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DESCOMPOSICIN DE LA LUZ BLANCA Si hacemos pasar un rayo de sol (luz blanca) a travs de un prisma, podremos observar que se descompone

en los mismos colores que integran un arco iris. En esta experiencia prctica, el rayo de luz blanca del Sol al atravesar el prisma, se descompone en seis colores, que van del rojo al violeta. Como se puede apreciar en la tabla siguiente, cada uno de esos colores cuenta con su correspondiente longitud de onda fija y, por tanto, con diferentes frecuencias de ondas.

Colores de la luz blanca Rojo Naranja Amarillo Verde Azul Violeta

Longitud de onda ( ) en nm 627 770 (ondas de menor energa) 589 627 566 589 495 566 436 495 380 436 (ondas de mayor energa)

Cualquier onda electromagntica posee una determinada cantidad de energa que es inversamente proporcional a la longitud de la onda, es decir, a menor longitud de onda de luz visible, mayor ser la propagacin de energa. Dada esa propiedad, un rayo lser puede generar energa suficiente para a cortar metales, lminas de plstico o sustituir el bistur en operaciones quirrgicas tan delicadas como la de la vista. Al contrario de la luz blanca, cuyos rayos se consideran incoherentes por estar compuesta por ondas magnticas de frecuencias y longitudes de onda diferentes, la luz que proporciona un dispositivo lser se considera "coherente", porque est compuesta por un rayo de luz de la misma frecuencia y longitud de onda, amplificado miles de veces para incrementar su energa. Por ese motivo la luz del rayo lser es siempre monocromtica, siendo la roja la ms comn y conocida, aunque existen lseres de otros colores. En la tabla que se expone ms arriba se puede apreciar que dentro del espectro de luz visible el color violeta posee ms energa que el rojo, porque tiene una longitud de onda ms corta. La propagacin de las ondas de luz constituye el fenmeno fsico ms rpido del universo, pues sus rayos se desplazan por el espacio, e incluso por el vaco, a una velocidad aproximada a los 300 mil kilmetros por segundo. Esa velocidad tiende a disminuir cuando los rayos tienen que atravesar diferentes sustancias como el aire, el cristal o el agua. En la medida que una sustancia, elemento o materia afecte la velocidad de propagacin de las ondas de luz, as ser la refraccin que sufran sus rayos.

Descartes explic la formacin del arco iris y aos ms tarde Newton estudi la luz y logr descomponerla en los colores de su espectro por medio de un prisma - ao1666-.

Newton saba muy poco sobre la naturaleza de la luz, no saba que era una onda y menos an que era una onda electromagntica. Crea que estaba formada por corpsculos, pero consigui descomponerla en sus colores espectrales. Hoy sabemos que la luz es a la vez partcula y onda. Los seres humanos (y algunos animales) apreciamos una amplia gama de colores que, por lo general, se deben a la mezcla de radiaciones (luces) de diferentes longitudes de onda. El color de la luz con una nica longitud de onda o una banda estrecha de ellas se conoce como color puro. Al hacer pasar la luz por un prisma de cristal, las distintas longitudes de onda que componen el haz de luz viajan dentro de l a diferente velocidad y se curvan de manera diferente al entrar y al salir (doble refraccin al cambiar de medio) dando como resultado un haz desviado de la direccin inicial y con sus componentes separados. As surge el espectro solar.

Cada uno de los diferentes rayos de luz atraviesa el cristal con distinta velocidad y la velocidad media de la luz dentro del prisma es menor que en el vaco. La luz es una onda con un campo elctrico oscilante que interfiere con la partculas cargadas que hay en la materia. Cmo puedes obsevar en la imagen inicial de esta pgina, siempre que la luz incide en una cara se refleja y se refracta al mismo tiempo. Las radiaciones visibles estn comprendidas entre las siguientes longitudes de onda: desde 350 nm (nanometros) para el color violeta hasta 750 nm para el rojo. Las gotas de agua suspendidas en la atmsfera tambin descomponen la luz y forman el arco iris. Pulsa aqu para comprender este fenmeno usando un applet interactivo. Con ayuda de un prisma podemos analizar la luz blanca y los colores emitidos por los diferentes elementos: Na, C, He, etc. Podemos identificar y distinguir los elemento por los colores que emiten. Cada elemento tiene unos niveles energticos permitidos por los que circulan los electrones. Los saltos entre estos niveles son los que dan los tipos de radiaciones -los colores- que lo identifican. Cada elemento tiene un espectro caracterstico. A continuacin vemos las rayas de color emitidas por el carbono (el espectro del C):

El sodio (metal muy reactivo) emite una luz amarilla. Las lmparas que iluminan las carreteras son algunas veces de vapor de sodio. Los coches llevan luces emitidas por gases halgenos (son muy luminosas).