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A internet faz mal ao crebro?

Um grupo cada vez maior de pesquisadores acha que estamos nos tornando mais distrados e mais burros por causa do uso excessivo dos aparelhos digitais
ALBERTO CAIRO, PETER MOON E LETCIA SORG inShare10 | |

PREO ALTO O bilogo Hebert Campos, em Campina Grande. A internet abriu seus horizontes e acabou com sua concentrao. Perco de um lado, mas ganho do outro (Foto: Kleide Teixeira/POCA)

O escritor americano Nicholas Carr sentiu que algo estranho ocorria com ele h uns cinco anos. Leitor insacivel, percebeu que j no era capaz de se concentrar na leitura como antes. Na verdade, sua ansiedade disparava diante de qualquer tarefa que exigisse concentrao seus olhos procuravam a tela do computador ou do celular. O impulso de espiar na internet era quase incontrolvel, diz ele. Sentia que estava forando meu crebro a voltar para o texto, afirma. A leitura profunda, antes to natural para mim, tinha se transformado numa luta. Tal afirmao abre o livro The shallows What the internet is doing to our brains (Os superficiais O que a internet est fazendo com nossos crebros, ainda sem traduo no Brasil). Nele, Carr faz uma acusao serissima: a exposio constante s mdias digitais est mudando, para pior, a forma como pensamos. Ele e um punhado de autores respeitveis acreditam que, por causa do uso

excessivo de computadores e de outros aparelhos digitais, nosso crebro alterado e estamos nos tornando menos inteligentes, mais superficiais e imensamente distrados o inverso de tudo aquilo que fez de ns a espcie mais bem-sucedida do planeta Terra. Em vez de mentes juvenis inquietas e repletas de conhecimento, o que vemos nas escolas uma cultura anti-intelectual e consumista, mergulhada em infantilidades e alheia realidade adulta, afirma Mark Bauerlein, autor de The dumbest generation (A gerao mais estpida). No livro, ele antecipa uma nova Idade das Trevas, quando os indivduos que hoje so crianas e adolescentes chegarem maturidade. Bauerlein, professor na Universidade Emory, na Gergia, supervisiona estudos sobre a vida cultural americana. Ele acredita que as novas geraes, educadas sob a influncia das mdias digitais, so formadas por narcisistas despreparados para pensar em profundidade sobre qualquer assunto. Ele diz que uma pesquisa de 2006 com mais de 81 mil estudantes americanos de ensino mdio detectou que 90% deles leem ou estudam menos de cinco horas por semana embora passem pelo menos seis horas navegando na internet e um perodo equivalente assistindo TV ou jogando videogame. Indivduos que no sabem praticamente nada de histria, que nunca leram um livro nem visitaram um museu no tm mais do que se envergonhar. Tornaram-se comuns, afirma. Carr e Bauerlein no esto sozinhos. A jornalista Maggie Jackson, outra autora crtica da tecnologia, sugere que os mais jovens esto acostumados, por culpa da internet e do uso de celulares, leitura desatenta de textos cada dia mais breves e estilisticamente mais pobres. Os 140 caracteres que se podem escrever no Twitter, ela acredita, geram pensamentos mximos de 140 caracteres. Parece exagero, mas alguns estudos mostram que h motivos para preocupao. Uma consultoria chamada Genera divulgou um estudo alarmante sobre os efeitos do uso da internet entre os jovens. A empresa entrevistou 6 mil pessoas da gerao que cresceu usando a internet e concluiu que as coisas esto mudando radicalmente. A imerso digital afetou at mesmo a forma como eles absorvem informao, afirmam os pesquisadores. Eles no leem uma pgina necessariamente da esquerda para a direita e de cima para baixo. Pulam de uma palavra para outra, atrs de informao pertinente. Um efeito disso j foi notado por um professor da Universidade Duke. Ele reclamou com o autor de The shallows que no consegue mais que seus alunos leiam um nico livro do comeo ao fim, mesmo nos cursos de literatura.

GERAO VELOZ Jovens chineses jogam on-line e navegam na internet num cibercaf na provncia de Hubei. O crebro parece se adaptar ao ritmo do computador (Foto: Imaginechina/Corbis)

Se as crticas ao uso dos computadodores partissem apenas de intelectuais preocupados com a ruptura de padres tradicionais, no haveria problemas. Professores se queixando da preguia de seus alunos era comum nos sculos XX e XIX e, certamente, antes disso. Esse tipo de evidncia circunstancial pode ser facilmente contestado por exemplos contrrios, que existem abundantemente, mostrando que h milhes de jovens concentrados que leem e estudam com afinco. Mas os crticos vo alm das velhas reclamaes. Experimentos como o do professor de comunicao Clifford Nass, da Universidade Stanford, so mais difceis de rechaar. Eles sugerem que pessoas acostumadas ao funcionamento multitarefa do computador que permite fazer vrias coisas ao mesmo tempo tendem a imitar a mquina, tocando vrias atividades ao mesmo tempo. Escrevem, falam ao telefone, consultam a internet, ouvem msica. Tudo simultaneamente, ou quase. As consequncias so perversas. Elas erram, ficam irritadas por quase nada e qualquer estmulo as distrai. O estudo mostra que, quanto mais a pessoa se julga eficiente fazendo vrias coisas ao mesmo tempo, pior ela as faz. E, quando necessrio que se concentrem numa nica atividade por longo tempo, elas precisam de muito mais esforo. A Associao Americana de Psicologia define multitarefa como a tendncia a fazer mais de um trabalho que precise de ateno ao mesmo tempo, como falar ao telefone e escrever uma mensagem eletrnica. Ela diz que esse hbito promovido pelas novas tecnologias tornou-se um problema. Srio. O motivo simples: nossa capacidade de ateno limitada. Quanto mais ela fracionada, menos funciona. um problema que tem origem na evoluo da espcie. Fazemos bem uma coisa de cada vez e, mesmo assim, com grau limitado de concentrao. Apesar disso, estamos nos dividindo cada vez mais. Entre 2008 e 2009, um estudo da Basex, uma companhia americana especializada em consultoria para grandes empresas, concluiu que um trabalhador mdio passa mais de um quarto de sua jornada diria lidando com distraes do mundo

real (ligaes de telefone, conversas com colegas) e virtuais (e-mails, chats). Outro estudo, de RescueTime, revelou que, em mdia, um funcionrio que usa o computador o tempo todo acessa 50 vezes por dia a caixa de e-mails, 77 vezes programas de comunicao instantnea (MSN ou Google Talk) e 40 vezes as pginas da internet. O custo em ateno e produtividade imenso. Os pesquisadores dizem que, cada vez que interrompemos uma tarefa, ao voltar a ela podemos demorar mais de dez vezes o tempo da interrupo para retomar a ateno inicial.

O gacho Grson Worobiej, de 42 anos, analista de custos em Porto Alegre, sabe o que isso significa. Ele diz que a desorganizao de sua mesa migrou do papel para a tela. Gastava longos minutos para achar um arquivo perdido na caixa de e-mails e, enquanto o computador buscava, aproveitava para ler coisas na internet. Quando se dava conta, os minutos j tinham virado hora, e ele estava atrasado. Para tentar dar conta das tarefas, abria um grande nmero de janelas. Geralmente, tinha a sua frente a tela do email, trs planilhas diferentes e ainda o navegador, para os momentos em que queria espairecer. Quanto mais fazia, menos produtivo ficava. O antdoto para o problema de Grson comeou a vir do prprio computador. Ele usou a internet para pesquisar programas que pudessem ajud-lo a se organizar. E encontrou. Hoje, a primeira coisa que faz no dia planejar tudo, dentro do programa de gerenciamento de tempo. Fica menos ligado no e-mail porque desligou o alerta automtico de mensagens e passou a controlar seus acessos internet. Tambm reduziu o nmero de janelas e tenta fazer uma coisa de cada vez. Hoje, sou mais produtivo e trabalho menos, afirma. Existe o temor, entre os pesquisadores, de que a insistncia em comportamentos digitais obsessivos possa causar danos ou alteraes neurolgicos. Num estudo publicado pela revista eletrnica PlusONE, em junho deste ano, cientistas chineses analisaram a atividade cerebral de 18 adolescentes que passavam mais de dez horas por dia jogando na internet. Eles descobriram que regies cerebrais encarregadas do autocontrole e da capacidade de concentrao numa nica tarefa e de evitar distraes apresentavam um tamanho menor que a mdia. Os jovens mostravam tambm desempenho pior de memria. O professor Karl Friston, do University College London, diz, porm, que os resultados da pesquisa chinesa no so conclusivos, por dois motivos. Primeiro, porque os jovens estudados so viciados que fogem ao padro de uso geral da tecnologia. Segundo, porque a pequena quantidade de participantes no permite extrapolar os resultados para a populao em geral. Outras pesquisas, porm, esto detectando que quem usa demais a tecnologia sofre limitaes em relao aos demais. Depois de colocar 100 estudantes para realizar um monte de testes, Nass, de Stanford, concluiu que os usurios mais intensos de tecnologia pagam um preo elevado por seus hbitos. Eles so atrados por irrelevncias, diz o pesquisador. Qualquer coisa os distrai. Nos testes de ateno, em que se mede a capacidade de separar e filtrar informao, os tipos multitarefa se deram muito pior do que quem usa tecnologia com moderao. No teste seguinte, de memria, eles tambm tiveram desempenho relativamente pobre. Quanto mais elementos para memorizar, mais eles se afundavam. Surpresos, os cientistas desenvolveram um terceiro teste, para descobrir se os nerds eram bons pelo menos em saltar rapidamente de uma atividade para outra. Nem nisso eles se mostraram melhores. Eles no conseguiam se desligar da tarefa que estavam executando pouco antes, afirma o professor Eyal Ophir, que conduziu os experimentos. Os multitarefas no conseguem manter as coisas separadas no interior da mente. No crebro dos jovens viciados em jogos, a rea responsvel pela concentrao menor que a mdia "

A explicao para isso, segundo os crticos da tecnologia, est no conceito de neuroplasticidade uma palavra difcil que significa, essencialmente, a capacidade dos neurnios de criar novas conexes ou de reforar as j existentes, em resposta s experincias do dia a dia. Alguns cientistas temem que, por meio da neuroplasticidade, a arquitetura do crebro dos usurios de tecnologia seja irremediavelmente alterada. A verdade parece ser menos alarmante. Um exemplo o resultado de um estudo que comparou o comportamento de trs pessoas no acostumadas a usar a internet (chamadas imigrantes digitais) com o de trs indivduos que tinham crescido entre computadores (os nativos digitais). Os pesquisadores pediram aos dois grupos que fizessem uma busca no Google e navegassem pelos resultados enquanto a atividade de seus crebros era monitorada. O resultado mostrou que os nativos digitais completavam com mais rapidez a tarefa encomendada pelo pesquisador. Ficou claro tambm que uma rea do crebro relacionada ao planejamento de atividades conscientes se ativava com maior intensidade no crebro dos nativos digitais. At a, nada demais. A novidade que, depois de cinco dias, o crebro dos imigrantes comeou a se comportar de forma parecida com o dos nativos digitais. A neuroplasticidade tinha entrado em ao. Apresentado pelos crticos da tecnologia como surpreendente e at mesmo assustador , o resultado desse experimento , na verdade, trivial. Quem aprendeu a dirigir sabe como . Nos primeiros dias ao volante, tudo parece novo e difcil. Depois, o ato torna-se mecnico. Os clculos de tempo e distncia que pareciam antinaturais so internalizados. O crebro cria novas conexes entre os neurnios e muda em funo do aprendizado. As pessoas dizem que aprenderam, no que seu crebro foi alterado. Mas a verdade que o crebro mudou. Que ele seja modificado pela tecnologia no constitui, portanto, motivo de alarme. Ele se modifica o tempo todo, em resposta a quase tudo. H outros motivos para no se preocupar em demasia com as transformaes do crebro. Em primeiro lugar, porque elas parecem ser reversveis. Do mesmo jeito que os neurnios criam conexes novas o tempo todo, essas conexes podem tambm se enfraquecer pela falta de uso. Algum que mude os hbitos de uso de tecnologia pode voltar a ter um crebro normal como explica o neurocientista portugus Antnio Damsio, um dos maiores especialistas mundiais no assunto. Para conseguir processar, analisar e responder grande quantidade de informaes do mundo virtual, o crebro precisa se adaptar a seu tempo acelerado, afirma Damsio (leia seu artigo exclusivo na pgina 80). Ele d conta do recado por ser plstico e adaptvel s novas condies, ainda que cobre um preo na reduo da capacidade de concentrao. Mas a dificuldade de concentrao no irreversvel. Acreditar nisso bobagem. Qualquer criana e adolescente com um nvel de inteligncia normal capaz de aprender a se concentrar e desenvolver os mesmos padres de ateno e reflexo das geraes de seus pais e avs, diz Damsio. Embora esteja claro que a neuroplasticidade uma via de mo dupla ela modifica o crebro, mas permite que ele seja modificado de volta , ainda h confuso sobre o que realmente possvel alterar no crebro humano pelo uso da tecnologia. O psiclogo Steven Pinker, autor de livros fundamentais sobre o funcionamento da mente humana, insiste que o crebro no uma massa de argila inteiramente moldvel. A experincia no redesenha nossas capacidades bsicas de processamento de informao, diz Pinker. As pessoas podem se educar para ler mais rpido na internet, mas os resultados sero limitados pela estrutura do crebro e dos neurnios. Chega um ponto em que as

mudanas cessam, por mais impulsos que venham do mundo exterior da tecnologia ou de qualquer outra rea.

MENOS MAIS O analista de custos Grson Worobiej, de Porto Alegre, no computador do trabalho. Ele fazia tudo ao mesmo tempo com baixa produtividade (Foto: Ricardo Jaeger/POCA)

A professora Andra Jotta, pesquisadora do Ncleo de Pesquisa de Psicologia em Informtica da PUC de So Paulo, duvida at mesmo que haja mudanas reais na cognio humana por causa dos computadores. As pessoas no perderam a capacidade de se concentrar. O que vemos aqui um excesso de foco no mundo digital, diz ela. H quem entre to fundo no mundo virtual que se esquece do real a sua volta. Em um dos casos estudados por ela, o paciente via pornografia na baia de trabalho, alheio ao fato de estar em um lugar pblico. Em outros, as pessoas deixavam de dormir ou ir ao banheiro para no largar um jogo. A concentrao parece estar ali, mas o foco est voltado para outras coisas, afirma. Ainda que a internet cobre um preo de seus usurios, como afirma o neurocientista Damsio, as crticas a seu uso ignoram um efeito positivo de sua disseminao: a conexo intelectual de milhes de pessoas que, de outra forma, no seria possvel. Ela tem potencial de mexer com a inteligncia do planeta inteiro. As redes sociais s quais nos integramos reais ou virtuais exercem uma influncia considervel sobre nosso desenvolvimento individual. Como sabem os pedagogos, um ambiente estimulante aumenta a possibilidade de que a inteligncia se desenvolva. Muitas das grandes ideias no nasceram de mentes privilegiadas trabalhando em laboratrios silenciosos. Nas palavras de Steven Johnson, autor de De onde vm as boas ideias, elas emergem de espaos de conexes, da coliso entre diferentes vises, sensibilidades e especializaes. No por acidente que a maior parte da inovao cientfica e tecnolgica do ltimo milnio tenha sido produzida em centros urbanos abarrotados e cheios de distraes. Em outras palavras, a inteligncia parece ser contagiosa. No sculo XXI, a internet pode ser o vetor de contgio.

Os neurologistas dizem que a perda de concentrao causada pela internet no irreversvel " H at um grupo que defende uma ideia primeira vista delirante: a conexo de bilhes de pessoas internet permitir a emergncia, no futuro, de uma espcie de inteligncia em rede, capaz de transcender o potencial de cada um de seus ns. O jornalista e escritor Kevin Kelly, um dos fundadores da futurista revista Wired, acredita que a tecnologia segue as regras da evoluo natural e evolui em simbiose com o ser humano. No futuro, ele enxerga uma fuso total do ser humano com as mquinas, at que uns sejam indistintos dos outros. Kelly chama o aglomerado de tecnologias fsicas (ferramentas) e conceituais (ideias) de Technium. No preciso partilhar essa viso fantasiosa para entender o lado positivo da conexo humana por meio da internet. O bilogo Hebert Bruno Campos, de Campina Grande, na Paraba, um bvio beneficirio dessas conexes. Aos 28 anos, ele mora com os pais e dois irmos. A proximidade da Chapada do Araripe, um dos mais ricos stios de fsseis do pas, fez com que Hebert, desde os 7 anos, tivesse certeza do que seria quando crescesse: paleontlogo. Sonhar era fcil. Realizar o sonho, difcil. Ainda mais vivendo to longe dos grandes centros do Sul e do Sudeste. Mais complicado ainda quando se sabe que Hebert superdotado e tem grande dificuldade de estabelecer relacionamentos sociais. Descobri a internet aos 14 anos. Minhas primeiras amizades foram feitas via internet, diz ele. Minha adolescncia foi vivida na frente do computador. Agora, Hebert se prepara para ingressar no mestrado em paleontologia. Graas internet, conseguiu fazer amigos que o visitam em casa. Mas h um preo. Ele admite que a ultraexposio internet que o ensinou a fazer vrias coisas ao mesmo tempo tambm ajudou a torn-lo ansioso e dispersivo. As ferramentas digitais me tiraram do isolamento e me conectaram com o mundo. Permitiram que eu conhecesse paleontlogos brasileiros e estrangeiros, diz ele. Mas, quando preciso estudar ou ler um livro, calculo o tempo que terei de ficar desplugado da internet. Basta ler uma pgina para que eu perca a concentrao e comece a pensar nas mensagens que devo ter recebido e terei de responder. Hoje, ele tenta estabelecer alguma distncia dos meios digitais. Entre a tela do notebook e o teclado do smartphone, ainda passa oito horas por dia plugado. Estou tentando balancear minhas duas vidas, a real e a on-line. Perco de um lado, mas ganho de outro, afirma.

As evidncias do benefcio da conexo propiciada pela rede esto por toda parte. Os maiores centros de inovao, como o Vale do Silcio, na Califrnia, Estados Unidos, surgem da enorme concentrao de gente brilhante, bem-educada e hiperconectada. As empresas que quebram padres so as que conseguem juntar grupos de profissionais notveis sob um mesmo teto. De alguma forma, as relaes que tais indivduos criam dentro das empresas ou mesmo no ciberespao elevam as capacidades cognitivas de todos eles. A teoria da evoluo das espcies, que o filsofo Daniel Dennett chamou de a maior ideia cientfica de todos os tempos, no foi produto apenas dos 20 anos que Charles Darwin passou mergulhado nos estudos prticos e tericos da natureza. Beneficiou-se tambm da impressionante troca de cartas que ele mantinha com colegas e amigos de porte intelectual equivalente. Darwin parece ter escrito mais de 15 mil cartas ao longo da vida, discutindo suas ideias e seus sentimentos. Se ele tivesse nascido no sculo XX, teria sido usurio ativo de e-mail e redes sociais. Se a exposio constante a telas de televiso, computadores e celulares fosse capaz de emburrecer seus usurios, seria razovel uma queda planetria no quociente intelectual (Q.I.) nos ltimos dez, 20 ou 30 anos. Mas aconteceu o contrrio. Depois de 60 anos de TV e de mais de duas dcadas de uso cotidiano da internet, o Q.I. no para de crescer. Se um adolescente mdio de hoje viajasse para o passado e fizesse o teste de Q.I. em 1950, conseguiria um resultado de 120, considerado elevado. Segundo clculos de Pinker, um cidado comum de hoje tem Q.I. maior do que 98% das pessoas em 1910. Se um cidado de 1910 fizesse o teste hoje, seu Q.I. medido pelos padres atuais seria 70 to baixo que estaria prximo do retardamento. verdade, porm, que o Q.I. mede um tipo especfico de inteligncia (lgico-racional) e no pode ser usado, sozinho, para avaliar se a humanidade est emburrecendo ou no. De todo modo, os apocalpticos da catstrofe digital tampouco explicam outro fenmeno que desafia seu pessimismo: por que as sociedades mais interconectadas do mundo so tambm as que apresentam melhores ndices de desempenho na educao? Pases como Dinamarca, Finlndia, Austrlia e Coreia do Sul esto entre os dez mais conectados do planeta assim como entre os dez primeiros no ranking de qualidade escolar da ONU. Parece que a banda larga ajuda no desenvolvimento intelectual dos jovens ou, pelo menos, seus efeitos nocivos podem ser combatidos por bons professores e uma educao slida. A desconfiana em relao s inovaes uma constante humana. Sempre recebemos as novas tecnologias com um misto de esperana e receio. H 2.400 anos, o pensador grego Scrates temia que a escrita acabasse com a memria das pessoas. Ele previu que a possibilidade de registrar pensamentos por meio de smbolos sobre uma tbua de cera levaria a um enfraquecimento da mente e do raciocnio. O surgimento da imprensa de Gutemberg, na Europa da Idade Moderna, provocou uma reao parecida em alguns elitistas. Eles achavam que a difuso macia de livros provocaria a banalizao da cultura. Aconteceu o oposto. Em retrospecto, pode-se dizer que a difuso de conhecimento invariavelmente um fenmeno positivo. Com a internet, evidente que a humanidade ganhou nesse quesito. A dvida diz respeito quilo que perdemos. Algo

que um dia poder parecer to ridculo quanto as palavras de Scrates sobre a escrita ou to essencial quanto o resto de suas ideias