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Roberto Aretxaga Burgos Boletn de la Sociedad Mexicana de Astrobiologa Ao 4, Nmero 38.

Noviembre de 2012 (Terminado: Febrero de 2011)

EXOBIOLOGA: APROXIMACIONES A LA VIDA MS ALL DE LA TIERRA DE J. LEDERBERG, MEDIO SIGLO DESPUS.


Roberto Aretxaga Burgos Dpto. de Filosofa, Universidad de Deusto, Bilbao, Espaa Febrero de 2011
Editor: Irma Lozada Chvez (www.soma.org.mx)
Ensayo del artculo Exobiology: Approaches to Life beyond the Earth de Joshua Lederberg. Science, August 12, 1960, Vol. 132, No. 3424, pginas 393-400. http://profiles.nlm.nih.gov/ps/access/BBABHM.pdf

1. EL CONTEXTO En 1958, Joshua Lederberg (1925-2008) recibi el Premio Nobel de Fisiologa o Medicina compartido con Beadle y Tatum- por sus descubrimientos sobre recombinacin gentica y organizacin del material gentico bacteriano. Sus trabajos e investigaciones contribuyeron al origen de la gentica bacteriana y al desarrollo de la biologa molecular, as como al establecimiento de las bases de la ingeniera gentica y la biotecnologa. Los aos 40 y 50 del siglo XX fueron prdigos en avances en el campo de las ciencias de la vida. Son reseables, entre otros, la abiosntesis de aminocidos (Stanley Miller, en 1952), el descubrimiento de la estructura molecular del DNA (Watson y Crick, en 1953) o la sntesis de las molculas constitutivas de los cidos nucleicos (Juan Or, en 1959). De igual modo, otros campos de investigacin progresaron en aquella poca, destacando entre todos ellos uno por su espectacularidad: el 4 de octubre de 1957 la URSS lanz con xito el Sputnik 1, dando comienzo la era espacial. Ese mismo ao, Lederberg haba fundado el Departamento de Gentica Mdica de la Universidad de Wisconsin, el cual dirigi hasta finales de 1958, poca en que lo abandonara para aceptar la direccin del Departamento de Gentica de la Facultad de Medicina de la Universidad de Stanford. 1957 fue tambin el ao en que Lederberg ingres en la National Academy of Sciences (NAS). El lanzamiento del Sputnik 1 coincidi con la estancia de Lederberg como profesor visitante en la Universidad de Melbourne (Australia). De regreso a la Universidad de Wisconsin, a comienzos de noviembre de 1957, Lederberg hizo escala en la India para encontrarse con

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Haldane, quien enseaba en Calcuta. Durante la cena celebrada la noche de su llegada se desarroll un episodio muy significativo para nuestro tema, a la vez que ilustrativo del clima de guerra fra dominante en la poca: Lederberg tuvo ocasin de intercambiar ideas y opiniones con Haldane y otros asistentes acerca de las consecuencias del lanzamiento del Sptnik, as como sobre la posibilidad de una espectacular accin propagandstica por parte de la URSS aprovechando la conmemoracin del 40 aniversario de la revolucin, tal como una explosin nuclear en la luna. Tanto Haldane como Lederberg manifestaron en aquella reunin su temor a que un suceso semejante pudiese contaminar o destruir pruebas de la existencia de vida extraterrestre en nuestro satlite natural. Tras su regreso a los Estados Unidos, Lederberg se interes profundamente en el problema de la contaminacin planetaria como consecuencia de las actividades humanas en el espacio, trasladando su preocupacin a la comunidad cientfica desde su labor en el Space Sciences Board (SSB), creado por la NAS en 1958. Ese mismo ao, el International Council for Scientific Unions cre el Committee on Space Research (COSPAR). 1958 fue tambin testigo del nacimiento de la agencia espacial estadounidense NASA. Desde un principio Lederberg trabaj para que la agencia incluyera las ciencias de la vida dentro de su programa espacial. En julio de 1959, el administrador general de la NASA cre el Bioscience Advisory Committee, que a su vez apoy la creacin, en marzo de 1960, de la Office of Life Sciences. En agosto de ese mismo ao, la NASA autoriz al Jet Propulsion Laboratory el estudio de una misin no tripulada a Marte en busca de vida en su superficie. Lederberg particip desde el comienzo en la seleccin de los objetivos y el diseo de experimentos de las misiones exobiolgicas norteamericanas a Marte. La figura de Lederberg fue clave para la unin de las ciencias de la vida y la exploracin espacial en una sntesis indita, a la que l mismo denomin exobiologa: una aventura cientfica tan apasionante como controvertida en la que EE.UU. crey encontrar una excelente oportunidad para tomar la delantera a la URSS en la carrera espacial, reparando as su maltrecho orgullo nacional.

2. EL TEXTO En enero de 1960, Lederberg tom parte en el 1er. Simposio de Ciencia Espacial del COSPAR, celebrado en Niza (Francia). El 12 de agosto de ese mismo ao, la revista Science publicara Exobiology: Approachess to Life Beyond the Earth, escrito en el que Lederberg recoga el contenido de su intervencin en aquella reunin, y que posteriormente publicara tambin el SSB. Seguidamente proceder a exponer las ideas contenidas en el citado texto, respetando su hilo argumentativo y estructura original. Cada epgrafe se acompaa de comentarios que ponen de relieve el carcter pionero del texto, as como su actualidad.

2.1. INTRODUCCIN Lederberg comienza su escrito (intervencin) reparando en la singular circunstancia de disponerse a abordar cuestiones de biologa ante un auditorio compuesto mayoritariamente por expertos interesados en los avances de la fsica terrestre en el sistema solar. Constata, igualmente, la expectacin suscitada entre los asistentes ante lo que la investigacin planetaria pueda aportar al tema de la distribucin de la vida en el Universo. Seala luego la necesidad de abordar esta cuestin de manera experimental y fundamentada (cientficamente), y advierte que dicha aproximacin precisa de la cooperacin internacional y el entendimiento entre ciencias entonces distantes, como la gentica bioqumica y la astronoma planetaria. Seala Lederberg,

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igualmente, que si bien parece coherente con el modo cientfico de proceder aguardar al completo desarrollo de la tecnologa que posibilite tanto el viaje espacial tripulado como el retorno de muestras planetarias para su posterior anlisis en los laboratorios terrestres, tal posicin no parece considerar suficientemente la capacidad de los organismos vivos para crecer y propagarse en ambientes nuevos; un hecho seriamente preocupante cuando se trata de la preparacin cientfica de misiones fuera de la Tierra. El peligro de contaminacin interplanetaria, junto con los enormes costes de los viajes espaciales, justifican a juicio de Lederberg la necesidad de realizar misiones automatizadas y, por tanto, de sopesar los experimentos ms provechosos a realizar en tales condiciones, con independencia del papel que los vuelos espaciales tripulados puedan llegar a desempear en la exploracin cientfica.

2.1.1. Comentarios En un informe elaborado por Lederberg para el grupo WESTEX, fechado el 26 de enero de 1960, en el que el cientfico norteamericano recoge sus impresiones sobre el citado Simposio del COSPAR, entre otras cosas dice: El inters biolgico de esta reunin fue muy limitado, pero result un foro excelente y necesario para la presentacin de un programa constructivo de exobiologa. La palabras de Lederberg evidencian cul era su propsito al acudir a dicha reunin internacional, a la vez que la novedad del mismo; novedad de la que deja constancia en el texto que nos ocupa en la referencia a la composicin del auditorio al que se dirige, as como a la necesaria colaboracin que, tanto entre cientficos de diferentes pases como entre ciencias distantes, precisa la exobiologa para su avance. Esta exhortacin de Lederberg a la colaboracin internacional e interdisciplinar es tanto ms reseable al considerar el contexto de guerra fra en que se produjo. Sera ingenuo negar una posible utilizacin poltica con fines propagandsticos de la posicin de Lederberg, pero ste dej constancia en distintas ocasiones de su abierta oposicin a supeditar los objetivos cientficos de las misiones espaciales a los intereses polticos y militares. En cualquier caso, es un hecho que la cooperacin cientfica internacional es una de las condiciones de posibilidad de la existencia y progreso de la exobiologa en la actualidad (astrobiologa); una cooperacin que la NASA institucionaliz casi cuarenta aos despus del escrito de Lederberg con la creacin, en 1998, del National Astrobiology Institute (NAI), el cual coordina y lidera la investigacin astrobiolgica mundial. Del mismo modo, la colaboracin entre disciplinas es tambin condicin de posibilidad de la exobiologa que, por su propia naturaleza y objetivos, constituye ya en s misma una combinacin de ingeniera y ciencias espaciales, planetarias y biolgicas. La colaboracin entre disciplinas contenidos, mtodos y tcnicas- en las fronteras del saber, adems de requisito para el desarrollo tecnolgico, es causa tambin de transformacin de la propia actividad cientfica. En este sentido, la astrobiologa est contribuyendo de manera especialmente activa al surgimiento de una nueva forma de hacer y entender la ciencia que va ms all de la multi-disciplinariedad e, incluso, de la inter-disciplinariedad: la trans-disciplinariedad. Sobre la referencia de Lederberg a la conveniencia de las misiones espaciales automatizadas para la investigacin exobiolgica tratar ms adelante.

2.2. MOTIVACIONES PARA LA INVESTIGACIN EXOBIOLGICA Comienza Lederberg este epgrafe aludiendo nuevamente a lo indito que resulta en el panorama cientfico y cultural del momento el objetivo de la exobiologa de relacionar la exploracin espacial con cuestiones biolgicas y mdicas, tales como el papel de los genes en el

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desarrollo del embrin, la sntesis de protenas, la biologa de los virus o la evolucin de las especies. A continuacin, Lederberg seala que el hecho de disponer de un nico caso de vida conocido -el terrestre- dificulta la construccin de una biologa terica a la altura de la fsica o la qumica contemporneas, al impedirla ser algo ms que una racionalizacin de hechos particulares sin relacin con axiomas o principios universalmente vlidos, a excepcin del principio de seleccin natural (Darwin). Considera Lederberg que slo una biologa comparada a escala csmica permitira saber si las propiedades qumicas de la vida tenidas por principios bsicos no son ms que particularidades de la vida en nuestro planeta. Seala, igualmente, la importancia que para una biologa terica posee la elaboracin de una definicin abstracta de vida, lo que contrasta con el hecho de que el nico consenso al respecto sea el de su necesaria arbitrariedad. Considera que, si la vida ha evolucionado progresivamente a partir de la materia inerte, entonces la separacin entre la evolucin qumica y la biolgica resulta plenamente justificada, y que una definicin de vida vlida para la de la Tierra no puede pretenderse universal hasta no saber ms acerca de la diversidad de la evolucin qumica. Por ello, Lederberg establece como objetivo fundamental de la investigacin exobiolgica la comparacin de modelos planetarios de evolucin qumica enfatizando los rasgos caractersticos predominantes en cada uno de ellos; una tarea, afirma, a la que los anlisis bioqumicos de los organismos y sus hbitats contribuirn mejor que otros estudios por la mayor relevancia de la informacin que suministran para su comparacin con la vida terrestre. De ello concluye Lederberg la conveniencia de incluir experimentos bioqumicos en las misiones iniciales de exploracin planetaria. Lederberg cree posible una bioqumica de entornos no acuosos, o molculas no carbonosas, con temperaturas inferiores a 200 K o superiores 500 K, pero advierte de la conveniencia de aplazar el inters por semejantes sistemas bioqumicos exticos hasta disponer de informacin acerca de otros ms familiares y haber aprendido lo suficiente sobre ellos. Lederberg considera que la exobiologa debe atender de forma prioritaria, no exclusiva, a los aspectos comunes a toda forma de vida en la Tierra, tales como los cidos nucleicos, las protenas, las vitaminas o las hormonas esteroideas, con la intencin de compararlos con los de una exobiota y saber si esos elementos tendran la misma composicin, estructura y funciones que en nuestro planeta, o si esas mismas funciones podran ser desempeadas por otros elementos diferentes, lo que ayudara a comprender mejor la universalidad de dichos componentes y mecanismos, as como a resolver cuestiones tales como la aparente tendencia o progreso en la evolucin bioqumica desde el microbio hasta el ser humano (la coordinacin en el tiempo y el espacio de procesos ya existentes, ms que la invencin de nuevos) o la aleatoriedad de las variaciones en el modelado de nuestra forma de vida. Tampoco excluye la posibilidad de hallar organismos extraterrestres econmicamente beneficiosos para el ser humano, pero afirma que el principal objetivo ha de ser ampliar nuestro conocimiento, antes que los zoolgicos y jardines botnicos.

2.2.1. Comentarios Segn presenta Lederberg la exobiologa en este texto, la novedad de tal disciplina radica, por una parte, en la apertura de la biologa a las nuevas oportunidades ofrecidas por el viaje espacial (exobiologa como biologa comparada a escala csmica); por otra, en la prioridad concedida a disciplinas entonces emergentes, como la bioqumica y la biologa molecular (exobiologa como bioqumica). La exobiologa aparece, por tanto, como una bioqumica comparada interesada antes por el origen y estructura de la vida microscpica que en las posibles vas evolutivas seguidas por organismos en otros lugares del universo. Las escasas expectativas

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de hallar vida distinta de la microbiana -y en ningn caso inteligente- en el sistema solar y el desconocimiento en la poca del escrito de la existencia de planetas y sistemas extrasolares, podran explicar en parte esta limitada concepcin de la exobiologa, frente a la actual astrobiologa. En cualquier caso, es claro que Lederberg presenta la exobiologa como aquella disciplina que, por su carcter comparativo, liberar a la biologa del empirismo que lastra su aspiracin a convertirse en ciencia estricta. No es de extraar, por tanto, que el posicionamiento de la naciente disciplina en el organigrama de las ciencias de la vida fuese visto por otras ya consolidadas como una amenaza para su status. En este sentido, resulta significativo que, en sus orgenes, el programa de la NASA para las ciencias de la vida, tutelado por Lederberg, incluyera solamente bilogos moleculares y bioqumicos. Ello explicara, al menos en parte, la virulencia de la crtica que el bilogo evolucionista Gaylord Simpson dirigi en su momento contra el programa exobiolgico y los exobilogos -a los que se refiri como ex-bilogos-, ms all de lo acertado o no de las razones esgrimidas: si la biologa slo dispone de un nico modelo de vida, los exobilogos carecen de l (ciencia sin objeto); si la biologa peca de emprica, la exobiologa lo hace de especulativa al contar nicamente con suposiciones e hiptesis sin contrastar e, incluso, incontrastables (ficcin cientfica). Frente a la confianza de Lederberg en las posibilidades de la exobiologa para contribuir a una mejor comprensin de la vida en la Tierra, sus adversarios argumentan que, de hallarse vida extraterrestre, sta sera como la de la Tierra, por lo que poco o nada aportara; o bien muy distinta, en cuyo caso no sera reconocible como vida. Por tanto, la pobreza de los resultados de un eventual xito en la bsqueda exobiolgica no justificara suficientemente la enorme cantidad de recursos econmicos y cientficos que precisa, y menos an si todo lo que cabe hallar son microorganismos. La controversia suscitada por Lederberg hace medio siglo contina vigente en la actualidad. En cuanto a la elaboracin de una definicin de vida, es sta una cuestin cientfica y filosfica abierta que, obviamente, involucra plenamente a la exo/astrobiologa. Lejos de resolverla, nuevos descubrimiento -como la existencia de extremfilos-, la posibilidad de una vida en la sombra o los desarrollos en ciberntica, robtica o vida/inteligencia artificial, han venido a complicarla. Problemas de todo tipo surgen y se agolpan ante cada nuevo intento de obtener definiciones ms comprensivas o abiertas de la vida, siendo todo ello actualmente objeto de inters en publicaciones y foros cientficos multidisciplinares -como la conferencia Defining Life (Pars, febrero de 2008)-, desempeando la astrobiologa un papel relevante en el debate. En relacin a la expectativa de Lederberg sobre biotas y bioqumicas exticas, y la necesidad de una aproximacin progresiva a las mismas, hay que sealar el descubrimiento de extremfilos, que ha posibilitado en parte su cumplimiento. Desde que Brock describiera el primero en 1969 -un termfilo hallado en Yellowstone- su cantidad y variedad no cesa de aumentar. Es reseable el descubrimiento de extremfilos eucariotas (ro Tinto, Espaa, 2002), por ser la eucarioticidad una condicin para la aparicin de sistemas nerviosos y mentes, como en el caso de los humanos. Los organismos extremfilos son lo ms parecido a una hipottica biota extraterrestre con que cuentan los astrobilogos: una especie de versin domstica de biota extraterrestre con la que ensayar tcnicas, mtodos y teoras como preparacin al estudio de una biota verdaderamente extraterrestre. Un paso en este sentido sera, de confirmarse finalmente, el caso protagonizado en diciembre de 2010 por una bacteria del Lago Mono, capaz de sustituir en condiciones experimentales el fsforo de los cidos nucleicos por arsnico. Aunque existen otros casos de sustitucin de un elemento bsico -el fitoplancton es capaz de sustituir fsforo por nitrgeno o azufre en los lpidos de las membranas, tanto en casos procariotas como eucariotas, reservando el fsforo para los cidos nucleicos y el metabolismo-, sta es la primera vez que se describe una sustitucin en cidos nucleicos. El hecho de que ello haya sucedido en laboratorio (sustitucin inducida) supone tambin un paso adelante en la construccin de la astrobiologa, al incidir en la posibilidad de generar biotas artificialmente (biologa sinttica) para su estudio comparativo sin necesidad de disponer de una extraterrestre. Es concebible, por tanto, una

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biologa comparada como la propuesta por Lederberg (exobiologa) si bien de carcter propedutico, esto es, una exobiologa sinttica como simulador donde ensayar lo que, llegado el momento, sera la exobiologa sensu stricto. Por otra parte, la confirmacin definitiva del caso de la bacteria del Lago Mono, actualmente en discusin, reforzara la verosimilitud de las posibilidades imaginadas por algunos autores acerca de tipos de vida basados en elementos distintos del carbono, como el silicio. Ello incide sobre la cuestin de la elaboracin de una ms adecuada o amplia definicin de vida, con la consiguiente rehabilitacin exobiolgica de escenarios planetarios ahora desestimados. Ms desconcertante an es la posibilidad sugerida por P. Davies de la existencia de una vida en la sombra ( shadow life), es decir, de microorganismos aliengenas presentes en nuestro planeta aunque todava no detectados. La confirmacin de esta sospecha revolucionara la astrobiologa, las ciencias de la vida y la definicin de sta.

2.3. TEORAS SOBRE EL ORIGEN DE LA VIDA En este epgrafe, Lederberg expone las bases de una teora contempornea sobre el origen de la vida con el propsito de justificar la necesidad de la exobiologa, mostrando para ello lo que el nuevo enfoque exobiolgico puede aportar al tema, a la vez que fundamentando la idea de que la vida no es un fenmeno infrecuente en el universo. Tales bases son: - La falsacin experimental por Pasteur de la teora de la generacin espontnea, que deja abierta tanto la cuestin del origen de la vida en la Tierra como la posibilidad de que tal hecho sea repetible. Lederberg advierte, adems, que los primeros organismos debieron ser ms simples que las bacterias actuales, dado que stas poseen una estructura muy compleja y organizada para su pequeo tamao; - El descubrimiento del gen auto-replicante como base de la vida, que conduce a la cuestin del origen de la primera molcula gentica. Lederberg seala que, dada la capacidad autoreplicante y la incidencia del azar, el principio darviniano de seleccin natural podra explicar el surgimiento de cualquier grado de complejidad biolgica; - El descubrimiento de los cidos nucleicos como base material de la herencia, que permite elaborar un modelo mecanicista de su capacidad replicativa, cuya clave radica en la estructura helicoide de Watson y Crick; - La contrastacin experimental de las ideas de Haldane, Oparin y Horowitz, entre otros, acerca de la formacin de compuestos orgnicos a partir de elementos inorgnicos, en especial la llevada a cabo por Miller y Urey obteniendo aminocidos a partir de una mezcla de gases y descargas elctricas; un experimento que incida, adems, en el carcter reductor de la primitiva atmsfera terrestre. Sobre la formacin de molculas carbonosas, Lederberg apunta otra teora que considera an ms convincente: en astrofsica, la primitiva concentracin de tomos libres que forma el polvo interestelar, e incluso las estrellas mismas, debe conllevar la agregacin molecular H + C + O + N, es decir, que una gran parte de la masa condensada del universo consiste, o consisti alguna vez, en macromolculas orgnicas muy complejas. Pues bien, algo anlogo, salvando las distancias, piensa Lederberg que pudo acontecer en lo biolgico: que unas pocas molculas funcionaran como ncleos de condensacin. De este modo, seala, la actual qumica molecular del polvo interestelar -o pre-estelar- est sujeta a un tipo de seleccin natural, no pudiendo ser un caso puramente fortuito de entre los tomos disponibles. Advierte Lederberg que hay indicios de esta qumica en el espectro de los cometas y en fragmentos de meteoritos, y cree que la luna podra conservar algunos restos valiosos. Conjetura Lederberg que, de jugar la agregacin primitiva algn papel en la provisin de los precursores de la evolucin biolgica, la polarizacin

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de la luz al atravesar el polvo interestelar podra haber intervenido en la determinacin de los ismeros como levgiros o dextrgiros. En cuanto a la fuente alimentaria, no cree que constituya un problema: antes de la aparicin de organismos voraces, los compuestos orgnicos se acumularan hasta equilibrarse con la descomposicin termal y radiativa, proporcionando los ocanos la proteccin necesaria. Localmente, la concentracin del caldo habra aumentado por evaporacin selectiva y absorcin mineral. El mayor problema que presenta este modelo es, a juicio de Lederberg, la formacin de un polmero replicante en semejante cenagal, lo que ningn experimento haba conseguido explicar an. Lederberg refiere la controversia acerca de si, dada la complejidad y perfeccin de los cidos nucleicos, fueron stos los primeros genes o alguna protena simple, pues las actuales no replican. A favor de la hiptesis de los cidos nucleicos estara el hecho de no haberse hallado otro polmero auto-replicante. Lederberg considera que la comparacin con un sistema evolutivo independiente podra arrojar algo de luz al respecto. Finaliza Lederberg el epgrafe notando que an quedan muchos pasos por reconstruir en la aparicin de las molculas vivas, siendo este un problema central para la exobiologa. No obstante, considera que tambin un planeta estril sera de extraordinario inters para la biologa por el conocimiento que aportara del actual progreso de la evolucin qumica prebitica.

2.3.1. Comentarios La concepcin Lederbergiana de la exobiologa como bioqumica comparada a escala csmica explicara, tal como se dijo, su inters por el origen y estructura de la vida antes que por sus posibles sendas evolutivas en otros lugares del universo. Puesto que de momento slo se conoce un tipo de vida -el de la Tierra- la exobiologa se ver obligada a focalizar inicialmente en l su atencin, necesitada como est de un modelo operativo capaz de orientar, como analogado principal, la bsqueda, deteccin y reconocimiento de vida en otros lugares del universo, as como su eventual comparacin. Dada la implicacin de la exobiologa con el problema del origen y estructura de la vida, se entiende que Lederberg dedique un epgrafe de su escrito a mostrar los avances y principios bsicos sobre los que debe descansar una teora contempornea de la vida, tales como la imposibilidad de la generacin espontnea, el descubrimiento de los cidos nucleicos como base material de la herencia o la sntesis abitica de compuestos orgnicos. Todo ello, adems, asumiendo como aspecto determinante la universalidad del principio darviniano de seleccin natural. Sobre estos fundamentos construye Lederberg la lnea argumental que subyace a su discurso: puesto que todos los cuerpos de nuestro sistema solar tienen el mismo origen fsico y qumico, y la diversidad de la vida en nuestro planeta procede de un ancestro comn, el cual emergi, a su vez, de la fsica y qumica comunes bajo determinadas condiciones, nada prohbe pensar que tal hecho haya podido repetirse en algn otro lugar del universo sometido a condiciones iguales o similares. La posibilidad indicada por Lederberg de encontrar en otros cuerpos celestes pruebas de la teora hetertrofa que propone para explicar el origen de la vida, junto con el planteamiento integrador de dicha teora, justificara la existencia de la exobiologa para resolver las cuestiones que esa misma explicacin deja pendientes, tales como el carcter de la atmsfera primitiva, la quiralidad de los compuestos orgnicos, la primera molcula gentica o el lugar, precursores y condiciones en los que surgi la vida; aspectos todos ellos en los que se han producido avances significativos en el medio siglo que nos separa del texto de Lederberg, abriendo el problema a nuevos planteamientos, como el mundo RNA, el pre-RNA, o un posible origen quimioauttrofo de la vida.

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Lederberg fue pionero en valorar el vuelo y la exploracin espaciales como una oportunidad para resolver algunas de las principales cuestiones involucradas en el problema del origen y estructura de la vida, por lo que trabaj para que la NASA incluyera la biologa en sus programas, priorizando los objetivos cientficos frente a los polticos y militares. La creacin por parte de la NASA de la Office of Life Sciences, en 1960, permiti que las ciencias de la vida incorporaran una nueva perspectiva terica y experimental, la exobiolgica, cuyas aportaciones estn contribuyendo ciertamente ha enriquecer y mejorar nuestros conocimientos sobre la vida. Las evidencias y conocimientos cientficos sobre el origen y estructura de la vida acumulados durante el ltimo medio siglo, en gran medida como contribucin de la astrobiologa, han comenzado a producir un cambio radical en el modo de comprender la vida al permitir concebirla como un imperativo bajo determinadas condiciones, en lugar de un fenmeno excepcional, tal como sostiene el paradigma biogeocntrico dominante en la actualidad.

2.4. PANSPERMIA NATURAL Y ARTIFICIAL Considera Lederberg que la credibilidad de la panspermia (Arrhenius) se ha visto erosionada, principalmente, por dos razones: la falta de un mecanismo que explique satisfactoriamente el modo de escapar las esporas vitales al campo gravitatorio de planetas de un cierto tamao, y su vulnerabilidad a la radiacin solar. Pero el mayor problema de esta hiptesis consiste, seala, en que evade el problema fundamental: el lugar de origen de las esporas, remitiendo a uno desconocido o, peor, incognoscible, lo que cuestiona su validez cientfica (incontrastabilidad). Con todo, Lederberg sostiene que la hiptesis de la panspermia resulta muy significativa desde el punto de vista de la biologa csmica, por lo que presenta algunos argumentos en su defensa: el impacto con otros cuerpos heliocntricos salvara el campo gravitatorio y las partculas podran ser afectadas por algn mecanismo electro-cintico, como el contemplado por Arrhenius; los riesgos a la exposicin espacial de las esporas podran haberse exagerado y algunos microorganismos ser resistentes al vaco, a las bajas temperaturas, y hasta a las radiaciones ionizantes. Adems, aade, capas de materiales superpuestos podran servir como escudo bajo el que refugiarse de las radiaciones solares ultravioletas y del viento de protones. Lederberg seala que la verificabilidad de la hiptesis de la panspermia depende de la previa demostracin de la posibilidad del transporte interplanetario de materiales, y que la luna podra conservar evidencia de ello dado su carcter de trampa para las partculas terrestres, que deberan contener marcadores caractersticos de las esporas vivientes o de sus elementos bioqumicos. Lederberg tambin analiza la posibilidad de una panspermia artificial. Considera muy probable que un siglo ms de progreso cientfico y tecnolgico brinde tal capacidad a los seres humanos, pero observa que la validez cientfica de la hiptesis para un caso distinto del humano depende de dos cuestiones conexas previas: la edad del universo y la posible existencia de vida inteligente en otros mundos. Ante el estado de los conocimientos al respecto en su poca, Lederberg prefiere no especular y considera la hiptesis de la panspermia artificial como no cientfica (incontrastable). Acerca de la cuestin de la existencia de vida inteligente extraterrestre, Lederberg seala que, por su carcter apriorstico, tanto los argumentos a favor de dicha posibilidad como los contrarios resultan igualmente no convincentes, y considera que son los datos cientficos disponibles en ese momento, y no la mera creencia, los que avalan el escepticismo de los cientficos. En referencia al entonces reciente trabajo de Morrison y Cocconi sobre radio-comunicacin, Lederberg advierte que las nociones irrefutables no tienen valor cientfico, a menos que sean verificables.

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2.4.1. Comentarios Hasta el momento, ningn anlisis o estudio ha aportado evidencia definitiva de la cientificidad de la hiptesis de la panspermia natural demandada por Lederberg. No obstante, algunos hechos, como el inesperado hallazgo en 1969 de una colonia bacteriana en la cmara de TV de la sonda lunar Surveyor 3, la supervivencia de bacterias experimentales (Caenorhabditis elegans) al trgico impacto e incendio del transbordador Columbia en 2003, o a la exposicin directa y prolongada al espacio de tardgrados (Water Bears) en 2007, y bacterias en 2010, parecen avalar la posibilidad de supervivencia de microorganismos a las duras condiciones tanto del viaje a travs del espacio como del ingreso planetario. El debate sobre la panspermia natural se ha reavivado en la actualidad como consecuencia de las investigaciones sobre la lluvia roja de Kerala (India, 2001): los anlisis de Godfrey Louis, publicados en 2006, mostraron la existencia de micropartculas parecidas a clulas sanguneas (glbulos rojos) pero sin carga gentica alguna. En agosto de 2010, Godfrey Louis y Chandra publicaron nuevos estudios comunicando la reproduccin de tales entidades a 121 C. El caso est en discusin. En relacin a la hiptesis de la panspermia artificial extraterrestre, o dirigida, la estrategia de Lederberg -subordinar su cientificidad a las evidencias sobre la edad del universo y la posible existencia de inteligencias extraterrestres-, parece coherente y la nica admisible desde una perspectiva filosfica y cientfica actual, en la que toda la realidad (el universo en todos sus niveles fsico, qumico, biolgico, psquico- y cuanto acontece en ellos) se nos presenta como un proceso dinmico en el que los niveles ms simples se integran dando origen a otros novedosos ms complejos e irreductibles, tales como la inteligencia y la conciencia humanas. Si el universo posee o manifiesta alguna tendencia en su evolucin es una cuestin abierta. En este sentido, Lederberg se muestra cauto cuando aborda la posibilidad de existencia de inteligencias extraterrestres y de comunicacin con ellas, adoptando una postura de escepticismo cientfico o metodolgico. Cuando en 1959 Morrison y Cocconi publicaron en Nature el trabajo referido por Lederberg, Francis Drake tambin se hallaba estudiando el problema, lo que le permiti realizar en 1960, el mismo ao de publicacin del escrito que nos ocupa, la primera radioescucha de la era moderna: Ozma, preludio del programa de bsqueda de inteligencia tecnolgicamente avanzada SETI. Un ao despus, en 1961, Drake dio a conocer en un congreso la famosa ecuacin que lleva su nombre, la cual orienta el mencionado programa astrobiolgico complementario. Los fundamentos tericos de SETI, as como sus programas y resultados, han sido objeto de controversia desde sus inicios, si bien su prctica se ha revelado indiscutiblemente til como impulsora de nuevos desarrollos cientficos y tecnolgicos en diversos campos. No es descartable que algunos parmetros de la frmula de Drake sean contrastados en futuras misiones exploratorias a mundos prximos, como la luna joviana Europa. En la actualidad, la situacin de la pugna entre la paradoja de Fermi -dnde estn?- y la posicin de Sagan -la ausencia de prueba no prueba su ausencia- sigue siendo de empate, por lo que la cuestin del status cientfico de la hiptesis de la panspermia artificial se encuentra, a da de hoy, en el mismo punto en que la dejara Lederberg.

2.5. OBJETIVOS PLANETARIOS Lederberg considera que Marte es, por su semejanza con la Tierra, el objetivo exobiolgico ms prometedor, creyendo posible el progreso en l de organismos terrestres muy simples. Seala, igualmente, la conviccin de numerosos expertos acerca de la existencia de una biota marciana, basndose para ello en datos cientficos, como el espectro infrarrojo obtenido por Sinton (acumulacin de materiales hidrocarbonosos en zonas oscuras del planeta) y los cambios estacionales observados en la pigmentacin de esas zonas (informe Dollfus). No obstante, Lederberg alega que tales cambios podran deberse a fenmenos meteorolgicos que

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involucrasen masas de materiales carbonosos los cuales, si bien por lo general en la Tierra van a asociados a la actividad vital, no lo estn de forma necesaria. En cualquier caso, los datos sobre Marte son interpretados por Lederberg de forma favorable a la existencia de vida en el planeta rojo. De Venus, dice que su habitabilidad depende de la temperatura, por lo que la primera aportacin de inters exobiolgico sobre l sera la elaboracin de su perfil trmico. No obstante, Lederberg precisa que aun teniendo una superficie insoportablemente caliente, esto no impedira la existencia en Venus de estratos ms templados en otros niveles. En cuanto a la luna, Lederberg afirma que las condiciones en la superficie (exposicin a la radiacin solar y carencia de una atmsfera significativa) hacen inviable la existencia en ella de una biota, pero seala que la cuestin de la composicin de las capas ms profundas estaba abierta, especialmente tras la aportacin de Kozyrev acerca de emisiones gaseosas. Por ello, Lederberg considera que cualquier plan para un estudio biolgico realista de la luna debe esperar a los resultados de los anlisis qumicos. Por otra parte, el papel de la luna como trampa gravitacional para los materiales meteorticos permite a Lederberg concebir la posibilidad de que nuestro satlite brinde la oportunidad de contrastar la hiptesis de la panspermia, pues la luna debera contener muestras de astroplancton (Haldane) protegidas de la degradacin solar en las zonas sombreadas. Sobre Mercurio, observa que podra parecerse a la luna, aunque su lado oscuro proporcionara un mejor refugio para la vida que aquella, si bien ms remoto. Lederberg concluye su repaso a los objetivos planetarios observando que el debate acerca de la exploracin de los planetas mayores tambin es de inters, puesto que, a pesar de las distancias y la dificultad en la desaceleracin dentro del campo joviano, la abundancia de elementos ligeros sometidos a luz solar, temperaturas y campos gravitatorios muy distintos de los terrestres, ofrecen las mayores expectativas para la existencia de nuevos sistemas bioqumicos.

2.5.1. Comentarios La idea de un Marte habitado ha sido objeto de intensos debates entre los cientficos principalmente astrnomos- desde el siglo XIX; debates originados a menudo en interpretaciones errneas de los datos observados. Desde el inicio de la era espacial, Marte ha sido el planeta con mayor atractivo exobiolgico. Tal como se apunt anteriormente, el amartizaje de una sonda para detectar actividad biolgica en el planeta rojo fue un objetivo prioritario de la Office of Life Sciences desde su fundacin, en 1960. Lederberg, que particip desde el comienzo en el programa exobiolgico de la agencia espacial norteamericana, intervino en la seleccin de los objetivos y experimentos cientficos de las misiones marcianas Mariner (1964-1971) y Viking (1976). Las misiones iniciales a Marte fueron desalentadoras en todos los sentidos: las primeras sondas de origen sovitico- resultaron fallidas; cuando finalmente, en 1965, la sonda estadounidense Mariner 4 pudo obtener datos e imgenes, stos mostraron un Marte desolado y reseco que contradeca la idea tradicional de un planeta parecido al nuestro. Ms tarde, en 1976, la ambigedad de los resultados experimentales de las Viking (aunque recientemente revisados y abiertos a interpretaciones ms posibilistas) acrecent el pesimismo en la comunidad cientfica. En agosto de 1996 se hizo pblico, sin embargo, el hallazgo de un microfsil en el interior del meteorito marciano ALH84001, aunque pronto las conclusiones fueron objeto de crticas, extendindose la controversia hasta nuestros das. En diciembre de ese mismo ao, cuatro meses despus de aquella rueda de prensa, un Delta II parti con la Mars Pathfinder en su interior

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(amartizaje: 1997). Pero fue la Mars Global Surveyor (rbita: 1999) la que finalmente revel un Marte exobiolgicamente ms prometedor al mostrarlo como un planeta no muy distinto de la Tierra en el pasado. Poco despus, la Mars Odyssey (rbita: 2002) descubrira hielo de agua, y la Mars Express (rbita: 2003) detect agua subsuperficial. La sonda Phoenix (amartizaje: 2008) suministr igualmente informacin relevante sobre la atmsfera y el suelo marcianos. Todo ello, junto con otros datos de inters, como importantes concentraciones de metano en zonas determinadas o la existencia de profundas simas abiertas en la superficie evocadoras de la existencia de un vasto mundo subterrneo rico en agua lquida, ha contribuido a devolver a Marte su status de objetivo exobiolgico principal, dando nuevo impulso al proyecto de la NASA de enviar una misin tripulada al planeta rojo en 2030. En cuanto a Venus, tanto las observaciones a distancia como las sondas enviadas nos han proporcionado abundantes datos e imgenes. Hoy sabemos con certeza que su temperatura es elevada, rondando los 450 C, que la presin es de 90 atmsferas, que su atmsfera se compone en un 96% de CO2 y que el agua es casi inexistente. En las capas inferiores las nubes contienen cido sulfrico, la presin es de 1 atmsfera y la temperatura de entre 25-75 C. A unos 50 Km. de altura se han detectado extraas partculas cuyas caractersticas permiten pensar en microorganismos acidfilos y termfilos. El subsuelo posee un gran dinamismo y podra contener agua lquida en abundancia, por lo que no es descartable la existencia de microorganismos parecidos a los encontrados en las dorsales ocenicas y fuentes hidrotermales terrestres (quimiolitoauttrofos). La luna fue objeto de una intensa exploracin durante las dcadas de los aos 60 y 70 del siglo pasado, pero ni la labor de los astronautas en su superficie, ni los anlisis de los ms de trescientos kilos de rocas coleccionadas durante el tiempo que dur el programa Apollo -de diciembre de 1968 a diciembre de 1972-, aportaron evidencia alguna de biota lunar ni del esperado astroplancton. Estos datos, junto con los suministrados por las misiones lunares automatizadas americanas y soviticas (1959-1976), evidenciaron un lugar desrtico carente de cualquier atractivo exobiolgico. Sin embargo, desde mediados de los 90 del siglo XX, diversas agencias espaciales han vuelto a interesarse por nuestro satlite natural, aunque no tanto por razones astrobiolgicas como estratgicas y econmicas. Estas misiones han suministrado abundantes datos acerca de la presencia de agua en la luna: hielo de agua de posible origen exgeno en el fondo de crteres polares en zona de sombra (Clementine, en 1994 aunque los datos son discutidos-, y Lunar Prospector, en 1998), as como entre los materiales eyectados por el impacto controlado de la sonda LCROSS (2009) y, finalmente, agua endgena subsuperficial (Chandryaan 1, 2009). Mercurio, por su mayor proximidad al sol, nunca ha sido un objetivo relevante en la exploracin espacial. A pesar de poseer ms conocimientos sobre este planeta que hace cincuenta aos, no es mucho an comparativamente con lo que sabemos en la actualidad acerca de otros del sistema solar. Mercurio ha sido observado desde la Tierra por radiotelescopio (Arecibo), y la primera sonda en visitarlo, la Mariner 10 (1974-1975), lo hizo de paso en su viaje hacia Venus. La sonda Messenger (lanzamiento: 2004) lo ha sobrevolado en varias ocasiones preparando su insercin en rbita para marzo de 2011. Hay tambin una misin proyectada para 2013 (BepiColombo). Los datos obtenidos hasta ahora muestran un planeta extremadamente dinmico, con vulcanismo muy intenso y presencia de hielo de agua en crteres situados en el polo norte. En lo relativo a los planetas ms grandes, hoy sabemos que las intuiciones de Lederberg eran acertadas. Jpiter y Saturno poseen numerosas lunas, muy diferentes entre s, que estn protagonizando algunos de los captulos exobiolgicamente ms interesantes de la reciente investigacin planetaria. Esto es particularmente cierto en el caso de la luna joviana Europa (misin Galileo, 1989-2003), que parece albergar un ocano de agua lquida bajo su kilomtrica corteza helada. Junto con Marte, Europa es el otro candidato principal para albergar vida. La

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futura misin LAPLACE prev inspeccionar ms detenidamente el sistema de Jpiter. Titn, una de las lunas de Saturno candidata a albergar vida, tambin ha sido objeto de una emocionante misin (Cassini-Huygens, lanzada en 1997). El orbitador Cassini se situ en posicin en diciembre de 2004, y la sonda Huygens aterriz en Titn en enero de 2005, mostrando durante su descenso la existencia en esta luna de extensas formaciones costeras baadas por mares de metano. La misin ha sido extendida hasta 2017. Finalmente, el descubrimiento durante las dos ltimas dcadas de cientos de planetas y sistemas extrasolares, junto al desarrollo y actualizacin de las tecnologas del SETI, han permitido incluir entre los objetivos de inters exobiolgico otros nuevos que, por evidentes limitaciones de carcter histrico, en la poca del escrito que nos ocupa no podan serlo. Pero esta ampliacin de objetivos exobiolgicos no est exenta de polmica, hallndose entre los opositores astrobilogos que poseen una concepcin de la exobiologa afn a la de Lederberg, es decir, como estudio bioqumico de organismos microscpicos presentes en mundos al alcance de misiones experimentales sobre el terreno y, en consecuencia, limitado en principio a los cuerpos del sistema solar. No es esta la posicin, en cambio, de quienes trabajan o apoyan proyectos astrobiolgicos complementarios (SETI), interesados en aspectos concernientes a estadios evolutivos ms avanzados y complejos -como la inteligencia y la conciencia-, los cuales plantean mayores dificultades cientficas, filosficas y teolgicas, como la repetibilidad de dichos estadios en otros lugares del universo y la existencia de tendencias evolutivas.

2.6. APROXIMACIONES EXPERIMENTALES Lederberg aconseja tratar este tema con humildad, ya que el correcto aterrizaje en otros planetas es difcil y arriesgado, por lo que considera que la planificacin de misiones ms aventuradas no debera relegar los experimentos a distancia. Afirma que los telescopios montados sobre satlites sern de gran valor para obtener informacin qumica preliminar de los planetas y, por tanto, sobre biologa, y que un examen exhaustivo del entorno de un planeta puede suministrar, adems, informacin adicional til para los aterrizajes. Sin embargo, advierte, las observaciones a distancia no resultan decisivas para las inferencias de la exobiologa, interesada principalmente por los detalles bioqumicos. Adems, dice, un planeta podra albergar una biota extensiva que desafiara la deteccin a distancia, como en el caso de la existente en los grandes desiertos o las aguas profundas de nuestro planeta. Lederberg aduce varias razones para hacer de los microorganismos centro de la bsqueda exobiolgica: su mayor capacidad, frente a la de organismos mayores, para prosperar en ambientes mnimos; su precedencia evolutiva (no son concebibles mundos habitados carentes de microbios, pero s por microbios nicamente); tomando la Tierra como un todo, los grandes organismos ocupan una pequea parte de su superficie, en cambio es razonable esperar hallar evidencias de vida microscpica en superficies muy pequeas, como partculas arrastradas por el viento, pequeos fragmentos de suelo o gotas de agua; a partir de una pequea muestra, los anlisis microbiolgicos obtendrn la evidencia ms fiable de la presencia de vida en cualquier parte del planeta; finalmente, la microbiota presente en una pequea muestra contendr la mayor diversidad de mecanismos bioqumicos. Lederberg tambin expone las ventajas de las pruebas microbiolgicas en la recogida y anlisis de materia viva: a partir de una simple partcula resulta fcil cultivar microbios en el interior de un dispositivo experimental donde, adems, queden disponibles para experimentos fisiolgicos y qumicos que, por diversas razones, resultaran muy complicados de realizar con organismos mayores, especialmente con instrumental automatizado; la fcil adaptabilidad de las tcnicas histoqumicas, previamente desarrolladas para anlisis qumicos de clulas y organismos microscpicos, a la automatizacin y registro telemtrico, una importante ventaja cuando se est

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bajo la presin del tiempo, el coste y la habilidad; la necesidad de disponer de informacin real acerca de la capacidad de crecimiento de los microorganismos susceptibles de intercambio planetario para poder establecer medidas polticas de importancia. Por todo ello, Lederberg sostiene que, de entre las ciencias terrestres, es en la bioqumica microbiana donde la exobiologa encuentra sus antecedentes metodolgicos ms evidentes, siendo igualmente prximos sus objetivos conceptuales a los de la gentica bioqumica. Y todo ello, indica el cientfico norteamericano, sin excluir otros recursos y objetivos propios de una ciencia biolgica rigurosa en el desarrollo de un programa experimental. Lederberg seala, tambin, la necesidad de que la investigacin exobiolgica se beneficie de los avances en las prestaciones y el control de los vehculos, as como en la comunicacin de datos. En este sentido, Lederberg concibe un terminal formado por un tandem microscopio-video (Vidicon) capaz de enviar imgenes televisivas mediante bits desde otro planeta, permitiendo as monitorizar los experimentos. El Vidicon, seala Lederberg, deber incorporar tres avances: para la recogida y transporte de las muestras hasta la lente del microscopio, para el procesamiento citoqumico de las muestras y, finalmente, para la proteccin del dispositivo contra los riesgos ambientales y su adecuada colocacin tras el aterrizaje, as como para la iluminacin, enfoque y seleccin de la imagen. Indica Lederberg que en aquel momento ya estaban en marcha estudios detallados al respecto, y desde tal perspectiva realiza algunas propuestas: tras el aterrizaje del dispositivo, los elementos ms fcilmente obtenibles sern el polvo atmosfrico y las muestras del suelo. La recogida de muestras se efectuara mediante una banda mvil de cinta transparente extensible que pudiera luego replegarse en el dispositivo. Taladrando el terreno se obtendran muestras mayores, que podran someterse a una concentracin preliminar de componentes no minerales mediante flotacin en un lquido denso. El empleo de tales cintas simplificara el problema del tratamiento de las muestras con una sucesin de reactivos, como encimas especficas y marcadores fluorescentes para la deteccin de cidos nucleicos y protenas. Propone distinguir microorganismos de partculas minerales empleando microscopios de luz ultravioleta, especialmente entre 2.600 y 2.800 ngstroms, debido a su capacidad selectiva de los cidos nucleicos y protenas. El microscopio, seala Lederberg, es un dispositivo adaptable a muchos procedimientos analticos sencillos cuya construccin a una escala mayor presentara enormes problemas de automatizacin. Lederberg considera que el tipo de experimentos descritos puede ofrecer indicaciones sobre algunas caractersticas generales de la microbiota planetaria, y que los datos proporcionados posibilitarn estudios ms profundos acerca del crecimiento, la composicin qumica y las capacidades enzimticas de organismos cultivados a mayor escala. Piensa, tambin, en una posible experimentacin en la que los exo-organismos interacten con tejidos cultivados de clulas animales. Finalmente, Lederberg considera que los resultados de estas pruebas iniciales ayudarn a evaluar las consecuencias del intercambio de biota planetaria.

2.6.1. Comentarios El papel central que la bioqumica desempea en la concepcin Lederbergiana de la exobiologa explicara su recelo hacia las tecnologas de observacin a distancia como fuente de datos exobiolgicamente relevantes. El gran desarrollo experimentado en el ltimo medio siglo por los mtodos y tecnologas de observacin a distancia (telescopios terrestres y espaciales, radiotelescopios, sondas y orbitadores, tcnicas indirectas) proporciona, tal como vaticin Lederberg, detallada informacin morfolgica, orogrfica, geofsica y qumica de los planetas y cuerpos de nuestro sistema solar, permitiendo incluso el cartografiado superficial y subsuperficial de algunos de ellos. Indudablemente, todas estas tcnicas contribuyen a una mejor planificacin de las misiones sobre el terreno, pero tambin han hecho posible el descubrimiento de planetas y

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sistemas extrasolares, extendiendo as cuantitativa y cualitativamente la frontera de los objetivos planetarios de inters exobiolgico. En 1992 Wolszczan descubri el primer planeta extrasolar confirmado que orbita un pulsar, y en 1995 Mayor y Diddier descubrieron el primero orbitando una estrella: 51 Pegasi b. Desde entonces, el nmero de planetas extrasolares detectados no ha dejado de aumentar, y solamente los detectados en 2010 podran duplicar los 528 catalogados hasta la fecha por Jean Schneider (CNRS/LUTH, Observatorio de Pars). Estos planetas se encuentran distribuidos en 440 sistemas planetarios, de los cuales 54 son mltiples, mostrando algunos de ellos gran similitud con el nuestro, como sucede con Gliese 851 o Kepler 11; similitud que incluye la existencia de planetas de tipo terrestre situados en zona de habitabilidad, como Gliese 851 g. La deteccin de supertierras se ha convertido actualmente en un importante objetivo astrobiolgico, y a las misiones CoRoT y Kepler seguirn otras como Terrestrial Planet Finder (NASA) y Darwin (ESA). No obstante, debido a la, por ahora, infranqueable barrera de las distancias, estos descubrimientos, como se indic anteriormente, carecern de relevancia exobiolgica para quienes, como Lederberg en este texto, conciban esta disciplina en trminos exclusivamente de bsqueda de organismos in situ. En cualquier caso, la posibilidad de encontrar vida microbiana en otros cuerpos del sistema solar, y de hacerlo sobre el terreno, es suficiente para abrir el problema del origen y estructura de la vida a expectativas y posibilidades inditas. En este sentido, el propio Lederberg particip, desde 1961, en el desarrollo de un laboratorio automatizado para la deteccin de microorganismos en el suelo marciano. Las primeras versiones del ingenio recibieron el nombre de Multivator, y su versin final viaj hasta Marte portada en las Viking (1976). El esfuerzo de Lederberg para conseguir un laboratorio totalmente robotizado le llev a trabajar tambin en el terreno de la computacin y la inteligencia artificial, extendiendo estos mbitos a la investigacin cientfica. El resultado de esta labor fue DENDRAL, considerado generalmente como el primer sistema experto concebido para uso cientfico: una aplicacin que permita unir las ventajas de la computacin al trabajo de laboratorio en los anlisis qumicos y bioqumicos, generando hiptesis acerca de la composicin atmica de un compuesto qumico desconocido. Lederberg tambin concibi el Vidicon, un sofisticado equipo de cmaras de televisin y microscopio cuyo desarrollo enfrent a los ingenieros de Stanford y del JPL a desafos tcnicos demasiado complejos para la poca. Otros dispositivos experimentales referidos por Lederberg en su escrito de 1960 son tambin fcilmente reconocibles en muchas de las misiones exploratorias posteriores, cuyos equipamientos superan, incluso, sus previsiones ms optimistas: en 1967, la sonda lunar Surveyor 3 incluy una cmara de TV y taladro; las sondas Viking realizaron cinco experimentos biolgicos: en dos de ellos se emple fotografa y un espectrmetro de masas acoplado a un cromatgrafo; los tres restantes consistieron en diversos anlisis bioqumicos de muestras de regolito marciano que un brazo robtico haba recogido y depositado en el laboratorio situado en el interior de la sonda. Los datos cientficos fueron transmitidos desde las Viking al orbitador, y de ste a la Tierra para su posterior interpretacin por los cientficos, entre ellos Lederberg; en 2004 amartizaron los vehculos Spirit y Opportunity que, adems de movilidad sobre el terreno, disponan de un brazo robtico con taladro y dispositivos para la obtencin de imgenes microscpicas del suelo marciano; la sonda Phoenix (amartizaje: 2008) dispona, entre otros sofisticados instrumentos, de un laboratorio MECA -que inclua microscopios ptico y de fuerza atmica- y hornos TEGA (espectrmetro de masas) para el anlisis y experimentacin con muestras de suelo marciano. La prxima misin Mars Science Laboratory (MSL) -aplazada hasta el otoo prximo- incluye un equipamiento de cmaras con dispositivos que, entre otros aspectos, permiten un control visual prcticamente total e instantneo del entorno, con autofocus e indicacin de obstculos, de modo que el vehculo, dotado de inteligencia artificial, pueda decidir rutas alternativas en sus desplazamientos sin esperar los comandos enviados desde la Tierra. Dispone, tambin, de espectrometra inducida por rayo lser, espectrmetro de rayos X por radiacin alfa, dispositivo de anlisis qumico y mineralgico por difraccin y fluorescencia de

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rayos X, analizador de muestras slidas y gaseosas para la deteccin de compuestos orgnicos, y albedo dinmico de neutrones para medir la concentracin de hidrgeno o agua en el subsuelo. Incluye, igualmente, una sofisticada estacin meteorolgica. Lederberg tambin seala en su escrito la posibilidad de transmitir imgenes mediante bits. El avance de los conocimientos sobre electromagnetismo desde finales del S. XIX, el desarrollo de la electrnica y la informtica a mediados del XX y el proceso de miniaturizacin, han sido claves para el vuelo y la exploracin espaciales, que no hubieran sido posibles sin el concurso integrado de las telecomunicaciones, la telemetra y la informtica para la obtencin, almacenamiento y transmisin rpida y fiable de datos cientficos, imgenes y comandos. Desde hace algn tiempo existe la firme intencin de sustituir las radiofrecuencias (microondas) por frecuencias pticas (lser) que hagan las comunicaciones an ms potentes, fiables y seguras, atendiendo as a las exigencias de la nuevas misiones, en particular las del espacio profundo. Aunque inventado por Maiman en 1960, el lser no comenz a aplicarse a las comunicaciones hasta 2001 con el proyecto SILEX, logrando el enlazamiento del satlite geoestacionario Artemis con otros dos satlites, en 2001 y 2005 respectivamente, y con una nave en vuelo atmosfrico, en 2006. Otros ensayos tuvieron como protagonistas a la sonda lunar Smart 1 (2005), la Messenger en ruta hacia Mercurio (2004) o la Mars Odyssey. El proyecto ms ambicioso hasta el momento ha sido el MLCD, programado en principio para 2010, aunque finalmente cancelado junto con el Mars Telecommunication Orbiter, del que dependa. Acerca de una posible experimentacin con biotas extraterrestres apuntada por Lederberg, aunque dentro de la lgica cientfica, a da de hoy sigue siendo una hiptesis dada la ausencia del sujeto principal. No obstante, tal y como se dijo con anterioridad, la experimentacin con extremfilos y el desarrollo de una biologa sinttica pueden abrir la va hacia una exobiologa propedutica, o exobiologa sinttica. Por su parte, el eventual descubrimiento de una vida en la sombra (shadow life) dara origen a una paradjica exobiologa experimental desligada del vuelo y la exploracin espaciales.

2.7. CONSERVACIN DE LOS RECURSOS NATURALES Lederberg considera que la expansin artificial de la vida terrestre a nuevos hbitats es consustancial a los viajes espaciales, lo que enfrenta a la humanidad a un reto de vital importancia: lograr que la expansin de la frontera csmica se haga de manera ordenada, cuidadosa y reflexiva, procurando as evitar consecuencias indeseadas; un reto, dice, de tal calado que el modo de afrontarlo servir para medir tanto el grado de madurez de nuestras conciencias nacionales como nuestra preocupacin por la posteridad. Lederberg manifiesta su temor a que microorganismos terrestres presentes en las naves espaciales viajen hasta otros planetas, estriles o no, llegando a invadirlos. Justifica tal preocupacin por la enorme velocidad reproductiva de algunos microorganismos terrestres -como las bacterias- y su fcil diseminacin por vientos y corrientes. Ante el riesgo de contaminacin planetaria y la omnipresencia y resistencia de las bacterias, Lederberg advierte contra la tentacin de confiar en la dureza de las condiciones del viaje espacial, de los entornos planetarios o en la violencia de los impactos como agentes descontaminantes, y exhorta a garantizar en lo posible la esterilizacin de las naves mediante mtodos eficaces, al menos hasta saber si los perjuicios del libre trfico interplanetario de microorganismos permiten relajar tales controles. Lederberg propone una aplicacin concienzuda y meticulosa de gases desinfectantes -especialmente xido etileno-, as como la desinfeccin qumica de los componentes sellados antes de su cierre, o ulteriormente mediante dosis muy elevadas de calor o radiacin. Seala, igualmente, la necesidad de comprobar la efectividad de

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las medidas aplicadas y de que todas estas tareas sean controladas, efectuadas y supervisadas por personal debidamente cualificado. Lederberg deplora cualquier injerencia imprudente en otros posibles sistemas de vida planetarios, pues considera que ello podra acabar con posibilidades y oportunidades beneficiosas para la humanidad, muchas de ellas insospechadas en el presente. Desde esta perspectiva, Lederberg prioriza la proteccin de dos valores: los cientficos y los econmicos. Respecto de los primeros, Lederberg seala que la contaminacin accidental de un cuerpo estelar, o su simple sospecha, aun no habindose producido, podran acabar con la oportunidad de comprender la vida en la Tierra al generar confusin en los estudios posteriores, caso de hallarse en l organismos parecidos a los terrestres. En este sentido, Lederberg valora como un paso importante en la consecucin de una exobiologa constructiva las precauciones que en este terreno ambas agencias espaciales, la estadounidense y la sovitica, comenzaban a aplicar en las misiones importantes, y exhorta a los cientficos a considerar esas medidas con el mismo cuidado y entusiasmo que dedican a otros aspectos de la investigacin espacial pues, alega, del mismo modo que no es posible la microbiologa cientfica sin un riguroso control de asepsia en los cultivos, tampoco lo ser la exobiologa de no observar el mismo rigor en ciencia espacial. En cuanto a los valores econmicos, Lederberg considera que la contaminacin podra hacer peligrar el posible aprovechamiento de superficies planetarias vrgenes u organismos indgenas -o sus recursos moleculares- para las necesidades humanas. Por otra parte, Lederberg observa que en un futuro los vuelos espaciales sern tambin de regreso y que, a su debido tiempo, incluirn tripulantes y equipos de exploracin que retornarn con muestras planetarias para su anlisis en laboratorios terrestres, lo que expondr a la Tierra al riesgo de contaminacin por organismos externos. En consecuencia, Lederberg propone desarrollar y aplicar preventivamente tcnicas descontaminantes tambin en las naves y equipos retornados, a pesar de la dificultad que el desconocimiento de la existencia y propiedades de tales organismos supone para la neutralizacin efectiva de los mismos; una dificultad que es an mayor en el caso de los tripulantes, por la facilidad de los humanos para acumular contaminacin microbiana y resultar vehculo idneo para infecciones. Ante esta dificultad, Lederberg se pone en el peor de los casos advirtiendo de la desproporcin existente entre la escasa capacidad para neutralizar el peligro de contaminacin de nuestro planeta y la magnitud de la amenaza. Desde esta perspectiva, Lederberg especula con la que considera la amenaza ms grave: la introduccin de una nueva enfermedad a la que la humanidad no pudiera hacer frente. Por una parte, habra razones para pensar que tal riesgo no es grande: los conocimientos acerca de la biologa de las infecciones indican que tal posibilidad resulta extremadamente improbable; los organismos ms agresivos deben desarrollar adaptaciones muy elaboradas para poder resistir las defensas activas del cuerpo humano, atacar nuestras clulas y provocar el contagio; la posibilidad de que un organismo desarrolle semejante capacidad sin contacto con huspedes humanos u organismos similares parece bastante improbable. Pero tambin es posible el argumento contrario: que hayamos desarrollado nuestras defensas especficas contra las bacterias terrestres y poseamos una menor capacidad para imitar a organismos faltos de protenas y carbohidratos que permitan reconocerlos como extraos. Concluye Lederberg que slo con datos ms explcitos podr resolverse la dicotoma, aunque se inclina a pensar que, de resultar dainos, los exo-organismos probablemente sean ms fcilmente eliminables que los parsitos, que sus consecuencias afecten a la agricultura y al medioambiente, y que resulten ms bien molestos propagadores que agresores peligrosos. En cualquier caso, Lederberg considera que tanto un remoto riesgo de pandemia, como el ms probable de daos econmicos importantes al que nos expondra un prematuro retorno de muestras, o de una nave que las portara inadvertidamente, obligan a un embargo estricto. Este aspecto es aprovechado tambin por Lederberg para justificar la realizacin de experimentos

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preliminares exobiolgicos como ocasin para adquirir conocimientos que nos permitan hacer frente a los exo-organismos, o seleccionar aquellos que puedan resultarnos econmicamente beneficiosos.

2.7.1. Comentarios El lanzamiento en octubre de 1957 del Sputnik 1 marc el comienzo de la era espacial. Convencido de que la diseminacin artificial de la vida fuera de la Tierra era una consecuencia inevitable del vuelo y la exploracin espaciales, as como de la posible existencia de una biota marciana, Lederberg vivi aquel histrico momento con sentimientos encontrados: esperanza ante la posibilidad abierta por el Sptnik a la exploracin no tripulada de mundos distintos de la Tierra; temor a que una gestin inadecuada de la nueva frontera exploratoria echase a perder grandes oportunidades cientficas y econmicas, adems de causar graves problemas en nuestro planeta. A tenor de lo dicho, no resulta difcil imaginar cul debi ser la reaccin de Lederberg cuando, en noviembre de ese mismo ao, la URSS lanz el Sputnik 2 portando a la perrita Laika. Todos estos acontecimientos urgieron a Lederberg a manifestar a la comunidad cientfica sus temores y preocupaciones. En 1958, tanto la NAS como el International Council of Scientific Unions (ICSU) exhortaron a los cientficos a ocuparse de la cuestin y ser prudentes en sus estudios espaciales y planetarios. Ese mismo ao, la ICSU cre el Committee on Contamination by Extraterrestrial Exploration, que estableci un protocolo al respecto. Pero la carrera espacial entre norteamericanos y soviticos no haba hecho ms que comenzar. Esta circunstancia deparara un serio revs al propsito de Lederberg de evitar las misiones exploratorias tripuladas, al menos inicialmente: el 12 de abril de 1961 el astronauta sovitico Yuri Gagarin alcanz el espacio, siendo la primera vez en la historia que el ser humano, esa reserva natural de microorganismos tan temida por Lederberg, sala fuera de su planeta natal. La respuesta norteamericana no se hizo esperar: el 25 de mayo de ese mismo ao J. F. Kennedy anunci su intencin de situar al ser humano en la luna. El programa Apollo hara realidad este empeo el 20 de julio de 1969 (misin Apollo 11). Pero pasada la euforia inicial, rentabilizado polticamente y con su inters cientfico en declive, el programa no justificaba ya el esfuerzo que supona su mantenimiento y en 1972 se dio por finalizado. Recobrada la cordura, se impusieron las ventajas de la exploracin espacial automatizada y robtica en nuestros primeros pasos hacia el universo, tal como Lederberg pretenda, y aqu se ha ilustrado con anterioridad. En este mismo sentido, el reciente e innovador uso de robots humanoides androides- en misiones espaciales puede abrir nuevas posibilidades a la futura exploracin robtica de otros mundos. El primero de esta indita saga de astronautas -Robonaut 2 (R2)- viaj el 24 de febrero de 2011 a bordo del Discovery hasta la ISS, donde permanecer indefinidamente y tendr ocasin de poner a prueba sus capacidades. En cualquier caso, robticas o no, las misiones espaciales constituyen ciertamente un riesgo real y permanente de contaminacin planetaria, tal como adverta Lederberg, y los hechos pronto evidenciaron: la revisin de los equipos de la sonda lunar Surveyor 3 (1967), recuperados en 1969 por los tripulantes de la misin Apollo 12, descubri en el interior de la cmara de TV una pequea colonia de streptococcus mitis que viaj inesperadamente hasta la luna y consigui sobrevivir durante todo ese tiempo a las hostiles condiciones de nuestro satlite. En lo concerniente al retorno de muestras de otros mundos, las primeras fueron las rocas lunares del programa Apollo, que desde su recogida estuvieron bajo supervisin humana directa y permanente. Pero en las misiones automatizadas o robticas ese control no es posible, por lo que el momento de la recuperacin de la sonda con las muestras resulta crtico. Despus de la luna, dos misiones ms han regresado, hasta la fecha, con materiales extraterrestres: Stardut (NASA),

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recogidos a su paso por el cometa Wild 2 el ao 2004 y retornados en 2006, y Hayabusa (Jaxa), tomados de la superficie del asteroide Itokawa en 2005 y retornados en 2010. Por todo ello, razones ticas y pragmticas justifican la adopcin de medidas de proteccin planetaria en la exploracin espacial, principalmente en las misiones de bsqueda de vida extraterrestre sobre el terreno. La imposibilidad de garantizar la completa esterilizacin de las naves obliga a entender este trmino con cierto relativismo. En la actualidad, la aplicacin de las medidas se hace en funcin de la importancia concedida a los objetivos -o zonas de stos- a visitar, atendiendo a su grado de probabilidad para albergar una biota, siendo V la categora mxima. Del mismo modo se establece tambin el nivel de riesgo de contaminacin existente para las naves cuyo regreso a nuestro planeta est contemplado. COSPAR es el organismo internacional encargado de establecer las polticas preventivas de contaminacin biolgica de los cuerpos celestes -incluida la Tierra- por causa de la actividad humana en el espacio. El aumento de la cantidad y relevancia de los descubrimientos de inters astrobiolgico, as como su celeridad, especialmente en los tres ltimos lustros, unido al creciente nmero de misiones espaciales, ha obligado al COSPAR a un mayor dinamismo en la revisin y actualizacin de sus criterios y medidas de proteccin planetaria. Las consecuencias de la contaminacin planetaria por microorganismos, y de la Tierra en particular, han sido ampliamente tratadas en la literatura y el cine, destacando por su calidad y carcter pionero las novelas La Guerra de los Mundos (H. G. Wells, 1898) y La amenaza de Andrmeda (M. Crichton, 1969). Pero es posiblemente la pandemia de Gripe A de 2009 (virus H1N1) la situacin real sufrida por la humanidad que mayor semejanza presenta hasta el momento con un posible escenario de contaminacin de nuestro planeta por microorganismos procedentes del espacio exterior, y el ms documentado disponible para analizar los patrones de propagacin, as como la efectividad de los protocolos de actuacin y de las medidas de contencin y profilaxis. En lo tocante a la posible obtencin de beneficios econmicos derivados de un eventual descubrimiento de organismos extraterrestres apuntada por Lederberg, ciertamente es algo que entra dentro de la lgica del comportamiento humano. Tratndose de microorganismos, las consideraciones sobre el particular encontrarn un patrn comparativo til en la analoga de lo sucedido con el empleo de virus y bacterias en ingeniera gentica, medicina o procesos industriales, desde mediados del S. XX.

2.8. CONCLUSIN Lederberg advierte que muchas de las ideas presentadas en su escrito no son originales, habiendo sido ya tratadas tanto por cientficos como por autores de ciencia ficcin. Pero lamenta que un sinfn de fantasas de menor calidad, tanto en ciencia como en ficcin, hayan restado seriedad y credibilidad a los aspectos biolgicos del viaje espacial, considerados por algunos de sus colegas como fantasiosos. Sin embargo, afirma Lederberg, la exobiologa no es ms fantstica que la realizacin del propio viaje espacial, lo que nos sita a los humanos ante la grave responsabilidad de explorar sus implicaciones para la ciencia y el bienestar de nuestra especie, utilizando para ello nuestro mejor discernimiento y conocimiento cientficos.

2.8.1. Comentarios El trmino exobiologa fue acuado por Lederberg para denominar una nueva disciplina biolgica interesada por la posible existencia y estudio de formas de vida ms all de la Tierra, extendindose su uso a raz del escrito que nos ocupa. El propio Lederberg emple, por

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contraposicin, el trmino esobiologa para referirse a la biologa que estudia la vida terrestre. Otros nombres han sido propuestos para la exobiologa, tales como xenobiologa, cosmobiologa o bioastronoma. En 1995, W. T. Huntress Jr., administrador adjunto de la NASA, propuso la adopcin del trmino astrobiologa; palabra empleada ya en 1953 en su acepcin prxima a la actual por el astrnomo sovitico G. Tikhov, aunque muy distante de la que posea originariamente para su creador, Ren Berthelot, quien en los aos 30 del siglo pasado la us para referirse a una suerte de pensamiento astrolgico. La actual definicin del trmino astrobiologa se estableci en 2002: el estudio del origen, evolucin, distribucin y futuro de la vida en el universo (The NASA Astrobiology Roadmap). La sustitucin del trmino exobiologa -conservado an en algunos pases y sociedades cientficaspor el de astrobiologa presentara una doble ventaja: evitar que el vocablo que la designa resulte vaco, absurdo o contradictorio, haciendo as frente al estigma de fantasa cientfica que arrastra esta disciplina. Dicho de otro modo: el trmino exobiologa enfatiza en exceso el aspecto indito de la nueva disciplina -la vida fuera (exo) de la Tierra- relegando la debida atencin que aquella debe prestar a la vida en nuestro planeta; el de astrobiologa, en cambio, la incluye y expresa adecuadamente dada la condicin de la Tierra de cuerpo estelar (astro). Con ello, la acusacin contra la astrobiologa de ser una ciencia sin objeto perdera fuerza toda vez que, aun no siendo la vida terrestre el objeto principal de la astrobiologa, sta la toma inicialmente como tal al hacer de ella modelo extrapolable orientador de su bsqueda. Entendida de este modo, la astrobiologa aparece como una combinacin de ciencia y aventura, es decir, como exploracin cientfica. La realizacin del antiguo sueo de la humanidad del vuelo espacial parece aproximarnos un poco ms a la posibilidad de responder a la no menos secular pregunta acerca de nuestra soledad en el universo. Pero la realizacin de ese bello sueo aconteci, paradjicamente, en un contexto de pesadilla: la guerra fra. Las tensiones y juegos de intereses propios de ese escenario post-blico fueron decisivos para la gnesis de la aventura espacial, convertida inicialmente en una desenfrenada carrera de propaganda poltica y tecnologa militar: la carrera espacial. Por otra parte, la exobiologa echa sus races en la bioqumica bacteriana (metodologa) y la gentica bioqumica (objetivos conceptuales), disciplinas ambas en cuya promocin tambin jugaron su papel los intereses polticos y militares de la guerra fra. Es comprensible, por tanto, que la exobiologa o astrobiologa, en la medida en que debe su existencia al viaje espacial y a disciplinas biolgicas incubadas al calor de la guerra fra, herede sus contradicciones y las padezca en forma de distintas controversias, tanto dentro como fuera de la comunidad cientfica. Todo ello, sin embargo, no resta fascinacin ni inters cientfico y trascendencia filosfica a su tarea pues, como el propio Lederberg seala en otro escrito: Entre estos objetivos [de la exploracin de otros cuerpos celestes] el estudio de la vida ms all de la Tierra, al que denominamos exobiologa, es el ms sutil e inquisitivo, por insistir en el concete a ti mismo (Life beyond the Earth, Stanford Today, 1963).