vueltecita, quieres? Juntos nos dirigimos a la alta estantera de madera repleta de libros de todos
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los grosores y colores. El olor de cuero gastado se hizo ms fuerte a medida que nos acercbamos, al igual que el sonido de las cuerdas del arpa, puesto que el instrumento rodeado de hojas colgaba junto a la estantera. Mi yo ms viejo acarici el lomo de varios volmenes con la punta del dedo, saludndolos como a venerables colegas. Por mi parte, me qued boquiabierto ante la ingente cantidad y diversidad de libros que ocupaban aquellos estantes. La estantera misma era tres o cuatro veces mayor que cualquiera que yo hubiese visto antes y cubra buena parte de la pared. Los estantes, y los tomos acumulados en ellos, relucan con la luz de los cristales que se colaba entre las rendijas de la madera. Al aproximarme, descubr que los libros no estaban ordenados por temas. Por el contrario, estaban agrupados sin ninguna lgica aparente: un libro de texto de botnica reposaba junto a un tratado de Aristteles; una historia grfica de un lugar llamado ro Ganges yaca entre dos volmenes titulados: Astrofsica: visin a largo plazo. Haba libros sobre travesas marinas, aves exticas, formaciones nubosas, alguien llamado Leonardo da Vinci, hierbas medicinales y uno, llamado El viento en los sauces, que deba tratar de condiciones meteorolgicas cclicas en los lechos fluviales. Muchos ms libros lucan nombres en lenguas que yo no conoca; la mayora de ellos me dio la sensacin de que no los habra entendido aunque hubiera estado familiarizado con la lengua en cuestin. Y sin embargo... era evidente que l s los entenda. Una silenciosa emocin me embarg al contemplar al hombre de barba blanca que rebuscaba en los estantes a mi lado. Realmente sabra yo tanto algn da? Cmo sabes dnde est cada uno? pregunt. Se volvi hacia m peinndose la barba con una mano. Saber qu libros hay aqu es fcil, muchacho. Lo difcil es saber qu libros existen, sobre todas las materias, de los que yo no s nada. Pero tienes muchsimos insist, indicando con un amplio gesto todos los volmenes. Y adems estn todos mezclados. Un amago de sonrisa elev las comisuras de su boca. Eso, muchacho, es porque el propio universo est mezclado. Las nicas divisiones existentes en la esfera del conocimiento las establecemos nosotros mismos, comprendes? No el cosmos. La fsica, la poesa, la biologa, la filosofa... Todo son facetas de un mismo cristal. Caramba, si dentro de otro milenio, los cientficos se darn cuenta de que las mismas preguntas que se hacen ahora sobre partculas subatmicas tambin valen para el mismsimo origen de las galaxias! Eso sorprender a ms de un puado de ellos, s o no? Al ver mi expresin atnita, se inclin hacia m. No te preocupes, muchacho. As es como son realmente las cosas. El universo nunca dejar de sorprendernos, por muy listos que nos creamos. As es la naturaleza, del mismo modo que est en la naturaleza de las personas seguir intentando comprenderla. Frunc el ceo, sin saber cmo tomarme sus palabras. Entonces, ni siquiera podremos entender nunca realmente el universo? Su sonrisa se acentu. No del todo. Y qu podemos hacer?
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Formularnos preguntas acerca de l y maravillarnos. Una luz, ms brillante que las paredes que nos rodeaban, se encendi en sus ojos. Por muy viejo que seas algn da, muchacho, jams pierdas la capacidad de maravillarte. Cogi un estrecho tubo forjado de una especie de metal que reposaba junto al borde de un estante prximo. Toma. Cada vez que mi capacidad de sorprenderme disminuye, utilizo esto. Hice girar el tubo entre mis manos. Qu hago? Qu? Pues mirar a travs de l, claro. Le dio un golpecito en un extremo. Este lado hacia ti. Titubeante, forc mi segunda visin a travs del tubo. De pronto, di un salto atrs, tropec con la estantera y dej caer el instrumento al suelo de piedra. Una oca gigante! He visto... A Mara, nada ms. La oca grazn sonoramente, al tiempo que me fulminaba con la mirada desde la mesa del banquete, donde Arturo segua comiendo. Con un crujir de huesos, el mago se agach para recoger el tubo. Se llama telescopio. Acerca muchsimo los objetos lejanos. Su expresin se nubl un poco. Excepto lo que ms deseas tener cerca. Lo observ mientras extenda los brazos del mismo modo que yo, tan a menudo, cuando trataba de aliviar el dolor que senta entre las paletillas, la carga de todo fincayrano. Al cabo de un momento, me atrev a preguntar: Slo porque nuestros antepasados perdieron las alas hace tanto tiempo tenemos que sufrir ese dolor? O debemos encontrar la manera de recobrar las alas para librarnos de l? Como si no me hubiera odo, el anciano se adentr en la caverna. Cuando lo alcanc, se detuvo a estudiar un macetero que colgaba de un cristal curvo de color malva. En el acto, reconoc la planta que creca en l: zostera marina, la planta ms preciada para el clan de Hallia. Observando los brotes verdes oscuros, casi pude notar su rugosa textura en mi lengua. Y casi pude or al hermano de Hallia, Eremon, explicndome por primera vez los numerosos usos que los hombres ciervo dan a esas caas. Servan de fibra para tejer cestas y cortinas; como lea, empapadas en aceite de avellana, para las hogueras invernales, y como smbolo del vnculo del clan con la telaraa de mundos, la primera manta de un recin nacido y el sudario de un amigo difunto. Se me sec la boca al recordar a Hallia envolviendo con un pao semejante de vivo color verde el cuerpo sin vida de Eremon. De repente, repar en algo pequeo y estrecho que yaca entre las caas. Era un mechn de cabello. Pese al resplandor malva del cristal, sus tonos rojizos relucan claramente. Eso es... dijo, con un nudo en la garganta. Eso es de Hallia. S replic el anciano con nostalgia en la voz. Me volv, buscando su rostro. Qu le ocurrir? No me respondi. Por favor supliqu. No tienes que contarme lo de las alas perdidas. O
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si alguna vez volver a ver con mis propios ojos. O nada ms que te pregunte! Pero dime esto: le ocurrir algo terrible a ella? A nosotros? El viejo mago no me mir a m, sino el mechn de pelo. Detrs de nosotros, el ritmo de las cuerdas del arpa se ralentiz, mientras que su meloda se tornaba ms melanclica que antes. No exactamente dijo por fin. Se volvi hacia m muy despacio . Si digo algo ms, bueno, podra alterar el futuro. Para ti, adems de para ella. Limitaos a saborear los momentos que pasis juntos. Momentos? repet con voz ronca. La vida entera no es ms que una serie de momentos, muchacho, cada uno con sus propias elecciones, sus propias maravillas y sus propios misterios. Y me temo que tambin sus propios peligros. Pero una cosa he aprendido: a veces ocurre que lo que parece, en cierto momento, una maldicin, se convierte al final en una bendicin. Tiernamente, acarici un penacho de zosteras marinas. O a la inversa? El anciano asinti. O a la inversa. Y nunca se sabe, hasta que ha pasado el momento. Cogi una pesada hacha de doble filo del suelo y la levant a cierta altura, antes de dejarla caer con un fuerte golpe. Tomemos esta terrorfica arma, por ejemplo. Sin duda alguna, parece un instrumento mortal, verdad? Naturalmente respond. Un hacha de guerra es para matar. Sus cejas se unieron como nubes amenazadoras. Ahora bien, quiz te interese saber que esta hacha de guerra salv, o debera decir que salvar, tu vida. Incuestionablemente! La ma tambin, ahora que lo pienso. Y de una manera inesperada. Sin darme tiempo a que le pidiera que ampliase su explicacin, alarg los dedos hasta la empuadura de mi espada. Al igual que esta espada salvar la vida del joven Arturo, aqu presente... Oh, s, muchas veces. Ech una ojeada por encima del hombro al nio y lo vi rebaar la sopa que le quedaba y partir un pedazo de bizcocho de almendras. Me lo decan los huesos que l era el elegido. El mismo. Me palme el hombro con suavidad. Y t sers su gua, tanto si su misin es encontrar el legendario Grial, algo tan prodigioso como mirar a los ojos a siete lobos blancos, o encontrar su verdadero ser. Intent tragar saliva, pero tena la garganta ms reseca que nunca. Encontrar algn da el Grial? No respondi el mago. Pero su misin se ver coronada por el xito igualmente. Eso no tiene sentido. Introdujo los dedos en su enmaraada barba. Oh, s que lo tiene, de veras. Como su misin an ms importante, proponer todo un nuevo concepto de la ley y la justicia, inspirado en elevados ideales, pero condenado a fracasar en su poca. Pues el simple esfuerzo sembr el triunfo, frgil pero aun as vivo. Un triunfo que podra sobrevivir incluso a la
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tragedia. Con una mezcla de tristeza y afecto, contempl al nio, que se estaba embutiendo ms bizcocho de almendras en la boca. Por eso, en los tiempos venideros, lo considerarn el ms grande de todos los reyes de Gramarye, el Rey Presente y Futuro. Mene la cabeza, confuso. Cmo puede Arturo fracasar, pero acabar triunfando? No he dicho que lo hiciera, muchacho. Slo que podra. Sus ojos centellearon, reflejando el resplandor de las cristalinas paredes. Igual que t y yo, que podemos hacerlo. De pronto, sent una opresin en el pecho. Permanec all, silencioso, deseando saber ms, pero con miedo a preguntar. El viejo mago inspir lenta y meditativamente. Vers, mand al joven Arturo a las marismas por una simple razn. Era la nica manera, la nica esperanza, de salvarme. De salvarte a ti. A ambos.

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24 La Isla de Merln

El anciano mi propio yo ms viejo se sec la frente con la manga. Me temo que esto requiere una explicacin confes cansadamente. Nos sentamos? Sin aguardar mi respuesta, retorci los dedos de una manera extraa. De improviso, el suelo entr en erupcin detrs de nosotros, rociando de esquirlas de piedra todo el suelo de la cueva. Salt hacia un lado, pero el mago ni se movi. Cuando me di la vuelta, vi que un haya adulta haba brotado del suelo y sus ramas se arqueaban de pared a pared, hasta tocar los cristales por todos lados. Estupefacto, estudi el rbol, cuyas gruesas races se aferraban ahora a las piedras quebradas. A diferencia de cualquier otro rbol que yo conociera, el tronco de ste slo se elevaba una corta distancia por encima de las races antes de doblarse bruscamente hacia un lado. Despus, tras crecer otro breve trecho en horizontal, el tronco volva a erguirse y de l brotaban las ramas que llegaban hasta el techo. Conteniendo un suspiro, mi viejo compaero se aposent en la seccin horizontal y se arrellan contra un par de ramas. Sus pies colgaban justo por encima del suelo. Ah reflexion, siempre me ha encantado sentarme en los rboles. A m tambin repliqu, pero normalmente no dentro de casa. Haciendo caso omiso de mi comentario, apoy la mano en la lisa corteza gris. Y las hayas, por alguna razn, siempre me hacen sentir ms calmado. Su voz disminuy de volumen, al igual que la msica de arpa que segua desgranndose en la habitacin. Estas cosas son cada vez ms tiles, ltimamente. Cuntame dije, acercndome. Qu te ha pasado..., qu nos ha pasado? Tiempo al tiempo, muchacho; antes tienes que buscarte un asiento. Su frente se pobl de arrugas. En realidad, no hay sitio para dos sillas como sta. Una cuestin de espacio disponible, s o no? Ah, ah est la solucin! Seal los escabeles vacos que haba junto a Arturo, el cual estaba ocupado devorando otra pata de pollo, ajeno a todo lo que no fuera la comilona que tena delante. Trae uno de sos, quieres? Empec a moverme cuando, para mi absoluta estupefaccin, algo ms fue a buscar el escabel. La sombra del mago! La gran silueta, alta y ancha como el propio rbol, se desliz por la pared y el suelo de la cueva de cristal hacia la mesa del banquete. Sin un ruido, levant el escabel, lo transport por el aire y lo deposit a mi lado, justo encima me alegr comprobar de mi propia inquieta sombra. Cuando la inmensa sombra regres a su posicin, acurrucada entre las ramas al lado de su amo, el mago asinti con satisfaccin. Gracias, vieja amiga.
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Vieja amiga, pens. Esa parte de mi futuro seguro que sera distinta! Y sin embargo... Baj la mirada hacia mi pequea sombra, que luchaba por liberarse de la silla, y me pregunt si era posible. Aunque estaba seguro de que la respuesta era no, cog el escabel y lo empuj hacia un lado, justo hasta donde ya no trababa la sombra. Como era de esperar, no recib muestra alguna de agradecimiento, slo un descarado puntapi. Me di cuenta de que el anciano me estaba observando. Cmo consigues que tu sombra se porte tan bien? pregunt. Me encantara cambiar la ma por una como la tuya. Neg con la cabeza, con lo cual su blanco cabello suelto brill con el reflejo de los cristales. Forma parte de ti, muchacho, igual que la noche forma parte del da. Ojal no fuera as rezongu, pero me sent en el escabel. Ahora dime, por favor: qu motiv tenas para mandar a Arturo a esas marismas? Por su modo de describirlo, estabas prisionero, muy probablemente al borde de la muerte! Y, sin embargo, ests aqu, en tu cueva de cristal. Me respondi con una mirada sombra. Todo eso es cierto, indiscutiblemente cierto. Pero este lugar, tan lleno de prodigios... Es tambin mi prisin declar. Desliz la mano por el liso tronco e inspir con profundidad. Me temo que es esa hechicera, Nimue. Me enga, me embauc para que le revelara algunos de mis conjuros ms poderosos. Despus, utilizando el poder de esta misma habitacin para aumentar el suyo, volvi esos conjuros contra m y me encerr en este lugar para siempre. Las ltimas palabras cayeron sobre m como una losa. Entonces, ests totalmente atrapado? Sus prpados se cerraron. S. Esa Nimue! grit. Qu tortura debe ser para ti. Tanto ms a causa de la importante labor que resta por hacer ms all de estas paredes. Durante un momento, sus palabras se cernieron ominosamente en el aire. Luego, al abrir de nuevo los ojos, repar en algo que haba encima de su cabeza. Con una curiosa expresin, alz una mano hacia un objeto, delgado y marrn, que penda de una de las ramas. Un capullo! A pesar de sus problemas, el mago pareci absorto, concentrado. El capullo se estremeci ligeramente con el contacto de su mano, l asinti y la tristeza pareci aligerarse un poco de su rostro. Baj la mano y se volvi hacia m. Pero Nimue se olvid de algo, algo bastante importante. El Espejo! Todava puedo utilizar sus senderos, las mismsimas Brumas del Tiempo, para traer a otros hasta m, o mandarlos a otra parte. A pesar de que no puedo atravesarlo personalmente, me ofrece una ventana, comprendes?, al mundo exterior. La expresin sombra regres. Y, al menos por un momento, me ofreca una posibilidad de escapar. Un escalofro recorri todo mi cuerpo. La llave. S. Es, bueno, era lo nico bastante fuerte para romper el hechizo de
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Nimue. Sopl para apartarse de los labios unos cabellos de su barba. Record que la haban escondido en la cinaga. Por eso mand a Arturo, para que la encontrara y me la trajese. Cuando la hechicera se enter, comprendi que ella tendra que encontrarla antes. Tambin ella penetr en la niebla. Sin duda, puso las marismas de patas arriba en su bsqueda. Vaya, incluso te atrajo hasta all para que la ayudaras..., cambiando tu historia de paso. De modo que t, a mi edad, no pasaste un tiempo en las Marismas Encantadas? Cielos, no, muchacho. Sonri forzadamente. En realidad, Nimue lo ha embrollado todo de una manera bestial. Yo soy el nico que lo ha embrollado! Apenas poda contener mi ira. Ahora lo comprendo. Me enga, igual que a ti. Saba que la llave slo poda utilizarse una vez. Y, aunque esperaba que yo la usara para detener el dogal de sangre, no para liberar a los espritus de la cinaga, igualmente consigui lo que ms deseaba. Mi garganta emiti un sonido que era en parte un gruido y en parte un sollozo. Utilizando la llave en el pasado, decid tu destino, mi propio destino en el futuro. Nimue me lo dijo cuando se march: Te has condenado a ti mismo. Eso fue lo que me dijo! Y tena razn. Ms razn de lo que jams me habra imaginado. Por lo menos dijo el anciano, le plantaste cara. Amargamente, hund la cabeza entre los hombros. Y de qu me sirvi? Era lo nico que ella necesitaba para salirse con la suya. Le lanc una mirada inquisitiva. Y de qu te sirve a ti ensearle a Arturo todos esos elevados ideales, cuando ya sabes que su reino caer, al final? Que nunca vivir para verlos cumplidos? El mago oprimi una rama del haya y me mir largamente. Por fin, habl con voz llena de ternura: De qu me sirve? No lo s. Nadie lo sabe. Me encog de hombros. Me lo imaginaba. Ms buenas intenciones que valen lo que un puado de polvo al viento. Escchame bien declar, con los ojos nuevamente llameantes. An queda esto: un reino que ha sido expulsado de la tierra todava puede encontrar un hogar en el corazn. Enderez la espalda y pareci aumentar de estatura ante mis ojos. Y una vida, sea la de un mago o la de un rey, la de un poeta o la de un jardinero, la de una costurera o la de un herrero, no se mide por su duracin, sino por el mrito de sus logros y el poder de sus sueos. Con expresin ausente, contempl las centelleantes facetas que nos rodeaban. Los sueos no pueden darte la libertad. Su mano, tan profundamente surcada de arrugas, aferr mi antebrazo. Ah, querido muchacho, s que pueden. No me miraba a m, sino a travs de m, a algo mucho ms lejano. Con toda seguridad, s que pueden. Estudi su rostro: los oscuros ojos, casi risueos y al mismo tiempo casi llorosos; la ancha boca, tan vieja y a la vez tan joven; la arrugada frente, marcada por ideas y experiencias que yo ni siquiera poda empezar a imaginarme, y la gran barba, enredada en algunos lugares, luminosa en todos. Sin embargo, pese a que
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aquel rostro me animaba a albergar esperanzas, segua sintindome derrotado. Tambin debes saber otra cosa, joven mago dijo en tono amable. Todo lo que he enseado y ensear a mi discpulo Arturo se reduce a esto: encuentra tu verdadero ser, tu verdadera imagen, y entrars en contacto con el bien mayor, el poder superior que alienta la vida de todos los seres. Sin la menor duda! Y aunque no lo logres en tu tiempo y espacio, tus esfuerzos se propagarn hacia afuera como las ondas de un estanque. Impulsadas por ese bien mayor, pueden arribar a costas muy lejanas y cambiar su destino mucho despus de que t hayas desaparecido. Pero el destino no puede cambiarse protest. Por culpa de mi precipitacin, t y, por lo tanto yo mismo, estamos atrapados en esta cueva para siempre. El anciano medit mis palabras unos instantes antes de responder. T tienes un destino, muchacho. Hasta ah es verdad. Pero tambin tienes elecciones. S, y las elecciones son nada menos que el poder de la creacin. A travs de ellas puedes crear tu propia vida, tu propio futuro, tu propio destino. Me limit a mirarlo con incredulidad. Frot pensativamente unas hojas entre su pulgar y el ndice. Al mismo tiempo, las cuerdas del arpa parecieron taer un poco ms deprisa y sus notas resonaron en las paredes con una cadencia ms animada. Mediante tus elecciones continu puedes crear incluso un mundo enteramente nuevo, un mundo que cobre vida a partir de las ruinas del viejo. Sonri para s mismo de un modo misterioso, como si supiera mucho ms de lo que revelaba. Hay un poeta llamado Tennyson, de un tiempo por venir, que describe un mundo as: Avalon es su nombre. Es una tierra, afirma: Donde no cae granizo, o lluvia, o nieve algunos, ni tan slo se oye el viento; pero all est, en pleno prado, feliz, colmado de huertas y sembrados y frondosas oquedades coronadas por el mar estival. Las palabras me llegaron como una clida lluvia de verano, pero ni aun as consegua creerlo. Ni siquiera puedo dominar mi escuchimizada sombra, por mucho que lo intento. Cmo pueden entonces mis elecciones cambiar algo realmente en el mundo exterior? Bueno dijo el mago con un suspiro, mientras inspeccionaba las ramas que lo sostenan. En cuanto a tu sombra, puedes dejar de intentarlo y simplemente empezar a ser. Ser? A ser qu? Y en cuanto a tus elecciones prosigui, ya has influido en el mundo con ellas. De una manera indeleble, debo aadir. Piensa en ello, muchacho! En tu breve estancia en Fincayra, cunto ha sido, tres aos? Has despertado a los gigantes ocultos, encontrado una nueva manera de ver, demolido un castillo entero, resuelto el acertijo de un orculo, derrotado a las malvadas criaturas que devoran la magia, llevado en tu interior el espritu de tu hermana, curado a un dragn herido y mucho ms. Y eso es slo el principio! Si no recuerdo mal, te has convertido en ciervo, en piedra, en halcn volador, en rbol, en racha de viento e

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incluso en pez. Hizo una pausa para mirar de reojo a Arturo, el cual se terminaba una tarta de frutas y pasaba a la siguiente. Un pez murmur para s mismo. S, s, eso podra ser exactamente lo que necesita en esta etapa. Sus brillantes ojos se volvieron rpidamente hacia m. T tienes elecciones, muchacho. Y con las elecciones, poder. Un poder inestimable. Muy a mi pesar, sent un dbil destello de renovadas esperanzas en algn lugar de mi interior. De veras haba hecho yo todo eso? Aunque saba que la traicin de Nimue me haba derrotado, al parecer para siempre, an me senta curiosamente distinto. Ms fuerte, de algn modo. Me revolv en mi asiento para sentarme ms erguido. Entonces me asaltaron oleadas de dudas. Puede que yo haya hecho todo eso en Fincayra, pero y aqu, qu? En este lugar llamado Gramarye. sta es la tierra que queras salvar y ahora no puedes. Bajo la escrutadora mirada del mago, los cristales que recubran las paredes y el techo parecieron relucir con mayor intensidad. Me ocurra lo que me ocurra, o a ti, muchacho, habremos cambiado para siempre este lugar, esta isla, igual que t has cambiado para siempre la isla que ahora es tu hogar. No me cabe la menor duda! Incluso he odo decir que, para mucha gente, ya no se llama Gramarye, ni siquiera ese trmino moderno, Bretaa; en absoluto, prefieren llamarla la Isla de Merln. Sonri casi imperceptiblemente. Dudas de lo que digo? Entonces escucha estas palabras, escritas por un poeta llamado White que no nacer hasta dentro de ms de mil aos: No es comn tierra, extranjero, ni agua, ni madera, ni aire, sino la isla de Merln, Gramarye, donde t y yo viajaremos. Apunt con un nudoso dedo hacia el extremo opuesto de la cueva. Desde sus profundidades, una pequea taza de arcilla lleg flotando hasta l. Con delicadeza, la recogi en pleno aire, hurg en su interior y extrajo una minscula esfera. Aunque la esfera era de color marrn oscuro, reluca con un brillo espectral que pareca latir como un corazn viviente. Era, lo supe en el acto, una semilla. Los prodigios de esta semilla anunci el mago son a la vez demasiado sutiles e inmensos para nombrarlos, aunque en los aos venideros lo intentar ms de un bardo. La hizo rodar lentamente entre sus dedos. Tambin su historia es inmensa, de modo que slo compartir contigo una pequea parte. Esta semilla fue descubierta en la antigua Logres, en el fondo de un pequeo lago de montaa, quiz por Rheged de Sagremor; transportada en secreto por un anciano druida desconocido hasta la Isla de Ineen, donde permaneci muchos aos; robada por la cruel reina Unwen del reino de Powyss; perdida con el tiempo; encontrada; vuelta a perder, y encontrada de nuevo por un joven paje despus de la terrible batalla de Camlann, justo aqu, en Gramarye.

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Sonri fugazmente, pero no supe si era una sonrisa de placer o de tristeza. Ah, muchacho continu, haciendo rodar la pequea esfera en la palma de su mano. Podra contarte mucho ms, pero nada es ms importante que esto: esta semilla tiene el poder de crecer hasta convertirse en algo magnfico. Verdaderamente magnfico. Me inclin en mi escabel. No puedes decirme en qu se convertir? No, no puedo. Lo mir ceudamente. Ni tampoco me contars nada sobre las alas perdidas? Neg con su blanca cabeza. Sin embargo, te dir algo ms sobre esta semilla. Si consigues encontrar el lugar adecuado para plantarla, algn da dar el fruto ms extraordinario que puedas imaginarte. Y, sin embargo, tardar muchos siglos, incluso en el ms frtil de los suelos, en empezar a germinar. Me tendi la semilla y me oblig a rodearla con los dedos. A travs de la palma de la mano not una pizca de movimiento, una vaga pulsacin contra mi piel. Con cuidado, la guard en mi talega de cuero. A continuacin, levantando la cabeza, mir a mi yo ms viejo. Si, como dices, tardar siglos en germinar, y mucho ms en encontrar el sitio donde plantarla... S? Entonces ser mejor empezar pronto, no te parece? Cuando asinti, las estrellas bordadas en su capa parecieron refulgir. En cuanto quieras, muchacho. Se sacudi una hoja arrugada de la barba y la arroj a un lado. Recuerda esto sobre las semillas... y tambin sobre los magos: pueden transformar el mundo, oh, s, pero slo hasta cierto punto, y por el camino, el portador de estas semillas se transforma a su vez. Sus cejas coincidieron en el centro de su frente. Y hay algo ms que debes saber. Acerc su cabeza a la ma y baj la voz hasta que no era ms que un susurro. A pesar de todas sus confabulaciones, todas sus traiciones, Nimue no contaba con este resultado: nos hemos conocido, t y yo! Y como nos hemos conocido, estamos prevenidos. No comprendo. Se humedeci los labios. Tienes una larga vida por delante, muchacho. Sin contar con los aos que sumars cuando aprendas a vivir hacia atrs! Eso te proporciona un arma que an podra triunfar de algn modo sobre Nimue, sobre cualquier conjuro, por poderoso que sea. Es un arma que puede deshacer cualquier nudo, destruir cualquier monumento, arrasar cualquier reino... o construir uno nuevo a partir de las cenizas. Mir furtivamente el hacha de guerra apoyada contra la pared, que centelleaba dbilmente con la cambiante luz. A qu arma te refieres? Al tiempo. Dio una palmadita al tronco de rbol que tena debajo. El tiempo te concede, nos concede, una oportunidad. Nada ms y nada menos. Mi
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destino quiz no sea el tuyo! No lo comprendes? An tienes libertad de eleccin, como yo antes. Pero ahora sabes cosas que yo no saba. Por eso tal vez, slo tal vez, elijas ms sabiamente de lo que lo hice yo... y evites las trampas de Nimue, por muy tentadoras que sean, cuando llegue el momento. Sintiendo un aleteo de esperanza, estrech su mano tendida. Mis dedos, mucho ms lisos y rotundos, rodearon los suyos. Nuestras manos tenan un tacto muy diferente y, sin embargo, muy parecido. Not la vibrante pasin, junto con la incertidumbre, de la juventud... y la profunda sabidura, y un escepticismo distinto, de la edad. Sent el peso de la tragedia, y la angustia de la prdida, que me aguardaban. Y sent algo ms: el mnimo aliento de una posibilidad. La presin del mago aument bruscamente. Sacudi la cabeza y luego la dej inmvil, como si escuchara una voz lejana con la esperanza de captar algunas palabras o frases. Al cabo, me solt la mano. Es hora, lamento decirlo, de que te vayas. Estudi su preocupada frente. Qu sucede? Hallia murmur. Est en peligro. Dio un respingo y se frot la sien. En grave peligro. Me levant de un brinco de mi escabel. Entonces, devulveme all. Lo intentar respondi, mientras saltaba a su vez de su asiento arbreo. Pero no es tan sencillo. Para que salga bien, necesito tu ayuda. Porque, para llegar a tiempo, debes regresar a las brumas vivientes del Espejo y afrontar lo que encuentres all, sea lo que sea. Mis piernas estaban tan sujetas al suelo como las races del haya. Las brumas? Yo... no puedo volver all. Aquellas caras... No sabes cmo eran. Pues claro que lo s. Extendi un dedo en direccin a mi cayado, que vol a mi lado. Titubeante, lo agarr por la caa y golpe con la punta el suelo de piedra. Al mismo tiempo, mi sombra se dirigi a la sombra del cayado... y luego pareci cambiar de opinin y se apart. Aquellas caras me previno el mago no sern menos terrorficas esta vez. Quiz lo sean ms an. Pero slo t puedes encontrar el camino a travs de ellas. Slo t. Su mirada me traspas. No es nada que t, es decir, nosotros, podamos evitar, muchacho. Tragu saliva ansiosamente. Me gusta ms cmo suena lo de nosotros. Su mano oprimi el retorcido mango de mi cayado. Y siempre ser as. Asent enrgicamente. Siempre. Retir la mano y seal mi talega. Recuerda la semilla, eh? Lo har. Y en cuanto a los rumores sobre la prdida de las alas... S?
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Me pareci que tena un tic en un ojo. Con esos rumores tan exagerados, nunca se sabe. Hay demasiadas especulaciones, s o no? Hice rechinar los dientes. Ests seguro de que no puedes decirme nada? No, muchacho. Por la misma razn que no le dijiste nada a Arturo sobre su espada. Ya lo averiguar, de la manera correcta, demasiado pronto. Solt un gruido que poda haber sido una carcajada. Como t. Oh, pero no puedes... No puedo qu? Dejarme sin respuesta! Las pobladas cejas se elevaron. Sobre qu? Durante unos segundos lo fulmin con la mirada, mientras l me devolva una expresin inocente. Despus, con un recargado ademn, seal la mesa del banquete. Desapareci por completo, comida incluida, con lo cual la oca cay al suelo graznando airadamente. Arturo, por otra parte, sali mejor parado. Se limit a morder el aire donde, el instante anterior, haba una jugosa ciruela. El nio se nos acerc a paso vivo, pisando a la oca, con una sonrisa de satisfaccin en el rostro. Hizo una breve pausa para admirar el haya y acariciar una de sus races, antes de unirse a nosotros. Al verme empuando el cayado, se sec una mancha de ciruela de la barbilla. Ya te marchas? pregunt. S respond. Debo ir a ayudar a Hallia. Se puso rgido. Entonces te acompao declar resueltamente. No, no repliqu, y apoy una mano en su hombro. Tu misin est aqu. Lo examin unos instantes. Y tu misin, estoy seguro, es producir muchos momentos de grandeza. Su mandbula se tens. Volver a verte alguna vez, joven halcn? Negu con la cabeza. No hasta dentro de muchsimo tiempo. Despus, inclinando la cabeza hacia su maestro, aad: Es decir, desde mi punto de vista. Desde el tuyo, bueno..., ya me has vuelto a ver. Sonri una vez ms y la luz juguete en sus dorados rizos. Supongo que es verdad. Me tendi una mano. Aunque no hemos estado mucho tiempo juntos, me alegro mucho de haberte conocido. Mi mano estrech la suya. S, amigo mo. Me alegro de conocerte. Lade la cabeza, indicando al viejo mago que nos observaba con atencin. Cuida de l, a partir de ahora. Tanto si se lo merece como si no. Aunque pareci momentneamente perplejo, el nio asinti con seriedad. Lo har, te lo prometo. De pronto, una densa niebla empez a arremolinarse a mi alrededor. Rpidamente, empa las paredes y el techo cristalinos de la cueva. Distingu las ltimas facetas destellantes mientras saba que no volvera a verlas hasta dentro
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del tiempo equivalente a varias vidas. Un instante despus, el haya se desvaneci, seguida por Arturo. Pronto slo quedaba la oscura y borrosa silueta del viejo mago. Alz la mano, saludndome a travs de demasiada niebla, demasiado tiempo. Luego, abruptamente, desapareci.

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25 Tneles

Permanec rgido como una columna de piedra en medio de un mar embravecido, un mar de niebla. Las nubes, cada vez ms oscuras, me rodeaban tan de cerca que por un momento cre que iban a asfixiarme. Pero, de algn modo, continu respirando. Y tambin contemplando con creciente agitacin los cmulos giratorios que me envolvan hasta el infinito. Como antes, los sinuosos vapores formaban intrincados patrones mundos dentro de mundos que se extendan hasta el infinito en todas direcciones. Pero, a diferencia de antes, estos patrones eran irreconocibles: no slo lugares o parajes que yo ya conoca, sino algo totalmente distinto a lugares. Ni valles, ni bosques, ni poblaciones emergan de los pliegues de la niebla. Ni trazas de sueos secretos, ni temores ocultos tironeaban de mi memoria. No se present ninguna forma o sensacin que hubiera percibido antes. Slo niebla. Y algo ms: mi miedo, creciente como una nube de tormenta acumulndose en mi interior. Tema por Hallia, vctima de algn peligro de origen desconocido. Llegara en su ayuda a tiempo? Aunque lo lograra, sera capaz de ayudarla? Y tema tambin por m mismo, de un modo tan profundamente irreconocible como la propia niebla. Incluso mi sombra, que se acurrucaba a mis pies, pareca abrumada de miedo. Con el tiempo, las nubes empezaron a moverse siguiendo esquemas distintos. Contempl, con el pulso del terror redoblando cada vez ms fuerte en mi cabeza, cmo los efluvios que tena delante se aglutinaban y formaban un crculo: un agujero, la boca de un tnel que penetraba en las tinieblas ante m. A continuacin, a mi izquierda, se abri otro agujero. Y luego apareci otro encima de mi cabeza; dos ms a mi derecha; varios ms frente a m. Al poco rato, me hallaba rodeado por un panal de tneles que se alejaban interminablemente en todas direcciones. De improviso, percib un movimiento en uno de los tneles. Un reflejo de luz brill sobre una figura que emergi de las sombras lentamente. Era, lo vi con un estremecimiento, un rostro. Mi rostro! Eran mis ojos, ms oscuros que los tneles; mi cabello, de lo ms rebelde, y mis cicatrices, que recorran mis mejillas y mi frente. Mi rostro, una imagen perfecta de m mismo, me miraba intensamente. Despus, en otros tneles, empezaron a aparecer nuevos rostros. Unos tras otros, se materializaron a partir de los vapores; todos me miraban, todos esperaban, aparentemente, que ocurriera algo. Y todas las caras eran la ma. Por todos lados, encima igual que debajo de m, vea la imagen de m mismo. Observndome en silencio, los rostros me desafiaban, cada uno idntico al resto. Ahora no slo contemplaba un infinito mar de niebla, sino un cristal de innumerables facetas, y cada faceta era un espejo que me devolva mi propio reflejo.
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De pronto, una de las caras habl, con mi voz exacta: Ven, joven mago. Entra en mi tnel, pues es el nico camino que conduce a tu hogar. Antes de que pudiera responder, otra cara me llam desde arriba: No eres un mago, sino un buen hijo. Y ste es el sendero que buscas! Acaso no eres el valiente nio que salv la vida a su madre en una rocosa orilla, hace muchos aos? Ven, sgueme..., antes de que se te acabe el tiempo. No hagas caso de lo que dice! objet otro rostro. Yo s quin eres en realidad: no un mago, ni un hijo, sino un espritu de la naturaleza, hermano de los arroyos y del cielo, de los campos y del bosque. Ven conmigo. Al hogar se va por aqu! Di la verdad dijo burlonamente otra cara. Aspirabas a ser todo eso y mucho ms. Pero has fracasado en todo y en tu interior sabes que siempre te ocurrir lo mismo. Porque eres un chapucero, cuyas debilidades siempre corrompern sus mejores intenciones. Dime si no digo la verdad. Muy a mi pesar, asent. Entonces, debes seguirme a m orden el rostro. Slo el verdadero camino te llevar a casa. Date prisa, ahora que an tienes tiempo! No lo contradijo el rostro que haba hablado primero. Eres un mago y algn da sers uno de los grandes. Ahora ya lo sabes! Ven por aqu. En el fondo fue la rplica, sigues siendo un chapucero. Ven conmigo. Sigue la verdad ms profunda! No te dejes engaar por tu vanidad, por tus deseos. Otras caras me gritaban, todas con mi propia voz. Una me calificaba de sanador, un reparador de tendones desgarrados y tejidos seccionados; otra me llamaba explorador, un aventurero solitario que haba construido, haca mucho tiempo, una balsa de madera y hallado la ruta jams cartografiada hasta Fincayra; otra distinta me aclamaba como campen, el salvador de los necesitados. El coro de voces se multiplic, atronador en mis odos. Para los distintos rostros, yo era un sembrador de semillas, un maestro de innumerables lenguas, un joven apasionado que ansiaba pasar incontables das con Hallia, un embaucador que gozaba con cualquier oportunidad de sorprender y muchas otras cosas ms. A medida que las voces aumentaban, lo mismo le ocurra a mi confusin... y a mi certeza de que cualquier oportunidad que tuviera de salvar a Hallia se me estaba escapando rpidamente. Si slo uno de los tneles poda llevarme de vuelta, deba decidir de algn modo cul tomar. Y deba decidirlo pronto. Para mi horror, los tneles empezaron a moverse, a deslizarse a un plano superior o inferior de los vapores circundantes, a correrse hacia un lado o a danzar errticamente. Los movimientos de las caras se aceleraron con rapidez. Al mismo tiempo, suplicaron, lisonjeraron y ordenaron con mayor desesperacin. Apenas poda seguir la pista de qu rostro deca qu, y mucho menos elegir el correcto. En medio de la creciente cacofona, o otra voz, procedente de las profundidades de mi memoria: la voz de mi yo ms viejo: Slo t puedes encontrar el camino haba dicho. Slo t. Pero qu camino iba a encontrar? Qu camino... y qu yo? Los rostros danzaban con mayor frenes. Ahora muchos eran un mero borrn de movimiento y sonido. Puedes simplemente me apremi la voz del viejo
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mago empezar a ser. Pero a ser qu? Mi mente giraba a toda velocidad. Qu me haba dicho que esperaba ensear, por encima de todo, al joven Arturo? A encontrar tu verdadero ser haba dicho. S, y con l, tu verdadera imagen. Entonces entrars en contacto con el bien mayor, el poder superior que alienta la vida de todos los seres. Mi verdadero ser. Mi verdadera imagen. Pero cul de las imgenes que formaban un enjambre a mi alrededor era la verdadera? Tal vez, algunas eran en parte ciertas, pero cul era la eleccin correcta? El reflejo correcto? Los tneles, y los rostros que contenan, empezaron a retroceder, a retirarse hacia los remolinos de niebla. Aunque los gritos se hicieron ms agudos, empezaron a amortiguarse lentamente. Algunos me resultaban ya casi inaudibles; otros an poda orlos, pero apenas los vea debido a los envolventes efluvios. Slo me quedaban unos cuantos segundos, como mximo, antes de que se esfumaran todos. El reflejo correcto. Qu reflejo? Una imagen, una forma, se impuso ante mi visin. Pero era yo quien me miraba, el rostro del espejo... o era algo ms, algo distinto a m? La naturaleza de los espejos, despus de todo, no es mostrar la forma real. El verdadero ser. Igual que mi sombra, encogida y desobediente, no mi verdadera figura, ninguna imagen reflejada poda ser mi verdadero yo. Y aun as... mi sombra era diferente, al menos en un sentido. Estaba, para bien o para mal, atada a m, igual que la sombra de mi yo ms viejo estaba atada a l. A diferencia de un rostro reflejado por un espejo, que desaparecera si se retiraba el espejo, mi sombra formaba parte de mi ser, era un compaero de por vida. Sin embargo, por mucho que detestaba admitirlo, mi sombra me perteneca a m y yo a ella. Como en una revelacin, lo comprend de golpe. El espejo que necesitaba encontrar, el rostro que precisaba ver, no era uno de los reflejos que ahora me rodeaban. Tampoco estaba fuera de m, en absoluto. Por el contrario, se hallaba en algn lugar de mi interior, en la cinaga ms profunda, en el rincn ms oscuro de mi propio ser. En un lugar donde jams llegaba la luz del sol, y donde el cuerpo y la sombra se fundan en una misma cosa. Los rostros y sus voces desaparecieron repentinamente. Una ola de niebla me cubri y me envolvi por completo. Me empuj hacia abajo sin detenerse por un nebuloso tnel que se abra a mi paso. Cuando el aire se oscureci a mi alrededor, slo supe que ya haba decidido mi eleccin. Y dondequiera que estuviera cayendo, mi sombra caa conmigo.

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26 Una prueba de lealtad

La oscuridad se espes y se endureci hasta convertirse en frialdad, en un peso abrumador que me aplastaba por todos lados. Mis huesos, y hasta mis venas gritaban de agona. De pronto, la presin ces. La luz regres. Un repentino desgarrn... y algo me golpe en un lado de la cabeza. Una fraccin de segundo ms tarde, una lanza de madera rebot en la columna de piedra que tena detrs y su asta me golpe en la sien. Aturdido, di un traspi y estuve a punto de caer de bruces en un maloliente charco. La cinaga! Haba regresado. Frotndome la cabeza, mir hacia el arco de piedra y el Espejo que enmarcaba. Las nubes de niebla se retorcan bajo la cambiante superficie, exactamente igual que durante incontables eras. Hallia! grit. Dnde...? Antes de saber lo que ocurra, una mano de tres dedos me agarr por el cuello y me empuj hacia atrs. Ca de espaldas, salpicando agua lodosa en todas direcciones. Rod sobre m mismo en el lodazal y me encontr mirando desde abajo a mi musculoso agresor. Sus estrechos ojos relucan bajo su casco puntiagudo; un peto cubra la mayor parte de su pecho. El sudor corra a raudales por la piel grisverdosa de sus brazos. Un trasgo guerrero! De dnde habra salido? Los que haban sobrevivido a la cada del Castillo Velado vivan ahora ocultos, dispersos por los rincones ms remotos del territorio. No se atreveran a salir a la luz..., a menos, comprend con desaliento, que alguien les hubiera prometido proteccin a cambio de sus servicios. Alguien verdaderamente malvado. Aqu hay otro dijo el trasgo con voz ronca, y me propin una violenta patada en las costillas, al tiempo que alzaba su espadn. Me aferr el costado, incapacitado para desenvainar mi espada. Rod de lado con el tiempo justo de eludir su hoja, que se clav en el barro. Antes de que pudiera volver a levantarla, empu mi cayado por la punta y lo bland. El mango se estrell contra la cabeza del trasgo y le arranc el casco. Con un rugido, la criatura cay sobre la hierba de la cinaga y se qued inmvil. Mareado, me esforc por incorporarme, oprimindome con la mano las doloridas costillas. De pronto, percib el olor. Dulce, empalagoso hasta el mareo, llenaba mis pulmones al mismo tiempo que los abrasaba. Me estremec, como si una terrible prensa se abatiera sobre m. Pues haba reconocido el olor en el acto: el aroma de rosales en flor. Vaya, vaya, as que has decidido mostrarte por fin. La fra y seca voz de Nimue me hizo ms dao que la patada del trasgo. Dnde ests? grit a los vapores de las marismas que rodeaban el arco. Dnde est Hallia? La incorprea voz prosigui sin pausa alguna. Me has dado un buen susto, nio mago. Haba empezado a preocuparme de que hubieras intentado seguir a ese lacayo infantil al interior del Espejo.
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Estuve a punto de replicar..., pero me reprim a tiempo. Habras acortado tu vida una barbaridad, eh? Y entonces me habras privado del placer de hacerlo yo misma. Emiti un prolongado sonido gutural . Ese Espejo, algn da, tambin conocer mi ira! Porque, aunque sobreviv en mi viaje por sus brumosos corredores para venir aqu, an me resiento de las cicatrices. Y no tengo el menor deseo de que se me vuelvan a abrir..., hasta que el resto de mis poderes, que t me arrebataste de un modo tan insensible, me sean devueltos. No, ampliados! Por eso he decidido permanecer en tu adorable islita un rato ms, para recobrar las fuerzas, adems de unas cuantas baratijas interesantes. Hummmm, s, como tu cayado. Sin dejar de escrutar los vapores, aferr la caa de madera con ms firmeza. Nimue cloque para s misma. Todo eso, no obstante, es secundario. El hecho es que me encanta resolver problemas. Sobre todo con varios siglos de antelacin. Por eso creo que debera disolverte a ti, pequeo mago. Aqu y ahora. Dicho eso, se materializ en el aire frente a m. Su tnica blanca, inmaculada como siempre, se hencha a su alrededor, mientras sus ojos opacos me escudriaban. A su lado, con sendas espadas desenvainadas, se erguan ocho o nueve trasgos guerreros. Y a sus pies, tendida en el lodo, yaca la figura inerte de una joven humana. Hallia! grit. Qu le has hecho? Nimue hizo un puchero con los labios, en un remedo de beso. Siempre sers un sentimental. Se sacudi una pelusa de la manga. No te preocupes, sigue viva. Por ahora, al menos. Reservaba sus ltimos estertores agnicos para que t los presenciaras. Hizo un gesto con la cabeza al trasgo guerrero ms cercano. Arrncale la cabeza, eh? Quiero un corte irregular, nada limpio. No! El trasgo solt una risotada resollante y empu su espada con ambas manos. Sus fornidos brazos se flexionaron. Con un movimiento brusco, alz la hoja en alto, muy por encima de su cabeza. Despus, con toda su fuerza, descarg un mandoble sobre Hallia. En ese instante, un nuevo poder recorri mis brazos. No tena ni idea de qu se trataba, ni de dnde provena, slo que me atraves con la velocidad de un halcn lanzndose en picado... y que pareca fluir por todas partes de mi ser, cuerpo y alma, actuando al unsono como jams lo haban hecho antes. Sin tiempo para pensar, levant ambas manos, apuntando con una al trasgo guerrero y con la otra a Nimue. Un sbito chisporroteo desgarr el aire. Unos rayos de luz azul brotaron de mis dedos. Uno alcanz al trasgo guerrero en el pecho, justo antes de que su arma estableciera contacto con el cuello de Hallia. Su peto se raj; con un estallido azulado, l y su espada salieron despedidos hacia atrs. El otro rayo de luz se precipit hacia la hechicera... y se detuvo bruscamente ante la mano extendida de mi enemiga. Durante una fraccin de segundo lo mantuvo inmvil. Despus, hizo un despreocupado gesto en mi direccin. El rayo retrocedi a toda velocidad por el aire, directo hacia m. Me agach cuando pasaba justo por encima de mi cabeza y desgajaba la esquina de una de las columnas
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bastamente labradas. Las enredaderas que bordeaban la piedra se volatilizaron, convertidas en cenizas. Nimue me mir de hito en hito, al parecer slo ligeramente molesta. Eso es lo mejor que sabes hacer, pattico jovenzuelo? Hmmm, qu pena! No tendrs el tiempo que necesitas para aprender a hacerlo mejor. Indignado, arremet contra ella blandiendo mi cayado. Se limit a exhalar una bocanada de aire. Me estrell contra una muralla de aire macizo que me empuj hacia unas zarzas envueltas en musgo. Patin entre las zarzas y acab chocando contra el tronco de un sauce cado al borde de un sucio estanque. Sobre m llovieron ramas rotas mientras me zambulla en el lodazal. Dbilmente, levant la cabeza. Nimue hizo seas a una pareja de trasgos guerreros y les espet una orden: Acabad con la mujer ciervo como queris. Avanz hacia m con una perversa sonrisa. Pero ste dejdmelo a m. Vislumbr un par de espadas subiendo. De pronto, la cabeza de Nimue y su cabello negro suelto me taparon la vista. Su sonrisa se ensanch progresivamente mientras se acercaba. Trat de incorporarme apoyando la espalda en el tronco y obligando a mis temblorosas piernas a sostenerme. Sin previo aviso, mis botas resbalaron en el lodo y volv a zambullirme en el charco. Pobre infeliz dijo con voz arrulladora la hechicera a slo dos pasos de distancia. Permteme poner fin a tu incomodidad. Consegu arrodillarme en el cieno. El denso limo me corra por el cuello y por los brazos, pero mantuve la voz firme: Nunca ganars. Nunca. Sus prpados se entornaron en una mirada cruel. Muy despacio, levant un brazo. Su dedo ndice, ligeramente curvado, apunt hacia mi pecho. Ah, mi pequeo mago, ests equivocado, muy equivocado. Ya he ganado. Una risita cascada brot de su garganta. Y no es una irona encantadora, eh, que haya ganado dominando los mismos conjuros que me enseaste t, en tu forma ms vieja? Sus dedos se engarfiaron. Ha llegado tu... Blam. Una figura enorme, mayor que un peasco, cay del cielo. Se estrell contra el suelo justo detrs de Nimue, provocando una explosin de barro y escombros que salieron volando en todas direcciones. Con un alarido, la hechicera cay de bruces sobre m. Una ola de cieno nos cubri hasta la cabeza. Cuando logr sacar la cabeza del lodazal, divis a Nimue, goteante de oscuros jugos de la cinaga. Pronunci una soez maldicin mientras luchaba por escapar del lodo. De pronto, vi la descomunal cabeza que se cerna sobre nosotros. Un ojo triangular, anaranjado y reluciente, me miraba desde las alturas. Unas escamas moradas y escarlatas cubran toda la cara, excepto la larga oreja azul que sobresala como un estandarte ondeando al viento. Gwynnia! Rode su inmenso hocico con un brazo y oprim mi cara contra la suya. Despus, seal a los trasgos guerreros, muchos de los cuales haban sido derribados por el impacto. Ahora busca a Hallia! Por all! Con un atronador rugido, la hembra de dragn gir sobre s misma. Su cola restall como un ltigo antes de golpear al trasgo guerrero ms prximo a la figura
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inerte de Hallia. El trasgo sali volando en lnea recta hacia el Espejo. De repente, la brumosa superficie se aplan y reluci de un modo siniestro. Como una sima sin fondo en el terreno del tiempo, se trag por completo al trasgo. Incluso antes de que el ruido de algo al romperse se extinguiera, la superficie volvi a convulsionarse y a mostrar remolinos de nubes, como antes. Entretanto, el desgarbado cuello de la cra de dragn se extendi en direccin a Hallia. Gimoteando, Gwynnia empuj suavemente el cuerpo de su amiga con el extremo del hocico, mientras sus correosas alas se agitaban con nerviosismo sobre su espalda. Pero Hallia no se movi, ni emiti ningn sonido. Sal dando traspis del estanque. Recuper mi cayado y volv la vista hacia Nimue. Se estaba quitando terrones de barro y palitos que se le haban pegado al cabello y, de paso, arrancndose tambin los pelos. Al verme, lanz un aullido de rabia y agit los brazos enloquecidamente. Una bola de fuego que abrasaba el aire como lava fundida apareci en su mano. Al grito de: Muere por el fuego, mago advenedizo!, ech el brazo hacia atrs y me arroj la bola. Las cicatrices de mis mejillas me escocieron por el calor cuando la bola de fuego vol hacia m silbando. Slo tuve tiempo de alzar mi cayado, imbuyndole todo el poder que pude reunir con la esperanza de que me sirviera de escudo. En el momento del impacto, los irregulares brazos de un relmpago brotaron de la empuadura del cayado y colisionaron con la bola de fuego, a la que desviaron hacia un montculo de turba cercano. Enseguida se elev un rugiente muro de fuego que consumi todas las caas, el musgo y las races partidas de la zona. Gwynnia, al no detectar ningn movimiento por parte de Hallia, bram de angustia. Su lengua, fina como una de sus garras y de color morado oscuro, lami suavemente el rostro de su amiga. El brazo de Hallia pareci elevarse, pero volvi a caer lnguidamente. No supe si se haba levantado solo. Guerreros! aull Nimue. Sali del estanque a grandes zancadas, sin dejar de darse tirones de pelo. Matadlos a todos. Digo que los matis, ahora! Rugiendo con furia, los trasgos se abatieron sobre nosotros empuando pesadas lanzas, espadas y hachas. Varios de ellos atacaron a Gwynnia y otros dos se abalanzaron sobre m. Tuve que emplearme a fondo para mantenerme fuera del alcance de sus mortferas hojas, al tiempo que intentaba acercarme lentamente a Hallia. A un lado vi la cola de Gwynnia fustigando el aire, intentando proteger de los atacantes a nuestra compaera cada. Al otro lado, Nimue se preparaba para lanzarme otra bola de fuego abrasador. Las espadas hendieron el aire justo por encima de mi cabeza; las lanzas se clavaron en el cieno a mis pies. Ahora estaba recostado en la columna calcinada del arco. Durante una fraccin de segundo, me plante zambullirme en la niebla y salvarme..., pero no poda dejar a Hallia all. Mientras la risa de Nimue se elevaba hasta la cruz del arco, un enorme trasgo guerrero que luca un brazalete rojo por encima del codo me hizo frente. Lanz un ronco gruido jadeante y trat de cortarme la cabeza con sus dos hachas de guerra. En lugar de agacharme, hice lo que menos esperaba: apoy el pie en la columna y me catapult sobre l. Mi pecho embisti contra su hombro y desprendi una placa de su armadura. Una de las hachas alcanz la columna. Volaron chispas por el aire. La segunda hacha se enterr en la espalda de otro guerrero. Mientras tanto, yo rodaba por la hierba de la cinaga sin poder evitarlo.
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Finalmente, me detuve. Aunque todava me daba vueltas la cabeza, me di cuenta de que haba quedado casi debajo de la cola de la hembra de dragn. La sombra de su punta provista de pas pas por encima de m cuando la blandi para repeler a uno de nuestros agresores. Sin embargo, no me qued a presenciar su combate, porque mi atencin se dirigi al cercano cuerpo inerte. Me arrastr hasta Hallia y le levant la cabeza para acercarla a la ma. Hallia... Muy debilitada, abri los ojos. Mi corazn dio un vuelco cuando vi aquellos profundos estanques castaos y el fuego que brillaba en su interior, una vez ms. Pero el fuego arda dbilmente, se estaba apagando. Al cabo de unos segundos, volvi a cerrar los ojos. Concentr todas las fuerzas que me quedaban en los brazos, en las manos y en Hallia. Circula, poder mo!Vuelve a traerla a mi lado! Esper a que se moviera, a que inspirara, aunque slo fuera una vez y con dificultad, pero no ocurri nada. Desesperado, la sacud por los hombros. Todava nada. Yaca all, inmvil como mi propio corazn helado. De pronto, se estremeci y boque en busca de aire. Sus ojos se abrieron de nuevo. Joven halcn dijo con voz ronca. Has vuelto. En el momento que empezaba a responderle, la voz de Nimue sacudi la cinaga. Morid, todos vosotros! Al ver que la hechicera apuntaba con su bola de fuego, Hallia me aferr el brazo. Al mismo tiempo, vislumbr fugazmente una expresin atroz en la cara de Gwynnia: una mirada de terror. Rodeada de trasgos guerreros, ya no poda seguir mantenindolos a raya. El cerco se iba estrechando a su alrededor. Las armas de los trasgos aporreaban las escamas de su dorso, intentaban clavarse en sus ojos y hurgaban en su vientre, que suba y bajaba al ritmo de su respiracin acelerada. En pocos segundos ms, caera con toda seguridad. Nimue solt el brazo como si fuera un resorte. La bola de fuego, de un brillo incandescente, sali volando de su mano. Escupiendo llamas, cay sobre nosotros. Estaba cada vez ms cerca. Esta vez no tena el cayado para desviar el proyectil, por lo que intent proteger el cuerpo de Hallia con el mo. En ese instante, algo sali de los vapores como una exhalacin y hendi el aire, dejando un fino rastro de oscuridad. Cuando impact con la flamgera bola, justo ante nuestras narices, se produjo un repentino sonido ahogado... y la bola de fuego desapareci. Nimue, boquiabierta, se qued mirando fijamente el sitio. Sus trasgos guerreros tambin intuyeron que algo iba mal. Aunque seguan esgrimiendo sus armas, empezaron a vacilar y a mirarse mutuamente con preocupacin. Dos de ellos dieron un paso atrs, apartndose de la hembra de dragn. En ese momento, docenas de siluetas emergieron de las marismas circundantes y nos rodearon con sus sombras imprecisas. Espritus de la cinaga! La mayora slo eran distinguibles como vagas formas temblorosas o como ojos que parpadeaban flotando entre los efluvios. Pero resultaban inconfundibles. La mayora empuaba pesados arcos con flechas negras como el carbn listas para disparar. Flechas capaces de traspasar el da. El inmenso trasgo de los brazaletes rojos gru fieramente. Avanz hacia los
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espritus de la cinaga ms prximos blandiendo un hacha de guerra por encima de su cabeza. Al instante, tres flechas que dejaban tras de s una cinta de oscuridad se clavaron en su pecho. Dio un paso atrs y cay de bruces en el cieno, tras lo cual no volvi a moverse. Temblando de rabia, Nimue corri hacia la lnea de arqueros. Obedeciendo una silenciosa orden, un gran nmero de ellos cambi de postura y apunt sus flechas contra la hechicera. Nimue se puso rgida y los mir ceudamente. Luchando por contener su ira, se cubri del todo los hombros con su mantn de hilos de plata. Por fin, dijo con voz tensa: Vaya, vaya, mis viejos amigos. No pensaris en hacerme dao, verdad? A modo de respuesta, los espritus de la cinaga tensaron las cuerdas de sus arcos. El rostro de Nimue, ya blanco, palideci an ms. Tras unos instantes de tensin, volvi a encararse con ellos, abandonando todo fingimiento de complicidad. De verdad creais que podais derrotarme tan fcilmente? berre, con los puos crispados. Pagaris por esta traicin, oh, s, con la duracin de muchas vidas de dolor! Esperad a que recupere por completo mis poderes! Las cadenas que llevabais antes os parecern una delicia, comparadas con los tormentos que improvisar para vosotros. Varios de los espritus de la cinaga parecieron titubear; dos o tres de ellos bajaron sus arcos. Pero el resto permaneci en su sitio, con las armas preparadas, enfrentndose cara a cara con la hechicera. Lo que nadie haba observado, sin embargo, era que durante su discurso, Nimue haba levantado lentamente la mano, hasta sealar con ella el punto donde Hallia y yo estbamos tendidos en el suelo. De pronto, advert que un resplandor rojizo apareca en la punta de su dedo ndice extendido. Cuidado! grit. Nos ataca! Demasiado tarde, nio de teta mago replic despectivamente, sin apartar la vista de la lnea de espritus de la cinaga. Ahora, ex aliados mos, comprobaremos vuestra lealtad. Os parece bien, eh? Escuchad mis condiciones, pues slo os las ofrecer una vez: soltad vuestras armas ahora y no os har nada. Os doy mi palabra de honor. Mi nica presa ser la vida de estos dos asesinos que tanto dao me han hecho. Hizo una pausa para dejar que sus palabras hicieran mella en los oyentes. De lo contrario, si en vuestra obstinacin decids atacarme, os lo advierto: tendr el tiempo suficiente antes de que vuestras flechas me alcancen para mandar una llamarada a vuestro amigo mago y a su doncella. La punta de su dedo pareca echar humo y crepitar. Quiz no tenga la suerte de matarlos a ambos, pero os prometo que al menos uno de ellos morir, con toda seguridad. Mientras Hallia y yo permanecamos inmviles, un grave murmullo se elev entre los espritus de la cinaga congregados. Me devan los sesos buscando cualquier cosa, lo que fuera, que nos sacara del apuro. Pero cualquier intento de moverme, por no hablar de atacar, sin duda provocara que Nimue liberase sus llamas retenidas y nos incinerase a Hallia y a m. Me pareci observar que Gwynnia tambin haba llegado a la misma conclusin terrible. Aunque sus ojos brillaban de angustia, permaneca completamente inmvil, incluso con las alas en tensin y pegadas a la espalda.
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Al cabo de un rato, los espritus de la cinaga volvieron a guardar silencio. Sus brillantes ojos centelleaban entre los jirones de niebla que se entreteja alrededor de sus cambiantes siluetas. Aunque yo estaba seguro de que la hechicera, como yo mismo, esperaba que elegiran retirarse y salvarse, no cedieron. Claramente, haban decidido poner a prueba la determinacin de Nimue... y, de paso, tratar de salvarnos la vida a Hallia y a m. El rostro de la hechicera se deform en una colrica mueca. Su dedo crepit con ms intensidad y desprendi una fina columna de humo ascendente. Mi mano oprimi la de Hallia, mientras mi mente buscaba con desesperacin alguna manera de escapar. Un ligero movimiento a mi lado atrajo mi atencin. Mi sombra! Al instante, le dirig una silenciosa orden: Aunque no vuelvas a obedecerme nunca ms, debes hacerlo ahora! Ve a detenerla, si puedes. La sombra pareci titubear y se encogi hasta presentar slo una nfima porcin de su tamao real. A continuacin, surcando el aire como un lobo, se separ de m con un brinco, embisti a la hechicera y le propin un cabezazo en el estmago. Nimue lanz un aullido y recul, trastabillando. El rayo abrasador que brot de sus dedos se dispers inofensivamente entre los vapores de la cinaga, por encima de su cabeza. Antes de que pudiera recobrarse, me abalanc sobre ella y la empuj con todas mis fuerzas. Cay hacia atrs, hasta que una de las columnas de piedra la detuvo de forma violenta. Unos dedos de niebla brotaron de la superficie del Espejo, en busca de su carne. Nimue intent sacudrselos manoteando y contorsionndose. La superficie restall bruscamente y se transform en una rgida lmina negra. Durante un breve instante, sin dejar de manotear para conservar el equilibrio, la hechicera contempl su oscuro reflejo... y algo ms que haba al otro lado. No! grit mientras caa en el Espejo. Desapareci en sus entraas y su alarido final se mezcl con el estruendo de algo al romperse, hasta que ambos se disolvieron en el silencio. Mientras el dulce aroma de Nimue se evaporaba, nadie se movi. Despus, de golpe, son un retumbante grito de jbilo, primero de Hallia y mo, luego de Gwynnia (que adems aporre el suelo con la cola, proyectando barro en todas direcciones) y finalmente de los espritus de la cinaga, cuyas voces entonaron lgubres gemidos sobrenaturales. Cuando todos los gritos se apagaron por fin, los trasgos guerreros restantes dejaron caer sus armas. Despacio, muy despacio, el crculo que formaban los espritus de la cinaga se abri. Vacilantes al principio, los trasgos avanzaron hacia la abertura. Al cabo de un momento, echaron a correr y se dispersaron por las marismas, pisoteando el barro con sus pesadas botas. Los espritus de la cinaga permanecieron inmviles con su siniestro resplandor durante varios segundos ms. Despus, tan silenciosamente como haban aparecido, se fundieron con los vapores y desaparecieron de la vista. Slo quedaron los rastros huecos de sus flechas, inscritos en el aire junto al antiguo arco. Abrac a Hallia con fuerza. Las marismas estaban extraamente en calma. Juntos escuchamos el sonido de nuestra respiracin y de Gwynnia, sin creernos
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del todo que seguamos vivos. Ms tarde, en el silencio, se oy un nuevo sonido. Proceda de algn punto cercano. Aunque apenas dur un par de segundos, pareca casi una voz. Casi... como un gato que emitiera un solo maullido satisfecho.

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27 Su propia historia
Sentado en el suelo junto a Hallia, rodeados por los vapores de las marismas, del mismo modo que los espritus de la cinaga slo unos minutos antes, de pronto recib un fuerte cogotazo. Me volv y vi a Gwynnia, con sus ojos llameantes fijos en nosotros. Con una mano temblorosa, Hallia le acarici el enorme hocico. Lo has hecho muy bien, amiga ma. Aunque no puedas escupir fuego, has luchado como un verdadero dragn. S, incluso tu tocaya, la madre de toda la raza de los dragones, se habra sentido orgullosa. Gwynnia sacudi la cabeza como si se azorara, con lo cual las hileras de minsculas escamas moradas que presentaba bajo los ojos centellearon como gemas de amatista. Tambin hizo que su oreja flexible azotara su paletilla y proyectara una lluvia de barro sobre nosotros. Rindose, Hallia le arranc un terrn de la barbilla. Sin previo aviso, se volvi y me lo lanz a la cabeza. Me alcanz en toda la sien. Eso declar por llegar tarde. Antes de que pudiera protestar, acerc mi rostro al suyo. Aquellos ojos de cierva me estudiaron unos instantes. Despus, me estamp un blando beso en los labios. Y esto por volver a mi lado. Me apart, tartamudeando por la sorpresa. T..., bueno, yo..., esto..., ejem, es... Por cierto dijo con determinacin. Recuerdas que haba algo que quera decirte? Ahora es el momento. Dej de farfullar y sonre. Sbitamente pensativa, inspeccion el lodazal que nos rodeaba y observaba las sinuosas columnas de vapores. Sus dedos pellizcaron el barro a su lado, palpando las cenizas dispersas que constituan los nicos restos de la bola de fuego de Nimue. No s cmo, joven halcn, pero saba que volveras a tiempo para ayudarme. Pero y los espritus de la cinaga? Eso me ha sorprendido. Asent. Tambin sorprendi a Nimue. Nunca haba odo contar que hubieran hecho algo por ayudar a otro ser vivo. Empez a peinar con los dedos sus enredados bucles. Por descontado, no a un hombre o a una mujer. Incluso mi pueblo, famoso por su tolerancia, tiene poca hacia los espritus de la cinaga. Todas nuestras historias sobre ellos, de la primera a la ltima, acaban en terror. Renunci a librarse de aquel modo del barro incrustado en su cabello, y dej de peinarse; despus, me escrut pensativamente. Supongo que es posible que hicieras lo correcto con la llave de mi padre. Tal vez, haya ejercido algn efecto que se prolongue ms all del da de hoy. Tal vez, incluso cambie a los espritus de la cinaga, por lo menos un poquito. Tal vez repliqu. Es difcil saberlo. Me volv hacia el arco de piedra y medit sobre el Espejo que contena. Por
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debajo de mi reflejo inestable, las nubes de niebla se apiaban, formaban remolinos y se entretejan, componiendo innumerables formas y pasadizos. Lentamente, ante mis ojos, mi imagen desapareci, para ser reemplazada por algo ms. Ca en la cuenta de que era una cara, pero muy distinta de la ma. Perteneca a un hombre cuya larga y lacia barba se confunda con la niebla: un rostro muy anciano, muy sabio, lleno de pena, angustia y siglos de aoranza pero, al mismo tiempo, con un toque de esperanza. Mientras contemplaba el rostro, por un instante me pareci que me devolva la mirada. Despus, como una nube dispersada por el viento, se disolvi. Mi mano se dirigi a mi talega de cuero. Busqu en su interior hasta tocar una semilla, pequea y redonda, que pareca latir como un corazn viviente. Una semilla que poda, algn da, germinar y convertirse en algo maravilloso. Volvindome hacia Hallia, reflexion en voz alta: Quiz tuvieras razn acerca de los espritus de la cinaga. Se cuentan muchas historias sobre ellos y siempre se contarn. Pero an estn a tiempo de escribir su propia historia. Inspir a pleno pulmn. Con sus propias elecciones y su propio final. Algn da me contars todo lo que viste ah dentro? pregunt Hallia sealando el arco. No, todo no. Pero s te dir una cosa, lo ms importante. Le cog la mano. Era un espejo. Un espejo que no necesita luz. Al or la frase, todo su rostro se ilumin. Y qu se ve en ese espejo? Oh, muchas cosas y, entre ellas, a un mago. S, el mago en el que un da me convertir. No porque sea mi destino, entindeme, sino porque soy yo. Me golpe el pecho. Mi propio yo, hecho de la misma carne y de los mismos huesos que ahora ves ante ti. Por el rabillo del ojo, percib cierto movimiento en el suelo y me volv para mirar a mi sombra. Pareca que me observaba, meneando la cabeza con determinacin. Empec a fruncir el ceo, pero me contuve. Lentamente, asent. Hecho tambin de la misma sombra. La oscura silueta dej de moverse..., de momento. De repente, omos un golpe seco en el montculo de turba ms prximo, seguido por otro de succin, y un irregular terrn de turba se levant en la orilla del charco. De debajo del terrn asom una cabeza redonda, con bigotes... e inconfundible. El bolarva empez a decir algo, pero se qued sin aliento al ver a la cra de dragn. Durante un largo momento nos mir, tironendose nerviosamente de los bigotes. Al fin habl con una voz arisca. Humanasquerosos, siempretan necesitadarse buenun barrofregado. Los ojos de Hallia brillaron, radiantes como la luz lquida en la que una vez nos habamos sumergido. Eso respondi sera de lo ms adorabloso. Libros Tauro http://www.LibrosTauro.com.ar

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