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la fsica en el pas de las maravillas

Sergio de Rgules
Publicado en julio, 1999. N 8

Algunas cosas se comportan segn las extraas leyes de la mecnica cuntica y otras no. Los fenmenos de los que da cuenta esta disciplina son tan desconcertantes que Albert Einstein los puso en duda al decir: Dios no juega a los dados con el Universo. Se cuenta que a propsito de esta afirmacin, otro famoso fsico, Stephen Hawking, replic, muchos aos despus : No slo juega a los dados, sino que los tira donde nadie lo ve.
A lo mejor han visto la pelcula Alicia en el pas de las maravillas; mejor an, quiz han ledo el libro original de Lewis Carroll, que es mucho ms fino. En cualquier caso, seguramente saben que en el pas de las maravillas las cosas no suceden como mandan el sentido comn y las buenas costumbres. Por ejemplo, en el fascinante y extrao mundo de Lewis Carroll para quedarte en el mismo lugar tienes que correr lo ms rpido posible, que es exactamente lo contrario de lo que ocurre en el mundo cotidiano. Si van a visitar al sombrerero loco hagan lo que hagan siempre llegarn a la hora del t. Y si se pasean por ah tal vez se topen con un gato sin sonrisa, lo que no tendra nada de raro, pero tambin se pueden encontrar una sonrisa sin gato, que es como suele aparecerse el famoso gato Cheshire que ayuda a Alicia en sus peripecias. Y hablando de gatos, quisiera contarles la historia de un felino que tambin tiene sus rarezas: el gato de Schrdinger. Este personaje no vive en el pas de las maravillas, sino en el mundo de la mecnica cuntica, rama de la fsica que estudia el comportamiento de la materia en la escala de los tomos, los electrones, los fotones y otras partculas submicroscpicas; tiene tantas aplicaciones que la vida moderna con computadoras y rayos lser, por ejemplo no sera posible sin ella. En el mundo cuntico suceden cosas tan extraas como las que le ocurrieron a Alicia un da, cuando se qued dormida debajo de un rbol. La fsica en el pas de las maravillas Hubiera preferido ser zapatero en vez de fsico, escribi Albert Einstein a su amigo Max Born en los aos veinte, al ver el cariz que estaba tomando la fsica con el nacimiento de la mecnica cuntica, teora de la cual tanto Einstein como Born eran creadores. Los fsicos haban empezado a hablar de partculas que se comportan como ondas y que no tienen posicin definida hasta que uno las observa, de saltos cunticos, en los que una partcula (por ejemplo, un electrn girando alrededor del ncleo de un tomo) poda ir de una posicin a otra instantneamente sin pasar por los puntos intermedios, y de otras rarezas por el estilo, ms dignas de los personajes de Lewis Carroll que de los objetos que solan estudiar los fsicos. La mecnica cuntica (en la interpretacin ms usual, mas no la nica) deca que, mientras nadie lo observara, un objeto gobernado por las leyes cunticas poda encontrarse en muchos

estados al mismo tiempo, aunque stos fueran incompatibles desde el punto de vista de la fsica de todos los das, la llamada fsica clsica. Un electrn, digamos, poda estar en varios lugares al mismo tiempo, o tener dos valores distintos, y opuestos, de la propiedad fsica de las partculas submicroscpicas conocida como espn. En lenguaje tcnico se dice que el objeto se encuentra en unasuperposicin de estados coherentes . Sin embargo, cuando alguien haca una medicin para determinar la posicin o el estado de espn de las partculas obtena un resultado bien definido, por ejemplo: el electrn se encontraba exactamente en tal punto y no en otro. La medicin destrua la coherencia, de tal manera que uno nunca poda cachar a la partcula en una superposicin de estados coherentes. Hubo quien dijo que esta seleccin del estado de la partcula al momento de observarla la efectuaba la mente del observador. Dicho de otro modo, que la psique afectaba el comportamiento de la materia! Peor an, las partculas, al parecer, tenan voluntad propia. Un electrn lanzado contra una pared con dos rendijas poda decidir por s solo sin que mediara ninguna causa por cul de las dos rendijas pasar, y si nadie lo observaba pasaba por las dos al mismo tiempo e interfera consigo mismo como si fuera una onda. Qu horror! Quiz una de las peculiaridades de la mecnica cuntica que ms preocupaban a Einstein era que las propiedades fsicas de dos partculas que alguna vez estuvieron cerca una de la otra permanecan relacionadas aunque las partculas se separaran. Por ejemplo, aunque las partculas se vayan a extremos opuestos del Universo, cada una de ellas reaccionar instantneamente a cambios producidos en la otra, como si estuvieran conectadas por una especie de telepata cuntica que les permitiera intercambiar informacin a velocidad infinita. Este fenmeno, conocido como no localidad, contradice la teora de la relatividad, que dice, entre otras cosas, que nada puede viajar ms rpido que la luz, y mucho menos a velocidades infinitas.
ms...

Einstein no era el nico que estaba dispuesto a considerar un cambio drstico de profesin por culpa de la mecnica cuntica. Otro inconforme era Erwin Schrdinger, quien tambin era uno de sus creadores. En 1935 Schrdinger atac el problema de la coherencia y para ilustrarlo ide un experimento pensado, conocido como la paradoja del gato. Un experimento pensado es un razonamiento fsico escueto que ayuda a aclarar ideas sin necesidad de ponerse en prctica. El experimento pensado del gato de Schrdinger consiste en meter un gato en una caja provista de una muestra de tomos radiactivos. Los tomos radiactivos tienen ncleos inestables que pierden partculas. Cuando esto ocurre decimos que se ha producido una desintegracin radiactiva. La caja tiene, asimismo, un dispositivo que mata al animal si se produce una desintegracin en la muestra de tomos. La parte cuntica del aparato gaticida son los tomos radiactivos, los cuales se escogen de tal manera que tengan una probabilidad de 50% de producir una desintegracin en el lapso de una hora (esto es para simplificar el argumento y no importa si de veras existen tales tomos; eso es lo bueno de los experimentos pensados). De acuerdo con la mecnica cuntica, al cabo de una hora la muestra radiactiva se encontrar en un estado indefinido que es superposicin coherente de los dos estados posibles: (1) se produjo la desintegracin; (2) no se produjo la desintegracin.

Los caprichos de la mecnica cuntica


Algunas peculiaridades de la mecnica cuntica:
Coherencia: antes de efectuar mediciones sobre ellos, los objetos cunticos estn en todos sus

estados posibles, aunque sean estados contradictorios desde el punto de vista de la fsica clsica. Efecto de la medicin: al efectuar una medicin sobre el sistema cuntico, el estado de ste se reduce instantneamente a uno solo de sus estados posibles (la medicin destruye la coherencia). Acausalidad: los fenmenos cunticos fundamentales ocurren sin que medie causa alguna (por ejemplo, la seleccin de un estado especfico entre varios posibles al efectuarse la medicin). No localidad: dos o ms partculas que hayan interactuado en el pasado pueden intercambiar informacin instantneamente aunque las separen grandes distancias.

Quiz no parezca tan extrao que unos tomos que a fin de cuentas son unas cosas que ni siquiera podemos ver se encuentren en dos estados a la vez. El problema es que la descripcin cuntica se puede extender al gato, cuyos dos estados posibles al cabo de una hora son: (1) el gato est vivo; (2) el gato est muerto. La mecnica cuntica dice que, antes de abrir la caja para comprobar la situacin del pobre animal, su estado es una superposicin coherente de (1) y (2); es decir, el gato est a la vez vivo y muerto. Qu incmodo! Felinos experimentales El argumento original de Schrdinger estaba encaminado a criticar la llamada interpretacin ortodoxa o de Copenhague de la mecnica cuntica. Segn sta, la mecnica cuntica es la teora ms completa posible del comportamiento del mundo submicroscpico a pesar de los muchos huecos que los escpticos perciben en su estructura. Por ejemplo, qu determina por cul rendija pasar el electrn, o en qu momento se producir una desintegracin radiactiva? La mecnica cuntica no es capaz de decirlo. Pero en los ltimos aos la discusin ha pasado del mbito especulativo de los experimentos pensados a los experimentos reales. Por supuesto, nadie est pensando en someter gatos de verdad a torturas cunticas. Los fsicos de hoy llaman gato de Schrdinger a cualquier montaje experimental en que un objeto macroscpico (por ejemplo, un campo electromagntico) est acoplado a un sistema cuntico (digamos, un tomo que atraviesa la regin del campo electromagntico) de tal manera que pueda entrar en una superposicin de estados coherentes. Los distintos gatos de Schrdinger que han ideado los fsicos sirven para dar respuesta a la pregunta: cmo se pasa del extrao mundo de la fsica cuntica al mundo cotidiano la fsica clsica? Es como preguntar cmo se va del pas de las maravillas al mundo cotidiano? y, a diferencia de lo que le ocurre a Alicia, en la fsica no basta despertar de un sueo. En diciembre de 1996 un grupo de investigadores franceses construy un gato de Schrdinger usando un campo electromagntico atrapado en una cavidad resonante (como, digamos, el que se forma dentro de un horno de microondas al recalentar una pizza). Haciendo pasar por la cavidad un tomo que se encontraba en una superposicin de dos estados de energa, el equipo logr que el campo electromagntico vibrara de dos maneras distintas a la vez, o sea, que entrara en una superposicin coherente de dos estados de oscilacin. Los investigadores afirman haber podido estudiar cmo se produce la destruccin de la coherencia cuntica. Si sus afirmaciones son ciertas, han atrapado al gato de Schrdinger con las manos en la masa en el preciso instante en que decida si estar vivo o muerto. Otro equipo de investigadores afirma haber observado un tomo individual en dos posiciones al mismo tiempo. Los dos estados de posicin estaban separados 80 nanmetros (0.00000008 metros), una distancia pequea, si se quiere, pero enorme comparada con el tamao de los tomos.

Podemos regresar del pas de las maravillas? Pero antes otra pregunta: para qu querramos regresar? El problema es claro: la fsica tiene que explicar por qu la materia se comporta de manera cuntica unas veces y clsica otras, y en qu circunstancias ocurre cada uno. Hace ms de setenta aos que algunos fsicos no dormimos tranquilos debido a esta incmoda dualidad. Algunos objetos se comportan cunticamente; otros no. Dnde y cmo ocurre la transicin cuntico-clsica? Para explicar la destruccin de la coherencia y tender un primer puente entre el comportamiento cuntico y el clsico, W. Zurek, del Laboratorio Nacional Los lamos, en Estados Unidos, ha propuesto un mecanismo al que llama decoherencia. En esta teora no hace falta una persona para efectuar las mediciones que destruyen la superposicin de estados coherentes de un sistema cuntico. Zurek opina que la interaccin del sistema con su entorno basta para seleccionar un solo estado entre todos los posibles.Con esta hiptesis, explica por qu los objetos macroscpicos por lo general no se comportan cunticamente: a temperaturas normales (300 kelvin) y masas macroscpicas (digamos, de 1 gramo para arriba), la coherencia se pierde en un lapso brevsimo (de menos de segundos). Un gato de verdad no puede estar en una superposicin de estados coherentes el tiempo suficiente para que lo notemos. El problema con la teora de la decoherencia es que, si bien explica por qu los objetos que se comportan clsicamente no pueden entrar en superposiciones coherentes, no proporciona mecanismos de seleccin que determinen en cul de todos sus estados posibles queda el objeto despus de la interaccin con el entorno. El gato de Schrdinger se guarda sus secretos.

La sonrisa del gato Mientras tanto los fsicos han empezado a encontrar aplicaciones para las superposiciones cunticas. Unas son plausibles, como un gato sin sonrisa; otras descabelladas, como una sonrisa sin gato. Entre las primeras se cuenta la posibilidad de usar la mecnica cuntica para proteger mensajes transmitidos por fibras pticas. Este mtodo de criptografa cuntica ya se ha puesto a prueba y, al parecer, da resultado. Tambin se est estudiando la manera de usar tomos individuales en superposiciones coherentes para almacenar y manipular informacin controlando sus propiedades cunticas por medio de rfagas de luz lser. Segn los proponentes de la nueva disciplina conocida como computacin cuntica, esto podra permitir obtener memorias y procesadores de computadora del tamao de un tomo. Pero la aplicacin ms digna del pas de las maravillas es la teletransportacin cuntica. Al decir de algunos investigadores, la extraa propiedad llamada no localidad podra permitirnos transmitir informacin instantneamente a cualquier distancia. Imaginemos las posibilidades: podramos ir a tomar el t con el sombrerero loco aunque viviera en la galaxia de Andrmeda a 2 millones de aos-luz y estar de regreso a tiempo para la cena. Es hora de ponerle punto final a este artculo antes de que nos lleve de regreso al pas de las maravillas. Por el momento, la explotacin prctica de las propiedades ms inquietantes de la mecnica cuntica sigue siendo fantasa, como el sueo de una nia que duerme al pie de un rbol. ______________________________________________________

Sergio de Rgules es fsico y se opone rotundamente a que se usen gatos de verdad en el experimento de Schrdinger. Es autor de los libros El sol muerto de risa y El renovador involuntario: Nicols Coprnico (Editorial Pangea). Trabaja en el MuseoUniversum y cuando no est divulgando la ciencia es compositor y pap. Actualmente est grabando un disco que an no tiene ttulo. Se aceptan sugerencias.
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