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Rona Sharon Uma Vez, Um Libertino

Tiamat-World apresenta:

Uma Vez, Um Libertino


Rona Sharon

Umairresistvelpaixoquesconduz... AguerramarcouorostodocondedeAshby...Epossivelmentetambmsuaalma.Antesdeser feridonaguerracontraNapoleoeserrejeitadopelasociedade,oarrumadolordetinhasidoum clebrelibertino.Agora,IsabelAubrey,umadamadecente,atreveseaaproximarseao mascaradoesolitrioaristocrataparaconseguirumasubstancialdoaodebeneficnciaedecide quedevelhesalvardoautodesprezoquesenteporsimesmo.Isabelcomeaapaquerareele responde.Convidaaumbailedemscaras.Eleaceitaeadeslumbracomumbeijo. ...paixomaisescandalosa. MasIsabeljtemumprometido,eapesardaatraoquesentepeloconde,sabequedeverejeitar ele.Entretanto,nohforasobreafacedaterramaiorqueapaixoquealevaatsuacama; nadadoqueexperimentoumaisexcitanteeertico.Agoraelepedequefiqueaseuladoembora issoimpliqueemsuaquedaemdesgraa.Isabelnodeveaceitar...Eoapaixonadocondeno podepermitirqueeladigano.Paraganharseucorpoeseucorao,colocaemandamentoum escandalosoplanoquesumlibertinopoderiaconceber...equenenhumamulherpoderiaresistir.

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REVISOEMESPANHOL Enviodoarquivo:Gisa Reviso:AudreySuria RevisoFinal:MatiasJr. Formatao:AudreySuria TiamatWorld

ComentriosdeRevisores:
Revisora Audrey: Lindo, do comeo ao fim, um amor que passa por muitas adversidades, uma amizadesolidaquechegaaoextremo,meemocioneimuito,evaleufazercadalinha,meapaixonei pelo mordomo do mocinho e vocs vo entender o porqu rsrsrsrs.Alem de ser super hot, tem passagens sobre a guerra de Waterloo e a queda de Napoleo.Este foi um dos livros mais lindo quejli. Revisor Matias Jr: difcil imaginar algum mais cabea dura... ou melhor, algum com falta de "se mancol"... A cada passo que o mocinho d comete um erro por omisso. A mocinha precisa ir descobrindo os segredos e, levando topada em cada um deles, causando erros e brigas consequentes... de tirar a pacincia at do mais crdulo dos mortais... Risos. Sem contar que uma"virgemfatal",daquelasquevezemquandotopamosnoslivroshistricos...Faltapoucopara matar o pobre coitado de tanto teso. Uma leitura deveras agradvel... apesar do mocinho turro... Captulo1 Comopobreeremitaconfinadonaescuridotentovivermeusdiasdeperptuadvida chorandoaspenasqueotemponocura,ondeningum,salvooAmor,achemeporventura. SirWalterRaleigh Londres,1817. Isabel Aubrey respirou profundamente uma baforada de ar revigorante e subiu a escada principal da residncia Lancaster. A residncia particular do conde de Ashby estava localizada em ParkLane,nazonamaiselegantedeMayfair.Duranteanostinhapassadofrenteaseularsabendo

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que ele se encontrava em algum lugar do continente, arriscando a vida enquanto lutava contra Napoleo. Faziajdoisanos,poucodepoisdeWaterloo,queeleretornara. Ocoraobateurapidamentequandogolpeouaportacomaaldravadebronzeeaguardou. Apareceuumvolumosomordomo. Bomdia,senhorita.Noquepossoajudar? Isabelsorriu. Bomdia,vimveromilord. Omordomomoveuacabeacomgestopesaroso. Milordnorecebevisitas,senhorita.Mildesculpas,equevoctenhaumbomdiafechou aportanasuacara. "Maldito seja". Isabel deu um passo para trs, agitandose desgostada. Esteve to preocupada tentando controlar suas emoes enquanto ia vlo que no ocorrera que Ashby pudesse se recusar a recebla. Embora em realidade no se negasse a ver ela em particular, no recebiaaningum. No deveramos voltar para casa, senhorita Isabel? perguntou sua donzela, que obedientementeficounacaladaparavigiarsealgumpassavaporali.Isabelolhouparatrs. Salvoporumcarrodefrutas,aruaestavadeserta.Aindaeramuitocedoparaqueaaltasociedade abandonassesuassuavescamas,masdeviatomarcuidadocomoscavaleirosmadrugadoresque estavamacostumadosacavalgarnoparquecomasprimeirasluzesdaalvorada. TeremossriosproblemassealgumnosvirnasoleiradaGrgulaacrescentouadonzela, olhandoatemorizadaadireitaeesquerda. Por favor, no o chame assim, Lucy Isabel repreendeu a sua donzela. Milord merece nossapiedade,nonossasbrincadeiras. Emboranarealidade,elatinharazonesseponto.Sessoubessequeelaestevevisitandoa Grgula, quando havia uma regra estrita que estipulava que nenhuma jovem solteira, e com magnficas possibilidades para casarse bem, podia ousar visitar um cavalheiro, salvo por estritas questes de negcios ou profissionais... Sua me teria um ataque cardaco, e seu irmo mais velho, o visconde Stilgoe, a casaria rapidamente com o primeiro cavalheiro solteiro com quem tivessedanadonaquartafeiranoAlmack'S. Na realidade, ela ultrapassara todo limite de propriedade rejeitando a cinco candidatos alegandoquenenhumpareceuapropriado. "Pensa!", ordenou. Devia ter alguma maneira de aproximarse do conde. Mordeu o lbio ao ocorreroumaideia.Eraumtantoousada,maspareciaserseunicorecurso.Buscouemsuabolsa e pegou um lpis e um elegante carto de apresentao onde, junto a seu nome, estava sua designao como Presidente da Sociedade de Vivas, Mes e Irms de Soldados Mortos em Combate. Escreveuumabrevemensagematrsdocarto.Eantesdeperderacoragem,bateuporta

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denovo. Omordomorespondeurapidamente. Voc teria a gentileza de entregar meu carto ao milord? E, por favor, solicite que leia a mensagem que escrevi a trs conseguiu indicar ao mordomo quando se dispunha a fechar a portanasuacarapelasegundavez. Osolhosamveisdomordomosesuavizarameaolharamcompassivamente. Voc no a primeira jovem que veio visitlo, senhorita. E jamais quis receber a nenhumadelas.Sintomuito. Isabelseergueudesafiante. Eu no sou uma de suas... jovens amigas. Milord foi amigo do meu irmo, e seu oficial superior.Elemereceber.Porfavor,entregueaelemeucarto. O mordomo examinou primeiro ela, e depois recatada donzela que aguardava uns passos detrsdajovem.Agarrouocarto. Consultareioaportasefechounovamente. Isabel entrelaou nervosamente as mos. O que jamais pde imaginar, nem sequer em seus piores pesadelos, era que o formidvel conde de Ashby, lorde e coronel Ashby, comandante do Regimento 18 do Hussar, ficasse relegado triste situao de um recluso. Que uma ferida de guerraoobrigasseasefecharcomoumeremitaeraumaideiaqueresultava...inconcebvel. O Ashby que ela to bem recordava era um homem de fora indmita, sagaz, encantador, forte, arrumado como um deus, alm de fabulosamente rico, atributo este, que bastaria por si s para que a alta sociedade perdoasse qualquer desfigurao do rosto que tivesse, sem importar quo grave fosse. Entretanto, seus inumerveis atributos pareciam no resultar suficientes para queAshbyoassumisse. Omordomoreapareceu. Porfavor,entre,senhoritaAubrey.Milordareceber. "Ele a recordava" pensou feliz com seu triunfo, e Isabel entrou na residncia Lancaster. Era um palcio imponente de cor azul prateada com um abajur de arandela brilhante que pendurava notetoodobrodealtura. Bom, ali era onde ele vivia, olhou a seu redor com excitao, ali era onde se escondeu duranteosltimosdoisanos.Emesmoassim,nopodiaevitarperguntarsecomoumhomemto corajoso como Ashby podia passar todo o tempo enclausurado nessa casa em solitrio cativeiro. Se ela estivesse em seu lugar, em uma semana estaria subindo pelas paredes... e isso por que ela notinhapassadoanosempreendendovalorosastropasdecavalariaacuaberto. Deixou Lucy no vestbulo e seguiu ao mordomo at uma sala que dava frente. Chamou a suaatenoumacoleodepequenosmacacosesculpidosemmadeiraexibidaemumavitrine. Notou com divertido espanto que um deles guardava uma assombrosa semelhana com o Wellington.OutroeraavivaimagemdelordeCastlereagh. A Grgula um artista sorriu agarrando um dos macacos, que recordou o prncipe Georgeetemummordazsensodehumor...

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Grguladesgostaquepessoasestranhasbisbilhotemseuspertencespessoais. Isabeldeuumpulo.Prinnyfoiarrancadodasuamoefoicolocadonovamentenaprateleira decristaldavitrine. Voc desejava me ver? um srio e desajeitado homem de cabelo grisalho estava de p frente a ela. No guardava nenhuma semelhana com o soldado despreocupado que anos atrs Willlevaraparajantarnacasadeseuspais. Oseucoraodeuumsalto.PorDeus. Oqueaconteceu...?emudeceuapertandooslbiosatempoparaumacortsreverencia. A guerra teria produzido isso? Ou sua mente teria entesourado uma imagem muito exaltada dele duranteanos? Inclusiveseucasacodecordouradoacobreadoeramuitoamploparasuadesajeitadafigura. Desolada,procurouacicatriznorosto.Noachounenhuma. Ocondeaobservoucomdesconsiderao. Possofazeralgoporvoc,senhorita...? Aubrey,milord.IrmdoWill"noareconhecera",pensou.Poisento,oqueoinduziraa vlaquandonorecebiaaningum,nemsequerasuasjovensamigas? Aubrey... Mais velho William Aubrey? OH, sim, obvio, recordoo. Por favor, aceite minhas sinceras condolncias pela perda de seu irmo; um homem excelente, senhorita Aubrey. Umoficialexemplar. Isabelfranziuocenho.Algonoencaixava.Willhaviasidoseumelhoramigoduranteanos,e issoeratudooquetinhaparadizer? Voc leu... meu carto, milord? perguntou cautelosamente. Ningum, salvo Ashby, entenderiaaalusoatrevidaquecontinhaamensagemqueescreveranocarto. Entretanto,seuanfitriopareciatotalmenteavoado. Seucarto?piscoudesconcertado. A verdade a sacudiu como um raio. "Esse homem era um impostor". Por que outra razo inventaria uma ferida inexistente para justificar seu isolamento da sociedade? S poderia ter uma razoplausvel. S podia significar uma coisa: Ashby estava morto, enterrado em algum frio campo da Blgicajuntoaseuirmo,eessevilousurpavasuaidentidadeeviviadeseusbens!Precisavasair dali.Precisavainformaraalgum. Obrigado por me receber, senhor; meu deus, acabo de recordar que tenho um compromisso.Foiumprazer,sedirigiurapidamenteparaasada. Ao abrir a porta de duas folhas descobriu a figura do mordomo que descobriu suas apreensespelaexpressodeseurosto.Ohomementrouefechouaportaatrsdesi. SenhoritaAubrey,ambosestamosaoserviodemilorddissebaixo. OH, Phipps, um maldito idiota descobriu o impostor Podem nos prender por isso. Vocesuasloucasideias. Teria sido uma ideia brilhante se no tivesse se comportado como um miservel imbecil

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replicouPhipps,bufandocomexasperao. Anicacoisaquedeviafazererainvestigaroquequeria. Comosesupunhaquepodiafazerisso?Oquesoueu...ummalditoBowStreetRunner1? Isabel olhou de maneira penetrante ao rolio primeiro mordomo, e depois a seu esqulido cmplice, enquanto sua mente corria com velocidade a respeito do que devia fazer. Um policial... umpolicialeracomquemdeviafalar! Oimpostorsecouafrontemidacomumleno. Elaunicamentefezmenodeseucarto. Phippsextraiuocartodobolsodeseucoleteeleuadiretamensagemquecontinha. Oquesignifica?perguntouelecomvisvelcuriosidade. Porquenooperguntaaseuamo?respondeuelataxativamente.Dirigiuoolharparaas portasegritou: Lucy!Corre,vcomStilgoe!Digaaelequeavisepolcia!Estehomemumimpostor! Sim,senhoritaIsabel!arespostadeLucychegouemumtomapagadodovestbulo. No a deixe sair! ordenou Phipps a seu cmplice e saiu correndo. Foi detida pelo impostor, que se interps na soleira; Isabel escutou o rudo da porta principal ao abrir, e fechar depoisdeumapancada. O homem est bloqueando a porta principal, senhorita Isabel! gritou Lucy. O que devo fazer? RpidoLucy!exclamouIsabel.Craveneleapontademeuguardasolnascostelas! Ai!uivouomordomonovestbulo.Malditapirralhainsolente! Nofuncionou!comunicouLucy.Oquedevofazeragora? Isabel olhou furiosa ao impostor. Ele encolheu os ombros como se desculpando. Amaldioandoo,espiouporcimadeseuombro. Lucy,humvasonocanto.Acerteonocrnio! Dudley,podefazlasecalar?rogouPhippsemvozalta.Vomemataraqui! Quando Dudley desviou o olhar para ver o que acontecia na entrada principal, Isabel girou suabolsaeocravounacabea. Odiosos vilos! gritou afastandose dele com rapidez. Vocs apodrecero em Newgate por isso! Pde ver como Phipps se cobria depois da porta, ao mesmo tempo em que Lucy o apontavacomovaso. Escutou os passos de Dudley que a perseguiam dando tropees, quase chegara entrada, quandoumterrvelcodeguardadeixouatodospetrificados.Lucydeixoucairovaso. QuietoHctorordenouumaprofundaevirilvozmasculinadocorredor.Isabellevantouo olhar, ofegante. O lustre bloqueava a sua viso, mas atravs da balaustrada da escada, pde ver um co de caa negro sentado muito alerta junto a um brilhante par de botas Hesse negras.

Expresso que significa "um corredor da Bow Street" e a Bow Street, o endereo do corpo policial responsvel pelasinvestigaes
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meucasacooquetemposto?escutouseavozdeAshbyressonaracima. Dudleyseencolheuamedrontado. Sim,milord,maspossoexplicar... Esperoquepossafazlo.Phippsseafaste.Deixairmulher. Phippsdeuumolhardesoladoaamedrontadorafiguraquesevislumbravanapartesuperior dovestbulo. Milord,eu... Faa imediatamente, Phipps! escutouse o som da frico do couro quando Ashby girou sobreoscalcanhares. Isabelreagiutremente.Erasuaoportunidade. Lorde Ashby, posso vlo um momento em privado? Somente para me assegurar que no sejaumafraude,quevocsejarealmente... Elesedeteve.Unsolhosdistantesaexaminaramatravsdosbrilhosdeluzdolustre. Aguarde na sala disse depois de uma pausa prolongada. Me reunirei com voc em seguidaescutouorudodesuaspegadascontraamadeiraaoafastarsepelocorredor,eseueco foiensurdecendoseatsumirnointeriordacasa. Phippsseaproximoucomexpressocontrita. SenhoritaAubrey,suplicoquemeperdoe. Eu tambm disse Dudley assentindo bruscamente, com o casaco pendurado ordenadamentenobrao. NotnhamosintenodeassustlacontinuouPhipps. Como tampouco a sua donzela afirmou Dudley. Ele no a teria recebido se no fizssemosalgo......Drstico. Desculpamonos sinceramente a olharam suplicantes ao mesmo tempo que Dudley esfregavaacabeanolugarondereceberaogolpeePhippsabraavaascostelas. Isabeldispensouumolharcomoseosconsiderassemdoisinadaptadossociais. EsperoquetambmsedesculpemcomaLucyespetouemtomirado. Faremos isso imediatamente prometeram ao mesmo tempo, inclinando em humilde reverencia. Isabel retornou sala. A ansiedade a percorreu de um extremo ao outro tentando controlar seunervosismo.Ouviuasfirmespisadas,contevearespiraoparaverse... Quandoeleatravessouasoleira,parouoseucorao. Ashby. Oculto atrs de uma mscara de cetim negro, o conde se apoiou no marco da porta com os braoscruzadossobreopeitorobusto. Quealvio.PorummomentotemidarcommeusossosemNewgate. A espessa e brilhante cabeleira dele caa irregular sobre os largos ombros. Atravs da fina camisa branca de musselina se notavam os batimentos acelerados na garganta e os msculos marcadosdopeito.

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Apertadascalasdemontarnegrasmoldavamassuascoxasesbeltasefibrosas,resultadode ter estado tantos anos sobre uma montaria. Alto, robusto e de ar assustador, exsudava uma feroz virilidade. Ela fez uma reverncia, com os olhos muito abertos pelo temor. Anos atrs se comentava que as mulheres se penduravam quando ele entrava em um salo de festa, e que era o nico cavalheiro que necessitava um carto de baile. No entendia muito bem quando era pequena, mas agora podia fazlo. At com a mscara, seu escuro encanto tinha uma atrao magntica. Esteeraumhomemquepodiatertudooquequisesse,eaquemdesejasse. Observoua de cima abaixo atravs das ranhuras da mscara, examinandoa atentamente, desde seu bonito chapu amarelo que emoldurava seus dourados cachos at o vestido matinal quefaziajogo. Quandoseusolharesseencontraram,elaseprecaveudequesuamemriafalhousemum detalhe. Os olhos do homem no eram azuis, deveria ter considerado dessa cor pelo reflexo azul deseuuniforme,postoqueemrealidadetivessemumatonalidadeverdeazulado.Abruptamente, eleseseparoudomarcodaporta. Medigaoquequeresev. Isabelficouimvel,olhandooboquiaberta. J vejo seus lbios sensuais se curvaram em um cnico sorriso sob a mscara. Bem, agora que averiguou o que queria, alm de satisfazer sua curiosidade ao mesmo tempo, me despeo de voc cruzou a habitao em cinco largos passos com o co negro trotando atrs dele.Comummovimentobruscofechouaspesadascortinasdajanelaqueolhavaruainundando asalaempenumbras. Ficou com pena ao imaginar o que ele devia enfrentar a cada manh ao verse no espelho. Deviaresultarterrvelisolarseassimdomundo. Isabelserecomps. Lorde Ashby, represento Sociedade de Vivas, Mes e Irms de Soldados Mortos em Combate. uma organizao de caridade para ajudar s mulheres desprovidas que perderam aos homensqueproviamosustentoantesdaguerra.Comerciantes,ferreiros,granjeirosquedeixaram a sua famlia em uma situao de desamparo. Essas pobres almas que hoje no tm a ningum. NossoobjetivoajudarA... Importameumnadaseusobjetivos,madame.Bomdiasedirigiuparaaporta. Quando passou junto a ela, Isabel segurou seu brao. Sentiu seus msculos tensos sob os dedos. Pois deveria afirmou. Tm a ver com as famlias dos homens que voc comandou, seus bravossoldadosquemorreramnocampodebatalha. Cravouoolharnobraoquemantinhasegurandoteimosamenteedepoisaolhounosolhos. Eseuponto? Soltouo. Voc era responsvel por esses homens que elas amavam. No acredita que seus homens

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poderiamesperardevocquefizessealgoporsuasfamlias? Aproximandosedelacravouumafiadoolhar. Meudevereraexterminarumexrcito.Cumpricomele. Percebeuoperfumedesabodebarbear;essearomaafezpensarembosquesearvoredos. Relutanteasedarporvencida,sustentouoolhar. Possivelmentesesoubesseonomedemeuirmo... Seiquemvoc,Isabel. Ocoraoparou. Sabe? perguntou incapaz de respirar de repente. Desejou que a encontrasse... Atraente, ao menos por simples orgulho de mulher. De jovenzinha esteve louca por ele, apesar de sua conhecida reputao de descarado. Um notrio libertino, jogador e mulherengo, diziam os que brincavam sobre ele; mas Will sustentava que a ateno que seu amigo despertava era por ter herdado o ttulo sendo ainda muito jovem. Embora na opinio da Isabel, o carter to especial de Ashbyeraoqueodestacavadorestodosjovenslibertinosdaaltasociedade. Cresceu murmurou ele. A ltima vez que a vi, levava saias curtas azuis e rebeldes cachos. Sentiufogonasfaces. Isso aconteceu faz sete anos foi quando o vira pela ltima vez, ele vestia o uniforme de seu regimento e com suas calas de montar brancas, jaqueta tipo dolman de cor azul com abotoadura com prata no peito, e o casaco forrado em pele correspondente que pendurava no ombro... estava magnfico. Ela ficou boba por ele. Tinha quinze anos. Ficou com o Hctor disse ela. Prometi que o faria a negra mscara acetinada ocultava a maior parte do rosto, mas deixava ver sua poderosa mandbula, o queixo e a boca, a que, como ela bem sabia, podia sentir tosuavecomoparecia. Afastando com dificuldade o olhar, ajoelhou no tapete e emitiu um suave e melodioso assobio. O imponente animal se sentou, movendo as orelhas. Decidida a investigar mais de perto, seaproximouparafarejaramo. Ol, Hctor. Lembra de mim? afundou os dedos na brilhante pelagem, esfregando e acariciando. Fomos excelentes amigos naquele tempo, naquele tempo, quando foi to somente umfilhoteoanimallatiumovendoacaudaalegremente.Elariu.PorDeus,comovoccresceu. to formoso, grande e forte agora procurou o olhar impenetrvel de Ashby. Vejo que cuidarambemdevoc. Sim eu fiz respondeu Ashby, embora ambos sabiam que ela falou ao co. Hctor me salvouavidaduasvezes.Somosvirtualmentecomoirmoseleofereceuamo. Com o corao pulsando com fora, ela colocou a mo sobre essa poderosa palma e permitiuqueaajudasseaselevantar.Permaneceramdepmuitopertoumdooutro,envoltosna escuridoprovocadapelaspesadascortinasfechadas. Lamento o que aconteceu com Will disse asperamente. Te prometi que o traria de

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volta.Efracassei. Eutambmlamento...murmurouelaoqueaconteceuavocemWaterloo. Soraureninalou.MedesfiguraramorostoemSorauren. Isso aconteceu faz quatro anos se inteirou quando as pessoas comearam a se referir a elecomo"aGrguladoMayfair"Willjamaismencionou... ... Que me converti em um ser horrendo? Will era muito bom para falar mal de seus amigos.Faziaquesesentissemhumanos,emboranadadehumanidadeficassejneles. Olhando fixamente os angustiados e ardentes olhos masculinos, sentiu que o corao se espremiadecompaixo. Lorde Ashby, voc o homem mais amvel e mais generoso que conheci. No acredito quealgumavez,nempornenhumarazo,pudesseperderseusentidodehumanidade. Poderiasesurpreender. Suasduraspalavrasprovocaramumdesagradvelcalafrioqueapercorreutodoocorpo. Sofriodesconsoloeodesespero,milord,masdescobriqueosocorreraoutros,a pessoas menosafortunadas,ajudaaserecuperar. Estou extremamente agradado de que voc tenha encontrado o caminho virtude, mas nosempreomesmomtodoserveparatodosporigual. Antesqueeledesseavoltapararetirarse,eladisse: Viu alguma vez como se ilumina o rosto de um menino ante um prato de comida quente, ou de desfrutar novamente de um casaco quente, ou de ver sorrir a sua me ante uma pequena amostradeajuda? Tantovoccomoeutemosmuitoquedar,enossodeverajudlos. Elepermaneceuemsilencioduranteummomento. Quetipodeajudaaquemepede? Seutomdevoznoasseguravapromessadeajudaalguma,masdenotavacuriosidade. Nosso Diretrio contratou um advogado para elaborareapresentarum projeto de lei que contemple um subsdio anual para os familiares dos soldados falecidos em combate, para as mulhereseosmeninosqueseencontramprivadosdemeiosdesubsistncia. Quandomenciona"Diretrio",devopresumirqueserefereavocmesma? Sim,aladyrisChilton,senhoraSophieFairchildeamim. Continue. Procuramos um cavalheiro influente para que defenda nossa causa e impulsione a legislaoqueprocuramos.ComomembrodaCmara,voc... No assisto s sesses da Cmara dos Lordes h muito tempo. Nem tenho inteno de fazloemumfuturoimediato.Portanto,nosouo...campeoquevocsprocuram.Algomais? Com seu poder e influncia, e com suas conexes no Ministrio de Guerra, voc poderia contribuiranossacausamuitomaisquequalqueroutromembrodoParlamento. Voc est equivocada, Isabel disse severamente. No tenho que contribuir com ningum.

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"Voc pode contribuir comigo", pensou desanimada. A imagem de Ashby e Will rindo juntos espremeuocoraodela. Possivelmente...Poderamosnosajudarmutuamenteofereceugentilmente. Como poderia voc ajudar a mim? disse quase mordendo as palavras. No estava a par dequenecessitavaajuda. Vocnoanicapessoaaquemaguerradeixoucicatrizes,milord. Comopoderiavocmeajudar?espetoufuriosamente.Minhavidaestacabadajogou um disfarado olhar aos lbios femininos, e quando seus olhares se encontraram, ela soube com certezaqueelerecordavatudooqueaconteceranoexteriordesuacasanessanoitetodistante. Aintensidadedeseuolharprovocounelatemore,aomesmotempo,emoo. Isabeldeixouescaparumtrementesuspiro.Deus,elaaprenderaalioarespeitodele. Voc uma vez me disse que considerava o Will como um irmo. E como sua irm, estaria feliz... No me trate com condescendncia grunhiu olhandoa furiosamente como se ela o tivesse esbofeteado. Eu no sou um de seus malditos casos de caridade! Se eu fosse o mesmo homemdequatroanosatrs,vocseachariaemumasituaomuitodifcil! Isabeldeuumpulo,desconcertadapelaintensidadedesuafria. Me perdoe. No foi minha inteno... V a sua casa, Isabel, e no volte jamais aqui. A Grgula no merece nem sua piedade nem sua brincadeira abandonou a sala a grandes passos, sedespedindosemolharaela. Nodeixeiestritasinstruesproibindotodavisitaaestacasa? O furioso bramido teria provocado que os assustados ratos, se houvessem, fugissem escorrendose para se protegerem nos buracos das paredes. Furioso, Ashby subiu esmurrando a escada com suas fortes pisadas, amaldioando por baixo. Maldita fosse toda essa merda! Por que elahaveriaqueirromperemsuavidaoutravez? Seguindooofegante,Phippsargumentoubrandamente: Elaameaoumeinfligirdanofsico,milord. Ashby se voltou to bruscamente que fez com que seu mordomo tropeasse com risco de cairpelaescada. E outra coisa, no te avisei especificamente que mantivesse as cortinas fechadas todo o tempo? Resfolegando,Phippsseagarrounocorrimodaescada. Vocofez,milord,masnoteriasidoapropriadorecebersenhoritaAubreyemumasala sescuras,noassim,senhor? Nodeveriahavlarecebidoemprimeirolugar,voc...desprezvelintrometido! Com as tmporas pulsando rapidamente, Ashby chegou ao andar de cima e se dirigiu para seuquarto.Necessitava...destroaralgo,paratirardacabeaaimagemdeIsabelAubreyrodeada de um circulo de luz. Cristo, como mudara! Quase no pode reconhecla. A pequena Izzy era um pulso de olhos brilhantes e laos no cabelo. A mulher que acabava de encontrar era to

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impressionante...querasgavaocorao. Possivelmente no era o melhor elogio que um cavalheiro podia dedicar a uma dama, mas era exatamente o que ela provocara no saguo essa viso deslumbrante de feminilidade, o requintado oval de seu rosto emoldurado por suaves cachos de cabelo dourados, seus lbios perfeitosentreabertospeloassombro,suagraciosafigura,amadurecidaebemtorneada. Realmente,nopodiaacreditarquetivessesugeridoquedeviaconsiderlacomoumairm. Ela no o tinha considerado como um irmo nessa noite distante, quando era ainda um homem jovemecompleto. Maldita, maldita seja! O fazia sentirse antigo, como se fosse um velho dbil sem esperana de recuperao, quando o que ansiava dolorosamente era terminar esse beijo que comeara sete anosatrs. Ashby arrancou a mscara do rosto e a jogou por cima do ombro sabendo que sua muda sombraestariaalipararecolhla. H alguma razo especfica pela qual siga me pisando os calcanhares em minha prpria casa?Asseguroavocquesouperfeitamentecapazdecaminharsozinho. Eu gostaria de esclarecer, se me permitir isso, milord, que Dudley estava totalmente contrafazersepassarporvoc. Ashbybufoucomdesgosto. Ondedemniosseencontramesseobstinadoajudantedecmara? Escondidoemalgumlugar,milord. Bem.Mantmaliaoentraremseuquarto,Ashbysedirigiuagrandespassoscmodae abriu uma das gavetas. Buscou em seu interior, mas no encontrou o que procurava. Phipps tossiu. Zangado, Ashby o olhou com desgosto. Por que se encontra ainda na soleira, ofegando e soprando? Estariaemmelhorestadosemeautorizasseareceberalgumasvisitasocasionais,milord. Estariaemmuitomelhorestadoseemvezdeelaborarartimanhas,dirigisseestacasamais eficientementeAshbyabriuasegundagavetaecontinuousuabusca.Semxito. Observando sem pestanejar como seu amo desarmava o mvel, Phipps disse submissamente: A maioria dos homens estaria de melhor nimo com a visita inesperada de uma bela borboleta,milord. Umaborboleta!Ashbysorriucomsuficincia.Elaesuadonzelafizeramdetudo,menos tematar. Phippsdeudeombros. Deiaelassuficienterazoparapensaremmaldemim. Me d suficiente razo diariamente, e nem por isso te incrusto guardasis nem te acerto com vasos. Entretanto, estou considerando seriamente o de te jogar daqui e te enviar a Ashby Park.

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Omordomosesurpreendeu. Nemsequersonhariaabandonaraomilord. Que pena incapaz de encontrar o que estava procurando, Ashby se dirigiu a revistar o armrio.Eocooseguiusaltandoaoseuredor.Faladeumavezportodas,Phipps,antesdeque eufiquevelhoegrisalho. a respeito da senhorita Aubrey, milord. Acredito que seu propsito ao vir aqui no era totalmenteimpessoalPhippsextraiuocartodeapresentaodobolsodocolete. Assim esteve voc ouvindo. Que vergonha Ashby afastou as elegantes jaquetas penduradas no armrio e se inclinou para procurar nas caixas ordenadamente guardadas no fundo.Abriuumaatrsdaoutra,jogandosobreseuombroasgravatasnovas,nemsequerusadas. Phippscontinuou. A reao da senhorita Aubrey em relao ao subterfgio foi... bom, mostrouse muito angustiada. Obviamente.PensouquevoceDudleyfossemumpardecriminosos,Phipps. Esse precisamente meu ponto. Deveria haverse atemorizado, mas em lugar disso, enfureceusee...bem,nopudedeixardenotarqueestavagenuinamentepreocupada. Evitandoqueomordomopudesseversuaexpresso,Ashbyinferiu: Perdeuaseuirmorecentemente.Eraumsermuitoqueridoparaela,eeueraseumelhor amigo,seucomandante. Pois ento, por que voc a jogou... quando ela estava chorando incontrolavelmente, milord? Ficou tentado a trancla e engolir a chave e, mas teria que passar o resto de sua vida atrs de uma mscara. A doce e bondosa Isabel, que recolhia cachorrinhos de ruas, cairia morta de um desmaioseovissesemamscara."Elenoeraumdeseusmalditoscasosdecaridade!" Apertandoosdentes,Ashbyenfrentouaomordomo. Ondedemniosvoccolocou,Phipps? Aqueartigosereferemilord? Ashbydeuumolharexasperadoaseumordomo. Sabemuitobemaqueartigomerefiro! Omordomoseadiantoudisposto. Nobaqueestdebaixodesuacama,ondeguardaosuniformeseasmedalhas,mas,est vocsegurodequeconvenientemilord?Altimavezquevoc... Eu dito o que conveniente nesta casa. Agora desaparece! Ashby o separou de uma cotoveladaeseajoelhoufrentecama.Arrastouopesadobaelevantouatampa. Noohaviatocadonosltimosdoisanosetremiamasmosaoabriloagora. Estenvoltonamantademontaria,milord. Ashbyseequilibrou,fezgiraroPhippseoempurrouparaaportaquefechoucomumbrutal chute. Pensando melhor, fechou a porta com chave. O imbecil considerava que seus deveres incluamsefazerdebab.

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Era a histria de sua vida: criados que o criavam, confortavam, velavam por todas suas necessidades,ejamaispodiamdarcontadequandodeveriamdeixlotranquilo. Suspirou cansado e se deixou cair sobre a cama olhando fixamente o ba aberto. Guardava seus uniformes dobrados, seu capacete de couro, o sabre mameluco, o bacamarte1 , e ainda por cimadetudo,asmedalhas. Essa imagem trouxe um amontoado de lembranas, algumas agradveis; a maioria... insuportveis."Queesperaprecisamente?",perguntouseasimesmo. A ltima vez que se aventurou a cometer essa idiotice to autodestrutiva terminou destroando todos os espelhos da casa, exceto um, o espelho da penteadeira de sua me. Afundou o brao nas dobras da ornamentada manta, e ali estava. Agarrou, sem atrever a se olhar nele. Trscirurgiessenegaramaoperlo,assegurandoquecustariaasuavida.Sumassistente decirurgio,umhindudepequenaestaturaqueWillencontraranoacampamentodeumbatalho deinfantaria,aceitaralevaracabo,maistarde,disseramaelequeoestrangeirosalvousuavida. Fechou os olhos arrasado pela velha dor e a autorecriminao. Will salvou sua vida e o que haviafeitoeleemretribuio?Alembranadeumdisparodepistolaressonounocorao. Ashby tremeu, sentia a alma rasgada pelas angstias. Possivelmente esta tortura se devia em parte por ter visto a irm de Will outra vez. To espiritual como fisicamente, Isabel era uma rplicadonicoamigoverdadeiroquetevenavida. Comopodiaajudlasenopodiaajudarseasimesmo? AbriuosolhoseolhoufixamenteaGrgularefletidanoespelhoquesustentavanamo. V para o inferno disse com aspereza, enquanto que o cabo do espelho, tambm em formadeGrgula,pareciaamaldiolocomsuabocaptrea... Algum tocou levemente porta. Ashby levantou a vista e viu o carto deslizarse sob a frestadaportaatficarsobreotapete.Ficoudepearecolheu. Tinha uma elegante gravura em relevo com o nome da Isabel como presidente da organizaodecaridade. "Leia o que est escrito no dorso", sugerira Phipps. Se Ashby no o conhecesse to bem, juraria que o maldito aporrinho fizera buracos na porta. Amaldioando, virou o carto e sentiu comoseumpunhooprimisseocorao.Comletraprolixaeharmoniosaestavaescrito:"Necessito desuashabilidadesespeciais". Captulo2 esteorostoquefezmoveramilnavio,efezqueimarasdesgastadastorresdeleo? DoceHelenamefaaimortalcomumbeijo. AtrgicahistriadodoutorFausto,ChristopherMarlowe

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Nmero7daRuaDover,seteanosatrs. Me perguntou o que haver para o jantar disse o capito William Aubrey lambendose enquanto trotavam ao longo do Dover Street. Cheiro sopa de rabo, porco e bolo de ma, e carneassadacompastisredondosYorkShire. Noosavisouquedevamospassartrsdias?perguntouAshby. Paraqueestragarasurpresa?sorriuWill.OsgritosechorosdeIzzyseroumadiverso estupenda. Ashbyesboouumsorriso. Elasemprereageassimquandoavisita. Willdirigiuaeleumolharsardnico. Quandoeuavisito? Ashbysentiuorostoacalorado. NocontinueWill.Elanodevesaberqueeusei. Willlanouumagargalhada. Todo mundo sabe que minha pequena irm tem tenros sentimentos por voc, Ash. bvioparaqualquerumquetenhaolhoseouvidos. No,noassim,esesouberqueestoucientesesentirenvergonhada. o nico que parece envergonhado, Ashby Will riu maliciosamente. No posso acreditar que de todas essas mulheres dos povoados e guarnies, sem mencionar as de Londres, quesejogamsobrevoc;sejaminhainocenteirmanicaquetefazruborizar.incrvel! Era verdade. Izzy Aubrey o fazia ruborizarse. E muito. Supunha que o motivo de sua reao to absurda era no saber as razes pelas quais gostava. Sempre agradara as mulheres. Por seu ttulo, seu dinheiro... inclusive a algumas, por sua m reputao; e maioria delas, por seu corpo que as fazia desfrutar, mas a uma pequena de quinze anos? Esse era um mistrio que era incapaz deresolver. Falando do diabo... Will sorriu maliciosamente, ao mesmo tempo que avistaram a Isabel sentadaemumbancopertodojardimderosascomumpequenocachorrinhonegronocolo. IsabelJaneAubreygritouWill.Veemdarumbeijodeboasvindasaseuesgotadoirmo! Will! gritou Izzy e ficou de p de um salto. Seu olhar escorregou para o Ashby e um resplendor de adorao brilhou em seus olhos azuis. Ashby sentiu que parava o corao por um instanteparalogoexpandirseeabsorveroquentesentimentoqueinfundia.Vagamenterecordou terexperimentadoessesentimento...muito,muitotempoatrs. Refirome a evidencia murmurou Will. Desmontou e abriu os braos para recebla. Izzy colocouocachorrinhoemumacestaforradaqueapoiousobreobancoecorreuparaosbraosde seuirmo. Desfrutando da cena, Ashby desmontou e jogou as rdeas de seu cavalo e as do cavalo do Willaummoodeestbuloqueestavaaguardando.

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Bolo Eccles um bolo redondo, pequeno e cheio de Corinto feito de massa folhada com manteiga e coberta com acardemerara

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E no hum beijo para mim?Sorriu ea olhou nos olhos, enquantoela apoiavaa face no peitodoWill. Isabel se soltou do abrao de seu irmo e se aproximou dele timidamente. Profundamente ruborizada,seuinfantilsorrisoderreteuoseucorao. Capito lorde Ashby. Fez uma pequena reverncia e ficou nas pontas dos ps para dar umsuavebeijonaface. AgoramajoracorrigiuWill. Felicitaes!ObteveoantesqueWill.OgloriososorrisoqueIsabeldeuconseguiuaturdir o Ashby. No importou e o elogiou aplaudindo. Ningum mais o fez, somente seus criados; e recebiampagamentoporserrespeitosos. Obrigado.Ashbyassentiurigidamente,comagargantafechada. E provavelmente consiga subir ao grau de tenente coronel antes de fazer trinta anos assinalouWill.PercebooaromadeboloEccles2,possivelmente?continuoufarejandooar. Voc cheirou cada refeio da cidade de Rodrigo at St. James Street sorriu maliciosamenteAshby. Izzymeneouacabea. Espere,Will,precisoquedeumaolhadano meunovo mascote.Nopodeapoiarsesobre apataesquerda,masnoconsigodescobriroqueoaflige. E eu o que sei de cachorrinhos? Pergunte ao perito assinalou ao Ashby. Aqui tem o homem que tem habilidades especiais se dirigiu ao interior da casa, anunciando ao resto de sua presena. IzzyolhoufixamenteaoAshby.Eleseencaminhouparaobanco. Vamosdarumaolhadanoseucachorrinho,parecebomparavoc? Sentaramseumaoladodooutro.Izzylevantouapequenabolapeludaenegradacesta,ea colocounasmosdeAshby. Notenhonemideiadecomochegouataqui.Parecequetemapenasunspoucosdias.E eu gostaria de saber o que aconteceu com sua me e a seus irmos. No pude encontrlos em nenhumlugaraumamilhadedistnciadeDoverStreet. O pequenino mal conseguia encher a palma da mo de Ashby. Acariciouo esfregando o pescoocomodedo,ofazendogrunhirdeprazer. A pata esquerda voc disse? Vejamos virou brandamente o filhote deixando ele de barrigaparacimaparaexaminarapata.Notemarranhes,nemhematomas. Tampouco ossos quebrados tentou fazer que ficasse de p apoiandose na pata esquerda, mas o filhote se inclinou para um lado, e caiu. Ashby o recolheu brandamente. Onde diz que achouaestabolanegradecabelo? EstavadestruindoasrosasdamamerespondeuIsabel.Elaquisjoglonarua.

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O jardim de rosas... Ashby sorriu. Agarrou ao bichinho e examinou cuidadosamente a pata. Achei extraiu um fino espinho, quase imperceptvel, e o mostrou a Isabel. Aqui esta o problema. BrilharamosolhosdeIsabel. magnfico,Ashby...Perdo,majorlordeAshby. MechameP...ocoraocomeouapulsarrapidamentePodemechamarAshby.Todos mechamamassim. Obrigado... Ashby deu outro casto beijo na face, o filhote saltou de seu colo e se dirigiu dando saltos para a escada da frente da casa. Meu Deus! Dentro de casa no seguiu a toda pressa o animal, com os cachos dourados balanando sobre os ombros, as saias curtas azuis formando redemoinhos ao redor das meias trs quartos que ocultavam suas esbeltas panturrilhas,atquedesapareceunointeriordacasa. Ashby chegou a uma deciso, a mais assombrosa que alguma vez tomara: desejava uma esposa. Desejava isso, o que tinham Will e Izzy, um lar com meninos e mascotes que o recebessem,comapetitososmanjaresfumegantesnacozinha.Queriamantercorrespondnciade verdadecomalgummaisqueadvogados,banqueiroseadministradores.Ansiavaumafamlia. Era a nica coisa pelo qual valia a pena viver, por isso queria voltar quando a guerra terminasse. Assobiando com satisfao, encaminhouse a esse caos to familiar que reinava sempre no nmero7daRuaDovereencontrouoWillaopdaescada,comabocacheiadetorta. Curouoco? Cureioco. Oalvoroocaticodoandardecimapareceuincrementarse. Averiguemosoquepodesertointeressanteparaprovocaresserevoo. Subiramlentamenteasescadaseporpoucotropeamcomopequenocachorrinhoquefugia a toda pressa de gritos e tropees, por pouco foram investidos pelo pequeno exrcito que carregava contra eles encabeado por Teddy e Freddy, as irms de Will de s oito anos que eram rplicas em miniatura de Izzy; as gmeas eram seguidas por Izzy e trs ansiosos criados que se arrastavamatemorizadospelafuriosavozdeladyHyacinth: Se essa insignificante coisa imunda no estiver fora de minha porta em um minuto, a primeiracoisaquedeverofazeramanhprocurarumnovoemprego! Bemvindoaonmero7daRuaDoverriuentredentesWill. Ashby sorriu. "Um lar, com meninos para receblo". Totalmente decidido, seguiu Will at o escritriodoandardecimaparasaudaradamadrago. OH, William! Meu querido filho! lady Hyacinth se equilibrou sobre Will e depositou um sonorobeijonaface.Emeuqueridocapito,lordeAshby,queamveldesuaparteportervindo. OH! Deve ficar para jantar conosco. Insisto, rotundamente. No me importam os manjares que estejam preparando na residncia Lancaster. Deve ficar conosco e nos contar tudo sobre o Wellington.

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Estareiencantadodeficarparajantarcomvocs,ladyHyacinthAshbysorriu. Bem. Est arrumado. Agora devo enviar a algum para procurar o Stilgoe no Whites's. Norris! QueboavidatemseuirmodisseAshbysorrindoaWill. Willdeudeombros. Sim,bem,nemtodossocomovoc,Ash. No o critiquei. Ele tem uma famlia que cuidar como a maioria dos membros da aristocracia.Euno. obvioqueatemWillbateuemsuascostasafetuosamente.Oquenssomos?Cervos? Almdisso,sealgoacontecesseavoc,Izzynovoltariaamedirigirapalavra. Ashbyesboouumsorriso. SabequeeupoderiafugircomelaaGretnaGreen,semeseguirsorrindodessamaneira? Porfavor,faa!Fujacomela!Restauraapazemminhafamlia! AsuamenoagradariasorriuAshby. Diz a srio? Will enrugou o rosto comicamente. Minha me faria uma oferenda aos deuses! Acredito que, de todas as formas, faz em segredo... Will guardou silncio quando lady Hyacinthvoltouaentrar. OH, Por Deus. Olhemse examinou os sujos uniformes com o cenho franzido. Devem se lavar e trocarse antes de jantar, Will, mostre a Ashby o quarto de hspedes, o que acha, meu amor? Ashby sabe onde est o quarto de hspedes, mame de todas as formas se encaminhou paracumpriraordem. A propsito, Ash, o quarto de minha irmest ali assinalou na direo oposta em que se dirigiampelocorredorSeporacasovocdecidefugircomela. Nometente. sumaideiaWillagitouosbraosenquantoentravaemseuquarto. Ashby seguiu pelo corredor em direo ao quarto de hspedes. A ideia de fugir com Isabel resultavatantodivertidacomo...inquietante.Eratrezeanosmaisnovaqueele. Quando a guerra terminasse e ela fosse mais velha, ele seria to velho que nem sequer recordariaoqueviranele. Banhouse, colocou um uniforme limpo e escreveu uma nota para enviar a sua casa informando a Phipps que chegariamais tarde.Will e elejse detiveram no Guarda Montado para receber a nova designao de Ashby, por isso tinham trs dias de folga, depois dos quais deviam voltarparaoinferno,masnoantesdefazerumavisitaacertadama.Decidiuquenodiaseguinte iria a Ashby Park para ver a Olivia. Sentiu uma calidez em seu interior ante a perspectiva. Olivia deu a entender em mais de uma ocasio que no importava quando ele se declarasse, ela no esperariaatqueaguerraterminasseparacasarse.Tambmderaaentenderqueestavadisposta a no esperar tampouco para outros aspectos, se concordavam uma data futura para comprometerse.

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Essaeraumaquestoparaaqualnotinhapressaalguma. Altimacoisaquequeriaeradeixarumfilhorfo. Quandosesentarammesa,AshbynotouqueIsabelnoestava. Diabos, Ashby! Olha voc! Charles Aubrey, visconde de Stilgoe, deu uma olhada apreciativadecimaabaixo.Quegrautemagora...,major?Impressionante,velhoamigo. Quem teria pensado nos alegres dias de Cambridge que algum dia se converteria em um herideguerra? Ashbyassentiucomumsorriso. Nem sequer eu posso ainda me recuperar do assombro se inclinou para um lado e em vozbaixaperguntouaoWill.OndeestIzzy?Novaijantarconosco? Willdeudeombros. Notenhonemideia.Nuncaperdeumjantarsevocestiverolhouparaooutroextremo damesa.Theodora,Frederica,ondeestsuairmmaisvelha? Confinada!anunciouapequenaFreddycomtomsolene. Muitozangada,pequenaacorrigiuWill.Ondeseencontra? Est muito longe, no apartamento de cobertura, com seu novo cachorrinho informou a todosTeddy. No verdade discutiu Freddy. Est em seu quarto, mas disse que no descer para jantar at que mame diga que pode ficar com o cachorrinho se virou para sua me com olhos suplicantes. Podemosterfilhotesnstambm,mame? LadyHyacinthinspirouprofundamente. No, no podem. E tampouco Izzy. Se sua obstinao for maior que sua fome, pode ficar emseuquartoatquemudedeopinio. Possivelmente possa ajudla a mudar de opinio disse Ashby, se desculpando para retirarse da mesa e se dirigiu ao andar de cima. No estava seguro de qual dos quartos das meninas era o de Izzy, por isso avanou lentamente tratando de escutar algum rudo que fizesse mimos ao co. Mas o que ouviu foi o som de seu pranto. Engoliu com dificuldade e golpeou brandamenteporta. Vaiembora!gritouIsabelcomvozchorosa. SoueuAshby,Isabel.Possoentrar,porfavor? Nopode,estousozinha. Ashby moveu a cabea sorrindo. pequena se preocupava com sua reputao. Diabos, por queno?Eleeraumhomem;eelatinhatodoodireitodeseconsiderarumapequenadama. Entodeixareiaportaaberta. Estbemrespondeusorvendoaslgrimas. Encontroua sentada no cho, brincando com a cesta acolchoada. Tinha os imensos olhos azuisavermelhadoseonariztorcido.Entroudeixandoaportaaberta. Onde est esse pequeno demnio negro? perguntou, buscandoo no quarto. Nunca

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esteve nos aposentos de uma menina, embora sim nos de jovens damas, mas nessas no haviam drapeadoscomvolantesdecorrosanembonecassobreacama. Est escondido debaixo da cama Izzy soou o nariz com um leno e o olhou aos olhos. Todosoestavamperseguindoeagoraopobrezinhotemummedodemorte. No est assustado Ashby se sentou junto a ela apoiando mo em um dos joelhos, ambasaspernascaladascombotas. muitojovemparasaberoqueomedo.Provavelmentepensouqueeraumtipodejogo divertido.Sairemseguida.Jver. Tentei convenclo, mas no quis saber de nada. Sem dvida tambm tem medo de mim agora. Ashbydeuumaolhadacamacomvolantesrosas. Tentoucomcomida? Assinaloulheumapequenatigelacomleitequeestavanochojuntocama. Nemsequeratocou. Algumdiateriaumafilhacomoela,pensouAshbyagradado. Noacreditaqueestexagerandoumpoucoaquesto?sumco,Izzy. Eleminharesponsabilidade. suaresponsabilidadeporqueassimvocdecidiu. Sim, assim respondeu, levantando a maravilhosa cabeleira de rebeldes cachos de cor dourada acobreado como o entardecer; os olhos ardentes pela emoo, as faces brilhavam avermelhadas e os lbios carnudos tremiam pela fria. No podemos fechar os olhos para simularquenovemososofrimento.Ouoquepior,suporqueoutrosolucionaroproblema. O pequenino no tem a ningum no mundo inteiro, Ashby. Tudo isto to incompreensvel paravoc? Sentiu uma opresso na garganta. Uma menina pequena... a quem queria enganar? Ela era uma pequena mulher com o potencial de apanhar qualquer corao masculino, assim como sua menteesuaalma. Porquesuameseopetantoapermitirqueadoteocachorrinho? Minha me teme que destroce os mveis resmungou com raiva. Devo deixar a tigela comleiteforadacozinhaosformososolhosseencheramdelgrimas. Comida e proteo no so nem remotamente suficientes. Se correr para a rua poderia atropello um carro. Pode ser um co, mas um pobre filhote rfo. Necessita que o amem. Comopoderiasobreviverdeoutramaneira? Quasedesejouseroco. Ascriaturaspodemsobreviversemamorafirmoubrandamente. Olhouodesdenhosamente,comosefosseohomemmaiscrueldomundo. Obrigadoportervindo,milord,masestesfriandoojantar. Seuglidoolharfoimaisdoquepdesuportar. Se prometer a voc que cuidarei bem de seu pequeno mascote, permitiria que o leve

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comigo? Olhouohorrorizada. fronteiraespanhola? Muitossoldadostmces.Ficarcomatropaenquantoeu... Enquanto voc arrisca a vida terminou a frase ao mesmo tempo que deslizaram umas lgrimaspelasbrilhantesfaces.Ofulgordeseusolhosocultavamalgomais... Uma profunda preocupao por sua segurana. Me desculpe por minha grosseria. Perdoe me,porfavor.Vocomelhorhomem,maisgeneroso... Ashbypderespirarnormalmenteoutravez.Ficoudep. No, no sou. Agora vamos jantar. Deixaremos a porta fechada para que Hctor no escapeenquantoestamoscomendo. Hctor?sorriu,ficandodep. Por que no. Hctor foi um grande guerreiro. Posso necessitar de um amigo assim a meu lado.AjudarmeacuidardeWillaseguiuemdireoaocorredorefechouaportaatrsdesi. Suponha que se negue a sair de debaixo da cama? perguntou Izzy quando chegaram s escadas. Em algum momento tem que sair. Acrediteme. Por leite, por uma carcia... pelo que necessitemaispelaextremidadedoolhoviuqueseucomentrioaagradara.Sorriu. Eusairiaporumacarciadisseeentrouemmarcha. Prometonomeesquecerdisso,Ashbysorriuatraente. Essetipodecomentrioeraoqueofaziaruborizarse.Diabos. Todosestiveramagradadosquandoseuniramaojantar,umavezjservidaasopaderaboe antesquetrouxessemoporcoeobolodema. Mealegroquetenhaentradoemrazes,IzzydeclarouHyacinth. OsorrisodeIsabeleratnue,mastriunfante. Ashbyseofereceuparaadotaromeuco.LevaroHctoraEspanhacomele. Hctor?WillriubaixoTemoquecresaumaauroladesantoemvoc,meuamigo. Ashby se encontrou com os olhos sorridentes da Isabel. J tinha sua recompensa, aqui e agora. Realmente tem a inteno de levar contigo a essa bola de pelos? perguntou Stilgoe depois do jantar, quando os homens ficaram sozinhos na mesa bebendo usque e fumando charutos. DeiminhapalavraaIzzyrespondeuAshby.Nopossovoltaratrsagora. PodedeixlocomPhippsWilloolhoulevantandoumasobrancelha. Phipps no sabe nada de ces. Ashby terminou sua bebida de um gole e sentiu um calor que abrasava a garganta. Tambm se sentiu um idiota, no por haver se devotado a cuidar do mascote,massimpelarazopelaqualofizera.EtampoucoacreditoquepossadeixaraOlivia. Olivia, bom murmurou Will com um olhar de profundo desdm. Sem dvida o cozinhariaeoserviriaaoscriados.

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IriaferirossentimentosdeIzzyexplicouAshby. Srio?Comofeririaossentimentosdeminhairm? AshbyenfrentouoolharduvidosoezangadodeWill. DecidipediraOliviaquesecasecomigo. Equandotevelugartalepifana? Hojeporquediabossentiaquedeviasedesculpar?AmaldioouAshbyparasimesmo. Willdeuumaolhadaaseuirmomaisvelho. Charlie,importariaemnosdeixarassunsminutos? NemumpoucoStilgoeficoudep.Tenhoumjogodecartasqueestmeesperandono Boodle's rodeou a mesa e aplaudiu o ombro de Ashby. Se Cuide, velho amigo. Verei voc amanh,Will. Logoqueestiveramsozinhos,Willatacou. Olivia? Perdeu a cabea completamente e sem remdio? Pensei que a loucura heroica na SerradoBussacoobedeceuaummomentodeloucurapassageiraque,almdisso,serviuparasua ascenso,noqueestavaemumestadoavanadodedemncia. Ashbyseserviuoutrocopodeusque. Issointeressantevindodevoc. Seexplique.Agitouabebida. Sabe por que considera uma loucura minha manobra da Serra do Bussaco, Will? Porque voctemisto!Estelar,comsuasrisadaseloucuras,todaumavidaqueteimpulsionaaretornar. Eutenhoumaenormeeluxuosamansovazia. EacreditaqueOliviaHansonaencherderisadas,loucuraevida?Pensebem,meuamigo. OlivianosepareceemnadaaIsabel!umacadelafria,manipuladoraegananciosa! ConheoaOliviadesdequeramosmeninos.Seicomo. Willestavatremendodeiraeincredulidade. E? Elameama. Willseafundounacadeirabalanandoacabeaegrunhindo. Meu deus, Ash. Entendo por que Wellington te distinguiu, por que considera voc uma tipo de prodgio, e por que te apoia profissionalmente, mas Por Deus, pode ser to estpido algumasvezes! Ashbyobservouolquidoambarinodesuataaedecidiudesistir. Devo ir. se separou da mesa e ficou de p. Est bbado. E eu tambm. Verei voc dentrodetrsdiaslevantouapequenacestadepiqueniquequeIzzydeixarasobreumacadeirae sedirigiuparaaporta. Abriu a tampa da cesta e sorriu pequena bola de pelo que estava dormindo sobre uma almofada. Espero que tenha se despedido de sua proprietria, porque pode ser que no a veja pormuitotempo. Seucavalodecombateestavaseladoeaguardandoonoatalhoprincipal.

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Obrigado,Jimmyagarrouasrdeasedeixouqueseretirasseomoodeestbulo.Estava apontodemontarquandoseabriuaportaprincipalesefechoubruscamente. OlhouporcimadoombroeviuIzzycorrendoparaele. Ashby...ofegoueoolhoucomolhoscarregadosdeemoo. Ficouparalisado. Oqueacontece,Isabel?AconteceualgoaWill? Elanegoucomacabea,semflego.Engoliucomdificuldade. Foisedeitar. Apoiou a cesta no cho e segurou as rdeas na parte dianteira dos arreios. Os pensamentos corriamemvriasdireeserapidamente. Uma das possibilidades era que tivesse escutado ele conversar com Will. No queria ferir os sentimentosdeIzzymaseleeraumhomemdevinteeoitoanoseeladeveriaentenderque,cedo outarde,teriaumaesposa. Veem,vamosnossentarnobancoasegurounocotoveloguiandoaparal. Sentaramseemsilnciodeixandoumadecorosadistnciaentreambos. LordeAshbycomeouadizereladirigindoorostoparaele.Tenhoquepediroutrofavor especial. Seusdesejossoordens. Apertouasmoscomforaretorcendoosdedosincessantemente.Seusolhosseviammuito grandes,escuroseansiosos. Sei que voc e Will so soldados que lutam em uma guerra espantosa contra um homem perigoso,dspotaedementequequerqueosgalesessansculottes3dominemaInglaterra,mas... Ashbysorriucomperspiccia. Seu irmo como um irmo para mim, Isabel, eu no tenho mais irmos. Pode estar tranquila de que protegerei ao Will com minha vida se for necessrio, porque se algo acontecesse... Bom, me deixe dizer que preferiria morrer que fracassar. Entretanto respirou profundamentee apesar do que estou te dizendo, o suficientemente amadurecida para entender que tanto na guerra como na paz, nossos destinos no dependem totalmente de ns, possivelmentenemsequeremparte.Deveservalente.Deve... Aproximousesussurrando: SeiquevocprotegeroWill.comvocqueestoupreocupada... Willmeprotege.Temosumacordo. Willbaixinhoeesquelticoenrugouoimpertinentenariz.

Sans Culottes (do francs "sem calo") era a denominao dada pelos aristocratas aos artesos, trabalhadores e at pequenos proprietrios participantes da Revoluo Francesa a partir de 1771, principalmente em Paris. Recebiam esse nome porque no usavam os elegantes culottes, espcie de cales justos que apertavam no joelho que a nobrezavestia,masumacaladealgodogrosseira. NapocadaRevoluoFrancesa,acalacompridaeraotpicotrajedapocausadopelosburgueses.
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Sorriuesentiuopulsoacelerado. Meolhe.Eusoubaixinhoeesqueltico? Olhouodecimaabaixo. No.Vocaltoeforte. Engoliuemseco,desejandohavertomadooltimogoledeusquedepoisdetudo. Agradeosuapreocupao,Izzy.Estareibem.Vaisedeitar. Brilharamlgrimascristalinasnosolhos. Meprometeisso? Prometo. Porque eu morreria se algo mal acontecesse com voc entrelaou as brancas mos ao redordoseupescooepressionouoslbiossobreosdele. Sua mente se turvou, Isabel Aubrey tinha uns lbios muito tentadores, suaves, rosados, carnudosedoces...eporumfugazmomento,seuslbiosresponderamaobeijo. Agarrouanosombroseaseparoudele. OH,Deussuamentesenublou,ocoraopulsourapidamente."Maldio".Obrigousea olhlanosolhos.OsolhosdaIsabelrefletiamsuamesmaconsternao. Quandoabriuabocaparasedesculpar,elasaiudisparadaatodapressaparaacasa. Essa noite, amaldioandose por ser um canalha, cavalgou diretamente para Ashby Park, comoHctordormindonacestasobreseucolo,epediuaOliviaquefossesuaesposa.Elaaceitou. Nmero7daRuaDover,naatualidade. Isabel estava exausta quando retornou a sua casa depois do baile que foi realizado na casa derisparaarrecadarfundos.Apenastinhaproferidoalgumaspalavrasdurantetodaanoite,sse limitou a ajudar a suas amigas para solicitar as doaes de caridade, embora no acreditasse que umaparticipaomaisativadesuapartetivesseaumentadoaspossibilidadesdeobterresultados maisfavorveis. Para a aristocracia inglesa no importavam as vivas de guerra nem os meninos famintos; a nica coisa com que se preocupavam era com suas frvolas diverses. Entretanto, Isabel estava convencida de que ris e Sophie exigiriam uma explicao por sua estranha conduta durante essa noite.MasemnomedeDeus,oquepodiacontaraelas?Quesesentiadevastada? Que o nico homem que com que se importou em sua vida a jogara, sem olhar, de sua casa edeseussentimentos,ordenandoaelaquenovoltassejamais? Nunca falou para elas sobre seu amor infantil pelo conde. Haviamse feito amigas quando foram apresentadas em sociedade, e nesse ento, Ashby era considerado uma lenda entre seus pares, um exmio mulherengo, um reconhecido comandante de cavalaria, treze anos mais velho que ela, e socialmente, dez vezes mais elevado; E... absolutamente inalcanvel. Alm disso, esteve ausente na Pennsula durante todo esse tempo, situao que economizou a ela a humilhaodeenfrentaraohomemquedesdenhouseubeijo.

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Levou muito tempo em superar essa vergonha... E essa dor. E levou dois anos para reunir a coragemparairvloapssuavoltadocontinente. "V para sua casa, Isabel, e no retorne jamais por aqui". A ideia de no voltar a vlo destroava sua alma. Inexoravelmente, seus pensamentos fluam a dias mais felizes nos quais Ashby e Will chegavam a cavalo, trazendo o sol com eles. Eram polos opostos... Will, de personalidade despreocupada; Ashby, o lorde de personalidade intensa; e mesmo assim, complementavamseperfeio,criandoumasinergiaqueeraquaseinvejvel. Recordava,como se fosse ontem, aprimeira vez que ps os olhos nele. Ela estavacom doze anos; Ashby, mais que o dobro. Will o havia fez entrar no vestbulo, onde ela estava jogando com as gmeas enquanto sua me folheava a seo de sociedade. Recordava como se ps de p torpementeeosaudoucomcortesia,ecomoAshbypegousuamoefezumareverncia. Nuncamedissequetinhaumabonecalindacomoirm,Willhaviaditoaseuirmo. E ao levantar o olhar, encontrouse com esses olhos cor verde mar; os mais bondosos, expressivosesolitriosquehaviavistoemsuavida. Olhosqueaatravessarameroubaramoseucoraoparasempre.SemAshbyesemWill,s ficavaumsufocantevazioqueseresultavainsuportvelondeantesteveumcoraopalpitante. Ashbyfechouaportanasuacara,enohaviavolta. Lucy ficou de p rapidamente quando Isabel entrou no quarto; tinha os olhos avermelhados pelosono. Isto chegou apenas meia hora depois de que voc partiu senhorita Lucy assinalou uma delicadacaixademognoqueseachavasobreacamadeIsabel.Estavaatadocomumlaoazulque segurava uma margarida. O velho Norris a queria dar para lady Aubrey, mas eu passei por ali justo quando chegou o mensageiro; ao ver seu libr4 e escutar dizer que a caixa era para voc, a arrebateidasmos. Umestranhocalafriopercorreusuascostas.Fezbem,Lucy.Oquetinhadeespecialnolibr domensageiro? Eranegraedourada,madame. O pulso se acelerou. Uma caixa de Ashby? Ela oofendeu. Por que ele enviaria um presente? Deuavoltadandoascostasdonzela. Lucy,rpido.Ajudemeamesoltarovestido,porfavor. Enquanto Lucy desatava os laos das costas, Isabel encontrou os olhos de sua donzela no espelho.
4 Libr (do francs livre: liberada, isto , veste entregue a um servo ou criado, do latim vestis libera ou vestis
concessa) um tipo de capa sem mangas, com aberturas nas cavas, por onde passam os braos e na frente, onde presa apenas no colarinho, deixando aparecer a veste inferior, na sua parte do peito. usada pelos membros de confrarias quando participam de alguma funo religiosa solene, e pelos membros de algumas cortes, no exerccio de suasfunes.Ascoreseomodelodalibrvariamconformeosusosecostumesdecadacorte.

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Esperoque...n...tenhaesquecidoavisitaqueefetuamosestamanh. Esquecer o que? com um ardente sorriso Lucy ajudou a tirar o vestido e a roupa interior desedajuntocomospassadoresdocabelo.Boanoite,senhorita. Obrigado,Lucy,boanoite. Isabelcolocourapidamenteacamisola,sacudiuosabundantescachosdeseucabelo,esubiu cama.Comoseucoraoestavapulsandorapidamente,ficouolhandoacaixa. Todos seus aborrecidos pretendentes, carentes totalmente de imaginao, enviavam ramos de rosas vermelhas; mas uma margarida amarela parecia por si s uma mensagem. Embora no tinhanemideiadequalpoderiaser. Vocumatolasentimentalserepreendeu,emboratremessemasmos. Desenredoucuidadosamenteoslaosazuisquesustentavamfloremumagraciosaposio inclinada, e os prendeu em seu caule brilhante. Deslizou as pontas dos dedos sobre a tampa de mogno. Esculpidos na madeira, havia um leo e uma leoa, rodeados por seus pequenos filhotinhos. Uma manada de lees. Abriu a caixa. Dinheiro? E ai percebeu... uma doao. Contou o montante. "Cem,duzentas,trezentas...mil,doismil...cincomillibras". SantoDeus! Comaboca aberta,Isabelofegoudiantedapilhadedinheiroesparramadosobre ocobertor dacama."Cincomillibras".Poderiamfazeralgocomumasomatoexorbitantecomoessa. Poderiam pagar finalmente ao advogado, o senhor Flowers; alugar um escritrio para a fundao; contratar policiais para adicionar a lista mais famlias de soldados falecidos em combate.Umgrandenmerodeideiasrevoavamnacabeafreneticamente.riseSophieficariam eufricas!Nopodiaesperarparacontaraelas,masantes... Dentro da caixa havia um envelope. Tinha a figura de um leo marcada no lacre. O mesmo leoquetinhaoselogravuradeAshby.Levantouoenvelope,porpoucoquasecaidasmosjque tremiam como as de uma anci. Extraiu o pequeno carto de seu interior. E em letra firme e estranhaestavaescrito: Porfavor,meperdoe.Desejoavocsucessoemsuasatividades. Seu,P.N.L. P. N. L. Reconheceu com cada fibra de seu ser a "L" do Lancaster, mas as iniciais P. N. eram um mistrio. No sabia qual era o primeiro nome de Ashby, nem tampouco o segundo. Sabia to poucosobreele...recostouseeapoiouocartosobreoslbiosfechandoosolhos."Ashby". No se daria por vencida. No agora. Nem nunca. Isabel sorriu. Embora no desejasse vla, elanecessitavaquefossepartedesuavida,comoforaumavezpartedesuafamlia;eessadoao a deixava o melhor pretexto para visitlo novamente. De algum jeito, conseguiria persuadir Grguladequesassedeseuisolamentoparaprocurarumacarcia.

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Captulo3 Sinto muito, senhoras O senhor Flowers fechou o livro que estava lendo concentradamenteeescorregouparaoutraprateleiradelivros.Notenhonadaparaapresentar avocs.Teroqueviraprximasemana. Isso foi o que disse a semana passada resmungou Isabel. Sentada em um pudo sof juntoa ris eSophie,Isabelexaminouoempoeiradoescritriocheiodeteiasdearanha,enquanto lutava contra o violento impulso de levantar e abrir a janela. Os lugares fechados produziam um incmodoquasefsico,eoarviciadoaestavafazendosentirnuseas,almdeenxaqueca. Apesar da deplorvel situao de seu escritrio, o senhor Flowers possua uma mente brilhante, mas devido a uma enfermidade que provocava um acentuado tremor nas mos, teve que abandonar uma bemsucedida carreira como defensor pblico. Se havia algum capaz de apresentarumprojetodeleicompossibilidadesdexito,esseeraele. Senhor Flowers comeou ris. Passamos a voc toda a informao que nos pediu. No vejorazoquejustifiquequeistoseestendatantotempo. No tenho o costume de falar sem constrangimento, mas voc se est demorando muito comesteassunto,eestamosperdendoapacincia. PorDeus,mepermitam,porfavor!exaloucomdesdmSophie.Extraiualgumasnotasde sua bolsa e as apoiou bruscamente sobre a mesa do advogado. Serviriam para acelerar o processo,monsieur? Isabel deu uma olhada interrogante a Sophie, mas depois reconheceu que sua amiga, que durante sua infncia percorreu descala as ruas de Paris mendigando por um msero centavo, provavelmente estava com a razo. Pegou em sua prpria bolsa e extraiu uma avultada quantidadedenotas.AntesqueosenhorFlowerssedessecontadorpidointercmbio,colocoua metade da soma que trazia sobre a mesa e guardou as notas de Sophie na bolsa. Disse em voz baixa: Recebemosumaimportantedoaoontem. risdeuavoltabruscamenteparaela. Oque?Dequem? Sshh! Explicarei isso depois murmurou Isabel. O senhor Flowers examinou algumas pginasdeoutromofadolivro. Bom com um amplo sorriso o fechou e agarrou a cadeira que estava atrs de seu escritrio. Obrigado, senhora Fairchild. Todos precisamos comer de vez em quando estendeu umamotrementeparaomaodebilhetes. MasIsabeloscobriucomapalmadamo. Senhor Flowers sorriu. No pude deixar de perceber que voc ficou agitado quando ladyChiltonsereferiuinformaoquehavamosprovido. Mmm o advogado a olhou penetrantemente. Voc seria uma litigante temvel, senhoritaAubrey.Tembomolhoparadetectarreaessignificativasemumatestemunha.

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Obrigado pelo elogio, senhor Flowers. Agora, de que se trata? no resultava agradvel quedissessemquetinhatalentonaturalparaumaprofissotodesumana. Tratase de... informao! levantou um dedo tremente. Seus fundamentos so humanitrios,lgicosepropemsoluesbastanteinovadoras,devoreconhecer. Entretanto, se as submetessem a considerao do Parlamento sem a avaliao do custo aproximadoqueanovaleipoderiademandar,seriamdescartadasdeimediato! Asdamasseafundaramnosofcomexpressoafligida. Deveria ter dito isso h semanas o repreendeu ris. Que tipo de informao adicional necessita,senhorFlowers? Euprecisodenmeros,listas. Quetipodelistas? Folhasdepagamentodopessoaldoexrcito;osnomes,anosdeservio,postos,esalrios, obvio. Folhas de pagamento do pessoal do exrcito? Isabel podia ver como a esperana de obterseusobjetivossederrubavafrenteaseusprpriosolhos. Essas folhas de pagamento so confidenciais. E mais, o acesso a elas est extremamente restringido. Como supe voc que poderamos conseguir essas listas, monsieur Flowers? demandou demaneiracortanteSophie. Entrelaouasmostrementessobreomontodepapis. Comosepode. A Isabel ocorreu s duas maneiras possveis de obter informao classificada do Exrcito: irrompendo clandestinamente no assentamento do Guarda Montado e as roubando... ou recorrendoaAshby. A segunda possibilidade, embora fosse tentadora, resultava ser intimidante, e reforava a decisoaquechegaraanoiteanterior,quantoavisitlonovamente. Caso consigamos obter as folhas disse Sophie. Como podemos calcular um estimativo? Poderianosmostraralgunsexemplos...? Emcasoscomoeste,recomendorecorreraumcontador.Terumcustoadicional,obvio advertiu. EntendoIsabelcurvouoslbios.Tudooqueprecisamosobterainformao. Precisamente. Em sua opinio, quem poderia ter acesso a essas folhas de pagamento, senhor Flowers? perguntouris. OAltoComando,oMinistriodeGuerra... Emcasodequepossamosacessaraessasinstnciashierrquicasparapedircolaborao murmurouemvozaltaIsabel,tendoemmenteumaprximavisitaaoAshby. Necessitamosalgopalpvelparadespertarseuinteressedebomcidado. Conseguiu esboar os aspectos fundamentais da proposta, senhor Flowers? Quer dizer,

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ps,emborasejaalgo,porescrito? Para falar a verdade, sim fiz abriu uma das gavetas de sua mesa e extraiu uma pasta de couro.ocorpoprincipaldaproposta,mascomojdisse,semascifras... sumconjuntodeboasintenesquepoderiamserconsideradasummontedetolices Isabel ficou de p arrastando com ela Sophie e ris. Obrigado, senhor Flowers. Acredito que obteremosalgoembreve. Daquiprafrente,dependedevocs.Senhoras,quetenhambomdia. QuandosubiramaocarrodeIsabel,rislheperguntou: O que isso de uma importante doao? No disse nenhuma palavra sobre isso ontem noite.Emrealidade,estevebastante... Pouco efetiva. Sei, e quero me desculpar. No... no me sentia muito bem Isabel abriu o guicheinspirouprofundamente.Masoardessabuliosapartedacidadeestavatoruimcomoo do escritrio do senhor Flowers; lutou para se recuperar e conteve um sorriso. Mas depois, recebiumacaixaquecontinhacincomillibraseumanotadizendoqueeramparans. Cincomillibras!MonDieu!exclamouSophie.Issomagnfico! risaolhouigualmenteassombrada. Cincomillibras...Vocpercebequantascoisaspoderemosconseguircomcincomillibras? Subornar o Chefe da Guarda Montada para que nos d as listas? perguntou Sophie timidamente. risfezumacareta. E como poderamos explicar a obteno dessa informao ante o Parlamento? Seria to amveldemeesclarecerisso? Realmente, ris disse Sophie pondo os olhos em branco. s vezes soa to parecida com avozdeminhaconscincia... risignorouocomentrio. Izzy,quemnossobenfeitor? OH,PorDeus.Isabelnopreparouumarespostaparaessapergunta. Notenhoamenorideia. Fez uma careta como de gato a ponto de comer um canrio. Jamais mentiu a uma amiga. Ocultou algumas coisinhas de sua me quando ficava insuportavelmente chata e intrometida. Tinha pensado em contar a suas amigas sobre Ashby, mas desistiu. Embora ris e Sophie fossem deliciosamente excntricas e amigas totalmente confiveis, tambm tinham uma atitude muito protetora com ela e respeitavam estritamente o que dispunham as normas convencionais quanto ao decoro e a correo. Se contasse que tencionava visitar a Grgula, receberia uma palestra sobre como devia se comportar uma dama e diriam que isso poria em risco sua boa reputao. E mais ainda, insistiriam em que fossem juntas vlo. A ideia no a agradava nem no mais mnimo. Eleeraumeremita.PeloamordeDeus! Notinhadireitodeimporapresenadesuasamigas. AnotaestavaassinadacomasiniciaisP.N.L.Tmideiadequempodeser?

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Felizmente,suasamigasestavamdesconcertadas;noreconheciamasiniciais. Quecoisatoestranhacomentouris.Umbenfeitorquedesejapermanecerannimo. a demonstrao mais legtima do esprito de caridade declarou Sophie. Aquele que pratica a caridade em segredo maior que Moiss. Nosso generoso benfeitor escolheu realizar sua contribuio anonimamente para no ferir a dignidade dos mais necessitados, o que demonstraque,elaouele,fezhonestamente,noparaganharoreconhecimentodaaristocracia. Acreditoqueessapessoa...extraordinria. "Mais do que elas poderiam imaginar", pensou Isabel. Ashby poderia ter dado a doao pessoalmente, mas no desejou que ela o agradecesse. Bastou saber que ela faria bom uso do dinheiro... Almdisso,considerouoWillumsanto.Sorriuparasimesmo.Digamecomquemandaete direiquem.Comopoderiadeixardeadmirlo? Ainda no encontramos um patrocinador recordou ris. A quem conhecemos que pudesse nos ajudar para conseguir as folhas de pagamentos e nos representar para elevar a propostadiantedoParlamento? Poderia falar com o almirante Duckworth na reunio do Almack's, amanh de noite sugeriu Sophie. Quando morreu meu querido George, o almirante me visitou para me oferecer querecorresseaelesenecessitassedealgo.DissequedeviaavidaaoGeorge. umapossibilidadeconcordou.EupoderiafalarcomoChilton,masduvidoqueele... Seu marido no nos ajudar disse Isabel. E se o fizesse, faria para atormentar e obrigar vocafazeroqueeledesejassemuito. Fazissodetodasasformasrisbaixouoolharenofaloumaisdoassunto. Isabelapertoucarinhosamenteamo. Vamos senhoras. Somos mulheres inteligentes, imaginativas. Deveramos ser capazes de acharumbomplanoquenosajudeaobternossosobjetivos.Tenhoumagrandeideia.Porqueno paramosparaalmoaremnossolugarfavoritonoPiccadillyetentamospensaremalgo?Necessito desesperadamente de um pouco de ar fresco, e algo comestvel quando suas amigas aceitaram entusiasmadas,enfiouacabeapeloguich.Jackson,aoPiccadilly,porfavor! Trinta minutos depois, estavam bebendo limonada e devorando podoces de pepino, enquantoobservavamomundinhodistintoquepasseavaapouemelegantesveculos. Comoandaesseprojetosecretoquetem?perguntourisaIsabel. Quasecaiocopodelimonada. Projetosecreto? O da pobre viva e seu pequeno filho esclareceu ris. Os que voc recolheu em Bishopsgate,essaprimadesuadonzelaaquemsocorreu. Limpandoas mos salpicadas de limonada com um guardanapo, Isabel respondeu em voz baixa. Muito bem, estou ensinando as primeiras letras a Molly e alguns conhecimentos bsicos dearitmtica.umaalunamuitocapaz.EopequenoJoyumsol.

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5 Hussarrefereseaumasriedetiposdecavalarialigeiraoriginriodosculo14daSrvia,introduzidaparaa PolniaeaHungriaporexiladosguerreirossrvioeutilizadoemtodaaEuropaeAmricaLatinadesdeosculo18.

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O que far com eles? perguntou Sophie. No pode adotar a todas as esposas e indigentesdeLondres.Antesquepossasedarconta,terumexrcitosobsuaresponsabilidade. Poderiaabrirseuprprioasilo...SantaIsabeldeMayfairsorriuris. A ideia que possam ser independentes. Espero dar a Molly a educao suficiente para quepossavalerseporsimesmoparamanterseufilho. EncontremosummaridoparaelapropsSophie.Organizemosumservioparaarrumar casamentosE... Meu deus! pegou apressadamente seu xale do respaldo da cadeira, ficando to plida como se tivesse visto um fantasma. Devo ir, eu... prometi ao Chilton que retornaria uma em pontoe...soquaseduas. Isabelficoudepeagarrousuamo. Vaicommeucarroeenviaodevoltaparanosbuscar. No necessrio, pegarei um carro de aluguel ris saiu depressa do caf e desapareceu namultidodepedestres.Sophieamaldioouemfrancs. Essehomemodioso!Eugostariaderetorceropescooejogloemumasarjeta!Comose atreve a manter a ris como um pssaro enjaulado? Ela tem que dar conta detalhada de cada um de seus movimentos e pedir permisso para tudo. No pode danar nem conversar com outros cavalheiros. Necessita o consentimento desse ogro at para respirar. Como pode suportar que a trateassim? Sabe to bem como eu que ris no tem aonde ir disse tristemente Isabel. Um marido nemsemprearespostamaisadequada. Sua amiga era o melhor exemplo da quantidade de infelizes mulheres que perderam o amparo de um homem na guerra. Era surpreendente como ris jamais se lamentou de sua situao. Santo Deus! A pequena Izzy Aubrey! escutouse uma profunda voz masculina e uma risadaentredentes.Nopossoacreditar. Isabel levantou o olhar e ficou atnita. O alto e arrumado soldado de cabelo castanho que levavaouniformeazuldoRegimento18doHussar5noeranemWillnemAshby. Um sorriso que refletia encontradas emoes, tanto de alvio e prazer, como desiluso, iluminouorosto. Mas se o capito Ryan Macalister! De todos os lugares onde poderia encontrlo, que alegriaacharvocaqui.Porquenosesentaconosco,capito? SemepermitemsorriudeslumbradoefezumaeleganterevernciaaSophie.Quandose ergueu,oabundantecabelotampoucasualmenteumolho.Sentousenacadeiravaziaquedeixara ris. Devo dizer que tambm me resulta um verdadeiro prazer vla de novo, Izzy... perdo,

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senhoritaAubrey. Me chame Isabel respondeu docemente. Capito, me permita apresentar a minha querida amiga, a senhora Fairchild. O marido de Sophie foi tenente da marinha. Lamentamos muitosuaperda. AexpressodeRyansetornousombria. Apresento minhas mais sinceras condolncias, senhora Fairchild. Perdi um lamentvel nmerodebonsamigosnaguerraolhouaIsabel.Seuirmofoiperdamaisirreparvel. VocmuitoamvelIsabelsorriucomvalentia.Obrigado,capitoSophieseecooude suaspalavras. TenhoentendidoquevocserviusobocomandodomajorAubrey? Por certo Ryan sorriu com orgulho. O major William Aubrey fez com que nossas vidas fossem mais suportveis, mesmo que a situao fosse intolervel. Sinto falta de todo corao de seurpidoengenhoeseuamistososorriso. Isabelenxugouumalgrimaquecaiapelaface. Pois me conte, o que o traz para Londres? Tinha a impresso de que cumpria uma misso nandia. Assim . Estou destinado na ndia, com o posto de major agora assinalou a insgnia de grau.Alembranafoidolorosa. Felicitaes,major.Emediga,andiadeseuagrado? No muito. O clima caloroso. Em cada rocha se oculta uma serpente e a comida to condimentada me destri o estmago. Alm disso, a unidade a qual perteno deixa muito que desejar... Umnovoregimento?Isabelfranziuocenho. Sim.EstodissolvendooRegimento18doHussar.Nosabia? No,nosabia. Sofremos muitas baixas, entre as quais se encontraram nossos melhores oficiais sustentou o olhar, revelando quo profundamente compartilhava a dor de sua perda. E agora queAshbyseretirou... Ser difcil que algum possa iguallo. At meus uniformes esto pudos. Tenho que conseguirunsnovosfezumacareta. Isabelsentiuqueestavaapontodechorar. essaarazopelaqueseencontraaqui? Oarrumadomajorseinclinouparafrente,esboandoumsorrisodecumplicidade. Supese que estou consultando um doutor por uma ferida no p, mas entre voc e eu, estouansiosoporencontrarummotivoparaficaraquiparasemprepiscouumolho. Ummotivo? Manteveoolharapoiandooqueixosobreobraoacotoveladosobreamesa. Umarazovlida.Ruborizouse. Bem,major,esperoquesuabuscaresultebemsucedida.

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Acreditoque assim ser, Isabel.De fato... sorriu maliciosamente de soslaio. J me sinto animadoecommaioresesperanas. Desviandooolhar,IsabelcaptouoolhardecumplicidadequedirigiuSophie. Tenho que dizer continuou sedutoramente que devia ter suposto que voc se converteria em uma beleza semelhante. uma lstima que no o haja dito a seu irmo faz alguns anos. Noestcomprometidaainda,nocerto? No, major. No estou Isabel mordeu o lbio para evitar sorrir tolamente. Ryan Macalistersempreforaumsedutor,masoimpactodeseuuniformeeraquase...irresistvel. Excelentesnotcias.Issomereceumbrindelevantouamoassinalandoaomoo.Oque desejamsenhoras? Sophieassinalouaograndeprato. Podepegaroltimopodoce,sedesejar. Obrigado o pegou e levou rapidamente boca. Um dos moos se aproximou. Seria to amveldenostrazerumagarrafadeseumelhorHock6eoutropratodepodoces? EumsorveteapontouIsabel.Eugostariadeumsorvetedecereja. Umsorvetedecerejaparaadama.Rpido,homem!Ryandispensouoapticomoo.A propsito,vioutradamadeixaramesa.Esperoquenosejaporminhaculpa. LadyChiltonprecisavaretirarsecedorespondeuSophie. Ryandeuumaolhadanapastadecourosobreoqualestavaacotovelado. Oqueisto? Um projeto de lei para apresentar no Parlamento explicou Isabel levantando uma sobrancelha. Realmente?Falemesobreisso. Sophie e Isabel contaram sobre a fundao de caridade e os objetivos da mesma. Ryan pareceugenuinamenteimpressionado. O problema que continuou Isabelsem as folhas de pagamento, nossa proposta resulta invivel.Poracaso,vocnoteracessolistadenomesdopessoaldoexrcito? Negoucomacabea. Masconheoalgumquetem.Evoctambm. Isabelimplorouparaqueaexpressodeseurostonoadelatasse. Quem? Encheuocopodevinho. Ashby. Tremeuamoquandolevouacolhercomsorvetedecerejaboca.

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alemo.diminutivoparaapalavrahockamoreobsoleto.

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6 HockemInglsprazoparaovinhoalemo,porvezes,vinhodoReno,asregiese,porvezes,todoovinho

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FazanosqueocoronelAshbynofrequentaminhacasa. QuemessetalcoronelAshby?perguntouSophie. Isabelengoliuosorvetecomdificuldade. Era o melhor amigo de Will. Ao final da guerra, ele comandava o regimento a quem pertenciameuirmo.Agoraum...eremita. Sophiebaixouavoz. oquechamam"aGrgula"? Isabel se encontrou com o olhar escuro do Ryan e se emocionou ao descobrir que ele se aborreceucomoapelidotantocomoela. uma maldita vergonha, isso o que disse. Ainda no posso acreditar que se retirou totalmentedasociedade. Isabelseinclinouparafrente,fazendoumesforoparanoparecermuitointrigada. Oqueaconteceuaele?Ryansuspirou. Uma bala de canho explodiu no rosto durante uma batalha no Sorauren causando uma ferida que o deixou a bordo da morte. Foi submetido a uma interveno cirrgica em um hospital decampanhaepermaneceudecamaduranteseismeses. Tevequeusarumamscaradepois?perguntousuavementeIsabel. Uma mscara? Ashby? Ryan soprou com desdm. Logo que pde levantarse, seguiu comandando cada uma das batalhas. Estava acostumado a brincar a respeito dizendo que s a viso de seu rosto podia matar mais franceses que ns, covardes bons para nada, como nos chamava.WellingtonocondecoroucomaMedalhadeOuro. Senoseimportavaento,porqueseconverteuemumreclusoaoretornaraInglaterra? Ryanbaixouoolhar. No disse que ele no se importava. Segundo me lembro, houve comentrios sobre um escndalorelacionadocomisso...dissebrevemente. Isabelapertouoslbios.DesejavaquasedolorosamentesabertudosobreAshby. Porqueumeremita? Acredito que seu retraimento da sociedade tem algo que ver com a morte de seu irmo respondeu evasivamente mas no leve minhas palavras ao p da letra. Ele era meu oficial superior. Nomefazianenhumtipodeconfidncias. NuncafoinosverdepoisdamortedoWill. NoorecriminedisseRyanbrandamente.FicoudevastadocomamortedoWill. Espremeuagarganta. Acredito,enoestouressentidacomeleporisso. Por que no fazem uma visita a lorde Ashby juntos, voc e o major Macalister, Izzy? Pode serquesejaobenfeitorpatrocinadorquenecessitamos. Isabelficoutensa. Mas...mas......umrecluso.

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VisiteioantesdepartirparaandiamencionouRyanmasomordomonomepermitiu entrarnaresidnciaLancaster.SalgumcomoWellingtonpoderiaseradmitidoali. Conhece o Wellington, major? perguntou Sophie. Ser apresentadas ao Duque de Ferro seriadegrandeutilidadeparanossacausa. Comprimento quando o vejo. Algumas vezes recorda meu nome, mas em outras ocasies...sorriutimidamenteencolhendoosombros.Sintomuito. Ir ao Almack's amanh de noite? perguntou Isabel. Possivelmente durante uma valsa poderia conseguir que revelasse algo mais sobre o Ashby sem a presena de Sophie escutando cadapalavra. Ryan a olhou com um olhar ardente ao mesmo tempo em que um travesso sorriso curvavaoslbios.Noestoumuitosegurodequemedeixementrarcomtodasessasdebutantes revoando por a, mas agora que sei que voc assistir, tentarei conseguir por todos os meios uma permissodeentrada.Recompensaramecomumavalsa,Isabel? Serumprazer. Agradariame muito visitar voc em alguma ocasio, faa chegar meus respeitos a lady Aubrey. Esperarei ansiosamente sua visita. Estou segura de que mame e Stilgoe estaro encantadosdeconversarcomumvelhoamigodoWill. Olhouafixamente. H um excelente lugar no Berkley Square que vende sorvetes. Gostaria de sair acaminhar comigonosbadopelatarde? Estareiencantada,Ryan. Excelenteconsultouseurelgiodebolso.Eagora,estimadassenhoras,devomeretirar. ficoudepfazendoumgestoparachamaromoo.Quantodevoportudo? Isabelsegurouseubrao. Proboquepagueonosso... J o fiz agarrou a mo e a levou aos lbios. Nos vemos no sbado. Senhora Fairchild... fezumaelegantereverencia. Major. Quandoeleseafastoucaminhandoelegantemente,Sophieagarrousuamo. Elegostadevoc,edevodizerqueeletambmmeagrada. Ryan encantador concluiu Isabel enquanto seus pensamentos se dirigiam para Ashby. Se fosse certo que sua recluso auto imposta tivesse algo a ver com o Will, por que jogou de sua casa? umapenaqueeleestejanalona. AIsabelfoidivertidoverodomnioFrancsdasgriasInglesas. Oquetefazpensarquenotemumcentavo? Quando um homem necessita de uma mulher para deixar o exrcito... Sophie estalou os lbios.Comodisse,eugostodeleeobviamenteelegostadevoc,masemseulugar,nobaixaria

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aguarda,Izzy. Ohomemestprocuradeumaherdeira. Nodeveestartomaldedinheirosepagouoalmoodetodos. Um depredador sagaz nunca permite que uma dama pague nada at depois do casamento. Possivelmente tenha razo murmurou. Tem melhor faro para estas questes que eu, masmeatreveriaadizerquesemeresultasseinevitveliraoaltar,Ryanseriaocandidatomenos desagradvel. OsescurosolhosdeSophiefizeramumapiscadamaliciosa. Nissoestamosdeacordo,chrie. Paracasa,JacksondisseIsabelaochoferdepoisdeterdeixadoSophienacasadelordee ladyMaitland.AdiferenadoChilton,queaterrorizavaapobreriseesgrimiasempresuafaltade fortuna e de famlia como uma espada de Dmocles7 sobre sua cabea, os sogros de Sophie eram amveis e afetuosos com ela e a tratavam como a uma rainha, apesar de seu turbulento passado emParis. Estavamfelizesdecuidardeseunetodecincoanos,Jerome,ejamaissemisturavamnavida privada de sua nora. Em troca, a me da Isabel era uma intrometida recalcitrante que sempre se misturavanasquestesprivadasdesuafilha. O colorido sol do entardecer aqueceu seu rosto enquanto o carro rodava pelas ruas do Mayfair. Tamborilando ritmicamente a pasta de couro que tinha sobre os joelhos, Isabel se perguntoucomoequandovisitariaAshbyoutravez. Em plena temporada social e com todas as atividades de caridade ficava pouco tempo livre, erapoucoprovvelqueofizesselogo.Amenos... Jackson Isabel apareceu pela janela do carro quando ele chegou no lotado cruzamento porfavor,melevearesidnciaLancasternoParkLane. Sim,senhoritaAubrey. O chofer se manteve imutvel, sem demonstrar perturbao alguma no tom de voz pela abrupta mudana de destino a seis ruas do nmero 7 da Rua Dover, nem porque ela se dirigisse a lugares desconhecidos sem a companhia de uma donzela. Os empregados de servio estavam divididos em duas partes: os aliados de sua me, fiis servidores para sua permanente espionagem, como Norris; e os que desprezavam velha tirana e gostavam de conspirar a suas costas.JqueJacksonpertenciaaosegundogrupo,elapodiacontarcomsuadiscrio. Secouasmosmidasnasaiadovestidodemusselinadecorrosaecolocouasluvasdepois.
7 A espada de Dmocles uma aluso freqentemente usada para remeter a este conto, representando a

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insegurana daqueles com grande poder (devido possibilidade deste poder lhes ser tomado de repente) ou, mais genericamente,aqualquersentimentodedanaoiminente.

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Sentiu um delicioso nervosismo revoando no estmago. Que malcia parecia possuir! Visitar um homem solteiro duas vezes na mesma semana, sem convite, sem acompanhante... Mas Ashby sempre despertou essa veia descarada de sua personalidade. Esperava estar apresentvel. No quetivesseilusescomoAshbyabsolutamente.Nosefixarianelaemboraseficassenuafrentea ele...Mas,comoocorreuaelaumpensamentotoescandaloso?Nodeviapensarmuitonissoou perderiaacoragemcompletamente. Respiroufundoeseconcentrounoquedeviadizer. ResidnciaLancasteranunciouJacksondoseuassento.Olacaio,filhodoJackson,abriua portae,estendendoaescadadobrvel,segurouamotrementeeaajudouadescer. Com as costas rgidas, Isabel se obrigou a caminhar lenta e erguidamente, controlandose para no correr para a imponente entrada e esmurrar a aldrava de bronze da porta principal. Phippsapareceunasoleira. SenhoritaAubrey! Seria voc to amvel de informar a milord que tem uma visita? disse com expresso imutvel. Phipps hesitou durante um momento at que uma claridade intensa de deciso iluminou seusolhos.Deuumpassoparaoladoparadeixlapassarefechouaporta. Poraqui,porfavoraguiouatravsdomagnficovestbuloeaconduziuparaointeriorda casa. Ela considerou como um sinal prometedor. Ontem, s foi permitido acessar a sala que dava frente. Definitivamente, estava abrindo caminho no mundo. O homem se deteve frente a uma porta e suplicou que aguardasse. Quando retornou, fechando a porta atrs dele, Isabel quase rompeu em choro, mas em vez de acompanhla at a porta, acomodou algo que guardou no bolsosuperior,algoquenoestavaaliantes,ereiniciouamarcha. Chegaram a uma porta de ferro e madeira. Abriua revelando um estreito lance de degraus depedraqueconduziaparabaixo.Seguiuosemdizerumapalavra,masquandoouviuosrtmicos golpesqueseintensificavamamedidaquedesciam,perguntou: Aondemeleva? adega. Isabelsehorrorizou. LordeAshbypassatodoodianaadega? No tanto como estava acostumado a fazlo. Os primeiros seis meses eram impossveis tirareleda.Agorapassaamaiorpartedanoite. "Pobre Ashby" pensou Isabel; o pobre homem afogava seu desespero em uma garrafa atrs daoutra.GraasaDeus,teveocuidadodevoltar,apesardesuahostilrejeio. Chegaram ao final das escadas, a uma pequena habitao em penumbras, uma adega parecidacomaquehaviaemsuacasa.NohaviasinaisdeAshby. Senhorita Aubrey, suplico que aguarde aqui. Phipps desapareceu detrs de uma das estantesdevinhos.Osrudosougolpescessaram.

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Oque?escutoudointerioravozprofundadeAshbycheiadeimpacincia. Milord,temumavisita. Livresedelaalgopesadocaiunocho. asenhoritaAubrey,milord. Escutouortmicosomdaraspagemdeumalixa.Incapazdecontrolaracuriosidadeficounas pontas dos ps na arcada e espiou atravs da estante de vinhos. Uma sala que parecia uma caverna se estendia frente a ela, iluminada com candelabros localizados em nichos a distintas alturas.Emboraosolnoseocultouainda,nointeriordessacavernareinavaaescurido. As garrafas estavam armazenadas contra as paredes em estantes que chegavam at o teto abobadado. Poeira de serragem cobria o cho. Esculturas, mveis e tbuas de madeira ocupavam quasetodooespao.Esticouopescooe,aolonge,viuaspernasrobustasembainhadasemcalas demontarquedepoisseafastavamdamesadetrabalho. Rodeouamesaeparouemfrenteaela. Disseporqueestaqui? No, milord, no o fez, mas se devo aventurar uma opinio, acredito que tem algo a ver comopacotequevocenviou. Por Deus. Ashby estava nu da cintura para cima. Pde ver os fortes braos fibrosos que se estendiam at os ombros poderosos. O peito largo que terminava em uma esbelta e musculosa cintura, o abdmen plano onde os tendes se marcavam nitidamente em perfeita simetria. A lisa pelebrilhavacobertadetranspirao. Sentiuseprofundamentedesiludidaporqueocompridocabeloocultavaostraos,enquanto lixava vigorosamente um bloco de madeira. Imutvel, acariciou com o olhar esse formoso corpo, fascinadapelomovimentodosmsculossobapelesuaveebrilhante.Elaviraantesajovensfortes com o torso nu, mas nenhum deles se pareciacom isso..., uma obra mestra que parecia esculpida emmrmorecomoexpressomagistralecarnaldaforafsica. Que criatura to estranha e maravilhosa era, pensou Isabel. O rico e poderoso conde, que em vez de refugiarse em sua casa protegido por seu ttulo enfrentara Napoleo arriscando a vida... era carpinteiro. Assim era como enchia suas horas de solido, criando coisas belas... como Vulcano,odeusdosofrimentodosartesos. Veiosozinha?quissaberAshby. Sim, milord, acredito que sim. Tem um carro esperandoa Phipps extraiu do bolso uma mscaranegradecetim.Aestendeuaseuamo. Transcorreuumbrevemomento. Digaaelaparaentrar. Retrocedeu bruscamente temendo que a descobrissem espiando. Espremeu as mos enquantosimulavaestarexaminandooescurohall.ApareceuPhipps. Podeentraragora,senhoritaAubrey. Sentindo a tenso em todas as terminaes nervosas de seu corpo, exalou a respirao contida e entrou. Deu uma olhada a um vulto de formas difusas coberto com um velho lenol. As

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ferramentasdecarpintariaestavampulverizadasemtodaparte. Notoqueemnadaeleordenou. Viu as costas de Ashby alta inclinada sobre uma cmoda apoiada contra uma parede afastada. Uma cama antiquada de quatro postes com dossel drapeado de cor vermelha se achava emumcanto. Sentiu o rudo da gua ao salpicar no lavabo. Ele lavou o rosto e penteou com os dedos a espessa e escura cabeleira alisando para a nuca. Seco o rosto com uma camisa enrugada. Continuando,pegouamscaranegra. Atouaaoredordacabeaedeuavoltaparaelaemtodasuagloriosaseminudez. Fechouabocabruscamente. Lorde Ashby fez uma reverncia freando o impulso de umedecer os lbios. Incomodava que sua fascinao por ele, em vez de diminuir, converteuse em algo muito mais perturbador e fsico. Me desculpe por... cortou a respirao ao ver como esfregava o escultural torso mido comacamisaenrugada.Nuncaimaginouqueoshomenspodiamserto...fascinantes. Porqueestaqui?suavozimperiosaafezlevantaroolhar. Esforouseparapoderseconcentrar. Milord,eu...euvimA... Ashby insistiu ele olhandoa com seus brilhantes olhos verdes que ressaltavam contra sua pele morena. Escutei tantas vezes "milord" que me do nsias jogou a camisa a um lado e sedirigiuparaela,fazendoressonar asbotascontraocho depedra. Nodisseespecificamente quenoretornassemais? Mordeuolbio. Vimparaagradecerpessoalmenteseugenerosodonativo. Nohdeque,maspoderiatermeenviadoumanota. Voc poderia ter enviado uma soma menor olhou a seu redor, assombrada pelas delicadas peas esculpidas que enchiam a sala. No era ummero carpinteiro, era um artista. Me agradouaindamaisacaixadissecomumavozroucaqueinclusiveresultoudifcildereconhecer. Vocqueafez? Detevese justo em frente a ela, com toda sua agreste masculinidade, to atraente como assustadora.Seuperfumeadocicadorecordouaelaimediatamenteobrevebeijonobanco. Recordou subitamente tudo: sua respirao agitada, seus lbios suaves pressionando os seus, e depois sua lngua roando eroticamente a dela, enchendo com um gosto de usque que guardouparasempre. Um violento tremor percorreu todo o corpo. Desejava beijlo outra vez, toclo; desejava ardentemente,masnoseanimavaasofreroutrarejeio. Osolhosmasculinosseobscureceram. Por Deus, Isabel! No irrite ao cervo grunhiu como se tivesse lido a mente. Nada bom poderesultardisto.Acrediteemmim.

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Noqueriaescutarisso. Precisosaber...Oquetefezmudardeopinio? Nomudeideopinio.Pediumecolaboraoedeiavocodinheiro. Mesmoassim,vocsemostrouinflexvelna? A mensagem em seu carto foi muito eficaz espetou a contra gosto. Seus golpes so muito precisos, Isabel Aubrey. Quando voc quer conseguir alguma coisa, bate na fibra mais sensvel. Desculpeme.Minhaintenonoera... Nunca se desculpe comigo. Nunca. Deus sabe que eu tenho muitas mais coisas pelas que medesculpar. Ruborizouse dos ps a cabea. Estava aludindo a esse infernal beijo que ele rejeitara. Malditoseja. Eu vim para persuadilo a se juntar a nossa causa a partir desse momento manteve uma atitudetotalmenteprtica.SeiquemedissequenoparticipoudoParlamentoemmuitotempo equeseafastoudetodasasquestessociais,maseuagradeceriaquemedessesuaopiniosobre istoofereceuapastadecouro. Oqueisto?elepegouerapidamenteexaminouseuinterior. Nossoprojetodelei.Faleiavocsobreele.Notiveoportunidadedelloainda,mas... Oquetefazpensarqueeuseiumpoucodeleis?folheouaspginas. Segundo as palavras do Will... voc um homem de mltiplas habilidades sorriu desafiante. Minhas habilidades so muitas e variadas, mas voc j tem minha resposta devolveu o arquivo. "Malditaseja". Halgomais.Necessitamosdasfolhasdepagamentodopessoaldoexrcito. Suba a minha biblioteca deu de ombro indiferente. Tenho as folhas do exrcito, da marinha... Parece que no me entende. Necessitamos as listas das baixas, incluindo os anos de servio,postos,salriosetodainformaopertinenteparacalcularocustoaproximadoqueteriaa lei. Vocanicapessoaqueconheoquepodeteracessoaosdossisdopessoaldoexrcito. Dossispessoais?Essainformaoclassificada!Ningumtemacessoaela. Sentiuquepisavaemterrenomaisfirme.Comele. Como demnios se espera que uma pessoa com conscincia social possa levar algo adiantenestepas? Vocnoresponsvel.arazopelaqualtemosvalorescomunseummonarca. Olhouoirada. Nomovernemumdedoparameajudar? Minha contribuio a sua causa terminou com as cinco mil libras que doei quando ela

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Dandyumcavalheiroperfeito,umhomemqueescolheviveravidademaneiralevianaesuperficial

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guardou silncio depois da repreenso, ele se dirigiu lentamente para uma mesa lateral. Destampou uma garrafa de vinho que estava pela metade e serviu dois copos de vinho tinto. Olhe, eu j tive minha cruzada explicou. Agora tudo o que quero aproveitar de minha vida privada, apesar das desvantagens que suporta a solido retornou junto a ela e, colocando um copodevinhonamo,golpeouocristalaobrindar.Sade. Beberam em silncio, segurando mutuamente o olhar. Enquanto o delicioso vinho descia pelagarganta,perguntouseseeleconsiderariaasituaotontimaeexcitantecomoela.Tempo atrs, teria vendido a alma ao diabo por compartilhar um momento como esse com ele. "Diga alguma coisa!" Que classe de vinho este? Atreveria a dizer que no um Madeira delicadamentelambeuumagotaquetinhanolbio. Seu gesto delicado apanhou o olhar masculino, que pareceu fascinado em seus lbios duranteunsinstantes. OMadeiraparadebutantesedandis8afetadosquefazemamanicura. Intrigada,bebeuoutrogole. Podemeconsiderarumaidiota,masestevinho... Multifacetado?Comoumapessoaeleassentiu. Fez girar o que ficava do vinho na taa e aspirou seu aroma. um Navarrete. Frutado, provocador, suave, e cheio de significados escondidos... Comprei dzias de caixasna Espanhae as trouxeparacasadenavio. Escutando voc, sintome uma principiante totalmente desinformada confessou ruborizandose. Nofaaisso.Fazmesentirvelhoecansadojogouacabeaparatrs,esvaziandoataa. A viso de uma gota vermelha deslizando pela garganta nua a atraiu alm do razovel. Sacudiuacabea. Quetipodedesvantagenssuportaasolido? Vrias. Possivelmente essa fosse chave. Se soubesse do que ele sentia falta, ela poderia oferecer parasaciaressevazio,aproximarseemantlopresenteemsuavida. Medigauma. Ocelibato. Elatossiu,afogandosecomovinho. Umresplendortravessobrilhounarisdeseusolhoscorverdemar. Vocperguntou. Possivelmente no seria to indiferente como tinha suposto se despisse frente a ele, mas no representaria uma vitria. De acordo com sua entendida amiga Sophie, um homem que desejasmulhereseumhomemquedesejaaumamulhersoduascoisasmuitodiferentes. Hojealmoceicomumdeseusantigosoficiaismencionoucasualmenteparavoltarparao

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tema anterior. Ryan Macalister. Agora major. At ele pensou que voc seria o melhor patrocinadorquepoderamosacharparanossacausa,enodissenadaaele... Estacortejandovoc? Seutomsperoasurpreendeu. Esefosseassim? MacalisternoteconvmIsabel.Fiquelongedele.apoiouocopoquejestavavazio. Milord,noaprecioinsinuaesvagas,nemasordensarbitrrias. Olhouafixamente. Querumarazo?Bem.RyanMacalisterdestroaroseucorao. Falava a srio? No tinha nem a mais vaga noo do que havia feito a seu corao? obvio que no. Os libertinos encantadores nunca a tm, sobre tudo quando os coraes destroados erammuitojovensparaserimportantes.Dissimulou,tentandoreprimirseuvelhoressentimento. Notinhaideiadequepodiapreverofuturo,milord.Quehbildesuaparte. Adiantouumpassoparaela. Digosinceramente,Izzy.MantenhaselongedoMacalister.Noparavoc. Sooucomoseestivesseciumento,oquenofaziasentido.Olhouonosolhoseperguntou: Estme prevenindo contra ele porque no tem um centavo? quo nico obteve em resposta foi um olhar feroz e indecifrvel. Colocou a taa vazia junto dele. Lorde Ashby, voc a quem uma vez considerei to querido como um irmo mais velho, por favor, me d qualquer informaoquepossaserdevitalimportnciaparaminhafelicidadefutura. Malditaseja,Isabel!Eunosouseuirmo!grunhiuferozmente. Elaestremeceu. No,obvioqueno.Voc...vocnomedevenada. Deixouescaparumsuspiroentrecortadoquefezsubirebaixarosmagnficosseios. Vparacasa.Nosejatola.JamaispodereiocuparolugardoWillemsuavida. Sei.Nemestoupedindo.Jnosouumamenina,Ashby.Nemtampoucoumatola. Olhou ela rpida, mas profundamente, de maneira totalmente diferente a quo jovens mantinhamlongasconversaes...comseusseios. Semdvida,jnoumamenina,oquesefazaindamaisperigoso. Disparouocoraotransbordantedeesperana.Procurouseusolhosbrilhantes. Porquemaisperigoso? Aproximouseedeslizouossperosndulospelaface. Porque se algum a visse entrar ou sair de minha casa respirou continuamente teria que enfrentar interminveis falatrios. uma mulher adorvel, Isabel. Seria uma lstima que arruinasseseufuturo. Suas esperanas se fizeram em pedaos. Nada mudara; no queria ter nada com ela, nem sequer ferido e sozinho, obrigado a usar uma mscara. Desde muito tempo atrs, deveria ter abandonadotodaesperanadeganharseuafeto.Eatsabendodisso,desejavasuaamizade. Preocupase com minha reputao. Que bondoso de sua parte. Como um irmo mais

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velho. Estaveznoreagiudiantedocomentriozombador. Adeus, senhorita Aubrey passou junto a ela e a deixou sozinha na adega sem janelas. Sentiuumaopressonagarganta,esubiucorrendoasescadasembuscadear. Captulo4 AssimqueentrounoAlmack's,Isabelfoiapanhadaporseuirmo. Hanson, conhece minha irm, no certo? Disse o visconde Stilgoe a um homem que se encontravadoseulado. No pde vlo, nem escutar sua resposta, porque ris e Sophie estavam conversando animadamenteebloqueavamaviso. Tnhamos um acordo, Charlie disse a seu irmo no ouvido eu assistiria ao "mercado do matrimnio" uma vez por semana em troca de que voc e mame deixassem de tramar estratgiascasamenteiras. Do que te serve se perde toda a noite mexericando com suas amigas? resmungou em tomquaseinaudvel.Agorasecaleemostreseencantadora. Boa noite, lady Chilton, senhora Fairchild se escutou uma voz cultivada. Suas amigas se afastaram para dar passo a um homem de cabelo loiro cinza que se aproximava com uma jaqueta escura que ressaltava sua fisionomia de um colorido celestial. Isabel ficou boquiaberta. Com tudo o que detestava as ocultas manobras casamenteiras de Stilgoe, lorde John Hanson VI, a quem a alta sociedade chamava "o Anjo Dourado", era simplesmente muito arrumado para ficar indiferente.SenhoritaAubrey,vocestaencantadoraestanoiteseinclinoureverentesobresua moenluvada. LordeJohnfezumarevernciasorrindomuitoaseupesar.umprazervoltaravlo. Seustransparentesolhosazuladosaexaminaramatentamente. Oprazermeu,asseguroavoc. Hanson lidera vrios comits legislativos que impulsionam projetos de reformas legislativas, igual a vocs, senhoras disse como introduo Stilgoe, e sussurrou ao ouvido de Isabel. Previnedemeusdesonestosesforosparacolaborarcomsuacausa,verdade? Realmente desonestos respondeu Isabel no mesmo tom de voz. Recusou nos patrocinar. Que supe que estou fazendo agora? sussurrou seu irmo, enquanto ris e Sophie perguntavam a Hanson sobre suas atividades polticas, e adicionou no mesmo tom. O av de Hanson o duque de Haworth, e dizem que o duque tem a inteno de pular uma gerao e nomear ao John seu herdeiro, em vez de seu pai. Imagine o bem que poderia dissipar ao mundo comsemelhantepatrocinador,Izzy. difcil concentrarse com sinos de casamento repicando nos meus ouvidos brincou.

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Charles no era ambicioso nem avaro, pensou; simplesmente era um velho preocupado com uma irm solteira, teimosamente contraria a se casar. Agora se cale e vai. Quero participar da conversao. MeuprincipalinteressereduzirosimpostosrespondeulordeJohnaumadasperguntas formuladasporSophie. Pois ento voc apoia aos latifundirios demarcou Isabel, desejando que seu tom de voz noresultassetosperocomotemia.Nonecessitavaaumaristocrataqueatuasseembenefcio deseuspares. Algoqueimpulsioneoempregodopessoaldesmobilizado.Refiromeaosexsoldados. OH Isabel encontrou os olhares de ris e Sophie, e leu seus pensamentos. Hanson podia ser justo o patrocinador que estavam procurando. Lorde John, parece que temos o mesmo tipo de preocupaes deu um passo para aproximarse do deus loiro ignorando a risada abafada que reprimiuStilgoe.Porfavor,noscontemaissobreisso. Estariaencantadodefazlosemeconcedeoprazerdeescoltarvocpistadebailepara aprximavalsa,senhoritaAubrey. Por que... eu... olhou por cima do ombro a Stilgoe, que deu de ombros; e sorriu abertamenteaoJohn.Bem,euagradeo. Segurou o brao que ele oferecia e permitiu que a conduzisse at a pista de baile, no pde deixardeperceberaquantidadedecabeasquesevoltaramemsuadireo.Nuncaforaobjetoda invejadetantasmulheres. Em realidade, o que estava fazendo John com ela? Supunha que era agraciada, mas no trocaram mais que uma amistosa saudao de vez em quando, e lorde John tinha a seus ps um squitodeadmiradoras. PerguntousequediabostraziaStilgoeentremos. Stilgoe me contou que voc e suas amigas fundaram uma sociedade de beneficncia para as vivas de guerra assinalou John, enquanto giravam na pista guardando uma correta distncia entreambos. Procuramosajudarsmulheresemeninosqueficaramdesamparadosaoperdernaguerra osuportedohomemdacasa,equedevemagorarecorrermendicidadeparasobreviver. O que a fez decidir ajudar a esse grupo em particular? disse girando ao som da msica, semperderopasso. Meu irmo morreu em Waterloo. O pai de ris morreu na Espanha prestando servios como oficial no Regimento 95 de Carabineiros. O marido da Sophie, tenente de marinha, morreu nomar. Sentimos que era nosso dever ajudar s mulheres que compartilham nossa dor, mas no possuemumbomnveleconmicoeestabilidadesocial. Quaissoseusobjetivos?Oqueobtiveramatomomento? Visitamos asilos, hospcios; doamos comida e roupa. Alm disso, nos reunimos todas as sextasfeiras pela tarde e convidamos aos familiares dos soldados mortos em combate com o fim

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de fazer uma lista e nos inteiramos de seus problemas para saber o que necessrio fazer. Tambm estamos trabalhando para apresentar uma proposta de lei no Parlamento. Acreditamos queogovernodeveriadarajudaeconmicaaestasmulherescomocompensaodesuaperda. Estou impressionado. Resultame admirvel que uma mulher to jovem e encantadora como voc empreenda uma obra de tal magnitude... No acredito que se resulte fcil considerandosuaprpriaperda. Emqueregimentoprestouserviosseuirmo? NoRegimento18doHssar,milord. Percebeunapalmacomoseesticavaoombromasculino. MechameJohn.Insisto. Muitobem,Johnsorriu.VocpodemechamarIsabel. Isabel.Seunometemumaauramuitofeminina.Assentamuitobem. Obrigado, John respondeu e viu a Sophie danando com o amadurecido almirante Duckworth.Osvialutaremumtiraeafrouxademosquesuaamiganopareciadesfrutar. TereioprazerdevlaamanhnobailedemascarasdosBarrington?perguntouJohn. Isabel vacilou. A casa dos Barrington confinava com a residncia Lancaster. Desgostava a ideiadequeAshbyestivessesentadosozinhonaescuridoenquantoeladanava,bebiavinhoese mergulhava em conversaes alegres, separandoos apenas um jardim de distncia; mas considerandoqueJohnassistiria,possivelmentedeveriafazereminteressedafundao. Sim,obviosorriu. Esplndido.Concedermeaprimeiravalsa?Ealtima?Eodocotillon9? A que se deu seu sbito interesse nela? Intrigada, olhou diretamente nos olhos cintilantes e decidiuseguirojogoatdescobrir,eparasabermaisdele. Trs danas com o mesmo cavalheiro durante a mesma noite um convite desonra, John. Ou fundamento para obter uma licena especial de matrimnio sorriu maliciosamente. Masvoctemtodaarazo,minhalindaIsabel.Umadanaparaseconhecer,duas,umevidente sinaldeafeto,etrs,resultaescandaloso. Isabel chegou concluso de que lorde John estava muito acostumado a mulheres que o lisonjeassemextasiadas,enquantoeledesfrutavadessaadulaodesdeseupedestaldeglria. Sem dvida, devia estar intrigado por ver quanto demoraria ela em cair a seus ps para renderseaseusquitodeadoradoras. InfelizmenteparaJohn,noeraprovvelqueelaficassecomrisinhostolos,emenosainda,a
9 O Cotillion um tipo de padro de dana social que se originou na Frana em 1700 e foi inicialmente
constitudo por quatro casais em uma formaoquadrados, o precursorda quadrilha pelo chamado, uma formade ruralcontradanaquetambmdesceudocotillionurbana.

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curtoprazo. Tinha o pressentimento de que se no sucumbisse a seus encantos conseguiria despertar maisseuinteresse...algoextremamenteconvenienteparaobterseuapoiopoltico. Concedereiavocaprimeiravalsadanoiteeadocotillon,masvocmedeverumfavor. Interessanteseustraosangelicaissetornaramreflexivos,edepoissorriu.Aceito. AtmanhnoiteIsabelfezumaelegantereverenciaeseretiroudapistadebaile. Quandochegoujuntoaris,omurmrioqueaseguiaresultavaquaseensurdecedor. Oquefoitudoisso?risagarrouseubraoedisseemvozbaixa.Nopermitiuaeleque teacompanhasseparadeixarapistadebaile. uma nova ttica que estou provando Isabel sorriu maliciosamente. Sophie se aproximou soprando e resmungando at ficar frente a ela. O que aconteceu ao almirante Duckworth?perguntouIsabel. Descarado libidinoso! Acreditou que porque quase cego e meio surdo permitiria ultrapassarse comigo. No sabe que consegui esquivar a muitos seres vis e desagradveis como elenaperadeParis. riseIsabelintercambiaramumolhardivertidoenquantotentavamsufocarumagargalhada. Significa que devemos retirar o almirante de nossa lista de potenciais patrocinadores? perguntouris. Sophieaspiroucomprofundodesgosto. Impertinente libertino! Espero que se afogue em sua banheira olhou a Isabel. E como foisuavalsacomlordeJohn? risapresentouumbreverelatrioterminandocom: Isabelestavapornosilustrarcomsuanovattica. Estou mantendo em brasas o Anjo Dourado Isabel sorriu amplamente. No sei por que convenceu meu irmo na misso de me apresentar nem por que, depois, convidoume a danar e se mostrou interessado em nossa obra de beneficente, mas tenho toda a inteno de descobrir amanhnobailedosBarrington. Eupenseiquevochaviasedesculpadoparanocomparecer.disseris. Mudei de opinio. Lorde John me pediu que reservasse trs bailes para danar com ele. Precisosaberporque. Qual o mistrio? assinalou Sophie em um marcado estilo francs. Um amigo apresenta a ele uma jovem formosa, que no uma cabea oca, e simplesmente quer conhecla melhor. Perguntou se consideraria patrocinar nossa causa na Cmara dos Lordes, ou se conhece algumquenospossaconseguirasfolhasdepagamento?perguntouris. Ainda no. Mas falei sobre todos nossos esforos, e pareceu interessado. Veremos o que acontece. IzzyconhecealgummaisquepodenosajudaraobterasfolhasmencionouSophie. Deverdade?rispareceuencantada.Quem?

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Ningum Isabel respondeu esquiva. Um velho conhecido do meu irmo. Uma pessoa quevivereclusa. Sophiefezumacareta. Segundo nosso bonito major, conhece o recluso muito bem, Izzy. Estou certa de que uma descaradacheiaderecursoscomovocpodeencontraramaneiradeaproximarsedele. Qualbonitomajor?perguntouriscautelosa. Eurespondeuumavozgraveatrsdela. ris deu a volta bruscamente, com os olhos arregalados abertos pelo terror, e mortalmente plida.riseRyanseolharamguardandoumeloquentesilncio.SophieeIsabeltrocaramumolhar desconcertado. Ryanfoioprimeiroemrecuperarse. LadyChilton,conformeacreditosegurouamo,masrisaretiroubruscamente,comum olharassassinoemseusolhoscelestes.Brandamente,Ryandisse.Nofaaumacena,ris. Porqueno?dissetensaris.Mesurpreendequenossosanfitriespermitamoacessoa pessoasdesuaclasse. Eleriufriamente. PoderiadizeromesmodetimurmurouAomenoseuno...vendomeucorpoparaestar aqui. Jogou nele um fugaz olhar a suas partes baixas e depois levantou a vista para o rosto masculino. Voc o aluga. A propsito, tenho curiosidade, como conseguiu uma permisso de acesso paraestanoite? Isabelseafogou.Jamaisimaginouqueatranquilaegentilrispodiaterumaveiatorude. Ryannemsequerpiscou. Conheceme. No tenho dona. E a questo que estou de trem de compras, no de vendas,estanoite.Disserammequeolugarindicadoparaconseguirdebutantes. OH,entendoarespostaderisdestilavavenenoEstprocuradeumafortunaento? Macalisterapertouamandbula. Nemtantoumafortuna,anoserumamulherquepertenarealmentenobreza. Interessanteinclinouacabea.Eporqueumamulherdenobreestirpeiriaquererestar contigo? Poramor?levantouumasobrancelhacomexpressoprovocadora. Isabeldecidiuintervirantesqueaquelesdoissematassem. Boa noite, major. Que gentil de sua parte ao reunirse conosco. Seria to amvel de me trazerumcopodelimonada?Estousedenta. Umsorrisomaliciosoiluminouorosto. Isabel, voc sim que uma bno para os olhos. Seu brilho ilumina at a criatura mais inspidadouniversoemboranoolhasseemdireoaris,soubequederanoponto. Isabel percebeu a dor nos olhos de ris e decidiu intervir para que deixasse em paz a sua

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amiga,tampoucodesejavaqueamanejassecomoumaarmaparaatacla. Depoisinvestigariamaisparachegaraofundodetudoisso.Agarrouopelobraoedisse: Tenhoumaideiamelhor.Caminhamosjuntosatamesaderefrescos. Em realidade, estava com a esperana de tentla para que me acompanhasse pista de baile. Isabelestavaapontodedeclinaroconvite,masaodistinguirosrioolhardeadvertnciade Sophie,reconsiderou. A no ser que estivesse disposta a limpar o sangue do cho, qualquer mtodo era vlido paraafastarRyanderis,aomenosnomomento.DedicouumsorrisoencantadoraRyan. Comopoderiaeurecusar? Entretanto, antes que pudesse levar Ryan at a pista, o homem tramou para pegar o carto debailederisereservoualtimavalsacomela. Ficamcoisaspordizersobreosvelhostempos. Nodanoestanoiterespondeubrevementecomexpressosevera. Pois no deveria ter pendurado seu carto de baile agarrou a de Sophie e reservou uma danadecasais.Estanoite,nenhumamulherpoderliberarsedemim.Atmaistarde,senhoras FezumarevernciaeseafastoucomaIsabel. Nabeiradapistadebaile,foramapanhadosporladyJersey,umadasseteanfitrisprincipais doAlmack'S. Ryan,querido,quealegriavoltaratever!ladyJerseypaqueroucomeledescaradamente agarrandoamangaqueestavalivreeapoiandosecontraele. SallylevouamodeladyJerseyaoslbios.Oquepossodizer...Encantadora! Sally,encantada,sorriutolamente. Adoro os cumprimentos de homens que vestem uniformes. Soam muito mais... sinceros disse emanando um forte aroma de brandy, o que resultava estranho tendo em conta que s serviambebidaslevesnafesta. Sem dvida, Sally devia levar uma pequena cigarreira na bolsa, pensou Isabel enquanto observavaontimointerldio. Indubitavelmente, isso desentranhava o mistrio de como Ryan conseguira a permisso de acessoparadoisdias.Tinhasuapatrocinadoraprivada. QuandoIsabelsentiuoolhardeSallycravadanela,fezumareverncia. LadyJersey. Senhorita Aubrey Sally respondeu a saudao protocolar, mas com evidente antagonismo.Tevejodepois,queridosussurrouaoRyan. Possivelmente antes deu uma piscada, conduziu a Isabel pista e se incorporaram fileiradecasaisdobaile. Qualquer iluso que poderia ter albergado por ele como potencial pretendente se esfumou essanoite,pormaisdeumarazo.AshbyestevecertoaoadvertilasobreoRyan. Masdoasaberqueohaviafeitomaisporpreocupaoqueporcimes.Preocupaodeum

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irmomaisvelho. Por sorte, a pea musical era muito rpida para manter uma conversao, e Isabel se viu isenta do desagrado de lutar com os inevitveis comentrios sobre a confrontao que ele teve comris. Embora essa noite Ryan fosse o inimigo e se sentia profundamente tentada a cancelar o encontro, sairia no sbado pela tarde com ele, pois era a nica pessoa que sabia um pouco do Ashby. Ashby. Quantas noites permanecera acordada imaginando que deslizava na pista de baile entre seus braos? Quase podia imaginar que o amplo peito que vestia o uniforme do Regimento 18 do Hussar, o dolman azul e o elegante casaco forrado em pele que pendurava no ombro... era doAshby,nodoRyan. Entretanto,nessemomentonoeraumavalsaoqueestavadanando,eseguindoaclssica rotinadessetipodedana,detiveramse,deramavoltaeintercambiaramcasais,eIsabelsetopou com lorde Hanson com quem trocou uma breve saudao, e depois ambos seguiram com seus respectivoscompanheiros.Curiosa,virouacabeaparavercomquemestavaJohn. Louisa Talbot? ambas as amigas se mostraram horrorizadas quando contou mais tarde. Temcerteza?Sophiemurmurouincrdula.Essahorrvelcriaturaquedesagradaatodos? Porquedemniosiriaquererdanarcomela? Isabel deu uma olhada para o outro extremo do salo de baile onde um crculo de mulheres riatolamenteaoredordadouradacabea.Faziamuitotempo,eraAshbyquemdetinhaottulode "solteiro mais cobiado da sociedade". S que no caso de Ashby, deviase a que era pecadoramenteirresistvel,eeraperseguidopelasmesdejovensdebutantes;enosporessas mes ambiciosas, mas tambm por todas as mulheres em geral: mes, filhas, irms e qualquer maldita fmea que andasse a vista. Todas tinham iluses com ele. Algumas inclusive o tiveram... temporariamente. PossivelmenteperdeuumaapostadisseIsabelencolhendoosombros.Quemsabe? Euseiassinalouris.Louisa TalbottoricacomoCreso10.Seupaiamericanopossuaa maior plantao de tabaco do mundo. Ao morrer no ano passado, a me da Louisa se casou com um antigo noivo, Lorde Larimore, seu amante de toda a vida, inclusive enquanto esteve casada com seu primeiro marido. Essa a razo pela qual Louisa recebeu toda a fortuna, e sua me no viuumcentavo. Lorde John o herdeiro de seu av, o duque de Haworth afirmou Isabel. Por que perseguiriaumamulherfeia,inspidaedesagradvel,spordinheiro? difcil ignorar todo esse dinheiro disse maliciosamente ris. Se diz que mesmo Prinny h infligido um e outro elogio. Entretanto, ouvi que seu tio, tambm americano e que despreza a

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em560a.C..SubmeteuasprincipaiscidadesdaAnatlia(salvoacidadedeMileto).

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10 CresofoioltimoreidaLdia,daDinastiaMermnada,(560546a.C.),filhoesucessordeAliatesquemorreu

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aristocracia inglesa, chega prxima semana. Vem cidade para evitar que sua sobrinha seja vtima de algum lorde empobrecido. Alguns dizem que j contratou alguns policiais para tirar os trapossujosaosoldeseupresumidocandidato. Louisa tem um candidato? pestanejou Isabel. Ela tem problemas at para fazer amizades,algoquejmeresultasuspeitoporsis. LvaielaoutravezSophieassinalouaoinsetosardentoquesaltavaalegrementenapista debailediretamenteparaosbraosde...RyanMacalister,nadamenos. Sophieeristinhamrazo,reconheceuIsabel.Estavaprocuradeumaherdeira. Importase que nos retiremos cedo? espetou bruscamente ris. A no ser que Izzy queirateroutrottettecomlordeJohnparaconvenclodelernossaproposta...? Isabel se encontrou com o perspicaz olhar de Sophie. Suas amigas no queriam esperar a ltimavalsaqueRyanastinhamimposto.Oscavalheirosdaaltasociedadesabiamqueocartode riserasumadornoenadamais,graasaChilton.Ryanprovocariaumacena,ejtiverammuitas essa noite. No fazia falta ser um gnio para darse conta de que ris e Ryan se conheciam muito bem. To bem que o motivo de sua animosidade ainda seguia sem desvendar. O nico bem que haviafeitoRyanessanoite,semquererfoidesviarofocodeatenoeevitarasperguntasderise SophiesobreoAshby. Podemos ir quando quiserem respondeu Isabel. J decidi que falarei com lorde John sobrenossoprojetoamanhdenoitenobailedosBarrington. melhor assim concluiu Sophie. Deixemos que primeiro o conquiste, e quando estiver perdidamenteapaixonadoparanegarse,pediremossuacolaboraoparanospatrocinar. Isabelsorriu. Sophie,terrvel!Comopodesugerirqueenganeaopobrehomem? Possivelmenteenquantotramesuasartimanhasparaseduzilo,oAnjoDouradofaaoutro tanto contigo, e em vez de enganlo, teremos um feliz casal com um profundo sentido de conscinciasocialsorriuris. Isabelentrecerrouosolhos. Stilgoeenvolveuvocsduasnisto? No!obvioquenoSophieestremeceu. Jamais colaboraramos com o inimigo assegurou a Isabel enquanto se dirigiam para a porta.Entretanto,noconsigocompreenderporquetocontrriaaocasamento. Seiqueomeunoomelhorexemplo,masSophiefoimuitofelizcomseuqueridoGeorge. Noassim,Sophie? Muito feliz assentiu Sophie afligida. George era a fonte de toda minha fora. Ele transformou a uma pobre cantora de pera de Paris em uma rainha. Deume Jerome. E direi algo mais: se alguma vez tiver a sorte de encontrar um homem to maravilhoso como George, no duvidareiemdizer"sim"outravez.Eusintofaltadavidadecasada.Temsuasgrandesvantagens. Elerepresentavaaimagemdeumbancoescuroecertohussarladrodecoraes.Deixando

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escaparumsuspiro,afastouaimagemdesuamente. No estou contra o matrimnio disse. Estou me reservando para... o melhor candidato queaparea. Olheoladopositivo,Izzydisseris.SeomelhorcandidatoresultaserlordeHanson,ter osbebsmaisadorveisqueLondrestenhavisto. UmaideiamaravilhosaocorreuaIsabel. Serquevocdissebebs? Captulo5 Umsofrimentosilenciosoeagudo; Arocha,oabutre,eacadeia, Todaadorquepodesofreroaltivo, Aagoniaquepororgulhonorevela, Eessasufocantesensaodepena, Quesexpressaemseueremitaretiro. "Prometeu",LordeByron Quedemnios?Ashbyolhouparacimadapilhaderelatriosedemonstraesdecontas que seu agente de finanas havia trazido para que os revisasse e olhou fixamente para a porta do escritrio. No vestbulo reinava o caos. Em outros tempos, teria sado e dominado a crise, mas a experincia ensinou a ele que a viso de seu rosto s pioraria a situao. Apertando os dentes, concentrousenospapis. Phipps!grunhiusurpreendendoaosenhorBrooks. O agente sorriu amedrontado, colocou os culos no nariz de novo, e afundou a cabea nos papis. Sabia que poucas pessoas podiam olhlo aos olhos sem deterse nas cicatrizes que tinha norosto,eosenhorBrooksnoeraumdeles. Phippsentrou,eAshbyficoucomabocatotalmenteaberto. O que isso? perguntou olhando espantado o formoso pacote rosa que o mordomo sustentavanosbraos. No podia ser o que supunha. Durante seus trinta e cinco anos de vida, um nmero de mulheres que queriam atribuir paternidade uma criana, mas suas reclamaes foram desvirtuadasgraasintervenodepoliciaiscontratadosparatalefeito.Estavezsurpreendeuse aoperceberqueosentimentoqueespontaneamentesurgianoeraderechaoseameninafosse dele. S que era impossvel: no esteve com uma mulher em mais de dois anos, e a pequena que Phippssustentavanosbraosnopodiatermaisdedozemeses.

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Esta a senhorita Danielli anunciou Phipps, sorrindo agradando a beb que estava penduradanopescoo.Veiovisitlo,milord ovultorosadoestavamuitoocupadoexaminando seuescritrio. Afastou a cadeira para trs, e ficou de p. Aproximouse. Tinha o cabelo dourado e suave preso com um lao rosa que fazia jogo com sua roupa, seus grandes olhos curiosos recordaram o cu limpo da Espanha, seus pequenos lbios rosados se curvavam em um sorriso. OH, Deus. Uma sombriadepressooembargou. Quematrouxeaqui?perguntou,sabendodeantemoaresposta. A...este...Phippsdeuumaolhadascostasdoagentecurvadosobreoenormeescritrio amesmapessoaqueveioontem,eanteontem. Ashby fechou os olhos. Isto era o que os gregos chamariam "castigo divino, vingana justiceiradosdeuses".Noerasuficienteterperdidoaseushomens,seumelhoramigoentreeles, alm de toda esperana de futuro; tambm deveria perambular entre os seres vivos pagando a culpadeseuspecadosatodiadesuamorte. OsenhorBrooksrecolheusuascoisas. Possivelmente seja melhor que me retire milord, revisaremos as coisas em outro momento.Retornareiasemanaquevemparaquemedsinstruesqueestimepertinentes. Muito bem, Brooks. Pode ir tinha a cabea em outra coisa de todas as formas. Usualmente, dirigir seus lucrativos investimentos era um passatempo que desfrutava e que mantinhaamenteocupada,masavisitadaIsabelodeslocaracompletamente.Malpodiadormire comer;igualanosprimeirosseismesesdesuareclusoautoimposta.Passavaaslongasnoitesno poro, tentando convencerse de que vla outra vez no o afetara. Mas a amarga verdade era quejamaishaviasesentidomaissqueagora.Inclusiveatospesadeloseramdiferentes:emvez dereviver Waterloo e Sorauren e seu vo tento de resgatar ao Will ou sair ele mesmo ileso em seu novo sonho recorrente se achava de p s no meio do campo de batalha, imerso em uma negra neblinaerodeadodemilharesdecorposinertes,semsaberparaondeestavaaInglaterra. Tambm teve um perturbador sonho ertico com a Isabel, mas era algo no que no queria aprofundar. Basta dizer que teve um despertar muito inapropriado. S saber que ela se encontrava em sua casa e que ia ver ela, fazia voltar para a vida parte mais rebelde de sua anatomia.Malditamulher.Mulher...nomenina.Erasignificativo,inclusiveemseussonhos. Bom dia, milord saudou Brooks tensamente com uma inclinao de cabea e deixou precipitadamenteoescritrio. AshbyestendeuosbraoselevantouDanielli.SeIsabelacreditouemseumordomoparaque a sustentasse nos braos, sups que no se importaria que ele tambm o fizesse. Aspirou seu perfumeabaunilha. Oroliovultoeraleve,delicadoesuave,esentiuumaclidaternurapercorrerassuasveias. Meu deus murmurou. Meu Deus... isso era algo que jamais conheceria: sustentar nos braosseuprpriofilho.Sentiuumaestimulantesensaodehumildeternura.OndeestIsabel?

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Abaixo, com a senhora Nelson Phipps brincou com Danielli com o dedo fazendoa rir, masameninarapidamentevoltousuaatenoaAshby.Pareciacompletamentefascinadaporele. Ashbyfranziuocenho. Comagovernanta?Quedemniosaconteceu? Hctor saltou sobre a senhorita Aubrey ela mal atravessou a porta e a cobriu de saliva. Teve que ir se lavar, mencionou algo em relao ao co, que fora seu mascote porque o encontrara... Foi ela quem me deu ignorando a expresso curiosa do mordomo, Ashby manteve o olhar fixo na alegre menina. Os olhos celestes de Danielli se moviam alvoroados, levantou as mosdiminutaseapoiouasPalmasnasfaces.Aonotarsuaexpressodeassombro,abeblanou umagargalhada.Noaassustava. Acreditoquegostadevoc,milord. Surpreendente. Embaloua sustentandoa com um brao contra o peito. Ashby afastou a pequenamodaface,eelaaapoiounonariz.Essegestoodesarmouporcompleto.Entendeupor que os homens se enterneciam tanto com um menino e ficavam apaixonados por eles imediatamente. Parecia muito com Isabel... sentiu um aperto no corao. Algum tocou brandamenteporta. Phipps,estvoca?Possoentrar?perguntouIsabel. Diabos. No estava preparado para expor seu inferno pessoal a ela. Tampouco ia se escondersobamesa. Phipps,pegameninaevaicomela. Omordomoprocurounointeriordesuajaquetaeestendeuamscaranegra. Esperoumconsidervelaumentodemeusalrio,milord. OvelhoebondosoPhipps. Parecetesuficientedezporcentodeaumento?agarrandoamscara,dirigiusedenovo cadeiraesentou a Danielli sobreseu colo. No resultou fcilcolocara mscara dado o interesse dameninaemcolocarosdedinhosdentrodosorifciosdosolhos.Entretanto,noqueriarenunciar a esse tesouro ainda. Entre disse finalmente, surpreso pela sbita acelerao de suas palpitaes. Aest,minhaqueridaIsabelentrougraciosaenosedeteveatqueestevejuntoaele. Seuvestidomatinaldemusselinaeradeumaplidacorlavanda,comgolaaltadecrepeeumlao prpuraatadosobosseiosfirmesegenerosos,cujoatrativopdedesfrutarquandoelaseinclinou paralevantarDanielli.Suatorturatampoucoterminoua:elatambmcheiravaabaunilha. AexcitaodeAshbyresultoufisicamentenotria.Ficoudep,desejandosermaisbaixo,ou quesuamesafossemaisalta. V embora, Phipps ao menos ainda estava vivo, murmurou para si morbidamente levantando a cabea para aspirar o perfume da Isabel. Seus lbios suaves e rolios estavam apoiadosnabrancafacegordinhadeDanielli.Avisoretorceuassuasvsceras.Umpensamentoo acossou:essasduasformosascriaturaspoderiamtersidodele...somentesetivessejogadobemas

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cartas, se to somente tivesse esperado que ela crescesse, se tivesse falado com o Will, se no tivessesidoumidiotaexmio.Acreditoquehaviaditoquesemantivesseafastadademimdisse duramente. Acreditouquepodiameespantartofacilmente? Quandogirouacabeaparaencontrarseuolhareumdeseussuavescachosroouoslbios, sentiu que se fazia gua na boca. O amplo sorriso feminino bastou para que sua perdio fosse completa. Aproximouse dela, olhando fixamente os lbios vermelhos. De repente, Isabel levantou a Danielli abraandoa com fora, e ele despertou de seu torpor ertico. Por Deus, sentiase como umcomulherengolevadopelacoleira. EudisseparaaPresidentedaFundaosobreseudonativosorriuamplamente.Deveria ter visto a expresso de seus rostos. Cinco mil libras! Estavam ansiosas para agradecer pessoalmente. Tive que mentir descaradamente e alegar que era um doador annimo. Sophie sustentou que doar secretamente para no envergonhar ao necessitado era a expresso mais definida da caridade. Sustentouquenossobenfeitoreraextraordinrio. E ali estava... esse adorvel brilho em seus olhos. Espremeu o corao. Sua voz rouca soou estranhainclusiveaseusprpriosouvidos. Masvocsabiaqueeraeu. Mesmo assim apoiou a mo no brao. No conheci a ningum que o supere em generosidadeebondade,Ashby. Pestanejou.Elarealmentenotinhanemideiadecomoeraeleoudoquehaviafeitoemsua vida. Seu primeiro impulso foi dizer tudo, mas, do que serviria? A desiluso haveria corrodo a alma. Porquefariaalgoassim? Agradoumefazlo,mas... No fez um gesto negativo com a cabea como uma brilhante e doce viso. No quis importunloainda,mas.Respeitosuadeciso. Sim?franziuocenhosobamscara.Certo,porqueveioento?acuriosidadeoestava matando.Eumnovotemoroatormentou...Eseelanovoltassenuncamais? Sorrindo, Isabel levantou a menina e, para seu absoluto assombro, depositoua em seus braos. Contei a Danielli muitas coisas sobre voc, e ela queria conhecer melhor o amigo de seu tio. T... ou! balbuciou Danielli e deslizou a diminuta mo gordinha pelo cabelo e a orelha. Suadelicadacarciaprovocouestranhassensaes...quaseofezsentirumserhumanooutravez. Extraordinrio. OsprofundosolhoscelestesdaIsabelseencheramdeamor.

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No adorvel? Devo dizer que muito raro que acaricie a algum que no da famlia. Parabnsfoiaceitonoclubemaisprestigioso. NodamanadadeleesdosAubrey?umincipientesorrisocurvouacomissuradoslbios. E...oquecontouaelasobremim? Eudissequegostavadosfilhotes,porexemplo.Orestocoisademulheres. Uma calidez enfraqueceu a sua alma extenuada, enquanto embalava ao suave anjinho contraele. to pura, to indefesa ao observar esse pequeno rosto que sorria para ele, dominouo um repentino e inexplicvel instinto de amparo. Como pode uma pequena criatura to perfeita sobrevivernestemundohorrvel? Essasuaarma...topequenaeadorvel,queobrigaaprotegla. Sentiu uma opresso na garganta; olhou a Isabel. Produzia o mesmo maldito efeito. AcaricioulhebrandamenteadouradacabeadeDanielli. encantadora.Quantotempotem? Trezemeses. Sabiaquenotinhadireitoaestarciumento,masnopdeevitarapergunta: Quemopai? Isabelfranziuocenho. Interessanteperguntarespondeuoolhandodemaneiraestranha. AideiadequeIsabelpertencesseaoutrohomem,quefizesseoamortodasasnoitesevisse seusorrisoaodespertar,corroeuasvsceras. suanoassim?Estcasada. Olhouopenetrantemente. deStilgoe.Elesecasou. Sentiusealagadoporumembriagadoralvio;comoseliberassedeinvisveiscorrentes,eum dbilsorrisocurvounosseuslbios. Parabns.Seuirmoumhomemafortunado.Ecomquemsecasou? Angela landry. Will esteve nas bodas. No contou? Aconteceu logo depois da primeira abdicaodoBonaparte.Agoraqueopenso,acreditoquevocestavaconvidado. Nomerecordo. Em realidade fora convidado, mas preferira no comparecer. Depois do beijo proibido, decidira manterse afastado do nmero 7 da Rua Dover, no princpio porque no confiava em si mesmo estando perto da Isabel; e logo, porque no teve alternativa. No queria sua compaixo; desejava seu olhar de adorao. Contemploua arisco. Tudo nela seu esprito, sua beleza, seus gestos, sua voz eram indescritivelmente femininos. Sem dvida, no era o nico homem que apreciava atormentadora Vnus em que seconverteu; tambm saberiam quereceberiacem mil libras o dia que se casasse; os lobos deviam estar espreitando todo o tempo. Cedo ou tarde terminaria casandose com um deles, e o que seria dele ento? O problema era que se sentia paralisadoparafazeralgoarespeito.

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Quemeraohomemqueseretirouquandoentrei?perguntouIsabel.Extraiudobolsoum punhadodebolachasenvoltasemumguardanapoeasofereceuaDanielli. OsenhorBrooks,meuagente.Porqu? Permitiuaelevlosemamscara. Como sabe? se havia descoberto isso, tambm deveria haver feito um rpido clculo e teriapercebidodequefoiferidoumanoantesquesecasasseseuirmomaisvelho. Fezme esperar fora. No acredito que tenha necessitado tempo para colocar calas deu essesorrisocativantequeofezruborizarsetolamente.Noofezaltimavezqueestiveaqui. Ficou boquiaberto, e fechou a boca bruscamente, apertando com fora a mandbula. No podia acreditar. A pequena Izzy Aubrey estava flertando com ele! Se conservasse seu antigo esprito, teria replicado com um malicioso comentrio sobre a rapidez com que podia tirar se ela desejasse compartilhar algumas atividades recreativas em seu quarto, j que graas a Deus agora eraumamulheradulta;mascomseuatualespritoferido,optoupelaverdade. AsensibilidadedosenhorBrooksnomepreocupa.Asua,sim. Acreditoqueminhasensibilidadepoderiatesurpreenderafirmoubrandamente. No recomendaria se recostou contra a mesa e olhou pequena Danielli, que deslizava ospequenosdedinhospelamscara. PrometiaAngiequealevariaaoparque.Porquenovemconosco?Serdivertido. Riuroucamente. Ento,aondeseassumequeseencontra,noparque. Devolveuosorriso. Porqueteresultadivertido? Olhouafixamentenosolhos,sorrindodeformasedutora. Sempre um bom sinal que uma mulher minta a sua famlia para estar comigo ela se ruborizouprofundamente,oqualeraumsinalaindamelhor. Depois de sua absurda sugesto de que poderia considerla sua irm, agradou provar suas velhasarmasoutravez. Unindosenadiverso,Daniellicolocousuabolachaameiomastigadaebabadanaboca. EudissequealimentaramosaospatosdolagoexplicouIsabelrindoentredentes. Semescapatria,engoliuomaterialcondensado. Entendo,agorasouumpato. Pestanejoumaliciosamenteeoolhoudospsacabea. Ummuitogrande,milord. Esticaramse os msculos do abdmen. Poderia ter perdido o rosto, mas no estava completamente invlido. Seus instintos masculinos no se afetaram tanto, funcionavam em toda sua capacidade, e explosivamente. Isabel ainda sentia algo por ele. A boa notcia era que ela se converteuemtodaumamulhercomasnecessidadessexuaisdeumapessoaadulta;ameraque elaqueriaaohomemqueeleforaantes. Apesardisso,nopderesistiraofereceraela:

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Tenhoumlagocompatos. Voc tem? mordeu o lbio dissimulando um fugaz sorriso enquanto Danielli enrugava o narizgritandoatravsdeseuspequenosdentesbrancos: Peixes!Peixes! OsolhosdaIsabelbrilharammaliciosamente. Nosmostreocaminho. necessriaacustodia?disseAshbyaoouvido,fazendoquearrepiasseapele. Junto a ele, de p na beira do exuberante lago de peixes, Isabel observou como Danielli e Lucy jogavam com meia dzia de bonecos; e se perguntou por que ele, de todos os homens, produziaumefeitotopotente.Eraumantigomistrio. Acustdia?franziuocenho.OH,minhadonzela.Bom,porduasrazes.ALucydesgosta deseumordomoepenseiqueeraprudenteseparlos. Asseguro que o sentimento mtuo. Entretanto seu tom se voltou mais cortante no toleromeexibiranteacuriosidadedeestranhos.Desfaasedela. Emborapudesseseconsiderarumamulheralta,aimponenteestaturamasculinaaforavaa jogar a cabea para trs para olhlo aos olhos. Estava impecavelmente vestido: o colete de seda verde para jogo com seus olhos; o colarinho engomado da camisa emoldurava a mandbula quadrada; a elegante jaqueta e as calas eram de cor cinza. Com sua mscara negra, seus vividos olhos verdes, e o brilho de sua cabeleira um tanto longa, parecia um lobo disfarado de nobre. Pelo visto, ele no tinha o hbito de usar a mscara, e percebeu que se incomodava levla, mas eramuitoseletivonaescolhadaspessoasemquemconfiar. Desejava tirar ela para poder ver seus arrumados traos outra vez... os que entesourava em um lugar secreto de seu corao. O que escondesse atrs da mscara, no acreditava que mudasseemnadaseussentimentos. Estmeexaminandomurmurouolhandofixamenteparafrente. OH. Perdo. s que fazia muito tempo que no o via, eu... sua voz se tornou um murmrio.VoctirariaamscaraseordenaraLucyqueseretireesedirijaparaacasa? No. Reprimindoadesiluso,dissequetudosedariaoportunamente.Faziaprogressosexcelentes at o momento. Ele finalmente a convidou a prolongar sua visita. Ela era paciente e contava com mltiplosrecursos...noconseguirasuapequenasobrinhavencersuaresistncia? Se te preocuparem os falatrios, fique tranquilo. Lucy jamais leva e traz contos, e eu tampouco. Voc,acredito.Suadonzela... o deuumaolhadapreocupadocompactafigurafeminina quecolocavaDaniellleemseuMoissdecorrosa. Segurandoamangadobrao,Isabelficounaspontasdospsesussurrou. A prima de Lucy, Mary, vivia com seu marido no Cheapside; tinham uma alfaiataria. Frank recebeuumaferidadebalanaguerra,eMaryficousozinha.Fazduassemanas,venceuocontrato dealugueldonegcioeajogaramnarua.Terminouemumasilo.EualeveiaminhacasaE...

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Aventurouseairaumasilo?Sozinha?olhouajogandofascas. Seutomdevozafezsentirumameninadesaiascurtas...oquejnoera. Nosouumainconscienteatordoada.Jamaismeaventuroairsozinhaanenhumlado.Fui comaLucy. Oslbiosmasculinosformaramumaescuralinha. Aqueasilo? AoBishopsgate.Retiramosapobremeninadessehorrendolugareagora... Bishopsgate...noSpitalfields?grunhiu.SabeStilgoealgodisto? No,nosabemurmuroubrandamente,assinalandoascostasdeLucy.Comoeuestava dizendo, retiramos a Mary dali, e no momento, encarregase dos acertos das librs do pessoal da casa, mas espero encontrar uma ocupao melhor. Pode ver por que Lucy jamais falaria de mim oudemeusamigos. Seuolharsesuavizou. Isabel,aleoadefensoradosfracos,protetoradosdesafortunadosse inclinoueafastouo cachoquecaasobreoslbios.Qualasegundarazo? Cortou a respirao. Disse a si mesma que tudo o que ele poderia sentir por ela era s afeio,massermeramenteafetuosacomeleestavaresultandoextremamentedifcil. Lucy podia encarregarse de cuidar de Danielli, e eu... queria ter liberdade para falar com voc,milord. Seuolharsetornoufrio. H algo em particular que deseja conversar comigo? Sobre sua fundao de caridade, talvez? No,sconversarelariunervosamente.Ajudariaoavoltaraserumserhumanoembora custasseavida,oquenoeraumapossibilidademuitoremotaconsiderandooriscoaoqueestava expondo sua reputao... e a seu tolo corao. S que esta vez, era mais velha e mais sbia. Nada de beijos luz da lua, nem estpidas confisses de amor. Ofereceria sua amizade e no esperaria nadamaisqueasuaemretribuio. S conversar? repetiu, pouco convencido. No tem nenhum pedido em especial, nenhum documento para que leia completamente nem alma desventurada que deveria ajudar a salvar? No,nadadisseelasinceramente. Muitobem.EuCuidareideDanielli.Desfaasedodrago. IsabeloobservouenquantoelesedirigialentamenteparaaDanielliesesentavanagramaa seu lado. Imediatamente, a menina se equilibrou sobre ele. Hctor correu ao redor deles e Ashby o apresentou menina. Estavamse convertendo em uma grande famlia feliz. Bem. E se preferia estarasscomela,suatarefaseriamuitomaissingela.DirigiuseparaaLucy,quefingianonotar aoanfitrio;cega,surdaemuda;suadonzelaseriaumexcelentemordomo. Podeiraointeriordacasaagora,Lucy.Osolestmuitofortehoje.Ficarcomumadessas terrveisenxaquecasoutravez.EucuidareideDanielli.

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A donzela a olhou surpreendida estavam sentados sombra de um grande olmo mas se esfumousilenciosamente. AshbytirouajaquetaeaestendeusobreagramaparaqueIsabelsesentassesobreela. Obrigado se sentou e acomodou as saias cobrindo os tornozelos. Viu como Hctor farejavaaDanielli,quepareciafascinadaetemerosaaomesmotempodoretrievernegro. Instintivamente, Isabel se inclinou para diante, preocupada com a reao do animal com algumtopequeno. Umamoadeteve. Nocorreperigo.Hctornofarmalaela. Comopodeestarcerto?respondeuIsabel,surpreendidadequeafreasse. Porque o treinei disse Ashby. No o primeiro beb que farejou. Atravessamos muitas vilasnaEspanha. Danielli agarrou uma das orelhas do Hctor e Isabel sentiu que o corao se paralisava, mas ococaiuaospsdameninaepermitiuquefizesseoquequisessesemalterarseabsolutamente. Isabeldeixouescaparumsuspiro. Sejaboacomoco,carinho. Noconfiaemmim? O rosto mascarado se aproximou at ficar apenas a poucas polegadas de distncia. S uma muitopequenacicatrizficavavistacomamscara.Apertouospunhosparavenceratentaode deslizarosdedosporcima. Sim,confioemvoc,masnosouamee,portanto,devosermuitomaiscuidadosa. Porquesuaresponsabilidade... Correto. ... ao igual a todos os desamparados da cidade? foi uma afirmao mais que uma pergunta.Estseburlandodemim. No se aproximou e agarrou entre os dedos um dos cachos que flutuava sobre a face. AindamedesgostaaideiadequeperambulepelosrefgiosperigososdeSpitalfieldsmurmurou. Aprximavez,viramimprimeiro.Enviareialgumcomvoc. Porquenovemvocmesmo?Encontraraexperinciafascinante.Assegurote. Acredita que no vi em minha vida suficiente misria? J disse... no quero saber nada mais. Aquemestavatratandodeenganar?Elacontemplouseusexpressivosolhos. Seusvizinhosdaroumbaileestanoitemencionoudepassagem. Sei respondeu secamente. Por incrvel que parea, ainda sigo recebendo uma boa quantidadedeconvites. Vocumherideguerra,Ashby.Todosdesejamteestreitaramo.Deveriacomparecer. Causariaumbomrevoo.LadyBarringtonestariaencantada. No sou Wellington grunhiu. No passeio em uma recepo de gala acompanhado de uma comitiva esperando receber ovaes. Nem me importa estreitar as mos daqueles que no

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puderamabandonarseusclubesparacumprircomseudevernaguerra. Ocorreuumaideia. Vocdana? Oque? Gostadedanar? Notenhofeitorecentemente.Oquetemqueverissocomoqueestamosfalando? Bom,realmenteeugostariamuitodedanarcomvocmordeuolbioespantadadesua prpria audcia. No podia imaginar falar assim a nenhum outro homem, mas com o Ashby no tinhanadaqueperder. Estavamsozinhos,ejcometeraopiorenganopossvelcomele. Umbrilhodehumorserefulgiunosolhos. Estou comeando a pensar que voc uma descarada. Sabe Stilgoe que voc visita cavalheirossolteiroseosconvidaadanar? E com esse comentrio aniquilou seu bom humor. Por que no aprendera a manter a boca fechada? Considerareiseucomentriocomoum"no",milord. Colocouumdedonoqueixoobrigandoelaaolharemseusolhos. Noumaofensacontravoc. obvioqueno.Nosejatolodesviouamocomumsorrisodecompromisso. Eu quero dizer... inalou profundamente. Meu isolamento da sociedade tem mais de umadesvantagem. Qualnestecaso?afriacomelamesmasuperavaamortificaosofrida. Nopoderdanarcomvoc. Um amontoado de sentimentos encontrados se agitou em seu interior. Se nesse momento pedissequedanassecomele,cantarolariaumamelodiaparafazlo. Qualseunomedebatismo? Voltouseparatrs. Meunomeexpirou. Expirado?observoucomorecolhiaumpequenoramodochoeaquebravaemdois. Ningumoutilizouemtrintaanos.Porconseguinte,expirou. Trintaanos?Comopossvel? Trinta e um, para ser exatos deu de ombros desdenhosamente. Me converti em "milord" ou "lorde Ashby" quando tinha quatro anos, e "Ashby" quando fui a Eton. Os franceses me outorgaram outro tipo de apelido sorriu maliciosamente. Suponho que em determinado momento,meunomecristoperdeusignificado. Queespantoso. Olhouaaosolhos,surpreso. Porqu? Porque...onomepartedealgum.Nosdefine.

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Por Deus, espero sinceramente que no a olhou com interesse. Como a define seu nome, Isabel Jane? a doce pronncia de seu primeiro e segundo nome, fez que concentrasse a ateno em seus lbios; os que por sua turgidez naturalmente tentadora, pediam para ser beijados.obvio,issomesmoameteraemproblemasanosatrs. Noseiprecisamente,masofaz.Osnomessignificamalgo. uma pena seus tentadores lbios se curvaram sarcstico. O meu particularmente poucofavorecido. Para manter seus olhos e seus pensamentos afastados dos lbios masculinos, agarrou a Danielli,sentouasobreseucoloeofereceuoutrabolacha. Bem...devotentaradivinhar? Seutomdevozsooucrispado. Acabodeexplicar... Peter? Paul? Percival? olhouo inquisitivamente. Pierce? Phillip? Peregrine? Riu ironicamente. Quemdissequecomeapor"P",pequenadescarada? Voc assinou o carto com as iniciais P. N. L. O nome de sua famlia Lancaster, no assim? Mmm.PorqueseuirmoesuacunhadadecidiramprmeninaonomedeDanielli? Acariciouatoucaquecobriaacabea. Seu nome Daniella Wilhelmina Aubrey. E tambm a chamamos doura, boneca, preciosa... Ignorouobanalcomentrioqueelafezparadistenderatenso. William Daniel Aubrey. Colocaram o nome pelo Will aferrou a bolacha da menina provocandoumacontagiosarisadacristalina. Empanoulhe o corao com morna emoo ante o espetculo do grande lobo mau e libertino jogando com uma beb que apenas engatinhava. Sentiu um irrefrevel desejo de jogar comeletambm. CoronelAshby,nosejaesquivooprovocoubrandamenteimitandoaespantosapaquera daSallyPulverenquantobatiaaslongasecurvadaspestanas.MeDigaseunome. Esquivo? com as pulsaes descontroladas, equilibrouse para ela, que explodiu em uma gargalhada colocando a mo sobre o peito para detlo. Esse peito que parecia de ao sob o fino tecido. Retireoquedisse. No.Porquemaisteriaquemantloemsegredo?acasoumsegredomilitar? Deveriahavlosido.Possoimaginarasbrincadeirasquefariammeushomenssetivessem sabidomeuprimeironome. Com a desculpa de mantlo a raia, deixou a mo apoiada sobre o peito e se esforou em dominar o impulso de acariciar o colete. Era terrvel seu incontrolvel impulso de tocar a esse homem.

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AlgumavezperguntouWillqualeraseuprimeironome? Fezumgestonegativocomacabea. Algumasmulheresqueconheciofizeram. Ofugazolhardeseusolhosfezqueseucoraodesseumsalto. Eodisse? No,noodisse. Umedeceu os lbios inadvertidamente, um gesto que atraiu imediatamente o olhar masculino para sua boca. Sentiu como aceleravam as palpitaes na mo que tinha apoiada em seu peito, e se conteve para no agarrlo pelo colete e aproximlo para ela para beijlo. "Detenha", repreendeu uma voz severa em seu interior. No devia permitir que suas emoes se voltassemirrefreveisoutravez. Nada de bom conseguiria com isso. O mesmo o havia dito fazia to somente um momento, quandomencionouaprincipaldesvantagemdeseuisolamento. Aborrecida de ambos, Danielli engatinhou sobre a grama e golpeou a mo que Isabel tinha apoiadasobreopeitodeAshby,interpondoseentreambos. to doce disse ele, enquanto observava como a menina tentava alimentar ao Hctor comsuamo.Tudobondadeemseupequenomundo. Dissimuladamente, Isabel observou seu perfil coberto pela mscara, notando seu olhar melanclico.Perderaaseuspaismuitojovem,eemvezdeprocurarumamulherparaformaruma verdadeirafamlia,isolousedomundo. Recordaaseuspais?perguntousuavemente. difcil dizer com segurana, ao ter crescido com tantos retratos e histrias. Lembro as moseosolhosdeminhame.Tinhaunsformososolhosazuis,cheiosdeluzaolhoufixamente. Comoosseus. Seu olhar provocou um tombo no corao. Em um momento a tratava como a uma menina, eaoseguinte,despertavaasmaisprofundasemoes. Oqueaconteceuaeles? Umacidenteacavalo.Morreramjuntosinstantaneamente. terrvel,lamentomuito. Apoiou a mo sobre a sua. No podia sequer imaginar o que devia ter sido para ele ficar s nomundotenraidadedequatroanos.Ela,damesmaformadeDanielli,cresceranoseiodeuma famliaprotetoraqueaadoravaeondefoitratadacomosefosseocentrodouniverso. Eutambmlevouamoaoslbios,edepositouumbeijosuaveeardentenosndulos. Sentiuocalordeseuslbiosestendendosepelasveias. Quefamiliarsefezcargodevoc? No tinha famlia. Minha me era filha nica. Meu pai era segundo filho, mas sua famlia morrera nas Colnias. No pude rastrear o paradeiro de nenhum deles. Meu ttulo morrer comigo. Issodependetotalmentedevoc,Ashby.

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No totalmente a olhou. Sabe muito bem que se necessitam dois para conseguir o resultadoadequado. Apesar da gentil brisa que agitava as folhas por cima de suas cabeas, estava comeando a sentirumincmodocalorcomessevestidodemltiplassaias. Quemcuidoudevoc? Um exrcito de criados, advogados, mordomos... provavelmente recebi mais cuidado e ateno que o que qualquer menino poderia receber em toda sua vida. Tive uma infncia perfeitamentemiservel. Agradava que no tivesse perdido seu senso de humor. Demonstrava fora de carter, algo necessriopararecuperarseuantigoesprito. Pensouemterumafamliaprpria? De repente, percebeu a tenebrosa tenso que vibrava nele, e muito tarde, percebeuse de que havia tocado um ponto muito sensvel. Ele se inclinou para diante e agarrou menina pela cintura. Danielli, carinho, no devemos nadar com os peixes lhe explicou. S podemos olhar. sustentouemalto,assinalandoosbrilhosdouradosquesedeslizavamnagua. Isabel por pouco sofreu um ataque quando se deu conta do que poderia ter acontecido. ColocousedejoelhoseabraouaDaniellicomocoraopalpitandorapidamente. O Deus obrigado por seu agudo instinto exalou profundamente recriminando sua distrao. Sentiu seu ardente olhar cravado no rosto e lutou contra o impulso de levantar a vista. Homem, mulher, menina. Encantador. Se Stilgoe os visse, estaria casandose com o Ashby antes depronunciardesculpaalguma.Elenomequer.Mesmoassim,eporumainexplicvelrazo,no tinhadvidasdequeAshbyfariaocorretoparaela.Concentrouaatenoemsuasobrinha. Querida,vamosbrincarcomasbonecas. Peixes!Peixes!protestouDaniellilutandoporlargardoabraodaIsabel. Sorrindo,Ashbyarregaouospunhosdacamisa,deitousedebarrigaparabaixonabordado lagoeafundouamonagua. Vamosfazerccegasaospeixes. Danielli riu a gargalhadas. Isabel a colocou perto dele e observou menina imitando cada movimentodoAshby.Algodolorosamentedoceenostlgicoderreteuocorao.Noeradesejo. J no estava apaixonada por ele. S era a emoo de ver o amigo de seu irmo jogando com sua sobrinha... como deveria estar fazendo Will. sentouse sobre os calcanhares e riu enquantoohomemeameninasalpicavamaguaemtodasasdirees,aterrorizandoaospeixes. Esse era o Ashby que tirou do Hctor o espinho da pata, o mesmo de que esteve perdidamenteapaixonada.Percorreulheocorpocomoolhar,desdeseusfibrososbraosatsuas longaspernas. Otecidolevedascalascinzamarcavamasfirmesndegas,quenomostravasinaisdosdois anos de vida sedentria encerrado na casa. Seu irmo se tornou flcido com a vida sedentria,

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"L.noctem",noite+"vagare"="oquecaminha,vaga,duranteanoite".

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apesar de suas visitas regulares ao Gentleman's Jackson. Mas Stilgoe no trabalhava incansavelmentecomtbuasdemadeiraemseuporo. Oqueestolhando? Surpreendida Isabel se encontrou com os olhos divertidos de Ashby, e ruborizou profundamente. Estavaadmirandoseus... Minhasbotas,possivelmente?sentouse.Oupossivelmenteocortedeminhascalas...? Estava admirando suas habilidades com os meninos balbuciou bruscamente, desejando poder refrescar o rosto aceso na gua do lago. Parece muito hbil para fazer felizes a meninas pequenas. Sou bastante hbil para fazer felizes a meninas maiores tambm disse arrastando as palavrascomumtomdevozprofundamentesensual. Ficou paralisada, com o corao espectador. Desde sua estreia em sociedade, muitos homensdaaristocraciaatinhamaduladoeflertadocomela,inclusivetinhamdeclarado,podendo compreender suas evidentes intenes... Mas Ashby? O homem a rejeitara quando tentou beij lo. obvio, naqueles tempos, pensou amargamente, no estava vivendo a vida de um monge notvago11. Olhou a sua sobrinha, a qual ficou rapidamente adormecida sobre sua manta rosa sob a sombradeumarvore;eraumavisodedouraangelical. Disse que necessitava de minhas habilidades especiais, no assim? a voz do Ashby no foimaisqueumquentesuspironocabelo. Ocoraocomeouapulsarrapidamente.Noseatreveuaolhlo. Notemimportnciaagora. Porqu?sentiuseuquenteflegonaface. Recorrendodecisoqueadotouadesersuaamigaenadamais,deuavoltaeoenfrentou. Escrevi a mensagem com a esperana de persuadilo para que patrocinasse nossa fundao. Entendo.Mas,porqueeu?SeuirmoestnaCmaradosLordes. Sim, bem est induzindo que procure a outra pessoa com a esperana de resolver outro problemaquetem. Qual? Moveuseincmoda. OardentedesejodoStilgoe,edemametambm,quemecase. Ficoupetrificado. Stilgoequerquevocsecasecomigo? Olharamse fixamente durante um incmodo momento. Estava muito srio, quase chocado; duvidousedeveriaofenderse.

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Nuncadissequetiveaintenodepedirajudaavoc. Entendo assentiu com expresso sria e com esse simples gesto cortou o magnetismo que exercia sobre ela; como se a tivesse jogado bruscamente contra o cho. Qual o problema ento?perguntouele. Quandoelasenegouaresponder,sorriuastutamente.Aestoproblema.Noquercasar se. Piscouinvoluntariamente. No,nomomentono. Por que no? Pode me considerar um velho, mas lembro que a maioria das jovens se obcecavamcomissodesdequeeramapresentadasemsociedade. Noconsiderovocumvelho. Isso adulador. Mas ainda no respondeu minha pergunta disse brandamente sem alterarse. Agitouse nervosamente. Odiava essas perguntas, particularmente porque nem sequer ela sabiaasrespostas. Perdi a meu irmo faz dois anos. A questo do casamento no era minha preocupao primitiva. Eagora? Esquivouseuolhar. Issodepende. Doque? PeloamordeDeus. persistentecomoumcocomumosso,noassim? Essa uma das habilidades que me serviram para ser um comandante de campo competente e para me manter com vida seu encantador e suficiente sorriso a nublou... efeito para o qual indubitavelmente tinha um talento especial, pensou. Adora aos meninos. No quer serme,Isabel? Apertouosdentes. Deveria fazer essa pergunta a voc mesmo, Ashby. Voc quem necessita um herdeiro e umacompanheira,emesmoassim,estcontraomatrimnio. Estequivocadadissebrandamente.Estivecomprometidoemumaocasio. Sentiuqueaterraseabriasobseusps. Estevecomprometido?Oqueaconteceu?Porquenosecasou...? umalongahistria,eestvamosfalandodevoc.Certamenteaquehumbomnmero dejovensansiososrondandoa? Umbando.Eoque?espetou,comexpressoimpvida. Inclinouseparaela,edissecomvozgrave,rouca,sedutora: No quer ter um homem que a adore? Um homem que ensine os prazeres da paixo? Certamente,tercuriosidadearespeito.

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Diabos. Sentiuse muito incmoda discutindo isso com ele, sobre tudo porque justamente eleeraonicohomemcomquemesteveprximasexperimentar. Suponhoquesim.Algo. Algo? uma sombra de sorriso apareceu nos lbios ao tempo que seus olhos se obscureciam.Lembroaumameninaqueestavaalgomaisquecuriosa. Ficousemrespirao. Como se atreve a me esfregar esse assunto? ficou plida, desejando se afogar no lago. TenhoqueircomeouarecolherasbonecasdeDanielli. Espera apoiou o macaco no brao para retla. No se zangue. Nunca tivemos oportunidadeparafalarsobreisso,masacreditoquehoradequeofaamos,noacredita? Nohnadaquediscutirnopodiaolhlo;sentiasemuitomortificada. Noestoudeacordo.Foimuitodoceessanoite,eeufui... Noservedenadarevolveropassadotentouliberarse,maselenoopermitiu.Maldito homem. Encheram os olhos de lgrimas. Se ele se desculpasse por havla desdenhado, converteriaseemumregador. Vimaquicomoumaamigaespetoueeugostariadeirdeigualmaneira. Umaamiga. Sim, uma amiga. Durante anos foi parte de minha famlia, depois deixou de vir. Inclusive quando Will morreu, tampouco veio, e eu... preocupeime com voc. Isolouse do mundo nessa enormemanso. Afastousedasociedade.Dissequesuavidatinhaterminado... E por isso decidiu mesalvar a olhou furioso, como se estivesse considerando estrangul la. Me Escute bem, dona Caridade respondeu cortante. No sou um de seus pobres desafortunados. Nem sou sua responsabilidade. No necessito sua ajuda... nem sua maldita lstima! Jamais lamentei no ter uma irm, e agora me dou conta de por que. Portanto, sugirolhe veementemente que retire imediatamente seu encantado traseiro daqui e mantenhase bem longedemim! Quando ele ficou bruscamente de p, ela se agarrou nas suas mangas permanecendo ainda nocho. Novimporlstima!Vimporque...Deus,eratodifcil. Porquenecessitavaminhaajudaparasuafundaodecaridade. Issotambm,mas...quebrouavoz.TambmrecordaaoWill,eoestranhotanto. Nodevemosnosesquecerdessaquestotambmcomeouaficardep. Oseguroucomforanamanga. Tudo o que disse verdade, mas a razo pela qual... parecia a mesma menina de olhos enormes de anos atrs... a que tinha desdenhado. Isabel sentiu que o sangue pulsava com fora nosouvidos. Emvozmuitosuavedisse.Vimporque...sintosuafalta,Ashby.Sentisuafaltatodososdias

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durante os ltimos sete anos. Precisava ver voc. Eu... as lgrimas rodavam pelas faces; a pena que embargava o corao era insuportvel. Se a jogasse de sua vida para sempre, no saberia o quefazer. Osolhosmasculinosbrilharamcomoesmeraldas. No deveria vir para mim... havia fria contida em sua voz, mas tambm algo mais, algo prximoaodesespero.Passouumamodetrsdanuca.Malditasejasussurrou aproximandoa paraele. Me faz recordar coisas que jurei esquecer baixou a cabea e cobriu a boca dela com a sua. Um raio percorreu as costas. Seus lbios se resultavam familiares, dolorosamente suaves. Amoldaramseaosdela,saboreandoocontato.Sabendooqueocorreriadepois,separouoslbios esuspiroucomprazerquandosentiuorocedesualngua. Doce paraso. At ali chegaram seis anos atrs, antes que ele afastasse a boca. Entretanto, esta vez, ela no permitiria que o fizesse. Passou os braos pela cintura e devolveu o beijo que desejaradurantetantosanos. Ashby... Suspirou inclinando a cabea e devolvendo o beijo como se colocasse a vida nisso. Seus lbios se apertaram contra os dele, procurando, necessitando, ansiando, e entregandose sem resistncia alguma s urgentes demandas masculinas. Lambeulhe a lngua e tremeu por essa deliciosa frico que a enlouqueceu. Seu beijo era glorioso, mais que glorioso... era completamentesublime. Eaalienava.Perguntousecomoforatoafortunadadeestaremseusbraos...jmulher. Quanto tempo desejara isto murmurou ele, sem permitir que se interpusesse mais que umsuspironorocelentoesensualdesuasbocas. O que? perguntou ela, gloriosamente enjoada, como se as pestanas pesassem como rochas. Isto.Nsbrincouamorosamentecomsuabocacomapacinciaedestrezadeummestre naseduo,alagandoacomumamontoadodesentimentosesensaes. A noite que nos beijamos seguiu modulando em voz baixa e cativante enchendo a boca comosefosseumataacomelixir. Liberou o demnio que morava em mim. Quem poderia haver dito que uma mirrada meninainocentebeijariacomoAfrodite? Despertou em mim o desejo de te beijar, no como se beija a uma menina, mas sim como um homem beija a uma mulher aprofundou sua carcia, empreendendo um quente e sensual duelocomalngua,decadnciaenervante. Jamais nas fantasias infantis que teve com ele imaginou que seria como isso... todas as paixes e desejos do mundo destilados no suave movimento de seus lbios, na audaz explorao desualngua. Me desprezou ento ela o repreendeu brandamente. Aquela noite ela no atuou

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premeditadamente, desconhecia como beijar um homem. Ele a surpreendera dando uma fugaz lio sobre um beijo masculino e mido que se introduzia na boca de uma mulher. Sua audcia a haviachocado,excitandoa;mastudodemaneirafugaz,jqueadesdenhouimediatamentecomo comrepulso. Se a razo fora que a considerava muito jovem, deveria haver explicado, em vez de deixla comumsentimentoruimdecaloredesagradvel. Que se supunha que devia ter feito? Arruinar a vida da irm pequena de meu melhor amigo?Deussabequantotedesejeiapoiouoslbiosnaorelhaesussurrou. Notemnemideiadocaosqueprovocouemminhavidaquandosuadocebocaseabriu minha... Seuflegoquentenaorelhatinhaumefeitonarcticonela. Deverdade? De verdade introduziu a lngua na orelha e a extasiou por completo. Os calafrios a estremeceramdanucaatoventre.Eratojovem,Isabelmurmurouenquantodeslizavaaboca peloladodopescoo,inalandosuaessnciacombeijosardentes.Minhareaofoi...reprovvel. Fiquei muito aborrecido comigo mesmo depois disso. Se eu zanguei ou ofendi voc, me perdoe.MeComporteicomoumcolegial. Seusorrisonoseapagava. Graas a Deus, a idade no uma condio permanente. Agarrou sua cabea e examinou ostraosdeperto.GraasaDeus. Recapturou sua boca e brandamente, a fez baixar at a grama. Estimulada de paixo, sentiu seu forte torso sobre ela, apertando os seios. Acariciou as largas costas descrevendo grandes crculos, apertandoo contra ela. Era uma sensao de prazer estar sob seu corpo, beijando, abraando,cheirandoele...esesentiatonaturalcomorespirar. Seguiram beijandose e beijandose, mais apaixonada e exigentemente. Beijoua insacivel, absorvendo a mesma essncia e infundindo um calor que a excitou. Desejava absorver a metade do corpo masculino, e da mesma maneira fundir o seu no do Ashby, para que ele se sentisse to unido a ela, como ela se sentia unida a ele. No era estranho que tivesse rejeitado a todos os homens que tinham demonstrado interesse nela. Nenhum deles era Ashby. Enfeitiara seu coraodemeninacomumfeitiotopoderosoquenenhumoutrohomemtinhapodidoromper. Tudopareceuclarocomoocristalnessemomento. Queria ao Ashby. Adoravao, desejavao, amavao, nunca deixara de amlo; no importava quantoseesforouparaenganarasimesma,etinhatodasasintenesdetereleparasempre. Esta boca suspirou ele, enquanto acariciava seu pescoo lentamente. Poderia beijar estabocadeliciosa...esteslbiosvermelhos...parasempre. Ento voc teria que fazer o mesmo com o resto do meu corpo, so inseparveis respondeusemflego. Sentiuseusorrisocontraoslbios. Que pena... deslizou sua mo poderosa pela coxa. Lentamente, aventurouse at a

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cintura,ascostelas,detendosedebaixodosseios,pararecomearsuaincursoumaeoutravez. Se seguirmos com isto por mais tempo, dever ficar comigo para sempre murmurou ele comvozespessapelodesejo,comarespiraocadavezmaisagitadaeexcitada. Mas no se deteve. Sua boca se movia possessiva, dissoluta sobre a dela. Igual a seu corpo. Subiu em cima dela e se apoiou entre suas coxas em uma postura incrivelmente excitante. Pde sentir cada polegada de sua ereo contra seu corpo. Pareceu que o calor que irradiava o corpo masculino a queimaria. Perdeu a noo de tudo com esses beijos avassaladores. A cada investida de sua lngua, seu corpo respondia com espasmos no ventre e formigamentos no corpo, que se intensificavam irrefreveis. A lembrana de seu brilhante torso nu pelo suor enquanto cortava a madeira a nublou como se fosse pio. Impulsivamente, retirou a camisa de cambraia da cala e deslizouasmossobreascostasnuas.Apeleardente,aveludada,seesticoumarcandoostendes fibrosos. Acariciouascovinhasdabasedascostasesubiuasmoslentamenteaolongodacoluna. Ele emitiu um rouco grunhido e se apoiou com todo o peso do corpo sobre o dela, arrancando um suave gemido. Todo vestgio de decoro desapareceu dominado pela luxria que brotou do interior, desejava devorlo vivo... e ele parecia mais que disposto a respirla. Escutou umsuavepranto. Danielli! Isabel afastou o Ashby e avanou engatinhando at ela. Com delicada ternura segurou menina sonolenta entre os braos, murmurando em voz baixa palavras e sons para acalmla, e reclinou a cabecinha sobre seu ombro para que continuasse dormindo. Devo ir sussurrouIsabeldespertaremseguidaequererversuame. J de p, Ashby assentiu com expresso sombria, colocando a camisa dentro da cala. Acompanhouas at ao vestbulo em silncio, mas ela percebeu o calor de seu olhar dissimulado. Era estranho como nenhum dos dois sabia o que dizer quando fazia to pouco conversaram to intimamente. Phipps abriu a porta principal. Dois criados baixaram o carro de passeio de Danielli pela escada. Ashbyagarrouosdedos,segurandoa. Isabel... nos excitados olhos verde esmeralda parecia livrar uma batalha interior; espectador sustentou o olhar com uma evidente expresso de desejo. Obrigado por essa encantadoravisita disseasperamente.Parouocorao.Nopediuparavladenovo.Obrigado. Maldio.Nopodiaficarparadaatodoodiaolhandoparaelecomoumaestpida,ecoma portaabertaaguardando.Elasorriuetentourecuperarsuamo. Adeus. Elefoiliberandoosdedos,umaum,lentamente. Adeus. Quando a porta se fechou atrs dela, Lucy empurrou o carro de passeio de Danielli em direo ao nmero 7 da Rua Dover. Isabel cantarolou em seu interior. Se a maneira em que ele

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segurousuamoeraumaindicaodoquesentiaporela,veriaeledenovo.Logo. Captulo6 Isabel estava deitada sorridente sob o dossel de renda branco, deslizando distraidamente as pontas dos dedos sobre os lbios. Ashby a beijara. Ainda no podia acreditar, nem sequer depois de ter aspirado seu masculino perfume no colarinho de seu vestido matinal. A possibilidade de que ele sucumbisse luxria contida parecia incrvel. Beijoua como se o fim do mundo fosse iminentesenoofizesse. E devia sentir algo por ela, pois poderia ter recorrido outra mulher mais experimentada, e menos correta para... descarregarse. impossvel crescer com dois irmos vares sem inteirarse da existncia de mulheres sofisticadas, rpidas e a procura de homens ricos que as mantenham. Embora, considerando retrospectivamente, possivelmente ela no era to correta como consideravaasimesma. Pois, quem sabe at onde teria chegado com sua conduta rpida se Danielli no despertasse? Resultava totalmente impossvel manter a mais mnima correo com esse homem. Espreguiouse na cama sorrindo sonhadora. S ficava uma coisa por fazer... casarse com o Ashby. To somente o pensamento a fez vibrar com excitao e ansiedade. Depois de frustrar todas as tentativas casamenteiras de sua famlia durante quatro anos, com a desculpa da dor que sentiapelaperdadeseuirmo,agora,virtualmente,derretiasediantedaideiadecasarse.Como Ashby. Sentiu o rudo da porta de seu quarto ao abrir bruscamente, e suas irms gmeas de quinze anosentraramdandosaltos. Izzy,veemrpido!exclamouFreddy.Jamaispoderiaimaginar...Oque? Isabel saiu engatinhando da cama com o corao retumbando como um tambor. Acaso estaria ali? Veio depois de tudo? Olhouse no espelho da penteadeira e desceu depressa as escadas que desciam at o vestbulo onde se achava Norris, amontoado com os outros criados ao redordamesa. Olhe! Teddy assinalou ao vaso que continha um grande ramo de rosas rosadas presas com laos. Isto acaba de chegar para voc! E tem um carto, mas o envelope est fechado, abre deumavez! Eraumtraotpicodesuastravessasirmstentaremlersuacorrespondnciaprivada. tudo,NorrisIsabelordenouaoenxamedecriadoscuriososqueseretirassem.Respirou profundamente para acalmarse e pegou o carto. A letra no era familiar. "Minha encantada Isabel", dizia, "Estou ansioso por danar com voc esta noite. Duas vezes. Afetuosamente, "J. H.". OH,congelouosorriso. Bem?Freddycolocouonarizparaleranota.Dequem?QuemJ.H.? Lorde John Hanson informou Isabel, deixando escapar um suspiro de desiluso. Suas irms, entretanto, comearam a pular e a danar gritando de alegria. Voltou a ler o bilhete.

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Afetuosamente. Que interessante, "afetuosamente" era o termo que utilizava a maioria dos homens. Em troca, Ashby tinha escrito "seu". Antes no quis analisar muito. Mas agora, parecia muito significativo."Meu". Fechouosolhosesorriu. Lorde John Handsome disse Freddy deixando escapar um dramtico suspiro, olhando avidamenteobuqudeIsabel.Noumsonho?Seucabelodourado,seusolhostoazuiscomo agua.Seu... Aguaincolor,estpidaseburlouTeddydairm. Freddynofezconta. EugostariadesermaisvelhaparadanarumavalsacomlordeJohnHandsome! TeddydeuumaolhadapetulanteaIsabel.Nojustoquevoc,queodeiaaideiadecasar, podedanarduasvalsascomeleemumasnoite,ensnemsequerpossamosusarsaiaslongas. Faroisso,emtrsanosrespondeuIsabel. Mas, ser muito tarde! Teddy golpeou o cho com o p e escolheu para ela uma das rosas.Servelhoeestarcasadoparaquandonosapresentememsociedade! QueidadesupequetemL.J.?perguntouFreddyaIsabel. L.J.?repetiuIsabel.Quem? LordeJohnexplicouTeddy.oapelidoquepusemosno"AnjoDourado". Ah,jtemosumapelidoparaeletambm?brincouIsabel.Bem,acreditoquetemvinte eoitoanos.Trezeanosmaisquevocs.Quandotiveremminhaidade,eletertrintaecinco. OH,no!gritouTeddy.Sertremendamentevelho! Ruborizandoprofusamente,Isabelconteveumsorriso. Noapartequeimportadissecomardemistrio.Freddyarqueouumasobrancelha. Possivelmenteseeudissesse...oquesinto,ele...esperariaatquefossemaisvelha. Isabelseafogounarisada.Suasirmseramtoterrveiscomoela. Possivelmente.Quemsabe?Coisasmaisestranhasaconteceram"Certamente",pensou. PensamosemcompartilhloanunciouTeddy. Oque?gritouIsabel.Estavaequivocada,suasirmserammuitopioresqueela. JamaispodersaberexplicouFreddydesprezandoaquestocomumgestodemo. Far, quando conhecer vocs to bem como eu murmurou Isabel. Como poderiam compartilharumhomemsenemsequerpodemcompartilharoslaos docabelo?asimplesideia de compartilhar ao Ashby com outra mulher a tirava do srio. Era dela, e somente dela. Esperou por ele durante sete anos. Nenhuma mulher ambiciosa faria que renunciasse a ele, ou a alguma partedele. Izzy!Teddysegurouasuamo.Quevestidousarestanoite?Nenhumdosvestidosto pouco elegantes que esteve usando ultimamente para desanimar qualquer possvel candidato, n? enrugou o nariz com evidente desagrado. L. J. pensar que todas temos um gosto espantosoparaaroupa.Vocdevecausarmuitoboaimpresso.Isabelfranziuocenho.

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No pensei no que usarei mas possivelmente devia fazlo. A residncia Lancaster confinavacomacasadosBarrington.SepudesseescapulirdafestaE... Muito bem. Irei imediatamente a ver madame Bonnier, possivelmente tenha terminado o vestidoqueeuencomendeiparaafestadeDevonshire.Voprocurarseusxales. Suasirmsgritaramdealegriaesubiramcorrendoasescadas. E ns necessitamos laos novos! gritou Freddy por cima do ombro. O negcio da senhoraTiddlesestvirandoaesquinadodasenhoraBonnier. Uma hora mais tarde, enquanto suas irms tinham conseguido transformar metodicamente a elegante chapelaria da Bond Street em um bazar turco, a mente de Isabel discorria distintas tticas para conseguir escapulir sigilosamente do baile e fazer uma visita noturna ao Ashby. Disparava loucamente o pulso cada vez que fechava os olhos para imaginar como seria o beijo do reencontro. Seria dolorosamente doce ou grosseiramente ansioso, como os ltimos beijos que deram? Certamente, ele dominava uma impressionante variedade de beijos. Perguntou se seria igualmentemaravilhosocomoamante. Deus santo. Era uma devassa libertina! E o que importava? Ao Ashby parecia no se importar. Gostava. OH, querida! Onde pus o organdi francs? a senhora Tiddles, a velha chapeleira, procurou apalpando nas estantes extraindo laos e lenos transparentes de caixas e gavetas para amontolosemumapilhamulticolorida.TeddyeFreddyestavamtranstornandoapobremulher. Pareo uma cigana? Freddy se olhou no espelho enquanto posava com um fino xale de corazulcobalto. Parece uma tola a provocou Teddy. As ciganas no tm o cabelo loiro e ondeado, nem olhoscelestes. Enquanto olhava abstrada a sua irm provar o xale como se fosse um vu que ocultava partedorosto,IsabelpensounainsistnciadoAshbyemusarumamscaraenquantoestavacom ela,inclusiveenquantoabeijava.Comosecasariacomelasenemsequerpermitiaquevisseoseu rosto? Possivelmente se tirasse a mscara perceberia que no parecia repulsivo para ela, que o amava sem importar quo desfigurado estivesse? No tinha dvida disso, embora se visse to horrvel como uma grgula. Suas feridas eram as marcas de um heri, marcas de um homem valente que salvou o mundo das garras de Bonaparte, e ela esteve apaixonada por ele durante quase uma dcada. Sem dvida, poderia suportar umas poucas cicatrizes, ou no? Comeou a corroer um sentimento desagradvel, percebeu de que a ideia de perder ele a aterrorizava mais doqueelepudesseestarescondendo. Vou ensinar vocs como as ciganas usam lenos Teddy tirou de Freddy e o envolveu ao redordosombros.Freddytentourecuperloesobreveioumabrigaescandalosa. Isabelasdeteveeconfiscouoleno. Deixem de brigar. Esto dando um espetculo lamentvel e esto se comportando como

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duas grosseiras. Escolham os laos e vamos. Madame Bonnier fecha o negcio cedo, e ainda no procuramosovestido. Jdeveestarpreparado. Teddytrocouumsardnicoolharcomsuairmgmea. Nopareciainteressadanovestidocomoqualo"AnjoDourado"teverantesdereceber asflores. Isabel se conteve a tempo e no explicou que seguia sem se interessar um pice. Por que teria que se importar um Adnis cheio de si mesmo quando poderia ter um homem forte, irresistvel e generoso como Ashby? Quanto aos homens, teve muito melhor gosto que esses dois monstrosquandoelaestavacomsuaidade. Enquanto suas irms terminavam de decidir, Isabel colocou o leno a modo de vu cigano e se olhou no espelho. Mostrando s os olhos, sua imagem parecia to misteriosa como a do Ashby comamscaranegra. Possivelmente deveria levar o vu na prxima visita para que pudessem ter algo que negociar,pensoumaliciosamente. O relgio da senhora Tiddles deu as badaladas e Isabel sentiu que o estmago dava um tombo. A opresso no peito pelos nervos dificultava respirar normalmente. Em umas poucas horas,veriaeledenovo. Como poderia sobreviver espera? Deveria perder ao menos uma hora danando algumas valsas,mantendoconversaescorriqueirasesuportandoflertestolosantesdepoderescapulirda festasemlevantarsuspeitas.CertamenteAshbyficariaimpressionadopelovestidoquehaviafeito senhoraBonnier.Sedeclarariaessanoite?Assimesperava.Nopodiasuportaraexpectativa. Possoveralgumdesenhoemamarelo?perguntouFreddychapeleira. Isabelsuspirouexasperada.Viusuficiente.Decidadeumavez. Est bem sorriu senhora Tiddles compreensivamente. Minhas filhas eram iguais de exuberantesquandotinhamquinzeanos.Quonicolamentonoteroutroxaleazulcomoeste. Minha assistente guardava tudo em seu lugar, mas a pequena ingrata me abandonou a semana passada sem me advertir uma palavra. Foi com um homem, isso o que fez apesar de tudo o que havia feito por ela... ensinei a profisso, dei um teto a mulher suspirou profundamente. Agora estou sozinha para tudo, outra vez. Minhas filhas vivem no Norte, sabe voc? Isabelseencolheu. Senhora Tiddles, se me permitir, eu gostaria de recomendar a algum, uma jovem viva que perdeu seu marido na guerra; gentil, calada e que est procurando um trabalho ansiosamente. OH!asenhoraTiddlesentrelaouasmos.Quemajovem? uma habilidosa costureira que atualmente forma parte do pessoal de servio de nossa casa. Acredito que ser de grande ajuda. Se puder arrumar um alojamento, a enviarei hoje mesmo.

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OH, no! Nem em sonhos me atreveria a tirar uma pessoa que est a seu servio, senhoritaAubrey. No deve preocuparse por isso assegurou Isabel. s um emprego temporrio. Voc ver, dirijo uma fundao que ajuda s mulheres que ficaram desamparadas por ter perdido na guerra ao homem que provia o sustento... Isabel explicou brevemente sobre a fundao de caridade e entregou um carto pessoal. Pelo que pode ver voc tambm prestaria um grande servioaopas. Depoisdetudo,omaridodestamulherdeuavidaparapodernossalvardainvasofrancesa. OsolhosdasenhoraTiddlesseencheramdelgrimaspelaemoo. Que bondoso de sua parte, senhorita Aubrey. Estarei encantada de dar emprego a essa jovemviva.Eestareieternamenteagradecidaavocsorriu. Se voc pudesse prescindir dela esta tarde, teramos a noite para nos conhecer antes de colocaronegcioemordemparaamanhpelamanh.Qualseunome? Mary Higgins. Senhora Mary Higgins disse Isabel. uma pessoa encantadora. Colocar emordemonegciorapidamente. Nopodiareprimirosorriso,estavatofelizpelapobreMary...Semlugaradvidas,essedia tinha sido muito prspero, pensou eufrica. Primeiro Ashby, e agora isso. E se a sorte seguisse assim,estariacomprometidaatameianoite. Captulo7 Isabelapareceunoquartodesuame. Queriamever? Entre,Izzy.Querofalarcontigo.Deitadaemsuacama,comumgorrodedormirderenda do qual escapavam alguns cachos grisalhos, lady Aubrey mostrava uma aparncia majestosa. Isabelfechouaportaeseaproximou. OH,estencantadora,querida!exclamousuamecomsupremoprazer.Mealegroque tenhaentradoemrazes.Suatolarebeldianoconduziaanada. OqueerajustamenteomotivodesuarebeldiapensouIsabel;masnodissenada. Suamecontinuou. Se escondendo atrs de inspidos vestidos no conseguir espantar a seus pretendentes. Os homens tm um olho especial para as jovens formosas. Digo isso por experincia Hyacinth acompanhou o comentrio com uma piscada cmplice. Em realidade, na sua idade, realmente chamavaaateno...econseguimecasarfelizmentecomseupai. Se fosse em outra ocasio, um comentrio como esse teria bastado para que voltasse para seu quarto e se trocasse, s por rebeldia, mas essa noite queria parecer formosa. Seu vestido de festa novo tinha as costas muito decotada e era glamoroso. Confeccionado em seda natural coberta de uma vaporosa gaze dourada, a primeira vista dava a impresso de que estava nua sob otecidobrilhante.

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Lucy havia recolhido o cabelo dourado acobreado obtendo um elaborado penteado estilo grego que deixava o pescoo ao descoberto com alguns cachos que caam sobre as orelhas e a nuca. As gmeas festejaram seu traje com gritos de alegria to somente um momento atrs. EsperavaqueovestidotivesseumefeitosimilaremAshby.Estavaexaltadapelosnervos. Mame,Stilgoeestmeesperandolembaixo. Novaicomsuasamigas?perguntouemtomotimistasuame. No.Encontrareicomelasnafesta.AngienoirestanoiteeCharlieinsistiuemquefosse comele. Bem, ao menos estar bem escoltada. Devo dizer que suas amigas no so a classe de jovens de bom bero a quem deveria frequentar. Lady ris passvel, suponho, com uma beleza simplria suameenrugouonarizemgestodepreciativo.Mastodomundosabequesecasoucom Chilton por seu dinheiro. O homem quase triplica a sua idade. Acredito que seu pai vendia vacas, noassim? Sir Andrew criava exemplares de pura raa, mame respondeu Isabel com os dentes apertados.Umempreendimentototalmenterespeitvel.ORegenteeraumdeseusclientes. Bom, sim, quando a pessoa comercializa e tem ao Regente como o melhor cliente, no estranhoterminarnasmosdecredores.SenotivesseaparecidoChilton,sirAndrew... Est morto, mame. Deu a vida pela Inglaterra, e ris uma de minhas melhores amigas. Rogoquenofalemaldela,nemamimnemaningum,emrealidade. Hyacinthenrugouonariz,desdenhosa. Bom, a outra mulher a que considero inaceitvel. A atriz francesa cuja amizade insiste emcultivar.Surpreendemequearecebamemlaresrespeitveis,paracomear. Isabel ficou tensa e lanou uma maldio, totalmente imprpria para uma dama. Tinham mantidoestaconversaocentenasdevezes,ejamaischegaramanenhumaparte. Sophie no uma atriz, mame. Era uma soprano famosa de Paris antes da guerra, e agoraarespeitvelvivadeumoficialdoexrcitocomoqueteveumfilhoqueagoratemcinco anos. Inclusive sua famlia poltica, que pertence nobreza, a tem em grande estima. Por que no teramosquetlans? Hyacinthdispensouomaiscarinhosodosolhares. Meu corao s aninha interesse por seu bem, meu amor. Quero ver voc resplandecer adorada por todos. To somente uns dias atrs, lady Fanny Hanson se maravilhou pela formosa jovem em que voc se converteu to encantadora e formosa, to devota para ajudar aos pobres. RogouaStilgoequeaceitassepetiodeseufilhoparaqueosapresentassem... Isabelficouboquiaberta. LordeJohnpediuaStilgoequenosapresentasse? obvio que sim sua me adotou um tom de voz cmplice. Lady Fanny nos confessou

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que seu filho est procurando esposa, mas com total discrio e de maneira muito seletiva, como devesercomumhomemdesuaposio.Deveseesforarparacausaramelhorimpresso,Izzya instruiusuame.Setiverascondiesqueelepretender,seconverternaduquesadeHaworth muitoembreve. TentareirecordarquandolordeJohnadmirarminhascondiesestanoite. Isabel Jane Aubrey! sua me se incorporou da montanha de brandas almofadas que estavanascostas.Nosuportareinenhumadesuastolicesestanoite! FaaoesforonecessrioparaquelordeJohnHansonseapaixoneloucamenteporvoc! Isabelseenfureceu. No me casarei com um homem s porque voc encontra a sua me, ou a seu av, em todo caso, socialmente aceitvel. Por que desejas to desesperadamente se desfazer de mim, mame? Desesperada por me desfazer de voc? Deus do Cu! De onde tirou semelhante ideia? Hyacinth abanou o rosto. Quo nico desejo que tenha uma vida feliz, isso tudo. Sou totalmenteconscientedequevocseimportamaiscomsuasvivasdeguerraquesuapobreme viva, mas apesar de sua conduta egosta, quero que saiba que estou muito preocupada com seu futuro. Meufuturonotemporquepreocuparvoc.Tenhotudosobcontrole. Ora! Durante anos passei por cima de suas travessuras, e te deixei crescer selvagem porque meu querido Will, seu devoto irmo, convenceume de que seu temperamento despreocupadosecorrigiriacomotempo. Bom, o futuro est prximo, e seu carter irresponsvel no mudou. Isabel levantou desafianteoqueixo. Pois ento, segundo suas palavras, eu no posso atrair a algum to nobre como lorde JohnHandsome...Hanson. Mmm.Veremossuameriuastutamente. Isabelentrecerrouosolhos. Oqueesttramando,mame? Tramando?Aidemim!Eununcatramonada!Agoraveememedumbeijodedespedida. EdigaaoStilgoequeleveachave.OvelhoNorrisodeiaquandoofazemlevantarduranteanoite. Isabelbeijoutensasuamenafaceeescapoudoquarto.Algumasvezesquaseprefeririano terfamlia.Asfamliaseramtointrometidas...Cadaumdosmembrospareciasaberprecisamente o que acontecia ao outro e considerava seu dever dar sua imprudente opinio. A privacidade era um luxo que poucos desfrutavam naquela casa, ao menos no ela. No era de estranhar que lhes mentisseefizesseoquequeria.Recolheuabolsaesedirigiuescadaabaixo. Stilgoeaesperavaimpacientenaportaprincipal. Diabos,Izzy!piorqueAngie. Mamequeriafalarcomigoantesqueeufosse.Oquepodiafazer?Ditosejadepassagem, pediumequerecordassevocqueleveachave.

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Norrisestevereclamandooutravezatravessouasoleiraeaceitouamodeumcriadopara ajudlasubiraocarroqueaguardava. Charlie se deixou cair no assento estofado frente a ela e golpeou a bengala no teto da carruagem. Barrington House! quando o carro avanou pela rua, seu rosto corado se iluminou com umsorrisodesatisfao.MeuDeus,olhevoc! SetivesseadivinhadoqueabandonariaseusvestidostopoucoelegantespeloHanson,teria apresentadovocshasemanas.Duasvalsasreservadas,tudobem? Mostroualngua. Porqueestatoirritante? Por todos os diabos! S queria dizer que voc esta excepcionalmente encantadora esta noite. ObrigadoIsabelnotousuaexpressomagoada.Nodeveriamezangarcontigo. Umsimples"obrigado"devezemquandonomatarianingum,sabe?Podeserquenoo acredite,masrealmentemepreocupocomvoc,Izzy.Preocupamemuitoverquedesperdiasua vidaporumaobsesso. Entrecerrouosolhos. Queobsesso? Stilgoesemoveuincmodoetrocoudelugarcontraasalmofadas. Bom, suponho que sua relutncia em despertar a ateno de qualquer admirador deve obedeceraalgo. Sim,demeudesgostoporeles. Seuirmoaolhousrio. Nemsemprefoito...contraria...comoscavalheiros.Soaramsinosdealarmenacabea. Aquevocserefere? Merefiroaquandoteveaidadedasgmeas. Apertouosdentes. Eaatenodequecavalheirotentavadespertarquandousavasaiascurtas,podemedizer isso? Franziuassobrancelhasloiras. Vocestbrincando,verdade? Srespondepergunta,porfavor. Bem, vou dizer de uma vez. Perseguia Ashby como se fosse um presente de Deus para as jovenzinhas. Fingiusurpreenderseporcompleto. Ashby?OamigodoWill? No, o czar da Rssia. Sim, o amigo do Will. Esse tipo alto, arrumado, de uniforme, que estavaacostumadaaacossareperseguirsemdescanso...lembra? Conteve uma maldio. Perguntavase quem mais estava a par de seus sentimentos

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secretos. Acontragostoperguntou: Willsabia? O que voc acha? No foi muito sutil: "isto Ashby, Aquilo Ashby..." Perfuravanos o crebro. Ashbysabia?contevearespirao.Apossibilidadedequeelesoubessequehaviaestado louca por ele era... mais que embaraosa, poderia inclusive dar uma aparncia distinta ao que aconteceraessamanh,umaaparnciamuitomaisdesfavorvel. Possivelmente... provavelmente... Diria que sim. Como disse, foi muito tenaz. Recorda comoendossouocachorrinhonegro?afogousederisada,salpicandoopeito. Pobre Ashby, no quis te magoar, e em vez de se desfazer dele, conduziu a cesta de piqueniqueportodooContinente. Isabel grunhiu. Ashby sabia. A noite em que o havia beijado, no ocorreu a ela que ele poderia estar a par de seus patticos sentimentos. Porque foram patticos... uma adolescente fascinada pelo libertino favorito da sociedade. Bem, j no era uma pattica imberbe. Era uma mulher, e o havia feito desejla tanto como ela a ele. Esta noite faria que Stilgoe comesse suas palavras. Aobsessoeraverdade. Charlie,comquemestevecomprometidoAshby? Seuirmoquasecaidoassento. Por todos os demnios, Izzy! Como posso sablo? olhoua preocupado. Quem te disse queestevecomprometido? Umaamiga. Jvejo.Bem,altimavezquesecomunicoucomigofoiquandomorreuWill. Sentiuumaardncianasorelhas. Quetipodecomunicao? Enviouumanotatransmitindoquoprofundamentepesarosoestava,etc,etc.Ousual. Noemtermosmaispessoais? No Charles coou o queixo. Agora que penso, resultou bastante estranho. Ele e Will eramunhaecarne.Eraquaseumresidentepermanenteemnossacasafezumapausa. Soubequetemorostodesfigurado,quaseirreconhecvel? Assentiu,demaneirasria,sentindoumapontadadedornocorao. Viuodepoisde...? No,masaspessoascomentamentrecerrouosolhosatqueseconverteramemapenas umaslinhas.Esperoquenoestejaconsiderandoseapaixonarporele.Dizemqueperdeuarazo equevivetrancadoemsuaadega. Tolices. No acredito nem por um segundo respondeu, recordando perfeitamente o que omordomodeAshbyainformou.Evoctampoucodeveriafazlo! Chegamos respirou aliviado quando o carro se deteve. Seja agradvel com o Hanson, e

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peloamordeDeus,nofaledeAshby. Voc esta escolhendo favoritos, senhorita Ashby? o baro de Grei protestou veementemente.Seuscupinchasaperseguiramreservandotodasasvalsaseelasenegouaanotar aGreinoltimolugarqueestavalivre. obvioqueno.Eusomente...n... Isabel olhou a seu redor, atordoada pela sbita popularidade que teve durante a noite... Desde que o Anjo Dourado a escoltou no Almack's e reservou duas peas para a reunio social dessanoite. Assimquecolocouumpnoatestadosalodebaile,umenxamedeadmiradoresarodeoue a perseguiu toda a noite. Sem dvida, queriam constatar por si mesmos o que ela teria de especial. Elaserecusoucontratodasasprobabilidadesdedaraultimadanacomaesperanadeque o homem com o que ela sonhava danar uma valsa atravessasse a porta. H algum tempo seu irmo desapareceu em um dos sales de jogo. Considerando que no estava sua esposa para recriminar ele ou requerer sua ateno, Isabel sabia que no apareceria por um longo tempo. De todas as formas, no parecia provvel que ela pudesse escapulir para visitar o Ashby essa noite. Maldio. OjovemlordeAshtonagarrouumataadevinhoMadeiradabandejaeaofereceu. Quemomalditoafortunadoaquemvocestreservandoaltimadana? Isabel aceitou a taa com um sorriso agradecido. Estava realmente exausta depois de ter estado conversando durante uma hora com uma dzia de cavalheiros que disputavam sua ateno. A Prinny, no caso de que decidisse comparecer esta noite. Uma moa nunca deve desprezarumfuturomonarca. Enquanto os homens riam com dissimulao, pde ver que Sophie e ris sorriam para ela da mesaderefrescos,eelevavamastaasbrindandoporseuxito.Deuumaolhadasignificativapara que captassem a mensagem e a resgatassem unindose a eles. Os homens que a rodeavam pertenciamsmelhoresfamliasdaInglaterra,einclusivepossuamttulosdenobrezaeocupavam ancestrais cadeiras na Casa dos Lordes. Breve, muitos deles seriam os que decidiriam o futuro de seu projeto de reforma legislativa. Necessitava da ajuda de Sophie e ris para tirar o tema a colao, porque cada vez que aludia a ele, algum idiota a interrompia com um flerte banal. Por Deus,suasamigaspareciamdarmaisimportnciaperspectivadequeelaencontrasseummarido quesconvenientesconexespolticasquepoderiamfazer. Perguntavase como reagiriam Sophie e ris se inteirassem de que perdeu a cabea pela Grgula. Seu esprito mundano era um ponto a seu favor para poder contar com elas para escapadasclandestinas;jquesendoAshbyum reclusoummascaradoalmdissoeladeviaser quem tomasse a iniciativa e converterse na perseguidora. Algo para o qual se sentia incmoda e poucocapacitada. Abruptamente, o enxame de admiradores se separou como o Mar Vermelho ante o Moiss

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parapermitirqueumacabeadouradaseaproximassedela. MinhaqueridaIsabellordeJohnagarrouasuamocomaaltivaexpressodeumpavo, ebeijouosndulosenluvados.Acreditoquenossobaileestporcomear. Contendo o impulso de informar que ela no era nada dele, Isabel se segurou no brao que eleofereciaepermitiuconduzirelaparaapistadebaile.Nocaminhopdedivisararesidncia Lancaster atravs de uma janela grande aberta. A casa estava escondida em penumbras. Perguntouse o que estaria fazendo Ashby e se estaria pensando nela, j que por sua parte, no podia afastar ele de sua mente. Deveria visitlo amanh? Ou ao dia seguinte? Esperar que a convidasse? J que quanto mais dava voltas no assunto, mais duvidava de que ele se atrevesse a deixarsuacasaparaprocurla. VejoquearodeiaumsquitodeadmiradoresassinalouJohnaoentrarnapista. Estavasevangloriando?AIsabelnosesurpreenderiasaberdequeatodasasmulheresque ele convidou para danar tivesse acontecido o mesmo; e que essa seria a razo de seu xito surpreendente, justamente seus cuidados. Nem sequer estava segura de que conviesse. Embora sempredespertouaatenodoshomens,anovasituaocolocariaideiasestranhasnacabeade Stilgoe. Nodesejavaaimposiodenovoscandidatos. Estointeressadosemmimporqueimaginamquevocestcomentouimpassvel. Imaginam?Estouinteressadoemvoc.Vocajovemmaisextraordinriaeencantadora, vocbrilhacomoumaVnusrecmnascidaseuolharpercorreuintensamenteobrilhantetraje. Entretanto, voc me atribui muito crdito. A razo pela qual esto zumbindo como um enxame a seu redor esta noite no porque eu tenha pedido duas danas sorriu mas sim voc metenhaconcedidoisso. Quando foi a ltima vez que voc reservou ao mesmo cavalheiro mais de uma dana na mesmanoite? Tinha razo, refletiu Isabel. Depois de ter rejeitado cinco propostas oficiais de casamento, e outrassetenooficiais,acostumouadesanimartodososnovospretendentes. Apenas na semana anterior, o filho do marqus de Ailesbury havia tentado roubar um beijo no Covent Garden. Se Stilgoe os tivesse descoberto antes que ela se liberasse do abrao do atrevido... Nodiaseguinte,decidiu,visitariaoAshby...eagorasabiaporque.Johnseaproximou. Estouextremamentelisonjeadodequevocmetenhapreferidoaeles.Vocmecativou. Suas adulaes no a faziam sentir nada. Se Ashby tivesse falando assim, teriam que ter recolhido ela do cho. Decidiu atormentar um pouco ao John, comprovar de que madeira era feito. Estouseguradequevocsussurraasmesmastolicesatodassuascompanheirasdebaile comentoudespreocupada. Dificilmenteseguiuemtomconfidente,sedutor.Nopudepensaremoutracoisadesde quedanamosaltimavez.Pensousequerrapidamenteemmim?

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Asfloresquemeenvioueramformosas.Estiveansiosaporagradeceravoc. Umbrilhodecepticismobrilhounoolhar. Vocnoparecemuitoconvincente. Bom, diabos, o que esperava, pensou um tanto irada. Mal se conheciam. Ela no se jogaria sobreelecomamesmarapidezqueorestodeseusquito.Nopodianegarqueeleeraarrumado ecorts,masnoprovocavanadanela.Manteveseemsilnciodepropsitoenquantodanavam. Era melhor deixlo com a intriga. Seria muito bom a lorde Handsome aprender um pouco de humildade. Acreditorecordarquedevoavocumfavor.Pensouoqueeupoderiafazerporvoc? Sorriugraciosamente. Interessariaapoiarnossacausa? Cegouacomabrancuradeseusdentes. TudorelacionadocomvocmeinteressaIsabel. Rodeou com os braos a esbelta figura masculina ao danar, suas reluzentes saias rangeram ao compasso da msica, e sentiu dzias de olhos femininos cravados nela desejando que tropeassee que rompesse o pescoo. No era de estranhar que o homem sentisse que o sol saa eseocultavaporele. Possoterumamissoqueteconfiar...emborasaibaquenofcil. Porquenomepermiteavaliarograudedificuldade? Muitobem.Poracaso,noconheceningumquetenhaacessosfolhasdepagamentodo pessoaldoexrcito? Serviria o Gabinete de Ministros? sorriu com ares de superioridade. Apesar de sua presunosaautossuficincia,nopdeevitaraalegriaqueproduziusuaresposta. Imediatamente explicou por que necessitava das folhas. Considere isso feito disse. Algo maisquepossafazerporvoc,minhaadorvelVnus? Poderialernossapropostaemedarsuaopiniobateuaspestanaselegantemente. Eu adoraria. Inclusive poderia tentar convencla para que me apresentasse suas interessantesideiassemeconcederoutravalsa.Acreditoqueaseguinte. Aplaudiria a si mesma se no soubesse como havia obtido. Possivelmente ele no era to voecheiodesimesmocomotinhapensado. Noseioquequerdizer,John. DigaquemepermitirlevarvocparaumpasseionoHydeParkamanhtarde. Temo que tenha outro compromisso. Acredito que o mencionei na outra noite: todas as sextasfeirasserenemoconselhodafundaoeconvidamossmulheresaquemdouapoio. obvio seus lbios se curvaram em um frio sorriso. O querido L. J. no estava acostumadoaserrejeitado,notouIsabel.Temalgumcompromissoparaosbadopelatarde? Elasorriutristemente. Infelizmente,assimiriatomarumsorvetecomomajorRyannosbadopelatarde,sua intenoeraobtermaisinformaodoAshby.

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Umbrilhodeincredulidadebrilhounoolhar. Temoperguntar...parecemelhornodomingo? Elasorriu. Parecememaravilhosonodomingo,John. Suaexpressosetornoudramaticamentesria. No,Isabel.Vocmaravilhosa. Captulo8 Seuslbiosrespiramdiantedeminhaalma;vejamaondevoa! VenhaHelena,venhametragamminhaalmadenovo! Aquihabitarei,poisocuestnesseslbios, EoquenoHelena,escria. AtrgicahistriadodoutorFausto,ChristopherMarlowe. Ashbyfechousualunetamilitareseseparoudajaneladoterceiroandar.Apoiousecontraa parede s escuras e, com os olhos fechados, jogou a cabea para trs. Duro. Era muito duro suportar esse inferno outra vez, por haver se deixado levar pela urgncia autodestrutiva de beijar Isabelumavezmais. S provlos brevemente para afundar no purgatrio da lembrana feiticeira desses lbios luxuriososapertandoosseusemumbancoescuro,umefmeroprazercelestialqueodeslumbrou ento: Era um idiota, faminto de dor. No havia futuro possvel, s frustrao... e arrependimento, dcadas de arrependimento. No era para ela, merecia algo melhor que um homem que no podiasuportarsuaimagemrefletidaemumespelho. Deixousecairnochoeagarrouumagarrafameiovaziadeusque.Possivelmentenodevia terusadoamalditamscara.Seelaotivessevisto,teriafugidoaterrorizada. Se houvesse controlado seu maldito desejo sexual, no estaria sentado no cho no meio da escurido lambendo as velhas feridas como um pattico selvagem faminto de amor. Devia ter previsto, pois j naquele tempo resultou impossvel prever o impacto que nele teria esse beijo fulminante de sete anos atrs. Aos quinze anos, Isabel o deixou quente. Por que maldito inferno tinhasupostoqueseubeijodeadultaseriacomoodequalqueroutramulher? "Porque permite que o senhor Jones pense por ti, idiota!" Fechou os olhos e lanou uma maldio. Escutou o rudo de passos conhecidos que entraram na sala s escuras e se pararam junto janela. Sua velha enfermeira. Phipps enfocou a luneta para o salo de baile dos vizinhos e deu a seuamoumolharsobressaltado. NodigaocortouAshby.SeicomquemestdanandoBebeuoutrogenerosogolede

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usque,piscouaosentirofogosolquidoabrasandoagarganta,esperaqueapagassedamentea imagem de Isabel agitando as longas e arqueadas pestanas para Hanson. Consumido pelo cimes ao saber que o mais provvel era que terminasse casandose com esse pescoo engomado; e se no era Hanson, seria com qualquer outro elegante. Lobos, aves de rapina, todos eles amaldioou com voz pastosa. Se no fosse por seu maldito rosto, estaria ali agora, vencendo sem dificuldadeaseuscompetidores. Bastardos. Durante anos, teve concubinas e amantes ocasionais, algumas mais habilidosas que outras; mas nenhuma delas o afetou tanto como Isabel. OH, no. Isabel, a leoa, devorava as vsceras sem piedade, com seus olhos brilhantes e sua doce voz. Teve uma ereo com apenas recordar como respondeu a seus beijos. Seu fogo, sua ansiedade, seu temperamento espontneo e apaixonado, combinado com um dom ertico natural; deixouo dolorosamente excitado, e desejando muito mais. Tomou audazes liberdades com ela, e em vez de esbofetear ele no rosto mascarado, como realmentemerecia,introduziuasmossobacamisa,despertandoodesejourgentedesentirsuas unhasrasgandoapeleaomesmotempoquealevavaaoxtase. OH, maldio, combinavam perfeitamente. No havia dvida alguma. Essas delicadas curvas femininas arderam sob seu corpo em um abandono sem artifcios, como se tivessem sido moldadasparaele... Inferno e condenao. Ela sentiu falta dele. Soube antes; e sabia agora. Mesmo assim, o destinocruelconspirouemseucontrrio.No,noodestino:elemesmoofez. Seuexcntricomordomosesentoucurvadojuntoaele,edisse: Medisseramqueemalgumasculturasestrangeiras,acabeadeumcriadojamaistemque ultrapassaradeseuamo. Ashbypassouaeleagarrafa. Voc tem total liberdade para ir quando quiser, para a cultura de sua escolha, Martin. Pagarei a passagem em realidade, ele deveria comprar uma passagem ao lugar mais remoto do mundo. Em Londres, era uma besta enjaulada. Em qualquer outro lugar, seria livre. Exceto no seria seu lar. Passou quase uma dcada combatendo em terras estranhas. As experincias vividas aniquilaram todo desejo de aventura. A diferena desses palhaos cansados de suas vidas aborrecidasqueperambulavampelacidadeembuscadeexcitaesartificiais,elevaloravaapaze aquietude,onodespertarcomdisparodecanhesrugindonohorizonte,nemcumprindoordens de executar ataques que terminariam em batalhas sangrentas, nem permanecendo em constante alerta privado do sonho ou afligido de dor fsica, nem presenciando como jovens que apenas tinham comeado a viver, morriam em rios de sangue... No, muito obrigado, ele preferia permanecernochosolitrio,escondidonaescurido,lamentandosuadesgraa. Depois de dar conta de uma generosa dose de usque, a voz de Phipps soou rouca ao perguntar: DesdequandoconheceasenhoritaAubrey,milord?

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Quasedezanos,masaltimavezqueavi,tinhaquinze. OHdisseomordomo. "OH",oque?comolharfuriosoAshbyarrebatouagarrafadasmos. Umpoucojovem...n...parasemelhanteapego... FechaoBico,Phipps!Eguardeseussujospensamentos... Perdo,milord.Referiajovemdama.Acreditoqueelaest...muitointeressadaemvoc. Ashby o deu uma olhada sarcstica. Phipps sempre foi um mau julgador. O que o maldito velho resmungo e intrometido queria dizer era que Ashby estava apaixonado na jovem. O que eraverdadeobvio. Nenhum homem na plenitude de sua juventude poderia permanecer imune diante de tal expresso de feminilidade por excelncia. E no era s seu corpo o que desejava. Durante sua visita dessa manh, desfrutara do prazer das lembranas compartilhadas e ficou deslumbrado por seu encanto. Isabel possua um assombroso talento, fortaleza e, a diferena de Olivia, nenhum pingodeartifcio. Inclusiveohaviafeitorir. Phipps,imaginaqueestobservandoumjardimderosasdevariadastonalidades,algumas declarabrancura,outrasdecndidostonsrosadosoudeumintensovermelhocarmesim;eentre elas,umamargarida. Queflorpreferiria? Mmm.Diriaqueamargarida,milord. Igualaele. Porqu? Asptalasamarelassedestacariam. Equivocado. A margarida como um sol nos faria sorrir, em troca as rosas... "Esplndido". Estavaespiandoumajovemesevoltandoumpoetabrega?Oqueviriadepois?Serenatassobuma janela do nmero 7 da Rua Dover? Esta maldita abstinncia estava transformando o crebro em uma gelatina de smen. Realmente precisava mandar procurar alguma das suas velhas amantes paraqueajudassemcomsuajalarmanteecrescentefrustrao. Maldita Isabel por despertar nsias de viver outra vez. Estava perfeitamente contente de usufruirdeprpriadoratqueelaapareceuemsuasoleiracomoumaencarnaodosol. Phippsclareouagarganta. Estive pensando, milord. Se seguirmos sentados em nossos traseiros esperando a que certamargaridanosvisiteoutravez... Nos? murmurou Ashby contra a boca da garrafa de usque, apoiou os lbios e jogou a cabeaparatrs.Ah.Fogo.Muitomelhor.Secouabocacomamangadacamisa. Phippsoolhoufixamente. DevoenviarPollycomumaroupadecamalimpaaoporo,milord? Oque?OH,vaimerda!grunhiuAshby.Noestavadehumorparasertratadocomoum menino. No estou reincidindo, se for o que se preocupa espetou aborrecido. Agora,

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Bacinillsignificaurinol,latrina.

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desaparece! S na escurido outra vez, Ashby apoiou a cabea contra a parede e orou por recuperar a serenidade. A orquestra de Barrington House comeou a tocar uma valsa. "Eu gostaria muito de danarumavalsacontigo". Maldio. Ficou de p. Se ela podia beijlo pela manh e paquerar com um enxame de vagabundos de noite, ele poderia procurar o alvio que necessitava onde pudesse conseguir, e nesteprecisomomento,desejavaaela.Encaminhouseagrandespassosparaseuquarto. Phipps! Dudley! grunhiu das escadas tirando a camisa por cima da cabea. Escutou algum escorregar no vestbulo e a outro, tropear com uma parede no outro extremo. Estava dirigindoummalditocirco. Meubacinill12!...Agora! Elefez?umexcelenteprogresso,Izzy!exclamouris. Disse que conhece todos os membros do Gabinete de Ministros concluiu Isabel com o relato de sua produtiva conversao com lorde John. Acredito que teremos as folhas de pagamentomuitoembreve. ConseguiuparaaMaryumempregoeobteveoapoiodelordeJohn...soberba!Sophie aplaudiucomasmosenluvadas.Deveestarapaixonadoporvoc.Vocgostadele? No sei Isabel mordeu o lbio. Suas palavras so sempre encantadoras, e sempre diz a fraseadequada...mastenhoaimpressodeque...Tolices.Provavelmentesminhaimaginao EstavapordizerqueoselogiosesussurrosdelordeJohnnopareciambrotardocorao, massimdocrebro.Emboraissotampoucofossetotalmentecerto,porqueemcertomomentoda conversao que mantiveram durante o baile, seu interesse parecia sincero. Qualquer coisa que elafez,ouquenofez,pareciamterdadoresultados. Isabel suspirou. Embora seus esforos resultassem proveitosos para a fundao, faziam fracassar seus planos para visitar Ashby essa noite. O tempo que pensou dedicar para danar e conversarprolongousemuito,ejeramuitotarde. Hoje Sophie e eu estivemos muito ocupadas disse ris. Preparamos tudo para a reunio deamanh.Contousobreospacotesquedistribuiriamentreasmulheresqueconheciamaquelas quenecessitavamapoiourgentemente.TambmconcorremosaoalmoodeladyPenrosecoma esperanadeconseguirnovasadeses,masningumseofereceu. Isabelrefletiuemvozalta. Agora que podemos enfrentar economicamente, acredito que deveramos alugar um escritrio... NosemovadisseemvozbaixaSophie.AgarrouocotovelodeIsabeleseescondeuatrs dela.Marcusofetoseestdirigindoparac. risseafogou. QuemMarcusofeto?perguntouIsabelsorrindoaris.

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O pobre sir Marcus est apaixonado por nossa querida soprano explicou mas ela no quersabernadadele. Jogou um sorridente olhar no rosto corado que se escondia envergonhado atrs das costas deIsabel. Tempelomenoscincoanosmenosqueeu!murmurouSophieindignada. Oito,mas,oqueimporta?risfezumapiscadaaIsabel. A outra noite voc se queixou por ter sido perseguida por um velho vil e repugnante recapitulouIsabelcomumsorriso. Deveria pr um anncio no White's, especificando a idade que deve ter um pretendente paracumprircomsuasexigncias. No uma questo divertida respondeu Sophie com tom furioso. Parece que atraio a descarados decrpitos que querem me alternar em seus joelhos com seus netos; ou jovens imberbes que se babam fantasiando com meu passado em Paris. Onde esto todos os homens atraentes,mepergunto? DesfrutandodaperaemParis?propsIsabeleconseguiuumbelisconotraseiro. J foi ris sorriu figura encurvada de sua amiga escondida. Sophie suspirou endireitandose. Estpensandoseriamenteemsecasar,Sophie?perguntouIsabel. SintomesozinhaadmitiuSophie.Osinglesessotoaborrecidos...Eosquepodemme interessar,jamaisconsiderariamaalgumcommeupassadocomoamulheradequadaparacasar. George o fez recordou afetuosamente Isabel segurando seu brao. Voc muito especial, Sophie. Seja paciente. Quando voc menos esperar encontrar algum que te queira tal comoetevalorize,algumquenotedesdenhe.Assentindo,rispegouobraoquetinhalivre. Algumquesejaadequadoparavoc.Sophiesuspirou. Devodizerquemedivertiamaiscomo"mulherobjeto"quecomo"sdeespadas". Oqueum"sdeespadas"?perguntouris. um termo do jargo para "viva" Isabel aplaudiu a mo de Sophie. Querida, sempre pode retornar pera para ser uma respeitvel soprano props Isabel. Prometemos assistir a todassuasapresentaes. PodeserquesejaissooquefaaconcluiutristementeSophie. Aproximouseumcriado. SenhoritaAubrey,disserammequeentregasseisto.Omensageirodissequeeraurgente estendeuumamissivalacradaquejaziaemumabandejabrilhantementelustrada. Para mim? No ser para o Stilgoe? perguntou preocupada. A primeira coisa que passou na mente foi Danielli. A pobre menina esteve tossindo toda tarde, foi por isso que Angie ficou emcasa. Isabel rogou para que a menina no se contagiasse por ter brincado com a gua do lago do Ashby. No,madame.Omensageiromeesclareceuespecificamentequeestavadirigidaavoc.

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Obrigado. Pegou a missiva e deu uma rpida olhada. A dominou uma poderosa excitao. Tinha um leo lacrado. Sem reparar nos olhares preocupados de suas amigas, rompeu o selo. Reconheceu a letradeAshbyimediatamente. Anotadizia: "Passoubastantetempodesdequedancei,massesuapropostasegueemp,esperovocno extremoafastadodojardim."P.". Seu pulso acelerou desenfreado, tremiam as mos, e teve que morder grosseiramente o lbio para ocultar o sorriso. No somente j assinou com a inicial de seu nome de batismo, mas almdissoqueriavla.Agora. Acontecealgomau?avozderisdenotoupreocupao.Pareceagitada. Estou bem. No h nada do que preocuparse Isabel introduziu a nota dentro de sua bolsa.Masnecessitosuaajudabaixouavoz.Devomeretirar...duranteunspoucosminutos. Se Stilgoe vier a me procurar, por favor, poderiam dizer que eu... ? atormentou o crebro procurandoumadesculpaapropriada. risentrecerrouosolhos. Com quem vai se encontrar em segredo, Izzy? como Isabel se ruborizou, ris a olhou completamentelvida.Setratadessedetestvelmajor,noassim? No, obvio que no! respondeu Isabel rapidamente, ris parecia algo mais que zangada... estava ciumenta! Bom, bom, deveriam ter essa discusso em outra ocasio e em outro lugar, j que nesse preciso momento, Isabel estava muito agitada e emocionada para dispensar a risadevidaateno.Ashbyestavaesperando... No ajudarei voc para que arrune sua vida! advertiu ris. Com quem tem um encontro? Sophieapoiouamonobraoderis. No de nossa incumbncia, ris. Isabel uma mulher adulta. Sabe perfeitamente o que devefazer.Noassim,Isabel?olhouapenetrantemente. IssoesperoIsabelsorriususpirandotremula.Meajudaro? Quando sua relutante amiga assentiu por fim, abandonou o salo e desceu depressa as escadas que conduziam cozinha. O corao pulsava disparado quando saiu correndo da casa e seguiu o atalho de cascalho at o muro exterior do jardim, onde se ocultou detrs das sebes. Seu vestido de festa no bastava para preservla do frio da noite, mas era o nervosismo que a dominava o que a arrepiava nos braos e provocava calafrios nas costas. Estava to... ansiosa de veroAshbyoutravez,quesenegavaaconsiderarasconsequnciasdesuairresponsvelconduta. Umapracinhabrancailuminadapelaluzdaluaocupavaocantoesquerdodojardim.Emseu interior, uma silhueta imponente de largas costas e vestida de traje de etiqueta negro passeava semdescansodeumextremoaoutrodabalaustrada.Asluvasbrancaseagravatabrilhavamluz da lua. Levava o escuro cabelo sujeito na nuca, mas algumas mechas escuras lhe caam sobre os olhos, e embora os alisava repetidamente para trs, voltavam a cair rebeldes sobre a fronte

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cobertacomamscara.Sorriu,nopodiapermanecertodaanoiteobservandoo. Detevese abruptamente e voltou cabea em sua direo. Os olhos brilhantes cintilaram depois da mscara. "Meu deus", o corao deu um tombo. Isso era o que tinha enfrentado a cavalariafrancesanocampodebatalha.Suareaofoiexatamenteaoposta...caminhouparaele. Boa noite a saudou formalmente e fez uma reverncia, com o corao batendo rapidamente.Vocesta...radiante. Seu iridescente vestido se aderia a seu corpo de esttua, de deusa, exibindo deliciosamente seusvoluptuososencantosfsicos.Ossuavescachoscaamsobreasfaceseopescoo. Maldita se sabia o que a havia feito abandonar um salo repleto de aduladores, sem mencionaraoriscoaqueexporsuareputao...paraestarcomele. Entretanto, sentiase muito agradecido com o mundo para pressionar sua sorte questionandoobomsensodeIsabel. Estendeuamoconvidandoelaasubiuosdegrausparasegurla.Tinhaosolhosbrilhantes; apequenamotremeunasua.Fezumagraciosareverncia. Esta muito elegante tambm ela estava tremendo e foi a nica coisa que o deteve para noagarrlaemseusbraos. Chegaram os timbres da ltima valsa da noite atravs das janelas profusamente iluminadas dosalodebaile. Sou muito presunoso ao supor que possivelmente no tenha concedido a ningum a ltimavalsa?perguntoupercebendosedequenoestavatocalmocomoqueriaaparentar. No podia recordar que alguma vez tivesse desejado tanto danar com uma mulher como nesseprecisoinstante.Elasorriunervosamente. No,noo.Mas...noquerqueentremosedancemosnosaloemvezde...suavozse foiapagandoesemordeuoslbioscheios,comoeleestavatentadodefazer. Negoucomacabea,tragandocomdificuldade. Dancemosaqui,osdoissozinhos.Emprivadocolocouumamonaesbeltacinturaeafez balanar, seguindo os timbres da valsa. A seis polegadas de distncia um do outro a separao apropriada segundo as normas de etiqueta mas ao girar no reduzido espao da pracinha, foram se aproximando mais e mais, at que as coxas se roaram. Ele inclinou a cabea e cheirou o seu cabelo. Baunilha murmurou. Como uma droga, o perfume foi nublando os sentidos, minando as foras. Ficofelizquevoctenhaseatrevidoaviraquiparameversussurrouelaaoouvido. Noestavasegurodequeviesse.Porqueofez?fechouosolhosembriagadopelacalidez do flexvel corpo feminino balanando junto ao seu. No trar contigo essa proposta de lei, verdade? esperadesaltarsobremimquandoestoutofracoparaoferecerresistncia... Escutousuasuaverisada. Em realidade, acredito que consegui um patrocinador. Lorde John Hanson. Conheceo?

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Prgula:Armaodemadeiraoualvenaria,dispostaemfilasparalelasdecolunasamododecorredoroutnel,para servirdesuporteatrepadeiras,emptiosoujardins
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Prometeu ler ela e nos conseguir as folhas de pagamento. Agora, a nica coisa que preciso um habilidosocontadorparaquefaaosclculos. Ashby apertou os dentes. Sabia que no devia se irritar que ela tivesse tido xito em conseguirqueoutropobrehomemacessasseasuasolicitude,masassimera. Por que veio quando tem a algum da envergadura de lorde John Hanson disposto a movercueterraporti? Sorrindo,jogouacabeaparatrsparaolhloaosolhos. Realmenteprecisaperguntar? Ao olhla nos olhos, encontrou algo que no via fazia muito tempo... a si mesmo. Ao homemquefoiquandoWillaindaestavavivo,quandoiajantarasuacasa,quandosesentiaainda humano. Eelanoeraqualquermulherquepoderiaterdesejadonopassado.EraIsabel...suaIsabel. No, no necessrio baixou a cabea e provou seus lbios, aqueles doces e tentadores lbios. Surpreendentemente, fraquejaram suas pernas e instintivamente rodeou a cintura com os braosealevantou,apoiandoacontraseucorpo. Isabelpassouosbraos aoredordo pescoo,aproximandoseucorpocurvilneo,docemente perfumado. Ashby. Sim,querida?mordiscouosseuslbiosinchadosprovocandoacomalngua,percebendo o delicioso sabor de sua boca enquanto acariciava sua cintura, moldando suas suaves curvas contraseucorpoendurecidopelaexcitao. Nopossoacreditarqueestejaaquicomvoc... Emboratambmeleestivessemaravilhado,queriasaber: Porquenopodeacreditar? Sentiu como o corpo feminino se esticava levemente. Isabel agitou as pestanas imperceptivelmentecomosefossemasasdemariposa,masmanteveoolhar.Suavoz,comocanto desereia,sussurro: Euteamo,Ashby...Semprete... Suaconfissooaniquilou. ParissussurroucontraseuslbiosmeunomeParis. Absorveu sua exalao surpreendida em um beijo ardente. Inclinou a boca sobre a dela, introduziu a lngua e a beijou com a veemncia que impulsionava seu sangue ardente. A boca feminina era to macia e doce como um pssego amadurecido. Desejava dar um banquete com sua doura at que ela ardesse com o mesmo fogoso desejo que consumia a ele. "Ela inocente, trataacomcuidado,poramordeDeus",gritouavozdesuaconscincia,masaignorou.Danando aconduziuataparededaprgula13esmagandoacomseucorpocontraela,eabeijouatperder

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a conscincia. Suspirando, ela se deixou levar pela veemncia de seus beijos com igual ardor. A lngua feminina enfrentou em ertico duelo com a sua. Baixou as mos at as firmes ndegas femininas,espremeuasapertandocontraseucorpo. "Doce Lcifer". Ela no levava cales, s roupa interior de seda, conforme pde descobrir com suas carcias, e embora bem soubesse que a tentadora vestimenta obedecia mais ao modelo do vestido que a seu gozo pessoal, o senhor Jones ficou em posio de firme respondendo ao toquedeatenocomoumansiosoportaestandarte. A provocadora descarada apertou as coxas contra ele e acariciou sua nuca, arrancando um profundogemidodopeito. Ashby... Paris corrigiu ele. Descobriu qual era meu nome. Agora tem que pronuncilo para que sejareal. Parissussurrouemumeco,esboandoumsorriso.Voctoreal.Toreal... Eu sei, eu sei. um nome to idiota sorriu ironicamente. Deus sabe o que induziu a meuspaisparamecolocaronomedopersonagemmasculinomaispatticodeHomero. Paris no era pattico. Estava apaixonado. Mas possivelmente seus pais puseram esse nomepelacidade. AcidadedoNapoleo?afogousepeloassombro. Napoleonoestavanopoderquandovocnasceu,tolo.Nemagora,graasavoc. Sim, consegui venclo utilizando uma s mo; e obrigado por me recordar minha avanadaidade. Soltouumarisadabaixa.Ficounaspontasdospseoolhouaosolhos... Paris... adoro seu nome sorriu sedutoramente, seus olhos brilhantes refulgiram na escurido.escuro,resplandecente,enigmtico...igualavoc. Voc quer dizer a cidade, me pareceu deu uma olhada s brancas curvas femininas apoiadasemseupeitoelutoucontraoirresistveldesejodeafundarorostonelas. Levou vinte e nove segundos para chegar ali; e necessitaria muito menos para levla a seu quarto.Seesquecedequemeconhecehmaisdeumadcada.Nosouummistrioparavoc. Mas ela sim era... essa Afrodite menina que se converteu na criatura mais desejvel e femininadomundo.Explodiriasenoapossusse.Depois,Stilgoeoperseguiriacomumapistola,e ele nem sequer tentaria defenderse. Sempre soube que havia uma bala com seu braso como alvo;eraummilagreouumamalditacondenaoqueativesseevitadoatomomento. Isabelacariciouoslbiosdele. Seitopoucodevoc.Qualseusegundonome? Nublouamentededesejo.Tevequepiscarparaclarearaviso. Nicolas. Paris Nicolas Lancaster substituiu os dedos por seus lbios, para acariciar, provocar, dissolverocrebro.VocgostoudacidadeimperialdoNapoleo? Aolhavaedesejavaseguirofiodesuasperguntas.

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Suponhoquesim.Nopodiasermuitoobjetivo...quandoparticontraacidade.Noposso dizerque...tenhapodidopercorrersuasatraes...comentusiasmoturstico.Isto,entretanto... Beijouopescooquecheiravaabaunilha...euadorariapercorrlo. Tinha a pele mais suave que pudesse imaginar. Quando ela gemeu brandamente, desejou tombla no ombro e saltar o muropara seu jardim. De qualquer maneira, quem necessitava uma cama? Nuncaestevetoexcitadoemtodasuavida,masnopodia,sabiaquenopodia...ouacaso sim? Incapaz dedeterse deslizou a moat agarraro suave seio. Isabel fechou os olhos e deixou escaparumsuavesuspiro.Acariciousuaredondezadeleitandosecomadeliciosaturgidezquesua moentesourava.Aonotarcomoelagozavadacarcia,aluxriarugiuporsuasveias. Ningummefazsentiroquevocmeprovoca,Paris. Sentiu uma opresso no corao. Ela tinha a estranha habilidade de pr em palavras emooexataqueodominava.Sentiusecomoumtorpesmio. Isabel, voc me faz sentir como um colegial perdidamente apaixonado capturou a boca com um profundo beijo fazendoa gemer. Ardeu de desejos de despila e beijla toda, no s na boca... Embora no momento no podia deixar de fazlo. Isabel Aubrey possua o talento para que um homem ficasse de joelhos por um beijo. E ele desejava ser o nico a seus ps para venerla comoaumadeusa. Quemteensinouabeijardestamaneira? Ningumsuavozsedutoraopercorreucomoumacarcia.Voc...vocofez. No beijou a ningum mais que a mim? perguntou incrdulo, mas tambm absurdamente agradado. Quando ela negou com a cabea, uma ardncia de satisfao masculina percorreutodoocorpo. Murchou com a pontada da culpa que o afligiu de repente. No a merecia, e mesmo assim no podia evitar desejla mais que a nada em sua vida. OH, mais formosa que a brisa vespertina, adornada com a beleza de mil estrelas! murmurou uma voz que soava alarmantementecomoasua. "Por Deus". Will devia estar rindo, aparecendo a cabea em uma nuvem ao ver seu velho companheiro recitando poesia a sua pequena irmzinha, nada menos. "Poderia fugir com ela a GretnaGreen". Essasimqueeraumaboaideia.UmasemanadeviagemscomaIsabelemcarroparafaz lasuaesposa,suacompanheira,suacondessa...Eentooutravez,oquefariaeleumavezqueela descobrisse as cicatrizes que desfiguravam seu rosto? Teria uma mulher histrica em seus braos nomeiodeumnada. Ela fechou os olhos, com expresso sonhadora e os lbios curvados em um sorriso que afastouseusmrbidospensamentos. JvejoquevocgostadeKitMarlowe.

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Noexatamente,masessapassagemdodoutorFaustosemprerecordaavoc. Sempre?aobatersuaspestanasrevelaramapaixoaninhadaemseusolhos.Porqu? Porrazesqueseuconheo. Ocupou a boca em beijar os lbios, a face, seu delicado queixo... tudo menos demonstrar queadesejavatodesesperadamentecomooParisdoHomerodesejaraaHelena. MasprovavelmenteIsabel,apequenasedutora,podiaveratravsdele. Notervendidosuaalmaaodiabo,ousim?suspirouprovocativamente. No,masseguegolpeandoaminhaporta"eemoutroslugarestambm". Stilgoe me acompanhou ao baile esta noite disse com cumplicidade enquanto mordiscava o adorvel lbulo da orelha. O tom esperanado de sua voz causou outra vez uma opressonopeito,masoptouporignorla. Assaltououmpensamentodesconcertante. Sabequeveioparaverme? Inclinouacabeaconvidandooaquebeijasseazonasensveldetrsdaorelha. Sophie e ris... mas no sabem de voc... ainda. Prometeram procurar uma desculpa para justificarminhaausncia. O alvio que sentiu foi cabal testemunho de sua escura personalidade. Um cavalheiro com escrpulos a enviaria imediatamente de volta, mas ele ia ignorar suas evidentes e claras insinuaes, e seguiria tomando as liberdades que ela permitisse. Entretanto, ela se via to dolorosamente formosa sob a luz da lua, seus delicados traos expressavam tal encantamento, quenopdedeixlairainda. Nem pde deixar de beijla, de tocla. Afundou um dedo em seu suti e roou o mamilo. Ficou esperando com a respirao contida, mas ao no receber nenhum brusco bofeto na face seguiu incitando at deixlo firme e duro como um possante broto. Um som mescla de gemido e suspiro,escapoudeseuslbiosentreabertos. Umfogodevorouassuasvsceras. Puxouocorpetedosutideixandodescobertoomamilo, aparecendo o seio nu como se fosse uma fruta amadurecida. Se uma gota de orvalho deslizasse pelacurvaturaperfeitadeseuseio,apontadomamiloadeteriaparaoferecla."Estavamoldada para fazer o amor". A devorou com os olhos gravando essa viso na memria, desejando poder persuadilaparaqueposasseparaele.Esculpiriasuabelezaemtamanhonatural,algomenosseria umcrime.Imaginlanuanoporo,deitadasobreocobertorrubidesuavelhacamadosculoXV, elevou seu desejo at nveis perigosos. Com um profundo grunhido, levou o seio boca, chupando, lambendo, mordendo sedutoramente o mamilo endurecido. Ela gemeu cravando as mos em seus ombros. Se ela estivesse sequer a metade dequo excitado ele estava, encontraria melentreascoxas. Ao perceber que seu controle estava no limite, subiu a saia cobrindo o seio e por cima do ombro,apoiouatestacontraaparedefria.Eleeraoadultoali,eraseudeverdominarseparano investir as coxas contra sua mo. Estava torturando a si mesmo; mesmo assim o prazer era to delicioso, foi muito fraco para se separar. Ele a olhou com avidez, com o peito agitandose o

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em um ritmo crescente, com olhos fogosos; e esteve perigosamente tentado de enfiar a sua mo em sua cala para fechar em torno do pnis ereto. Por Deus, Isabel sussurrou quase dobrado pelacintura,estavaquaseapontodegozar. Suficiente se afastou de sua mo aspirando uma baforada profunda de ar, tentando recuperararespirao.Viapontosbrilhantes. Isabellevantouamoedeslizouosdedossobreamscara. Porquedeixoudeviraminhacasa?Foiporminhacausa?sussurrouela. Inalouprofundamente,comdificuldade,muitotensoparasemover. Emgrandeparteeujtedisse,vocerajovemdemaisparamim... No mais se apertou contra ele, beijouo muito brandamente e passou as pontas dos dedos pela mandbula. Por que no veio quando Will morreu? Eu precisei de voc. Todos precisavamdevoc. Issoeraaltimacoisaquediriaemsuavida.Afastousebruscamente.Precisavaexplicarque nohaviafuturoparaeles.Deveriadizeremboranofosseapenasisso. Isabel,acredito...sei... Elasorriu. Tem muitos segredos. Quero te ver suspirou, antes que seu confuso crebro pudesse registraroqueelaestavapedindo,segurousuamscaraecomeoualevantla. Opnicoocegou. No!separouamobruscamenteedeuavoltadandoascostasparaajustaramscarae coloclaemseulugar.Quegrandeengano!grunhiuardendoaindadefria. Engano? O que... quer dizer! a suave voz da Isabel penetrou o torvelinho de sua mente. Quandosenegouaresponder,umamosuaveotocounoombro.Paris... Volteparaobaileenovenhamevernuncamais... Queidiotafoi,comopermitiuquetudochegassetolonge.Comoacontecidodemanhera previsvel.Quemaldioofaziacomportarsetolibertinamente?Sabiaaresposta. Isabel,comsuasedutorapromessaderisada,bulcio,vida...epaixo. Oque?Porqu?adoremsuavozretorceuasvsceras.Dissequemedesejava... Eraacruzqueeleprecisavalevar. Medeixerogou."Porfavor".SeelasoubessecomomorreraWill,ouseelapudessevero rosto...noqueriaimaginaroquepensariadele. Nomeimportasuaaparnciafalouatrsdele.Seicomoemseuinterior... Estavaequivocada,emseuinterioreramilvezespior.Deuavoltabruscamente. V! Seu grito a surpreendeu, mas permaneceu imvel no lugar, observandoo com esses imensosolhosntimos. J no sou uma menina. Posso tolerar. Vi soldados feridos que retornavam da guerra. Vi meninos disformes por causa de uma enfermidade lgrimas grandes como diamantes alagavam osolhos.

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Suaangstiarasgouaconscincia.Nopodemeespantar. Nopodiaseguirpresenciandoacompaixoqueelaofereciaalstima.Engoliucomesforo. Nomeinteressavoltaravervocarticuloucomnfase.Fuibastanteclaro? Tremeu o lbio inferior. As pestanas se agitavam nervosamente enquanto tentava compreendersuacondutaalienada. Comopodemedizerissodepoisdetudooqueaconteceuhojeentrens? S nos beijamos! No significou nada. Os homens dizem e prometem todo tipo de estupidez quando esto excitados por uma mulher. Que te sirva de lio em sua vida. falou carrancudo e insensivelmente diante da imperiosa necessidade de que ela se fosse, e ao mesmo tempo,desejandoestreitlaentreseusbraosparaapagaradorqueestavacausando. Abriudesmesuradamenteosolhoscomeandoacompreender.Sim,autilizouporquequeria tocla,emborasoubessedeantemoquenohaviafuturoparaeles. No sacudiu a cabea, as lgrimas se deslizavam por suas faces. No, voc no pode fazeristocomigo,nooutravez... Tinha que fazer. No tinha alternativa. Fechou os olhos durante um momento, reunindo o pingodecontrolequeficavadepoisdeuumprolongadoeltimoolhar. Tem toda a vida pela frente para compartilhar com algum que te ame abandonou a pracinha a grandes e longos passos, virou para a esquerda, e com um salto se apoiou no alto do muro,elevantouocorpoapoiandoumabotanaestreitaborda,edepoissaltouparaooutrolado. Escutouumsoluodilaceradordooutroladodomuro. Malditoseja,Ashby!gritouIsabel.Comopdefazeristocomigooutravez?Odeiovoc, me ouviu? Odeio voc e te desprezo... voc... canalha... libertino! Jamais, nunca esquecerei isto. Nunca! Ashbyentroucomoumfuracoemseuquarto,sentiaqueastmporasserachavamejogou a mscara nas chamas que crepitavam na chamin. Estava ardendo por dentro, as veias acesasde desejo,comaconscinciapartidoempedaos,aalmauivandolamentavelmentepelamulherque j no estava proibida e mesmo assim seguia fora de seu alcance. No podia respirar, queriaela... desejava...tanto. Amaldioando a si mesmo por ser to ruim quanto o que ela o acusou, desabou de costas sobre a cama e permaneceu ali, com as emoes que Isabel fazia renascer. Que deveria fazer agora?Seenterrarnoporo? Por quanto tempo... uma dcada, toda a vida? Um grunhido de angstia rasgou o peito e cobriu o rosto com as mos, as cravando nas cicatrizes, desejando rasgar outra vez a pele. O abismo do inferno e a solido eterna o reclamavam, e ele sabia que merecia cada partcula de ambos.Eaindamais. Suasamigasaencontraramsoluandonapracinha. ris,chamaocarroeprocuraoStilgoedisseSophie.DigaqueIsabelnosesentebeme quealevaremosasuacasasesentoupassandoobraosobreosombrostrementesdeIsabel. Tranquila,chrie.Tudoestarbem...

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IsabeldeuavoltaeafundouorostomidonoombrodeSophie. MeusousoluouenquantoSophieacariciavaascostas.Elenuncaseimportou... Quemofez?perguntouSophiecomvozsuavequenoconseguiuescondersuafria. Isabellevantouorostobanhadopelaslgrimaseassinalouajanelaabertadapracinha. Ele! TudooquepdeverSophiefoiumaltomurodejardim. Captulo9 Anicacoisapiordoqueumabatalhaperdida, umabatalhaganha. ArthurWellesly;duquedeWellington, EmalusoBatalhadeWaterloo,1815. Hoteldel'Imperatrice,Bruxelas, 15dejunhode1815...Doisanosantes. Algumgolpeouaportadasaladohotel. A porta est aberta respondeu com um grunhido Ashby, levantando o lenol enrugado paracobriroquadrilnu. Deitadodecostassobreacama,comoolharperdido,reconheceuamaneiradecaminhardo Willnovestbulo.TinhamchegadodeLondresummsatrs.Oshomens,emsuamaioria,estavam abatidos por ter deixado a suas esposas e filhos pequenos no Ramsgate. Wellington estava com a alma em vivo. Napoleo estava avanando. E Ashby se sentia vazio por dentro. Que interesse podia ter em retornar exceto as obrigaes que tinha com o patrimnio ancestral? Sem esposa, nemfilhos,poucasprobabilidadesdeosteralgumavez... SangueeGlria. Estavafartodeambos. Willentrouassobiando. Maldita seja! Os companheiros de farra me embebedaram tanto que eu ca do cavalo vindopara...aqui...Olsedeteveeolhoumulhercobertaapenascomumtransparenteneglig e que estava escovando os cachos de cor negra azeviche frente penteadeira. Voc "A Fria", noassim?Teviatuarnaperaontemnoite. Acantoradeperadeudeombros,masnodissenada. Fale em francs sugeriu Ashby. Por que est aqui? Pensei que tinha um encontro com ladyDrusberry. Mudanadeplanos.VenhodafestadaduquesadeRichmond.Wellingtonquertever. Ashby j no comparecia a festas, particularmente s que assistia toda a beau monde da

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QuatreBrasonomedeumcruzamentoemValnianaBelgica,AspalavrasQuatreBrassignificamquatro braosemingls.

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Europa. Inclinouse para frente e agarrou a taa cheia de brandy que estava no console da cabeceira. Digaquenopdemeencontrar.QueeufuicontrolarastropasNinove. Sorrindo,Ashbycolocouasbotas. Quo rpido pode ser? Will se aproximou rindo entre dentes. No h taas de conhaquenesteluxuosodormitriodehotelquetemquebeberobrandyemseutrofu? Olhou por cima do ombro "Fria" No concorreu s competies de cavalaria? perguntouemfrancsGanheiataadeprata. Ashbysoproudiantedadescaradamentira.Macalisterganhouataadeprata. "AFria"dispensouumolharfugaz. Prefirooouroprata. Ai! Will se encolheu sorrindo amplamente. Golpeou o peito. Tenho ouro em meu interior. Sem impressionarse, foi lentamente para a cama e se reclinou sobre Ashby, encostando contraseubraoedeslizandoosdedospelopeitonu.Afastouamo. Ele tem razo. Meu ouro pode acabar, mas o seu nunca. Alm disso... sussurrou ao ouvido.Temdeaooquefazfalta. OH?disseintrigada.VocomajorAubrey? Willfezumaexageradareverncia. Aseuservio,madame. DeuumaolhadadesoslaioaoAshby. Temmelhoresmaneirasquevoc. TudoeletemmelhorreconheceuAshbycomumsorrisoturvo.Algumanotcia? Afastandooolhardatentadorafigurade"LaFria",WillseaproximouesussurrouaoAshby noouvido: Os postos avanados informaram que Napoleo chegou ao Quatre Bras. A cavalaria recebeuordensdeavanar. Ashbycolocouascalasdemontar. Meaguardelembaixo.Despachareiaemereunireicontigo. Willdeuoutroolharambiciosoacantoradeperaseminua. Suponho que no permitir que eu me despache com ela enquanto voc me aguarda embaixo,n?NoacreditoquetenhatempoparaladyDrusberry. Sorrindosombriamente,Ashbycolocouasbotas. Quorpidopodeser? Comesta,altimacoisaquequeroserrpido.Vereivocabaixo. Ashby chegou com o Wellington e sua equipe ao Quatre Bras14 manh seguinte, pouco

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Oscouraceiroseramsoldadosdecavalariasequipadoscomarmaduraseposteriormentecomarmasdefogo aparecendooriginalmentenaEuropanosculoXV.

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depois da dez da manh; seus aliados da Prssia j estavam desdobrados ao sul, frente s tropas francesas,emaisefetivosestavamchegandoparaunirsesfilasinimigas. Napoleomeenganou!Seosprussianoslutaremnessaposio,seromassacrados! A tarde chegou com uma chuva muito abundante e combate mais intensos nos bosques e campos dos arredores do Quatre Bras. Empregando a estratgia usual de ataque dos franceses, comearam com tiro de artilharia como Wellington previra fazendo estragos na infantaria prussiana mais exposta. Enquanto isso, a infantaria britnica, exausta e desorganizada como consequnciadeordensecontraordens,seguiaatracandoporsorte,eparaomomentoemqueos couraceiros15 franceses caram sobre a luta do Ashby, suas foras em contnuo avano golpearam comforaaretaguardafrancesa. Quando essa noite chegaram cidade mais prxima, estava cheia de soldados ingleses feridos.AshbyencontrouWillinclinadosobreumafolhadepapel,escrevendoluzdalua. AgachoueofereceuaoWillacigarreiradeusque. Me deixe adivinhar... enviando uma carta a Isabel? o mero som de seu nome proferido porseuslbiosfezsentirumadescargaeltricanacoluna. Willbebeuumgoledeusque,eofereceuolpis. Querlheescreverumalinha?Ficarafelizqueofaa. NorespondeuAshbyfirmemente. Vocterrvel. Por que sou terrvel? perguntou cauteloso e intrigado. Isabel no devia haver contado a seuirmodobeijoinapropriado,ouWillhaveriaditoalgo...oteriamatado. SabeporqueWillvoltouainclinarsesobreacarta. Ashby tomou um abundante gole de usque. O brao direito doa como os mil demnios, e suspeitava que fraturou o osso. obvio, no era nada comparado com o sofrimento que estavam padecendoalgunsdeseushomenspelasferidasrecebidas.Quandoiapeloterceirogole,escutoua simesmoperguntarsemquerer. Comoestela? Willlevantouacabea. aprimeiravezquemeperguntaporelaemcincoanos,Ash. No porque no me importo Ashby olhou com o cenho franzido a cigarreira perguntandose como se veria j convertida em uma mulher adulta. Nunca descobriria, porque no tinha inteno de que visse como ficou seu rosto. Se as coisas fossem diferentes? Se no tivesseocorridoodoSorauren?Sabiaexatamenteoqueescreveria;eocoraosecontraiudiante dopensamento:"Esperepormim". alvorada, Ashby foi convocado pelo Alto Comando junto ao general Vivian. Inteiraramse

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daderrotaprussianaantesdachegadadoWellington. O general Blcher recebeu uma surra! queixouse. Os prussianos retrocederam. Portanto,omesmodevemosfazerns.SuponhoquenaInglaterradiroquenosderamumasurra tambm,masnopossoevitar. Jquenosaliamosparalutarjuntos,iremoscomeles. Era deprimente, mas nem tudo estava terminado. Napoleo e Wellington estiveram em guerra durante anos sem encontrarse no campo de batalha. Mas Ashby sabia que nenhum dos doisseretirariasempraprovasuacapacidadeatasltimasconsequncias. AoretirarosAliados,oscusseabriram,alagaramseoscamposesealagaramoscaminhos. Estrondosos sons retumbaram com o eco do rugido da artilharia. Em um instante, os franceses atacaram por todos os lados, ao grito de seus cnticos usuais. A cavalaria britnica que cobria a retaguardaentrouemmovimentoemcolunasesedesdobraramamplamente.Ashby,comobrao intumescido, no podia ver uma maldita coisa. No recordava ter brigado nunca com uma tormenta to forte como essa. Os disparos de canhes explodiam em suas linhas. Escureceu os franceses no retrocediam para forar o Wellington a retornar para apoilos. Com a ltima fora que ficava Ashby concentrou os seus hussares fez retroceder a esses bastardos. Chegaram partes informando que os prussianos estavam reagrupando. Os Aliados receberam ordens de retrair em umavilachamadaWaterloo.Empapadosatosossos,exaustosesemmantimentos,oRegimento 18 do Hssar estava rodeando a parte de trs do Mount St. Jean, em uma excelente posio defensiva; por sua parte, uma milha ao sul, Napoleo se refugiou em uma estalagem junto ao caminhochamadoABelleAllianceparapassaranoite. O amanhecer prometia um dia completamente miservel. Choveu toda a noite e as tropas formadas para entrar em combate estavam empapadas, cobertas de barro, famintas, sujas e exaustaspornoteremdormido. Os exrcitos de Wellington e Napoleo se achavam um frente a outro no longo de um escarpadovaledeterrenomuitosulcado.Noeraomaisapropriadoparaoperaesdecavalaria, notou Ashby amargamente, mas seu exrcito transformou s colinas de Mount St. Jean em uma formidvelposiodefensiva,adequadasparaastticasdecombatedoWellington. Ashby recebeu ordens de permanecer no extremo esquerdo, com destacamentos deslocados para o Leste. Mas antes que o terceiro dia de combate sequer comeasse, foi convocadopeloWellington. Jogue um olhar seu comandante passou a luneta. Veja os movimentos em suas linhas, todos esses oficiais dando voltas ao redor desse ponto em particular, a concentrao de elementosdecavalaria... Essa a apreciada Guarda Imperial de nosso amigo, a flor e nata de seu exrcito, os melhoresregimentosdomundo... BoneyempessoadisseAshby,impactadopeloespetacularlenolazulcoroadodeprata. Hoje,voceeudemoliremossuaguardaAshby. Ashby olhou de frente a Wellington. Sabia a resposta da pergunta que ia formular, mas

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queriaescutardesuaboca. Porqueeu? Wellingtonassinalouasprpriastropas. Cada um desses homens est pensando nos seres queridos que deixou atrs e que esperamseuregresso,soesalvo.Vocnotemquemanseiasuavolta.Ousim? Sou dispensvel respondeu ironicamente. Preferia essa razo a ser etiquetado de "aougueiro". intrpido e eficaz corrigiu Wellington. Sua mente est concentrada no combate, no ofuscadaporumamedoenteouporumamulherqueoaguardeespectadora.Noassim? NenhumamulhermeaguardasorriuAshby. Eraaprimeiraflagrantementiraquediziaaseumentor. Repetindo as palavras de seus leais hussars: " Voa como o raio e golpeia como um trovo!". Ou utilizando as minhas: faa todo o malditamente possvel, Ashby. Aguardarei at o ltimomomentoquesejapossvelparaefetuarminhajogadasurpresa. Quando diz isso, tremem os meus joelhos franziu o cenho para dissimular a vergonha. QueWellingtonsoubessecomooaclamavamseushussarsera...particularmenteadulador. Uma ltima coisa. O general Ponsonby perdeu seu chefe mais antigo e ficam poucos oficiaisdealtafila.Necessitoqueenvieseumelhorhomemparaquecomandeascargas. Waldie e Macalister eram seus melhores homens, mas eram capites, e embora se desgostasseaideiadeperderdevistaoWilleenvilocomasforasdesdobradaspeloWellington no centro, sabia que seu amigo se ofenderia se no designasse a ele e enviasse a outro. Era uma misso difcil. Ashby tinha um mau pressentimento. Mas Will poderia ser ferido tambm sob seu mando e Wellington sabia proteger a sua tropa; alm disso, a posio central era famosa por sua infranquevelresistncia.QuemeraeleparabrincardeserDeus? EnviareiaomajorAubreydisserelutantementeefoiprocuraraoWill. Os canhes de Napoleo iniciaram o combate com fogo de artilharia pesada. Simultaneamente, o inimigo lanou o assalto contra o centro esquerdo do Wellington. O combate durouquaseseishoras. Como seus hussars foram maltratados infernalmente caindo em qualquer parte, Ashby se sentiu aliviado de ter enviado Will com o Ponsonby. Os belgas, que brigaram com o Napoleo antesdesuaabdicaoeagorarespondiamaele,comearamadesertaremmassa.Ashbycolocou osabresobreoombrodocomandantegrunhindo: Se no voltar, juro Por Deus que o atravessarei pela metade! produziu o efeito desejado etodosficaram. Ajudantes de campo se dirigiam rapidamente em todas direes, levando ordens e anunciando que os prussianos se encaminhavam para l. Eram as melhores notcias que Ashby escutaraemtodoodia. tarde, Napoleo lanou o ataque principal com um bombardeio macio de oito canhes

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contra o centro da frente britnica. Ashby viu como a linha do Wellington se apagava sob uma bruma de p e partculas de metal. Os franceses partiram em quatro falanges de oito batalhes cada uma; e a cavalaria britnica carregou colina abaixo como uma avalanche contra o grosso das colunasfrancesas. Ponsonby perdeu a vida e sua brigada foi exterminada. Detido no lado esquerdo, Ashby sentiuqueparalisavaocorao. Will! gritou enquanto carregava cego para o calor da luta guiando inconscientemente a seus hussars para o interior das linhas inimigas,empunhando, descarregando e investindo seu sabre, com os cavalos exaustos afundandose no cho lamacento. Com a chuva e a fumaa, a visibilidadeeraquasenula.ALegioAlemdoReimalsustentavaaposiocentral;enquantoisso, novas tropas inimigas seguiam atracando em turba. Avanar era impraticvel. A luta rugia em todos os lados. Wellington fez avanar infantaria, utilizando toda a reserva de cavalaria. O aougueeraespantoso. E mesmo assim se mantiveram lutando pelo rei e por seu pas, pelos rostos que os esperavamemseular. Estavam cobertos de barro e sangue, com as gargantas em carne viva e os msculos dolorosamentetensos,osolhosdesafiandoacrescenteescurido,escondidosnofedordafumaa e do metal calcinado; o aroma de transpirao humana e de cavalo saturava o ar, confrontado na batalhamaisduradetodasuavida,eAshbysepreocupouporqueajogadasurpresadoWellington noseproduzia. Ao ver que os reiterados ataques de suas tropas eram repelidas e que a linha inglesa, embora dbil, mantinhase, Napoleo lanou seu ltimo tento. O prestigioso batalho da Guarda Imperial partiu listado na coluna redobrando os tambores com o assustador toque de ps de charge. Os maltratados regimentos franceses os saudaram com vitoria e com chapus nas baionetas. O canhoneio dos britnicos no pde deter seu avano. A Guarda capturou duas bateriasdeartilhariaenquantooscanhesseguiamdisparandodiretamenteasuasfilas. Tudopareciaperdido... Wellingtondeuaordem. Guardaacima! Naladeiraopostadacolina,foradoalcancedetirodoscanhes,levantouseounssonouma parede de soldados com jaqueta vermelha que deitaram na terra, e avanaram rapidamente para a linha de combate disparando a queimaroupa contra a indestrutvel Guarda Imperial, que caa deixandocolunasdecorpossemvida.Ashbycontemplouacenacomlgrimasnosolhos. As tropas de elite de Napoleo, que jamais foram vencidos em ataque, detiveramse de repente. Um ensurdecedor zumbido de horror trovejou entre os franceses. "O recuo Garde!", "A Guarda retrocede!". A totalidade do exrcito francs se desanimou fatalmente nesse preciso instante. Eretumbouogritode"hurra!"entreastropasaliadas.

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Wellington esporeou seu cavalo para o topo da colina, e vista de suas tropas agitou seu chapu no ar assinalando ao sul como ordem de avano geral. Ashby reuniu a seus hussars e carregou com mpeto e sem desanimo, como se estivessem em um exerccio no Hounslow Heath. Cada homem e arma que restava desceram a colina e qual corrente golpeou ao exrcito de Napoleo. Napoleo estava muito adiantado quando divisou o colapso de sua frente. Os franceses comearam a gritar: "Sauve qui peut!", "Salvese quem puder!", e em massa se dispersaram em retirada;umamassadesorganizadadehomensecavalosfugindodocampotravessa;acavalariae infantariainglesasosperseguiramdisparandogolpedesabreebaioneta... J era passada a meianoite quando Hctor, seguido por Ellis, o cavalario do Ashby, encontraramnoentreoscorposquecobriamocampodebatalha. Milord! gritou Ellis correndo a seu lado. Est vivo! Estvamos to preocupados com voc.PorsortenostopamoscomCurtemquenosassegurou... Will! William Aubrey! grunhiu Ashby com voz rouca por ter gritado durante horas, os olhos avermelhados pela fumaa e a fadiga. Muitos dos homens de seu regimento, chefes e soldados,estavammortosouferidos. Os que estavam em capacidade de moverse estavam dormindo no acampamento ou a caminho do hospital de Bruxelas. Imundo e dolorido, padecendo pelo brao quebrado e arrastandoumaperna,perambulavasemrumoentreosmortoseferidos,ofegandodesesperado: Will,ondeest? Um silncio sepulcral se apropriava do campo. Sombras escuras se arrastavam no cho, os animaiscatadoresseequilibravamsobreoscorposinerteseagonizantes. Major Aubrey! gritou Ashby na escurido. Sentiu a lngua mida do Hctor que lambeu sua mo e instintivamente acariciou a cabea. Procura o Will, Hctor ordenou desanimado. Encontrao. Milord, deve vir comigo. Todos voltaro com carros com as primeiras luzes da alvorada para recolher aos feridos e enterrar aos mortos Ellis tentou agarrar o brao de Ashby e colocar lhe sobre o ombro, mas ele se soltou bruscamente. Os prussianos se foram depois dos fugitivos franceses. Lorde Wellington diz que partiremos de volta para a Frana amanh. Precisa dormir milord.Estexausto. Vai voc, Ellis. Eu tenho que encontrar ao Will seguiu para frente coxeando, ignorando o rogodeseucavalario. MilordEllistocouoombro.Busqueoamanh.Faltampoucashoras. Poderiaestarmortoempoucashoras! Ashby deu uma olhada assassina a seu cavalario para impedir que dissesse o impronuncivel... que Will poderia j estar morto. Tudo por sua culpa, porque ele enviou seu melhor amigo, a seu irmo, para que fosse assassinado na posio central. Seu cavalo o seguia como uma sombra, topando o ombro com o focinho. Deveria enviar ao animal esfomeado com o

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Ellis, mas no podia fazlo: tinha uma bala na coxa e o brao quebrado; alm disso poderia necessitloparacarregaraoWillsobreagarupa. Ao ouvir um latido do Hctor, Ashby voltou cabea bruscamente. Foi a tombos to rpido comofoipossvelesedesabonocho.Umhomemgemiadedor,Ashbyseaproximou. Quemvoc?perguntoulhe. Dunkin, Regimento 13 de Drages de Cavalaria Ligeira. Eu... perdi... a perna sussurrou o homem. Ellis gritou Ashby a seu cavalario. Me Ajude a levantar este homem. Quero que o leve aocampodoregimentoeprocureaalgumparaqueoleveaoHospitaldeBruxelas. Sim,milord,mas...evoc?Ellissustentavaaosoldadoferidoapoiadocontraoombro. Estareibem.Levao. TerencontradoosoldadocomvidadeuaoAshbyumpoucodeesperana.SeguiuaoHctor tropeando com o corao batendo com fora. Quando conseguiu alcanlo, descobriu o que parecia o corpo inerte de um cavalo. Ao afastar o lado destroado do animal, um plido rosto se iluminoucomaluzdalua. Meudeus,Willfechouagargantapelaemoo.Colocougentilmenteamosobacabea deseuamigoetocouaface.Willpodemeouvir?Digame,irmo.Porfavor. Willgemeu. Ashbylanouumgritodealvio,dandograasaDeus. William,abreosolhos.Olheme. Willlevantouasplpebras,eumdbilsorrisocurvouoslbios. Vocestaespantoso,Ash.Acreditoqueaindaestamosvivos. Ashbynopdecontrolarsuaalegria. Sim, estamos com vida! Boney est voltando para sua ilha de Elba porque sua campanha noContinenteterminou. GraasaDeussorriuWill.Ofizemos.Somosheris. Certamente que nos daro todas as medalhas do exrcito por esta vitria. Aniquilamos a GuardaImperialdoNapoleo,ovelhoBoneyfugiu.OsprussianosforamaParisatrsdele. Esplndidasnotcias,Ash.MeajudeamesentarWilltentoulevantarsemajuda,mascaiu para trs com um grito de dor. No posso mover os braos nem as pernas! E meu estmago... OH,Deus! No se mova Ashby tirou a jaqueta e extraiu uma cigarreira do bolso interior, depois enrugouacasacaeacolocousobacabeadoWill.Toma,bebeumpoucodeusque. Reanimar e acalmar a dor sustentou a cabea enquanto bebia, e olhou o peito: estava empapadodesangue. Ashbyassobiouparachamarasuagua. Levarei voc ao hospital de Bruxelas. Sei que sofre uma dor terrvel, mas to logo cheguemosaocampo,colocareiteemumcarroacolchoadoseapoioufirmementenojoelhoese inclinouparalevantaroWillecoloclosobreoombro.

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Willlanouumarrepiantegritodedor. Pare! Pare! Tenho o corpo destroado Will vomitou sangue e os olhos se arregalaram de dor.Ashbyoapoiounovamentenocho,amaldioandoseporsuaestupidez. Nodesmaie!Vamos,bebeoutrogoledeusque.Sumagota. QuandoarespiraodoWillseregularizou,disse: Notenhosalvao.Noconseguireichegaraohospital. NonosdaremosporvencidoscomunicouAshby.Morrernoumaopo.Retornarei aocampoeusozinho,evoltareicomumcarroeumcirurgio.Eletedaraatenomaisurgente, e te controlar enquanto vamos a Bruxelas. Tem que fazer um esforo para se manter acordado, pormim,farisso,Will?Prometamequeesperaracordadoatqueretorne. Seeuviveramputaromeosbraoseaspernasgemeusemflego.Meconvertereiem umfenmenodanatureza,comoessespobressoldadosquevimosemSalamanca... No vai morrer prometeu Ashby. E ser um fenmeno da natureza que receber muito amor.Pensaemseular,Will.PensanaIzzy,em...seular...noHyacinth,adamadragoreclinando seeagitandoseuscachossobre... Willfezumsomafogado. No me faa rir. Maldito seja! Estou morrendo. Deveria tomar este assunto mais seriamentecuspiusangueeAshbylimpouabocabrandamente. Maldio,deveriatertidoumrpidointerldiocomsuacantoradepera. Se me deixa trazer um carro e um cirurgio, prometo levar a sua cama uma soprano distintacadanoite. No, no me deixe! Will abriu desmesuradamente os olhos com terror cravando os dedosnacoxadoAshby.Porfavor...osmalditosbelgasaproveitaroaescuridoparasaquear... Ashbytevequelutarcomseuprpriopnico. PorDeus,Will,senofor,vocmorrer! Willgemeufortementeeumfiodesangueescorreuentreoslbios. Estoumorrendo,Ash.Estoudesesperado. Ashby agarrou o rosto com ambas as mos e olhou fixamente os olhos aterrorizados de seu amigo. Como pode me pedir que fique sentado vendo como morre? Tem que lutar para poder viver! Nosoucomovoc,Ash...Notenhosuafortaleza...Meucorpoestdestroado... AsplicanosolhosdoWilldestroouocorao. Irei procurar ao Ellis e direi que traga o carro e ao cirurgio. Voltarei em uns minutos ficoudepepegouasuagua.Willestavasoluandoegemendo. Fique...ficacomigo...suplicoisso. Ashbyfechouosolhos.Estaeraadecisomaisduradetodasuavida,senofosseporajuda, seu melhor amigo no mundo morreria, mas se voltasse e encontrasse ao Will sem vida, jamais poderia perdoarse por ter abandonado, apesar de seus rogos para que no o deixasse sozinho

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nessa escurido. Tinha sido um estpido ao enviar Ellis, deveria ter ordenado voltar. Agachouse juntoaoHctoreapalpouacabea. Escutavelhoamigo,queroqueencontreaoEllis.ProcuraoEllis,Hctor.Agora! Quandoocoseafastoudandosaltos,eleretornoujuntoaoWilledeuumgoledeusque. Obrigado Will se arrumou para esboar um sorriso, parecia um pequeno menino assustado. Essa era a diferena que havia entre eles, pensou Ashby. Will tinha bom corao. No era estranho que todos o quisessem. Ashby, pelo contrrio, era uma besta egosta, que tinha lutado para abrir caminho desde os primeiros anos em Eton, quando era o mais jovem dos que se achavam ali, porque ningum se importou o suficiente para guilo. E a triste ironia era que Will tinhamuitasmaiscoisaspelasqueviverqueele.Porquenolutavaento? Quermaisusque? Acredita que Deus aprovar que chegue mortalmente bbado s portas do Cu? comeouarireacuspirsangue.Mortalmentebbado,entendeu? Ashbyoajudouabeberoutrogoledeusque. umtrapaceiromuitoconversadorparaserummorto. DepoisdissoWillmalpdefalar.SeuscontnuosgemidosdestroaramocoraodeAshby. Trocariadelugarcontigosepudessemurmurou.Levantouopordebaixodosbraospara aproximarmaiscontraseupeito.Tudoestarbemoacalmouembalandooentreosbraos. Encontrarei ao hindu que obteve meu remendo. um bruxo grande e poderoso que faz milagres. Estudou tcnicas ancestrais que ensinaram os homens mais sbios da ndia. Oferecerei meureinoeeletetirarumpedaodaquiedel,eremendarvoc. QuandoeumorrermurmurouWillfracamente.Queroqueprocureentreminhascoisas uma caixa pequena que contm as cartas que Izzy me enviou. As leia. No estou fazendo de casamenteiro, mas se sentir sozinho E... se sentir a necessidade de uma famlia... recorre a ela, Ash, Isabel ama voc, como eu... como minha famlia... No passe a vida sozinho. No todas as mulheres so umas cadelas insensveis como Olivia... Uma boa mulher que entenda voc... Ela ver mais frente... tremeu convulsivamente emitindo um profundo e comovedor gemido. Tenhofrio,seuEllisnovem. Ashby estava pensando o mesmo. Fazia uma hora que Hctor se foi. Possivelmente Ellis no conseguiu encontrar ningum e decidiu levar ele mesmo ao soldado ferido a Bruxelas. Umas lgrimas quentes percorreram as faces. Poderiam passar horas. Afundou em um buraco negro de profundo desespero. Embalou Will para frente e para trs, cantarolando uma suave melodia. No deveria ter enviado o Ellis com o soldado. Deveria ser mais egosta, pelo bem do Will. Maldio. Maldio.Maldio. bommorrerpelaInglaterra,Ash,entremeusvalentesirmos... Gostaria que me deixasse te levar ao hospital Ashby fechou os olhos para controlar as lgrimasquenublavamaviso.Gostariaquenofossetoteimoso. Ador...nopossosuportarador...oscontnuosgemidosdoWillsefizerammaisbaixose

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lacerantes. Ashsentiuquerasgavamocorao. Estperdendomuitosangue.Senoformosj... No...aohospitalno...Porfavor... AshbyapertouafacecontraocabeloloirodoWill,todoenlameado. Quer apodrecer e sangrar at morrer? O que direi a Izzy? O que direi a sua pobre me? Prometi levar voc de volta. No posso suportar que te d por vencido sussurrou Voc meu irmo... Faz...algopormimgemeuWill.Terminacomestador... Umnegrocalafriopercorreutodoocorpo. Norespondeucomvozspera.Nunca. Fariaporummalditofrancs,masnoo...far...por...seuirmo? SefizesseoqueWillpedia,estariacondenadoparasempre. Amanhecerempoucashoras.Oshomensviro... Muito... tempo... Faa... agora... Por favor... No posso... fazer eu... com... as mos quebradas. Ashby seguiu embalandoo, mas era a si mesmo a quem estava acalmando. Seu melhor amigo estava morrendo. O que era pior... disparar uma bala na cabea ou deixlo sofrer durante duas, possivelmente trs horas? Como podia deixlo sangrar at a ltima gota de sangue de seu corpodestroado?Eradesumano.Emesmoassim... Se a dor for to terrvel, posso te levar ao hospital de todas as formas. Sempre h uma oportunidade... "Amanh se desprezar por no ter cortado embora seja um msero segundo de sofrimento" reprovou a conscincia Est bem carregou duas balas na pistola... uma para o Will, outra para ele mesmo. Baixou a cabea e lhe beijou a tmpora, estava gelado. Obrigado por ser meumelhoramigo. Querotemaisqueamimmesmo,meuirmo. QuaseinaudvelWilllherespondeu: Eutambmtequeroirmo. Chorandocomoummenino,Ashbycolocouapistolanatmporaquetinhabeijadoefechou osolhos. Descansaempazeapertouogatilho.Odisparorepercutiunocorao. Sentouse congelado, morto por dentro. "Em que mundo enlouquecido e sem sentido vivo", pensou olhando os milhares de corpos inertes que cobriam o campo de batalha. Excedia toda capacidade de compreenso que esse imenso aougue se produziu apenas horas atrs. "Agora voc". AindasustentandoaoWillcontraseucorpo,voltouacarregarapistolaeapoiouocanhona tmpora."Faaagora",ordenouseasimesmo.Masabestaqueficavaemseuinteriorsenegoua disparar.

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Captulo10 ris e Sophie estavam muito desgostadas com ela. Isabel podia notar em seus lbios apertadosenobrilhoacusadordeseusolhares. Agora sabem tudo disse ao terminar o relato, e segurou a taa de ch. As lgrimas que no pode dominar durante trs dias seguidos deixaram os olhos inchados e o rosto mortalmente plido. O estdio do andar superior de sua casa estava decorado com vrios Ramos de flores multicolorido, cortesias de lorde John, do major Macalister, e de vrios admiradores, antigos e recentes,todosexpressandosuapreocupaoporsua"enfermidade"eseudesejodedesfrutarde suacompanhiatologoelaserecuperasse.Masasfloressserviamparareavivaralembranado desalmadotratoqueAshbydispensara. Noacreditoqueele...comopossodizer?...Tenhaprocuradoalgoefmeroparadivertira suascustasexpressoucommuitadelicadezaris.Tenhorazesparaacreditarquetemumplano maisnefastoemmente. Estou de acordo com ris, penso que ele no estava procurando algo de pouca durao afirmou Sophie, entre um gole e outro de ch. Entretanto, no acredito que planeje algo prejudicial. Emrealidade,suspeito... O homem um recluso! interrompeu ris. Alguns dizem que escutam gritos durante a noitetrancadoemsuaadega,peloamordeDeus!Oquesupequequeria?Deucincomillibras! O dinheiro estava destinado a nossa fundao de caridade assinalou Isabel. Estive em seu poro. uma oficina, no uma masmorra gtica com elementos de tortura. Ashby est cordato. Minha querida Izzy ris se inclinou para frente para apoiar a taa de ch na mesa. Um homemcordato,quecasualmente,almdisso,ricoepossuiumttulodenobreza,nosetranca noporoeusaumamscara. Pode ser que parea estar em total posse de suas faculdades mentais, mas estou completamenteseguradequesofredealgumaprofunda...escura... Depresso?propsSophie,comumsotaquedeirritaopararis. MuitomaisrazoparaqueIzzyoevite!rissemantevefirme.Claramente,procurauma vtimafemininaparamantlaaseulado,quefaacompanhiaeseprovenhaA...seusdesejos risentrelaouasmossobreocolo. Mas no quis me manter a seu lado resmungou Isabel. Se o houvesse feito no estariam mantendo esta conversao... que estava se tornando um tanto aborrecida. Decidiu mudar de tema. OqueaconteceuentrevoceMacalister,ris?Enodigaquenoaconteceunada,porque evidente. risacontemploucomasmosentrelaadas.

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Bem, direi a vocs a verdade, por duas razes. Em primeiro lugar, porque minha histria tem uma moral que ser til a Izzy. E em segundo lugar, porque levei este peso muito tempo, e ser umalvio para mim descarregar com as duas pessoas em quemmais confio sorriu a Isabele a Sophie. E respirou profundamente. Conheo o Ryan de toda a vida. Sua famlia vivia perto da cabanademeupai. Crescemos juntos, apaixonamonos e o dia do meu aniversrio, quando fiz dezoito anos, Ryan me props casamento. Por aquela poca, lorde Chilton, um dos clientes regulares de meu pai, havia se sentido atrado por mim. Meu pai estava com muitas dvidas, e lorde Chilton se ofereceupararesgatardoscredoreseevitarqueterminassenapriso,seeu... SeupaiconcordoutevenderaChiltondeduziuSophie. Precisamenteassentiuriscomtristeza,comocorpototalmentergido.Ryanestavaem uma m situao econmica. Possivelmente, poderia ter feito um oferecimento similar ao do Chilton. Recorri a ele... tentei explicar nossa situao desesperada: se ns no fugssemos, converteriame na noiva do Chilton. Ryan esteve de acordo em fazlo. Esse mesmo dia partimos paraaEsccia. No podamos nos dar o luxo de gastar o pouco dinheiro que tnhamos em uma estalagem, por isso passamos a noite na cabana de um guardaflorestal, onde estvamos seguros de que Chiltonemeupainonosencontrariam. Mas o fizeram, no assim? perguntou Isabel ansiosamente, com temor de escutar o tristedesenlacedorelato. No, no o fizeram a expresso de ris mudou a um profundo cinismo. Eu teria preferido, porque ento... Mas j no importa. Quando despertei na manh seguinte, Ryan tinha ido. Fiquei na cabana durante uma semana. Alimenteime de bagos e roubei po. Havia gua suficiente porque tinha chovido... e quando Ryan no retornou, no tive mais alternativa que voltar junto a meu pai e aceitar a oferta do Chilton. Se no tivesse fugido com o Ryan, possivelmente teria podido convencer meu pai para rejeitar ao Chilton, e com o tempo, teria comprometido com outra pessoa, com algum mais... amvel. Infelizmente, devido a minha imprudncia, s consegui lavrar minha prpria runa e provoquei a ira de meu pai. Casaramme com o baro conseguindo uma licena especial e todo o assunto foi oculto.olhou fixamente a Isabel. A moral de minha histria, querida amiga, que nunca ponha sua honra, seu futuro, sua vida,nasmosdeumhomem;emborasejaapessoaemquemmaisconfia,porquepodeterminar tendo que pagar um preo muito alto por sua ingenuidade. Minha vida uma priso, e meu marido o carcereiro, um homem profundamente desagradvel, a quem poderia ter evitado se tivesse atuado menos... frivolamente ao entregar meu corao. Pelo que nos contaste, a Grgula tem todo o necessrio para te ter, se assim o desejar. Conhece bem ao Stilgoe, faria algo para evitar um escndalo que arrune sua reputao, embora significasse te casar com um conde eremita...eduvidoso. IsabelabriuabocaparadizerqueaoAshbynoimportavaarruinlapublicamente,queno

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aqueriaemprimeirolugar,portanto,ateoriaderisnoteriaomaismnimocabo. No terminei disse ris com voz aveludada. Pode acreditar que o admira e o quer, Izzy, mas... Conheceo bem? Pode estar totalmente segura de que seus sentimentos no mudaro apesardoquepossasaberdele? Ou possivelmente, at considerando uma possibilidade longnqua, poderia ser que descobrisse coisas dele que te desagradassem quando j fosse muito tarde? Isabel a deu uma olhadapenetrante. Nuncasecoloquenasituaodeseconverternamerapossedeumhomem,amenosque estejacompletamentesatisfeitadeseucarter,suahonraesuasvirtudes.Essaminhamoral. Isabelsentiucomoaslgrimasamontoavamnosolhosepestanejouparaafastlas.ristinha parecido uma adaga. E se descobrisse que no fosse capaz de suportar a viso do rosto desfiguradodoAshby? Esesoubessedecoisasdesagradveisarespeitodele?Eleocultavamuitossegredos.Negava firmemente em dizer por que no tinha ido consollos depois da morte do Will. Negavase a contar com quem esteve comprometido e por que as bodas no se realizaram. Embora Will o queria e admirava, sabia que o passado do Ashby estava pintado de horrveis histria de dissipaoelibertinagem. Possivelmenteescaparapormilagre. Ento,porquedoatanto? Acaso a noite da quintafeira no Almack's foi a primeira vez que o viu depois de seu desaparecimento?perguntouSophiearis. No, o vi na quartafeira, na cafeteria depois de nossa reunio com o Flowers. Por isso parti. No tinha desejo algum de estar com esse homem nunca mais cuspiu com veemente desgosto. PareceestarbastanteapardesuasituaoatualsustentouSophie. Depois de me casar com o Chilton, soube que Ryan se alistou na cavalaria e que estava combatendonoContinente. Pareceme estranho murmurou Sophie que um homem to apaixonado para te propor matrimnio, tenha preferido arriscar a vida em combate em vez de casarse com a mulher que amava. Suponhoquetentoufazerfortunanoexrcitodisserisencolhendoosombros. As comisses so custosas disse Isabel particularmente quando se procura subir no posto. E apesar de que a ndia oferece mltiplas oportunidades para fazer dinheiro, Ryan me assinalouexplicitamentequedesejavaficarnaInglaterra. Tambm me resulta peculiar que se mostre interessado por uma mulher, sabendo que amigatuadisseSophieassinalandoaIsabeloquemefazmeperguntar... No o diga! ris olhou furiosa a Sophie. Sabe que o desprezo e que sou uma mulher casada.Anicacoisaquedesejacausarproblemas. Tambm ele pareceu zangado contigo refletiu Isabel em voz alta. O que me faz me

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perguntarsenoscontastetodaahistriaolhouafetuosamentearis. Praticamente o chamou de imoral na sua prpria cara Sophie levantou uma sobrancelha comexpressodivertida.Sealbergavaalgumaesperanadequeoperdoasse,deixoubemclaro. Noqueamimconcerne,Ryandeixoudeexistirnamanhquemeabandonounacabana.E quantoaIzzyexalouumsuspirofariamuitobememsemanterafastadadaresidnciaLancaster apartirdeagora. No ser to difcil disse Isabel. Fomos convidados a passar uma semana no Haworth CastleparafestejaroaniversriodoavdoJohn;oduquefarsetentaanos.EStilgoeaceitou. Seriamente! Sophie levantou a sobrancelha escura com expresso surpreendida. Isso significa... JohnpediuautorizaoaoStilgoeparamecortejar,eStilgoeadeu. No fique to triste, Izzy. Lorde John um excelente cavalheiro. arrumado, inteligente, afvel,corts,almdeterumprofundosentimentodeconscinciasocial... Provmdeumadasmelhoresfamlias.Fariamuitobememrespirlo.umcandidatomuito melhorque... porissopeloquenomeopusdecisodoStilgoedeaceitaroconvite. Isabeldeudeombros,sentindosevaziapordentro.Ashbyjnoeraumaopo,repetiuasi mesma.Eratempodequedesistissedesuamitolgicaobsessoepensasseemalgummais. No havia nenhum desejo em terminar como uma solteirona sem filhos. Se continuasse pensando no Ashby, aconteceria exatamente isso. "Os homens dizem e prometem todo tipo de estupidezquandoestoexcitadosporumamulher". Como foi capaz de dizer algo to cruel e humilhante? Quando a nica coisa que havia feito elaeraadmirlo,respeitlo,preocuparseporele...antes dequeoprantoadominassedenovo, disse: Devopedirseuconsentimentoparafazeralgo.egostademinhaparte,masacreditoque serviriaparaquemesentissemelhor... Depoisdequeelaterminassedeexplicarasuasamigasresponderamaomesmotempo: Noopenseduasvezes. Captulo11 Ummantodedortermeucorpocomotraje; Emminhabengaladeesperanasrotasmesustentarei; Eumarrependimentotardio,unidoaumcompridodesejo Seroapoiodamacaondeminhaspernasdescansarei. SirWaltcrRalaigh Phipps entrou com passo irresoluto no quarto de seu amo. A luz do dia se esparramava

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sobre os mveis de mogno e os drapeados azuis, e se refletia nas paredes brancas. Phipps se sentiu agradado ao constatar que a antecmara se achava em perfeita ordem, igual a seu amo. Corretamente embelezado, inclusive com uma jaqueta e um par de botas do Hesse polidamente lustradas, o conde jazia deitado de costas, olhando fixamente os dossis da cama. Phipps se orgulhoudeterensinadoaojovemamoquenada,nemsequerospioresmomentosdavidadeum homem,absolviamdecomearodiaadequadamentevestido. Milord,chegouumpacoteparavoc. V,Martin.Medeixetranquilo. Era pior do que Phipps tinha pensado. Inesperadamente, sobressaltouo a lembrana dessa triste manh, mais de trinta e um anos atrs, quando Phipps teve que dizer ao novo conde de Ashby, de to somente quatro anos de idade, que seus pais se foram ao cu. Quando uns inocentes olhos azuis esverdeado, cheios de lgrimas, mas muito altivos para chorar frente a um criado, olharamno na busca de consolo. J que a obrigao de cuidar do jovem conde tinha recado sobre ele, o ajuda de cmara mais jovem nesse momento, seguiu sua intuio e inspirou aojovemparaquededicasseseutempoeenergiaaumhobby.Foiassimqueoscavalospassaram a ser sua grande paixo, quase uma devoo; e para o momento em que lorde Ashby teve idade suficiente para ir ao colgio, sabia quase tudo o que teria que saber sobre essas valentes bestas. Por isso, quando seu amo tinha retornado da Frana dois anos antes, Phipps pensou que se retiraria durante um tempo para descansar no Ashby Park com seus cavalos, mas o conde escolheu enterrarse no poro onde permaneceu durante seis meses trabalhando na madeira como um escravo, refugiandose no novo hobby que tinha adquirido durante os anos que permaneceranaEspanha.Phippsse consoloupensandoqueaomenosseuamocontinuavasendo produtivo.Essenoeraocasoagora,infelizmente. Tinha passado uma semana desde que lorde Ashby se escapuliu para encontrarse com a senhorita Aubrey na noite do baile.No se levantou da cama durantetoda a semana, exceto para tomar banho e se vestir; e para que as donzelas limpassem seus aposentos. Parecia que a briga o haviadevastado. Milordtentoupelaterceiravezopacoteveiode... Ashbydirigiuseuolharausenteparaaporta. Vocjamaissedarporvencido? Phippsseaproximou. Noquedizrespeitoavoc?Jamais. Ashby afastou o olhar de Phipps, e o dirigiu para a janela onde se viam as rvores do Park Lane florescido. Depois de fixar o olhar durante um longo tempo nas brilhantes folhas verdes, a angstia que rasgava, o peito pareceu aliviarse e a mente, se esclarecer. At que escutou a conversao de alguns pedestres que passaram sob sua janela e a dor o asfixiou outra vez; quisesseouno,podiaouvirataconversaomaisbaixa. Opacotevemdonmero7daRuaDover.Ashbysentiuoleverudodaportaaofecharse. Deu uma olhada no pacote que estava junto a ele sobre a Cama. Sentouse, com o corao

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batendotodepressacomoostamboresfrancesesredobrandootoquedepsdecharge.Agarrou opacoteeocolocousobreaspernas.PorqueIsabelenviariaalgumacoisadepoisqueeleativesse machucadotodeliberadamente? Sabia a resposta. A clida, carinhosa, tenra Isabel, pode ver alm de seu comportamento e entendia por que o fez. Seu perdo, sua generosidade, sua nobreza de esprito, envergonharam no. Encarregariase de que sua proposta fosse aceita na Cmara dos Lordes, compraria todo um edifcioparasuafundaodecaridade,iriaverela,comochapunamo,ajoelhariasedianteela e rogaria que o aceitasse tal como estava, destroado e exausto, sem mrito algum... e se ela o aceitasseporpena,elevariaaoSenhororaesdeagradecimentoeaceitariaoqueelaqueriadar. Custoumanterasmosfirmesparalevantaropacoteefixarsenoquecontinha.Paralisouo corao.Emseuinterior,encontrouacaixaquehaviafeitoparaela,comolaoazuleamargarida murcha, as duas notas que enviara, e as cinco mil libras que doara. Os batimentos nas tmporas nublaramaviso.Nopodiarespirar. Viu um papel dobrado. No queria ler; a nota pareceu queimar os dedos ao pegala. Mas mesmoassimnosedeteve,eraumviciadodaculpaeocastigo. LordeAshby Junto a esta encontrar certos artigos que j no desejo contar entre minhas posses. Em relao a seu donativo, obtive o consentimento da Junta Diretiva da Sociedade Vivas, Mes, Irmsde Combatentes de Guerra para devolver a milord a totalidade de seu dinheiro; em razo de no julgar oportuno fazer uso do mesmo. Tenha a segurana de que no voltarei a importunlo daquiparafrente. Meusrespeitos, IsabelAubrey Uma lgrima rodou at cair sobre a plana folha de papel que tremia entre as mos. Maldio! A mo desabou inerte e fez cair caixa no cho. Tornouse para trs pressionando as Palmas das mos contra os olhos. Maldito seja! Ela havia devolvido tudo, inclusive o dinheiro que desesperadamente necessitava para ajudar a seus desamparados... isso por si s era to humilhante que sentiu como se tivesse recebido um golpe no estmago. A escurido pareceu envolvlo mais que nunca. Ele no significava nada para ela... um leproso. Nem sequer seu dinheiroerajosuficientementebom. Mas no podia culpla. Tudo era culpa dele! Cavou sua prpria tumba. E agora precisava ficarestiradonela. S que o suicdio no era uma opo a considerar. No era o suficiente valente como Will; nemosuficientefracocomoseupai,anicacoisaquepodiaesperareramhorasdeescurador.

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Notinhanada...AscartasdoWillqueIsabelhaviaenviado.Esqueceuapromessaquehavia feitodeler.Sentouse. Phipps! Seu mordomo irrompeu apressadamente como se tivesse estado bisbilhotando todo o tempo.Phippsdeuumaolhadascoisasesparramadassobreochoeseagachoupararecolher. Deixao.OndeguardouobadoWill?inquiriuAshby. Phippsfranziuocenhopensativo. Noquartodecobertura.Eufareitrazerimediatamente. Ashby colocou as coisas outra vez na caixa e a guardou no vestidor. Vrios minutos mais tarde,doiscriadostrouxeramobadoWill.Eleagradeceueordenouqueseretirassem. Ashbyarrastouobaatacamaesesentoufrenteaele.QueridoWill.Algumdiadevolveria obaaosAubrey,masaindano.Abriuoeolhouemseuinteriorduranteumlongomomento.Ele mesmo foi quem guardou tudo ordenadamente. Ele enterrou o Will vestido com o maltratado uniforme que usara em Waterloo... como Will teria querido que fizesse...; e guardou o resto de seus pertences no ba, tudo o que tinha encontrado, inclusive a ltima carta que havia escrito a Isabel.Oqueestavaprocurando?Umacaixacomcartas. Encontroua no fundo do ba. Respirou profundamente e abriu a tampa. Estava repleta de dziasdecartas,manchadaseenrugadas;Willdeveriaterlidodziasdevezes. Recostandosecontraasalmofadas,comeoucomaqueestavacolocadanofinaldetodas,e assimseguiuparafrente.AredaodeIsabelestavacheiadevidaedeafeto,repletadeanedotas graciosas da vida diria em seu lar que refletiam a mesma essncia de seu carter. Encontrou a si mesmorindoeestremecendocomseurelatosobreopercaloquesofreuomordomonasescadas como consequncia de um experimento das gmeas com sapos. Devorou o relato de sua apresentaonacorteedesejouterpodidovladeslizandoseelegantementevestidaparafesta; comoumajovemmulher,finalmente. Seusolhosficaramfixosnaslinhasseguintes: Essa noite sonhei que estava danando uma valsa nos braos de um elegante hssar. No voc,Will;nofaacaretas!Meuhussareraalto,eleganteesegurodesimesmo;decabeloescuro eolhoscorazulesverdeadoscomoomar,masnotinharosto.Conheciaoemmeusonho;embora elenodisseseunomenemmemostrouorosto.Umhussarmisterioso. Suaimaginativaecarinhosairm. Isabel Depois de cinco horas, e de ter dado conta de uma garrafa,Ashby fechou a pequena caixae deixoucaircabeanaalmofadaqueestavanascostas.Willhaviaobsequiadoumpresentemuito valioso, um repleto de esperana e de vida. Isabel realmente o amava; de maneira subjacente, estava implcito em cada uma das cartas que enviara a seu irmo. Will a manteve bem informada

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j que nos ltimos quatro anos aproximadamente, justo depois do Sorauren, suas perguntas se tornarammaisinsistentes.Releuacartaqueafastaraedeixadojuntoaele. MeuqueridssimoWill: SylviaCurtismecontouconfidencialmentequesedispeaviajarparaaEspanhaparacuidar deseuirmo.Oregimento18participoudeumacarganoSoraurenqueresultouserumcampode atrocidades, conforme o informado pela Sylvia, e do qual voc no me h dito nenhuma palavra. Devo suplicar para ter notcias do Ashby? Estou muito preocupada e voc guarda um estranho mutismo. Est ferido? Por favor, querido irmo, me escreva, porque no posso controlar a ansiedade. Se precisar de cuidados, devo viajar a Espanha com a Sylvia. No deveria estar sozinho com seu sofrimento. Podenecessitardealgumquesustentesuamo. OquetenhasidoarespostadoWillhaviafeitodesistirdaviagem.DeusObrigado. No havia voltado a ser o mesmo depois desse episdio... e tampouco o era agora. No depoisdequeelairrompesseemsuavidacomoumsolabrasador,comasutilezadeumadescarga de canhes, fazendo que desejasse voltar a viver. Como podia renunciar a ela agora, quando j no podia seguir negando o desejo sempre escondido por ela, quando necessitava sua calidez como todos necessitam a luz do sol para subsistir? Precisava fazer algo para recuperla. Infelizmente, sua nova resoluo no mudava os fatos de que seu rosto estivesse longe de ser bonito,edequeumabaladesuapistolativesseterminadocomavidadoWill. Colocou a pequena caixa no ba do Will, e depois passeou de um extremo a outro do espaoso quarto perguntandose se um homem precisava afundar at as profundidades mais escuras de sua mente para se dar conta de que j no desejava seguir assim. Se no tivesse a capacidade de sair por si s, era melhor que comeasse a viver, porque tampouco havia mais tolerncia para a dor. "No mais dor", repetiu decisivamente, arranhando o tapete ao relembrar seu primeiro encontro com Isabel. "Voc o homem mais amvel, mais generoso que conheci. "No acredito que alguma vez, nem por nenhuma razo, pudesse perder seu sentido de humanidade". Possivelmente a maneira de se sentir humano outra vez era converterse no homem que Isabel acreditava que era. "Voc responsvel pelas mulheres desses amados defuntos. No acredita que seus homens poderiam esperar de voc que fizesse algo por suas famlias? Tanto voc como eu temos muito que dar, e nosso dever fazer". Isabel estava certa em ambas as coisas. O abuso egosta de sua fortuna como jovem conde s havia trazido desgraa na vida. Ao doarascincomillibrashaviasentidoprofundamenterecompensado,porissoseestavasesentido toferidocomanegativadaIsabelparaaceitlo. Deuse conta de que na verdade desejava ajudar a essas desafortunadas mulheres, se no deformadireta,aomenospormeiodaIsabel.Seussoldadososeguiramatmesmonoinferno.

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Noeraseudevertirarsuasfamliasdoinfernoemqueviviam? Estimuladopeladecisotomada,chamouomordomo. Milord?Phippscolocouacabeapelaporta. Pode voltar a colocar o ba no quarto de cobertura, e diga ao Cook que quero faiso e masparaoalmooemborafossequasehoradojantar,seuscriadosestavamacostumadosaos estranhoshorriosdeseuamo.Pensandomelhor,comereicarneebatatas.Estouesfomeado. Est? o tom em que Phipps formulou a pergunta fez levantar a sobrancelha em gesto inquisidor,aoqual,Phipps,paroufirmeerespondeu.Sim,milord. H outra coisa. Tenho uma misso para voc mal pde conter um sorriso sardnico quando seu mordomo ficou disposto em posio de sentido. Sei que conta com espies que rondamportodoMayfair. Averigua tudo o que possa sobre a senhorita Aubrey. Sabe o que me interessa saber adicionoucortante. Muitobem,milordseumordomosorriu. Ashbypsosolhosembranco. Captulo12 Isabel e Lucy estavam empacotando para a prxima festa no Haworth Castle quando Norris apareceunasoleiradaporta. SenhoritaIsabel,temumavisita. Isabeltratoudeignorarobruscosaltoquedeuoseucorao. Quem? LordeJohnHanson. Sustentouarespiraoquetinhacontido. Porfavor,conduzaosaladeestar. Era a quarta vez que John a visitava desde a festa dos Barrington. Levou ela de passeio no Hyde Park, acompanhou ela a um recital de msica, e compareceu a uma de suas reunies das sextasfeiras. Alm disso, insistiu em danar com ela em todas as reunies s que haviam comparecido. Emrealidade,precisavaadmitirqueestavaseafeioandoaoAnjoDourado.Podianoteropoder dederretlacomoolhar,oudefazerqueocoraobatesseasasasemocionado;mascomodizia ris, era arrumado, inteligente, afvel, corts, alm de possuir um grande sentido de conscincia social... Aceitougentilmenteleraproposta deleiedeclarouqueerauma"estupendademonstrao detalento"...eerainegavelmentearrumado. Bomdia,Johnentrougraciosamentenasaladeestareestreitouamoparasaudlo. Vocmetiraarespirao,minhaencantadaIsabelmurmurou,tentandobeijlanaface. Isabelseafastoufrustrandosuatentativa.

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Norris,seriatoamveldepediraminhamequenosacompanhe?Enosenvieoch. Muitobem,senhoritaAubreyNorrisdeixouaportaaberta. Isabel se sentou na cadeira que estava em frente ao sof que ele ocupava, frustrando a esperana do John de que se sentasse junto a ele. O cortejo no implicava contato. Em seu interior, sentiase irritada por ser to meticulosa com um cavalheiro da reputao do John depois de ter quebrado flagrantemente as regras com o Ashby, mas no podia forarse a desejar a proximidade do John, como tampouco tinha podido conterse com o Ashby. Desejava e tinha a esperana de obter que seus sentimentos mudassem com o tempo. Toda sua famlia estava encantada com a possibilidade desse compromisso, e ela sabia que Stilgoe no permitiria escapar do lao to facilmente esta vez. Se John se declarasse, teria que aceitlo, no teria escapatria possvel."Pensanaspossibilidadessociaisenosbebsloiros",disseasimesmaesorriu. Tenho menos de uma hora antes que o Parlamento se rena, mas vim a assegurar que eu... John deu uma olhada porta aberta e baixou a voz para sussurrar estou me esforando para conseguir as folhas de pagamento. E... deslizou a mo brandamente assinalando o lugar juntoaelenosof. Isabel percebeu o convite to bvio, e como quase estava caindo da cadeira para poder escutarsuaspalavras,dispsseaficardep... SenhoritaAubreyavozdeNorrisfezterumsusto.Temoutravisita. Quem,Norris?perguntoumuitoformal,sentandorgidaemseulugardenovo. OmajorMacalister.Insisteemfalarummomentocomvoc. Depois da confisso de ris, Isabel se negou a receblo trs vezes. Se tivesse sido Paris Nicolas Lancaster no sof em frente a ela, poderia ter considerado a possibilidade de pedir ao majorquesejuntasseaeles,emborasfosseprovocarocimedoconde,masJohnestavasendo muito claro em seu interesse por ela. Mesmo que tivesse apaixonada pelo John coisa que no estava,noteriaanecessidadedepressionlocomapresenadeumpotencialrival. Porfavor,informeaomajorMacalister... Quepodeiraodemnioumavozgraveterminouafrase,euminstantedepois,apareceu afiguradoRyanjuntoaNorris.Olhouanosolhos.Continue.Digameissonacara. Johnficoudepbruscamente. Vervoc,soldado.AsenhoritaAubreyclaramentehdito... Desviando do arrependido mordomo, Ryan entrou na sala, imponente com seu uniforme de hussar,esedeteveumpassodoL.J,Isabelficoudepdeumsaltoeseapressouparainterporse entreambos. Sembrigasadvertiuoueumeretirareiimediatamente. O olhar frio de Ryan percorreu o magro corpo do John e depois cravou seu olhar nos olhos, queodesafiavamdeumaalturamaisbaixa. Jamaisbrigocomhomensquetmametadedemeutamanho. Eraumexagero,obvio,masdeunoprego.Johnseviaprximodesofrerumataque.

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Major Macalister! Isabel o fulminou com o olhar. Insisto em que se retire imediatamente. Ryanaolhoucomseusolhoscelestescheiosdearrependimento. Cincominutosdeseutempo.Depoisireipacificamenteejamaisvoltareiaincomodla. JohncolocouospunhosnaposiodeboxequeestavaacostumadoapraticarcomoStilgoe noGentleman'sJackson,edissecomavozcarregadaderancor: Retireseagoramesmo! Isabelapoiouumamosobreopunhofechadoecomtomapaziguadorlhedisse: Obrigado por me defender, John, mas a sesso do Parlamento est por comear, e no vejoriscoalgumemconcederaumheridoWaterloocincominutosdetempo. Johnapertouoslbios. Possodeixardeassistirsesso... Porfavor,JohnIsabelsorriu.Pormim. MuitobemJohnsedispsapartir.Atereiemexclusividadenaprximasemana. Isabeloacompanhouatasadaagradecendonovamentesualouvvelpacincia,eestavez no esquivou o rpido beijo de despedida que ele deu na face. Ryan tambm a seguiu planta baixa. Daremos um passeio, parece bem para voc? perguntou cordialmente. Isabel pediu a Lucyoxaleeochapu;eseguiuRyanvereda,comaLucyapoucospassosdela. Jnoagradomuitovoc,nocerto?Ryansorriutristementeoferecendoobrao.Sei omotivo,eessajustamentearazopelaqualnecessitocincominutosdeseutempo. Porumaquestodecortesia,Isabelaceitouobraoparacaminharjuntoaelepelarua. No acredito que seja para mim a quem voc deveria estar importunando, major respondeusecamente. Ryandeixouescaparummortificadosuspiro. Acredita que eu no tentei? ris no quer me ver, hme devolvido todas as cartas sem abrir...Surpreendemequenoastenhaqueimado. Isabel no estava totalmente segura de que a deciso de no receblo ou de devolver as cartassemabrirtivessesidoderis,masguardouapresunoparasimesmo. Vocdesejaqueeulevearisumamensagemdesuaparte. Ryansedeteveeaolhoudefrente. Devo vla. Necessito passou a mo pela abundante e ondulada cabeleira castanha. Precisomedesculparcomris.Eelanecessitaqueeuapresenteminhasdesculpas. Isabellevantouasobrancelhacomumgestoinquisidor. FoiporissoqueainsultounoAlmack's? Elameaferroa.Sempreofazamaldioouentredente.Sempreofez. Isabeloolhoupenetrantemente. Vocaamaainda,noassim?depoisdeseuprolongadosilncio,elacontinuou.Posso tefazerumapergunta,Ryan?

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VocpodemeperguntaroquedesejaIsabel. Sua resposta a induziu a perguntar por que abandonou ris na cabana. Mas reconsiderando, decidiunoseintrometer.Eraumaperguntaquedeviarisfazer. Nosso breve flerte foi um preldio para chegar a ter esta conversao? deu uma olhada desaprovadora. Sim e no um sardnico sorriso iluminou o rosto arrumado. Sim, porque quando a vi sentada com ris, tive a esperana de poder me desculpar com ela por mediao sua. E no, porque meu convite para tomar um sorvete obedeceu a que voc extremamente atraente e eu estou decidido a terminar com meu celibato; alm da questo que ambos sabemos: ris uma mulhercasada.Comissorespondoasuapergunta? Reataramacaminhadaaolongodarua. Sereifrancacomvoc,RyandisseIsabel. Porfavor. Istoestritamenteentrevoceeu. Vocestesperandoquesedeclareopugilistaloiro. Elariu,edepoisfranziuocenho. A situao distinta, temo eu. Se John se declara, serei obrigada a aceitar. Minha famlia jnotolerarumanovarejeioporminhaparte. Mas...Vocnooamadeduziueleacertadamente. Noainda,no. Seucoraopertenceaoutro?diantedesuafaltaderesposta,elefezumgestonegativo comacabeadesaprovandoseudesatino,supsIsabel.Issocolocaaambosnamesmasituao. Ambos temos a esperana de nos apaixonar milagrosamente por... outra pessoa seguiram caminhando em silencio at chegar esquina, depois deram a volta e comearam a retroceder o caminho percorrido para retornar casa. Suponho que no poderia contar com seu consentimento para cortejla um pouco to somente? Para oferecer alguma concorrncia ao presunoso?olhouacominteresse. Isabelsorriuparaele. Estconseguindoquemeresultemuitodifciltedizerqueno,Ryan,masdevofazlo.ris minha melhor amiga e por nenhuma razo quero ferir seus sentimentos. Alm disso, acredito que faria falta um milagre para que nos apaixonssemos um pelo outro, sabendo o que sentimos ambos em realidade. Ao menos com algum distinto, poderamos nos fabricar iluses de que no esttendosaudadesdeoutrapessoa. Temrazo.Mesmoassim,eugostariaquesegussemossendoamigos. Est bem, mas no espere minha lealdade quando estiver em jogo algo relacionado com ris. Pareceme justo assentiu ele. Chegaram porta de entrada da casa da Isabel. Acredito que meus cinco minutos terminaram sorriu Ryan. Ser to gentil de fazer chegar minhas desculpasaris?

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No,maseuentregareiumacartadesuaparte,sevocdesejar. Obrigado,portudoenviouumbeijocomamo.Ummomentodepoismontouseucavalo eseafastou. Phipps conseguiu obter abundante informao. Ashby no se surpreendeu ao inteirarse de que Isabel era a consentida da aristocracia, reconhecida e respeitada por seus conhecimentos e opinies. No se sentiu to agradado ao saber que era perseguida pelos filhos das figuras mais destacadas da sociedade. Por que ela iria querer a algum maltratado como ele, treze anos mais velho,quenohaviafeitonadaemsuavidasalvocausarestragos,nelecomoemoutros,eparecia umagrotescacriaturadepedraesculpidaemumacatedral? PrecisavalimparacabeaeprocurarumaestratgiapararecuperarIsabel.Calouumparde botas e abandonou o quarto. Geralmente saa para cavalgar depois de meianoite, quando Londres estava mais tranquila, mas se ficasse na casa um segundo mais, enlouqueceria. Baixou com passos lentos a escada, pegou ao passar um par de mas da cozinha, e se dirigiu aos estbulos. Hctor saltava a seu redor excitado diante da perspectiva de um passeio mais cedo do queoprevisto.Ashbyaplaudiuacabea. Tranquilovelho.Noqueremosatrairaatenodecuriosos,verdade? O estbulo estava iluminado por uma s luz. Apolo lanou um bufo impaciente quando entraramemseusdomnios. Do que te queixa? deu ao potro uma mae ele mordeu a outra. Logo estar no Ashby Parkbrincandodecorrercombelaspotrancas.Minhadiversosereduzaumbomrodeioeauma ma. Apolo sacudiu a cabea e mostrou os dentes. Tampouco tem que desfrutar murmurou Ashby. Umdosmoosdeestbuloentroucorrendo. Milord,enviarammeparaqueselasseaoApolo. EufareiBilly.Poderetornaraseujantar. Bem, obrigado, milord o moo de estbulo fez uma reverncia e desapareceu to rpido comoapareceu. AshbyacariciouobrilhantepescoodoApolo. Preparado? O imponente animal mostrou a garupa e no moveu um msculo at que Ashby ajustou a cela.Umavezterminado,montoudeumsaltoeinclinouacabeaaomesmotempoqueostrsse dirigiamparaocaminhodafrente. Ah, liberdade. Soltou o cabelo e este se colou como uma chicotada no rosto na noite ventosa. Ao incitlo com o joelho, Apolo girou para a esquerda e trotou em direo norte, afastandose dos limites da cidade. S quando estiveram a cu aberto, Ashby se inclinou para diante, afrouxou as rdeas e galopou a toda velocidade sobre o prado mido, com o Hctor seguindoodeperto.

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Ashby fechou os olhos tentando rememorar esses dias na Espanha nos que o sol caa implacvel sobre o rosto, sem o calor da batalha. No pde. Outra imagem apareciarecorrente:o de uma deusa deslumbrante materializandose em plena noite, com os olhos brilhantes como estrelas,suplicandoamor... Horas mais tarde, coberto de transpirao, Ashby se surpreendeu de se ver frente a uma encantadoracasinhaquenovirafaziamuitotempo.Ojardimderosasflorescidoaindaestavaali, eobanco. Se pudesse voltar atrs no tempo, no momento em que Isabel o beijou com seus lbios vermelhos... Beijaria ela de novo, isso jamais o mudaria, mas sim tudo o que veio depois: tomaria outrasdecises,fariatudodiferente... Apareceu um carro e se deteve. Ashby conduziu o Apolo para trs para esconderse na sombra das rvores. Viu um jovenzinho que agilmente saltou do carro e abriu a porta. Isabel saiu cobrindo o decotado vestido com um xale, no antes que Ashby jogasse um ardente olhar aos turgentesseiosiluminadospelaluzdalua. Quevocsedivirtanocampo!disseramumasvozesfemininasdointeriordocarro. Verei vocs na prxima semana respondeu Isabel alegremente. Deu uma olhada para a rua,eporuminstante,Ashbyacreditouqueelahaviadescobertosuapresenaescondidoentreas sombras. Mas enquanto o jovem aguardava para acompanhla at a porta de entrada, ela pegou em suabolsa,cantarolandoumavalsa. Sentounosarreioseseguiuobservandoaencantado.Tinhaumaauradefemininavitalidade quenenhumaoutramulherpossua.Sentiuseembargadoporumintensosentimentodeposse. Um companheiro de armas confessou a ele uma vez, depois de vrios goles, que para ele, sua mulher era como a luz de um farol que o guiava. Para o Ashby, que viveu tanto tempo escondido na escurido, Isabel era um sol brilhante, abrasador; e ele estava cansado j de tanto frio. Maldio. Esqueci a chave resmungou. Terei que despertar ao Norris. Podem ir, estarei bemsedespediudojovem,quevoltouparaocarro,esuasamigaspartiram. Ashby poderia ter estrangulado suas amigas por deixar ela de p s em plena noite. At o Mayfairtinhasuaboaquantidadedeladreserufies.Viasetodoceevulnerveldep,luzda lua, que desejou loucamente se aproximar sigilosamente e proteger ela dos perigos que espreitavamnaescurido. Sem prvio aviso, levantou a vista e olhou fixa e diretamente para o lugar onde ele se achava. Ficou imvel sobre os arreios. Embora pudesse ver as figuras dele e do Apolo, duvidava quepudesseidentificlo.Ousim? Se fosse para ele, estaria perdido... veria o rosto, e ele perderia a oportunidade de deslumbrlaantesdetiraramscara...eentretanto,quasedesejouqueseaproximasse. "Umaboamulherentenderia...Veriamaisfrente...". Isabel deu as costas e se dirigiu como uma tromba para a porta de entrada. Esboou um

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tnue sorriso ao ver que ela extraa a chave e abria a porta. A pequena ardilosa o viu e o reconheceu assim que tinha descido do carro. Estava enviando uma clara mensagem: estava furiosa com ele e no era provvel que o perdoasse... a menos que ele elaborasse uma brilhante estratgia. Maliciosamente, sua atitude o agradou. A fria era conveniente, muito melhor que a indiferena, e estava preparado para aceitar o desafio. Aguardou at ver que se acendia a luz da terceirajanelaesquerdadosegundoandar;depoisseafastouaotrote,sentindoseotimista. Como Phipps tinha averiguado de vendedoras de leite, criados e outros informantes do Mayfair, parecia que Isabel finalmente cedera diante de sua famlia e concedeu que algum no eleobvioacortejasse. Embora no podia culpla, caiu como um chute no estmago que fosse John Hanson. O homem era uma ameaa para as jovens de fortuna e boa criao. No era que Ashby fosse uma comparao de altrusmo e moderao, mas respeitava certas regras no que a mulheres concernia, e uma delas era que no manchava a jovens inocentes. No caso do Hanson, Ashby no estavatoseguro. O homem estava desesperado. Quem poderia saber a que extremo chegaria se no conseguia o que queria to rpido como o necessitava? A nica coisa que precisava fazer Hanson eraarrumarparaquefossemdescobertosemumasituaocomprometedora,eIsabel,semdarse conta,estariacasada.Ashbydesejavapoderadvertilasemparecerumhipcrita.Sabiamuitobem que se algum os tivesse descoberto na pracinha, ela teria estado obrigada a casarse com ele e sua reputao teria estado arruinada, mas Ashby no queria uma noiva por obrigao; queriaque Isabelfosseasuacamacomosolhosbemabertos. Porissomesmo,eledeviaconvertersenomelhorcandidato,emtodosossentidos. Comoelaestasaindohoje?Dissequeafestanoterialugarataprximasemana! Phippsnotinhadesculpaquedar. Me pendure, me aoite, declarome culpado dos cargos, milord. A informao que tinha obtidoeraincorreta. Ashby passeou de um lado a outro de seu escritrio, jogando para trs o cabelo e amaldioando a si mesmo por ter sido to negligente. A noite anterior, enquanto Isabel estava se despedindo de suas amigas, esteve olhando o traseiro. Idiota. Agora jamais poderia cumprir com tudo o que se props. Wellington no voltaria para a Inglaterra at dentro de trs dias. Maldio. Maldio.Maldio. Teria que fazlo pessoalmente e esperar que tivesse suficiente peso no Ministrio de Guerra. Muitobem,digaaoHalifaxeaoTomkinsquevenham,etenhaocarropreparado. Sim,milordPhippschamouaatenocomumsorriso. Ashbysedeteve. Limpeessaexpressopresunosadeseurosto,malditoseja.Merecordaaumatiavelha. Vocnotemumatiavelha. Olhouparaaportafechada.

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Martin,voc...? "Maldio".Nopodiaformularapergunta,emuitomenosemvozalta,emboraaincerteza o apressasse implacavelmente, curvando a alma e o esprito com temores e dvidas. Sua leoa parecia decidida a desmascarar ele de uma vez por todas. Necessitava uma honesta opinio. J queWillsefoi,onicoqueficavaeraMartinPhipps,omaisprximoqueteveemtodasuavidade umpai,umtio,ouumavelhatia. Me olhe, Martin ordenou asperamente. Se fosse uma formosa e deslumbrante mulher, com um enxame de fulanos perseguindo voc com propostas de matrimnio, escolheria passar o resto de sua vida com um odioso remendo de rosto como este? Seja honesto. Sei quanto voc suavizaaverdade. Phippssebeliscouoqueixo...umbomindcio. Devodizermilord,queeunooencontrodefeituoso.Possivelmentemeacostumeicomo passardestesquatroanos. Masaprimeiravezquemeviu,causoumimpresso,horrorizou,revolveuoestmago? Phippsfranziuocenho...ummauindcio. Nofoihorroroquesenti,mas... Oque?Qualfoisuaprimeiraimpresso? Tristeza,milord,peladorquevocsofreu. Ashbyoolhoudescrena. Tristeza,norepulso? Repulso? Phipps se via realmente confundido. E continuou tristemente. Voc era um jovemmuitobonito,comoladyAshby,cujabelezafoisemigual,queDeusaguardenaglria. Agora,vocumhomemarrumado,comasmarcasdeumagrandecoragem. Deus. Ashby ps os olhos em branco, apertando os dentes. Necessitava a opinio de uma mulher,e no de mulheresexperimentadaseafetas no dinheiro, ou nos presentes que o dinheiro podiacomprar,ouaoutrascoisascomasqueIsabelaindanoestavafamiliarizada. Estou preparado para receber ao Halifax e ao Tomkins, Phipps. Diga que se apresentem diantedemimdeuniforme.Suponhoquesuasbagagensestoguardadasemboascondies? obvio.EnviareiosimediatamentePhippsdeuavoltaepartiudasala. Ashby se sentou atrs da mesa. Colocou uma folha em branco frente a ele e afundou a pluma no tinteiro. Enquanto escrevia uma nota urgente ao secretrio de Wellington, sua mente continuou fiando conjeturas e temores: e se tivesse xito? Voltariam para o ponto de partida. Isabelseguiriaquerendoverorostoe,cedooutarde,inteirariasedecomomorreraWill. Ashbyteriaquerevelartudo.Masquantomaistarde,melhor. Halifax e Tomkins se apresentaram impecveis e engalanados, como dois hussars dispostos paraentraremcombate. Excelente secou a nota e a dobrou, logo estampou o anel de selo sobre o lacre. Levem esta nota ao secretrio do duque de Wellington, no Ministrio da Guerra. Aguardem at que entreguemalgoparamim.

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Pode levar um tempo, mas sob nenhuma circunstncia voltem com as mos vazias. Entendido? Halifaxdeuumpassoparadianteparaagarraranota. Sim,milord. Faam meno de meu nome em caso de que algum apresente algum inconveniente. Recordem que vocs esto cumprindo ordens que no esto autorizados a discutir com ningum, excetocomosecretriododuquenoprevianenhuminconvenientejqueWellingtonsenegou a dar a ele a baixa do servio com a esperana de que algum dia retomasse o comando; mas estavaacostumadoatomarprecauesparaevitarinconvenientes. Peguem o carro. Durante o caminho de volta, no tirem os olhos de cima dos papis que deverotrazer.Retornemdiretamenteparaaqui.Entenderamtudo? Sim,milord. Bem. Agora me repitam tudo o que eu disse a vocs quando ficou satisfeito de que suas ordensforamcompreendidaseseriamcumpridasaopdaletra,chamouumdoscriados. Hardy, v procurar ao senhor Brooks. Diga que necessito seus servios imediatamente. Mas se assegure de mencionar que ser bem recompensado por seu tempo. Espera extraiu algumasmoedasdobolso.Aquitem. Tomeumcarrodealugueletragaelecontigo.Agorav. Logo que Hardy deixou o escritrio, Ashby comeou a passear de um lado a outro. Esperava que a nota para o secretrio do Wellington bastasse e no ter a obrigao de ir pessoalmente ao MinistriodeGuerra. A ideia de apresentarse a plena luz do dia o inquietava alm do razovel. Olhou as mos trementes.Emquehomempatticoseconverteu...umcastigopeloshorroresquecometera. Fechou os olhos para apagar as sangrentas imagens e gritos de dor que dificilmente se separavam de sua mente. Essas imagens que o perseguiam em seus pesadelos eram em sua maioriadamortedesoldadosbritnicosefranceses.Algumasvezes,imaginavaosrostoschorosos dasmesfrancesas,amaldioandooparaquepenasseemeternacondenao.Eraestranhocomo nunca sonhou com mulheres inglesas acusandoo por guiar a seus homens morte... e com elas eracomquemestavamaisemdvida. Penitncia.Apalavraretumbounacabeaincessantemente.Temeupensarnoqueteriasido seufuturoseIsabelnotivessedespertadoaconscincia,entreoutrascoisas.Terminassemjuntos ouno,WillsabiaprecisamenteoqueestavafazendoquandopediuaoAshbyquelesseascartas. Resultava de algum jeito um consolo, saber que tinha mo um blsamo para suas torturas. Foi umidiotaaonegaralersuapropostadelei.Poderiaterpermitidocompreendermelhoroqueera necessrio para conseguir que fosse passada. Mas se tinha exasperado ao acreditar que ela necessitavadele. Embora esse no fosse o caso. Apareceu em sua vida porque sentia falta dele, porque acreditavaqueestavaapaixonadaporele.Seguiriasentindoomesmosedescobrisseverdadeira Grgula?

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Captulo13 Tive o prazer de conhecer seu falecido irmo em uma ocasio disse em voz baixa lady Olivia,aounirseaIsabelnosofdosalo,ondeestavamtodosreunidosantesdoalmoo. Desde sua chegada ao Haworth Castle trs dias atrs, Isabel chegou a formar uma opinio extremamente desfavorvel da irm do John, mas a desagradvel aluso a seu "falecido irmo" a tiroudosrio. Olivia poderia ter se referido ao Will como o major Aubrey, como todo o resto o fazia, mas Oliviaeraincapazdedizeralgoquenotivesseumaintenoinjusta.Aglidarainhasemalmaera to formosa como seu irmo, com seu mesmo cabelo dourado e luminosos olhos celestes. Tambm era presunosa, aborrecida e cruel. Isabel preferia que o iceberg pusesse rumo a congelaraoutro. Sporestarjuntoaelatagarelavamosdentes. Umamigomtuonosapresentouoicebergsorriu.Outrooficialdoregimento. Srio? Isabel deu uma olhada ao relgio do suporte da lareira, perguntando por quanto tempomaisoscriadosteriamaintenodematlosdefome.FreddyeTeddyseviamdispostasa comearamorderosmveis. Com uma manipulao de suspense digno de um dramaturgo apareceu na soleira Tobias, o mordomo,paraanunciarpomposamente: SuaExcelncia,oalmooestservido. Obrigado, Tobias. Teriam a bondade de me acompanhar ao salo? props o grisalho duquedeHaworthoferecendoobraoaladyHyacinth,etodosoutrososseguiramformandouma procisso protocolar: os pais de John, lorde e lady Hanson; Stilgoe e Angie; Olivia e seu marido, o visconde de Bradford; John e Isabel; Teddy e Freddy; e por ltimo, mas no por isso menos, Danielliesuabab. O duque os guiou at o exterior da casa, onde os criados tinham estendido vrias mantas sobreagramaepreparadaumamesaecadeirasparaaspessoasmaisvelhas. J que a temporada est em seu esplendor disse o Duquedecidi que minhas hspedes mais jovens no deveriam verse privadas do excelente clima, portanto, pedi a Tobias que nos preparasseumarefeioaoarlivre.Confioemquedesfrutem. Queexcelenteideia!exclamouamedaIsabel.Umarefeionocampoquepertencea voc.Realmente,Oscar,superasteavocmesmo. Obrigado,madame.Provindodevoc,umcompletoencantador. Logoquetodosestiveramsentados,criadosdelibrestavamemtornodelesservindovinho, limonada,sanduchesdefrangoacompanhadoscomcarnes,queijosebolosdoces. Que extenso seu campo, Sua Excelncia comentou Stilgoe, aceitando uma taa do Hock. O parque que os rodeava era verdadeiramente espetacular, pensou Isabel. Tinha chovido

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durante os trs primeiros dias, obrigandoos a permanecer encerrados; mas finalmente, o sol brilhava iluminando a imponente extenso de grama verde, embelezado com trabalhados de pedras de flores cultivadas, carvalhos, sebes podados artisticamente, e um majestoso lago azul e permitindoapreciarrealmenteasoberbaefrondosaextenso.Acasa,dealgumjeito,adesiludiu. Embora ampla no era grandiosa, nem estava bem mantida, tanto a fachada como a parte interior; em particular a ltima estava extremamente deteriorada. John trabalhou em excesso em explicar que seu excntrico av desprezava todo tipo de mudana. Mas em sua opinio, poderia evitar o p e as aranhas das paredes. Entretanto, suas suspeitas sobre a situao econmica da famliadesapareceramaoverosesforosrealizadosnocuidadodaparteexterna. Danielli engatinhou at onde estavam Isabel e suas irms gmeas, que afastou os pratos para pular com a pequena. Isabel deu uma olhada ao John, perguntandose como seria como pai. Ashby seria um pai magnfico... para os meninos de outra mulher. Deixou escapar um suspiro desconsolado. Realmente era necessrio que deixasse de pensar no Ashby. Encontrou to extremamente perturbador como desconcertante o fato de que em menos de duas semanas, todasaslembranasdesagradveistivessemesfumadoesuamentesseaferrasseaosmomentos arrebatadoresquecompartilharamnapracinha. Jamaistinhapensadoqueumhomempodiadespertartalamontoadodesensaesemuma mulher, ou que ela fosse capaz de aceitar tais intimidades antes que os votos maritais se formalizassem. Mas em seu corao, em sua mente e em sua alma, Isabel se entregou ao Ashby muito tempoatrs.Poressarazo,quandoeleachamouparaencontrarsenapracinha,ehaviaditoque adesejava,elaacreditaratolamente...queelesentiaomesmo. Veem conosco de caa depois do almoo lhe disse Bradford, o marido da Olivia, ao Stilgoe. um esporte divertido ao ar livre e podemos praticar em toda a extenso da propriedade. Quando se encontrava em estado normal, Bradford parecia amigvel com o John, mas isso ocorriasdurantepartedodiaeantesdedarcontadeumagarrafa,devriasemrealidade... J que depois, no estava em condies de aparecer at aentrada da tarde do dia seguinte. Entretanto,aOlivianopareciaseimportar.Isabelnoosviuprestaratenomutuamente,muito menosdirigirpalavra. Noeraaclassedematrimniocomoqueelasonhava. Stilgoedeuumolharafligido. Obrigado pelo convite. Entretanto, temo que deva declinlo. Izzy me mataria se me atrevesseaapontarcomumaarmaaumacriaturaindefesa. Nesse caso, eu tambm abandonarei esse esporte declarou John e foi recompensado comumsorrisodeaprovaodaIsabel.Sentiaseagradecidaporseusesforosparaagradla. No a envenenava com extravagantes ninharias como leques, chocolates e demais; mas sim prestavaatenoapequenosdetalhes. Entretanto, gostaria de percorrer a propriedade adicionou seu irmo reconsiderando o

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convite formulado. Cultivam algodo ou cevada? No Stilgoe Abbey estivemos experimentando com... Enquanto Stilgoe se espraiava entusiasmo sobre seus projetos de agricultura, nem o duque nem John contriburam nada ao monlogo de seu irmo. Como se no se interessasse sua propriedade.Estranhonaverdade. Caminhar sem rumo no resulta divertido demarcou Bradford petulantemente agarrando uma garrafa de vinho de um dos criados. E se no tiver possibilidade de praticar outrosesportes.Oscavalosnoso... Poderamosjogarboliches!contribuiucomFreddycontagiandooentusiasmoasuairm. Teddyficoudepdeumsalto,agitandoassaiascurtasdecorrosa. OH, sim! Faremos ali! assinalou um setor plano do parque, de improviso... a terra comeouatremer. Quedemnios...Stilgoeficoudep,aomesmotempoquesuaesposaseprecipitoupara protegerDanielli. OH,Deus!Hyacinthgritoulevandoasmosaopeito.Umterremoto!NoEastSussex! No um terremoto... tentou explicar o duque quando bruscamente apareceu um cavaleiro cruzando a toda velocidade o parque, no longe de onde se achavam. Com o corpo inclinado sobre o pescoo brilhante do puro sangue negro, a camisa branca cheia pelo vento, a cabeleiranegraagitandosetogrosseiramentecomoacrinadocavalo;cavaleiroecorcelseviam como uma figura indivisvel cujos cascos, faziam mais que galopar, parecia roar o cho. Isabel nunca antes vira uma demonstrao de destreza em equitao to soberba, embora crescesse entredestrosoficiaisdecavalaria. umconhecidodemniodesteslugares...ouestavaacostumadoaslodisseHaworthe deuumaolhadafulminanteasuaneta.Tolamulher. Isabel estava muito deslumbrada pelo extraordinrio cavaleiro para se preocupar com a reaotensadoiceberg,queficouboquiaberta.Haviaalgoqueresultavaterrivelmentefamiliarna figuradohomem,masnopodiaentenderporqueseaceleroudessamaneiraopulso. Vi antes essa destreza singular Stilgoe se ecoou de seus pensamentos mas no posso recordar... Oduquedeuaresposta. Ashby, nosso vizinho. Ningum domina o cavalo como ele. Quando era um menino de apenasdezanospodiacavalgarcomoovento.Umhomemnotvel,semdvida. Isabelficousemrespirao. Ashby? gemeu, procurou os olhares preocupados de sua me e de seu irmo. Ignorou, concentrando a ateno no cavaleiro que no usava mscara, mas cujo rosto era impossvel de distinguiratograndevelocidade. Ocoraopulsavatodisparadoquepareciaqueiasairdopeito.Ashbyestavaali. Cresceu selvagem e se converteu em um salafrrio e desordeiro depois da morte de seus paisemumacidentecontinuouoduque.Umrebeldegastadorquearruinoumetadedaherana

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almdeficarnoscrculosmaisdissipados,maculandoobomnomedeseupai.Ficouumaouduas vezesemapuros,mascommeuguiaesuainteligncia,deixoudeesbanjarsuajuventude,ecomo tempoaprendeuacomportarse. Conseguiu uma comisso quando Boney invadiu Portugal e se converteu no mais jovem e mais distinto coronel que tenha comandado o Regimento 18 do Hssars de Sua Majestade ponderoucheiodeorgulhooduque. Ganhou a taa de ouro em todas as competies de cavalaria nas que participou do Continente durante os anos que durou a guerra. Algum dia ser um bom marido para alguma mulhersensata. O que tenta fazer? chiou lady Hanson, ao mesmo tempo que Olivia ficava de p tensa e se dirigia rapidamente para a casa. Como se atreve a mostrar seu assustador rosto aqui depois doqueelefez? Temtodoodireitodefazlo,madame!vociferouoduque.Sesuafilhanoteveodom de... John se aproximou para sussurrar algo no ouvido do duque que fez grunhir a seu av e foi atrsdesuairmcompassoirado. Liv,espera!chamouelaantesdedesaparecernointeriordacasa. Esperoqueestejasatisfeito,senhor!espetoubruscamenteladyFannyepartiuindignada para a casa, arrastando com ela seu inocente marido. Aborrecido da cena, Bradford pegou uma garrafaeseafastoudespreocupado. O velho duque de Haworth ficou to sobressaltado como um general a quem desertaram suastropas.AmedeIzzysegurounobraodeleeinsistiuaficardep. Veem Oscar querido. J desfrutamos o suficiente do sol por este dia. Por que no me mostrasuacoleodeselosquemefalasteatnopodermais? AdocevozdeAngierompeuosilncioquesobreveio. LevareiaDanielliparacasa.Minhameninanotoleraosgritossemsentido.E,almdisso, devedormirsuasesta.Vem,Charles? Sim,meuamorStilgoeelevouasuafilhanosbraos,edepoisapoiouamonascostasde suamidaesposa.Juntos,apequenafamliadetrsmembrosfoiparaointeriordacasa. Isabelficousozinhacomasgmeas.Ficoudep,segurandoelasnasmos. Vamos. Masnsqueramosjogarboliches!protestouTeddy,arrastandoosps. Para j com isso espetou Isabel, e em voz mais baixa disse: vamos andar um pouco, e jogaremossescondidas. Captulo14 Elas pararam em frente ao atalho de quase uma milha de comprimento e ficaram olhando extasiadasabrancamanso.

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Deve ser mil vezes mais rico que o velho desajeitado do Haworth murmurou Teddy assombrada, repetindo em voz alta o que Isabel estava pensando. A propriedade do Ashby era enorme, sua clssica imponncia se estendia em uma sequencia de colunas corntias e janelas palacianas. muitovelho,Izzy?perguntouFreddy. TemtrintaecincoanoscomunicouIsabel,dominadapelatensoaoestartoperto. Teddyencurvouosombrosaomesmotempoqueproferiaumassobio. Maldio!maisvelhoqueMatusalm! Isabelolhoudivertidaaumaeoutrairm. No se lembram dele? Estava acostumado a nos visitar bastante frequentemente adicionounostlgica.Eleeraamveledivertido... E diabolicamente arrumado em seu uniforme azul adicionou Freddy imitando o tom de voznostlgicodaIsabel.Fiquecomelevoc.muitovelhoparanse nopodemosdesperdi locomnenhumaestranha. Ah, ento o recordam realmente sorriu Isabel. Era importante para ela por alguma razo indefinida. obvio Teddy ps os olhos em branco com essa expresso tpica de Izzy de "no seja ridcula".SempreteveoenganodeacharqueAshbypertenciasomenteavoc,Izzy. NuncativeesseequivocorespondeuIsabelmalhumorada,comorostoavermelhado. No que culpamos voc meditou Freddy em voz alta. Ashby era inclusive mais arrumadoqueL.J.,comseuestilomaismoreno,emuitomaisdivertido.Devetersidoterrvelpara eleconverterseemumagrgula... Oque?gritouIsabel.Comopodemsaberalgodisso? Escutamos as fofocas como qualquer outro. S que no andamos espalhando por a porque somos inteligentes e discretas Teddy jogou a cabea para trs agitando a juba ondeada imitandoogestodechateiocaractersticodesuame. Isabel suspirou desanimadamente. obvio que John no podia se comparar com o Ashby. Umacorrentedelembranasainvadiu.Ashbyjantandocomsuafamlia,Ashbysemcamisaemseu poro,lixandoastbuasdemadeira,Ashbydanandoavalsacomelaluzdalua,chamandoade "doura",beijandoosseios... "OH, Deus". A estava outra vez, sonhando acordada com ele novamente. Mas como podia esquecer esse brilho possessivo e faminto de seus olhos que demonstravam que a desejava? Ao demnio,contudo. Suaobsessoestavacomeandoacansla.Tinhaumperfeitocavalheiroesperandoporela. O que poderia esperar realmente ao alimentar essa obsesso insana seno maiores tristezas e converterseemumasolteirona? Iremosandarouno?Teddydeunelaumacotovelada.Queroverorostodele. EraoquetambmqueriaIsabel,emboraosentidocomumdiziaagritosquedesistissedessa idiotice e retornasse a Haworth Castle. Sua maldita curiosidade por vlo sem a mscara a

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impulsionouaseguiradiante. Recordem, estamos aqui s para bisbilhotar, portanto ficaremos quietas atrs dos arbustos. Entenderam? suas irms assentiram juntas. Devem me prometer que faro exatamenteoqueeudigaequenocausaronenhumproblema. Sim, sim, no causaremos nenhum problema, s um pouco de saudvel bisbilhotice prometeuFreddycontendoarespirao. TemosquelocalizarosestbulosasapressouIsabelparaquesassemdocaminho. Ocultandose entre os arbustos, espiaram ao redor da casa cuja estrutura tinha uma forma simetricamente quadrada, com quatro entradas idnticas mantendo uma fachada de estilo uniforme;finalmente,divisaramoptiodoestbulo. Uns momentos mais tarde, apareceu Ashby em seu cavalo ao galope, saltou o cerco e segurou a rdea dirigindose para o ptio do estbulo. Estava sem a mscara, mas seu comprido cabelo, mido de transpirao, se pegava ao rosto ocultando a aparncia. Com movimentos geis desmontou do cavalo e sacudiu o cabelo, ao mesmo tempo que seu lustroso puro sangue fazia o mesmocomacrinanegra. A fina camisa se pegava s costas transpiradas. "Demnios" pensou Isabel, por que ele precisavadarascostas? Gavet! chamou Ashby, e um moo de estbulo saiu disparado levando uma terrina e um banco. Gavet colocou o banco junto ao potro e ofereceu um punhado de cenouras. Depois agarrouumaescovaecomeouaescovarapelebrilhantedoanimal.Vocvaifazer? Sim, milord. Encarregareime de que Apolo fique bem escovado e que depois tenha uma boacomida.Amanhestaremexcelentescondiesparaqueapresentemossguas. Ashby riu entre dentes e, para o assombro de Isabel, tirou a camisa mida por cima da cabea. Teddy e Freddy lanaram um gemido ao unssono. Isabel cobriu as suas bocas com as mos. Entrareisummomento,edepoisvireiaajudardisseAshbyemvozalta. Meajudar,milord?Possoassegurar... Sim, estou seguro de que pode cuidar do Apolo perfeitamente, mas de todo jeito eu gostaria...defiscalizlo. Colocandoacamisasobreumombro,Ashbyseencaminhouagrandespassosparaacasa. Seu corpo musculoso era ainda mais deslumbrante luz do dia: nem um grama de gordura, musculoso e de pele lisa, com ombros largos e um firme e esbelto traseiro. Isabel se excitou ao recordar como se sentia essas costas gloriosamente esculpidas sob suas carcias. O problema era queossentimentosquedespertavaamadureceramatconverterseemumprofundodesejo. Phipps saiu da casa, caminhando com rumo definido para o ptio. No se deteve, caminhou diretamenteparaondeseachavaIsabelescondidacomsuasirms. Senhorita Aubrey a chamou antes que ela pudesse perceber o que acontecia e tentar escapar pelo caminho. Senhorita Aubrey rodeou o arbusto e permaneceu de p frente a ela, resfolegando.

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Milordquerquefaachegarseuamvelconviteparaquevocoacompanheatomaruma taadechocolateebolachasnosalo. Ela ficou plida, mortificada at o inexprimvel por ter sido pega com as mos na massa, bisbilhotando atrs dos arbustos. Como se atrevia a supor que ela queria sua companhia, amvel ouno! Umnabo!Crispada,disselhe: Ns... Estamosencantadas!apareceramasgmeasesedirigiramatodapressaparaacasa. Frederica! Theodora! Voltem imediatamente!gritou Isabel, em uma mescla de fria e pnico.Elanoestavadispostaaentrar.Demaneiranenhuma! Ashby abriu a porta de seu quarto com tal mpeto que a aoitou contra a parede. Retirou rapidamente as botas, as calas de montar e a roupa interior, deixando as vestimentas esparramadas no cho como uma esteira no caminho do banho. No instante em que viu os Hanson e os Aubrey aconchegadamente amontoados como moscas no parque dianteiro de Haworth Castle, soube que ela viria. Podia dar o crdito de que tanto o clculo do tempo, como o planejamento e a execuo de sua estratgia, foram perfeitos. Phipps foi um espio eficiente; e realmente merecia outra medalha. Ela inclusive chegou mais cedo do que previu. A gata curiosa era incapaz de resistir a oportunidade para apanhlo sem a mscara. Teria preferido que ela aparecesseemsuacasadepoisdeescurecer.Masissotambmpodiaconseguir. SenoconseguisseterIsabelemseusbraosessemesmodia,explodiria. Dudley,seuajudantedecmara,entroucorrendo. Milord,prepareiseubanho,mas...Ashbyoolhouporcimadoombro. Bementrounatinadecobreesaiudeumsaltocomospsavermelhados.Deus!Tenta mequeimarvivo?Trazunsbaldesdeguafria.Agoramesmo! Enquanto aguardava que o ajudante de cmara voltasse, arrojou uma pastilha de sabo na gua fervendo e comeou a esfregar o peito, os braos e as costas, com um sorriso brincando nos lbios.VeriaIsabeldenovo.Logo. Dudley retornou com o Jim, um dos criados, trazendo baldes com gua fria. Antes que pudessem constatar a evidente e embaraosa excitao de seu corpo, Ashby agarrou uma das vasilhaseoarrojouporcimadacabea. Maldio! Tocou castanholas ao sentir o destemperado jorro de gua gelada, mas ao menos serviu para afogar os sinais evidentes de luxria. Passou sabo lquido no cabelo e entrou na gua j morna, afundando todo o corpo, inclusive a cabea, para enxaguar. A excitao que percorria as veiasofaziarecordaratpicasensaodeexpectativadiantedaiminnciadeentraremcombate. Squedestavezeraimensamentemaisagradvel...peloprmioquepresumianofinal. Dudley, uma muda de roupa limpa! resmungou entre dentes antes de afundar sob a superfcie da gua para enxaguar o sabo. Quando emergiu, Jim alcanou uma toalha de linho. Envolveu o corpo molhado nela com a eficiente presteza que tinha aperfeioado na Espanha,

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depoissedirigiucomrapidezaseuquarto,secandoocabelocomatoalha. Dudley disps sobre a cama um casaco verde, um colete de seda marrom, umas amplas calas de montar... e se estava disposto para ajudar seu amo a vestirse. Ashby se sentia rejuvenescido. Enquanto colocava a roupa interior e as calas de montar, Dudley abotoava a camisa e o colete. E ao mesmo tempo em que Jim o ajudava com a jaqueta, Dudley atava a gravata com um noriental. Obrigado, isso tudo colocou um par novo de botas Hobys, e passou como um furaco entre ambos em direo ao espelho que pendurava sobre a cmoda. Penteouse com os dedos e contemplou criatura refletida no espelho. " Com ou sem?". Essa era a questo. O corao comeou a bater rapidamente. "Com". Em uma das gavetas da cmoda encontrou as mscaras quehaviatrazidodeLondres,todassimilaresaquetinhaqueimado. E voc no ria! disselhe Grgula do espelho. Escolheu a mscara verde e deixou o quarto. Enquanto percorria o vestbulo lutou para amarrar os laos da mscara que ondulavam aosladosdacabea. Aindatentandoterminardeamarrardetevesebruscamentenapartesuperiordaescada. Um par de belos rostos jovens e idnticos, emoldurados com brilhantes cachos de um dourado acobreado, estavam observando ele do p da escada com inocente curiosidade em seus olhosazulcu. Freddy e Teddy. Maldio. Tinhamno visto, estava seguro. Deveria ter preso a mscara em seu quarto. Para seu alvio, no pareciam consternadas, nem angustiadas, nem horrorizadas. Meramente,intrigadas. Ashbyfezumgestoparaqueguardassemsilncioenquantodesciaasescadas. Ondeestsuairmmaisvelha? Asbonecasdequinzeanosvestidasdeverdeerosaresponderamaounssono: Fora. Sorriu, recordando quo doce, encantadora e jovem, era Isabel quando se beijaram pela primeiraveznobanco.PorDeus,realmentesecomportoucomoumpervertido.SqueIsabelno parecia to jovem como suas irms agora. Naturalmente, nesse tempo ento, ele tambm era muito mais jovem e muito menos curtido, nesse aspecto envelheceu sculos. Inclinouse para frenteapoiandoasmossobreosjoelhos. QualdevocsTheodoraequalFrederica? Euresponderamaounssono, sorrindodiantedesuastolices.Sentindoumtantoridculo repetiu a pergunta formulada corretamente esta vez, e pde inteirarse que a do vestido rosa era Teddy,eadovestidoverdeeraFreddy. Sabemquemsoueu? AshbyFreddymordeuolbio sorrindotimidamente,enquantoenroscavaumcachono dedo. LembramosdevocadicionouTeddyruborizada.FoiamigodoWill.

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verdade. Podem guardar um segredo? levantou contendo mal a risada quando elas dispensaramnovamenteumsorrisosardnico.Proponhoavocsumtrato. Se me prometerem que no contaro a Isabel que me viram sem a mscara, tenho um presentemuitoespecialparacadaumadevocs. Que presente? perguntou Freddy maliciosamente, praticando com ele suas artimanhas demulheremfloraes. uma surpresa, mas para saciar sua curiosidade, prometo que algo que sua me jamais tecompraria,eindubitavelmente,desaprovariarotundamente. Trato feito Teddy estendeu a mo para selar. Ele estreitou as pequenas mos, e saram juntosdacasadirigindoseparaondeseachavaIsabeldep,comoslbiosapertadoseagitada. Ashbysentiuumapunhaladanoestmagoquandoseusolhosseencontraram.Deus,erato formosa e desejvel... e estava totalmente furiosa com ele. Fez uma leve reverncia incapaz de afastarosolhosdela. Fulminoucomoolharasuasirms. Freddy,Teddy,vamos! Nos prometeu algo recordou Freddy docemente, ao mesmo tempo que se formavam encantadorascovinhasaosorrir. OupodemosnosvoltarmuitotagarelasadicionouTeddy,apequenachantagista. Aosestbulosindicouumedifcioexteriorefoiatrsdelas,queavanavamdandosaltos. No caminho, parou junto Isabel. A cor da musselina de seu vestido combinava com seus lbios apertadosemcaretadedesgosto. Tenho algo para voc tambm engoliu com dificuldade ao aspirar seu perfume de baunilha.Umaofertadepaz. Oqueestfazendoaqui?Acrediteiquefosseumrecluso,equenuncaabandonavaseular. AshbyParkmeular"eseroteutambm,semeaceitar". Negouseaolharparaele. Que coincidncia que esteja em sua propriedade de campo justo quando estou passando umasemananapropriedadeaolado. Nonenhumacoincidncia.Seguivoc,Isabel. Seuolharencontrouporumfugazinstanteobrilhointensodeseusolhosazuis. No me ordenou em termos condenveis para me manter longe de voc? espetou. Me maltratouemeinsultou,sporqueeuqueriaveroseurosto. E mesmo assim aqui estamos. No posso estar longe de voc, e voc tampouco ele sussurrou.Nospertencemosumaooutro.Sofriuminfernoduranteasltimasduassemanas. Oqualbemmerece!caminhouparasuasirms. Eleaagarrounobrao. Fui um idiota e reagi muito mal murmurou. Eu te peo desculpas por minha conduta, pelas coisas que eu disse. No quis dizer nenhuma delas. Juro isso enquanto seus olhos acariciavam o delicado perfil, distraiuse com um cacho que escapou do penteado e ficou

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flutuandovulnervelnanuca;tevequeesforarparaconterodesejodebeijlo. Isabel levantou a vista e o olhou com o cenho franzido. Conseguiu liberarse e se foi para onde estavam suas irms. Maldio. Se no pudesse controlar seu entusiasmo fsico e oferecer uma decorosa desculpa, jamais poderia obter seu perdo. Apartando o devasso olhar de seu bem formadotraseiroquesebalanavafrenteaele,seguiusdamasparaointeriordoestbulo. A luz entrava pelas amplas janelas esquentando as baias, onde se achavam os mais finos potrospurosanguedaInglaterradevorandofardosdefeno. Seu presente est no depsito de elementos da cavalaria que est l no fundo disse prevendoosgritosdealvoroo. No se viu desiludido. Logo que as trs bonecas Aubrey entraram na pequena habitao, proferirammltiplasexpressesdejbilo.Sorrindo,Ashbyasseguiu. Ol, Buttercup se inclinou para acariciar a cadela que deitava feliz sobre uma manta rodeadadecincocachorrinhosinquietos. TeddyeFreddycaramdejoelhos,cheiasdeternura. Podemosacaricilos? Faam,porfavor,emetambm.Teveumpartodifcil. Enquanto Isabel se sentava para acariciar a me, cada uma das gmeas elevou um cachorrinhoeoembaloupertodorosto. PorqueoscachorrinhossonegrosseButtercupdourada?perguntouFreddy. AshbyodeuumaolhadaaIsabel. Vocgostariaderesponderessapergunta? Seupainegroexplicou,esemolhlo,perguntou.OndeestHctor? Hctor? Freddy abriu os olhos de felicidade. o cachorrinho que deu ao Ashby anos atrs? SimrespondeuAshbyficandoagachadoatrsdeIsabel,epercebendocomoseesticavam as costas. Hctor o cachorrinho que Isabel me deu, quando eu ainda gostava. Est l fora, em algumaparte,extremamentecontrariado. Porqueestcontrariado?perguntaramasgmeasjuntas. Os moos de estbulo deram nele um banho esta manh. Algo que ele detesta. Vir a qualquermomento,aprocuradeumacarcia. QuandoIsabelofulminoucomoolharporcimadoombro,elesorriueficoudepparaabrir a janela. Assobiou e voltou a ficar atrs dela. Sabia o que estava fazendo. At agora ela esteve levando as rdeas, e no podia evitar certa satisfao por ter tomado o controle da situao, perseguindoeleaela,emborativessequevalersedeardispoucoconvencionais. Hctor apareceu ladrando no depsito. Seus cachorrinhos saltaram de alegria movendo os rabinhos. Abriu caminho entre os machos e as fmeas, lambendoos, cheirandoos, recebendo suascarcias;edivertindoseterrivelmente. Finalmente,voltoujuntoaButtercuplambendoapossessivamente. Estavendo?umafamliaFreddysuspiroucomprazer.

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Incapaz de resistir tentao, Ashby deslizou um dedo pela sua coluna, enviando uma silenciosa mensagem. Ela se separou dele e recolheu o sexto cachorrinho, de cor dourada que permaneceraatrsdameatessemomento. Este igual me esfregando ao anelado cachorrinho retriever com ternura contra o queixoedisse.Notenhamedo,meupequeno. Ashby no pde evitar imaginar a Isabel mimando seu filho... e dele tambm. Deslizou o dedo por debaixo do pescoo, o cachorrinho ronronou e ele quase o imita, deu um disfarado olhar. Elatemseunome. Minha me nunca permitir que fiquemos com eles disse ela com pesar. E sabe muito bem. Acredito que tenho a soluo prometeu com uma piscada. Confiem em mim. Sou um homemdemuitashabilidades. Hctor saltou para seus ps e guiou aos seis cachorrinhos ao ptio. Rindo alegremente, as gmeascorreramatrsdeles,eAshbyficousozinhocomaIsabel. Quando ela tentou ficar de p, agarroua pela cintura, inclinou por cima de seu ombro e a beijou. Ela gemeu, mas no o afastou. Ele se achava outra vez no paraso, mas queria muito mais dela... toda uma vida de risadas e alegria, uma vida, algo que os Aubrey desfrutavam sempre em abundncia. Elasevirou,permitindoquesaboreasseporuminstanteosluxuriosossegredosdesuaboca, eoagarrounosombros,masemvezdeaproximloparaela,afastouo. Nunca volte a fazer isso outra vez! olhou furiosa, com os seios se movendo agitados, e a veiadopescoopulsandodepressa. Comflegopesadoequente,murmuroucontraaface: Porqueno? Sabe muito bem por que no! resmungou irritada. Tentou novamente ficar de p, mas eleaseguroufortemente.Elaseretorceutentandoliberarsejogandoacabeaparatrs. Noseafastedemimsuspirou.Seiquemeama.Vocmesmamedisseisso. Seusolhosazuissetornaramglidos.Maliciosamente,espetou: Oamorseapagaquandoalgumacoisaoaltera. No pode dizer a srio engoliu com dificuldade ao mesmo tempo em que uma sensao depnicoodominou. No posso? levantou uma fina sobrancelha dourada. As mulheres dizem e prometem todotipodeestupidezquandoestodominadaspelapaixo.Quetesirvadelioemsuavida. A pequena sedutora o olhou maliciosamente. Separouse dela com a mandbula apertada. Contrariamente ao que ela supunha, aprendera essa lio vrios anos atrs, mas Isabel no era Olivia. Fazummomento,suarespostadissealgodiferente. S nos beijamos. No significou nada deu de ombros com gesto displicente, controlando

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apenasumsorriso. Se continuasse jogando no rosto suas prprias palavras, ia beijar ela enlouquecidamente parademonstrarqueestavaerrada. Uma frase interessante a que usou: "O amor se apaga quando alguma coisa o altera". Shakespearedevetersereviradoemsuatumbaouhaverridomaliciosamentedele. Posso perguntar que alterao provocou uma mudana to inusitada em seus sentimentos?resmungoucomosdentesapertados. Principalmente,suaconduta,mastambmmeunovopretendente. O Anjo Dourado VI? mordeu ao dizlo com desdm, consumido pelo cime e o desespero. E no foi inusitado, nem um fenmeno. Seu comportamento foi desprezvel; mas em vez disso,John... Passou s duas semanas, Isabel! um n de dor o corroeu interiormente impedindo de respirar.Odiouamaneiradoceefamiliaremquepronunciouonomedaquelebastardo. Muitas Coisas podem acontecer em duas semanas, Ashby utilizou seu ttulo no seu nomedebatismo,quenuncahaviaditoamulherouhomemalgumecomtodafrieza. John se comportou como um cavalheiro encantador. Inclusive se comprometeu a patrocinarnossacausanoParlamento. Foioquemedissefazduassemanas.Fezalgumprogressodepoisdisso? Um substancial progresso. Participou de uma de nossas reunies da fundao. Leu a propostadeleieapassou.Ele... Certamente a folheou to somente a interrompeu por despeito e ressentimento. Queria chutarseporterpermitidoqueochantagistaalbinotivesseadiantadoenquantoeleestevedando voltas. Est recorrendo a todas suas vinculaes no Gabinete de Ministros para nos conseguir as folhasdepagamento... Reagiuanteisso. Portanto no os conseguiu ainda. Bem, me deixe compartilhar um pequeno segredo com voc. No existe nenhum protocolo particular para obter as folhas de pagamento do pessoal do exrcito. A nica coisa que se deve fazer conseguir a algum que o autorize, algum os revisa, e os devolveimediatamente.Esseoprocedimento. Elafranziuocenho. Deve estar fazendo perguntas discretas entre seus pares procurando pessoa certa para que autorize a gesto sem que se faam muitas perguntas respondeu tranquila, mas ele pde detectarqueconseguirafraturaraconfianaquedepositouemlordeHandsom. SefossecertoqueseussentimentossevoltaramparaoJohn,elefariaoridculoconfessando como tinha passado dois dias com o Brooks revisando as folhas de pagamento e preparando os valoresestimadosdapropostadelei,ecomocavalgaratodaanoitesobachuvaporquenopodia

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aguardarumsegundomaisparavla,parareconquistaressebrilhodeadmiraoemseuolhar. Entretanto, no dizer o seria matar a ltima esperana de compartilhar uma vida completa, real,comela.DeixouOliviapartirsemmoverumdedo;nopodiafazeromesmocomaIsabel. Oquediriaseeucontassequeelaboreiparavocsalgodezvezesmelhorqueasfolhas? Mordeuolbioinferior,turvada. Oqueelaborouparamim? Uma avaliao completa, assinada e aprovada por um contador de confiana, o senhor Brooks. Seurostorefletiusurpresaeentusiasmo. Realmentefezisso?Pormim? Eufariaqualquercoisaporvocdissecalmamente.Acasojnosabe? Manteveumarrelaxado. Noseidenada,quandosetratadevoc. Oqueoseucoraotedizsobremim?perguntoubrandamente. Olhouocomosolhosdeumamulherqueprovouapaixo,eardeunela. Medizquedevorenunciaravoc,Paris.Quenoconfivel. Agarrouumdosdouradoscachosentreosdedos. Masaindanorenunciouamimdisseemtomquasedepergunta. Elaselevantou. Acredito que seria correto de minha parte informar voc que John solicitou ao Stilgoe autorizaoparamecortejar.Umavelhaferidacomeouasangraremseuinterior. Esperasqueelesedeclare? Agradame John. gentil e amvel, no vagabundo nem indeciso. No rompe suas promessas,nomeconvidaaescaparsecretamentecomele.Semedeclara,provavelmente,seria persuadidaparaaceitlo. Tantos anos de jogador experiente e mulherengo tinham ensinado a interpretar as nuances que escondiam as palavras, tanto de homens como de mulheres. Se seus instintos no o enganavam, acabava de enviar uma mensagem. "Seria persuadida para aceitlo", o que significava que ainda no o fez, e utilizou a voz passiva. Seria Stilgoe a que a persuadiria? Ashby necessitava tempo para estar com ela, para recuperar sua confiana e reconquistar seu corao, para que quando visse seu rosto, no lanasse um grito de horror nem vomitasse de desgosto. Poisseimportariaosuficienteparaentender,paravermaisfrente... Antesdeentregaravocosclculosdevaloresestimativos,eugostariadedarumaolhada naproposta.Vocatem? Nocastelo,masnochegoacompreenderporquetomatantosproblemas.Johnarevisou decaboarabo,eaprovoucadapalavra.DissequeestariaorgulhosodeapresentlanaCmara. Maldio.AgoraHansoneraumheri. Embora s seja para me fazer o gosto. Odiaria que os clculos e estimativas estivessem incorretos esse era um fundamento concreto, legtimo e lgico, que estava seguro de que a

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convenceria. Estbem,mascomofaoparafazerissochegaravoc? Traga voc mesma. Esta noite a olhou profundamente para ver se a ideia de estar com eleassafaziamudardeopinio.Emboranopudessepossulaessanoite,queriaabralapelo menos. Est me pedindo que fuja outra vez para reunimos em segredo! repreendeu receosamente.Elesesentiuofendidoimediatamente. Bem, no venha adotou um tom distante de ressentimento. Te enviarei por correio os clculosquandoretornaraLondres.Poderavalilotudoporsuaconta. Franziuocenho,eporumsegundotemeuqueochamasseenganador. Fazquinzediasmedissequenoqueriasabermaisnadademim. Eacreditouemmim?acariciouabrancaface,aproximandoseparabeijla. Pare! afastou ele dando um empurro no peito, olhando por cima do ombro. Pode vir algum. Ningum vir. Suas irms esto divertindose muito bem perseguindo os ces. E Phipps tem ordens estritas de manter a raia os curiosos Ashby no tinha interesse de que os encontrassem em alguma situao comprometedora. No at que estivesse seguro dos sentimentosdela. Eunoseioquevocestajogando,mas... Estenoumjogodissesinceramente.Desejovoc.Desesperadamente. Suaconfissosserviuparaenfureclaaindamais. Minhasamigasmeadvertiramsobrevoc!Disseramquenoprocuravanadadebom! Ficouparalisado. Faloucomsuasamigassobremim?Levantouumasobrancelha. um segredo por acaso? no tinha resposta para isso. sabido que se a pessoa tiver que esconder algo dos seres que ama com segurana se trata de uma m influncia ou de algo perigoso, por isso melhor seria renunciar a isso, ou revello. No sou tola nem fofoqueira, mas vocmeferiu,Paris. Desculpome por minha conduta da outra noite. Jamais voltarei a fazer algo que te faa mal adoecia ter se tornado em algo que considerava uma ameaa. No repito meus enganos, Isabel. Fareitudooqueestejaaomeualcancepararecuperarsuaconfiana,eseuamor. Ficoudep. Eu no entendo voc. No sei o que quer de mim, e duvido que possa voltar a confiar em vocdenovo. Levantousecolocandoaseuladoeaagarrou. Me escute suspirou com a voz rouca, acariciando os cachos de cabelo. Me caou e perseguiu durante sete anos, Isabel Jane Aubrey. No vou permitir que se afaste de minha vida. Portanto, embora tenha perdido duas semanas, vou lutar por voc, e que John Hanson v ao

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inferno esmagou a boca com um ardente beijo at que ela deixou de lutar. Rendeuse com um gemidoedevolveuobeijo. Quandolevantouacabeapararecuperararespirao,osolhosdeIsabelardiamdepaixo, e ele estava preparado para levla a seu quarto pela porta traseira e deixar que Phipps lutasse comsuasirms. Estmedizendoquevaimecortejar?perguntousemflego,olhandofixamenteaboca. Para evitar colocarse em uma situao que o faria desmascararse e arruinar tudo quando eramuitocedo,dissimulou. Estou dizendo que fui um idiota, que estou profundamente arrependido de ter ferido voc,equetenhotodaaintenodetefazerminha. Voc...oque,precisamente...amigaO...? Ambasascoisas"emais". Osamigosnopodemseramantesseesquivoueabandonouodepsito. Alcanouaquandoelacaminhavaentreasbaias. Est equivocada. Chegar a ser amigos e amantes o melhor que pode acontecer a um homemouumamulher. Deteveseemfrenteaopotromaisjovemeacariciouacabea. PareceoquemediriaminhaamigaSophie.Apresentareios.Fariamumesplndidocasal. Emboraotruquedezangloparaobrigloadeclararestavasendoeficazatcertoponto elejogouessetipodejogosmuitotempoantesqueelaaprendesse,esabiacomoretruclo. OquetefazpensarqueseramoscompatveisSophieeeu? Apagou o sorriso. Sob nenhum ponto de vista ela queria que ele tivesse algo com sua amiga...masosolhosestavamdecididos. Bom, primeiro, ela mais velha que eu. Esse certamente um ponto a seu favor. Que mais?Pdeinclusiveescutarorudoquefezaoapertarosdentescomfora. No revelarei todos os segredos nem atrativos de minha amiga. Simplesmente,os apresentareiepoderdescobrirporvocmesmoquocompatveispoderoser. Franziuocenho. Por qu? O que tem ela de mau? "Maldio". Tinha parecido totalmente inseguro. Rapidamentesecorrigiu.Porquenecessitaajudaparaconseguirpretendentes?muitofeia? No!formosa,enotemnadademau! Acausaeapesardaenfticadefesadesuaamiga,eleapostariaqueSophierealmentetinha algumtipo deanomalia,sequeelapensavaqueformariamumbom casal.Noeratoestpido como para no darse conta de que suas tentativas para ver o rosto estavam motivados por algo mais que simples curiosidade. Ela tinha medo do que poderia chegar a descobrir. Agarroua entre seusbraos,incapazdeesconderseusorriso. Pois melhor que no a tenha conhecido, ou poderia me ver tentado de conhecla melhor. Estareifelizdeapresentarvocsseviaadorvelquandoestavazangada.

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Nopodiaevitarsorrir.Gentilmente,perguntou: Seria capaz de fazer de cupido, justamente quando comeamos a explorar algo to maravilhoso que surgiu entre ns? apertoua contra ele. Acredito que a bela dama necessita entodeoutrobeijo... E essa outra coisa! soltouse de seu abrao. No deveria estar me beijando absolutamente se quer reconquistar minha confiana, deveria se comportar como um correto cavalheiro! Seguiuaataporta. Muito bem, de agora em diante serei um modelo de correo. E a prxima vez que nos beijemosadicionoubrandamenteservocaquemebeije.Eessaumapromessa. Pois ento pode estar seguro de que nossos lbios jamais voltaro a se encontrar anuncioumaliciosamente. Lamento te contradizer, exceto que tenho todo o direito, senhorita Isabel, j que voc propensaasurpreenderoscavalheiroscomseusbeijos. Vocfoimalinformadoelevantouoqueixo. Soltouumagargalhada. Voc se anima em fazer uma aposta? Sou capaz de pr um perodo de tempo determinado...quetalumasemana? Tantotempo?olhousedutora.Oqueeuganharia? Esta segura de si mesma, n? Acredito que deveramos discutir sobre o que ganharia eu, almdobeijo,naturalmente. Seeuganharpropsvoctiraamscaranaminhapresena. Cortouarespirao. Muitobemdisselentamente.Eseeuganhar...passarumanoitecomigo. Isso nunc... detevese com um brilho desafiante nos olhos. Aceito o desafio. Mas se romperapromessaetentarmebeijarperdeaaposta. Deacordoascoisaspareciamirmelhorando.GraasaDeus. Isabelestavademuitobomhumorquandoretornou. Doqueestavamfalandotanto? VimoslordeAshbysemamscararespondeuFreddysimplesmente. Viramoseurosto?exclamouIsabel,detendosebruscamente.Queaspectotinha? Teddyapertouoslbioscomdeterminao. Nsnorompemosumapromessa. No iremos a nenhum lugar at que no me digam exatamente o que viram insistiu Isabel. Poisentonosensoparemos,porqueestapontodechoverassinalouFreddy. UmagotacaiusobreonarizdaIsabel. Atquenomeofereamumretratodetalhadodele,nosereimaissuaamiga. Afastouseagrandespassos,muitoirritada.Duascoisaseramindubitveis:umaeraqueno

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queria que visse o rosto; e a outra, que a desejava desesperadamente. Sentiu como seu tolo corao transbordava de felicidade, e um malicioso sorriso deslocava a careta de desgosto. "Propensa a surpreender", podia derrotar ao coronel lordeAshby em seu prprio jogo estpido. A aposta outorgava certo grau de controle: para quando a semana terminasse, veria seu rosto, e tinhaopressentimentoquesuarelaoavanariarapidamenteapartirdeento. Algo havia mudado inquestionavelmente a seu favor, se considerasse que ele havia seguido elaatEastSussex.Maselanopodiaconfiarcompletamenteneleseeleocultavaorosto. Por conseguinte, devia manter os lbios bem separados dos seus se quisesse ganhar a aposta.Todifcilpodiaser? Olivia observou com crescente antagonismo s trs irms Aubrey, quem se aproximavam da casa caminhando pelo atalho. Ashby e o irmo defunto tinham sido amigos muito prximos, mas isso no era razo suficiente para justificar que Isabel sentisse a necessidade de ir correndo ver o Ashby to logo se inteirou de que estava a. Como se fosse possvel que ele olhasse duas vezes a algum to inconsequente como essa simplria. Olivia sorriu sarcstica. Possivelmente esse pequeno abutre achou que teria uma oportunidade com a pattica Grgula em que se converteu; masnoseriaassim,noseOliviativessealguminteresseemdizer...oufazer...algoparaevitar.E emrealidade,Oliviaotinha. Captulo15 Ashby soube que havia algum em seu quarto assim que abriu a porta. Um perfume conhecido enchia o ar. A sala estava s escuras, mas escutou o roce dos lenis. Sentiu a boca seca. Pensando que estava delirando, aproximouse da cama, com a parte de seu corpo mais ansiosa apontando o caminho, sem que sua mente alcanasse em aceitar a ideia de que Isabel estivessealiesperandoporele... Aluzdoabajurjuntocamaseacendeu. Ol,Ashby. Deteveseboquiaberto. Olivia. Elasesentoudeixandoqueolenolsedeslizasseatsuacintura.Osseiossurgiamturgentes entresualoiraelisacabeleira. Vocparecesurpresosorriuela. Oqueestfazendoaqui?exigiuele. Umarisadaroucabrotoudagarganta. Oqueparecequeestoufazendo?Estouteesperandoparaquevenhacomigoafastouos lenisemumclaroconvite,deixandoaodescobertoumabrancacoxa. Estcasadaetomouconscinciadequeoperfumeeraarosas,noabaunilha. Oquesignificaquepodemosfazeroquequisermos,eningumjamaissaber...

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Por que agora? Depois de tanto tempo? fui ver voc o ano passado na sua casa, mas Phippsnomepermitiuentrar.Cumprindosuasordens. Vistasedisse,emboranopudessecontrolarqueseucorporeagisseanteavisodeuma mulhernuaemsuacama,muitomenosquandoIsabelestevetorturandootantoultimamente. Mas no havia nenhum interesse em satisfazer sua frustrao com outra mulher, e muito menoscomOlivia. Aodarascostasetirarajaqueta,escutououtravezorocedoslenis,edepois,sentiuumas mosquesedeslizavamaolongodesuascoxas. No pode deixar o passado para trs, como eu o tenho feito? disse ela, sedutora. Nos amamosumavez,masnuncachegamosaconsumaresseamor. Amou meu dinheiro, Olivia. E eu amei um sonho. Procure outro membro para que te satisfaa.Nomeinteressa. Semprefoimuitoorgulhosomurmurouamargamente.Suavizouotom.Aindatedesejo, possivelmentemaisqueantesdeslizouasmosparaatensavirilhamasculina.Estoutomida porvoc... Quase saltou para afastarse de suas mos. Realmente aprenderaalguns truques durante os ltimosanos,mascertamentenodoBradford,podiaapostar. Desejame mais que antes... Antes, quando? Antes ou depois de minhas cicatrizes? Tem quesermaisespecfica. Nosentianenhumconstrangimentodepermanecercompletamentenuafrenteaele. Devo dizer que seu rosto melhorou notavelmente desde a ltima vez que te vi. Avanou por volta dele. Sempre desejei voc. Ningum me fez sentir o que voc me provocava, Ashby. E aindaofaz. AlgoqueIsabeldissemaiscedoressonounacabea,enopdeevitarsentirseculpadocom amulhercomquemdesejavasecasarsporestarfrenteaOlivianua.Olhouafriamente. muito tarde. No desejo voc. Acredito que nunca o desejei. Vistase cruzou o quarto, pondoamaiordistanciapossvelentreeles. Serviria se eu dissesse que tenho sido infeliz desde o momento em que rompi nosso compromisso? Esseseuproblema,noomeu. Issodizagora,maseuseiquesesentiudevastadoquandotedeixeianosatrs. Possivelmente, mas sei o que senti, ou que no senti. E voc incapaz de sentir as emoesquedesejoemumamulherIsabeldespediamaiscalordapontadeumdedoqueoque Olivia podia sentir completamente avivada. Pela ltima vez, vistase, antes que eu chame os criadosparaqueteajudemestaerasuamaneirasutildefazerelasaberqueestavarejeitandoa. Dandoumolharturvo,sussurrou: Porquenotirasuaroupaeeudemonstrocomqueclassedeemoessoucapazdefazer vocarder? Sabendo perfeitamenteo que ela estava procurando, sentiu um repentino rechao por toda

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asituao. realmentetodesesperadaasituaoquetemqueseprostituirporsuafamlia? Suaexpressosetornoumalvolaedura.Agarrouacamisadacadeiraeacolocou. Porquemontouesseespetculohojesenoqueriaqueprocurasseporvoc? Levantouumasobrancelha. Estavacavalgandoemmeuparque. poressaAubrey!gritouatnita.porelaquevoc...poressasimplria! E se fosse assim? seu sorriso fugaz durou apenas um segundo. Se dispersar alguma calnia que comprometa senhorita Aubrey comigo, e o visconde Stilgoe fareja algum possvel escndalo, far que se case comigo antes de um abrir e fechar de olhos. Isso iria contra os planos deseuirmo,verdade?foiagrandespassosparaaporta. Tem cinco minutos, depois enviarei a algum para que te acompanhe at a porta, vestida ouno. Acorda, John! Temos queconversar a ordem terminante chegou entre sonhos. Percebeu a luz atravs das plpebras. Grunhindo um protesto, John deu a volta e escondeu o rosto sob o travesseiro. Umamosacudiuseuombro.SuagordinhasimplriatemumnamoricocomoAshby! O que? reconhecendo a voz de sua irm, voltou a cabea e entrecerrou os olhos. Liv, peloamordeDeus,demadrugada!Quediabosacontececomvoc? Oliviaestavaplida. Esta noite fui ver o Ashby e a vi sair de sua casa. John se sentou, passando as mos pelo cabelodesgrenhado. Vocviuele?Porqu? Issonoimporta.Eutedissequeelanoeraadequada.DeveriaterficadocomaTalbot. cincovezesmaisricaqueasenhoritaAubreyemuitomenosproblemtica. Louisa Talbot espetou com desgosto intragvel e desagradvel que tem uma grande aranha americana como tio. Sabe muito bem que contratou agentes para que investigassem nossosassuntos. Se eu tivesse jogado o lao realmente, ele no teria tido nenhum problema em difamar nossonomepublicamente.Almdisso,eugostodeIsabel.digervel. EstoudizendoqueelatemumcasocomaGrgula,ohcabeadevento! Examinouaenigmaticamente. Penseiquesdevereletecausavarepulso. Nooolhouaosolhos. Penseiquepoderiafazerqueseinteressasseemmimoutravez... Esalvarvocdeseusapuroseconmicos?Liv,jtedissequemeocupareidetudo. Como o fez a ltima vez o reprovou. Lamento o do Bradford soprou. Devia ter investigadomelhorsuasituaofinanceiraemvezdeacreditaremsuasextravaganteshistrias. Elaficoudepecomeouaandarpeloquarto.

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No posso acreditar que tenha sido to idiota! Esta to melhor agora, quase como era antes.Eu... Noadiantaqueserecrimineagorapeloqueaconteceunopassado. Aomenosorostodo Bradfordresultapassvelnojantar. Passvel?olhouofuriosa.Mamedissequeestavatobbadoqueontemnoitequase seafoganopratodesopa.Atseucheiromedecompe. MecontesuavisitaaoAshby.Teviu?Faloucomvoc? Sim! Desdenhoume, mas agora sei por que e imitando maliciosamente a Isabel. por essa criatura to encantadora que est cortejando. De algum jeito, conseguiu a ele tambm se levantoudacama. John,vocdeveprocurarporoutra.Estamuitoestpidaparaapreciarsuaboasorte.Um bomnmerodedebutantesseequilibrariasobrevocparapoderjogarolaoaoAnjoDourado. Imogen Blakely, por exemplo. Seu pai venderia a alma ao diabo por um genro com ttulo da nobreza. Enrugouorostoemumgestodeaverso. LeonardBlakelyumcomerciante,Liv. E a senhorita Milhares? Seu pai foi visconde. Agarrou um copo vazio de brandy que havia deixadoemumaprateleiraprximacama. No possvel que Isabel prefira Grgula em vez de mim. Estou seguro de que o visitou porumaquestototalmenteinocente. Poisporquesaiusigilosamenteenodisseasuafamliaaondesedirigia? No devia se preocupar, disse a si mesmo. No era amor o que procurava, s dinheiro. Mesmo assim, a ideia de que qualquer mulher preferisse a um ermito com o rosto deformado resultavainaceitvel. Quando o repreendi sobre ela seguiu dizendo Olivia advertiume que no divulgasse rumores,jqueseoirmoseinteirasse,estariacasandocomeleemquestodesegundos. Umaondadeardenteirapercorreutodoocorpo. Temrazo.Senotomarmoscuidado,tudopoderiavoltarsecontransenosexplodirno rosto.Enenhumdensconseguiremosnadadoquequeremos,Liv. O que acredita que quero? Nada mais que a vida que mereo, isso o que eu quero espetoufuriosamente. Elebocejou. Teconhecendo,apostariaatmeultimocentavoquequerrecuperaraoAshby. Equivocate! ficou de p de um salto e se dirigiu porta. Pode apodrecer pelo que a mimconcerne! Escuta,semecasarcomaIsabel,eleficarlivreparaescolher...deteveseaoescutloeo enfrentou. Realmenteaquertanto?perguntoudesiludida. Deslizouse sob as mantas. Isabel no era nem sequer ametade de deslumbrante que Olivia

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ou que muitas de suas admiradoras eram, mas tinha algo que o dominava. Ela via alm de seu rosto arrumado, de sua popularidade, e o que descobria parecia no impressionla absolutamente. MeperguntoporqueteveocuidadodeteadvertirquenorelacionasseonomedeIsabel com ele ponderou em voz alta John. A nica concluso lgica que me ocorre que Ashby no tem nenhum desejo de ficar apegado de maneira permanente uma vez que se divertiu com ela. IncomodavaqueAshbypudesseseroprimeirohomemnavidadaIsabel,masseobrigouapensar friamente,demaneiraracional. No teria sentido perder a cabea agora, e menos por uma mulher da qual no tencionava seapaixonar.Podeserqueistonosconvenha,Liv. OH,sim?Como? Quando Ashby se cansar dela, a quem recorrer por consolo? Uma mulher com a reputao arruinada e o corao destroado presa fcil para qualquer jogo, e extremamente dcil. Asseguro que nos convm passar por cima de tudo, por agora. Posso inclusive dar um empurronessadireo. Comopoderiafazerissoseparavocsupostonosabernadaarespeito? Deixe em minhas mos. Sua tarefa se manter separada dele. E no me olhe assim, Liv! Conheo voc. Desejao, e o ter. Asseguro que plantaste a semente em sua cabea. Agora no faanadaeaguarda. Quandoterminarcomseubrinquedonovo,buscaraporvoc. Umsorrisoapareceunacomissuradeseuslbios. Algumas vezes, Johnny, me esqueo de quo arteiro . Sem dvida Stilgoe duplicar o dotequandoseinteiredequeelamercadoriamanchada. Mealegrodequeporfimentendameupontodevista.Boanoite. Boa noite partiu do quarto. John contemplou o dossel pudo. A histria de Olivia no o abateu realmente. At certo ponto, serviu para recuperar seu orgulho ferido. A Isabel no importava um pice, sabia disso fazia dias. Ao menos agora sabia por que. No era porque tivesse perdidoseucharme,massimporquealgumhaviaseadiantado.Tivessepreferidofazerelapagar por ter feito ele duvidar de si mesmo... e o faria, ao seu devido tempo. Convencer ela de que se casasse com ele j no era suficiente. Precisava sofrer, e teria que amlo, porque cometera o pecadocapitaldefazerqueadesejasse...aela,eaningummais. CAPITULO16 Paris Nicolas Lancaster era arrogante, enigmtico, incompreensvel, diablico e irresistvel. Para um homem que repetidamente gritou que no desejava voltar a vla; realmente fazia justamenteocontrrio. Dominavamnasentimentoscontraditrios.Quandoestavaasscomele,suadeterminao sedebilitava,omundopareciaestarbem;equandoabeijava,desejavafundirsenele.

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Deviadesprezlo,ouaomenosestarzangadacomeleporconsiderarqueunspoucosbeijos e um oferecimento de paz a fariam esquecer o cruel mau trato que havia dispensado, mas se sentiaprofundamentecomovidapelosesforosquerealizouporsuaobradecaridade.OqueJohn vantajosamenteprometeusemchegaraconseguir,eleoobtevesilenciosaeeficientemente. Mesmo assim, ele no era o nico capaz de elaborar subterfgios. Isabel enviou a proposta por um dos moos de estbulo dos Aubrey, e durante o resto da semana no East Sussex se conteveenofoivisitlo. Tinha ainda fresca na memria a histria de ris para cometer essa tolice. Nem sequer ela mesmaadmitiriaquepossivelmentenopudesseevitarequilibrarsesobreeleseovisse. Os ltimos trs dias em Haworth Castle passaram muito devagar. As mudanas do tempo estiveram terrveis, fora e dentro da casa, entre os membros da famlia Hanson. A festa se viu contaminadacomtudooqueaconteceu.Paraofinaldasemana,todososmembrosdoclAubrey estavamdesejososdevoltarparasuacasa. No te entendo, Izzy a atacou sua me durante o tardio almoo, uma vez j de volta no larfamiliarJohnestavadispostoadeclararseestasemana,evocodesalentou! Isabelestavacomarespostapreparada. Comovocpodeencorajaraumhomemquepassaamaiorpartedotempocomsuairm? obvio que passou a maior parte do tempo com sua irm. Voc quase no prestou atenonele. Basta, mame, no insista implorou Charles Sabe como fica Izzy depois de ter estado viajandoemumcarrodurantevriashorasedetertidoquepermanecerfechadatodootempo. SetransformaemumavelharabugentaesclareceuFreddy. O mau humor de Isabel tinha pouco que ver com a viagem e o mau clima; e muito mais... comoAshby.Durantetrsdiaselaignorousuaexistncia.Eelenemsequerenviouumanota! S queria assinalar que John um jovem encantador, e que Izzy no deve pr tudo em perigoadicionoumalhumorada. Coloco tudo em perigo... por no me dobrar a seu afetado cacarejo e no me converter emumaimbecil?demandouIsabelprovocandoumgrunhidodasgmeas. Vocs me obrigaro a me casar com um homem que no amo nem desejo, alm de minhashabilidadesparaconversar,portanto,qualoponto? O ponto que o que voc quer j no est disponvel, Isabel Jane Aubrey, por isso faria muitobememaceitlo!respondeutaxativamentesuame. Isabelficoudep,ardendodefriaemseuinterior. Medesculpem,perdioapetitecorreuescadaacimaparaseuquarto,desejandoqueWill estivesse ali para distrala com uma brincadeira, prometendo que tudo se arrumaria, mas Will se foi. Jogousesobreacamacomosolhoscheiosdelgrimas.Shaviaumhomemquepodiafaz lasentirmelhor,eaabandonou. Algumtocouporta.

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Vembora!gritou. Senhorita Isabel disse Norris detrs da porta. Mary Higgins est na cozinha. Quer falar comvoc.Tenteiquepartisse,masaimprudente... Isabelabriuaporta,eNorrisporpoucocaiaocho. Estnacozinha? Sim,senhoritaIsabel. Avereiali. Se Mary se achava ali, devia ter perdido o trabalho com a senhora Tiddles. Isabel desceu depressaesesentiualiviadaaoencontraraLucyeMaryrindo. SenhoritaAubrey!MaryficoudepfazendoumarevernciaquandoviuIsabelnasoleira. Ol,Mary!Isabelentrourapidamentecozinha.Deus,estatobelaeelegante! Marysorriuabertamente. Obrigado,madame!Suabondadeoqueproduziuamudana. UmsorrisosedesenhounorostodaIsabel. AgradaavoctrabalharcomasenhoraTiddles,suponho. Certamente.umagrandesenhora,enoslevamosdemaravilhas. Agradame escutar isso. Isabel desviou o olhar para a Lucy, que parecia igualmente agradada. A senhora Tiddles esteve comentando s clientes sobre sua obra de caridade declarou Maryealgumasdasdamasestoperguntandosevocconheceoutrasmulheresquenecessitem umemprego. Sim,conheooutrasmulheres!gritouIsabelcontente.Porfavor,digasenhoraTiddles de minha parte que irei ver a... O que isto? perguntou quando Mary estendeu um papel dobrado. AlistadasclientesdasenhoraTiddlesquenecessitamvivastrabalhadorascomoeu. Humalista?repetiuIsabelsurpreendida.Desdobrouanotaeficouboquiabertaaovera extensa lista. Mary, isto maravilhoso! Conheo a maioria destas damas. Escreverei para elas imediatamente... tudo o que devia fazer era comparar a lista das damas que Mary havia dado, com as que estava na fundao e conseguiria solucionar a vida de vrias delas. A guardou no bolso e sorriu a Mary. Obrigado por ter vindo, e agradea de minha parte senhora Tiddles por sua preocupao. IsabelsedirigiuaoescritriodeStilgoeparaenviarumanotaaSophieearis,assimcomos damas da lista da senhora Tiddles. Encontrou uma carta do Ryan na pilha de convites e correspondncia da semana sem dvida era a que queria que entregasse a risassim como tambmvriascartasdecavalheirosdirigidasaela.Norrisapareceunasoleira. Sim,Norris? Omordomoentrousustentandoumacartanamo.

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Istoacabadechegarparavoc,senhorita. Obrigadoocoraodeuumsaltoaoveroleoestampadonolacre.AguardouqueNorris partisseeabriurapidamenteoenvelope.Conheciaaletradesigualesaltouvista:"Ondeest?". Estava assinada com um "P" e a direo a seguir: Park Lane. Um amplo sorriso se desenhou nos lbios. A Grgula havia retornado, e estava zangada. Jogou um rpido olhar porta aberta, levantouacartaeabeijou.SeParisnosabia,elanoperderiaaaposta.Ainda. uma trapaceira e uma covarde Ashby bateu a porta do escritrio ao fechla e agarrou amodaIsabel.Arrastouaatravsdoespaosoescritrioesedesabounosof,sentandoasobre ocolo. Aapostaterminou!"Agoramebeije,Helena,venham,metragamminhaalmadenovo!". Rindo entre dentes, afundou em seus olhos famintos, e por pouco o beija realmente. Todo seu ser desejava afundarse em seus braos sem pensar em nada mais, mas toda sua vida se arruinaria, e no poderia ver o seu rosto. Por isso, s passou os braos pelos amplos ombros e deixou que seu sorriso dissesse tudo o que seu corao albergava. Deus santo, quanto sentiu a faltadele! A aposta no terminou bruto. No estabelecemos nenhuma especificao de quanto tempodevamospassarjuntosduranteasemana. Sua mscara azul fazia jogo com a conservadora jaqueta que levava posta, outorgando um tomazultropicalaosolhosqueaolhavamcomabatimento. Vocnosentiuminhafaltanemumpouco? Tanto, que doa o corao, mas no daria a ele armas contanto que permanecesse em seu coloeraumarespostaporsis. Seusolhosmudamdecor.Sabia? Simmurmurouasperamente. svezessoverdes,outrasazuis.bastanteestranhomurmurouela. Isabel,digaquemeperdooumeuanjo... Perdoei voc sorriu brandamente. Como no fazer depois de que a seguisse at o East Sussex?Confessouqueadesejavadesesperadamenteesecomprometeucomsuaobra.Aindano podiaacreditarqueadesejasse... Ashby,ohomemaoqualsempredesejou! Eledeixouescaparumsuspiroolhandooslbios. Desejariaquenohouvssemosfeitoamalditaaposta. Poderiaterminlaagoramesmomurmurouela.Tudooquetemquefazermebeijar, Paris. Suastticassoruinsenotebeijareicontevearespirao. Confiatopoucoemmimquenomemostreseurosto? Seusolhosficaramsrios. Quantovocseimporta?Penseiquenoimportavameuaspecto,quesabiacomoerapor

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dentro. Elapercorreuamscaracomapontadosdedos. Estacoisaseinterpeentrenscomoumabarreira.Nopercebe? Tenhomedodequeoquedescubramudeoquehentrens. Oquehentrens?perguntouelabrandamente. nozdoAshbyseinchousobagravata. Oqueseja,noqueroperdla,Isabel. Tampoucoeususpirandoapoiouacabeasobreseuombro.AsemananoHaworthCastle demonstrouquenoimportavaquantotentasse,noqueriaaoutrohomem.QueriaaParis. Lisuaproposta. Elalevantouacabea. E? Sereihonestocontigo;noacredito...detevese,reconsiderandooqueiadizer. Digameisso.NomedeixeemsuspenserogouIsabel. Tenho duas coisas que dizer sobre a proposta, portanto, me escute antes de reagir. Antes de tudo, est muito bem escrita, em termos claros e contundentes. Seu advogado, certamente, sabeoquefaz. Entretanto, o pas est em bancarrota. Depois de revisar as cifras com o Brooks, tenho minhassriasdvidasdequesejafactvelsuaaprovao. Esto pedindo ao Parlamento que pague milhes, dos que nem sequer tm no tesouro. Possivelmenteemalgunsanos,quandoopasconsigarecuperarsedaguerra... Sentiuseprximaslgrimas. Estdizendoquenorealista? Nestemomento,massminhaopinio.Nodevedesanimar.Eu... No, confio em seu bom julgamento. Estou segura de que est no certo encurvou os ombros,desanimada. Poderamos mudar a proposta para diminuir os custos, mas ento as compensaes seriam to nfimas que no conseguiriam ajudar realmente aos beneficirios, apesar de afetar significativamenteosrecursospblicos. Entendoaquestotodoseutrabalhohaviasidoparanada. Acariciouaface. Querida, estou seguro de que pode ajudar a essas mulheres de outra maneira. muito decididaeinteligente,etemocoraomaisgenerosodetodaaInglaterra. Suaspalavrasenfraqueceramasprofundidadesdesuaalma. Obrigadoporsuaspalavras. a pura verdade em nome de Deus, minha adorvel leoa, e uma das razes pelas quais admirotantovoc. Brindouelecomumsorriso. Admirame?

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Euadorovocsuspirouele. Sentiu um feroz desejo de beijlo, mas o desejo de ver seu rosto foi maior. E se deu conta do verdadeiro significado da aposta: confiana. Mas no do tipo que sups, ambos procuravam provasdossentimentosdooutro. Elequeriaassegurarsedequeelaoaceitariaapesardesuascicatrizes,eela,deestarsegura de que podia depositar nele seu amor. Por conseguinte, no importava quanto ela queria devor loabeijos,precisavaconterseeperseverar. Possivelmentepossaajudaraessasmulheresdepoisdetudomurmurouficandodep. Abraouapelacintura. Aondevai? Anenhumlado.Amesentarjuntoatinosof.Tenhoalgoincrvelparatecontar. Aproximouamaisaele. Mediga.Eugostodeteabraar. Sentiu o forte peito contra os seios, e a inconfundvel dureza masculina debaixo das ndegas.Umagudoespasmodedesejobrotoudamesmaessnciafeminina. umnotvelvadioenobeijareivoc. Se eu devo sofrer um estado permanente de excitao, voc dever fazer o mesmo sorriumaliciosamente.MeConte. Bemoamaldiooubaixofazendoorirentredentes.Recordaquetefaleisobreaprima de minha donzela, a que recolhi do Spitalfields? Bem, consegui para ela um emprego em uma chapelaria. A proprietria, uma mulher muito bondosa, ficou to encantada com sua nova empregada que,comovidapornossaobradeassistncia,contouasuaclientelasobreela;ebem,olhealista aextraiudeseubolso. EstassenhorasdesejamcontrataraalgumcomoMary. Folheoualista. Deveria abrir uma agncia, a "Agncia de Empregos para Vivas, Mes e Irms de Combatentes de Guerra". Uma proposta pode ficar parada no Parlamento durante anos, mas esta umasoluosimples,prticaeimediata. Poderiafazerpublicidadenosjornais,alugarumescritrio... brilhante!inclinouseparabeijlo,esedeteve.Demnios. Penso exatamente o mesmo acariciou os lbios com o polegar. Desejo te provar to desesperadamente.Umdesejovertiginosoadominou.Pare. Imagina que doce seria: lento e prazeroso como uma droga, mas ainda melhor as plpebras estavam pesadas ao escutar suas palavras pronunciadas lenta e sedutoramente, como emumsonho. Vagamente, sentiu seus longos dedos agarrando o tornozelo esquerdo, subindo pela panturrilha coberta com as meias. Poderamos nos beijar durante horas, voc e eu. Nem sequer notaramosquechegaoentardecer.

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Esqueceramonosdotempo,detudo,desfrutandoumdooutro. Sentiuamoquenterepousandoemsuacoxa.Moveuse,segurandoseupulso. Quando disse "nada de beijos", esqueci de especificar tambm "carcias pouco cavalheirescasdebaixodeminhassaias". Eleofereceuaquelesorrisolento,misterioso,todele. Carcias pouco cavalheirescas, n? Isso me obriga a me afastar, ento. Estou convencido de que no existe um s cavalheiro de trinta e cinco anos que no tenha explorado debaixo das saiasdeumamulheremalgumaocasio.Anoserquetenhaoutrotipodegostos. Pariselapuxouseupulso.Estvamosfalandodeminhaagncia. Olhouafixamente,comosolhosazuisesverdeadosmuitobrilhantes. Bem tirou a mo de debaixo das saias e a apoiou sobre o vestido, no mesmo lugar. Estarei feliz em cuidar da logstica, da publicidade nos jornais, de encontrar um lugar adequado e definanciartodaaoperao. Vocofaria?surpreendida,arregalouosolhos.Porqu? No foi voc a que me disse que oferecer ajuda a outros serve para curar as prprias feridas?Acreditoemsuacausa,justaehumanitria.Eteajudareiemcadapassodocaminho. Deslizouosdedosseguindoocontornodobembarbeadoqueixo. Estmefazendomuitodifcilganharaaposta. Bem. Quantotempoacreditaquelevarencontrarapropriedadeparaalugar? Umasemana,comomuito. Eenquantoisso,eupoderiatrabalharcomaSophieerisnalista.Emalgumoutrolugar. Fezumacaretairnica. Quemaisesttentandoobterdemim,mulher? Euquerodirigirapartirdesuacasaduranteessetempo.Temvriassalas... Rotundamentenonegoucomacabea. Entendo enredou os dedos no escuro cabelo liso. S lamento que no possa ver voc, considerandoqueestareitoocupada.Emborapossivelmente...sirvaparaganharaaposta. Fechouosolhoseexalouprofundamente. Bem.Sporumtempo. Entrelaouosbraosaoredordopescoo,sussurrandoaoouvido: Eutambmteadoro. Captulo17 Inspecionou pessoalmente a cada uma delas? perguntou Ashby a seu advogado, enquantorevisavaorelatriosobreaspropriedadesqueseencontravasobreamesa.ComoIsabel se apropriou de seu escritrio para dirigir da direo da fundao durante dois dias alm de tomar posse de cada quarto localizado no segundo andar da casa ele teve que refugiarse no

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poro,ondesimulouestartranquilo. Seu vestbulo se converteu em um atestado galinheiro, e cada entrada estava bloqueada com uma fileira de mulheres vangloriandose, espera de ser recebidas por seu anjo salvador, ou algumadesuasassistentes. Mas o pior de tudo era que o tempo estava terminando. Ao final desse dia, saberia se a mulher que amava seria dele, ou no. Embora tivesse a vida nisso, no podia recordar por que pensou que a aposta seria uma tima ideia. A nica coisa que havia conseguido era colocar uma cordaaoredordopescoo,comumrelgiodeareiapenduradonela. Eu fiz, milord. Fitzsimmons tirou uma pasta da pilha. Est localizada em Strand, tem vintesalaseaoferecemporumpreorazovel.Diriaqueaminhafavorita. Embora o imenso edifcio parecesse adequado para os propsitos de Isabel, Ashby preferia uma propriedade mais prxima a sua casa. Queria ter ela por perto, precisava, fosse sua mulher ouno. Sabia de antemo que embora Isabel o desprezasse de todas as formas quereria estar perto dela, no importava com quem se casasse. Um punho gelado pareceu espremer as suas vsceras diante do pensamento de ter que passar o resto de sua vida observandoa das sombras enquanto outro homem a tinha em seus braos durante as noites, cedo nas manhs, cada vez que o desejasse...Tic,tac,tic,tac. Obrigouseaseconcentra. EestanoPiccadilly? Quinzesalas,incluindoumsalodebailequedaumjardimderosas,mas... Oque?demandouAshbyimpaciente. Seupreoestsobrevalorizadoemtrintaecincoporcento,milord. Noseimportavaempagarumasomaexorbitante,contantoqueIsabelestivessepertodele. Deusestariaencantadodepagaratdezvezesessasoma,sepudessecomprarparaelaeterminar comessatortura. PorDeus,oirmodaIsabelnoeraumsheikrabe. Fecheatransao.Hoje. Hoje? Mas, milord... Fitzsimmons comeou a protestar fazendo uma careta de consternao. Hoje mesmo. Quero ter a escritura em minhas mos antes do entardecer olhou ao Phipps, que se achava discretamente observando tudo de um canto, simulando ser uma simples decoraodaparede. Porfavor,mostreasadaparasenhorFitzsimmons. Phippsseviudesolado. Porali...? Nosequeixousempredenopoderfazersuficienteexerccio? Reprimindo as queixa pela ofensa, Phipps conduziu ao advogado escada acima at a frente dacasa,ondenenhumhomemdeveriaousarirsemescolta.

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Eoquepoderiafazercommeusdoismeninos,senhora?Nopossolevlosaotrabalho,e somuitopequenosparadeixarelessozinhosajovemderostomacilentoqueestavasentadado outro lado do escritrio da Isabel espremeu nervosamente o tecido de seu casaco, com uma expressoangustiadaemseurostogasto.MeuirmoNilesnosenviavaseussalriosdafronte,e nosarrumvamosgraasaele,masagoraquesefoi...comumsoluoquebrado,amulhersecou aslgrimascomamangadocasaco.Meumaridofoideportado,vocveja.Eu... vocumamulhertrabalhadoraehonesta,Rebecca?perguntouIsabelbrandamente. Rebeccaelevouavistacomexpressodesesperadaemseusolhosmuitoabertos. Sim,senhora!Nuncaroubeiumcentavoemminhavida!Emborameenvergonhedizerque meumaridofoiumrufioquetinhamuitomaugnio. Bom, bom a acalmou Isabel jogando um olhar em direo aos dois pequenos, sentados timidamentenosof.Comoveuseaovlos,estavamto...magrosetristes. Danielli devia comer mais que os dois meninos junto. No deve se envergonhar pelo passado de seu marido. Agora tem que pensar em si mesma e nos meninos, melhorar suas vidas, comeardenovo. Rebeccasorriuentrelgrimas. Euadoraria,senhora,euadorariacomeardenovo. Esplndido Isabel fez uma anotao no livro de contabilidade da agncia junto ao nome da Rebecca. Te buscarei um emprego de acordo com suas habilidades e necessidades. Sua obrigao esforarse para fazer o melhor que possa. Nada mais extraiu um xelim da caixa de mogno e o ofereceu a Rebecca. Compre aos meninos um sorvete. Enviarei uma nota logo que consigaumemprego.Emcincodias,nomximo. RebeccaaceitouamoedaeagarrouamodaIsabel. Obrigado!VocumaenviadadoSenhor. AshbyeraoenviadodoSenhor,reconheceuantesimesmaIsabel. Denadasorriu.Bomdia,erecordenossaconversa. Depois de ter pego as mos dos pequenos entre as suas e acompanhlos at porta, desabou na cadeira do Ashby. Dirigir uma organizao de assistncia social era econmica e emocionalmente entristecedor, mas extremamente gratificante. Nos ltimos dois dias conseguiu emprego a trinta mulheres, e por sua parte, ris, Sophie e Molly a me viva de Joe, a que Isabel tinha ajudado e que agora trabalhava com elas tinham obtido resultados igualmente bem sucedidos. Graas publicidade nos jornais choviam oferecimentos de emprego e um nmero crescente de solicitantes se apresentava cada dia. Tudo graas a Paris. Deslizou os dedos sobre a superfcie da caixa de mogno esculpida com um leo que havia feito para ela, a mesma que ela havia devolvido umas semanas atrs. A encontrou na manh do dia anterior sobre a mesa com uma nota que dizia que o dinheiro em seu interior devia gastar conforme achasse conveniente. Notou com um sorriso que o leo tinha o mesmo desenho do braso de sua famlia. Devia tomar cuidado de no comear a acreditar que o conde de Ashby a estava cortejando. Realmente se

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converteu em um aliado em armadura brilhante, fiel defensor de sua causa. A pergunta era: se converteriaemseucavalheirodebrilhantearmadura? Hoje era o ltimo dia da aposta. Essa manh, quando visitou Paris no poro para contar sobre os avanos obtidos at o momento, a segurou entre seus braos, procurando que ela sucumbisse ao desejo de beijlo. Recm barbeado na manh, com o cabelo mido e com a pele despedindo um fresco perfumea sabo; desejou devorlo. Quando no o fez, seus olhos azuis se tornaramsombrios. Realmenteaqueriatanto?Quaseeramuitofantsticoparaacreditar. Surpreendeuse quando algum tocou porta. Supunha que Rebecca era a ltima pessoa quedeviaentrevistarnessedia. Entreautorizoueummomentodepois,entrouStilgoe. Izzy! seu irmo a examinou nesse luxuoso ambiente, e sorriu amplamente. Diabos! verdade! No podia acreditar quando Leitrim me disse durante o almoo no Clube Social que sua esposahaviacontratadoumadonzelaatravsdesuaagncia. Isabelseaproximou,abraouoedeuumbeijo. Conteiparavocissoduasnoitesatrs,duranteojantar. Examinouacompletamente. Devodizerquemesurpreendeuumtantodescobrirque... QueAshbyestavaenvolvido?Ofereceunossuaajuda. Ecomoaconteceuisso?Mantevecontatocomeletodosestesanos? No, Charlie. Visiteio, acompanhada de minha donzela, no se preocupe. Como a Sophie eristemosfeitoemrepetidasocasiescomaesperanadereunirpatrocinadoresparaacausa. Lorde Ashby nos ofereceu generosamente sua ajuda. Est disposto a contribuir com seu tempoeesforo;nocomovoc... E sua casa, a manso Lancaster interrompeu Charles cortante. Que escritrio to elegante,n? S durante um tempo, uma semana no mximo, at que aluguemos um escritrio apropriado. Seuirmoaindaaolhavacomexpressocticaepreocupada. Realmente muito resolvida e ousada. De todos os homens na Inglaterra, foi a ele suspirou.Nopossodizerquemesurpreende,mas... Oque?Obviamentetemalgonacabea. No desejo ver voc ferida, nem desiludida, Izzy. Alguns anos atrs teria estado encantado.Hansonumbompartido,mas,indubitavelmente,Ashbymelhor. Entretanto, considerando as feridas que sofreu e seu consequente isolamento da sociedade... seu irmo franziu o cenho. Espera um minuto... voc o viu? Onde est esse demnio?sorriu.Eugostariadesaudlo. Deverconsultaraseumordomo.PhippsdirigeaagendasocialdeAshby. Poisento,possodeduzirquenodeixoutotalmenteseuisolamento.

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Norealmente.Aindasemantmfechado. Mamesabealgodisto? No estamos em bons termos no momento demarcou Isabel. Em realidade, tampouco comsuasirms. ElasqueromelhorparavocquandoIsabelnorespondeunada,ficoudep.Ireiver sePhippsmepermitefalarcomseuempregador. Depois,ireiparacasabeijaraminhaesposaeaminhafilhinhaabeijounaface.Vejovoc l. Quando Isabel fechou a porta atrs dele, escutou conversas no corredor. Suas amigas seguiamcomasentrevistas.Nodiaanterior,depoisdeterterminadocomtodas,mantiveramuma longa reunio para discutir os potenciais empregadores e empregados e outros temas relativos suanovaagncia.Parisnoparticiparapessoalmente,poistinhapreferidofazloatravsdela. Comoeraprevisvel,riseSophietinhamsentimentosambivalentesarespeitodele:estavam felizespelonovoempreendimento,masnodeixavamdeestarpreocupadascomela. Isabeldecidiutentarconvencloparaseapresentarasuasamigas. Andou agitada pela sala. Em poucos minutos baixaria o sol e o tempo limite da aposta expiraria. Pulsava o corao rapidamente, a tenso se agitou no estmago. Havia probabilidades dequeelaganhasseaaposta,elogoveriaorostodele.Masessanoeraarazopelaqualestava toexcitada. A aposta tinha acalorado a paixo entre eles e o desejo que se professavam mutuamente. Faltava muito pouco para que as restries se levantassem, para que cassem as barreiras ditadas pelaaposta. Oqueaconteceriaquandoestivessemjuntosoutravezass? Comofoiseudia? Isabeldeuavoltabruscamente,comocoraonagarganta. Paris. Elefechouaporta,virouesedirigiuparaela.Osolhosazuisesverdeadosbrilhavamatrsda mscara. Tenhoalgoparavocofereceuumpacote. Oqueisto?perguntoucomvoztremente. Umdbilsorrisosecurvouossensuaislbios. Descobreporsimesma. Aceitouopacote,comcuidadodenoroarosdedos.Seotocasseagora,noseriacapazde deterse. E no poderia ganhar a aposta, no veria seu rosto, e estaria completamente vencida. Seupulsoparouuminstante. Stilgoeesteveaqui.Queriatesaudar.Viuo? No.Laprimeirapgina. Seobrigouaconcentrarnospapis. algoreferenteaumacasa.

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Esto limpando, mobiliando e preparando para amanh como dissemos. Tambm comuniqueiamudanadeendereoaosjornais.Jtemumaagnciadecaridadeoficial,amor. Piscando,leuaprimeirapginacompleta. uma escritura de uma casa em meu nome, Paris! olhouo aos olhos com o corao batendoforte.Vocmecomprouumedifciointeiroparaosescritrios? Completo, com quinze salas, um jardim de rosas, e um salo de festas para bailes de caridadeenoitesdegalaebeneficnciasorriudemaneiraestranha,analisandosuareao. Encheram os olhos de lgrimas. E ela que pensou que seu primeiro donativo havia sido extravagante...Esseedifciodeveriatercustadodezvezesmais.Ningumeratogenerosocomos desamparados.Salvoele. Se...sesouberemquemecomprouumacasa,minhareputaoseverarruinada. Maldio,Isabel!Compreiaparasuaobradecaridade,noparateinstalaracomominha amante! Chegou concluso de que devia estar louca, e que era to desavergonhada como suas irms;umafalhagraveemsuaeducaocertamente;porquetologoescutouapalavra"amante" apareceram imagens de seus sonhos recentes, deixando em evidncia o desejo irrefrevel que a havia possudo todas essas noites. Ela morria por esse homem alto, moreno, enigmtico, e estava dominada por uma fora poderosa da natureza que fazia que s olhando ele doesse o corao. Morriaporabraloebeijlo. O que sugere que faa com ela, ento? perguntou desalentado, interpretando mal seu silncio. Tremendopelaintensidadedeseussentimentos,deixoucairadeclaraonochoecolocou osbraosaoredordoseupescoo. Coloque a casa em seu nome. a partir de agora um membro da Presidncia cobriu os lbios com os seus, sentindo uma corrente fervendo que corria por suas veias. Ele grunhiu de prazerealvio. E explodiu a eletricidade que cresceu entre eles durante toda uma semana. Suas bocas se fundiram apaixonadamente, desesperada por recuperar o tempo perdido. A lngua masculina rodou como veludo sobre a sua, arrancando profundos gemidos com cada carcia. Foi um beijo profundo,selvagemesensual,desenfreadopelasnsiascontidas,tantofsicascomoemocionais. Abocamasculinapercorreuopescoo. Passaranoitecomigo. Estonteada, levantou com esforo as plpebras para olhar pela janela. Estava escuro. Em algum momento, enquanto esperava por ele, o sol se ocultou. Ele havia perdido. Tambm Paris descobriu o manto impenetrvel da noite. Seus olhares se encontraram. Uma sbita apreenso apareceunosolhosdeleaomesmotempoque,tardiamente,davasecontadequecalculoumala hora. Voc ganhou disse assombrado. A ansiedade que percebeu nele a fez duvidar de sua deciso de lhe tirar a mscara. Sentiu como se estivesse apontando a cabea com uma pistola.

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Apertandoamandbula,afastouasmos. Aondevai?gritouela,aodarsecontadequenoestavacontentedeterganhoaaposta comodeveriaestar.Desejavarendersenuaepassaranoitecomele. Ela ter ganho a aposta roubava a nica desculpa para ceder ao clamor de seus sonhos e afundar no intoxicante pecado com ele. Observou como se inclinava sobre a mesa e apagava o abajurdeixandoasalasescuras. Oqueestfazendo?sussurrouela. Ouviusuavozjustofrenteaela. Estoutirandoamscaraemsuapresena. Esttrapaceandoespetouela. No especificamos as condies de visibilidade no momento em que eu deveria tirar a mscara. Bempodedeixaramscaraporquenovejoumamalditacoisa. Sim, pode a tenso vibrou em sua voz ao mesmo tempo que agarrou a sua mo e a colocou sobre suas faces cobertas de uma incipiente barba. Pode me ver com suas mos, meu amor. Inalou lenta e delicadamente, e como se fosse cega, deslizou os dedos sobre os rasgos masculinos,perfeitamenteesculpidos.Tinhamasdorostoaltas,pestanaslargas,esobrancelhas cheias. A linha de nascimento do abundante cabelo se curvava na ampla frente em um vrtice. Seu narizerareto,bemproporcionadoeligeiramentearrebitado.Seguiuocontornodesuamandbula at o forte queixo, e depois subiu os dedos at os lbios. Sempre a tinham fascinado esses lbios cheios,masnuncatantocomonaescuridoquearodeava. Uma fantasia surpreendente a possuiu: estar deitada de costas e sentir eles, deslizando sobreseucorponu,cobrindoadequentesbeijos. Sentiunaspontasdosdedosasensualrespiraomasculinaentrecortada. Bem?Deixariammeandarlivrementeentreascrianas?tentousoardisplicente,masela sentiuosmsculosdesuasfacesrgidossobseusdedosexploradores. Est exatamente igual murmurou com um sorriso. Ele representava a imagem do hussar carismticoeassombrosamentebonitoqueseapaixonou. Parece aliviada seu tom se percebia equnime, mas percebeu uma nota de reprovao nele. Note novamente agarrou os dedos e os guiou para as faces e a testa. Esta vez apalpou as cicatrizes. Umaslinhaslargasefinasquecruzavamapele.Finalmente,compreendeuporqueelesentia tal averso a mostrarse. Paris Nicolas Lancaster havia nascido formoso, inteligente, rico, e nobre; mas no teve uma me carinhosa nenhuma noiva que beijasse as suas feridas para que as sequelas se apagassem da mente em sua volta da guerra. Apesar do que custou a ele defender o seu pas de Bonaparte, e por isso mesmo, amavao ainda mais. E depois de tudo o que havia feito paraajudlacomsuaobradecaridade;oescrutniodeseurostopareciamesquinhoeindignode

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suaparte. Apoiandose contra ele, rodeou os ombros com os braos e apoiou os lbios sobre as cicatrizesdasfaces. Paris,euamote... No, no afastou a cabea com um movimento brusco. No quero sua compaixo, Isabel. Acreditaqueeutenhopenadevoc? Naescurido,osilncioquesobreveioentreelespareceuentristecedor. Oqueeuteriaquefazerparateconvencerdocontrrio?perguntoucalmamente. Agarrouapelacinturaeasentounamesa,colocousedepentresuascoxaslevantandoas saias e se aproximou dela. Ela sentiu a dura evidncia de sua excitao apoiada contra seu corpo, avivandoossentidos.Eseuflegoquentenaorelhaaosussurrar: Passaanoitecomigo,dequalquermaneira.Euvoufazervoctremeresuspirardeprazer. Um tremor eltrico percorreu a coluna e arrepiou o pescoo. Estava sria e delirantemente tentada emaceitar, a sentir sua boca na pele, atoclo como havia feito essa noite na pracinha, a deixarselevarporseudesejo. No posso disse pesando. John e sua irm, Olivia, vo levar minha me e a minha cunhadaaoDruryLaeeamimestanoiteparaver... QuemorraHanson!Noqueroqueovejamais,nemasuamalditairm! Eladeuumpulo. Porqueconsideratocensurvelasuairm?inquiriususpeita. Noaconsiderodemaneiranenhuma.PrometamequesemanterafastadadeHanson. Est ciumento? beijou a parte suave debaixo da mandbula e seguiu com o passar do pescoo.PorDeus.Tinhavontadesdedevorlo. Eledeixouescaparumgrunhidograve,adeixandoverquedesfrutavaaoserdevorado. O que voc acha? Anda pavoneandose detrs de ti com a inteno de se casar contigo e levar voc a sua cama. Sim, estou ciumento, maldita seja! No te demonstrei quanto te desejo paramim? Sentiuumbaterdeasasnocorao. Voc?poderiavirmevisitarelapropssedutora. Osdedosmasculinosdeslizaramporsuascostas,percorrendohabilmenteacoluna. Est me sugerindo que suba at seu quarto esta noite? soou extremamente intrigado pelaproposio. Sentiuqueovestidoseafrouxava. Refiromeaumavisitaduranteashorasdodia. Abaixou o vestido e a camisa dos ombros e apertou a boca quente contra a pele, fazendoa suspirardeprazer. Dirigeumaorganizaodecaridadeduranteashorasdodia,meuamor. No no fim de semana. Um passeio pelo parque nas primeiras horas da manh, ou um...

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piquenique, seria encantador pensou que ele no necessitava instrues para conquistar a uma mulher,masparecianecessitarumempurroparaadireocorreta...ouparavriasdirees.Era hora de que a Grgula sasse de sua cova luz do sol e se reintegrasse na sociedade. Embora no momento,estarasscomelenaescuridosepareciaperfeito...epecadoramenteexcitante. No passeio em pblico, meu amor. Sabe disso sentiu um ar frio nos seios, e depois o roce de suas palmas acariciando em lentos crculos os mamilos, sensibilizandoos at convertlos emduraspontas. Voc gosta que nos mantenhamos assim, no certo? acusouo sem flego, as urgentes sensaesqueaagitavamimpediamdeconcentrarsenoqueestavamdiscutindo. Escapulindosigilosamentenaescurido,ondeningumpossanosver,ousaberquens... Estamosloucamenteapaixonadosumpelooutro! Temosafetoumpelooutronemsequerhaviavistoseuirmo. Orestodaspessoaspodeiraoinferno.Querovocparamiminclinouacabeaepegouo seio com a boca, sugouo com fora. Sentiu um intenso desejo que se explorava nesse lugar secretoentreascoxas. Agarroulheacabea,incapazdepermanecerdireita,enquantosualnguaenvolviaesugava o mamilo. Aferrouse possessivamente os seios, dando a forma de suas mos inquietas que os esfregaram enlouquecedoramente fazendoa arquearse contra ele, enquanto sua mente se derretiaemumasensualnuvemdeardoredesejo. Seusseiossotosuaves,to...perfeitos. Mordeu brandamente as pontas, puxou as extremidades deles, provocando correntes quentes que se deslizaram pela parte de trs das pernas. Sua grande mo se aventurou sob as saiasacariciandoacoxa. Quandoroouaaberturadesuasmeias,adescargaqueprovocoueorocedessamosobre a pele nua foi deliciosa e pecadoramente prazerosa. Deslizou a mo para o interior, entrando entreascoxas,localizandosenaaberturadesuaroupainterior,atacariciarsuapele. Por Deus! gemeu ao sentir um prazer doloroso que sacudiu todo o corpo. Ao mesmo tempo que diminua, ansiava mais, muito mais dessa eltrica sensao de paraso e de inferno provocadapelacarciadesuamo. Apertouseprocurandoamagiapecadoradeseutoque. apenasumaamostradoqueexperimentarseviercomigoestanoitequandoeleroou essapequenaprotubernciaondeseconcentravaseudesejo,deuumsaltocambaleandonamesa. Sustentandose de seus ombros, entregou a boca em um selvagem, faminto e mido beijo. Seus dedos a percorreram com experincia, at que ela se sentiu mida e quente, e ansiosa de sentiloaindamais. Ao mesmo tempo ele seguiu acariciando o seio, enlouquecendo a com um abrasador desejo portodososlados,enquantosebeijavamprofundamente,desinibidos,avivandosemutuamente. Gemendo ofegante com a cadncia que marcava a carcia de sua mo, rendeuse aos estragos que ele provocou afetando todos os seus sentidos. Quanto mais incrementava a presso

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e a velocidade vertiginosa que exercia contra esse lugar to sensvel que parecia ter j pulso prprio,maistentadaestavadeaceitarseuconvite.Jnotinhadvidasdequeeraohomemque queria; soube virtualmente aos doze anos. Com o L. J. se conteve decorosamente, mas com Paris, avirtudeeodecoroerampalavrasvazias. Eu...eu... Desejamegrunhiucontrasuabocaaberta,afundandoumdedonointeriordeseucorpo. Penetrouamaisprofundamenteeroouumpontomaissensvel;umaluxriaselvagempercorreu todo o ofegante e ansioso corpo, nublando a mente. Gritou rogando por mais dessa deliciosa tortura. Medesejadentrodevoc,meuanjo,minhaleoa... Desejote dentro de mim gritou brandamente, meneando os quadris contra sua mo, emanandoardentelava. Ele sabia perfeitamente por que ofegava ela. Mas embora saciasse uma necessidade, despertava outra, mais urgente, mais demandante que a primeira. J no era proprietria de seu corpo. Recorda quo excitado estava por voc na pracinha? perguntou ele roucamente. No nadacomparadoaoquantotedesejoagora. Quero me enterrar dentro de seu corpo, e te dar tanto prazer que cantaria uma pera inteiraquandoterminar. Em algum lugar recndito de sua conscincia nebulosa se perguntou a que obedeceria sua obstinada e repetida promessa de prazeres divinos para ela. Mal teria o poder para resistir a ele nessemomento. Entretanto,umgritodeiraporsuaproclamaocomeouavibrardebaixodapele.Elahavia escutado sobre sua inclinao pelas cantoras de pera, mas se ele se atrevesse a comparar a ela comprostitutasdeduvidosareputaoresultariaimperdovel. Paraquandoeuterminecontigo,ParisLancaster,teralgoemcomumcomoHctor. O que? meio afogado, metade grunhindo contra sua face, disse. A lngua pendurada? Queagiteacauda?Acreditemeuamor,assimmetemj. Seesquecequeridosussurrouaoouvido,aindaaturdidapelascorrentesdedesejosquea alagavamemseuinteriorqueeuseioquesempredesejaste,qualseudesejosecreto. Como poderia saber qual meu desejo secreto? sua voz era profunda e rouca, faminto dela.Seugrunhidoroucosoavacomosefosseumhomemdolorido. Umsorrisofemininosecurvounoslbios. Querumacarcia. Ele se afastou. Ela tentou distinguir seus traos na escurido. Tudo o que pde ver foram as brilhantesgema...deseusolhos. Porquevocseafastou?gemeualarmada,tratandodeaproximlo. Paraencontraroseudesejosecreto. Ela no tinha nem ideia do que pretendia fazer. Estava a ponto de morrer pela urgente

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frustrao.Sumidanatotalescuridodasala,anicacoisaquepodiafazererasentir. Eleseparouosseusjoelhosereclinouascostasnamesa,depoiscolocouacabeaentresuas coxas. Paris...oqueest...?separouasdobrasmidascomosdedoseaprovou. Paris! gritou ao sentir sua suave lngua de veludo esfregando a sensvel e palpitante protuberncia,arrancandoespasmosdeescuroeerticoprazer.Depoisasugoucomoslbios. Osobjetosvoaramdamesadoescritriocaindoaotapeteenquantoelaseretorciaesaltava resistindo, com gemidos e gemidos de doce agonia, rogando por liberarse. Sem alterarse, ele a lambeu, sugou , mordeu, e a arrastou ao limite da resistncia. O corao pulsava disparado nos ouvidos, as pernas tremiam descontroladamente, os quadris, incontrolveis, aoitaramse grosseiramentecontrasuabocaavassaladora. OH,Deus...OH,Deus...Paris!aduraprotubernciaexplodiueumarugientesensaode satisfaocorreupelasveiascomoumraio,comomel,comopotentepio,alagandoocrebrode puroprazerextremo. Tinhaalcanadooclmax. Umasmosfortessustentaramocorpolnguidocontraocmodopeitomasculinoapoiando a cabea contra o ombro. Abraouo pela cintura e escondeu o rosto em seu pescoo, sentindo que uma sensao de xtase como p de estrelas enchia a mente de satisfao. Agradeceu a escurido,mortificadaporsuaimpudiccia.Aosquinzeanosseequilibrousobreelecomumbeijo; eagoravirtualmentesederreteuemsuabocadaformamaisescandalosaedesavergonhada. Foimaravilhosamenteapaixonadodisseeledocecomoonctar. Eoutrascoisastambmresmungoucontraseupescoo. Estenvergonhada?riuentredentes.Bom,nodeveestar.Euadoroissodevoc. Levantouorostoparaele. Oquevocadoraemmim? Tudo. Acasosignificavaqueaamava?Perguntouse. Seucoraobateterrivelmentedepressa. Est me deixando louco, meu amor. Se no tiver piedade de mim, poderia sofrer um ataquedeapoplexiaoumeconverteremumluntico,aindanoodecidi. Mas apesar das consequncias que sofra por sua culpa, espero que me visite frequentemente,ouvoudemoliroquetiverpertodestroandoosouvidosdetodos. Coitadinho riu entre dentes. Afundou os dedos na espessa e sedosa cabeleira e baixou a cabea para beijlo. Voc meu desejo secreto, Paris lhe confessou enquanto seus lbios se roavam... Senhorita Aubrey a chamou Phipps golpeando a porta. Lady Chilton e lady Fairchild requeremsuapresenanasalaverde. No h paz para ter intimidade murmurou possesso. Graas ao diabo fechei a porta. Veem,ajudareivocasearrumarapsdepeafezdaravolta.

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Acendealuzsugeriuelaarrumandoosutienquantoeleabotoavanascostas. No. Perdeu a aposta, me tocou de todas as maneiras possveis, e mesmo assim insiste em se esconderdemim? Carinho,nocomeceisequeratetocar.Aquehorateesperoestanoite? Estava cansada de seguir esse jogo com ele. Entretanto, se insistisse, deixaria de lado a apostaeaceitariaseguir,masdeacordoanovasregras. J te disse isso, no posso vir. No o faria embora pudesse. Seria minha perdio, e no o que quero embora provavelmente tampouco isso bastaria para detla... desavergonhada comoera. No ser sua perdio a menos que algum te veja, e ningum o far. Buscarei voc eu mesmo com meu carro depois de meianoite. A nica coisa que tem que fazer escapulir de sua casa.Aguardareivocem... Nomeescapulireicontigonuncamais.Eponto. Isabelafezgirar.Jnotenhomaispacincia. umapenarespondeucortante. Ela tampouco tinha mais pacincia. No princpio desse pequeno jogo, o nico obstculo que havia era seu isolamento obrigandoa a tomar a iniciativa para poder vlo, tendo que jogar o papeldeperseguidora. Aps isso, aprendeu que o outro lado da moeda era sua carta de triunfo. Entretanto, se o seguisse visitando, ele jamais se aventuraria a reinserirse na sociedade; e em tanto permanecesse encerrado em sua luxuosa cova, no teria nenhum incentivo para mostrar o rosto ouparadeclararse. Se deseja me ver, lorde Ashby, pode me visitar esta tarde em minha casa e me acompanharemumpasseiopeloparque.Estareiteesperandoasquatroemponto. Isabelrilhouosdentes. SenhoritaAubreyachamaramnovamentegolpeandocomurgnciaaporta. Maldio.EncarregareimedeleAshbysedirigiuagrandeselongospassosparaaportae aabriu.Teimportaria... O que est acontecendo a, pelo amor de Deus? a voz zangada de ris retumbou peremptrianasoleira. OH, Deus. Isabel acendeu o abajur e tentou arrumar os grampos do cabelo. No sabia em realidade por que se preocupava tanto. ris provavelmente adivinhou o que estavam fazendo sozinhosnaescurido. Mesmoassim,nodiriaaningum,guardariaosegredodaIsabel. Parispermaneciadeplhedandoascostas,semamscara;suacorpulentafigurabloqueava asoleiraparaocultladavistadosqueestavamnocorredor.Partedelasesuavizoudiantedoseu gesto de sacrificar a si mesmo para que ela tivesse uns segundos para juntar suas coisas. Mas por outra,estavaressentidaporquepermitissearisvlo,masseescondessedela,sobretudodepois

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doquetinhapassadoentreeles. Boa noite, lady Chilton, suponho? disse modulando lentamente as palavras em um tom de voz sereno, educado, levemente spero, mas com uma nota de chateio que no passou despercebidaaosouvidosconhecedoresdeIsabel.SouAshby,onovomembrodaPresidnciade suafeliziniciativadecaridade.Estouencantadodeconhecervocs. Lorde Ashby ris fez uma reverncia. Sua voz resumia consternao, e um pouco de curiosidadetambm.MePermitatedarabemvindaanossogrupoeagradecersuagentilezaao nospermitirusarsuaesplndidacasa. umprazer,madametentouavanar,masalgummaisapareceudiantedele. Mepermitaapresentaranossaamigaecolega,asenhoraFairchildlheapresentouris. SenhoraFairchildsaudouencantadoramentebaixandootomdevoz.Notinhaideiade que as scias da senhorita Aubrey fossem dama de tal juventude e beleza, ou teria insistido em me apresentar ante vocs com antecedncia, "pobre Ashby", pensou Isabel; suas amigas o tinhamencurralado. Lorde Ashby sorriu sugestivamente Sophie, fazendo uma reverncia. voc muito amvel. Estava sorrindo provocadoramente! Isabel percebeu a inconfundvel risada de Sophie e recordou seu fingido oferecimento de oficiar as apresentaes de ambos frente a suposta existncia de uma afinidade entre eles, e no pde discernir se a gentileza que tinha dispensado Ashbyasuaamigahaviasidoemvinganaportersenegadoavisitloessanoite. Reservominhaamabilidadeparanossacausa.Nestaocasio,soumeramentehonesto. Eu tambm quereria te agradecer por nos abrir as portas de sua casa disse Sophie com voz suave. Estou segura de que deve resultar um grande inconveniente, o que faz que sua ajuda sejamaislouvvel. Agradame ser de ajuda. Amanh mudaremos a agnciapara sua localizao permanente. Compreiumedifcioparaafundaoaquatroruasdaqui,emPiccadilly. Proferiramrepetidasvezes"OH!"e"Ah!"eoutrasexpressesdeencantadasurpresa.Isabel queriagritaraelasqueelepertenciaaela,equeningumpodiapermitirseefusividadescomele, salvoela. Em vez disso, adiantouse para participar da conversao. Ao escutla aproximarse, Paris fugiu. Deixoas para continuarem suas obrigaes. Boa noite antes que Isabel pudesse aproximarseeledesapareceupelocorredor. Isabel ficou pasma. Primeiro suas irms e agora suas amigas? No o toleraria mais! Era a gotaqueenchiaocopo,ojogoterminou.Aprximavezqueovisse,dirigiriaseaeleearrancariaa malditamscaradeseurostomentiroso.Escapulirsecomelanaescurido.Ta! J veria. Sobre seu ventre te arrastasse, e p comer o resto de sua vida, antes que te permitavoltarametocar. ris e Sophie entraram passando junto Isabel, que ficara imvel e mais furiosa que nunca

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emtodasuavida,eseguiramconversandoagitadamentesobreaencantadoraGrgula. Olhem! exclamou Sophie recolhendo a escritura. Realmente nos comprou um edifcio. MonDieu,eletogeneroso... Eamvel,eatraentemurmurouriscomnfase,revisandoosdocumentos.Erico! E incrivelmente atraente... Sophie olhou fixamente a Isabel. Compreendo por que te agradatanto,Izzy.SeuAshbyumhomememtodoosentidodapalavra,nobomsentido. Acontragosto,Isabeltentoudiscernirarazopelaqualelenopermitiavlo.Eracertoque ela no era to amadurecida e mundana como suas amigas, mas suas irms eram mais jovens e impressionveis,eoviram.Anicaexplicaoplausveleraquetemiaseurechao...oqueeraum insultoemsimesmo.ElaeramuitomenospreconceituosaqueSophieerisjuntas! Nunca acreditariam se dissesse a elas que a mantinha ainda s cegas. Literalmente. No era quetivesseaintenodecontarjqueseveriacomoumaparvaexmia.Bem,seParisLancastera queriaemsuacama,teriaquearmarsedepacincia,porqueeleaguardavaumalongaespera! Noenganouasimesmapensandoqueelepoderiaapareceremsuacasasquatrodatarde dessesbado.Maseletampoucodeviaenganarsepensandoqueelaovisitariaembreve. Ganhouaapostaetambmpodiamanterseemsuapostura,comosolhosvendados. Parece que para vocs cai bastante tambm disse finalmente. Acredito que a opinio que tinham dele mudou agora que o viram em pessoa andou frente a elas, muito preocupada paradirigirumareunio. Seriamelhorquevoltasseparasuacasaparaplanejarcomodesmascarlo. Devo dizer que ele no como supunha admitiu ris. Indubitavelmente, um gentil cavalheiro. Parece... um asco demarcou Sophie, rindo entre dentes. Aconteceu algo interessante entrevoceseumisteriosocavalheiroandanteenquantonsmantnhamosinocentesentrevista? DiscutimosmurmurouIsabelsoprandoumamechaquecaasobreorosto,semdeixarde passeardeumladoaoutro. Umarixadomstica?J?osorrisomaliciosodeSophieseconverteuemfrancarisada. Eletecompraumedifcioparaaagnciaevocbriga?perguntouris. Elemeirritou!"emefeztremeresuspirardeprazer". Te irritou em cima da mesa do escritrio? Sophie arqueou uma sobrancelha assinalando adesordemdascoisaspulverizadasnocho.Devetersidoumabrigaterrvel. Seestopreocupadasqueele...tenhamecomprometido,poisarespostano. Secontinuateirritando,faamesaber.Estareiencantadadetirloforadassuasmos. Isabel se conteve para no mostrar os dentes. Ainda agradecia sua sorte de no ter que enfrentar a Inquisio Espanhola com sua atual aparncia desalinhada. Relutante a revelar sua ignornciasobreaaparnciadorostodoAshby,indagou: Dequalquermaneira,porqueoencontraramestupendamenteatraente? Sophiesorriuamplamente. Acreditoqueporquomesmooencontravoc,querida.

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Isabel o colocava em dvida. Os atributos de Paris eram meramente um bem agregado. O quemaisgostavadeleerasuagenerosidade,suaforaesuacompaixo.Eleeradesseescassotipo de pessoasespecialmente no Mayfair que no fecha as cortinas para ignorar o sofrimento do prximo e fazer de conta que no existem. E o que mais a fazia desejlo era a expresso de seus olhosaoolhla,comoseaconsiderasseanicapessoanomundocapazdesalvlo. Por favor, podemos ir?John e Olivia me recolhero em menos de duas horas solicitou, pois embora houvesse considerado anular o compromisso, isso aconteceu antes que Paris houvessepostofimatudo. Viria bem ele ficar ciumento! Esperava que ficasse muito amarelo atrs de sua maldita mscara! Enquanto suas amigas foram procurar seus xales e chapus, Isabel levantou a mscara de cetim do cho, mas antes de guardla em sua bolsa, fechou os olhos e aspirou o perfume de Paris. De certa maneira, aspirar mscara que usou parecia algo to ntimo como se fosse sua camisa, ou algo que tivesse estado em contato com sua pele. Ao diabo, contudo. As coisas estavam indo das mos se considerava a possibilidade de ir a sua cama apesar de ter ganho a aposta. Comportarse como uma mulher impudica e desavergonhada no o levaria a propor matrimnioe,comtodasegurana,aarruinaria. Sua imprudncia a havia feito pr em risco sua reputao, o que significaria o fim da vida que tinha e, provavelmente, o de sua agncia tambm. Seu futuro dependia de seu bom nome, igualaoseupresente. Em consequncia, sem importar quanto desejasse ao misterioso cavalheiro, deveria esforarseporserprudenteemoderada...eteriaquemanterseafastadadeletodootempoque pudesseouatqueseextinguisseofogoquetinhaacesonela. Uma vez que estiveram comodamente sentadas no carro de ris, Sophie procurou os olhos daIsabelnaescurido. Aindanotedeclarou? NorespondeuIsabeldemauhumor. Estapaixonadoporti. A pesar do bater de asas no estmago, Isabel o ps em dvida. Desejavaa, mas suspeitava que fosse mais por necessidade que por amor. Ao parecer, ela possua algo que ele verdadeiramentedesejava. Ela esteve brincando quando assegurou a ele conhecer seu oculto desejo. Na verdade, no faziaideiadequalera.Amenosqueristivessetidorazotodootempoquantoaqueeletinha intenes ocultas a respeito dela. O autocontrole que exercia Paris se resultava desconcertante. Possivelmente suasmanobras estavam urdidas para prendla e algemla com o decadentedosseldacamamedievalqueestavanoporo,ouumpoucoigualmentegtico.Tivesse sidoalgo...fascinante,senofossepelafaltadeardessaantecmara.SenaverdadeAshbytivesse algum plano infame em mente, deveria falar com suas irms, j que elas estariam felizes de

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proporcionartodotipo decontoshorripilantessobrecomoreagiaelaanteofechamento.No era algoquedevessetentaremsuacasa. Tenho uma magnfica ideia anunciou ris. J que o edifcio tem um salo de baile, proponho que organizemos uma festa para que todos saibam que esperamos contar com seu apoioedonativos! Iluminaramseosolhos. Organizemosumafestadedisfarcessugeriutimidamente.Commscaras! Suas amigas gostaram da ideia. A todos gostavam das festas de disfarces, e quando seus paresvissemonomedopatrocinadornoconvite,noseriamcapazesderesistiradarumaolhada Grgula. Depois de deixar a Sophie, o carro subiu at a entrada do nmero 7 da Rua Dover. Isabel extraiuacartadoRyandabolsaeaestendeuaris. Levei isto comigo durante vrios dias, no queria te dar na frente de outras pessoas. do Ryan. Queimaa. Noquersaberoquediz?perguntouIsabelcalmamente.Veiomeverantesdedeixaro pas.Aindateama,ris,edesejadesculparseporseu...maucomportamento. rislimpouumalgrimadaface. Queimaa. Isabelagarrouamoderis. Merecesaberaverdade,queridaamiga.Notemnadaqueperderslendoa. Sim, tenho respondeu cortante. O dio que sinto pelo Ryan a nica coisa que tenho dele. Mantmme quente na noite, quando comparo minha vida com o que poderia ter sido quebrouavoz. Me alegro de que seuAshby no seja o monstro que temi, mas h uma razo pela qual as mulheres impem regras de conduta com os homens. Pensei que Ryan era meu nico amor, meu salvador.Confieineletocegamentequepermiti...fechouosolhosparaconterasbitacorrente de lgrimas. No cometa o mesmo engano. Se assegure de que ele seja o homem que voc deseja,antesdeseentregar. Isabelseinclinouparafrenteparaabrala. a melhor amiga que algum pode desejar. Obrigado por compartilhar seu segredo comigo, por tentar me proteger. Ryan no te merece, querida a sustentou entre seus braos at que conseguiu conter as lgrimas, depois estendeu a carta. Queimaa voc mesma, se o desejar. Euseriamuitocuriosaparanolla,eacuriosidadeoquematouaogato. rissorriu. Ao menos posso me consolar sabendo que a vida de Ryan tampouco um mar de rosas. Ounoteriatomadotantosincmodosparaobterqueacartamechegasse. EsseoespritoquedeveterIsabelabeijounafaceepermitiuqueolacaioaajudassea descer.Tevejoamanhdemanhnopodiaesperarapremprticaseuplano.

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Captulo18 Emsuasimplesvoztodoseuardoraflora Eemboratodocerespirameunome, Nossaspaixesjnosocomooutrora. "ACarolina",LordeByron. Uma vez mais Isabel se conteve e no o visitou durante... toda uma maldita semana! Afundadoemumhorrvelestadodenimo,Ashbyderrubousuafrustraoedesejolixandoaobra que tinha comeado na sua volta de Ashby Park. Entregouse tarefa como se fosse um trabalho de preso, mas como era uma surpresa para a Isabel, no retrocedeu no esforo. Gostava de fazer coisasparaela. Constatar o prazer com o que as recebia era emocionante e completamente aditivo. No podia recordar qual era sua musa antes que Isabel reaparecesse em sua vida umas poucas semanasatrs.Agoramalpodiasuportarotempoqueestavamseparados.Willhaviaditoumavez queapessoaseacostumavarapidamentescoisasboas,noeraassimcomasms.IsabelAubrey eraomelhorqueaconteceuemsuavida...eseriaapior,senoobtinhaoqueelequeria. Os primeiros dois dias, Ashby sups que estava muito ocupada arrumando a formosa casa que ele comprou para sua obra de caridade, adaptandoa para contar com escritrios adequados paraaagncia. Quandoosbadochegou,eemconsideraoaqueelenoseapresentouemsuacasapara dar o passeio no parque que ela sugerira, calculou dois dias mais para que sua irritao se acalmasse. Osextodia,quandoeleenviouumanotaconvidandoaaalmoarcomeleefoicordialmente rejeitado, soube a verdade: Isabel no sentia falta dele nem sequer a metade do que ele sentia a faltadela. Sentiuse como essas mulheres que ele estava acostumado a seduzir. Muitas vezes ele tambmseviucomprometido,dealgumjeito,aestarcommulheressquenotinhainteressede vernovamente,outofrequentementecomoelastivessemdesejado.Seassimsehaviamsentido, haviaas feito sofrer um inferno. Jamais havia sentido antes nada nem remotamente parecido a urgente necessidade que o dominava, nem essa constante dor sob as costelas. Sem poder vla, tocla,falarcomelaestavaseconvertendoemumlastimosodespojohumano. Suspeitava que ela procurasse pressionlo. A pequena chantagista pensava que podia dobrar o brao para obriglo a fazer a grande apresentao em pblico. Possivelmente se conformaria com uma reunio mais privada, sempre e quando no usasse a mscara, mas isso o poria em risco de perder tudo. Fazendo justia, ele deveria ter mostrado j seu rosto. Mas cada vez que considerou fazlo, as mos ficavam frias, midas e pegajosas; e uma sensao parecida

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com o pnico o dominava. Se as olhadas compassivas de suas amigas podiam servir de pauta, tambm elas deviam estar preocupadas com a reao da Isabel. Por isso, antes que tirasse a mscara em plena luz, precisava estar seguro de que se importava o suficiente para poder ver maisfrente... Por mil infernos. Maldita seja, era culpa dela que se sentisse pateticamente inseguro. Toda essa conversa de amor e a possibilidade de ser alterado o estava convertendo na anttese do curtido libertino que outrora fora. Foi comandante na guerra a quantidade de anos suficientes para darse conta de que perdera a supremacia do poder. Isso era o pior de tudo. Antes, quando haviafeitoqueumamulhergritasseseunomedominadapelapaixo,elepassavaaserseuamoe senhor; e bastava estalar os dedos para que fosse correndo para ele. Mas no com a Isabel. OH, no. Isabel, a leoa, tinha convices, objetivos... e outros pretendentes. A leoa queria que se prostrasseaseusps.Nadadoqueelefaziatinhaopoderdepersuadila,salvomostrarorosto.E issonopodiafazer. Noantesdeterfeitooamor,suave,apropriadaemeigamente. No era que tivesse nem a mais remota ideia de como obter. Apesar de ter mantido uma vida sexual ativa durante mais de duas dcadas, jamais havia feito o amor a uma mulher. O sexo tinha sido uma atividade prazerosa que no comprometeu emoo alguma... nem tantos planos, nem autocontrole. Nem a quantia de quarenta mil libras. Mas tampouco queria seduzir a Isabel sobreumamesadeescritrio,nemnapracinhadeumacasaestranha,ouemumaluxuosasalade hotel, nem em nenhuma das instalaes que habitualmente utilizou para ter sexo com ex amantes; queria seduzila em sua cama, onde teriam todo o tempo e privacidade do mundo. Tampouco a escolheu para que fosse sua futura esposa por um simples desejo carnal, embora o tivesse; sua voracidade era por essa capacidade nica que ela possua a que procurou durante todaavida:seumaissecretodesejo. Desdequetinhaquatroanos,sendoumpequenoconde,donodeumafortunainesgotvele sem ningum para quem prestar contas, as pessoas tinham procurado sua companhia por duas razes:poderedinheiro. E se por um instante o tivesse esquecido, quando comeou a atrair ao belo sexo, as mulheres o fizeram saber em pouco tempo que, apesar dos atrativos que pudesse ter, esperavam almumoudoispresentes. Assim foi que aprendeu s consentir, enquanto ele conseguisse o que desejava delas, principalmente um curto intercmbio de prazer fsico, sem nenhum tipo de ataduras. Indevidamente, ao crescer se converteu em um vicioso intil, mimado e mimado, acostumado a conseguir o que desejava e a fazer tudo o que ele desejava muito. Seus supostos amigos e companheiroseramesbanjadoresperdidoseinescrupulosos,criaturasdissolutascujasreputaes eram mais negras e vazias que a sua, e que, igual a ele, foram pela vida de excesso em excesso a seucapricho.Sentiucomoseelefosseummalditoclich. EncontraraoWillfoiumpontocrucialemsuavida.RealmenteagradavaaoWill.Eoqueera mais estranho: a segurana em si mesmo de seu novo amigo provinha de seu interior. Como

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segundo filho de um membro novo da nobreza, esperavase que abrisse caminho no mundo simplesmente com o nico aval das conexes de sua famlia. Entretanto, no se limitaram a liberdadedeperambularpelomundocomumalegresorrisonorostoeaconvicointernadesua unicidade. Will forou ao Ashby a fazer algumas sesso de profunda introspeco sobre suas motivaes, convices e atitudes,mas no foi at que o levou a sua casa que brotou o desejo de satisfazer um novo capricho. S que este no era to fcil de satisfazer, era quase impossvel. Portanto; converteuse em uma obsesso, uma fome to profunda, to persistente, que ocupou todosseuspensamentosesonhos.Desejavaquealgumoamasse. Amor, essa besta irracional e ilusria que todo mundo venerava, pela qual lutavam encantados. Queria sentilo. Entretanto, sem importar quanto o desejasse, quo afanosamente o buscasse,abestaoevitava. At que pde vislumbrla sete anos atrs, em um escuro banco, em uma jovenzinha a que eledobravaaidade. Nuncatinhaencontradoaalgummaisapaixonadoedevotodosqueamava;umaautntica leoa. Ser objeto de seu amor, embora no fosse mais que por um fugaz momento, tinhao vigorizado, havia o feito sentirseespecial, invencvel, vivo... um leo. O que tivessevisto Izzy nele para merecer seu afeto, fez ele desejar ser outro homem, por ela e por ele mesmo; porque agradouosentimento. Havia feito sentir que a vida merecia ser vivida. Se ele tivesse sabido que ela aceitaria suas cicatrizes... suas culpas, e todo o resto... no haveria sequer pensado em colocar a pistola na cabeaemWaterloo. Teriaidodiretamenteparaela.MasIsabelnooviudepoisdeSorauren,eelanosabiaque tinhamatadoaseuirmo. A possibilidade de que ele pudesse terminar como um dos desafortunados bbados que babavam detrs dela o aterrorizava. Apostaria tudo o que possua a que Isabel no tinha conscinciadapoderosaarmaquepossuatonaturalmente.Tinhaovistocomosvagabundosdo bailedosBarrington,elairradiavainocentementeessequentemagnetismo,epareciainalcanvel a todos eles, porque nenhum em realidade a interessava. Sua arma no era sua beleza, nem seu dote dos quais no precisava embora no na magnitude de outras mulheres de seu crculoera essapromessadeamorincondicionalque,semquererexalava. Eraissooquefascinavaosfamintosdeamordaaristocracia.Homenscomoelemesmo. Homensqueviviamemumasociedadecnica,mercenriaehipcrita,integradaporviciados no prazer de ser escavada sua glamorosa superfcie, apareceriam como realmente eram meras vtimasdofracassadosistemaperambulandocomoerrantes,apesardeseremmulheresehomens adultos, em uma frustrada busca do amor. Porque esse dom era to incomum, que deviam arrastarse em detrs de artificiais substitutos. "Semelhante aos fantasmas dos sonhos, em cuja desconcertante histria no havia coisa que por ventura no confundissem", escreveu Esquilo.12 Bem, estava farto dessa sociedade e de seus lastimosos fingimentos. Muito tempo atrs decidiu que no se conformaria com nada fingido. A falta de afetao da Isabel, o presente de seu amor,

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GrosaLimaparadesbastedemateriais,Ferramentadetrabalhodecarpinteiro

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tinhao deslumbrado e subjugado, como se fosse um mendigo arrastandose no lodo diante da piscadadeaquiescnciadosoberano. Era compreensvel por que se sentisse despossudo. Depois de ler as cartas do Will, depois de tudo o que havia feito por ela, esperou obter seu afeto. Entretanto, a pesar do infinito amor queemseucoraoelaalbergavaporsuafamlia,seuamigo,eporquantaalmadesgraadahavia sobre a terra, no encontrou uma migalha para ele. No desde sua desprezada fuga da pracinha dos Barrington, desde que ele a feriu. Por estes dias, inclusive por um sentimento de caridade, estavaabaixodeumgatoderua.Tudopelamalditamscara.Isabelnoqueriaumabarreiraentre eles. Olhe voc, esteve nu com mulheres que jamais chegaram a conhecer algo dele; nem sequer aquelas com as que se deitou durante um tempo conseguiram conhecer uma mnima frao do queconfessouabertamenteaIsabelsobresimesmo. Objetos sexuais e amigas casuais no tinham alcanado a vislumbrar nenhum pingo de sua alma.ParaaIsabeleracomoumlivroaberto.Elasabiaqualeraseudesejosecreto. Eelaomantinhalongedeseualcance,intencionalmente. Essa era a razo pela qual se achava enclausurado em seu oitavo dia de solitria dor e sem fazer nada a respeito. O que poderia fazer exceto entrar como um furaco na agncia e repreendla com uma tirada de amante desdenhado? Considerando que a nica invaso que levasse a cabo seria em privado, reservavase a opo de incursionar em seu quarto essa noite; masseelagritassepedindoajuda,Stilgoedisparariaprimeiro,eperguntariadepois.Possivelmente deveria raptla, fugir com ela a Espanha ou Itlia, comprar um pequeno palcio junto ao mar, ondepudessetlasparaele... Salvo que no estava seguro de como reagiria ela ao ver o seu rosto. Maldio. Maldio. Maldio. Agrosa16escapoudesuamoerasgouapeledodedo. Pormildemnios! Grunhindo, elevou a caixa que estava esculpindo para ela e a jogou contra a parede. J no podia suportar mais estar sozinho, nem um maldito minuto mais. Se ela no o amava, estava sentenciado,ficariacompletamentelouco.Porqueelaeraanicamulherquedesejava. Amaldioando profusamente, foi jogar gua fria no dedo que ardia terrivelmente. Phipps apareceunoarcodeentrada. Oque?ladrou. Milord, tem uma visita moveu nervosamente as sobrancelhas. Uma certa jovem margarida... Ocoraocomeouapulsarcomritmoenlouquecido.Agarrouamscara. Faaelaentrar. Um momento depois, a luz do sol pareceu iluminar o poro ao entrar Isabel com seu gracioso chapu e sua bolsa balanando em seu brao. Alta, gil e esbelta, usava um vestido de

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musselina cor adamascada, de colarinho alto e recatado, da mesma tonalidade que suas faces. Desejavacomlaviva. S fazendo reserva de um penoso autodomnio pde evitar lanarse sobre ela, aferraria grosseiramenteentreseusbraos,ealevarcamaantigaqueestavanooutroextremodasala. Ela precisava saber queele tinha outras coisas em sua vida, alm dela. Os pensamentos que tinhadeIsabelocupavamgrandepartedela. Ol. Eladeuumpassoparadiante. Estzangado. Sim, estava zangado consigo mesmo por comportarse como a mais desprezada de suas conquistas. Se Isabel vendesse assentos para presenciar esta pattica cena, o poro no teria capacidade suficiente para albergar a suas exconcubinas e amantes aplaudindo e aclamandoa. Olivia o acusou de ser orgulhoso. Pode ser que fosse, mas nesse momento em particular se sentia derrotado. Deveriareiniciarsuaobra,salvoqueesfolouodedoindicadorefezmigalhasdacaixacontra a parede. Desejaria contar coisas como que estava esgotado depois de uma noite de farra, mas como ela sabia perfeitamente que no saa em pblico, dariase conta de que a esteve espiando outravez,observandocomoelasaatodasasnoitescomoHansonesuairm,ecomsuasamigas. Porqueelanotinhatempoparaele. Comovaiagncia?perguntouemtroca,soprandoodedodolorido. Muito bem, graas a voc. Estamos obtendo um xito assombroso. Recebemos bolsas cheias de pedidos de emprego diariamente. Inclusive chegam a ns solicitantes que no vivem na cidadeeouviramfalardens. Contratamos uma governanta, uma mulher doce chamada Rebecca, que se mudou casa com seus dois filhos pequenos. Contratamos assistentes para que nos ajudem com o trabalho. E contatei s familiares dos que figuravam nas listas que me enviou sorriu. Devia ter pensado nisso.Depoisdetudosouumadelas,familiardeumadasbaixasdoRegimento18deCavalariado Hussar. Apaguei o nome do Will. No queria que voc se amargurasse moveu o dedo. A maldita coisadoacomoosmildemnios. Elaseaproximouesegurouamo. Coitadinho,machucouodedo?Deverialavarcomguafria.Acalmaraador. No se sentia muito agradecido com ela para apreciar sua preocupao; sobre tudo porque tinhaoutrasardnciasqueprecisavaacalmar. Jofiz.Noserviudenada. Pois tenho um remdio melhor sorrindo, levantou o dedo, o levou aos lbios, e o beijou brandamente. Ocoraodeuumsalto,deveriaestarfuriosocomseuprpriocoraoporhaverdadotanto poder a ela. Mas ele tampouco podia ajudlo, tentou no escutlo, mas sempre voltava a

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obceclo. Inclinouacabeaeinalouoperfumedeseucabelo.Deus.Suaessncianublavaocrebro. Vocmeama? Olhouosurpreendida. Evocmeama?repetiusuapergunta.Oumenecessita? Sua rplicaengenhosa o confundiu. Como diabos deveria responder essa perguntaardilosa? Noeraamoranecessidadequesesenteporoutrapessoa?Maldio.Elenoestavaincapacitado paraoamor! Amava a seus pais, no certo? Tinha amado ao Will. Desejava desesperadamente perguntar a ela, a perita na matria, que maldita diferena havia, mas no era to parvo como para no saber de antemo que ela interpretaria sua pergunta como uma desculpa spera para justificarse. Necessitomuitodevocconfessou,sentindosepoucoengenhoso. Suarespostafoierrneaaojulgarporsuacaretadedesagrado. Porqueeudeveriaamaraalgumquemenecessita,masnomeama? Eunodissequenoteamo,merda!afastouamobruscamentedelaefoiservirseuma saudveldosedeusque.Amulherestavadecididaavlointernadoemuminstitutopsiquitrico. Querumpoucodeusque? No,obrigado.Humadiferenaentreamorenecessidade,Paris.Nosabe? Expliqueme. Jogoulheumestranhoolhar. Muito bem. Amor significa que algum pe as necessidades da pessoa que ama s prprias. Olhoua. Est brincando, no? Supe que devo entender uma maldita coisa da explicao to intrincadaquemedeu?amaldioandobaixinhoterminouorestodesuabebida. Nopossoteexplicaroqueoamor.Senteo,ounoosente. E voc j no o sente por mim. No mais se serviu outro copo. Embebedarse parecia umaexcelenteideia,perguntavaseporquenopensounissoantes. Obaterdasasasdesuaspestanasfoiumtraodelatordeseudesassossego. Noentendoporqueestamosdiscutindoisto.Queproblematem? Vocapoioubruscamenteocoponamesinhaauxiliareseencaminhouparaela.Voc... irrompeuemminhapacficaexistncia,transtornoutudo,dominoumecomsuavozmelosaeseus brilhantes olhos azuis, e seus suaves lbios... ao chegar junto a ela, pareceu converterse em um animal depredador. Instintivamente, ela retrocedeu alarmada, mas ele a encurralou contra a parede. Basta.Pare.Estmeassustandooadvertiu,sentindoumtantointimidada. Eumesujeiteiavocpararepararminhacondutanapracinha,masnadaparecesuficiente para voc, no certo? quando chegou at ela, apoiou ambas as mos contra a parede

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emoldurando o rosto, encurralandoa, desafiandoa com o olhar. No descansar at me ver a seusps. Vocperdeuarazorespondeu.Estevefechadonesteporosemarmuitotempo. Queriaadfolhasdepagamento,eosconseguiisso.Queriaminhaopiniosobreaproposta de reforma de lei, e eu fiz isso. Precisava encontrar outra maneira para ajudar a suas mulheres necessitadas, e dei isso em bandeja. Dei a voc tudo o que queria e no te pedi nada em troca, excetoalgoqueambosdesejvamos,eoqueconsegui?Indiferena.Frieza.Absolutodesprezo. Nuncafuifriacontigo. Tampoucomuitoclidaobservouamescladeemoesrefletidasemseurostoemforma de corao, na careta de seus lbios, em suas suaves faces macias, no impertinente nariz enrugado,emseusolhosazuispreocupados,nocenholevementefranzidodessassobrancelhasde umloiroescuro. Diabos. No queria uma dissertao de filosofia aristotlica! Tudo o que desejava era um malditobeijo.Paracomear... Estdizendoquetudooquefezpelaobradecaridade...fezpormim?perguntou. No foi por mim embora, surpreendentemente, havia feito sentirse no s recompensado...haviafeitosentirsebem. Pensei que realmente se importasse com nossa causa. Disse que arazo pela qual decidiu seenvolvererapararecuperarajudandoaoutraspessoasseplantouumaexpressodedesiluso emseurosto. Noseimportanomnimoessaspobresmulheres,nemseusfilhosfamintos!Anicacoisa queteimportasatisfazersuasprpriasnecessidades! Importame muito sua causa. Possivelmente no tenho sua aptido para ajudar a todos, todo o tempo, mas me indicou o caminho correto, e te ajudei. Mas fracassei ao me dar conta por queumcrimefazeralgobomporalgumaquemqueragradar! igualatodososoutroslutouporconteraslgrimas.Smaishbilnojogo,porque maisinteligenteedecidido...etemmaisdinheiro. Exasperado,elesussurrou. Todos ficaram com um cachorrinho porque voc no podia suportar que fosse jogado rua? Todos abandonaram tudo para te ajudar a cumprir os objetivos que imps? Todos se dedicamporinteiroaajudaramulherescarentes? Feztudoissoporquenecessitavaalgodemim. Sim.Avoc.tomauisso?Fazercoisasporvocmeconverteemumvilo? Noreconheceucalmamente,baixandooolhar.Maseupensei... Pensou que eu era igual a voc suspirou profundamente. Desejaria ser. Me acredite. Estou fazendo tudo o que est ao meu alcance para ser o homem que voc deseja Izzy, e farei mais, mas preciso que... guieme baixou a cabea e a beijou delicadamente. Desejo voc, voc no me deseja? quando ela levantou o rosto, acariciou os traos do pulso como se estivesse em transe.

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Todos te fazem arder de desejo como eu? ela desviou o olhar com o rosto arrebatado pelo rubor. Isto o ia consumir, mas no tinha outra opo. Apoiou os lbios na orelha e sussurrou acariciando. Aindasintoseusabor.Equerotesaborearmais. Parecomisso. Graas a Lcifer ele mexia com ela. No era muito sutil, mas jamais podia ser com nada que sereferisseaela.Decidiuserimplacvel. Voc Toca a si mesma como eu te toquei, de noite, s em sua cama? Eu o fao s vezes quando me resulta insuportvel o desejo, e penso em voc. Imagino seus doces lbios, seus seios firmes nas palmas de minhas mos, seu gracioso corpo nu me recebendo complacente, e assim posso conseguir me liberar. No como eu gostaria, dentro de voc, com seu corpo mido e acalorado por mim, me cravando as unhas nas costas, minha leoa beijou o pescoo, o sangue flua quente pelas veias, cada polegada de seu corpo ardia por ela. Quando ela gemeu, cravando osdedosnacintura,sentiuodesejodepossulaamesmo,contraaparede. Avozfemininaseescutoucomoumcompridogemido: Fariaalgopormim?Spormim? Emseuestado,aceitariaalgo.Srogouparaqueelanooenviasseaoinferno. Voc escutou levantou a cabea e se encontrou com um envelope. O que isto? se fosse um convite para suas prximas bodas com o Hanson, ela jamais poderia deixar sua casa. Agarrou o envelope e extraiu um carto adornado com mscaras venezianas de cor negra e dourado. Daremosumbailenasextafeiraparacelebrarainauguraodenossaagncia.Esperamos reunirrecursosereconhecimentodaaristocracia.Vimateconvidarpessoalmente. Percebeuqueseunomefiguravadepoisdafrase:"patrocinadopor". Eupensarei. um baile de disfarces. Todos usaro mscaras, no s voc o olhou aos olhos. Quero queparticipe,Paris.Pormim.Farisso,pormim? Era a primeira vez que pedia algo para ela e no para a obra de caridade, ou para ajudar a alguma outra pobre criatura. Se ele se negasse, duvidava que pedisse que fizesse outra coisa por ela. Eladeslizouasmosquetinhaapoiadasemseupeito,easpassouaoredordopescoo. Por favor, comparea ao meu baile, querido. a nica pessoa que eu gostaria de ver, e com quem desejaria danar o agarrou de surpresa quando ficou nas pontas dos ps e o beijou suave e profundamente, pondo todo seu corao e sua alma nesse beijo. Quando ela fazia algo assim, ele estava disposto a fazer tudo. Realmente, te desejo murmurou ela cobrindo o de beijoslentos. Inclusive quando me invadem umas terrveis vontades de te estrangular, homem misterioso... maravilhoso o abraou... somente o abraou, e pde sentir os batimentos de seu coraocontraseupeito.

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Isabel. Abraoua com fora, e sentiu que o frio que aninhava no mais recndito de seu corao desaparecia com sua calidez de mulher, fazendo ele evocar lembranas e sentimentos que fazia muitotempohaviaesquecido. Nuncaoabraaramassimdesdequetinhaquatroanos.Eapesardesertomida efrgil,a fora de seu esprito o sobressaltou. Jamais poderia deixla ir, embora ela o desdenhasse e burlassedeleesentissensiasaoverseurosto,porquejamaispoderiasobreviversemela. Antesqueeuesquea...separousedeseuabrao,parasuaconsternao,eextraiuuma caixapequenadesuabolsa.Estavabelamenteenvoltacomopresente,eatadacomumlaoazul. Istoparavoc. Oque? Abreparaverporsimesmosorriulheestendendoacaixaapoiadanapalmadamo. Tirouopapel,olao...elhecortouarespirao. umrelgiodebolso. Sei. Sem dvida deve ter uma grande quantidade deles, mas... eu o vi. Em uma loja no Bond Street E... no pude resistir deu um tmido sorriso. Olhe na parte de trs. Tem algo gravado. Sentiuse...fraco. Vocmecomprouumpresente?Porqu?Deudeombros,ruborizando.Porquefezpara mimacaixacomoleo?Isabel,seistoforpeloedifcioparaaagncia...balbucioutorpemente. Ruborizousemaisainda. Eucompreiestepresente,bom...porqueeugostodevoc,tolo.Tenhoqueterumarazo emparticular? Com mos no muito firmes e o pulso acelerado, olhou reverentemente o brilhante relgio de ouro com corrente,revisando a parte de trs onde encontrou o braso de sua famlia, um leo belamente gravado em ouro branco, junto com uma inscrio que dizia: "Para P. N. Lancaster. CoeurdeLion.Comcarinho,Isabel".Contevearespirao. Eunoseioquedizer.lindo.Guardareicomgrandeestima.Obrigado. Mordeuolbioparaesconderosorriso,eosolhosbrilhantes. Noteimportaofrancs? Corao de leo. No, no me importa o francs engoliu com dificuldade. o que voc pensademim? Assentiucomosolhos.Precipitadamente,asseguroulhe. Noumsubornoenotemnadaquevercomoconviteaobaile... Se disser uma s palavra mais comearei a chorar a silenciou com um beijo, escondendo quo profundamente o emocionou. O ltimo presente que recebeu em sua vida foi de seus pais. Elaestavadestruindoo. Agoraguarde,porquenotermineiadiscussosobreobaile. Emocionado por seu doce gesto, guardou o relgio na caixa, e a apoiou sobre a mesa de

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vinhos.Voltouparaseuladocomocoraobatendocomfora. Sim,SuaMajestade? Enlaou o pescoo e o fez baixar a cabea para dar um suave e prolongado beijo. A firme calidezdeseuslbios,aaveludadacarciadesualnguaodeixaramcompletamentefascinado. Isso era algo distintivo na Isabel... seus beijos, beijos que absorviam a alma e o convertiam emumexmioidiota. Umgestodeboaf,anicacoisaquetepeosussurrou.Pense. Se apenas soubesse o que estava pedindo... mas o que podia dizer? Como podia dizer quea tortura pelas atrocidades que cometeu o perseguiam a todas as partes? Que ele eraum fantasma vivente de todos os milhares que foram mutilados no campo de batalha. Que no servia para reinserirse na sociedade. Somente o insistiria a fazer com mais fora, ansiosa de sanar suas torturas e de fazer dele um homem novo. Talvez realmente quisesse, mas arranjou uma provocaoparaelenoseudesejofazlomerecedordesuaincondicional,desinibidoeinaltervel amor,eelenoestavasegurodepodersuportlo. Captulo19 OBERN:emmhoraosencontroluzdalua, OrgulhosaTitania. TITANIA:bem,ciumentoObern?Duendeseafastedaqui. Renegouqueseuleitoesuasociedade. OBERN:poucoapouco,prepotente.Nosouseusenhor? Sonhodeumanoitedevero,Shakespeare. Que esplndida reunio! disfarada como uma ave do paraso com um vestido de festa desedaazulcomcoloridasplumaseumamscaracombinando,Sophieseestremeciadeleitadaao escrutinar o atestado salo ricamente decorado. Estava preocupada que a chuva fizesse que todospermanecessememseuslares,masaoqueparece,todososparesdoreinoestopresentes estanoite,eosquenoosotambm. Nossafestaumxito,semepermitiremquedigaisso. Comentaramme que Prinny est a caminho sussurrou ris com igual entusiasmo, glamorosa em seu disfarce celta de seda verde esmeralda. OH! E posso ver a duquesa de Devonshire devorando bombons de chocolate junto mesa de refrescos. Esse sempre um bom sinal. TodosparecemestarpassandoodemaravilhasdemarcouIsabel. "Todos exceto ela". Suspirou tristemente, ao mesmo tempo que os casais mascarados giravam a seu redor no compasso de uma dana de casais em fileiras. Como anfitri, tinha a prerrogativa de declinar convites para danar sem que ningum se ofendesse. Portanto,

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permaneceu de p junto pista de baile, desejando estar em outra parte, e com outra pessoa. Infelizmente, j havia usado todos seus azes: manterse afastada de sua casa, suplicar que fosse a sua festa, permitir que essa semana John e Olivia a acompanhassem a cada uma das noites, sabendoqueParisrondavanassombrasforadesuacasa... Mesmo assim, nada parecia perturblo. Pelo contrrio, parecia mais afianado que nunca emsuaposio,refugiandosedetrsdamscara.Oqueoutracoisapodiafazerela? Suas maquinaes no a conduziam a nenhum fim proveitoso, havia s duas cartas por jogar: desmascarlo quando menos esperasse, ou passar a noite com ele. Mas no queria abrir modenenhumadelas. Recorreramedidasdesesperadasbempoderiacustaraseparaodohomemaoqueamava, areputao,aagnciaeinclusive,aliberdade.Estavaperdendoomalditojogo. Embora demonstrou que no podia esperar que ela resultasse uma presa fcil, o coronel Lorde Ashby, o brilhante estrategista, estava tomando seu tempo, espera de que a fruta amadurecidacasseemsuasmos. Isso estaria muito bem e estaria no correto salvo pelo fato de que a deciso final sobre seu futuro no estava nas mos dela. John j no tentava conquistar outras mulheres, tinha centrado toda sua ateno nela e, como resultado, sua me e seu irmo aguardavam uma iminente propostadematrimnio. Todos colocaram uma mscara e vieram a dar uma olhada a nosso patrocinador comentouris.AtoChiltonseencontraaqui,emalgumlugar. Seu marido, igual ao resto dos presentes, se ver penosamente decepcionado esta noite, posto que ele no vir disse Isabel. Depois de ter examinado a multido durante duas horas procurando um homem mascarado em particular, estava mais que decepcionada. Sentiase completamenteinfeliz. Quemnovir?dissealgumemvozbaixajuntoaela. Isabel se sobressaltou, mas reconheceu a voz de Ryan Macalister at sem ver sua alta figura de cabelo castanho avermelhado. ris conseguiu a reconhecla inclusive antes que ela e se desculpouimediatamente. Sophie dispensou um olhar que advertiu a Isabel que seria considerada uma traidora por relacionarsecomoinimigoefugiuatrsdesuaamiga.Isabelpermaneceuimvel. Osoldadomascaradoasegurounamoefezumareverncia. Bottom,aoseuservio,SuaMajestade. Como soube? ela sorriu por trs de sua mscara de cores claras coberta com p prateado. Oque?QuevocTitania,arainhadasfadas? Percebeu como a examinavam seus curiosos olhos celestes atravs das frestas da mscara que cobria a metade do rosto. Observoua atentamente: as sapatilhas chapeadas, o vestido de variadas cores de gaze que foram do amarelo brilhante rosa e ao celeste, detendose particularmente nos seios que o espartilho prateado deixava generosamente ao descoberto, mais

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17 Tradicionalmente, um Mille feuille composta de trs camadas de massa folhada , alternando com duas
camadasdecremeptissire,massvezeschantillyougelia.

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queousual. Seuolharpercorreulentamentetodoocorpoatchegarfinalmenteaseusbrilhantescachos quecaamcomocascatadeumadiminutatiaradeprata. Eraumapenaquenofosseocausadordaescolhadessedisfarcetosugestivo. Eraumaapostasegura.Maisseguraquesugerirqueestavadisfaradade... Doque?Rogoquemedigaissoelainsistiudesafiadoramente. Comoriscodequemegolpeieosnduloscomoleque,minhaoutraopoteriasidouma cremosaMillefeille17,umbolodefolhadodemilcapasfinascomoopapel,comsaborosoedoce... Que vergonha, major!deslizou calmamente o leque pelos ndulos sem poder ocultar um sorriso.Compararumadamacomumbolo!Noqueoconverteissoavoc? Noemumfrancs,espero. Osfrancesesperderamaguerra,major,evocestapontodeperderasua. Eleseaproximou. Rejeitouaminhacarta? Nolherespondeuelaemumsussurromasvoccometeuumgraveengano. Porqu?Aqueserefere?perguntoualarmado. Em primeiro lugar, deveria ter se aproximado dela primeiro, no a mim, e aproveitando a multidomascarada,manterumttetteemprivado,mas,desacertadamente,alertouadesua presena. Agoraelafaroimpossvelporevitloorestodanoite. Voc tem razo, sou um idiota passou a mo pelo cabelo, desordenando. s que ela me deixou sem flego ao vla com esse vestido verde esmeralda. Eu fiquei nervoso admitiu tristemente. Por desgraa, Isabel no tinha nenhum conselho para dar a ele. Inclusive embora ris o perdoasse,nuncaestariamjuntos,igualaconformecomeouatemertampoucoestariamParis eela. Faaoquefizer,porfavor,tenhaemcontaqueseumaridoestpresente.Nocauseaela problemas.Chiltondotipociumento.Seovircomela,risseraquepagueasconsequncias. Ryanapertouamandbula,airaeadorobscureceramosseusolhos. Desejaria poder atacar e a resgatar desse ogro, mas no posso fazer. Nem tampouco acreditoqueelamepermitisseisso,mesmoqueeutentasse. Izzy! o grito de sua me quase a deixou surda. Lady Hyacinth assegurou do brao e aproximou os lbios orelha da Isabel. John est te procurando, e me inteirei de boa fonte que sedeclararestanoite. OH,querida!Malpossoconteraslgrimas!aspirouruidosaedramaticamente.

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Tampouco eu Isabel terminou sua taa de champanha e a entregou a um criado que estavapertodela.AboafontedesuameeraindubitavelmenteladyFanny,amedeJohn,oque significava que a proposta era verdadeiramente iminente. No ansiava enfrentar a conseguinte recriminao em sua casa, quando informasse a sua famlia que preferia ingressar em um convento antes de casarse com o John "Handsome", que no despertava emoo alguma. Ryan ainda se achava de p a seu lado. Me, ele o major Macalister. Prestou servio com o Will no Regimento18doHussar.Major,elaminhameviva,ladyStilgoe. Sua me estendeu a mo para saudar o Ryan, mostrandose pouco agradada de que se achassecomsuafilhaestandoelaprximadecasarse.Assimquesuameseafastou,Isabelvirou paraoRyanparadesculparse,maseletinhaavistafixaemumamscaradecorrubiquesedirigia paraeles.SallyJersey.Aorquestracomeouatocarumavalsa. Dance comigo murmurou suplicante, deslizando a mo enluvada dela ao redor de seu brao. Isabel permitiu ele escoltla at a pista de baile, agradecida pela distrao. John, perseguindoa com um anel no bolso, havia despertado um repentino interesse pela dana. Ficou frente ao Ryan na pista de baile Formamos um bonito casal ele sorriu tristemente, ao mesmo tempoqueagarravaamo. Meperguntosealgumdosdoisconseguirumfinalfeliz.Nopermitirorechalo,no verdade? Obviamenteouviuamensagemquesuamesussurrousemdissimulao. No,noofaro,masenfrentareiaamboscomunhasedentessefornecessrio.Nome convertereinaesposadeumhomemaquemnoamo. Elecurvouamoaoredordesuacintura.Acuriosidadeocintilavanosolhos. AquemamaminharesplandecenteTitania? UmagrandemoenluvadaposousobreoombrodeRyan. Faaseaumlado,Macalisterindicouumavozdebartono.Estavalsaminha. Isabelsentiuqueopulsoaceleravafreneticamente. Quem demnios...? Ryan girou a cabea e ficou boquiaberto. Adotou a postura de atenoimediatamente.CoronelAshbysoltouaIsabelesorriuaomesmotempoqueofereciaa mo. SAshby. Ao estender a mo ao Ryan, o olharde cor verde esmeralda de Paris sedirigiu paraa Isabel. Estavavestidocompletamentedenegro.Seuescurocabelocomprido,quejnoestavanamoda, brilhava luz dos candelabros. Ela sentiu o calor correr por debaixo da pele. A mensagem nos olhosdeleeraclaroentido:"Toassimeutedesejo". Ryanobservouaumeaoutrocomolharcuriosoefezumarevernciadespedindose. Quando sentir a necessidade de compartilhar uma taa enquanto escuta velhas histrias deguerra,dumavoltapeloOldCaptains'Clube. OsbrancosdentesdeParisbrilharamportrsdamscaranegra. Obrigado.

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Nem bem Ryan se retirou, Paris deu um passo para situarse frente a ela e rodeou a cintura comamo.Elaconteveoflego.Agarrouamoqueeleofereciaeuniucomumsussurrodesaias aoredordalotadapistadebaile. Comagraadeumapanteranegra,eleaconduziuentrecasaiscoloridamenteembelezados; seu resplandecente olhar no dela a dominou com sua intensidade. Ela desejou agradecer por ele ter vindo, mas no pde proferir palavra. Poderia ter imaginado que se achava flutuando em um sonhosenofossepelosbatimentosdocoraoqueretumbavamnosouvidos.Eleaenfeitiou.O disfarce de assaltante de caminhos destacava os esbeltos e largos ombros, fazendoo verse... letalmentedesejvel. Paris se ecoou de seu silncio, interpretando sua debilidade fsica. Era uma situao da mais estranha. Depois de ter se encontrado s escondidas com ele, em lugares escuros ou ocultos, nessemomento,rodeadaportodaessagente,elavirtualmentesedesvaneciadedesejoporele. Eleseinclinouumpoucomaisparaelaemordiscouolbulodaorelhacomoslbios. Eutambm. Elasentiuquefraquejavamosjoelhos. Avaranda. Levame. Comoolharassinalouasportasqueconduziamavaranda,einstantaneamente,eledirigiuo deslocamento da valsa nessa direo. Chegaram ao final da pista e Ashby abriu as portas as empurrandocomocotovelo. Arrastoua com ele e fechou as portas com o p. No ar flutuava o fresco aroma da chuva recente; as gotas ressonavam no desgue. Abraoua com mais fora quando ela rodeou o pescoocomosbraos. Comvozprofundalheperguntou: Porqueaceitoumeuconvite? Emrealidadeprecisasaber?deulheumbeijoprofundotoembriagadorcomoobrandy. Com um suspiro de prazer, entrelaou os dedos no cabelo e o atraiu para si, fazendo o beijo mais intenso. Ele a beijou profundamente com o instinto de um amante, tirando as poucas foras que ficavamfazendoagitarosangue.Asmscarasseroavamenquantoeleabeijavaumaeoutravez, fundindooscorpos. Ela no podia suportar, unidos em apertado abrao, o desejo, as capas de roupa que separavam os ardentes corpos, as barreiras... Ela tirou a sua mscara e, sem sequer pensar nisso, afastouadeletambm. Paris paralisou por um breve instante... e afastou brutalmente sua boca da dela, retrocedendo torpemente. Chocada pelo que acabava de fazer, Isabel se armou de coragem e depois abriu os olhos e o olhou. Ele estava envolto nas sombras cobrindo o rosto com ambas as mos. Entre a separao dos dedos, os olhos o cintilavam cheios de fria por sentirse profundamentetrado.

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Malditasejadissecomvozspera.Nopderesistirtentao,nocerto?Tinhaque mehumilharempblico. No!gritouelacomoestmagocontradopelomedo.Deussanto.Odiariaela. Observa quanto te agrade, ento grunhiu. Deu outro passo para trs e, com grande relutnciadeixoucairsmosaosladosdocorpo.Aluzdaluaoiluminoueelaviuseurosto. Uma leve exclamao escapou dos lbios dela. Cobriu a boca e pestanejou. No foi um engano da escurido ou do tato em relao vista, verdadeiramente se via igual! O rosto inesquecvel que se achava frente a ela era exatamente como o recordava: traos perfeitos, uma beleza masculina maravilhosa e duas longas e muito finas cicatrize que se estendiam formando umaVdapontedonarizatastmporas. Eoutrasduascicatrizesigualmentefinasquecruzavamasfacesdonarizparaasorelhas.Um grande cirurgio realizou um espetacular trabalho de reconstruo com simetria e preciso, de maneira talque s fossem visveis seis finas linhas em seu rosto. Ela pensou que se via mais como um leo que como uma grgula, e no havia nada horrendo nele, sem importar o que ele houvessedito. Porquedemniossesentiaforadoaesconderse?Nohaviasentido. No pde deixar de olhar fixamente, da mesma maneira em que viu s pessoas observar as maravilhas gregas durante horas no museu. S ali de p, observando. O conde de Ashby se via igualmas...diferente. Aos vinte e oito anos era muito belo, quase esplndido, como John. Aos trinta e cinco, era todoumhomem.Tinhaorostodeumespartano:detraosfortes,bemdefinidos,cheiodecarter emagnetismo. Masamudanasignificativaestavaemseusolhos.Eraestranhoqueelanootivessenotado atessemomento.Oencantojuvenileosotaquedesenvoltotinhamdesaparecido. Sua expresso sombria ocultava segredos e dor, alm do que ela podia alcanar a compreender. Satisfeita? Ela sentiu que seu tom cortante afundava mais a adaga da culpa em sua conscincia. Sentiu quefraquejavamaspernas,deuumpassoparafrenteeosegurounaslapelasdocasaco. Meperdoe.Foimuitoinsensatoporminhaparteteprnestaposio.Eu... Eleaolhoufriamente. Jtedisseissoantes.Nuncasedesculpecomigo. Porqu?Porquenopossomedesculpar?OquefizfoiinsensatoE... Ouviuogrunhidodeumavozfamiliar. Deixeelaempaz,Grgula! John disse Isabel sobressaltada. OH, no, no, no. Que absoluto desastre! Colocouse frente a John que avanava para Paris. Se Desculpe com lorde Ashby imediatamente! se brigavam por ela na varanda sem a presena de nenhuma outra mulher como acompanhante, estaria na runa, sua agncia nunca sobreviveria ao escndalo, e todas essas pobres mulheres no

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teriamnenhumlugaraondeir. Me desculpar? Com ele? disse John sarcasticamente com expresso cnica. Sentiu como Paris se esticava atrs dela, mas ele no emitiu uma palavra. Preferiria me cortar a lngua antes defazerisso. No estava segura a respeito da habilidade de Paris para controlar seu temperamento. Ela sabiaqueotinha,masnuncaoviuemumaconfrontaocomoutrapessoaquenofosseela. Controla suas palavras, John. Lorde Ashby o fundador desta agncia, nosso benfeitor mais generoso. Acaba de interromper uma conversao muito importante relacionada com nosso trabalho. No o defenda! Vi como te arrastava para c! com movimentos surpreendentemente rpidos, John a rodeou e deu um empurro no peito de Paris com fora ofensiva. Acaso est surdo?grunhiuJohn. Se afaste besta, antes que te golpeie esse horrendo rosto at convertlo em uma massa maisagraciada! Parisdeuumpassoatrsdesajeitadamente,semdizernada;suaexpressoeraindecifrvele tinhaospunhoscrispadosaosladosdocorpo. CovardeespetouJohndesdenhosamente. Isabelsentiuqueopnicosubiapelagarganta. suficiente! olhou furiosa ao John. Como voc se atreve a insultar to cruelmente ao nossopatrocinador?Vocabesta!Sedesculpeimediatamente! O Anjo Dourado se via plido. De p frente a frente com Paris apenas chegava altura do nariz. Resultou estranha a completa imobilidade de Paris, seu tenso silencio. Ele era maior e mais forte que John; podia destruir o rosto de um s golpe, se assim o desejasse. Mas no o fez. E graasaDeusquefoiassimoudocontrriotodosospresentesiriamcorrendoparaavaranda. Eu sou a besta? burlouse John olhando a seu rival. Por que no pergunta para ele que classedehomemelenarealidade?PergunteporqueosfrancesesochamavamdeBoucher. Oaougueiro?OlhouaPariscomocenhofranzido. Doqueeleestafalando?sussurrouela. Paris a olhou por um breve instante antes de dar outro passo para trs, mas bastou para perceberaculpaeavulnerabilidadeemseusolhos.Sentiuqueseoprimiaocorao. No, negavase a acreditar que ele tivesse algo de que envergonharse! Era o cavalheiro negrodebrilhantearmadura! Vamos, Ashby John sorriu maliciosamente. No seja um desmancha prazeres. Nos deleitecomsuasfaanhasheroicas. Conte senhorita Aubrey, que perdeu a um irmo na guerra, quo corajosamente percorria oscamposdebatalhaembuscadesoldadosinimigosferidoseosmassacravaquandonopodiam defendersedosanimaiscatadores,emuitomenosdesuabaioneta! Comoseatreve?exclamouIsabel.amentiramaisrepugnantequejamaisouvi! mesmo? John sustentou o olhar enquanto o observava consternada. Imagina a seu

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irmo deitado ferido e ensanguentado depois da batalha e a um asqueroso soldado francs apunhalandooenquantopedepiedade. Esteocavalheirocuspiuapalavracomouminsultoaoqueaclamacomoseubenfeitor.E pensouqueseurostoerasuanicadeformidade.OBoucherdissemordazmente. Ashby? Isabel procurou o olhar de Paris na escura varanda. Apesar de permanecer orgulhosamente erguido, com mechas de cabelo escuro caindo sobre os olhos, tinha a vista perdida.Porquenosedefendiacontraaquelashorrveisacusaes?CertamenteJohnmentia. Adiante!JohnfezumgestocondescendenteaPariscomamo.Vagora!Saiafora! Parecomisso!IsabelenfrentouaoJohn,fartadele.Estaminhaagncia,minhafesta,e j no bemvindo nela! Por favor, v! sentiu que algum virava atrs dela e dava a volta rapidamente. Paris havia ido. Ashby! lanouse contra o corrimo que dava ao escuro jardim de rosas quebanhavaachuva.Nohaviasinaldeleemnenhumaparte.Tinhadesaparecidonanoite. Ocoraopulsavafreneticamente,sentiuocalornasfaces.Oquefizera? Parabns! murmurou John junto a ela seguindo o olhar em direo ao escuro matagal. Eletocousuamo.MinhaadoradaIsabel,queriafalarcomvoc... Me deixe disse apertando os dentes e tremendo furiosa, com ele e com ela mesma; horrorizada,invadidaporumpnicoextremo,incapazdecompreenderamagnitudedacatstrofe acontecida. Ai est voc! uma salvadora vestida de azul brilhante com coloridas plumas se interps entreaIsabeleJohn.SophieagarrouIsabelpelobraoeaconduziuparaaporta. Acabou a ltima garrafa de champanha, preciso da chave da adega arrastou a Isabel de volta ao salo, abriu caminho entre a multido para o corredor, avanou at um dos escritrios e sasoltouquandoestavamforadevistaehaviafechadoaporta. Voc enlouqueceu? exclamou Sophie. Que demnios fazia a ss com o Hanson na varanda?Sealgumosvisseteriaquetercasadocomele,tola! No estava sozinha com o Hanson. Estava com... Isabel se sentou em uma cadeira e cobriuorostocomasmos.OH,Sophie,causeiumaconfusoterrvel.ConvideiaoAshbyfesta, e veio. Depois John nos surpreendeu no balco e insultou cruelmente ao Ashby, e ele agora me detesta, desprezame, e no posso culpar porque eu mesma me detesto e me desprezo tambm. Nuncameperdoar.Euoperdisoluoueaslgrimasumedeceramagazedovestido.Embargou a uma sensao desagradvel ao recordar as palavras "o Boucher". No! Tinha que tratarse de uma mentira. O Ashby que Will amava e admirava tanto nunca recorreria a mtodos to vis e desonrosos, assassinando aos pobres soldados indefesos que estavam feridos no campo de batalha,emborasetratassedefranceses. O homem que amava extraa espinhos das patas dos cachorrinhos, jogava com sua sobrinha de um ano de idade, era o heri do Will. Tinha doado uma casa caridade. Era bom, amvel e considerado... Sophieapertouoombrocomamo.

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Nooperdeu,Izzy.Vvereleamanhpelamanh.Solucionaraconfusofacilmente.Foi Hansonquemoinsultounovoc. Hanson no teria a oportunidade de insultlo se eu no tivesse insistido para ele vir e no...terminouafraseemsilncio"otivesseexpostotosempiedade". Oque?Sophieriubaixinho.Oquefez?Roubouumbeijonavaranda?Ah,sim.Possover porqueeledeveriatedetestaretedesprezar,enuncaperdoarvocporisso. Ela nunca esqueceria o olhar em seus olhos depois de haver tirado a mscara. "No pde resistirtentao,nocerto?Precisavamehumilharempblico".Amanhseriamuitotarde. Senoobuscassenessemomento,eleteriatodaanoiteparajulgla,encontrariaaculpada eaexecutariaemseuspensamentos.Ficoudep. Precisoqueprocureaminhameedigaquemesentiindispostaetivequeirparacasa. OH,no.NoofarSophiemeneouacabea.Noirprocurareleestanoite. Mas devo fazer isso! protestou Isabel. Acaso no se d conta? Amanh ser muito tarde! em alguma parte daquela sala deixara a capa e a bolsa. Achou seus pertences e se encaminhouparaaporta. No!Euteprobo!Sophieasegurounobrao.ristinharazo.Umamulhernuncadeve pr sua honra e sua liberdade nas mos de um homem, especialmente de um homem atormentado.Espereatamanh. Recusandose a escutla, Isabel liberou o brao, abriu a porta e se precipitou ao vestbulo, ignorandooscuriososolharesdequoconvidadosaliseachavam.Umcriadoabriuaporta. Wadley,porfavor,poderiadeterumcarroparamim?Sintomebastanteindisposta. Imediatamente,senhoritaAubreyohomemdeuumpassoparaaruaelevantouamo. Chovianovamente.Isabelcobriuacabeacomocapuzealgumaempurrou. Nscia teimosa. Wadley! gritou Sophie. A senhorita Aubrey retornar a casa comigo. Por favor, encontre o meu chofer e pea que nos busque aqui fora. Est esperando ao outro lado darua. Enquantoesperavamocarro,Isabelolhouasuaamiga. Achouaminhame? No. Encontrei a ris e disse que achasse a sua me e dissesse que Jerome estava terrivelmente doente e que acompanharia a casa porque eu estava muito perturbada para ir sozinha. Apesardatensoquesentianoestmago,IsabelpdesorrirdiantedaastciadeSophie. Obrigado. Da prxima vez que precise cometer uma maldade pedirei que seja minha cmplice. Uma cmplice relutante murmurou Sophie com reprovao, enquanto seu carro se detinhafrenteaelas.Ocriadoasajudouasubirepartiram.ApropsitodisseSophie. achei a ris na varanda com o major. Eu teria gostado muito de poder ser uma mosca na parededaconcorridavarandaestanoite.Parecequetodaadiversotevelugaralifora. IrisestavacomoRyan?Isabelestavatotalmenteagradada.

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FoiporissoqueMacalisterseaproximouantes?Tramaramessareuniojuntos? risprecisasaberaverdadesobreporqueRyanadeixounessacabana.Carregacommuita doreamarguraparacontinuarassimparasemprefalarsobreoRyanerisadistraramdatenso e o nervosismo pelo remorso de conscincia que a corroia. No poderia respirar aliviada at ver Paris,atqueasustentasseemseusbraosedissessequeaperdoava. A residncia Lancaster! anunciou o chofer de Sophie do seu assento. Um criado empapado abriu a porta, mas Sophie fez um gesto com a mo e a porta do carro voltou a fechar se. SophieseinclinouparafrenteeagarrouasmosdaIsabelentreasdela. Me escute, pequena menina. Ainda est a tempo de mudar de opinio. Se entrar a, tudo terterminado.Nohavervoltaatrs. Pelo amor de Deus, Sophie! S quero falar com ele... explicar... No acontecer nada! insistiu Isabel enquanto o corao retumbava no peito e contraa o estmago pela ansiedade. Ela desejava uma proposta de casamento apropriada, uma vida respeitvel, com amigos e noites e uma florescente agencia de caridade. No arriscaria tudo porque desejasse a um homem ao que amoudurantedezanos! Disseenfaticamentequenoestavaapontodecometertalloucura. Sophiemeneouacabeaesuspirou. muitoimprudente,muitoimpaciente.Eletebuscar. No, no o far no pde conter uma lgrima. Tendo participado da festa essa noite havia sido seu grande gesto, e ela abusou e o havia dirigido de maneira totalmente incorreta. Deviaarrumarascoisas. Esperareivocaqui.Nofiqueaimuitotempo. Isabelsabiaperfeitamenteoquefaziasuaamiga,convertiaseemseucinturodecastidade. Nonecessrioquemeespereaquisobachuva.Seufilhoteesperaemcasa. Ah,chrieSophieexalouafligida,apertouasmoseaolhoupenetrantemente,tentando fazla reconsiderar. Acaso pensa que esta velha cantora de pera desconhece o amor? Se ele est ferido, voc o consolar como uma mulher consola ao homem a quem ama, porque no podertolerarsuador.Novprocurarele,Izzy.Seforohomemindicado,eleviravoc. Se no o meneou a cabea com expresso grave no rosto ento no deve entrar a sob nenhumacircunstncia. Isabel se negou a escutar. Sim, Paris era perigoso, enigmtico e singular. Preferia mover montanhas por ela que levla a um rodeio pelo parque. Mas essa noite foi festa porque ela o pediu. Comopodiadeixlosofreremsolidoquando elaeraaresponsvelporsuador?Todoeste tempo esteve convencido de que ela no o queria por causa de suas cicatrizes. Precisava esclarecerascoisas. Ele devia saber que suas feridas no se interpunham entre eles, que suas inseguranas no tinhamsustento,quepodiasairdesuacovaeviverumavidanormal.Eseeleaqueriatantocomo

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afirmou,elaoaceitariacomosbraosabertos. RetornaacasacomoJeromeIsabelabriuaportaesaiudocarrosobachuva. Mandareiocarrodevolta.Nofiquemuitotempo!gritouSophie. Paris. Paris. Isabel subiu rapidamente os degraus da entrada e bateu a aldrava contra a porta. Captulo20 Veemamimnosigilodanoite; Veemnoloquazsilnciodeumsonho; Veemcomsuaveseredondasfaceseolhostobrilhantes Comoaluzdosolemumarroio; Voltacomlgrimas, OH,memria,esperana,amordeanospassados. ChristinaRossetti. Isabel avanou pela pequena sala de espera na qual Ashby a recebeu a primeira vez que haviachamadoasuaporta.Sentiaseduplamenteembargadadeansiedadecomoaquelavez. Senhorita Aubrey disse Phipps ao retornar com sombria expresso pouco aduladora. Milordsolicitaqueseretire.Rogoquemedesculpe. Retirarse?Erainaceitvel!Nopermitiriaqueajogasseparaencerrarsenasprofundidades desuasolitriacovacomoohaviafeitodepois dafestadosBarrington. Eleahaviaseguidoento; eelaobuscariaagora. Encontrasenoporo?perguntouela. Omordomojogouumrpidoolharparaasescadas. Aquartaportadireita,nosegundopisomurmurouemtomconspirador. Sorrindo agradecida, apressouse a cruzar a porta agarrando a cauda de seda do vestido e subiu rapidamente as escadas. Suas sapatilhas no fizeram rudo sobre o grosso tapete do corredor ao entrar na majestosa e silenciosa ala privada. Contou quatro portas a sua direita e se deteve. S para falar, prometeu e levantou a mo para bater na porta, depois trocou de ideia e testouotrinco. Aportanotinhafechadura.Entreabriua. Paris. Silncio. Respirou profundamente e abriu a porta de par em par, rezando por no se despir ainda. Estaria em srios problemas se o tivesse feito como j foi, custava bastante controlarse com ele paraadicionar,almdisso,atentaodeseuesplndidocorpo. Sentiuoaromadaslenhasardendoaoentrarnobastiodemasculinidadeempenumbras.O

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espaoso quarto estava decorado com cortinados de cor azul marinho e mveis de mogno. Paris estava deitado, completamente vestido, com a vista fixa nos dossis da cama. As luzes e as sombras projetadas pelo fogo danavam sobre seu perfil elegante. Observouo por um instante, valorizandoavidamentecadadetalhe. Se o conde de Ashby se sentia obrigado a ocultar do mundo sua aparncia, " O que deveria fazeroresto?",perguntouse."Habitaremcavernassubterrneas?".Eraincrivelmentearrumado. Fechouaporta,deixouabolsaeacapasobreumacadeira,eavanoulentamente. No deveria ter vindo disse ele suavemente. Muita gente perceber sua ausncia da festa. Elasesentounabordadacama. Serquevoltamosanospreocuparcomaminhareputao? Elesenegavaaolhla. Paris...elaseestirouparaacariciaraface. Noofaadisseeafastouorosto. Nooperderia.Agarrouamoentreasdelaeaaproximoudoslbios. Meperdoe. PeloamordeDeus,Isabel!Nosedesculpecomigoafastouamo,levantouegiroupara sentarse a seu lado. Suspirou, afundou os dedos na abundante cabeleira escura e apoiou os cotovelossobreosjoelhos. Tinha todo o direito de querer saber como me via, de descobrir no que estava se envolvendo.Eu...merecesabertudoficouolhandocomumbrilhodevulnerabilidadenovamente nos olhos Hanson disse a verdade. Os franceses me chamavam aougueiro. Depois de cada batalha, massacrvamos aos que fugiam, enrolvamolos com os cascos dos cavalos e, quando estavamnocho,disparvamospelascostas...fazamosoquefossenecessrioparanosassegurar dequenovoltaramosanosenfrentarcomasmesmastropasemoutrocampodebatalhanodia seguinte. Estvamos to fartos da maldita guerra ficou de p e caminhou lentamente para uma mesinhaondehaviagarrafas,coposepequenastaas.Selecionouumagarrafaeencheuumcopo. Chocadaporsuaconfisso,elafixouoolharemsuasamplascostas. Quandofalaemplural... Ele deu a volta e ela conteve a respirao. S o fato de poder observar atentamente sua fisionomia em lugar de adivinhar fazia estremecer os sentidos. O olhar de expresses em seus impactantes traos a cativava e a alarmava ao mesmo tempo. Era unicamente formoso e, a diferena do Anjo Dourado, os olhos verde esmeralda de Paris, sua abundante cabeleira, sua figuraimponenteesuaintensidadeinata,conferiamaeleumaspectobastanteferoz. Refiromeatodooregimento. Ohorrorserefletiunosolhosdela. Deussantomurmurou.TambmWill. Elefranziuaindamaisocenho.

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Sintomuito,Izzy.Nodeveriahaverditoisso... Noconsigoentender.Comopuderammeuirmoevocseconverterememassassinos? Como? sua expresso se tornou to escura como a mscara que geralmente usava. Porque Napoleo Bonaparte era o assassino mais demente que alguma vez existiu. Algum precisavadetlo. verdadeoolhoucompungida.LamentoquetenhamtidoqueservoceWill. Anos antes, quando fui percorrer o Continente, observei de um balco como o general Bonaparte alinhava os canhes e os disparava contra uma multido de parisienses irritados. No mandou a alguns esquadres para replicar aos exaltados manifestantes. Enviou canhes! Nem sequer pestanejou! Levou a oitocentos mil homens a Rssia com ele e retornou com menos de cem mil! Durante anos massacrou ao pobre povo espanhol! Exterminou povos, vilas, granjas, famlias... Para que? Pela glria da Frana? Para que seu nome ficasse registrado nos livros de histria? respirou profundamente sem deixar de franzir o cenho. No tento justificar nem defender meus atos. No tenho desculpa. Cobrei vidas e devo pagar por isso. Devo recordlo e levaressacargacadadiademinhavida. Ela o observou em estupefato silncio. Se homens bons como Will e Ashby tinham tido que converterse em assassinos para restaurar a paz no mundo, ento era verdadeiramente lamentvelessemundoemqueviviam. Como devem ter sofrido meu pobre irmo e voc. Sua natureza bondosa e doce no condiziaabsolutamentecomsemelhantebrutalidadesecouaumidadedasfaces.Aoigualtua, estouseguraadicionou. Est bem, Isabel. Sei que guardas uma opinio elevada de mim, mas acredito que nesta ocasio possivelmente me veja forado a fazla em pedaos. A diferena de Will, meu passado e minha personalidade so um tanto mais... complicados. Veem. Nos sentemos aqui assinalou as duascadeirasjuntolareira.Precisotecontaralgo. Seu tom srio a inquietou. Levantouse da cama e se aproximou. Tremiamlhe as mos; sentiucalafrios. Possobeberumpoucodoqueesttomando? obvio. Ela se sentou junto ao fogo e o observou servir outro copo com um lquido brilhante de cor mbar. Entregou o copo e se sentou na outra cadeira ao mesmo tempo que a contemplava por cimadabordadocopo. No estou seguro de quanto sabe de mim, a respeito de meus anos de juventude no povoado.Nemsemprefuiopersonagemafvelqueseuirmolevouaseular. Havia sido um descarado e um libertino, todos sabiam, mas no ia dizer assim na cara. Ela bebeuumgoleetossiu. Usque?Comopodebebereste...lquidovil? igual a qualquer outro veneno, com o tempo comea a gostar dele bebeu um pouco com expresso sria. Will me separou do negro corao de Londres no qual me havia afogado.

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Ele me apresentou a voc, sua famlia sorriu brevementee me deu um propsito: fazer desaparecer ao monstro, liberar o mundo da tirania, fazer da Inglaterra um lugar seguro para nossosmeninos.Seuimpulsoeracontagioso. Recordo seus discursos patriticos disse ela tristemente. Mame estava histrica a respeito de que se alistasse em um regimento em tempos de guerra. Stilgoe ofereceu conseguir umpostoadministrativo,masWillfezcasoomissodisso.Nadadoquediziamconseguiaconvenc lo.oolhoudesoslaio.Frequentementemepergunteiporqueescolheramestacarreira. A tropa para os pobres, para os filhos menores, e para a pessoa de baixos recursos. Os homenscomttuloefortuna,esemherdeiros,noarriscamavidanocampodebatalha. Parece a voc razovel que os homens melhor educados da Inglaterra permaneam sentados em seus clubes, brincando com os polegares enquanto os menos privilegiados homens comfamliassquealimentaresemposses,aquelesaosqueaInglaterralhesofereceutopouco, derramem seu prprio sangue pelas propriedades dos Dez Mil? Meu ttulo de nobreza no me exime do dever para com meu pas. De fato, comprometeme mais. No tinha parentes a quem manter,nenhumafamliaquelamentasseminhaperda.Eradispensvel. "Cusanto". Noeradispensvel. Penseiquevoc,especialmentevoc,compreenderia. Ento...Oqueeuquisdizer...bem,queparamimnodispensvelnemsubstituvel. Olhouacomolhosardentes. Vocpodemudardeopiniodepoisdeouviroquetenhoparacontar. Elaseaventurouabeberoutrogoledeusqueecompreendeuoqueelequisdizerarespeito dosgostosadquiridosquandoumaondadecalorderreteuofrioquegelavaosossos. Ns estvamos falando sobre assassinos terminou sua bebida e se serviu outra. Como voc disse, seu excelente irmo era de natureza doce. Era amvel, corts e honorvel. Todos amavamaoWill.Euoadmirava.Eratudooqueeusemprehaviaqueridoser.AtoSoraurensua expresso se tornou escura. Quando me recuperei, comecei a desfrutar das batalhas, da matana. Queria que os franceses sofressem como eu sofri, que pagassem pelo "estigma" que suas armas deixaram em meu rosto. J que meu dio estava dirigido para o inimigo, meus superiores no perceberam do problema e continuaram me prodigalizando elogios, postos mais altos e medalhas. Todos queriam que Napoleo fosse derrotado e eu resultava ser til observou as chamas crepitando na lareira. Ela se sentiu rasgada pela vacuidade de seu tom de voz, pela desolao em seu rosto. Assassinei meninos, Isabel. Jovens da idade de suas irms, que no tinhamsequerosconhecimentosbsicosdecombate.Tudooquesabiameraqueseguiriamaseu imperador at mesmo no inferno. Napoleo tinha o estranho carisma de convocatria para que partissemparasuaprpriamortemesmagentequereprimiracomcanhes. Bebeudeseuusquecomexpressomeditativa. A nica pessoa com a que me sentia sensato naquele tempo era com o Will. Em retrospectiva, sei que foi a mescla da amarguraque sentia pelo que mehavia feito minha ferida e

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a imagem disforme que me devolvia o espelho, o que me converteu emuma desagradvel verso de mim mesmo, nesse monstro no que cheguei a transformar. Will compreendeu pelo que estava passando inclusive melhor que eu, e no me permitiu seguir com o castigo que me estava infligindo. Falvamos durante horas, dias, a respeito de tudo e de nada em particular. Falamos a respeitodetiocultousuaexpresso. Setivesseumairmcomovoc,nomeagradariaqueterminassecomalgumcomoeu. Essa estranha declarao a levou aquestionar se Will, sabia precisamente o que e quemera seumelhoramigo,pensavaqueelaeAshbyformavamumbomcasal.Apesardetudo. TeriamecontadoistoseHansonnohouvesse...? Provavelmenteno. Por que no disse e nem fez nada quando ele te insultou? Seu olhar de cor esmeralda brilhoudefria.Porquedesejavafazlosangrar,enopodia.Olhouointerrogativamente. Depois de Waterloo, eu... jurei que jamais voltaria a atuar violentamente seus traos endureceramcobrandoumaexpressorgida. Sem importar a provocao, no empunho mais arma nem levanto a mo em atitude agressiva. Sou um homem pacfico se evidenciava claramente quanto sentia o peso de sua promessa. Desprezousuasprovocaescomumagrandefortaleza,nopordebilidadeconcluiuela, dispensando um breve e quente sorriso. Depois de tudo o que acaba de me contar, ainda te admiro. No ser assim uma vez que conte a voc como morreu seu irmo sua expresso evidenciouodioeaamarguraquesentiaporsimesmo.EuassassineiaoWill.Dispareiumabala nacabeadeleenotiveacoragemdefazeromesmocomigo. Umgolpeglidoadeixousemar. Oque?gritouhorrorizada.Porqu? E o confessou. Contou o que acontecera durante os ltimos trs dias da vida de seu irmo dois anos atrs, perto de uma vila na Blgica chamada Waterloo. Enquanto falava, na mente dela serepresentaramvividasimagensdeselvageria,angstiaedesespero,comoseelamesmativesse estadoali.Elenoreparouemsuasensibilidade;expsacruaverdadeeopesodosdesagradveis segredos que atormentavam a sua alma. Ela estava agradecida por sua honestidade, porque a perda de seu querido irmo era to pior pelo desconhecimento de como morrera e por no ter podido estar com ele quando a havia necessitado. Mas Paris esteve ali para apoiar ao Will. medida que a fez voltar no tempo at o lugar da matana, ela pde finalmente despedirse de WilliamDanielAubrey. Quando terminou de relatar a histria, o rosto dela estava molhado pelas lgrimas e uma dorterrivelmenteagudaoprimiaocorao,impedindodefalar. Ele tinha matado ao Will, por piedade, mas mesmo assim, foi ele quem disparou em seu irmonacabea.AslgrimascontidasbrilharamnosolhosdeParis. Fiquei sentado ali com o Will em meus braos sussurrou pressionando o cano contra

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minha cabea, e no pude fazer. No tive a coragem para fazer. Um maldito covarde fechou os olhoseaenormeculpaeamisriacobriramorosto. No um covarde disse ela brandamente, ao mesmo tempo que soluava. No precisa de valor para suicidarse. um ato de desespero. Will sabia que estava morrendo. Meu pobre irmocobriuorostoechorou. Durante vrios minutos, os nicos sons que rompiam o pesado silncio eram os das lenhas aoseremconsumidaspelofogoeodeseussuavessoluos.Depoisescutouummurmrioaltura dosjoelhos. Sinto muito, Isabel. Sinto muito, sinto tanto. Seu irmo era um homem excelente... Sinto tantoeleestavaagachadoaseuspseseusolhosimploravamperdo. Comumterrvelsoluo,elasejogouemseusbraoseafundouorostoemseupescoo.Elea abraouefaloucomavozenrouquecidapelaemoo.Nomeodeia? Elaoolhoucomosolhoscheiosdelgrimas. Teodiar?Suportouo pesodador demeuirmo.Eununcateriatidoacoragemdefazero que voc fez. Will morreu nos braos do melhor, do mais valente, do mais honorvel... ela choroucontraseuombro,atormentadapelanostalgiaepeladorquesentiapeloWill. Cometi tantos enganos... Se no tivesse enviado o Will ao acampamento, se tivesse ordenado ao Ellis que fosse procurar um carrinho de mo em vez de envilo com aquele soldado... No ela levantou a cabea e se encontrou com seu olhar arrependido. J terminou. Deixa de seculpar. Salvou a vida de outro soldado. Will poderia ter morrido de qualquer maneira, s na escurido, ficando a merc dos animais catadores e dos elementos, mas no foi assim, porquetevevoc.Quantoshomenssupemqueforamprocuraraseusamigosagonizantesdepois de trs dias de sangrentas batalhas e se sentaram junto a eles para acompanhlos enquanto exalavam seu ltimo flego?ela se surpreendeu ao perceber que ainda podia falar lucidamente enquantosentiaquesequebravapordentroequeosolhosseenchiamdeinfinitaslgrimas. Paris tambm tinha os olhos repletos de lgrimas. Quem havia dito que os homens no choravam? Os homens de verdade choravam em silncio e em privado, como fazia Paris, porque seucoraochorava. Compreendeporquenofuivisitarvocquandoretornei?eleperguntouemvozbaixa. Oquenocompreendosussurrouelacomopdesequerpensaremsesuicidar. Eleficouolhandoa. SemoWill,nohaviaaningum.S...aescurido. Sua solido rasgou o corao dela. Deuse conta de que ele era como uma rocha, slida e forte,masgeladaemsuadesgraadasolido.Acariciouasuaface. Voctinhaamim. Quandoseusolharesseencontraramnosilncio,algoestranhoeassombrosoocorreuentre eles: ela sentiu sua alma e ele, a dela. Seus espritos se tocaram. Era uma conexo forjada pelo mtuoamoreadorporseuirmo,comoseWillmesmosehouvessefeitopresenteporummuito

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breveinstanteparaunilosedepoissedesvanecesse. Elepressionouoslbioscontraosdela.Seubeijofoisublime,desprovidodeluxria,cheiode emoo.Depois,antesdesequertercomeado,chegouaseufim.Eleointerrompeu. Paris. Eleapertouamandbula. Meolhedissecomvozroucaedemandante.istocomoquedesejaseencontrarcada diapelorestodesuavida?EstaGrgula? Estaveznoseafastouquandoelaexaminoucadacicatriz.Elaoolhounosolhoseenfrentou seuseveroolharcomumtnuesorrisoqueprovinhadeseucorao. Sim,eugostariamuito. Merece algo melhor que eu, Izzy, um homem ntegro, mais jovem, um homem que compartilhe suas paixes, sua vivacidade, seu entusiasmo... e eu j no sou nada em muitos aspectos. Ela sentiu que as lgrimas ameaavam nublar sua viso. Sentia verdadeira pena por ele, um homem atormentado pelos horrores da guerra, austero e sozinho, que morava em seu prprio inferno, carente de famlia e amigos. Ela desejava converterse em sua famlia e sanar suas torturas. Mesmo assim, seus motivos no eram altrustas. Ela o desejava, desejava cada feroz polegadadeseucorpo. Reuniucoragemedecidiuarriscarseaumterceiroeltimorechao. Amo voc, Paris. Sempre te amei, a voc e a nenhum outro. No me pea que prefira a outrohomem.Nopoderiasuportar. Oamorseapagaquandoalgooaltera,recorda?Eumudeimuito,Isabel. Seutomdevozresignadofezqueeladerramasseumalgrimaadiamantadaquepercorreua face. "No amor o amor que se altera quando alterao enfrenta, ou tende a distanciar do que longe se acha" recitou brandamente"OH, no, um farol inclume que contempla as tempestadesenuncaseestremece". Durante um momento interminvel ele s a olhou, sua respirao se tornou mais quente e acelerada.Depois,umaviolentanecessidadeirreprimvelbrilhouemseusolhos. Queroseregosta.Comodesejoseregosta... Aprisionoulhe a boca no mais ardente e vido dos beijos, desatando um mar de emoes e sensaes dentro dela. Seu sabor era de usque e paixo, cheirava a bosque e a chuva, sentiase slido, quente e forte, e ela desejou amassarse nele para no separar nunca. Ela o beijou com puro abandono, aterrorizada de que se o deixasse afastar agora, perderiao para sempre. Rodeou o pescoo delecom osbraos, beijou infinitas vezes na fronte e nas faces, apagando o estigma de cadacicatrizcomamorefazendodesapareceralembranadador. Vocnomeacharepulsivo?murmurouesperanosamente. Repulsivo? ela sorriu surpresa. Por acaso est cego? Devo segurar um espelho frente a seurosto?Meuamado,vocohomemmaisbonitodaInglaterra!

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Eleseafastouefranziuocenho. Talvezvocprecisedeculos. Minhavisonotemnadadeerradodisseelaesoltouumsorriso. Eleaolhoucriticamente. ummilagrequevocaindanotropeoucomumalmpada. Estlouco... Ele devorou sua alegria com um beijo mais ousado, mais provocador, cujo papel era a seduo.Ocorpofemininorespondeucomoalenhaaofogo,odesejoardeuemsuasveias. Ele retirou a tiara de prata e uma nuvem de brilhantes cachos da cor do entardecercaiu at acinturaemgloriosadesordem. Santo Deus, Isabel maravilhado pela imagem que contemplava, acariciou a cabeleira onduladadesedososcachos.umaleoa. Suaevidenteadmiraofezqueelaseruborizasse. Asleoasnotmjuba. Aminhasim.lindasussurrouele.Vocdevesaber. Elaseruborizouaindamais. Abelezaestnosolhosdequemacontempla. Noemseucasoagarrouorosto.osonhodetodohomem,IsabelJane. Eramaspalavrasdeumhomemquepoderiapossuiraqualquermulherquedesejasse.Elase perguntou se as outras mulheres se sentiam to extasiadas por sua adulao ou to privilegiadas porhavloatrado. Sentiu que o corao estava a ponto de explodir. No existia nenhum homem como ele, e eladesejouquefossedele. Isabel,noacreditoquepossadeixarpassardestanoite. Fazummomentoestavaapontodemeexpulsar. Esse momento passou ficou de p e a arrastou com ele. Ela cambaleou e teve que seguralanacintura.Noestbbada,noassim? No,eu... Toqueapontadonariz.Segureumaperna. Poracasovoumejuntaraumcirco?perguntouironicamente.Aferrouacontraele. Vocsejuntaraamimnacama.Estlcida? Elaassentiu,seusedutoranncioadeixousemfalaeafrouxouosjoelhos. Desejasestarcomigo,quefaamosoamor? Sim sussurrou ela seduzida pela promessa que se refletia em seus brilhantes olhos enigmticos. Tinha esperado sete anos para ser suficientemente amadurecida para ele. E essa era anoiteansiada. Eleafundouamonasprofundidadesdeseucabelo,envolveulheanucaeaatraiuparaele para dar um prolongado beijo. Ela fechou os olhos enquanto a beijava suave, doce e lentamente. Deussanto.Esteveapontodedesabar.

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Plastronouplastro:Gravatalarga,quecobreopeito,depontascruzadasobliquamente. Peitilhodecamisa.

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Precisodevocmurmurouele.Euprecisotantodevoc. Eu tambm preciso de voc disse ela tremendo um pouco embora ele a fazia sentirse tocontidaeseguraemseusbraosqueresultavaviciador. Olhouaaosolhos,despojousedocasacoecomeouadesenredaroplastron18. Deixa que eu fao sussurrou ela tomando a iniciativa. Tinha fantasiado com seu corpo desdequeoespioutrabalhandonoporocomomusculosotorsonu.Emboratremessemasmos, deleitouse com cada breve calafrio. Pensou que era uma louca, no assim? Que me impressionaria por suas cicatrizes de guerra, que te desprezaria por voc ter manchado as mos com sangue para que o resto de ns pudesse estar seguro em nossas camas e pensou que eu te culpariapelamortedemeuirmo.Subestimoume,Ashby.Deveriaseenvergonhar. Elesorriusobriamente. Oquecorrepelasveiasdevocs,osAubrey? Exatamente o mesmo que a voc, que pelo que meu irmo te admirava tanto. Por isso euteamotantodescobriuopescooepressionouoslbioscontraalisaeclidapele. Elefechouosolhoseelaobeijousensualmente,lhedevorandoopescoo. umasensaotoboa. Tirou o colete e comeou a desabotoar a camisa de linho. Debaixo dela, seu peito se sentia como se fosse de ao, e mesmo assim, quente e musculoso. Em seu desespero por deixlo ao descoberto,elaarrancouumdosbotes,oquefezqueelerisseentredentes. Porquenoaarrancadiretamente?sugeriuelecomvozrouca. Sorrindo,abriuacamisaeestendeuosdedossobreapoderosasuperfciedeseupeito.Deus santo.Pensouquenocabiadvidadeporquetantasmulheresodesejaram. Fora magistralmente forjado para ser adorado por ela, era o mais formoso espcime de masculinidade. Eleaobservoupordebaixodasextensaspestanasenquantoexploravaopeito,acariciandoo e beijandoo. Ele era esplndido, e ela se sentia penosamente inexperiente para lutar com tal prmio. Recordou como ele dera prazer no escritrio, incitoulhe com a ponta da lngua o plano e aveludado bico do peito at que se endureceu. Um rugido de satisfao ressonou na garganta masculina. O conhecimento de que ele j no se movia em sociedade, de que no precisava competir por ele, infundiulhe confiana que se converteu em ousadia. Acariciou o tenso abdmen, maravilhandose ante os msculos perfeitamente simtricos que se marcavam em sua pele. Os trabalhadoresqueelavirasemcamisaeramsbestaspeludas;otorsodePariseraelegantemente esbeltoeimberbe. Desviou o olhar para baixo, parte inominvel de sua anatomia, a parte que ela tinha acariciado descaradamente na pracinha. Parecia estar na mesma condio: enorme e

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proeminente. Uma vez mais sua repreensvel curiosidade a induziu temerariamente. Desabotoou as calas, deixando que se deslizassem pelos quadris, expondo os msculos laterais da cintura. Olhouo. Continuadisseelehesitantecomvozenrouquecida.MeToque,Isabel. Sem afastar os olhos de seu olhar de plpebras pesadas, com o corao pulsando fortemente, ela introduziu a mo em sua roupa interior. O pnis grosso e erguido se sacudiu frenteasuacarcia. Retirouamo. Moveuse. Eleproferiuumsomafogado. Sermelhorquemeconcentreemvocantesqueestaledeprazer. No, desejo te tocar sussurrou procurando a aprovao nos olhos masculinos. Pareciam brilhantes lacunas verdes cheias de nsias, e esse foi todo o incentivo que ela necessitou. Ao mesmo tempo que observava seu tenso rosto, voltou a introduzir a mo em sua roupa interior e agarrou o pnis. Sentiase quente e suave e se tornava mais imponente e erguido medida que acariciavasuasedosaextenso. Paris amaldioou baixinho e uma expresso agnica cruzou o rosto, todo seu corpo se esticou.OH,Deus.MeDigaoquefazer. Estfazendobemsgrunhiuelerespirandoagitadamente.S...meacaricie. Elaassimofezesuaconfianaseincrementouamedidaquepercebiasuasreaes. Como se denomina a este rgo? inquiriu ela sentindose terrivelmente ousada e livre. Noestavanoprogramadeestudosdosltimosanosdeescola. Senhor Jones, n... pnis disse com voz tensa e respirao entrecortada. Permaneceu de pmuitoquieto. SenhorJones?espremeuolentamente.Encantadadeconheclo,senhor. Parisseesticouaindamaiseapertouosdentes. Bruxaimpudica.Estdesfrutando,noassim? Elalevantourapidamenteosolhosparaolhlo. Acasovocno? Eleaolhouardorosamente. Acasonotedconta? Fascinada pelo membro masculino, acariciou com o polegar a ponta arredondada provocandoqueParisseestremecesse. Devo fazlo mais lentamente? Mais rapidamente? Mais extensamente? deslizou a mo atosuavesacononascimentodomembro. Doce Lcifer ele jogou a cabea para trs ao mesmo tempo que inalava ar com dificuldade. Isabel pensou que era aessncia do poder, dominar a um homem como Ashby com a permissodefazeroquelheagradassedele. Eleaagarrounoombro.Seofizermelhor,estalareidextaseemsuamo.Estouloucopor

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tieosenhorJonesestevesofrendoumaprolongadaseca. Coitadinhoseburlouasperamenteela.Noviuaumacantoradeperaemmeses. Eleabriuosolhosrepentinamente. Esteve prestando ateno s intrigas banais? No, no precisa responder. No posso te culparsefoiassim.Deussabequeduranteanosdeimaterialaosfofoqueirostirouamodelade dentro de sua roupa interior. Agora me toca murmurou enquanto desatava os broches da frente do disfarce de fada. A vestimenta de distintas tonalidades caiu a seus ps, deixando ao descobertoseuapertadoespartilho. MeuDeus,estenvoltacomoumadeliciosasobremesaafezdaravolta. IssofoioquedisseomajorMacalistersedesfezdassapatilhaseseagarrounacolunado dosselparanoperderoequilbrioenquantodesatavaoslaos. O que acontece com vocs os homens que sempre esto comparando s mulheres com a comida? No sei de outros homens, mas voc, meu doce anjo, decididamente apetecvel lhe lambeuaorelha.Deveriasablo.Proveiumpouco. Ela sentiu que suas foras a abandonavam ao recordar o prazer pecadoramente delicioso quetinhaproporcionadosuaboca.Nopdeevitarpensarnosprazeresqueaindaaaguardavam. EmalgumapartelongnquadesuamentepodiaouvirasvozescautelosasderisedeSophie repreendendoa por no ter esperado at estar devidamente casada. Infelizmente, no podia esperarmais. Durante semanas, ele esteve tentando a seu corpo para que se unisse a ele no pecado e cadanervodelabuliadedesejo. Uma vez que teve tirado o espartilho, rodeou a cintura com os braos e a atraiu para ele apertandoa contra seu peito, seus glteos e sua excitada virilha. Com apenas a camisa de seda posta,seuabraosesentiuextremamententimo. Macalisterseinsinuaainda?Recebecomboasvindasseuscuidados? Ryaneeutemosumacordoexplicouelaquasesemflego. Fez a um lado a selvagem juba para beijar a curvatura do pescoo enquanto acariciava vigorosamenteumseioporcimadaregataeesfregavaomamilocomopolegaratprovocaruma sensibilidadeextrema. Que tipo de acordo? Odiaria ter que romper meu voto de no violncia para me desfazer dessahordadecompetidores. Nonadadisso.Temquevercomminhaamigariselasuspiroudeixandocairacabea at apoila em seu ombro. O desejo acendeu o corpo, manifestandose na clida umidade entre suascoxas,ondemaisdesejavasuamgicacarcia. LadyChilton?umamulhercasada. Apesar de que ela no criticaria a ris por ter um caso com outro homem, quando precisava suportar a constante crueldade do Chilton, o cortante tom de voz de Paris indicou a Isabel que provavelmente consideraria sua opinio sobre o assunto como uma ampla aprovao da

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infidelidade. umavelharixa,issotudo.Conhecemsefazanos. Compreendo engancho os dedos nas tiras da regata e as deslizou pelos ombros, deixando o torso ao descoberto. Isabel disse roucamente ao ouvido enquanto se enchia as mosdesuasuavepele,moldandoeespremendoavidamenteosseiosnus.Espereitantotempo porisso.Porvoc. Ele deslizou a mo para baixo pelo ventre, debaixo das dobras da regata amassada em seus quadris, e acariciou a mida fenda entre as pernas. Lava ardente emanou dela. Girou o rosto e capturouabocaemumbeijolnguido. Sualnguacomsaborausqueseentrelaoucomadelanomaissensualdosbeijos;acariciou oseiocomaamplapalmadesuamoatfazersentirumformigamentonomamilo;econtinuoua carcia intensificando seu desejo at que seu corpo clamou por ele. Seu corpo se fundiu contra o dele, deixandose levar pelo hipntico abrao. Ela gemeu e se cambaleou, rogando por mais; apesar disso, ele estava determinado a prolongar a espera, incitandoa com meticulosa pacincia, fazendosentirqueseusossosfraquejavamatquasenopodermanterseemp. Nosemovasussurrouliberandoainesperadamente.Senofossepelopostedodossel, teriasedesabado.Elesentouemumadascadeirasetirou energicamenteasbotas.Ficoudepe, semcerimniaalguma,tirouascalasearoupainteriordeumsmovimento. Isabel abriu os olhos de par em par. Era maravilhosamente proporcionado: seu magnfico torso de largos ombros se estreitava at os estreitos quadris e as longas pernas, esbeltas e musculosas, cobertas por uma magra capa de escuros pelos. Mas era a viso do duro senhor Jones, que se erigia de um arbusto de pelo na virilha, o que fez que o corao pulsasse tumultuosamentenopeito."SantoDeus",pensou. Tedespojedesuacouraa,fadadourada.Deixemevervocseutomdevoznoadmitia negativaalguma. Decidida,despojousedaregataepermaneceudepnuafrenteaele. Eleapercorreuvorazmentecomoolhar,acendendoapele. amulhermaisadorveledesejvelqueviemminhavidadissecomvozrouca.Agarrou ocopodeusquedosuportedachaminecaminhoulentamenteparaela,tovirileirresistvel. Obrilhodofogotingiamapeledecorbronze. A potncia sexual que exsudava resultava magntica. Ela percebeu o aroma de sua pele, incitandoa a lhe acariciar os aveludados ombros e o musculoso peito. Absorta nas carcias que fazia,quasenonotouagotadeusquequepercorreuapeleatomamilo. Bem a tempo, ele inclinou a cabea e lambeu a gota e o mamilo. Ela fechou os olhos, desfrutando da deliciosa agitao que ele provocava. Aquilo era o xtase, o calor das mos e da bocadele,assperascarciasdesualngua... Parisliberouomamiloparabeberoltimogoledeusqueearrojouocopovaziosobreuma das cadeiras. Beijoua e impregnou a boca com o sabor do ardente usque. O beijo se tornou mais profundo, mais ofegante. Agarroua da cintura e a elevou. Ela o envolveu com braos e pernas;

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seus seios se comprimiram contra o peito masculino, e o pulso se acelerou. Sentiase extremamenteleveemseusbraos. Com passos longos, ele caminhou at a cama e se recostou com ela no centro. Deitaram peitocontraseio,pulsarcontrapulsar.Olhoua comosefosseaprimeiravezqueofazia;oescuro cabelo caa ao redor do rosto, seu cintilante olhar a dominava por completo. O brilho possessivo de seus olhos refletia mais que luxria: irradiava uma necessidade de esprito, um desejo to grandequeelaexperimentouumasriadepreocupaopornopodersatisfazlo. Porqueeu?suspirouela.Porquemepermitiuacessaravoc? Nosabe? Elameneouacabea. FoipeloWill? No. Ento por qu? as mulheres se jogaram em cima dele durante anos. Por que era ela a afortunada?Eraporqueeleeraagoraumhomemsolitrioeelaestavadisponvel,oueraporalgo maissignificativo? Sorriucompicardia. Sempre fala quando est nervosa? quando ela comeou a protestar, silencioua com um beijo. Estou nervoso. Nunca antes estive com uma mulher que significasse tanto para mim. Quero fazer desta noite a mais maravilhosa de sua vida, j que de fato a mais maravilhosa da minha. Ela afastou uma mecha de cabelo escuro da frente, deixando ao descoberto seu rosto extraordinariamentearrumado. Aindanorespondeuminhapergunta,Paris.Porquemeescolheuenoaqualqueroutra? Voc me escolheu, Isabel inclinou a boca sobre a dela, seduzindoa, absorvendoa at que ela esqueceu a pergunta. Imersa no prazer agradvel de estar debaixo dele, beijandoo, percebendoseuaroma,explorouocorpodelecomasmosecomaspernasepercebeudequese sentia como se estivesse no paraso. Quem teria adivinhado que um dia ela se acharia na cama daquele homem, sendo o objeto de sua admirao, a ponto de fazer o amor? Ele a fazia sentirse delicada, feminina e natural ao tempo que imaginava como se teriam sentido Ado e Eva no jardim do den. At a serpente negra se achava ali, cobrando forma no ertico e sedutor serpenteiodeseuscorpos. Afastou a boca da dela para deslizarse para baixo. Beijoulhe o pescoo, o aveludado roce de sua lngua percorreu a pele para seduzir o escuro mamilo com lentos movimentos. Rodeou os lbios ao redor dele e sugou, enviando uma avivada corrente a seus quadris. Continuou percorrendoa com a boca, sua escura cabeleira contrastava notoriamente contra a pele branca debaixo dele, torturando e venerando seu tremente corpo. Ao chegar as meias de seda, as tirou beijando cada centmetro de pele que deixava ao descoberto. Separou amplamente os joelhos, beijouocaminhoacaloradodesuascoxasealambeu. Com um gemido de necessidade, ela se separou da cama formando um arco perfeito ao

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mesmo tempo que sacudia e girava a cabea. Aferrouse no seu grosso cabelo e seus gemidos guturais imploravam por mais, por algo que no podia expressar com palavras embora soubesse queexistia.Oimplacveldesejoquefaziaferverosangueoconfirmava. Esta vez no a conduziu para a luz. Em lugar disso, impulsionouse para cima e se deslizou sobre ela. Seus olhos da cor do mar refletiam uma necessidade infinita; as gotas de suor percorriamafronte. Inundada em uma nuvem de nsias, sentiu que ele introduzia o escorregadio e excitado membroentreaspernas,ouviuogemerseunome... Sim sussurrou ela com os sentidos embriagadoramente cheios. Envolveu o pescoo com osbraosearqueouocorpoparareceblo. Sua deliciosa umidade me deixou um pouco louco confessou ele. No posso esperar mais. Necessitote agora. Se abra para mim se apoiou nos antebraos e investiu com os quadris, possuindoaemumsmovimentoquaseselvagem. A repentina plenitude, a presso, a unio dos corpos a sobressaltou, afogando a fugaz pontada de dor. Ela se sentiu completamente possuda, sujeita a sua vontade e fora superior, e adorou a sensao, j que nela recaa seu poder: o complemento que seu suave corpo oferecia e que ele tanto desejava para satisfazer seu desejo. Seus quadris cederam para receblo, permitindo penetrla ainda mais, envolvendoo com deliciosa fogosidade. Um prazer escuro e doce correu pelas veias, despertando o sensual desejo que ardeu com uma avidez incontrolada, fazendotremerocorpointeiro. Agarrouse a suas costas e pressionou os quadris contra os dele, insistindoo a penetrla maisprofundamente. Mais,Paris,mais... Opeitodelesebalanavaaocompassodesuaagitadarespirao. Notedi? Elagemeu. umatortura.Sintocomosefossemorrer.Queclassedetorturaesta? Amelhordetodas,porissoachamama"pequenamorte". Afastou e repetiu a investida, penetrandoa ainda mais. Ela o rodeou com os braos e as pernas como uma trepadeira, compassaram o ritmo crescente com sons guturais e roucos. Ele impulsionou fortemente os quadris contra ela, balanando com mais urgncia, penetrandoa e separandose incessantemente, levandoa quase at o ponto da inconscincia. Quanto mais agressivamente a penetrava, ela mais se arqueava para receblo. Sentiu seus gemidos contra a orelha. Os gemidos dela se converteram em gritos de necessidade. O interior de seu corpo se contraacadavezmais. Estremeceu repentinamente, com um grito liberou seu prazer e seus sentidos se afundaram noxtaseextremo. Ele nunca interrompeu o ritmo. Seu ardente olhar a devorou insacivel. Investiua como um homempossesso,arremetendoumaeoutravez,levandoajuntoaeleparaatempestade.

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Quase presa do delrio, o corpo dela se ondulou com o dele, como a mar a ponto de se chocarcontraumacostadourada. Nopare...gemeuelaagarrandonosombroscheiadedesejo,necessidade. Eledeixouescaparumprofundogrunhido. Deus.Estmematandoficoutensocontraela,ofegando. Elaofegoucomoprotestoenquantorecuperavaaconscincia. Oqueacontece?Oqueestoufazendoerrado? Nada. Tratase de mim. No posso me conter ele baixou a cabea e exalaram. Se me movo,teracabado,terchegadoaofinalenodesejoqueistotermine. porcausada"situaodeseca"? No, anjo proferiu um sorriso. porque se sente extremamente bem, como uma apertadaluva quenteedoce que me conduz ao xtase. Sinto como se me consumisse emchamas dentrodevoc. Ah,umelogio. uma confisso sussurrou ele. Girouse de costas colocandoa escarranchada sobre ele. Colocou as grandes mos nos quadris dela e a insistiu a comear a moverse. Me faa o amor, Isabel. Sentada sobre ele, achou seu ritmo com um instinto que no tinha ideia de que possua. Experimentou um prazer instantneo e intenso; a sensao de poder resultou inimaginavelmente excitante.Eleaolhavafixamente. Sepudessevercomogloriosamenteformosateestagora... Ela estava pensando exatamente o mesmo. Deitado de barriga para cima debaixo dela, pareciaumpiratacomadensacabeleiraescurasobreotravesseiro,seucorpofeitoparaopecado e os verdes olhos acesos de desejo. Ele envolveu a nuca com uma mo e a aproximou para beij la. Seus rgidos mamilos roaram o peito enquanto ele introduzia a lngua na boca. Continuou movendo os quadris sobre ele, incrementando a frico entre os apertados corpos. Com os olhos entrecerrados, ela se incorporou e se concentrou em chegar ao clmax, balanandose experimentalmente.Sentiuumcalornoabdmen. Gemeu. Sim.OH,Deus,sim... Elelevantouasmoseacariciouososcilantesseios. Memontecommaisforasussurrouaomesmotempoqueimpulsionavaosquadrispara cimaumaeoutravez. Eraomaistempestuosoeemocionanterodeiodesuavida.Eledeslizouasmospelascurvas aos lados do corpo e a agarrou nas ndegas. Ele incrementou o ritmo, penetrandoa com fortes investidasegemeu: Sim.Assim,maisrpido. Ela jogou a cabea para trs e galopou os cachos aoitavam as suas costas, cada nervo de seu corpo pulsava pela tenso, cada msculo se contraa. Uma tremenda exploso comeou a

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formarsedentrodela,rodeandoacomoumpunho,trovejandoatalcanaroclmax,lutandopor ser liberada... Proferiu um rouco grito de rendio enquanto um prazer extremo lhe percorreu o trementecorpo,enchendoamentededeliciosasatisfao,commaisforaevigorqueantes. Paris a atraiu para si giroua e a penetrou profundamente uma ltima vez. Quando seu poderoso corpo se tencionou sobre ela, seu rugido de rendio foi o nome dela brotando de seus lbios. Um doce resplendor desceu sobre ela, convencendo ela a dormir. Banhada pelo suor abraou o esbelto corpo dele e os batimentos do corao de um se ecoaram no do outro. Ela desejavapermanecerassimparasempre. Ele se deitou de barriga para cima e a arrastou consigo como se tivesse medo de que ela pudesseescapar. Agora me pertence disse ele com ardor cobrindo o mido rosto com beijos suaves como plumas.minhaIsabel.Minha. Captulo21 Asrunasmeensinaramapensarcomcuidado Quevirotempo,amor,aapagarsuapresena. Estaideiademortesmepermitiu Choraransiandoaquiloquetemoverperdido. "SonetoLXIV",WilliamShakespeare. "Oqueestavaaqueladeusadoamor,dacalidezedaluzfazendocomele?". Ashby no pde tirar os olhos de cima da inocente imagem da Isabel enquanto dormia pacificamente em seus braos, iluminada somente pelos brilhos provenientes da lareira, com as pernas entrelaadas com as dele debaixo do cobertor. Finalmente sabia o que era fazer o amor a uma mulher. No se tratava do ato em si mesmo, apesar de que chegara ao clmax muito mais intensaeabundantementequenuncaantes;massimdoqueostinhaembargadoantes,durantee depois do ato. O companheirismo, a conexo, a experincia compartilhada em unicidade no comodoisseresseparados,absortosemsimesmos,fechadosemseuspequenosmundos. Com a Isabel, pela primeira vez na vida, ele sentiu a pessoa com quem se achava: percebeu seuaroma,explorouesaboreoucomsuaprprialngua;experimentouoqueelafazia;porquelhe importava, porque desejava conhecer seu doce corpo melhor do que conhecia seu prprio. Porqueofascinava. Inclusive agora, desejavaa de novo. Ela era como uma droga. Um poderoso narctico, e ele se converteu em um caador de drages. Geralmente, a essas alturas, estava dando desculpas e procurando as botas, se no se foi j. Aquela mulher... encadeava a sua alma. Dominava o pensamento.Intoxicavaossentidos. Faziaelesermenosorgulhoso.Faziaelesorrir.Excitavaoat

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opontodequererfazeroamorconstanteerepetidamenteatpoderdescobrirporqueoamava. Isabel o amava. Ela amava suas horrveis cicatrize e seu escuro passado e no retrocedia diante de nada que ele interps em seu caminho. Era incompreensvel, quase um milagre. O que poderiaamar? Oquepoderiaadmirar?Suagenerosidade?Desdesuaautoreclusoeletriplicousuafortuna edispunhademuitodinheiro.Suaamabilidade?Eraamvelcomaquelesquelheagradavam. Sua gentileza? Ela no o vira no campo de batalha empunhando o sabre com o rosto e a jaqueta cobertos de sangue. Seu ato de piedade para com o Will? Seu irmo salvou a vida; e ele falhoucomseumelhoramigonomomentomaiscrucialdesuavida. PareceuaelequeIsabelcriouumaimagemmagnficadeleemsuamenteeseapaixonoupor suaprpriacriao.Nenhumaoutracoisaexplicavaapresenadessabelezaquedescansavasobre seuombro. Ele estava aterrorizado de que, uma vez que tivesse despertado, visseo como realmente era,quepercebesseseuenganoefugissetorpidocomoopermitissemsuaspernas.Portanto,a mododeprecauo,deixariaeladormiratamanh,equandoelaabrisseosolhosaumnovodia e descobrisse que havia passado a noite com ele, no haveria volta atrs. Isabel Jane Aubrey finalmentelhepertenceria.Irreversivelmente. O relgio de seu av que se achava no saguo soou trs vezes. Seu anjo deu a volta. Maldio. Mmmelasorriusonolentaeagitouaspestanasemumatentativaporabrirosolhos. Sshmurmurouele,aomesmotempoquebeijavaasplpebraseacariciavaocabelo. Comumsuspirodesatisfao,elaseaconchegoumaispertodeseupeitoevoltouadormir. Ele exalou cuidadosamente. Estava determinado a permanecer acordado. No queria perder nem um suspiro que ela emitisse, no queria deixar de perceber a calidez de seu estilizado corpo repousandosobreodele,suaveetranquilo,refugiadonosonho. Ele nunca sonhava; era vtima de pesadelos. O que menos desejava fazer acontecer com Isabel era despertar por causa de um grito arrepiante e encontrar um corpo suado que tremia junto a ela com o olhar extraviado e a garganta seca. Uma de suas amantes o acusou uma vez de havla despertado bruscamente, com olhar desmedido e sustentando uma adaga contra seu pescoo. Tinha sido uma das poucas vezes que se permitiu adormecer depois do sexo. Nunca havia tornadoarepetiresseengano. Uma lenha crepitou na lareira. Ela voltou a girarse ao mesmo tempo que murmurava palavrasininteligveis.Repentinamenteelaseincorporoueficoucomoolharperdido. Ele duvidou se devia persuadila a voltar a dormir ou deveria deixla fazer, por medo a despertlaporcompleto.Elagirouacabeaparaasjanelasdescobertas. Paroudechoverdisseaomesmotempoqueinconscientementeestendiaosbraossobre acabeaedeixavacairamantaatocolo.Quehorasso? Elesesentoujuntoaela,extasiadopelavisodotorsonudelarecortandosecontraaluzda

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lua. Seus enredados cachos brilhavam contra suas esbeltas costas; seus seios perfeitos se sobressaamporcimadeseuventreplanocomoperasamadurecidas.Doestadodesemiexcitao permanente,passouaumaereocompleta. So trs em ponto murmurou ele. A tentao o possuiu. Estirou a mo e roou um seio comapontadosdedos,depoispercorreuocontornodoescuromamilo,totalmenteabsorto. Ela jogou a cabea para trs, fechou os olhos languidamente e entreabriu os rosados lbios aosuspirar,eeletratoudedominarseparanosaltarsobreelacomoumanimalselvagem. Dominandosualuxria,acariciouacomodorsodamoasuavepeledopescooatchegar a seu seio, absorvendo a viso de seu perfil, aqueles polpudos lbios tentadores, o pequeno nariz arrebitado, a lisa fronte; e seus antigos medos voltaram a aflorar. O que aconteceria se o abandonasse? No contar com a Isabel, nem com a capacidade de afastarse dela, provocou uma sensao glida e tremente no fundo de seu ser. Frequentemente se perguntava o que teria sido desuavidaseseupainotivesseamadoasuameataloucura.AhistriaquecontouaIsabela respeito da morte de seus pais era a verso oficial, a que Phipps tinha urdido depois que o advogado de seu pai tivesse enchido as mos dos criados com dinheiro para assegurar seu silncio. Ele topou com a verdade anos mais tarde com a morte do anterior mordomo. O repugnante velho sodomita deixou o dinheiro do suborno em uma caixa em seu leito de morte, com uma nota dirigida ao jovem conde detalhando a verdadeira e trrida verso da aventura e declarando que no podia passar desta para a melhor com a conscincia tranquila sem haver dito averdadesobreatragdia. Aquele era um dia que no esqueceria. Estava empacotando para ir a Cambridge, j era quase um homem. No cabia dvida de por que escolheu o escuro caminho da libertinagem. Aquelediadecidiunoerigirsuavidasegundooexemplodeseuestimvelemboradesafortunado pai. E mesmo assim, ali estava. Em retrospectiva, possivelmente seu pai estava melhor morto, em lugar de viver como um demente, apanhado em seu inferno secreto, que era o que aguardava o Ashbysesuadeusadoamor,dacalidezedaluz,abandonavaoasuasorte. muitotarde.Devoir. Envolveulheopescoocomamoeaatraiuparaele. Ficacomigo. Elasorriucomosolhosbemabertosepiscandoluzdoresplendordofogo. Minhameterumataqueseacordaredescobrequenodormiemminhacama.Enviar aummilhardepoliciaisparamelocalizare,quandoeventualmentemeencontraremaqui... Quis dizer... que fique comigo para sempre ele tragou com dificuldade. Vive comigo, se case comigo, seja minha condessa... sentiu que o corao pulsava com fora, enquanto aguardavaansiosamentesuaresposta. Elasetornouparatrseagitouaspestanas. Est...mepropondomatrimnio? Acreditoqueoqueacabodefazer. Umenormesorrisosedesenhounorostodela.

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No estou sonhando, ou sim? Odiaria despertar e descobrir que tudo se tratou de um sonho. Atordoadopelaeuforia,elebeliscouafacedelabrincando. Vocsecasariacomigo,senhoritaAubrey? Ogritodealegriaqueelaproferiufoimsicaparaseusouvidos. Sim, me casarei com voc! arrojou os braos ao redor do pescoo, tombouo sobre o travesseiroeocobriudebeijos. Possivelmente ele estava sonhando. Afastou os suaves cachos do rosto e sentiu um n na garganta. Obrigado.Salvoumeabeijoucomtodaaofegantenecessidadedesuaalma.Quandoela levantouacabeaparatomarar,eleperguntou.Estdolorida? Dolorida?No.Porqu? Porqueaindanoacabeicontigo estanoitearecostoudebarrigaparacimaesecolocou sobreela.Estavatoexcitadoquetemiagozarentreambososcorposapertados. Separouassuavescoxascomojoelho,eosseparoucomamoparapenetrla. No,nopossorindo,elaofezaumladoelutouporchegarabordadacama. Retornaaqui,gilgata!agarrouadosquadrisjustoquandoelacomeavaalevantarsee puxouelaparatrs.Comumgritorisonho,elasedesaboudebarrigaparabaixoeprotestou. Ele se colocou sobre ela, respirando na orelha. No ir a nenhuma parte. Agora me pertence ao sentir a separao das ndegas femininas, o senhor Jones cresceu at alcanar proporesdescomunais. Mameficarhistricadisseelabruscamentecomavozrouca,aomesmotempoqueele a rodeava com a mo at deterse debaixo dela para acariciar a diminuta protuberncia de maneirataldeassegurarsequeelaoreconsideraria. Ela no se levantar at a tarde continuou acariciando a rosada protuberncia que era a fonte de seu desejo, sabendo de que se no estivesse a ponto de perder o controle, estaria acariciandoopequenomorangocomalnguaefazendoapalpitardeprazervriasvezesseguidas. Ela comeou a respirar rpida e entrecortadamente. Derreteuse contra sua mo como um rio de fogo. Ele levantou a plvis e penetrou o mido canal por detrs. Ambos gemeram ao unssono. Simmurmurouelaquandoseugilcorposeonduloucomodeleemperfeitaharmonia. OH,Paris. Aquilo era o paraso, pensou ele ao moverse dentro dela afligido por seu aroma de baunilha,extasiadoaosaberquespertenciaaele.Fechouosolhoseacelerouoritmoconsumido pelaschamasdapaixo. Osbrevesgemidosdeprazerdela,asofegantesinvestidasdesuasndegascontrasuavirilha o catapultaram at o limite. Penetroua com ferocidade selvagem, perdendose completamente emseuapertadocalor. Sentiu o batimento de seu corao lhe retumbar no peito, nos ouvidos, no sangue. Os

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gemidosdelaseconverteramemgritosdextase.Elaoabsorveu,consumiuo,convulsionouseao redordele,comprimiuoatoclmax... O suor escorria no rosto enquanto lutava por conter a urgncia de explodir. Grunhiu atormentado, atrasando o orgasmo tudo o que foi possvel, e no instante que sentiu que os tremores do clmax dela a sacudiam, afastando a tenso de seu corpo, ele alcanou um orgasmo tofortequeodeixouextasiadoesemar.Desabousesobreela,depravadoeexausto. Setivessetidoquemoverseparasalvaravida,nopoderiahavlofeito. Isabel o agarrou na mo, entrelaou os dedos com os dele e os pressionou contra seus lbios. Estouteesmagando?perguntouelelutandoporconteroflego. No.Ficasussurrouela.Queromemorizarasensao. Eleapoiouafacecontraadela. Quesensao? Adaperfeio. Elesentiuqueocoraodavaumsalto. Isto a perfeio e tanto mais do que merecia que o atemorizou at quase perder o sentido. No podia acreditar em sua boa sorte. Sabia que ela era uma mulher apaixonada, e teria estadosatisfeitopercebendoquenoeradotipodemulheraquemdesgostavaosexo,masnunca imaginouquepoderiasertoardente.Nuncaconheceraaumamulherqueestivessemaiscmoda nua, ou que gozasse to naturalmente do ato de fazer o amor. Lotaram a mente vises de prolongadasesuarentasnoites."Elafoifeitaparamim",reconheceusorridentenomaisprofundo de seu ser, mas outra voz, a que no se calava, atormentouo com um terrvel pressentimento. Repentinamentesoubequaleraasoluoperfeita. Noseatrevaamovernemummsculosaltoudacamaeseaproximoudaescrivaninha. Aondevai?perguntouela,girandoacabeasobreotravesseiro. A nenhuma parte ele acendeu uma vela de cera de abelha e abriu uma gaveta. Pegou algumas folhas de papel, uma pluma e tinta, e retornou cama. Colocou a vela na mesinha, deitousedebarrigaparabaixoecolocouafolhadepapelsobreascostascurvadadela.Inundoua plumanotinteiro,clareouagargantaecomeouaescrever"MinhaqueridaladyAubrey"... O que esta fazendo? disse ela com uma risadinha ao mesmo tempo que se estirava para poderverporcimadoombro.Mefazccegas. ... "apesar de que o que segue a seguir pode resultar uma surpresa, rezo para que voc esteja to contente como eu ao descobrir que no incio dessa manh sua deliciosa", n... riscamos isso... Paris!Isabelriu. Calada. E fica quieta beijou os formosos glteos nus fazendoa rebolar e rir. Bom, bem, onde estava? Ah, sim. "Sua deliciosa filha aceitou amavelmente minha proposta de matrimnio" pontuou a frase e acidentalmente perfurou o papel deixando uma pequena mancha de tinta nas costas de Isabel, que voltou a rir"passamos juntos a mais escandalosa das noites de prazer em

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minhacamaeagoranosdirigimosaGretnaGreen...". O que? Isabel se girou rapidamente e agarrou a folha de papel. Foi s graas aos agudos instintos masculinos que a tinta no se derramou sobre os lenis. Colocou os implementos de escritura na mesinha e se recostou junto a ela com as mos entrelaadas detrs da cabea, sorrindo enquanto ela estudava atentamente a carta. No escreveu nada desses absurdos escandalosos. Absurdos?puxouelaparaqueserecostasseemcimadele.Seessaforsuainterpretao do que fizemos esta noite, retificarei imediatamente roou com o nariz a graciosa curva do pescooenquantoacariciavaasedosapele.Noestavasurpresodedesejlaoutravez.Elaotinha transformado em um insacivel selvagem luxurioso. Resultava imperativo sentir seu corpo contra odeletodootempo. Elasuspiroueapoiouacabeacontraoombro. Realmenteprecisoretornarparacasaagora. No,noassim.EnviareiacartaasuameeiremosaEscciaemmeucarro. Elalevantouacabea. Estanoite? Ounoiniciodamanh.Comopreferir. Falaasrio,verdade? Muitoasrio.Escaparemos. Elafranziuocenhoemsinaldedesaprovao. Masnodesejoescapar.Enohrazoparafazlo. Talvezsim. Elaabriuosolhosdeparempar,surpreendida. Umbeb?OH,no,no,no. Elesentiuquelhecontraaopeito. Nodesejaterfilhoscomigo,Isabel?Formarumafamlia?umlar,comrisadasealvoroo echeiodevida,comaIzzy;oqueelesempretinhadesejado,masnoseatreveuapretender. Sim, desejoo, mas no sabemos... ainda, e me agradaria ter um cortejo apropriado primeiro. Umcortejoapropriadolevaumano,oudois,enodesejoesperar. Porqueno? "Porquepoderiatrocardeopinio". Sou muito velho para esperar. No momento de nos casar, j seria um idiota baboso que nopodelevarasuaesposacama,ouelevaraseusfilhos.Sereiumpaiav. Elaapertouoslbios. Demaneiraquebuscarefugionadecrepitude?Droga. Elesegurouorostoentreasmos. to adorvel ela abriu a boca para protestar e ele a beijou. Quero me casar contigo. Querotefazeroamortodasasnoites,todasasmanhseastardesepassarorestodeminhavida

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contigo. Porquediabosteramosqueesperar? Elafranziuocenho,consternadaesesentou. Porque desejo que minha famlia esteja comigo quando nos casarmos. Quero umas bodas em uma igreja com flores e uma recepo com champanha em companhia de nossos amigos nos desejandofelicidade. Suasimplespetioacendeuumachamadefrustraonele. Quantas vezes tenho que te dizer que no me apresento em pblico? espetou mais asperamentedoquefoisuaintenofazlo. Elaficouolhandoo,petrificada. Issosignificaquenosesconderemosparasempre? Elecareciadeumaboarespostaparaessapergunta. Quero um cortejo respeitvel, Paris. No quero comprometer minha reputao e arruinar minhavida! Achamasetornoumaisintensa. Jest.Comprometivocbastanteestanoite. Ningum,salvonssabe.Seescaparmos...Elesesentou. QuandoretornarmoscasadosdeGretnaGreen,osrumoresseaquietaro.Serumadama de linhagem devidamente casada. Ningum se atrever a segregar condessa de Ashby, nem em pbliconememprivado. Almdisso,poderiavirvivercomigoimediatamente.Porqueesperar? Noescapouaprimeiravezqueestevecomprometido,ousim? Demnios. Seotivessefeito,noestaramosaquiagora,nocerto?eaDeusobrigado,jqueteria sido o pior engano de sua vida. Adiar nosso casamento poderia conduzir a todo tipo de problemas. Confieemmim.Jpasseiporisso.Nofoiumaexperinciaagradvel. Elaentrecerrouosolhos. Quemeraela,suaantigaprometida? A mulher equivocada no podia arriscarse a contar sobre a Olivia. Ela poderia falar com suaantigaprometida,eseaterravaimaginarasmentirasqueacadeladesumanapoderiacontara Isabel. Oliviaseaproveitariadaoportunidadeparaseparlos. Sou"amulherindicada"?perguntouelacomenganosadoura. Elesustentouoolhar. Sim. Ento, por que no faz isto por mim? espetou ela. Por que no podemos ter umas adorveis bodas normal? Por que devemos nos ocultar do mundo? ela aguardou sua resposta e, quandoelenoproferiunenhuma,elacontinuourapidamente.ocondedeAshby,umheride

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guerra,um... Nohherisdeguerracomvida.Acasonosabe?espetoucomironia. Umbrilhoferozflamejounosolhos. Me escute. Meu irmo est morto. Voc est vivo. Deve se perdoar por isso. Deve deixar de se odiar enunciou ela veementemente. No sei por que os homens se assassinam uns aos outros, mas hora de que deixe a guerra para trs, ou nunca estar em paz. Viver afastado do restodomundonovoltaroWillvida,nemtampoucoanenhumdoshomensquemorreramna guerra,enosofazlo. PeloamordeDeus,olheoquetehfeitoati! Certamentesabecomodesmoronaraumhomemmaselatinharazoeissooirritava. Oolharnosazuisolhosdelasesuavizou. Seissosetratadeseurosto... No se trata de meu rosto, maldita seja! sentouse de um salto e passou a mo pelo cabelo.Tratavase...noseatreviaaafundarnisso,nemsequeremprivado. Elaseaproximoupordetrserodeouosombroscomosbraospressionandoosseioscontra suascostas.Deslizouosmornosesuaveslbiosaolongodacurvadopescoo. Paris, o que o que te atormenta, meu amor? J compartilhou tanto comigo e, entretanto,sintoquehumlugardentrodevocondenemsequerumraiodeluzpodepenetrar. Podeserquenotenhatantaexperinciacomovoc,masaquiestouparateapoiar. Ele se despojou de seu abrao e ficou de p, exasperado com ela, consigo mesmo. Mas, comopodiadizer?Comopodiaexplicar? Porquenopoderespeitarsomenteisto?Respeitotudooqueteconcerne.Bom,nosou muitobomparaasociedade,masdentrodestasparedes,fareitudoporvoc. Tudo? ela o olhou com certa inquietao. Me permitir organizar festas e noitadas, convidaraminhafamlianasfestividades?Irjantaraonmero7daRuaDover? Amulherirritantesabiaprecisamenteondeaguilhoar. Sabia endemoniadamente bem no comeo como vivia eu minha vida! dirigiuse mesa paraservirseoutrataa. Ajoelhada,elasegirouparaolhlo. No te pedi que se convertesse em um ser socivel, diabos! Pedi umas bodas com minha famlia presente, uma vida familiar normal! Por que me pede que case com voc se pode me manterencadeadanoporo? Obteriaomesmoobjetivo. Penseiquenoteagradavameupororespondeuirritado.Masaideianom. Eladeixousairumgritodefriaeoolhoucolrica. impossvel! Ele bebeu ao mesmo tempo que a observava com uma mescla de desgosto, luxria e sobressalto. Balanando nos quadris com os brilhantes olhos azuis e os loiros cachos caindo sobre a parte superior do esbelto corpo, sua enfurecida leoa parecia esquecerse de sua nudez e se via

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magnificamente feroz. No podia recordar nenhuma s vez em que uma mulher tivesse discutido com ele como Deus havia a trazido para o mundo. Desejava possula outra vez. Decidiu aplacar umtanto,cederumpouco,possivelmenteumasbodasprivadascomsuafamlia. Desejasecasarcomalgumalicenaemespecial? Isso no que mudaria as coisas? perguntou ela enfurecida. Mesmo assim me manteria trancada aqui contigo, como uma espcie de... mascote enjaulado! Sem reunies familiares, sem amigos. Queclassedevidaessa,Paris? Suasinsultantesduvidasorasgavamcomoumaadaga. Eu disse que te manteria prisioneira? Que demnios pensa que sou? Um maldito monstro?Entraesaicomoteagrada.Inclusivetedareiachave. Masnomeacompanharanenhumaparte.Andareicomosenotivessemarido.Deverei apresentarmeuitinerriocadadiaerogarsuaaprovao?Devereiterelatarcadasada? Proibirdedanarcomoutroscavalheirosnasfestas? Suasperguntasogolpearamcomoumabaladecanho. Estou te pedindo que seja minha esposa espetou com fria. E se preocupa se estar permitidodanarcomoutroshomens? Possivelmente no te importe no comeo, mas depois de um tempo, quando Phipps te venha com intrigas sobre o nmero de cavalheiros com os que conversei enquanto voc ficava sentado em casa sozinho, esperando a que retorne, importar. Converterse em um tirano ciumento!Conheote,Ashby! A ideia dela danando e flertando com uma manada de lobos em eventos sociais lhe encolerizou. Qualquer um pensaria que uma mulher apaixonada preferiria passar as noites com seu marido! Por que devo fazer eu o sacrifcio maior? Por que no pode sacrificar seus hbitos por mim? Nosabeoquemepede!grunhiufrustrado. Poisminharespostano. Elenopdepensaremnada. Oque? Aslgrimasseamontoaramnosolhos. Importoteumnada.Nuncateimportei.Tudosetratavadesuasnecessidades,eagorasei quais so. Querme como uma gua de reproduo para que te d um herdeiro e para que compartilhesuacamapelasnoites. Maseminhasnecessidades?Ouacasonocontamemseunefastoplano? Sealgoprovavaessadiscussoeraquenadanaterrapodiafazerquepegasseaumamulher. Nefastoplano?Vocveioamebuscar!rugiu. AslgrimascorrerampelasfacesdaIsabel.

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Deus,fuitoestpida.Pensei...convencimedequeseimportava. Embargadopeloarrependimentodeixouocopoaumladoeseaproximoudacama. Simmeimporta.Eestoumuitofelizdequetenhavindoamebuscar. Airacintilounosmidosolhosdela. Certamente! ela se levantou da cama e comeou a recolher sua roupa. No permanecereinemumminutopresacontigo! Est me rechaando? perguntou ele incrdulo ao mesmo tempo que sua mente se negavaaregistrarsuaspalavras. Sim, estou te rechaando! Encontra outra companheira tola para que te mantenha entretidoemsuasolido! Elesentiuqueocoraopulsavaviolentamente.Deusestavadestruindoo. Oqueacontecerseestivergrvida? Poisestareigravementearruinada,masaomenosestareiacompanhadademinhafamlia disseelaentresoluos. Nunca disse que no podia estar com sua famlia, voc torceu tudo! E se pensa que te deixarei criar a meu filho, a meu herdeiro, como a um filho ilegtimo, sozinha, sem estar casada, nomeconhecenemametadedebem! Elalanouumolhardepreciativo. Oquefar?Vaimeprender? Serealmentepensassequepoderiateprender,nobrincariaarespeito. No me casarei contigo nestas condies, Paris. No me converterei em sua mascote privada. Ele foi possudo por um terror irracional e uma voz que ele no reconheceu como prpria disse: SemerechaarvereimeobrigadoafalarcomoStilgoe.Comoreagiriaseuirmoaosaber quesuadelicadairmmefezumavisitanoturnaeemconsequncia,podechegaraestargrvida? Elareagiucomoseativessegolpeado. Estmeameaando? Insistoquevocoreconsidere. Se falar com o Stilgoe estarei arruinada, minha obra de caridade estar arruinada e te odiareiedesprezareiportodaaeternidade! Aeternidadeumtempomuitocomprido,Isabel. Precisamente!agarrouopeitorespirandocomevidentedificuldade. Aconsternaonosolhosdelaoinquietou. Comochegamosaesteponto?Fazummomentoestvamosfazendooamor. Amor?Nemsequersabeoquesignifica!Vocarruinoutudo!Tudo! Eledeuumpassoadiante. Nopodemedeixar.Somosfeitosumparaooutro! Smeobserve!ofegando,sentousenabordadacamaecolocouasmeias.

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No meio da noite? Levarei voc em meu carro de manh direto para a Esccia. Quanto tempo se aferraria ela a seu ressentimento irracional? Uma vez que se achassem no caminho, passando os dias e as noites em companhia um do outro, ela entraria em razes. Ele faria que entrasseemrazes. Quando ele parou frente a ela, ela ficou de p e caminhou com dificuldade para a parede comjanelas. Me deixe em paz! No posso respirar contigo perto. Necessito ar... chorava com tanta intensidadequeresultavadifcilpoderrespirar. Aansiedadeseapoderoudele.Agarrouanoombro. Isabel,oqueacontece? Me solte! abriu uma das janelas e apareceu, deixando que o frio da noite castigasse seu corponu.Eleagarrouamantaeaaproximouparaenvolverotrementecorpoantesqueagarrasse umapneumonia. Nometoque!disseofegandoeafastandosedele. Elaestavasendopresadealgumtipodeataque,etudooquepermitiafazererapermanecer dep,olhandoa.Seussoluosafogadosorasgavam. Fareiquetragamocarroetelevareiacasa. Seussoluosseaquietaram.Abraandose,separousedajanelaeagarrouaregata. O carro de Sophie me espera do outro lado da rua. Agradariame poder me vestir. Por favor,aguardalfora. Eleeraumvilo.Umabestasemsentimentos.Mereciaapodrecernoinferno. Isabel, peo desculpas. No foi minha inteno te assustar. Podemos discutir com calma. Trareiumcopodegua... Ficou tenso. Que ela o jogasse de seu prprio quarto, como se fosse a senhora da casa, infundiulheumaesperanarepentina. Bem, aguardarei fora enquanto se veste. Depois falaremos colocou as calas e saiu descaloaocorredor.RecostousecontraaparedeeouviuosomdasedaedoprantodeIsabel. Amisriarasgouoqueficavadesuaalma. Ela apareceu envolta na capa, com os olhos quase cobertos pelo capuz, e se apressou a descer. Isabel!seguiuavelozmente.Alcanouaportaprincipalantesdelaeestendeuamopara impedirquesefosse.Porfavor,nomedeixeimploroubrandamente,desfalecendopordentro. Reconsidere. Elalevantouavistaparaolhlo,seusazuisolhosseviamtristesecansados. Tenho uma pergunta que te fazer. Teria me procurado se eu no o houvesse feito em primeirolugar? Teria gostado de pensar que assim fosse. Sempre a desejara. Ela nunca havia estado afastada de seus pensamentos, inclusive quando era muito jovem para uma relao romntica. Masseurosto...seupassado...semprehaviaalgoqueseinterpunha.Aindaseguiasendoassim.

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Assim o pensei. A dor e o ressentimento se mesclaram fortemente dentro dele. Desprezaria o que h entre ns por seus assuntos sociais e diz que no tenho noo do que o amor?Vocainsensvel. Vocegostaedesprezvel!Ameaoume!Nodesejovoltaravertenunca! Umpnicointensoseapoderoudele. Nunca? Nuncaelaafastouamodeleefechouaporta.Adeus,Ashby. Captulo22 Sefoiaalegria, Aangstiamorreu: Assim,destemodo Soascoisashoje. ChristinaRossetti. Poderiapermanecersentadaequietadoissegundos?Estmeenjoando. Indo de um lado a outro da janela que dava ao jardim no salo diurno de Sophie, Isabel desejou que algum golpeasse a sua cabea com um pau, deixassea inconsciente e sossegasse a tempestuosa confuso em sua mente. Todos seus pensamentos se centravam nele, seus sentimentos flutuavam entre o desejo extremo e a fria avivada. A noite anterior, ao deixar a residnciaLancaster,tomouarpidadecisodeircasadeSophie.Suaamigaseriaumlibifirme em caso de que se suscitasse alguma intriga, ou que Paris cumprisse sua ameaa. Tambm se economizariadointerrogatriodesuame. No referente aos criados de Sophie, o silencio era seu forte, j que ela pagava por isso mais que por sua eficincia. Dormiu algumas horas e se despertou com uma aguda enxaqueca e o desejodemorrer. Tomou um banho e se embelezou com um dos vestidos de dia de Sophie. Mas o aroma de seu amante a envolvia em todo momento, um aviso tortuoso de como seus corpos se uniram em umembriagadordelrio,achandojuntosoxtasesupremo. FazeroamorcomAshbytinhasido...selvagem,ardente,formoso. Senofosseconscientedecomoeramascoisas,poderiaimaginarqueseussentimentospor ela eram to profundos e poderosos como os dela por ele. O que lhe tinha permitido sentir, entretanto, era a fora de sua necessidade: sua necessidade de um lar, uma famlia, uma mulher quecompartilhassesua camaeproporcionassetodooanterior.Elehaviaexpostoamagnitudede suasolido. Ela passou a vida desejando um homem, ao Ashby, desejando que pertencesse por completo. A noite anterior, ver seu rosto, escutar sua voz e depois deitar em seus braos, foi um

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momentomgico. Ele compartilhou seus segredos mais profundos com ela e a tinha envolto em um casulo de amor.Ouaomenosassimhaviasuposto. "Voc me escolheu". Certamente. Enquanto ela se referia ao afeto que se tinham um ao outro, ele falava de luxria. Enquanto ela desejava gritar sua felicidade ao mundo, ele desejava mantlaemsegredo. E quando ela quis chegar a um acordo, ele a ameaou. A verdade a respeito de sua relao estavabemclara:elaeraafmeaquehaviatocadoasuaportaquandoelejnosuportavamais. Bebe um pouco de ch e come algumas bolachas sugeriu Sophie. Posso escutar os grunhidosdeseuestmagodaquiaplaudiuaalmofadaqueseachavajuntoaelanosofeserviu umataadech. Isabelaaceitourelutantemente.Sentouseeinundouumabolachanoch. Enviou minha nota ao nmero 7 da Rua Dover? perguntou, ao mesmo tempo que se esforavaporingerirumapequenadentadadebolacha. Sim.Ningumseinteirardesuaaventuradeontemnoite. Aansiedadefezqueoestmagosecontrasse. No,amenosqueAshbyqueiramearruinar. Sophiepsosolhosembranco. Vamosver,porqueteriaquefazer? NoseioquefarrespondeubrandamenteIsabel.Ontemnoitemeassustou.Porum momentotemiquesenosassedaliimediatamente,nuncamepermitiriaescapar. Resultava difcil entender sua atitude possessiva para com ela. No era a nica mascote bonita de Londres. Atravs de intercmbios discretos, o conde de Ashby podia convencer a, ao menos, quinhentos nobres ingleses para que entregassem suas filhas. Por que teria que amea la? Apesar de que ela esteve bem disposta na hora de satisfazer suas necessidades, dificilmente eraamaisbeladasmulheres. Vocoteme?perguntouSophieassombrada,edepoiscompreendeu.ElenoChilton, Izzy.Nopermitaqueashistriasgticasderisdestruamsuavida.risaborreciaaoChiltonmuito antesquesecasassem. Eestavaapaixonadaporoutrohomemqueadeixou.Ashbydiferente. Ashbyeradiferente.Eraprevisivelmenteimprevisvel. Terminou de comer a bolacha empapada que caiu como uma parte de argila molhada no estmago. Elemuito...complexoparamim. IssooqueofazinteressanteSophiesorriu.Ouprefeririaquefosseaborrecido?Selhe interessassemosaborrecidos,macherie,estariacasadacomlordeWiltshireoucomofilhodo Ailsbury,oucomqualquerdadziadehomensquebabamportidesdesuaapresentaona sociedade.Isabelrespirouprofundamente. Rechaceio,Sophie.Declineisuapropostadematrimnio.

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Os olhos de Sophie refletiram primeiro surpresa e depois, comoo e irritao. Apertou os lbiosfortemente. Menina tola e impetuosa! Rejeitou se casar com o homem a quem adora para contrair matrimnio com um pavo que no se importa nem um nada? Seu irmo no tolerar mais negativas,Izzy. ForarvoccasarcomoHanson,epassarorestodavidalamentandoseporseuengano. Isabelsesentiucomoentorpecida. Tudo o que ele queria era uma companheira para aliviar sua solido. No me surpreenderiaqueacriadaquelevaoleiteseconvertanacondessadeAshbypelaPscoa. MonDieu,Isabel.Issoomaiscruelqueteouvidizer. Sentiuqueosolhosseenchiamdelgrimasetremeuavoz. Fiqueideslumbradaporele.Mederretiaseusps...umprofundosoluoafezquebrarse eexteriorizoutodaaangstiaquelevavanaalma. Sophieofereceuumguardanapoparaquesecasseorosto. Qualfoiomotivopeloquerejeitousuaproposta? Aindasoluando,Isabelsecouaslgrimasamontoadasemseusolhoscomoguardanapo. Ele sugeriu que escapssemos. Imploreilhe por umas bodas tradicional em companhia de famlia e amigos. Negouse categoricamente e discutimos. Depois ameaou me arruinando se o deixasse, o muito fanfarro, ento o deixei. No me deixou outra alternativa mais que rejeitlo. Admitiu que sua voz se entrecortou em um soluo se eu no tivesse ido busclo, ele no haveria... tido nenhum tipo de interesse em mim lutando por recuperar a compostura, olhou a Sophieembuscadecompaixo,massuaamigafranziaocenhoenquantomeditava. Isso foi o que disse ao George quando se declarou disse finalmente sua amiga. Com superioridade zombadora eu informei que se ele no me tivesse aoitado com o ardor de um adolescente, no me teria fixado nele absolutamente. Pode imaginar o motivo de minha presunosa e insensvel rplica? Estava aterrorizada. A ideia de que o segundo filho de um marqusinglsseapaixonasseporumaignorante,incastaepobrecantorafrancesadeperaera... ridcula! Um conto de fadas. Imediatamente o ataquei. Busquei defeitos que pudessem explicar seusestranhossentimentos,masnoacheinenhum. De fato, no era nem chocante nem elegante, nem possua um ttulo da nobreza, nem riqueza,comosuaGrgula,masmeamavadeverdade.Umabnoocultacintilaramosescuros olhos. Possivelmenteofato dequeAshbynosejaummodelodaaltasociedadetambmuma bnooculta.Isabelpiscouassombrada. Pensaquedeveriaterdadomeuconsentimento? obvioquesim.Nadanavidapermanente,excetoamorte.Precisamudar.Otempoeo amorsoasforascuradorasmaispoderosasdouniverso.Aconfianaperdidapodeserrestituda, ao igual joie de vivre. Possivelmente tenha tido que perseguilo um pouco para se assegurar de que se interessasse em ti, e possivelmente no tenha suas bodas de sonho, mas isso no importa

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absolutamente, apertou a mo de Isabel. No estava apaixonada pelo George quando me casei com ele, mas sua morte me devastou. Senti que a melhor parte de meu ser tinha sido rasgada e arremessadaaomar. Devo te explicar o que o amor amadurecido, querida amiga? respeito, amizade,consolo, estabilidadeecarinhomtuo.TemissocomoAshby.Hojevocoamamais,amanheleteamar melhor,eviceversa. IsabelponderouaasseveraodeSophie. Como poderia precisamente eu, viver presa, Sophie? Mencionei que tive um desafortunadoataquedefaltadearnapresenadele?Sentimeenjaulada,semar... PobreAshby,devehaversevoltadolouco,reprovandoseporteterassustadoatoponto dequesofresseumataquedesufocaohistrica.Explicoulhearespeitodesuaafeco? Nodesuaincumbncia. Preocupouse?inquiriuSophiedelicadamente. Isabelbaixouavista. Sim,muito. Izzy, duvido que sua situao permanea igual para sempre. Ele, ao seu devido tempo, se reinserirnasociedade.Secasecomele,abraseuenormecoraoeajudaosecurar. Pode ser que isso leve anos protestou fracamente Isabel, ao mesmo tempo que comeavaacompreenderoqueSophiedizia. Por acaso tudo deve ocorrer segundo seus tempos? Acaso tudo deve ser agora ou alguma vez? Sintome como uma ovelha tola que se separou do rebanho e se meteu na cova da Grgula... e terminou sendo seu jantar s que... Paris no era a Grgula, s ele pensava que o era. E quando expressou suas ideias, Ashby desatou o poder de seus demnios contra ela. Portanto, agora dependia dele esclarecer seus dilemasemocionais e morais, e decidir se teria que reinserirsenasociedadeouno. NosejatoladisseSophiesorrindo.Eleteadora.Cobrirvocderiquezaseteseduzir demilmaneirasrecorrendoaqualquerdesenfreiodequepossavalerse. Atrevomeadizerqueserumaovelhamaisquesatisfeita. A expresso no rosto de Isabel se suavizou ao recordar quanto esteve satisfeita ao seduzila anoiteanterior. Pediumequeoreconsiderasseadmitiubastanteambivalente. Somente isso deveria inclinar a balana a seu favor, chrie. Recorda ao Moreland e a esse tio,osobrinhododuquedeSalisbury,comopartiramfuriososquandolhesdissequeno? Isabelassentiusemestarmuitoseguradeaondeconduziaaconversao.MeDiga,oque leva a um pretendente que se declara a engolir seu orgulho, a ficar pendente espera de uma resposta,condenandosetorturadaincerteza? Isabelseencolheufracamenteosombros.

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Desejaumaesposa. Desejaati. Isabel suspirou profundamente, apoiou o queixo contra os punhos e os cotovelos sobre os joelhos. Sophie, por que sempre joga o papel do advogado do diabo? Resulta muito incmodo sua amiga estava desmoronando metodicamente seus argumentos. Mas ainda ficava um. Me agradariaserescolhidaentreumamultido...deformosaseperfeitasdamas,noscomoanica ovelha conveniente no baile de caridade ele s teve olhos para ela, e se havia sentido como em um sonho flutuando em seus braos como se tivesse danado a valsa um milho de vezes antes. Ela desejou sentirse novamente dessa maneira, com um desejo tal que encheram os olhos de lgrimas. Que pena Paris no podia afirmar que a amava nem tampouco que no o fazia. Por que deveria ela viver dessa maneira, com uma incerteza perptua, procurando sinais de afeto, separadadesuafamliaedeseusamigos,enquantoelenoseresignavaanada?Eraintolervel. E mesmo assim... nunca havia experimentado tal felicidade como a que havia sentido quandoseachavacomele. Izzy,escolhementreumamultidodemulherestodososdiasassegurouSophie.OAnjo Dourado da sociedade te adula servilmente, alm de uma manada de jovens gansos a quem enfeitiaste;entretanto,nodesejaanenhumdeles.Ashbynocego.Elesabe... Notemideiadequemeraeleantesdeserferido!arguiuIsabel.AcreditaqueHanson popular com as mulheres? No nada comparado com como adulavam ao Ashby. Cada me o desejavaparasuafilhaesecretamenteimaginavamemsuaprpriacama.WilldiziaqueAshbyera o pior pretendente da histria devido a que eram as mulheres quem o cortejava. Tinha mais amantesqueDomJuan. Agora um encerrado e um eremita. E acredita que me escolheu?Digolhe isso. Eu estava aoalcancedesuamo!Elemesmomedissequejnoeraoquetinhasido. Se fosse o mesmo homem de faz quatro, ou sete, ou dez anos atrs, no se teria fixado em mimabsolutamente. Disseoquesentiaporele?inquiriuSophie,eIsabelassentiu.Edepoisodeixou?Isabel voltouaassentir.Sophieficouolhandoa,incrdula.umadesalmada. AIsabelencheramosolhosdelgrimas. Nosoudesalmadasussurroudissequeoamava,equenuncaamariaanenhumoutro. Vocgostariadesaberqualfoisuaresposta?Disse: "Necessitote" se abraou a si mesma, assediada pelos calafrios e as nuseas. "Eu tambm tenecessito",chorouseucorao. Sophierodeouosombroseaembalou. Bestadesumana. Isabel assentiu contra os ombros de Sophie, umedecendo a musselina de cor prpura intensa. Todososhomenssounsestpidosimbecis.

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Isabelassentiu,emborasuspeitassequeSophieestivesseburlandosedela. Deveriamperdersuaspartesprivadasnaguilhotinaeperecergritandodeagonia. EstavezIsabelsorriu. Captulo23 Minhavidamorreuduasvezesantesdemorrer Eaindaficaporver SeaImortalidaderevelar Umterceiroacontecimentoparamim. EmilyDickinson. Orelgiodoavqueseachavanovestbulodeunovebadaladas. Maldio murmurou Ashby. Por que parecia que fosse passada a meianoite? Rondou pela ampla casa vazia, deslocandose de quarto em quarto como um leo enjaulado. Ela no retornariaestavez. No mudaria de opinio. Tudo tinha terminado entre eles. Ento, por que no podia deixar deobcecarseporela? Seus argumentos para rejeitar a proposta de matrimnio retumbavam na sua conscincia. Embora lhe chateasse profundamente seus motivos, compreendiaos. Por que teria que submet la a uma vida que at a ele mesmo resultava difcil levar adiante a maior parte do tempo, e nos ltimostrsdiashaviaresultadoinsuportvel? Porque havia suposto, desejado, que sentisse quo mesmo ele. Quando estava na presena dela, j no permanecia nas sombras a no ser luz do sol e tudo estava bem no mundo. Em seu atualestadolastimoso,teriasecontentadosentandoseemfrentelareiracomela,agarradosda mo,comoumcasalquelevamuitosanosdematrimnio.Deus. Devia haver algo que ele pudesse fazer para afastar ela de sua mente. Estava voltandose louco,desejandoqueestivessealicomele. Isabel, Isabel, Isabel. Consumia os pensamentos, noite e dia, sem trgua. Suas ocupaes usuais, o que fosse que fizesse para passar o tempo antes que ela irrompesse em sua vida, e em seuquarto,jnoconseguiamcaptarsuaatenosalvoporbrevesmomentos.Experimentavaum prazer perverso ao cheirar o aroma a baunilha que ainda estava impregnado na manta de l enquantodavavoltasemsuacamaduranteanoite,ardendoportlaentreseusbraos. Shaviaumaexplicaoplausvelparasuadeprimentecondio:estavapossudo. No podia recordar como fora sua vida antes que Isabel aparecesse iluminando a porta principal. Tampouco podia recordar como tinha sido ele antes de posar a vista nela pela primeira vez. Uma pequena de doze anos, pelo amor de Deus! Possivelmente a demncia realmente era

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hereditria. Sempre assumira que seu pai se havia suicidado por amor. Agora sabia. Os Lancaster eramumcldelunticos. Sesnotivessetentadoemforlaacasarsecomele,noteriarogadoqueadeixasseem paz e no teria partido intempestivamente de sua casa como um animal aterrorizado. As possibilidades de que o aceitasse foram quando muito nfimas, e uma vez que proferiu a ameaa, nulas. O que o convertia em duplamente idiota, j que em realidade, nunca teve a inteno de falarcomseuirmo. Masquandoelajogouporterrasuaproposta,despertousemquererbestaquemoravaem seuinterior,aqueOliviatinhamarcadodeporvida.Squeestavezerapior. Quando chegou a notcia de que Olivia se casaria com o Bradford, passou uma semana afogando seu orgulho ferido em um tonel de usque. Isabel feriu mais que o orgulho; seu rechao o tinha esmigalhado at o mais profundo de seu ser. Sentia como se sangrasse por dentro. Como podiaeladizerqueoamavaedepoisdeixlo?Eradesumano! Igualmenteaseupai,queamavaasuaesposa maisqueaseuprpriofilho,Isabelpreferiaa sua famlia e a vida social antes que a ele. Uma dor e uma saudade extremas o carcomeram at que no pde nem comer, nem dormir, nem respirar, nem fazer nenhuma maldita coisa, exceto uivaratormentado. Achourefgionasaladebilhareserecostoucontraaportafechada. Maldita seja sussurrou respirando tremulo, ao mesmo tempo que fechava os olhos. O quemetemfeito? " Por que devo fazer eu o sacrifcio maior? Por que no pode sacrificar seus hbitos por mim?". Sentiu a ira pulsar sob a pele. Perguntouse como reagiria Isabel Dante de sua apario em umadesuaspreciosasnoitessociaisflertandocomaspresasfceisrevoandoaoredordele. Ele tinha causado furor em uma poca. Alvanely e Argyll, seus cupinchas daqueles dias, haviam atado um carto de baile ao pulso durante uma festa e tinham insistido s mulheres ofegantes a que se alinhassem para ter o privilgio de anotar seus nomes reservando uma dana de baile. " Sem correrias nem alvoroos!", repetia Argyll, enquanto Alvanely conduzia ao ansioso rebanhoquereclamavaoscuidadosdoAshby. Aqueles foram bons tempos, e suspirou ao recordlos. Ele teria chamado a ateno de Isabelsetivessetidosuficienteidadeento?Provavelmente.Emboranaquelapoca,elenoteria pensado mais frente que em levantar as suas saias, e muito certamente, no teria lamentado seu rechao ante sua proposta de matrimnio. Teria se felicitado por uma caadabemsucedida e umescapamentofcildoaltar.Oupossivelmenteno. Isabel Aubrey no era a classe de mulher que algum deixasse depois de uma noite de pecado. Ele teria contnuo desejandoa at que sua sorte se acabasse e se viu forado a casarse comela. Mas obcecada como estava com o altrusmo e o decoro, ela no teria movido nem um msculoparaolharaumlibertinoegostacomumareputaotoescura.Osfilantropose os Don

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19 solitarieexpressodalnguafrancesaquesignificajogarsozinho.

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Juannoselevavambem. Entretanto...certamentehaviaescutadoalgumdosrumoresquecirculavamnaquelapocaa respeito da classe de homem que estava acostumado a ser, e mesmo assim lhe tinha agradado. Pois por que no aceitava a classe de homem que era agora? Era dez vezes melhor que o esbanjador que se embebedava cada noite, que apostava enormes somas de dinheiro em jogos e queconsideravaumarelaomongamacomoalgoantinatural. "PorDeus,converteuseemumcordeiro!".Agitadopelodescontentamentoconsigomesmo, separouse da porta, acomodou as bolas de bilhar e escolheu um taco da prateleira. No cabia dvida de por que o tinha rechaado. As mulheres no valoravam aos bodes inofensivos, derretiamsepeloslibertinos.Aosbemintencionadososlevavamdosrosadosnarizes,masquando seapresentavaumhbilsafadorompecoraes,virtualmentesedeprimiam;oqual,porcerto,era uma das razes pelas quais outrora tinha sido um libertino com tanto xito. Maldito, maldito inferno. Colocou uma das bolas com um forte golpe do taco e depois ficou observando as demais, esparramadassobreamesadefeltroverde.Senofosseporsuasmalditascicatrizes,fariaengolir seurechao. De acordo com as fontes de informao do Phipps, Isabel havia recebido doze propostas de matrimnio desde que foi apresentada em sociedade, cinco delas formalmente apresentadas ao Stilgoe, e ela as tinha rechaado sistematicamente a todas. Bem, a diferena de seus ces mulherengos com manicura nas mos e intrincadamente vestidos at o pescoo, ele no cuspia propostasdematrimniocadavezqueabriaaboca. Continuoucolocandobolasduranteoquepareceuumaeternidade,masquenoduroumais de uma hora, enquanto sentia prazer imaginando a si mesmo em situaes tpicas de seu antigo estilo de vida nas que fazia arder de cimes a Isabel. As vises se voltaram to doces que estava sorrindo quando terminou de jogar. Possivelmente ela tinha razo, depois de tudo. Ele estava necessitado, e quando ela apareceu em sua porta, com o olhar cintilante e desejoso de sua companhia, sua insatisfeita avidez se centrou nela. Isso devia ser. No era so viver como ele o fazia, privando a sua mente e a seu corpo das necessidades bsicas. Inclusive jogar bilhar solitaire19tinhacomeadoaaborreclo.Necessitavadesesperadamentefazeralgopararecuperar sua antiga maneira de ser, e devia fazlo imediatamente, pois quando um homem chegava ao pontoemquenopodiatolerarjnemsuaprpriacompanhia,tampoucointeressavaanenhuma outrapessoa.Nemsequeraseuscriados. Arrojou o taco sobre a mesa e se dirigiu decididamente para a rea privada da casa. Por Deusqueafariaarrependersedesuadeciso,emborasignificassemorrernatentativa.Fezsoara corda da campainha para chamar o Phipps e se dirigiu a grandes passos para o guardaroupa. Agarrou um colete e uma jaqueta, e disposto os colocou com fria resoluo, sem permitir um

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momentoparareconsiderarorpidocursodeaoqueadotou.Noatravessariaaportaprincipal sepensassearespeitodoqueestavaapontodefazer. Comoeradeesperar,Phippsescorregouatdetersefrenteaportaaberta. Milord? Saireiprocurouumaengomadagravatanovaeaatou.Erasurpreendentequerecordasse como fazlo. Vestiuse com uniforme militar desde que tinha memria, e nos ltimos dois anos, tinha sido seu ajudante de cmara quem se encarregou de vestilo apropriadamente para uma audinciacomalgumdeseusadministradores. FareiqueselemaoApoloimediatamente. UsareiocarroAshbypassoucaminhandoparaocorredorfrenteaosurpresomordomoe se dirigiu para seu escritrio. No momento em que achara sua carteira e colocara nela um mao de dinheiro, Phipps se fez presente frente a ele com uma expresso mescla de preocupao e de alegria. Ocarroestarprontoemummomento,meulorde.Posso...? NopodeAshbyseserviuumcopodeusqueparainfundircoragemeobebeudeums gole. Sua frgil resoluo no sobreviveria a um interrogatrio do Phipps. Mas o fiel criado tampouco merecia um trato desconsiderado s pelo risco de que a determinao de seu amo se desvanecesse sem outra razo, salvo sua fraqueza. Meu chapu e meu casaco, por favor no tinhanemideiadeondeestavamguardadososmalditosobjetos.Noastinhausadoemanos. De fato,provavelmentejnoestavamnamoda. Bebeu outro gole e se dirigiu porta principal. Phipps o esperou com um chapu que no reconheceu pendurado do dedo planamente enluvado e um casaco que resultava igual de estranhopenduradodoantebrao. O mordomo no emitiu uma palavra, mas Ashby leu claramente o desejo de " Boa sorte!" emseusamveisolhos. solitarieexpressodalnguafrancesaquesignificajogarsozinho. Isabel passeou de um lado a outro sobre o tapete de seu quarto com os nervos crispados, o coraopulsavacomfora,eaguardouaqueseabrisseesefechassealtimaportadocorredor. Duas vezes desceu nas pontas dos ps, mas encontrou iluminada a biblioteca onde Charlie estava fumando um havans e bebendo uma taa, enquanto lia o jornal antes de ir dormir. Acaso seuestpidoirmonoiriacamacomsuaamanteesposa?Elanoseriatopermissivacomseu marido.Iriabiblioteca,vestidacomumabatadesedaenadamais,eoseduziriajustoali,emsua poltronafavorita. Secou a boca, porque o protagonista masculino de seu cenrio imaginrio iluminado pelo fogoera,comosempre,ParisNicolasLancaster. Durante os trs ltimos dias se absteve de falar sobre ele com suas amigas e seguiu seu prprio conselho. Elas eram mais amadurecidas, e possivelmente mais sabias, mas ris estava zangada e amargurada, e Sophie... casouse procurando segurana mais que amor. Afastou os

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contraditriosconselhosdesuasamigasdamenteeprocurouemseuinterioraverdadeabsoluta, seuprprioconselho. Arespostaerasimplesebrotavadaessnciadeseuser:Amavao.Nadapoderiamudarisso. Nunca. Por essa razo se desculpou de assistir noite de caridade que as damas teriam na casa de Sophie,eficouemcasa.SentiasaudadesdeParis;desejavaestarcomele,queriaodevolta. Detevesefrenteaoespelhodecorpointeiroetirouacapaparaverificarsuaaparnciapela dcima vez. Levava o cabelo solto em uma cascata de cachos dourados e um vestido decotado de cetimazulsafiraprofundo,quemarcavaasilhuetaebrilhavaatnueluzdavela.Otrajetinhasido meticulosamente escolhido para vencer ressentimentos, rancores, animosidades e qualquer tipo de troca de sentimento ou opinio que pudesse ter suscitado nos ltimos trs dias. Beliscou as faces para dar cor a sua plida pele que evidenciava a falta de sono e se introduziu uma bala de aromanaboca. Precisava estar perfeita para convencer ao homem ao que desejava ardentemente e que haviarejeitadodequeaindaanecessitava.Emuito. Ocorreu uma ideia no ltimo momento. J que ia submeter se a seus desejos e fobias, possivelmentedeveriaempacotarumabolsacomobjetospessoais,umamudaderoupaparaodia enadaparaanoite. Esperou que Paris no tivesse descartado a carta dirigida a sua me. Nunca voltaria a separarsedele. Ouviuorudodeumaportaquesefechavabrandamenteaofinaldocorredor.Porfim.Abriu a de seu quarto e espiou para fora. Tudo era escurido e silncio. Desceu lentamente, com os sentidos bem alerta, mas todos estavam em suas camas, incluindo os criados, e chegou sem inconvenientes porta de entrada. A chave pendia no trinco atada com um lao. A ltima extravagnciadoNorris. AoutrachaveseachavaemumagavetadamesanoescritriodoStilgoe.Pegouacomcerta relutnciaemdeixaraportaprincipalsemferrolhojogado,esaiu. Cinco minutos mais tarde apareceu um carro de aluguel, deteveo e deu ao condutor a direo desejada. Se lady Hyacinth Aubrey se inteirasse de que sua indecorosa filha pegou um carro de aluguel, s e a meianoite, emigraria s Colnias e imploraria a um de quo selvagens a decapitassetantoaelacomoasuavergonha. Quando o carro avanou por Park Lane, Isabel procurou a mudana correta em sua bolsa ao mesmotempoqueobservavaansiosaasaltascolunasbrancasdamansoLancaster. Pare!gritourepentinamenteaocondutor. Um carro negro aguardava na entrada. Ashby tinha visitas s onze da noite? Colocou a cabea pelo guich e em um sussurro pediu ao condutor que seguisse avanando discretamente nassombras. Pde distinguir sem esforo o escudo na porta do carro. Um leo. Atormentou os miolos pensando onde poderia ir no meio da noite, quando de repente, viuo cruzar a porta de entrada

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semamscaraposta,embelezadodeetiquetacomumcasaconegrodevriascapaseumchapu. Iasair. Nunca saa, exceto as ocasies em que, montado ao Apolo, tinhao visto escondido nas sombras dos arbustos frente casa dela. Pensou rapidamente em uma lista de possveis destinos aos que podia dirigir um cavalheiro depois de que a noite tivesse cado, desprezou vrias possibilidades e chegou nica concluso possvel: dirigiase a ver uma antiga amante. O muito canalha. Assim alguma vez se movia em pblico, no? Bom, certamente o fazia, e bastante, em privado.Malditoseja.Seelativessechegadouminstanteantesoudepois,eleteriasabidoqueela tinha ido tornar se a seus ps novamente. Teria sido humilhada devastadoramente por... Deus sabequenmerodevez. Desolada, observouo caminhar at seu carro, mais formoso que a ltima noite. Aguardou atqueocarropartiuedepoispediuaocondutorqueretornasseaonmero7daRuaDover. Tinha em mente dizer a Sophie o que pensava a respeito de seus fenomenais poderes para decifrarapsiquemasculina,masdecidiuguardarparasisuamortificao. O major Ryan Macalister levantou os pensativos olhos do copo de Hock e se afogou com o ltimogole. Deussanto!Devoestarterrivelmentebbado.Olhemoquetrouxeodiabo! Seubomamigo,ocapitoOliverCurtem,seguiuoolharereagiudeidnticamaneira. Por todos os demnios... o coronel Ashby! Pensei que nunca ia a nenhuma parte por estesdias. Evidentemente o faz, Oli murmurou Ryan. E acredito conhecer o motivo que h detrs deste ressurgimento milagroso se separou da mesa e cruzou a sala do clube, no muito luxuosa, mas bem arrumado, para seu antigo comandante. A diferena dos pretensiosos clubes da elite, esse estabelecimento atendia aos oficiais do exrcito. Lorde Ashby sorrindo, saudouo estendendoamo. Mealegraquetenhaaceitadomeuconvite.Gostariadesejuntarans? Ashby percorreu o lugarcom um rpido olhar e saudou os velhos conhecidos com um rgido movimento de cabea. Muitos dos pressente levavam posto uniforme e, por alguma razo, isso apaziguouseudesconforto. No tem inconveniente! disse respondendo o aperto de mos do Macalister enquanto sorria fugazmente. Seguiu ao arrogante major, invejando sua confiana em si mesmo. Quanto tempofaziaquenosehaviasentidodessamaneira?Anos. Curtis ficou rapidamente de p nem bem se aproximaram da mesa e o saudou com um apertodemos. Que alegria vlo, senhor. Acabamos de abrir uma garrafa de Hock, mas se voc ainda preferevinhoespanhol... Oqueestejambebendoestbemparamim.Ecomopoderoversedestacouaroupade civil no levo posto uniforme, assim podem me chamar Ashby tomou assento, enquanto

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Macalister fazia um gesto para que trouxessem outro copo de vinho. Sentia a gravata um tanto ajustada, mas ignorou o desejo de afrouxar. Bem, o que esto fazendo vs, desertores, que no seachamnandia?perguntouenquantoumdosgaronsseaproximavaparaservirabebida. Seuscompanheirosdemesariramentredentes. Eu tenho licena por enfermidade explicou Ryan e Oli se encontra na cidade por causa dasbodasdesuairm.QueridaSilvia,finalmente,encontrouaumhomemcurtodevista... Deixa de fazer esses comentrios, Macalister espetou Curte. Suas incansveis brincadeiras a respeito do nariz de minha irm no ho feito rir a ningum, assim bem poderia guardarissoemumlugarescuro. Ashby lutou por manterse srio. Na verdade, o nariz terrivelmente longo da Silvia Curtem tambmconhecidacomo"abaioneta"oshaviaprovidodeumainesgotvelfontedebrincadeiras aolongodacampanhafinal. Seguiu esforandose para conterse at que Ryan, com expresso mentirosa e inocente, disse: TudooquequisdizerqueaqueridaSilviasecasarcomumbomcolecionadordearmas ali perdeu a batalha por manter a compostura e explodiu em risadas com o Ryan, que quase recebeumgolpenonarizporcausadeseucomentrio. Vocs,gnios,poderiamdeixarderir?murmurouCurte.Esseltimocomentrionofoi nadagracioso. Sim, sim foi balbuciou Ashby dominado por um incontrolvel ataque de risada. Perdo, amigo.Curtemficoudep. Irei ver como esto as apostas na mesa de jogos caminhou dando grandes e longos passos para o salo de jogos fazendo uma careta quando escutou outro ataque de risadas, ao mesmotempoqueseafastava. SomosmalvadosdeclarouAshbyenquantovoltavaaencheroscopos.Seunariznoera tolongo. Faz tempo que voc no a v. Tenha em conta que o nariz o nico rgo da anatomia humanaquenuncadeixadecrescer.Temoquefomoscaridososcomelanopassado. Rindoentredentes,Ashbyobservouaumdosmelhoresoficiaisqueteveaseuservio. E que tipo de enfermidade te mantm afastado da terra do ouro e do marfim? Em minha opiniotevsaudvel. Ryanriuentredentes. Sofro de ferroadas nos bolsos e espasmos no corao. uma enfermidade endemoniadamenteconfusa,jqueopardeumadoenasecontradizcomadaoutra. Voc, apaixonado? Ashby o olhou de soslaio, divertido. Quem a desafortunada jovenzinha? Um adorvel anjo de olhos azuis. Estaria espreitando elaagora se no se achasse em uma noitedecaridade. AoAshbyapagouosorriso.

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Eporacasoestacriaturacelestialtecorrespondeosentimento? Ryanfixouoolharnocopodevinho. Umcavalheironodivulgacertascoisas. Ashbysesentiudominadoporcimesintensosecruis.Isabelhaviamentido.Elasimestava respirandoaoMacalister.Apertouospunhos."Semviolncia",recordouse."Pensafriamente". Sugiro que renuncie a ela, Macalister disse em um tom de voz baixo e no muito amistoso; o tom que tinha aperfeioado durante anos de servio. A pessoa da que falamos no estdisponvel. Eu j sei murmurou Ryan, ao mesmo tempo que apertava os olhos ao olhar seu camarada. Mas nenhuma mulher deveria desperdiar a vida com um monstro que no a trata melhorqueaumamascoteenjaulada! OsmsculosdeAshbyseesticaramdiantedaofensadireta.Apertoucomforaosdentes. Quem voc para determinar o que melhor para ela? Deixaa em paz, Macalister. Ela notemnadaquevercontigo. OsolhosdoRyanrefletiramsurpresaesuspeita. Tampoucocomvoc. Nisso voc se equivoca, e se voltar a se aproximar dela, assegurareime de que embarque deretornoandiacomaprximamudanademar. Ryanempurrouacadeiraparatrseselevantou. Lamento que tenhamos chegado a este ponto, mas j que no tenho intenes de seguir seu"conselho",sugiroquearrumemosascoisasaoamanhecer. Ashbyjogouumrpidoolharaseuredoremurmurouemvozmuitofria: Nobrigareicontigo,massenoseguirmeuconselho,assegurotequeserexilado. Mediramseporummomentoquepareceuinterminvel. Pensei que voc era um cavalheiro, Ashby. Os homens de honra resolvem suas disputas compistolas,nonassalastraseirasdoMinistriodeGuerra. Ashbyconteveosantigosimpulsosbeligerantesqueodominavam. Como j disse, no brigarei contigo, mas mantm afastado de Isabel, ou te farei desejar no haver partido da ndia nunca. Isabel? Ryan pestanejou. Por Deus, homem, no me referia aIsabelAubrey. Me...aproximouseparanoserouvido...referiameasuaamiga,ris,ladyChilton. AoAshbylevouummomentoqueosanguevoltasseparaatemperaturanormal.Estavafora de controle. Se tivesse usado o crebro, teria se dado conta de que Macalister noestava falando da Isabel, j que ela era uma herdeira que poderia resolver ambos os problemas do Macalister. Tampouco teria deixado em evidncia sua relao com ela, em especial a um despreocupado major sem compromissos nem dinheiro nos bolsos, dotado de particular encanto e com as maneirasdeumnobre.Clareouagargantaeestendeuamo. Minhasdesculpas.Possocontarcomsuadiscrio?Ofereoteaminha. Macalisterassentiualiviadoeestreitouamo.

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Obrigado,apreciariamuitoqueassimfosse. Voltaram a sentarse trocando tmidos olhares. Finalmente, tinham esclarecido, refletiu Ashby, sentindose um pouco mais que tolo. Nunca imaginara que brigaria a golpes por uma mulher. EmboratampoucohouvesseimaginadoqueumaIsabeladultaretornariaasuavida. Macalisteragarrounovamenteocopodevinho,pensativoe,atcertoponto,divertido. Noelaumtantojovem? Mas no est nem remotamente um tanto casada respondeu Ashby com um sorriso igualmentecondescendente. Nopossodizerquemesurpreenda.Suspeiteidesdeomomentoemqueseaproximouno bailedecaridade.Embora,deveriateadvertir,elaestapaixonadaporalgummais... Espere um minuto um sorriso tolo comeou a esboar na comissura dos lbios. Voc esse "algum mais". Entretanto, quando eu mencionei seu nome, ela pareceu to docemente desconcertadaterminouabebida.Mulheres. Ashbysentiuqueocoraodavaumsalto. Quandomencionoumeunome? Fazumassemanas,quandoavi. Almoandocom...n...ladyChiltoneoutraamiga.Falou me a respeito de algumas listas que necessitava para a obra de caridade e sugeri que fosse vlo sorriumaliciosamente. Obviamente,ofez. Ao usar a memria, Ashby esteveconvencido de que ela o tinha procurado antes disso, mas guardouasconclusesparasi.Ryanlevantouocopodevinho. Belacomoumgirassol.Euotentei,masmedespachousemmisericrdiadizendo... Despachoute?repetiuAshby,reprimindooimpulsodeestalaremrisadas. Muitofirmemente.Entretanto,acreditoquedeveriasaberquesuafamliaestansiosade que se case com o neto do duque de Haworth e, embora esteja decidida a lutar com unhas e dentes, ser melhor que voc se d pressa antes que ela fique sem unhas. Sua me me d a impressodeserdotipopersistente,semecompreendepiscouoolho.Esperoquetenhatidoo tinodeconseguiressaslistas. Ashbyfezgirarovinhonocopo. Mesmoassimmerejeitou. Ryan estava a ponto de tomar outro gole de vinho, mas se deteve com o copo a meio caminho. Estbrincando,noassim?Suspirando,Ashbyadmitiu: No tem desejos de viver fechada em uma jaula, essa foi sua frase exata que, conforme deduzoagorapertenceasuaamiga,etuatambm,ainfelizmentecasadaladyChilton. AiraeaangstiaserefletiramnorostodeMacalister. Esse bastardo do Chilton a mantm fechada com chave. Isso pude averiguar da boca de sua donzela, deve apresentar um cronograma dirio de atividades para sua aprovao, tem

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proibidodanarcomningumquenosejaele,etenhorazesparaacreditarqueseusabusosno selimitamaoplanomentalouverbal. Bate nela? s a ideia de um homem batendo em uma mulher, sem importar o tipo de relao que tivesse com ela, fez que ao Ashby revolvesse o estmago. Se estivesse no lugar do Macalister, com ou sem voto de no violncia, arrancaria do Chilton o corao e o devoraria. No era de estranhar que Isabel se negou rotundamente a viver a vida que ele oferecia. Ela temia terminar na mesma deprimente situao que sua desventurada amiga. Deus santo Conheci lady Chilton. uma formosa e delicada jovem dama. Que tipo de pessoa abusa de uma mulher como ela? Um monstro velho, poderoso e endinheirado, mas ela se nega categoricamente a deixlo soprou com desgosto. Vamos. Diga. O que faz o tolo desventurado? Retorna a ndia, esquecea eencheseusbolsosvaziosdeouroemarfim. Dificilmente estou na posio de subir ao plpito e acusar a ningum declarou Ashby. Meu contato direto com o Todo Poderoso foi interrompido faz anos, para satisfao de ambas as partes. Ryansorriumaliciosamenteemeneouacabea. Acaso no somos duas ervilhas de uma mesma vagem? Eu renunciei a meu nico e verdadeiroamor,evocnolutarpeloseufezgestosparaquetrouxessemoutragarrafa. Proponhoquenosembebedemosimediatamente. Ashbyoolhoudesoslaio,intrigado. Oquequerdizercomquenolutareipelomeu? Est sentado aqui comigo, no certo? J me entregaram minha nota de demisso, mas pode ser que voc ainda tenha uma oportunidade. A menos que no seja esse "algum mais", depoisdetudo. Tenha em conta que no sou o nico depredador arrumado e encantado de Londres. Seu girassolumalvopreferencial. OH, ele era esse "algum mais". Ashby o reconheceu com um sorriso triste e secreto. Ela haviaidobusclopuracomoaneveecomosolhoscheiosdeamor.Certamentequetinhapartido emumacondiomuitodiferente.Ashbyclareouagarganta. Hipoteticamente falando. O que faria se estivesse em minha situao? Tenha em conta quenosouexatamente...comooexpressouela?..."umacriaturasocivel". Hipoteticamente falando? Ryan sorriu astutamente. Faria a nica coisa que, se ela fizesseavoc,incomodariamaisquenada.Acreditoqueumtruquequealgumavezmeensinou meucoronel. Tudooqueelafazequenomeinclui,incomodame,Macalister.Sejamaisespecfico. Persigaasuamelhoramiga,coronel. Esse tinha sido seu primeiro impulso, mas no importava perseguir nem ser aoitado por ningum mais que Isabel, embora parecesse a soluo perfeita. At a ideia de equilibrarse sobre suaamigadeixavaumsaboramargonaboca.

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SuamelhoramigaladyChiltondissecomsutileza. Oquetemcomaoutra?Osufldechocolatefrancsdeolhossedutores? Ashbyfezumacareta. Se no estava j caminho ao inferno, estou seguro de que isso me servir para conseguir umapassagememprimeiraclasse.Almdisso,asmulherestmessemalditocdigosecreto:no secompartilhaentreamigas. Ryanficoudepimpetuosamente. Me permita que o despoje de uma quantidade msera de seu patrimnio nas mesas de jogo,eurdireiumaestratgiaqueenvergonharatmesmoNapoleoBonaparte. Ashbysorriumaliciosamente. Mostreocaminho.Eusseguireiocheirodeenxofre... Captulo24 Algumchamoubrandamenteportadeseuescritrio. Entre!dissedistraidamenteIsabel. Pensouqueeraestranho.Faltavamcinquentalibrasdacaixadecaridade,mastinhacontado o dinheiro essa manh antes de pagar o salrio de Rebecca. Acaso por engano pagou a mais governanta? Impossvel, pagou com moedas. Perceberia se tivesse entregue cinquenta libras. Sempre guardava a caixa com dinheiro sob chave na gaveta de sua mesa. Estudou a fechadura da gaveta. Nohaviasinaisdequetivessesidoforada.Repassoumentalmenteosprogressosdodia.Anica vezqueacaixahaviaestadoabertasobreamesafoiquando...Erainconcebvel.Deviatratarsede outrapessoa. Estzangadacomigo?perguntouumavozcadenciosaeumtantotriste. Isabellevantouavista. No,certamentequeno.Oqueacontece?Sentese,ris. rissesentounacadeira,dooutroladodamesa. Falei com a Sophie antes que partisse hoje. Tenho a impresso de que o meu mau conselhopodetercausadoaperdadeumaunio...muitodesejada. Uma glida ira se apoderou de Isabel ao recordar Paris deixando a casa Lancaster duas noites atrs. Colocou as moedas, os bilhetes e as contas de gastos na caixa, deu uma volta de chaveeacolocouderetornonagaveta,aquetambmtrancou. Sophie no tinha direito a te repreender. Seus conceitos so errados por completo. Pensa quetercasadocomoGeorgeaconverteuemumaperitaemharmoniaconjugal. Ashby se declarou e o rejeitou porque eu te contagiei com o desdm e o dio que sinto pormeumaridorisseviamagraeplida,ehaviaummachucadonafaceesquerda. Isabelnopodiasomarmaiscoisasaosentimentodeculpaderis. No so mais que tolices. No se culpe querida. Meus problemas com o Ashby so mais

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complicadosdoqueparecemaprimeiravista. Oqueaconteceagora?perguntouris. Isabeldeudeombros.Notinhaumarespostaquedar,nemsequerasimesmo.Sdesejava meterseemumafossaenopensaremnada.Estavamaisquedeprimida. Elenossopatrocinador,Izzy,emembrodajuntadiretiva.Terquetratarcomele. EnviareiavocIsabelsorriu,emboraslevemente. Estindignadacomele,emboraeleaparteprejudicada,noassim?Dissequeno. Ela disse "no" e depois esteve a ponto de dizer "sim", mas j era muito tarde. Portanto, agora era a rejeitada em lugar da que rejeitava, embora tecnicamente isso nunca havia acontecido,equeriaqueascoisasficassemassim.Decidiumudardetema. Oqueaconteceucomseuqueixo?Estinchadoemachucado. risdesviouoolhar. Nada.Umacidente.Eu...n...estavacruzandoumarualotadadegenteE... Jusouessadesculpaumavez,queridaremarcougentilmenteIsabel. Vamos para casa, Izzy. tarde e devemos assistir a uma pea de teatro ris comeou a ficardep. Isabelseinclinousobreamesaesegurouamo. Veem viver conosco. Ao Stilgoe no importar. Se divorcie, e se preocupar o escndalo, farei acertos para que passe o resto da temporada em Stilgoe Abbey. No retorne com esse monstro,rogolheisso. Orostoderissetransformouemumamscaradedignaresignao. Estou bem, Izzy, mas obrigado pelo oferecimento. Cometi um engano, mas no voltar a acontecer. Queengano?riseratoforteeaomesmotempotovulnervel.Isabelsofriaporela. ChiltonmeviuirparaavarandaseguidaporRyan.Nogostou. Por favor, me diga o que aconteceu com o Ryan. Sintome culpada. Animei a ambos. ris aplaudiuamo. Possivelmente um pouco, mas algumas tentaes so to fortes que, cedo ou tarde, a gentecainelassemremdio.Empoucaspalavras,adefesadoRyanpormehaverdeixadonaquela cabana foi que se deu conta muito tarde de que no podia me manter e todo esse desfecho. O homemnuncatevenemumpicedeimaginaoemseuminsculoeegocntricocrebro. uma desculpa pattica concluiu Isabel. Qualquer um que te conhea sabe perfeitamentequenemafortunanemaposiosocialteimportamabsolutamente. Aexpressonosolhosazuisderissetornouglida. Quodesinformadaest,Izzy.Cincodiasatrs,nomeimportavanadamaisqueafortuna eaposiosocial. Assim que se vingou dele. Disse que estava melhor casada com algum endinheirado de sua mesma classe que com um soldado pobre. algo cruel, se que queremos buscar algum tipo dejustificao.

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Mais do que imagina murmurou vagamente ris e depois se estremeceu. Acaso te interrompiemmeiodeumatarefa?Pareciadistradaquandoentrei. Isabelexplicousobreascinquentalibrasfaltantes. Estava a ponto de guardar a caixa quando lorde John veio desculparse, pelo quinto dia consecutivo, com motivo de seu comportamento no baile de caridade. Deixeio sozinho durante um momento para te deixar o bilhete a respeito da pea de teatro, e quando retornei, Sophie estavaaqui,falandocomele.PossivelmenteSophieagarrouodinheiro,masparaqueofaria? Deverperguntaramanh.Recebeuumanotamisteriosaepartiurapidamenteasuacasa. Distraidamente,Isabelacariciouaestatuetadoleobeijandoleoa. SeSophienoopegou,umadensdeverfalarcomnossopatrocinador.Elesabercomo resolveromistrio. Umadens?Admiteo,Izzy.Desejasvlo. Isabeldeudeombrosdespreocupadamente. Oquefoiquedisseemrelaostentaes? Quealgumassomuitofortesparaserresistidas. A Sophie Paulette Fairchild resultava terrivelmente irritante que o primeiro conde de olhos verdes, cabelo escuro, alto e de largos ombros que passeava de um lado a outro em sua sala estivesse apaixonado por sua melhor amiga, e que a tola moa o tivesse rejeitado. Possivelmente Izzysabiaoqueestavafazendo.Opobrepareciaestarsofrendodeumterrvelmaldeamores. Lorde Ashby disse ela uma vez que ele andava de um lado para o outro durante aproximadamente dez minutos e ainda no tinha aberto a boca mais que para dizer boa tarde ou paraamaldioarbaixinho. Tenho uma garrafa de excelente brandy que estive reservando especialmente. Posso te oferecerumpouco? Elesedetevefrenteaosuportedalareiraeseubrilhanteolharseencontroucomodela. Sim,porfavor. Comumsorrisoafvel,elaselevantoudosofeserviuumpoucoparacadaum. Aqui tem milord entregou a pequena taa e voltou a sentarse. Se fossem necessrias maisdeduastaasparafazlofalar,estariaemproblemas,jqueobrandylhedavasono. Elebebeuataaeadeixouaumlado. Obrigadopormereceber.Nopenseiqueofaria. LordeAshby,porfavor,tomeassentoemecontecomopossoajudlo.Soutodaouvidos. Ficou impressionada pela agilidade com que sua slida estrutura se desabou na macia cadeira frente a ela. Voltou a suspirar, os homens atlticos eram sua debilidade, para cmulo de maus. QueroaIsabeldeclarouveementemente. Sim,doumecontadissoelasorriucompreensivamente.Eestoudispostaaajudar... ... E voc a chave Paris passou a mo pelo comprido cabelo. Sophie deduziu que o usavaassimparacobrirascicatrizesdorosto.Oshomensnoentendiamnada.Acasonosedava

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Monsieurpalavradalnguafrancesaquesignificasenhor.

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contadequeascicatrizesdavamumardemistrioeperigoaseustraosquasemuitoperfeitos? Meuplanorequerque...voccolaborecomoinimigo.Elasorriu. Imaginoquevocseconsideraoinimigo,lordeAshby. SomenteAshby,porfavorseinclinouparafrente.SenhoritaFairchild,eu... SetiverquesersuacmpliceointerrompeuinsistoemquemechameSophie. Muitobem,Sophie,peoquemeajudeemumsubterfgiodapiorclasse. Elasorriucomastcia. Devofingirquesousuaamante? Elepestanejou. Ia sugerir um cortejo falso, mas agora que o penso, aos olhos da alta sociedade se veria sorriuabertamente...meperdoe,masdevoperguntar.Comosoube? Soufrancesa,monsieur20.Ossubterfgiosromnticoscorremporminhasveiaselabebeu um gole de brandy. Assim deseja deixla ciumenta. No uma m estratgia. Useia vrias vezes. Em realidade teria dois propsitos tomou ar, totalmente tenso. Decidi que hora de queretomeminha...n...vidasocial.Estiveforadecirculaoduranteanoseestouumtantofora deformasorriutimidamente. Tepeoque...acompanhemeemminhaestreia. Elaoolhoudecimaabaixo. Poracasominhastarefasincluiroasdemanterafastadassadmiradorasfemininas? Issoestporverse,madameproferiuumarisadaprofundaeclida,edepoisficousrio. Eu confesso que me assusta um pouco... me reinserir em sociedade. Estou seguro de que pode imaginarporque. Ela no acreditava que s fosse por relutncia em mostrar suas cicatrizes, mas assentiu de todasformas.Nosesurpreendeuporcompletoaorecebersuanotaessatarde.Estavaapontode enviar uma ela mesma. Mas assim era melhor, economizava o esforo de convenclo que necessitava da ajuda de uma aliada feminina, que tambm estava a par dos detalhes da relao e aquemseinteressavaqueambasaspartesestivessemfelizmenteunidas. Porqueeu?consultousparaouvirsuasrazes. Vocaescolhaperfeita.umavivaatraenteesofisticadaqueconheceomundoesuas imperfeies, que desfruta de maior liberdade que moas mais jovens, e menos provvel que... sintaseincmodaemminhapresena. Enquanto sejamos diretos um com o outro, sentireime perfeitamente cmoda em sua presena.Mascertamente,conheceoutrasdamasqueseajustamaessamesmadescrio. No me parece apropriado recorrer a uma antiga conhecida, ou sim? dispensou um sorrisosardnicoquediziatudo,opatifenotinhacultivadonenhumarelaoplatnicacomuma mulheremtodasuavida.

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Era compreensvel por que, pensou Sophie. A que mulher se interessaria em tlo s como um bom amigo? O que mais continuou dizendo voc amiga ntima da Isabel. Saber onde convm estar, evitar dar um discurso, e uma vez que nossa charada chegue a seu fim, poder convenceraIsabeldeminhainocncia. Oh, que retorcido por sua parte ela comeava a compreender por que Izzy o desejava e temia.Ohomempensavaemtudo. Eminhaterceira,eltimarazofezgirarapequenataaentreaspalmasdasmos,seus olhos se tornaram quase azuis pela intensidade de seu olhar faz um tempo Isabel tentou me provocar sugerindo que voc era uma melhor alternativa que ela para mim. Disse que tnhamos muitoemcomumequenoslevaramosmuitobem. Disse isso? Sophie sentiu que se ruborizava. Certamente. Ela nunca se ruborizava. Pequena tola! Tambm mencionou que eu era uma famosa cantora de pera em Paris antes da guerra?perguntouela. No,noofezprimeiroaolhoudivertido,depois,surpresoecomosetivessedescoberto algo;repentinamente,rompeuemumagargalhada.Souumperfeitoidiota! "Mon Dieu" pensou Sophie. Possivelmente ter que conterse e s simular que se agradava noresultariatofcildepoisdetudo.Elafranziuoslbios. Possoperguntaroqueresultatodivertido? Eu... eu sou lastimosamente gracioso. Ver... eu estava convencido de que ela me encontrava, bom... Defeituoso, e por isso supus que a amiga, com quem ela supunha que combinaria, devia ter algum defeito tambm, mas no se tratava disso. Acredita que tenho debilidadepelascantorasdepera,masela... Voc tem? perguntou com uma sobrancelha levantada. Tem debilidade pelas cantoras depera? Suas ideias se apoiam em falatrios sobre uma aventura que tive muito antes que voc subisseaumcenrio. Elaestudouoformosorosto. Vocnotovelhocomopretendeser. Tenhotrintaecincoanos,madame,esoucertamentemuitomaisvelhoquevoc. Erasumanomaisvelho,masessaeraumainformaoquecompartilhariascomDeus. SeoquedisserarespeitodeIzzycorreto,elaficarmaisqueciumentafranziuocenho, preocupada.Acreditarqueaconsiderouinsuficienteparavoc. Suaexpressodivertidaseesfumou. Isabel perfeita sussurrou com tal ardor que seus olhos cintilaram tornandose azuis novamente. "Perfeita, mas cega", determinou Sophie. Sentiuse contente pela Isabel, mas triste por si mesmo.Olhariaparaelaassimalgumhomemoutravez? Bom,sugiroquevasuacasaparasetrocar. Eletragoucomdificuldade.

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Estanoite? Elasorriudiantedesuaevidentesurpresa. A guerra comea a guerra, Coronel. No aguardava a que as batalhas viessem a voc, ou sim?LordeJohnesuairmlevaroaIzzyearisaoCoventGarden.umcenrioperfeitoparasua estreia. Em lugar de enfrentar um lotado salo, sentaremos na escurido a maior parte da noite. J queminhafamliapolticaalugaumcamarote,noprevejonenhumadificuldade. Parecemebem.Oteatroumaexcelenteideiaseesforouporsorrir.Euteagradeo. So bem recebidas ela ficou de p, sorrindo alegremente. Izzy tambm a agradeceria, embora para o final da semana sua amiga desejaria que a casa se derrubasse sobre ela e a sepultasse. Acompanhouoportadeentrada,contentecomoplano.Oesperoemumahora.Sevista comroupaescura. Sim, querida ele se inclinou elegantemente. Devo levar uma cardeneta ao teatro, em caso de que tenha que me repartir mais instrues? No sou um completo idiota, sabe? soltou umarisada. Joveremos.AsseguresedeseramvelcomaIzzy.Comportesedemaneiranaturalcom ela.Masnomuitonatural! Ela se zangar com voc ele advertiu. Inclusive pode chegar a perder sua amizade por isso. No,noserassim.Aomenosnoparasempre. Podeserqueeusimreconheceubrevementeedesceuosdegrausdaentradaprincipal. Captulo25 Evoc,quemepedequeesquea, Comosemblantetristeeosolhosmidos. GeorgeGordon,LordeByron. Isabeladoravairaoteatro.Essanoite,entretanto,sentadaimvelnaescuridoescutandoos refinados tons de voz interpretando ao Shakespeare, resultava mais uma tortura que uma distrao. Deveriaterinsistidoemirfesta,ondepodiadanarconversareacalmarseudesassossego, mas no pensou com clareza ao ceder diante das incessantes splicas de L. J. Correo: estava ocupada obcecandose pelo indecifrvel conde de Ashby. A quem fora visitar aquela noite? E pensarqueelaverdadeiramentesepreocupouporele,tosnessacasa...!Certo! Poisento,estevecertaemhaverditoqueno.Esteveapontodecasarsecomocaprichoso ematreiro...Emesmoassim,quantomaispensava,maisimprovvelseresultavaquetivessesado

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correndo a visitar uma antiga amante trs noites depois de haver feito o amor com ela, especialmentedepoisdeteradmitidoumcelibatodedoisanos.Masocentrodoassuntoeraeste: Parispossuaumavidasecretaqueeladesconheciaporcompleto,umapersonalidadesecretaque norevelava;eessaeraaverdadeirabarreiraentreeles.Demnios.Suasemoespareciamestar apanhadas em um crculo vicioso de saudade, irritao e frustrao. Em um minuto se imaginava nuaaseuladoeaoseguinte,desejavadestroaralgocontundentenacabea. Unsdedos,queelanodesejavaqueatocassem,agarraramlheamo. John,porfavorprotestou,afastandoa. Estamosvirtualmentecomprometidosmurmurouaoouvido.Nosestpermitido. Nohavianadairritantearespeitodeseuaromaousuapresena,salvoquenoeraParis. No estamos comprometidos murmurou, ao mesmo tempo que golpeava a imutvel mocomoleque.Porfavor,pare. Eleproferiuumsuavesorriso. Estaremosminhaquerida.IreiamanhparafalarcomoStilgoe. Estavaapontodedizerquedeveriaconsultarseprimeirocomela.Emlugardisso,disse: Queestpidasou.Deixeioprogramanocarro.Seriatoamveldeirbuscloparamim? Serumprazer. Ficou de p roando de propsito o joelho com o dela e se retirou do camarote. Isabel se relaxou,aliviada.Stilgoenodariaseuconsentimentosemperguntarprimeiroaela,maselasabia muito bem que no poderia manter em brasas a nenhum dos dois por muito tempo. Mas necessitava tempo desesperadamente para aceitar que no se casaria com o homem ao que amava, de quem se queixou e ao mesmo tempo, desejado at o ponto de experimentar uma agoniafsica. Inteireime que sua obra de caridade um grande xito sussurrou Olivia, trocando de assento para ocupar o do John. Todos falam disso, e especialmente a respeito de seu ilustre patrocinador. Comosecomunicacomele?Visitaaagncia,ouvaisvloamansoLancaster? Por correspondncia disse evasiva, j que enviava as faturas e as listas de contribuies dessamaneira. Ashby era extremamente arrumado de jovem. Crescemos juntos, sabia? quando Isabel girou a cabea, Olivia a olhou de soslaio. No te contou isso, equivocome? OH, conhecemonos muitobem. Meu av sentiu pena pelo menino e o incluiu nas celebraes familiares. Pobre Ashby, no tinha a ningum, era rfo. Nunca foi um de ns, mas igualmente o adotamos. Atrevome a dizer que, de no ter sido por nossa generosidade, no teria deixado Eton durante as frias do vero. Detestavajantarsozinhocomdezcriadoscomonicacompanhia,opobrezinho. A maneira em que Olivia o relatava fez que Isabel sentisse lstima por Paris. No cabiam dvidasdeporqueagradavaafamliadela;jquenuncaofizeramsentirquenoeraumdeles. Naturalmente se apaixonou perdidamente por mim o iceberg continuou com presuno

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enjoativa.Meescreveuumsemfimdecartas.OH,noeraumpoeta,mastinhaumamaneirade expressar seus sentimentos... e desejos... do mais eloquente. Que paixo! Dizem que o primeiro amorinesquecvelOliviasuspiroueIsabeldesejoubaixarosdentes.Abruxaeratobviacomo maliciosa. Mesmoassim,obteveseuencargo:Isabelseretorceudecimes. Paris tinha amado a Olivia e muito provavelmente esteve comprometido com ela. A desumanarainhadogelopossuaumacaixarepletadesuascartasdeamor! Pelo olhar de satisfao refletida em seu rosto, Olivia parecia estar preparandose para dar seugolpedemisericrdia. Quandosedeclarou,notivecoragempararejeitloenoscomprometemos. Sabia! Olivia era a misteriosa prometida de Paris. Will e Charlie deveriam ter estado a par dessecompromissoeotinhamoculto,porqu?EporqueParisomantinhaemsegredo? Acasoaindadesfaleciadeamorporela?Recuperandoacompostura,Isabelperguntou: Oqueaconteceu? Estivemos comprometidos durante trs anos, e embora ele me visitasse cada vez que estavadelicenanaInglaterra,mepareciaqueaguerranochegarianuncaaseufim. Assim cancelou o compromisso e voc casou com lorde Bradford concluiu Isabel desgostada.FinalmentecompreendeuointeressedeParisemescapar. "Adiar nosso casamento poderia conduzir a todo tipo de problemas. Acrediteme. J passei porisso.Nofoiumaexperinciaagradvel". Enquanto estava lutando contra Napoleo, a mulher a quem amava aceitou a proposta de outrohomem.Estpida,impacienteecruelOlivia. Bradforderaumpobresubstitutodohomemquepoderiatertido,ohomemqueelamesma poderiatertido,acasoeraelaigualmenteculpadaporsuaestupidez,impacinciaecrueldade? O pobre Ashby estava devastado suspirou Olivia. Seus amigos me contaram que se embriagou durante um ms e nunca voltou a ser o mesmo depois disso. Lamento profundamente havlomachucado,masbem... Comopodiaalgumgabarsedeterquebradoocoraodeoutrapessoa?Desgostadacoma conversaesentindosemuitotriste,Isabellevantouosbinculosparaexaminaraosocupantesdos outroscamarotes. Viu o Ryan Macalister sendo cortejado e manuseado pela Sally Pulver em seu camarote e esperou que ris no os tivesse visto do assento que ocupava detrs dela. Isabel duvidou de que tivesse podido suportar ver Paris acompanhando a outra mulher pela cidade. A mera ideia lhe gelouocorao. Distraidamente, percorreu com os binculos os camarotes que buliam de atividade. Como de costume, os ocupantes estavam mais interessados em espiar uns aos outros e em gratificarse com novas intrigas que em observar a representao. Curiosamente, a ateno de todos se centrava em um camarote em particular. Estava localizado a sua direita, um mais caro que o que ela ocupava por estar mais perto do cenrio. Enfocou os binculos nessa direo e ficou

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boquiaberta,consternadaatalpontoquequasecaramdasmos. Paris. Elegante e tranquilo, vestido de negro com um broche de esmeralda parecido na brancagravata,seuperfilnobrenodelatavatraoalgumdeestarapardacomooquecausava. E isso no era tudo. A seu lado havia uma dama com um vestido de cor rubi e com profusas joias,cujorostonosevia.Quedemniosfaziaeleali,assistindoaumaobracomuma...rameira? Uma sada secreta duas noites atrs e agora isto? Supunhase que era um eremita recalcitrante,peloamordeDeus! Enquantoobservavaestupefata,elegirouacabeaeseuscintilantesolhosacharamosdela, como se tivesse sabido desde o comeo onde se achava. Sentiu que o corao dava um salto. A Grgula sara de sua cova e se reinseriu no mundo, mas havia feito com outra mulher. Ela baixou os binculos com mos trementes. Por acaso esfregar pela cara algum deslumbrante era intencional? Com os olhos enigmaticamente brilhantes, fez um gesto com a cabea e moveu os lbios dizendo: Boa noite depois se voltou para a mulher de vermelho. Sua companheira apareceu a cabeaeasaudoucomamo. Sophie? Isabel se engasgou, o que estava fazendo ela com ele? Atnita, recostouse no assentoemurmurouporcimadoombro.ris.Olhequemseencontraali...aladireita... risapertouoombrodaIsabel. Parece que nossa intrometida amiga se converteu em uma casamenteira sussurrou. Sorri,aceneefiquecalma.Maistardeatiraremosdaquielhedispararemos. Isabelnodesejavanemsorrirnemacenar,ecertamente,nopodiamanterseacalmada. Aodeio. Possivelmente acredita que te est fazendo um favor raciocinou ris com voz apagada, mas Isabel discrepou. Se Sophie Fairchild estava fazendo um favor, ela estaria sentada ali com Paris. O que eu perdi? perguntou John em voz baixa do assento que tinha ocupado Olivia. Sorrindo, entregou o programa a Isabel. Veem sentar comigo na parte de trs. No se importa, ousim?perguntouaris. Isabel no afastava os olhos do casal que monopolizava a ateno da concorrncia. Paris voltou a olhla e ela poderia ter jurado que seus olhos tinham brilho de triunfo. Acaso se estava desfrutando? Acaso era este seu castigo por havlo rejeitado, reinserirse na alta sociedade no brao de sua melhor amiga? Resistia a aceitar que Sophie se emprestasse a tal infmia. Devia estar interpretando mal a situao. Paris no era nem vingativo nem cruel; e Sophie nunca a apunhalaria pelas costas. Nunca. Mas depois aconteceu o impensvel. Ele sorriu amplamente diantedealgoqueSophiedisseaoouvido,ebeijouosndulosenluvados.Haviabeijadoamode Sophie.Isabelficoudep. Podemostrocardelugar,ris?

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SeremossuasdamasdapartedianteiraassegurouOliviaquandoristitubeou. Enquantotrocavamassentos,risfalounoouvidoaIsabel: No me esconderia na parte traseira de um camarote com um homem a quem no quero sparaincomodaraoquequero.Todomundonosobserva. Era essa alternativa, ou correr para sua casa; anunciando assim a todo mundo que estava apaixonada pelo conde de Ashby. Isabel se sentou tensa no assento de ris e cravou o olhar no cenrio. "Pensa emoutra coisa",dissese aomesmo tempo que as lgrimas seamontoavam em seus olhos. Um dedo tocou o seu queixo e girou a cabea para um lado. Antes de darse conta do que tentavafazerJohn,eleabeijoubrandamente."Oquefaz?",ouviuogritoemsuamente. Afastouo e ficou de p com dificuldade. Indignada, atravessou as pesadas cortinas da parte traseiradocamaroteeavanourapidamentepelocorredorvazioparaaentradadoteatro. Isabel! rugiu uma voz profunda a suas costas, mas ela continuou correndo, ofegando entresoluos. Umcarroseaproximoudaescadariadaentradaquandoelasaiudoportal. Ao nmero 7 da RuaDover disse aocondutor. O carro comeou aavanareela desabou contra as gastas almofadas. O mundo se tornou louco essa noite, e o nico lugar cordato que ficavaeraseular. Paris se deteve no ltimo degrau e observou afastar o carro no que Isabel havia partido. Amaldioou, desejando romper o pescoo do Macalister. Ter observado a Isabel permitir ao Hanson que a beijasse quase o fez saltar do camarote. Sim, desejava que ela sentisse cimes; o cimes faziam que o corao sentisse mais carinho, mas no pelo rival. Maldio. Tudo se foi ao diabo. Volte a entrar antes que se acendam as luzes e o corredor se encha de gente disse uma vozcomacentofrancsasuascostas.Jchegamosataqui,nooarruinemos. Elesedeuavoltarapidamente,tinhaosmsculostensospelairaquaseirreprimvel. Irei atrs dela! absurdo! Se seu irmo se inteira desse beijo, estar comprometida amanhhoradocafdamanh! Sophiedeuumaolhadadepreocupaoaumcriadoesussurrou: Acalmese e, pelo amor de Deus, baixe a voz. Pensa que Stilgoe pode fazer que se case comalgumaquemelanoquer? PareciaquererbeijaraoHansonfazummomento,eemfrenteatodomundo! No em frente a todo mundo, em frente a voc. Todos os outros nos olhavam. De qualquer maneira, ela ps fim ao beijo quase imediatamente. Recorde, Izzy acaba de receber um golpeinesperado. A prxima vez nos esperar com as garras afiadas, que precisamente o que deseja. Seja paciente. SeelahaviapermitidoqueHansonabeijasseparadesforrarsecomeleporsuaaparioem

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Monpetitami:significameupequenoamigo.

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pblico,temiapensaroqueelapermitiriafazeraotubaroloironodiaseguinte. Passouamopelocabeloesentiuumapressosufocantecomprimiropeito. Supliquei a ela que se casasse comigo, que passasse o resto de sua vida a meu lado, e me acusoudeserummonstrodesprezvelaquemnoimportavaparanada,equedesejavaprendla emumajaula.Emumajaula! sua respirao acelerada formava anis no frio ar da noite. Aquilo estava destruindoo, desejavaaataloucura,mascadapalavraquedizia,oucadacoisaquefaziaparaatrala,parecia afastlamaisemais.Nuncaquisanenhumaoutramulherexcetoaela. Sophieoagarrounobrao. Venha, vamos entra antes que comece o intervalo. Temos um caso que exibir e tambm deveramosexercitarsuasoxidadasmaneirassociais. Eleaolhou. Que sentido tem, Sophie? disse, ao mesmo tempo que exalava fatigado. Os acontecimentos dessa noite afetaram seu esprito mais do que desejava admitir. Ela no me quer,nodeverdade. Fuisuafantasiadeinfncia.Todomeuseraintimida.Seguirpondodesculpas... Por isso deve demonstrar que o mesmo homem que conheceu anos atrs, recordar que essehomemaindaexistegolpeouopeitocomodedoadentro. Quer que coloque o uniforme e faa uma visita ao nmero 7 da Rua Dover? disse com tomsarcsticoetriste. Porqueno?dispensouumsorrisoamveleoarrastouderetornosaladetorturas. Oqueaconteceucomigo,Sophie?Costumavaserumhomem. Ainda um homem magnfico, mas teve uma experincia traumtica na guerra, e sua menteaindanoserecuperouporcompleto.QuantoaIzzy,devecortejla,deslumbrlacomsua inteligncia, encanto e tudo que tenha em seu arsenal... quero dizer, tudo que no a arrune por completo. Pensei que fosse ter que cortejar voc. respondeu, perguntando se Sophie tinha noo de quanto havia j arruinado a sua amiga de dourados cabelos. Provavelmente sim saberia, a muitoardilosa,maseraosuficientementehbilparanofazerumaalusodiretastransgresses cometidastantopelaIsabelcomoporelemesmo. Ah, mon petit ami21, ouvi grandes histrias a respeito de suas proezas passadas. De certo nodeixarqueumaamantefalsaseinterponhaaumaconquistamuitomaisimportante. Querdizerquedevoacompanharavocempblicoecortejaraelaemprivado? A ideia tinha seu mrito, isso era certo. Certamente Isabel o acusaria de rondla s escondidas novamente, s que esta vez no o faria na escurido nem detrs dos muros da residnciaLancaster. Podia fazlo a plena luz do dia eem pblico. Entretanto, antes disso, tal como Sophie havia

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sabiamente expresso, precisava polir suas maneiras sociais. Esteve espantosamente perto de desabar um momento atrs, e simplesmente era muito orgulhoso para apoiarse na Isabel para reinserirsenarefinadasociedade. AmanhdenoiteSophieinterrompeuseuspensamentos.Stilgoeesuaesposalevaroa IzzyparaverosfoguetesnoVauxhallGardens.Devemosirtambm. Sedevemosfazer,entofaamos. Nodiaseguinte,viragnciaemeconvidarparaalmoar.Tambmmuitoimportante quepercorraacidadeduranteodia,compreende? Sim,meusargentodecavalariarudeerigoroso. Depois,iremosaonossoprimeirobaile.Atento,tersidobombardeadocomconvites. Deveriatertrazidoamalditacadernetadenotas,depoisdetudo. Agoradeixedefranzirocenhoesorria. Por qu? grunhiu ao mesmo tempo que percebia vagamente de que j no estavam s escuras. O intervalo respondeu a entretida voz de Macalister, ao mesmo tempo que fazia a um ladooscortinadosedeixavapassaraocamaroteoprimeirogrupodeabutresfamintosdeintrigas. Captulo26 Namanhseguinte,IsabelirrompeunoescritriodeSophie. Seimportariadeexplicar...? Sophie fez um gesto para que aguardasse um momento e voltou a cabea para a mulher a queestavaentrevistando. Acredito que j temos coberto todos os pontos, senhorita Billingsworth. Assim que se apresenteumpedidoparaumagovernanta,contataremosvoc.Obrigadoporvir. Obrigado, senhorita Fairchild. Voc me deu esperanas a mulher ficou de p e saiu depoisdeolharreceosamenteaIsabel. Isabelfechouaportacomfora. QuefazianoteatrocomoAshby,Sophie? Convidoume.Novinenhumarazopararejeitar. Isabelseenfureceu. Arazoseencontradepaqui,justamenteemfrenteavoc! Sophieficoudepesedirigiuaservirumcopodegua. Seja honesta, Izzy. No o quer. No realmente. Dei excelentes conselhos e os desprezou porcompleto.Esperavaqueeleficassesozinhoparasempre? Elequercompanhia,ecomovocnooaceitou,porquenodeveriafazloeu? Isabelsentiuqueestavaapontodeexplodir. Porque..."elemeu!". Dissemequehaviasidovocquepensavaqueeleeeunoslevaramosbem.Tinharazo.

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Isabelpestanejouparaseparardeseusolhoslgrimasdetristeza. Sim,tambmpenseiquefosseminhaamiga,Sophie. Eusou. No absolutamente! uma cruel, imoral... bruxa traioeira. Sabia que eu o amava... e ficou! No tomei nada que no tivesse descartado respondeu tranquilamente Sophie. Entretanto, se seus sentimentos para ele no mudaram, sugirote que v busclo e diga que o reconsiderou. Nomeinterporeiemseucaminho.Enoovoltareiaverseterejeita.Pareceaceitvel? Reconsiderei...Osdoispodemiraoinferno! Isabel virou sobre seus calcanhares e saiu intempestivamente da sala. Aceitvel. Ta! Ela nunca voltaria para ele arrastandose. Trs vezes confessou seu amor. Tinhao procurado, entregou sua virtude; convenceuo de dar fim a seu isolamento... mas j era suficiente! Se Sophie eraoqueeledesejava,poisento,assimseria. Amaldioando baixo, entrou em seu escritrio e se deteve quando lorde John Hanson deu umpassoadianteparasaudla. Isabel,querida.Vimmedesculparporontemnoite. Elaoolhouinexpressivamente,depoisrecordouofugazbeijo. OH, isso. Bom, no deveria ter feito. Comeou a dirigirse para sua cadeira atrs da escrivaninha,maseleaseguroupelasmos. Lentamenteficoudejoelhos."OH,no",afogouumgrunhido."Agorano". MinhaadorvelIsabel,eu... Bomdia. Diante do som da grave voz to familiar Isabel sentiu que arrepiava a pele dos braos. Levantou o olhar, ao mesmo tempo que sentia o calor percorrer o corpo e se encontrou com os inescrutveisolhosverdesdeParis."Queentradatooportuna",pensouvingativaealegremente, dignadeumaobradeShakespeare. Bomdia. Visivelmenteincmodo,Johnficoudep. Ashby. Hanson disse Paris modulando severamente as palavras, depois deixou de prestar atenoaohomemparacentrarsenela.Sophiemedissequefaltamcinquentalibrasdacaixada fundao.Vimparainvestigaroassunto. Johnseagitou. IrverosfoguetesnoVauxhallestanoite?perguntouele.Isabelpiscou. Euacompanhareimeuirmoesuaesposa. Esplndido, deixarei voc se ocupar de seus negcios de caridade, ento. Que tenha um bomdia,queridabeijouasuamoeseretiroucomoseestivesseincendiadoacauda. Ela pensou que seu comportamento era do mais estranho. Certamente que Ashby no o

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golpeariapeloinsultoqueproferiunobailedecaridade. Parissegurouotrinco. Por favor, deixe a porta aberta, lorde Ashby disse Isabel taxativamente e correu a refugiarse detrs de sua mesa antes que seus instveis joelhos fraquejassem e casse de bruos nocho. Ainda no estava pronta para ter esta conversa com ele. Seus sentimentos eram muito confusos. Ele avanou, rodeou a grande escrivaninha at onde se achava ela e se apoiou contra ele cruzandoosbraossobreopeitoesbelto.Seusolhosverdesaexaminaram. Comosesente? O que? o corao deu um salto. No podia estar perguntando a respeito do que ela supunhaqueestavainquirindo. A ltima vez que estivemos juntos comeou a dizer brandamente seu rosto ficou azuladoeapareceunuaporumajanelaaberta.Perguntoarespeitodesuasade. Elaseergueunacadeira. Estouperfeitamentebem,obrigado. Apreciariaumaexplicao.Preocupeime. Quofrioera,refletiuela.Oucontrolado?Possivelmentedeviacontar. Desagradamme os lugares fechados. Algumas vezes, quando me sinto... presa, me fecham os pulmes, e me sufoco. No uma afeco sria. O mdico da famlia insiste em que emocional. Esticouummsculodamandbula. Minhasdesculpas.Noeraminhaintenotefazersentirpresa. Anfasequepsnapalavraafezsobressaltarse.Claramentehaviainterpretadomal. No quis dizer por voc esclareceu impacientemente. Quis dizer presa mentalmente... poransiedade,nervosismo. Seioquequisdizercintilaramosolhos. Bem. Como ela ia saber que uma semana depois estaria acompanhando sua examiga pela cidade? Oquefazaqui?Oquefazsemostrandoempblico? Compreiumingressoseburlou.Quedemniosacreditaquefao? "Perseguirumaexcantoradepera?". Interromper meu atarefado cronograma de atividades murmurou ela. Como podia ele ir atrsdeSophiedepoisdanoitequetinhampassadojuntos?Porquenoprocuravaporela? Elevoltouaapertaramandbula. Parecequeinterrompioutracoisatotalmentedistinta. Zangada, ficou de p, pois sentia a necessidade de escapar de sua perturbadora proximidade. O que fosse que tenha interrompido provavelmente concluir esta noite aquilo a

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incomodouaindamais.Damaneiraemqueprogrediamascoisas,estariamelhortrancandoseem suacasa,comoParisestavaacostumadofazer. Ele a agarrou firmemente no brao e puxou ela para trs, e ela se encontrou frente a um Parisgrandementemenoscontrolado. Eutevi.Beijandoeleontemnoite.Quedesculpapensaemdar? Permaneceuemsilncio,emocionadapelosbitodesejoquecorreupelosangue.Aoolhlo nos brilhantes olhos da cor do mar ainda podia sentilo na pele, acariciandoa, beijandoa, movendosedentrodeseucorpo,fazendoatremerdeprazer.Eramaisdoquepodiasuportar. Isabel...eleseinclinouparafrenteeapanhouoolharcomoseu.Oquevocresponde? A necessidade de atralo e beijlo at perder a conscincia a enlouqueceu. Mas ele tinha a Sophieagora! Nodesuaincumbncia!Fezsuaescolha.Agoraaprendeavivercomisso! Umaescurairaseapoderoudesuasfeies. Eu fiz minha escolha? Voc me rejeitou!O que supunha que eu deviria fazer, esperar eternamente? Pediume que o reconsiderasse e depois... e depois convidou Sophie para o teatro! Eu te detesto! Enquanto ela saa rapidamente para procurar refgio no escritrio de ris, escutouo protestarasuascostas: Sim,acreditoquedeixouissobemclaroemvriasocasies! Izzy?Surpreendida,rislevantouavistadojornal.Oqueacontece? Isabel trancou porta e comeou a caminhar de um lado ao outro do escritrio, tremendo comoumafolha. Eleestaqui. Sim,pareceumereconhecersuavoz...Esthistrica.Aconteceualgo? Isabeltragoucomdificuldade. DisseaSophiearespeitodascinquentalibrasfaltantes? Ontemnoite,noteatro,duranteointervalo.Fuifalarcomelaemprivado. O que te disse? inquiriu Isabel temendo a resposta, embora de fato, j no havia nada que temer. O pior j aconteceu: Paris se reinseriu na sociedade e estava cortejando a outra mulher. AcasoeraaSophieaquemsedirigiaaverapressadamenteaquelanoite? risevitouolhlanosolhos. Estosevendo,Isabel.Sintomuito. Porqueosente?Noseupunhaloquetenhopresanascostas. Seacalme.OlheistorismostrouaediododiadoTime. Isabelseinclinouparafrenteparaexaminarrapidamenteoartigomarcado. arespeitodens! Arespeitodevocacorrigiuris.Elaleu:"AhonorvelsenhoritaAubreyumaautntica

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leoa defensora dos fracos e protetora dos desafortunados; esta magnfica jovem dama designada como a protetora das vivas de guerra, das desoladas mes, das irms indefesas e comoamadrinhadospequenosmeninosemeninasqueperderamaseuspais...". Encheram os olhos de lgrimas. S um iludido desconheceria a fonte do artigo. Eram as palavrasdeParis.Eleentregouahistriaaosjornais.Eemborafosseumaexcelenteoportunidade parapromoveracausa,elasuspeitouquesuasintenesfossemdendolepessoal. Dameisso. Apertando o jornal com mos trementes, Isabel saiu do escritrio de ris e correu para onde seachavaParis.Eleestavaapontodepartir.Elatragoucomdificuldadeeassinalouoartigo. Vocofezpublicar. Sim. Porqu? Eleaolhoucomosolhosobscurecidos. Merececadapalavra. Elasentiuqueocoraoiasairdopeito. Obrigado. Denada.Tirouochapuesedirigiuparaaescada. P... o nome morreu em seus lbios. Resistindo o enlouquecido impulso de correr atrs dele, observouo desaparecer escada abaixo, depois se desabou no ltimo degrau e comeou a chorar. Captulo27 Para Isabel, a seguinte semana resultou como um pesadelo do qual no podia despertar. No havia lugar onde olhasse que no estivesse a senhora Fairchild de brao com o conde Ashby. Erarepugnante. OcasaliaacadareuniosocialaqueIsabelia,passavamhorasnoescritriodeSophiecoma porta aberta que Deus no permitisse que ningum passasse por ali sem perceber que estavam agradavelmente imersos em uma conversao e rindo almoavam durante um longo tempo e, basicamente,faziamqueIsabelperdesseaprudncia. Quinze diasatrs, Parisera seu objetivo encoberto e seu amante secreto. Agora, era o tema deconversadetodaacidade.Asanfitrisdisputavamoprivilgiodesuapresenaemsuasfestas. Os cavalheiros o aplaudiam de p no White's, no clube do Alfred e em qualquer outro clube exclusivo do que ele repentinamente se fez membro. As mulheres o devoravam com os olhos em todaspartes. OantigoAshbyhaviaretornado. E para piorar, tinham desaparecido mais recursos da caixa da fundao. O nico feito em comum que tiveram ambos os incidentes foi a presena de lorde John no edifcio, na hora dos presentesfurtos.

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Posto que resultasse difcil de acreditar que o herdeiro do ducado Haworth pudesse ser capaz de sujarse com esses roubos, Isabel sups que ela devia ter extraviado o dinheiro em efetivo. Estavamuitoatordoadaultimamente,porchamardeumamaneirasutil. Atuava desajeitada. E se sentia imensamente infeliz. Sua amiga a havia trado e o homem a quem amava seguiu adiante com sua vida. No cabia dvida de por que se sentia como uma desenquadrada;porummomento,furiosa,eaoseguinte,afligida.Eraummilagrequeconseguisse arrastarseupenososeraotrabalhotodososdias. O nico feixe de luz que iluminou sua desventurada existncia foi uma crise menor no Stilgoe Abbey que obrigou a seu irmo a deixar a cidade evitando, por conseguinte, que John contasse com o consentimento de seu irmo para um futuro casamento. Ocupouse de permanecer afastada de John para assegurarse de que seu frustrado intento de declararse no serepetisse.NoqueriaJohnHansonabsolutamente. O que deixava algo muito claro: converteriase em uma solteirona, j que a ideia de ter intimidadecomoutrapessoaquenofosseParisNicolasLancasterresultavarepulsiva. De p junto janela que dava ao Piccadilly, perdida em sombrios pensamentos, Isabel se sobressaltouquandoescutouumavozquesedirigiaaelanoescritrio. Deuavoltarapidamenteesesurpreendeuaoverumdoscriadosdesuacasa. Sim,Smithy,oqueacontece? LordeStilgoeretornousenhoritaAubrey.Enviouocarroerequerdesuapresenanacasa. Temvisitas. Visitas?deviatertrazidoseusprimoscomele,pensouIsabel.Apesardequeeramastrs da tarde, deuse conta de que no desejava outra coisa que ir a casa, jogar com sua sobrinha, brigar com suas irms e conversar com seus primos. Agarrou o chapu, o casaco e a bolsa, e saiu. Fora se encontrou com um formoso dia. Os pssaros cantavam e as folhas das rvores sussurravamaomoverse,masodianolhepareceuosuficientementeformosoparadissiparsua pena. Quando o carro se aproximou do nmero 7 da Rua Dover, Isabel pde divisar um carro alto descoberto de cor azul reluzente, preso a um par de cavalos, igualmente reluzentes, que se encontrava estacionado junto calada. Alm disso, havia trs casas para ces, de fino desenhoe belamenteesculpidasalinhadascontraaparededoestbulo.Algoestranhoaaguardavaemcasae elatinhaumasriasuspeitadequemsetratava. Convidados, uma merda murmurou. Assim que ele agora estava invadindo sua casa tambm.Bom,noseriapormuitotempo. Entrou com passo firme e, do piso superior, chegou o rudo das risadas, as conversa e os latidos. Boa tarde, Norris entregou ao mordomo o chapu e a jaqueta. Quem nosso convidado? LordeAshby,senhoritaIsabel.Estcomafamlianasaladeestar.

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Merda! Ela atribuiu o revoo que sentiu no estmago satisfao por possuir um estupendo poderdededuo. Ficarparajantar?nopassadosempreficava. Acredito que sim, senhorita Isabel. Ah! , tambm h ces na casa disse o mordomo ao bordodaslgrimas.Destruramotapetepersadasenhora. Mame no ficou histrica? contendo a risada, Isabel estudou o apertado rosto do Norris. Fezumacaretacontritaapertandooslbios. LadyAubreypareceagradadacomaincorporaocaninacasa. Noseapresseemapresentararenncia,Norris.Podemchegarateagradarosces. Duvidomuito,senhoritaIsabel. Subiu sigilosamente perguntandose o que estariam planejando agora sua intrigante me e seu irmo. E se deu conta: estavam maquinando uma possvel unio dela com o Ashby, presumindo como a soluo adequada. Ele os agradava; gostava; portanto, iminentes sinos de casamento.Eraumapenaqueseatrasaramduassemanas. Lucyseadiantouparasaudla. A senhora requer que voc coloque o vestido de vero de musselina azul, que solte o cabeloequeserenacomafamlianosalo. Assimqueeladeviapolirseparaele? Vejomebemtalcomoestou. Lucyseapressoudetrsdela. Por favor, senhorita Isabel. Lady Aubrey disse que seria despedida se voc se fazia presentecomumvestidomanchadoeocabelodespenteado. Deacordo.pelobemdeLucy."PobreL.J.",refletiudescartadosemolharalgum. Quinze minutos depois, dirigiuse ao salo embelezada com um vestido da mesma cor que seus olhos, com o cabelo em perfeitos cachos que caa sobre os ombros e experimentando intensaspalpitaes. Percorreuasalacomoolhar.AospsdesuameseachavaobaabertodoWill.Maisatrs, sentadas no tapete, achavamse suas irms gmeas, sustentando no colo a uns cachorrinhos negros;eentreelas,Danielli. CharleseAngieestavamnosof.Enocentrodaquelaimagemdeperfeitaharmoniafamiliar, Paris. OH, Izzy! sua me a saudou fazendo um gesto para que se aproximasse, as lgrimas em seus olhos contrastavam com seu amplo sorriso. Olhe quem veio a nos visitar, sua pessoa favoritaemtodomundo,LordeAshby! Mame!Isabellhedeuumolharassassino,amaldioandoseporterseruborizado. Eleficoudepefezumarespeitosareverncia. SenhoritaIsabel.umprazervladenovo. Ela se forou a olhlo diretamente nos brilhantes olhos. Ele parecia verdadeiramente

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impressionante, com umas calas ajustadas, reluzentes botas Hobys e um casaco azul escuro, um item indispensvel de qualquer solteiro endinheirado da cidade, que fazia ressaltar seus incrveis olhos azul esverdeado. Entretanto, a mudana mais significativa residia em seu porte. Parecia... maisfeliz.Maldio. LordeAshbyotratoucomumsorrisoglido. "Quedemniosfazaqui?",perguntoulhecomoolhar. Tudooquerecebeuporrespostafoiumsorrisoenigmtico. Izzy, olhe! Ashby nos trouxe mascotes! Freddy ficou de p de um salto e avanou com seu cachorrinho negro. Assim que as jovenzinhas j se haviam feito amigas dele, pensou amargamenteIsabel. Acaso no o mais adorvel que tenha visto? Chameio de Gustavo e Teddy chamou ao dela... Amora disse Teddy, ao mesmo tempo que acariciava o pequeno co negro sobre seu colo. Porque uma pequena amora, no assim? levantou o olhar para a Isabel. Tambm trouxeumparavoc. Ecasasparaces!adicionouFreddycomjbilo.Elemesmoasfez. Cesnacasa,me?dissemaliciosamenteIsabel.Comofoiqueaconteceuestemilagre? LordeAshbymesolicitoupermissoeodei. Sempre e quando forem vigiados quando estiverem dentro de casa e passem a noite nas casasjuntoaoestbuloTeddyespecificouostermos.Jfoidiscutido. JfoidiscutidoecoouParis. Que amvel de sua parte, milord murmurou Isabel, examinando os felizes rostos a seu redor.Todosoadoravam.Apesardeterseafastadototalmenteduranteseteanos,edeterlevado dois anos para devolver os pertences do Will, tinham recebido ele com os braos abertos, agradecidosdesuacompanhia.Irritouasaber,queelateriafeitodamesmamaneira. Levantou a Danielli nos braos, cobrindo ao doce anjo de beijos, e se aproximou do ba abertoaomesmotempoquesentiaquepulsavafortementeocorao. Estava com vontade de explorar o contedo com profundo respeito e cuidado, mas o faria maistarde,ass. Vejo que nos h devolvido os pertences do Will, milord, e to logo. A casa Lancaster deve ser um grande depsito de coisas antigas emboloradas disse em voz alta sem afastar o olhar de Paris. Arcasperdidaseantiguidades.Porcerto,suaconsideraonotemlimites. Izzy, est levando exageradamente para o lado errado! Charles dispensou um olhar de advertnciaqueelaignoroufriamente. As queixa de sua irm so justificadas demarcou Paris. Deveria ter devolvido os pertences do Will faz dois anos. algo que lamento profundamente a observou diretamente, comumamensagemnoolhar. "Mentiroso", respondeu ela com o olhar, "se realmente o lamentasse, teria vindo faz duas

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semanas". No referente a minha coleo de antiguidades disse ele arrastando as palavras, ao mesmo tempo que ela se sentava sobre o tapete e colocava Danielli sobre seu colo acredito recordarquevocestavaacostumadaapossuirumagrandepaixopelasantiguidades. Era,aguerra.Osorrisodelasetornousanguinrio. A educao muito importante. Voc no concorda? E que melhor maneira de ampliar... oconhecimentoqueaprendendocomosmestresdopassado? Eleaolhouenfurecidoeatacoudecididamentecontraaarmadilhaqueelatinhaestendido. Se for assim, insisto em que venha a minha casa e satisfaa suas nsias acadmicas. Eu mantenhominhas...antiguidadesotimamentelustradas. "Estouseguradequeassim".Oamaldioouemsilenciosemdeixardesorrir. Obrigado, milord, mas o passado s pode ser cativado durante um tempo. Em algum ponto, algum deve pr o conhecimento em prtica no mundo moderno. Recentemente desenvolviumgostopelascoisasdouradas,depreferncianovas. Srio?elelevantouumasobrancelha. Sim,srio. Que coincidncia. Trouxe algo para voc que responde a suas novas preferncias se agachou, abriu uma cesta de piquenique similar a que ela o tinha dado com o Hctor sete anos atrs,elevantouocachorrinhodepelagemdouradaqueelatinhaacariciadoemAshbyPark.Ficou agachado em frente a ela. Apesar de no desejlo, Isabel se enterneceu. Aqui esta. Jovem, douradaE...formosa. Quando seus dedos roaram os dela, assaltoua o desejo e, pelo olhar nos olhos dele, havia acontecidoomesmo.Evitandoolhlo,ensinouaDaniellicomoacariciaraocachorrinho. encantadora.Obrigado. Quenomevocvaipor?perguntouTeddy. No sei disse Isabel tentando no perceber o embriagador aroma de Paris. Era terrvel como a fazia desejlo apesar de sua vil conduta, cortejando a sua melhor amiga, entre todas as pessoasdestemundo! Daniellisedirigiuparaospsdela,balbuciandoalegrementeeacariciouafacedeParis. Tio! Charlesexplodiuemrisadas. Aindano,pequena. OrostodeIsabelseacendeuporcompleto.Mortificada,apertouosdentesemantevebaixo oolhar. Enquanto ria, Paris agarrou pequena em seus braos e, ao fazlo, inclinouse por cima do ombrodeIsabelemurmurou: Dabocadeumbeb. Algo se retorceu em seu interior. Olhouo, mas, alm de seu humor risonho, no pde decifraroquehaviaalmdaquelescintilantesolhosverdeesmeralda.

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Norrissefezpresenteeanunciouqueojantarestavaservidoetodosficaramdep. agradvel que esteja aqui disse Charlie a Paris, ao mesmo tempo que segurava a sua filha. Fui o nico homem nesta famlia durante muito tempo sorriu significativamente a sua esposa,queestavadepaseulado.Maspodeserqueissomudeempoucotempo. Isabel j havia escutado, mas quando percebeu o olhar triste nos olhos de Paris, sentiu que paravaocoraosemrazoaparente. Durante o jantar, Paris os entreteve contando histrias sobre o Will e, contrariamente ao prognstico desfavorvel da Isabel, a noite resultou ser to clida e divertida como nas que havia estado presente seu adorado irmo. Parecia como se os sete anos durante os quais Paris no visitou sua casa no tivessem sido mais que um dia. Ele voltou a ocupar seu antigo lugar sem cerimnia alguma, convertendose em uma extenso natural de sua excntrica famlia outra vez. Todosfalavamdeumavez,prescindindodequalquerpingodedecncia. Isabel recordou tristemente asrazes pelas quais se apaixonou por eleanos atrs... alm de seus atributos fsicos. Ele era inteligente, genuno, entretido e no possua nem um pice de maldadeemseuser. At sua me se tornava doce em sua presena, e no s porque fosse um genro em potncia. Ele parecia possuir um encanto especial que punha a todos de um humor jovial e que nuncaprovocavahostilidadealguma.IgualaWill.Eraestranhoqueelanootivessenotadoantes. Comopodianoamlo? Doextremodamesaproveioumagargalhada. Ces loucos! disse Charlie rindo a gargalhadas ao mesmo tempo que golpeava a mesa comambasasmos.NopossoacreditarqueWellingtonnoosenviasseaocalabouo! Ashbysoltouumarisada. Ele considerou... mas enfrentar ao Napoleo sem cavalaria era uma deciso pouco sbia, nomelhordoscasos. De que riem? Queremos ouvir a histria! protestaram juntas as gmeas seguidas de queixasimilaresporpartedeAngieeHyacinth. Todas as olhadas se centraram em Ashby. Seu vivaz olhar percorreu a mesa e se topou brevementecomodeIsabel. Sim,Ashby,queremosouvirahistriadisseelaimitandoaentonaodesuasirms. Conte disse Charles. J me ganharam por cansao. E alm disso s estamos ns, a famlia. Muito bem disse Paris. Dez dias antes da batalha de Quatre Bras, organizamos corridas de cavalos em uma pequena cidade perto de Bruxelas. Estvamos aborrecidos ata indigesto de esperar a que chegassem as tropas; a alta sociedade estava ali, pois tinha ido da Inglaterra para vera"diverso". As corridas de cavalos so aquelas nas que o cavaleiro tem o sabre desembainhado e se tocaasrdeascomamodireitadesqualificado?perguntouFreddy. Sim.Mastambmseenfrentavampneisemulas,oqualnosdivertiamuito.

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verdadequesempreganhavaataadeouro?Freddysorriutimidamente. Deixaria de interromper e permitiria ao Ashby continuar com o relato? espetou Teddy a suagmea. ParisdispensouumsorrisoamvelaFreddy. svezesganheiataadeouro,masnonascorridasdemulas. ElesempreganhavaafirmouCharlie.Evocs,guardemsilncio.ContinuaAsh. Em meio das corridas se desatou uma forte tormenta. Refugiamonos em uma velha casa onde tinham preparado refrescos e comemos um jantar frio que digerimos com muita champanha. Ao cabo de duas horas, todo o grupo estava bbado. Alguns pertencentes ao Regimento 10 do Hussar saltaram sobre a meta e se dedicaram a romper todos os pratos, as garrafas e os copos. Pouco depois, todos estavam sobre as mesas, tanto as damas como os cavalheiros, cantando e rompendo baixela. Ento Will ficou de p gritando: "J suficiente selvageria! Retornemos s corridas!". E se desatou a mais demente das competies, os homens saltaramasuasmontariaselargouacorrida,ametadedelescaiunocaminhoemuitosdoscavalos chegaramaosestbulossemcavaleiro. Entre risadas, Isabel percebeu que at sua cautelosa me estava muito entretida com o relato. Nsmontamosagalopenadireodatorredosino... Voc tambm? inquiriu Isabel assombrada. Sempre me deu a impresso de ser do tipo sensato. Levantouumasobrancelha. Emoutraspalavras,pensaquesouaborrecido. No precisamente ela fingiu franzir o sobrecenho para ocultar a travessura que estava por perpetrar. Sensato seria o termo mais apropriado. Will era do tipo malicioso, que fazia brincadeiraseloucuraseprovocavabrigadosebrigassuspirouaorecordlo...Vocerasensato. Charlessoltouumagargalhada. Sensato Ashby? Quantas vezes se viu envolto em uma rixa ou o suspenderam em Cambridgepor...n,comportamentoindiscretonaresidnciaestudantil? No me defenda disse Paris arrastando as palavras. Se sua irm diz que sou aborrecido... Isabelsorriudocemente. Por favor, no tome to literalmente. Possivelmente nem sempre foi como hoje. Mas necessrio que nos remontemos poca de Matusalm? Estou segura de que superou os dias amalucadosdesuajuventudemuitoantes,milord. OsorrisodesoslaiodeParissetornoumaispronunciado. Naquelestempos bblicos, quando uma mulher insultava a um homem sob a aparncia da adulao,geralmentesignificavaalgototalmentedistinto. Izzy,estarruinandoahistria!queixouseTeddy.Podeflertarcomelemaistarde! Ao mesmo tempo que se ruborizava, Isabel se engoliu a cotao incisiva disfarada de

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comentrioamvelqueiaproferireolhouaParisaosolhos. No estava flertando, estava protestando esclareceu indignada. Existe uma diferena entre... Oquefossequeestavafazendo,fazmaistardeaexortouFreddy. DeveremosdeixloparamaistardeafirmouPariscomresignaoaomesmotempoque um sorriso malicioso se refletia no olhar. Bem, onde estava? Ah, era de noite e galopvamos a toda velocidade pela terra lamacenta, dando aos nativos do lugar uma demonstrao da indocilidadedoshssarsinglesesaogritode:"LongavidaaoNapoleo!". Teddy e Freddy estalaram em risadas, igual a sua me e Angie. Sorrindo, Isabel dispensou a Parisumolharfurtivo.Eleera,pensouhonestamenteeemsegredo,maravilhoso. Acidentalmente fizemos derrubar dois carros e provocamos um ataque de nervos s damas que se achavam dentro, ao carregar realmente como se fssemos cossacos22 contra seus maridos,ouprotetores. manh seguinte descobrimos que um dos desafortunados era o prefeito da cidade. Muito descontente, declarou que nunca desejava voltar a ter algo que ver com essa banda de cossacos ingleses. Tudo,comoeudisseantes,foiideiadoWill. Todos voltaram a rir e depois sobreveio um silncio triste. Enxugando as lgrimas com um guardanapoHyacinthsorriuesussurrou: Obrigado.umjovemadorvel. Foiumprazer,madame. Depois do jantar, Charlie conduziu a Ashby para a biblioteca, onde o monopolizou durante uma hora com usque e charutos; as damas se retiraram a dormir. Nervosa e incmoda, Isabel se ocultou no escuro corredor, esperando que seu irmo deixasse de vociferar e se retirasse. No permitiria que Paris partisse sem dizer o que pensava. Espiou dentro da sala. Charlie estava sentado de costas a ela, de modo que apareceu um pouco mais tentando chamar a ateno de Paris.Elefinalmenteaviu.Ficoudepesedispsapartir. Agradeote por tudo, Charles, e felicitaes pela prxima incorporao famlia aplaudiu carinhosamente o ombro. Se resultar ser o prximo visconde de Stilgoe, veem o Ashby Park. Deixareivocescolherqualquerexemplarquetechameaatenonosestbulos. Isso muito generoso de sua parte, Ash! seu irmo ficou de p. Retorna logo. Foi um prazerquecompartilhassenossojantar.Nonecessitaconvite. Antes que seu irmo acompanhasse a Paris porta principal, Isabel fez um rudo mal
Cossacos(russo:Kazaki;ucraniano:Kozaky;polaco:Kozacy)soumpovonativodasestepesdasregiesdosudoeste daEuropa(principalmentedaUcrniaedosuldaRssia),queseestabelecerammaistardenasregiesdointeriorda Rssiaasitica.OsCossacossomuitofamosospelasuacoragem,bravura,foraecapacidadesmilitares (especialmentenacavalaria),mastambmpelacapacidadedeautosuficincia.
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perceptvel. Ele no partiria sem que antes ela o pusesse em seu lugar. Paris pareceu compreender. Saireisozinho,Charliedisse.Vocvacimacomsuabelaesposa. "Finalmente", pensou Isabel. Escondeuse atrs do vaso de flores que se achava sobre a mesadocorredore,nembemdivisouaesbeltasilhuetaqueseretiravadasala,sussurrou: Aqui. Paris olhou para trs e se aproximou. Ela o agarrou pela mo e puxou ele dentro da sala contigua.Umabajur,queelaacendeucomantecedncia,iluminavabrandamenteasparedes. EstouasuadisposiomurmurouParisavanandolentamentecomolharsrio. Elarespirouprofundamente. Noqueroquevolteapisarnestacasadissefirmemente. No?ele deu outro passo. O sedoso cabelo escuro roava a branca gravata, e uma mecha caiusobreafronte,incrementandoobrilhodeseusolhoscoresmeralda. Porqu? Nafaltadeumarespostamelhor,elaespetou: GuardesuashistriasparaaSophieeparaoJerome. Eleaolhoudivertido. Estciumenta. Nadadisso! Masnodeveriaestarcontinuouele.Sophieeeussomosamigos. Naverdadeesperaqueacredite?Odeiovoc!Elepsosolhosembranco. No te ocorre outra coisa que me dizer? Usa sua imaginao, Isabel. Diga que di me ver comoutramulher.Digaquenopodedeixardepensaremmim. Digacortouadistnciaentreambosmasnoatocouquequerquevoltecontigo. Elaproferiuumafrgilrisada. Diriaquevtimadeumaimaginaomuitofrtil. Eleseaproximouaindamaiseaolhouintensaeardentemente. Porquenodeixadeladoosjogosemedizaverdade? Queverdade?elasetornouparatrs.Noeranestesentidoquesesupunhaquedeveria iraconversa.Erasuacasaeelaestabeleciaasregras. Queoreconsiderouelesorriusuavemente.Vocreconsiderou? DeixadeveraSophieeeupensareiodesafiouastutamente. No me moverei conforme jogue a corda como o faz com o resto de suas marionetes masculinas,querida.Semedeseja,terquedizerinclinouacabea.Medeseja? Sim.Gritouseucorao. Ouvirampassosnocorredor. Norrisirmodisseseuirmoforadoestdio.Voltouadeixaroabajurdemeuescritrio aceso.Acasodesejasincendiaracasacomtodosnsdentro? Minhasdesculpas,milord.Apagareiimediatamente.

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EuofareimurmurouCharlesbaixinho,enquantoseaproximavaaporta. Isabel arrastou a Paris contra a parede junto entrada e abriu a porta de par em par para ocultarse atrs. Na escurido, olhou aos olhos e caiu na conta de quo estpida havia sido. Acabavadecolocarseemumasituaodezvezesmaisperigosa.Queosachassemjuntosemuma sala era uma coisa, mas que os encontrassem escondendose apertados detrs de uma porta era algototalmentedistinto. PassaodiacomigoamanhsugeriuParisemvozextremamentebaixa. "No",articulouelasememitirsom. Eleestirouopescooparaumlado. N, Char... Isabel cobriu fortemente a boca com a mo. Ele a agarrou no pulso e a afastou.Simouno?murmurou.Odiainteiro. Seuirmoentrou. Simsussurrouela. Apagou a luz e sua quente boca com aroma de wisky cobriu a dela. Sentiu que a embargava por completo uma ardente paixo. Seus lbios capturaram os dela brandamente enquanto a saboreava lentamente com a lngua. OH, Deus. Ela se desfez contra ele, inclinandose contra seu fornido corpo e deslizando as mos ao redor de sua cintura por debaixo do casaco. Ela no percebeuquantoansiavasentilo,dequantodesejavaseusbeijos.Suamenteinsistiaemsustentar que aquilo no era a admisso de nada, que s se tratava de seu licencioso corpo tomando o que haviajuradoseprivarparasempre. De qualquer maneira que o racionalizasse, o que sentia por Paris ia to mais frente do amor proverbial e do desejo, que roava o misterioso. Podia detestlo, queixarse dele e mesmo assimamloatmorrer,jqueeleerapartedela,igualasuafamlia. Vagamente, ouviu os passos do Charlie afastandose pelo corredor e soube que estavam a salvo.Relutanteaprfimaaquelebeijoincrivelmentesensualeinflamvel,simulounoouvir. ParisafastouabocadadelaedeslizouopolegarpeloslbiosinchadosdaIsabel. Fique pronta s onze e leve roupa de montar murmurou com voz mais rouca que de costume. Depoispartiu. Com a respirao acelerada e o desejo pulsando nas veias, ela se apoiou contra a parede e se deslizou at o cho. Estava se convertendo em uma delas, essas mulheres arruinadas que ele estava acostumado a dirigir como se puxasse por uma corda. "Tome cuidado", advertiu uma voz em seu interior. Sem confisses de amor nem encontros sexuais. Enquanto ele insistisse em ser amigodeSophie,entregarseaeletotalmenteadestruiria. Captulo28 Chegou cedo exclamou Isabel, ao mesmo tempo que descia rapidamente as escadas segurando o belo chapu com uma mo e agarrando com a outra as saias de sua vestimenta de

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montardecornata;emboraseutrajenoresultassemuitoprtico,tinhaumprofundodecoteem "V"quesentavabemasuafigura,eerafrescoealegre. Nocorra,temosmuitotempodisseParisdopdaescada. Mas Isabel no queria desperdiar nem um minuto. Havia feito horrores conciliar o sono a noite anterior com o corpo ardente de desejo e a mente feita um caos de pensamentos encontrados, at que finalmente reconheceu que estava terrivelmente entusiasmada diante do projeto de passar um dia inteiro ao ar livre com Paris. Ao levantarse pela manh, decidiu no aprofundar muito nas coisas e simplesmente desfrutar do momento. Tampouco permitiria que a sombradeSophieadesanimasse.PareciaqueseucoraonopodiadeixardepertenceraParis,e no acreditava que pudesse voltar a ter outro luxo como esse. Juntos por um dia, era tudo o que sepermitiria. Eleasegurounamoquandoseaproximou. Bom dia murmurou ao mesmo tempo que a estudava com seus olhos da cor do mar e beijavaosndulos.Vocesta...encantadora. Pare murmurou ao mesmo tempo que olhava de soslaio a seu irmo que os observava discretamentedaporta. Esperoumamelhorreaodesuapartequandoestivermosassinformoubrandamente Parisprovocandoumcalafrio.Oolhouporcimadoombro.Devolvereiasuairmatempoparao jantar. Se insiste respondeu seu irmo com um olhar zombador em seus olhos azuis, que recebeuumfulminantedaIsabelcomorplica. Paris colocou a mo dela ao redor de seu brao e se dirigiu para a porta principal. Ela se deteverepentinamenteaorecordaralgo. Necessitamosdeumadama. TrouxeumdisseParis.Notema,transformeimeemumserextremamentecivilizado. Ficou pensando que outra mulher o estivesse transformando quando at s uma semana atrspertenciaaela."PorDeus.Quemestavasendopossessivaagora?". Norris abriu a porta e ao sair Isabel ao exterior naquele dia ensolarado, notou pela primeira vez que o cabelo de Paris no era negro como acreditava, mas sim de uma intensa cor castanha, exatamente igual ao da jaqueta que levava; que tinha uma covinha na face direita e muita pequenas rugas no ngulo externo dos olhos por causa dos anos que tinha passado sob o intenso solespanhol;queseusuaveebarbeadoqueixonomostravasinaisdecrescimentodeumabarba cheia; que suas cicatrizes eram de um tom mais claro que a pele do rosto; e que era ainda mais bonitosobaluzdosolqueiluminadopelasvelas. Tenhoumadziaderugasequatrocabelosbrancosdissearrastandoaspalavrasecoma vistafixafrente. Squatro?respondeuelacontendoarisada. Eleaolhou;seusolhosbrilhantesrefletiamumamescladebomhumorepreocupao,eela sentiumariposasbatendoasasasnoestmago.

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Euapostoquesetriplicaroantesdeterminarodia. Naentrada,Apologolpeouoscascoscontraochoeresfolegouprovocandoqueamagnfica guabaioqueseachavadetrsdelesesacudisseerelinchassenervosamente. Ocavalariouniformizadosuadamatinhacavaloprprioesegurouasrdeas. NoLuacomentouIsabelassinalandoaformosaeassustadaguabaio. Tomeialiberdadedeenviaraseuencantadorcavalorabederetornoaoestbuloporque tetraziaestaguaaconduziuatoimponenteanimal.umaguadecaadaardilosaevalente que possui uma possante energia, mais que Apolo. Acredito que por isso o incomoda. Seu nome acaricioucarinhosamenteopescoobrilhantedoanimalMilagre,etua. MilagreeradefinitivamenteaguamaislindaqueIsabelhaviavistoemsuavida. Oquequerdizercomqueminha? tua.umpresente.jovemedevesertreinada,mas... No posso aceitar um presente assim de sua parte protestou ela. J tivemos esta conversa. SeIzzynoaaceitar,euofareidisseStilgoeaproximandoseparaadmiraraoanimal. Ashbydispensouumolhardivertido. Nopodemantla,Charlie. V murmurou Izzy a seu irmo. Aquele era seu dia, seu cavalo e seu... no soube como completaropensamentomas,definitivamenteelenotinhanadaquevercomoStilgoe. Retirome disse Stilgoe e girou sobre seus calcanhares ao mesmo tempo que movia as mosnoar.Divirtamse! Proponhote algo Paris a segurou pela cintura e a elevou sem esforo algum at depositla sobre os arreios se ganharem do Apolo e a mim diremos que ganhou justamente em umaaposta. Ta, Ta.Voc me deixara ganhar. Alm disso, quem acreditar que ganhei? acomodou as saias, ao mesmo tempo que sorria amplamente por seu ridculo desafio. Alem do mais, est proibidofazercorridasemHydePark. MontouagilmenteaoApoloeaolhouaosolhos. EquemdissequetelevareiaoHydePark? Bom,supus... Podemosiraoparqueseassimoprefereconcedeuele,enquantoseseparavadacalada seguidodocriado.Emboraeu...n,esperavateconvencerparairaoutrolugar. Elaoolhouenfurecida. Acreditoqueessaumaconversaquejtivemosmuitasvezes.Nofugireicontigo,Paris protestou. Por favor, me explique a que se refere com isso de "nos fugirmos". Estamos fora, devidamente acompanhados por um acompanhante, nem sequer tem cado a tarde e h gente a nosso redor tirou o chapu ao passar em frente a lady Elington e sua filha, que retribuiu a saudaocomencantadoressorrisos.Asituaonopoderiasermaisrespeitvel.

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Sentindosedevidamenterepreendida,elaperguntouemumsuspiro: Aondedesejamelevar? A um prado fora da cidade, onde Apolo e eu estamos acostumados a cavalgar depois de meianoite. Todasasnoites?issoexplicavaqueelerondasseforadesuacasa.Porqueali? Porque um lugar bonito onde o ar fresco e podemos fazer corridas dispensou um sorrisotentador. Correr contra um centauro? fez uma careta. J me sinto incmoda montando a seu lado. Eleseinclinoudeladoetirouumafolhaquecaiusobreoombro. Esquece amor, que tive o exclusivo prazer de admirar a excelente maneira em que monta E... No... se atrevadisse cortante ruborizandose intensamente. Maldito seja por infundir vividasimagensdelesfazendooamoremumpradoafastado. Noofareisevieraopradocomigo. Elaarqueouumasobrancelha. Mais chantagem? Est se convertendo em um hbito desagradvel, Ashby "e deixa de fazlo",ameaou."Estarruinandoodia".Tefareiumapropostadissecedendo. Se prometer se comportar como um cavalheiro, o qual exclui chantagens e aluses A... certascoisas,iremosaoprado. Tratofeitoaolhouagradado.Ecompetircomigoparaganharnaguadecaada?Ter uma grande oportunidade de ganhar em campo aberto, j que Milagre est treinada para resistir as longas marchas de uma caada e do veloz galope desse esporte. Apolo nunca poderia suportar essasexigncias. Assentindo, Isabel se perguntou se a gua que ele escolheu para ela era mera coincidncia. Ela o havia caado a ele, depois de tudo. Ser que considerava tambm a ela ardilosa, valente e cheiadeenergia? Permaneceram em silncio enquanto atravessavam as ruas de Londres, o criado os seguia a sumasjardasdedistncia.EstavamaravilhadapelaprofundamudanaoperadaemParisemto curtotempo. Por muito que pesasse, devia admitir que Sophie fez um milagre ao transformar a um recluso mascarado em um verdadeiro membro da aristocracia. Incomodava ter percebido de antemoquobemselevariamSophieeParis. Nuncaosviudiscutiroucomportarseempblicodeumamaneiraquenofosseagradvele respeitosa,enquantoquearelaocomela,pordizlodealgumjeito,eraimpetuosa. Inclusive agora, quando se comportavam de maneira supostamente amistosa e civilizada, podiasentiratensoquevibravaentreambos. Procurandoaliviarumpoucoatenso,perguntoulhe: Voc teve oportunidade de investigar o mistrio das cinquenta libras faltantes? Dito seja

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depassagem,omontantesubiuacentoesetentalibras. Sim, estou a par disso, e tenho minhas suspeitas, mas eu no gostaria de implicar a ningumsemterprovas. Pode ter sido meu engano. Estive um tanto distrada ultimamente e possivelmente coloquei... Sinceramente, duvido. Nos temas referentes a sua obra de caridade, sempre est alerta comoumfalco. Paris, por favor, no acuse a ningum sem antes me consultar. Nossa governanta, Rebecca,umadesventuradamulherpobre.Seelaouseusmeninosnecessitavamodinheiro... Confiaemmim?perguntouelesuavemente,olhandoadiretamentenosolhos. Emborativesseopoderdedestroarocorao,confiavanele.Sim. Bemelesorriufracamente.Poismedeixedirigiristo. Ao chegar ao limite norte da cidade, aceleraram o passo e trotaram avanando por um caminhobastantetransitado.Eraumdiamaravilhoso,perfeitoparacavalgar.Elanopodiapensar emningumcomquemseagradariamaisemestarquecomohomemqueseachavaaseulado. Paris girou para a esquerda abandonando o caminho e os conduziu a campo aberto. Ao reconhecerarea,Apolosoprouvivaz.Isabelsentiuumavibraosimilarnocavaleiro. BemParisdeuumsorrisosedutor.Estprontaparaumacorrida? Sua resposta foi incitar a Milagre sem aviso prvio; sentiu um grito de " Trapaceira!" nas suas costas. Ignorando, afrouxou as rdeas da gua enquanto ria exuberante. Escutou os cascos do outro cavalo detrs dela e logo foi alcanada por Paris e Apolo, era uma imagem digna de ser recordada. Durante vrias centenas de jardas galoparam ao mesmo tempo, sua esplndida gua e o imponente animal de pelagem escura. Paris se via to maravilhoso como seu garanho, com seus olhos verdes brilhantes sob a luz do sol, seu resplandecente cabelo aoitando os ombros, bem afirmado no arreios com as robustas coxas tensas e a mesma graa de movimentos com a qual danavaumavalsaequehaviafeitooamor. Em um momento ficou atrasada, mas pde voltar a ultrapasslo e sorriu. No deixaria de lutar. Sacudiu as rdeas e avanou rapidamente, inclinando o corpo para opor menor resistncia aovento. Milagre era uma corredora inata e muito ambiciosa. Cada vez que seus oponentes se aproximavam,estiravaopescooesforandoseparadeixlosatrs.Comopulso acelerado,igual ao esprito, Isabel olhou para trs. Com uma ardesse olhar, Paris emitiu um grito de guerra e o cho comeou a vibrar. Observouo boquiaberta quando a ultrapassou a toda velocidade em direoaoarvoredo.OH,Deus. Quando chegou ao bosque um momento depois, Apolo estava pastando e Paris estava convexo de barriga para cima no fofo pasto com os olhos fechados e simulando roncar. Com as faces avermelhadas e o pulso acelerado, ela desmontou e se aproximou para chutar as botas. Muitoengraado.

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Ele agarrou as botas com as dele, fez a perder o equilbrio e ela caiu rindo em seus braos abertos. Fez ela girar cobrindoa com seu forte corpo. Engasgada de risada, ela sorriu ao olhlo aosolhoscoresmeraldaenquantolutavaporrecuperaroflego. Estevemagnfico. Voc tambm afastou as douradas mechas que caam sobre a fronte e as faces, depois tirouospentesdemarfimdocabelo.Perdeuochapu...edama. Foimuitorpido,paraostrs. Eletiroualuvaelheacariciouorostocomaspontasdosdedos. adorvel. Acalideznosolhosdeleaperturbou.Desejavamaisquenadanomundoentrelaarosdedos emseucabeloebeijloimpunemente.Massucumbirfrentealuxriasprovocariaaflies. Quandoeleseinclinouparabeijla,elagirouacabea. No, Paris. Por favor, permite que me levante. Isabel lhe disse ele ao ouvido... j no possotolerarestaseparao. Entoprove.sussurrouelacompletamenteestremecidacomavistafixaemumgriloque subia o pasto alto. Era terrvel, desejlo quando ele estava envolto com uma mulher que antes erasuaamiga,equandoumamultidodemulheresesperavaomomentoemqueelesecansasse dessapessoa. Farei...acobriudesuavesbeijosnafaceenopescoo. Osomdecascosaproximandosedeuaforaparaprfimaaquelaloucura. Aproximasenossadamaoafastouaumladoesesentou. Ele ficou de p e a ajudou a levantarse. Sem soltar a mo, conduziua para a sombra das btulas e os olmos, vagando sem rumo entre as rvores, fazendo ranger as folhas e os ramos sob suasbotas. Abruptamente, puxoua de lado e a espremeu contra uma rvore. Inclinouse e a beijou apaixonada, tentadora e sedutoramente. Em um momento de loucura, entrelaou os dedos no cabelo e devolveu o beijo com toda a paixo que corria pelas veias. Depois se controlou e se separou. Sem importar o que ele dissesse ou fizesse, ela no aprovaria nenhum tipo de seduo essedia. Noesttecomportandocomoumcorretocavalheirooexortou. Osolhosmasculinosrefletiramumbrilhodivertido.Inclinouseparaela. Desejaqueofaa? Acasonoresultabvio?respondeucompletamentenervosaeirritadaconsigomesma. Mais ou menos ele inclinou a cabea de um lado a outro, parecia divertido. Sua voz diz umacoisa,masseuslbiosdizemalgocompletamentedistinto.Ontemnoite... Ontemnoitenosignificounada.TemaSophie. Olhoua fixamente, a expresso de seu rosto a recordou a dos pequenos marotos que tinha vistoemSpitalfields,cujosexpressivosolhosimploravamafeto. Renunciaraamimsemlutar?

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Elaarqueouumasobrancelhacomexpressoinquiridora. Acasomepertenceparatedeixarlivre? Aexpressonorostodelesetornousria. umaperguntaenganosa,Isabel. Ao igual tua Que classe de jogo infernal estava levando ele adiante? Primeiro a fazia sentir que ela era a nica mulher a quem desejava e depois voltava a colocar mscara. Demnios. Levavapostaumamscara! Eletorceuoslbioseemseuolharserefletiutantoalegriacomodesespero. Poisento,teremosumimpasse. Elaoolhoucomolhosdiferentes,maisardilosos. Assimparece. Sob nenhum ponto de vista mudei de opinio ele deu um passo atrs e colocou a mo delaaoredordeseubrao. Tampoucoeuelaavanoujuntoaele,tramandoaquedadamscarainvisvel. Quandoaconduziuentrandomaisnofrescoarvoredo,elapercebeuqueeleseaproximava. Voltareiatepossuir,repetidasvezesprometeu.Eserselvagemcomigo. Sim, no mais selvagem de seus sonhos disse ela sorrindo maliciosamente, embora sentisseumformigamentopercorrerocorpo. Ou dos seus quando ela se virou para olhlo furiosa, ele riu suavemente. Caminhemos at o crrego. Ensinareite a apanhar peixes com a mo ele entrelaou os dedos com os dela irradiandobomhumor. Uma caadora, uma pescadora... vejo que est determinado a me converter em uma depredadora. Podeseropeixe,sequiser,masseassegurederebolargraciosamente. Sophiesuaiscadepeixe?aventurouseadizerela,epestanejou.Acasoeraperspiccia ousumaexpressodedesejo?Issoestporverrespondeueledemaneiraesquiva. Chegaram a um crrego azul que refletiam como mil diamantes sob o sol. Cativada pela paisagem, Isabel quase pisou em uma manta de piquenique sobre a qual estava servido um almooquepareciaintacto. Parisolhouaseuredor. Parece que algum esqueceu seu almoo, um casal de amantes, que foi a nadar e perderam o apetite... pela comida, quero dizer. Morro de fome. E voc, leoa? Proponho a voc quedemoscontadeleantesqueretornem. Ela conteve a respirao quando ele se deixou cair sobre a manta e examinou a garrafa de vinho. Poracasoummenino?protestouela.Fiquedepantesquevoltemenosmatem! Nosejadissimulada!eleagarrouumpardetaasedesarrolhouagarrafa.Sentese. Nosouumadissimulada!Vocestloucooagarrounopulsoetentouqueficassedep, masnoconseguiuquesemovesse.Ouviuorangidodeumramodetrsdeumarvore.Algum

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se aproxima distendeu a mandbula contrada. Esse algum resultou ser Phipps, acompanhado de trs criados com libr. Mordeu o lbio ao sorrir envergonhada e baixou o olhar para onde se achavaseuacompanhante. Preparouistoparamim. Eleofereceuumcopodevinhotinto.Sim,fiz.Tomaassento. Elaofez,sorrindocomoumatonta,eaceitouocopodevinho. asurpresamaisbonitaquealgummepreparouconfessouebebeuumgolegeneroso. Tudosevprecioso. Eutemoqueavelhicemetornouftil. OH,nodigaissoelasorriuedepoisadicionouemtomsuave.perfeito.Obrigado. Eleroouseucopocomodelaemumntimobrindeolhandoafixamentenosolhos. Denada seusolhospareceramquererdizeralgomais, masseconteve.Repentinamente, ela percebeu que aquilo era precisamente o que uma vez tinha sugerido que fizessem; uma corrida e uma refeio ao ar livre. Tinha todas as caractersticas de um cortejo, mas considerando asrecentesatividadesmasculinas,nosoubeoquepensardasituao,nemdele. Os criados permaneceram alerta a prudente distancia enquanto Isabel e Paris comiam sanduches de frango e pepino, alm de queijos e uvas ao mesmo tempo que bebiam abundante vinho. Tenhoumaperguntaparatefazerdisseelearrastandoaspalavras.Masdeveprometer nomecortaracabeacomumatocha. Noprometonada. Muito bem. Correrei o risco baixou a voz. Existe uma razo pela qual devemos nos casar? Oque?elaseruborizouedepoissedeucontadosentidodesuaperguntaeseacalorou. Noteveseuperodosetediasatrs,oqueprovocouemoesdesencontradas. Nuncateprenderiaemumajaula,meupequenopardal.Nunca. Aquilo soou como uma estranha desculpa por havla ameaado contar a Stilgoe que passaramanoitejuntos.Amaneiraemquefezrefernciaaotemadeterfilhosaconfundiu. Amaioriadoshomens,inclusiveseudomesticadoirmo,tremiadiantedaideiadeabriruma crecheprpria. Tambm tenho uma pergunta para te fazer. Por que no desejava me dizer que era Olivia comquemestevecomprometido? OsverdesolhosdeParissetornaramglidoscomorochascobertasdemofo. Oqueelatedisse? Que estiveram comprometidos durante trs anos e que se cansou de esperar que voc retornasse. Eleesticouummsculodamandbula. Eissotudooqueeladisse? Contouquetinhamcrescidojuntosequecompartilhavaasfestividadescomeles.

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Assim o fiz. s vezes. O velho duque era... amvel comigo pronunciou as palavras de maneiraincisiva. Nuncaserefereasuainfncia.Dissemequefoiumperododesventurado,mas... Falar mais detalhadamente a respeito de meu infortnio, que amvel de sua parte introduziu a mo em uma cesta e extraiu duas pores de bolo de framboesa que estavam envoltasemguardanapos. Acreditoquesuasobremesapreferida. Obrigado. Assim claramente, no diria outra palavra sobre o tema. No insistiu, no momento.SimfoiamveldesuapartetertrazidoobadoWillontem.Ainda...temseuaroma. Parislimpouasmosedobolsosuperiorextraiuumafolhadepapeldobrado. Euqueriadarissoemprivado.Willaescreveudoisdiasantesdemorrer.Levavaaconsigo ento.Noali,masseiqueparavoc. Tremeramasmosaopegaranotamanchadaeenrugada. OH,Paris... Eudeviatertedadoissofazsemanas...anos,maseu... Desejava te aferrar a seus pertences durante um tempo mais? adivinhou ela com um sorrisotriste. Notenhoideiaaolhou.Maspossivelmentesim. Comosolhoscheiosdelgrimas,eladesdobroucuidadosamenteanotaeleu: "Minha queridssima Izzy...". No tem que lla em voz alta sussurrou ele. Desejo fazerela engoliu com dificuldade e continuou lendo em voz alta. "Minha queridssima Izzy: eu adorei receber sua carta. Imagino que Stilgoe e nossa me ainda se recuperam da convulso que os provocou ao despachar o jovem Lorde Milner. Aplaudo seu bom julgamento. Esse cabea de cortianoparavoc,querida. Lady Drusberry uma excelente administradora de mensagens, assim, por favor, remete suascartasaela.Estouansiosopordescobriraquepobrediaboromperocoraoprximo. O clima aqui horrendo. Desejo retornar a casa e confio em obtlo j que, aparentemente, NapoleodeixoualgoquepertencianailhadeElba.Hojecombatemos.Osprussianossofreramum reverso, mas esto reagrupando. E me agrada informar que tanto seu objeto de admirao Ela tossiu... como eu estamos ilesos. Por favor, perdoa as manchas e as rugas do papel. Meu coronel estrevoando,tentandolernossosegredo,omuitobisbilhoteiro. AcenderamasfaceselevantouoolharparaParis. Issooqueeuestavafazendoelesorriuabertamente.Isabelcontinuou: "Oferecimeulpiseespaonopapel.Tomoumaistempoparadecidirqueumaaprovao daCmaradosLordeseoptoupordesistir,omuitocovarde".

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AssimagorasouumcovardeeumintrometidoobservouironicamenteParis. "envie saudaes a todos de minha parte e diga s preguiosas gmeas que escrevam em separado.Amovocsesintosaudades;esperovervocslogo. Seudevotoirmo,Will". Quandoelaterminoudeler,afolhaestavacobertademanchasmidas. Obrigadofechouosolhoseapertouacartacontraocorao. Os quentes lbios masculinos beijaram as lgrimas que se amontoavam em suas pestanas e emsuasfaces. No pode imaginar quantas vezes desejei te dar isso nos ltimos dois anos murmurou Paris. Todos os dias me dizia: "v vla". E todos os dias perdia a coragem. No queria que me visseassim. Elaabriuosolhoselheacariciouaface. Adoro seu rosto. o nico que pensa que defeituoso ela sorriu tristemente. Cada dia rezavaparaquevoltasseparamim. Eleengoliucomdificuldade. Deveriahaver...inclinouacabeaparabeijla. Noestamossozinhosrecordoubrandamenteelaeintroduziuaapreciadanotanobolso. verdade ele se endireitou e observou ao pblico uniformizado. Cruzou as pernas e a olhoumeigamente.Mudandodetema,quandoseuaniversrio,Isabel? Em10deagosto.Oteu? Em13denovembro.Leo,obviamentedissearrastandoaspalavras. Qualeraonomedeseuspais? OdeminhameeraEveeodemeupai,Jonathan.Qualeraonomedeseupai? Harry.Harold.Eramuitomaisdivertidoqueminhame,enadapresunoso. Eleriu. Suameumaespciededragona.Felizmentesemprelheagradei. O agrado por voc uma espcie de afeco endmica em minha amalucada famlia respondeu ela secamente. Mas assumo que no preciso aprofundar no tema. No est de acordo? Bruxa agarrou um dos cachos e o enroscou ao redor do dedo indicador. Seu olhar se tornou escuro e profundo; e sua respirao, intensa. Devo pedir ao esquadro da decncia que parta? Ela sentiu que se derretia diante do seu intenso olhar. A ss, entrelaariam os corpos nus movendose ondulantemente, detentos de um delrio sexual. Apesar do tentador da ideia, teve quedeclinla. ComopoderiaestarcomeleagoraedepoisencontrlonobraodeSophie? Eleaobservavaintensamente,esperandoumaresposta.

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Desejasjogarumjogo,ento? Quejogo?murmurouela,aomesmotempoquevinhamimagenstrridasmente. Gamo. Elapestanejou. Querjogargamo? No! disse ele em um lento suspiro. Desejo arder dentro de seu corpo, mas j que no mepermite,poderamosjogargamo,outereiquepularnofriocrrego. Elatambmsesentiaardentededesejo. Pensou em tudo comentou, enquanto ele extraa o tabuleiro de gamo da cesta de piquenique. Digamosquenoesperavasuacompletacolaborao,pormaislamentvelqueseja. Ele no tinha ideia do infelizmente perto que esteve de colaborar. Ajudouo a dispor as peasnotabuleiro. Tomecuidado.Souboajogadora.Ganharei. Eleaolhouvividaehipnoticamente. Comeoapensarque... Eelacomeavaapensarquepossivelmenteno. Captulo29 Acotovelado com o queixo apoiado no punho e as pernas estiradas para um lado, Ashby grunhiu quando Isabel voltou a derrotlo. A jovenzinha certamente dominava o jogo. Ele no era maujogador,mas,comodiabossupunhaquepoderiaconcentrarsenogamoquandoessesseios firmes paqueravam com seus olhos do profundo decote em "V" com cada movimento que ela fazia? Pareciaumafada,sentadanobosquecomseuvestidodecornata,comagloriosacascatade cachoscaindosobreosombroseseusolhosdacordocubrilhandocomumafemininaetravessa expresso. Sua essncia a baunilha o fazia desejla, e estava sofrendo tentando ignorar as splicas do erguidosenhorJones. No podia recordar uma ocasio em que uma mulher com a que se deitou e com quem havia feito o amor apaixonadamente, cabia demarcar o seguisse fascinando. Ultimamente descobriu que nenhuma mulher o cativava absolutamente. Exceto Isabel. Entretanto, se equilibrasse sobre ela, pensaria que ele planejou esse dia com o s propsito de seduzila, e estaria no correto at certo ponto, mas no era tudo o que desejava dela. Enquanto que uma metade de seu crebro imaginava como persuadila para despila, a outra metade a contemplava absortacomextasiadodesejo.Perguntouseoquediriamseuspaisarespeitodadeusaquesevia comoumafadasepudesseapresentareseestariamdeacordocomeleemqueeraacriaturamais adorveldaterra.Certamentesuaopinionoeraimparcial:estavaapaixonadoporela.

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Endireitouse.Amavaa.Certamentequeaamava.Sempreohaviasabido,danoiteemqueo beijou no banco. Tudo se resultava muito claro repentinamente: por que se declarou primeira mulher adulta que ocorreu, por que guardou distncia do nmero 7 da Rua Dover, por que Isabel sempre estava presente em seus pensamentos e por que, quando ela apareceu na porta principal desuacasasemserjumameninacomsaiacurtaanoserumajovemdama,colocouseumundo depernasparaoar. Estaficandotarde.Deveramosretornarparacasa. Eleseinquietou. Perdo? Eladeuumsorrisopormenorizado. No me olhe dessa maneira. Se deixasse de sonhar acordado, derrotariame ao menos umavezelaficoudepealisouasrugasdovestido. Ele olhou seu relgio de bolso, um presente dela e seu mais prezado tesouro, e pestanejou. Passou quatro horas entre o almoo, o batepapo, o jogo e o sonho arroubado, sem que se dessa contadisso. Bom? Planeja passar a noite aqui? disse ela brincando. J confirmei minha presena na noitedeladyConynghamestanoite,portanto,temoquedevatedeixar. Relutantemente, ele ficou de p e o dominou uma intensa e profunda necessidade de abrala. No tinha sentido prolongar sua charada. A ltima semana se resultou uma prova de resistncia demonaca, mas sobreviveu; havia cruzado a linha e se converteu em uma figura pblica; inclusive os mais severos, que o tinham pontuado de esbanjador e libertino, agora lhe tinhamestima. Eleamerecia. Dispensou um olhar ao Phipps que dizia "te largue", depois segurou a Isabel entre seus braosedesfrutoudomomento.Comumsuavesuspiro,elaapoiouacabeasobreoombro,eele soube sem dvida alguma que isso, abrala quando j no desconhecia seus sentimentos, era a essnciadavida. "Fique de joelhos, imbecil". Ordenou uma voz interior. Secou a boca. Tremendo internamente, sustentoua pela mo e desabou de joelhos ao cho. Ela quase se tombou com ele eumarisadaalegreencheuagarganta. Puxouatliberaramodadeleedeuumpassoparatrs. OH, no. No o far!Vai me levar para casa ela se dirigiu apressada para o lugar onde deixaramoscavalos. De joelhos, s no meio do bosque, viase... e se sentia. Como um cretino. Se ela no queria que ele se declarasse nem que a seduzisse, s havia um papel que podia representar, e se amaldioariasedeixassequeotransformasseemumestpidodeolhartristequebabavaporela! Amaldioou,ficoudepeaseguiuatondeseachavamoscavalos. Est terrivelmente calado observou Isabel depois de que cavalgassem durante quase uma hora absolutamente em silencio. J estavam na cidade e cortavam caminho atravs de um

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escuroetranquiloparque. No tenho nada que dizer respondeu ainda fervendo de indignao. A pequena caixa estavaperfurandoobolsodesuamelhorjaquetademontar.Jcustavabastantecontrolarsepara noarrojlaaumdostrabalhadoresdepedreira.Emquedemniosestevepensando? Hojeeupasseiumtempomaravilhoso.Obrigado. Denada. Irfestado18EsquadrodoHssarsnacasadelordeDroghedaestasextafeira? Nousouniforme. Elalanouumbreveolhar. necessriouslonafesta? Sim. Noteagradariaseencontrarcomseusvelhos...? No. OH,peloamordeDeus,Ashby... Coloque as mos sobre a bolsa, governador gritou uma voz diante deles com marcada inflexocockney. Ashby empurrou ao Apolo para frente para interporse entre a Isabel e os dois bandoleiros quebloqueavamocaminho,empunhandoaspistolascommuitahabilidade. Fareisepermitiremqueadamasev. Isabelseaproximouesussurrou: Nolevaumaarma,ousim? Nosussurrouele.Quandotederosinal,esporeiaocavaloefogeacasa. Notedeixareiaquisozinho.Eleaolhou. Nofalaasrio,verdade? MilagreficounervosadevidoproximidadedoApolo,eIsabeltevequecontrolla. No me importa quantas batalhas tenha liberado disse ela baixo ao mesmo tempo que lutavapordominarasuagua.umhomemdepazagora,oqualtefazvulnervel.Contandoao criado,somostrs. Ela sim falava a srio. Se ele no estivesse profundamente comovido por sua preocupao, considerariaestrangullaporexporsedetalmaneiraaoperigo.Masaquiloeraabsurdo. Estareibem.Porfavor,fazoquetedigo. No. Sim. Oquesussurram?umdosbandoleirosseaproximouparainspecionaraIsabel. PermitamquesevadamaerecompensareigritouAshby.Docontrrio... A bela dama se que v a festa o homem a olhou de soslaio ao mesmo tempo que empunhavaapistola.Bem,comelaaquivocnocausarproblemas,governador. Ashbyfranziuocenho,refletindo. Acasoosconheodealgumaparte?Sosoldados.

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Osolhosdohomemreluziramaoreconheclo. Coronel Ashby retrocedeu cambaleando e tropeou com seu cmplice. Parou firme e fez a continncia. Rob Folk, sargento, terceiro Regimento de Guarda de Infantaria. Voc me levou em seu cavalo pra me tirar de uma ponte em chamas no Orthez, senhor, Salvoume a vida, sim senhor! Recordoo.Evocquem?perguntouAshbyaocompanheirodeRob. Osegundohomemtambmficoufirme. Ned Milhares, sargento do regimento nmero 9 do East Norfolk. uma honra voltar a v lo,coronel! So heris de guerra. Que demnios esto fazendo atacando a viajantes inocentes para roubar? So tempos difceis, milord explicou Neil a modo de desculpa. Procuramos emprego duranteseismeses,masnosomososnicostiposfamintosqueregressarodamalditaguerra. N, minhas desculpas a milady tirou bruscamente agasta boina da cabea e a saudou cortesmente. Escutem moos. Estou procurando bons homens para trabalhar em minha propriedade. Ofereo um emprego bem pago que dar de comer durante anos, no somente uma noite. O que dizem?Aceitam?Serometofiiscomoforamaseupas? Osbandoleirostrocaramumolharatnitoeassentiramaounssono. Sim,senhor! muitoamveldesuaparte,milordadicionoualegrementeRob. Excelente Ashby indicou o caminho para o Ashby Park e deu uns quantos xelins. Isso permitir chegar com o estmago cheio. Falem com o Hamilton, um de meus empregados que levaacaboascontrataes. Assegure de dizer que eu vos envio e que lutaram comigo no Continente. Contratar vocs. Agoravodepressaenoacossemmaisacivisindefesos. Sim,milord!Obrigado,milordosaudaramefusivamenteeempreenderamcontentesseu caminho. Esteve maravilhoso! exclamou Isabel juntando as mos enluvadas e sorrindo de orelha a orelha.Queardilosoegenerosodesuaparteteroferecidoemprego! Eleinclinouacabea. Aprendicomamelhor. Sem prestar ateno a sua inquietagua, ela seaproximou, colocou a mo detrs da nuca e obeijou.Aardentesurpresadeseussuaveslbiosoaturdiu.Erasuanaturezatomaromandodas coisas, ser o agressor, mas quando sentiu sua lngua contra a dele, o sabor da framboesas e a vinho, tirou o chapu desejoso de permanecer quieto e permitir que fizesse o que desejasse com ele. Morreriaamandoa. Isabelafastouosolhos,brilhavamnatnueescurido.

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Senti voc... diferente observou ela em voz baixa e com um sorriso surpreendido desenhadanoslbios. EscutouumdisparoeMilagrecomeouarelinchareaencabritarsefreneticamente. Estpidobode!grunhiuNednadistncia.Quasemednop! Isabel tentava acalmar a sua gua quando repentinamente, Milagre parou nas patas traseiras.AshbyobservouacenacomimpotenteterroreviuaIsabelcairdoarreioparatrs.Aele paralisouocorao. Isabel! Emumabrirefechardeolhosestevejuntoaela,opnicoturvouamente.Elajazianocho, imvel, com os olhos fechados. Um grito de angstia rasgou o peito. "Deus santo, ela no! No igualaminhame". Ocriadoseaproximouagalope. Maom!grunhiuAshby.Vaiimediatamenteaprocurarmeucarroeaomdico! Sim,milord!ocriadoseafastouatodapressa. Com o corao pulsando com fora, Ashby se inclinou sobre o corpo imvel de Isabel, temerosodetoclaoumovlapormedodequesetenhaquebradoalgo. Isabel?Querida,abreosolhos.Falecomigo. Nada. Tocou a jugular. Graas a Deus tinha pulso. Isabel, pode me ouvir? Abre os olhos disse comumtomdevozmaisfirme. Emesmoassim,nohouveresposta. Sentiuqueumterrorirracionalpercorriaascostas.Nublouavista;nopodiarespirar.Seela fraturou o crnio, ou quebrou as costas... o pensamento mais demente veio mente: preferia perdlamosdeoutrohomemeviversozinhoemumacovadurantecemanosquevlasofrer. Com mos trementes e com cuidado de no movla, revistou o couro cabeludo para ver se havia rastrosdesangue. Quandoafastouosdedos,estavamsecos. Tudooquepodiafazeragoraerarezar. Isabel,porfavor,abreosolhos,meuamor.Porfavor... Isabel espiou a Paris atravs das pestanas mal abrindo os olhos e se surpreendeu diante de sua expresso tensa. OH, Deus. No deveria ter simulado um desmaio. O monto de folhas amorteceu sua queda eficientemente. Mas estava com uma extrema curiosidade por saber se o que sentira naquele ltimo beijo era genuno. Embargada pelo remorso e desprezando a odiosa ideiadeseguiratormentandoo,abriuosolhos. Paris. Graas aDeus! ele soltou uma gargalhadaeseus olhos refletiram um infinito alvio. Com umtenrosorrisoafastouoscachosdafronte.Tedialgo,meuanjo? Golpeeime a cabea, mas estou bem. Ca sobre um monto de folhas secas tentou ficar dep.

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Eleadetevecolocandoamosobreoombro. Pode ser que tenha algum osso estilhaado. No se mova querida. Meu mdico vem a caminho continuou acariciando a fronte e o cabelo. Estou to contente de que tenha aberto os olhos. Estoutotalmentegrisalhoconformeopredisse? Aindanodisseelaentreumsorrisoetentounovamenteerguerse.PeloamordeDeus, meuvestidosearruinou!Permitamequefiquedep. Noaimpediudeerguerse.Ficaquieta. Tenho insetos passando por todo o corpo protestou. Tentou desfazerse dele, mas se afundou ainda mais no monto de folhas. Me deixe levantar, pelo amor de Deus! Meus ossos estoperfeitamentebem. Sentealgumtipodedoroudeincmodo?perguntoueleemtompreocupado. No,juro. Colocouosbraosdebaixodascostasedosjoelhosealevantou. Posso caminhar disse ela, mas de todas as formas rodeou o pescoo com os braos. Ele se sentia to maravilhosamente forte e atento que no pde evitar desfrutar de sua preocupao porela. Eraumapessoahorrvel,dissonocabiadvidaalguma. Elecaminhouparaumbancoesesentou,apertandoabrandamenteentreseusbraos. Estseguradequenotedinada? Esboandoumsorriso,elaseguiuocontornodeseuslbioscomapontadosdedos. Sepreocupoupormim. Sim, assim foi. minha culpa. No deveria ter feito voc montar uma gua to briosa, a quedesconhecia. Tolices.Tenhocadodecavaloummilhodevezes.Vocno? Tirouasfolhassecaspresasemseuscachoselimpouaterradovestido. Hummundodediferenaentrecairalgumevercomocaialgumqueteimporta... Euimportopravoc?elaoolhouiludida. Eleinclinouacabea,roouoslbioscomosseusesussurrou: Loucamente. Sentiu que o corao dava um salto. Simular um desmaio era uma mutreta muito suja, mas conseguiu a resposta que esperava. No imaginava. Ele a queria, fechou os olhos e desfrutou de seubeijo. Aquelenoeraseubanco,masestavaagradavelmenteafastadoerodeadodefolhagem. Assustoume, jovenzinha murmurou ele No quero voltar nunca a experimentar esse sentimento. Sintoosussurrouelatrocandodeposiosobreele. Sentiu sua urgncia e experimentou o formigamento familiar entre as coxas. O abrao se tornou mais apaixonado, mais ofegante. Ele deslizou a mo dentro de seu espartilho e acariciou

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um seio provocando um gemido. Mais cedo, no prado quando ele havia dispensado aos criados e tentadoconduzilaparaocho,noestavapreparadaparaentregarse.Agorasim. Foimuitoforteogolpequetedeunacabea?Noqueroteinterpretarmal,mas... No me est interpretando mal respondeu com a respirao entrecortada, completamente absorta nas sensaes que provocava enquanto acariciava o seio nu roando o mamiloedevoravaopescoo. Se rebolando, incapaz de permanecer imvel. Quanto tempo temos antes que Maom retornecomomdico? Elelevantouacabea.Olhouafixamenteduranteumlongomomento. Mentiu. De...dequevocfala?gaguejouelaaomesmotempoqueeletiravaamodoespartilho. NuncamencioneionomedeMaomatquedissequefosseprocuraraomdico. Maldio.Elapodiaargumentaralgo,maspareciaquejnohaviadefesapossvel. Aexpressodorostodelesetornouiracunda. Foi algo muito ruim por sua parte! levantou do colo e a afastou. Ficou abruptamente de pepassouasmospelocabelo. Comopdemeassustaremeenganartocruelmente?Comopdemefazeracreditarque semachucouaocairdocavalo? Elasesentiuterrivelmenteenvergonhada. Euno... Fez!rugiu. Me enganou! Queria saber se me aterrava acreditar que te aconteceu algo terrvel! Como pde ser to insensvel? caminhou de um lado a outro diante dela,amaldioando baixo. Nem em um milho de anos me teria ocorrido que justamente voc podia ser to cruel. Nunca!Maldio,Isabel!Minhamerompeuopescooemumaquedacomoessa! OH, no! Ela o havia esquecido. Sentiuse consternada pela culpa. Era um ser mais que desprezvel.Era...umadesalmada. Sintootanto... Graas a suas maquinaes, agora me dou conta do que aconteceu a mente de meu pai quandoviuminhamenocho,semvida...Eporqueessamesmanoitedeuumtironacabea! Consternada,Isabelficoudepdeumsalto. OH,Paris... Sentese! disse ele furioso. Perguntou a respeito de minha infncia. Bom... Emudeci durante um ano. Os criados de Ashby Park me chamavam "o pequeno conde mudo". No saa do quarto de minha me porque ainda tinha seu perfume. Dissuadiramme de jogar com o resto dos meninos dos arredores pela questo da nobreza e todo esse lixo. Assim, jogava sozinho, com os cavalos. Notinhamedoaoscavalosconsiderandoamaneiraemquehaviafalecidosuame? Os cavalos no assassinam s pessoas. So criaturas formosas, nobres, fortes e

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Emtermossimples,oresseguropodeserdefinidocomoum"segurodoseguro".umcontratofeitoentreas partes,paraquecubraparte(ouatotalidade)docustodosinistro.Esteumcontratofeitopelascompanhiasde segurocomoutraempresa(nestecasoseriaaresseguradora)paracobrirparte(outodos)oscustodocrdito.


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inteligentes. Meu pai disparou ao cavalo de minha me e depois se deu um tiro porque foi ele quemaconvenceudesaltar. Desabouse sobre o banco junto a ela. Os criados me estimavam, mas mantinham uma distncia respeitosa. No me agradavam, no me tocavam. Nunca esqueciam que seus salrios provinhamdemeubolso. As nicas cartas que recebia no Eton eram informes de meus administradores. Constantemente procurava resseguro23 tentando chamar a ateno de estranhos. O Natal me aterrava. Nenhuma vez recebi nenhum presente, quem compraria algo ao pequeno mais rico da Inglaterra?Erapattico. Noofoi.Todososmeninosmerecemreceberatenoepresentes,emboranosejacom motivo de seus aniversrios ou de alguma celebrao em especial um tanto insegura, se aconchegoucontraeleeacariciouobrao. Ele apoiou a cabea contra a dela, extraiu o relgio que ela havia dado e o sustentou no punho. Minha mais apreciada posse passou o polegar pela gravura em um gesto natural. O duque de Haworth se inteirou por falatrios que resistia a deixar Eton para as Pscoas. Foi me buscaremelevouasuacasa. Tinha quatorze anos, no era muito afvel digamos assim. Odiava me sentir um membro imposto na mesa familiar, mas era prefervel que jantar sozinho no Ashby Park. O convite se repetiu durante trs anos, at que cumpri dezoito suspirou profundamente. Antes de ir a Cambridge, descobri que meu pai no caiu de um cavalo como te havia dito, mas sim se havia suicidado.Estavato...zangadocomele. Odiavao.Depois...deixoudemeimportar. Deixoudeteimportarmurmurouestremecida...oqueteaconteceu? Eledeudeombrosdisplicentemente. Sdeixoudemeimportar.Dediqueimeasaciarmeusapetitesbsicos.Deixeideprocurar a aprovao alheia. Rebeleime contra o servilismo que me rodeava e contra os ces de presa de alta linhagem que queriam aproveitarse de minha inexperincia. J no esperava que me adorassem e eles no esperavam que os adorasse. Isso foi quando conheci o Will a olhou. Algumavezeletecontoucomonosconhecemos? Elanegoucomacabea. Fizseuirmoperderquinhentaslibrasemumjogodeazar. Elaficouboquiaberta. Nopossoacreditar!Willnuncaapostava.

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Essa vez o fez e com bastante imprudncia, devo dizer. No contava com o efetivo para saldarsuadvida. Comosefizeramamigos? Converti ele em meu companheiro de maldades durante um ms. Arrasteio a bordis, a antros infames de apostas, ensinei alguns truques. Foi extremamente divertido. sorriu ao recordar. Masnodeveriaestartecontandoisto. Corrompeuomeuirmo,malvadoaplaudiuobrao,brincando. Eleagarrouamoebeijouardentementeapalma. Eelemereformou. Passaram momentos maravilhosos juntos, no? ela sorriu alagada por amadas lembranas. Osmelhoreseleolhouoentardecer.Willtinhaumcoraopuro. Elacolocouamonaface,insistindoaolhla.Voctambmsussurrou. Noelemeneouacabea.DepoisdequeWillmorreu,retrocediaomesmopontoonde tinhacomeado. No retornou a seu antigo estilo de vida. Voc se fechou. enquanto esperava uma resposta,umaexplicao,recordouaprimeiravezqueseviramanos atrseoquehaviarecebido aoolhlo:bondade.Solido.Aquelesolhosinfantisdacordomaratinhampreso.Seiporquete separoudasociedadedepoisdamortedeWill.Voltouatesentirsentreestranhos. Elesesobressaltou. No seja absurda. Conheoos todos. Aos que no conhecia na escola ou em brigas, conheciosemcasasdejogoounaCasadeDeus;eamuitos,nosregimentos. Quantos deles so amigos verdadeiros, aliados leais? Quantos deles te fazem se sentir... Amado?emboraelepermanecesseemsilncio,elasabiaaresposta:somenteafamliadela. O qual explicava por que a escolheu para que se convertesse em sua esposa. Ele queria um lar,eelajnopodiaseressentirporsuasnecessidades.Apessoasecasavapordistintosmotivos. E o de querer formar um lar era um legtimo. O que te fez mudar de deciso em relao a sua recluso? Seusargumentosmeafetaram,suponho.Avidapoucos,etudoisso. Olharamse aos olhos. Embora ela estivesse contente de ter sido uma influncia favorvel em sua vida, entristeciaa alm de quo imaginvel fosse Sophie quem enchesse o vazio que tinhamdeixadoseuspais. Comoselessesuamente,eledisse: Vocdissemequenuncamaisqueriavoltaramever,Isabel. Elapestanejouparaafastaraslgrimasdosolhoseengoliucomdificuldade.Eraacasomuito tarde para dizer que mudou de ideia, que era uma idiota? Ele se preocupava com ela, desejavaa, masseaamasse,seaamasseverdadeiramente,noteriaprocuradoaoutramulher. Os cavaleiros se aproximaram a toda pressa pelo caminho, eram Maom, o mdico e outro

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criadodacasaLancaster.Eraumavisoincmododeseuengano.Antesquedesmontassem,Isabel agarrouamodeParis. Por favor, perdoa minha estupidez. Leveime muito mal apertou com fora a mo e procurou seu escuro olhar. Por favor, me permita dizer quanto avalio que tenha confiado em mim, que tenha compartilhado suas lembranas comigo. Possivelmente se tivssemos sido mais diretosumcomooutroantes... Parisjogouumaolhadaaocaminhoantesdeinclinarseparabeijla. Vamosparacasa,jovenzinha. Captulo30 Ashby bebeu um gole de brandy e golpeou ligeiramente o charuto contra o corrimo do balco. Observou a cinza cair no frondoso jardim de lady Conyngham e recordou as ltimas palavrasqueIsabeldisseaele: "Possivelmentesetivssemossidomaisdiretosoumcomooutroantes". Ela tinha razo. Ele havia sido de tudo menos direto com ela desde o comeo. Ocultou seu rosto,ascircunstnciasdamortedeseuirmo,oquehaviafeitonaguerra,suahistriapessoal,o relato completo de seu compromisso com a Olivia, e ainda continuava escondendo a farsa inventadacomaSophie. "Eoquesenteporela",apontousuaconscincia."Tambmoocultou". Emboranomentiuemrelaosrazespelasquaispreferiaaprivacidadedeseular,havia motivosqueseocultouinclusiveasimesmo.Durantedoisanossesentiuindignodeviverpelos horrores que havia infligido a outros na guerra e por haver falhado com Will. E embora isso parecessesuficienteparajustificarseussentimentosautodestrutivos,tambmserviamdefachada paraumsentimentodevergonhamuitoenraizadoqueseagravoupelascicatrizesdorosto. Isabel havia desentranhado tudo corretamente. A criatura a quem ocultava no poro da residncia Lancaster era esse menino pattico que se escondia em seu interior necessitado de afeto. Eodesdmquesentiaporessemeninointeriorepeladebilidadedeseupai,eraaforaque impulsionavatodassuasescolhaserradas,incluindoseucompromissocomumacadelainsensvel. Sentiuquetocavambrandamenteoombro.Deuavoltaesorriumaliciosamente. Boanoite,Olivia. Ashby com um frio sorriso o inspecionou de cima abaixo. Esta muito arrumado esta noite.Semfitasdeseda,semombreirasnemninhariaalguma.Algumascoisasnuncamudam. Poderiadizeromesmoarespeitodevoc. A surpresa se refletiu em seus olhos, mas ela a dissimulou com um estudado sorriso majestoso. Tendoemcontaquefazanosquenosconhecemos,tomareicomoumelogio. Porfavor,faaapagouocharutoesedirigiuparaaporta.MeDesculpe.

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Elabloqueouocaminhoeapoiouasmosenluvadasnopeito. Poderamos fazer as pazes? Estive te observando ultimamente. Est diferente. Por muito que me agradasse sua verso mais jovem, encontro esta mais amadurecida e certamente... irresistvel. Olivia, ambos sabemos que a nica coisa que encontra irresistvel de minha pessoa a minhariqueza. Caiuamscaradeseduodorosto. De acordo, admito. Aceitei voc em seu momento por razes materiais, mas era jovem e tola. Como ia saber que havia algo mais envolto em um matrimnio que um ttulo ancestral e um acordogeneroso? A primeira noite que Bradford veio a meu quarto pensei em voc. Ainda o fao... ficou nas pontasdosps,oferecendooslbiosparaqueabeijasse. Afastouasmosdeladeseupeito. Sintomuito. Oressentimentoserefletiunosolhosfemininos. Comopodemedesprezareflertarcomessacantoradepera? Elesorriu. Deveriasaber.Estevemeinjuriandoporminhasprefernciassexuaisduranteanos. Foi ideia do John! No tive nada que ver com isso! Sabe quanto te odeia ela fez uma pausa e um brilho de astcia cintilou em seus olhos. E o que tem que nossa adorada senhorita Aubrey? Aindaesquentasuacamadevezemquando?Outambmadescartou? Eleperdeuacalma. Tome cuidado, Olivia. Minha pacincia tem um limite deixou que ela medisse o alcance desuaspalavrasesedespediucomumaCortezsaudaodecabea.Quedesfrutedanoite. Retornouaosalodebaile,nosemantesouvilaprotestar. Pagarporisso,Ashby! Separoua de seus pensamentos, caminhou pelo salo e procurou com o olhar a algum muito mais clida e agradvel. Mesmo que sua presa ainda no houvesse aparecido, dirigiuse saladejogos. No estava acompanhado essa noite por que lady Conyngham pertencia ao mais recalcitrante crculo de damas de sociedade de idade avanada, que preferiria ter que confrontar uma morte lenta antes de permitir que seu impoluto feudo se polusse com pessoas como Sophie Fairchild.NoteveintenesdeparticiparaessanoiteatqueIsabeldissequeassistiria.Segundo os ditados de seu corao, resultava imperativo vla tanto tempo como fosse possvel, parecia que no poderia sobreviver se estava sem ela mais de uma hora. Entretanto, no deixou de maravilharse por sua capacidade para tolerar a aquelas hienas hipcritas, apesar de estar sozinho. Sentiase... curado. Ao pensar, curvou os lbios em um leve sorriso. A cura, certamente, eraocaloreoamorquesuadeusaprdigainfundiuemseucorao.

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Isabel sentiu que enchia o corao de alegria nem bem entrou no salo de baile de lady Conyngham ao distinguir as largas costas de Paris perdendose entre a multido em direo ao salodejogos. Separaramse por menos de duas horas, e mesmo assim sentia falta dele com uma intensidadequeproduziaquaseumadorfsica. todo teu esta noite disse uma voz feminina em tom ntimo por cima do ombro. Sua desavergonhadafrancesanofoiconvidada. IsabelgirousobreseuspsparaconfrontaroglidoolhardeOlivia. AsenhoritaFairchildnoumadesavergonhada. Defendea.QueinteressantesorriuOlivia.considerandoqueroubouoseuamante... UmsinaldealarmesoounacabeadaIsabel. Perdo?respondeusuavemente. Amao, no se incomode em negar. Fez tudo menos gritar ao mundo inteiro quando a semanapassadafugiudoteatroemumataquedeprantohistrico. Isabelseergueu. Fuiporqueseuirmomeassediou. Tolices. Sei precisamente pelo que estava passando. Ashby me fez exatamente o mesmo fazquatroanos.Podemosnosdirigirbiblioteca?melhormanterestaconversaemprivado. Com receio, mas apanhada pela curiosidade, Isabel a seguiu a bem sortida biblioteca de lordeConyngham. Deve me haver considerado uma pessoa sem sentimentos por ter quebrado meu compromissosporfaltadepacinciadisseattulodeintroduoOlivia.Tenhomeusdefeitos, masnosoutola. Nada que no fosse a pior das circunstncias me teria persuadido a trocar o Ashby pelo Bradford. Cancelei o compromisso depois de apanhar Ashby em flagrante com uma cantora de perafrancesa. Estouseguradequecompreendemeuintuitodeteproporcionarosdetalhesacidentadosdo desagradvelnamorico. Comovida, confundida, ctica e consternada, Isabel no soube o que pensar. E deveu evidenciloemsuaexpresso,porqueOlivianoseprivoudeabundaremdetalhes. Depois da ratificao do Tratado de Fontainebleau, convenci ao John de que me acompanhasse a Paris para visitar o Ashby. Imagina minha consternao quando o achei com... comaquelaprostitutafrancesa! John estava horrorizado. Quis repreendlo a golpes contra Ashby, mas eu roguei que no o fizesse. Ashby um perito atirador e um soldado profissional. No podia suportar perder a um irmoqueridonasmosdeumindignoamanteinfiel.Meuavusoutodoseupoderparasossegar oassuntoemecaseicomoBradfordaocabodetrsmeses. Isabelestavaconsternada,seuressentimentocomaSophieressurgiuacompanhadodeuma violentasensaodenuseas.

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Uma semana antes de meu casamento com o Bradford, recebi uma carta do Ashby com veementesdeclaraesdeamoreenganosasdesculpas.Rogoumequeoreconsiderasseetentou meconvencerdequefugssemos. Podesermuitopersuasivoquandodeseja,masnoconseguiumeenganaradicionouOlivia. Isabel precisava se sentar. Em sua mente se formavam redemoinhos, fragmentos de frases muitosimilaresaodescritopelaOlivia. O que te induziu a me revelar a verdade? perguntou quando recuperou a fala. Sou conscientedequenometemmuitaestima. verdade, mas meu irmo sim. Pensei que era melhor que estivesse a par do carter de seupatrocinadorantesderejeitaraoJohn.Masnoolamentareiseofaz. NomereceaoJohngirousobreseussapatosdesaltoaltosesedirigiuaosalocompasso decidido. Isabel se sentiu febril. Tinha o estmago revolto. Desabou em uma cadeira e cobriu o rosto comambasasmos.OsdetalhesqueOliviahaviaprovidonodeixavamdvidadaveracidadedos fatos,masoquenoexpressoufoiaconclusolgica:queseOliviativessefugidocomParis,teria obtido um marido infiel e descarado. Evidentemente, um libertino consumado no podia trocar seusmaushbitos,igualaumleopardonopodiatrocarsuasmanchas. Seescondendodemim? Isabel levantou abruptamente a cabea. Paris se achava de p no vo da porta, recostado contraomarco.Inquietouseefranziuocenho. Parece chateada. Possivelmente o golpe que te deu na cabea sim foi grave depois de tudo fechou brandamente a porta e avanou. Detevese em frente a ela e tocou o rosto com ambasasmos. Noafastouasmoseficoudep.Nopodemnosacharsozinhosaqui. Eleaagarrounobraoquandosedirigiaporta. Oqueacontece? Nopodiaolhlodiretamente. Nada.Tiveumenjoo.Jpassou,desejoretornaraosalodebaile. Rodeouacinturacomooutrobraoeaatraiucontraseupeito. No minta para mim murmurou contra seu cabelo. Sejamos completamente sinceros umcomooutrodeagoraemdiante. Nocompreendeosignificadodessapalavra!respondeuasperamenteIsabel. Stilgoe te viu abandonar o salo com a Olivia. O que foi que ela disse agora, essa cobra repugnante? Elaseliberoudeseuabraoeoenfrentou. Averdadearespeitodocancelamentodocompromisso! Compreendocruzouosbraos.Deleitemecomseurelato,vocvai? Ela te apanhou em flagrante com uma cantora de pera em Paris. Mentiume! Disse que voceSophiesforamamigos,masaestutilizando,noassim?Igualamim,utilizoume!

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Meus pecados, segundo se desprende de sua investigao, so verdadeiramente graves: infidelidade,manipulao,abuso,traio...Acasoesquecialgo? Entononeganadadisso?exclamouelaconsternada. Esse no o ponto. O que importa : o acredita? Poderia te contar uma verso completamente diferente, mas, aceitaria que verdade? Se for um mentiroso, razovel pensar queoquedigafalso. Consequentemente, antes que continuemos, deve decidir se me considera honesto, ou no. Docontrrio,estareiperdendomeutempo. Nomeenganacomtruquesgrandes.Existeumadiferenaentreserhonestoeserdireto. No duvidaria de sua sinceridade se no me tivesse escondido a verdade a respeito de sua prometida. Ex prometida. E sim, deveria ter dito a verdade, mas no me sentia cmodo com isso a observou atentamente. Segundo Olivia, quando me surpreendeu em flagrante com uma cantora depera? Fazquatroanosrepentinamente,deuseconta.Foiferidonessapoca,nocerto? Recentementemaisdequatroanos,umabaladecanhocaiuaumaspolegadasdiantede mim. A exploso me destroou o rosto. Operaramme e estive acamado durante seis meses. Minhaqueridaexprometida,aoterrecebidonotciascontraditriasarespeitodeminhasade,foi a Espanha com seu adorado irmo. Encontroume em um hospital de campo e se comportou de maneira muito atenta, at o dia em que o cirurgio me tirou as vendagens. Deixando assim ao descoberto Grgula, cortado, costurado e incrivelmente inchado. A natureza frgil da Olivia no pdesuportaraduraexperinciaevomitouemminhapresena.Seuadoradoirmonodemorou nem um segundo em trazer ela de retorno a Inglaterra, onde se converteu em lady Bradford trs mesesdepois. Quando me inteirei do feliz acontecimento, foi uma dupla surpresa para mim, j que ela nuncaseincomodoudemeinformarsobreamudanadenossasituao. Oliviaeraumaserpente.Isabelteriaquetersabidoquenodeviaacreditaremnadadoque ela dissesse, aquele iceberg perverso, especialmente quando Will albergava uma opinio to elevadadoAshbyalmdequalquerrecriminao. Acredito em voc. No deveria ter duvidado de ti. Mas por sua culpa! Se tivesse sido francocomigo... De qualquer maneira, no demorou muito em pensar o pior de mim, inclusive me conhecendotobemcomomeconhece. OrelatodaOliviacontinhavriascoisasquepareciamcertas. Comoquais? Em primeiro lugar, a carta que voc escreveu rogando que o reconsiderasse e sugerindo quefugissem.Pareciaplausvel,emuitoprpriodevoc. Por que no teria que parecer prprio de mim? Conheceme h anos, o suficiente para inventar outras coisas em realidade, no uma carta, j que a nica correspondncia que mantive

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em minha vida foi por questes de negcios. Mas no acredite em minha palavra se no quiser. Pea que te mostre a carta incriminadora, ou qualquer carta que eu lhe tenha enviado. Aposto o quequeiraaquenopoderfazlo. Houtracoisaaqualelamedesesperavaporsaber,masdetestavadiscutir. Falta mais, diga. Se deixou cair em uma poltrona, estendeu suas longas pernas e as cruzou. Elacaminhoudeumladoaoutro,nervosa. PorquediriaespecificamenteOliviaqueteencontroucom...? Com uma cantora de pera? Pergunte a seu amigo Hanson. Ele foi quem elaborou a sensacional histria que difundiu por toda parte. Em realidade, no me importou. Minha reputaojpareciaempedaos. Um descarado de corao escuro soa melhor que uma Grgula rejeitada, acredita nisso? Ela deixoudecaminhar. to cnico ao falar desse tema sussurrou ela. Mas sei que deve te haver machucado profundamente.Vocaamava? No,eguapassada.Quemais?Vocescutou. Issotudo. Pois por que a expresso severa em seu rosto? Por que... por que... ainda est a questodeSophie! Nada. Bem.Veemaqui. OH. OH. Ela se voltou para trs, sentindose de repente muito apaixonada. Sabia que aquele olhar escuro, aquela maneira de falar arrastando as palavras; conduziriamna diretamente aserapanhadaemflagrantecomele. Comodissehojedemanh...temaSophiesedirigiuportaevirouotrinco. Uma mo com luva branca passou por cima de seu ombro e fechou a porta. Paris inclinou seuesbeltocorpoparaela;seuflegodebrandyroouaface. O de Sophie no existe. Foi uma trama, uma farsa, um cortejo falso. Estava desesperado porterecuperar. Elasentiuqueopeitoseenchiadesorte,dealegria.Virouabruptamenteparaconstatarsua sinceridade. Seus solenes olhos refletiam o brilho do broche de safira presa em sua branca gravata...eculpa.Elasentiuumaopressonocorao. Quoingnuaacreditaquesou?Vivoc.BeijandoanoCoventGarden.Vejocomoaolha, dobemqueselevam.Soamantes,admite. Ela levava luvas postas, pelo amor de Deus! E no, no somos amantes. Foi um subterfgio.Nadamais.Oqueviunoteatrofoiumgestodeliberadoporchamarsuaateno. Eofez. Isabel, jurote pela tumba de minha me que nunca a toquei de maneira nenhuma que possa ser remotamente considerada ntima ou sexual. Como poderia fazer isso quando ocupa

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minha mente constantemente? ao no vla ainda convencida, adicionou. Me considera to ruim para escolher a sua amiga entre todas as mulheres do mundo? Me d um pouco de crdito. Nosoucompletamenteinsensvelpassouamopelocabelo. Olhemeuacordocomelafoimuitoclaro.Passariaaprocurar,iramosondevocestivesse depoisalevariaasuacasaeretornariaminha.Nadapessoalexistiuentrens. Vocdissequeerasuaamiga. Sua amiga Sophie uma dama amvel e inteligente. Compreendeu minha rejeio a me reinserirnasociedadeesoubeprecisamentecomomedaroconselhoeapoiosemmefazersentir comoumtontoidiotapopular. Se importa profundamente, a pesar do trato deplorvel que voc dispensou na ltima semana. Ela esperava que fosse assim. Estava completamente preparada para suportar seu desdm e sua falta de considerao, sua separao dela, porque acredita igual a mim, que ns devemosestarjuntos. Voc a mostra como a uma verdadeira Santa murmurou Isabel. Possivelmente deva estarcomela. Eleexaloupesaroso. Noacreditaemmim. Eladesejavamatlo. Paraserhonesta,noestouseguradoquepior:quevocembarcasseemumaaventura comminhaamigapoucosdiasdepoisdabelanoitequepassamosjuntos,ouquesimulassefazlo. Devo te recordar como terminou nossa formosa noite juntos? Desprezoume, disse que me mantivesse afastado de voc e fugiu de minha ofensiva presena para no voltar jamais, foroumeafazeralgodrstico!Noteriavoltadoparamimsenotetivesseinduzidoafazlo. Fizconfessouhonestamenteela.Retorneitrsnoitesdepoisetevisubiraseubelocarro elegantementevestido...FoientoquandovoceSophietramaramoplanoluzdalua? Seusformososrasgosespartanossesuavizaramemumsorriso. Retornouparamebuscar? No te entendo. Uma vez que tomou a deciso de pr fim a sua recluso, no havia razo pelaqualcontinuarobcecado.Eoquefoiquefez...?Vervocsjuntos...emeacusoudecrueldade! Fez deliberadamente me ferir e me humilhar, machucar meus sentimentos. Foi diablico. Nuncatemachucariadessamaneira. Eleestavaarrependido. Nuncafoiminhaintenotemachucarnemtehumilhar. OH, por favor! Desejava me castigar, fazer que me lamentasse por te haver desprezado e, talcomoodisse.Estavasaldandoumacontapendentecomigo.Nega,seteatrever! Eleapertouamandbula. Poderia te dizer o mesmo. Por que continuou incentivando ao Hanson? Acaso no havia deixado bem claro minhas esperanas e desejos por voc antes? Estava me beijando de manh e danandoavalsacomeledenoite.

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Qualdensera,ouainda,osubstituto? Abordadaporumarepentinadesolao,eladisse:antesqueCharlieconhecesseaAngiese apaixonou por uma tal senhorita Lane. Ela era doce e amvel. Agradava muito Charlie, mas nunca conseguiram levarse bem. Ele fazia algo pelo qual ela se ofendia; ela fazia algo que desagradava. O cortejo estava destinado a fracassar mesmo no comeo. Mesmo assim, Charlie estava to impactado com ela que se negava a aceitar, at que Will disse algo que sempre recordei: quando voc precisa um de martelo para fixar um parafuso, deve procurar um buraco diferente. Paris sorriu. Disseissoemsuapresena? Euestavaescutandosescondidas.Significaque... Sei o que significa. Sabe voc? os olhos cintilaram maliciosamente. Compreendeu finalmente a implicao sexual da frase. Ruborizou por completo. No deveria escutar s escondidasasconversasdehomenssozinhos,Izzy. No troque de tema. Meu ponto muito claro. Quando se supe que algo deve avanar semdificuldadeseissonoacontece,algumdevedesistir. Rooulheafacecomadele. Nosomosincompatveis,doura,semimportaraferramentaquedevamosusar.Tocoua suamo. No est sendo orgulhoso? O desejo no pode solucionar tudo. Se uma vez j me machucouintencionalmente,oqueteimpedirdevoltarafazlo? Equivoqueimeaofazlo.Peodesculpas. Elaoexaminoucompletamente. Desejariaquevoctirasseamscaraemminhapresena. Elecurvouoslbiosemumsensualsorriso. Semalnorecordar,jfezissopormim. Referiameasuamscarainvisvel. Agoraconseguistemeconfundir. um intrigante, Paris. Constantemente transita pelo limite entre a verdade e a mentira. Mede as palavras. Cuida sua conduta. Tudo est calculado para ocultar seus verdadeiros pensamentos e sentimentos, ou para apresentar os de maneira confusa. to introvertido, to reservadocomoguardaemseuforointerno... Elepareceuchocadoporsuaobservao. Euvoucontartudo.Respondotodassuasperguntas. Com atraso. Semanas de atraso. Seus olhos cintilam e brilham, algumas vezes so de cor verdeseoutras,azul,enomerevelamnada.Masposso perceberalutaquesedesatadentrode voc, as coisas que desejas dizer, mas no pode. Acaso s saem luz em seu poro? ali onde vive? Elecontraiuanozquandoengoliucomdificuldade. Desejaquemedispaparavoc.

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sentoquandoverdadeiramentevejoohomemqueamosussurrouela. Aoqueningummaisamou?espetoucinicamente. AoqueWillamou. Olharamseaosolhos,imveis. Aportaseabriudetrsdeles.Deumsalto,elarapidamentepsdistnciaentreambos. Stilgoeapareceunopatamar.Passeouoolhardeumaooutro. Angieestcansadadisseseminflexonavoz.Daniellidespertouaoamanhecer. Isabel assentiu ao mesmo tempo que olhava furtivamente a Paris. Seu irmo manteve a portaabertaparaqueelapassassesemdeixardeolharaoAshby. Meesperefora,Izzy.Estareicontigoemummomento. ElavoltouaolharaParisesaiudasala. Charlesfechouaporta. O que est fazendo com ela, Ash? Estiveram pairando um ao redor do outro desde o primeirodia.Noacreditaquemomentodeterminarcomessejogo?Isabeljmaior. Eusei.respondeuParissuavemente. Vocaquer? Sim. Comumsorrisoinclinado,Charlesabriuaporta.Poistomaadeumaboavez!Ultimamente estevemuitoirritvel,estevenosvoltandoloucos. Captulo31 Bomdia. Isabel se sobressaltou frente porta de seu escritrio ao reconhecer a voz de Sophie. Titubeoudurantealgunsinstantes,depoisdeuavolta. Bomdia. AesperanaeacautelaserefletiramnosprofundosolhosmarronsdeSophie. Falou comigo. Acaso somos amigas de novo... ou nos falamos s por uma questo de educao?dissecomumtomconciliador. Ainda no tomei uma deciso a respeito respondeu Isabel com sinceridade. Ontem noiteParismecontou... Paris?perguntouSophiecomocenhofranzidopelasurpresa. Issoaomenoseraalgo,pensouIsabel. QuisdizerAshby.Mencionouumafarsa...? Sophiejuntouasmos. GraasaDeus!Finalmenteelecontouisso! Ento...certoIsabelbaixouotomdevoz.Vocno... O que? OH, no, no, no! respondeu Sophie estremecida. Absolutamente no! Fiz por voc.

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Isabelsentiuumfortennoestmago. Preferemanterestaconversanocorredoroudentrodoescritrio? Entra Isabel destrancou porta e entrou. Pendurou o casaco, o chapu e a bolsa e se dirigiuaabrirasjanelasparapermitirqueentrassealuzdosol.Estouteouvindo. Sophiefechouaporta. Veioparamevercincodiasdepoisdafestadedisfarces.Cincodias,notrs? Odiaemquerecebianotaurgenteefuiparacasa.Viunoslogonoteatro. Isabel recordou ter escutado a ris mencionar uma nota misteriosa. Mas se no foi ver a Sophieaquelanoitequeelahaviaidoasuacasa,aondeseteriaido? Continua. Ele queria te recuperar e sabia que teria que mudar sua forma de vida. Pediu que me convertesseemsuaacompanhanteparaaparecerempbliconacidade. Deveria havlo enviado comigo e te haver mantido margem, Sophie! a mera imagem de Paris falando com a Sophie e danando a valsa com ela foi suficiente para deixar nervosa novamente. Seja razovel, Izzy. Ashby um homem orgulhoso. Queria te impressionar, te atrair de novo,noprocurarapoioemvoc.Nofoifcilparaele.Eracomoumpeixeforadagua. Voc minha amiga. Deveria me ter contado em segredo o que te pediu que fizesse. Teramosdiscutidojuntas.Emvezdisso,decidiumechatear.Desfrutoudafarsa? Certamente que no! Mas se comportava de maneira to obstinada. Negavase teimosamente a entrar em razo. Perdoeme se me equivoquei. Minhas intenes eram as melhores.Desejavalhesverjuntos. Foi uma trama suja, um fingimento cruel e maldoso. O que me faz me perguntar... Encontraoextremamenteatraente,noassim?Possivelmentevoc... No seja tola! Existem muitssimos homens e eu s tenho duas amigas queridas a quem noimportameupassadoturbulentoemetratamcomoumaigual. Nunca renunciaria aisso por um homem,embora se tratasse do rei. Nunca! Nunca!afirmou Sophieveementemente. OressentimentoquesentiaIsabelseaplacou. Bem,porqueseriaumaverdadeirapena,paraambas. UmsorrisochorososuavizouaexpressodorostodeSophie. Estouperdoada? Isabelrefletiu. Aindaestouzangadacontigo,massim,estperdoada. SophieseprecipitouparafrenteeenvolveuaIsabelemumforteabrao. Quantosentifaltadaminhadoceamiga! Eu tambm respondeu Isabel com voz entrecortada e alegre. Bateram na porta e elas se separaram."Outravezno". Bomdia,senhoraselefezumareverncia.

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Lorde John disse cortesmente Sophie e se inclinou para sussurrar ao ouvido da Isabel. Livresedele,jbastadejogossaldouaoJohnumsorrisocontrariado.MePerdoe. Tenhoumcompromissosaiudasalae,rapidamente,deixouaportaentreaberta. Istoparavoc.JohndeuaIsabelumarosavermelha. Obrigado. ObservouarosaedepoisaoJohn.DecidiuseguiroconselhodeSophieefazeralgoqueato momento no havia feito. No passado utilizou as evasivas e a frivolidade para desfazerse de seus pretendentes. Dessa maneira, mantinha a aparncia de uma dama normal, desejosa de contrair matrimnio,quandoemrealidadeestavaganhandotempo,aguardando...esperando?aoAshby. No sabia quando se converteu em um modo de vida: tolerar os cuidados dos homens e depoisrejeitlosnoltimomomento.Eraaferramentadaqualsevaliaparaapaziguarasuame eseuirmo. Ontem noite, enquanto dava voltas na cama, percebeu de que esteve fazendo o mesmo comohomemaquemesteveesperando:estavaafastandoaParis. Bom,jnomais.Psarosaaumlado. Sinto muito. John. No posso me casar contigo. Meus sentimentos e meu corao pertencemaoutrapessoa.Porfavor,meperdoe.Desejoquesejamuitofeliz. Osorrisomasculinolhegelouosangue. Nada de adulaes modestas, nada de explicaes floridas. Agradeo isso, mas nos casaremos, querida. Dediqueite muito tempo e esforo para deixar ir agora. Alm disso, voc me cativouedevepagarporisso. Sabe?Estouapardeseuaventuradosegredo.Seguiteanoitedobailededisfarces. Abril as pernas para o Ashby, e o far para mim, no leito de casamento, ou te destruirei, a voc,asuaagnciaeasuaamigafrancesadeumsgolpe. Isabelficouolhandoo,pasmada. Semobjees?Esplndido.Digaaseuirmoquemeesperesoitoempontoestanoite. Nuncamecasareicontigo!gritouumavozdoseuinterior.Tenhoamigos. Referese ao Ashby. Talvez se case contigo, talvez no. Mas quem salvar a ardente francesa?Elenopodecasarsecomambas.Suamreputaonosobreviverumacampanhade difamao. Nenhuma anfitri respeitvel a receber em sua casa. Ser desprezada em qualquer lugar quev.Sersegregadapublicamenteeparasempre...suaorganizaodecaridadeserconhecida comoumpoucodiferente. Duasprostitutasemumamesmaobradecaridadeestaloualnguaemsomdesaprovador. Elaficouplida. Quantos lares respeitveis vo querer contratar empregadas atravs de sua agncia? O queproporcionarodestinoaestaspobresmulheresaquemajudas?Bordispossivelmente... Elaoesbofeteou.

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desprezvel!Nuncacedereiantesuachantagem! Eleasacudiu,atraindoaparasi. Os momentos desesperados requerem medidas desesperadas aprisionou a boca com a sua luxuriosa e energicamente. Ela empurrou o peito com todas suas foras, lutando por liberar se,maseleaagarroupelocabelo,aferrandoaferozmente. Serminha,Isabel.Notemescapatria. Pensemelhoraportadoescritrioseabriudeparempar,golpeandoaparede. John levantou a cabea e recebeu um frreo golpe que o tombou no cho. Paris avanou, agarrouo no pescoo e o empurrou contra a parede, pressionando rudemente a traqueia com o antebrao. Se voltar a tocla, matarei voc disse com uma voz spera, profunda e iracunda, que inclusiveaIsabelpareceuirreconhecvel. No,Ashby,noofaa!implorou.Novaleapenaque...rompasuapromessaporele. LiberandooJohn,Parissevoltouparaolhla. Elenoovale...masvocsim. JohngolpeouParisnamandbulaeofezcambalearse. Desejei fazer isso durante anos disse asperamente John, saltando como um pugilista em uma briga pelo campeonato. Cortesia do Gentleman's Jackson lanou um segundo e um terceirogolpe,masParisosesquivou. Briga,covarde! Dep,tensoeimvelrgidoemcadafibradeseucorpo,Parisfechouospunhoscomfora... Conseguiuacalmarseerejeitouodesafio. Nobrigareicontigo,vembora. E deixar a Isabel contigo para que confabulem as minhas costas? espetou maliciosamenteJohn.tempodequetedalioquebemmerecelanouummurrocabea. Parisagarrouseupunho. Os olhos no. A Isabel gosta de meus olhos retorceu o brao do John e deu um duro golpenoabdmen.Umavez,duasvezes.Johnsedobrouecaiudejoelhos,ofegandosemflego. suficiente? Oudesejamedaralgumaoutralio? Com um rugido selvagem, John se ergueu e se equilibrou sobre Paris. Isabel fez uma careta de dor quando John recebeu uma infernal surra: uma cotovelada no pescoo, um forte golpe ao rimeoutrodiretoaonarizquerompeuoossosangrandoprofusamente.Johnsetornouparatrs, suarento, sem ar e coberto de contuses. Limpou o sangue do nariz com o dorso da mo e disse comolhoscintilantes: Podeserquesejaummalditoconde,masbrigascomoumsofrvelplebeumiservel!Deus sabe por que meu av te levou a nossa casa, ou o que viu em voc para te conceder sua admirao. Arruinouavidademinhairm!Pensaquepermitireiquetambmarruneaminha?

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Voc e sua irm asengenham para fazlo sem ajuda. Oque dir Prinny quando se inteire de que o futuro duque de Haworth um trombadinha que rouba recursos de caridade? Anular a designaodolegadodeOscar. Notemprovas.Sersuapalavracontraaminha. Isabel estava assombrada. Nem sequer se incomodou em negar a acusao. Paris o agarrou damandbula. SevoltaraseaproximardasenhoritaAubreytejuroqueenviareiatodososcredoresalhe cobrarasdvidasdasuafamlia. Ambossabemosquerespeitasmuitoomeuavparaenviloaprisopordvidas. Oscarnoviverparasempre. Meu av tem setenta anos e se v mais jovem a cada dia afirmou John. Meu pai, infelizmente,estmorrendodeumaenfermidadenofgado. Assim,casovocconvenaaoPrinny para que cancele o legado do ttulo Haworth diretamente a mim, de igual maneira herdarei os bensdemeuav. Istonoumacompetio,John,nuncafoi. OH,simqueo,eaganhei.Isabeleeuestamoscomprometidos.Digaquerida. OrostodeParissetornoucinzento. Isabel?verdade?perguntoumuitobrandamente. Elaengoliucomdificuldade. Ameaounosarruinaratodos...aSophie,obradecaridade,amim.Elesabe. Rpido como o vento, Paris avanou para o John e o golpeou com a rapidez de um raio. QuandoJohncaiuaocho,jestavainconsciente. OH,ParissussurrouIsabelhorrorizada.Oquefez?Matouele. No o matei Paris se ajoelhou junto ao corpo imvel de John e tomou o pulso. O bastardo ainda respira o arrastou pela nuca e o jogou em uma cadeira. Limpou o punho ensanguentado na gravata do John e depois se aproximou para abrala. Isabel rodeou a cintura com os braos, apoiou a cabea sobre o reconfortante ombro, e quase pde simular que tudo estavabememseumundo. Lamento ter chegado muito tarde para impedir que te acossasse murmurou contra seu cabelo.Entendibem?Sabesobrenosso? Aabordouaansiedade. Seguiume at sua casa a noite da festa de disfarces. Ameaou usando isso e calnias fofoqueiras contra Sophie para... para destruir a agncia. Santo Deus! Todas essas pobres mulhereseseusfilhos! Umescndalodetalmagnitude... Tranquila.Nosepreocupe,doura.VoumeencarregardeHanson,podecontarcomisso. Depoisdequetenhaterminadocomele,otubaroloironuncavoltarateincomodar.Prometo. Ela levantou a vista para olhlo. O que far? Como soube que havia roubado o dinheiro? Umaespeculaoacertada.Todaafamliaestsemumcentavoeperseguidapelasdvidas.

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Oscar, apesar do que o aprecio, foi um esbanjador em seus dias de juventude. Igual ao pai do John, at que seu fgado paralisou depois de anos de abusar da bebida e viver vertiginosamente.Tenteiajudlos. Todas suas propriedades estavam hipotecadas. Ento, comprei as terras adjacentes com o Haworth Castle pelo dobro de seu valor e as anexei ao Ashby Park. O ganho que Oscar obteve da venda lhe serviu para recuperar suas propriedades. Faria mais, mas Olivia... suspirou. Ela destruiu minha magnanimidade. De qualquer maneira, John mais sensato que eles, mas ama vestirbemasmulhereseganhaavidanasmesasdejogo. Visitamulheres?MassecadajovemdoMayfairestansiosaporlevloaaltar. Esses so negcios; em troca, as mulheres que visita so diverso. Est desesperado por resolverosproblemaseconmicosdesuafamliacasandosecomalgumquepossuifortuna. NolheconteiissoporrespeitoaoOscar.Ovelho... Cobriu ele sob sua asa a natureza amvel, leal e generosa do corao de Ashby a emocionou. Alm disso, uma maneira desleal de desacreditar a um rival. Queria ganhar por mrito prprio. Elesorriu. svezes,Ashby,quandonoesttentandomedespir,umgrandecavalheiro. Aexpressodelesetornousombria. Umcavalheiroquerompesuaspromessasnoumcavalheiro. Elaobeijou. Foiimensamentevalenteemdefenderminhahonra.Estouimensamenteagradecida. Jnoestzangadacomigo? Tudojestesquecido.FizaspazescomaSophie.Semrancores. Aeleencheramosolhosdeternura. pura decorao aelevou contra ele, capturando a boca em um beijo embriagador que seestendeuatquecadafibradeseucorpoestremeceudeprazer. Algum tossiu. Isabel saltou para trs e encontrou a ris e a Sophie sorrindo amplamente. ParisficouatrsdaIsabeleentrelaouosdedoscomosdela. Oqueaconteceu?risassinaloualoiramassaamorfadesabadanacadeira. No momento em que Isabel terminou de explicar o acontecido, Sophie estava terrivelmente plida. Medesassociareidaagncia...edeixareiaInglaterraporumtempo. Possolevar Jeromea Paris... Nofarnadadisso.culpaminhaIsabeldeuumaolhadaaParis.Deveriaterpostofim aocortejodoHansonfazmuitotempo.Ningumexcetoeupagarporminhaestupidez. Com os olhos brilhantes de emoo, Paris beijoulhe os dedos. No permitirei que ele machuque a nenhuma de vocs. Tampouco deixarei que destrua nossa agncia. Dou minha palavra.

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ObrigadodisseSophiealiviada.Odiariaterquerenunciarameutrabalhoaqui. Quero que v a sua casa e permanea ali disse Paris a Isabel. Pode ser que ele se apresente ali, assim deve fazer saber a todos que tomou seu rechao de uma maneira muito pouco cavalheiresca e que no deve ser recebido sob nenhuma circunstncia. Se assegure de que Stilgoe se d conta do perigoso e irracional que Hanson. Diga que estou a cargo de tudo, mas conteomenospossvel. NoqueremosquevmataraoHanson.Desejamosmantertodooassuntoomaistranquilo possvel. OqueacontecerseJohn...comeaadifundirascalnias? Noofar,perderiatodoopoderquetemsobrevoc.Emvezdisso,tentarteencurralar outra vez. Por isso deve permanecer em sua casa nos prximos dias, at que eu me faa cargo dele. Fazumalistadepessoasemqueconfiaedigaatodososcriadosquenopermitamoacesso aningumquenoestejanela.Hansonestdesesperado,tentaralgo,inclusivetesequestrar. Tenhamuitocuidado,douraimploroubrandamente. Fareiisso.prometeuelaenquantootemorasobressaltava.Oquefarcomele? Deixarei ele em sua casa da cidade. Depois considerarei algumas opes jogou uma olhadasamigasdela.Poderiamacompanhlaasuacasa,porfavor? Cuidaremosbemdela,LordeAshbydisserissorrindo.Nosepreocupecomisso. Eu agradeo voltou o olhar para a Isabel. Seus olhos de cor esmeralda a estudaram durante um longo momento, como se queria dizer algo mais. Inquietouse. Ser melhor que o leveacasaantesquevolteasi. Isabel o segurou pela lapela. Inclusive sua gravata estava to prolixa e imaculada como o restodesuavestimenta,adiferenadamassaenrugadanacadeira. Quandovoltareiatever? Logo. Quantotempo? Osolhoscintilarammaliciosamente. Osuficiente. Elafezumacareta,atraiuoparasieobeijou. Fazquesejamuitoembreve. Captulo32 Volta para mim em sonhos, para que possa dar pulso por pulso, flego por flego: Sussurra, seinclinecomofaztempo,meuamor,tantotempoatrs. ChristinaRossetti.

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Asensaodeunssuaveslbioscontraosdelasefiltrouemseusonho.Umaessnciaescura esedutoraaenvolveuporcompleto,despertandoseucorpocomumdesejointensoeprofundo. Perdida na calidez e a escurido rodeou com os braos a sedosa cabeleira que se inclinava sobreelaeperguntouadormecida: umsonho? Deus,esperoqueno.murmurouParis. Agarrou seu suave corpo em um abrao e a beijou mais intensamente. Ela fechou os olhos, sem pensar com clareza, perdeuse no sabor de sua boca, no prazer de seu beijo sensual, e na sensao de seus braos em sua volta, mantendoa a salvo, cobrindoa fortemente contra seu slido peito. Acariciou as costas descrevendo crculos sobre sua fina camisola. Explorou a boca acariciandoacomalngua. O calor que sentia no ventre se estendeu a suas coxas at que todo seu ser desejou ser acariciado. Elasuspirou,intoxicadaporele. Sim,meuamor? Comoentrouaqui?Acasaestvirtualmentefortificada. Subipelocarvalhoatoquartodehspedes. Esqueceuqueeleconheciasuacasatobemcomoela. OquefezcomoJohn? Jogueioemsuacasa.Literalmente. Aimagemafezrir. Issoexplicaporquenoveioestatardedepoisdetudo. Isabel sussurrou ele, devorando o pescoo e provocando um formigamento por todo o corpo. No vim aqui para falar de seu antigo pretendente. Senti tanto sua falta. Desejo estar contigo. Eu tambm desejo estar contigo tirou o casaco dos ombros e desatou a gravata. Precisava sentir sua pele contra a dela, satisfazer o desejo que consumia o corpo e as nsias que enchiamocorao. Precisavaoterentreseusbraos.Semele,sentiasedesolada. Pois reavivaremos nossa relao ele tirou o casaco e fez rapidamente o mesmo com a gravata,ocoleteeacamisa.Sentounabeiradacamaeseagachouparatirarasbotas. Ela se ajoelhou e deslizou as mos pelas largas costas, beijando a aveludada pele. Ficou de pparadesfazersedascalasedaroupainterior,depoissevirouparaela. Levanta os braos quando ela assim o fez, tirou a camisola e a jogou no cho. Ela se achava de costas janela; ele contemplou com grande ansiedade seu esbelto corpo iluminado pela luz da lua, jogou a juba de cachos atrs dos ombros e segurou o rosto entre as palmas das mos.Isabelsussurrouaomesmotempoqueseinclinavaparabeijla. Deslizou os dedos at os seios e contornou a ponta dos mamilos provocando uma sensao eletrizante.Quandoendureceram,osapertousuaveepossessivamente,fazendoarderocorpode

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nsias. Elaoagarroupelamusculosacintura,desejandoquenosedetivesse. Adoroquandometocasussurrou.Afaziasentirsetoformosa,desejadaeentesourada. Adoro te tocar respondeu com voz rouca. uma fogueira escondida atrs de uma mscaracomaimagemdeumaobradearteinclinouacabeaesugouavidamenteoseio. Um suave gemido escapou dos lbios femininos. Os pecaminosos prazeres que ele provocavacomalngua,oslbioseosdentesincrementaramaumidadeentresuascoxasatque asnsiasqueseamontoavamdentrodeseuserresultaramquaseintolerveis. Ela acariciouo nas costas e o peito, sentindo os msculos tensos. Sentia quente, esbelto e forte. Deleitouse com a expectativa de estar sob seu forte corpo, dominada pelas foras de seu desejo,fundindosecomeleparaarderjuntosemumapaixotempestuosa. Deslizou as mos pelos estreitos quadris e as coxas, e pegou o membro cheio. Ele deu um salto,osolhosbrilharamcomogemaspreciosasnaescurido. Se me acariciar, no poderei me conter advertiu asperamente enquanto ela apertava o membro e o acariciava. Ousada, voltou a acariciar, ele se estremeceu voluptuosamente. Deus, Isabel,quermematar? Queroteagradardeslizouasmosparacima,pelomusculosoetensoabdmen.Apoiou secontraeleesfregandoosseioscontraotorso,sentindosecadavezmaisapaixonada. No o compreende? Se desejasse voc mais do que te desejo agora, arderia at me converter em cinzas com um suspiro entrecortado, recostoua sobre a cama e se colocou sobre ela, apoiandose intimamente contra suas coxas. Ela o envolveu com as pernas, deleitandose ao sentir o delicioso peso de seu corpo, a sedutora carcia e o aroma de sua sedosa pele. Amava profundamenteaaquelehomem. Oldisseele. Ol sorriu olhando o rosto coberto pelas sombras. Voc me resulta curiosamente familiar,milord. E voc me resulta deliciosamente inesquecvel voltou a beijar de maneira sensual e decidida,apoiandoosquadrisentreascoxasdela,deleitandosecomsuaardorosaumidade. Hei... trouxe algum comigo. Est timidamente ansioso de conhecla. Espero que te agrade. eleumcavalheiro?perguntouelacontendoumarisadinha. Norealmente.Emborasejaumpersonagemextraordinrio.Estoucompletamenteseguro dequeseempenharporagradla. Pois bemvindo respondeu ela com a voz enrouquecida. Deslizou as mos para baixo acariciandoascostaseagarrouasndegas.Arqueouosquadris,incitandooapenetrla. Parisgrunhiu. Antesdemevoltarlouco,estivefantasiandovoltaraprovarumdeliciosomorangoelese deslizou para baixo, beijou um mamilo erguido, depois o outro, cobriu o ventre de beijos e a agarroupelosquadris.Elafechouosolhoscomforaesentiuqueseesticavaocorpo.

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Ele acariciou o clitris com a lngua, mas ela no se afastou, deleitandose com as ondas de prazerquealevavamaoxtase.Aferrousegrosseiramentedoslenis,perdidaemumaplenitude de sensaes, ao mesmo tempo que as carcias que proporcionava com a lngua a faziam quase perderarazo.Sentiuqueapercorriaumaondadeurgentedesejo.Ocoraogalopavacomtanta foracomoumpurosangueemplenacorrida. Jogou a cabea para trs e seus gemidos imploraram pela liberao. Ele sugou o sensvel clitris e ela curvou o corpo em um arco perfeito, agitandose e sacudindose, ofegando intensamente,presadefrenticasconvulses. Ele se ergueu, devorou seus gritos de prazer com seus beijos e a penetrou profundamente. Sem recuperar por completo a conscincia, ela se contorceu obstinada a seus ombros para receber avidamente o corpo masculino que a investia ferozmente, enchendo a de prazer. Fizeram oamoremumtranse,perfeitamenteentrelaados,rebolandocomritmoacalorado,arqueandose edesabandosecomosefossemondasenfurecidas. Ela se perdeu no aromae o calor desua pele, na fora das investidas, naprofunda sensao de felicidade que experimentava ao sentirse cheia pelo corpo masculino, como somente Paris podiafazlo. Comeouatremerardorosamente,prximaaoclmax. OH,mi...OH,Paris. Eleapertouosdentes,suapele,cobertadesuor,resplandecialuzdalua. Sim... sim arremeteu com os quadris em ritmo frentico. Sim... sim! OH, Deus, Isabel. esticouse entre seus braos. Quando ele alcanou o clmax, ela perdeu a conscincia ao sentir ondaatrsdeondaemperfeitasincroniaetointensascomoasdele.Sentiucomoaenchiacoma lava ardente de sua paixo para depois desabarse sobre ela, mido e esgotado, ofegando contra seuouvido. Isabelsesentiusaciada,relaxadaE...extremamentefeliz. Paris levantou a cabea e as mechas de cabelo caram sobre a fronte. Com a vista acostumadajescurido,viuseusorrisodesatisfaoeoadorvelolharemseusolhos.Beijoua meigamente e afastou os cachos do rosto. Ainda pensa que no somos compatveis? Colocou a cabeaemseuombro,apertandoocontraseucorao,acariciandoamorosamenteascostas.Eu noachomaisvocmeirritoutanto... Meperdoeminhaleoaqueruge.Nuncavoltareiatemachucar.Nemtampoucopermitirei que ningum mais o faaadicionou em tomspero e resolvido que conseguiu acalmar os medos eansiedadesfemininas. Comoodetenho,Paris?Essaspobresmulheres...Comoasolhareiaosolhosedireiquefoi minha estupidez que acabou com sua ltima esperana? Quando penso em seus pequenos meninosfamintos... Euodeterei. Elaentrelaouosdedosemsuasedosacabeleira. Voc no deveria enveredar neste calvrio. Acaba de te reinserir entre a sociedade. Meu

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escndaloteprejudicar. Eleseesticouentreseusbraos. Noselivrarademimestavez,Isabel. Nodesejomelivrardevoc.Masnodeveriateimpor... Poisestdecidido.Encarregareimedele.Emborapossachegaranecessitardesuaajuda. Ter minha ajuda, naturalmente. Mas como evitar que algum difunda calnias? Recorda em Tifo Andronicus, de Shakespeare, como Demetrius e Chiron cortaram as mos a Lavinia, e tambmalngua,paraevitarqueosimplicasse?Nohsoluoparaachantagem. Cortarasmosealnguaumaboasoluodisseele,arrastandoaspalavras. Esse o ponto. No h soluo. Terei queme casar comele o quemais temiaela, muito maisqueaideiadecasarsecomoJohn,eraaquenovoltariaaestarcomParis. Sobre meu cadver! grunhiu ele asperamente. Recostouse de barriga para cima e ficou olhandooplanodossel,encolerizado.Suafemminhacapacidadeimpressionante,Isabel. Tremendo pela perda do calor que ele provocou ao afastarse, ela cobriu a ambos com uma mantaeseaconchegouaseulado. Tenho toda minha f depositada em voc. Mas o que pode fazer? No h nada que possa fazer. Deverei desacreditlo de algum jeito, de tal maneira que tudo o que disser seja consideradofalso. Essa uma ideia excelente. Como conseguir? No o resolvi ainda, embora esteja trabalhando nisso. J me ocorrer. Sempre assim. Enquanto isso permanece em sua casa. Hanson deduzir que tem medo e o far sentirse mais crdulo em sua iminente vitria. Sabe que nopodeteocultarparasempre. Meuirmopercebequeestouocultandoalgo.Irtevisitaramanh. Jveioamevisitaraolhou.Meintimouaquesevoceeuamosnoscasar,Hansonno resultariaumproblema. Nada a agradava mais que a ideia de converterse em sua esposa. Mesmo assim, nunca pediriaquesecasassecomelaspararesgatladarunasocial. Ambossabemosqueissonoresolveroproblema.AreputaodeSophieeadaagncia estoemjogo.Simplesmentetereiquetramarumamaneiradequemeencontrepoucoatraente. Que voc no resulte atraente um contrassenso rodeou a cintura com o brao e a atraiu para ele. Me casaria contigo em um abrir e fechar de olhos, se assim o desejasse sussurrou. Elasentiuqueocoraodavaumsalto.Mesmoassim,suaafirmaonodeixavadvidasde qualdeveriasersuaresposta. Obrigado pelo oferecimento, mas penso que algo que ambos devemos desejar, pelas razescorretas.Eleguardousilncio. Aonde foi essa noite que te vi subir a seu carro? perguntou ela desenhando crculos imaginriosnopeito.

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Ao clube do Macalister. No podia suportar permanecer em casa nem um minuto mais. Elaproferiuumarisada.Oqueteresultatogracioso? Acredito que trocamos nossas fobias de maneira pouco sbia. Voc no pode suportar permaneceremsuacasaeeutemosair.engraado. Deixei trs homens para que seguissem ao Hanson as vinte e quatro horas do dia, no devetemer. Obrigado, muito tranquilizador, mas referiame a outra coisa. Hoje compreendi pela primeira vez a necessidade de esconder do mundo. Que horrvel converterse em objeto de curiosidade, de rumores e de especulaes mal intencionadas. Devo a voc uma desculpa. Fui muitoduracontigoarespeito,teriaquetehaverdadocompreensoepacincia.Perdoeme. Soueuquemtedeveumadesculpa.Tinharazo,eestoucomeandoatemerqueatenha sempre. No desejava me aprofundar na verdadeira razo pela qual me escondia. Por isso, descarregueime contigo e te atemorizei. A lembrana de quando se inclinou para fora na janela, chorando...sintomuito,doura. Elarodeouopescoocomamoeinclinouacabeaparaadeleeobeijou. Sem importar o que acontecer, sempre serei sua amiga, e sempre ser bemvindo em nossacasa. Samigos?perguntouelesuavemente. De repente ela percebeu a importncia de sua previso. Se Hanson se saa com a sua. Se nemParisnemelapensavamemumplanoparaevitarquedestrusseaagnciaeavidadeSophie, elanovoltariaaestarcomParis.Nuncavoltariamaterumanoitecomoessa.Possivelmentenem sequer estaria permitido falar com Paris outra vez. O desespero se apoderou dela. Afundou a cabea em seu pescoo e se aferrou a seu corpo. "Entesoura este momento na memria", chorou seucorao. Eleacariciouascostasefaloucomtomtranquilizador. No de todo sua culpa, anjo. Tambm sou culpado da situao vulnervel em que te encontra. No deveria te haver comprometido. Deveria ter mantido as mos bem separadas de voc.Deveria... Elalevantouacabea. Mascomopodiaevitarqueeumantivesseasmosseparadasdevoc?beijouopescoo eacariciouomusculosoesuavetorsodeslizandoasmosatavirilha. Eletomouar,endurecendoincontrolavelmentecomasuacarcia. Euseriatotalmenteimpotentediantedesteacontecimentodissecomvozrouca. Voc,impotente?sorriunaescurido,enquantocontinuavaacariciandoofirmemente. Opeitodelesemoviaacompanhandosuaforterespirao. comosememoldassecomsuamo. Elariu. Esperoquenosejaassim.elasecolocousobreeleparaqueapenetrasse. Espera.Desejovervocestavez.Ondehumabajur?

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Na cmoda ela seguiu com o olhar seu esbelto e magnfico corpo iluminado pela luz da lua enquanto ele cruzava o quarto, maravilhandose por seus graciosos movimentos, pela perfeioqueemanava. Acendeuoabajur,iluminandofracamenteoquarto.Aadmiraoqueelasentiaseconverteu empurodesejocarnal. Altimavezqueestivenestequarto,haviabonecassobreacamaeumcodebaixo. Recordoo. Afastou as mechas de cabelo escuro que cobriam os olhos de cor esmeralda e sorriu intencionadamente. Secontinuameolhandodessamaneira,vereimeforadoateraptar. Pareciaumaexcelenteideianessemomento. Veemaquidisseelaaplaudindoacama. Aseuservio. Aproximouse dela com porte crdulo, desfrutando de seu olhar excitado sobre ele. Os msculos se marcavam em seu esbelto e viril corpo; o senhor Jones ostentava uma imponente ereo. Maseraaescurapromessaemseusbrilhantesolhosoquefezqueopulsodelaseacelerasse equesecontrasseoabdmen.Elaserecostounocentrodacama,excitada,inquietaedesejosa. Elecolocouasmosacadaladoeserecostoulentamentesobreela,cobrindoocorpocomo dele. Ondeestvamos? Estavadebarrigaparacimaeeutemoldavacomminhasmos. Bom, sim, j chegaremos a essa parte pressionou os lbios contra o pescoo dela e comeou a descer. Primeiro devo me deleitar com este rosado, doce, atrevido e tentador... lambeu o mamilo, sensibilizandoo at que se ergueu, acendendoa com um intenso desejo. Ela colocouumamoentreeleseoguiouparaseumidocanal.Seuofeganteolharseencontroucom adela,enquantosemoviadentrodela,lentaeprovocativamente. Extasiada pela paixo e a necessidade refletidas em seus olhos, ela se deixou levar junto a eleumavezmaisparaafelicidadeextrema. Paris acariciou o peito com a ponta dos dedos e a cabea apoiada sobre seu ombro. Desejo te fazer sentircomo voc me faz sentir. Conhece cada polegada de meu corpo. E eu quase nemteconheo. Elevirouacabea. Conhecememuitobem,doura.Maisqueningum. Referiaaseucorpo.Queroconhecerseussegredos.Desejoserousadaenaturalcontigo... "Comonuncaosereicomningummais",terminoutristementeafrase. Seminibiesaexpressoemseusriorostoeraincrivelmentesensualeviril. Simdisseelasuspirandoresolutamente,olhandooaosverdesolhos.Desejoteagradar. Osorrisoqueeladeutirouarespirao.

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Nuncadeixadememaravilhar.Fazcomigooqueteagrade. Deu um ardente sorriso e se girou de barriga para baixo. Beijoulhe o liso ombro. Percebeu que ele tinha tomado um banho antes de ir vla, j que o aroma do sabo ainda permanecia em suapele. Cativada por completo, acariciou e beijou o peito. Sugou o escuro e chato bico do peito, depois o mordiscou brandamente, provocando que seu amante gemesse de prazer. Deslizou para baixo ao mesmo tempo que ele grunhia brandamente outorgando sua aprovao, deslizou sobre seustensosmsculos. magnfico disse ela beijando os marcados msculos do ventre. Como as esculturas gregasdomuseu. Eledispensouumsorrisotmido. Sentimepoucoatraentenestesltimosanos. molestobrincoueladocemente.Masnofisicamente. Bruxa. Sorrindo amplamente, ela continuou inspecionandoo livremente. Quanto mais descia, mais se tencionava ele. Gemeu quando mordiscou a esbelta cintura, conteve a respirao quando deslizoualnguasobreoumbigo,ejogouacabeaparatrscomumgrunhidoquandoelabeijoua cabeadomembro. Shh!sussurrouelaDespertaraosvizinhos.Mantmseemsilncio,peloamordeDeus! Vocafaladora.Eupossosertosilenciosocomoumcamundongosorriuamplamente, aomesmotempoquecolocavaasmosdetrsdacabea. OH, srio? sem deixar de olhlo, ela umedeceu os lbios e os fechou ao redor de seu membro. Ele levantou os quadris proferindo um rouco gemido investindoa. Decidida a torturlo um pouco, ela se deteve e observou seus tensos rasgos com preocupao. Silencioso como um camundongo,n?Nooestdesfrutando,deveriamedeter. No ele tragou com dificuldade. Quer dizer... H o que te agrade. Submeto a ti esta noite. Recordarei que disse isso aferrou o pnis e o explorou acariciandoo lentamente, mas quandootocoucomapontadalngua,eleapuxoubruscamenteparacima. Esta no uma boa ideia disse Paris. Se voltar a sentir sua doce boca me rodeando, ouviromeatnasColnias.Desejameagradar?Senteseemmeuventreedeixaqueteobserve. Muito bem desconcertada, sentouse escarranchado sobre seu ventre e permaneceu imvel enquanto acariciava com o olhar o rosto, o cabelo, os seios, cada polegada visvel de seu corpo;esuasclidasmosacariciavamascoxas. Adoro te olhar. Adoro o fato de que no tente se esconder de mim. to agradvel te observar,Isabel.Fariaumaesculturadetitalqualseencontraagora. Eoquefariaeuenquantoisso?Bordar?sugeriuelaironicamente. Flamejaramosolhos. Tecoloqueasmosnosseios.

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Penseiquedesejassemeobservar. Assimumsensualsorrisocurvouoslbios.Penseiquedesejavaaprendersegredos,te converteremumamulherousadaedesinibida. Ela sentiu que avermelhavam as faces ao compreender o que dizia. Sem afastar os olhos de seuextasiadoolhar,colocouasmossobreosseioseosacaricioulentamente. Seus olhos de cor esmeralda cintilaram, provocando um agudo estremecimento que fez vibrar os quadris. "OH, aquilo era imoral", pensou sem poder permanecer quieta. Trocaram cintilantesolharesdereconhecimento;eraeletrizante. Estquenteemidapormim. Sim disse ela em um suspiro, colocando as mos no peito. Sua lio ... muito interessante. Desejamedentrodevocoudesejascontinuarcomalio? Ela sentiu uma sutil pulsao de sangue que fluiu para a virilha mida. Deslizou a mo para baixo,brincandocomseupnischeio. Desejoambasascoisas.Oquequevocdeseja? Desejoquesesentesobremeurostoemedeixetedevoraroclitris. Paris! exclamou ela perplexa por sua linguagem... e mais ainda pela intensa maneira em quereagiuseucorpocomaproposta.Sentiuquesuaspartesfemininasliteralmentesederretiam. Essa ser uma lio mais avanada, portanto, deixaremos para nossa prxima aula o peito dele se movia pausadamente debaixo dela. Sua voz se tornou mais grave ao conterse para nopenetrla. Medigaoquesente. Elafechouosolhoseseconcentrou. Sintoumformigamento,sintometensa,terrivelmenteexcitada...ofegante. Eleseequilibrouparaelaagarrandoapelacintura. A liochegou a seu fim, posto que o mestre est a ponto de morrer decalorem frentea todaaclasseaelevouemseusbraoseapenetroulentamente. Gemendo com ele, aferrouse a seus largos ombros enquanto aproximava os quadris para seucorpo. Pareciam no poder saciarse um do outro essa noite. O arrumado rosto dele mostrava a agoniaeoxtasedesuaardenteunio,refletindosuaprpriapaixoagitada.Aintensarespirao entrecortadadeleroouaface. Acasonoestaamelhordassensaes...estarjuntos...fazeroamor? Sim... OH, sim... Paris ela o necessitava tanto que temeu desfalecer se o perdesse. "Meu amor, meu amor", disse com o corao. Apertouse fortemente a ele, jurando no deixlo ir nunca. Ele capturou a boca em um beijo apaixonado e continuou investindo intensa e pausadamente. Ela perdeu o controle; seus msculos se esticaram espasmodicamente enquanto tremiaaoalcanaroclmax.

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Teve o mais doce dos orgasmos. Ele a seguiu impetuosamente e, quando a abraou contra seupalpitantecorao,sentiuserelaxadaE...amada. Isabelocultouumbocejo.Parisseinquietou.Deveriaireadeixardormir. No...Ficacomigoimplorou.Podeiraoamanhecer. Ele observou o rosto adormecido e anglico da Isabel apoiado contra seu brao estendido. Acostumou ao comicho no ventre que provocava s olhla. Ainda a desejava apesar das duas horas que esteve com ela, era uma maravilha da cincia. Suas lies tinham progredido rapidamente depois de que ela tivesse superado suas inibies; e ele esperava com impacincia repartiraprximalio. Entretanto,deverialevaracaboemoutradatajquesuafada,jsaciada,tinhacomeadoa bocejar. Ao vla agora, ningum poderia suspeitar que dentro dela dormia oculta uma leoa extremamentesensual.Eleaindaestavamaravilhadodequetivessepermitidodescobrila,possu la,estarcomela. Nadaimpediriaqueaconvertesseemsuaesposa. Ela se espreguiou como uma gata, elevando os perfeitos seios, estendendo os dourados cachossobreoslenis. Experimentou tal tentao de cobrila contra seu corpo para ficar assim dormidos, que o deixouperplexo.Masnopodiafazer. Noacreditoquesejaumaboaideia,doura. Porqu?olhouocomolhosazuissonolentos.pelospesadelos? Ocoraolhedeuumsalto. Comoestapardisso? As cartas do Will sorriu ela. A informao vai em ambas as direes, Ashby ela se aproximouaindamais.Meconteamaisrecorrente. Acasointerpretaossonhos? Cnico,cnico se burlou ela Para sua informao, quando comecei a ter esses ataques infernais, tambm sofria de pesadelos. Will estava acostumado a correr junto a minha cama no meio da noite, abraavame, fazia que lhe descrevesse o sonho e depois inventava um bom final. Com o tempo me curei dos pesadelos, os convertendo em sonhos positivos nos quais era resgatada.Depoiscessaramporcompleto. Sonhamosarespeitodoqueconhecemos,Paris.Necessitaumnovofinal. Entooqueestdizendoquesedormirmosjuntosetenhoumpesadelo,meabraare meouvirbalbuciararespeitoedepoisemendarofinal? Elaseruborizouporcompletoeafundouorostonoslenis. V.Teodeio. Eleatraiuaopequenoporcoespinhocontraseucorao,sussurrando: Ficarei,maspodeserquenuncav. Ao amanhecer, antes que os criados comeasse com suas tarefas, acompanhouo entrada

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de servio da cozinha. Permaneceram beijandose na fria tempestade de neve durante um longo momento,odiandoterquesepararse. NoretornareihojedisseParis.Precisorastrearaalgumquepodechegaranosajudar comnossasituao. Possoircontigo?perguntouela,esperanada. Temoqueno.Levareiacaboamaiorpartedeminhabuscaemclubesdehomens. Poderiavestirroupadehomem.AdoWillficariabem. Esseumcaminhoseguroruna,Isabel. Eleseviatoarrumadoquandoseexasperavacomelaquenopdeevitarincomodloum poucomais. Prometonotebeijarempblico.Possivelmenteumapalmadadiscretaaquiel. Eleasilencioucomum trridobeijo,pressionandoseuesbeltocorpo,cobertosomentecom acamisola,contraodele. Acaso est determinada a fazer que meu cabelo se torne branco por completo, ou simplesmentedesfrutameenfrentandomorte? Elasuspirou. s que acabo de me dar conta de que em realidade desfruto de nossos encontros clandestinos. Recordareiquedisseissoaobservou.Devoirantesquealgumnosveja. Haviamuitascoisasqueeladesejavadizerepercebiaquelheocorriaomesmomascomose tratasse de um acordo tcito, decidiram aguardar at que a crise tivesse sido resolvida. "Se que eraresolvida". Sentiraminhafaltaepensaraemmimatodootempo?perguntoueladocemente. J se converteu em minha forma de vida aproximou os lbios ao ouvido. No continue comasliessemmimabeijoupossessivamenteumavezmaisepartiu. Com sono, Isabel retornou lentamente cama, onde tinham dormido com os corpos entrelaados at que havia comeado a despontar o amanhecer, quando ele a despertou para fazer o amor lento, pausada e meigamente. No era o pedante que queria pr em perigo sua reputao. Riu com a imagem dela aproximandose ao conde de Ashby no White's, disfarada de homem,parabeijloapaixonadamentenaboca. PorDeus.Acabavaderesolverseuproblema. Captulo33 Perdiumaapostaoualgoassim?omajorRyanMacalisterestudouostrsrostosansiosos queestavamnointeriordocarrojuntoaeleeficouolhandoumdeles. Caramba! Mal posso as reconhecer com esses trajes. Parecem uns rapazes, muito agraciados,masrapazesafinaldecontas. Esse o objetivo disse Isabel. Tinha os nervos to super excitados que mal podia falar.

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Masaexaltaoquecorriapelasveiasamantinhaatentaealertaapesardenoterdormido. Imediatamente depois de que Paris a tivesse deixado essa manh, ela havia mandado a procuraraSophieearisparaqueaajudassemaurdirtodososdetalhesdeseuarriscadoplano. Atriburam ao Jackson, o discreto e confivel chofer, a misso de reunir informao sobre o Hanson: sua direo, os clubes que frequentava, seus compromissos do dia, e qualquer outro detalhequepudesseserdeutilidade. Enviou a procurar querida Mary para que fizesse as modificaes necessrias na roupa de etiquetadoWillparaqueelaparecesseumhomem. Sophiehaviatrazidoumaperucamarromeobigodenecessrioparadissimularafisionomia daIsabel. risfoiamaisdifcildeconvencer.Suaprecavidaamiganodeixoudeinsistirnosperigosque implicava, e inclusive ameaou alertar ao Ashby. Mas uma vez que se deu conta de quo desesperada e angustiada estava Isabel, envolveuse no plano e proveu uma brilhante soluo parapoderacessaraosclubes. Isabel estudou ao Ryan. De certa forma, era um mistrio. Por um lado, Will o tinha considerado um amigo e uma pessoa confivel, igual a Paris, mas pelo outro, havia trado a ris. E mesmo assim, foi ela a que expos a necessidade de recorrer a ele, e virtualmente o havia ordenado. Importariamemmerepetiroplanooutravez?perguntouaIsabel. Ela respirou profundamente tratando de ignorar o ritmo frentico de suas pulsaes e a tensoquepareciaespremertodososrgosdocorpo. SeguimosatodasaspartesquevE... Poderiaserumafesta,umaamante,umantrodejogo,umbordel... Pude me inteirar que no ir a nenhum ato social esta noite, e que suas finanas dependem do jogo de azar. Se decidisse dar o gosto de estar com uma mulher esta noite, estaramoscomproblemas. Ryansorriumaliciosamente. Esperemosqueestejamaisnecessitadodedinheiroquede... Ryan! ris lanou um olhar iracundo. No se confunda pela vestimenta e a maneira de falardaIsabelepensequeumdeseusgrosseiroscamaradasdearmas. Ryanjogouumprofundoolhararis. Seu irmo foi um desses grosseiros camaradas, e o homem do qual est apaixonada, outro.Qualdelesacreditaqueumhomemvulgar,insolenteeinsensvel? Importariamdedeixarparaoutromomentoseuflerteofensivo?perguntouSophie. EmrelaoaoplanocontinuouIsabel.Esperamospoderseguiloaumclubeelegante. RyandevesemanteradistnciajqueJohnsabequeamigodeAshby,epodesuspeitardealgo. Eu me dirigirei a ele para saudlo e depois o farei passar vergonha diante de seus amigos fazendo...umainsinuao. Temoestmagoparafazlo?perguntouSophie.Setiveralgumtipodereserva...

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Tenho um monto de reservas respondeu Isabel. Mas no devo permitir que me detenham. Tudo depende de que esteja alerta, forte e que tenha xito... Tudo; sua vida, minha vidaeademuitasoutrasmulheres. Acredito que posso suportar um beijo fugaz, desagradvel como possa chegar a ser. Ryan emitiuumsomafogado.Esseseuplano?DaraimpressodequeHanson... Amanh em toda a cidade se falar de que foi visto beijando a um homem. Estou segura de que em um primeiro momento far acreditar que foi vtima de uma brincadeira de mau gosto. Mas em poucos dias, ficar desacreditado e ser objeto de todo tipo de falatrios. Tudo o que possaurdircontransserconsideradocomoinventosparadesviaraatenodelemesmo. Espero que saiba o que est fazendo, Isabel disse Ryan lentamente. Tome cuidado, se assegure de ser rpida e de sair logo que seja possvel, ou um de meus grosseiros amigos me cortaracabeaporisso. Terei. Aqui vem Sophie assinalou a casa localizada ao outro lado da rua. Golpeou o teto do carroeordenouemvozbaixaaochofer.Sigaaessehomem. Isabel se sentiu aliviada por um lado, e aterrorizada quando comprovou que o lugar do destino resultou ser a Rua St. James's, onde se encontravam os clubes de homens mais elegantes dacidade. OcarrosedeteveeviuoJohncaminharparaoclubemaisantigodeLondres. Vamos urgiu ao Ryan antes de perder a coragem. Tremeram as mos geladas, e o coraopulsoudisparado."OH,PorDeus.Quenomedumataqueagora". Ryannosemoveu. Nopossoentrara.NosouscioE...sintomuito. IsabelcaptouoolharfugazqueRyaneristrocaram. Possivelmentesejaomelhordisse,sentindoquesedistendiamumtantoosnervosquea dominavam. Ashby me enviou uma nota esta noite me fazendo saber que em caso de emergncia,encontrariaonoWhite'S. Ashbyestanestemomento?repetiuRyanlentamente.Olhouatravsdoguich. Oquefazemos?perguntouSophie. Isabel no ia abortar a misso s porque havia estado a ponto de paralisar um momento atrs. Esperemos.Comumpoucodesortepossivelmenteresolveiraalgumoutroladodepois. Entoesperaram,embrasas,duranteduashoras. ComoexplicousuaausnciaaoChilton?Ryanrompeuopesadosilncio. Meumaridonoest.Emboranonadadesuaconta.replicouirascvel. NoestemLondres?insistiuagudo. IstonotemsentidoexclamouSophie.Novaisair,quasemeianoite... Sentiu uma opresso no peito. Desistir agora seria darse por vencida, a menos que Paris pudesse salvla, e o que era mais importante, salvar a sua agncia. De repente, uma profunda

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friaaassaltou. No contra John, a no ser contra si mesmo. Como podia ter posto em perigo sua causa? Como pde haver se deixado dominar pelo desejo? Ela sabia com antecipao o que podia acontecer se a descobriam, e mesmo assim se precipitou a procurar Paris de maneira totalmente irresponsvel,porqueanicacoisaqueimportavanessemomentoeranoperdlo. Elesignificavamaisparaelaqueaagncia,quesuareputao,queavidamesmo. Eissoaconvertiaemumaegosta. Estudou os rostos cansados que a rodeavam. ris e Sophie estiveram com ela todo o dia, e Ryanprecisavaocuparsedeseusprpriosproblemas.Elanopodiapedirmelhoresamigos. Eerahoraderenderseeconfrontarasconsequnciasdeseuengano. Muitobemconcedeu.Vamosembora. No, espera. Aqui vem Ryan avisou ao condutor que o homem abandonava o clube. Seguiramno de perto por toda a cidade. Detevese no Clube Alfred, mas s para conversar com algumqueestavafora. Depois voltaram para a perseguio, perambulando pelas ruas de Londres cobertas de nvoa.Depoisdisto, vouabandonarminhacomissoemeapresentarnoMinistriodoExterior brincouRyan. Acreditamqueaindahboaspossibilidadesparaosespies? A espionagem para homens perspicazes, capazes e responsveis. No para gastadores descarados.OolhardoRyanenfrentouaderis.Fareidecontaquenoescuteiisso. Essa outra questo seguiu obstinada com um sotaque de regozijo no tom de voz. Os espies prestam ateno a tudo. No descartam nenhuma informao s porque no agrada escutla. Ele deu uma olhada zombadora. Quando retornar seu marido cidade? ris baixou a vista, umclaroindciodequeseruborizou.IsabeldeuumapiscadaaSophie. A est outra vez anunciou Ryan, quando chegaram ao terceiro lugar do destino. E esta veztemossorte.Nosoumembrodoclube,masconheooporteiro.Foicaboemmeuregimento. Deixemmefalarcomele. Deixarnosentrardentrodeummomento. Isabel estava petrificada de medo. Aguardou tensa, enquanto Ryan falava com o homem. Estava demorando muito e os nervos a estavam consumindo, fechou os olhos e fez exerccios de respiraoparaacalmarse. Eleretornoueabriuaporta. Jestarrumado.Estpreparada,Isabel? Os sintomas anteriores retornaram de improviso com pavorosa intensidade: pulsaes enlouquecidas, tremores, nuseas, mos frias, rosto fervendo, palpitaes na cabea, respirao entrecortada... Um momento ofegou ao mesmo tempo que cavava as mos nas faces ardentes. O traje masculino era pesado e terrivelmente caloroso, mas provia um certo grau de amparo... e

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anonimato. "Entrar, cumprimentar, beijar e sair". Ela ressonava o curso de ao na mente. Era agora ou nunca. Preparada. Oarfriodanoiteresultouestimulante,comoassimtambmoentraremmovimentodepois detantashorasdefechadanocarro. Caminhou rgida ao lado do alto e arrogante heri de guerra, contendo a urgncia de lhe agarraramo.Ryantrocoualgumasbrincadeirascomoporteiro,edepoisentraram. Cavalheiros de distintas idades estavam entre o pesado mobilirio de mogno, grossos tapeteseafumaa. Tire o chapu murmurou Ryan. Recorda, somos clientes regulares que estamos aqui a nos divertir. Se mostre casual, mas no de maneira muito bvia. No momento que deseje sair, iremosparaaporta. Obrigadosussurrou.Suaspernaspareciammoversecomvontadeprpria. Noovejo.Procuremosumamesaenossentemos.Notembomaspecto. Agradariame realmente beber um usque agora mesmo. Mas no tenho interesse em me sentar. obvio. Me aguarde aqui a deixou perto de uma mesa, onde trs jovens estavam bebendoesegabandosobrearapidezdeseusengenhos. O olhar de um deles encontrou a da Isabel durante um momento, mas depois o voltou para umdeseusamigoscomosenotivessevistonadaanormal. Ela soltou a respirao. Ao menos, o disfarce resultava efetivo. Depois viu o John, e o coraosedeteve. Com seu bonito rosto machucado, passou a seu lado e nem sequer reparou nela. Ryan retornoucomumcopodeusque.Elaocolheucomambasasmoseobebeudeumgole. No to rpido velho amigo disse com tom normal. Cair redondo antes que termine a noiteagarrouocopoeoentregouaumdosmuitoscriadosquepassoujuntoaeles. Euovi.disseofegante.Nomereconheceu. Bem.Tomeumminutoparanormalizararespirao. Temoqueimpossvelabruptamente,ocorreuquepoderiaestartentandoentretla. Pensaemoutracoisa.ComofoioltimoveroemStilgoeAbbey?Choveu? Sua estratgia serviu para acalmla. Seguiu, respondendo suas perguntas, respirando lenta eprofundamente.Depoissentiuatensonovamente. Faamos j. Quero que termine de uma vez. Cruzaram juntos o salo principal para onde haviadesaparecidoJohn.Resultouserasaladejogo.Ryansedetevenaporta. Quem o golpeou? Ashby? com seu assentimento, ele riu entre dentes. Acredito que conheoamarcadospunhos.Mantereimeforadevistaagora. Masnomuitolongerespondeuelasemafastaroolhardacabealoiraqueestavafrente aelesnamesa.

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Nomuitolongetocouocotovelo.Temacoragemdeseuirmo.Boasorte. Movendose como se estivesse em um sonho, entrou no salo com ar despreocupado, com as mos entrelaadas nas costas; o nico som que percebia era o palpitar acelerado de seu coraonosouvidos. Rodeouamesa.Trscadeirasmaisechegariaondeseachavaele. Finalmente, localizouse atrs de sua cadeira. Fechou os olhos "Um, dois, trs". Bateu em seuombro.Elelevantouavistaaolhou. Hanson,malditoarticulouemvozprofunda.Quemdemnios... Inclinouseeobeijounaboca,depoisseergueubruscamenteeseencaminhouparaaporta a passo rpido, quase correndo. Surpreendentemente, uns dedos de ao agarraram com fora o braoeaempurraramparatrs. Matarei voc, suja bicha! gritoulhe no rosto o Anjo Dourado, to plido como nunca o viu.Comorostoavermelhado;seusolhosazuisbrilhavamsinistramente.Oshomensseagruparam aseuredor,protestandoruidosamente."OndediabosestavaRyan?".Lutouparaescapar,masno pde. Espera um minuto gritou John. No um homem. . uma mulher! equilibrouse para tiraraperuca. Algomuitograndeenegroseinterpsentreeles.Umcasacocaiusobreacabeacomouma redeapanhandoaumpeixe. No... diga... uma palavra! sentiu que dizia asperamente uma voz baixa, furiosa que pareceuadeParis.Recordeminhaadvertncia,Hanson. Se abrir a boca sobre isto, enterrareio to fundo que levar toda a vida sair do poo! melhorquemantenhaaversodeumainofensivabrincadeiraquandoaindamantmavantagem. Diga a quem corresponde que me espere amanh depois da sesso no Parlamento bramouHanson.Ounomefaltarcompanhiafemininanopoo.Estentendido? Aprisionada pelo pesado casaco negro, Isabel foi arrastada por um brao inflexvel que a agarroudosombros.Soubequeestavamnoexteriorquandopisounopavimento. Oagradeo,MacalistergritouParis.Estouemdvidacomvoc. Levoua rpido at o carro como se fosse uma valise, o rosto abafado golpeando contra as almofadas.Aportasefechoucomumgolpebruscodetrsdela,eocarroentrouemmovimento. Balanandose com o movimento do carro, Isabel conseguiu sentarse e tirar o casaco da cabea.Tinhaaperucainclinada,assimatiroueagitouacabeleira. Era muito consciente do homem que estava sentado frente a ela, lutando por no perder o controle. Com um suspiro de alvio, distendeu desabandose contra as almofadas e levantou o olhar paraorostodeParis.Noeraaprimeiravezqueohaviaenfurecido,masnuncaoviutofurioso. Eleseinclinouparadianteelhearrancouobigode.Elacobriuabocacomamoescondendo umarisadinha.Semmoverse,dissecomvozprofundaeaveludada: Dtecontadoquetemfeito?

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A estava de novo, assumindo o rol de irmo mas velho outra vez. Bem, ele no era seu irmo.Enoestavamcasados.Enodeviaumamseramalditaexplicao. Comoodescobriu?Ryanssimulouseguirojogo? Seassimtivessesido,estariaencerradaemseuquartonestemomento. Avisouteento.EnviouumamensagemnoWhite'S. Sim. Acovardouse com seu tom hostil. Parecia que havia passado um ano desde que se separou essamanh. Anda.espetou.Soltelogoosermo.Terminemosdeumavez. Parasercompletamentehonesto,noseiporondecomeartinhaamandbulaapertada formandoapenasumalinha;seusolhospenetrantesaexaminavamnassombras.Parasempre,e para quem eu era to somente uma fantasia de adolescente. E aconteceu que algum de cima teve piedade de mim, e decidiu me salvar de minha prpria irresponsabilidade, falta de guelra e estupidez. Envioume uma bala de canho que me liberou da bruxa a quem eu ia converter em me de meus desventurados filhos. Tive que pagar um preo por minha salvao. Paguei minhas dvidas secretamente, aguardando, orando, sem me animar a ter esperana... at que um dia o milagre se produziu. Meu formoso anjo, j mulher, veio a me procurar, mais encantada que a luz dosol,maisdocequeumsonho,econfessoumeamarainda... Quebrouavozeosolhoslhebrilharamintensamente. Tendoescutadominhatristehistria,podeacreditarquedeixareiquemeuanjocassenas mos de um cruel bastardo, ou nas de qualquer outro homem que no seja eu? Arrancaria o sol docuantesquedeixarqueacontea. Isabel j no pde conter o fluxo de suas lgrimas, nem evitar um luminoso sorriso de adorao."Amavaa". Agora me diga como termina minha histria implorou Paris. Inventa o final de minha histria.Consigoconservaromeuanjo,aestamulherqueameitodaavida,minhaadoradadeusa do desejo e da beleza, e a fao minha eterna companheira? Ou caio novamente no abismo para penar toda a vida como "os fantasmas dos sonhos, em cuja desconcertante histria no havia coisaqueporventuranoconfundissem"? Passouasmosaoredordopescooepressionouoslbiossobreosdele. Deveconservla. Paris a espremeu entre seus braos com fora suficiente para asfixila. Ela nunca se sentiu melhor,apoiadacontraseucoraoecomafacejuntodele. Retiro tudo o que disse no carro se desculpou bruscamente. Sou um miservel. Comporteime como um idiota. Tudo o que faz, faz de corao. Tudo o que disse verdade. O cartertemdiversasfacetas. Sereiohomemmaisfelizdaterrasepodedarumlugaremsuavidaaumexmioidiotacomo eu. Isabelinclinouacabea.

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Lamento muito, senhor, mas o lugar disponvel me roubou um hussar sobre o qual me equilibreimuitotempoatrsnestemesmobanco. Franziuocenhoferozmente. Quemfoiessemalditoafortunado? Acaricioulhe o querido rosto, penteando o cabelo para trs com os dedos. Com voz rouca lhedisse: Essehomemfoivoc,meuamor.Souselvagemeirresponsvel.Fizumdesastredeminha vidaparaestarcontigo.Suplicoporquepossaaindameamardepoisdehavlofeitotambmcom atua. Prorrompeuemumagargalhadarica,profunda,jogandoacabeaparatrs. Eraavisomaisformosa. Oquetoengraado? Suagargalhadasefoiapagandoatconverterseemumarisadabaixa. Poderia ser mais desastrosa que a vida que tinha antes que voc se intrometesse nela? Boasortenatentativaacolocouemseucoloeabeijouprofundamente. Tome cuidado, Ashby murmurou Isabel entre insaciveis beijos ardentes e arrebatadores,eumsorrisoindelvel.Apessoaquepasseporaquipoderverqueestbeijando aumhomem. A impresso que levem pode ser muito pior soltou o cabelo que como uma resplandecente cascata com as cores do crepsculo caiu por debaixo dos ombros cobertos com o casacocinzaatacariciaracintura. Meverobeijandoaumafrescaquepareceumaleoavestindoroupasdehomem. Captulo34 Isabel encontrou o Ashby passeando na sala de sua me, onde o havia escondido com a chegadadoHanson.Suame,comumaexpressodecuriosidadecontidanorosto,estavasentada no sof; junto a ela, Angie embalava a Danielli. As gmeas sentadas uma ao lado da outra, sem atreverse a emitir som, no pequeno div. Toda a casa parecia estar contendo a respirao do momentoemqueParischegouparamanterumaconversaemprivadocomoStilgoeeIsabel. AssimqueParisviuaIsabel,detevesebruscamente. Foiembora? Sim. Extremada a amplitude da gama de emoes que a sobressaltavam, frustrava toda a tentativadesuaparteparaencontraralgumsentidoasuasituaoatual. Estava comprometida com o John Hanson, e o homem a quem ela amava e que declarava amlatambm,eraquematinhaconvencidoparaqueoaceitassecomopretendenteformal. Se falhasse seja o que for que Ashby estivesse planejando, ou trocasse de opinio em relaoaseussentimentos,elaterminarianoaltarcomoHanson.

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Parissedirigiuagrandespassosparaelaeagarrouasmosgeladas. Notepediriaquefizesseistosehouvesseoutramaneiradenosdesfazerdele.Confiaem mim,carinhomurmuroubrandamente.Nopermitireiqueeleganhe. Stilgoe apareceu na soleira. Percebeu as mos unidas da Isabel e Paris e se dirigiu aos presentesemgeral. AcabodereceberavisitadelordeJohnHanson.PediumeamodeIzzyemmatrimnio,e elaoaceitou.Estocomprometidos. ComprometidacomlordeJohn?exclamouFreddycomhorror;aexpressodeseusolhos imensamente abertos expressava a decepo de todas as mulheres da famlia. Mas... mas dirigiuoolharparaaIsabeleParis. Isabel,tornastetecompletamentelouca?demandouTeddy,ficandodepdeumsalto. No pode se casar com esse homem! protestou Freddy. Voc ama... deixou a frase inconclusa. TodososolharesconvergiramemParis.EleolhouaIsabeledissebrandamente: E eu a amo, mas esse homem ameaou difamando a com calnias e comprometer agncia,seelaorechaasse.Portanto,atquepossasolucionarascoisas,elanopodeserminha apertouamo. Maselaser. A sinceridade que refletiam seus olhos e suas palavras deram uma clida sensao que reconfortouaIsabel. Euteamo. As gmeas estavam escandalizadas e armaram um alvoroo, desprezando ao L. J. e defendendoaoAshby.Suameficoudep. Venham,meninas.SeuirmoprecisafalarcomlordeAshbyemprivado. Hanson nos acompanhar ao baile do Regimento 18 esta noite informou Stilgoe a sua me. Furiosa,suamesoproudesdenhosamente. Charles Harold Aubrey, sempre sou educada, inclusive com seres repugnantes, vis e mesquinhos! Todos menos Paris, Isabel e Stilgoe, dirigiramse rapidamente para a porta. Angie se deteve juntoaParis. Bemvindofamlia,milord.Vocfoimuitobemrecomendadosorriupequenaaquem, fascinada,reconheceuaseucompanheirodejogosetentouagarrarseaseusbraos. ObrigadofezumasuavecarciaemDaniellinaface,semqueapreocupaoapagassedos olhos. Stilgoeacompanhouasuaesposaesuafilhaatocorredor,depoisretornousalaefechou aporta. Esperoquesaibaoqueestfazendo,Ashby. Parisdeuavoltacomatitudeprtica.

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Oquelheofereceu? O dobro do dote, como me disse. E, alm disso, fiz muita insistncia em manter as coisas tranquilas. Parisassentiutenso,comamandbulaapertada. Esperoqueissooacalmeemantenhaabocafechada. PareciabastantecontentequandopartiuconfirmouStilgoe.Inclusivesefoiassobiando. OsemblantedeParisexpressavaexatamenteocontrrio. Lembroudeinsistirnasomadedinheiroparagastosmenoresquedeviaserincludacomo suacontribuioaoacordomatrimonialenosrecursosqueseriamdestinadosobradecaridade? Eudissetudooquemeindicouantesdocafdamanh.Mencioneiaspalavras"recursos" e"caridade"aomenoscinquentavezesemcadaorao. Hanson deve pensar que somos a famlia mais estranha da cristandade... com um profundo materialismoaltrusta.Ecomopredisse,noofereceudoarnadadesuaparte. OlhandomuitosrioaIsabel: Explicou quanto importa seu trabalho na agncia e rogou que te autorizasse a continu lo...? Sim,simasseguroudissetudooquecombinamos.Eeleoquedisse? No pareceu se importar. Disse que resultaria benfico para seus interesses e ambies polticas.Excelente.mordeuolbio. Na realidade... em vista de sua resposta positiva, tomei a liberdade de solicitar seu apoio paraagestocomoParlamento.Pediqueapresentasseoprojetodelei. Mostrouseabatido. Euoestoufazendo.Vocdissequeestavaintegrandoumcomit. Sei, meu amor roou o rosto, agradecida pela providencial estupidez da Olivia. Me pareceuomaislgico,considerandoquevaisermeumarido. Seurostomostrouumaexpressodedivertidadescrena. Tedareiumasurra,Isabel. Supostamenteretificoudocemente,rogandopornoequivocarse. Melhorassimolhouaseuirmo.Charlie,poderiaterummomento...? Sim, sim... Pode ter todo o tempo que deseje. Estarei em meu escritrio, ao lado enfatizoufirmementeStilgoeebeijouaIsabelnaface. Ficoucomomelhor,desejoquesejamuitofeliz.Avoc,tambm,Ash. Obrigadoresponderam.Logoqueaportasefechou,jogaramsenosbraosdooutroese beijaramcomansiedadeprocurandoamor,amparoeseguranaemumapaixonadoabrao.Como corao palpitante da reunio com o John, e mais frentico ainda ao pensar na noite que se esperava. O nmero de variveis que ameaavam sua felicidade era alarmantemente grande e abismal. Mesmo assim, em meio do caos, Paris brindava a fortaleza de uma rocha e o afeto que necessitavaumblsamoparasuaangstia. Sinto muito te haver pedido que permita acompanhar a sua famlia esta noite. Mas

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necessrio que acredite que pode demonstrar ao mundo que se casar com ele e que foi aceito portodaafamliaAubrey. Seuconviteaquietarsuassuspeitas.Nopudepensaremoutracoisa... Estareibem,evocestarali,tambmsorriu. Comseuuniforme. Elesorriuabertamente. Comopensaemummomentocomoesteemmeverdeuniforme? Jquetenegouamecontarseuplano,darmealgonoquepensaransiosamente. absolutamente necessrio que parea genuinamente surpreendida. O que acontecer no bailedevetealterardemaneiraevidente,ouHansonsuspeitarqueumaarmadilha. Devesermuitoatentacomeleemeignorartotalmente. Issomedeixaloucabeijouoquentepescooquecheiravaasaboesubiuataorelha. Todasessasnoitesnasqueimaginavaquedanvamosumavalsa,sempreestavadeuniforme. estranho. Em meus sonhos, voc no tinha nada posto a empurrou contra a porta, beijouaeaapertoucontraeleatqueficaramofegantesdedesejo. Pode sentir quanto te desejo? Voc tem a arte de me produzir esse efeito desde aquele beijoproibido. Vocteveaartedemeproduziromesmoefeitodesdequetevi.Semcamisanoporo. Essaeraaideiadissecomvozrouca.Noeraquestoquessofresseeu. Oslbiosfemininossecurvaramemumsorriso. Agora te est burlando de mim, mas agradeo isso porque a distrao evita que sofra um ataquedeapoplexia"edofrioterrorqueesprememinhasvsceras".Abeijoudenovoselvageme ardorosamente, at arrancar um gemido. O n glido que a espremia se ia derretendo ao mesmo tempo que seu corpo respondia ardorosamente ao seu. Te desejo gemeu ela Desejaria poder fazeroamoraqui,dep. Em realidade, poderamos fazer, mas no acredito conveniente, j que Stilgoe deve ter a orelhacoladaparede. Detodososmodosrooubrandamenteoslbioscomadedicaoefruiodeumviciado comonodevemosdescuidardesuaeducao,prometoquevireiestanoite. Edormircomigoatoamanhecer. Captulo35 Eporamorati,Parisserei, EmvezdaTroia,Wittenbergsaquearei, EcomofracoMenelaocombaterei, Nopenachosuascoresusarei, DepoisocalcanhardeAquilesferirei, EporumbeijodaHelenavoltarei.

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AtrgicahistriadodoutorFausto,ChristopherMarlowe. OiluminadosalodefestasdolordeDroghedapareciaumdesfile.Oficiaiscomseuuniforme do Regimento 18 do Hussar azul marinho, prateado e branco caminhavam com ar arrogante em grupos compactos, bebendo, brincando e olhando de esguelha s damas formosas. Em princpio, os quatro membros da famlia Aubrey Pride se sentiram aflitos. A ltima vez que assistiram ao baile anual do regimento tambm estava Will. Trocaram olhares de tristeza entre eles, compartilhandoamesmacansativador.Willhaviaidoparasempre. O sentimento de perda resultou mais definitivo e real que nunca. Seu irmo de alma se foi. Jamais voltaria a falar com ele, nem a abralo, nem a escutar sua risada; a nica coisa que ficou do Will eram suas coisas, suas lembranas, E... Paris, de algum modo. Ele compartilhava sua mesma dor e lhe enchia o corao com tanto amor que havia comeado a sentir como se fossem ums,semelesesentiaincompleta,comosefaltasseametade...ela,ainsolenteindependente! HansonpropsStilgoecordialmentevamosbuscarumcopodeponchesdamas. obvio John afastou a mo enluvada de Isabel que estava apoiada no brao, e a levou aos lbios. No prometa a ningum a primeira valsa da noite, eu gostaria de danar com minha futuraesposa. Realmentepareciaafetuoso...eprovocoumaispreocupaoqueemoo. Que homem to desagradvel comentou sua me uma vez que John teve desaparecido comseuirmo. Lembraquandooconsideravamummodeloderetidoebombero,mame? Nunca! instou sua me veementemente. Sempre foi meu mais caro desejo que se unisseaoqueridoAshby.Quehomemtoesplndido!tobomeamvel.Preocupasemuitopor voc, Izzy, mas um homem dessa classe no suportar sua conduta desavergonhada nem sua lngua insolente. Se desejas te converter na condessa de Ashby, deve se comportar corretamente comele. Sim,mameIsabeldissimulouumsorriso.TeriaqueperguntaraParissesuasliespara fazeroamordeviamserclassificadascomo"condutadesavergonhada"ou"correta". NovejolordeAshbypornenhumladoobservouAngiecomocenhofranzido. Isabelsentiuumarrebatamentodeansiedade. Elevirdissesuavemente. Sophieerissurgiramentreamultido. Izzy, esta adorvel! disse ris observando o vestido decotado de gaze prateada e laos azulescuro.Umadamahussar! O que esto fazendo aqui? exclamou Isabel, agradecida por sua companhia. Agarrouas nas mos e as separou do grupo. No sabia que tinham sido convidadas. Estou to feliz de ver vocs. Suasamigaspareciamperplexas.

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AshbynosenviouumconviteexplicouSophieemvozbaixa. O convite chegou com uma nota nos rogando que assistssemos para te atender, em caso dequenecessitasseajudadisseris. Isabel sentiu um n na garganta. Sua preocupao em convidar a suas amigas para que dessemapoioacomoveuatomaisprofundo. Elemeamasussurroucomumsorrisodeslumbrantequebrotavadocorao. obvioqueteama,tola!riuSophieeapertouamo. Todos esto falando da mulher desavergonhada que ontem noite se jogou sobre o Anjo Dourado demarcou ris, com um olhar mesclado de curiosidade e preocupao. O que aconteceunoclube? Tudo ocorreu de acordo ao plano, at que John me reconheceu explicou Isabel. Mas antesquemedesmascarassenafrentedetodos,Ashbymelevantouemecobriucomseucasaco. Tiroumedaliedissecoisashorrveisnocaminhodecasa.Estavapreocupadopormim. Devia ter visto o rosto dele quando chegou ao clube disse ris. O pobre homem estava toplidocomoumfantasma.Dissenosquenospartssemoseentroucomoumraio. As pessoas esto dizendo que ele defendeu a essa desafortunada mulher porque sentiu pena dela adicionou Sophie. Dizem que estava de bigode, por isso todos pensam que se tratou deLouisaTalbot. TolicesreplicouIsabel.MeubigodeeramuitomaiselegantequeodaLouisa. Deduzo que tratou de apanhlo para que se casasse com ela, j que est loucamente apaixonada por ele. Rogamos para que tenha mais xito no futuro Isabel piscou um olho. Possivelmentedeveramosaconselhla. AangstiadeIsabelretornoucommaiorfora. No momento, a honra minha. Estamos comprometidos notando sua preocupao, contoutodooacontecidodesdequeentraramnoclubeatomomentoequomaravilhosohavia sidooapoioqueParisdeu. Indicou ao Charlie o que devia dizer e me apoiou carinhosamente durante toda a odisseia quedeviasofrer,masnomehditonadasobreoqueplanejafazer.Anicacoisaquemedisse queaarmadilhaestfeita. Ficaaindasemrevelarsesereiocamundongoouoqueijo. A resposta de ris ficou apagada por um estrondoso aplauso. Quando a multido se afastou, o corao deteve a Isabel ao ver que o coronel lorde Ashby, comandante do Regimento 18 do Hussar, entrava elegante no salo de baile, com o duque de Wellington, lorde Castlereagh, vrios membros do Parlamento e uma numerosa comitiva de altos oficiais atrs deles. Ela sabia quanto desprezavaeleaguerraeahipocrisiaconexa...emesmoassim,faziaistoporela.Parasalvarasua obra de caridade e a sua amiga, para liberla do Hanson; e para reclamla para si mesmo. Sua entradasoleneafezsorrir. Um poderoso conde e um heri de guerra condecorado havia, por certo, uma habilidade especialparafazerascoisasmuitobem.

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Acariciouo com o olhar dos ps a cabea: seu uniforme azul marinho debruado com terminaes prateadas e o poderoso peito coberto de medalhas; usando calas de montar que moldavam as coxas at as brilhantes botas de montar negras e, fazendo jogo, o casaco azul e prateado sujeito ao peito com uma banda tambm prateada que pendurava displicentementeem umombro.Seucabelocastanhoescuroestavaperfeitamentepresonanuca;seusolhosbrilhavam comseguranaeorgulho.Estavadeslumbrante. Percorreucomoolharamultidoqueaguardavaexpectativaeaencontrou.Seusolharesse encontraram. A fora de seu amor a liberou de sua angstia e a encheu de coragem e confiana. " meu", reclamou seu corao. No estava proibido o deslumbrante hussar que havia roubado o coraotantotempoatrs.Deumamaneiraououtra,conseguiriamvencerchantagemdoJohn, porqueovnculoqueosuniaeraindestrutvel. Alagada de emoo, as lgrimas inundaram os olhos. O amou durante anos, converteuse em mulher amandoo, e que ele correspondesse com um amor to intenso... debilitavaa. "Eu te amo",dissecomomovimentodoslbios. "Euteamo",respondeuele,comosolhosazulesverdeadosardentesdedesejo. AivemHansoneseuirmoalertouris.Eusugiroqueafasteoolhardeadoraodeseu deusemuniformeesedediqueaseupapeldedevotafuturaesposa. Aquiesta,queridaJohnalcanouumcopodeponche.Senhora. A lady Chilton e a senhora Fairchild agradaria nos felicitar pela boa nova de nosso compromisso Isabel acotovelou a Sophie dissimuladamente. Ao mesmo tempo, suas amigas balbuciaram seus melhores desejos, aos quais John respondeu com a mais convincente demonstraodeafabilidade.AIsabelfoimuitodifcilprestaratenosfrasesderigor,nopodia evitarqueseuolharescapassesescondidasemoutradireo. De repente, John avermelhou profundamente, seus olhos olhavam em distintas direes, comeouamoversenervosamente.Pareciaumhomemansiosoporsaircorrendoaobanheiro. John, acontece algo? indagou Isabel, perguntandose se Ashby simplesmente havia envenenadoaovilrato. Eu...medesculpemretrocedeuetropeoucomoStilgoe,quenoseafastou. Hanson!soouumavozestrondosaatrsdela. Isabel,riseSophiederamavoltaparaencontraraoWellingtondepasumpassodelase rodeado por vrios camaradas. As mulheres fizeram uma reverncia, os homens se inclinaram cortesmente. Foime dito que conveniente felicitlo disse cordialmente com voz ressonante, pegandoamodoJohneestreitando.Oduquedeuumaolhadadeadmiraosmulheres. Equaldasdamasaafortunadafuturaesposa? Serei eu, Sua Excelncia espetou Isabel reprimindo seu aborrecido assombro. Desejou manter a farsa de seu compromisso em segredo at que a situao terminasse. "Ao demnio, contudo". Sua Excelncia o sorriso do John era pouco convincente, e seu rosto demonstrava

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consternao. Estouesperandoquemeapresentecomoconvmaestavisodeencantadorabeleza,seu verme. Johnlevouamoaocomplicadondagravata. Isabel,euapresentoolegendrioduquedeWellington.Milordapresentoaminhanoiva,a senhoritaIsabelAubrey. Umbrilhodeaprovaorefulgiunosolhosdoduquequandoaseguroupelamo. Senhorita Aubrey, voc quem se converteu em uma lenda por mrito prprio. "Defensoradasvivasdeguerra,defensoradosdesconsolados,mes,irmsepequenos"citouas palavraspublicadasnoTime(jornaldapoca). Vocfazumgrandeservioaseupas. Isabelseruborizou. Obrigado,milord.Tiveumgrandeapoiodeumdeseus... Ainda no encontrou para minha esposa uma nova cozinheira? interrompeua Wellington.Notereipazatqueconsigaumapiscouaseucortejouniformizadoetodosriram sarcasticamentecomorespondendoaumaindicaoexpressa."OH,Deus". Sintomuito,SuaExcelncia,norecebinenhumapetioemtalsentidoeladeuavolta. ris, Sophie, alguma de vocs...? ambas fizeram um gesto negativo com a cabea. Estava mortificada. De todas as solicitaes apresentadas, se extraviou justamente a do duque de Wellington, eraum...desastreimperdovel. Hanson, velha raposa! grunhiu Wellington despreocupadamente. Onde tem a cabea, meufilho? Eu...eu...gaguejoupresodopnico. Senhorita Aubrey, revise os bolsos do jovem. Achar meu donativo de duas mil libras e umanotadeladyWellingtonondeparticularizaespecificamenteasolicitudedeumacozinheira. John estava a bordo de sofrer um ataque do corao. nica pessoa que no podia contradizer era ao duque de Wellington, o heri que tinha derrotado ao Napoleo e feito de cereaisaomundodaruna. Orudosesossegounosalodefestaficandoperdidoemumprofundosilncio. John? insistiu Isabel, enquanto em seu interior saltava de alegria! John estava arruinado, a menos que apresentasse duas mil libras, as que obviamente no tinha. Era uma soma muito grandeparaapresentaremumprazotoperemptrio,sobretudoquandopassavatodasasnoites nas salas de jogo. Paris conseguiu tirar a corda do pescoo! Da Sophie, fundao... e a eles mesmos!Poderiamestarjuntos! Que bem conhecia seu inimigo! Que nobre e generoso havia sido para montar esta armadilhatobrilhante! Buscouo com o olhar por toda parte, mas no pde encontrlo. Sentiu seu flego na nuca; eumtoqueconsolador,familiar,nascostas.

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Hanson sentiu a voz profunda do Ashby atrs dela. Acredito que deve fundao de caridadedasenhoritaAubreyasomaexatadeduasmillibras. Encurralado,lordeJohnHansonfezanicacoisaquepodiafazer:fugir. Por toda parte estenderam duras expresses consternadas tais como: "Roubou o donativo doduquedeWellington!Rouboudinheirodafundaodecaridade!Ladromiservel!". StilgoeexplicouatodosqueocompromissofoiumafarsaparadescobriroroubodoHanson. Isabel,Sophieerisseestreitaramasmoscomfora. Comoaconteceutudoisto?foiademandaunnime. Nosedoconta?TudoobradoAshbyriuIsabel,brindandoumolhardeadoraopor cimadoombro.EleplanejoutudoemsegredocomoWellington.Deuodinheiroeanota. Ontemnoite,noWhite'sconfirmouele.Nomesmomomentodesuafuga. ComopodiasaberqueHansonnooentregariaaIsabel?perguntouSophieaoAshby. Exalouoarbruscamente. Aposteinisso. Ele brilhante, isso tudo o olhou de frente e ignorando multido apoiou as mos no peito,sorrindoamplamente.Oquefizparatemerecer?sussurroulhe. Comorostoemocionado,envolveuaemseusbraos. Todaminhavidaadoeciporamor,deumeoteusemqueeufizessenadaparamerecloe nunca me negou isso apesar do que disse ou fiz para perdlo. Minha pura de corao, rogo isso agora:meamesempre,porqueseuamormaisprezadoparamimqueaminhavida. Mon Coeur de Lion... Pensa que eu te escolhi? Ningum escolhe pessoa de quem nos apaixonamos. Rouboume o corao no dia em que Will te trouxe para casa e nunca mais pude recuperlo.Amo voc, simplesmente porque te amo. Que me corresponda o que me faz a mulhermaisfelizdomundo. Beijoua sorridente e com olhos cintilantes. Will foi quem nos uniu, ele me indicou que lesse suas cartas. Disseme "se alguma vez se sente sozinho e necessita uma famlia, v para a Isabel". BempeloWillriuela.Deveestarmuitoagradadocomelenestemesmomomento. Roubando a noiva de outro homem, Ashby? a voz divertida do Wellington os fez dar conta de repente da multido de deleitados espectadores, sua famlia e hussar includos, que os rodeava. Oclidoolharaenvolveuamorosamente.Emrealidade,elasempremepertenceuextraiu umpequenoobjetodobolso,segurouamodeIsabeletiroualuva. Desconcertada, observouo deslizar no dedo um diamante com forma de corao, obscenamenteenorme. Diabos, Ashby disse Stilgoe. Necessitar um guarda pessoal para circular pela cidade comesseanel. A mulher que possui o maior corao da terra merece o diamante de corao maior que na terra seproduziu beijou a mo. Duas vezes me disse "no". Esta vez no estou perguntando

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isso. Duasvezes?piscouconfundida.Euperdiasegundavez? Nopiquenique.Fugiudemim. Fugi quando tentou... "me seduzir". Obviamente interpretei mal sua inteno. Olhoua comolhospormenorizados. Acreditoquecorrompiavoctambmmurmuroubrandamente. Examinouoanelcomassombro. Aboaeducaooquediferenciaohomemdabesta. Aproximouoslbiosaoouvido. Unemulherebesta. Agora, basta Ashby, um pouco de decoro! repreendeuo Wellington com um brilho cintilantenosolhos. Seu ardor por esta beleza compreensvel, mas tenha em conta que tem a responsabilidadedeservirdeexemploaorestodoregimento. Eu sou? Paris pestanejou inocentemente. Bem, nesse caso... abraou a Isabel pela cintura,elevoua,eagiroubeijandoaardorosaeprofundamente. Seus hussar o aclamaram ruidosamente. Ouviuse um grande clamor. "Voa como o raio e golpeiacomoumtrovo!".Foiamaissinceraeemocionanteovaoquealgumsoldadorecebesse. PariseIsabelsedetiverameestreitaramamodeWellington. Obrigadoporsuaajuda. EstavasaldandoumadvidadehonrapeloquefezaGuardaImperialdoNapoleo. O que ele fez? perguntou Isabel ao duque, reclinandose contra o poderoso ombro de Paris. DemoliuosemWaterloorespondeuafetuosamenteoduqueolhandoaoAshby. Seu grupo estratgico de casacas vermelhas fez minha tarefa muito mais fcil reconheceuParis. Vocficoucomomelhorhomem,queridadisseWellingtonaIsabel. o que todos me dizem sorriu aParis apertando a mo entreas suas mas soube muito tempoantesdetodos. Eu desejo que sejam muito felizes o duque aplaudiu as costas a Paris. Desde este momentoficaisento. Obrigado Paris exalou. Isabel percebeu seu alvio como se sua alma fosse uma extenso dasuaprpria.Medeixapartirexplicoucomprofundoorgulho. Posso vender minha comisso e comear a viver minha vida contigo, querida. Juntos conseguiremosdeixaratrstodoopassado. Podemos comear a vida juntos esta noite sugeriu ela com voz rouca, com o corao palpitante,ecomumformigamentoexcitantepercorrendotodoocorpocomexpectativa. MeleveaGretnaGreen,lordeAshby. Negoucomacabea,imitandosuacaretaofendida.

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Eu no mereo um casamento naigrejacom flores, e umarecepo com champanha com minhafamliaeamigosnosdesejandoquesejamosfelizes? Proponhoalgoavocrespondeuimitandooporsuavez,aomesmotempoquedeslizava asmossobreasbandaschapeadasdeseuuniformeazulmarinho. Enquanto danamos uma valsa, poder me convencer para que me consiga suportar meses de tedioso cortejo antes de passar uma noite completa fazendo o amorcomo homem que amo... Umolhardedesejoferventelheobscureceuosolhos. Sevocoexpedessamaneira...

Fim
Se tiver que me amar, que s seja por amor de meu amor. No diga nunca: a amo por seu aspecto, seu sorriso, sua voz gentil ou um trao de seu carter que me agrada, que fez que nos sentssemosfelizesaqueledia... Porquetodasestascoisaspodemmudar,esabemeuamor?Atoamormorre...Nomequeira tampouco pelas lgrimas Que compassivo enxuga em meu rosto... Pois posso me esquecer de chorargraasati, Eassimperderseuamoremconsequncia!Poramordemeuamorqueroquemeame,paraque dureoamoreternamente. ElizabethBarretBrownin Comunidade:http://www.orkut.com.br/Community?cmm=94493443&mt=7

Grupo:http://groups.google.com.br/group/tiamatworld?hl=ptBR Blog:http://tiamatworld.blogspot.com/

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BoloEclles

Creso

Grosa

SansCullot

Hussar

Hussar

Plastron Cotillion

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PrgulaMilleFeuille

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