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Disponibilizao: Jossi Traduo: Dani P.

Reviso: Silvia Helena Formatao: Ctia Alencar

PREFACIO Londres, 1770 I Plida e agitada, a moa descia pela escada apertando a velha bolsa e tratando de no soluar. As bochechas molhadas pelo pranto, aqueles olhos azuis cheios de triste resignao. Jenny tinha s dezesseis anos. Fazia um ano que estava em Montagu Square. Uma moa recm chegada do campo, forte, de bochechas rosadas, uma mais entre os milhares de moas que chegavam a Londres em busca de trabalho. Agora estava magra; os dourados cachos de seu cabelo, totalmente despenteados; a flor da juventude, perdida. Despedida e sem referncias, no acreditava poder encontrar outro emprego. Ele estava de p no vestbulo debaixo. Vaidoso, altivo. Seus lbios desenhavam a careta de um sorriso enquanto observava moa a que tinha usado e da qual j havia se cansado. Jenny caminhava lentamente e desafiante para a porta, pois nenhum dos serventes da casa utilizava a entrada principal. Lorde Mallory arqueou uma de suas escuras sobrancelhas, como se o espetculo o divertisse, mas no fez nenhum movimento para det-la. A moa se deteve, e por um instante pareceu como se fosse explodir outra vez em pranto, a implorar, rogar que a permitisse seguir trabalhando como faxineira. Ele franziu o cenho, ergueu-se, e j no parecia divertir-se.
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Jenny o olhou com aqueles olhos azuis e tristes que tinham perdido a inocncia fazia tempo, mas no implorou. S o olhou, sem esperana, destroada. Em seguida abriu a porta e saiu. No tinha dinheiro, nem educao, nem esperanas de sobreviver, a menos que se unisse ao triste desfile de milhares de prostitutas que abundavam por Londres. Estremeci de lstima ao v-la partir. Sobrepesando a minha educao e o sangue aristocrtico que corria por minhas veias, minha atual posio era to insegura como tinha sido a dela, e sabia que era fcil que eu tambm corresse a mesma sorte. Lorde Mallory suspirou e se adiantou para fechar a porta que Jenny havia deixado aberta. Virou, olhou para cima e me viu de p no meio da suntuosa escada. Seus lbios desenharam de novo aquele sorriso, e no brilho de seus olhos escuros era fcil adivinhar sua inteno. Eu sabia muito bem por que havia mandado Jenny rua. Sabia que eu ia ser sua prxima vtima. A preceptora de seus filhos certo, embora no deixasse de ser uma empregada, e os homens como Lorde Mallory consideravam que qualquer mulher atraente que trabalhasse para eles lhes pertencia. Olhou-me, e em seguida fez um gesto com a cabea, como assentindo. Voltei-me e com passo acelerado subi a escada, para o quarto dos meninos. No estavam. Tinham ido passar trs semanas na casa de seus avs, no campo. Amanh pela manh, Lorde e Lady Mallory iriam tambm, e estariam fora durante uma semana. Dispunha, ento, de uma semana, sete dias, antes que fizesse seu primeiro movimento. Ultimamente s a presena dele me fazia estremecer at o ponto de no poder dissimular meu medo. Antes havia estado ocupado com Jenny, e no prestava muita ateno nova preceptora. Mas
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quando comeou a cansar-se da moa, cujo quarto visitava quase todas as noites, comeou a me olhar com desejo cada vez que nos encontrvamos no vestbulo. Tambm comeou a visitar com freqncia o quarto dos meninos. Os ignorava; fazia-me muitas perguntas. Suas intenes eram claras. Durante a ltima semana tnhamos estado brincando discretamente de gato e rato, e posto que Jenny tinha ido embora, eu sabia que agora a discrio seria substituda por um aberto ataque. Estava disposto a me possuir, e os homens como Robert Mallory jamais vacilavam em tomar o que queriam, inclusive pela fora se fosse necessrio. Ao entrar no quarto dos meninos descobri que estava tremendo por dentro. A repentina demisso de Jenny havia me inquietado terrivelmente. Era uma prova evidente da crueldade de Lorde Mallory. Podia me despedir da mesma maneira, e minha situao seria exatamente to grave quanto a dela. Sabia que havia tido muita sorte ao conseguir este primeiro trabalho em um momento em que o necessitava tanto. S me restava um punhado de moedas quando Lorde Mallory me falou para confirmar que o posto era meu. Uma e outra vez tinham me rechaado: era muito jovem, diziam, muito inexperiente, muito atraente. Se a preceptora de Robbie e de Doreen no tivesse ido embora, se Lorde Mallory no tivesse necessitado desesperadamente de algum que a substitusse... tentava no pensar no que poderia ter acontecido quando essas poucas moedas se acabariam e tivessem me expulsado do humilde e msero quarto da penso. Turvada por estes pensamentos, avancei para o espelho e me observei atentamente, enquanto no intenso azul de meus olhos se refletia o medo interior. Desejei ter mais anos, ser plida, feia e sem atrativos. Nunca tinha
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sido vaidosa, mas sabia que era uma mulher muito bonita. No povoado, os homens me buscavam j quando cumpri os treze. A filha da dona de cantina lhes parecia a presa mais fcil, mas eu havia ignorado seus grosseiros convites e esquivado suas torpes carcias. Mais tarde, naquele caro e refinado colgio para senhoritas, meu abundante cabelo acobreado, minhas mas do rosto salientes e esculturais, meu esbelto e sinuoso corpo, faziam com que as outras moas me vissem com maus olhos. Tinha os nobres e frios traos de meu pai; a seduo e a intensa cor de minha me. O resultado era algo admirvel e extraordinrio. Apesar de sempre usar o cabelo recolhido em tranas, no podia ocultar seu intenso brilho, nem castanho nem ruivo, mas sim ambos os tons combinados, resplandecendo com uma acobreada luminosidade. Igual a meu penteado, meu vestido marrom era srio e austero, de mangas longas e gola alta, e, no entanto, s contribua a que ressaltassem ainda mais os slidos seios e a fina cintura. Por muito que tentasse me esquecer de meu corpo, continuava sendo o tipo de mulher a que os homens esto sempre procurando. Se admirando? perguntou. Virei rapidamente. Era Lorde Mallory, apoiado contra o marco da porta. Olhava-me com esses olhos escuros e zombadores enquanto seus carnudos e sensuais lbios jogavam com um sorriso. As mulheres sempre o mimaram muito, e agora, aos trinta e quatro anos, exibia seu magnetismo com a maior naturalidade, e dava por certo que, com apenas estalar os dedos, qualquer mulher se entregaria. A maioria o fazia, e ele aceitava sua adulao com uma espcie de tdio, como se fosse algo que toda mulher lhe devesse. Parece nervosa, Marietta observou.
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Jamais me havia chamado por meu nome de batismo. Antes sempre havia sido miss Danver. O olhei, tentei me manter serena e lutei para esconder meu medo. Lorde Mallory era totalmente consciente de minha apreenso e desfrutava com isso. Sentia-se to seguro de si mesmo, to tranqilo... Qualquer mulher a que houvesse olhado como estava me olhando agora teria sentido um calafrio. Compreendi que Lorde Mallory tinha que ter uma mulher em todo instante, algum novo, algum que o fizesse sentir-se superior ao sexo frgil. Lady Mallory no contava. Tratava-a com a mesma indiferena com que tratava a seus filhos, e a agradava de vez em quando s para se assegurar que ainda continuava sendo sua escrava. Havia poucos segredos entre os escravos, e eu sabia que nunca a havia amado. Nem sequer Lady Mallory fazia iluses a respeito. Havia se casado com ela por seu dinheiro, e ela estava fascinada com a idia de que a imensa riqueza de seu pai, um rico comerciante, permitiria unir-se a um ser to brilhante e, alm disso, membro da nobreza. Parece que fui negligente disse. Negligente? Estive descuidando de minhas... obrigaes respondeu. Ah, sim? Faz j... quanto? No faz j seis semanas que est aqui? Em todo esse tempo no mantivemos uma verdadeira conversa. Falamos dos meninos, obvio, mas no foi nunca um verdadeiro dilogo. No te perguntei se... mm... se est cmoda. Fez uma pausa, e suas lnguidas plpebras baixaram suavemente por aqueles olhos escuros e brilhantes. Est contente de estar aqui, Marietta? Estou... estou muito contente com o trabalho.
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Estive fazendo algumas investigaes a respeito de ti continuou dizendo, arrastando cada palavra com lentido. Descobri coisas muito interessantes sobre seu passado. No tinha referncias quando se apresentou para o trabalho, mas pareceu-me... adequada. Falou de sua educao, e me mostrou o diploma que lhe concederam naquele colgio to distinto Lorde Mallory duvidou um instante antes de continuar; mas h algumas coisas que esqueceu mencionar. No pensei que fosse necessrio respondi. Surpreendia-me minha prpria calma, mas no estava disposta a me mostrar assustada por algo que no era minha culpa. No me envergonhava de meus pais. Estava claro que sabia algo deles, mas eu no pensava me desculpar. Seu pai era o duque de Stanton adicionou. Assim . Uma antiga e distinta famlia, uma das mais distintas; uma autoridade em Cornwall durante vrias geraes. Sua me, entretanto... parece que no descendia de to alta linhagem. Minha me era dona de uma cantina em Rede Lion, no povoado onde nasci. Nasci de um casamento, sim, mas minha me foi... Muito generosa com seus favores, pelo que parece. Criou-lhe e s vezes voc mesma chegou a trabalhar na cantina, conforme entendi. Jamais soube quem era seu pai, at que sua me morreu de pneumonia quando tinha quatorze anos. Naquele tempo, seu pai era vivo e sua esposa no havia lhe dado filhos. Era um homem s, e o divertiu a idia de me tomar a seu cargo... Meu pai me queria o interrompi.
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No duvido. Ensinou-te a falar, a se vestir, e a se comportar como uma jovem aristocrata. A filha da dona de cantina desapareceu para converter-se em uma elegante dama da alta sociedade. A enviou ao colgio para que lhe dessem os ltimos toques de refinamento, com a esperana de poder te casar com algum respeitvel comerciante de classe mdia... Outra vez fez uma pausa. Brincava comigo, esperava que me pusesse a chorar. Mas no foi assim expliquei com serenidade. Meu pai morreu umas semanas depois de que eu terminasse o colgio para retornar a Stanton Hall. Seu sobrinho, George Stanton, herdou tudo e se converteu no oitavo duque de Stanton. Deu-se conta de que minha presena o incomodava, e me atirou rua. Tinha muito pouco dinheiro, o suficiente para vir a Londres e alugar o quarto de uma penso enquanto procurava trabalho. E eu te contratei adicionou. E agora? Esperou. Lorde Mallory arqueou uma sobrancelha, e fingiu ficar surpreso. Agora? repetiu. Creio que pensar me despedir. Te despedir? Arqueou ainda mais a sobrancelha. Minha querida Marietta, eu quero te ajudar. Da mesma maneira que ajudou Jenny? No pude evitar perguntar. Jenny. Ah, isso foi outra coisa. Era uma ignorante, uma simples criada que no sabia nem pensar, nem ler, nem escrever. Deu-me lstima e... bom... tentei fazer sua vida um pouco mais agradvel. Mas se mostrou muito ingrata. Tornou-se dominante e agressiva, pensou que meu interesse por ela conferia certos direitos. E por isso a expulsou.
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No deve preocupar-se com Jenny. Encontrar algum homem que a proteja; provavelmente vrios. As de sua classe sempre acabam na rua. inevitvel. Estava surpreendida de minha prpria valentia, mas no podia me conter. Sua arrogante superioridade era insuportvel. Porque tinha dinheiro, porque era um aristocrata, pensava que podia ser o Deus dos desamparados, e ao ser um homem atraente pensava que automaticamente poderia escravizar qualquer mulher que se desejasse muito. Minhas bochechas ardiam. Lorde Mallory esboava um sorriso. valente disse , e eu gosto disso. Todo homem se agrada com um desafio de vez em quando. Voc acredita... Eu acredito que um autntico desafio, Marietta. Faz tempo que a desejo. Eu... eu no sou como Jenny. No sou uma de suas... Claro que no se apressou a dizer. Voc muito especial. Dei-me conta desde o comeo. Estive... um pouco ocupado com outras coisas, mas agora penso te dedicar mais ateno. Temo que v perder o tempo, Lorde Mallory. No acredito. Olhe, Marietta, eu sei que no a pura e tmida virgenzinha que finge ser. Sorriu. Cruzou com passo lento o quarto e se deteve precisamente frente a mim. Estava to perto que podia cheirar seu perfume, esse penetrante aroma masculino de carne e suor. Usava as mesmas roupas para ir cidade, e a elegncia de seu traje parecia acentuar esse halo magntico que o envolvia. Vamos ser muito bons amigos me assegurou.
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Equivoca-se, Lorde Mallory. Outra vez brilhou seu sorriso. Seus olhos se encheram de uma sarcstica escurido. Seu rosto estava s a uns centmetros do meu, e pude ver a pequena cicatriz na comissura de seus lbios carnudos e sensuais, as escuras marcas sob os olhos. O corao pulsava com fora, e meu interior tremia. Detestava-o, e tambm o temia, mas sua proximidade me produzia uma sensao fsica impossvel de ocultar. Me deixe s murmurei. Por favor... Na realidade no isso o que quer. Apesar de sua educao, suas finas maneiras e sua cultura, leva o sangue de sua me nas veias. A pessoa que enviei para fazer as investigaes realizou um bom trabalho. Inteirou-se de tudo o concernente a ela. Era muito generosa quanto ao sexo: nunca pde resistir a um jovem e fornido campons, a um atraente marinheiro. Inclusive poderia dizer-se que isso lhe causou a morte. Se ela e seu bonito pastor no tivessem ido juntos ao bosque, se no os tivesse surpreendido a tormenta... Como se atreve! No tem direito a falar dela nessa... Leva seu sangue nas veias. Rebela-te contra isso. Est lutando agora, mas est a, em suas veias. Uma mecha de seus escuros cabelos caiu sobre sua testa. Com uma mo o jogou para trs. linda, Marietta; muito linda para ficar encerrada no quarto dos meninos. Tenho planos para ti, planos magnficos. Vou te fazer feliz. No imagina que felicidade... Suavemente, com deliberada placidez, agarrou-me entre seus braos; quando tentei escapulir, riu entre dentes e me abraou com mais fora. Seus
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olhos brilhavam ao me olhar, e seus lbios separaram-se enquanto inclinava a cabea e me aproximava ainda mais dele. Abri a boca para protestar, mas antes que pudesse dizer algo sua boca aprisionou a minha. Foi um beijo prolongado, que demonstrava uma grande habilidade na arte de beijar; seus lbios apertavam, exploravam, saboreando os meus. Por um momento permaneci rgida em seus braos, mas enquanto me beijava senti que a debilidade ia se apoderando de mim, e me derreti abraada a ele, contra minha vontade. Quando por fim me liberou, na escurido de seus olhos brilhava o triunfo. Gostou, bela. No trate de fingir que no. Eu... Voc necessita um homem. Uma mulher como voc... uma mulher como voc sempre necessita um homem. Est feita para isso. Sua forma de falar to formal, esses vestidos to srios que usa, no podem esconder o que . Amadureceu, est pronta para a colheita... e morre de vontade. No certo! Eu... Pode pensar que no, querida, mas dentro de muito pouco estar muito agradecida... Lady Mallory pigarreou, ao tempo que Lorde Mallory se virava. Sua esposa estava de p junto porta. Eu no a havia visto chegar, e no tinha idia de quanto tempo estava ali. Havia ouvido tudo? O que havia visto? Nem seu fino e anguloso rosto nem seus olhos tinham expresso alguma. Usava um vestido branco de seda com um formoso colar de esmeraldas ao redor do pescoo. As pedras pareciam brilhar como cintilantes fogos verdes e azuis, e sua espetacular beleza s faziam com que seu pescoo parecesse mais enxuto e sua ctis mais plida. O cabelo, loiro e opaco, estava recolhido no alto da
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cabea, em um primoroso penteado. Lady Mallory seguia sempre as tendncias da ltima moda, mas a verdade era que a moda no lhe sentava bem. Estava aqui, Roubem disse com voz fria e metlica. Procurei-te por toda parte. Seu marido no se zangou nem um pouco. Estava falando com a senhorita Danver replicou tranqilamente. A respeito dos meninos adicionou. obvio disse ela. Seus olhos azuis me olharam com rancor. Desde o primeiro instante Lady Mallory havia manifestado seu desagrado. Inclusive havia discutido com seu marido por ter empregado uma garota to jovem e inexperiente. Agora, enquanto me olhava, senti que faria tudo que estivesse a seu alcance para se desfazer de mim o mais cedo possvel. Ser melhor nos apressarmos, querido disse. Ah... sim. No quero chegar tarde. Virou-se um momento para mim, ainda com seu zombeteiro olhar nos olhos. O claro ressentimento de sua esposa o fascinava e o fazia sentir-se ainda mais seguro de sua faanha. Havia um acento de jactncia em sua voz quando me falou, em um tom to baixo que quase no pude ouvir. Sinto muito, querida, mas tenho que ir ao campo. Compromisso de famlia j sabe. Mas quando voltar... Deixou a frase no ar, mas seus olhos se encheram de sedutoras promessas. Tocou-me ligeiramente no brao, e em seguida cruzou o quarto para reunir-se com sua esposa. Ela golpeava nervosamente o p contra o cho. Seus olhos brilhavam com dio, e enquanto caminhava para o vestbulo sua voz soava estridente e zangada. No pude
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evitar ouvir o que dizia. Assim que outra vez estamos com o mesmo! E agora com a preceptora. No te bastou com essa pobre criadinha? Tem que me humilhar sob meu prprio teto? No tem bastante com as atrizes e as cortess, que agora... Disse que tiraria de cima Jenny a interrompeu, j cansado, e te prometi que ia passar uma semana contigo no campo. No isso suficiente? O fato de que troque umas poucas palavras com a preceptora te faz supor j que... No vou permitir, Robert! Simplesmente no vou tolerar que... Renuncio a importantes compromissos de negcios para poder passar alguns dias longe de Londres, contigo e com os meninos, e voc segue pensando que... Continuaram descendo a escada e j no pude me inteirar do que diziam. Em seguida ouvi que o mordomo abria a porta da rua, e fora os cascos dos cavalos golpeavam contra a pavimentao enquanto o chofer trazia a carruagem das cavalarias, situada na parte posterior da casa. Ouviu-se o rudo das rdeas; o opaco som do girar das rodas enquanto a carruagem se afastava. Permaneci de p no quarto durante um longo momento, aturdida, como se estivesse vazia. Sabia o afortunada que era por ter este emprego. Recebia um salrio respeitvel, um quarto cmodo e boa comida. Se o perdesse, se ele me despedisse... O que vou fazer?, perguntava-me. O que vou fazer?

II
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Fazia trs dias que se foram, e durante esses trs dias havia permanecido em um estado de alerta, a salvo, segura, mas sabendo que tudo ia acabar logo. Lorde Mallory no demoraria em chegar, e aconteceria o inevitvel. E eu no tinha idia do que devia fazer. Escurecia. Estava sentada nos jardins, debaixo de um frondoso olmo. S os residentes da rea podiam acudir a estes formosos e bem cuidados jardins; cada famlia tinha uma chave que abria a entrada lateral. Havia me apropriado descaradamente da chave dos Mallory e, enquanto o ltimo sol da tarde enviava seus tnues e quase apagados raios, fiquei a pensar em todas as estranhas voltas do destino que havia me levado at ali. Havia sido uma menina feliz. Uma aluna brilhante na escola do povoado, sempre disposta a aprender, sem me importar que os outros meninos se separassem de mim e com freqncia se burlassem. Minha me e eu vivamos em uma pequena habitao na parte superior do Rede Lion. Sempre estava presente o som das risadas e de vozes masculinas, o aroma de cerveja e serragem, tudo naquela atmosfera alegre e jovial. Minha me, linda, vivaz e de bom carter, amava-me, e tambm amava a cantina, e amava aos homens que incessantemente disputavam sua ateno. Era mundana, generosa e espontnea, e embora muitos dissessem que era m, eu sabia que no era certo. medida que ia crescendo comecei a ajud-la com o trabalho. Tambm gostava dos homens, com seus elogios e suas brincadeiras, mas tratava habilmente de manter afastados aos que tomavam muita confiana. Lembro aquela terrvel noite em que minha me chegou com o cabelo empapado e a roupa molhada que colava ao corpo e acentuava suas curvas. despediu-se do jovem e atraente pastor com um beijo e, fatigada, subiu a
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escada at nosso quarto. Quase imediatamente caiu doente, e seu resfriado se converteu logo em pneumonia. Quando soube que ia morrer, enviou uma mensagem a meu pai na qual lhe rogava que fosse me buscar e velasse por mim no futuro. No receber a nota saiu imediatamente de Stanton Hall e veio estalagem. Ela pegou minha mo e olhou a meu pai, de p junto ao leito. Sorriu. Sabia que ia me proteger. Poucos minutos depois, morreu. Senti-me desolada. Meu mundo parecia derrubar-se, mas meu pai se encarregou de tudo e me ofereceu outro mundo em lugar de que havia perdido. Em seus bons tempos o duque de Stanton havia sido um famoso libertino, um homem impetuoso ao que nada lhe importava e que havia escandalizado a todo o povo com sua ultrajante conduta. Mas essas coisas pertenciam j ao passado. Quando eu o conheci tinha j mais de cinqenta anos e sua sade era precria. Um homem vivo de olhos marrons e tristes, de cabelo prateado, que se alegrava de poder cuidar de algum depois de tantos anos de solido em sua velha e suntuosa manso. Sem lhe importar nada com o que pudesse pensar a sociedade, recebeu-me com os braos abertos e me encheu de cuidados. A casa logo se encheu de preceptoras e costureiras que se encarregaram de transformar filha da dona de cantina em toda uma dama de sangue azul. Ao final de um ano resultava difcil acreditar que eu pudesse ter sido outra coisa. Tive a melhor educao que possa pagar-se com dinheiro e embora meu sangue no fosse azul cem por cento, eu era to refinada como pura, e to aristocrtica como se tivesse nascido entre tanta riqueza. Logo comecei a amar meu pai, e ele comeou a me amar, e durante quatro anos e meio minha vida foi como um sonho maravilhoso. Mas isso tambm teve um trgico final.
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Terminei meus estudos e, no retornar a casa, encontrei meu pai gravemente doente e aos cuidados de seu sobrinho George Stanton. A George, homem corpulento, de mau gnio e avaro, minha presena em Stanton Hall lhe incomodava. Segundo a lei de primogenitura, herdaria Stanton Hall e tudo o que isso inclua. Entretanto, sentia uma profunda averso para mim. Poucos dias mais tarde, quando meu pai morreu, depois de um repentino ataque, George no demorou para me expulsar de casa. Nem sequer me permitiu que assistisse ao enterro. Minha nica sada era tentar conseguir algum tipo de emprego. Graas a minha educao, reunia todas as condies necessrias para trabalhar como preceptora. E assim cheguei a Londres, com muito pouco dinheiro e duas malas repletas de vestidos caros e luxuosos, totalmente inadequados para uma aspirante a preceptora. Consegui vender alguns e comprei uma roupa mais sbria; outros estavam pendurados agora, inteis, no armrio de meu quarto. Em vo ofereci-me para diversos trabalhos. Estava acabando o dinheiro, e j quase havia perdido toda esperana quando Lorde Mallory me contratou como preceptora de seus dois pequenos. Agora... agora corria o perigo de perder este emprego, a no ser que aceitasse a suas demandas. Deveria me entregar a ele? Ainda no havia encontrado resposta para esta questo. O sol estava j se pondo quando sa dos jardins, fechei a porta detrs de mim e comecei a caminhar pela rua para o nmero 10. Ao chegar ao vestbulo e fechar a porta vi Millie que subia da velha, mas agradvel sala de estar que os criados compartilhavam no poro. Uma moa robusta e vigorosa, simptica, sardenta, de boca grande e sempre sorridente, com enormes olhos azuis. Seus dourados cachos no tinham brilho. Eh! Aqui est gritou. J comeava a me preocupar com voc,
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seriamente. Gostou do passeio pelos jardins? Maravilhoso respondi. Aposto que est passando bem esta semana sem os meninos. um alvio, claro que sim. Essa Doreen... A alguns meninos haveria que mat-los ao nascer. Doreen era um destes. Mas Reggie um cu, manso como um cordeirinho. No sem a quem se parece. Millie sacudiu a cabea e suspirou profundamente. Quer que suba uma bandeja com algo para comer? perguntou. Acho que no, Millie. No tenho apetite. Acredito que vou subir a meu quarto e lerei um momento. Tanta leitura... no pode lhe fazer bem. Nunca me h interessado muito a leitura. Mas suba, e se necessitar algo, no tem mais que me chamar. De acordo? Sorri-lhe e segui meu caminho. Cruzei o vestbulo. Embora teoricamente minha posio fosse superior a dos criados, sempre me considerei um deles e nunca tive presunes. E por isso ganhei a confiana deles. Jeffers, o mordomo, tratava-me da mesma forma. A senhora Branderson, Brandy, a governanta, a encantava deter-se para conversar comigo, e Cook sempre me fazia algo delicioso para comer. Sem sua amizade, minha vida nesta casa teria resultado bastante desagradvel. Meu quarto estava perto do quarto dos meninos, totalmente isolado dos demais. Jeffers, Brandy e Cook dormiam no poro, Millie e as outras criadas em pequenos e estreitos compartimentos no sto, e os dois moos tinham quartos sobre a cavalaria, junto com o moo que cuida dos cavalos o motorista. Eu gostava desse isolamento, pois me dava a sensao de ter uma vida privada. Meu quarto era grande, com janelas na parte posterior da casa
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que davam s cavalarias. Embora meus mveis no fossem os melhores e estavam um pouco gastos e velhos, eram cmodos e agradveis. A luz j quase se havia ido, e seus tnues raios banhavam o velho tapete azul e cinza com desenhos florais. Acendi o abajur, tirei o vestido e o pendurei no enorme armrio de mogno, com uma porta to pesada que nunca fechava completamente. Logo tirei os sapatos e as meias. Fiquei s com uma angua de musselina branca. Desfiz-me o penteado, sacudi a cabea com fora e as tranas ficaram totalmente liberadas. O cabelo caiu em ondas acobreadas sobre os ombros. Seu brilho se refletia no espelho. Ali sentada, escovei-o at deix-lo ainda mais brilhante. Logo deixei a escova e olhei mulher do espelho. A angua era extremamente decotada e meus seios ficavam ao ar. O talhe era ajustado, e a ampla saia estava adornada com vrias fileiras de babados brancos. Com roupa to elegante e o cabelo que se derramava abundantemente sobre os ombros no me parecia em nada severa senhorita Danver, com seu srio penteado e seu montono vestido marrom. Lorde Mallory me desejava, e me desejaria ainda mais se me visse assim, pensei. Mas logo franzi o cenho e no azul de meus olhos se refletiu a preocupao. Fiquei em p, separei-me do espelho e fui sentar na ampla e cmoda cadeira de cor rosada, frente janela. O cu havia adquirido uma cor cinzenta, e o mundo, abaixo, parecia uma aquarela de cinzas, negros e brancos esfumados. O abajur estava baixo e as sombras invadiam o quarto para multiplicar-se alm da tnue e difusa fonte de luz. Meus pensamentos se dirigiram para Lorde Mallory, e descobri uma estranha ambivalncia que antes jamais havia sentido. Dizia a mim mesma que lhe detestava, e, entretanto, no podia negar que sentia certa atrao por ele.
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Lembrava aquele beijo, aquele corpo alto e forte, os braos que me estreitavam contra seu peito, e lembrava as sensaes que tinham estalado dentro de mim, como casulos na primavera. Lembrei o que havia dito a respeito de minha me, e no pude evitar me perguntar se realmente eu era como ela. Ainda conservava minha virgindade, e jamais havia contemplado a possibilidade de me deitar com um homem. Sentia-me decente e respeitvel. Sem embargo, apesar de lhe odiar, a ele e a tudo o que ele representava, no podia negar que Robert Mallory me parecia fisicamente atraente. Sabia que nunca me entregaria a ele por minha prpria vontade, mas se me tomasse pela fora, sentiria-me realmente ultrajada como acreditava? Devia sentir vergonha por lhe desejar da forma em que lhe desejava? Certamente as mulheres, pelo menos as mulheres decentes, no deviam sentir-se atradas por libertinos como Lorde Mallory. Talvez o sangue de minha me corresse por minhas veias... Era j de noite, e agora os negros, cinzas e brancos se misturavam com os tons da prata sobre os telhados, derramando-se por cima das casas. Uma fresca brisa fazia mover as cortinas, que ondeavam no quarto como brancas velas, inchando-se e voltando a inchar-se. A suave brisa acariciava meus braos e meus ombros depois de um dia sufocante. A chama do abajur titilou e, no apagar-se, a dourada luz desapareceu; o quarto ficou sumido na escurido. No me levantei para acender de novo o abajur. Fatigada, preocupada, permaneci sentada na cmoda cadeira enquanto me invadia um doce torpor. Fechei os olhos, e aos poucos minutos estava completamente adormecida. Despertou com o som de passos. No tinha idia de quanto tempo havia adormecido, e no sabia que hora era. Sobressaltada, me levantei da cadeira.
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Ento me invadiu uma onda de pnico. Reconheci os passos. Seu passo era comprido e lento, e aquelas altas botas negras que sempre usava produziam um rudo especial quando pisava. Fiquei em p de um salto. Meu corao pulsava com fora. Lorde Mallory estava no campo com sua mulher e seus filhos. No podia ser ele, dizia a mim mesma, mas medida que os passos foram se aproximando compreendi que no me equivocava. A luz da lua se derramava pela janela alagando o quarto com um quente brilho de prata. Todos os objetos do quarto se distinguiam com a claridade. Passos se detiveram detrs de minha porta. Havia fechado com chave? No, claro que no. Nunca o fazia, porque algum dos meninos podia necessitar algo durante a noite. Eles foram-se, mas seu pai estava aqui e queria algo que eu no estava disposta a lhe dar. Paralisada pelo medo, olhei para a porta. Vi que a maaneta se movia lentamente; a porta se abriu e entrou ele. Ol, Marietta disse com lentido. Voc... murmurei. Esperava-me? Pensei que estava no campo. Foi com sua esposa E... Fui, sim, e passei com ela trs dias infernais. Depois, de repente, lembrei de um... encontro muito importante, e, a contra gosto, me despedi dela. Minha esposa e os meninos ficaro uns dias mais, mas eu tenho outros planos olhou a seu redor. Quente e acolhedor, no? Acreditaria se te dissesse que a primeira vez que entro neste quarto? Nunca havia tido um motivo. Vejo que os mveis so bonitos, e a cama grande e cmoda. Lorde Mallory... Fechou a porta atrs de si e trancou. Est muito bem situada continuou dizendo. Nenhum criado poder
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nos ouvir. Podemos produzir todo o rudo que quisermos. Vamos passar muito bem, Marietta. Falava com muita naturalidade. Inclusive parecia aborrecido. Usava as longas botas negras, calas negras e ajustadas, e uma ampla camisa branca de seda com o primeiro boto desabotoado. As mangas eram largas e ajustadas nos punhos. Podia ver seu rosto luz da lua: o mesmo esboo de sorriso em suas lbios, as plpebras que caam pesadamente sobre os olhos escuros e brilhantes. O abundante cabelo castanho estava despenteado e lhe caam algumas mechas sobre a testa. Parecia um atraente e cruel pirata disposto a roubar e a saquear. Meus joelhos tremiam e, por um momento, pensei que ia me jogar a seus ps. Est tremendo observou . Suponho que no est com medo. Por favor, v. Voc no quer que eu v, Marietta. Eu nunca... No? exclamou surpreso enquanto arqueava uma sobrancelha. Sou... sou uma mulher decente. Por favor, no faa isso, por favor. Nunca tive relaes com um homem. Eu... No pretender que acredite nisso. Mas verdade! Lorde Mallory riu. Um homem se d conta das coisas, e no primeiro momento compreendi o que era. Seu comportamento to formal e sua roupa to sria no me enganaram nem um s instante. Se no tivesse estado ocupado com Jenny, este encontro teria acontecido h muito tempo. Tranqila, Marietta. Caminhou lentamente para mim com os movimentos de um tigre; aqueles
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olhos escuros brilhavam. Meu pulso estava agitado e o corao me pulsava com fora, com tanta fora que pensei que ia estalar a qualquer momento. Deteve-se muito perto de mim, com as mos apoiadas nas coxas. Tratei de falar, mas tinha a garganta seca e no podia pronunciar uma s palavra. Lorde Mallory me estudava com cuidado, saboreando o que via, sem que escapasse um s detalhe a seus negros olhos: o cabelo que caa sobre meus ombros como uma cascata, a decotada angua que me ajustava ao corpo e deixava descoberto os ombros e os seios... Seu cabelo... seu corpo. um crime esconder um corpo assim murmurou com voz rouca. Conheci muitas mulheres, mas nenhuma to linda como voc. No me toque! Vou te tocar toda, e vai te encantar. Ento me invadiu o pnico. Tratei de fugir para a porta, mas me agarrou o brao e de um puxo me atraiu para ele. Lutei. Riu com uma risada rouca enquanto me envolvia com seus braos, me estreitando, minhas costas contra seu peito. Enquanto um brao apertava com fora minha cintura, levantou-me o cabelo e apertou seus lbios contra a parte posterior de meu pescoo. Minha pele estava ardendo. Agatha e os meninos ficaro no campo uma semana mais murmurou . Temos sete longos dias, e vou te ensinar muitas coisas, Marietta, coisas maravilhosas. Acredito que vais ser uma aluna extremamente agradecida. Me fez dar meia volta entre seus braos e logo me beijou com essa deliberada placidez que parecia acender o sangue de minhas veias. Com uma de suas enormes mos me agarrou um seio, enquanto seus fortes dedos apertavam, acariciavam. Tentei ser indiferente a minhas sensaes. Tinha que
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lhe deter. S podia pensar nisso: tinha que lhe deter. Seguro j de sua vitria, liberou-me de seu abrao. Seus lbios permaneciam entreabertos, e as pesadas plpebras lhe cobriam quase os olhos. A tnue luz da lua acentuava todos os planos e os ngulos de seu escuro rosto, um rosto perverso, mas formoso. Agarrou as alas de minha angua e comeou a baix-las muito lentamente. Deixou ao descoberto os ombros, e mais... No tinha pressa, nenhuma pressa. Queria saborear cada segundo. Parecia um louco. Neste momento nada existia para ele; s sua excitada virilidade e o calor da mulher que apagaria o fogo de seus desejos. Meus seios pareciam ter vida prpria enquanto ele os acariciava, apertando, explorando, fazendo os vibrar e sentir. Respirava com dificuldade, agitada. Uma tenra debilidade pareceu me invadir quando ele se inclinou para me beijar os mamilos. Agora, gritei em silncio, devo lhe deter agora... antes que seja muito tarde. Lorde Mallory se levantou, e de sua garganta brotou um fraco e rouco som enquanto afagava meus seios com suas mos. Inclinei-me para trs e, com todas minhas foras, dei-lhe uma bofetada que ressonou como uma exploso. Lorde Mallory, surpreso, gritou. A palma de minha mo ardia de indignao. Corri para a porta, mas em vo tentei encontrar a chave. No sabia aonde ir nem o que fazer, mas compreendi que devia sair desse quarto o mais rapidamente possvel. Agarrou-me pelo brao e de novo me atraiu violentamente para ele. Gritei, mas uma de suas mos afogou meu grito e riu entre dentes. No estava zangado a no ser satisfeito ao ver que estava disposta a brigar. Se oferecesse resistncia, tudo resultaria muito mais interessante. De maneira que quer jogar, eh? disse-me. Muito bem, querida; pois joguemos.
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Levou-me pela fora at a cama e me puxou sobre o macio colcho. Tratei de me levantar, mas me fez cair de novo. Seus olhos brilhavam, e em seus lbios se desenhava seu clssico sorriso. Tentei me defender com um chute, mas s consegui que Lorde Mallory movesse a cabea para me olhar como se eu fosse uma criana que acaba de cometer uma travessura. Esbofeteou-me, e seu golpe foi ainda mais forte do que havia sido o meu. Os ouvidos zumbiam; mil luzes pareciam estalar em minha cabea. Ca para trs, soluando, e Lorde Mallory me olhou fixamente. Arqueou uma sobrancelha. Vamos jogar um jogo, querida, que nem sequer pode imaginar. No! gritei, no! Grite quanto quiser. Ningum vai ouvir. E um instante mais tarde estava sobre mim, me esmagando com todo o peso de seu corpo. Lutei, mesmo assim lutei, e ele desfrutava com meus gritos, sossegando meus protestos com sua boca, me beijando com uma paixo to selvagem que arrepiava cada fibra de meu ser. Estava j de joelhos, com as pernas a ambos os lados de minhas coxas, e seguia sorrindo. Puxou minha saia, levantou-a, e minhas pernas ficaram nuas. Soluando desconsoladamente, tentei me liberar dele, mas tudo resultou intil. Tirou torpemente a cala, agarrou-me os pulsos com suas mos e me manteve assim, prisioneira sob seu corpo. No! gritei outra vez. Riu. Cobria-me totalmente. Um negro demnio inclinado sobre minha destruio. Sacudi a cabea para frente e para trs, rezando em silncio. Tentei liberar minhas mos, mas as tinha presa com uma fora brutal. Ondas de pnico comearam a me alagar. Tremia. Muito bem, menina disse com doura. Vamos pela primeira lio.
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Inclinou seu corpo sobre o meu, e no pude conter um grito quando me penetrou. Com uma mo me cobriu a boca. Meus olhos encheram-se de lgrimas enquanto ele ia entrando cada vez mais profundamente em mim com firme deliberao. Gritava por dentro, e, entretanto seguia lutando, me debatendo debaixo dele, at que ao fim todo pareceu estalar e perdi a conscincia do mundo; ia caindo, caindo, e me aferrei a ele quando meus sentidos me abandonaram e perdi o controle. A vida mesma pareceu deter-se e ficar suspensa no espao... De p junto janela, envolta em minha camisola celeste, contemplava as fugazes sombras da noite embora, em realidade, no as via. Podia sentir o olhar de Lorde Mallory, deitado na cama. Nenhum dos dois havia adormecido. Odiava-lhe. Nunca havia odiado tanto a uma pessoa em minha vida e no acreditava voltar a odiar com tanta intensidade. Havia me usado vrias vezes, e sem amor, como se faz com uma prostituta. Havia me obrigado a lhe corresponder, e sobre tudo lhe odiava por isso. Pensava em Jenny. Onde estaria agora? Jenny tambm havia sido vtima de Lorde Mallory, mas eu no estava disposta a compartilhar seu destino. Algo dentro de mim se havia endurecido, e descobri em minha alma uma nova firmeza, uma determinao que jamais havia sentido antes. Prometi a mim mesma que no voltaria a ser fraca e vulnervel. Todas minhas iluses tinham sido destrudas, e no tinha a quem recorrer, exceto a mim mesma. Ento decidi que faria o que fosse necessrio para sobreviver. J quase de madrugada comentou. No respondi. Nem sequer me voltei para lhe olhar. Mas isso no nos afeta continuou . Temos dias e dias para jogar... E depois? perguntei.
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E depois voc continuar sendo a preceptora de meus filhos, e cada vez que quiser visitarei seu quarto. Sem dvida Agatha descobrir sobre ns, e o mais provvel que j o suspeite; mas isso no vai mudar as coisas. E eu devo seguir ensinando a seus filhos depois de... depois disto? Naturalmente. Equivoca-se. Ah, sim? No penso continuar sendo a preceptora que fui at agora. Voc far o que eu te diga replicou. Ouvi o chiar das moles da cama quando ele se levantou. III Voltei-me e lhe vi bocejar e espreguiar-se. Um animal formoso, perfeito, completamente nu, mas sua beleza masculina me deixou gelada. Senti que um calafrio me percorria o corpo, e me dava conta de que nunca mais voltaria a sentir calor. Afastou o cabelo do rosto e sorriu tranquilamente; logo caminhou pelo quarto at colocar-se de frente a mim. OH Deus! Que criatura to linda! exclamou. J era linda antes, mas agora h algo novo em t i, um resplendor inconfundvel. Sabia que era uma mulher sensual, Marietta. Ontem noite o demonstrou. Voc acredita? No finja no ter gostado. Depois da primeira vez se mostrou bastante disposta. Nasceu para o amor. E voc pensa ir satisfazendo seu apetite comigo, verdade? Disso pode estar segura. Eu no o estaria respondi.
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Do que est falando? J disse. No penso continuar aqui, nesta casa, neste quarto. E depois disto no penso seguir sendo a preceptora de seus filhos. Pretende-se que seja sua amante, quero... Levantou uma sobrancelha em sinal de surpresa. Quero? Tu podes querer algo? interrompeu. Quero ter minha prpria casa, uma casa confortvel, e tambm uma generosa renda mensal. Mas possvel que seja voc quem me exija algo? Pode cham-lo assim. No sou uma pobre criada sem instruo como Jenny. Sou uma mulher com certa cultura. Se for me usar como se fosse uma prostituta, exijo que me pague como tal. Os olhos de Lorde Mallory se escureceram; parecia divertir-se com o que eu dizia. Sacudiu a cabea e fingiu estar horrorizado. Meu deus! exclamou. Vejo que est aprendendo com rapidez. Onde est aquela senhorita Danver to formal, com expresso humilde e com os olhos fixos sempre no cho? Temo que desapareceu... junto com sua virgindade. Minha voz era dura. Olhei-lhe com olhos frios e inexpressivos, sem me esforar para esconder meu desprezo. Mas ele parecia estar cada vez mais divertido. Sacudiu outra vez a cabea; seus negros olhos brilhavam. muito pouco ardilosa, querida continuou dizendo, arrastando cada palavra. Sem trabalho e sem referncias, acredito que te ver em srias dificuldades. Dependo de voc. Isso o que trata de me dizer?
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Depende totalmente de mim, querida, no deve esquec-lo. Isto est comeando a me cansar, Marietta. Ser melhor que tome cuidado. Poderia se encontrar na rua... estalou os dedos assim! No acredito que tivesse necessidade de vagar pelas ruas, Lorde Mallory. Sou uma criatura muito linda, como voc mesmo disse, e, alm disso, sou inteligente. Estou segura de que em Londres h dzias de cavalheiros com dinheiro que estariam encantados de poder me oferecer um lugar onde viver e uma renda mensal. Acredito que poderia arrumar isso muito bem nesse mercado. Isto eu no gosto, Marietta. Nenhuma mulher vai impor condies para mim. Nunca me aconteceu, e no vai acontecer agora. No penso em me converter em sua vtima, Lorde Mallory. No vou permitir que me use e depois me jogue na rua como fez com Jenny. Se me desejar, pagar, e o preo ser elevado. Se no te der uma casa como pede, e se no te dou dinheiro, encontrar a algum que o faa, no assim? Assim ser respondi com calma. Isso soa a chantagem. Chame como quiser. Lorde Mallory suspirou, e ao falar sua voz era suave, sedosa, quase amvel. Arrepender disto, querida. Sim? Tudo o que voc pode fazer me dar, e isso no me preocupa absolutamente. No demorarei muito em encontrar um protetor. Antes que Lorde Mallory pudesse responder, ouviu-se o rudo de uma carruagem que se aproximava, o inconfundvel som das rodas, os cascos dos
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cavalos golpeando a pavimentao. Ele olhou pela janela e olhou para a rua. O carro se deteve precisamente debaixo da janela. Lorde Mallory se virou para trs imediatamente. Maldio! exclamou. Agatha voltou! E isso lhe preocupa? perguntei com indiferena. Pensei que tinha a sua esposa em um punho. Acreditei que ela nunca se atreveria a entremeter-se em um de seus assuntos. O que chateao! Terei que chegar ao quarto e me colocar na cama antes que ela suba. Onde esto minhas botas? Franziu o cenho para ouvir que das cavalarias chegavam vozes femininas em tom de queixa, seguidas pelas roucas vozes do chofer e o mo que cuida dos cavalos. Lorde Mallory recolheu rapidamente toda sua roupa. Ouviu-se o rudo da bagagem ser descarregada da parte superior da carruagem. Lorde Mallory agarrou suas calas, sua camisa e suas botas, e voltou a franzir o cenho. Suspeitou desde o comeo, maldio! Ao menos poderia ter tido o bom gosto de esperar que amanhecesse. A vida est cheia destas pequenas tragdias repliquei. Lorde Mallory me olhou, extremamente aborrecido. Aqueles olhos to escuros se cruzaram com os meus por um momento, e logo, para ouvir mais rudos procedentes de baixo, falou-me. Agora tenho que ir, mas as onze estarei no quarto dos meninos para falar contigo. Sua voz era suave e sedosa, e, entretanto, havia um evidente tom de ameaa no que disse. Sugiro que repense, Marietta. Acredito que melhor que esquea seu
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pequeno plano de chantagem. Por seu bem. Saiu rapidamente do quarto, e enquanto ouvia seus ps descalos que se afastavam para o vestbulo, lembrei o tom de ameaa de sua voz. No lhe temia, disse a mim mesma. Tratava de me convencer disso. Os raios de sol penetravam pela janela e, sentada em frente ao espelho, ouvia as roucas vozes dos moos que falavam abaixo, nas cavalarias. Um pssaro cantava. Era um dia formoso, um dia para passear pelo parque, para comprar flores, para navegar de barco pelo lago. Um dia para o amor. Para mim, em troca, no se diferenciava de um dia frio e cinza, pois sabia que Lorde Mallory logo iria subir ao quarto dos meninos. No havia algo pior que pudesse acontecer, dizia a mim mesma. Escovei o cabelo energicamente, e ao deixar a escova contemplei mulher do espelho. Havia uma nova firmeza nela, nos traos do queixo, na curva da boca. Os olhos, de cor azul intenso, estavam cheios de firme determinao. Aquela assustada e vulnervel menina de dezenove anos havia desaparecido por completo, e a mulher que me olhava do espelho era muito mais atraente. Refletia uma sensualidade que antes havia estado latente, uma nova maturidade que definia claramente os clssicos e nobres traos. Marietta Danver se havia convertido em mulher, e, com o que havia aprendido, tambm adquiria uma evidente sensao de poder. Deixei o cabelo solto sobre os ombros e caminhei para o armrio para escolher um vestido. Desprezei os marrons, com seu luxo, e os cinzas, com sua simplicidade. Finalmente escolhi um suntuoso traje de tafet cor bege, de mangas longas e ajustadas, pronunciado decote e talhe apertado. A ampla saia ficava em relevo sobre as engomadas anguas. Aquela tmida e recatada preceptora havia desaparecido para sempre. Por que iria tratar de esconder
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minha beleza com vestidos singelos e penteados severos? A beleza era agora minha nica vantagem... a beleza e as lies que tanto havia aproveitado na noite anterior. Tudo o que havia dito lorde Mallory o havia dito seriamente. Se ele no me proporcionasse outro lugar para viver iria a me resultar fcil encontrar a algum disposto a me manter com todos os luxos. Um ms antes semelhante idia teria me horrorizado, mas o tempo no passa em vo. Sabia quem eu era: a filha bastarda de uma dona de cantina sem instruo e de um nobre senhor do reino. Entretanto, no pertencia nem ao mundo de meu pai nem ao de minha me. Tinham me expulsado da casa de meu pai, e da noite manh perdi a vida que havia conhecido ali. Por outra parte, com toda a instruo que havia recebido era j impossvel voltar para o estilo de vida de minha me. Havia chegado a Londres acreditando inocentemente que poderia me servir de toda minha educao. Mas minha educao no importava; s minha astcia poderia me servir. Teria que utiliz-la frequentemente para poder sobreviver, pois o mundo era difcil, cruel e duro para uma mulher s. Odiava a Lorde Mallory pelo que me havia feito, mas chegaria o dia em que lhe estaria agradecida, porque em um desumano ato de violncia me havia demonstrado exatamente qual era meu lugar no mundo. Havia destrudo todas minhas iluses, mas, sem sab-lo, havia me dado a determinao que necessitava para seguir adiante. A pobre Jenny morreria de fome ou de alguma enfermidade venrea em menos de um ano, mas isso no me aconteceria. Nunca mais voltaria a me encontrar sem dinheiro, e nunca mais voltaria a depender unicamente do que outros queriam me dar. Pouco depois das onze, Lorde Mallory, mais atraente que de costume, entrou no quarto dos meninos. Vestia um traje azul escuro e uma jaqueta de
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cetim branco bordado com fios de prata; a larga e engomada gravata azul claro aparecia cuidadosamente atada no pescoo. As plpebras lhe caam pesadamente sobre os olhos, e seus lbios desenhavam um plcido sorriso enquanto me olhava. Soberba exclamou . Nenhuma mulher em Londres poderia competir contigo... e pensar que toda minha... Significa isso que j pensou em me dar uma casa e me manter? Lorde Mallory arqueou uma sobrancelha, surpreso. J lhe disse isso ontem noite: eu no gosto de chantagem. Pensei que tinha entrado em razo. Ser melhor que comece a preparar minhas coisas repliquei. Tenho muito pouco dinheiro, mas me bastar para alugar um quarto por duas ou trs noites. No acredito que me leve muito tempo encontrar um... algum que me proteja. Assim que te prope continuar com o jogo? Proponho-me continuar com o jogo respondi com calma. Realmente preferiria que mudasse de idia, querida. Minha deciso j est tomada. A mim as mulheres nunca deixam disse. Eu as deixo... e quase sempre em meio a muitas lgrimas, me suplicando que fique. No penso aceit-lo, querida. Arrepender, te prometo. Suas palavras no me assustam, Lorde Mallory. Poderia te bater mais elaborado. No pode me fazer nada.
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claro,

mas isso

me daria uma

satisfao

momentnea. No... no acredito que use os punhos. Terei que pensar em algo

No? sorriu com ironia. J veremos. Logo saiu com passo lento do quarto. Uns minutos mais tarde retornei a meu quarto. Agarrei minhas duas malas, abri-as sobre a cama e comecei a encher. O fazia metodicamente, dobrando os objetos com cuidado e os colocando depois. Estava muito tranquila e no me assustava o passo que estava dando. Tinha pouco dinheiro, certo, mas no acreditava que fosse necessitar muito. Londres estava cheio de enriquecidos libertinos a procura de algo novo, algum que estimulasse seus insaciveis apetites. Alugaria um quarto em uma das melhores posadas, e de noite iria a uma dessas conhecidas casas de jogo onde elegantes cortess viviam de seu ofcio. No duvidava de que a sorte me seria extremamente favorvel. Era quase uma quando por fim terminei de fazer minhas malas. Acabava de fechar quando algum chamou timidamente porta. Era Millie, com o rosto plido e os olhos azuis exagerados pelo medo. Levava a boina inclinada sobre os opacos cachos dourados e o avental que cobria seu negro vestido estava torcido e amassado como se o tivesse estado retorcendo com as mos. A senhora quer v-la abaixo, no salo balbuciou. A voz tremia. Quer... quer nos ver. Acontece algo mau, senhorita Danver. Algo horrvel h passado, eu sei. Cook est chorando e diz que se vai, e inclusive Jeffers est nervoso. Ele tambm tem que ir ao salo. Todos temos que ir. O que aconteceu, Millie? No sei, senhorita. O amo e a senhora estiveram falando longamente na sala de estar, mais de uma hora, como se planejassem algo, e depois saiu o senhor com um sorriso zombador para lhe dizer ao Alfie que fosse levar uma mensagem para o tio da senhora. J sabe quem , verdade? Tenho entendido que um magistrado.
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Claro! E tem vinte homens a suas ordens que se encarregam de apanhar ladres. Em realidade, so patifes que capturam aos malfeitores e os levam ante ele, que, sentado detrs de sua mesa, limita-se a ditar a sentena. Depois os envia a Newgate, senhorita Danver, e se no gosta de suas caras, os manda forca! Se tranquilize, Millie disse com doura. Voc no fez nada mau, verdade? No, senhorita, mas... Ento no tem por que preocupar-se. Alfie voltou em sua carruagem grande e negra. Com ele chegaram dois desses homens que apanham ladres. So tipos cruis e miserveis, de olhos mesquinhos. Agora esto no salo falando com Lorde Mallory. Millie se estremeceu. Como muitas de sua classe, sentia verdadeiro horror por estes homens, estes indivduos cruis e depravados que estavam acostumados a ser piores que os criminais que perseguiam. Se hes pagava uma pequena quantidade de dinheiro por cada criminoso que traziam. Alguns destes criminosos eram meninos, meninos desamparados que, para no morrer de fome, roubavam um pedao de po. Mas quase nunca apanhavam aos verdadeiros criminosos, os ricos e poderosos malfeitores que se impunham por meio do terror, porque a estes pega ladres, assim como os mesmos magistrados, lhes podia comprar s lhes dando parte do dinheiro. Um jornal havia publicado recentemente um artigo no qual afirmava que a diferena entre quem impunha a lei e aqueles que a violavam era muito pouca. Tambm dizia que j se estava preparando uma reforma para destituir os oficiais corrompidos que se valiam de seu cargo para seu prprio proveito, defendendo a chantagem e a pilhagem e incitando ao crime. O atual sistema
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de polcia era uma rede que apanhava aos pequenos malfeitores enquanto que os peixes gordos seguiam nadando em guas tranqilas. Apesar de que, obvio, havia magistrados que se destacavam por sua escrupulosa honradez e absoluta integridade, a maioria deles eram extremamente ambiciosa. Te... temos que nos reunir todos abaixo gaguejou Millie. Muito bem, Millie. Estou segura de que houve algum mal-entendido. Tudo sair bem. J ver. Ai, senhorita Danver, tenho medo Dava umas batidinhas na mo da moa, como para tranquiliz-la, e sa com ela do quarto. Eu no estava preocupada absolutamente, nem tinha a mais remota suspeita; nem sequer quando na escada nos cruzamos com Lorde Mallory que subia. Saudou cortesmente com um movimento da cabea e se virou a um lado para nos deixar passar. Em seus lbios se desenhou um ardiloso sorriso, e logo seguiu subindo enquanto ns descamos. Perguntavame o que estaria acontecendo. Fosse o que fosse era extremamente molesto, e no teria me incomodado em descer se no tivesse acreditado que Millie necessitava meu amparo. Ao sair desta reunio no salo pediria a Alfie que descesse minhas malas e fosse procurar uma carruagem para mim. Logo abandonaria para sempre o nmero 10 de Montagu Square. O salo estava na planta baixa. Era uma ampla e espaosa sala com paredes de cor marfim e teto dourado, do qual pendia um lustre de cristal que resplandecia. Um magnfico tapete azul cobria o piso, e as cortinas eram de damasco de um azul mais escuro. Os mveis, em branco e ouro, eram de uma beleza singular e tinham sido importados de Frana. Perguntava-me por que Lady Mallory havia decidido reunir a todos em um lugar to elegante, mas ao entrar me dava conta de que era o nico quarto em toda a casa o
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suficientemente grande de dar capacidade a todos os criados. Os outros j tinham chegado e estavam todos juntos, de p e nervosos. Cook estava uma fria. Jeffers parecia plido e alarmado. A senhora Branderson chorava. Criadas estavam to assustadas e nervosas como Millie. Os empregados no podiam dissimular seu temor, e o motorista e os moos que cuidavam dos cavalos estavam irritados. Dois desconhecidos lhes observavam de fora do grupo. Um deles, um indivduo alto e magro, vestido todo de negro, tinha o rosto como a mscara da morte: fossas profundas sob as mas do rosto, olhos negros como o carvo com cinzas semicrculos em sua parte inferior. Os lbios eram magros, o nariz em forma de pico, e o cabelo, vermelho como o fogo. O outro era um sujeito enorme e fornido, de ombros largos e rosto grosseiro e selvagem. Sua boca era muito grande. Tinha o nariz encurvado, evidentemente quebrado em alguma briga de rua e jamais tinha curado. Grossas plpebras lhe caam como capuzes sobre os ferozes olhos marrons. Usava botas cor marrom, totalmente enlameada, traje escuro, jaqueta de pano marrom e um leno do mesmo tom atado com descuido ao redor do pescoo. Ambos pareciam vir de algum escuro, sujo e escondido beco, capazes de cometer os crimes mais vis. Tratei de conter um calafrio quando o grande e fornido me olhou com desejo. Estas so as ltimas? perguntou o ruivo. Sim, so as ltimas respondeu Lady Mallory. Havia estado de p detrs de uma mesinha branca, folheando distraidamente um livro. Deixou-o e se aproximou do grupo. Vestia um formoso traje cor cinza prola adornado com fitas de veludo rosado, mas, apesar de que era extremamente elegante, no melhorava absolutamente seu fino e enxuto corpo. O descolorido cabelo loiro penteado na moda s acentuava os traos
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duros e desanimados. Quando Millie e eu nos reunimos com os outros criados, Lady Mallory me olhou fixamente. Um fraco sorriso tremeu nos lbios, e os olhos lhe brilhavam de maldade. Agora que esto todos aqui me permitam que lhes apresente a estes cavalheiros anunciou. Assinalou ao ruivo. Este o senhor Clancy. Seu colega o senhor Higgins. Encarregam-se de que se cumpra a lei, e lhes est acostumado a conhecer com o nome de pega ladres . Ambos trabalham para meu tio Roderick Mann, quem, como vocs j devem saber, magistrado em Bow Street. E o que tem que ver isso conosco! exclamou Cook enquanto todo o corpo lhe tremia de indignao. No fizemos nada! Nenhum de ns! Levo quase dez anos trabalhando aqui, e nunca me havia sentido to... to humilhada. No vou ficar aqui de p enquanto... Fecha a boca! grunhiu Higgins. Dirigiu-lhe um fulminante olhar com seus depravados olhos marrons, como se o que mais desejasse nesse momento fosse tomb-la de um golpe. Cook empalideceu, levou-se uma mo ao corao e retrocedeu. Uma das criadas comeou a chorar. Os moos que cuidavam dos cavalos murmuravam; um deles fechou os punhos, mas todos os criados estavam muito assustados para fazer ou dizer algo que pudesse incomodar aos dois recm chegados. Evidentemente, ambos eram insensveis e representavam uma autoridade cruel e desumana que no tolerava a insubordinao. Lorde Mallory entrou na sala com soma naturalidade. Seu rosto trazia uma grande satisfao. Sua esposa lhe olhou e Lorde Mallory produziu um gesto com a cabea, como assentindo. Um fraco sorriso tremeu nos lbios de Lady Mallory. Logo continuou falando com um tom de voz agradvel, quase jovial.
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Ontem noite, quando voltei do campo, trazia meu colar de esmeraldas. Era uma caixa alargada, de couro branco. Deixei a caixa sobre a penteadeira, em meu dormitrio. Esta manh havia desaparecido. Millie comeou a tremer. Apertei-lhe a mo. As outras criadas comearam a murmurar, mas um penetrante olhar de Higgins fez com que calassem. Lady Mallory, satisfeita, arrumou um de seus descoloridos cachos dourados. Olhoume diretamente. Havia um brilho de triunfo em seus olhos. Ento compreendi. O corao comeou a pulsar com mais fora. Senti que todo o corpo gelava. Lorde Mallory, apoiado contra a parede, com os braos cruzados contra o peito, observava-me com aquele olhar escuro e zombeteiro. Compreendi por que havia ido acima, e por que havia feito a sua esposa aquele gesto com a cabea quando voltou a entrar no salo. No havia indcios de que tivessem entrado pela fora continuou dizendo Lady Mallory. Jeffers jura que todas as portas e janelas estavam bem fechadas quando fez sua ronda matinal. Isso nos leva a uma s concluso: um de vocs entrou em meu quarto e pegou o colar. Como ningum saiu ainda da casa, muito provvel que o encontremos escondido em um de seus quartos. Estas ltimas palavras provocaram uma imediata reao. Cook comeou a gritar, Brandy vociferava. Criadas, os moos que cuidavam dos cavalos e os moos gritavam sua inocncia. Eu no podia falar. Sentia-me paralisada. Cruzei o salo com o olhar e cravei os olhos naquele homem apoiado contra a parede com absoluta indiferena. No podia acreditar que tivesse feito o que sabia que havia feito. Ele e sua esposa o tinham planejado juntos, e Lady Mallory estava saboreando minha comprometedora situao tanto como seu marido, e inclusive possivelmente mais. Quando por fim se acalmaram um pouco os nimos, Lady Mallory trocou um olhar com seu marido. Ambos estavam
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desfrutando do espetculo. Os quartos sero revisados um por um nos comunicou. No queremos que o ladro tenha a oportunidade de ir a seu quarto e fazer desaparecer o colar, assim que os senhores Clancy e Higgins iro com cada um de vocs aos respectivos quartos, um por um, revisaro e logo voltaro aqui,onde estaro esperando os outros. Ningum poder abandonar a sala sem ir acompanhado por estes dois cavalheiros de Bow Street. Comearemos pelas criadas. Acredito que... sim... Millie ser a primeira. Millie, leve o senhor Clancy e o senhor Higgins at seu quarto, e permanea a seu lado enquanto eles o revisam. Eu no roubei nada! gritou Millie. Eu no! Tenho medo de subir s com eles! Soube o que fazem com as pobres criadas como eu! A gente o diz! Por favor, senhora, no me faa... Higgins se adiantou e lhe bateu na boca com tanta fora que Millie se cambaleou e caiu contra os outros criados. Comeou a chorar histericamente enquanto o avermelhado rastro da mo que lhe havia batido lhe queimava no rosto. Com os olhos acesos, Higgins a pegou por um brao e a separou violentamente do grupo. Millie tentou escapulir, mas lhe retorceu brutalmente o brao para trs e logo para cima, at a altura das omoplatas. Apostaria a que esta a ladrona, senhora exclamou Higgins. No se comportaria assim a menos que tivesse algo que esconder. Vai se arrepender de ter aberto a boca, nenm. Clancy e eu sabemos como tratar s de sua ndole. No! gritou Millie. Senhora, por favor... Higgins lhe apertou o brao com fora, e como ela continuava resistindo, o retorceu brutalmente para cima. Millie, gritando, dobrou-se para frente. Com a
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mo que tinha livre, Higgins a agarrou pelos cabelos, puxando com seus dedos os opacos cachos dourados para sua cabea ir para trs, contra os ombros, e exerceu ainda mais presso sobre o brao de Millie. A dor foi to grande que a moa quase se desmaiou. Os outros criados observavam com horror, muito aterrados para sair em sua ajuda. Ento me aproximei deles. Solte-a! ordenei. Foi tal o sobressalto de Higgins, que automaticamente me obedeceu. Millie se cambaleou para frente e Brandy correu em sua ajuda. Envolveu-a em seus braos enquanto lhe sussurrava palavras de consolo. Todos outros dirigiram seus olhares para mim, enquanto Higgins se voltava para Lady Mallory como esperando ordens. O que significa isto? perguntou com voz rouca. Sim interveio Lorde Mallory. O que significa isto? No necessrio continuar com esta adivinhao to bem planejada expliquei com voz serena. O colar est em meu quarto. Voc sabe. Voc mesmo o ps ali h alguns momentos. Srio? Lorde Mallory parecia surpreso. Senhorita Danver, tem voc uma grande imaginao. No h necessidade de seguir humilhando os outros criados. Conduzirei a estes dois... indivduos a meu quarto. Isto; completamente segura de que encontraro o colar. Economizaria tempo, obvio, se voc lhes dissesse simplesmente onde escondeu. Lorde Mallory, perplexo, sacudiu a cabea e olhou aos dois homens. Esta moa ficou louca disse , mas, se quiser ser a primeira, que o seja. Minha esposa e eu vigiaremos os outros enquanto vocs a acompanham at seu quarto, cavalheiros.
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Com a maior dignidade possvel, sa do salo com a testa bem alta. Higgins e Clancy me seguiram e intercambiavam palavras em voz baixa enquanto subamos a escada. Minha ampla saia de tafet se balanava, e a seda rangia ao arrastar-se pelos degraus. Eu estava muito serena porque me parecia que o que estava acontecendo no era real. Estava acontecendo a outra. Quando abri a porta de meu quarto e passei a um lado para que pudessem entrar, senti-me como se estivesse longe, observando com fria objetividade algo que ocorria sobre um cenrio, algo que no me concernia absolutamente. Que indiferente comentou Clancy. Do mais indiferente assentiu Higgins. Francamente, muito orgulhosa e altiva para meu gosto. Vejo que tem a bagagem preparada, preparada para fugir. Suponho que encontraremos o colar em uma destas malas. Eu tambm acredito adicionou Clancy. Abriram as malas e comearam a tirar toda a roupa e a atir-la a um lado. Em pouco tempo todas minhas coisas estavam esparramadas pelo quarto: no cho, nas cadeiras, ainda por cima da cama. Higgins examinava atentamente minha roupa interior e ria entre dentes. Eu estava de p apoiada na parede, observando, sentindo unicamente uma espcie de atordoamento que me impedia de acreditar que isto estivesse ocorrendo realmente. Aqui est! exclamou Clancy. A caixa de couro branco, tal como a descreveu a senhora... E... olhe que contas mais bonita. Sustentava no alto as esmeraldas para que seu colega pudesse admirar. Os verdes e os azuis faiscavam e brilhavam com o intenso resplendor do fogo, igual a quando Lady Mallory os usava ao redor do pescoo. Os dedos de Clancy jogavam com as esmeraldas e sacudia a cabea como se no pudesse acreditar em toda a
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beleza que havia ante seus olhos. Higgins parecia muito aborrecido. Acredito que encontramos a ladrona exclamou Clancy. Sim, acredito que sim grunhiu Higgins . Esperava levar a essa criada a seu quarto para lhe ensinar a respeitar um pouco a lei. Pensava me divertir um momento. Clancy me olhou. Seu magro rosto no tinha expresso. Acredito que ambos poderemos nos divertir um momento antes de tudo isto termine. Os grossos lbios de Higgins se torceram em uma careta, e seus olhos marrons brilharam com desejo. Sim afirmou . Agora ser melhor descer e devolver o colar. Depois, na carruagem... Deixou a frase sem terminar e me agarrou pelo pulso, apertando os dedos com fora a seu redor. No fiz nenhum esforo para me liberar enquanto me levava fora do quarto e logo para o salo. Clancy caminhava diante e fazia oscilar o colar como se fosse a cadeia de um relgio. Lorde Mallory estava de p frente porta do salo nos esperando. Vejo que encontraram o colar observou. Clancy lhe entregou o conjunto de esmeraldas. Sim, encontramos. Tinha escondido na mala. Se no tivssemos atuado com rapidez teria fugido tranquilamente. Suponho que vo lev-la a Bow Street. Essas so nossas ordens respondeu Clancy, assentindo com a cabea , passar a noite no calabouo. Suponho que sua senhoria ditar a sentena amanh. No perde tempo. Queria lhes agradecer, cavalheiros expressou Lorde Mallory com sua
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voz mais gentil. Tirou do bolso duas moedas de ouro e deu uma a cada um. Ambos estavam surpreendidos, e encantados. Ah!... sero amveis com ela, verdade? Higgins compreendeu em seguida o significado daquelas palavras. Voltou a sorrir enquanto assentia lentamente com a cabea. To amveis como podemos respondeu. Sua mo apertou meu pulso com mais fora. Sabia que podia contar com vocs adicionou Lorde Mallory. um pouco altiva, tem ares de grandeza. Penso que duas pessoas como vocs podero lhe ensinar a ser um pouco mais humilde. Como voc diga disse Higgins. Lorde Mallory se dirigiu para a porta e a abriu para que pudssemos passar. J no me sentia to aturdida; havia me invadido o medo, um medo como no havia sentido jamais, mas me negava a demonstr-lo e dar essa satisfao. Lorde Mallory sorriu, saboreando seu triunfo, e quando, guiada por Higgins, passei na frente dele, inclinou-se cortesmente, burlando de mim. Fingi no lhe ver. O sol brilhava com todo seu esplendor quando samos. Higgins me retorceu grosseiramente o brao e me fez tropear ao descer os degraus. Uma enorme carruagem negra, fechada, estava parada na frente da casa. Dois elegantes cavalos, atados ao carro, golpeavam com impacincia seus cascos contra a pavimentao. O motorista, no alto assento da parte dianteira, fumava um charuto. Clancy abriu a porta da carruagem e Higgins me empurrou para o interior. Havia dois assentos, um na frente do outro, estofados em couro marrom e afundados pelo uso; percebia-se um penetrante aroma a tabaco, a suor e a genebra. As cortinas das janelas eram de veludo marrom, quebradas,
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gastas. Higgins se sentou a meu lado, passando seu musculoso brao ao redor de meu ombro e me aproximou a ele. Quando tentei me escapulir me abraou com mais fora e me apertou ainda mais contra ele. Seja carinhosa conosco, nenm. Nem Clancy nem eu gostamos de ser desprezados. Clancy, que ainda estava de p fora, sustentando a porta aberta com uma mo, ordenou a gritos ao condutor que se dirigisse muito lentamente para a estao. Logo entrou. Sentou-se no assento de frente para ns e fechou a porta de um golpe. Quando a carruagem comeou a mover-se correu as velhas cortinas e o sol deixou de brilhar para ns. No interior do carro s havia p e escurido, mas eu podia distinguir o ossudo rosto de Clancy e o matagal de cabelos cor de fogo. Seus negros olhos brilhavam com desejo, e um amplo sorriso se desenhou em seus lbios. Bom, bom disse, agora que j estamos cmodos e tranqilos... No quer ser carinhosa, Clancy observou Higgins . Parece que se acha muito fina para ns. Clancy dirigiu um olhar a seu colega e simulou estar aflito. No fala a srio, verdade? uma simples ladra, e o roubo um delito muito srio. Goste ou no, vo enforc-la. um lixo, no te parece? Um verdadeiro lixo, mas temos muito tempo. Jenkins demorar uma hora para chegar estao. Fez alguma vez em uma carruagem? Tenho que te confessar que no respondeu Clancy. Ento ser melhor que eu comece, para que veja como se faz. Lutei violentamente e tentei de me liberar. Higgins me encurralou em um
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canto da carruagem e me bateu uma e outra vez no rosto, at que minhas bochechas pareceram incendiar-se. Aproximou-me dele com fora e logo me tapou a boca com a sua. Seus braos me envolveram me apertando contra ele. Pensei que meus ossos fossem estalar. Por fim jogou a cabea para trs. Saboreava meu terror. No gosta de ns exclamou Clancy. Acredito que teremos que lhe mostrar o par de amantes refinados que somos disse Higgins . Lute quanto quiser, nenm. Para falar a verdade, assim como eu gosto... mais excitante. A carruagem saltava e se balanava de um lado a outro ao deslizar-se sobre a irregular pavimentao. Higgins me deitou sobre o assento e me levantou as saias. Cravei minhas unhas em seu rosto. Agarrou-me pela garganta e a apertou com tanta fora que no pude continuar lutando, e logo se equilibrou sobre mim. O peso de seu corpo me impedia de respirar. Comeou seu ataque, e Clancy aplaudia, o incitava. Aquela noite em que lorde Mallory abusou repetidamente de mim pensei que sabia o que era sentir-se degradada. No sabia. At este momento nem sequer havia conhecido o significado da palavra. IV Na parte posterior daquele edifcio de Bow Street havia trs celas. Embora soubesse que as outras duas estavam tambm ocupadas, no podia ver nem me comunicar com os outros prisioneiros, devido s grosas paredes de pedra que nos separavam. Minha cela, de no mais de trs metros de comprimento, era como uma pequena caixa de pedra com uma pesada porta de ferro. O cho de terra calcada estava coberto com palha mida. Havia uma s cama de armar, estreita e sem colcho, e, em um canto, um gretado urinol. No ar, um
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ftido aroma de suor, a excrementos, a medo. A nica janela, diminuta e com grades, estava na parede posterior e deixava entrar muito pouco ar. Dava a um sujo beco de imundas choas. Nada mais chegar, o robusto e mal-humorado carcereiro me atou os pulsos com duas ajustadas algemas, unidas por uma pesada corrente. Tambm me colocou grilhes nos tornozelos, e a corrente apenas me permitia dar pequenos passos pela cela. O oficial abria a porta duas vezes por dia e me deixava uma bandeja com uma tigela de caldo, um pedao de po duro e uma pequena jarra de gua. Fazia j dois dias que estava ali e ningum se havia encarregado de esvaziar o urinol; mas, claro, no havia que ter muitos cuidados com os prisioneiros... Pelo menos isto no era Newgate, e podia dar graas a Deus. Suja e incmoda, minha cela era luxuosa comparada com a temida priso em que os detentos no viviam melhor que os ratos que infestavam o lugar. Havia lido algo a respeito dos horrores de Newgate, informaes que gelavam o sangue, e sabia que era prefervel a morte a cumprir condenao nesse monstruoso inferno. Por acaso iriam me enviar ali? Aterrorizava-me s o fato de pensar. Havia abandonado j toda esperana de um julgamento justo. Era indubitvel que o magistrado estava de acordo com sua sobrinha e com Lorde Mallory. Tinha o poder de ditar sentena, e minha sorte estava em suas mos. Segundo as leis deveriam me levar ante a Corte de Justia no Tribunal Central de crimes e me julgar diante de seis juzes de longas tnicas vermelhas e perucas de l branca, todos sentados em suas altas cadeiras de madeira. Teriam que me dar tambm a oportunidade de me defender, mas sabia que as coisas no seriam assim. Roderick Mann podia fazer comigo o que quisesse, sem ter em conta as disposies de a lei. A justia, a verdadeira justia, estava
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reservada aos ricos e poderosos. Entretanto, no me deixava levar pelo medo. Seria muito fcil deixar que o pnico me vencesse, comear a gritar, a chorar e a me voltar louca, mas isso no ia solucionar nada. Se acontecesse, estaria j vencida de antemo. Tinha que reunir todo meu valor e me aferrar a ele. Tinha que suportar a sujeira, a fome, a crueldade e a humilhao com calma e estoicismo. O pesadelo terminaria logo. Precisava repetir isso uma e outra vez. Se havia suportado aquela horrvel viagem na carruagem, poderia suportar qualquer outra coisa. Por momentos havia desejado a morte. Higgins havia abusado de mim pela fora, havia-me maltratado com deliberao, enquanto Clancy observava. Era o olheiro. Quando a carruagem por fim se deteve em Bow Street frente a este enorme e imponente edifcio cinza, tiveram que me arrastar pelos escuros e estreitos corredores, porque nem sequer podia caminhar. Agora, quarenta e oito horas depois, ainda tinha o corpo dolorido e cheio de hematomas; o vestido de tafet cor bege estava sujo e rasgado, e sujas estavam tambm as anguas. Meus cabelos estavam midos e emaranhados. Tinha um corte na bochecha. Devia parecer uma prostituta sada do mais escuro beco depois de receber uma surra, mas isso pouco importava. Ao longe se ouviu o retumbar de um trovo. Caminhei com cuidado at a pequena janela; as correntes chiavam. Aferrei-me aos barrotes e olhei para fora. O cu estava muito escuro, coberto de enormes nuvens negras que pareciam derramar uma sinistra luz prpura. Abaixo, a rua estava coberta de caixas de fruta, papis, lixo. Os fracos barraces de madeira, alinhados, pareciam apoiar umas contra outras para no cair. Algo comprido e peludo se moveu entre o lixo. Um gato, sentado sobre o estreito batente de uma janela, saltou enquanto lanava um prolongado miado e apanhou o rato entre suas
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mandbulas para fugir depois com ele. Estremeci. Enquanto estava assim segurando as grades passou em frente janela uma mulher velha, gorda, desproporcionada. Usava um sujo vestido azul e um esfarrapado xale negro. Olhou para cima ao passar, dirigiu-me um sorriso sem dentes e me saudou com a mo. Ouvi como ria de prazer ao ver que outra havia sido colocada entre grades enquanto ela, em troca, ainda seguia livre para vagar pelos sujos becos com uns poucos goles de genebra na enegrecida garrafa. Separei-me da janela, cruzei a cela e me sentei na cama de armar, sobre essa espcie de colcho no mais grosso que o papel. Os fracos raios de sol que se escorriam atravs das grades me tinham despertado fazia vrias horas. Devia ser meio-dia. Talvez o capitalista Roderick Mann me mandasse chamar hoje. Provavelmente no, disse-me. Talvez... talvez me manteriam aqui encerrada durante uma semana, possivelmente um pouco mais, e logo me deixariam em liberdade. Claro que iriam me deixar em liberdade. Ele queria me castigar, esmagar meu orgulho, me pr em meu lugar, s isso. No permitiria que me enviassem a Newgate. No permitiria que me enforcassem... Ocorreu meia hora, e logo ouvi que a chave girava na fechadura. Deve ser a hora do almoo, pensei, enojada ante a idia de voltar a comer esse caldo transparente e gordurento e esse po bolorento. A pesada porta se abriu de par em par e entrou o oficial, mas sem a bandeja. Era um indivduo baixo, robusto e afvel. Usava um par de gastas botas, calas marrons com manchas, camisa branca, mas suja e jaqueta de couro. Seu modo de ser, agradvel e conversador, no me enganava absolutamente. Sabia que em poucos segundos podia converter-se em um homem violento. Ontem outro dos prisioneiros lhe havia irritado. Apesar da grossura das paredes de pedra, ouvi
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ele usar os punhos e percebi os gritos do prisioneiro. Agora estava em minha cela sorrindo amigavelmente. O carcereiro, que levava uma argola com pesadas chaves penduradas do cinturo, estava de p atrs dele. Boa tarde, bela disse o oficial. hora de ir visitar sua senhoria. Est te esperando na sala da Corte. Burt tirar as correntes dos tornozelos, mas as algemas dos pulsos vo continuar onde esto. Ainda estava sentada na cama de armar. O carcereiro se agachou na minha frente e, com um rpido movimento, levantou-me as saias. Agarrou-me uma panturrilha e comeou a sacudir o molho de chaves. O oficial estava de p, sorridente enquanto me olhava as pernas. Quando por fim terminou de tirar as correntes, o carcereiro me percorreu as pernas com as mos. Sabia que no me convinha protestar. Apertou-me brandamente o joelho, e logo, com rosto indiferente, ficou de p. O oficial me fez levantar. E agora vamos dar um passeio. Vais se comportar bem entendeu? Se tenta cometer alguma estupidez, me obrigar a te machucar. E eu no gostaria de machucar a uma dama. Agarrou-me por um cotovelo e me tirou da cela para me conduzir por um comprido e escuro corredor. Podia ouvir o rudo da algema que estava pendurava entre meus pulsos. Logo tomamos outro corredor mais largo; nas paredes havia velas acesas em candelabros de bronze. Por ltimo, outro corredor, muito estreito, conduziu-nos at uma porta, e ali nos detivemos. Entra, bela me ordenou o oficial.Est te esperando. Eu fico aqui para vigiar, assim no tente fazer nada. Abriu-me a porta. Caminhei uns passos para frente e me encontrei em uma elevada plataforma a um lado da sala da Corte. Frente a mim e a ambos os lados havia um corrimo de madeira que me chegava cintura; a minhas costas tinha a porta. A
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plataforma se elevava pouco mais de um metro do nvel do piso. A sala era escura e tenebrosa, com painis de madeira escura envernizada. Havia vrias fileiras de bancos de frente para outra plataforma, mais ampla, a que se chegava por trs degraus atapetados. Ali estava o magistrado, sentado atrs de uma enorme mesa de carvalho de um tom cinzento; a sua direita, um funcionrio. Ambos estavam entretidos em seu trabalho e no levantaram a vista quando me ouviram entrar. No havia ningum mais na sala. Olhei atentamente para o homem em cujas mos estava meu destino. Era muito magro, de largos e ossudos ombros. Os lbios eram to finos como as bordas de uma ranhura; o nariz, um pouco torcido; os duros olhos cinza estavam semi escondidos pelas plpebras. Tinha os mesmos traos desanimados e enxutos de Lady Mallory, o mesmo porte glacial. A branca peruca estava um pouco torcida. O funcionrio assinalou um dos papis e lhe fez uma pergunta. Roderick Mann estalou em uma resposta que o fez ruborizar. Aferrei-me ao corrimo que tinha diante. A algema, ao se mover, produziu um rudo de cascavis. O magistrado levantou a vista com olhar cruel. Marietta Danver? perguntou com voz rouca. Sou eu, senhor. Ultimo domiclio no nmero dez de Montagu Square? Assenti com a cabea. Senti que minhas esperanas se desvaneciam. Era um homem frio e duro, repleto de dio, que no conhecia a compaixo nem a piedade. Agarrou um molho de papis e o agitou ao ar. Marietta Danver, aqui tenho evidncia de que voc culpada de um muito grave delito. Sua voz soava como o gelo ao romper-se. So declaraes juradas de Lorde Robert Mallory e de sua esposa, Lady Agatha; de Patrick Clancy e de Bernard Higgins, dois homens que trabalham para mim.
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Todos juram que... Pareceu-me que a sala dava voltas e me aferrei ao corrimo com todas minhas foras, e j no pude ouvir suas palavras. Compreendi em seguida que a esperana que havia nascido em mim no havia sido mais que uma iluso. Talvez os trs tivessem tomado o ch juntos para discutir meu destino e decidir minha sorte. No haveria julgamento, e eu no teria a oportunidade de me defender. Esta pardia de julgamento era s uma formalidade. Estava totalmente perdida. Meu final havia comeado no dia em que por primeira vez desafiei a Lorde Mallory. Ele, sua esposa e Roderick Mann estavam utilizando a lei simplesmente como um instrumento de vingana. O magistrado continuava falando e falando, com essa voz dura, inflexvel, e eu sacudia a cabea. Sabia que no tinha nenhum modo de me proteger. ... meu dever ditar a sentena concluiu, mas, antes de fazer isso, tem algo que alegar em sua defesa? Sou inocente murmurei. Fale em voz alta! Sou inocente! Eu... o colar no foi roubado. Voc sabe. Isto... isto uma farsa! Exijo um julgamento! Eu... Basta j! Voc... est fingindo. Ela sua sobrinha. Voc no pode... Silncio! Continuava sacudindo a cabea, e as lgrimas rodavam por minhas bochechas apesar de produzir um supremo esforo pelas det-las. Sentia-me fraca, e, se no tivesse estado segurando o corrimo provavelmente teria cado. Uma magra capa de nvoa parecia flutuar na sala, uma nvoa que cada vez se fazia mais espessa e ia me envolvendo mais e mais. Fazia arder minhas
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bochechas, meus olhos, e baixei as plpebras enquanto movia os lbios rezando em silncio. Sua voz me chegava desde muito longe. meu dever... a priso de Newgate, e permanecer ali at... execuo pblica na forca, em Tyburn Fields... pendurada pelo pescoo at morrer. Uma nuvem negra se equilibrou sobre mim e sa do mundo. Ouvi que chamava o oficial. A porta situada as minhas costas se abriu de par em par e dois braos fortes me agarraram antes que me casse. O oficial me sustentava com fora, e pouco a pouco senti que a nuvem desaparecia. Encontrava-me em um estado de shock, e atravs da nvoa via o homem que acabava de me condenar. Golpeava impacientemente a mesa com a ponta dos dedos, ansioso por terminar com o assunto. J se sente melhor? perguntou, irritado. Acredito que sim, sua senhoria respondeu o oficial. Mas ser melhor que a sustente, se por acaso volta a desmaiar-se. meu dever envi-la a Newgate, e, portanto, forca continuou dizendo o magistrado, sem alterar o tom de sua voz, mas como no tem antecedentes de outros delitos, e como seus amos pediram que a Corte se mostrasse compassiva, se o comutar a sentena. Em vez de ir forca ser enviada s colnias de Sua Majestade na Amrica do Norte. Expedir-se uma ordem escrita de escravido, e voc ser vendida em leilo pblica ao melhor licitante para servir durante um perodo no inferior aos sete anos... As demais palavras se foram desvanecendo, e quando voltei a tomar conscincia do mundo, o oficial me conduzia outra vez pelos corredores at minha cela. Teve sorte me disse. maioria dos ladres penduram-nos. Mas a ti no. Sua Senhoria fez uma exceo contigo. Deveria estar agradecida. Deveria
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se ajoelhar e agradecer a Deus que Roderick Mann tenha um corao to nobre e compassivo.

PRIMEIRA PARTE Carolina I Nunca esquecerei minha primeira impresso do novo continente, Amrica, aquela terra selvagem e tumultuosa a que o destino me havia levado. Estava de p no convs do navio, escondida entre as cordas e os botes salva-vidas. Passava ali grande parte do tempo, para me liberar da ftida atmosfera de baixo, da sujeira, a aglomerao e os maus aromas. obvio, no deveria estar no convs. Estava proibido. Fazamos nosso exerccio uma vez por dia, sob estrita vigilncia, e o resto do tempo devamos permanecer abaixo. Este lugar secreto era um refgio. Conheci-o graas a um marinheiro forte e loiro que me brindou com seu amparo poucos dias depois de termos zarpado de Liverpool. Era um moo tosco e rude. Musculoso, analfabeto, com um alegre sorriso e faiscantes olhos azuis. Havia me visto a primeira vez que subi s escondidas a escada para respirar um pouco de ar fresco. Mas no me delatou. Em troca, levou-me at onde estavam os barris de alcatro, e me mostrou esse pequeno canto onde poderia tomar ar fresco sem que me vissem. Estava extremamente agradecida. No dia anterior, uma das outras mulheres havia subido ao convs. Apanharam-na, ataram-na a um mastro e a aoitaram brutalmente para que
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servisse de exemplo. Eu havia corrido o risco de que acontecesse o mesmo comigo, e Jack havia admirado meu valor. Naturalmente, esperava uma recompensa. E lhe paguei. Sua maneira de fazer amor era rude, enrgica, e, entretanto, havia nele uma surpreendente ternura. Depois estava me acostumado estar em seus braos, me acariciando os seios e o cabelo, como se eu fosse um objeto de grande valor que, milagrosamente, algum lhe havia entregado para aliviar a monotonia e as privaes da viagem. Entregava-me por minha prpria vontade, e no me envergonhava disso. Este marinheiro tosco e musculoso, com voz rouca e sorriso afvel, demonstrou-me que fazer o amor era algo selvagem e formoso que podia fazer vibrar tanto mulher como ao homem. E eu vibrava, e tambm lhe estava agradecida. Depois da forma como haviam me tratado Lorde Mallory e os dois pega ladres, poderia haver sentido um medo terrvel pelo ato de amor, poderia hav-lo relacionado com algo asqueroso e repugnante, se no fosse por Jack e sua s e vigorosa atitude. Ensinou-me muito. Tambm fez com que pudesse sobreviver viagem. Nem todos pudemos. Uma das mulheres enlouqueceu, e, gritando, correu escada acima para jogar-se pela amurada. Quase todos tinham escorbuto. Duas mulheres morreram depois de haver perdido os dentes e o cabelo. Aquele alvoroado e brincalho grupo de mulheres que havia embarcado em Liverpool se converteram logo em um triste e entorpecido grupo de seres que se acumulavam nos estreitos beliches, atordoados, suportando com pacincia a sujeira, os maus entendimentos de nossos custdios, as escassas raes de uma comida repugnante, e esse ftido aroma... Os outros grupos de prisioneiros, os homens, estavam confinados no casco, no outro extremo do casco de navio, e no estavam muito melhor. Todos os dias havia aoites com
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o chicote; o horror e a humilhao eram parte da vida diria de todos os prisioneiros. Jack me salvou disso. No s me proporcionou um refgio no convs, mas sim tambm teve um bate-papo com os trs selvagens guardas que se encarregavam de vigiar s prisioneiras. Com as mos nos quadris e a boca torcida para um lado lhes disse, com muita naturalidade, que tinha um interesse especial na ruiva, e adicionou que se algum se atrevesse a tocla, ele mesmo se encarregaria de lhe estrangular com suas prprias mos e, sem pens-lo duas vezes, jogaria-lhe no mar. Sem dvida, seu fsico lhe ajudava: mais de um metro oitenta de estatura, bronzeado, musculoso. Os guardas deixavam-me tranqila. Eram homens rudes e sdicos que se deleitavam maltratando s demais, mas eu nunca provei o chicote, nem tive que suportar as selvagens investidas sexuais que noite aps noite sofriam as demais mulheres. Jack tambm me trazia comida: carne, cerveja, po fresco, queijo e limes para acautelar o temvel escorbuto. Eu sabia que ele estava correndo um grande risco, mas parecia desfrutar desafiando as suas superiores e enganando a esses maricas do diabo, como estava acostumado a cham-los. Jack era todo um cavalheiro, popular entre seus companheiros. Todos me conheciam, obvio. No podiam evit-lo. Mas enquanto por um lado invejavam Jack e faziam brincadeiras grosseiras a respeito de sua amante exclusiva, tambm procuravam que os oficiais a bordo no me incomodassem. Se algum deles tivesse descoberto sobre ns, Jack teria recebido cinqenta chicotadas, e inclusive poderiam lhe pendurar por associar-se com uma das prisioneiras. Mas o perigo que corria s fazia com que Jack encontrasse sua aventura ainda mais interessante. Para ele, tudo era uma alegre travessura.
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Lembro que a ltima vez que estivemos juntos, as estrelas quase tinham se apagado do firmamento e estava despontando a alvorada. Ele havia construdo um ninho de lenis debaixo de um dos botes salva-vidas e me tinha entre seus braos, me acariciando os seios com despreocupao. Sentiame clida, segura, encantada por seu sabor a sal e a suor, seu corpo forte. Havia me afeioado a ele e no suportava a idia de pensar que logo iria perder a meu protetor. Jack suspirou, rodeou-me com seus braos e me apertou contra ele. Hoje desceremos a terra murmurou. Calculo que ser pela tarde, cedo, suponho. Quando amanhecer um pouco mais poder ver j a costa. No quero pensar nisso confessei. que te afeioaste a Jack? Claro que me afeioei! Isso me faz sentir muito orgulhoso. Tive muitas mulheres, mas nenhuma como voc, nenm. estranho que tenhamos nos encontrado assim. Suponho que em circunstncias normais no teria emprestado a mim a mais mnima ateno. No. Seria uma senhorita importante e orgulhosa, muito importante para te dignar a falar com tipos como eu. Isso... isso no certo menti. No tem por que fingir. Tive muita sorte, e sei. Olhe que um tipo tosco como eu tenha encontrado uma garota como voc... um milagre. Todos meus companheiros esto verdes de inveja. Esta vez sim que o velho Jack teve sorte, dizem todos. E mais de um daria tudo o que tem para estar nestes momentos em meu lugar. Nunca nos traram. No, claro. No teriam se atrevido. Sabia que lhes haveria cortado a
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cabea se tivessem insinuado uma s palavra do sobre ns aos oficiais. Poderia moer a golpes a qualquer deles, e sabem. No fundo meus companheiros so boa gente. No teriam dito nada embora no tivessem temido meus punhos. J quase no h estrelas comentei enquanto olhava o cu. No. Dentro de pouco o horizonte se cobrir de tons rosados, laranjas e ouro. Terei que voltar para meu trabalho. Suponho que no teremos oportunidade de voltar a nos ver. No, suponho que no respondi com tristeza na voz. De nada serve lamentar-se adicionou. Ainda temos tempo para uma vez mais. Vamos, nenm, nos digamos adeus da melhor maneira possvel. Ao final Jack se afastou de mim, levantou-se, abotoou-se as calas e fechou o cinturo. Agarrou seu pulver e o ps pela a cabea. O tecido se ia estirando medida que descia por seus fortes ombros, pelo peito. Afastou-se da testa as midas mechas douradas e olhou por volta do mar. As estrelas haviam desaparecido. O cu tinha um tom cinza tnue, plido, e um leve toque rosado. O navio se balanava. As ondas golpeavam contra o casco e se ouvia o ranger da madeira. Levantei-me e me arrumei o vestido. Sentia-me sonolenta e satisfeita, e muito triste. Este homem se havia convertido em um pouco tempo em algum muito importante para mim. Poderia dizer-se que lhe devia a vida. Jack se voltou para me olhar. Estava srio. No se preocupe, nenm. Sei o que est pensando. Est pensando no que vai acontecer. Ser duro, claro, mas poder super-lo. Triunfar. forte e tem personalidade, e nada vai te deter. Queria... queria no ter tanto medo. Vo nos vender em um leilo como se fssemos escravos africanos. Vendero-nos ao melhor licitante. Tento de no pensar nisso, mas...
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Sabe. Nunca fui ambicioso, nem desejei ser um homem rico, mas neste momento queria poder ter todo o ouro do mundo. Se o tivesse, saltaria do navio logo que chegssemos a terra. Iria ao leilo e te compraria. Percorreramos a Amrica juntos e seramos verdadeiros exploradores. Amaramo-nos e teramos nossas brigas, e apesar de que te deixaria livre, no iria querer sua liberdade. No iria querer outra coisa mais que Jack Reed, dia e noite. Se tudo pudesse ser assim... Seja valente, nenm. Uma mulher como voc, com sua educao e todo o resto, vender-se ao preo mais alto. Quem quer que tenha ouro suficiente para comprar ser o bastante inteligente para cuidar muito bem seu investimento. Apoiei-me no bote salva-vidas e me levantei. O navio se balanou perigosamente. Escorreguei. Jack me agarrou em seus braos e me apertou contra ele. Meus braos lhe rodearam o pescoo, e joguei a cabea para trs para lhe olhar nos olhos. Tinha o aroma de sal, de alcatro, de suor, e na verdade no era atraente, com essa boca muito grande e o nariz bicudo; mas era o homem que melhor havia conhecido. Senti que meu corao estalava e j no pude conter as lgrimas. Banharam meus clios e logo rodaram por minhas bochechas. Vamos! disse-me com tom severo. Essa no a maneira de comportar-se. As lgrimas so para as mulheres fracas, as que se queixam, as que no tm deciso. Voc forte, Marietta. Tem uma firmeza e uma vontade de ao. No me sinto to forte neste momento. Jack me secou as lgrimas.
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Vai superar, j lhe disse isso. E basta de chorar, me ouve? Vamos, sorri um pouco. Esbocei um dbil sorriso que no procedia do corao. Jack me abraava com fora enquanto o cinza desaparecia do cu e as nuvens se tingiam de ouro. Comeava a ouvir os rudos da tripulao que se apressava para comear suas tarefas, chamando-se uns aos outros com voz spera e rouca. Jack devia ir-se. Ambos o compreendemos. No voltaremos a nos ver disse com tristeza. Bom, isso no o sabe. A vida um tanto imprevisvel. Quem sabe? No penso ser um marinheiro toda minha vida. Tenho vontade de conhecer um pouco este pas to grande. Dentro de dois ou trs anos pode ser que deixe a vida no mar e me d uma volta pelas colnias. Talvez nos encontremos. Talvez murmurei sem convico. Agora o cu era um fogo de rosas e laranjas, e por um instante o mar resplandeceu com gotas de ouro que brilhavam e danavam ao compasso das ondas. Levantei a vista para olhar ao homem que havia sido minha salvao durante essas longas e desventuradas semanas. Fiquei nas pontas dos ps e beijei aquela boca grande e cordial roando com ternura meus lbios contra os seus. Jack rodeou-me com seus braos por ltima vez, com um abrao to forte que quase me quebrou as costelas. Fechou a mo direita e com o punho me deu uns golpezinhos no queixo. Sorriu com seu sorriso de sempre e se afastou caminhando lentamente entre os botes. Permaneci de p junto ao corrimo, me segurando a ele com desespero, tentando controlar minhas emoes. Tentava acreditar no que havia dito. Tentava acreditar que tudo sairia bem, que era to forte como ele dizia. Tinha medo do futuro, agora mais que nunca, pois graas a Jack ainda no havia
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conhecido o horror e a humilhao. Havia me protegido, mas agora j no estava e eu no tinha a quem recorrer. Sentia-me desolada e completamente vulnervel. Enormes nuvens cinzas obscureceram o sol, o mar j no brilhava com gotas de ouro, as ondas tinham a cor do chumbo e no ar flutuava uma nvoa espessa. Sentia o aroma de sal, e tambm o aroma da terra. Ao longe se ouviu o penetrante grasnido de uma gaivota. Sabia que devia ir para baixo e recolher todas minha coisas, mas permaneci ali, no corrimo, contemplando os redemoinhos de gua que golpeavam com fora o navio e o faziam ranger e lamentar-se como um gigantesco animal de madeira com asas de lona. Essa doce moleza que sempre sentia depois de fazer amor com Jack havia desaparecido. Agora tinha frio, um frio que gelava os ossos. Passou um longo momento. As espessas nuvens cinza comearam a evaporar-se, a separar-se, a deixar entrever manchas de cu azul plmbeo. O sol se derramava em luminosos raios de prata que se refletiam na gua. As trevas se afastavam do mar e de mim. Ainda sentia aquela firmeza interior que me incitava a seguir adiante e a determinao de sobreviver era mais forte que nunca. Havia sobrevivido viagem e isso j era algo. Trs mulheres haviam morrido, e as demais no eram mais que tristes e desanimados despojos. Graas a Jack, pelo menos estava em melhores condies de sade que quando havia embarcado. Pensava em Jack, esta vez com objetividade. Havia me afeioado a ele, e iria sentir falta de: seu corpo de homem forte, e tudo o que com ele havia sentido. Mas, na verdade somente o havia usado. Como uma prostituta, havia comercializado com minha beleza, com meu corpo, para obter a comodidade e o amparo que ele me brindava. No me sentia orgulhosa do que havia feito,
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mas tampouco envergonhada. Era uma mulher sozinha. Tinha juventude, beleza e inteligncia, e sabia que teria que voltar a me valer de minhas qualidades uma e outra vez no futuro. Eram minhas nicas armas e era totalmente consciente do poder que me davam. Haveria outros homens como Jack Reed, e cada um seria um passo mais para chegar a... a que? Sentia-me deprimida. Seria a escrava de quem me comprasse, mas tinha o estranho pressentimento de que minha depresso ia desvanecer se logo. Ouvi a voz de um dos marinheiros no alto de um mastro que emitia um forte grito cheio de alegria. Terra! Terra vista! Recostei-me contra o corrimo enquanto contemplava o fraco resplendor, entre cinza e violceo, da nvoa na distncia. Ao princpio no vi nada, mas logo a nvoa pareceu dissipar-se e pude ver um monte verde e marrom; soube que era a Amrica, a terra de meu futuro. Toda minha apreenso desapareceu por completo. Senti que algo se agitava dentro de mim. Era uma terra nova. Teria uma nova vida neste vasto continente. Haveria privaes, e eu estava em desvantagem, mas quando a nvoa se dissipou um pouco mais e a terra comeou a aparecer gradualmente por cima das guas como um enorme e adormecido monstro marinho, senti um claro desafio dentro de mim. A vida havia me proporcionado golpes muito duros. Havia me expulsado da casa de meu pai. Um aristocrata libertino havia me violentado brutalmente para me acusar mais tarde de um delito que no havia cometido. Havia sido vtima de uma humilhao to grande que qualquer outra pessoa teria ficado destroada... mas todo isso pertencia ao passado. Havia aprendido sbias lies sobre a vida e estava ansiosa para coloc-las em prtica. Era certo que chegava a esta terra em qualidade de prisioneira, de escrava, o mais baixo do
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baixo; entretanto, parecia que algo me chamava, que me oferecia a promessa de um triunfo, de uma vitria. Sempre senti interesse pelo novo mundo, por isso tinha lido a respeito tudo que estava a meu alcance. Sabia que suas dimenses no se conheciam com exatido, que as colnias inglesas rodeavam a costa de norte a sul, e mais frente se estendiam enormes extenses de selva indmita onde habitavam ndios selvagens e ferozes. Tambm estavam os franceses e os espanhis, e centenas de milhas a oeste que ainda no tinham sido exploradas. Claro que os norte-americanos eram pouco menos que selvagens: toscos, analfabetos e incultos, apesar das elegantes cidades que tinham levantado no que antes era uma selva. Era uma raa selvagem, desafiante, mas ambiciosa, sempre competindo, sempre se superando. Uma mulher jovem e decidida teria grandes oportunidades em um pas assim, embora chegasse como uma ladra. Ouvi passos e me voltei, pensando que talvez Jack houvesse voltado. No era Jack. Era Augustus Blackstone, um dos guardas, um enorme animal selvagem de cabelo curto e negro e ferozes olhos marrons. Usava botas, sujas calas marrons e um tosco colete de couro sobre uma enegrecida camisa branca de algodo, arregaada sobre os antebraos. Tinha um gasto chicote na mo direita. Havia visto ele us-lo com vrias mulheres, as aoitando para que obedecessem, mas tambm havia visto ele tremer de medo quando Jack lhe falava. Olhei-lhe desafiante. Imaginei que iria encontrar-te aqui disse com voz grossa e gutural. Embora pensasse que seu querido marinheiro estaria contigo, aproveitando os ltimos minutos antes de descer a terra. Jack tem obrigaes que cumprir. Eu tambm, nenm, eu tambm. Tenho que me encarregar de que
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vocs, monto de lixo, estejam prontas para descer. Acompanhe-me e arrume suas coisas antes que voltemos a te colocar as algemas. E no discuta. Ainda no coloquei as minhas mos em cima de voc, mas devo te confessar que morro de vontades. Meu corao se alegraria se pudesse fazer voc provar meu chicote... Passei ao seu lado com dignidade, com a testa em alto. Blackstone fez uma careta, mas se conteve; o medo de uma represlia reprimia seu desejo de me pr em meu lugar. Descia pela estreita e escura escada que dava ao setor onde se amontoavam em fila os beliches de madeira. As outras mulheres comeavam a mover-se e recolhiam lentamente suas coisas, como almas penadas que se preparam para o inferno. Quando embarcamos h vrias semanas, tinham brigado e se arranhado entre elas como ferozes animais enjaulados. A diferena era assombrosa. Angie era a exceo. Como eu, havia encontrado uma maneira de se passar melhor durante a viagem, e ela tambm tinha melhor aspecto que quando embarcamos. Sua cama estava ao lado da minha, e Angie cuidava de minhas coisas quando eu estava com Jack, pois do contrrio me teriam roubado. Est tudo bem bem, querida? perguntou-me. Assenti com a cabea. Angie fez uma careta quando Blackstone se aproximou. Andem depressa, lixo grunhiu . Dentro de um minuto vo vir colocar as algemas. Por que no vai ao inferno! sussurrou Angie. Est me provocando? No me toque, asquerosa bicha! Olhou-a com fria nos olhos, mas Blackstone se afastou resmungando
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ameaas. Angie suspirou como se esse bruto no fosse mais que um inseto molesto ao que acabava de espantar. Logo voltou a dirigir-se a mim. Com apenas dezessete anos, Angie era uma moa pequena e magra, de cabelos loiros, compridos e sedosos e enormes olhos marrons. Em suas bochechas podiam ver-se algumas plidas sardas douradas, e sua boca carnuda e rosada expressava o asco e resignao. Embora parecesse uma menina frgil e vulnervel, isso era s uma falsa imagem. Angie tinha sido uma prostituta desde os doze anos, perambulando como um gato pelos sujos becos de Londres, vendendo-se por umas moedas e roubando mantimentos para poder sobreviver. Angie tinha sido declarada culpada de roubo, igual a mim. Seu delito havia sido agarrar um punhado de moedas da gaveta de um vendedor. O dia em que chegamos ao navio tinha conquistado j a um dos trs guardas e tentou lhe seduzir abertamente; e apesar de ter que ficar constantemente a seu servio, suportando com pacincia seus caprichos uns to extravagantes, nunca a tinham tomado pela fora nem tampouco a tinham golpeado. O guarda havia cuidado dela da mesma maneira que Jack havia cuidado de mim. Dura e agressiva, Angie sobrevivia na natureza. Bom, suponho que estamos chegando ao final comentou . S Deus sabe o que vai nos passar agora. provvel que vamos parar em alguma casa de prostitutas. H homens que vo aos leiles para escolher mulheres. Compram-nas, as engordam e depois as vendem para essas casas. algo comum. Talvez no seja assim, Angie. Ns duas... possivelmente tenhamos sorte. No tenho iluses respondeu secamente. Assim que nos coloquem sobre o soalho, certeza que vai te escolher
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algum fazendeiro jovem e forte que estava procurando uma garota como voc. E o ter a seus ps antes de uma semana. No acredito. Com a sorte que tenho, j me vejo nos campos recolhendo algodo com os negros. Mas voc, em troca, voc sim que no tem por que preocupar-se. provvel que em poucos anos termine sendo a proprietria de meio pas. Se no lhe arrancarem o couro cabeludo claro. O que quer dizer? Os ndios. Isso o que realmente me preocupa. Cliff Barnes esteve me falando deles. Andam por toda parte, caa de mulheres brancas. E sabe o que fazem quando encontram uma? Cliff me contou isso. Disse que... Suponho que s tentava de te assustar. Maldito asqueroso, ele e seu costume de entrar pela porta de trs. Asseguro-te que eu gostaria que agarrassem a ele! E, no entanto acredito que conseguiu o que procurava... As duas tivemos sorte lhe disse. E que sorte! Basta olhar como ficaram as outras. Foi uma sorte ter ao menos um amigo nesta viagem infernal. Ei! A vem Barnes com esse olhar nos olhos... Aqui esto suas coisas, Marietta, ss e salvas. Deixou de falar quando chegou Cliff. Barnes tinha olhos cinza, opacos; o cabelo castanho claro lhe caa em murchas mechas. Era um enorme selvagem, do mesmo tipo que Blackstone. Com uma de suas enormes mos segurou o brao de Angie e a atraiu para si. Ela suspirou, resignada e com pesar. Temos tempo para outro joguinho disse com olhar de lascvia. Claro. Angie voltou a suspirar e deixou que ele a levasse. Comecei a colocar minhas coisas na velha e suja mala que Angie esteve cuidando. Tinham-nos permitido trazer alguns objetos pessoais, e antes de
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partir, Millie, a criada, correndo o risco de que Lorde Mallory se enfurecesse, trouxe-me algumas coisas que tinham ficado na casa. A moa escolheu as roupas mais caras e luxuosas, objetos que de pouco iriam me servir na Amrica. J no navio os troquei por coisas mais teis; um deles, por uma mesa de costura. Graas a Jack havia conseguido que me lavassem a nova roupa e havia empregado muitas horas tratando de arrum-la a minha medida. Eram objetos que embora no combinassem entre si, seriam mais adequados que a seda e o tafet. Acabava de fechar a mala quando desceu o carcereiro para me colocar as algemas. Os guardas gritavam ordens, e eu me alinhei junto com as demais mulheres para que me colocassem as algemas de ferro unidas com uma cadeia. Angie era a ltima da fila. Chateada, esfregava o traseiro. Quando chegou o meu turno submeti-me pacientemente ao carcereiro. As algemas eram muito menos pesadas e ajustadas que as que usei na cela em Bow Street, e me senti aliviada ao ver que no nos colocavam correntes nos tornozelos. Apesar de tudo era humilhante, uma clara evidncia que ramos delinquentes, o pior lixo ante os olhos da sociedade. Devidamente algemadas, tivemos que esperar. Passaram-se duas horas, trs, e permanecamos sentadas naqueles beliches de madeira. Inclusive Angie, que sempre estava de bom humor, parecia abatida. Havia um aroma repugnante, o cho estava cheio de sujeiras. Parecia mentira que tivssemos podido sair com vida desse pesadelo. Vrias mulheres estavam gravemente doentes. Todas, exceto Angie e eu, estavam plidas, finas, destroadas, com poucas mechas de cabelo que lhes cobriam o rosto. Quem iria querer comprlas? Duas ou trs delas no se livrariam de sua enfermidade, e nenhuma das demais estava em condies de realizar o mais mnimo esforo, e muito menos
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de ser candidata para um prostbulo. Pelos movimentos do navio adivinhei que estvamos entrando no porto. Acima se adivinhava uma grande atividade. Finalmente ouviu-se o estrepitoso choque da madeira contra madeira. O enorme navio se balanou violentamente. Tudo pareceu tremer, logo, j no se moveu. Blackstone havia subido ao convs e esperava ordens, e os outros dois guardas, chicotes em mo, ameaadores, percorriam o setor. Duas ou trs mulheres soluavam em silncio. As demais permaneciam sentadas nos beliches, sumidas na letargia. Um enorme rato cruzou rapidamente o cho, mas ningum lhe prestou ateno. Todas nos havamos acostumado aos roedores do dia a dia se multiplicavam embaixo do convs. Angie suspirou com impacincia e com uma mo mexeu os loiros cabelos. As algemas que estavam penduradas entre os pulsos soaram ruidosamente. Essas asquerosas bichas poderiam andar depressa e nos tirar deste inferno! Aqui embaixo faz um calor espantoso. Eh, Barnes!gritou. Quando sairemos daqui? Fecha a boca, nenm! rugiu. Assim lhe agradecem me disse. Vem me tomando h semanas, e agora que chegamos a terra suponho que o romance acabou-se. Enfim... adicionou. O que pode esperar uma moa? Ocorreu quase uma hora antes que Blackstone voltasse. Todas alinhadas nos dirigimos escada e subimos ao convs. Procedentes da escurido, o sol pareceu nos cegar. Ao outro lado do corrimo, sobre os botes, viam-se montes de caixas e carregamento, e, mais frente, uma fileira de casas de tijolo cor de rosa cinzento, com tetos de piarra. Havia uma grande atividade. Parecia que todo o povo tinha vindo ver desembarcar os rus. No via Jack por
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nenhuma parte. Alegrava-me. J nos havamos dito adeus, e no queria que me visse algemada. Angie estava atrs de mim na fila. Quem sabe onde estamos comentou. Jack disse que desembarcaramos em Carolina respondi, mas no tenho idia de como se chama o povo. Por Deus! murmurou. Olhe a esses pobres homens... Levantei a vista e vi seis carretas com jaulas de madeira, o tipo de veculos que utilizam os circos ambulantes para transportar os animais selvagens. Trs destas carretas estavam cheias de prisioneiros. Aturdidos e indiferentes, os homens se aferravam s grades sem fazer caso dos assobios da multido. Uma turma de meninos lhes golpeavam com paus e jogavam pedras s jaulas. A multido parecia passar bem, mas os homens enjaulados se acostumaram tanto s brincadeiras que pareciam no notar nada. As outras trs carretas permaneciam vazias, nos esperando. Havia cinco homens de p junto passarela. Quatro deles eram indivduos toscos, com botas muito fortes, calas negras e pulveres em negro e verde. Um grupo de ressentidos, de traos duros e olhos guerreiros. Os quatro tinham um chicote na mo, e pareciam ansiosos para poder us-lo. Evidentemente se tratava de nossos novos guardas. O quinto era um homem corpulento, de ombros largos, grosseiramente vestidos com calas marrons, uma ordinria camisa branca de algodo e uma jaqueta de couro. Seus olhos eram frios, inexpressivos. O sujo cabelo castanho caa-lhe sobre a testa bronzeada. Depois soube que se chamava Bradford Coleman e que estaria a cargo de ns. Coleman franziu o cenho enquanto nos olhava descer pela passarela. Vamos, andem depressa! gritou. No tenho todo o dia para perder. Mas Por Deus, as olhem! Levar duas semanas para deix-las apresentveis
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para o leilo. Bom, moos, as coloquem nas carretas. Se houver algum problema, j sabem o que fazer. II No tinha idia de onde estvamos. O povoado, pois no se podia chamar cidade, estava a um dia de viagem do porto onde tnhamos desembarcado. Durante duas semanas nos mantiveram encerradas em uma enorme cabana de palha, bem alimentadas e atendidas como cabeas de gado. Havia nos inspecionado um mdico e havia receitado algum medicamento para as que ainda estavam doentes, por isso agora, quando o dia do leilo por fim havia chegado, todas estavam muito melhor que duas semanas antes. Pela manh cedo nos tinham dado sabo e nos tinham conduzido at o rio para que nos banhssemos. Depois, de novo na cabana de palha, nos ordenou que vestssemos nossos melhores vestidos e nos preparssemos para a venda. Vivia-se uma atmosfera de festa. Durante os ltimos trs dias chegaram pessoas em carretas, alguns desde muito longe. Levantaram-se barracas e bancas de vivas cores. Uma alegre e ruidosa multido havia invadido o lugar. Mulheres com grandes chapus e vestidos de algodo conversavam e provavam a comida que se vendia nas barracas. Os meninos corriam alegremente de uma barraca a outra, gritando e brigando. Homens fortes e robustos, grosseiramente vestidos, bebiam grandes copos de cerveja, falavam entre eles, contavam as aves e o gado, e muitas vezes o lcool os fazia armar um alvoroo. Angie se assustou muito quando viu passar aos ndios, seres altos, de mau aspecto, adornados com colares e plumas, mas um dos guardas lhe assegurou que se tratava de peles-vermelha-domados. Os homens tinham sido leiloados no dia anterior. Tiraram-nos da cabana
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de palha e nos levaram como um rebanho a um setor delimitado por uma corda, atrs do assoalho do leilo. Algumas pessoas se aproximavam para bisbilhotar, mas no se zombavam. Observavam-nos com a mesma expresso sria e pensativa com que olhavam o gado nos currais, do outro lado, e os cavalos que estavam em venda. A maioria das mulheres havia recuperado o bom humor. Duas semanas de boa comida e ar fresco tinham feito maravilhas. Tinham tirado as algemas, mas dois guardas com chicotes nos vigiavam permanentemente, assim como Bradford Coleman, aquele homem fornido, e de rosto furado, que antes se havia dedicado compra e venda de escravos e que desde nossa chegada estava a cargo de ns. Angie me deu uma forte cotovelada nas costelas e assinalou a um moo robusto, de cabelo castanho, despenteado, que estava de p ao outro lado da corda. Usava botas marrons, calas negras e uma ordinria camisa azul de algodo arregaada. Com esses alegres olhos marrons, os traos claros, afveis, e esse grande sorriso, parecia um fazendeiro jovem e simptico, de no mais de vinte anos. Tinha certeza de que ainda persistia nele o aroma da fazenda. Olhe esse sussurrou Angie. No uma beleza? E, se no me equivoco, acredito que est me olhando. No, no me equivoco. Asseguro-te que no me importaria que me comprasse esse. Ol simptico lhe gritou . Espero que tenha algo mais no bolso, alm dessa pistola. O moo sorriu ante a desfaatez do comentrio. Colocou a mo no bolso, tirou vrias moedas de ouro e nos mostrou. Por todos os cus, Marietta! Alm disso rico! Espero que tenha vindo com inteno de comprar, querido. Sou o melhor negcio que pode fazer... Fecha a boca, estpida! acautelou um dos guardas.
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Por que no te fecha voc outra coisa! respondeu-lhe Angie. O moo riu com vontade e se perdeu entre as pessoas. Angie estalava de alegria, convencida de que ele iria compr-la. Em um dos extremos do setor onde nos encontrvamos tinham levantado uma enorme loja para nosso uso particular, e Angie correu dentro para procurar seu espelho e sua escova e cuidar dos ltimos toques antes que comeasse o leilo. Uma vez satisfeita a curiosidade do primeiro momento, outras vrias mulheres entraram tambm para se proteger dos ardentes raios do sol. S algumas ficamos de fora, incluindo Martha Roberts, uma jovenzinha de quinze anos, sentenciada por roubo. Martha era uma criatura de aspecto fantasmal e quase nunca falava. Era plida, bonita, de cabelo castanho claro e olhos azuis e assustados. Durante toda a viagem esteve doente. O mdico que nos havia inspecionado quando chegamos disse que estava grvida, e Martha comeou a chorar com desespero. Depois confessou que havia compartilhado um sujo quarto em Londres com seu irmo mais velho, e que, desde os doze anos, teve relaes com ele; portanto, o menino era de seu irmo, e preferia morrer antes que o ter. Coleman teve que encerr-la em um pequeno barraco de madeira e algem-la para impedir que se suicidara. Livre agora, de p sob o sol ardente, na frente da loja, Martha parecia aturdida, como se no tivesse idia de onde estava. Algum na multido disparou uma pistola. A moa saltou, apavorada, e logo comeou a gritar enlouquecida. Coleman e um dos guardas correram atrs dela e tentaram acalm-la. Martha se debateu violentamente, gritando ainda, e finalmente Coleman jogou um punho para trs e golpeou violentamente a sua mandbula. A moa vacilou para trs e quase foi parar no cho. Coleman comeou a lhe bater outra vez.
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No! gritei. !Corri para ela e a agarrei em meus braos. Martha me olhou, sem falar, sem poder compreender o que havia acontecido. Sabia que a pobre moa havia perdido a razo, sua mente havia transpassado a barreira da prudncia por todo o horror que havia tido que suportar. Se afaste dela, Danver! rugiu Coleman. Est... est doente. No tem direito a bater nela assim. Disse para se afastar dela! Puxou meu brao e me afastou da moa. Olhei-lhe desafiante com fogo nos olhos. Angie correu para Martha, a agarrou pela mo e a levou a loja. Coleman me olhava com esses olhos cinza e inexpressivos, com esse rosto duro e cruel. Faz muito tempo que vem procurando isso, Danver. Acredito que necessita que te d uma lio. V para o inferno! Coleman se enfureceu; quase no podia dar crdito a seus ouvidos. Estava acostumado a uma obedincia absoluta. Um tirano cruel que saboreava seu poder e o medo que inspirava. Esbofeteou-me com tanta fora que perdi o equilbrio e ca no cho. Quando levantei a vista, estava desenrolando o chicote que tinha amarrado em sua cintura. Parecia uma larga vbora que se arrastava pelo cho a meu lado. Rangeu no ar, e sorriu quando tentei me esquivar. Vi que jogava o brao para trs e ouvi o sibilante som do chicote. Fechei os olhos e me preparei para a dor do aoite. Eu no o faria, Coleman. A voz era suave, agradvel. Abri os olhos e vi um homem alto e loiro, vestido com roupa de couro, que permanecia de p junto a Coleman. Segurava-lhe fortemente o brao. Coleman
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parecia assustado; logo ficou furioso. Tentou liberar o brao. O homem vestido de couro sorriu com amabilidade e lhe agarrou ainda mais firmemente, com tanta fora que Coleman lanou uma maldio e deixou cair o chicote. Isso me parece muito prudente de sua parte disse o estranho . No teria gostado de ter que te romper o brao. Isto no assunto seu, Rawlins! Ah, no? Penso compr-la no leilo, e eu no gosto levar mercadoria em ms condies. Um chicote pode fazer um estrago. Agora continue com o teu e deixa em paz a esta mulher. Um momento, Rawlins! Voc no tem direito de... Tranqilo moo interrompeu Rawlins. Eu no gosto desse tom. Faa o que te disse, continue com o teu. Ah... outra coisa. Se te atrever a lhe pr um dedo em cima antes do leilo, lhe mato. Entendido? J sabe que cumpro minhas ameaas. Coleman murmurou algo que no se entendeu, e se foi com passo lento e arrogante para a loja. O homem alto e loiro me olhou e sorriu; logo me agarrou pela mo e me levantou. Jeff Rawlins, senhorita disse a modo de apresentao. Encantado de conhec-la. Sua voz tinha aquele acento suave que unia um pouco as slabas ao falar e que, como pude ver depois, era caracterstico das pessoas que viviam na parte sul do pas. Era um som doce, melodioso, extremamente agradvel. Jeff Rawlins sorriu, como se os dois acabssemos de compartilhar uma brincadeira divertida. Suponho que deveria lhe agradecer lhe disse. No exatamente. Temo que atuei por motivos puramente egostas.
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Esses chicotes podem deixar horrveis cicatrizes, e, como disse a Coleman, eu no gosto de comprar mercadoria em ms condies. Suponho que terei que pagar o bastante por t i. Uma mulher como voc deixara todos os homens loucos e lhes far atuar como loucos. Sim? uma mulher estupenda. No acredito ter visto jamais sobre este assoalho, em todos os anos que venho a estes leiles, uma mulher to tentadora como voc. Olhei-lhe fixamente nos olhos, e a gratido que podia haver sentido desapareceu rapidamente para lhe ouvir falar dessa forma to natural, to corriqueira. Jeff Rawlins tinha um fsico esplndido: fino, forte. Embora no fosse realmente atraente, seus traos eram agradveis. Os olhos, de cor marrom escura, eram quentes e afveis; a boca, larga e carnuda, parecia estar feita para um sorriso feliz. O cabelo da cor de areia, estava completamente revolto e uma espessa franja lhe cobria a testa. Sua virilidade era inegvel, e, entretanto, havia um estranho encanto infantil. Coleman se havia assustado, e eu tinha a sensao de que este homem alto e amistoso, com sua roupa de couro, era muito capaz de levar a cabo a ameaa que havia feito com tanta naturalidade. O que te pareo, nenm? Me... parece um selvagem recm sado do bosque. Ah, sim? E tambm provvel que cheire como um selvagem recm sado do bosque. Temo que aqui no temos todos esses refinamentos aos que uma dama como voc est habituada. Calas de seda, peitilhos de encaixe, lenos perfumados. No temos tempo para essas tolices. Aqui somos pessoas simples, sem cultura.
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Disso j me dei conta lhe disse No demorar em se acostumar adicionou. Sorriu . Por certo, logo vai te gostar. Eu me encarregarei disso. Aqueles quentes olhos marrons se cruzaram com meus enquanto esse sorriso infantil brincava em sua larga boca. Nenhuma mulher podia deixar de sentir esse magnetismo sensual que emanava de Jeff Rawlins. Suas maneiras simples e afveis, esse encanto infantil, acentuavam-no. Automaticamente faziam pensar no seu corpo, na cama. Contra minha vontade, tive que admitir a atrao. Rawlins parecia estar lendo minha mente; seu sorriso se fez mais amplo e seus lbios desenharam uma graciosa meia lua, com os extremos para cima. Sempre gostei das ruivas expressou . Tenho a sensao de que vai me deixar na runa, nenm, mas acredito que valer a pena. O leilo vai comear. At mais tarde. Saudou-me amigavelmente com um movimento da cabea, logo saltou agilmente a corda que rodeava nosso setor e se afastou caminhando com passo lento. Angie se aproximou correndo com a boca aberta enquanto lhe via desaparecer entre a multido. Eh! exclamou . Quem era esse? Chama-se Jeff Rawlins. Nunca vi ningum como ele! Com apenas olh-lo me derreti. Qualquer mulher que pudesse derrubar-se com ele em uma cama deveria agradecer sorte. Que olhos! Sacudiu a cabea. vai oferecer dinheiro por ti? Suponho que sim, Angie. Cruze os dedos, bela. Esperemos que tenha um monto de ouro. Vocs duas gritou Coleman, severamente, entrem na loja. O leilo
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est a ponto de comear e no quero que as pessoas fiquem lhes contemplando enquanto eu tiro estas de cima. Vocs duas so o prmio e lhes reservo para o final. Acredito que isso um elogio, Marietta. Imagine! Eh, Coleman! Digame, quem este Jeff Rawlins? um asqueroso traficante de prostitutas respondeu Coleman, o vilo maior de toda Carolina. Os assassinos como ele deveriam ser pendurados. Talvez o pendurem algum dia. Espero que te compre, Danver. Digo-lhe isso seriamente. Angie e eu entramos na loja e, poucos minutos depois, ordenaram s demais que recolhessem todas as coisas. A maioria delas estavam agitadas. Todas tentavam se arrumar o melhor possvel espera de chamar a ateno dos homens. Quando as levaram fora, Martha Roberts caminhava como se estivesse hipnotizada, apertando o triste fardo de roupa, totalmente inconsciente do que estava acontecendo. Rezei para que encontrasse um amo bom e compreensivo. Sozinhas agora na loja, Angie e eu ouvimos comear o leilo: vozes gritando e risadas grosseiras. A voz de Coleman era forte e vigorosa enquanto apresentava primeiro a uma, logo a outra, elogiando suas virtudes, Fez uma careta e afastou da testa uma mecha de seu dourado e sedoso cabelo. desumano, claro, mas... diabos! Suponho que vou ficar melhor que em Londres, me dando de presente por umas mseras moedas, revolvendo entre o lixo para procurar uma migalha de po duro. Espero que aquele fazendeiro to forte me compre. O terei em um punho e... Tudo sair bem, Angie. Eu no perco o otimismo. S tenho que servir durante sete anos.
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Quando for de novo livre s terei vinte e quatro ou vinte e cinco anos. Ns iremos nos dar muito bem, Marietta. Eu souber, algo me diz isso. Caminhei para o enorme espelho quebrado, apoiado contra uma das estacas da loja, e me observei atentamente. O cabelo, entre vermelho e acobreado, caa em ondas brilhantes, e os olhos, azuis, tinham uma expresso dura. Apesar da nobreza de meus traos, s parecia outra vez a filha de Meg Danver, uma mulher nascida para servir cerveja em uma cantina e para derrubar-se com os homens no feno. A blusa branca era do tipo usado pelas camponesas italianas, de mangas ajustadas e amplas e um pronunciado decote que deixava vista a metade do seio. A saia, de cor marrom clara, era de algodo pesado e ordinrio; se ajustava cintura e logo caa como uma cascata sobre as anguas. Pensei em meu pai, e me alegrei de que no pudesse me ver assim. Sabia que teria sido melhor para mim que esses anos em Stanton Hall no tivessem existido. Pensando nesse Rawlins? perguntou Angie. No, no pensava nele. Por um momento pareceu to... bom, to dura, como se estivesse zangada com o mundo. De nada serve lamentar o passado, Marietta. O passado, passado est. o futuro o que conta. Tem razo, Angie disse com voz fria. No se ganha nada guardando rancor do mundo. Isso aprendi h anos. perder o tempo. Estou muito ocupada procurando a Angie para olhar para trs, para o que poderia ter sido. melhor gastar todas suas energias procurando a Marietta, querida. Isso o que penso fazer respondi. Ns s temos o crebro e o corpo, e ter que us-los. Acha que eu gostei
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de me deitar com esse asqueroso bicha do navio? Claro que no, mas sabia que era algo que tinha que fazer. Como voc e seu atraente marinheiro. Os homens so todos uns tolos, Marietta, e tm todo o poder. A mulher deve saber dirigi-los. As duas levantamos a vista quando um dos guardas entrou na loja. Voc exclamou enquanto assinalava a Angie. sua vez. As demais j foram vendidas. Bom, acredito que chegou a hora disse Angie. No esquea tudo o que te disse, querida. Por Deus, dio as despedidas... De repente, os enormes olhos marrons lhe encheram de lgrimas. Fez uma careta, zangada consigo mesma por haver mostrado essa debilidade. Rpido! ordenou o guarda. Jogou os braos ao pescoo e me abraou com fora, e eu me abracei a ela. Ambas estvamos emocionadas. Soluou uma s vez, e logo se afastou de mim com olhar resignado. Foi at um canto da loja para recolher o volumoso fardo azul que continha suas coisas pessoais e depois sacudiu a cabea enquanto seus lbios desenhavam um valente sorriso. Bom, l vou, querida. Cruze os dedos por mim. Vou sair e deslumbrar a esse estpido fazendeiro at que se decida gastar at o ltimo centavo por mim. No vou te dizer adeus. Tenho a sensao de que voltaremos a nos ver algum dia... Angie saiu com o guarda, e nunca em minha vida me havia sentido to s. Tinha ficado muito amiga dessa agressiva e amoral mendiga, com seu aspecto de valente e sua lngua de vbora. Ouvia chamar por ela, e ouvia Coleman gritar ao pblico. Tambm ouvia Angie. Vamos, voc pode dar muito mais gritava, e as pessoas bramavam de
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risada. As ofertas continuaram, e tambm as risadas, e logo o guarda veio me buscar. Agarrei minha mala e segui-lhe para fora, onde o sol resplandecia com toda sua fora. Subi os degraus que conduziam ao assoalho de madeira, deixei minha mala no cho e fiquei de p junto a Coleman. Um murmrio de agitao percorreu a multido. Marietta! gritou Angie. Estava com aquele robusto fazendeiro e me saudava com a mo, sorridente e feliz. Devolvi-lhe a saudao, e logo ela e seu novo amo desapareceram atrs de uma loja. Alegrava-me por ela. Angie tinha sorte. Poderia fazer o que quisesse com esse fazendeiro. Com esta comeamos com duzentas! anunciou Coleman. O preo parece um pouco alto, mas olhem-na bem. No s uma das mulheres mais atraentes que tenham visto, mas alm de ser culta. Fala como uma dama. Diga algo, menina. No me movi. Com a testa levantada, olhava em linha reta diante de meus olhos. Coleman se ruborizou, frustrado, mas tinha medo de me castigar por minha desobedincia, porque Jeff Rawlins estava a poucos metros de distncia. Rawlins sorriu. Duzentas! exclamou. Duzentas e vinte gritou um homem robusto de cabelo negro e arrepiado. Duzentas e cinquenta continuou Rawlins. Trezentas se apressou a dizer o homem do cabelo negro. Houve um momento de silncio, e logo se ouviu uma voz fria, indiferente. Mil disse o novo licitante. Mil! Coleman estava louco de alegria. Cobrava uma grande
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percentagem sobre cada venda realizada. Mil libras! Isso um pouco mais razovel. Muito alto para mim resmungou o homem do cabelo arrepiado, e se afastou do assoalho. Mil.. . disse Coleman. Vai, vai... Mil e cem! gritou Rawlins. Mil e quinhentas disse aquela voz fria. Rawlins franziu o cenho e se voltou para olhar a seu rival. Hawke! Sabia que conhecia essa voz. O que te passa, amigo? Voc no tem essa quantidade de dinheiro para gastar. Mil e quinhentas repetiu o homem. Mil e seiscentas! apressou-se a dizer Rawlins . Vamos, Derek, essa moa no pode te interessar tanto. Tem todas as negras que quer em sua casa. Para que necessita uma garota como esta? Mil e setenta continuou Derek Hawke com calma. Deu um passo para frente, e as pessoas se afastaram a um lado para que pudesse passar enquanto se aproximava do assoalho. Quando os dois homens se enfrentaram, todos se afastaram para trs e deixaram um oco ao redor de Rawlins e Hawke. O silncio envolveu multido. O ar estava to tenso que parecia ranger. Derek Hawke era ainda mais alto que Rawlins. Alto, fino e forte. Era um dos homens mais atraentes que havia visto em minha vida. Os traos perfeitamente cinzelados; as mas do rosto, fortes e salientes. Seus cabelos negros ondeavam ao vento; os olhos eram cinza, srios. Usava botas negras at o joelho, calas negras ajustadas e uma camisa branca de linho com amplas mangas dobradas nos punhos. Vestido dessa maneira tinha toda a aparncia de um aristocrtico pirata, frio e longnquo.
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Instintivamente os homens atuavam com cautela com algum como ele, as mulheres se sentiam automaticamente fascinadas. Saudou com cortesia a Rawlins com a cabea. Rawlins respondeu com um afvel sorriso. Quero essa garota, Hawke disse Rawlins. Eu tambm replicou Hawke. Mil e setenta! gritou Coleman. Vamos, cavalheiros. Mil e oitocentas? Quem d mil e oitocentas? Mil e oitocentas! exclamou Rawlins. Dois mil disse Hawke tranqilamente. Dois mil! protestou Rawlins . Esse todo o dinheiro que tenho aqui. Vamos Hawke, no me faa isto. Tenho um tremendo desejo de ter esta. Voc no a necessita. Voc... Dois mil e cem continuou Derek Hawke com frieza. Filho de uma grande cadela resmungou Rawlins, embora sem maldade. Dois mil e cem! Dois mil e duzentas? Algum d dois mil e duzentas? Ningum? No? Muito bem. Vai, ento, vai, vai... foi! Vendida ao senhor Derek Hawke por duas mil e cem libras! Coleman deu um chute contra o cho. A multido aplaudia. Levantei minha mala e desci os degraus para ir junto ao homem que havia me comprado. Coleman se aproximou uns minutos depois, e esperou enquanto Hawke contava o dinheiro. Guardou-o e deu a Hawke os documentos nos quais constava que eu era uma escrava e, segundo os quais, passava a lhe pertencer oficialmente. Hawke os dobrou e os meteu no bolso sem olh-los sequer. Rawlins andava perto de onde estvamos ns, sem rumo, frustrado por sua derrota,
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mas, no fundo, de bom humor. Estendeu a mo, e Hawke a estreitou um tanto de m vontade. Amigos como sempre, Derek expressou Rawlins. Leva um bom prmio. Efetivamente replicou Hawke. Sua voz era fria. Se alguma vez quiser se desfazer dela, no tem mais que dizer isso amigo. Uma mulher assim... os homens de Nova Orleans se voltariam loucos. Se houvesse trazido mais dinheiro... Sacudiu a cabea, como se lamentando. Mas bom, no se pode ganhar sempre. Leva ela para Shadow Oaks? Hawke assentiu secamente com a cabea. Rawlins murmurou algo baixo, sacudiu outra vez a cabea e se afastou com passo lento. Hawke me agarrou pelo cotovelo com os dedos de sua mo direita, com suavidade, mas com firmeza. uma longa viagem de volta disse. Ser melhor que partamos logo. Vamos. Conduziu-me atravs da multido, para as carretas que estavam um tanto afastadas. Um moo sardento e de cabelos da cor do feno estava cuidando dos cavalos. Hawke lhe deu uma moeda. Logo me ajudou a subir ao assento dianteiro de uma tosca carreta de madeira com sujos utenslios de fazenda e sacos de gro empilhados na parte de trs. Com graa e agilidade saltou e se sentou a meu lado, pegou as rdeas e as estalou contra o lombo dos cavalos. Os dois robustos animais se puseram em marcha. Enquanto amos, vi que uma mulher gorda e de aspecto agradvel, com um vestido rosa de algodo, levava Martha Roberts. Martha caminhava como fazia um cego, tropeando com frequncia. A mulher lhe rodeava a cintura com um brao e falava com suavidade. Senti-me aliviada ao ver que sua nova proprietria ria cuidar dela.
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A carreta rangia, gemia, balanava-se de um lado a outro cada vez que as rodas passavam por algum sulco profundo no caminho. Logo o povoado ficou atrs e me pareceu que nos dirigamos diretamente para entupida mata que se enredava nos troncos. Ouviam-se os agudos chiados dos pssaros. Jamais havia visto uma selva to virgem, emaranhada, sem limites. Lembrava o que Angie havia dito sobre os ndios e, instintivamente, sentei-me mais perto de Hawke, assustada ao ver que as sombras avanavam. Imaginava selvagens peles-vermelhas espreitando detrs de cada rvore. Passou no mnimo uma hora. Estava escurecendo. Derek Hawke no havia dito uma s palavra desde que tnhamos subido carreta. Era como se estivesse sozinho. Levantei a vista para observar aquele atraente perfil. Perguntava-me o que o fazia to frio e ausente. Embora no tinha mais de trinta anos, tinha o porte de um homem mais velho. Voc no fala muito, verdade? comentei. S quando tenho algo que dizer. No cometi nenhum delito, senhor Hawke. Trabalhava como preceptora para um lorde ingls. Queria... queria que, alm disso, cumprisse outras funes, e, quando me neguei, escondeu um colar de esmeraldas em meu quarto... Enquanto falava me dava conta de que parecia a maior mentira. Era evidente que no acreditaria. No tinha nenhuma razo para isso. Hawke no fez comentrios, e passou um longo momento antes que eu reunisse o suficiente valor para voltar a falar. H... h ndios por aqui? Talvez alguns respondeu . No deve preocupar-se. Aonde vamos? Falta bastante. Chegaremos a Shadow Oaks amanh pela tarde.
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Quer dizer que... vamos passar a noite na selva. Hawke assentiu com a cabea. Um calafrio me percorreu o corpo ao tentar de esconder o medo. No tem por que ter medo, querida. No te comprei para que me esquente a cama. No? Procurava uma governanta, uma mulher forte e robusta que cortasse a lenha, esfregasse os pisos e ajudasse os negros no campo. No exatamente o que pensava comprar, mas suponho que me ser de utilidade. Se isso era o que queria, por que me comprou? Para evitar que Rawlins te comprasse respondeu. Voc e ele so... algo assim como rivais? No, no isso. Simplesmente no te imaginava terminando em algum prostbulo em Nova Orleans. Rawlins vem a todas os leiles e compra barato; depois revendem as mulheres em Nova Orleans e saca enormes lucros. um trabalho sujo, um trabalho que no gosto. Foi seu rival em algum outro leilo? A verdade que no. No sei bem por que comecei a oferecer mais que ele esta vez. Que tolo fui! Hawke franziu o cenho e estalou as rdeas. Suponho que... deveria lhe estar agradecida. Vai trabalhar, querida. Vais trabalhar, e muito duro. Paguei muito por ti , mais do que podia gastar, e penso tirar proveito de meu investimento. Entendo. Trato bem os meus escravos, cuido deles, mas no tolero a preguia. E tampouco lhe vou tolerar isso. Poder ver que sou um amo severo, severo, mas justo.
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No respondi. Hawke voltou a cabea e me olhou pela primeira vez desde que tnhamos abandonado o povoado. Outra coisa... e ser melhor que fique claro desde o comeo. Meus escravos sabem qual seu lugar, e o mantm. No goste de empregados enganadores. Eu no gosto de confiana. Entendido? Perfeitamente, senhor Hawke. Nenhum dos dois voltou a falar. Andamos em silncio durante o que pareceram horas, at que ao final Hawke afastou a carreta do caminho e se deteve em um pequeno descampado. As rvores nos rodeavam, e suas longas sombras se estendiam sobre a erva medida que caa a noite. Muito perto se ouvia o rumor da gua. Hawke tirou as rdeas dos cavalos e os levou at o rio. Quando voltou, atou-os a uma rvore. Deu-me um cantil, logo agarrou um comprido rifle da parte posterior da carreta e se internou de novo na selva. Aos poucos minutos ouvi um disparo, logo outro, e Hawke voltou com dois coelhos. Ficou agachado, agarrou uma faca de caa, cortou-lhes a cabea e comeou a esfol-los. Eu observava com espanto. Hawke notou minha repulso e me olhou com severidade. No fique a parada me disse com dureza. V a procurar madeira para o fogo! Obedeci. O sol estava oculto. Uma fina capa de luz prpura comeou a cobrir a selva medida que as sombras se foram escurecendo. Hawke improvisou uma fogueira com duas folhas em forma de Y. As afundou na terra a ambos os lados do monto de madeira e atravessou os coelhos com outro galho que apoiou sobre os que estavam cravadas no cho. Tirou fsforos do bolso e logo o fogo estava ardendo. Quando as chamas comearam a danar como vidas lnguas alaranjadas, a selva j estava totalmente sumida na
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escurido e a trmula luz do fogo nos fazia sentir mais seguros. A gordura que jorrava dos coelhos estalava ao cair. Um som agradvel. Tudo me fazia pensar em um acampamento de ciganos l na Inglaterra. Com o negro e brilhante cabelo despenteado, o rosto duro e atraente, Derek Hawke poderia ter sido um rei cigano. Apoiada contra a carreta, esperando que se assassem os coelhos, davame conta de que estava morta de fome. A minhas costas se ouvia o murmrio das folhas, o ranger das copas. Parecia-me ouvir sigilosas pegadas na selva e sentia que olhares hostis nos observavam. Nada parecia inquietar a Hawke, embora observasse que tinha o rifle ao alcance da mo. Retirou os coelhos do fogo, deixou-os esfriar e logo mostrou um dos galhos e me deu. Voltou a seu lugar, ao outro lado do fogo, sentou-se e comeou a comer, arrancando partes de carne com as mos. Ao fim de uns instantes fiz o mesmo. Estava muito faminta para conservar minhas maneiras. Quando terminamos de comer, o fogo havia se apagado. Tremia com minha blusa quase transparente e tentei de cobrir meu corpo com os braos. A me ver, Hawke foi at a carreta, tirou algumas mantas um tanto rodas e me entregou. Dormir sob a carreta. Estar mais abrigada ali abaixo. E no se molhar se chegar a chover. No pensa me atar? perguntei com sarcasmo na voz. No acredito que seja necessrio. No tentar de escapar. Se o fizer, no chegaria muito longe. Se estiver pensando em alguma dessas tolices, querida as esquea. Asseguro-te que voc no gostaria do que poderia te passar. Arrastei-me debaixo da carreta, estendi uma das mantas sobre o cho, deitei-me sobre ela e, com a outra manta, tampei-me. Hawke puxou um pouco
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de terra sobre as brasas acesas e logo foi ver os cavalos. Ouvi que lhes falava com voz suave, amvel. Perguntava-me quanto demoraria para aparecer sob a carreta. Esperei. O tempo passava. As sombras da noite eram azuis, quase negras; a plida e chapeada luz da lua se pulverizava pelo descampado. Os insetos zumbiam. As folhas rangiam. O ar soprava entre as rvores com um rudo montono, constante, como apagados sussurros. Cada vez fazia mais frio. Envolvi-me ainda mais na manta, e me movi, tentando encontrar uma posio cmoda sobre este pedregoso e duro cho. Ouvia-lhe caminhar de um lado a outro, e senti algo parecido antecipao de um desejo. No ia receber com agrado suas insinuaes, mas agradeceria sua proximidade, porque tinha medo dos ndios, e eu gostaria de seu calor, porque tremia de frio. Esperei... e finalmente fiquei adormecida. Despertei com um sobressalto, aterrorizada. Havia ouvido um rudo, um grito espantoso... Ressonou outra vez, e compreendi que se tratava do grito de uma coruja. Devia ter passado vrias horas, pois a profunda escurido comeava a dissipar-se, o negro ia se transformando em cinza escuro. Na tnue e opaca luz da lua podia ver Derek Hawke tendido no cho a vrios metros de distancia, de barriga para cima, com um brao dobrado sob a cabea e o outro ao flanco. Estava profundamente adormecido, o rifle junto a ele. No tinha nenhuma manta, e compreendi que havia me dado as duas: um estranho gesto galante que parecia no encaixar com sua personalidade. Perguntava-me por que no havia me procurado. Eu lhe pertencia, era sua escrava. Gemeu em seu sonho e mudou de posio. Eu o olhava, observava esse corpo comprido, fino, aquele rosto to atraente. No parecia to duro agora. Enquanto dormia, parecia extremamente vulnervel. Derek Hawke era
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um enigma, um homem de infinitas profundidades. Qualquer outro homem teria satisfeito seus instintos; entretanto, ele se absteve de tomar o que, por direito, era dele. Tratava de convencer a mim mesma de que no estava decepcionada. III Eu j estava na cozinha preparando o caf da manh para o amo quando apareceu Cassie, mais tarde que de costume. Com dezessete anos, era uma moa muito bela, de luminosos olhos marrons; suas mas do rosto eram elevadas e salientes. Tinha o cabelo negro e murcho, talhado maneira de um gorro que se adaptava cabea. A pele era de um marrom cremoso. Alta e esbelta, usava um vestido rosa de algodo que se aderia s curvas de seu corpo. Esta manh parecia muito cansada, e notei que em suas bochechas tinham uma leve e cinzenta palidez. Me perdoe por chegar tarde, senhorita Marietta explicou com voz tranqila. Sinto grande fraqueza nos ossos, e tenho o estmago revolto. Acredito... acredito que estou grvida. H muito que no tenho o perodo. Sente-se, Cassie. Sirvo-te uma xcara de caf. Tomou o caf da manh com outros? Cassie negou com a cabea. Mattie j deu de comer aos outros, e esto todos trabalhando. Mas esta manh no podia me levantar da cama. Adam estava furioso comigo, e me disse que fosse casa grande antes que viesse o amo e me castigasse. Seria incapaz de fazer isso comentei enquanto agarrava um garfo para dar volta ao presunto que estava queimando na frigideira. Sim seria capaz, senhorita Marietta. O amo nos trata com justia, muito
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melhor do que outros plantadores tratam a seus escravos, mas no tolera a debilidade. Aoita-nos poucas vezes, mas, quando se decide, faz de uma forma que no se esquece facilmente. No lhe vi castigar a nenhum dos escravos desde que estou aqui. A ningum, porque no houve necessidade. Nenhum dos negros lhe deu motivos para que lhe aoitasse. Nunca usou o chicote comigo, e, que eu saiba, no o usou com nenhuma das mulheres, mas no quero ser a primeira. Derek Hawke tinha s trinta escravos, muito menos que a maioria dos restantes dos plantadores da zona, e a maioria deles trabalhavam nos campos. Desde que Mattie havia sido confinada s cabanas, Cassie era a nica negra da casa, e seu trabalho era me ajudar em minhas tarefas. Todos viviam em cabanas que se alinhavam atrs do celeiro. Cassie compartilhava um quarto com seu marido, Adam, a mo direita de Hawke. Era um negro imponente, cuja misso era controlar aos demais escravos. Seu pai havia sido rei na frica, segundo me havia contado Cassie, e o mesmo Adam mostrava um indiscutvel ar de realeza. Os traficantes de escravos lhe haviam capturado quando tinha dez anos. Agora tinha um fsico estupendo; a pele parecia bano lustrado. Outros plantadores haviam oferecido a Hawke uma pequena fortuna por ele, mas Hawke se negava rotundamente a vend-lo. melhor que a ajude disse Cassie. Est ficando tarde. O amo estar esperando o caf da manh. Voc ficar a sentada, Cassie. Termina o caf. O caf da manh preparo eu. A moa parecia aliviada, sumida em uma letargia na cadeira de madeira. Retirei a frigideira do fogo e pus o presunto frito em um prato, logo abri a porta do forno para olhar as bolachas. Em dois meses que estava em Shadow Oaks
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me havia convertido em uma boa cozinheira, coisa da qual me sentia muito orgulhosa. Mattie havia me ensinado tudo o que ela sabia. Era uma mulher afvel que pesava mais de cem quilogramas e caminhava com lentido. Trabalhava para Hawke como cozinheira e governanta desde que ele havia comprado Shadow Oaks, fazia doze anos. Mattie tinha agora mais de sessenta, e se alegrava muito de ver-se liberada de suas enormes responsabilidades. Quando no estava fora preparando a comida dos escravos, no que funcionava como cozinha, passava a maior parte do tempo balanando-se em sua cadeira de balano na entrada de sua cabana, aspirando o rap que Hawke subministrava com tanta generosidade. J est disse, o caf da manh est preparado. No se mova, Cassie. Eu o levo. Voc... voc no o fez nunca. Talvez no goste, pode pensar que estou desatendendo meu trabalho... Tolices. No posso ficar aqui sentada, Marietta. Tenho que fazer algo. Pode comear a cortar os pssegos desse balde. Penso preparar um bolo de pssegos para o jantar. Sempre est preparando coisas especiais comentou Cassie. O trata como se fosse um menino malcriado o qual faz todos os gostos. Suas coisas nunca estiveram to bem cuidadas, nem a casa to limpa e ordenada. Nunca comeu to bem. Mattie jamais lhe fez bolos de pssegos. meu dever me encarregar de que tenha tudo o que deseja, Cassie. E a trata igual uma de ns. Quando a trouxe a Shadow Oaks e lhe o velho quarto de sua esposa, todos pensamos que ia ser sua mulher alm de fazer as tarefas de Mattie. E nem sequer te possuiu nenhuma vez.
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Isso no assunto seu, Cassie repliquei com mais acuidade de a que eu mesma queria dar a minha voz . No de sua incumbncia falar dos... dos assuntos do amo. Perdo, senhorita Marietta. No quero me entrometer, mas... bom, que voc uma senhorita branca, linda como o pecado, e no parece lgico que, tendo-a na mesma casa, no a deseje. E sobre tudo tendo em conta que voc sim o deseja. Basta j, Cassie! Comece a cortar os pssegos! Agarrei a bandeja e sa bruscamente da cozinha. Ardiam-me as bochechas. A moa no teve a inteno me ofender, sabia, mas seus comentrios me incomodaram bastante. Derek Hawke no havia me tocado nenhuma s vez nos dois meses que estava ali e tampouco havia mostrado a menor inteno de fazer isso. Seu comportamento havia sido frio, severo, distante. Embora sabia que estava de acordo com meu trabalho, jamais me havia dito nada a respeito, e estranha vez falava a no ser que fosse para me dar uma ordem. Dizia a mim mesma que era afortunada porque Hawke no esperava que eu levasse a cabo aqueles outros servios mais ntimos, mas no mais profundo de meu ser devia admitir que os teria realizado quase com prazer. O amplo vestbulo principal que dividia a casa estava ainda escuro; plidas sombras cinza e azuladas banhavam as paredes, embora os primeiros raios de sol comeassem a deslizar-se pelas cristaleiras situadas na parte superior da porta principal. Shadow Oaks era muito menor que aquelas casas pelas quais havamos passado em nossa viagem de volta do leilo. Era branca, de um s piso, com uma larga galeria ao longo de trs lados e uma cozinha de tijolos no fundo. Descuidada, em mau estado, necessitava urgentemente uma mo de
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pintura. No tinha imponentes colunas, nem elegantes guarnies, e no podia dizer-se que o mobilirio era luxuoso. Os gigantescos carvalhos que rodeavam a casa adicionavam um toque de beleza e majestade, mas a plantao no era em realidade maior que uma fazenda. Chamei brandamente porta do amo e logo a abri. As desbotadas cortinas de brocado j tinham sido corridas, e o sol que penetrava atravs das janelas desenhava luminosas formas sobre o velho tapete rosa e cinza. A enorme cama de mogno estava vazia; os travesseiros, enrugadas; os lenis e a colcha de brocado, desordenados. Hawke estava de p em frente ao espelho, barbeando-se, de costas porta. Chega tarde, Cassie! expressou com tom severo. Deveria ter vindo h mais de meia hora. Eu j teria que estar nos campos. Deixa a bandeja sobre a mesinha e v. Hoje estou de mau humor! J o vejo disse. Hawke havia deixado a navalha e estava secando o rosto com uma toalha mida. Voltou-se sobressaltado ao ouvir minha voz. Onde est Cassie? quis saber. Na cozinha. No se sente bem esta manh. Ah , no? Acredito que est grvida. Grvida? Hawke parecia contente. Tanto ela como Adam so fortes e sos. Seu filho, que espero que seja um varo, ser esplndido. Valer muito dinheiro. No cabe dvida. Deixei a bandeja e dava meia volta para ir. Acha que sou insensvel? perguntou.
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No sou quem para julg-lo, senhor Hawke. certo. Mas, entretanto o faz. Vejo em seus olhos. Acha que sou um selvagem, um insensvel mercenrio. Os escravos so como o gado, um gado muito valioso. Os meus recebem um trato muito melhor que a maioria. Nunca o duvidei. Dou-lhes comida, roupa, encarrego-me de que tenham um lugar protegido e seco para dormir, chamo o mdico quando esto doentes. Fao com que trabalhem duro, sim, mas para isso esto. Claro. No os tenho para tirar lucros. Poderia te nomear vrios colonos que se dedicam cria de escravos, e inclusive alugam aos vares como garanhes. Eu no fao isso, embora tenham me oferecido bonitas somas de dinheiro pelos servios de Adam. Quando outros colonos no me puderam comprar isso, quiseram alug-lo para que tivesse relaes com suas mulheres. Eu... mas por que diabos estou me justificando ante ti! verdade, por qu? repliquei. Hawke olhou nos meus olhos, sem saber se devia me repreender ou no. Havia sido uma rabugice de minha parte? J havia calado as longas botas e as calas cinza, mas tinha o peito nu. O torso era magro e de musculatura uniforme. No pude evitar me sentir um tanto perturbada, e baixei a vista, desejando que no fosse to jovem, to forte e to atraente, desejando poder lhe odiar como merecia. Se no lhe falta outra coisa... comecei a dizer. Quero que Cassie no trabalhe muito me informou. No quero correr o risco de que acontecesse algo ao beb. No deve fazer trabalhos pesados, nem levantar pesos, nem algum esforo. Suponho que poderia trazer
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qualquer das outras mulheres para que lhe ajudem... Vacilou, no muito convencido com a idia. No ser necessrio respondi. Posso arrumar isso muito bem embora Cassie s faa pequenos trabalhos. Est bem disse secamente. Sa do quarto e voltei para a cozinha. Mais tarde, quando estive segura de que havia sado da casa, voltei a subir a seu quarto e arrumei a cama. Estendi os lenis que ainda tinham o aroma de seu corpo e coloquei a colcha por cima dos travesseiros. Enquanto minhas mos percorriam o tecido dourado e sedoso, pensava neste homem estranho e enigmtico ao qual eu pertencia e que aparentemente me ignorava como mulher. Tambm pensava em sua esposa, Alice, que havia dormido abaixo, em um quarto menor, o quarto que ele agora me havia atribudo. O que havia lhe acontecido e por que tinham tido que dormir em quartos separados? Hawke nunca se havia referido a ela em minha presena, e quando perguntei por ela a Cassie e a Mattie, as duas se mostraram assustadas. Finalmente Mattie me confessou que o amo lhes havia proibido inclusive que mencionassem o nome de sua esposa. Era uma m mulher, senhorita Marietta me disse Mattie. Meu deus, o que fez ao amo... mas no est bem que falemos disso. No quis dizer mais, e eu no insisti. Perguntava-me se Alice seria a responsvel por aquela impenetrvel carapaa de ao que Hawke havia construdo a seu redor. Era possvel, pensei, e ansiava saber mais a respeito daquela mulher que alguma vez havia vivido em Shadow Oaks e cujo nome os serventes eram proibidos de mencionar. Cassie estava acostumada a levar o almoo de Hawke fora, onde ele
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trabalhava, nos campos. Eu no sabia se isto estava includo entre os trabalhos pesados, mas depois de ter preparado a cesta e hav-la coberto com um guardanapo limpo, disse moa que eu mesma levaria o almoo ao amo. Cassie pareceu sentir-se aliviada, pois era um dia de muito calor e o sol ardia com toda sua potncia. O calor e aquela larga caminhada at o campo do norte no lhe teriam sentado bem. Sa pela porta da cozinha, passei debaixo daqueles gigantescos carvalhos que escureciam o ptio com suas sombras e deixei atrs o velho celeiro castigado pelo tempo, com a palha transbordando, passei pelos estbulos em frente fileira de cabanas. Negrinhos semi desnudos jogavam alegremente sob o sol. Duas fornidas mulheres com vestidos de algodo e enormes lenos estavam pendurando roupa para secar. Mattie, sentada em uma cadeira de balano em frente a sua cabana, meio sonolenta, aspirava tranquilamente seu rap. Sorri e lhe saudei com a mo, e a velha escrava me devolveu a saudao com um movimento da cabea. Seu neto, Caleb, estava arrumando entediado uma roda da carreta de madeira sob a qual eu havia adormecido fazia j muitas semanas. Bom dia, senhorita Marietta disse o moo alegremente. Caleb tinha quatorze anos. Era alto e magro, com a pele cor do caf, olhos enormes e lbios grossos. Mattie lhe chamava negro intil e lhe acusava de ser preguioso e de tomar coisas que no lhe pertencem, mas, em minha opinio, era um moo agradvel e amistoso, um menino um pouco adormecido que, apesar de caminhar lentamente, estava sempre disposto a levar recados para mim. Como era muito magro e doente para trabalhar nos campos, Caleb fazia todo tipo de trabalhos mais leves, como por exemplo, arrumar essa roda, embora Mattie falasse que passava a maior parte do tempo no arroio com um
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cano de bambu. Vai precisar de mim para algo esta tarde, senhorita Marietta? perguntou com suavidade, arrastando as palavras. No, esta tarde no, Caleb. Vai fazer esses bolinhos de melao e vai dar algum para comer outra vez? No, Caleb, temo que no. Estou preparando um bolo de pssegos para o amo. Bolo de pssegos... repetiu com voz sonhadora. A av Mattie nunca nos fez coisas como essas. Pea-lhe com bons modos, Caleb, e talvez o faa. O moo suspirou e voltou a seu trabalho. Caminhei lentamente sob os carvalhos que rodeavam os jardins e cruzei o campo de algodo que parecia estender-se at o infinito. O cu tinha a cor azulada do ao, o sol me impedia de ver e ondas de calor se levantavam da terra e flutuavam no ar sobre as fileiras de rgidas plantas verdes. Logo comecei a suar e a parte superior de meu vestido de algodo azul me pegava ao corpo. Usava um avental branco amarrado cintura. Levantei-o e com uma ponta me sequei o rosto. O cabelo me caa em marcadas ondas que pareciam pesadas e midas. Perguntava-me como podiam os homens trabalhar horas e horas debaixo esse calor to intenso. Ao longe vi Hawke e Adam. Ambos tinham enxadas e estavam tirando as ervas que cresciam ao redor de uma fileira de plantas. Adam ia sem camisa. As costas e os ombros o brilhavam como bano lustrado. Hawke tinha uma camisa branca de algodo arregaada que lhe aderia ao peito com o suor. Quando me aproximei, deixou a enxada e caminhou para mim e tirou o chapu de palha de
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aba larga e afastou da testa uma mida mecha de cabelo negro. Adam continuou trabalhando. Me trouxe o almoo me disse. No me pareceu conveniente que Cassie sasse com este calor. Tampouco voc deveria ter sado respondeu enquanto agarrava a cesta. No est habituada e poderia ter uma insolao. E ento teria que comprar uma nova governanta. Hawke passou por alto o comentrio. Levantou o guardanapo e examinou a comida com interesse. Frango frito, salada de batatas, pezinhos com manteiga e inclusive uma jarra de ch gelado. Voc sim cuida de mim, Marietta. Senti-me estremecer. Era o primeiro elogio que me fazia. Por isso no vou tomar medidas com respeito a esse comentrio sarcstico continuou. Mas te aconselho que escolha as palavras no futuro. No vou deixar passar outra de suas ironias. Sim, senhor respondi com humildade. O que vai fazer para o jantar desta noite? Patas de porco, ervilhas e po de milho. Pensava fazer um bolo de pssegos esta tarde. Me vai deixar mal acostumado, Marietta. Olhou-me fixamente e, por um momento, seus olhos brilharam com admirao. Com as bochechas acesas, suando, o rosto sujo, no parecia to longnquo como de costume. Aquela barreira de gelo havia desaparecido, e pela primeira vez percebi algo de calor nele. Parecia estar a ponto de dizer algo mais, e logo franziu o cenho. A couraa de ao se havia fechado. A prxima vez que saia ao sol, coloque um chapu, me ouve? No
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quero que adoea. E se vai me trazer o almoo, traga mais cedo! Os negros j comeram e esto outra vez trabalhando. Esta cesta teria que ter chegado h uma hora. A prxima vez trarei mais cedo. melhor que assim seja disse secamente. Dei meia volta e comecei a voltar. Ardiam-me as bochechas. Hawke era um monstro, dizia a mim mesma, um monstro sem sentimentos. Havia imaginado aquele momento de calidez. Deve ter sido minha imaginao. Derek Hawke era incapaz de qualquer tipo de calidez, incapaz de sentir um verdadeiro sentimento humano. Enquanto caminhava rapidamente entre as matas de algodo me horrorizei ao comprovar que me ardiam os olhos e que as lgrimas rodavam por minhas bochechas. Sequei bruscamente as lgrimas, indignada por t-las derramado. Eu era sua serva, sua escrava, nada mais, e assim seria sempre. Odiava-lhe, repetia a mim mesma. Odiava-lhe com toda a alma, e me alegrava de que nunca me tivesse prestado ateno, de que nunca tivesse cruzado o vestbulo de noite e entrado em meu quarto. Era um homem insensvel, frio e duro e... e me alegrava de que no quisesse deitar-se comigo. Passei outra vez sob os carvalhos e cruzei lentamente o ptio. Voltei a passar na frente das cabanas, os estbulos e o celeiro, e tentava controlar as paixes que se debatiam dentro de mim. Durante aquelas interminveis semanas no navio Jack me havia ensinado o verdadeiro significado da paixo e havia provado claramente que eu era filha de minha me. Seu sangue corria por minhas veias, mas eu o superaria. Sentia um vazio na boca do estmago e uma forte sensao de dor cada vez que estava perto do homem que havia me comprado. Desejava-lhe, sim, mas era uma sensao puramente fsica. Superaria. Proibiria-me voltar a pensar nele dessa maneira. Apagaria o fogo em
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meu sangue, sufocaria, e seria to fria e indiferente como Derek Hawke. Aquela tarde trabalhei sem descanso, esfregando o cho da cozinha, limpando a madeira, lustrando os mveis do vestbulo. Mais tarde, enquanto Cassie estava sentada na cozinha limpando os pratos e panelas, preparei o bolo de pssegos. Lamentava ter mencionado, pois agora estava obrigada a faz-lo. No haveria mais pratos especiais no futuro. Fiz essa promessa. Faria o trabalho para o qual ele havia me trazido, prepararia as comidas, mas nunca mais me excederia em meus esforos para lhe fazer feliz. Podia comer todo o bolo de pssegos e engasgar-se! A janela da cozinha estava aberta, e quando tirei o bolo do forno o coloquei a para que se esfriasse. Enquanto o fazia, ouvi que se aproximava uma carreta por um lado da casa. Hawke e seus homens estavam ainda nos campos, e me perguntava quem podia ser a esta hora da tarde. Sequei-me as mos no avental e sa pela porta de trs para ver. Um enorme cavalo cinza puxava a velha carreta, e a mulher que sustentava as rdeas era quase to enorme como o cavalo. Vestia de uma maneira singular, com um par de gastas botas negras de pele de cabrito e um velho e sujo traje de montar cor verde esmeralda. Tinha traos marcados e simples; o cabelo, cinza como o ao, estava totalmente revolto e recolhido de tal forma que parecia um ninho de pssaros. Deteve a carreta debaixo de um dos carvalhos e desceu com uma agilidade pouco comum para algum de seu tamanho. Voc deve ser a nova governanta de Hawke disse afetuosamente. Eu sou a viva de Simmons, querida. Sou a proprietria de Magnlia Grove, a plantao que est ao leste daqui. Pode me chamar Maud. Todos me chamam assim. Meu nome Marietta Danver.
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Por todo o cu, querida... espero que no te incomode minha franqueza, mas no tem o tipo de uma sentenciada, ao menos as sentenciadas que eu vi, e certamente no aprendeu a falar assim nos bairros baixos de Londres. No quero que se ofenda, querida. No me ofendo, senhora Simmons. Maud, querida, me chame Maud. Morria de vontades te ver e contar aos outros colonos. Somos todos muito fofoqueiros, e ns gostamos de saber o que fazem os outros. Hawke um solitrio, encerra-se em si mesmo, e isso lhe faz muito mais interessante. No que posso lhe ajudar? perguntei. Na verdade, um de meus cavalos machucou um tendo e fiquei sem linimento. Hawke sempre est acostumado a ter uma garrafa nos estbulos e pensei que poderia me dar um pouco. Estou segura de que no ter inconveniente. Vou ver se h. Acompanho-te, querida. Quase nunca posso falar com algum. Estar a cargo de uma plantao to grande como Magnlia Grove no trabalho para uma mulher s. H doze anos, desde que meu Bill morreu, estou trabalhando at desfalecer, como um homem. Enquanto caminhvamos para os estbulos vi Caleb vagando debaixo de um dos carvalhos, nos observando de perto. Maud caminhava a meu lado com passos geis, conversando alegremente. Parecia uma pessoa amvel, franca e de bom corao que morria de vontade de falar com algum. Um forte aroma se desprendia da saia verde esmeralda de seu traje de montar, e me dava conta de que suas botas estavam totalmente enlameadas. Esperava que fosse barro. Encontramos uma garrafa de linimento sobre uma das prateleiras no estbulo e, quando samos, parecia no ter vontades de ir-se.
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Me alegro de que Hawke tenha encontrado algum como voc para que lhe cuide disse em tom confidencial. No me importa te dizer que ultimamente estou preocupada com ele. Desde que essa prostituta lhe tratou dessa forma, ele se tornou... bom, anti-social no exatamente a palavra. Ah, sim? Nunca se comunica conosco, nunca nos vem visitar, nunca convida a ningum a Shadow Oaks. Desde que lhe abandonou, encerrou-se em si mesmo, alimentando seu rancor. Estava claro que tinha muita vontade de falar, e embora eu soubesse que no era correto lhe animar, no pude deixar passar a ocasio. Suponho... bom, suponho que se refere a... a senhora Hawke disse. Temo-me que no sei nada a respeito dela. Ele nunca mencionou seu nome. No me surpreende respondeu Maud . Faz j quatro anos que fugiu com aquele ator, e trs que morreu por causa da febre em um sujo quarto em Charleston. Era... era infiel? Infiel? Querida, essa no era exatamente a palavra. Inclusive quando eram recm casados e acabavam de instalar-se em Shadow Oaks, ela olhava os outros homens. Era bonita, uma dessas loiras distinguida, com olhos azuis e apaixonada, de maneiras fingidas. Embora no fingisse tanto com os homens. Procedia de uma das melhores famlias de Carolina, mas tinha a moral de uma qualquer. Ele... amava-a? Para ele era a lua e as estrelas. Ao princpio, claro. Depois deixou de lhe importar. Obrigou-se a si mesmo a que lhe deixasse de importar. A conduta dela era um escndalo pblico. No o importava nada de nada. Ento chegou
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este grupo de atores que montaram aqui seu toldo e comearam a dar espetculos. Alice no podia lhe tirar os olhos de cima do diretor. Quando escapou com ele, acredito que Hawke se sentiu aliviado. Nunca mais aceitou que voltasse para a casa. O ator a deixou ao fim de uns meses e ela se encontrou em Charles Town, s e sem um centavo. Escreveu a Hawke e lhe rogou que fosse procur-la, mas ele nem sequer respondeu a carta. Maud fez uma pausa e sacudiu a cabea. E o que ocorreu? perguntei, ansiosa. Encontrou outro homem. As de sua classe sempre o encontram. Depois nos inteiramos de que tinha a febre... alguns dizem que era a febre, outros que era outra coisa, algo que as pessoas corretas no quiseram mencionar. Morreu ao fim de um ms. Hawke mandou dinheiro para o enterro, mas se negou a ir a Charles Town. Depois se transformou em outro homem. Me alegro de que me tenha contado tudo isto disse . Ajuda-me a compreender muitas coisas. Maud me olhou muito de perto, com a cabea inclinada para um lado. Est apaixonada por ele? A pergunta me agarrou totalmente de surpresa. Ruborizei e no pude responder. -Est apaixonada expressou. Isso to claro como a luz do dia. Sou uma criada, uma escrava, e ele... Isso no importa no mnimo quando entra em jogo o corao. Maud me pegou a mo e a apertou com fora. No sei nada de ti, querida, no sei como chegou a te complicar com a lei, mas sei reconhecer as qualidades de uma pessoa e a educao. Derek Hawke necessita uma mulher como voc, e me alegro de que tenha te encontrado.
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No sou sua mulher esclareci friamente. Sou sua governanta, nada mais. O velho e simples rosto de Maud parecia surpreso. Ou seja, que no lhe...? Sacudiu a cabea, e aquele cinza e torcido ninho de pssaros ameaou cair. Custa-me acredit-lo... uma moa como voc, um homem to so e forte como Hawke... Senhora Simmons interrompi. Realmente no acredito que seja assunto... No se preocupe, querida. J te buscar. No cabe a menor dvida. Essa mulher lhe fez mal, muito dano, e certamente odeia a todas as mulheres pelo que lhe fez. Mas um homem, e com uma moa como voc sob o mesmo teto... Estalou a lngua contra o paladar. s questo de tempo, querida. S questo de tempo. No respondi. Sabia que qualquer coisa que dissesse seria mal interpretada por essa mulher afvel e intrometida. Maud disse que j era hora de voltar para Magnlia Grove, e eu a acompanhei at a carreta. Com a garrafa de linimento em uma mo, subiu agilmente ao assento e as saias, no agitar-se, desprenderam aquele aroma desagradvel. Agradeceu pelo linimento, disse que havia sido uma visita muito agradvel, estalou as rdeas e me disse adeus. Fiquei ali, de p sob a sombra do carvalho, olhando como dava meia volta com a carreta no ptio de trs, dobrava a esquina da casa e partia. Fiquei um longo momento sob a rvore, pensando em tudo o que me havia dito. Depois, ao me dar conta de que se estava ficando tarde e que j tinha que estar preparando o jantar, voltei para a casa. Cassie havia terminado de limpar os utenslios e se dispunha a preparar a massa do po de milho. Antes havia colocado as ervilhas ao fogo e agora ferviam com pedacinhos de presunto para
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lhe dar mais sabor. Cassie parecia assustada. Seus formosos olhos marrons estavam cheios de medo. Eu farei disse enquanto lhe agarrava a colher de madeira da mo. O jantar deve estar pronto cedo. No pensei que a senhora Simmons fosse ficar tanto tempo. Rompi os ovos na beirada da pesada tigela azul e comecei a bat-los junto com a farinha. No princpio pensei que Cassie estava assustada porque temia que o jantar no estivesse preparado a tempo, mas logo compreendi que no era isso o que a preocupava. Perguntei-lhe o que me acontecia, e parecia no querer me responder. Franziu o cenho e se mordeu brandamente o lbio inferior. ... esse bolo, senhorita Marietta. que voc havia preparado para o jantar. O que passa? Desapareceu disse. Estava a, sobre a janela, esfriando-se, e de repente desapareceu. Algum o agarrou, senhorita Marietta. Eu no fui. Juro-o. Caleb disse a mim mesma. Ele estava vagando pelo ptio de trs. Eu no quis dizer nada..., no quero colocar a ningum em confuses... mas deve ter sido ele, senhorita Marietta. Sempre est roubando coisas. Entra s escondidas na cozinha para ver o que pode levar. Mattie sempre estava lhe perseguindo, mas nunca dizia que o ladro era ele. Eu tampouco vou dizer, Cassie. Vou repreender lhe eu mesma. O amo no tem por que inteirar-se. O amo j conhece o hbito de Caleb de agarrar o que no dele. Mattie nunca disse nada, mas o amo sempre acabava por inteirar-se. Chamou-lhe e
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lhe disse que se alguma vez voltasse a lhe encontrar roubando comida, arrancaria-lhe a pele. E o far. O amo no ameaa em vo. -No se preocupe, Cassie. Vou encobrir lhe. Atravs da janela aberta se ouvia os escravos voltando para as suas cabanas. Mattie e as moas que lhe ajudavam estavam ocupadas na cozinha, preparando o jantar. Vi o Caleb vagando pelo ptio de trs, com rosto de satisfao, e uns minutos mais tarde ouvi entrar Hawke. Quando terminou de lavar-se e trocar-se a roupa, a mesa estava j posta na sala de jantar e eu esperava, pronta para lhe servir o jantar. Entrou precisamente quando eu trazia a comida da cozinha. Enquanto a punha sobre a mesa lhe disse que havia vindo a senhora Simmons e que lhe havia emprestado uma garrafa de linimento. Hawke fez uma careta. Era evidente que essa mulher lhe desagradava, mas no fez nenhum comentrio. Quando voltei para a cozinha encontrei Adam e Cassie sentados em frente velha mesa de madeira. Como Cassie comia aqui, comigo, eu havia pedido permisso para que Adam pudesse jantar conosco todas as noites. Hawke se havia mostrado indiferente e havia dito que se eu queria que esse homem jantasse na cozinha comigo, no lhe importava. Cassie havia preparado meu lugar na mesa e estava lubrificando o po com manteiga quando me sentei. Os dois estavam srios. Era evidente que Cassie j havia dito a seu marido sobre o bolo. Esse moo vai ganhar uma boa surra disse Adam com voz grave e gutural, uma espcie de ronrono, de grunhido. Eu lhe avisei. Disse-lhe: Caleb, ser melhor que ande com cuidado, moo. Disse-lhe que o amo estava esperando uma oportunidade para lhe pegar com o chicote, mas no me fez conta. E se o amo se inteira...
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No ficar sabendo, Adam. Caleb no mais que um menino. Eu falarei com ele, e estou segura de que no voltar a fazer uma coisa assim. Esse moo no tem cabea. No tem um trabalho de verdade, quo nico produz vagar por a enquanto trabalha nos campos. Ele quem passa melhor e depois faz coisas como esta. Queria lhe aoitar eu mesmo. Coma essas ervilhas antes que se esfriem lhe disse, mais severamente do queria. Adam franziu o cenho, e parecia bastante zangado. Por seu tamanho e sua imensa fora se impunha facilmente. Apesar de suas remendadas calas cor marrom e a azul e desbotada camisa de trabalho, era fcil imagin-lo como chefe de uma selvagem e orgulhosa tribo africana. Pensei que era uma vergonha que um homem to magnfico fosse pouco mais que uma besta de carrega. A escravido havia existido desde a poca dos gregos, claro, mas isso no o fazia menos desagradvel. De fato tambm eu era uma escrava. Quando Adam terminou seu prato de ervilhas, Cassie lhe serviu amorosamente um pouco mais, e logo se levantou para procurar mais po de milho. P-lo sobre a mesa, apoiou as mos sobre o ombro de seu marido e lhe acariciou brandamente enquanto os olhos brilhavam-lhe com um amor irreprimvel. A Cassie custava acreditar que um homem assim fosse dele, e tambm lhe custava conter-se e no lhe tocar assim que pudesse, como se quisesse assegurar de que era real. Adam aceitava sua idolatria como algo natural, e embora algumas vezes franzia o cenho e a jogava de lado fingindo indiferena, eu sabia que ele estava igualmente orgulhoso dela. Uma vez, quando ele acreditava que ningum lhe observava, desceu a guarda e lembro que vi todo seu amor arder em seus olhos enquanto olhava Cassie que fazia suas tarefas.
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Cassie apoiou a palma de sua mo sobre esse pescoo musculoso e, no inclinar-se, seus seios roaram o brao de Adam. Ele a afastou bruscamente com uma expresso dura em seu rosto. Mas logo, quando ela voltou a sentarse, seus negros olhos seguiram cada uma de suas curvas e seu rosto ficou tenso. No havia dvida sobre o que estava pensando. Ambos estavam ansiosos para voltar cabana. s vezes, quando pensava nos apaixonados momentos de amor que compartilhavam cada noite, sentia um vazio dentro de mim. Todo esse amor e esse prazer que mutuamente se brindavam faziam com que minha solido resultasse mais difcil de suportar. Estava terminando de comer quando ouvi soar a campainha na sala de jantar. Fui ver o que queria Hawke, surpreendida de que ainda estivesse na mesa. Depois de jantar estava acostumado a retirasse biblioteca para tomar um copo de Oporto. Chamou-me? perguntei. Estou esperando o bolo disse. Eu... vacilei, nervosa. Temo que no h bolo. Ah, no ? Acredito que havia me dito que faria um bolo de pssego. Eu disse? Eu... o que ocorreu que tive muito que fazer, e, alm disso, veio a senhora Simmons e... Por que est to nervosa? Aqueles olhos cinza me olharam atentamente. Est me ocultando algo, Marietta. Isso absurdo. Eu s... Fez ou no esse bolo? A voz era dura, e uma profunda ruga lhe desenhou entre as sobrancelhas. No, no fiz respondi, tentando fazer com que minha voz no tremesse.
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Hawke se levantou da mesa, cruzou bruscamente a sala e abriu de par em par a porta da cozinha. Segui-lhe enquanto o corao me pulsava com fora. Cassie e Adam ficaram de p de um salto e lhe olharam com culpabilidade. A ver, Cassie exclamou Hawke, bruscamente. Fez ou no fez a senhorita Marietta um bolo de pssegos esta tarde? Cassie me olhou fixamente com olhos cheios de dor. Rapidamente sacudi a cabea e rezei para que desse a mesma resposta. Me responda! rugiu Hawke. Sim... sim... se... se...nhor gaguejou Cassie. Fez um. E o que ocorreu? Desapareceu. Desapareceu? A senhorita Marietta o ps a, sobre a janela, para que esfriasse, e depois veio uma senhora com a carreta e... e eu estava limpando a cozinha, e... de repente... o bolo desapareceu. No andaria Caleb por aqui? Bom senhor, eu... Eu lhe dei o bolo me apressei a dizer. O menino tinha fome e... Hawke se voltou bruscamente com os olhos acesos. Voc se cale! Adam, v procurar a Caleb. Lhe leve ao celeiro e lhe ate. Avisei-lhe sobre que lhe aconteceria se seguia roubando comida. hora de que receba uma lio. Adam saiu rapidamente pela porta de trs. Cassie comeou a chorar. Abracei-a enquanto olhava Hawke com medo e com desprezo. Ele estava ali, de p, com as mos sobre as coxas e as pernas separadas. Seu rosto estava transformado pela fria. Nunca lhe havia visto assim, e me dava medo. Queria
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falar com ele, lhe pedir que perdoasse o moo, mas nem sequer me atrevia a abrir a boca. Por um momento olhou nos meus olhos, e logo saiu da cozinha. Ouvi que subia a procurar o chicote. -Tive... tive medo de mentir, senhorita Marietta disse Cassie soluando . Tive medo de que me culpasse. No importa, Cassie disse enquanto a soltava. Deixa de chorar. Nenhuma das duas poderemos fazer nada. Ouvi que algum gritava com fora e com desespero no ptio de trs. Aproximei-me da janela e vi que Adam tinha Caleb preso pelo pulso e lhe arrastava para o celeiro. O moo se debatia com violncia, e sem deixar de gritar, at que Adam lhe torceu o brao para trs, altura das omoplatas, e lhe tampou a boca com uma mo. Caleb se retorceu. Parecia um pequeno e indefeso boneco nas garras daquele imponente negro. Entraram no celeiro e, minutos mais tarde, vi que Hawke caminhava sob os carvalhos, com o chicote na mo. Senti que minhas bochechas empalideciam quando entrou em celeiro. Voltei-me para Cassie, mas tinha a garganta to seca que logo que podia falar. Ser melhor que comece a ordenar a mesa da sala de jantar disse. Temos muito que fazer. Comecei a empilhar os pratos e as caarolas. No celeiro reinava um sinistro silncio. Cassie voltou com mais pratos. Enquanto os apoiava sobre a mesa da cozinha, um prato escorregou e caiu ao cho com um estalo. As duas demos um salto. Cassie comeou a soluar outra vez. Falei-lhe severamente e lhe ordenei que varresse os pedaos quebrados e os atirasse ao lixo. Sentia-me em tenso. Escutava, esperava, at que finalmente se ouviu um som sibilante, agudo e logo um grito que me gelou o sangue e me atravessou como uma flecha. Dobraram-me os joelhos. Agarrei-me com fora a beirada da pia para
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no cair. Ouvi aquele som uma e outra vez, at que j no pude suport-lo. Sem me deter para pensar, sa pela porta de trs e cruzei o ptio correndo. Tropecei com a raiz de um carvalho e me ca, quase sem flego. Enquanto me levantava, voltei a ouvir outro agudo assobio, outro grito penetrante. Corri para o celeiro e me apoiei contra a porta para me sustentar. Os ltimos raios de sol se pulverizavam por seu interior, iluminando a cena daquele pesadelo. Caleb estava nu, com as mos atadas com uma corda que estava pendurada de uma das vigas do teto e lhe obrigava a estar na ponta dos ps. Dava-me as costas, e embora no pudesse ver seu rosto, via as ndegas, a suave pele marrom sulcada com finos fios de sangue. Adam estava de p na penumbra, junto escada que conduzia ao feno. Nas mos tinha a roupa do moo; seu rosto era indiferente. Hawke estava atrs de Caleb, e, ante meus olhos, fez girar o pulso e voltou a jogar o brao para trs. O chicote sulcou o ar com um selvagem assobio, e a lngua de couro chegou carne. O corpo do moo se retorceu convulsivamente e o grito foi ensurdecedor, uma larga e penetrante nota de agonia. Hawke jogou o brao para trs para lhe bater outra vez. No! gritei. Equilibrei-me sobre ele e lhe segurei o brao. Por um momento no compreendeu o que estava ocorrendo, ficou imvel, olhando- me com uma fria glacial. Logo me segurou pelos ombros e me jogou com tanta fora que me estrelei contra a parede, a vrios metros de distancia. Fiquei ali no cho, contra uns sacos de gro, to aturdida que demorei uns minutos em voltar a ver com claridade. Hawke separou as pernas, fixou com cuidado o objetivo e voltou a mover o chicote, uma e outra vez. Quando por fim se deteve, sua
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branca camisa estava empapada de suor, grudada s costas e aos ombros. Deixou o chicote. Caleb pendurado sem foras, quase inconsciente. Hawke afastou o cabelo da testa e se voltou para Adam. Agora parecia cansado; havia acalmado j sua fria. Corte a corda ordenou. Leve ele para a sua av e se encarregue que o atenda como devido. Deu um chute panturrilha de Caleb com o extremo da bota. E voc, moo, espero que tenha aprendido a lio. Esta vez te saiu barato, s dez chicotadas. A prxima vez sero cinqenta. Entre soluos, Caleb disse algo que no se entendeu. Hawke se voltou e dirigiu seu olhar para mim. Eu ainda estava no cho, aferrada a um desses enormes sacos, como procurando amparo. Nunca mais volte a intervir, entendido? Sua voz me gelava o sangue. Pode ser branca e falar corretamente, mas me pertence, igual a eles. A prxima vez que tente fazer algo assim o pagar. Pagar caro. Deu meia volta e saiu do celeiro. A luz do sol ia desaparecendo rapidamente e as sombras da noite avanavam. Adam agarrou uma faca e cortou a corda. Caleb caiu pesadamente, soluando. Adam, vexado, levantoulhe. No te vai morrer, moo. Deixa d chorar. Voc procurou. Puxou-lhe a roupa e lhe sustentou com um de seus poderosos braos para evitar que casse. Te disse para deixar de chorar. O amo s te deu o que merecia. Abraou sem fora ao moo e se voltou para mim. Est bem, senhorita Marietta? Assenti com a cabea, porque no acreditava tinha foras para falar. Quiser que diga a Cassie que venha a ajud-la? Neguei com a cabea, e Adam pareceu indeciso, como se duvidasse em
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me deixar s ou no. Caleb soluava em silncio. Adam franziu o cenho, pegou o moo por um ombro e o levou do celeiro. Eu fiquei ali sentada, amontoada contra o saco de gro, olhando como a luz do sol empalidecia medida que as sombras foram se multiplicando. Alguns frangos entraram no celeiro, cacarejando, escavando o cho. Passou muito tempo, e eu continuava sentada ali, com uma dor terrvel que no tinha nada a ver com a queda. Quando por fim pude me levantar e sair do celeiro, as primeiras estrelas j tinham comeado a tilintar, geladas no frio cu da noite. IV Caleb me saudou com a mo e se aproximou correndo quando me viu cruzar o ptio de trs levando a cesta com o almoo. Fazia duas semanas que havia sido aoitado e no o havia visto aps. Detive-me debaixo de um dos carvalhos para lhe dizer algo e me dava conta de que j no tinha nenhuma marca de os aoites. O que leva nessa cesta? perguntou o moo. Algo bom para comer? Assenti com a cabea. Os olhos de Caleb brilhavam com ansiedade. Mas me temo que no so para ti , Caleb. Levo para o amo, que est trabalhando nos campos. Quando vai fazer mais bolachas daqueles? Pois... um destes dias, Caleb. que Mattie no te d de comer? Suponho que sim disse lentamente, mas no faz coisas to deliciosas como voc, senhorita Marietta. Aquele bolo de pssegos... Acredito que valeu a pena, apesar das chicotadas que me deu o amo. A propsito, como est, Caleb? Faz tempo que no lhe vejo. Mattie me proibiu de ir ao ptio de trs. Diz que tenho que ficar do outro
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lado das cabanas arrumando coisas, a menos que voc me mande fazer algo. Estive ocupado arrumando coisas e ajudando a Mattie. As costas me doa muito, mas Mattie me ps algo durante um par de dias e agora j est bem. O amo, quando aoita, aoita a srio. Acredita que se daria conta se essa cesta lhe chegar com algo menos em seu interior? Parecia um grande cachorrinho me rogando com esses enormes olhos marrons. Incapaz de lhe dizer que no, coloquei a mo na cesta, tirei uma coxa de frango bem dourada e dei a ele. Os olhos de Caleb se acenderam de prazer. Agarrou rapidamente a coxa de frango e se foi correndo, dando saltos, no preciso momento em que Mattie aparecia pela cozinha e a gritos ordenava que voltasse para seu trabalho se no quisesse receber uma surra. Caleb desapareceu detrs das cabanas. Mattie sacudiu a cabea em um gesto de desespero. Eu a saudei com a mo e lhe gritei bom dia. Era um dia de muito calor. O sol se esparramava em poderosos raios, mas esta vez eu usava um velho chapu amarelo de palha, com aba larga e uma fita que se atava sob o queixo. O chapu me protegia a rosto, mas o vestido no demorou para empapar de suor. Era de algodo cor marrom claro, adornado com florzinhas marrom escuro e azuis, descolorido e manchado; com mangas avultadas e ajustadas nos punhos que caam graciosamente dos ombros. O talhe era apertado e tinha um grande decote. Embora velho e andrajoso, era o vestido mais chamativo de que dispunha e me perguntava se Derek Hawke se daria conta de como se acentuava o busto e a fina cintura. Provavelmente no, disse a mim mesma, enquanto caminhava entre as matas de algodo. S havia trocado umas poucas palavras com ele desde dia do celeiro. Nem ele nem eu havamos tornado a mencionar o assunto, mas aps se havia
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mostrado ainda mais frio e longnquo. Quando se via obrigado a me dar uma ordem, sua voz parecia to cortante como o gelo; o rosto se mantinha sempre duro. Depois dos maus momentos que lhe fez passar sua esposa era de supor que no queria voltar a enredar-se. Claro que eu era de sua propriedade, como um objeto para ele, e como mulher no existia sequer. Tudo isso o aceitava, e tambm lutava contra os sentimentos que despertava em mim com o s feito de estar comigo na mesma sala. Tentava lhe odiar e o tentava desesperadamente; entretanto, no podia deixar de sentir que atrs daquela muralha de gelo vivia um homem extremamente vulnervel, que necessitava muito calor e muita compreenso. Ouviu-se a chamada de Mattie da cozinha. Os negros que estavam trabalhando nos campos deixaram suas ferramentas e se dirigiram para a fileira de carvalhos, debaixo de uma sombra onde dariam conta de seu almoo. Ao longe vi que Adam caminhava para as rvores junto com outros, sobressaindo-se como uma torre entre eles. Hawke nunca almoava com os escravos. Embora lhes desse meia hora de descanso para a comida, ele ficava nos campos e se detinha s o tempo necessrio para comer o que lhe traziam na cesta do almoo. Logo continuava trabalhando. Perguntava-me por que trabalhava to duro, muito mais que os demais colonos. Quando Maud Simmons voltou a Shadow Oaks para devolver o linimento, contou-me vrias coisas sobre a vida entre os plantadores. Inteireime de que a maioria contratava homens para que se encarregassem do trabalho da terra, o que os dava uma certa liberdade para poder desenvolver uma vida de companheirismo, organizar caadas, produzir vida social. Hawke nunca havia participado destes ociosos passatempos. Sempre havia tomado toda a responsabilidade de Shadow Oaks, e, conforme me havia dito Maude, ia
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muito bem. A renda anual de Shadow Oaks havia sido mais que satisfatria, e Hawke deveria ter uma considervel soma de dinheiro no banco, em Charleston. Mas no a tinha. Em sua conta s havia umas centenas de dlares. Maud o havia descoberto a ltima vez que havia feito um depsito e havia falado com o gerente, um homem encantador. A mulher se perguntava que diabos havia passado com todo o dinheiro de Hawke, pergunta a que eu tampouco podia responder. A verdade for que no o havia voltado a investir em Shadow Oaks. certo que eu havia lhe custado muito, mais do que ele podia gastar, segundo suas prprias palavras, mas eu sabia que fazia quatro anos que no comprava escravos, e tampouco havia gasto dinheiro para arrumar a casa. Tudo estava velho e descuidado, e, a simples vista, Shadow Oaks era um pouco mais que uma fazenda. No entanto, os cultivos no tinham deixado de lhe reportar grande quantidade de dinheiro, tanto como as plantaes maiores. Era todo um mistrio, dizia-me Maud, e adicionava que havia ouvido rumores de que, fazia anos, enviava enormes somas de dinheiro a um advogado em Londres. Hawke havia vindo da Inglaterra, mas ningum sabia nada sobre seu passado ali. Apareceu um dia em Carolina, casou-se com Alice Cavenaugh, e imediatamente comprou Shadow Oaks por umas poucas moedas. Converteu ento essa plantao arruinada e medocre em uma terra que dava importantes rendas anuais. Fazia dez anos que estava aqui, desde que tinha vinte e trs, e durante dez anos havia vivido como um homem pobre. Enquanto caminhava pelos campos, com a cesta na mo, havia estado pensando em tudo o que Maud havia dito. Sempre havia acreditado que Shadow Oaks era pobre, que Hawke tinha que lutar para que tivesse dinheiro. Entretanto, ao olhar os hectares e hectares de planta verdes e esta era s
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uma parte dos campos , era evidente que a colheita trazia uma enorme quantidade de dinheiro. No podia deixar de me perguntar aonde ia todo esse dinheiro. Seria certo que o enviava a um advogado na Inglaterra? Por que? Quanto mais sabia sobre o Derek Hawke, mais enigmtica se me fazia sua figura. Ao longe lhe vi trabalhando com uma enxada, com as botas cobertas de p. As escuras calas que levava eram velhas, quase esfarrapadas. A ligeira camisa de algodo estava empapada de suor, arregaada por debaixo dos cotovelos; os primeiros botes apareciam desabotoados. Embora tivesse um fsico estupendo e fosse extremamente atraente, tinha a aparncia de um pobre fazendeiro que trabalhava sua terra. Por que? Poderia estar sentado em sua casa com as botas bem lustradas e um traje elegante, desfrutando de a vida. Por que vivia em uma casa que se vinha abaixo, insuficientemente mobiliada, quando podia transform-la em uma linda manso? Ao ouvir meus passos se deu a volta e se apoiou na enxada. Quando aqueles frios olhos cinzas me olharam, senti dentro de mim o que sempre sentia quando estava junto a ele; desejava-lhe, e me odiava por desej-lo. que Cassie est doente? perguntou. Era a primeira vez que lhe levava o almoo desde o dia em que lhe havia preparado o bolo de pssegos. Est ocupada na casa, limpando os mveis do vestbulo. No queria que deixasse seu trabalho a meio terminar, e por isso decidi vir eu mesma a lhe trazer o almoo. No a estar fazendo trabalhar muito? obvio que no respondi friamente. No gostou do tom de minhas palavras, mas agarrou a cesta sem fazer nenhum comentrio. Cheirava a suor e a terra. A boca grande, linda,
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desenhava uma linha reta e dura. Por que tinha que imaginar que esses lbios se separavam, sensuais, e se pousavam sobre meus? Por que com apenas lhe ver meu pulso se acelerava, se tinha mil motivos para lhe odiar? Hawke estava apoiado sobre a enxada me olhando despreocupadamente, e eu tinha a sensao de que ele sabia muito bem o que eu sentia, apesar de todos meus esforos por dissimul-lo. Vejo que esta vez colocou um chapu observou. Tal como me ordenou. Nunca te havia visto nesse vestido. No lhe parece bem? No me importa o que vista, com tal de que cumpra com seu trabalho. Parece uma prostituta do porto, mas isso no importa. encolheu-se de ombros em sinal de indiferena. Isso o que acredita que sou lhe respondi com ironia. Nunca acreditou no que lhe disse sobre meu passado. Sempre pensou que era uma ladra, uma... Importa-te o que eu pense? perguntou. Absolutamente, senhor Hawke. Arqueou uma sobrancelha, e seus lbios esboaram a careta de um sorriso. Talvez tivesse preferido que me retirasse para que Jeff Rawlins te comprasse. Possivelmente esse teria sido o tipo de vida adequado para ti. Estou segura de que isso o que voc pensa respondi. Penso que seria uma magnfica prostituta disse com naturalidade. E uma amante excepcional, sem dvida, um formoso brinquedo para um homem com mais dinheiro que sentido comum. Era isso o que esperava de mim, que
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fizesse de voc minha amante? uma mulher muito atraente, e sabe muito bem. Os espelhos no mentem. Mas paguei muito dinheiro por uma governanta e cozinheira, no por uma boneca ruiva com a qual poderia rolar na cama. Senti o fogo em minhas bochechas. Tive desejado me equilibrar sobre ele, lhe cravar minhas garras. Parecia ler meus pensamentos, e, evidentemente, divertia-se. Havia me provocado com deliberao. Agora a fria fervia dentro de mim, e tremia minha a voz ao falar. Considero-me afortunada, porque voc no me... no me exigiu nada. So poucos os homens que teriam tido tantos escrpulos. Escrpulos? Tenho muito poucos, asseguro-lhe isso. Entretanto, tenho sentido comum, o suficiente como para no me deitar com uma mulher s porque tem um corpo desenhado pelo diabo e uns olhos azuis ardentes como o fogo; uma mulher extremamente dcil ante uma enorme, larga... Levei violentamente uma mo para trs e lhe esbofeteei com todas minhas foras. Foi algo instintivo. Algo que fiz sem pensar e que me surpreendeu tanto como a ele. Ante o inesperado do golpe, Hawke gritou e deixou cair a enxada. Sua bochecha pegou uma cor rosa intenso, aceso. Queimava-me a mo com a dor; ofegava, horrorizada pelo que havia feito. Ele me olhava aturdido, e logo a fria ardeu em seus olhos, e sua boca se converteu em uma linha reta e dura. Fechou sua mo e me deu um murro to forte que me fez cambalear para trs. Ca ao cho, ainda por cima das matas, e ouvi como se quebravam os verdes caules sob meu peso e vi como o cu pareceu mudar de azul a negro quando a dor me estalou na cabea. Quase inconsciente, levantei a vista para ele. Sua enorme figura olhavame do alto, com as pernas separadas; tinha os dois punhos fechados. Sabia
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que provavelmente me mataria. A cabea parecia me dar voltas; ardia-me a mandbula e via Hawke atravs de um vu mido e impreciso que no me permitia distinguir os contornos com claridade, que fazia com que tudo se inclinasse e casse: as gigantescas plantas verdes a meu redor, aquele homem. Tudo se inclinava sobre mim, como em um pesadelo. O cu, que havia voltado a ser azul, dava voltas sobre minha cabea. Comecei a soluar enquanto ele tentava me levantar, me apoiando em um cotovelo, e ento ouvi aquela espcie de assobio, e vi que a corda se desenroscava: vi-a voar pelo ar e enredar-se na coxa de Hawke. Derek Hawke gritou. Agarrou a corda com a mo e a arrojou violentamente ao cho. A corda se retorceu e cuspiu, e voltou a enroscar-se para atacar outra vez. Compreendi ento, horrorizada, que no era uma corda, e sim uma vbora, uma dessas cobras venenosas contra as que Mattie j me havia prevenido. Hawke agarrou a enxada e deu um tremendo golpe vbora. A cauda pareceu voar no ar enquanto a cabea se cravava no cho. Sacudiu-se e se agitou. Hawke apertou o calcanhar da bota contra a enxada cravada na terra e a vbora deixou de sacudir-se quando a cabea ficou separada do corpo. Hawke deixou cair a enxada e se apertou a coxa. Esqueci minha prpria dor e me levantei rapidamente quando vi a expresso em seu rosto. O corao me pulsava com fora e a cabea ainda me dava voltas. Hawke soluava. Suas bochechas adquiriram a cor do giz. Parecia a ponto de cair de bruo contra o cho. Corri para ele e lhe agarrei por um brao. O que fao, Derek! O que... Meu deus! Por Deus! A faca! Rpido, a faca! No... no sei... No bolso. No bolso esquerdo. Agarra-a! Pelo amor de Deus, Marietta,
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logo! Coloquei a mo no bolso e tirei a comprida faca com cabo de osso. O fio estava pregado. Hawke gemeu e esteve a ponto de desabar sobre mim, mas se sustentou me rodeando com os braos. Cambaleei-me sob seu peso, mas no lhe deixei cair. Jamais me havia sentido to assustada em minha vida. aferrava-se para mim; seus olhos estavam enlouquecidos pelo espanto, o medo e a dor. Acredito que por um momento perdeu o sentido; a cabea caiu sobre meus ombros e seu corpo ficou sem foras. Depois levantou a cabea, olhou nos meus olhos e tentou de falar com coerncia. Ter que... ter que fazer um corte na perna onde me mordeu. Entende? Ter que fazer um corte e depois... o veneno... ter que chupar o veneno para que... Assenti com a cabea. Tentou de ficar de p, mas se cambaleava para frente e para trs. Por fim conseguiu manter o equilbrio e ento me ajoelhei, abri a faca e o fio brilhou luz do sol. Com uma mo apoiada na parte de atrs da perna cortei o pudo tecido da cala e deixei vista a carne da coxa, que j comeava a inchar-se. Vi a marca das presas, dois pontos muito pequenos, e ao redor, a carne torcida que ficava amarela, marrom, violeta. Hawke se cambaleou e esteve a ponto de cair. Vamos! Rpido! No podia. Sabia que no ia poder. Olhava essa carne descolorida e sacudi a cabea. Sabia que jamais poderia introduzir a faca. Jamais! Mas ento emitiu um gemido de agonia e, mordendo os lbios, cortei. O sangue brotou e comeou a descer pela perna. Outra vez se cambaleou e se aferrou a meus ombros para no cair. Pus a boca sobre a ferida, chupei e cuspi o sangue, e chupei uma e outra vez. Sabia que sua vida dependia disso. Suas mos me
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apertavam os ombros com fora, com violncia, me machucando. Estava banhada pelo suor que emanava de seu corpo. Quando por fim terminei, suspirou e deixou de me apertar os ombros. Fiquei de p e me rodeou o pescoo com os braos; como um amante apaixonado. Estava aturdido, quase inconsciente. Ainda... ainda est sangrando. Teria que lhe atar... Deixa que sangue. A casa. Deve ir procurar a...Mattie tem ervas... um cataplasma. Ela sabe... Consegui lhe fazer dar a volta para lhe sustentar de lado. Um brao seguia me rodeando o pescoo; com o antebrao me apertava a garganta. Com uma mo lhe segurei o antebrao e com a outra o rodeei a cintura, e ento comeamos a caminhar, os dois nos cambaleando. Nunca iria conseguir. Era muito pesado e eu levava quase todo o peso. Tropecei, ca de joelhos, e ele caiu comigo. Seu brao me apertou a garganta e quase me asfixiou. Consegui me levantar, e a tropices avanamos ao longo das altas e verdes fileiras de matas. Ambos tnhamos a roupa empapada de suor, e a pele brilhava pela umidade. Ele delirava; no tinha idia de onde estava nem do que havia passado. Reuni todas minhas foras e me obriguei a seguir adiante, lhe arrastando em meu impulso. O sangue continuava escorregando pela perna, mas sabia que isso era bom, pois lhe liberava do veneno mortal. Ia debilitando mais e mais, e perdia muito sangue poderia... Tropecei e lhe arrastei comigo, e ento vi os carvalhos e comecei a gritar pedindo ajuda. Adam veio correndo por entre as matas de algodo. Vrios escravos lhe seguiam. Vbora murmurei com voz rouca. Cobra. No foi necessrio que dissesse nada mais. Adam comeou a dar ordens.
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Enviou a um dos escravos a procurar Mattie, o outro cozinha a pr imediatamente gua a ferver. Logo pegou Hawke em seus braos, apoiou-o contra seu slido e forte peito e, com passo rpido, caminhou para os carvalhos. Tropeando, caminhei atrs deles, sob as rvores, cruzei o ptio, a porta de atrs, e entrei na cozinha. Vamos, Adam disse. No quarto. Cassie... Mattie j sabe. Est procurando todas suas ervas para preparar o cataplasma. Ser melhor que se sente, senhorita Marietta. No tem boa cor no rosto; est plida como um morto. Vou a... Tenho que ir acima com o Adam. Tenho que ficar com ele. Poderia morrer, e... No se preocupe disse Cassie com doura. Mattie sabe o que tem que fazer. Estas vboras picaram j a muita gente, e as ervas de Mattie sempre do resultado. Logo ter pronto o cataplasma. O amo no vai morrer. Sa rapidamente da cozinha, cruzei o vestbulo, atrs de Adam, e lhe segui at o dormitrio. De um puxo levantei a colcha e o lenol, e Adam colocou cuidadosamente a seu amo na cama. Hawke gemeu, agora inconsciente. Disse ao Adam que trouxesse uns trapos e um pouco de gua. Quando saiu do quarto, sentei-me na cama, agarrei Hawke pelos ombros, sentei-lhe, tirei-lhe a camisa e a atirei ao cho. Gemeu quando voltei a lhe acomodar sobre os travesseiros e afastei o cabelo molhado de sua testa. Abriu os olhos e me olhou, e me dava conta de que no me reconhecia, de que no me via. Acariciei-lhe a testa e apoiei a mo sobre essa suave bochecha que fazia uns momentos eu mesma havia golpeado com tanta fria. Tentou de dizer algo, mas no pde articular palavra, e seus olhos se encheram de terror.
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Logo vai estar bem disse brandamente. Tudo vai ficar bem. Adam voltou com a gua e os panos, e Cassie entrou atrs dele. Pedi ao Adam que me ajudasse a lhe tirar as botas e as calas. Adam assentiu com a cabea. Hawke gritou quando o negro comeou a atirar das botas. Agitou um brao para um lado, e me bateu no pescoo com tanta fora que quase me fez cair da cama. Suponho que ser melhor que voc lhe segure, senhorita Marietta. Disse-me Adam com seu rouco grunhido . Vai-lhe doer quando tirar esta bota, e no vai gostar de nada. Inclinei-me sobre Hawke e pus as mos sobre seus ombros enquanto Adam atirava com fora da bota. Hawke lutava com todas suas foras, tentando de me arrojar da cama, mas estava j muito fraco e por fim se desmaiou quando uma bota e depois a outra caram ao cho. Tirar-lhe as calas foi muito mais fcil. Quando terminamos de lhe tirar a roupa, molhei o pano com a gua e comecei a lhe lavar a rosto. A perna estava ainda torcida e tinha uma feia cor, mas muito menos que antes. Da ferida saam algumas gotas de sangue. Agora estava imvel, inconsciente; sua respirao era pesada. Lavei-lhe os ombros e o peito, e quando voltei a molhar o trapo com gua fresca e o apliquei sobre a ferida, no aconteceu nenhuma reao. Adam e Cassie permaneciam de p, em silncio, ao outro lado da cama, srios e preocupados. Cassie estava apoiada contra seu marido e Adam lhe rodeava os ombros com um brao e a apertava contra ele. Acabava de terminar de lhe lavar quando Mattie entrou ruidosamente no quarto, movendose com bastante rapidez levando em conta seu tamanho. Trazia uma fonte coberta com algo que parecia barro fumegante que enchia o ar com um aroma forte e penetrante. Separei-me da cama e a olhava enquanto aplicava a massa
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sobre a ferida. Agora era eu quem me sentia aturdida; parecei ver tudo atravs da nvoa. Doa-me todo o corpo. E a mandbula. Rezava, rezava para que ele logo estivesse bem, e tambm chorava, sem me dar conta de que as lgrimas rodavam por minhas bochechas. J est disse Mattie ao aplicar um ltimo golpe dessa pegajosa mistura de barro. Agora vou cobrir o com uma atadura limpa e logo vai estar bem. Foi uma sorte que voc estivesse ali e lhe chupasse o veneno, senhorita Marietta. Se no fosse assim, teria morrido com toda segurana. Se... vai se pr bem? Bom, vai estar com febre durante um ou dois dias. Vai se agitar e a revolver-se pela cama, vai estar violento e vai suar como um co, mas quando se for a febre vai se levantar em seguida e vai voltar a trabalhar como se no houvesse passado nada em trs ou quatro dias. E agora deixe de preocupar-se, ouviu? Tive... tive tanto medo. No o duvido. E voc tampouco tem muito bom rosto. Agora quero que v lavar se, troque essa roupa e descanse um pouco antes que se desmaie aqui mesmo. Tenho... tenho que ficar com ele. Poderia... Cassie e eu vamos cuidar dele um momento; depois vir voc quando despertar. voltou-se para o Adam e lhe falou com severidade E voc! lhe ordenou que. Volte para os campos e se encarregue de que os negros sigam trabalhando! Suponho que isso ser o que mais preocupar ao amo quando se levantar, e suponho que voc quem se deve encarregar de todos os trabalhos enquanto ele est na cama. Adam se mostrou envergonhado pelo tom.
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Sim, senhora respondeu. No se faa de gracioso comigo, moo! Ser todo o gigante que queira, mas acredito que ainda posso te dar uma boa surra se me propuser isso! E agora saia daqui em seguida! Adam no pde evitar um sorriso e, quando se foi, aquela enorme negra sacudiu a cabea, estalou a lngua e disse a Cassie que podia considerar-se afortunada por ter um homem assim na cama cada noite. Cassie ainda estava muito assustada para responder, e Mattie lhe disse que corresse a sua cabana e lhe trouxesse o rap que havia deixado na entrada. Cassie saiu, mas eu fiquei de p frente cama, me retorcendo as mos. A velha aproximou uma cadeira ao lado da cama, deixou cair seu enorme corpo nela e suspirou cansada. Olhe, preste ateno, senhorita Marietta me aconselhou amavelmente . Seu homem vai ficar bem. As ervas j esto tirando o que poderia ter ficado de veneno no corpo. Tampouco vale a pena ir procurar um mdico branco, porque demoraramos dois dias para trazer um at aqui, e, para ento, o amo estar levantado dando ordens, de mau humor como sempre. Vamos! Que espera? Estou me cansando de olh-la no rosto! Fui a meu quarto, despi-me, lavei-me e me pus uma angua limpa. Embora soubesse que no poderia dormir, me deitei na cama e olhei como os quentes raios do sol da tarde entravam sigilosamente pelas janelas abertas. Fechei os olhos, assustada, preocupada e dolorida. A mandbula pulsava por dentro e me pareceu que estava afundando em um ninho de escurido, flutuando entre as sombras. Quando abri os olhos, uma densa luz cinza e violcea havia invadido o quarto. As cortinas se moviam brandamente cada vez que entrava a fresca brisa do exterior. Assustada, me sentei na cama ao
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me dar conta de que adormeci por vrias horas. O sol j havia se posto, e os ltimos vestgios do crepsculo se convertiam em noite. Acendi um abajur de petrleo e escovei o cabelo. Coloquei um vestido limpo de algodo azul e, descala, cruzei o vestbulo at o dormitrio do amo. Ah, j chegou! disse Mattie com voz clida. Mudou de posio na cadeira. Agora sim que est descansada. Vou voltar para a cabana. Ele vai dormir o resto da noite. Est... est bem? Bom, esteve um pouco agitado e falou entre sonhos. Suou de um modo incrvel, e Cassie e eu lhe fizemos dar a volta para poder lhe trocar os lenis. No gostou nada, mas tivemos que faz-lo. Agora a pouco lhe dei um pouco de caldo. No quero que mora de fome. Agradeo por tudo o que tem feito, Mattie. Agora me encarrego. Agora s sirvo para cuidar de doentes; para isso e para dar ordens a essas mulheres na cozinha. Essa Cassie ainda est rondando pela cozinha. No quis ir com Adam antes que voc se levantasse. Quando sair vou lhe dizer para preparar uma tigela de caldo e o traga aqui acima. E voc vai tomar, ouviu? Assenti com a cabea, distrada, enquanto olhava a Hawke. Mattie exalou um suspiro, colocou a lata de rap no bolso do avental e se levantou pesadamente. Arrastou os ps at onde eu estava e me abraou; pela segunda vez no dia estive a ponto de chorar. Mattie olhou-me nos olhos. Os dela estavam cheios de ternura e compreenso, pois Mattie sabia desde o princpio o que eu estava comeando a descobrir. Tudo vai sair bem, senhorita Marietta me disse. Levantou uma muralha a seu redor depois de que essa mulher lhe fez o que fez. Probe a si mesmo de sentir o que sentem os outros homens, por temor a que voltem a
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lhe fazer dano, mas um dia desses vai abrir os olhos e vai ver o que tem diante do seu nariz , e esse dia voc vai ser a mulher mais feliz do mundo. Mattie voltou a me abraar e saiu do quarto. Ouvi-a descer pesadamente a escada. Ouvi seus passos ao afastar-se, sua respirao. Ela sabia que eu estava apaixonada por Derek Hawke e eu nem sequer o havia suspeitado, pelo menos at esta tarde, quando esteve a ponto de morrer. Atraa-me, havia me atrado desde o primeiro momento, e havia convencido a mim mesma que no era mais que isso: uma atrao fsica. No sabia quando havia se convertido em amor, mas sim sabia que lhe amava profundamente, com cada fibra de meu ser. S sua presena me fazia vibrar de alegria, com a sensao de estar bria depois de beber o melhor dos vinhos. A atrao fsica existia, como uma tortura, mas era parte de algo ainda mais forte, algo que me enchia com uma msica doce e silenciosa. Hawke gemeu enquanto dormia, mostrou um brao e afastou o lenol que lhe cobria o peito. O ambiente do quarto era pesado e me aproximei da janela para deixar entrar o fresco ar da noite. As copas dos carvalhos gemiam, as folhas rangiam e, ao longe, via os vaga-lumes acender e apagar suas luzes douradas entre as escuras sombras dos arbustos. As longas e douradas cortinas de brocado se moviam com a brisa, agitavam-se brandamente. Volteime quando Cassie entrou com a tigela de caldo. Disse para deixar junto cama, e depois continuei olhando pela janela, porque no queria falar. A moa saiu caminhando nas pontas dos ps, e dirigi meus olhos a esse cu de veludo negro salpicado de estrelas que brilhavam como diamantes. Marietta murmurou. Voltei-me. Estava me olhando. Aquele fraco rosto to formoso, plido como o marfim; os escuros olhos cinzas estavam rodeados por uma sombra.
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Aproximei-me da cama, sentei a seu lado e segurei sua mo. Olhou-me em silncio. Em vez do frio e cruel Hawke que eu havia conhecido, havia um homem que necessitava minha ternura e meu amor. No... no v rogou. Sua voz era um rouco grunhido. Estou aqui, Derek. Me... chamou de... Derek. Sim, meu amor murmurei. Que falar de res... peito. Fechei-lhe a boca com os dedos e toquei brandamente seus lbios rosados. No fale agora lhe disse. No tente falar. Vou te dar um pouco de caldo que Mattie fez. No... no quero. Tem que tom-lo. Perdeu muito sangue. Necessita recuperar foras. Ajudei ele a se sentar na cama, acomodei-lhe os travesseiros e lhe dei o caldo que Cassie havia trazido para mim. Fez uma careta e tentou me ameaar com o olhar, mas abria a boca obedientemente cada vez que levava a colher aos seus lbios. S havia um abajur ardendo em um canto do quarto, e dava um tnue resplendor amarelado. O resto do quarto estava em trevas. Sombras escuras se desenhavam nas paredes. As cortinas se moviam brandamente cada vez que penetrava a fresca brisa. Derek terminou o caldo, fechou os olhos e dormiu antes que lhe retirasse os travesseiros das costas. Sentei a seu lado e olhei seu rosto, um luxo que jamais havia podido me dar. As horas passavam e ele continuava dormindo tranquilamente. Ao redor das duas da manh comeou a murmurar algo entre dentes e a franzir o cenho. Suava muito e lhe sequei a testa. Agitado, revolveu-se enquanto fazia
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uma careta e o acariciei na bochecha, murmurando palavras de carinho, tentando lhe acalmar. Em alguns momentos ficou quieto. Suspirei com alvio e ia me levantar da cama quando bruscamente ele se sentou, com os olhos abertos, como um louco. Segurou-me pelo pulso e apertou os dedos com tanta fora que a dor me fez estremecer. No v! gritou-me furioso. Eu s... s... Todas se vo! Todas! Ela se foi... minha me. Deixou-me naquela horrvel escola cinza e mida, e se foi; nunca mais voltei a v-la... Tinha os olhos cheios de dio. Retorceu-me violentamente o pulso e me fez cair contra seu peito. Delirava; no tinha idia do que estava dizendo ou a quem dizia. Dava-me conta e, no entanto, estava assustada. Antes estava fraco, mas agora parecia ter uma fora sobrenatural. Agarrou-me os dois pulsos e fiquei presa cama. -E Alice, essa cadela! Amava-a... Sua voz se quebrou em algo parecido a um soluo. Algum dia poderia ter lhe dado tudo o que ela queria, mas no pde esperar! Poderiam passar anos antes de tudo se esclarecer, disse-lhe, mas vai dar certo, tudo vai dar certo e ganharemos, e Hawkehouse voc ter um ttulo e riquezas e... mas se foi! Deixou-me, igual a minha me, igual a todas! Derek! Est me machucando... Se vo! No se pode acreditar nelas! No se pode acreditar em nenhuma delas... Soltou-me o pulso e me agarrou pela garganta, me cravando os dedos com violncia. Gritei, mas afogou meu grito me apertando a garganta com mais fora ainda, e riu com uma risada demonaca. Pensei que ia morrer
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quando senti que todo meu sangue se amontoava na cabea e me nublavam os olhos. Apertou, afundou os dedos na suave carne de minha garganta e, de repente, soltou-me. Quando abri os olhos vi que me olhava totalmente confuso. Uma profunda ruga se desenhou entre as sobrancelhas quando franziu o cenho. Marietta? O que...? Delirava... murmurei com voz rouca. Logo que pude falar. Te machuquei? Sim, te machuquei, porque obra do diabo... Agora a voz era tenra e suave, e me dava conta de que ainda no tinha idia do que dizia; ainda delirava, apesar de que se comportava de um modo totalmente diferente. Quando lhe vi soube que Rawlins no devia te ter, soube que tinha que ser minha... E me atraiu brandamente para ele. Sim... murmurei. Sim... deixe que me tire o vestido... Sim gemeu. Marietta, doce, doce... E ento as foras pareceram lhe abandonar. Sentei a um lado da cama e lhe atra para mim. Sua cabea descansava em meu ombro, seus lbios me acariciavam um seio, e dormia. O delrio havia passado. Acariciei-lhe a cabea, os ombros, e minhas mos percorreram os msculos de suas costas. Uma rajada de vento penetrou no quarto e apagou o abajur. O quarto ficou sumiu em uma escurido negra e profunda que logo veio a suavizar com a luz da lua. Apertei-lhe contra mim, e saboreei cada momento. Sabia que talvez nunca mais voltasse a sentir seu calor, seu peso, que talvez nunca mais voltaria a tocar e a explorar a suavidade de sua pele, seu cabelo. Dormia profundamente, e de vez em quando mudava de posio. A luz da lua se foi desvanecendo, e a escurido desaparecia lentamente, muito lentamente. Quando os primeiros raios rosados da alvorada se filtraram pela
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janela, deu um enorme bocejo, separou-se de mim e se aconchegou na cama abraando-se ao travesseiro com ambos os braos e colocando-o sob seu rosto. Escorri-me cuidadosamente da cama e me arrumei o vestido. Agora estava de barriga para baixo, completamente nu, e dormia enquanto os mornos raios do sol que entravam pela janela lhe banhavam as pernas e as ndegas. Sa do quarto e desci cozinha, onde Cassie j estava preparando uma jarra de caf muito forte. Sentei-me em frente velha mesa de madeira e aceitei uma xcara de caf. Estava agitada pelo que havia acontecido, e me perguntava o que iria lembrar ele do ocorrido. Derek dormiu a maior parte do dia. S interrompeu o sono duas vezes, e esteve acordado tempo suficiente para comer. Enquanto ele dormia, Mattie lhe tirou a bandagem e o cataplasma. Olhou a ferida e assentiu com a cabea, satisfeita. Depois a lavou, aplicou uns remdios e colocou uma atadura limpa, mas Derek no despertou. Permaneci toda a noite sentada em uma cadeira ao lado de sua cama. Despertou uma s vez, para pedir gua. Aproximei-lhe o copo dos lbios, rodeou-me as mos com as delas e bebeu. Logo voltou a dormir. Quando amanheceu, retornei a meu quarto, troquei-me e fui cozinha, onde estava Cassie. Quando entrei em seu dormitrio com a bandeja do caf da manh, encontrei-lhe sentado na cama. Havia vestido o velho robe de veludo cor azul marinho com lapelas de veludo negro. Se havia penteado e estava recm barbeado; cheirava a talco. Embora a palidez havia desaparecido, ainda lhe restava uma sombra debaixo dos olhos; parecia cansado. Detive-me, surpreendida. Ele arqueou uma sobrancelha e me olhou como se eu fosse uma menininha perturbada e tonta. Vai me servir o caf da manh ou vai ficar a de p toda a manh?
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Se... levantou Claro que me levantei disse pacientemente. Mas... a perna... Tive que mancar um pouco, mas pude me sustentar o suficiente para poder me barbear. Est se curando rapidamente. Se j acabou que me olhar com essa cara, Marietta, agradeceria que me servisse o caf da manh. Estou morto de fome. Deixei a bandeja sobre a mesinha e retrocedi. Me... me alegro de que se sinta melhor. Esteve bastante mau. Parece que vou me repor. Suponho que Mattie me cuidou um de seus famosos cataplasmas na perna. Assenti com a cabea, sem poder encontrar palavras. Hawke me olhava com certo tdio. Era evidente que no gostava estar preso cama e ver diminuda sua posio de autoridade. uma xcara de caf. Salvou-me a vida, Marietta. Estou agradecido. A voz era brusca. Lembro-me da cobra, lembro ter matado, e tudo o que ocorreu depois est impreciso. Voc agarrou a faca, verdade? Fez-me um corte na perna e chupou o veneno, no foi assim? De novo assenti com a cabea. Hawke bebeu um gole de caf; pareceu-lhe muito quente, franziu o cenho e voltou a colocar xcara na bandeja. Surpreende-me que no tenha me deixado morrer comentou . Se mal no lembro acabava de te dar um bom murro. Sim, vejo que tem um hematoma. Teve sorte de que a vbora me picasse justo nesse momento. Ia te dar uma boa surra. Depois... depois comeou a delirar interrompi . No lembra nada
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Aproximou-se da bandeja e se serviu

dos ltimos dois dias? Absolutamente nada confessou. E. . . a outra noite? H algo que deveria lembrar? Fi.. ficou um tanto violento pouco antes que lhe subisse a febre. Depois... depois dormiu profundamente. Violento? Ataquei-te? A voz era seca, indiferente. Tentou de me estrangular. Sim? Bom, vejo que pde sobreviver ao ataque. Penso dar a Mattie uma enorme quantidade de rap como recompensa por ter cuidado de mim. E voc, o que gostaria? Olhei-lhe fixamente e senti um vazio na boca do estmago. Passou um momento antes que pudesse responder. Nada disse. Hawke arqueou uma sobrancelha, surpreso. Nada? No quero nada murmurei. Dei meia volta e sa rapidamente do quarto, antes que os sentimentos que foram crescendo dentro de mim pudessem me delatar. V Fui procurar sabo e uma toalha grande e sa da casa em direo ao arroio, do outro lado dos campos do oeste. Julho restava longe e estvamos no final de agosto, seis semanas depois que Hawke foi picado pela cobra. Embora j fosse mais de sete horas, o sol brilhava ainda como uma imensa e amarela bola de fogo, e o calor era mais intenso que nunca. Enquanto ia caminhando
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pelos campos olhava o algodo, que parecia neve saltando pelos casulos, quase preparado para a colheita. O caminho at o arroio era longo, quase dois quilmetros; depois dos campos tinha que cruzar o bosque, mas apesar do meu cansao no me importava caminhar. Tinha calor e sentia o corpo pegajoso, coberto de p depois de ter trabalhado todo o dia limpando a casa. Havia sacudido todos os tapetes com um pau. Depois havia esfregado todo o cho antes de voltar a colocar os tapetes. Agora queria um bom banho, o banho que no podia me dar na banheira de lato que tinha que arrastar at a cozinha para encher de gua. Hawke havia se retirado a seu escritrio imediatamente depois de jantar, e era difcil que notasse minha ausncia. Cruzei os campos e comecei a caminhar pelo bosque. Um esquilo chiou os dentes e subiu rapidamente a uma rvore; um pssaro abandonou seu galho e voou. As gralhas azuis brigavam entre si e tudo a meu redor tinha o penetrante aroma da terra, os musgos. Caminhava sem pressa, desfrutando da sensao de liberdade, pensando com deleite na gua cristalina. No deveria fazer isto, e sabia. Estava fora dos limites da propriedade de Hawke, e no lhe havia pedido permisso para ir. Se zangaria muitssimo se ficasse sabendo, mas no me importava. S de pensar no refrescante banho que me esperava fazia com que valesse a pena correr o risco de desatar a ira do amo. Embora estivesse to afastado e to indiferente como sempre, embora seu comportamento era igualmente frio, parecia me tratar com um pouco mais de cortesia que antes que a vbora o morder. No demonstrava cordialidade, mas tampouco havia voltado a me falar com tom severo. Por acaso era porque lhe havia salvado a vida? Depois de me expressar bruscamente sua gratido na manh que lhe levei o caf da manh, no havia voltado a tocar no assunto.
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Eu tampouco. Tentava de no cruzar com ele, pois tinha medo de que, de algum jeito, eu mesma me trasse. Cassie j no tinha mais as nuseas que sentia todas as manhs, e agora estava transbordando de sade, por isso permiti que levasse o almoo aos campos. Eu ainda lhe servia o jantar, mas o fazia com discrio, sem dizer uma palavra a menos que ele me falasse primeiro. No lhe havia preparado mais bolos. Atendia-lhe com eficincia, to silenciosamente como me era possvel. Se pudesse evit-lo, Derek jamais saberia o que eu sentia por ele. Tentava firmemente de conter minhas emoes, lhes negando o direito de florescer com liberdade. Trabalhar sem descanso me liberava, e a isso havia dedicado por completo. Obrigava a mim mesma a trabalhar como no o havia feito jamais. Tudo tinha sado perfeitamente durante as ltimas seis semanas. S esperava que as coisas continuassem assim. J divisava o rio ao longe, atravs das rvores. Havia um largo ribeiro de areia e a gua era ainda uma imensa superfcie de cor azul esverdeada que brilhava com o reflexo da luz do sol. Tirei-me os sapatos e caminhei afundando os ps descalos na areia mida e macia, saboreando todo o prazer. Tirei o vestido e a angua e os deixei junto com a toalha, sobre um velho tronco cado. Completamente nua, com o sabo na mo, entrei na gua e caminhei at que me chegou cintura. Tinha uma frescura deliciosa e renovadora e entreguei a ela me salpicando, me sentindo como se outra vez fosse uma menina. O sabo que Mattie havia feito era macio e cremoso, com uma suave fragrncia de lils. Jogava com a espuma e a passava pelos braos, o seio, o cabelo. Estive quase meia hora me banhando e nadando, e ao fim, de muito m vontade, sa da gua e me sequei.
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Ainda tinha o cabelo molhado e decidi me tender ao sol para que se secasse antes de voltar a me pr a roupa. Descobri uma grande rocha cinza perto da gua. Estendi sobre ela a toalha, me deitei de costas e levantei um joelho. Rodeada de rvores e de gua, sentia-me como uma ninfa do bosque e sorri ao pens-lo. Era muito difcil que algum pudesse me ver, e com satisfao deixava que os mornos raios do sol me percorressem o corpo. A gua banhava brandamente as ribeiras. Ouviu-se o coaxar de uma r. Os pssaros trilavam. As folhas, movidas pelo vento, pareciam sussurrar. Poucas vezes na vida me havia sentido to tranqila e to feliz, e descobri que a solido era um prazer incomparvel depois de um dia agitado e cheio de rudo. O sol comeava a descer pelo horizonte, mas como ainda faltava uma hora para que anoitecesse fechei os olhos e deixei vagar minha mente. Pensei em Angie e me perguntava o que teria sido dela. Esperava que se encontrasse melhor que eu. Aquele jovem fazendeiro devia estar servindo-a. Perguntavame se alguma vez voltaria a ver aquele duro e agressivo pssaro ingls. Os dias que passamos juntas no navio pareciam estar longe, muito longe. E as experincias que vivi no nmero 10 de Montagu Square pareciam pertencer a outro sculo. Podia pensar em tudo isso sem rancor nem amargura. O passado havia ficado atrs, muito longe, e o futuro se abria ante mim como uma vaga e incerta interrogao. Devo ter adormecido, porque quando abri os olhos o cabelo estava seco e ondulava brandamente ao redor da cabea. Algo havia me despertado. Um rudo estranho. De repente senti-me incmoda; sentei-me, com a clara sensao de que algum me observava. Sobressaltei-me quando ouvi relinchar um cavalo e, no olhar para trs, vi Derek Hawke montado em um dos da fazenda, a vrios metros de distncia. No havia expresso alguma em seu
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rosto. No havia forma de saber quanto tempo levava ali. Levantei-me e esqueci por um momento que estava nua; ele continuava me olhando sem reagir. O cavalo pastava na erva que crescia na beira do bosque. Hawke estava sentado com naturalidade sobre a sela, com as rdeas frouxas em uma mo. Pensei que podia te encontrar aqui comentou. Agarrei a toalha e rapidamente me envolvi nela. Procurei-te por toda parte continuou dizendo com voz pausada e uniforme; na casa, no ptio, no celeiro. Ao final, Cassie me disse que te havia visto sair com uma toalha e o sabo de lils que faz Mattie. Imaginei que estaria te banhando no rio. E estava certo. Seu cabelo sob o sol parece fogo... suaves nuvens de fogo. Sabe que no deveria ter abandonado a propriedade sem minha permisso, Marietta. Se um dos negros o fizesse me veria obrigado a usar o chicote. E pensa us-lo comigo? Acredito que no respondeu com naturalidade . Pelo menos no esta vez. Correu um grande risco ao vir aqui desta forma. H vrios vagabundos pela zona. O filho de Higman, um demnio se que alguma vez existiu algum; e Jason Barnett, um patife que carece por completo de moral. O que haveria passado se algum deles tivesse cado sobre ti enquanto estava ali deitada, como uma Vnus de carne e osso? Mas no veio ningum respondi. Quanto tempo faz que est aqui? Isso no importa replicou. Portanto levava j um bom momento ali; o suficiente como para notar que parecia uma Vnus de carne e osso, o suficiente como para observar que meu cabelo parecia fogo suave sob o sol. Devia haver se aproximado sem fazer
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rudo, montando sem galopar atravs do bosque. No havia feito nenhuma tentativa de me despertar. O relincho do cavalo lhe delatou. Tem os olhos cheios de desafio observou . Comete um grave delito e logo me olha com esses olhos azuis como se me desafiasse a que fizesse algo a respeito. Onde est aquela moa submissa que me serve o jantar com os olhos fixos no cho a um par de horas? Lamento que se desgostasse, senhor Hawke disse friamente. Ah! Esse acento frio, aristocrtico. Tambm l livros. Dei-me conta de que faltava o volume de John Donne da biblioteca. Imagino que estar em seu quarto. Devolverei assim que chegar casa. No h pressa. livre para ler quantos livros tiver na casa, sempre e quando no impea que trabalhe. Parece que tenho uma faxineira com bastante cultura. Escrava corrigi, comprada em leilo pblico. De sua propriedade durante os prximos quatorze anos. Suponho que deveria me considerar um homem afortunado. Sabe uma coisa? Por um momento pensei que podia ter fugido, tentando escapar. Ao no te encontrar por nenhuma parte senti algo... semelhante ao pnico. Depois Cassie me disse sobre a toalha e o sabo. Senti-me extremamente aliviado. No disse nada. Seguia sustentando a toalha a meu redor e o olhava com calma, escondendo com essa serenidade tudo o que tremia dentro de mim. Fazia tempo que no falvamos tanto, desde que lhe mordeu a vbora, e agora seu comportamento me parecia estranho, desconcertante. Apesar desses olhos indiferentes, parecia mais depravado que nunca. Jamais lhe havia visto to comunicativo, to aberto, e pela primeira vez notei em sua voz um leve tom de
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brincadeira. Seria que por fim comeava a ver-me como algo mais que um objeto, que uma custosa aquisio? Talvez ao ver meu corpo se havia despertado algo nele, algo que at ento ele mesmo se havia negado a admitir? Sugiro que se vista, Marietta. Devemos voltar para casa. Logo vai anoitecer. Vou voltar caminhando lhe disse. Voc voltar comigo no cavalo corrigiu. No quero que se encontre com Jason Barnett no bosque... embora esteja vestida. Ande depressa. Ponha roupa. Era evidente que no tinha inteno de desviar seu olhar enquanto eu me vestia. Vacilei por um momento e logo me aproximei do tronco, deixei ali a toalha e agarrei a angua. Embora em nenhum momento levantei a vista, sabia que estava me observando; deliberadamente demorei mais e sentia uma perversa satisfao em faz-lo. Coloquei a angua pela cabea e fui descendo at coloc-la na cintura. Depois coloquei o desbotado vestido de algodo com raias bege e marrom e a saia cuidadosamente remendada. Penteei-me com as mos e sacudi a cabea para que o cabelo casse melhor, livre. Logo, com naturalidade, calcei os sapatos. Toda a cerimnia durou algo mais de cinco minutos, e desejava que tivesse desfrutado de dela. Pronta? perguntou, sem me prestar ateno. Agarrei a toalha e assenti com a cabea. Aproximou-se com o cavalo at onde eu estava e desceu uma mo estendida para pudesse me apoiar. A assim com fora, pus o p no estribo, saltei, sentei-me detrs dele e lhe rodeei a cintura com os braos. Hawke estalou as rdeas e puxou um pouco. Ento o cavalo comeou a andar lentamente atravs do bosque. Nenhum dos dois
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falava. Olhei como o grosso cabelo negro se ondulava na cabea; observei como o branco tecido da camisa cobria seus largos ombros. Minhas pernas roavam as suas, e sentia a fora e o poder de suas coxas. Cada vez que o cavalo se movia perigosamente devido ao irregular do cho, recostava-me contra ele e apoiava a bochecha em suas costas. Pensava no maravilhoso que devia ser poder amar abertamente, expressar esse amor com liberdade, com palavras, com feitos. Havia conseguido cont-lo durante semanas, mas agora era como uma profunda dor que me machucava... me fazia tanto dano... O sol estava muito baixo, e quando chegamos aos campos vi a chama de ouro e prpura no horizonte, cores de fogo que se misturavam e se fundiam entre si e conferiam ao ar um matiz alaranjado. O algodo, antes to branco, tinha um suave tom rosado e as sombras avanavam sobre o cho. Era formoso, emocionante, e eu queria chorar por tanta beleza, e por tudo o que escondia dentro de mim sem poder expressar. Hawke estava sentado diante de mim, com as costas rgidas como o ao. Perguntava-me o que sentia ele, o que pensava. Estaria pensando em mim? Estaria se lembrando de ter me visto deitada na rocha, ou estaria pensando em outra coisa, o preo do algodo, as tarefas do dia seguinte? O sol j havia desaparecido, e anoitecia quando chegamos ao ptio. Os carvalhos projetavam longas sombras prpuras e o ar se voltava mais azul medida que o cu se ia obscurecendo. Hawke deteve-se frente aos estbulos e chamou o moo que lhe estava esperando. O escravo saiu para tomar as rdeas e Hawke desceu. Logo me agarrou pela cintura e me desceu tambm. Os grilos cantavam enquanto amos caminhando para a casa. Os vaga-lumes j voavam ao redor das figueiras, junto galeria. Frente a ns, a enorme figura do velho casaro parecia um fantasma branco envolto nas sombras dos
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carvalhos balanados pela brisa. Sentia-me melanclica e triste. Disse que me estava procurando comentei. Queria algo? Detivemo-nos em frente aos degraus de trs. Havia um abajur aceso na cozinha, e a luz chegava at a galeria. Podia ver seu rosto. Ainda conservava aquela expresso indiferente... precavida, como se fosse necessrio um tremendo esforo para esconder o que sentia. Amanh tenho que ir a Charles Town, Marietta. Pensei que possivelmente voc gostaria de vir comigo. Estava surpreendida. Muito surpreendida para poder responder. Hawke esperou um momento antes de continuar. Sua voz seguia sendo indiferente. No quis aceitar nenhum tipo de recompensa pelo que fez quando me mordeu a cobra. Pensei que uma viagem a Charles Town seria suficiente. Tenho certeza de que precisa comprar coisas para a cozinha... acar, caf; certamente nos falta algo. Pensei que voc se encarregasse de comprar todas as provises. Geralmente sim. No... no sei por que quer me levar com voc. No espero nenhum tipo de recompensa pelo que fiz. Fiz porque... Olhe me interrompeu, e agora havia algo de irritao na voz, eu vou, e voc pode vir comigo ou ficar aqui. A mim o que me importa! Simplesmente pensei que a viagem poderia te gostar de. Saio s seis da manh. Quero que me sirva o caf da manh s cinco e meia. Se quiser vir comigo, deve estar pronta a essa hora. Subiu os degraus com passo solene, cruzou o alpendre, abriu a porta e deixou que se fechasse detrs dele. Logo desapareceu para o interior da casa. Ouvi passos zangados na cozinha e logo no vestbulo; depois, s o rudo dos
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grilos sob os degraus. Aquela repentina exploso nele me surpreendia e me alegrava de uma vez. Perguntava-me se essa muralha de gelo que havia construdo a seu redor no estaria ao fim comeando a quebrar-se. VI O cu ainda estava escuro quando partimos para a cidade na amanh seguinte na mesma carreta em que Hawke havia me trazido a Shadow Oaks. No tinha uma s carruagem elegante, nem um carro ostentoso; esta velha carreta de fazenda lhe servia para tudo. Depois do caf da manh havia dado ordens a Adam e a Mattie referente a tudo o que queria que se acontecesse em sua ausncia. Adam havia manifestado sua preocupao pelo algodo, e opinava que devia ser compilado em seguida. Hawke lhe disse que podia esperar at que ele voltasse. O tempo era quente e seco. Havia muito poucas probabilidades de chuva. Eu sabia que uma tormenta podia arruinar os cultivos, mas s estaramos fora trs dias, para voltar na tarde do terceiro. No corria nenhum risco de atrasar a colheita por to pouco tempo. Hawke no havia feito nenhum comentrio quando me viu vestida e pronta para lhe acompanhar. Coloquei o melhor vestido que tinha, um de algodo cor cobre com finas raias douradas, mas havia sido lavado j muitas vezes e estava remendado em vrios lugares. Usava um par de meias de seda que havia resgatado dos dias de opulncia, e os sapatos marrons de salto alto estavam velhos. Hawke usava a roupa de trabalho, mas eu sabia que na mala que estava na parte de trs da carreta levava roupa mais fina. O sol olhou no horizonte enquanto andvamos pelo sujo e irregular caminho, e quando nos passamos por Magnlia Grove, onde vivia Maud Simmons, o rosado resplendor da alvorada havia dado passo j a brilhante luz
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do sol. Os escravos estavam trabalhando nos campos, recolhendo o algodo e colocando em enormes bolsas de tecido que arrastavam atrs deles. Ao longe vi a casa da plantao, pequena, mas linda, com altas colunas brancas que sustentavam uma dupla galeria. De ambos os lados cresciam altas rvores que pareciam de cera e que davam o nome ao lugar; as copas estavam repletas de enormes casulos que tambm pareciam de cera. Magnlia Grove e todas as casas das plantaes que deixamos atrs durante o resto da viagem faziam com que Shadow Oaks parecesse ainda mais pobre em comparao. Em quase todos os campos os escravos estavam recolhendo afanosamente o algodo, e eu comeava a me perguntar se Hawke fazia bem em partir neste preciso momento, embora o tempo estivesse seco. O caminho no melhorava. Era irregular, cheio de buracos, e com frequncia eu ia dar contra ele. Uma vez tive que me agarrar a seu brao para no cair do assento. De vez em quando altas rvores cresciam a ambos os lados do caminho, e suas copas se entrelaavam em no alto e formavam um tnel de folhas verdes. Das rvores pendurava o mesmo musgo cinza esverdeado que havia nas rvores do fundo da plantao. Era bonito, e se arrastava pelas copas que formavam aquele tnel como em tiras de encaixe, diferente de tudo o que havia visto na Inglaterra. Derek Hawke no parecia ter vontades de falar. No me dirigiu a palavra desde que tnhamos sado da casa. Perguntava-me se ainda estaria zangado comigo porque no havia estalado em cantos de alegria quando me disse sobre viagem. Em trs ocasies teve que desviar a carreta para um lado do caminho para que as carruagens que vinham em direo oposta pudessem passar. Os ocupantes nos olhavam sempre abertamente, e eu sabia que no demoraria em correr a voz de que Derek Hawke ia para Charles Town com uma
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escrava a seu lado. Estava segura de que todos os vizinhos pensavam j que era sua amante, e tambm estava segura de que Hawke no importava o mnimo com o que pudessem pensar. Pelo que havia me dito Maud sabia que era totalmente independente, um homem que no se preocupava com as opinies de outros. Ao redor da uma, quando o sol estava no alto, deteve a carreta em um aterro coberto de erva, sob os carvalhos. Descendemos e baixei a cesta de comida que havia preparado antes de sair. Enquanto eu estendia uma toalha e tirava a comida, Derek se deitou de costas na erva, com as mos sob a cabea. Ainda no havia falado e eu estava decidida a no ser a primeira em romper o silncio. Assim deitado sobre a erva, parecia um preguioso rei egpcio; pesando-lhe plpebras lhe cobriam os olhos, os lbios estavam ligeiramente separados. Teria jogado o ch gelado em seu rosto. Em troca, servi-lhe nos copos que havia trazido. Pronto? perguntou com despreocupao. Pronto. Minha voz era tensa. Me d uma coxa de frango. Vai se ficar a deitado e vai deixar que eu...? Exato respondeu com calma. Rodou para um lado, apoiou-se sobre o cotovelo e agarrou a coxa de frango com a outra mo. Atendia-lhe como uma criada oriental, disposta inclusive a lhe dar uvas na boca, e Hawke desfrutava de cada instante. Embora por dentro estivesse uma fria, devia admitir que preferia este Hawke preguioso e lnguido a esse homem mudo, com rosto de pedra, que havia estado sentado a meu lado toda a manh. Voltei a me dar conta de que no o conhecia. Detrs desse muro de gelo que estava acostumado a levantar seu ao
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redor vivia uma criatura clida, diferente. O Hawke que agora estava deitado a meu lado era um animal soberbo, sensual. Olhava-me com olhos sonolentos, como se estivesse imaginando longas horas fazendo amor sem pressas, aqui sobre a erva, debaixo das rvores. J terminou? perguntei. Hawke assentiu com a cabea; seus olhos cinzas tinham o mesmo olhar inquietante. Ento suponho que ser melhor irmos propus. No h pressa. Charles Town fica s a trs ou quatro horas de caminho. Temos tempo de sobra. O sol se filtrava atravs das copas das rvores em entrecortados raios amarelos nos quais se viam redemoinhos de pequenas partculas de p. As longas tiras de musgo se arrastavam para baixo e se balanavam brandamente pela brisa. Guardei as coisas, nervosa; as mos me tremiam, seus olhos no separavam-se de mim um s momento. Sabia muito bem o que ele estava pensando. Estava ali, em seus olhos. Derek Hawke me desejava. Eu no era simplesmente um objeto que lhe pertencia. Era uma mulher de carne e osso capaz de satisfazer os ardentes desejos que evidentemente pulsavam dentro dele. uma mulher linda expressou. Dobrei a toalha e a coloquei sobre a cesta, sem levantar a vista para lhe olhar. Uma mulher como voc poderia enlouquecer a qualquer homem... se ele o permitisse, se fosse to tolo. Ento me voltei e olhei em seu rosto. Estava sentada com as pernas cruzadas e as mos na saia. Fiquei muito quieta, esperando. Tinha o pulso
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agitado, a garganta seca, tensa. Estava desejando que se aproximasse de mim, e, entretanto tambm estava assustada, assustada pela mesma intensidade do que sentia. Os dois de uma vez ouvimos os cascos dos cavalos e o rudo de rodas que avanavam. Hawke franziu o cenho, e aquela impetuosa imagem de sensualidade desapareceu bruscamente. Levantou-se com um movimento rpido ao tempo que se limpava as calas com uma mo. Aproximou-se dos cavalos e, zangado, comeou a lhes colocar as rdeas. Eu me levantei, levei a cesta carreta e a estava j guardando no preciso momento em que apareceu a carruagem. O homem que conduzia saudou com a mo. Hawke devolveu a saudao cortesmente com a cabea. Sobe carreta! ordenou severamente. J perdemos perdido bastante tempo. Bulia de fria. Tinha o rosto duro e violento, com os lbios apertados. Estava furioso consigo mesmo porque se havia comportado como um tolo, furioso comigo porque eu era a tentadora mulher que quase lhe havia feito perder seu so julgamento. Sabia que me culpava embora eu no houvesse feito nada para excitar esse sbito desejo que havia crescido dentro dele. Era injusto, tremendamente injusto, e me indignava sua irritao, mas no me atrevia a dizer ou fazer algo que pudesse piorar as coisas. Subi carreta com a maior dignidade possvel; Hawke subiu de um salto e pegou as rdeas. Andamos quilmetros e quilmetros em silncio. Passou uma hora, e logo outra, e embora aquela fria havia desaparecido nunca havia estado mais distante. Fazia um momento, beira do caminho, havia visto um homem depravado, preguioso, e inclusive havia parecido sentir uma estranha
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vulnerabilidade neste distante ser de ao que agora estava sentado a meu lado no assento da carreta. Perguntava-me como teria sido antes de levantar este muro de amparo. Teria havido franqueza nele, suavidade, encanto? Chegaria algum dia a conhecer verdadeiro Derek Hawke? Amava-lhe, e agora ele sabia. Quando, sentada sobre a erva, havia me voltado para lhe olhar, esperando que esse terrvel momento passasse, esperando que se aproximasse de mim, no pude esconder meus sentimentos. Sabia que meu amor por ele havia brilhado claramente em meus olhos, e sabia que ele o havia visto e havia reconhecido o significado desse brilho. Havia jurado que ele nunca saberia e, entretanto, no havia podido evit-lo. No instante prvio a que o som da carruagem que se aproximava destrusse o momento por completo, meus olhos se encheram de desejo, de amor e, embora ele no houvesse dito nada, havia visto. Para bem ou para mau, sabia; e, embora o saber fosse uma arma que ele podia usar contra mim para me machucar, no me importava. Havia me apaixonado por Derek Hawke contra minha vontade, contra toda lgica, e sabia no mais profundo de meu corao que jamais poderia amar a outro homem. Um estranho destino nos havia reunido e, embora o destino pudesse nos separar, jamais voltaria a sentir esta linda e angustiante sensao que agora era parte de mim como o sangue que corria por minhas veias. Ele era o homem que o destino havia decidido que eu amasse, o nico capaz de despertar este sentimento que surgia e ardia como um resplendor encerrado em meu interior. Passou outra hora. Comecei a perceber o aroma de sal no ar e soube que estvamos nos aproximando da costa. O caminho era mais largo, menos irregular que antes, e a carreta se movia mais lentamente. Havia muitas mais carruagens e carretas e a medida que nos aproximvamos da cidade e iam
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desfilando lindas casas e altas rvores tropicais que eu no conhecia. Chegamos a Charles Town ao redor das seis da tarde. Era muito maior que o porto, quer dizer, meu primeiro contato com a Amrica. Amrica podia ser uma vasta selva, mas Charles Town tinha um inegvel ar de encanto e a estranha sofisticao do Velho Mundo. Nas ruas empedradas se alinhavam as lojas oferecendo lindas mercadorias. Ao longe se viam os mastros dos navios ancorados no porto. Hawke deixou a carreta nos estbulos, e caminhamos pela rua at a estalagem, uma de tantas casas de boa construo que j mostravam sinais de velhice e do mido ar de mar. Um esfarrapado moo negro nos seguia com as malas; deixou-as no cho quando entramos na estalagem e sorriu contente quando Hawke lhe deu uma moeda. O dono correu a nos receber. Era um homem gordo e jovial que se surpreendeu quando Hawke pediu quartos separados. Agarrou nossas malas e nos conduziu por uma estreita escada at o segundo piso, falando constantemente dos distintos carregamentos que diariamente se desembarcavam. Meu quarto era pequeno, de teto baixo com vigas de madeira, e as paredes eram de gesso cor natural. A cama de dois lugares estava coberta com uma colcha feita mo; havia uma cadeira com encosto alto e braos de ambos os lados, e uma penteadeira com um escuro espelho de cor azul prateada que estava pendurado na parede. A nica janela dava para o porto, e meu quarto comunicava com outra porta. Ouvia Hawke caminhar enquanto guardava suas coisas. Embora o dono da estalagem nos havia destinado a quarto separados, havia se mostrado disposto a ajudar a levar a cabo, com muito tato, todo tipo de jogos amorosos caso Hawke o desejasse. Estava de p junto janela, inundada em meus pensamentos, quando a
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porta que comunicava os dois quartos se abriu para dar passo a Hawke. No abriu ainda a mala observou. Ainda no. S demorarei uns minutos. No... no trouxe muitas coisas. Parece cansada comentou com voz indiferente, como se estivesse falando com um perfeito estranho. A viagem foi longa. Supondo que estou um pouco cansada. Pode descansar um momento e depois te levarei para jantar. H um restaurante muito bonito junto aqui perto. Ter que vestir algo que esteja menos gasto. No tenho outra coisa respondi. Este meu melhor vestido. O outro que trouxe est ainda mais... Titubeei, sentia-me envergonhada. No havia pensado nisso admitiu. No importa. A verdade que no... no tenho fome. Tolices. Comeremos a embaixo, no botequim. H muito rudo e o ambiente no muito agradvel, mas a roupa que usa estar bem. Eu tampouco vou me trocar. Agora descansa um pouco. Desceremos ao redor das oito. Saiu do quarto e fechou a porta atrs dele. Tirei as coisas da mala e, como no havia armrios, coloquei tudo na gaveta da penteadeira. Tirei o vestido, escovei-o bem e ao faz-lo descobri um novo furo na saia. Tirei minha mesa de costura e o remendei o melhor que pude. Depois me sentei em frente ao espelho e lavei o rosto com a gua da jarra. Quando terminei, escovei o cabelo at que brilhou com profundos reflexos acobreados, enquanto meus olhos azuis contemplavam a imagem no espelho. Embora houvesse sido frio e brusco ao me falar, o certo que no havia rastros do aborrecimento da tarde. Inclusive havia sido... considerado ao dizer
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que comeramos abaixo porque eu no tinha nada adequado que vestir para ir a um restaurante. Havia se dado conta de que estava cansada e me havia dito que descansasse. Era eu quem dava muita importncia s coisas? No seria uma grande tolice de minha parte esperar que rompesse essa carapaa de gelo e fosse o suficientemente tolo para fazer o que havia estado a ponto de fazer esta tarde? Esta viaje a Charles Town era minha recompensa por ter salvado sua vida, conforme disse ele, mas Derek Hawke nunca se deixava levar pelos impulsos. Quis que fosse com ele, quis minha companhia. E esse era um bom indcio. Cumprindo com sua palavra, no havia mudado de roupa quando veio me buscar para ir ao botequim, embora sim se houvesse escovado as altas botas marrons. Seu aspecto era simples e forte com essas velhas calas e a velha camisa branca de mangas largas e ajustadas nos punhos. Notei que a dona de cantina lhe olhava com franca admirao enquanto conduzia a uma mesa no canto do botequim. Embora fosse uma mulher atraente, com quentes olhos castanhos e escuros cabelos dourados que lhe caam sobre os ombros em uma cascata de ondas, Hawke quase no lhe prestava ateno. Parecia estar absorto em outras coisas quando brevemente ordenou a comida e logo se acomodou na cadeira e se recostou contra o encosto. Estava imerso em seus pensamentos e me ignorava por completo. O lugar cheirava a cerveja, a suor, a fumaa de charutos. Cera cobria o spero cho de madeira e entre o constante rumor das vozes dos homens se ouviam estalos de rouca alegria. Olhei a meu ao redor com curiosidade. Embora estivssemos no poro da estalagem, e embora no houvesse um tabuleiro para tiro ao alvo, o lugar no era muito distinto de Rede Lion, l em Cornwall, onde fazia muitos anos que havia ajudado a minha me a servir aos
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clientes. Numerosos marinheiros se amontoavam ao redor das mesas, contando histrias com a alegria que d uma bebedeira, e vrios moos andavam de um lado a outro, altivos, preparados para fazer alguma coisa. Vi que um deles se aproximava da dona de cantina, dava-lhe um torpe e ardente beijo e colocava a mo no pronunciado decote da branca blusa. Ela se afastou, deu-lhe um golpe na mo e se afastou da mesa movendo provocativamente os quadris. O homem sorriu satisfeito e golpeou o copo de metal sobre a mesa. Foram passando os minutos e comeava a me sentir incmoda. Hawke seguia imerso em seus pensamentos, aparentemente sem perceber que eu estava sentada frente a ele. Tinha a clara sensao de que algum estava me olhando. Sentia dois olhos dirigidos para mim com tanta intensidade que era quase como um contato fsico, um pouco inquietante. Voltei-me e comprovei que havia um homem sentado de frente a uma mesa no outro extremo da cantina. No se incomodou sequer em afastar o olhar quando nossos olhos se encontraram. Continuou me olhando fixamente com olhos audazes e desafiantes que transmitiam uma mensagem inconfundvel. No teria mais de vinte anos. Seu rosto era magro, ardiloso, o nariz fino e saliente, os lbios largos e sensuais. s escuras sobrancelhas tinham forma de pico e o cabelo era curto, com mechas. Aqueles brilhantes olhos verdes hipnotizavam-me at o ponto de me impedir que afastasse a vista. Est olhando a um homem repreendeu Hawke severamente. Deixa de faz-lo! No... no queria... Esse homem nos vai trazer srios problemas. Conhece-lhe? Muito. Jason Barnett. Acredito que ontem mencionei seu nome. um
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conhecido mulherengo. O que no pode conseguir com a seduo ou com o dinheiro de seu pai, toma pela fora. Nenhuma mulher est segura quando ele est perto. Voltei-me para olhar outra vez ao moo. Te disse que no lhe olhasse! Eu... sinto muito. S... Maldio! Vem para c. Se houver algo que no desejo uma briga com um insolente demnio como Barnett. No deveria te trazer a este botequim! Deveria haver imaginado que no podia afastar os olhos dos homens. Isso no foi justo protestei. Senti que estava me olhando, e a nica que... Se cale! ordenou. Barnett se deteve em rente mesa. Era alto e magro, e vestia um traje cinza escuro e um colete cor verde esmeralda. Um alfinete de prolas lhe mantinha firme a larga gravata de seda. Embora no fosse um jovem atraente, estava envolto em um halo de sexualidade que muitas mulheres encontrariam atraente. Tinha medo sentada nessa cadeira, olhando para baixo e rezando para que o moo se fosse antes que Hawke se zangasse ainda mais. Bem, bem, bem comeou Barnett. Olhe o que temos aqui! A tinha guardado, Hawke. Ouvi que tinha comprado uma escrava esta primavera, mas nunca imaginei que fosse algo assim. No sabia que se podiam comprar estas coisas, pois do contrrio eu tambm teria ido aos leiles faz tempo. V embora, Barnett. Eh! Essa no a forma de tratar a um vizinho. muito pouco amistoso. No vai me apresentar a sua amiga? Sugiro que v, Barnett. Agora mesmo.
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Ignorando Hawke, o moo se voltou para mim, com os largos lbios abertos com um sorriso que s podia chamar-se voraz. Seus brilhantes olhos pareciam estar me despindo. Sou Jason Barnett, senhorita, conhecido por todas as partes por como sou com as mulheres. No sabia que Hawke tivesse algo como voc em sua casa, pois j teria ido de visita h vrias semanas. Derek Hawke estava aparentemente tranquilo, mas a expresso de seu rosto dava medo. Os msculos do rosto estavam tensos, igual boca. Aqueles olhos cinzas tinham um olhar frio, assassino. Advirto-lhe, Barnett; ser melhor que desaparea. Estive procurando uma companheira desde que cheguei continuou dizendo o moo, sem prestar ateno ao tom ameaador de Hawke. A verdade que a sorte no me h acompanhado, at que vi isto que tem aqui; pensei que talvez quisesse ser um bom vizinho e compartilhar sua boa sorte, alm de ganhar um pouco de dinheiro. Tenho muito comigo, e a moa parece estar bastante disposta... Derek Hawke se levantou lentamente. Dou-te dez segundos para que v ordenou. O ar estava tenso, carregado. Os dois homens se olharam. Hawke estava frio como o gelo, com um perfeito domnio de si mesmo, mas vi que um msculo de sua bochecha ficava mais tenso. Barnett tinha os olhos duros, a boca contrada, o lbio inferior para fora. Olhava fixamente aquela figura alta, ameaadora, que parecia capaz de matar sem piscar sequer. Logo murmurou algo entre dentes e se foi. Hawke ficou ali de p at que o moo cruzou a cantina e desapareceu pela escada para a porta. Logo voltou a sentar-se, tranqilo, aparentemente sereno depois do incidente.
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A dona de cantina se aproximou de nossa mesa e serviu a comida, e voltou a olhar de novo para Hawke com franca admirao. Outra vez ele a ignorou. Parecia ser feito de pedra. A moa fez uma careta com a boca, chateada, sacudiu o cabelo e se afastou da mesa. Hawke comeou a comer. Eu estava to agitada pelo incidente com Barnett, que no podia fazer outra coisa que olhar fixamente a comida. Jamais havia visto uma fria to implacvel, to fria. Estava segura de que Hawke teria dado uma boa surra em Barnett se o moo no tivesse ido embora. Levantei o garfo, mas voltei a deix-lo em seguida. Golpeou to ruidosamente o borda do prato que me fez saltar. Hawke no se incomodou sequer em levantar a vista. O ar ao nosso redor estava cheio de vozes roucas. Um dos marinheiros tinha um acordeo e tocava uma msica alegre. Eu jogava com a comida, sem poder com-la. Quando ele terminou de comer olhou meu prato e, lentamente, arqueou uma de suas escuras sobrancelhas. No vai comer? No posso. Estou... muito nervosa. uma lstima desperdiar essa comida. Voc... voc acredita que eu lhe incitei, verdade? No tenho vontade de falar disso, Marietta. Sei que me culpa. Estava lhe olhando, admito-o, mas... Disse que no tenho vontade de falar disso. Se no for comer, sugiro que vamos. Levantamo-nos, e Hawke chamou dona de cantina para lhe pagar. Enquanto lhe dava as moedas, vi que a expresso de seus olhos mudava e soube que estava pensando nesse corpo tentador, perfeito, nesses olhos quentes que to abertamente anunciavam que estava disponvel. Agarrou-me
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pelo cotovelo e me arrastou pelo lugar cheio de fumaa. Subimos a escada para sair do vestbulo, agora deserto. S havia um abajur que projetava uma plida luz sobre o velho mostrador de mogno, os mveis cheios de p e as verdes plantas dos vasos de barro. Hawke se deteve ao p da estreita escada que conduzia ao segundo piso. Suponho que posso confiar em ti e deixar voc ir sozinha para o quarto disse. Suponho que sim respondi friamente. Sobe a seu quarto e v para a cama. No se esquea de fechar com chave a porta do corredor. No. Te chamarei pela manh. Subi a escada e, ao chegar ao ltimo degrau, olhei para baixo: Hawke j havia desaparecido. Frustrada e de uma vez furiosa, segui continuei para meu quarto. Sabia muito bem aonde havia ido, como pensava passar o resto da noite e com quem. Queria chorar e queria desafogar minha raiva. Em troca apaguei o abajur, tirei o vestido e, coberta com a angua, fiquei de p junto janela, olhando para fora, para a noite. Passou muito, muito tempo antes que me fosse cama, e passou muito mais tempo ainda antes que dormisse. No deixava de pensar que ele estava com a dona de cantina. Provavelmente ela estaria agora em seus braos, suas bocas estariam junto, o comprido e poderoso corpo dele sobre o dela. Mais tarde, quando a luz da lua penetrou pela janela em finos raios de prata, esperei ouvir o som de seus passos cruzando o vestbulo. No podia dormir pensando que ele estava com ela. S podia pensar nos dois juntos, e na angstia e o desespero que me acompanhavam neste escuro e solitrio quarto. Esperei,
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mas no vinha, e finalmente o cansao me venceu. VII O sol alagava o quarto com seus quentes raios quando por fim despertei. Demorei um momento para lembrar onde estava. Sentei-me com dificuldade na cama e me afastei o cabelo do rosto. S usava uma fina angua branca que deixava ao descoberto parte do seio; a saia estava totalmente enrugada e retorcida entre as pernas. Em algum momento da noite empurrei as mantas at os ps da cama, e o estado do lenol superior e dos travesseiros revelava uma noite agitada. Olhei-me no espelho que estava em frente cama: o cabelo estava totalmente desordenado, o rosto tenso. Meus olhos se encheram de desolao ao lembrar a espera da noite anterior. Quantas horas estive acordada, esperando que voltasse? A que hora dormi por fim, enquanto o quarto ao lado ainda estava vazio? Invadiram-me a dor, a raiva e a frustrao, mas havia uma sensao mais capitalista que as demais: a fome. Estava morta de fome. No dia anterior, durante o almoo, havia comido muito pouco, e aps no havia provado bocado. Ouvia os passos de Hawke no quarto ao lado. Perguntava-me que hora seria. O sol que alagava o quarto tinha um brilho radiante e desenhava enormes crculos de luz sobre o piso de madeira. Se o sol brilhava tanto, com tanta fora, devia ser muito tarde, pensei, e saltei da cama. Senti a morna madeira sob os ps descalos. Aproximei-me da janela e vi um cu de seda branca, logo manchado de azul. O sol era uma enorme bola de prata no centro. Devia ser perto de meio-dia. Voltei-me quando a porta interior se abriu e entrou Hawke.
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O que... que horas so? perguntei. Logo ser a uma respondeu . Dormiu at tarde. No era minha inteno. No havia nenhum motivo para despertar adicionou secamente. Ontem foi um dia exaustivo. Necessitava esse descanso. Mandei que lhe trouxesse a comida aqui acima. No devem demorar. 128 Nunca lhe havia visto com roupa to elegante. Em lugar de enlameadas botas e a velha roupa de trabalho vestia um magnfico traje cor azul marinho e um colete de cetim celeste bordado com seda negra. A gravata de seda branca estava cuidadosamente atada ao redor do pescoo, e as altas botas negras brilhavam com um luminoso resplendor. Aquele simples fazendeiro empapado de suor que trabalhava nos campos junto com os escravos se havia transformado em um aristocrata senhor que podia frequentar os mais distinguidos sales de Londres. Essa roupa to imponente o fazia parecer ainda mais distante. Tinha um aspecto frio, arrogante, superior; aqueles olhos cinzas se mostraram indiferentes ao observar meu cabelo despenteado e a decotada angua enrugada. Vai sair? perguntei. Tenho que atender uns assuntos Hawke colocou a mo no bolso, mostrou vrios bilhetes e os ps sobre a penteadeira. No voltarei at as seis continuou . Acredito que vai estar ocupada fazendo compras. Mas j revisei todas as provises. No necessitamos... Ontem noite disse que no tinha um vestido adequado para vestir. Compra um e tudo o que necessita para te arrumar. Encontrar vrias lojas para mulheres perto daqui. No se afaste muito. Fique por esta zona.
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Pensa me deixar livre? No havia pensado te encerrar em seu quarto, se isso o que quer dizer. Poderia... poderia escapar com facilidade. Duvido que o faa replicou com essa mesma voz seca. Em primeiro lugar, sabe que te buscaria... e te encontraria. No iria gostar do que te aconteceria, asseguro-lhe isso. Em segundo lugar... titubeou, e me olhou larga e lentamente. Em segundo lugar? repeti. Voc no quer escapar de mim disse. No? Hawke no disse nada mais. No era necessrio. Havia sido muito tola ao lhe demonstrar o que sentia por ele, mas no havia podido evit-lo. Ele sabia, e acabava de me dizer isso a sua maneira, enigmaticamente, como sempre. Como desejava derrubar a esse homem de gelo, arrogante, com algum comentrio que o convencesse de que estava equivocado! Mas no encontrei palavras. Esta noite comeremos fora me informou . Espero que esteja pronta e me esperando vestida com a roupa nova quando volte por volta das seis. Deixei bastante dinheiro. Pode gastar tudo. Voc muito bom disse com voz tranquila. No, Marietta, nunca fui bom. No se engane pensando isso. Sou muito cruel. E se orgulha de s-lo? Neste mundo a nica maneira que o homem pode sobreviver. Os homens bons, os que so compassivos... Deixou de falar e fez uma careta.
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Vista-se! ordenou severamente. Parece uma prostituta com essa angua. O menino subir com sua comida dentro de uns minutos e no quero que ningum lhe veja assim. Deu meia volta e saiu imediatamente do quarto, fechando a porta atrs dele. Aquele repentino estalo de fria havia me revelado muitas coisas. Podia no ter reagido, mas Derek Hawke havia visto como a fina angua branca aderia ao corpo, havia visto meus seios apertados contra o pronunciado decote. Teria querido liber-los e acarici-los? Teria querido me atirar sobre a cama desfeita e fazer amor ardentemente, com paixo? Era por isso que me havia falado em um tom to severo e se havia ido to bruscamente? Enquanto me vestia, ouvi que saa de seu quarto. Aos poucos minutos algum chamou a minha porta e, quando a abri, encontrei-me com um sorridente criado que trazia uma muito bem servida bandeja de caf da manh. Agradeci, agarrei a bandeja e a coloquei sobre a mesinha. Hawke havia sido muito generoso ao pedir a comida. Havia suficiente para duas pessoas. Que atento de sua parte pensar nisso. E que considerado de sua parte me deixar dinheiro para um vestido novo. Ele podia considerar-se cruel, mas eu sabia que no era certo, embora ele fizesse todo o possvel para parecer. Tambm podia pensar que eu lhe era indiferente, podia se auto convencer de que ele era imune, mas isso tampouco era certo. Pouco a pouco, Derek Hawke se ia derrubando e revelava mais e mais sua verdadeira natureza. Estava de muito bom humor quando por fim sa da estalagem; tinha uma sensao de bem-estar e otimismo que no sentia desde fazia tempo. O sol brilhava radiante e o aroma no ar me dava foras. Tinha toda a tarde para mim e era uma sorte me sentir to contente, to livre, especialmente depois daquelas longas horas de insnia e tristeza na cama, no escuro quarto. Sim lhe
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importava. Tentava de esconder, mas no podia dissimul-lo de tudo. No tinha pressa em comprar o vestido, assim caminhei lentamente, observando aos homens que descarregavam os navios, e depois simplesmente comecei a passear pelas ruas, me empapando da atmosfera dessa fascinante cidade. Eu era jovem, linda e estava apaixonada. Sorria s pessoas. Detive-me para olhar um carro cheio de flores alaranjadas, amarelas, vermelhas, azuis. Fiquei boquiaberta em frente as altas rvores exticas e todas as lojas. De repente compreendi que era feliz. Esta sensao de alegria que parecia ferver dentro de mim era algo que no havia experimentado desde a morte de meu pai, antes que todo meu mundo se desvanecesse. Enquanto os carros e as carruagens desciam ruidosamente pela estreita rua, enquanto as vozes dos vendedores ambulantes enchiam o ar e as pessoas iam e vinham apressadamente pelas ruas, detive-me a pensar. Havia me sentido to triste ontem noite, e hoje... hoje me sentia como se estivesse cheia de uma msica alegre, uma msica que s eu podia ouvir, e a razo era evidente. No era somente porque amava Derek Hawke. Era porque agora estava segura de que ele tambm me amava. Fazia tempo que estava lutando consigo mesmo, mas... estava a ponto de perder a batalha. Podia ser fcil conter os sentimentos que se agitavam dentro dele, podia escond-los com aquele comportamento duro, rgido, mas havia outra sensao, mais forte, que no era to fcil de negar. Podia combater o amor, mas o desejo, aquele ardente desejo puramente fsico que queimava o sangue, era muito potente para ignor-lo com um gesto de irritao ou uma demonstrao de indiferena. No queria me amar, mas me desejava, j no ia poder conter-se por muito tempo. Ontem, beira do caminho, quase havia cedido ante aquela necessidade imperiosa, vibrante, e ontem noite, se a
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dona de cantina no se oferecesse to abertamente... Segui caminhando pela rua; sabia que ia conquistar-lhe antes que se passasse muito tempo. Madame Clara estava em uma rua lateral, no muito longe da estalagem. Era uma loja pequena com chapus muito bonitos expostos na vitrine. Tilintou uma campanha quando abri a porta. A mulher que estava atrs do mostrador deixou a revista de modas que estava lendo e olhou levantando uma sobrancelha com olhos inquisitivos. Usava um formoso vestido de seda violeta e, a meu entender, tinha perto de quarenta anos; o cabelo era muito loiro para ser natural. Os ardilosos e atraentes traos estavam realados por uma fina e muito bem aplicada capa de maquiagem. Brincos de azeviche pendiam de suas orelhas, e exalava um perfume de deliciosa fragrncia. No havia ningum mais na loja. Ol, querida exclamou, sou Clara. Deve ser nova no povoado. Todas as moas vm aqui, mas no te havia visto antes. Examinou-me de perto com esses peritos olhos escuros, e observou meus sapatos velhos, meu vestido desbotado e remendado. Acredito que ser melhor que volte outro dia, quando houver conseguido um trabalho. Minha loja a melhor de Charles Town, certo, mas tudo o que tenho extremamente caro. Tenho bastante dinheiro lhe disse. Clara voltou a levantar uma sobrancelha. Mas que sotaque! Desculpe, querida, pensei que fosse... Sei o que pensou. No leve isso a mau, querida. Em meus tempos eu tambm era uma dessas moas, em Nova Orleans. E era uma das melhores, uma das mais caras, e muito mais inteligente que a maioria. Portanto, economizei meu dinheiro. Quando o rosto e a figura comearam a desmerecer, quando os homens
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comearam a procurar a outra mais jovem, eu tinha j o dinheiro suficiente para deixar a cidade de meus pecados e abrir uma loja de modas aqui, em Charles Town. Temo que me seguiu minha reputao, mas meus vestidos so to elegantes que inclusive as senhoras da alta sociedade comeam a vir. Mas se quiser que te diga a verdade, eu prefiro s moas. Ao menos sempre pagam suas contas! Surpreendeu-me um pouco a franqueza da mulher e seu modo de ser to efusivo, mas no pude evitar sentir um pouco de carinho por ela. Era uma mulher cansada do mundo, desencantada, e, no entanto, tinha um ar amistoso que eu gostava. Suspeitei que Clara via o mundo a seu redor com uma ironia e um humor que logo descartava todo tipo de enganos ou mentiras. E quanto dinheiro tem, querida? perguntou. Eu disse, e sua sobrancelha se arqueou de novo. Deve ser muito generoso. O que quero dizer que... no leve a mau, querida... mas quando uma moa como voc agita tantos bilhetes, Estvamos... estvamos no campo. Bom, querida, o nico posso te dizer que foi muito ardiloso por sua parte te ter escondida, com estas roupas. Quando os homens de Charles Town lhe vejam com o vestido que vou te dar, seu homem vai ter muita concorrncia. Clara fez uma pausa e em seus olhos brilhou uma pequena fasca de maldade. E o digo seriamente adicionou. No pude evitar um sorriso. Clara saiu do interior do mostrador e ouvi ranger suas saias de seda violeta. Meu deus, se soubesse quo aborrecido foi todo o dia. S uma cliente esta manh, uma senhora gorda e milionria que deveria dedicar-se a
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tem que

haver um homem! O que diabos est fazendo vestida com esses farrapos?

ordenhar vacas no campo. E que divertido vai ser vestir a algum que far honra a minha roupa! Ali h dinheiro suficiente para tudo, querida: sapatos, meias, vestido, todos os acessrios. Vamos nos divertir muito enquanto eu te arrumo. Clara corria de um lado a outro por toda a loja, olhando vestidos, descendo caixas, atirando papel de seda por toda parte, falando constantemente com entusiasmo. Mais tarde, quando tnhamos eleito j o vestido e estvamos procurando os demais objetos para que combinassem com ele, descobri que, quase sem me dar conta, estava-lhe contando tudo referente a Derek Hawke e eu. Clara se mostrou surpreendida quando lhe disse que era uma escrava. Era uma verdadeira alegria poder falar com algum que me compreendesse. Quando por fim terminei de lhe contar minha histria, com uma fiel descrio da solitria espera em meu quarto na noite anterior, Clara suspirou profundamente e arrumou o suave cabelo loiro. Os homens so impossveis! O teu parece um exemplar especialmente duro, mas no te desespere, querida, quando lhe ver assim vestida e maquiada esta noite vai se esquecer de suas nobres resolues. No... no sei por que lhe contei tudo isso. No costumo... Todos precisamos falar de vez em quando, querida. Fez-te bem, e eu adoro as histrias interessantes. A sua realmente fascinante! Direi o que farei: vou adicionar uns toques extras, porque sim. Tem maquiagem? Neguei com a cabea, e imediatamente Clara foi para a parte posterior do mostrador a procurar uma pequena caixa forrada de couro cor cinza prola. Tudo o que precisa est aqui dentro me informou . Lpis de lbios, p, sombra para olhos. Inclusive h um frasquinho de meu prprio perfume. Est garantido que far perder a cabea a um homem em dez segundos. Alm
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disso, esta caixinha vem diretamente de Paris. No vai encontrar nenhuma das mulheres de Frana sem uma como esta. Mas eu quero pagar. Protestei. No poderia, querida. S o perfume custa uma pequena fortuna. Quero que seja teu, mas no se preocupe, vou me recuperar. A prxima vez que uma dessas senhoras venha comprar um chapu, carregarei no preo da caixinha. Vo lhe encantar. Quanto mais pagam, mais contentes esto. Voc to boa... Tolices. Poucas vezes me diverti tanto. Que horas so? Quatro? Quando volta seu homem? Ao redor das seis. Bom, querida, ento corre estalagem e mande que lhe preparem um banho. Que lhe tragam uma banheira e panelas de gua quente a seu quarto. Enviarei a Clarice com os pacotes e ela ficar para te pentear. minha criada, uma crioula que j estava comigo em Nova Orleans. Clarice uma bruxa no que se refere a penteados, e vai dar um ataque quando vir seu cabelo... essa cor, esse brilho... Clara sacudiu a cabea com olhar pensativo. Querida, se eu tivesse dez anos menos, seriamente lhe invejaria. Emocionava-me a bondade e a generosidade desta mulher. Mas quando tentei expressar minha gratido, Clara levantou uma mo e me fez calar com um gesto. Sorriu com tristeza. Geralmente sou uma cadela enfurecida, mas hoje estava de bom humor. Meu corao no de ouro, querida; duro como uma pedra. Seu homem te deu bastante dinheiro, lembra? Vai arruinar meu negcio. Agora corre, e boa sorte. Abracei-a com fora, sem poder conter o impulso. Clara se mostrou
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surpreendida, depois contente. Sua alegre e vigorosa risada seguiu-me enquanto saa apressadamente da loja. Meia hora mais tarde estava em meu quarto, inundada em uma banheira de gua quente e com o cabelo recolhido. Havia me esfregado com fora todo o corpo, e agora gozava na gua, na espuma. No preciso instante em que saa da banheira para me secar ouvi que algum chamava fracamente porta. Envolvi-me com a toalha e, no abrir a porta, encontrei-me com um par de pantufas negras e dois braos carregados de pacotes que ocultavam por completo o resto do corpo. Voc deve ser Clarice disse. Deixa os pacotes em cima da cama. A moa obedeceu, e logo deu meia volta para me oferecer um sorriso radiante. Possivelmente tivesse dois ou trs anos mais que eu. Seus olhos eram negros, luminosos; a pele aparecia brilhante e suave; o cabelo, muito bem penteado. Seu ar francs e a fora do sangue negro lhe davam uma beleza extica pouco habitual. Madame disse que esta noite uma noite muito especial e que tenho que ajud-la com o penteado. Para mim vai ser um prazer... um cabelo to formoso a voz da moa era alegre, com um marcado acento francs. Coloque a angua nova enquanto vou procurar a algum para que se leve esta banheira. No abrir a primeira caixa me encontrei com uma angua totalmente distinta da que havia comprado. Eu havia escolhido uma branca, singela. Esta era de seda cor bege com seis amplas saias com muito fino encaixe. Havia um carto. A mensagem era simples e direta: Faz jogo com o vestido, querida. Subirei o preo de algum outro chapu. Ao vestir esta pea to luxuosa me senti como uma rainha. Depois que as duas criadas que voltaram com Clarice levaram a banheira,
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a gua e as panelas, a moa se sentou em frente a penteadeira e comeou a me escovar o cabelo. Meia hora depois, quando ela se foi, olhei-me ao espelho, assombrada pelas maravilhas que essa moa havia realizado. Havia alisado o cabelo para pente-lo depois para trs e modelar ao redor da cabea. Uma dzia de compridos cachos, perfeitos, penduravam sobre meus ombros e minhas costas. Com supremo cuidado me desenhei os clios e as sobrancelhas com um lpis cor canela escuro; maquiei as plpebras com sombra de cor malva torrada. Apliquei alguns toques de ruge para realar a cor das bochechas e, com a mesma suavidade, usei o lpis de lbios cor coral. Quando ia escola havia me maquiado s escondidas, e sabia que o segredo consistia em realar sutilmente as cores naturais. Derek Hawke podia no notar a maquiagem, mas jurei que sim notaria o perfume, e no vacilei em us-lo generosamente. Depois de vestir as meias novas e os sapatos de couro de salto alto, tirei o vestido que Clara e eu tnhamos escolhido. Era de seda cor topzio, com mangas longas, decotado e de talhe apertado. Simples, sem adornos de fitas ou volantes, mas extremamente elegante. Sabia que tnhamos feito uma boa escolha. Enquanto descia a escada para o vestbulo para esperar Derek, sentia-me outra pessoa. Toda a alegria que havia experimentado pela manh havia sido potencializada pelo ardor e a generosidade de Madame Clara. Havia passado momentos maus e havia encontrado seres perversos, mas me animava saber que no mundo tambm existiam pessoas como Clara. O vestbulo estava deserto, poeirento e triste como sempre, mas era algo que no me concernia. Ardia de entusiasmo, ansiosa para que Derek me visse, ansiosa para ver como reagiria ante esta maravilhosa transformao que Clara e Clarice fizeram possvel.
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Enquanto estava esperando, perguntava-me que assuntos eram os que devia atender. Duvidava muito que tivessem algo que ver com Shadow Oaks, pois do contrrio no se vestiria com tanta elegncia. Estaria relacionado com o advogado na Inglaterra? Como outras tantas vezes, pensei nas entrecortadas frases que havia murmurado em seu delrio: Tudo vai dar certo, disse... Hawkehouse ser tua, e ter um ttulo e riquezas... Sabia muito pouco sobre ele, nada a respeito de seu passado. Por que havia sado da Inglaterra? Por que havia comprado uma plantao arruinada em Carolina para produzir e prosperar trabalhando ele mesmo como um escravo? Maud havia dito que tinha muito pouco dinheiro no banco e, entretanto, teria que ter uma fortuna. Por acaso o enviava a Inglaterra na espera de obter algo em troca? Teriam lhe roubado uma herana? Isso explicaria seu rancor, sua forte determinao de triunfar. Sumida em meus pensamentos no ouviu entrar ningum, mas de repente tive a impresso de que dois olhos me estavam olhando, do mesmo modo que os havia sentido a noite anterior no botequim. Sentia-me intranqila e me voltei, e a intranqilidade aumentou quando vi Jason Barnett apoiado contra o mostrador, com os braos cruzados e seus olhos verdes cheios de malcia. Um raio de sol lhe caa sobre o curto e loiro cabelo e o fazia brilhar. Seu rosto adquiriu uma expresso ainda mais devoradora quando aqueles lbios se separaram em um amplo sorriso. Parece que hoje meu dia de sorte expressou . Sim, por certo. Quem teria dito, depois de ter perdido tanto dinheiro com as cartas esta tarde? Estava me esperando, nenm? Estou esperando ao senhor Hawke respondi com voz fria. Senhor Hawke, verdade? No um pouco pomposo e formal? Eu,
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entretanto, eu gosto das mulheres com classe. E voc a tem, nenm. No entendo como Hawke pde ter a sorte de cruzar-se contigo. uma vergonha que eu no estivesse nesse leilo. Voltei-me, arrogante, para no lhe responder. Jason Barnett se aproximou com passo gil e sigiloso. Olhou-me de frente e sorriu, e embora seus duros traos e a boca muito larga no lhe faziam um homem atraente, havia nele algo misterioso. Olhei-lhe com olhos frios, indiferentes, rezando para que se fosse antes que voltasse Derek. Tem vontade de te divertir um momento, nenm? perguntou. V embora, senhor Barnett. Eh! Essa no maneira de me responder. Eu posso te assegurar que vai passar muito bem comigo. Muitas mulheres podem confirmar-lhe isso Tenho um vigor e uma fora incrvel. Todas se retorcem e gritam de prazer. E voc tambm desfrutaria. um ser repugnante! Seriamente o acha? interessante. Acredito que terei que te levar a meu quarto e lhe ensinar quo agradvel posso ser. Pode que Hawke no goste, mas ele no me importa no mnimo. Nenm, voc algo... Agarrou-me pelo pulso e me conduziu lentamente para a escada. Quando tentei escapulir, Barnett riu entre dentes, torceu-me o brao e me atraiu violentamente para ele. Com seu brao livre me rodeou a cintura. Senti que o pnico me invadia. Meu corao comeou a pulsar com fora. Quanto mais lutava, mais me apertava, sem deixar de sorrir. Me solte! De maneira que tem vontades de jogar, eh? Eu gosto das mulheres enrgicas, pois o fazem tudo mais excitante. Acha-se muito importante,
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verdade? Comporta-se como uma dama. Mas ao diabo! No mais que uma sentenciada, uma escrava. No melhor que uma dessas negras, embora sua pele seja branca. Com o brao que me rodeava a cintura me apertou com mais fora contra ele. Seu rosto estava a poucos centmetros do meu e sua boca parecia mais larga que nunca enquanto separava os lbios e inclinava a cabea para me beijar. Tentei escapar, mas colheu-me com fora o queixo com os dedos e obrigou que meus lbios se encontrassem com os seus. Beijou-me ardentemente, profundamente, e com o brao me apertou a cintura e me obrigou a inclinar para trs enquanto sua boca desfrutava daquele beijo. Quando por fim levantou a cabea, em seus lbios ainda se desenhava um sorriso. Ainda quer discutir? Gostou, verdade? Ir gostar mais, e isso s uma pequena amostra. Vou mostrar como se faz, e quando tivermos terminado, sabe o que vai acontecer? Vai rogar a Hawke que lhe venda para mim... um ser desprezvel! No queira jogar muito me acautelou . Eu gosto da energia, mas tudo tem um limite. Posso resultar muito desagradvel se quiser, e voc no gostaria. Levantei um p e lhe dei um chute na perna com todas minhas foras. Barnett gritou. O impacto lhe fez abrir os olhos. Sua boca ficou aberta. Soltoume de repente, to impetuosamente que ca para trs, contra a parede ao p da escada. Quando se agachou para esfregar a perna tentei de fugir, mas de novo me agarrou pelo pulso e me cravou os dedos com tanta fora que no pude me liberar. Voc no vai, nenm disse enquanto me atraa violentamente para
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ele. E agora vamos, antes que tenha que usar fora. O que aconteceu depois foi to rpido que ocorreu como uma alucinao. Barnett me arrastou para a escada enquanto seus lbios sorriam com prazer e o desejo lhe brilhava nos olhos. Logo dei um grito e vi que uma mo enorme lhe agarrava pelo cabelo. Os dedos puxaram suas douradas mechas e Barnett se separou violentamente da escada. Soltou-me e lhe vi agitar os braos no ar enquanto caa para trs. Era Derek, claro. Nenhum dos dois o ouvimosele entrar. Violentamente lhe fez dar meia volta e lhe deu um murro to forte na mandbula que o moo se deslizou cambaleando at o outro extremo do quarto. Ouviu-se um grande estrpito quando se chocou contra o mostrador. Logo caiu de joelhos, completamente aturdido. Derek estava de p em frente a ele, com as pernas separadas, os punhos fechados, preparado para voltar a lhe golpear se fosse necessrio. Se voltar a toc-la, eu te mato disse com voz serena, to serena que dava medo. S tente fazer isso e te mato. Est claro? Ainda de joelhos, Barnett sacudiu a cabea para limpar-se e gemeu; esfregou a mandbula e em seu rosto se desenhou um gesto de dor. Levantouse com dificuldade, apoiou-se contra o mostrador e olhou Hawke com olhos de menino zangado a quem se castigou injustamente. S queria me divertir um momento choramingou. Toda sua aparente valentia havia desaparecido. No sei por que tinha que me bater! Mas ao diabo! No mais que uma escrava! Hawke abriu os punhos e as mos voaram para a garganta do moo. Apertou com tanta fora que os msculos dos ombros de Barnett se levantaram sob a jaqueta azul marinho. O moo gemia, emitia sons guturais; tinha os olhos desmesuradamente abertos pelo medo. Embora no pudesse ver
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o rosto de Derek, sabia que devia permanecer to frio e inexpressivo como sua voz. Disse que te mataria, e o disse a srio... Seus dedos apertaram com mais fora e sacudiu o moo da mesma maneira que um co sacode a um camundongo. O rosto de Barnett ficou de uma cor rosa intenso e os olhos pareciam sair das rbitas. Derek lhe empurrou para trs at que ficou apoiado contra o mostrador; os ps quase no tocavam o cho, o corpo parecia o de um dbil boneco de trapo. Apavorada, me apoiei contra a parede. Tinha a garganta seca, o pulso acelerado. Acreditei que seriamente ia estrangular lhe. Tentei gritar, lhe rogar que lhe deixasse, mas no podia articular uma palavra. Tudo o que teria que fazer apertar s um pouquinho mais lhe disse com voz serena. S isso. Entende? Diga-me se o entende. Barnett estava apavorado. Tinha o rosto ainda mais aceso, e os olhos pareciam a ponto de estalar; entretanto, conseguiu assentir com a cabea. Derek lhe soltou. Barnett se deslizou at cair no cho, tossindo, ofegando. Com toda serenidade, como se s houvessem trocado algumas palavras amistosas, Hawke deu meia volta e se dirigiu lentamente para a escada. Vamos, Marietta disse. Comeou a subir pela estreita escada, e eu lhe segui. S uma vez me voltei para olhar Barnett, que havia ficado de joelhos com as mos no cho, gemendo. Hawke cruzou lentamente o vestbulo, parou em frente a seu quarto e abriu a porta do meu. Eu tremia por dentro; ainda estava muito agitada pelo que havia acontecido. A expresso de seu rosto enquanto mantinha a porta aberta para que eu entrasse no era alentadora absolutamente. Embora seu semblante estivesse sereno, com os olhos quase inexpressivos, eu percebia a
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fria que lhe invadia por dentro. Enquanto entrava no quarto ouvi o ranger das saias de seda cor topzio de meu vestido. Detive-me junto cama, juntei as mos e tentei desesperadamente acalmar o tremor. Hawke fechou a porta e ficou de p, me olhando em silncio, e, embora as palavras se amontoassem em minha garganta, tampouco pude falar. Aquela imensa alegria que havia sentido durante toda a tarde havia desaparecido por completo. Sentia-me desamparada, culpada de um delito terrvel, embora no havia feito nada por incitar Barnett. Sabia muito bem o que Hawke estava pensando. Sabia que seria intil tentar lhe convencer de minha inocncia. Ps o vestido novo observou. Sim. Comprei de uma mulher muito estranha. Me... Vejo que tambm conseguiu maquiagem, e perfume. Fez-lhe um bom penteado. Pergunto-me por que no pediu tambm um pster... A VENDA, com grandes letras de imprensa. Isso no justo... No foi culpa de Barnett, obvio. S fez o que qualquer outro moo com sangre nas veias teria feito. Quando algo est ao alcance da mo e nos oferece abertamente, tomamos. Desci ao vestbulo para lhe esperar. Queria lhe dar uma surpresa. Pensei que se... um formoso vestido, Marietta. Tire isso. Olhei aterrada, alarmada por suas palavras. Tinha os lbios apertados, e naqueles olhos cinzas havia uma selvagem determinao que me fez estremecer. O que... o que vai fazer? murmurei.
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O que sempre quis que fizesse. Tire o vestido! Derek. Eu... assim no. Por favor. Assim... Quer que eu tire? provvel que o rompa ao faz-lo. Com as mos nas costas desabotoei o vestido e baixei a parte superior at a cintura. Ele permanecia de p a uns passos, observando; seus olhos se escureciam e em sua boca comeou a desenhar um sorriso. Tremiam-me as mos. A seda rangeu enquanto o vestido descia pelas pernas. Quando estava no cho tirei. As cortinas da janela estavam fechadas. O quarto estava s escuras, entre sombras cinzas. Dobrei o vestido com cuidado, guardei-o na gaveta da penteadeira e me sentei na beirada da cama para tirar os sapatos e as meias. Derek tirou a gravata e a jogou sobre a cadeira; logo tirou a jaqueta e o colete e os deixou cair sobre a gravata. As amplas mangas de sua camisa de seda branca ficaram livres. Olhava-me enquanto eu tirava os sapatos e as meias; seus olhos estavam cobertos pelas pesadas plpebras. Deixei que as meias cassem ao cho como sombras de seda, e me levantei. Meus seios agitaram-se, apertados contra o fino tecido que os aprisionava. Sentia a fria que ainda se debatia nele, que o desejo que ia crescendo no parecia aplacar. As lgrimas rodavam por minhas bochechas, porque no teria que ter sido assim, com tanta deliberao, sem sentimento, levado pela fria o que deveria fazer impulsionado pela paixo. Se aproxime ordenou com voz grave e rouca. Derek... Disse que venha! Neguei com a cabea e caminhei para trs at que minhas pernas tocaram a beirada da cama. Hawke deu trs passados compridos e chegou at onde eu estava. Agarrou-me pelos ombros e me cravou os dedos com fora,
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me machucando, e quando me neguei a lhe olhar o rosto agarrou violentamente o cabelo com a mo esquerda e puxou at que minha cabea se inclinou para trs, me obrigando a olhar esse formoso rosto no que agora se desenhava a imagem do desejo. Depois me beijou, com um beijo duro, insensvel, como estivesse beijado a uma prostituta. Permaneci rgida entre seus braos, sem poder corresponder, e ao fim de um momento se separou e olhou nos meus olhos com feroz intensidade. Queria isto murmurou em um rouco grunhido. Assim... no... Quer romantismo? Quer cumprido e galanteria? Quer que te diga que te amo? Mas que classe de tonto me toma? No uma dama. s uma mulher do navio de prisioneiras, comprada em um leilo pblico! Sou um ser humano! Tenho... tenho sentimentos... Queria que fizesse isto desde o primeiro momento... e me incomodou, atormentou-me, tentou fazer com que esquecesse meus... tentou... Interrompeu a frase, e a fria se apoderou de seu rosto. Se olhe no espelho! Pintada como uma prostituta, cheirando como uma prostituta, esperando me apanhar! Beijou-me outra vez, com paixo; seus firmes, midos e quentes lbios obrigaram a abrir os meus para que sua lngua pudesse entrar e saborear. Com um brao ao redor dos ombros e me rodeando com fora a cintura com o outro, apertava-me contra ele; suas coxas contra as minhas, meus seios contra o seu peito. Eu tremia, tentava no sentir, e me esforava para afastar de minha mente aquelas sensaes, mas foi intil. A carne e o sangue reagiram enquanto minha mente gritava que estava mau, que no devia ser assim, com raiva, sem ternura. Afastou sua boca da minha e afundou os lbios no oco de
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minha garganta. No murmurei. Derek, por favor, tem que... Estava esperando isto e, Por Deus... eu tambm! Pegou as alas da minha angua e as deslizou pelos ombros, e meus seios saltaram de sua priso de seda. Estavam inchados; os mamilos vibravam, cresciam e se endureciam enquanto suas mos se fechavam sobre eles e os apertavam com tanta fora que comecei a ofegar. Puxou-me de costas sobre a cama. As moles rangeram violentamente. Imerso na fria de seu desejo, emitiu um som rouco, profundo. Levantou-me bruscamente as saias da angua, desceu-se as calas e caiu sobre mim. Eu era um objeto, algo dentro do qual descarregava seu desejo. Nem sequer se havia tomado a molstia de despir-se. Lutei. Tentei escapulir. Lutei contra Derek Hawke, e depois lutei contra mim mesma, contra as sensaes que estalavam dentro de mim e me faziam vibrar de prazer. Embora me penetrasse com violncia, brutalmente, como se estivesse me castigando, rodeei-lhe com meus braos e lhe abracei com fora, e me aferrei seda branca que lhe cobria as costas. Depois s houve necessidade, e gritou meu nome, e me beijou outra vez, e se abraou a mim com fora, e tremeu..., e soube que a vitria, ao fim obtida, no era sua, era minha. VIII J havia aberto as cortinas para abrir as janelas, e no quarto flutuava o delicioso frescor do ar da noite. A luz da lua entrava com raios entrecortados e vinha aumentar as negras sombras que cobriam as paredes. Na escurido via o azul prateado do espelho. A camisa de seda branca de Derek descansava sobre a cadeira como um fantasma extenuado. As altas botas negras, de p no cho,
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dobravam-se em sua debilidade. Ele estava nu a meu lado, profundamente adormecido; o peito subia e baixava com a respirao. Eu havia tirado a angua, que havia passado a ser outro fantasma que aparecia da entreaberta gaveta. Os raios da lua pareciam mais tnues, uma luz chapeada que se ia convertendo em branco leitoso; as sombras pareciam agitar-se, negro veludo que se fundia em sombras menos profundas, menos escuras, cada vez mais azuis que negras. Se houvssemos estado no campo, logo comearia a cantar o primeiro galo, e plidas manchas douradas comeariam a adornar o horizonte cinza medida que a lua fosse partindo e as estrelas se fossem apagando uma a uma. Havia-me despertado fazia uns minutos, cheia de uma maravilhosa frouxido que se acendia dentro de mim e me percorria todo o corpo. Nua, recebi com prazer a fresca brisa que me gelava a pele. Todas as mantas estavam ao p da cama. Por temor a despertar, no tentei as levantar para nos cobrir. Muito em breve seria a hora de nos levantar. Derek gemeu enquanto dormia, e uma expresso lhe enrugou a testa. Girou-se para o meu lado; sua perna esquerda caiu sobre as minhas, e seu brao me rodeou a cintura. Tinha a pele suave como a seda, morna, com aroma de suor. Acariciei-lhe o brao, correndo minha mo por aqueles msculos fortes, deslizando-a pela curva de seu ombro. Voltou a gemer e me abraou com mais fora. Mudou de posio e apoiou pesadamente sua cabea sobre meu ombro e meu seio. Sua boca entreaberta, mida, me roava a pele. Levantei a mo direita e acariciei esse cabelo espesso, suave como a seda. Voltou a mover-se. No estava acordado nem adormecido, e senti que comeava a ficar tenso, que algo vibrava nele. Sonolento, abriu os olhos. Apoiei brandamente a ponta dos dedos sobre
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sua boca. Agarrou-me pelos ombros e me atraiu para ele. Ainda entre sonhos, beijou-me, com um beijo prolongado, lento e maravilhosamente tenro, completamente distinto daquele ardente ataque de umas horas antes. Deslizei minhas mos por seus ombros e suas costas e as apoiei sobre as ndegas quando estas se elevaram e ele desceu as mos at agarrar as minhas. Havia me possudo antes. Brutalmente, sem pensar em mim, em meu prazer, havia me tomado e no havia dado nada em troca. Agora me fazia amor. Podia no ter dito nada, podia, com a manh, ser to frio e distante como sempre. Mas no havia necessidade de palavras. Seu corpo, seu ser, expressava-o tudo com incrvel ternura. Entregou-se, e as sensaes giravam em torvelinho; a pele parecia despedaar-se lentamente como teias de seda que se rasgavam, e sua boca cobriu a minha quando o grito se afogou em minha garganta; seus lbios apanharam esse grito dentro de mim quando o amor aflorou impetuoso junto com o estalo de nossa paixo. Tremi quando ele tremeu, e, j debilitado, caiu sobre mim. Logo dormiu e, finalmente, rodou para um lado e ficou a meu lado, em um sono profundo e sereno. Quando os primeiros raios dourados da manh alagaram o quarto, eu j me havia lavado e usava minha roupa velha. Derek ainda estava deitado na cama, profundamente adormecido. Sem fazer rudo, sa do quarto e desci pela escada. O vestbulo estava deserto. Depois de uma curta busca, por fim achei a cozinha na parte posterior da estalagem. A cozinheira acabava de levantar-se e caminhava de um lado a outro meio sonolenta, murmurando em voz baixa enquanto acendia o fogo e colocava a cafeteira a esquentar. Era gorda e resmungona, com negra pele brilhante. Resmungou chateada quando lhe disse que queria um caf da manh para dois, e me olhou incrdula e confusa quando lhe disse que ajudaria a prepar-lo.
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Criatura de Deus, um anjo! D-me tempo para que tome um caf e prepararemos o melhor caf da manh que possa imaginar. Cumpriu sua palavra. O caf da manh que vinte minutos mais tarde levei acima em uma bandeja de madeira, era uma delcia para a vista e para o olfato. Sorri, cheia de uma vibrante alegria que parecia cantar dentro de mim. Tentei manter a bandeja em equilbrio, abri a porta e me encontrei com um quarto alagado de sol. A cama estava vazia. Derek no estava, da mesma forma que a roupa que havia arrojado sobre a cadeira durante a noite. Deixei a bandeja sobre a penteadeira e, nesse preciso instante, se abriu a porta interior. J se havia lavado e barbeado, e usava a roupa velha. Eficiente como sempre observou. Pensei que seria melhor partir cedo. Exato. Estou morto de fome. Suponho que voc tambm. Entre uma coisa e outra, ontem noite no jantamos. Essa foi a nica aluso que fez ao que havia acontecido. Era algo que ambos aceitvamos e sobre o qual no amos discutir. Seu comportamento era um tanto brusco, indiferente. O gelo havia desaparecido, mas no havia calor nem intimidade. Tudo voltaria a ser como antes. No ia permitir nenhum tipo de confiana entre ns; jamais admitiria que nossa relao havia mudado. Sabia que teria que me resignar a isso at que estivesse preparado para confrontar a verdade sobre o que sentia por mim. Depois do caf da manh, quando ambos terminamos de preparar as malas, voltei para a cozinha e mandei que nos preparasse um almoo para levar. Uma hora mais tarde amos j a caminho de Shadow Oaks. Charles Town havia ficado atrs. Derek estava imerso em seus pensamentos, mas agora o silncio entre ns era agradvel. Sentia que podia lhe falar assim que gostasse.
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Era feliz sentada a seu lado, sonhando acordada. Os cavalos trotavam com passo lento e uniforme; a carreta rangia, se balanava. Vo bem seus negcios? perguntei ao fim de um momento. Muito bem respondeu. No tinha nada que ver com Shadow Oaks, verdade? No, Marietta, no tinha nada que ver. Fui ver um advogado. No queria me misturar em seus assuntos. S que... sei to pouco de ti . . . O advogado em Charles Town trabalha junto com outro advogado de Londres. O doe Charles Town me mantm informado sobre as averiguaes do de Londres. Um advogado em Londres? Significa que est comprometido em um julgamento? Exatamente. Corresponderia-me ser lorde Derek Hawke. Deveria ser o dono de um latifndio isabelino de vrios milhares de hectares em Nottighamshire, com trs dzias de fazendas arrendadas. Um tio e seus filhos me tiraram a herana, e agora esto vivendo na casa e cobrando todas as rendas. Entendo. Hawkehouse pertenceu a meu pai, a meu av, a meu bisav, e assim sucessivamente at nos remontar aos dias de nossa querida rainha Isabel. Lorde Robert Hawke era um dos cortesos favoritos da rainha. Como mostra de sua apreciao deu a casa e as terras. Pela lei de primogenitura, deveria me pertencer, o nico filho de lorde Stephen Hawke. Conheo tudo referente a lei de primogenitura disse ao me lembrar de meu primo, ao lembrar a forma em que havia me expulsado de Stanton Hall
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. Quer me contar sua histria, Derek? No vejo nenhuma razo para lhe ocultar isso A meu pai, desde jovem, e depois como homem amadurecido, sempre gostou de viajar. Era um libertino que sentia debilidade pelas mulheres. Havia muitas em sua vida e tinha vrios filhos naturais, mas no teve nenhuma esposa at que conheceu mame. Foi em um povoado na Alemanha. Naquela poca tinha perto de quarenta anos e j sofria de gota. Ela estava com um oficial prussiano. Era inglesa, loira, atraente, e muito conhecida em certos crculos sociais. Meu pai se apaixonou perdidamente e ela, com muita astcia, negou-se a deitar-se com ele a menos que a fizesse sua esposa. A idia no lhe entusiasmava muito, mas finalmente se rendeu... Derek fez uma pausa, e puxou as rdeas com mais fora. Quando continuou me dava conta de que havia um tom mais duro em sua voz. Casaram-se ali, na Alemanha, e a nica testemunha das bodas foi uma excntrica e reumtica velha duquesa inglesa. Minha me voltou com ele a Hawkehouse em qualidade de legtima esposa. Mas os parentes, vizinhos e amigos de meu pai no estavam dispostos a aceit-la como tal. Tratavam-na como se fosse uma amante que meu pai havia agasalhado em sua casa. No a aceitaram. A ela no lhe importou nada. Tinha todos os luxos que sempre havia sonhado, um marido que a adorava. Isso era suficiente, ao menos por um tempo. Aproximadamente um ano mais tarde, nasci. Por alguma razo inexplicvel, nunca me batizaram, embora meu nascimento foi devidamente inscrito no registro civil. Criou-se em Hawkehouse? perguntei. Vivi ali at os sete anos. Depois, uma noite, minha me entrou em meu quarto e me disse para me vestir enquanto ela preparava minhas coisas.
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Fugimos da casa no meio da noite. Uma carreta nos estava esperando no final do caminho. Em seu interior havia um jovem muito atraente. Ele e minha me riam enquanto a carreta se afastava. Fomos Frana e logo a Itlia, e o jovem a abandonou, e ela encontrou outro homem em Roma, um pouco mais amadurecido e um pouco mais libertino. Passaram-se dois anos e tive vrios padrastos mais, at que por fim retornamos a Inglaterra. Minha me me levou a uma fria escola cinza e me deixou ali. Jamais voltei a v-la. Uns meses mais tarde morreu afogada em um iate que naufragou durante uma tormenta no Mediterrneo. Que terrvel para ti. E o que aconteceu depois? Fiquei na escola. Minha me teve a gentileza de dizer a meu pai onde me encontrava. Ele enviava dinheiro, mas nunca foi me visitar. Quando sa da escola decidi continuar meus estudos em Oxford, e ali fui muito bem. Quando sa de Oxford me alistei no exrcito. Enviaram-me ao este. Quando estava a ponto de finalizar meu perodo de servio chegou a notcia de sua morte. Mas quando por fim pude voltar Inglaterra, inteirei-me de que tinha me declarado filho ilegtimo. Meu tio e sua famlia estavam muito bem hospedados em Nottinghamshire. Ele dizia ser o legtimo herdeiro, e ao no poder encontrar nenhum registro do matrimnio de meu pai, o tribunal esteve de acordo. Deve ter passado por momentos muito amargos. No. Sabia muito bem o que tinha que fazer. Entrei em contato com um advogado muito famoso que havia feito uma conferncia em Oxford. Interessou-se por meu caso e aceitou cuidar do caso, embora tenha me avisado que custaria muito dinheiro e poderia demorar anos. Eu era muito pobre e sabia que no podia esperar ganhar muito na Inglaterra depois de ter sido legalmente declarado bastardo. Fui a Londres e fui a algumas casas de
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jogos. Ganhei bastante dinheiro, o suficiente para pagar a passagem para a Amrica, onde, conforme tinha ouvido, podia-se fazer uma fortuna com o algodo. O dinheiro restante foi suficiente para comprar Shadow Oaks. Cometi a tolice de me casar, mas no quero falar disso. A carreta saltou quando uma das rodas passou sobre uma rocha, e me segurei em seu brao para no cair. As rvores projetavam longas sombras com o passar do caminho. Os raios do sol eram mais fracos e o cu aparecia mais cinza. Finalmente, meu advogado achou provas do matrimnio Derek continuou dizendo , mas disse que os documentos tinham sido falsificados. Meu tio tem uma equipe de homens muito ardilosos que trabalham para ele. Vrias vezes fizeram com que o tribunal desse o caso por fechado, mas meu advogado no se rende, e eu tampouco. Vou ganhar. Pode ser que leve outros dez anos e todo o dinheiro que possa conseguir nesse tempo, mas vou ganhar. Tanto significa para ti? Foi uma pergunta tola. No devia ter feito. Derek ficou em silncio, com os lbios apertados; era evidente que lamentava me contar tanto. Continuamos pelo caminho, cruzando rara vez com algum outro veculo. Fazia j vrias horas que tnhamos sado de Charles Town. Comeava a sentir fome, mas no ia ser eu quem sugerisse que nos detivramos para almoar. Estava sentada em silncio; balanava-me ao compasso da carreta e saboreava o prazer de lhe ter perto enquanto olhava fixamente o longo caminho que se estendia diante de ns. De ambos os lados desfilavam os formosos carvalhos em quais se pendurava o musgo. Soprava uma suave brisa, e o musgo se balanava para frente e para trs. Agora compreendia onde havia ido todo o dinheiro, por que Shadow Oaks
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estava to descuidada, e por que tinha to poucos escravos. O julgamento tinha drenando constantemente seus ganhos, mas ele estava convencido de que o resultado final o compensaria por tudo o que havia gasto. Era um homem com um propsito, e agora compreendia o que lhe impulsionava a trabalhar com tanto afinco junto a seus escravos, o que lhe havia transformado no ser inflexvel, indiferente e cruel que eu conheci. A traio de seu tio e aquele funesto matrimnio que havia seguido imediatamente depois, tinham deixado feridas muito profundas. Eu desejava as curar, mas o blsamo que podia oferecer era precisamente o que Derek mais temia. J uma vez se havia mostrado vulnervel. No voltaria a descuidar-se. Como eu agora sabia, esperava algum dia poder lhe fazer mudar de idia e, no momento, essa esperana teria que ser suficiente para me dar foras. Ao fim Derek deteve a carreta a um lado do caminho e comemos o almoo que a cozinheira e eu tnhamos preparado. Ainda estava de mau humor e no tinha vontade de falar. Quando terminamos de comer, guardei as coisas e me levantei para ir a pr a cesta na carreta. Derek estava sentado contra o tronco de uma rvore, com as longas pernas estendidas, os braos cruzados. Sentia seus olhos cravados em minhas costas enquanto caminhava para a carreta. Uma rajada de vento fez ondear minhas saias. As copas das rvores se balanavam, gemiam. As folhas rangiam. O ar era mais fresco que de costume; aquele mormao, aquela umidade, tinham cedido. Derek se levantou lentamente e sacudiu a erva que tinha grudado na cala. Depois da comida e o curto descanso, parecia mais relaxado. A tenso havia desaparecido. Acredito que fiz um bom negcio expressou. Em Charles Town?
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Naquele leilo, h vrios meses. Estive a beira da runa por te comprar, mas... comeo a acreditar que foi dinheiro bem investido. De verdade? perguntei com tom alegre. Durante muito tempo me senti culpado. Ter feito uma limpeza dessa maneira minha conta no banco por uma ruiva que jamais serviria para cortar lenha ou para trabalhar nos campos... Foi uma loucura. Arrependi-me... E agora? E agora penso que talvez fiz uma boa compra. Caminhou lentamente para mim e apoiou os braos em meus ombros enquanto me olhava nos olhos, pensativo. Tive que inclinar a cabea para trs para encontrar seu olhar. Necessitava uma mulher disse . Fui um tonto ao esperar tanto tempo. H coisas que um homem necessita. Sei. Olhou-me nos olhos, e seus lbios se separaram. Umedeceu-os com a ponta da lngua e me beijou com naturalidade, sem paixo nem ternura. Simplesmente saboreava o que era dele, me saboreando como se estivesse comprovando entre os dedos a qualidade de um bom charuto. Rodeou-me a cintura com um brao e, enquanto me abraava, olhou por cima de meu ombro para a carreta, como se estivesse pensando se tinha ou no tempo para me saborear mais completamente. Esta manh samos tarde observou. Ser melhor irmos. Suponho que sim. Haver tempo depois. Ns dois sabamos o que queria dizer. Eu lhe pertencia, e no futuro deveria realizar tarefas mais ntimas cada vez que ele o desejasse. Eu cozinharia para
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ele, costuraria sua roupa, faria a limpeza e, quando seu desejo fosse irreprimvel, eu o aplacaria sem perguntar, sem discutir. No aceitaria nenhuma amostra de afeto de minha parte, evitaria severamente. Eu era sua mulher, uma mulher que poderia usar a seu desejo. Derek Hawke no reconheceria que eu era algo mais que isso. Soltou-me e comeou a caminhar para a carreta. Moveu os ombros para trs, os braos para frente; um homem satisfeito, com msculos relaxados depois da agradvel liberao de vrios meses de tenso sexual. Subiu a seu assento e pegou as rdeas. Eu subi e sentei a seu lado. Tentava me resignar a sua atitude, e me dizia que s me restava esperar que algum dia admitisse os sentimentos que esta manh havia expressado com tanta ternura. Os cavalos continuaram o caminho. A carreta se balanava. Logo estvamos em marcha outra vez. Derek ainda estava relaxado, em paz consigo mesmo e com o mundo. Sim disse muito tranquilamente, talvez tenha feito um bom negcio. verdade que quase ficou na runa? Quase. Nunca pensei gastar tanto. Acabava de transferir uma importante soma de dinheiro para a conta de meu advogado em Londres. No ficou muito no banco. Mas no h com o que preocupar-se. A colheita voltar a encher as arcas. Se no fosse por isso, estaria com srios problemas. Preocupada, olhei para o cu. Estava muito cinza, e havia no ar uma sinistra quietude. O que aconteceria se chovesse? E se algo acontecesse colheita? No pude evitar sentir certo temor, mas Derek conhecia melhor o clima de Carolina que eu e no parecia preocupado absolutamente. Entretanto, quase inconscientemente e muito dentro de mim, desejava que o algodo j
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houvesse sido recolhido. Adam se havia mostrado preocupado a respeito, e os outros plantadores j tinham recolhido o seu. Nos campos pelo quais ns passvamos j no se viam as brancas bolas de algodo; s ficavam os caules. Me fale de ti disse. O que quer que te conte? Tudo. Como chegou a falar com esse sotaque to educado, como foi parar em um navio de prisioneiros. J lhe disse isso uma vez lhe lembrei. amos a caminho de Shadow Oaks, quando tinha acabado de me comprar e... Conte-me o outra vez. Comea desde o comeo. E ento lhe falei de minha vida, de minha me, de sua morte, de meu pai e da educao que havia me dado. Expliquei-lhe como tinham me expulsado de Stanton Hall ao morrer meu pai, e me dava conta de que minha histria era muito parecida com a sua, embora em meu caso no houvesse dvidas sobre minha ilegitimidade. Enquanto os cavalos, com a escura pelagem reluzente, galopavam a passo comprido pelo caminho, e enquanto a carreta se balanava e rangia, falei-lhe de meu trabalho em Montagu Square, de Lorde Mallory e as esmeraldas que havia escondido em meu quarto, e tudo o que havia acontecido depois at minha chegada na Amrica. No lhe ocultei nada, exceto a relao que tive com Jack Reed no navio. Tinha suficiente sentido comum para omitir isso. Um conto interessante comentou Derek quando terminei. No acha, verdade? Estou seguro de que a maioria das coisas so verdades. Acha que eu... Importa no que eu acredito, Marietta?
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Absolutamente respondi secamente. O nico que importa que agora me pertence. Ter tudo o que necessita: amparo, comida, roupa... E acha que isso deveria me bastar? Acha que teria que...? Acredito que deveria estar agradecida interrompeu. Poderia ter um destino pior, asseguro-lhe isso. Poderia ter te comprado Rawlins. Estes ltimos meses tem passado muito bem. Tenho sido uma escrava. E eu fui um amo excessivamente bom. Podia ter me aproveitado de ti, te golpeado. Podia ter te violentado naquela primeira noite. verdade, podia hav-lo feito. Tem muito pouco do que se queixar, Marietta. Sou um ser humano. Os seres humanos tm... Esta conversa comea a me aborrecer interrompeu. Havia uma amostra de chateao em sua voz. No tenho que me justificar ante ti . Custou-me muito dinheiro, muito mais do que podia pagar, e teve a sorte de que fosse eu em lugar de Rawlins. Quer que te agradea? Quero que se cale! disse secamente. Contive a violenta resposta que cruzou minha mente e permaneci em silncio. Sentia-me humilhada; a fria fervia dentro de mim. Sua irritao logo desapareceu e Derek voltou a estar to relaxado como antes, mas a minha no tinha diminudo nem um pouco. Nesse momento, seriamente desejava que Jeff Rawlins me tivesse comprado. Desejava no ter ouvido falar nunca de Derek Hawke, de Shadow Oaks. Durante alguns momentos lhe odiei com todo meu ser e logo, quando ocorreu, pensei que tudo seria mais fcil se realmente
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pudesse odi-lo. Poderia... poderia fugir, disse a mim mesma. Poderia ir a uma cidade grande, como Charles Town. Seria livre para levar minha vida, para decidir meu prprio destino. Enquanto a carreta saltava pelo caminho eu estava imersa em meus pensamentos e viajava por um mundo de sonhos, no qual era livre, importante, vestida com formosos trajes, rodeada de atraentes cavalheiros que disputavam minha ateno. Derek me via e me desejava, e eu lhe sorria, e logo ia para os braos de seu rival. Tratava-lhe com desdm e lhe deixava zangado, frustrado, para que lamentasse no me haver feito caso quando havia tido oportunidade. Voltava para mim uma e outra vez, e eu sempre o rechaava. Finalmente quando lhe via totalmente desconsolado, concedia-lhe uma noite comigo, e o... Aquele estrondo me fez estremecer e, de repente, meu mundo de sonhos se ficou em pedaos. Alarmada, olhei para cima. Derek estava rgido; o rosto, tenso. O que... foi isso? consegui balbuciar, Troves. Troves? Significa que vai ... e Que vai chover! Estalou as rdeas para que os cavalos acelerassem o passo. O cu havia ficado mais cinza ainda, com alguns matizes prpuros. Enormes nuvens negras se moviam pelo cu. Outra vez ouviram-se troves. Derek voltou a estalar as rdeas para dar pressa aos cavalos, que logo comearam a correr pelo caminho a todo galope. Os cascos golpeavam contra as pedras; as caudas e as crinas ondeavam ao vento como meias de seda. A carreta saltava e se balanava, e se desviava por volta de um e outro lado medida que a velocidade ia aumentando. Aferrei-me com fora a beirada do assento por
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medo de cair. Derek se inclinou para frente, quase de p, e puxou com fora as rdeas. Tudo seu corpo estava tenso e, embora quase fizesse frio, estava banhado em suor. As rvores pareciam voar ao ficar atrs, vultos verdes cujas silhuetas se confundiam entre si. O caminho era uma fita marrom que se desenrolava a toda velocidade e nos lanava para adiante. O vento comeou a soprar com fora, e me despenteava e levantava minhas saias. Um repentino brilho apareceu ante ns quando um relmpago cruzou o cu. Estava aterrorizada, mas o pnico era cada vez maior, pois compreendia o que essa tormenta significaria para o Derek. Perderia a colheita, e ele se veria em srios problemas econmicos. Enquanto as copas das rvores se agitavam como demnios ameaadores, os cavalos galopavam loucamente pelo caminho e a carreta saltava sem controle, eu rezava para que no chovesse. As rodas passaram por um buraco muito profundo que havia no o caminho. A carreta pareceu voar no ar. Soltei-me do assento e gritei ao cair para frente. Derek me segurou bruscamente puxando o brao pelos ombros e me empurrou para trs. Apertava-me com fora, e os msculos de seu brao me machucavam, mas eu apenas sentia a dor. Outro relmpago cruzou o cu, e ao longe se ouviu uma exploso. Depois comeou a chover copiosamente. Em seguida ambos estvamos empapados. Derek gritava aos cavalos para que acelerassem ainda mais o galope. Atravs da cinza cortina de gua vi os campos de Maud Simmons, onde o algodo j havia sido colhido. Estvamos chegando j a casa, mas era muito tarde, muito tarde. A fita marrom do caminho aparecia j de uma cor negra brilhante, e se ia convertendo em barro, barro e gua que ia salpicando medida que os cavalos e a carreta avanavam violentamente.
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Passou uma eternidade antes que por fim chegssemos a Shadow Oaks. Derek deteve os cavalos debaixo um dos carvalhos do fundo, saltou do assento e correu para os campos. Fiquei ali sentada por um momento, aturdida. Depois desci e, como pude, tirei as rdeas dos cavalos e os conduzi sob a chuva at os estbulos. Onde estavam os escravos? Por que no havia ningum para ajudar? No sair dos estbulos vi que Cassie descia os degraus e corria para mim sob a chuva. Quando chegou aos estbulos tinha o vestido rosa totalmente aderido ao corpo, no qual a gravidez j era evidente; o cabelo lhe jorrava. A moa estava aterrorizada, tremendo enquanto eu a fazia entrar em estbulo. Vai se perder! gritou . Adam produziu que todos corressem aos campos quando o cu comeou a escurecer-se... todos, as mulheres e os meninos, inclusive a velha Mattie... eu tambm queria ajudar, mas no me deixou... Puderam...? Quase no puderam recolher nada, senhorita Marietta! Para recolh-lo tudo fariam falta trs dias de duro trabalho, e eles comearam a meio-dia... A moa tinha a voz rouca, chorava, tremia violentamente. Agarrei uma das mantas dos cavalos, a pus sobre os ombros e lhe separei do rosto as negras mechas de cabelo molhado. Os relmpagos cruzavam o cu e se desatavam em estalos de azul e ouro, e a chuva era pior que antes. A fria do vento a fazia penetrar violentamente no estbulo. De repente ouvimos que algo caa sobre o teto como se nos estivessem atacando com fogo de artilharia. Cassie e eu olhamos para fora, e vimos como a chuva se convertia em granizo e o granizo caa como milhes de bolinhas brilhantes. Durou talvez uns cinco minutos e, logo, de repente, deixou de cair. S restava o silncio, um silncio
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que parecia muito mais intenso depois daquele rudo infernal. Acabou-se murmurou Cassie. Certeza que toda a colheita se perdeu. Durante vrios minutos permanecemos ali de p, em silncio. Cassie chorava. Eu sentia um tremendo desespero. Sabia o que isto significava, sabia como devia sentir-se Derek. Algumas gotas de gua se escorriam pelos beirais. O ptio estava coberto de granizo, que brilhava e resplandecia como o cristal. Ao longe vi os negros voltando dos campos, molhados, vencidos, arrastando os sacos de tecido vazios. Adam nos viu ali de p na porta dos estbulos e se aproximou de ns. No era necessrio falar. Agarrou a Cassie em seus braos, abraou-a com fora e a envolveu ainda mais com a manta. Ele... ele ainda est l? perguntei. Adam assentiu com a cabea; seu rosto estava srio. Est ali de p, olhando os campos. Afastei-me deles e cruzei rapidamente o ptio. O granizo rangia sob meus ps. Deixei atrs os carvalhos e entrei nos campos. O solo estava enlameado, as plantas cadas e quebradas, o algodo parecia neve molhada. O cu, antes prpura, tinha agora uma cor violeta plida, e fracos raios de sol apareciam entre as nuvens. Ao longe vi Derek. Estava de p, com as mos nos bolsos, olhando os destroos, como se no pudesse acreditar no que via, como se fora uma miragem. Seu cabelo estava empapado. Ao me aproximar vi a expresso de seu rosto e senti que me partia o corao. Tinha os olhos cheios de angustia. A boca aberta. Parecia perdido, indefeso. Corri para ele. Olhou-me e sacudiu a cabea. Logo um estranho e triste sorriso se desenhou em seus lbios. Afastei-lhe as mechas molhadas da testa. Derek me rodeou com seus braos e me apertou junto a ele com fora, com
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muita fora, como se temesse me perder tambm. Nenhum dos dois disse nada. Nunca o havia amado tanto. Todo meu ser vibrava de emoo. Olhou os campos e voltou a sacudir a cabea. Logo me olhou nos olhos. Ainda tenho a ti disse . Graas a Deus. IX Duas semanas depois, Derek voltou de Charles Town. Saiu a cavalo; partiu muito antes do amanhecer e voltou a Shadow Oaks muito tarde da noite. Embora no me dissesse nada sobre essa viagem, eu sabia que havia ido pedir um emprstimo, e me dava conta, por seu estado na manh seguinte, de que no lhe havia ido bem. Mais tarde, depois do caf da manh, eu estava na cozinha trabalhando junto pia quando ele entrou com um pacote envolto em papel marrom. Colocou sobre a velha mesa de madeira e me disse secamente que era para mim. Um presente? perguntei surpreendida. Vamos feira do povo, dentro de duas semanas. Necessitar algo para vestir. O vestido que comprou em Charles Town no adequado. Feira? No me havia dito... Abre o pacote, Marietta interrompeu. Tinha um tom de irritao na voz. Cortei a corda que o atava, tirei o papel e estendi o generoso corte de tecido. Era algodo; um vermelho intenso, profundo, estampado com florzinhas negras. Era mais que suficiente para fazer um vestido. Estava emocionada, no s porque o tecido era muito formoso, mas sim porque lhe havia ocorrido comprar. Enquanto eu o olhava ele estava me observando com olhos
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cautelosos, os lbios franzidos em um gesto de fria. Queria lhe agradecer, mas algo me dizia que no seria prudente. Ter tempo suficiente para te fazer um vestido disse. Imagino que lhe sabe fazer um. obvio. Obrigada, Derek. Quero que esteja apresentvel quando formos feira. E sem dizer uma palavra mais, saiu da cozinha pela porta de trs. Atravs da janela lhe vi afastando-se a grandes passos. A colheita de algodo se havia perdido; Derek estava na beira da runa, e tanto ele como os escravos trabalhavam mais duro que nunca. Cada noite, quando o sol comeava a baixar, voltava cansado, esgotado, to fatigado que fazia um esforo inclusive para comer o que eu lhe preparava. Agora pensava ir feira do povo. Por que? No gostava desse tipo de festas. Derek Hawke tentava se esquivar de seus vizinhos sempre que lhe era possvel. Normalmente teria recebido um acontecimento como a feira como se recebe a peste. Estava segura de que planejava algo. Ainda no compreendia o que acontecia quando, duas semanas mais tarde, amos caminho feira. Os cavalos galopavam pelo caminho, a carreta se balanava, rangendo. No conhecia este caminho; era mais estreito que o que tnhamos tomado para ir a Charles Town. De ambos os lados, altas e frondosas rvores fechavam o passo aos raios do sol e projetavam sua enorme e fresca sombra. A manh estava avanando, mas Derek no se importava em chegar antes de meio-dia, e s estava a uma hora de viagem de Shadow Oaks. Eu usava o novo vestido que me havia feito com o tecido que Derek havia comprado em Charles Town. Tinha mangas largas, recolhidas nos punhos, um decote discreto e o talhe apertado, A saia, ampla, caa em profundos pregue
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vermelhos sobre minhas anguas. Cassie havia ficado boquiaberta ante o vestido, e havia me dito que parecia uma rainha. Derek no fez nenhum comentrio. Estava silencioso, retrado, com olhos cheios de preocupao; parecia no notar nem sequer minha presena. Eu no era to tonta para me mostrar ofendida, mas teria gostado que dissesse algo sobre o vestido. Derek usava altas botas marrons que em algum momento tinham sido novas; o traje de pano marrom que usava tambm havia conhecido pocas melhores. O colete era dourado, opaco, com finas raias de cor bronze; a gravata, de seda cor mostarda. A roupa no era to elegante como a que vestiu em Charles Town; poderia dizer que era menos esfarrapada. Havia perdido peso durante as ltimas quatro semanas e agora tinha um aspecto decado, tenso. O cansao havia pintado olheiras em seu rosto; tinha as bochechas ligeiramente afundadas. Havia piorado muito. Nem sequer eu tinha idia de quanto. Quando me comprou, Derek pensava compensar o gasto com o dinheiro que lhe ia reportar a colheita. Mas a colheita se havia perdido totalmente. Eu sabia que guardava algo de dinheiro em uma caixa de charutos na ltima gaveta de sua mesa. Pela manh o havia visto tirar dinheiro dali. Seria isso tudo o que tinha? De ser assim, sua situao era desesperadora. Queria perguntar-lhe mas sabia que seria um grande engano. Derek jamais compartilhava seus problemas. Falta muito? perguntei, serenamente. J quase chegamos respondeu. Estou... estou um pouco nervosa. No h por que est-lo. Encontrar-se com toda essa gente... no vai ser muito agradvel. Desde
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o primeiro momento pensaro que... O que eles pensem no tem a mnima importncia expressou severamente. Ainda no sei qual o motivo da viagem. A... voc no gosta dessas coisas. Tenho que atender uns assuntos. Parte do tempo estar sozinha. Tenho certeza que encontrar um modo de se entreter. Me vai deixar sozinha? Depois do que aconteceu em Charles Town? O que acontecer se encontro Jason Barnett? O que passar se...? Isso no me preocupa, Marietta. J no me disse. Suas palavras tinham me emocionado, pois me demonstravam que confiava em mim. Embora ele nunca fosse admitir, estava segura de que acreditava em tudo o que lhe havia contado sobre meu passado, que me tinham culpado de um delito que no havia cometido. Durante as ltimas quatro semanas seu comportamento comigo havia passado por uma ligeira mudana. Eu continuava sendo sua governanta, continuava lhe atendendo, lhe servindo como antes, mas pelas noites lhe servia de outra maneira. Embora indubitavelmente no me tratasse como a algum de seu nvel, havia em suas maneiras certa cortesia e considerao que at agora no havia conhecido nele. A mudana era to sutil que qualquer outra pessoa no teria sequer notado. Uns minutos mais tarde, Derek desviou a carreta e pegou um caminho lateral. Ao longe se ouviam as bandas que tocavam e, depois de uma curva, vi as bancas e as barracas que haviam levantado em um descampado rodeado de carvalhos. Derek deteve a carreta sob a sombra de uma gigantesca rvore, e em suas imediaes havia muitos outros. Dois meninos se aproximaram
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correndo. Derek lhes deu uma moeda a cada um, e eles o asseguraram que cuidariam os cavalos. Ajudou-me a descer da carreta e caminhamos lentamente para as bancas e as barracas. Na verdade, no diferente das feiras do povoado na Inglaterra comentei. L havia ciganos que danavam e adivinhos, mas esta muito parecida. s uma desculpa para que os pequenos fazendeiros vendam sua mercadoria me disse Derek. H porcos e frangos e gado para vender, e bolos e doces. Haver tiro ao alvo e provavelmente um torneio de boxe, e postos onde se pode comprar cerveja e refrescos. Como voc disse, muito parecido s feiras da Inglaterra. Faz-se muito intercmbio e muito comrcio, se compra e se vende. Geralmente, uma oportunidade para que as pessoas saiam e se renam e armem um pouco de alvoroo. Havia muitas bancas pintadas com raias de cores alegres, e grande quantidade de barracas de madeira. Ao nosso redor tudo era festa, alegria. O rudo era incrvel. Os meninos corriam por toda parte, gritando, rindo, jogando. Os ces ladravam. As galinhas cacarejavam. Os porcos chiavam com seu grito penetrante. Ouviam-se os disparos dos rifles no tiro ao alvo. Um carrossel com cavalos pintados de vivas cores dava voltas e voltas, e um rgo ia tocando medida que os cavalos subiam e desciam. Junto a beira do descampado haviam levantado uma pista de baile de madeira, e uma banda de aficionados tocava com entusiasmo enquanto os jovens danavam alegremente ao ritmo da msica, com os rostos acesos pela euforia. A cor e o movimento reinavam em qualquer parte. Umas duzentas pessoas se amontoavam nesse pequeno lugar. Instalaram mesas e cadeiras perto dos postos de refrescos, sombra de
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um enorme toldo de lona. Derek comprou dois pratos de ervilhas e patas de porco, po de milho com manteiga e dois copos de cidra gelada. Depois me conduziu para uma das mesas. As pessoas nos olhavam sem reparo. Todos sabiam que eu era a mulher de Derek Hawke, uma escrava, e todos supunham, agora com razo, que tambm era sua amante. Vrias mulheres pareciam ofendidas. Trs delas, que estavam sentadas em uma mesa prxima, mudaram-se a uma mais distante enquanto murmuravam agudas queixa pela audcia de Derek ao trazer para essa boneca ruiva onde havia mulheres decentes. Seus comentrios no me incomodavam. Absolutamente. Sentia-me orgulhosa de estar com ele, orgulhosa de ser sua mulher. Derek no prestava ateno s olhadas nem hostilidade. Parecia no perceber sequer. Tudo est transbordante de vida disse. to... alegre. No vai durar muito replicou Derek. medida que a tarde avana, a alegria ir desaparecendo. As pessoas comearo a sentirem-se cansadas e a maioria dos homens estaro bbados quando baixar o sol. Esta noite haver fogos de artifcio. Os casais de jovens iro s escondidas at os matagais para fazer amor, e haver brigas e discusses. Para ento, ns j teremos ido. Quanto tempo ns vamos ficar? O quanto exigir meus assuntos respondeu em um tom deliberadamente misterioso. Derek no pensava me dizer por que estvamos aqui. Havia despertado minha curiosidade de uma maneira incrvel, mas tinha suficiente sentido comum como para no lhe perguntar nesse preciso momento que assuntos eram esses. Certamente me diria que no esquecesse qual era meu lugar. Se ele queria que eu soubesse, me contaria em seu devido tempo. Tinha o estranho pressentimento de que, fosse o que fosse o que estava planejando,
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era algo do qual no me iria alegrar absolutamente. Enquanto comamos me chamou a ateno a presena de um homem sentado a certa distncia que ns. Estava sentado frente a uma velha mesa, sozinho, e todas as mesas a seu redor estavam vazias. As pessoas que passavam sob o toldo com pratos de comida se negavam a sentar-se perto dele. Preferiam compartilhar mesas j ocupadas antes que sentar-se em uma que estivesse perto da sua. Era um homem amadurecido, robusto, de olhos azuis e tristes, de cabelo e barba vermelhos como o fogo. Usava um srio traje negro que brilhava pelo uso; o tecido parecia rasgar-se em suas enormes costas. Sobre a mesa, em frente a ele, havia uma velha Bblia, e ia folheando-a enquanto comia suas ervilhas com po de milho. Elijah Jones comentou Derek ao ver meu interesse. de Nova a Inglaterra. Um pregador fracassado que s vezes organiza reunies para renovar a f nos crentes. Muitos vo para rir dele e assobiar. Tem uma pequena fazenda ao outro lado da plantao de Maud Simmons. Apenas tira o suficiente para viver. Por que todos lhe esquivam? Prega que a escravido uma ao indigna, e visita aos plantadores para tratar de lhes convencer de que liberem a seus escravos. Se apenas se limitasse a fazer isso lhe considerariam um excntrico inofensivo, mas por desgraa protege aos escravos fugitivos e lhes ajuda a escapar. E isso vai contra a lei? Derek assentiu com a cabea; tinha o rosto muito srio. Elijah um perito nisso. Nunca ningum pde provar nada contra ele, mas um segredo relativamente conhecido por todos que ele era um importante elo de uma rede de fanticos que ajudam aos escravos fugitivos a
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chegar ao norte. H outros? Uma pequena organizao respondeu Derek. Trabalham de noite, s escondidas. Um par de escravos aparecem a meia noite na casa de Elijah, e digamos que ele os esconde at que pode conduzi-los at o prximo porto seguro... a outra fazenda, talvez a uns cinqenta quilmetros daqui. Escondemse ali at que o fazendeiro possa translad-los a outro lugar, ainda mais longe. Passa-se de um lugar a outro at que finalmente alcanam a liberdade. Parece tremendamente complicado e perigoso. som, mas geralmente acontece. Estes homens so muito ardilosos, muito escorregadios. Vivem consagrados a uma causa, e esto dispostos a arriscar tudo para ajudar a essas pobres almas perdidas, tal como eles lhes chamam. E este senhor Jones parte dessa organizao? Como j te disse, ningum pde provar nada contra ele e, naturalmente, ele o nega, mas todos os do lugar esto seguros de que culpado. Nenhum plantador quer ter nada que ver com ele. Se lhe deixassem, lubrificariam-lhe com leo e o emplumariam e logo lhe tirariam correndo do pas; mas no se pode tratar assim a um homem de Deus sem ter provas. Olhava atentamente a Elijah Jones, e lhe admirava em segredo. Embora Derek houvesse falado dele em um tom duro e severo, eu pensava que era um homem extremamente valente. A barba, vermelha como o fogo; o cabelo comprido e ruivo; os olhos azuis e sombrios; o rosto de um ser destrudo. Elijah Jones tinha o aspecto de um fantico da religio. Podia imaginar ele atrs de um plpito, vestindo esse mesmo traje negro e brilhante, agitando o punho, acusando e denunciando ao auditrio por tomar parte em um delito to grave.
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Derek e outros plantadores consideravam a seus escravos como simples objetos de sua propriedade, como cabeas de gado. Mas Elijah Jones os considerava homens e mulheres com alma e direito liberdade. Fazia-se realmente parte de uma organizao clandestina, eu o desejava sorte. H muita gente por aqui que no concorda em termos escravos continuou dizendo Derek. Entretanto, direi-te uma coisa: meus escravos esto muito melhor que a maioria dos negros que tratam de encontrar um trabalho por sua conta. Ao menos meus tm boa comida, um lugar decente onde viver... De repente deixou de falar e franziu o cenho, envergonhado. Eu sabia que o assunto da escravido lhe afetava profundamente, e no tinha inteno de discuti-lo com ele, pois no coincidiramos. Me tranquilizei ao ver que afastava seu prato vazio e me perguntou se havia terminado. Assenti com a cabea, levantamo-nos e comeamos a caminhar lentamente em frente fileira de barracos. Um menino loiro passou correndo. Seguiam-lhe outros dois, e um co marrom com manchas brancas ia ladrando e correndo atrs deles. Derek se deteve na frente de um dos postos, colocou a mo no bolso e mostrou umas moedas. Toma disse enquanto me dava o dinheiro. Quero que se entretenha durante um par de horas. Compre fitas ou algo que voc goste. Encontraremonos no carrossel ao redor de... digamos ao redor das quatro. Calculo que para essa hora j terei terminado. No quero ficar s, Derek. Tem medo de voltar a se encontrar com Barnett? No, mas... Vamos, Marietta. Sabe se cuidar sozinha.
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Derek no me deu tempo para responder. Deu meia volta e se afastou caminhando lentamente. No muito longe vi um grupo de plantadores vestidos com roupa elegante, que bebiam oporto que serviam em uma das barracas. Enquanto eu os olhava, Derek se uniu a eles e em seguida todo o grupo se afastou caminhando para onde estava o gado. Nervosa, desorientada, apertava as moedas na mo e fiquei de em frente ao posto como uma menina perdida. As pessoas passavam a meu lado falando em voz alta e rindo, e aquela msica alta no deixava de tocar. Por todos os cus, querida! Nunca imaginei que iria a te encontrar aqui. Maud Simmons se deteve. Tinha as mos nos quadris e um amplo sorriso nos lbios. Senhora Simmons, que alegria v-la. Maud, querida. Mas, Meu deus, est bela! Vestido novo? Assenti com a cabea. Der... O senhor Hawke comprou o tecido em Charles Town. O vestido eu mesma fiz. E que bem feito! toda uma costureira. Eu tambm poderia ter alguns vestidos novos, mas nunca tenho tempo para faz-los. Maud vestia o mesmo traje de montar que usava no dia que foi pedir o linimento. Estava to sujo como antes, embora esta vez houvesse adornado sua lapela com um chamativo adorno de coral. Os brincos faziam jogo. O cabelo parecia no haver visto um pente desde a ltima vez que tnhamos estado juntas. Ainda aquele franco sorriso nos lbios. Realmente me alegrava v-la. Est se divertindo, querida? Pareceu-me que estava um pouco triste quando te vi ali de p, s. Seu homem te deixou por um momento? normal
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que o faam, no tm nenhum tipo de considerao! Por que no faz uma coisa? Por que no vem comigo? Vou olhar um pouco as colchas, a ver se encontro alguma que eu goste. Eu adoraria. No pode imaginar quanto me aborrecem estas coisas. Tanto rudo. Tanta gente. Mas s vezes se pode encontrar verdadeiras gangas. Todos os fazendeiros trazem sua mercadoria. O que pedir, querida, eles o trazem. Nunca vi tantas porcarias juntas. A ltima vez, uma das fazendeiras vendia seu jogo de porcelana. Ela e o marido estavam passando por um mau momento e necessitavam dinheiro. Acreditaria se te dissesse que era porcelana de Svres legtima? Trazida diretamente da Frana. Consegui todo o jogo quase de graa. Maud no deixava de falar enquanto amos caminhando ao longo das bancas e as barracas. Alegrava-me de estar com ela. Cada vez que nos cruzvamos com algum que ela conhecia, empenhava-se em parar, me apresentar, e desfrutava ao ver aqueles duros olhares e sorrisos fingidos das mulheres que me saudavam por educao. So todas umas hipcritas dizia, e ficava rindo com toda fora de seus pulmes cada vez que uma daquelas senhoras formais passava olhando para cima, altiva, sem nos dirigir mais que uma leve saudao com a cabea. Nenhuma delas muito respeitvel expressou . As pessoas no so o que gente no for o que parecem. Claro que tm motivos para te odiar: a maioria delas esto suspirando por Derek Hawke desde que foi viver em Shadow Oaks. Um s gesto dele, e a metade das mulheres casadas de todo o povo viriam correndo. Eu mesma se tivesse alguns anos menos, correria atrs dele. O que bem! Olhe, aqui esto as colchas. Hmm..., bastante mau aspecto, no te parece? Aquela azul, marrom e amarelo... bom, levaria se no custasse
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um olho do rosto. Enquanto Maud examinava as colchas, eu me pus a olhar uns lindos trabalhos de bordado, todos feitos pela fazendeira que, de p na barraca, olhava-me com olhos fatigados. No tiro ao alvo mais prximo se ouviam as pistolas que vomitavam uma cadeia de exploses ensurdecedoras, e os homens gritavam a todo pulmo cada vez que as balas acertavam o alvo. Trs moos agarrados pelo brao passaram cambaleando-se a meu lado, tropeando como bbados, entoando uma cano obscena. Maud comprou sua colcha e se sentia feliz: estava muito bem feita e o preo era agradvel. Seguimos caminhando. Passamo-nos em frente s fileiras de barracas e nos detnhamos de vez em quando para que ela pudesse examinar os artigos. Que lindas gravatas! exclamei ao me deter em frente a outra Esta de seda cor cinza prola... ser que dinheiro daria? Eu adoraria comprar algo para... Quanto tem, querida? Ah, sim, com certeza isso d. Bessie ficar encantada de lhe vender isso a esse preo, verdade Bessie? Esta Marietta, minha vizinha, e quer fazer uma surpresa a seu homem. Vamos, Bessie, no te custou nada fazer essa gravata. Bessie era uma mulher gorda, briguenta, que no parecia disposta a me vender a gravata pelo dinheiro que eu tinha. Mas Maud insistia. No me envergonhava de que vissem o quo ansiosa estava para compr-la, porque era uma gravata linda que combinaria perfeitamente com o traje azul marinho de Derek, mas deixei que Maud regateasse o preo. Finalmente, Bessie exalou um profundo suspiro, agarrou as moedas que eu lhe oferecia, envolveu a gravata com papel marrom e atou o pacotinho. Agradeci e fui sorrindo,
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pensando na surpresa que teria Derek quando a mostrasse. Uns minutos depois, Maud se deteve na frente de uma barraca onde um homem vendia cerveja. Disse que no lhe viria mal um gole, e me perguntou se eu queria acompanh-la. Pareceu decepcionada quando lhe disse que no. Certeza? Bom. Jim, me d um copo de cerveja. a especial da casa? Espero que esteja melhor que a do ano passado. Agradeceu. Agarrou o copo, afastou a espuma com um sopro e tragou sedenta a cerveja. Hmm, acredito que est melhorando, Jim. D-me outro. Faz um momento vi a um de seus vizinhos comentei. Ah, sim? Quem? Elijah Jones. Derek me disse que tinha uma pequena fazenda ao outro lado de onde vive voc. Se a isso se chama fazenda. No mais que uma casa que se vem abaixo e um pomar: um par de hectares de algodo. Trabalha-o ele mesmo. No quer ter escravos; tampouco poderia. verdade o que dizem dele? Refere-te a que ajuda aos negros fugitivos? Maud olhou para trs e, ao ver que Jim estava escutando me agarrou pelo cotovelo e me levou at um lado da barraca. A verdade, querida, que eu aprecio ao Elijah. Nunca me fez nada de mau. Uma vez, quando tive uma gripe muito forte, veio a casa para me cuidar e apareceu sem que ningum o pedisse. Ocupava-se de que minha cozinheira tivesse sempre a ponto uma sopa quente, e ele mesmo me dava. Inclusive me trouxe medicamentos. J estava farta, todo o tempo rezando por mim, lhe pedindo ao Senhor que perdoasse minha alma e tudo isso, mas me cuidou at que pude me levantar e me valer por mim s. Derek disse que... poderia ser parte de um grupo anti escravista.
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Isso o que dizem todos, querida, mas nunca se pode provar nada. Faz uns meses... Maud vacilou, como se tentasse decidir se podia ou no confiar em mim. Faz uns meses escaparam dois dos homens de Ben Randolph. Aquela noite eu havia sado para dar um passeio, e poderia ser que tivesse visto Elijah levar dois negros ao poro, que tem uma porta de sada sobre o lado da casa que se v da minha. Suponho que deve ter algum quarto ali abaixo, atrs de todas essas prateleiras. No disse a ningum? Maud negou com a cabea. Se os tratar bem, os negros no tm por que escapar. Mas Randolph os trata mal, seriamente os trata mal. Adora usar o chicote, e no se preocupa em lhes dar comida adequada e um lugar para dormir. E um dia destes se vo levantar contra ele, lembra o que te digo. Nunca disse uma s palavra do que pudesse ter visto; fechei bem a boca. Voc a primeira pessoa a quem o menciono e sei que no vai andar dizendo-o por a. Claro que no. No estou de acordo com o que faz Elijah, disso no lhe caiba a menor duvida, mas tampouco estou de acordo com o Bem Randolph e os que so como ele. Meus negros me so leais. Gasto uma fortuna cada ano me ocupando de que recebam um trato adequado. Comem quase to bem como eu, e cada cabana tem uma estufa de lenha. Nunca lhes fao trabalhar muito, e quando um deles fica doente vou procurar um mdico e os cuido como se fossem crianas. O que faz Elijah est mau, mas me imagino que se um escravo escapa porque no lhe tratavam bem. No posso esquecer essa sopa quente e aquelas malditas oraes. Suponho que de certa maneira traio aos de minha classe, mas no penso denunciar Elijah. Nem sequer deveria haver lhe
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contado isso, querida. Posso lhe assegurar que no vou dizer a ningum. Isso j sei, pois do contrrio nem sequer teria aberto a boca. Sabe uma coisa? Nunca te devolvi aquele linimento que uma vez te fui pedir, e j faz vrias semanas. Agora mesmo vou comprar uma garrafa. Vendem-no em uma das barracas. Devolvo o copo a Jimmy... Maud comprou a garrafa de linimento e me deu, suspirou e disse que havia desfrutado enormemente de minha companhia, mas que j era hora de retornar a Magnlia Grove. Abraou-me e, com a nova colcha sob o brao, afastou-se com passo incerto. Caminhava arrastando a suja saia de montar pelo cho e fazendo saltar aquele cinza e desordenado ninho de pssaros que levava na cabea. Como ainda faltava bastante para a hora em que devia me encontrar com o Derek, decidi ir caminhando at a carreta e deixar ali a gravata e o linimento, sob os sacos de gro vazios. Pensava fazer uma surpresa a Derek esta noite, quando retornssemos a Shadow Oaks. A carreta estava sob a fresca sombra de umas rvores. Enormes copas impediam o passar do sol e projetavam espessas sombras violceas sobre a terra. No havia ningum pelos arredores, nem sequer os dois moos que deveriam haver estado cuidando os animais, e fiquei um momento ali, perto da carreta, acariciando um dos cavalos. Enquanto estava assim, imersa em meus pensamentos, no ouvi aproximar-se o homem e as duas mulas de carga at que estiveram quase junto carreta. Vinha assobiando uma alegre melodia, feliz e despreocupado como um menino. Uma das mulas se deteve. Ele fez o mesmo e se voltou para repreender ao animal. Vamos, querida disse em tom de brincadeira enquanto puxava as rdeas , no seja assim. Leva uma carga de bagatelas nesses fardos, e penso
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vender todas. J est bastante tarde, assim deixa de tolices... Reconheci-lhe imediatamente. Lembrei aquela voz suave, a maneira em que arrastava as palavras ao falar, esses agradveis olhos marrons e as enredadas mechas cor areia que lhe caam sobre a testa em uma espessa franja. Usava as mesmas botas marrons e a mesma roupa de couro que tinha usado anteriormente, e aquela jaqueta adornada com compridas franjas de couro. A mula se negava a continuar. Jeff Rawlins sacudiu a cabea, suspirou zangado, agarrou uma orelha do animal, colocou-a entre seus dentes e mordeu com todas suas foras. A mula zurrou furiosa. Merecia isso, por ser insolente e orgulhosa. Por que no leva bem como seu irmo? Ele nunca se detm. Est disposta a seguir? A mula assentiu com a cabea. Jeff Rawlins lhe deu umas carinhosas palmadas no nariz e logo, no voltar-se, viu-me de p junto carreta. Primeiro pareceu assustado; depois, contente. Um largo sorriso se desenhou em seus lbios. Mas isto j o cmulo da casualidade exclamou . Faz s um momento estava pensando em ti . . . lhe juro isso. Pensei que como vou ficar um tempo por estes lugares teria que ir visitar Hawke e lhe perguntar se necessitava dedais, fio, facas ou coisas como as que eu vendo, lhe perguntar se ainda tinha essa magnfica mulher que me tirou no leilo. Ol, senhor Rawlins disse com voz fria. Lembra-se de mim? Claro que sim. Se uma mulher se encontrou uma vez com Jeff Rawlins j no pode tir-lo da cabea... este olhar que tenho, e esta maneira de ser to despreocupada. Mais de uma vez desejei que vrias delas sim tivessem me esquecido, e no me lhe importa dizer isso. Lembro muito bem.
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Verdade que se sentiu decepcionada quando eu no pude lhe comprar, verdade? Vamos, nenm, admite-o. A verdade que sim... no princpio. Depois me inteirei de seus contatos em Nova Orleans. Rawlins parecia ferido. Por acaso Hawke esteve falando mal de mim? Isso no est bem. Sou simplesmente um honesto mascate que vai viajando com suas mulas de carga e trata de viver a vida honestamente. Isso pode ver qualquer um. Falava em tom alegre, como brincando, sorrindo todo o tempo. Rawlins era atraente, certo. Jamais havia visto algum como ele. Fresco, simptico, com as maneiras de um pcaro menino. No era o que podia dizer ser um bom moo. A boca era muito larga, o nariz ligeiramente encurvado, mas havia nele um magnetismo muito mais capitalista que o atraente fsico. Aqueles olhos e aquela boca sorridente, sensual, teriam despertado mulher mais fria. Sabia o que ele era, e por isso lhe detestava; entretanto, apesar de mim mesma, sentia-me atrada. Surpreende-te verdade? perguntou. Um pouco admiti. Conclu meus negcios em Nova Orleans e tornei aqui pelo caminho de Natchez, para me dedicar um pouco ao comercio at o prximo leilo. Estive percorrendo o povoado com as mulas, visitando vrias plantaes para vender minha mercadoria. Espero vender o resto esta tarde. Que tenha sorte. Verdade? Muito amvel de sua parte. Vejo que se interessa por mim. Rawlins avanou uns passos e ficou de p frente a mim, com as mos apoiadas nas coxas e a cabea ligeiramente inclinada para um lado. Estava to
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perto que sentia o calor de seu corpo, seu aroma varonil. Deveria ter me sentido incmoda. Mas no o estava. Sentia-me segura de mim mesma. Segura de meus sentimentos por Derek, imune ao poder de seduo de Rawlins. Devo admitir, nenm, que est mais tentadora do que eu me lembrava. Eu adoro as ruivas. Temo que tenho por elas uma debilidade especial. Lamento-o, senhor Rawlins. Bom. Suponho que agora no te vais pr dura, verdade? E menos comigo, que sou um tipo to simptico sacudiu a cabea e fingiu estar triste . Essa no maneira de me tratar. No pude evitar sorrir. Era impossvel no sentir-se atrada, impossvel no corresponder a essas maneiras to amistosas. Custava-me acreditar que fosse to desprezvel como me haviam dito. Alm disso, era adulador que me achasse atraente e tentadora. Jeff Rawlins me fazia sentir extremamente feminina. Agora est melhor disse . Posso te perguntar o que est fazendo aqui s? Estou esperando a Hawke menti. Deve estar por chegar de um momento a outro. Maldio. Nunca tenho sorte. Esperava que pudssemos ir um momento para a carreta... ou algo assim. Mas parece que hoje no meu dia. Estou segura de que na feira encontrar vrias mulheres dispostas a isso, senhor Rawlins. provvel disse em tom de brincadeira. Sempre consigo as encontrar. Mas acontece que isso j ume aborrece um pouco... toda seduo, todas essas mulheres. Entretanto nenhuma poderia sequer comparar-se contigo. Est contente Hawke?
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Muito. Acha que lhe interessaria te vender? Duvido-o, senhor Rawlins. Seria um parvo se o fizesse. Vou ao leilo dentro de um par de dias. Quando voltar pode ser que passe em Shadow Oaks, a ver se por acaso lhe conveno de que mude de idia. provvel que no faa mais que perder o tempo, mas tenho muito tempo para perder. Chegou outro navio com prisioneiros? Rawlins assentiu com a cabea. Devo confessar que no espero encontrar nenhum prmio. Para falar a verdade, estou comeando a perder o interesse por essa classe de negcio. So muitos problemas por muito pouco benefcio. Olhou a seu redor. No havia ningum vista. Estvamos sozinhos, rodeados de carretas e carruagens vazias. As copas das rvores se balanavam brandamente com a brisa. As negras sombras danavam no cho. Aquela larga e rosada boca voltou a desenhar um sorriso. Acredito que Hawke est demorando... Chegar de um momento a outro. Embora assim seja, suponho que h tempo para um beijo... Agarrou-me em seus braos com um rpido movimento e me abraou suave, mas firmemente. Abri a boca para protestar, mas antes que pudesse articular uma palavra seus lbios aprisionaram os meus em um beijo apaixonado. Lutei, tentei me soltar, mas os braos de Rawlins me apertaram com mais fora ainda. Era forte, muito forte. No pude fazer mais que me entregar a essa vertigem... e a esse prazer. Rawlins afastou a cabea para trs e, sem deixar de me abraar, olhou-me
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com seus travessos olhos marrons. No esteve mau, verdade? Voc... voc um vilo, senhor Rawlins! Sempre fui admitiu . Levo no sangue, suponho. E, alm disso, lhe falta um banho! Fede a suor, a bosques e No pretendo ser mais que o que sou, nenm. Um selvagem recentemente sado do bosque. Isso me disse voc uma vez, lembra? No entanto, vou dizer-te uma coisa. Em um segundo poderia fazer com que amasse tudo isso. Me solte. Rawlins me soltou e voltou a sorrir. Queria apagar esse sorriso de seu rosto, mas, em realidade, no estava to zangada como deveria ter estado. Aquelas sensaes me tinham um pouco aturdida. Senti-me fraca, vulnervel e, embora no compreendesse por que, exaltada, como se de repente tivesse bebido muito. Rawlins era plenamente consciente do poder que exercia sobre mim. Acredito que j hora de que v disse . Tenho muita mercadoria para vender e no disponho de muito tempo. Se cuide muito, nenm. Veremonos logo. Hawke lhe jogar daqui! A algum to simptico como eu, que trata de ganhar a vida honestamente? Por que iria fazer isso? Alm disso, voc no vai lhe contar sobre nosso pequeno e inofensivo beijo. Um beijo que voc desfrutou. Fez uma corts reverncia e com um dedo se levantou o extremo de um imaginrio chapu. Logo foi caminhando lentamente at onde estavam as mulas, pegou as rdeas e conduziu os animais para as bancas da feira. As
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pesadas cargas se foram balanando por volta de um e outro lado medida que avanavam. Vrias sensaes se debatiam dentro de mim; a maior parte era inquietantemente agradvel. Amava Derek com toda minha alma, mas, entretanto, havia me sentido tremendamente atrada por Jeff Rawlins. Era s algo fsico, mas apesar disso me preocupava. Sentia que de algum jeito havia trado a mim mesma. No falei de Rawlins quando me encontrei com Derek junto ao carrossel, e tampouco mencionei nada a respeito durante a viagem de volta a Shadow Oaks. Derek estava de mau humor, retrado, e eu tampouco me sentia com muita vontade de falar. Perguntava-me se teria feito o que tinha ido fazer na feira. Por seu comportamento era impossvel adivinh-lo. J estava anoitecendo quando chegamos plantao, e me alegrei ao ver que Cassie j havia comeado a preparar o jantar. Eu a substitu na tarefa, feliz por ter algo que fazer. Depois de jantar, Hawke se retirou a seu escritrio e eu ajudei Cassie a limpar a mesa e lavar os pratos. Fazia j tempo que havia deixado de sentir-se mal pelas manhs, e agora estava linda enquanto caminhava pela cozinha sob o olhar de Adam, sentado mesa em frente a uma xcara de caf quente. Embora j o houvesse alargado uma vez, aquele vestido rosa j era muito pequeno para Cassie; tinha os seios e o estmago inchados, apertados contra o tecido. Quando terminamos nosso trabalho se apoiou contra a cadeira de seu marido e lhe ps uma mo sobre o ombro. Adam a olhou. Em seus escuros olhos brilhava o orgulho, o amor. Os dois assim, juntos, formavam uma imagem de amor to linda, to emocionante, que quase se me alagaram os olhos de lgrimas. Este homem... disse Cassie enquanto acariciava uma bochecha de
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Adam . Sou uma mulher afortunada, senhorita Marietta, e sei disso. Adam franziu o cenho, furioso, e fingiu estar aborrecido. Continue trabalhando resmungou. E deixa de passar a mo em mim. Me diga se no de verdade um homem. Diga-me se no bonito. E vai lhe dar uma boa surra com o chicote se no deixar de dizer tolices. Cassie sorriu. Sabia que aquela ameaa eram s palavras, sabia que a amava to profunda e apaixonadamente como ela a ele. Fora j havia escurecido e se estendiam as espessas sombras aveludadas do vero. Na cozinha os abajures ardiam com uma luz clida, suave, que criava uma atmosfera ntima, o marco perfeito para seu amor. Cassie lhe serviu outra xcara de caf e lhe trouxe algumas bolachas de melao que eu havia preparado no dia anterior. Os trs conversamos durante um momento, cansados, tranqilos, falando de qualquer coisa, e eram j mais das nove quando por fim se foram para sua cabana. Eu havia subido a meu quarto e acabava de comear a me despir quando Derek entrou no quarto. J tinha tirado a jaqueta e o colete. Tinha a camisa um pouco enrugada, colocada descuidadamente dentro da cintura da cala. Alegrava-me, porque fazia j duas noites que no vinha a meu quarto. Derek nunca falava quando vinha me visitar. Entrava, dormia comigo e logo voltava para seu dormitrio. Jamais tirava toda a roupa. Era como se despir-se e entrar na cama comigo demonstrasse um compromisso que ainda no estava preparado para confrontar. Usava-me como muitos dos plantadores usavam a seus escravos, mas no me incomodava. No ato mesmo, Derek expressava todos esses sentimentos que se negava a admitir abertamente, e algum dia, que eu esperava fora muito em breve, expressaria tudo o que sentia sem
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reserva, sem medo. Tenho algo para ti lhe disse. Ah, sim? Est aqui, na gaveta... Tirei o pequeno pacote que Bessie havia envolto e o entreguei. Derek no parecia contente. Franziu o cenho enquanto rompia o papel e a fita do pacote. Pensei que faria bom jogo com o traje azul marinho. Comprou na feira? Assenti com a cabea. Olhou atentamente a gravata, sem mudar a expresso de seu rosto, e logo a deixou sobre a penteadeira. Queria que comprasse algo para ti disse. Eu quis lhe dar de presente a Derek. Esperava... esperava que lhe pusesse contente. 170 Derek no respondeu. Aproximou, rodeou-me com seus braos e comeou a me desabotoar o vestido nas costas. Parecia aborrecido, indiferente, inclusive quando deslizava meu vestido pela parte superior, pelos ombros e logo por debaixo da cintura. O vestido caiu ao cho em um amassado crculo vermelho cheio de florzinhas negras. Contive o flego quando pegou as alas de minha angua e, ao desliz-las pelos ombros, descobriu os seios. Agarrou-me pelos braos, levou-me de costas para a cama e me recostou brandamente sobre o colcho. Uma hora mais tarde estava de p junto cama, colocando-se as abas da camisa dentro da cala. Fez amor comigo duas vezes, energicamente, excitado quase at a loucura. Entretanto, ainda parecia preocupado, absorto em algo. Lnguida, satisfeita, cheia de uma agradvel dor que parecia arder dentro de
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mim, levantei-me a parte superior da angua e arrumei as saias. Vi-lhe cruzar a quarto para o espelho. Embora me desse as costas, via a imagem de seu rosto refletida. Afastou da testa as suadas mechas e contemplava sua prpria imagem como se procurasse a resposta para um grave problema. Os ocos nas bochechas e as escuras sombras debaixo dos olhos eram mais evidentes que antes. No estava acostumado a ficar tanto tempo. Geralmente voltava para seu quarto quando terminava de arrumar a roupa. H algo que te preocupa disse em tom sereno . H... h algo que quer me dizer. Derek se voltou e assentiu com a cabea. A expresso de seu rosto era aterradora. Cedo ou tarde ter que sab-lo. Randolph vir no incio da prxima semana. Randolph? No entendo. Ben Randolph. Dever buscar o que agora lhe pertence. No... Duvidei antes de seguir. Uma mo parecia me apertar o corao. Vendi Adam me disse. Derek! No pode fazer isso! No tenho alternativa respondeu com voz fria, dura . Randolph vai pagar duas mil libras por ele. Faz dois anos que est tentando compr-lo. Fiquei de p. Tremia. Sentia que os joelhos me dobravam e acreditei que cho iria afundar. Aferrei-me a uma das colunas da cama para no cair. Cassie est esperando um beb! No pode separ-los! Se... amam-se. desumano. ... Deus sabe que no quero vend-lo. No tenho alternativa. Tentei
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conseguir um emprstimo em Charles Town, mas no pude. Tentei hipotecar Shadow Oaks. Tampouco resultou. Necessito o dinheiro, Marietta, e o necessito agora, ou morreremos todos de fome. No pode fazer isso... Adam no. Derek, no pode... Falei com Randolph sobre Cassie. Disse-lhe que estava grvida, ofereci vender-lhe tambm, para que no estivessem separados, mas no lhe interessou. algo que devo fazer, Marietta. No pode! Ben Randolph... Maud me falou dele, e de como trata a seus escravos. um sdico, um... No vai maltratar Adam. Investe duas mil libras nele. No vou permitirei que o faa! Maldio! gritou furioso. Acha que quero vend-lo? Acha que no passei por todas as agonias do inferno? a deciso mais difcil que tive que tomar em minha vida, mas tinha que tom-la! Podia vender a Adam ou a ti! Randolph lhe compraria em seguida, ou Jason Barnett, e outros tantos homens que poderia te nomear! Prefiro vender a Adam. ... um ser humano. Um marido... e logo ser pai. Deve haver alguma outra coisa que possa fazer. ... J parece disse secamente. Deu meia volta e, sem dizer uma palavra mais, abandonou o quarto. Ouvilhe cruzar o vestbulo a grandes passos, ouvi-lhe entrar em seu quarto e fechar bruscamente a porta atrs de si. Fiquei a de p, obstinada cama, enquanto as lgrimas rodavam por minhas bochechas. Estava to aturdida que quase no podia pensar com claridade. Chorei, e depois me sequei as lgrimas, apaguei o abajur e fui sentar-me na frente da janela. Olhei para fora, para a noite e me converti em parte da escurido mesma. Quase no podia conter a
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angstia que enchia minha alma. Passaram-se as horas e chegou a madrugada. Pude raciocinar mais claramente. Cassie morreria se perdesse seu homem. Adam tambm seria um ser destrudo; aquele esplendor e aquela majestade desapareceriam e se converteria em algo vazio, oco. No podia permiti-lo. No podia. Ento pensei em Elijah Jones e soube o que tinha que fazer. X Deixa de chorar, Cassie disse em tom severo . No vai solucionar nada com isso, e, alm disso... alm disso, estou comeando a me cansar! A voc no disse entre soluos . O amo amarrou a Adam e lhe encerrou no abrigo, e amanh vai vir esse homem para levar-lhe Vou morrer. Se o levarem, p Deus que eu morro... J sei, Cassie. Por que teve que amarrar Adam? Por que teve que lhe encerrar assim? Adam no ia escapar. Tem seu orgulho, senhorita Marietta. Lhe assim o faz... faz sentir como um negro desprezvel. Vai morrer de vergonha, e eu tambm vou morrer. Se o levam, Por Deus que morro... No continue, Cassie. Partia-me o corao ao lhe ter que falar assim, mas j no podia suportar seu pranto. Cassie foi refugiar se ao outro extremo da cozinha, e a ficou, de p, retorcendo as mos e com os olhos cheios de lgrimas. Queria agarr-la entre meus braos, abra-la, consol-la, mas no podia. No era o melhor momento para deixar-se levar pelos sentimentos. Tinha muitas coisas na mente, muitas coisas que fazer, e necessitaria toda a fora e todo o valor que pudesse reunir. Sabia que devia me manter to fria e tranqila como me fosse possvel.
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cruel o que est fazendo gemeu Cassie, afogada no pranto . O amo sempre tinha sido bom, justo, e agora... Saio um minuto para ver Mattie interrompi. O amo vai chegar a qualquer momento e ir querer encontrar o jantar pronto. Ser melhor que ponha a mesa, Cassie. Tire as ervilhas do fogo e olhe o po de milho. J cortou a carne? Cassie, destroada, assentiu com a cabea, e eu me sentia como uma traidora enquanto saa e cruzava o ptio para a cabana de Mattie. No havia revelado meus planos a Cassie e tampouco havia dito nada Adam por medo de que, em um momento de descuido, delatassem-se. S havia falado com duas pessoas: Mattie e Elijah Jones. A noite anterior, correndo um risco tremendo, depois que Derek foi dormir, sa sigilosamente da casa. Havia ido caminhando at a granja de Elijah e havia retornado pouco antes que amanhecesse. Tudo estava preparado. S pedia a Deus que me desse fora para lev-lo ao fim. Pela manh, Derek e eu tnhamos tido uma violenta discusso. Eu acreditava desnecessrio prender Adam, mas Derek insistia em que era uma precauo que devia tomar. Adam estava atnito enquanto Derek lhe levava ao abrigo e lhe colocava as algemas, pois at esse momento nem ele nem Cassie tinham tido a mais remota suspeita de que lhe foram vender. Cassie esteve chorando todo o dia, e quando levei o almoo a Adam este se havia mostrado silencioso e mal-humorado, em um esforo desesperado por esconder sua angstia. Logo que sa do abrigo, Derek me tirou as chaves e fechou a porta outra vez. Sem lhe dirigir a palavra, caminhei rapidamente para a casa. Caleb vagava frente cabana de Mattie, aturdido e assustado como todos outros escravos. Quase no podiam acreditar que Adam estivesse encerrado
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no abrigo, que amanh iriam lev-lo e jamais voltariam a lhe ver. O ar era tenso. No estavam os meninos seminus que sempre jogavam nos degraus. No se ouvia o alegre e quente bulcio das mulheres enquanto trabalhavam. Tudo se havia vestido de luto; o silncio s era quebrado pelo cacarejo das galinhas e o grunhido dos porcos no curral atrs das cabanas. Mattie havia puxado as cortinas em sua cabana e o interior estava to escuro que quase no se via nada. Pesadamente, com dificuldade, Mattie se levantou da cadeira e caminhou para mim. Estava nervosa e tinha os olhos exagerados pelo medo quando me entregou o pequeno pacote. isto perguntei. Mattie assentiu com a cabea. O nico tem que fazer colocar no caf. No... no lhe vai fazer mal, verdade? No; s vai se sentir sonolento e cansado. Vai ficar profundamente adormecido antes de uma hora e amanh, quando levantar, j ser tarde, nem sequer lhe vai doer a cabea. Est segura? Segura, senhorita Marietta. Comecei a recolher ervas e s moer muito antes que voc nascesse. S vai dar sono e vai dormir como um cordeirinho toda a noite. Nem um terremoto poderia despert-lo. Coloque no caf como j lhe disse. Nem sequer vai notar o sabor. Espero que tudo saia como voc diz, Mattie. Conheo minhas beberagens, nenm. No... no comentou com ningum? A mulher negou com a cabea. Quando descobrir que os dois negros se foram, o amo vai ficar furioso,
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vai fazer perguntas porque pensar que os ajudamos. Ningum vai, saber nada, exceto eu, e sei manter a boca bem fechada. Se ningum a vir ou a ouvir esta noite, ningum nunca vai pensar que teve algo que ver com o assunto. Assim como quero que seja lhe disse. Ele... ele no deve inteirarse. Est fazendo algo muito arriscado, querida. Muito valente. Acredito que eu morreria de medo. Esses dois tm sorte de t-la a seu lado. Derek voltava para a casa enquanto eu cruzava o ptio. Parecia exausto; a camisa, empapada de suor, estava grudada em suas costas, e a cala estava cheia de terra. Sem dizer uma palavra, entrei rapidamente na casa e, mais tarde, enquanto servia o jantar, tambm continuei em silncio. Havia se lavado e mudado de roupa, mas ainda parecia cansado. Eu sabia que resultava difcil, que odiava a idia de se separar de Adam, mas tinha que me manter forte e no lhe demonstrar que o compreendia. Estava preocupada com Adam e Cassie. Mais tarde me preocuparia com Derek. Tremia ligeiramente a mo enquanto levava o caf sala de jantar. O lquido era espesso e quente, fumegante enquanto o servia. Aliviava-me descobrir que a sensao de culpa era mnima. Encontrei-lhe bocejando quando voltei com o bolo de arroz que havia preparado de sobremesa. Os olhos se fechavam e vi que lutava para manter-se acordado. Sente-se bem? perguntei. Parece... mais cansado que de costume. Devo ter trabalhado mais do que pensava. Quase no posso manter os olhos abertos. No quero sobremesa, Marietta. Vou... vou subir a meu quarto. Quero me deitar cedo. Meia hora mais tarde entrei sigilosamente em seu quarto. Jazia
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atravessado na cama, sobre as mantas, profundamente adormecido. Havia tirado as botas e a camisa, mas ainda usava a cala e havia deixado o abajur aceso. Apaguei-o, e enquanto a luz da lua alagava a quarto acomodei-lhe e lhe apoiei a cabea no travesseiro. Derek gemeu e fez uma careta quando lhe cobri com uma ligeira manta, mas no despertou. Deixei-lhe ali, na escurido, e desci rapidamente cozinha, onde Cassie estava lavando os pratos. Quero que me escute com ateno lhe disse. No faa perguntas, faa s o que te digo. V at sua cabana e arrume suas coisas. Tambm as doe Adam. Mas no faa rudo. Que ningum lhe veja nem te oua. Encontraremonos junto ao celeiro, na parte escura. No... no entendo, senhorita Marietta. O que...? Sem perguntas, Cassie! importante que faa tudo exatamente como eu te digo. Ento compreendeu. Parecia no acreditar no que lhe dizia, depois se mostrou assustada e ao fim assentiu e me abraou com fora enquanto as lgrimas rodavam por suas bochechas. Apaguei o abajur da cozinha e Cassie saiu sigilosamente enquanto a noite a envolvia com seu negro manto. Com sorte, outros escravos j estariam em suas cabanas. Olhei de esguelha pela janela e quase no pude ver a moa que cruzava o escuro ptio, seguindo o percurso das sombras. De repente me dava conta da magnitude do que eu estava fazendo e me assaltaram as dvidas. Realmente ficaria muito furioso quando descobrisse que o casal havia fugido. Faria com que os buscassem por todas as partes. Mas o que me passaria se descobrisse que eu era a responsvel? Outra vez tentei me manter forte. No podia me dar o luxo de pensar nas possveis conseqncias, e menos ainda neste momento. Cruzei rapidamente o vestbulo e entrei no escritrio. O abajur estava
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aceso e enchia o quarto de uma luz aprazvel, dourada; todas as cortinas estavam abertas. Sentia-me culpada e as fechei para que ningum pudesse me ver de fora. Depois caminhei at a mesa do escritrio, abri a ltima gaveta e tirei a cigarreira. Necessitariam uma certa quantidade de dinheiro antes de chegar a um lugar seguro. No pensava tirar muito. Talvez Derek nem sequer se desse conta, dizia a mim mesma enquanto agarrava cuidadosamente vrios bilhetes. Dobrei-os e os guardei no bolso de minha saia. Logo voltei a pr a cigarreira em seu lugar e fechei a gaveta. Ainda estava nervosa quando sa e caminhei entre as sombras at o celeiro. Apesar de minha resoluo, apesar de ter a segurana de que a justia estava de meu lado, senti que algo tremia dentro de mim quando entrei no escuro celeiro e, s cegas, procurei a prateleira na qual fazia umas horas havia escondido o martelo e o formo. As galinhas dormiam e se alvoroaram quando percorri a prateleira com a mo. Por fim encontrei as ferramentas. Tinham-me preparado uma armadilha e havia sido sentenciada por um delito do qual no era culpada. Agora estava cometendo um delito que, no mnimo legalmente, era muito mais srio. Agarrei as ferramentas e sa desse celeiro que cheirava a feno e couro velho. Caminhei em silencio para onde estava encerrado Adam. A lua brilhava muito e o abrigo estava muito perto de onde viviam outros escravos. Os cavalos se moveram inquietos nas quadras quando passei em frente aos estbulos. Assustou-me o grito de uma coruja. A fachada do abrigo estava totalmente iluminada pela luz da lua, coberta por negras sombras que pareciam encaixes que se balanavam e se balanavam cada vez que a brisa fazia mover as copas das rvores. Olhei para o cu e vi que a lua estava a ponto de desaparecer detrs de um grupo de nuvens. Esperei.
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Cada minuto parecia uma eternidade, porque o fator tempo era essencial. Elijah no podia arriscar-se a escond-los em seu quarto secreto, j que estava muito perto de Shadow Oaks. Teria que lev-los a uma fazenda a uns quinze quilmetros dali, e depois voltar para sua prpria fazenda antes do amanhecer. Com todas as suspeitas que caam sobre ele, no podia correr o risco de que chegasse a manh e ele no houvesse retornado. Levaria quase toda a noite para realizar sua misso, e cada minuto que passava lhe subtraa possibilidades de retornar antes da alvorada. Um grupo de nuvens cobriu a face da lua, e aquele prateado resplendor comeou a empalidecer. Em poucos minutos tudo esteve coberto de uma profunda e aveludada escurido. O que eu necessitava. Caminhei at a porta do abrigo, introduzi o fio do formo entre a madeira e o beirada da fechadura, e comecei a golpear com o martelo. Tinha medo de fazer muito rudo. No pude agarrar as chaves porque Derek as tinha no bolso da cala e, embora tivesse podido tirar-lhe no me haveria arriscado. Tudo devia parecer como se Adam houvesse escapado com a ajuda de Cassie. A fechadura devia ficar solta, e a madeira, estilhaada como a estava estilhaando eu. Era um trabalho lento. Tinha os nervos tensos e estava terrivelmente impaciente. Respirei fundo e, com todas minhas foras, dava uma ltima martelada. Soou to forte e to claro como se um ferreiro tivesse golpeado sua bigorna, mas ao fim a fechadura se soltou. Abri a porta e entrei no abrigo. Estava completamente escuro e cheirava a umidade, a alimento podre e a alcatro. No podia ver o Adam, mas sentia sua presena. Sentia seu medo e sua humilhao. Moveu-se. Ouvi o rudo das algemas. Quem... quem anda a? grunhiu. Embora a voz fosse grave e spera, descobri nela um ligeiro tremor que antes no tinha.
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Sou eu, Adam. Vou tirar-te daqui. Senhorita Marietta? Veio... ajudar-me escapar? Sim. Tudo est arrumado. No, senhorita, no posso permitir que faa isso. muito perigoso. O amo se... se chegar a inteirar, se... No discuta, Adam! Voc um anjo, um anjo precioso, e eu agradeo que quer fazer, mas no posso permitir. O amo ficaria furioso. Aoitaria a senhorita Marietta, a... No vai se inteirar. Vou ter que abrir o cadeado das algemas, Adam. S vou demorar uns minutos. Nesse momento a lua reapareceu por detrs das nuvens. O abrigo se alagou de uma luz chapeada, opaca. Vi Adam agachado no cho, com algemas de ferro em ambos os pulsos e a corrente atada a um poste de madeira. Levantou-se quando me aproximei. Sacudia a cabea. Tirei uma forquilha do cabelo, agarrei um dos pulsos e introduzi a forquilha no diminuto buraco destinado chave. Adam observava com olhar de reprovao. Jamais conseguir as abrir com essa forquilha, senhorita Marietta. Demoraria toda a noite. No esteja to seguro lhe respondi, e nesse momento se ouviu um rudo agudo e seco e a algema se abriu. O pulso estava livre. Como... como o fez? Havia uma moa no... no navio de prisioneiros, uma moa que se chamava Angie. Dizia que no existia no mundo um cadeado que ela no pudesse abrir com uma forquilha, ensinou-me como as usar. De momento deixaremos a outra como est. Temos que nos dar pressa... Senhorita Marietta, eu no posso permitir que voc...
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Cassie nos est esperando junto ao celeiro interrompi. Os dois estaro a salvo antes que amanhea. Est... est segura de que quer fazer isto, senhorita Marietta? Claro que estou segura. Vamos. Temos... temos que tomar cuidado. Ningum deve nos ver, nem sequer os outros escravos. A nica que est inteirada de tudo Mattie. Tive... tive medo de que algum dos outros pudesse falar. Adam duvidou por um momento, e depois me seguiu para a porta. Ficamos ali de p, esperando a colaborao das nuvens outra vez, e quando esteve suficientemente escuro samos correndo do abrigo em direo ao celeiro. Adam apertava a algema com a mo para que no fizesse rudo. Cassie esperava-nos entre as sombras, com um enorme vulto na mo. Deixou-o cair e, soluando, abraou-se a Adam. O a apertou com tanta fora que parecia que os ossos iriam romper. Cassie continuava soluando, e seus ombros se agitavam com o pranto. Adam a afastou de seu lado com gesto severo. Deixa de fazer tanto escndalo, mulher! Quer despertar a todos os negros? que... que estou to contente. Viu-te algum, Cassie? perguntei. Cassie negou com a cabea. Nem uma alma, senhorita Marietta. Entrei na cabana como um ladro e caminhei sem fazer rudo. Esperei... esperei que ningum se movesse antes de vir para aqui. Mas esse Caleb... vi ele passar faz um minuto a caminho da privada. Deve estar a ponto de voltar. Antes que terminasse de falar ouvimos os lentos passos do moo que retornava s cabanas. Arrastava os ps e cantarolava em voz muito baixa.
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Caminhava com incrvel lentido, como se deliberadamente quisesse perder o tempo. A coruja voltou a gritar. Caleb se deteve e inclinou a cabea para um lado. Onde est, coruja? Embora tudo estivesse coberto pelas sombras, a lua voltou a derramar sua luz pela beirada das nuvens, e pudemos ver claramente o moo. Franziu o cenho e olhou entre as rvores em um esforo por localizar a coruja. Os minutos se passavam e ele no se movia. Pensei que no poderia me conter e que ia gritar. Adam percebeu o que eu sentia e entre dentes proferiu um juramento. Pareceu que as orelhas de Caleb se moviam. Girou sobre si mesmo para olhar para as sombras que nos protegiam. Tinha os olhos exagerados pelo medo, a boca aberta. Quem... quem anda a? O que... o que foi esse rudo? No deve nos ver, Adam! murmurei desesperada. Adam assentiu com a cabea e se agachou para agarrar uma enorme pedra. Puxou-a. A pedra cruzou o ptio e foi dar contra uma rvore com um tremendo impacto. Caleb saltou pelo menos um metro e se voltou para onde havia ouvido o rudo. Agora nos dava as costas. Adam saiu das sombras como uma flecha e caiu sobre o moo por detrs. Tampou-lhe a boca com uma mo e com um brao lhe apertou a garganta. Caleb lutava com todas suas foras, agitando os braos, dando chutes, mas tudo era intil. Adam caminhou para trs, levantou o moo do cho e lhe apertou brutalmente o pescoo. Em poucos minutos, Caleb ficou imvel; seu corpo estava distendido enquanto Adam lhe arrastava at onde estvamos ns. No... no lhe haver...? No, no lhe matei. S lhe apertei at que perdeu as foras e se
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desmaiou. Vai-lhe doer o pescoo, mas estar bem. Voltar em si dentro de poucos minutos. Dar a voz de alarme... Suponho que sim afirmou Adam. Havia uma corda no abrigo. Vou levar ele para l e lhe atarei bem... e acredito que ser melhor que tambm lhe amordace, ou gritar como um porco. H uns trapos em uma das prateleiras. Rpido, Adam lhe pedi. Adam levantou o moo e o carregou sobre um ombro como se fosse um saco de batatas. Logo caminhou rapidamente para o abrigo. Cassie e eu nos recostamos contra o celeiro e esperamos. Ela tremia de medo. Agarrei-lhe a mo e a apertei com fora. Eu tambm tinha medo. Aquela serena resoluo se havia esfumado, e agora sentia uma nervosa apreenso que me resultava difcil de controlar. A lua voltou a desaparecer. O ptio ficou escondido entre as sombras. Adam voltou to silenciosamente que tanto Cassie como eu nos sobressaltamos para ouvir o rudo das correntes justo frente a ns. Santo Deus! exclamou Cassie. Por pouco morro de susto. Atei-o bem, senhorita Marietta me informou Adam. Comeava a voltar em si quando terminei de at-lo. Abriu a boca para gritar, mas lhe coloquei uns trapos e lhe amordacei com fora. No vai gritar e tampouco vai a nenhum lado. Suponho... suponho que estar bem. S um pouco incmodo. Antes de sair dali voltei a pr a fechadura em seu lugar e pus os pregos nos buracos para que tudo parea normal. Ningum vai suspeitar nada at que o vejam de perto. Imagino que vo se levar uma surpresa. claro que sim. Ser... ser melhor que partamos enquanto ainda est
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escuro. O senhor Jones nos est esperando com sua carreta caminho acima. Em silncio, rapidamente, passamo-nos em frente s cabanas dos demais escravos. Adam sustentava a corrente para que no fizesse rudo; Cassie apertava o fardo que levava. Passamo-nos junto casa e descemos para o caminho, sempre envoltos no manto daquela bendita escurido. Tropecei, Adam me segurou por um brao. Meus olhos estavam se acostumando j escurido, e tambm os deles; por isso podamos caminhar com mais rapidez, quase correndo. A lua voltou a aparecer quando chegamos ao caminho, mas as rvores que cresciam a ambos os lados ofereciam-nos o amparo que necessitvamos. Quando Shadow Oaks por fim ficou atrs, reduzimos a marcha e logo nos detivemos um momento para recuperar o flego. Ser melhor que abra a outra algema disse . Suponho que no querer arrastar essa corrente a todas partes. Realizei a tarefa com toda facilidade. Cassie estava to surpreendida como o havia estado Adam. Como o fez, senhorita Marietta? Adam lhe explicar isso logo lhe respondi. Adam arrojou a corrente e as algemas ao outro lado do caminho. Caram na sarjeta com estrpito. Me... sinto-me como... como um homem livre disse. Havia medo e emoo em sua voz . J no sou um escravo. So livres, Adam lhe disse. Voc e Cassie. Seu filho nascer no norte. Ambos encontraro um trabalho e ganharo a vida e... e tudo vai sair bem. Graas a voc, senhorita Marietta expressou com voz serena-. Voc uma mulher excepcional, e sempre lhe estaremos agradecidos...
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Tomem disse enquanto colocava a mo no bolso e tirava o dinheiro. Necessitaro isto. A se... roubou ao amo! exclamou Cassie. Santo Deus! Senhorita Marietta, se fica sabendo... No vai ficar sabendo lhe assegurei . Ser melhor que continuarmos caminhando. A carreta deveria estar l, depois daquela curva. Aceleramos o passo, sem nos afastar das sombras. Elijah havia colocado a carreta fora do caminho, e quase no a via entre as sombras. Se um dos cavalos no se desviasse para um lado haveramos passado a seu lado sem vla. O pregador desceu e nos esperou ao p da carreta. Estamos atrasados lhe expliquei. Houve... complicaes. Mas ningum nos viu. Estes so Adam e sua esposa Cassie. Cassie, Adam, este o senhor Jones. Levaro vocs a uma fazenda, a uns quinze quilmetros daqui. Ali h um homem que lhes escondero e lhes tero a salvo at que possam lhes levar mais longe. Muita gente vai lhes ajudar no futuro. Cassie comeou a soluar. Abraou-se a mim com desespero. No... no queria deix-la disse entre lgrimas. Foi to boa e generosa... Nunca conheci ningum como voc. Vou estar muito preocupada... No h por que preocupar-se, Cassie. S... seja feliz. Cassie assentiu com a cabea enquanto continuava abraada a mim. Elijah Jones a agarrou brandamente por um brao e a ajudou a subir ao assento da carreta. Logo ele tambm subiu e se sentou a seu lado. Adam seguia de p, me olhando. Pegou-me as mos e as apertou com fora. Estava emocionado, muito emocionado para falar. Tinha lgrimas nos olhos, e eu tentei de lhe sorrir. Quando me soltou as mos lhe acariciei uma bochecha. Cuide dela, Adam. E voc se cuide tambm.
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Assim o farei, senhorita Marietta. Nunca... nunca a esqueceremos. Vamos, moo disse Jones com impacincia. No podemos perder tempo. Adam subiu carreta, sentou-se junto a sua esposa e lhe rodeou os ombros com seu brao. Jones pegou as rdeas e as estalou, e os cavalos voltaram para o caminho, sob a luz da lua. A carreta comeou a avanar rapidamente caminho abaixo quando os cavalos comearam um galope tendido. Cassie se voltou para agitar uma mo, e eu lhe devolvi a saudao, embora permanecesse nas sombras e sabia que ela no podia me ver. Ouvi os cascos dos cavalos que golpeavam contra o cho, as rodas que giravam quando a carreta dobrou a curva, e logo o rudo se fez cada vez mais distante, at que por fim s se ouviu o rouco canto dos grilos e o suave murmrio das folhas. Comecei a caminhar lentamente para a casa, triste, cansada, orgulhosa do que havia feito. Derek ficaria furioso e sua situao econmica seria desesperadora, mas estava segura de que, de algum jeito, poderia solucionla. Adam e Cassie estariam juntos, e isso era tudo o que importava no momento. Ao entrar na cozinha pensei em Caleb, que continuava amarrado abrigo, e desejei poder lhe ajudar. Mas descartei a idia, claro. S teria que ficar incmodo o resto da noite. Subi as escadas e me detive para ir ao quarto de Derek. Estava ainda profundamente adormecido. Fiquei de p junto porta por um momento, olhando ele dormir; sabia que lhe havia trado. Logo cruzei cansada o vestbulo at meu quarto. Temia a chegada do novo dia. J eram mais das oito e Derek ainda no se havia levantado. Os escravos faziam muito que tinham tomado o caf da manh e j estavam trabalhando nos campos. Ben Randolph chegaria ao redor das nove e meia ou as dez, e
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pensei que seria conveniente preparar o caf da manh e levar-lhe em uma bandeja a seu quarto, pois resultaria suspeito se lhe deixasse dormir muito. Despertaria e me mostraria preocupada, perturbada porque havia ficado adormecido at to tarde; perguntaria se se sentia mal. O toucinho se enroscava ao frit-lo. Rompi alguns ovos em um recipiente e os bati com creme. Estavam j preparados para revolv-los. As bolachas estavam no forno e o caf enchia a cozinha de um aroma profundo e agradvel. Era um dia esplndido; o cu parecia de uma cor branca azulada, e o sol alagava tudo com sua luz. Mas eu no podia apreciar todo esse esplendor. No havia adormecido em toda a noite; havia estado me agitando inquieta na cama, cheia de medo. Pouco antes da madrugada havia ouvido uma carreta no caminho e imaginei que era Elijah que voltava. Cassie e Adam j estavam a salvo, disse a mim mesma, e agora devia me preparar para confrontar as conseqncias. Retirei o toucinho do fogo, tirei grande parte da gordura que havia na frigideira e joguei os ovos. Acabava de terminar de revolv-los e os estava pondo no prato quando ouvi passos no quarto ao lado. Comearam a me tremer as mos. Tinha a garganta seca. Lutei por me controlar quando Derek entrou com passo lento cozinha. Iria subir para te despertar lhe disse. Tinha um ligeiro tremor na voz . Comeava a me preocupar... pensei que no se sentia bem. Nunca dorme at to tarde... No sei o que me aconteceu respondeu. Franziu o cenho e sacudiu a cabea. Sinto como se ontem noite me houvesse desmaiado. Estava muito cansado respondi com serenidade. Fui... fui a seu quarto antes de me deitar. Jazia atravessado na cama. Pus-lhe bem e te cobri
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com uma manta. Imaginei que tinha sido voc. Agarrei um trapo para me proteger as mos, abri a porta do forno e tirei as bolachas. Derek permanecia de p e me observava, ainda um pouco aturdido. O cabelo lhe caa despenteado sobre a testa. Tinha um diminuto corte na mandbula que havia feito ao barbear-se e ainda usava a cala com a qual havia adormecido. A camisa branca estava descuidadamente metida na cala. Sente-se bem? perguntei-lhe. Muito bem... s um pouco aturdido. Fazia meses que no dormia tanto. Suponho que o necessitava. Passou por muita tenso estes dias. Suponho que esse o motivo afirmou . Tenho uma fome espantosa. O caf da manh est preparado. Vou preparar a mesa da sala de jantar... Derek se sentou frente velha mesa de madeira. Posso comer aqui. Onde est Cassie? Se... no a vi esta manh, e... bom, tampouco fui procur-la. Estava muito nervosa. Pensei que seria melhor deix-la que ficasse em sua cabana um momento, at... at que tudo tenha passado. De todas as maneiras, no acredito que tivesse ajudado muito esta manh respondeu. Apoiou-se contra o encosto da cadeira enquanto eu lhe punha o prato na mesa. Lamento tudo isto, Marietta. Sei como se sente. ... suponho que algo que no se pode evitar. Se houvesse outra sada... Sei, Derek. Coloquei a manteiga e a gelia sobre a mesa. No tem
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que se justificar. No estou faz-lo replicou, e voltou a franzir o cenho. Servi-lhe o caf e comecei a ordenar as coisas enquanto ele comia. Quando tudo esteve em seu lugar e os pratos sujos empilhados na pia, servime um caf e me apoiei contra a pia enquanto o bebia. Tomava seu caf da manh lentamente, saboreando a comida, e lubrificou trs bolachas com gelia depois de ter terminado os ovos e o toucinho. Servi-lhe outra xcara de caf, com a esperana de lhe manter afastado do abrigo todo o tempo que fosse possvel. Ainda no tinham descoberto Caleb, e o pobre ainda estaria amarrado, amordaado e, sem dvida, morto de medo. Derek terminou sua ltima bolacha, levantou a xcara de caf e se apoiou contra o encosto da cadeira. Agora tinha muito melhor aspecto que antes. Aquele olhar perdido havia desaparecido, e as olheiras j no eram to aparentes. Bebia o caf lentamente e no deixava de me olhar. Sua atitude no me ajudava a me sentir melhor. Sentia-me desfeita. O remorso me consumia por dentro cada vez que pensava no que havia feito. Sabia que jamais me perdoaria se descobrisse que havia ajudado Adam e Cassie a escapar. Derek deixou a xcara vazia sobre a mesa, bocejou e estirou um brao. Sente-se melhor? perguntei. Assentiu com a cabea e ficou de p. O caf da manh estava delicioso, Marietta. Excelente. Acredito que vou ao escritrio para repassar algumas contas at que chegue Ben Randolph. No vai demorar. Saiu lentamente da cozinha e senti que meu corao sumia na angstia. O que aconteceria se descobrisse que lhe faltava dinheiro? O que aconteceria se
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soubesse a conta exata do dinheiro que havia deixado e descobrisse que faltavam vrios bilhetes? Era um medo infundado, e sabia, pois Derek no tinha nenhum motivo para abrir a cigarreira esta manh. Entretanto, no podia me liberar dessa apreenso. Tirei as coisas que havia sobre a mesa e lavei os pratos. Depois varri o cho e comecei a dar brilho ao faqueiro. Havia decidido me manter ocupada, pois sabia que essa era a nica forma de suportar a tenso. Um pouco mais tarde ouvi que uma carreta se detinha um lado da casa. Derek saiu do escritrio, saiu pela porta principal e deu a volta pela galeria para receber a Randolph, que nesse momento descia da carreta. Ouvi-lhes falar. Aproximei-me da janela e os vi de p, juntos, no ptio de trs. Randolph era um sujeito enorme, com um fsico imponente. Parecia um boxeador amadurecido e tosco e sua roupa no estava de acordo com seu aspecto. Usava botas negras e brilhantes que lhe chegavam at o joelho, e um elegante traje marrom. Tinha um rosto cansado, abatido; a boca era grande, dura; os olhos, escuros e frios. O abundante cabelo era de cor cinza prateada, opaco. At distncia percebia sua inata brutalidade. Meu corao comeou a pulsar com mais fora quando vi que se dirigiam para o abrigo. J era s questo de minutos. Caminharam um pouco at perder-se depois dos carvalhos. Esperou. Sentia-me to fraca que quase no podia me ter em p. Descobriria a fechadura quebrada. Encontraria Caleb amarrado no abrigo. No princpio no poderia dar crdito a seus olhos; logo seria presa de uma fria irreprimvel. No se ouvia um s rudo no ptio; tudo estava em silncio, quietude. Depois lhe ouvi gritar. O juramento que proferiu chegou at a cozinha. No pude me conter. Sa pela porta de trs e corri para o abrigo. Derek continuava amaldioando enquanto arrastava Caleb para o
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exterior e comeava a lhe desatar. Randolph estava de p, com as mos nas coxas, a perna separada e uma desagradvel expresso no rosto. Amordaado, Caleb no deixava de retorcer-se enquanto Derek tentava desatar as cordas. Fique quieto, moo! gritou. O que... o que aconteceu? perguntei com voz se desesperada. Escapou. Adam escapou. Algum entrou no abrigo. Cassie... murmurei com um fio de voz . No a vi em toda a... Encontrei um martelo e um formo no abrigo. Deve hav-los usado para romper a fechadura. Maldio, Caleb, disse para ficar quieto. Parece que teremos uma caada de negros observou Randolph. Derek jogou as cordas a um lado e desatou a mordaa. Caleb cuspiu o trapo que Adam lhe havia metido na boca. Os olhos de Derek estalavam de fria e as bochechas pareciam lhe arder com fogo. Caleb estava to assustado que no podia ficar quieto. Derek lhe agarrou pelos braos e os apertou com fora. O que aconteceu? No... no sei com segurana. Havia ido privada, e voltava quando ouvi a coruja... Caleb titubeou, tragou saliva e tentou controlar o medo. Continue! Est me machucando gemeu Caleb. Machuca-me os braos... E vou machucar mais! Quem te atou? Quem te encerrou no abrigo? Caleb sacudiu a cabea. No... no sei. Foi um fantasma... Derek soltou um de seus braos e lhe esbofeteou com tanta fora que a cabea de Caleb girou violentamente para trs. O moo gritou de dor, e Derek voltou a lhe esbofetear.
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J basta! supliquei-lhe. No v que... No se intrometa nisto! acautelou-me Derek. Est muito nervoso e no vai tirar nada dele, Hawke disse Randolph com tranqilidade . Deixe que eu lhe pergunte. Eu o farei falar. Derek jogou o moo para ele. Randolph sorriu. Agarrou o pulso esquerdo de Caleb, puxou, retorceu-o brutalmente e o levou violentamente para trs at que ficou altura dos omoplatas. Com a outra mo lhe puxava os cabelos. O grito de Caleb me gelou o sangue. Derek! No pode permitir... Se cale! ordenou . V e lhe diga a Mattie que em quinze minutos quero que todos os escravos estejam em suas cabanas. Caleb voltou a gritar quando Randolph lhe retorceu ainda mais o brao. Vai falar, moo murmurou Randolph com tom melodioso, como se estivesse falando com uma mulher . Voc o ajudou a escapar, verdade? Voc lhe ajudou a tirar as algemas e depois lhe pediu que te atasse para que ningum pensasse que voc tinha algo a ver com o assunto. No! gritou Calleb . Amo! Amo! Diga-lhe que me solte! Est-me rompendo o brao! E tambm vou te romper o pescoo lhe ameaou Randolph enquanto lhe puxava brutalmente os cabelos. Derek! gritei. No pode permitir que este... Sai daqui! ordenou Derek, furioso. Faz o que te digo! Os gritos de Caleb enchiam o ar enquanto eu me afastava correndo. No podia suport-lo, no podia olhar. Sabia que a culpa era minha. O moo seguia gritando, soluando e gemendo, balbuciando palavras entrecortadas. Mattie estava em frente a sua cabana. Olhou-me nos olhos e desceu rapidamente os
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degraus para me agarrar entre seus braos. Abraou-me com fora, me balanando como se fosse uma menina. J no se ouviam os lamentos de Caleb. Era possvel que tivesse se desmaiado. For minha culpa murmurei com voz rouca e fraca. Tudo culpa minha. Esse homem vai... No fale, querida disse Mattie . No vo matar lhe. Imagino que lhe daro uma boa surra. Mas ele... ele no sabe nada. Ontem noite voltava da privada e nos ouviu. Adam lhe distraiu e lhe surpreendeu por trs, e Caleb no chegou a ver... Bom, est bem murmurou Mattie com doura. J no grita. Agora tem que ser valente, querida. Tem que ser forte. Agora quando mais precisa s-lo. Assenti com a cabea e me sequei as lgrimas. Quando transmiti a Mattie a mensagem de Derek, soltou-me, chamou uma das mulheres do quarto onde defumavam a carne e lhe disse que reunisse a todos os homens que estavam nos campos. Aos poucos minutos Caleb vinha caminhando para a cabana, com passo inseguro, o brao direito dolorido e os olhos avermelhados e cheios de lgrimas. Mattie lhe agarrou em seus braos e tentou lhe acalmar quando ele comeou a chorar. Eu no fiz nada disse entre soluos. Esse homem ia me matar. um demnio. Rompeu-me o brao e quase me arranca todo o cabelo. Mattie, tenho fome. No comi nada e estou morrendo de fome! Mattie suspirou chateada e levantou os olhos para o cu. Senti-me aliviada quando vi que o moo estava mais assustado que outra coisa. Mattie o conduziu a cabana e eu voltei lentamente para o abrigo. Os dois homens me
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ignoraram. Derek havia controlado sua fria. Embora estivesse segura de que ainda fervia por dentro, por fora parecia de gelo, um gelo que assustava ainda mais que sua violenta fria desatada. No h nada mais emocionante que uma caada de negros dizia Randolph. algo que eu adoro. Suponho que ter ouvido que faz um tempo escaparam dois de meus negros. A esses dois nunca os encontramos; mas um dos homens de McKay escapou no faz mais de um ms. Isso sim foi uma caada! Levou-nos dois dias inteiros. Apanharam-lhe? Finalmente lhe encontramos escondido em um bosque a no mais de trinta quilmetros da plantao. Teria que lhe haver visto deslizando-se a quatro patas, tratando de esconder-se em uns matagais. Quando lhe vimos soltamos os ces. No imagina o divertido que foi! Randolph sacudiu a cabea e sorria enquanto lembrava. Vai necessitar ajuda, Hawke seguiu dizendo. Enquanto voc interroga aos outros negros, eu vou reunir alguns de meus homens. Alegrarose de poder colaborar. Uma boa caada os excita tanto como a mim. Perseguiremos a estes dois a cavalo. Com um pouco de sorte os apanharemos antes que baixe o sol. Quanto demorar para voltar? Perto de uma hora. Vou passar pela casa de McKay para que mande procurar o Johnson e ao Arnold. Tambm viro Barnett e Roberts. Prepare seu cavalo e esteja preparado para sair em uma hora. Iremos todos a procurar esses negros. Derek assentiu com a cabea. Randolph estava radiante de alegria, pensando na diverso que se aproximava.
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Comearemos indo casa de Elijah Jones. Ainda continuo pensando que ele teve algo a ver com a fuga de meus negros. Vamos registrar o lugar de cima abaixo e, se chegar sequer a cheirar um negro, eu mesmo coloco fogo a tudo! Randolph caminhou rapidamente at sua carreta e se foi. Derek ficou lhe olhando, e logo se voltou para mim. Tinha os olhos duros, decididos. Deu minha mensagem a Mattie? perguntou com voz de ao. Dentro... dentro de uns minutos estaro todos em suas cabanas te esperando. O que disse Caleb? No sabia nada. Adam lhe surpreendeu por trs. Nem sequer chegou a ver o que aconteceu. Derek... titubeei enquanto tratava de reunir foras. O que acontece? Tem que ir busc-los? Tenho que fazer isso respondeu secamente. No obteve nenhuma informao dos escravos. Ningum havia visto nem ouvido nada. Fez com que todos voltassem para suas tarefas, ordenou a um dos homens que selasse o cavalo marrom e entrou na casa para trocar de roupa. Esperei-o de fora, de p debaixo um de os carvalhos, enquanto olhava como o sol e as sombras desenhavam estranhas e cambiantes forma sobre a terra. Sentia-me muito desventurada. Derek voltou aos poucos minutos. Usava as botas negras e a cala e a jaqueta de veludo cotel azul, velhos j pelo uso. Seu rosto parecia de pedra enquanto a grandes passos cruzava o ptio para mim. Deixo-te a cargo de tudo em minha ausncia me informou. Falou secamente. No sei quanto vou demorar, talvez um dia, talvez inclusive dois
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ou trs. Suponho que poder se arrumar s. Assenti com a cabea. Sem adicionar nada mais se dirigiu para os estbulos. Ouvi os cascos dos cavalos que golpeavam contra o caminho frente casa. Derek montou no seu e se afastou galopando para reunir-se com os outros plantadores. Ouvi que todos riam, e tambm ouvi as fortes vozes daqueles homens. Logo partiram. Mattie cruzou pesadamente o ptio para vir falar comigo. A bandagem que utilizava fazia que cada passo fosse um grande esforo para ela. Tinha a pele brilhante e mida e levava o velho e descolorido vestido azul de algodo. Quando chegou at onde eu estava, debaixo da rvore, vi o olhar de preocupao naqueles aveludados olhos marrons. Foi-se lhe disse. No sabe quando voltar. Voc entre e descansa um pouco, querida. J fez bastante. De momento no pode fazer nada mais. Mas estou to preocupada... Pelos negros? No se preocupe. Elijah Jones j deve hav-los colocado a salvo. Esses homens vo gritar e a dar alaridos e vo se divertir, mas no vo encontr-los. Cassie e Adam esto a salvo. Assim o espero, Mattie. No tem por que se inquietar, querida. Mattie tinha razo, claro, mas estive inquieta todo esse dia, e o seguinte. Rezava para que Elijah Jones fizesse todo o que devia fazer, rezava para que Adam e Cassie estivessem realmente a salvo. manh do terceiro dia Derek ainda no havia voltado, e comecei a me sentir aliviada. Se tivessem que encontr-los j o deveriam ter feito, disse a mim mesma. Tinha o pressentimento de que Derek voltaria essa mesma tarde. Descia o rio para tomar um longo e refrescante banho, e tambm lavar o cabelo. No me
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equivoquei. Quando retornei, ao redor das duas, eu colocado o vestido vermelho estampado com florzinhas negras que usei na feira. Ele tinha a roupa suja e enrugada. Estava tremendamente cansado; tinha o rosto srio. Compreendi em seguida que a busca havia fracassado e tive que me esforar muito para dissimular meu alvio. Derek no me disse nenhuma palavra, foi diretamente acima a se lavar e a trocar de roupa, e mais tarde o ouvi descer ao escritrio e fechar a porta detrs de si. Sabia como devia sentirse, e me doa, mas estava orgulhosa do que eu havia feito. s quatro da tarde, como ainda no havia sado do escritrio, j no pude me conter. Tinha que lhe ver, averiguar o que havia passado. Aproximei-me da porta do escritrio e chamei brandamente. Com um grito seco me disse que entrasse. Estava sentado em frente mesa, estudando cuidadosamente um monto de papis. Dava-me conta de que havia estado fazendo contas, havia espremido papis e os havia arrojado ao cho. Voltou-se para me olhar. Trs das gavetas estavam abertos, inclusive a ltima, onde estava a cigarreira. O corao deu-me um tombo quando me dei conta. Derek franziu o cenho, zangado. Evidentemente estava de muito mau humor. Vacilei, e desejei no lhe haver interrompido. O que acontece? perguntou de repente. Pensei que possivelmente tinha fome. Pensei que talvez quisesse que lhe... trouxesse algo. Muito considerado de sua parte replicou com sarcasmo. Mente, Marietta. Veio ver o que eu fazia. No verdade. Alegrar-te saber que nem sequer pudemos achar um rastro desses dois. Ningum lhes havia visto o cabelo. Finalmente compreendi que era intil e disse a Randolph e a outros que seria melhor abandonar a busca. Cassie e
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Adam j devem estar longe. Jamais vou recuper-los. Sinto muito, Derek. Ainda no posso entender Como pde Cassie romper essa porta e abrila sem que ningum a ouvisse? Como pde Adam tirar as algemas? Encontramos elas um lado do caminho, e a uns duzentos e cinqenta metros daqui. Tinham-nas aberto, e a chave esteve todo o tempo em meu bolso. No souber como pde abrir fechadura. Sacudiu a cabea e murmurou algo entre dentes. Superaremos este mau momento, Derek disse com voz serena. J encontrar alguma forma de... No seja hipcrita! interrompeu-me . Alegras-te de que se tenham escapado. No necessrio que finja! Derek... Mas no vai alegrar-se to quando vir que todos nos morremos de fome! Compreendi que seria intil tentar raciocinar com ele; estava muito nervoso e decidi sair da sala. No permitiria que seu mau humor me inquietasse e, por obstinao, negava-me a me sentir culpada. Havia trado sua confiana, era certo, e o que eu havia feito lhe conduziria a srios problemas, mas o resultado final compensava amplamente o delito cometido. Derek superaria esse mau humor e encontraria alguma maneira de salvar Shadow Oaks. Enquanto isso, dois seres humanos haviam deixado atrs a escravido e iam a caminho de uma vida livre. Estava em paz comigo mesma quando sa do salo. Era um dia caloroso, sufocante. O cu era branco-amarelado, sem rastros de azul. Os carvalhos projetavam negras sombras sobre o cho enquanto ia caminhando lentamente.
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As galinhas cacarejavam soltas pelo ptio. Pensei que Caleb havia deixado aberta outra vez a porta do galinheiro. Ele era o encarregado de que no faltasse alimento e gua, e com freqncia estava acostumado a esquecer de fechar bem a porta. Teria que repreender ao moo e lhe mandar reunir as galinhas, pois com o estado de nimo em que se encontrava Derek no era conveniente que as achasse brincando de correr livremente. Mas antes iria procurar a cesta de pssegos que estava na prateleira do armazm. Pensava preparar um bolo de frutas para o jantar. O bolo de pssegos era uma das sobremesas favoritas de Derek. Quando j estava perto do armazm ouvi um rudo estranho ao longe. Parecia o zurro de uma mula. Apenas lhe prestei ateno, pois ia pensando nos pssegos e em como prepararia o resto do jantar. Depois de comer e descansar, Derek se sentiria melhor. O armazm estava escuro, e no ar flutuavam todo tipo de aromas desagradveis. Aproximei-me da prateleira cheia de p e baixei a cesta de pssegos. Havia teias de aranhas nos cantos do teto. Fazia falta uma boa limpeza. Teria que me encarregar disso assim que pudesse. Ao, sair ouvi que algum dava um portada na casa. Derek desceu os degraus e cruzou o ptio em direo a mim. Tinha os msculos da mandbula tensos, os punhos fechados. Senti que minhas bochechas empalideciam. Um frio gelado me percorreu todo o corpo e fiquei paralisada em frente ao armazm, sem poder me mover. Ele j sabia. Havia contado o dinheiro da cigarreira e se havia dado conta de que eu havia tirado vrias libras. Tambm sabia por que. As galinhas seguiam cacarejando e se afastavam assustadas de seu caminho enquanto ele ia se aproximando a mim a grandes passos. Derek nem sequer as via. Estava plido. Compreendi que estava possudo por uma fria assassina. Deteve-se frente a
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mim. Foi voc! estalou. No... no sei do que est... No minta, Marietta! Foi voc! Voc os ajudou a escapar! Neguei com a cabea, aterrorizada. Aqueles olhos cinzas pareciam ser de fogo. Tinha os punhos apertados, os ndulos brancos. Senti que o sangue se detinha em minhas veias. A cabea me dava voltas e acreditei que ia desmaiar, mas nem sequer pude me mover. Estava petrificada, apertando entre as mos a cesta de pssegos. Derek respirou profundamente; o peito se levantou. Parecia tremer de fria, e transcorreu um momento antes que pudesse voltar a falar. Abri a cigarreira para contar o dinheiro. Faltam trinta libras. Voc a nica que sabia que guardo o dinheiro ali. Voc a nica que pode ter tirado! Derek... supliquei . Tem... tem que... Sabia. Soube em seguida! Voc os ajudou. Tinha que ter sido voc, pois de outra maneira no teriam conseguido escapar to facilmente. Cassie jamais se atreveu a entrar nesse abrigo! Olhei nos olhos dele, em silncio. Nublou-me a vista. Tive a sensao de que tudo isto no me acontecia . Eu via a cena de longe. No era real. Era um sonho, impreciso, nublado, que no pertencia realidade. Minha mente registrou de novo o relincho de uma mula, agora muito mais prximo, mas isso tambm parecia irreal, parte do sonho. Aquela noite comeou fiquei profundamente adormecida logo que terminei de jantar. Tinha tanto sono que nem sequer tirei a cala. Desmaiei-me na cama. Voc me deu algo, verdade? Pediu algum desses ps a Mattie e colocou na minha comida!
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Derek me agarrou pelos braos e me sacudiu violentamente. A cesta caiu. Os pssegos rodaram pelo cho. No assim? No assim? S... sim alcancei a dizer. Sim, verdade. Maldio, Marietta! Por que? Por que? Mattie... Mattie no teve nada a ver. Eu... disse-lhe que eu tinha problemas para dormir. Deu-me o p, mas... ela no imaginou que eu pensava... Queria se assegurar de que estivesse adormecido, e assim no poderia ouvir nada! Assenti com a cabea e me esbofeteou com tanta fora que retrocedi uns passos cambaleando, e quase me ca. No senti a dor. Atravs das lgrimas vi um homem coberto com roupas de couro que conduzia suas duas mulas pelo lado da casa, mas no prestei ateno. Tudo estava perdido. Sabia. Derek jamais iria me perdoar. Como pde me fazer uma coisa assim? Tinha a voz mais serena, mais dura, com um tom de gelo que refletia toda sua fria. Sabia que tinha que lhe vender. Sabia o importante que era para mim esse dinheiro. Maldio, Marietta, sabia. Tive que fazer respondi serenamente. Arruinaste-me. Sabe, verdade? -Derek... Arruinaste-me! O homem cruzou lentamente o ptio. Tinha o reflexo do sol nos cabelos; as franjas da jaqueta se sacudiam cada vez que puxava as rdeas para fazer avanar as mulas. Os olhos eram pardos, amistosos. Sorria alegremente. Uma
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das mulas se deteve. O homem suspirou e puxou das rdeas. A mula, ofendida, zurrou com todas suas foras. Derek se voltou, e pela primeira vez se deu conta da presena de Rawlins. -Bons tarde, amigos exclamou Rawlins . Ocorreu-me passar por aqui para ver se podia vender algo. Soltou as rdeas e se aproximou lentamente de ns. A expresso de seu rosto mudou quando viu minhas lgrimas e o olhar de Derek. Deteve-se, e nos olhou sem compreender o que acontecia. Bom... me... parece que cheguei a um mau momento disse a modo de desculpa. Acredito... acredito que ser melhor que volte mais tarde. No pode ter aparecido em melhor momento disse Derek com voz fria e dura como o ao. Derek murmurei . Derek, no... no, no pode... Ainda te interessa compr-la? perguntou Derek. Rawlins parecia de pedra. Eh, no falar a srio, verdade? Muito a srio! Paguei duas mil e cem libras por ela. Leva essa quantidade com voc? Temo que no, Hawke. O negcio no anda to bem. Mil oitocentas tudo o que tenho. Esto em um dos fardos. Muito bem, lhe vendo por mil e oitocentas. Rawlins sacudiu a cabea, sem poder compreender o que ouvia. Olhou para Hawke. Olhou-me . E depois sorriu. Sim que fez um bom negcio disse.

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SEGUNDA PARTE O caminho a Natchez XII O caminho era escarpado e irregular. De ambos os lados, fileiras de rvores ao redor de cujos troncos se enroscava o musgo que os afogava. As folhas eram verdes e marrons. As mulas avanavam pacientemente. Eu montava uma, Jeff Rawlins outra, e uma terceira vinha atrs de ns carregada com os fardos. Ele parecia muito tranqilo com respeito aos ndios, mas eu esperava em qualquer momento o ataque desses selvagens sedentos de sangue. Quase se poderia dizer que o desejava. Haviam passado quase duas semanas, e eu seguia em um estado de shock, como hipnotizada, sem nimo para nada. Tnhamos viajado muito nos ltimos dias, de sol a sol e frequentemente de noite. Havia sido fatigante, mas nenhuma s vez me queixei. J nada tinha sentido. Nada me importava. Obedecia passivamente as ordens de Rawlins, e muito rara vez falava. De um primeiro momento me havia tratado com o maior respeito, como se eu fosse uma mercadoria bela. Acampvamos de noite. Agarrava seu rifle, caava animais selvagens e os assava ao fogo. Obrigava-me a comer. Conversava alegremente, e meu silncio parecia no lhe incomodar em absoluto. No havia feito nenhum intento de deitar-se comigo. Parecia respeitar minha dor, e tolerava minha letargia e minha falta de nimo com incrvel pacincia. Eu no resultava uma companheira muito agradvel; mas Rawlins no importava. Sem perder seu bom humor, seguia conversando alegremente e parecia muito contente. Em outras circunstncias me teria parecido um
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homem encantador. Era inegvel seu poder de atrao, com essa imagem de homem simples e franco, a roupa de couro com franjas, o sorriso infantil, aqueles alegres olhos pardos. Devemos chegar estalagem de Crawley antes da noite disse-me. Que agradvel vai ser dormir em uma cama de verdade! A forma que temos passado todas estas noites, dormindo com mantas sobre o cho, no deve ter sido muito agradvel para ti. No respondi. Como se no o notasse, Rawlins continuou falando com o mesmo tom alegre. Alm disso, poder te banhar. Aposto que isso sim vai gostar. E teremos boa comida. Que alvio depois de estar sempre comendo carne de animais selvagens! A estalagem de Crawley o ltimo rescaldo de civilizao que veremos durante muito tempo. Esta era a terra de Daniel Boone. Daniel Boone? O velho Dan comeou a explorar estes lugares h uns dez anos. Esta terra pertencia aos franceses, mas a cederam aos ingleses em 63. Acredito que os ingleses vo perd-la dentro de pouco, e provvel que percam tudo a julgar pela forma em que esto as coisas no leste. A regio do Tennessee uma selva contnua, mas William Bean construiu uma cabana sobre o rio Watauga faz um ano. Imagino que logo crescer um povoado. s pessoas do leste no gostam de todas essas regras, restries e impostos que fixam os ingleses. O que querem ver-se livres de tudo isso. Prestava muito pouca ateno ao que ele dizia. Continuava lembrando aquele terrvel dia e a fria de Derek, um pesadelo que revivia uma e outra vez em minha memria. Depois que Rawlins lhe desse o dinheiro, Derek lhe havia entregado os documentos segundo os quais eu era uma escrava; desde ento
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havia ficado sem palavras a causa da dor e do golpe que representou para mim. Quase no lembrava ter recolhido as poucas coisas que tinha. Agora estvamos no caminho que ia para Natchez; em umas semanas estaramos em Nova Orleans, e Rawlins me venderia a um dos prostbulos por uma enorme soma de dinheiro. Mas no me importava. A vida se havia acabado. Sem o Derek no haveria vida para mim. Fazia vrios dias que havia me encerrado em um silncio mortal, e inclusive minha dor era algo longe, distante, uma emoo que observava objetivamente, como se fosse outra pessoa quem a estivesse sentindo. Perguntava-me se alguma vez voltaria a sentir. Alguns o chamam o caminho de Chickasaw estava dizendo Rawlins . Passaremos por Chickasaw, como j disse antes, e depois, quando chegarmos mais ao sul, entraremos na terra dos choctaws. Os ndios no costumam nos incomodar, mas vi-me em dificuldades um par de vezes. Faz coisa de um ano quase perdi o couro cabeludo. A alguns desses ndios jovens no gostam que passemos por sua terra. So muito cruis quando se zangam. Minha mula tropeou e me arrojou para frente. Aferrei s rdeas e consegui manter o equilbrio. Um bichinho cruzou o caminho frente a mim. Os pssaros cantavam alegremente. As folhas rangiam. Ao longe ouvi o rumor da gua. O cu era de um cinza azulado; o sol, uma imensa bola de fogo que irradiava calor. Ainda usava o vestido vermelho. No me havia tomado a molstia de me trocar. Estava extremamente sujo e tinha a prega descosturada. Meu cabelo era uma massa avermelhada e desordenada. Estava segura de que devia ter o rosto suja, mas nada me importava. Os ndios no, mas os ladres sim continuou dizendo Rawlins . Este caminho est infestado deles, assassinos dispostos a roubar e saquear na primeira ocasio que lhes apresenta. Cortam o pescoo de um homem com a
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maior naturalidade. Mais de um partiu de Natchez para Nashville e nunca ningum o tornou a ver. Realmente um problema, mas no se preocupe, eu vou proteger voc. No so to tontos para incomodar ao velho Rawlins. Sabem que sou mais ardiloso que eles. H muito tempo que passo por este caminho, e esses moos me conhecem de vista. Sabem que lhes convm manterem-se afastados. Ao fim de um momento sugeriu que nos detivramos uns minutos para descansar. Obediente, desmontei. Rawlins se espreguiou e se coou as costas. Sorriu. As mulas estavam sombra de uma rvore, tranquilas. Um esquilo, do galho de uma rvore, fez chiar os dentes, e um formoso pssaro vermelho cruzou o ar como uma flecha de cor. Uma densa selva nos rodeava. S o estreito caminho se recortava entre a relva, esmagada e sulcada por centenas de cascos de cavalos e rodas de carretas. Os homens que navegaram pelo Mississippi com aqueles botes voltaram rio acima por terra disse Rawlins. Assim como nasceu este caminho. Agora se converteu em um passo obrigado e todos o utilizam. Geralmente, sempre h muito trnsito: exploradores, comerciantes, colonos, senhores distinguidos, damas da alta sociedade, e qualquer que tenha que cruzar a regio. Nesta poca do ano no h tanta gente, mas suponho que antes de chegar a Natchez encontraremos alguns personagens importantes. Sacudi uma raminha que estava junto saia. Quase no prestava ateno ao que ele dizia. O que te disse ali o disse a srio. Vai ter que sair desta situao. Sei que no est precisamente contente com a forma em que aconteceu tudo, mas tampouco possvel que fique calada para sempre. Sei como se sente, mas... No tem idia de como me sinto disse com voz fria.
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Acredito que sim, nenm. No sou o tipo mais inteligente da terra, mas sei que estava apaixonada por Hawke. Um homem como ele... no sabe te valorizar. Eu, em troca... No tenho vontade de falar disso, senhor Rawlins. Tive bastante pacincia. Sou um tipo paciente, tenho o carter de um santo... mas j faz duas semanas. Vai ter que super-lo. Est arrastando a cauda como um cachorro triste. Para falar a verdade, estou comeando a cansar. Lamento se acredita que esbanjou seu dinheiro. De maneira nenhuma, no acredito isso. Vale todos e cada um dos centavos que paguei. Quando voltar a estar em forma acredito que vai valer muito mais. Estou j ansioso de ter alguns escarcus contigo. No me importa o que v passar-me. Isso o diz agora, mas logo mudar de opinio. As coisas se esquecem, sabe? Leva tempo, mas sempre se esquecem. Estou seguro de que se sentir melhor quando chegarmos estalagem e te tenha banhado e tenha comido. Ao ver que no respondia, Rawlins simplesmente se encolheu de ombros e sorriu com aquele sorriso amplo, infantil, contra o qual no se podia lutar. Tivesse querido lhe odiar, estar zangada com ele, mas no sentia nada. Era simplesmente algum que estava ali, uma parte desse mundo de sonho que existia para mim ao redor. O calor, o cansao, o desconforto de andar todo o dia a lombo de uma mula, aquela carne dura e fedorenta que ele cozinhava e me obrigava a comer. Nada disto era real, nada me fazia reagir. Bom, vejo que ainda no tem vontade de conversar amigavelmente comentou. Suponho que ser melhor seguir caminho. E seguimos andando. As mulas, cansadas, s vezes se detinham e de vez
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em quando zurravam. O caminho era escarpado, de cho duro e irregular, e se introduzia constantemente na selva. O sol comeava a baixar e derramava sua luz de prpura e ouro no cu. As rvores projetavam longas sombras no caminho. Flutuava no ar uma espcie de nvoa, uma luz cinza violcea que ia se fazendo mais espessa medida que a noite se aproximava. Rawlins cavalgava diante de mim em silncio. As franjas da jaqueta se moviam, e os ltimos raios de sol se refletiam em seus cabelos cor areia. Eu estava tremendamente cansada; no entanto, tive que cavalgar toda a noite sem protestar. Os ltimos raios de sol desapareceram. O cu se havia tingido de prpura e cinza, mas ainda no era negro. O ar se havia voltado espesso, como a nvoa. As rvores, muito juntas umas das outras, eram mais escuras, como altos sentinelas negros, e os rudos da selva pareciam amplificar-se na noite. Ouviu-se o grito apagado de um animal selvagem. Da selva chegava o rudo das folhas secas enquanto as sombras se multiplicavam. A noite caiu sobre ns. Frente a ns vi um enorme claro, e logo que pude distinguir uma casa de palha feita com troncos bicudos. Raios de luz amarelada se filtravam atravs das fendas. Ali est! exclamou Rawlins . Havia comeado a acreditar que no chegaramos. Cavalgamos at o fronte da casa de palha a e desmontamos. Rawlins deu um grito e golpeou a enorme e slida porta de carvalho. Ao pouco momento se ouviu o rudo de umas pegadas e, depois uma pequena abertura recortada na mesma porta se abriu e um par de olhos nos olhou do outro lado. voc, Eb? Sou eu, Rawlins! Abre amigo. Deixe-nos entrar. Estamos mortos de cansao e de fome. Veja se Maria nos prepara algo de comer. Vamos, o que espera!
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Rawlins? perguntou uma voz rouca. Claro que sou eu! No o v? Maldio abre a porta! Ouviu-se o rudo de algum que retirava um pesado cadeado e logo a enorme porta se abriu. Rawlins entrou, conduzindo suas duas mulas, e eu lhe segui, obstinada s rdeas da minha. Uma vez no interior, o homem fechou a grande porta e voltou a colocar o cadeado em seu lugar. Era um indivduo gigantesco, com calas de couro e uma ordinria camisa branca. Tinha o rosto aceso, os olhos escuros e srios; seu espesso cabelo avermelhado estava totalmente revolto. O que significa tudo isto? perguntou Rawlins, irritado. Achou que ramos ladres? H rumores de que os ndios andam rondando pelo lugar respondeu o homem. Maria e eu aprendemos a muito que no tem porque correr riscos inteis. Mas homem, sempre houve rumores de que os ndios estavam rondando! Nunca te vi to assustado, Eb. Tire tudo o que precisa dos fardos, Rawlins, e depois levarei as mulas ao estbulo. Pensa ficar muito tempo? Iremos pela manh respondeu Rawlins enquanto descarregava um dos fardos da mula . Tem um quarto? A melhor respondeu Crawley. Entrem e digam a Maria para lhes dar o quarto grande. Eu me encarregarei dos animais. Aquele gigante ruivo levou as mulas para os estbulos, a um lado da estalagem. Rawlins sacudiu a cabea. Estava claro que no estavam acostumados a tomar tantas precaues. Olhei a meu redor e contemplei a alta casa de palha que rodeava a estalagem, o ptio, os estbulos. Tinham
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construdo uma passarela ao longo da parte superior da casa de palha e de vez em quando havia escadas que conduziam acima. Tambm vi as estreitas aberturas pelas quais se podia disparar um rifle sem ficar exposto aos atacantes. A casa de palha estava construda ao estilo dos velhos castelos da Inglaterra, mas, em lugar de pedra, esta estava feita de rsticos troncos. Uma clida luz amarela se filtrava pelas janelas da estalagem e se pulverizava como gua sobre o cho. As galinhas cacarejavam e bicavam ao redor da estalagem, diminutos fantasmas brancos na escurido. Os cavalos relinchavam nos estbulos. Como em casa, no? comentou Rawlins . Eb e Maria tm a melhor estalagem de todo o lugar: a melhor comida, as melhores camas, todo o melhor. Aprecio muito essa boa gente. Jeff rei! Foi um alarido mais que um grito. Surpreendeu-me ver sair correndo da estalagem a uma mulher que levava uma blusa branca e uma acesa saia vermelha. A grosa trana de cabelo negro se levantava com o vento. Rawlins sorriu e abriu os braos. A mulher jogou-se sobre ele, e ele a abraou com tanta fora que deveria lhe haver afundado as costelas. Maria Crawley era quase to enorme como seu marido, to alta como Rawlins, e o duplamente robusta. Aqueles olhos negros brilharam com alegria quando deu um passo para trs para lhe ver melhor. No mudou nada! exclamou. Mas Maria, se s passaram dois meses da ltima vez que me viu! Senti sua falta disse, enquanto fazia uma careta. Cada dia parece uma eternidade. Ainda me deseja? Juro-te, Maria, que vamos ter que fazer algo a
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respeito, e logo. Se to somente pudssemos nos tirar Eb de cima... Querido, se soubesse que fala srio, amanh mesmo o envenenaria. No h nada que eu no faria para me deitar com algum como voc. A mulher sorriu e Rawlins lhe beliscou uma bochecha. Afastou-lhe a mo de um golpe, como uma moa brincalhona. Deixa j de se fazer de tonto resmungou . Um tipo como voc no saberia o que fazer com uma mulher como eu entre as mos. Quem esta que trouxe? Chama-se Marietta... Marietta Danver. A odeio expressou Maria. Odeio por principio a qualquer mulher com esse aspecto. O vestido rasgado, a rosto sujo, o cabelo todo enredado e, apesar de tudo, parece um anjo. Ol, querida. Meu nome Maria Crawley. Muito prazer lhe respondi secamente. Maria levantou as sobrancelhas, surpreendida tanto pelas palavras como pelo sotaque. Olhou Rawlins com olhos inquisitivos e ele se limitou a sorrir. A mulher voltou a me olhar e me analisou de perto. Evidentemente, estava desconcertada. Logo, sua natural cortesia impulsionou-a a sorrir, a me dar a mo e a me conduzir para a porta de entrada. Vem, querida. Est muito cansada. O que necessita um bom banho quente e uma comida como Deus manda. Suponho que Jeffrey no te deu ultimamente mais que carne de animais selvagens e milho torrado. Est preparando algo especial para comer? perguntou Rawlins enquanto nos seguia para o interior. Querido, eu sempre estou preparando algo especial para comer. Acreditaria se te dissesse que esta tarde fiz bolos de ma? Fiz esperando que voc viesse. Esta noite est quase tudo cheio... h umas doze pessoas. Mas o
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quarto grande ainda est disponvel. O quarto grande sempre est disponvel. Sou o nico tolo que paga o que vocs pedem por esse quarto. um roubo, isso o que . Lita! gritou Maria. Leve uma banheira ao quarto grande e logo v procurar gua quente. Chegou o senhor Rawlins! Por Deus, Jeff, que bom te ver. Suponho que Eb j te falou sobre os ndios. Rawlins assentiu com a cabea. Havia fechado tudo como uma caixa. Esteve olhando pela janela durante dez minutos antes de nos deixar entrar. Parece que esta vez vai a srio, Jeff. Muitos dos homens que esto aqui decidiram no seguir adiante. Tenho entendido que todo um grupo foi assassinado h apenas duas semanas. Era uma famlia que viajava em uma carreta coberta. Steve Benson encontrou-os. Tinham arrancado a todos o couro cabeludo,e ainda saa fumaa da carreta. Maria, Maria, conheo-te. Tenta me assustar para que fique um pouco mais e possa me deitar mais vezes contigo. A mim no me engana. Leve Marietta ao quarto grande, sim? Acredito que vou um momento ao botequim. Ver se a cerveja que prepara Eb est to forte como sempre. Cruzou lentamente o amplo vestbulo e abriu a porta de um empurro. Maria moveu a cabea e sorriu. Logo me fez um gesto para que a seguisse pela estreita escada. A estalagem era bastante grande e cheirava a cera, a verniz, a cerveja. Enquanto caminhvamos pelo vestbulo de acima observei que tudo estava muito limpo e arrumado, talvez para compensar o desmantelado aspecto da casa. Maria abriu uma das portas e me conduziu a uma pequena salinha de estar com cho de madeira e paredes caiadas. Uma porta aberta dava ao dormitrio.
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No grande coisa, mas o melhor que temos me informou . A maioria dos quartos no so mais que buracos de dois por dois. Espero que se sinta cmoda, querida. Estou segura de que sim. Maria fazia tudo lentamente; era evidente que no queria ir-se. Era a mulher mais enorme que havia visto em minha vida e, embora tivesse perto de cinqenta anos, devia ter sido uma mulher muito bonita. Aquele rosto gordinho, quebrado, ainda tinha rastros de uma linda juventude: a boca pequena e vermelha como uma cereja, os olhos escuros e quentes, que refletiam seu carter jovial. Voc no igual s outras disse finalmente. Dei-me conta em seguida, inclusive antes que falasse. As outras que trouxe, s vezes duas ou trs de uma vez, tinham um aspecto simples, descarado. Voc diferente. Suponho... suponho que me diz isso como um elogio. Claro. seu amante? Sou uma escrava, comprada. Perteno-lhe, sim, mas no sou sua amante. Acredito que essa sua desgraa, querida. A mulher que apanhe Jeff Rawlins vai ser muito afortunada. Gostamos muito dele e no me importa lhe dizer isso No h muitos como ele. simples e torpe, certo, e mais cruel que o leopardo quando se zanga, mas tem um corao de ouro. Ah, sim? No acredite em quem te diga outra coisa, querida. Se de verdade um modelo de virtudes, por que se dedica ao trfico de brancas? Trfico de brancas! Jeff? Tolices! Ah, sim! Leva mulheres desde Carolina
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at Nova Orleans, isso sim. Compra-as nos leiles, vende-as e obtm amplos lucros, mas faz um favor. Em vez de trabalhar como bestas em alguma fazenda, vivem com grandes luxos, usam vestidos de seda e as pagam muito bem pelo que fazem. E as mulheres que ele compra, querida, no so virgens imaculadas. A maioria percorria as ruas desde muito pequenas. No h uma s que no lhe tenha agradecido... Maria deixou de falar repentinamente quando uma jovenzinha entrou no quarto trazendo um enorme barril de madeira. Colocou no centro de um velho tapete de vivas cores que cobria quase todo o piso. Era uma moa de no mais de dezesseis anos, esbelta, de traos formosos e doces olhos azuis. O suave cabelo castanho lhe caa sobre os ombros como uma cascata de luz. Estava descala e usava um velho vestido de algodo rosa com florzinhas azuis, quase da mesma cor de seus olhos. Esta Lita disse Maria. Lita, esta a senhorita Danver, uma amiga de Jeff. A moa sorriu. Ol timidamente. Devolvi-lhe o sorriso. Era uma moa linda, frgil, tenra, tremendamente jovem. Desceu a vista e saiu correndo do quarto. O suave cabelo castanho lhe saltava sobre os ombros. Lita tambm tem motivos para estar agradecida ao Jeff continuou dizendo Maria. Tem dezesseis anos; treze tinha quando Jeff a trouxe aqui. Faz trs anos, ela e sua famlia viajavam a caminho de Natchez. Os chicasaw lhes atacaram, mataram seus pais e a seu irmozinho, e a fizeram prisioneira. Um grupo de homens se dedicaram busca dos autores do massacre, mas ao fim de uma semana perderam todas as esperanas de encontrar menina e, alm
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disso, acreditaram que de todos modos j devia estar morta. Abandonaram a busca todos, menos Jeff Rawlins. No; ele continuou procurando os ndios sem ajuda de ningum. Levou dois meses e meio, mas ao fim os encontrou. Havia meia dzia de ndios renegados que se haviam separado da tribo. Jeff resgatou menina, e para faz-lo teve que matar a trs dos selvagens. Que valente! E no a levou a nenhum prostbulo, querida. Trouxe-a aqui, comigo e com o Eb, e nos pediu que a cuidssemos. Teria que ter visto como se comportava com ela. Manso como um cordeiro, falando com doura, lhe dizendo que nada tinha que temer. Se o tivesse visto... Maria sacudiu a cabea. Aqueles olhos escuros mostraram-se pensativos enquanto lembrava a cena. A moa voltou a entrar no quarto trazendo duas enormes panelas de gua fervendo. Voltou a me sorrir timidamente enquanto jogava a gua no barril. Parecia incrvel que uma criatura to suave, to delicada, tivesse estado em mos de selvagens durante quase trs meses. Devia ter suportado horrores, mas no tinham deixado nenhuma marca visvel. A moa parecia irradiar felicidade e uma paz absoluta. Agarrou as panelas vazias e voltou a sair. Maria suspirou. Jeff Rawlins um homem muito bom, no se esquea. No sei que planos tem para ti, mas poderia apostar que, quaisquer que sejam esses planos, so os melhores. um patife, estou de acordo, mas no tem nada de cruel. Saiu do quarto e me surpreendi ao comprovar que aquele silncio no qual havia me encerrado comeava a romper-se. Lita e sua histria tinham me emocionado, e quase sem me dar conta descobri que admirava Jeff Rawlins
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pelo que havia feito. Quantos homens teriam arriscado a vida por uma menina que todos outros j davam por morta? Comeava a v-lo sob uma nova luz. Dava-me conta de que Maria falava muito a seu favor, e nem sequer por um momento aceitei a verso que ela me dava sobre o horrvel comrcio; entretanto, compreendi que sempre h algo de bom em um ser humano. Indubitavelmente Rawlins tinha muitas qualidades que lhe redimiam. A histria de Lita era uma prova evidente. A moa voltou com outra panela de gua, sabo, uma enorme toalha branca e o fardo que Rawlins havia descarregado da mula. Deixou todas as coisas em uma cadeira e jogou a gua no barril. Estava cheio at mais da metade; a gua fumegava. Seu banho est preparado disse Lita. Se necessitar alguma outra coisa, s tem que me chamar. Agradeo, Lita. Est ainda abaixo o senhor Rawlins? Lita assentiu com a cabea. Deu-me o fardo, e me disse que sua roupa estava dentro. Suponho que ficar um bom momento abaixo, no botequim, conversando com o Eb e os outros homens... Os olhos pareciam lhe brilhar com um fulgor especial quando falava dele. Gosta muito, verdade? perguntei-lhe. A pergunta pareceu surpreend-la. Amo-lhe disse, como todos. Logo a moa saiu do quarto e fechou a porta. A gua estava muito quente, assim decidi esperar no dormitrio que se esfriasse um pouco. Era um quarto pequeno, com teto baixo e inclinado. Apenas havia lugar para a cama, coberta com uma manta feita mo, e para a penteadeira, o espelho manchado pela
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umidade, opaco, que estava pendurado na parede. Se estes eram os melhores quartos da estalagem, pensei, os demais deviam ser realmente pequenos. Era evidente que todos os mveis tinham sido construdos em casa por Crawley; a colcha e o velho tapete que havia no outro quarto eram, sem lugar a dvida, produto do trabalho manual de Maria. No entanto, tudo tinha um encanto especial, uma clida e acolhedora atmosfera caseira. Contemplei-me no espelho e me invadiu uma profunda decepo. Tinha o rosto sujo, o cabelo completamente enredado. No podia acreditar que eu mesma tivesse chegado a um estado tal de abandono. Mas algo despertou em mim enquanto estava ali de p: uma firme vontade de sobreviver, de triunfar. Os ltimos vestgios daquele silncio no qual havia me encerrado foram desaparecendo lentamente. Jamais voltaria a ver Derek. Sem piedade, havia me arrojado s mos de um homem que j sabia que iria me vender a um prostbulo. E eu me havia rendido, havia aceitado meu destino com humilde obedincia, sem me importar com o que me passasse. Como pude ter sido to passiva? Senti que algo aumentava dentro de meu ser, e soube ento que ia lutar. At esse momento me havia sentido acovardada, destruda moral e sentimentalmente pelo que havia acontecido. Mas isso agora ficava para trs. Jamais poderia superar o que havia passado, jamais conseguiria esquecer Derek Hawke e o que me havia feito, mas tampouco conseguiria deixar de lhe amar. Mas no estava disposta a seguir me rendendo, ia lutar. Pela primeira vez em duas semanas me sentia viva, como se um milagre me fizesse reviver. Talvez fosse s o contraste com aquela letargia que havia me aprisionado at ento, mas era como se cada uma das fibras de meu ser vibrasse cheia de vida. Jamais me havia sentido to forte, to decidida.
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Voltei para a sala de estar, abri o fardo e tirei a blusa de camponesa italiana e a saia cor marrom que usei no dia do leilo que to longe me parecia. Coloquei a roupa sobre a cadeira, despi-me, agarrei o sabo e me meti no enorme barril. Resultava extremamente incmodo, mas havia suficiente lugar para sentar-se se encolhia as pernas. A gua estava deliciosa, morna; parecia entrar em mim, me relaxava e parecia levar consigo toda a tenso, as preocupaes. Banhei-me profundamente e lavei o cabelo. Embebedei-me com aquela sensao, a abundante espuma, o doce perfume de lils do sabo que parecia alagar o quarto. Todo meu corpo irradiava limpeza enquanto o enxaguava e deixava que a gua morna percorresse os ombros e os seios. Fazia j quase meia hora que estava a dentro, e me dispunha a sair quando algum abriu a porta. Lenta e naturalmente, Jeff Rawlins entrou no quarto e arqueou uma sobrancelha ao me ver no barril, com os braos cruzados sobre os seios. Logo sorriu e fechou a porta atrs dele. J tem melhor aspecto comentou. Devi ter fechado a porta com chave! Teria derrubado. um prazer te olhar. Nunca em minha vida havia visto tanta carne molhada. D-me vontade de ver mais. Vai se ficar a de p? No. Acredito que vou dar a toalha. Quer que te ajude se secar? um... Ardem-lhe as bochechas. Tem os olhos acesos de furor, cheios de fogo. No sabe quanto me alegro disso, querida. Pensei que teria que tomar severas medidas para te fazer sair desse... Me d a toalha!
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Sim, senhora. Aqui a tem. Desafiante, levantei-me e sa do barril. Rawlins no deixava de me olhar; os quentes olhos lhe danavam de prazer, e aquele radiante sorriso ainda se desenhava na larga boca de lbios rosados. Quis apag-lo com uma bofetada. Estava de p no velho tapete, jorrando, e me envolvi com a toalha. Acredito que eu tambm me vou banhar comentou. uma lstima desperdiar toda essa gua. Como queira! Atirei o sabo no barril e agarrei a saia e a blusa que havia deixado sobre a cadeira. No faz-lo, a toalha se desatou e quase se deslizou at o cho antes que pudesse segur-la. Rawlins emitiu uma gargalhada e logo comeou a tirar o colete de couro. Rapidamente entrei no dormitrio e o pnico me invadiu ao ver que no havia porta de separao entre os dois quartos. Tambm descobri que havia me esquecido a angua no fardo. As bochechas ainda me ardiam, mas, embora fosse absurdo, o furor resultava quase agradvel. Qualquer coisa era melhor que aquela letargia na qual havia estado sumida. Ouviu-se o fresco som da gua quando Rawlins se introduziu no barril. Titubeei por um momento, e logo, depois de me assegurar de que a toalha estivesse firme e segura a meu redor, voltei para a sala de estar. Rawlins estava dentro da tina, esfregando-se com fora todo o corpo. Tinha o cabelo completamente empapado e esmagado contra a cabea. V-lo assim me fez pensar em um alegre cachorrinho brincando na gua, e, muito a meu pesar, em meus lbios quase se desenhou um sorriso. Voltei a abrir o fardo e tirei a angua que necessitava. Rawlins chiou quando o sabo lhe escorregou da mo e, rodando, chegou at o outro extremo do quarto. Maldio! Seja boa. Alcance-me o sabo.
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V busc-lo voc! respondi-lhe secamente. Seriamente quer que v busc-lo eu? Quer que me levante e...? No! Eu o alcano. Sorriu quando o peguei. Por que sentia esta espcie de carinho por este homem? Tinha todos os motivos do mundo para lhe odiar. Por que senti desejos de lhe devolver aquele sorriso e lhe afastar da testa essas midas mechas? Tinha inteno de me vender a um prostbulo em Nova Orleans. Apesar de seu trato to agradvel, apesar de seu atrativo, era meu inimigo. No devia esquec-lo. Devia lembr-lo em todo momento. Se me deixasse levar por sua atrao, cometeria um engano fatal. Rawlins me olhou com esses alegres e irresistveis olhos. No sei o que aconteceu disse, no sei o que te fez voltar vida, mas seriamente me alegro de ver que est bem outra vez. As mulheres submissas me aborrecem. Tenho o pressentimento de que j no vou estar to aborrecido. Tenho fome, senhor Rawlins. Sugiro que se d pressa com o banho para que possamos ir abaixo e comer. Muito bem disse. S vou demorar uns minutos. Deixei-o para que terminasse de banhar-se e voltei para dormitrio. Fiquei de p longe da entrada e me esfreguei todo o corpo com a toalha; depois o cabelo, at que o sequei quase completamente. Enquanto me vestia, ouvi que ele saa do barril. Cantarolava uma alegre melodia; sentia-se imensamente feliz. Eh ! gritou. Necessito essa toalha. A levei, e tambm fui procurar meus sapatos. Est molhada protestou.
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Lamento. Ter que arrumar-se com essa. Que falta de considerao! murmurou entre dentes. Levantou-se, saiu do barril e jorrou gua por tudo o tapete. Voltei rapidamente para o dormitrio e me pus os sapatos. Encontrei uma velha escova sobre a mesa da penteadeira. Sentei-me em frente ao espelho e comecei a escovar o cabelo. Logo estava quase seco, suave, vaporoso e maravilhosamente limpo. Ainda sentia dentro de mim aquele resplendor que havia sentido antes. A pena, a desolao, no me tinham abandonado, mas estavam contidas, aprisionadas em um canto de minha alma. J no estava disposta a permitir que me fizessem sentir desamparada. Rawlins se aproximou do oco da porta e se virou para me olhar. Havia amarrado torpemente a toalha ao redor da cintura. E lhe ver assim me fazia lembrar a imagem dos antigos gladiadores romanos. Tinha um fsico estupendo, fino e musculoso, que irradiava virilidade e uma franca segurana, como os gladiadores antes de fazer sua entrada na areia. Alegre, audaz, sorriame enquanto as midas mechas, jorrando, o cobriam a cabea como um casco. Deixei a escova sobre a mesa, levantei-me e lhe olhei com olhos serenos. Vim para te dizer que j quase estou pronto disse simplesmente. S me falta me pr um par de calas limpas. Por que fica me olhando assim, Marietta? Bom... ningum nos obriga a ir abaixo para jantar...Dirigiu o olhar para a cama. Acredito que ser melhor descer disse friamente. Sem perder o bom humor, Rawlins se encolheu os ombros e voltou sala de estar para vestir a cala de couro idnticas a que usava antes, mas mais limpos. Em lugar de botas calou um par de mocassins de couro. Enquanto descamos ao botequim, parecia to alegre e eufrico como um estudante de
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Oxford que anda solto pela cidade com um punhado de dinheiro. Tinha o cabelo mido ainda e seus olhos eram alegres enquanto me conduzia por aquele botequim escuro, cheio de fumaa. Havia mais de uma dzia de homens de simples aspecto ao redor das mesas, e todos nos observaram com inveja quando Rawlins me conduziu at uma mesa em um canto. Eh, Rawlins! gritou um deles. No anda com vontade de vender? Nem sonhando respondeu . Esta especial. Voc a reserva para ti? mais inteligente do que parece, Benson. A prpria Maria nos serviu uma comida deliciosa: presunto curado com acar, po quente, batatas e verduras. Estava faminta e comi com prazer, igual a Rawlins. Ele bebia cerveja de um copo de lato, e eu me perguntava quanto haveria bebido j antes de subir ao quarto, que quantidade de lcool haveria naquele alegre bom humor. Ao terminar, Maria nos trouxe um bolo de mas quente com creme, e Rawlins se levantou de um salto para abra-la com fora enquanto lhe dizia que esse era sua sobremesa preferida e que ela era um anjo. Mara se ruborizou de prazer, com uma modstia que resultava infantil ao ver seu grande tamanho. Depois de terminar a sobremesa, Eb Crawley veio sentar um momento conosco. Aquele rosto aceso por natureza estava srio enquanto ele tomava o copo de cerveja que sua esposa lhe havia trazido. Outro para mim tambm pediu Rawlins. J tomaste o bastante, homem. No vai poder subir a escada! Deixa de me dar ordens, Maria, e me traga a cerveja. Maria se foi, e sua saia vermelha ia varrendo o cho enquanto ela caminhava. Os olhos de seu marido estavam cheios de preocupao quando
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perguntou-nos se pensvamos partir pela manh. No vejo por que no respondeu Rawlins. Demnios! Sempre houve rumores de sublevaes ndias. No digo que no tenham assassinado a essa famlia e queimado sua carreta, mas provavelmente s se tratava de uns poucos selvagens que deram rdea solta aos brios de sua juventude. O mais provvel que j no permaneam na zona. Maria apoiou bruscamente sobre a mesa, frente a Rawlin, o copo de lato, e ao faz-lo derrubou a espuma da cerveja pela beirada. Rawlins a olhou com um gesto mal-humorado e logo levou o copo aos lbios. Se tivesse medo dos ndios no teria me atrevido a passar por este caminho a primeira vez que o fiz seguiu dizendo. Tenho dois bons rifles, e tambm uma pistola, e pelos arredores no h quem atira melhor que eu. Seja como voc quiser, mas acredito que deveria repensar. Aqui h todo um grupo de homens que esto tentando tomar as coisas com calma, esperando que todo se apazige antes de prosseguir sua viagem. No se trata s dos ndios, Jeff. Parece que os Brennan voltaram para o ataque. Diz-se que tenderam uma emboscada a um par de caadores a no mais de cinqenta quilmetros daqui. Mataram aos dois. Quer dizer que esses dois abutres andam soltos outra vez? Acreditava que algum j lhes havia atravessado o crebro com uma bala. Sabia que Jim havia sado do crcere, mas supus que Billy estava encerrado em Natchez. Escapou. O irmo lhe ajudou. Mataram ao carcereiro, e tambm dispararam a outro homem. No acredito que haja coisa pior que os Brennan. Se me deixassem escolher entre perseguir um bando de Chickasaw ou aos irmos Brennan, fico com os ndios toda a vida. No teve uma briga com esses dois faz um par de anos?
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Claro que sim. A Billy dei uma surra da que ainda deve lembrar-se, e a Jim coloquei uma bala no ombro. Eu adoraria poder terminar devidamente a obra que comecei. o lixo como eles que d to m fama a este caminho. Eb Crawley franziu o cenho, evidentemente aborrecido. Se fosse s sobre voc, diria para ir adiante! V a que lhe arranquem o couro cabeludo ou lhe coloquem uma bala no corpo, mas... diabos, Jeff, tem que pensar na garota! No ir querer correr riscos com ela. Se os Brennan a agarrarem... No vo agarrara respondeu Rawlins depois de terminar sua cerveja. Apoiou de um golpe o copo na mesa e se levantou com esforo. No sei que te passa, Eb. Fala como um jovenzinho assustado, e um dos seres mais vis que existem sobre a terra. No algo que deva tomar em brincadeira, Jeff. Estes dois tipos... J me cansei que falar disso lhe interrompeu Rawlins. Vamos, Marietta, subamos. Agarrou-me pela mo e me deu um puxo que me fez levantar. Era evidente que o lcool lhe havia subido cabea. Caminhava com passo ligeiramente vacilante quando abandonamos o botequim, e enquanto subamos a escada tropeou e se golpeou contra a parede. Quando chegamos ao vestbulo de cima, me rodeou os ombros com um brao e apoiou todo seu peso em mim enquanto amos caminhando. Logo que entramos na sala de estar, deixou-se cair na cadeira. O lcool lhe havia afetado, mas ainda estava bastante alegre. Vi que tinham retirado o barril e tambm a roupa suja. Lita vai lavar tudo me explicou quando lhe perguntei. E ter tudo engomado e preparado quando formos pela manh. Sempre me lava as calas e me devolve com aroma de novo.
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Muito atento de sua parte. Lita uma moa excelente. Uma vez lhe fiz um favor. Esta sua maneira de me pagar. A propsito, suponho que todos esses contos no lhe deixaram nervosa. Refiro-me a todas essas tolices sobre os Brennan e os ndios. No... no muito, mas o senhor Crawley parecia... Eb sempre monta um escndalo por nada. No tem por que preocuparse, nenm. Faz anos que fao este caminho e o conheo palmo a palmo. No h ningum mais seguro para te levar a Natchez que eu. S te peo que esquea todas essas tolices, ouve-me? No vale a pena que pense nisso. Tentarei disse. Acredito que agora me vou deitar. V cama. Eu vou sentar-me um momento aqui enquanto fumo um charuto. Pensa ficar para dormir aqui? Pode estar segura de que no vou dormir no vestbulo, mas no se preocupe. Se deite. Entrei no dormitrio, apaguei o abajur e me despi na escurido. Tnues raios de luz procedentes do outro quarto filtravam-se pelo oco da entrada e deixavam o resto do quarto em uma espessa nvoa azul. A janela estava aberta, e entrava uma fresca brisa. Chegava-me o aroma do charuto que estava fumando Rawlins. Completamente nua, tombei-me na cama e me tampei. Os speros lenis de linho estavam frescos e limpos, com aroma de sabo. Senti uma espcie de medo. At esse momento Rawlins no havia feito nenhum intento fazer amor, mas, por outra parte, jamais tnhamos compartilhado uma cama. Possivelmente ocorreu um quarto de hora antes que ele entrasse no quarto. Apoiou um ombro contra o marco da porta e me olhou
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com olhos pensativos. Aferrei-me nervosa aos lenis enquanto lhe olhava. Rawlins se deu conta. Sorriu timidamente. No fique nervosa, querida. No vou fazer nada que voc no queira. Tirou o colete de couro e o jogou sobre a cadeira. Tirou os mocassins e de um chute os enviou ao outro lado do quarto. No vai apagar o abajur? perguntei com voz tensa. Acredito que ser melhor que apague, se me pedir isso assim. Foi at o outro quarto. Ao fim de um momento s houve escurido. Ouvilhe entrar no dormitrio, ouvi-lhe tirar com dificuldade as perneiras de couro. Plidos raios de luz se filtravam pela janela e conferiam um ligeiro resplendor de prata ao quarto. Quase no pude distinguir seu corpo nu enquanto colocava as perneiras a um lado da cadeira. Depois suspirou profundamente e se meteu na cama, a meu lado. As molas rangeram. O colcho se afundou com seu peso, e rodei at seu lado. Rapidamente voltei para meu lugar, mas sua perna seguia tocando a minha. Sentia seu calor, o aroma de seu corpo, seu suor, a cerveja. Est cmoda e bem tampada? perguntou. Estou... estou quase dormindo. agradvel estar em uma cama de verdade, no? No lhe respondi. Era plenamente consciente de sua proximidade e, a meu pesar, sentia sensaes conhecidas. Perturbada, tentei pr minha mente em branco, tentei de ignorar aquele corpo masculino tendido a meu lado, mas me resultava impossvel. Lembrei aquele beijo junto carreta no dia da feira. Lembrei a vertigem e o prazer que senti quando seus braos me rodearam e seus lbios aprisionaram meus e me fizeram gozar. Nesse momento pensei que estava enganando a Derek porque outro homem havia sido capaz de despertar em mim as sensaes que Rawlins havia despertado.
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Fazia muito que desejava este momento disse Rawlins. Jeff, eu... No quis tomar pela fora antes seguiu dizendo sem me deixar falar . Pensei que seria melhor esperar a que superasse esse momento. Sei que esteve sofrendo pelo Hawke, e estive disposto a respeitar sua dor. Por favor, no. Por favor... Sei que Hawke significava muito para ti, nenm. Suponho que tivesse preferido morrer quando te vendeu como o fez, em um momento de furor. Mas j tudo ocorreu e est esquecido. Eu te farei esquecer Hawke, prometo-lhe isso. Mudou de posio, agarrou-me em seus braos e cobriu minha boca com a sua. Foi um beijo longo, interminvel. Abraava-me sem me apertar, saboreando aquele beijo. Com uma mo me acariciava os seios, e senti que a cabea me dava voltas. Olhou-me nos olhos, sorrindo satisfeito, e comeou a me acariciar tenra e brandamente com a ponta dos dedos. Um homem como Hawke... no sabe apreciar uma mulher como voc. Eu, em troca, acredito que te apreciei desde o primeiro momento em que lhe vi. Jeff... E logo se deitou sobre mim como se eu fosse um travesseiro e voltou a me beijar meigamente, e, quase sem me dar conta, me abracei a ele e o atra para mim. Voltei a sentir as sensaes que pensei que jamais poderia voltar a sentir. Rawlins me penetrou lentamente, saboreando a cada segundo, saboreando cada sensao, usando meu corpo como um grande msico usaria um prezado instrumento, com ternura. Senti que flutuava no ar, e ondas de xtase me afastavam mais e mais do mundo da razo. Esqueci de Derek, esqueci tudo
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menos o homem que estava em cima de mim neste momento. Agitou-se em um tremor e afundou os dentes na tenra carne de meu ombro; afoguei um grito e lhe abracei com todas minhas foras enquanto entrava em um paraso de prazeres que jamais havia conhecido at ento.

XIII J havia cado a tarde, dois dias depois de que houvssemos partido da estalagem de Crawley, e eu j estava exausta. Tnhamos cavalgado todo o dia e s nos tnhamos detido para almoar. Havia chegado a odiar a Jenny, minha mula. Durante o dia se havia detido vrias vezes, uma delas em meio de um pequeno arroio que estvamos cruzando. Quase simultaneamente eu me ca e aterrissei na gua. Salpiquei para todos lados. O nico que resultou machucado foi meu orgulho, e as abertas gargalhadas de Rawlins no me tinham ajudado no mnimo. Fazia um calor incrvel. Estvamos cavalgando em meio de uma verdadeira selva, e o caminho ficava muito mais desigual que antes. Estou cansada! protestei. Nunca ser uma verdadeira exploradora respondeu em tom de burla. No tenho nenhuma inteno de ser uma exploradora. Quer que te mime verdade? Se nos detivramos cada vez que se sente cansada, nunca chegaramos a Natchez. Jeff, digo-o a srio. Estou exausta. Continue cavalgando um pouquinho mais me disse com doura. Logo nos deteremos para descansar. Suspirei profundamente e cravei os joelhos nos flancos de Jenny para que seguisse adiante. Tinha a blusa empapada de suor e a saia recolhida sobre os
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joelhos. Um enxame de insetos apareceu zumbindo no ar perto de ns. Tive que espantar um que havia posado em meu brao. O sol ardia como um fogo, filtrava-se pelas espessas copas das rvores e me queimava a pele. A estalagem de Crawley parecia um paraso longnquo. Rawlins cavalgava diante de mim, conduzindo a terceira mula, e eu no me atrevia a me atrasar muito. Esta terra selvagem, coberta de vegetao, aterrorizava-me mais que qualquer outra coisa que tivesse visto em minha vida, e, alm disso, no podia esquecer tudo o que havia ouvido sobre os ndios. O caminho seguia atravs de espessos bosques; s vezes parecia desaparecer por completo, e quase no podia denominar-se o caminho. Embora Jeff me assegurasse que este caminho era a rota obrigatria atravs da selva, no nos tnhamos cruzado com ningum. Este territrio havia sido outorgado aos ingleses depois da guerra com os franceses e com os ndios. Jeff havia me contado uma infinidade de relatos sobre aquele conflito; a maioria deles descreviam hordas de ferozes selvagens, mas eu ainda no compreendia por que algum poderia estar interessado nestas terras. Embora fosse certo que tinham um majestoso esplendor, eram muito extensas, muito selvagens. Ao menos Carolina estava parcialmente civilizada, com numerosas fazendas, plantaes e povoados; Charles Town havia se convertido em um porto importante. Ao lembrar tudo isso senti a dor de uma punhalada e tentei afastar de minha mente tudo o que lembrava Carolina. Jurei que jamais voltaria a pensar no passado. Isso havia ficado atrs. Minha vida havia tomado outro rumo, e agora tudo o que me importava era sobreviver. Estava decidida a sobreviver, e no acabaria meus dias em um prostbulo de Nova Orleans. J estava pensando em fugir. obvio, agora no podia sequer pensar nisso. Aonde iria? Mas assim que tivssemos cruzado esta selva, assim que
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tivssemos chegado por fim civilizao, primeira ocasio que me apresentasse escaparia de Rawlins, e, de algum jeito, tentaria refazer minha vida no territrio francs e espanhol. Enquanto isso, no podia fazer mais que ficar a seu lado at que toda esta selva ficasse atrs. Se no havia mais remdio que cruzar esta bendita terra, no me ocorria pensar em um melhor companheiro de viagem. Por um lado, confiava em sua capacidade de nos fazer chegar civilizao a salvo, e, por outro, no cabia duvida de que era um homem atraente e conversador, que sempre contava incrveis aventuras de suas faanhas e das de Daniel Boone. Boone, um dos primeiros exploradores da regio, era sem lugar a dvidas, um de seus heris preferidos. Podia estar cansada, incmoda e muitas vezes zangada, mas com Jeff Rawlins jamais podia me aborrecer. Alm disso, estava o aspecto fsico. Realmente sabia fazer amor, no podia negar. Inclusive sobre as mantas e no cho irregular fazia amor como ningum, e me entregava a ele com prazer. Tudo formava parte de meu plano. Quando chegssemos civilizao estaria completamente seguro de mim, seguro de que no poderia seguir sem ele, e certamente se despreocuparia mais, deixaria de me vigiar to de perto. E isso me ajudaria a escapar. Essa era a justificativa que dava a mim mesma, mas o fato era que quando fazamos amor eu desfrutava tanto como ele. O sangue de minha me? Talvez; mas isso no me importava muito. A selva no era o lugar mais indicado para ficar a pensando na moral. Fazia j um bom trecho que o caminho subia, e logo nos achamos no topo de um monte; o caminho descia serpenteando em frente a ns. Jeff se deteve, e eu conduzi Jenny at seu lado. Ante nossos olhos se desdobrava um panorama maravilhoso. Em um fundo de cu celeste, alagado de sol,
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recortavam-se os topos de longnquas montanhas, tintas de um cinza violceo, e as ladeiras, cobertas de rvores, eram uma trama de verdes e marrons. Abaixo havia um arroio, com fascas de azul e prata, que se fazia visvel para esconder-se depois, detrs das rvores. A terra mesma tinha uma cor parda avermelhada. Tudo era de uma beleza incrvel. Percebia o que Jeff sentia. Ele amava esta terra. Este era seu lar. Formava parte dele. formoso, verdade? disse com voz serena. muito bonito. Se voc gosta da selva adicionei. Algum dia ser tudo nosso. Nosso? Vai pertencer a ns... o povo. Ns vamos conquist-la. Os franceses, os ingleses, todos esses polticos com suas concesses e escrituras... vo ter que recolher todos seus papis e voltar-se para casa. Voc no se considera ingls? Claro que no! Os meus pais sim, eram. Instalaram-se em Virginia quinze anos antes que eu nascesse. Eu nasci ali, nas colnias norteamericanas. Sou norte-americano. Assim nos chamam os ingleses, muitas vezes com desprezo. Se as coisas seguirem como em Boston e na Filadlfia e todos estes lugares, os soldados ingleses no nos vo olhar com tanto desprezo. Acredito que os norte-americanos vo lhes dar. Isso soa a traio disse. Pode ser respondeu sem zangar-se. A mim a poltica e tudo isso no me importa no mnimo. Eu vivo em qualquer lugar em que me encontre. Territrio ingls, francs, espanhol, d no mesmo. Mas ouo o que se diz. As pessoas do norte esto se cansando, esto fartos de ser sditos de um rei longnquo que, alm de tudo no est em suas cabais.
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verdade que o rei George estava acostumado a ser s vezes um pouco louco. Todos sabiam. Dizia-se que ficava praticando cordialmente com os carvalhos, e dizia que lhe respondiam. Passava longos perodos de tempo encerrado; contudo, seguia sendo nosso monarca. Eu sentia uma lealdade absoluta por minha terra, o qual resultava surpreendente depois de minha experincia com o sistema legal ingls. Entretanto, aqui, em meio desta imensa selva, todo o demais parecia longnquo, sem importncia. Aos homens como Jeff preocupava-lhes mais a vida que as leis, e o que acontecia na Inglaterra e nas colnias do Leste no lhes afetava muito. Seguia contemplando a terra que se estendia ante seus olhos, saboreando aquela beleza selvagem como se saboreasse a beleza de uma mulher. Logo comeou a cavalgar lentamente caminho abaixo, conduzindo a outra mula detrs de si. E eu continuei, me queixando. O caminho era ngreme e me obrigava a dar saltos sobre o lombo de minha mula, mas logo andamos outra vez sobre um cho mais regular. O formoso panorama havia ficado atrs; as rvores, em espessas fileiras de ambos os lados, nos impediam de ver qualquer coisa que houvesse detrs. Pareceu-me que havia passado um sculo quando por fim chegamos junto ao pequeno arroio. Havia um claro coberto de erva, sombreado pelas rvores, e pequenos grupos de flores silvestres alaranjadas e vermelhas que cresciam por toda parte. Era um arroio pouco profundo, e a gua fazia um agradvel e melodioso som ao fluir sobre as enormes rochas dispersas no fundo. Ainda tnhamos pelo menos duas horas de luz, e me surpreendeu ver que Jeff sugeria que nos detivramos para passar a noite. Parece um bom lugar para acampar disse , e no quero que se canse muito... por motivos puramente egostas. Deteremos-nos agora e partiremos cedo pela manh.
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No penso discutir lhe respondi, e desmontei ansiosa. Jeff desmontou de um salto e sorriu. muito resistente, sabe? Queixa-se e est todo o tempo lamentando-se e me pedindo que nos detenhamos um momento, mas continua cavalgando. No posso fazer outra coisa, dadas as circunstncias. Algumas das mulheres que arrastei por estes lugares... no pode imaginar o trabalho que me deram. Me imagino disse secamente. Enquanto ele dava gua e comida s mulas, eu pensava em Maria Crawley e no modo com o qual tentou justificar o comrcio a que ele se dedicava. Era certo que a maioria das mulheres que vinham no navio de prisioneiros eram prostitutas ou algo pior ainda, e era de supor que qualquer delas preferiria trabalhar em um prostbulo em Nova Orleans antes de fazer qualquer tipo de trabalho pesado que, em caso contrrio lhes houvesse correspondido. Angie, por exemplo, teria saltado de alegria ante tal possibilidade. Mas isso no o fazia menos desagradvel. E sabia que eu no era uma prostituta; entretanto, pensava me vender da mesma maneira que havia vendido s demais. Quantas mulheres levou a Nova Orleans? perguntei. Umas duas dzias, suponho. No vale a pena perder tempo com as que no so jovens e bonitas, e no chegam muitas mulheres jovens e bonitas nos navios. Imagino que algumas devem ter se apaixonado por ti. Suponho que sim. E era bastante ruim. Voc... voc alguma vez esteve apaixonado? perguntei. Nunca tive tempo. Sempre estive muito ocupado ganhando a vida. Acredito que uma mulher como uma boa comida ou um copo de bom usque:
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algo que se desfruta profundamente, mas pelo que no ter que perder a cabea. Tentarei no esquec-lo. Me diga uma coisa: no estar se apaixonando por mim, verdade? Nem o sonhe respondi. Parecia aliviado. No quero complicar as coisas disse. Seria muito fcil para qualquer mulher se apaixonar por ele. Fisicamente era muito atraente. Tinha um corpo estupendo, que fazia pensar em um antigo gladiador romano, um gladiador que, absurdamente, usava roupa de couro com franjas e mocassins. Alm disso, estava esse magnetismo, e suas maneiras alegres e despreocupadas. Eu sabia que era simples e fogoso como todos; no entanto, havia nele uma espcie de nobreza. A Rawlins no incomodava demonstrar ternura. Embora desfrutasse me incomodando, havia se comportado com muita considerao desde o primeiro momento. Era to diferente de Derek em todos os aspectos... Eu havia amado, e tinham me ferido profundamente; jamais voltaria a amar, e menos ainda a um homem que pensava me vender em um prostbulo para tirar grande benefcio. Deitar-me com ele era uma coisa. Amar-lhe era algo totalmente distinto, e no existia nem a mais remota possibilidade. Voc gostaria de jantar peixe? perguntou. Peixe? Este arroio est repleto de peixes. S esperam que os pesquem. Direi o que vai fazer: preparar o fogo. J me viu fazer isso vrias vezes e j deve ter aprendido. Enquanto isso, eu irei pescar algo para o jantar. Tirou a faca da capa, olhou as copas de uma rvore que havia perto,
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escolheu uma e a cortou. Logo comeou a afiar um extremo. Ao terminar, tinha uma lana rstica, mas til. Tirou os mocassins, introduziu-se no arroio e, com a lana em alto, observou fixamente. Um segundo depois introduziu com fora a lana na gua. Salpicou para todas direes e, quando voltou a levantar a lana, um enorme e prateado peixe se debatia no extremo. Lanou um grito de triunfo e arrojou o peixe borda, onde se agitou durante uns momentos e logo se imobilizou. Um sistema que aprendi dos ndios me gritou. Muito hbil lhe respondi. Comeou a caminhar pelo arroio, alegre e entusiasmado como um moo. Pescou outros trs enquanto eu fui a procurar a p, cavei um estreito buraco na terra, o rodeei com pedras e logo pus a lenha sobre elas. Depois de reunir algumas lenhas secas tentei acender o fogo. No era to fcil como parecia, e me levou um bom momento acender a lenha com uma fasca. Quando consegui, Jeff j havia decapitado aos quatro peixes e lhes estava tirando as escamas. Logo tirou os espinhos e, muito contente consigo mesmo, tirou uma velha caarola do fardo e comeou a cozinhar o pescado, que ia revolvendo com um comprido garfo de metal que tambm havia tirado do fardo. Eu lhe observava. Sentia-me bastante tranqila e cmoda. til te ter perto comentei. Acredito que sim admitiu . Uma mulher poderia ser pior. Suponho que tem razo. Fez muitas coisas em vida, verdade? Andei por muitos lados. Fui de casa quando tinha treze anos e comecei a viver por minha conta. Fiz diversos trabalhos. Em cinqenta e cinco me arrolei no exrcito de Carolina s ordens do capito Waddell. Ali conheci Daniel Boone. Ele tinha vinte e um anos, quatro mais que eu. Dan conduzia carretas. Ns dois
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fomos expedio do general Braddock para dar aos franceses do forte Duquesne. Os ndios nos tenderam uma emboscada enquanto nos dirigamos para o forte. No ficou nada da expedio. Daniel e eu e alguns outros fomos os nicos que conseguimos escapar sem que nos arrancassem o couro cabeludo. Asseguro-te que depois disso perdi todo interesse pela vida militar. J me contou tudo sobre o assunto entre os franceses e os ndios lhe lembrei. O que fez depois? Dediquei-me um pouco a explorar, pondo marcas no caminho. Mas no sabia fazer, no como Boone. Finalmente fui parar no territrio de Luisiana, um lugar magnfico para um jovem ambicioso. Passei a maior parte do tempo em Nova Orleans e nos arredores. Naquele tempo pertencia aos franceses. Em sessenta e dois entregaram todo o territrio ao oeste do Mississippi a Espanha, incluindo Nova Orleans. incrvel, mas esta terra muda de dono com tanta freqncia que nunca se sabe a quem pertence. E o que fez em Nova Orleans? Dediquei-me um pouco ao comrcio. A maior parte do tempo estive causando problemas. Depois comecei a fazer estas expedies a Carolina para ver o que traziam os navios. No caminho ia vendendo minha mercadoria. Acredito que este vai ser minha ltima viagem. Estou me cansando destas idas e vindas. Tenho planos... Olhou-me nos olhos e sorriu misteriosamente, e tive a estranha sensao de que esses misteriosos planos tinham algo que ver comigo. Era evidente que no pensava me dar explicaes, e eu sentia-me muito aturdida para perguntar. Retirou a caarola do fogo e, quando o pescado esteve um pouco mais frio, o comemos. A carne estava suculenta, riqussima, o melhor pescado que havia comido em minha vida, mas talvez isso se devesse a que estava
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faminta. Quando terminei, fui ao rio lavar as mos, e quando estava secando ouvi relinchar o cavalo. Estremeci-me, e em um primeiro momento me senti muito sobressaltada para ter medo. Voltei correndo at onde estava Jeff. Tinha a expresso sria. Parecia outra pessoa. O simptico patife havia dado passo a um homem implacavelmente srio, com uma dura expresso na boca e com olhos frios e arrebatados. Tinha o rifle preparado para disparar, apontando para o outro lado do arroio, de onde havia provindo o rudo. Ento o medo se apoderou de mim. Senti que minhas bochechas empalideciam. Se esconda detrs dessas rvores me ordenou. Que no lhe vejam. O que...? Faa o que te disse! gritou. Obedeci sem fazer mais perguntas. Corri atrs das rvores e apareci minha cabea depois de um tronco para olhar. O corao me pulsava com fora. O cavalo voltou a relinchar e se ouviu o claro estrpito de cavalos. No mesmo instante apareceu um cavaleiro que arrastava quatro mulas ars de si. Era um homem magro, com aspecto de vagabundo. O rosto era longo, plido, com uma barba to negra e murcha como o cabelo. Sua cabea estava coberta por um gorro de guaxinim, com a cauda pendurada na parte de trs, e vestia roupa de couro similar a de Jeff, s que muito mais suja. Por um momento Jeff manteve o rifle quieto; logo o desceu e lanou um alarido to forte que assustou aos pssaros das copas prximas. O cavaleiro no teve nenhuma reao e cruzou tranqilamente o arroio com seu cavalo. No foi nada, Marietta! gritou Jeff. J pode sair. Jackson for meu amigo. Jackson, velho filho de cadela! O que diabos est fazendo por aqui?
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Vou a caminho de Carolina respondeu o homem. Levo quatro mulas carregadas com mercadoria. Penso ir vender as pessoas que voc ainda no enganou. Se ainda sobrou algum adicionou. Por todos os cus, homem, que susto nos deste! Jackson desmontou. Era alto, ainda mais alto que Jeff, e to fino que parecia doente. A roupa de couro parecia flutuar naquele molho de ossos. A barba, descuidada, e o comprido cabelo eram escuros e acentuavam ainda mais a palidez do rosto. Olhou a seu redor com olhos azuis e pesados e no pareceu surpreender-se no mnimo quando sa de meu esconderijo. Quando estive um pouco mais perto pude lhe cheirar. Era difcil no sentir repugnncia. Era esse aroma de gordura, a suor, a couro e a vrias outras coisas. Tudo junto formava uma mistura penetrante e desagradvel. Quando ouvi esse grito pensei que havia me metido em um acampamento de selvagens disse lentamente. Tem usque? Sabe que sempre levo uma garrafa, filho de uma grande cadela. Seguro que tem meia dzia metidas ali dentro dos fardos, mas quer o meu. Suponho que poderei te dar um par de goles. No sabe quanto lhe agradeo expressou Jackson, arrastando cada palavra. Jeff tirou a garrafa de um dos fardos, e os homens beberam, levando a garrafa aos lbios com grande prazer. O cavalo de Jackson pastava na erva. Uma de suas mulas zurrou. A garrafa estava pela metade quando por fim Jeff voltou a tamp-la e a coloc-la outra vez no fardo. Muito bom declarou Jackson. Especialmente porque no te custou nada. Esse poderia ser um dos motivos. Os dois vo para Natchez?
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Jeff assentiu com a cabea. Samos de Carolina faz umas duas semanas. Disseram-nos que podia haver problemas com os ndios no caminho. Crawley estava seguro de que iriam atacar em qualquer momento. Viu algum rastro deles? Jackson vacilou. Olhava-me. Coou-se a cabea; seus olhos mostravam a indeciso enquanto pensava se devia ou no falar. Ao fim de um momento franziu o cenho e falou com voz receosa. Um bando de renegados. No seriam mais de dez ou doze, calculo. O resto da tribo se dirigiu para o norte, a uns cinquenta quilmetros do caminho de Natchez. Este grupo... no tm boas intenes. Mataram famlia McKenney. Suponho que Crawley deve haver se informado disso. Estes selvagens esto dispostos a matar quantos brancos encontrem. Jeff estava srio. Encontrou-te com eles? Vi-os disse Jackson. Havia acampado para passar a noite, e o cavalo e as mulas estavam atados. Ouvi-os ao longe, ouvi como gritavam e davam alaridos. Arrastei-me pelos bosques para investigar, e me escondi detrs de uns arbustos junto a seu acampamento. Estavam completamente pintados, colocaram-se as plumas e danavam ao redor do fogo. Joe Pearson... Me dirigiu outro, olhar, e a expresso de seu rosto ficou ainda mais sria. Joe saiu um par de dias antes que eu. Ele... ele estava dentro do fogo, amarrado a uma estaca e gritando como um louco. No pude fazer mais que sair dali to rapidamente como pude. Apaguei meus rastros e dei a volta antes de voltar at onde eu havia acampado. Ambos permaneceram um momento em silncio. Estava aterrorizada pelo que acabava de ouvir. A gua seguia seu curso fluindo com aquele som
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agradvel. Zumbiam insetos no ar. O sol e as sombras jogavam sobre a terra cada vez que as copas das rvores se balanavam brandamente na brisa. O lugar que at um momento havia parecido to tranquilo e formoso de repente resultava sinistro e ameaador. Sentia-me vulnervel, desamparada, e tinha a sensao de que olhos hostis nos estavam observando inclusive nesse preciso momento, enquanto estvamos ali conversando. Quanto faz que os viu? perguntou Jeff. Faz uma semana e meia. possvel que j se foram desta zona. Existe esta possibilidade admitiu Jackson. Entretanto, se pensa seguir adiante, ser melhor que tenha o rifle mo. E tambm seria melhor que a mulher tivesse um revlver mo. Jeff voltou a assentir com a cabea. A expresso de Jackson permaneceu imutvel. Evidentemente era um homem que sentia poucas emoes, um homem acostumado s penrias e ao horror. Com aquela suja roupa de couro e o gorro de guaxinim, as murchas mechas de cabelo e a descuidada barba negra, era uma figura que, por algum motivo que no sabia explicar, me chamava a ateno. Se na verdade existia o tipo norte-americano , Jackson era um fiel representante. Acredito que ser melhor que meu siga caminho disse lentamente. Ainda falta perto de uma hora para que anoitea. Quero adiantar todo o caminho que possa. No viu aos Brennan, verdade? Refere ao Jim e ao Billy? Crawley disse que andam pela zona, e tambm disse mataram a um par de caadores.
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No o duvido. provvel que os caadores levassem um importante carregamento de corte. Os Brennan no so coisa boa. Eu no os vi, mas isso no significa que no andem por aqui. E se assim, ser melhor que tome cuidado. Acredito que lhe jurado desde aquela vez que colocou uma bala em Jim e deu essa surra em Billy. Acredito que sim assentiu Jeff. Jackson montou e se balanou pesadamente sobre a cadeira. No quero perder mais tempo. Se cuide, Rawlins. E voc tambm. Afastou-se lentamente com seu cavalo, arrastando as mulas. Antes de desaparecer detrs de uma fileira de rvores se voltou e nos olhou com esse rosto plido e imutvel. Logo levantou um brao em sinal de despedida. Jeff permaneceu em silencio durante longo momento, com olhar pensativo, e logo, ao ver meu rosto, sorriu com esse franco e alegre sorriso. Eh, vamos, no fique to assustada. Eu vou proteger-te. que... que me d tanto medo. O mais provvel que os ndios j se foram. Isso foi h mais de uma semana. Quanto aos Brennan, acredito que posso lhes plantar rosto quando mais gostarem. Se souberem o que os convm, vo se manter afastados. No se preocupe por isso. Esse pobre homem... Olhou-me como se no compreendesse. Jackson? Joe Pearson, que os ndios... titubeei, e um estremecimento percorreume o corpo. Queimar amarrado a uma estaca algo suave comparado com algumas
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das coisas que fazem com os prisioneiros. Tentam mant-los vivos todo o possvel. Mas antes se passam por uma infinidade de mortes... Estou te pondo nervosa. Direi o que faremos: por que no praticamos um pouco de pontaria? No entendo. Disparou alguma vez um rifle? Nem sequer toquei em um em toda a minha vida. Pois j for hora de que te d algumas lies. No porque tenha que uslo contra os ndios se apressou a adicionar. Algum dia posso ter que sair a caar, posso fazer ir a ti para que te encarregue do jantar. Todos deveriam saber usar um rifle. Logo vai aprender. Jeff mostrou corno por a plvora e o rifle de um dos fardos. Ensinou-me como se carregava, como se sustentava. Sem entusiasmo, eu observava e quando me jogou isso nas mos o sustentei nervosa, temerosa de que explodisse entre meus braos. Jeff se colocou atrs de mim, rodeou-me com um brao e me ajudou a sustent-lo na posio adequada. Apoiei-me contra ele. Tremiam-me um pouco os braos pelo peso do rifle. Sua bochecha quase tocava a minha, e senti a tenso de seus msculos quando me levantou os braos um pouco mais para cima. Assim, v? Sustente assim. Que a culatra se apie no ombro. Relaxe, Marietta, no te vai morder. Muito bem. Agora fixa o olho na mira. Na mira? Esse pedacinho de metal que se sobressai no extremo do tambor. possvel que no saiba nada? Isso a mira. Qualquer coisa a que queira disparar deve estar na mesma linha que a mira. Depois, puxa o gatilho. E se me perguntar o que o gatilho, enforco-te agora mesmo. Sei o que o gatilho disse cansada.
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Jeff me soltou os braos e se afastou vrios passos a minha direita. O rifle era muito mais pesado do que eu acreditava. Resultava difcil mant-lo firme. Muito bem disse. Pronta para disparar? Disparar? Sem deixar de sustentar o rifle, voltei-me inconscientemente para ele. Seu rosto empalideceu. Os olhos pareceram sair-se o das rbitas. Deu um grito e quase caiu de costas ao tentar de afastar-se do caminho. Dava-me conta de que o rifle havia estado lhe apontando diretamente, e no pude evitar um sorriso. Jeff franziu o cenho, e no parecia divertir-se. Ainda assustado, afastouse o cabelo da testa. Esse traste est carregado. Poderia ter me arrancado a cabea! Isto foi idia tua lhe disse. Colocou-se atrs de mim. Evidentemente compreendeu que esse era o lugar mais seguro. V esse tronco ao outro lado do rio? disse . H um enorme galho que sai de um extremo. Dispare-lhe. A essa distncia no pode falhar. Lembra que deve estar na mesma linha que a mira. Os braos me doam tremendamente pelo esforo de sustentar o rifle, e estava mais nervosa que antes. No obstante, apontei com cuidado, decidida a lhe demonstrar que no era uma imbecil. O dedo apenas se apoiava sobre o gatilho. Estava tensa e tinha o corpo rgido. Fechei os olhos. Apertei. A exploso foi ensurdecedora. O estrondo quase me empurrou. Teria cado se Jeff no tivesse me rodeado com seus braos. Sustentou-me com fora enquanto a fumaa se dissipava. Logo suspirou zangado. Acertei? Temo que no respondeu , mas pelo menos conseguiu fazer saltar
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todo esse monto de flores. Deu-me a caixa de plvora e me fez carregar o rifle outra vez. Antes no havia s suficiente ateno. Tremiam as mos e derramei plvora por todo o cho. Jeff me tomou bruscamente o rifle e o carregou ele mesmo. De novo voltou a me ensinar como se fazia e ameaou me bater se falhasse outra vez. Devolveu-me o rifle e fez com que o colocasse na posio adequada sem sua ajuda. Voltei a apontar. Esta vez me sentia mais relaxada. No permiti que o peso do rifle influenciasse tanto, e no estava to tensa. Apertei o gatilho, esta vez com os olhos abertos, e me mantive firme, preparada para o estrondo. Outra exploso ensurdecedora, e outra vez o aroma acre e a espessa nuvem de fumaa. Uma rocha saltou em mil pedaos no meio do arroio. O mais provvel que tenha acertado um peixe exclamou. Fao o que posso respondi. A idia de disparar esta coisa no foi minha! Ser uma tima atiradora quando terminar de te treinar! Ah, sim? Claro que sim! gritou com voz de trovo. Olhamo-nos fixamente, com a testa alta e os olhos acesos. Mas Jeff no pde continuar com seu aborrecimento e esboou um tmido sorriso. Eu tambm comecei a sorrir. Ambos rimos, deu-me uns tapinhas nas costas e outra vez me entregou a caixa de plvora. Esta vez no caiu ao cho. Disparei ao tronco. Falhei. Ele se limitou a sacudir a cabea. Continuamos praticando durante uns quinze minutos, e embora nem sequer uma vez tenha acertado o tronco, causei vrios destroos nas zonas vizinhas. Jeff limpou o rifle e o guardou.
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Ao menos estamos progredindo observou . J no tem medo. Talvez amanh possa atingir algum alvo. O sol j havia se posto. Espessas sombras comeavam a avanar sobre a terra. Jeff foi ver as mulas e logo colocou umas mantas sobre o cho, sob as copas de uma rvore. J fazia um tempo que o fogo se havia apagado. Alisei o cabelo; agora me sentia melhor. Jeff me pegou em seus braos e me beijou com paixo; logo me levou para as mantas. A noite nos envolveu enquanto fazamos amor, lutando, desfrutando de cada momento. Imediatamente depois, Jeff ficou adormecido, com os braos ainda a meu redor e a cabea apoiada em meu ombro. Ouvia-se o som da gua no arroio, o murmrio das folhas. A selva se encheu dos rudos da noite. Atravs das copas da rvore via aquele cu escuro cheio de estrelas que titilavam e cintilavam com intenso fulgor. Jeff se moveu ligeiramente, gemeu e me abraou com mais fora. Acariciei-lhe a cabea enquanto sentia seu peso, seu calor, e desejava poder me sentir segura aqui, entre seus braos. Mas no podia. Apesar de todos meus esforos para apagar de minha mente, no podia deixar de pensar naquele pobre homem amarrado estaca enquanto as chamas ardiam a seu redor e os ndios davam alaridos. Apesar de tudo o que Jeff pudesse dizer, eu sabia que estaramos em constante perigo enquanto permanecssemos nesta esta terra selvagem. X IV No me havia convertido em uma tima atiradora, nem muito menos, mas depois de quatro dias de prtica manejava o rifle com certa segurana, e, geralmente, acertava o alvo em qualquer objeto que Jeff me assinalava. Estava
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bastante contente comigo. Eu levaria seu rifle de reserva durante o resto da viagem. Estava metido em uma larga e velha cartucheira de couro e ia encostado aos arreios de Jenny; minha prpria caixa de plvora estava tambm ao alcance da mo. Isso me dava uma certa sensao de segurana, pois embora j se passaram quatro dias sem que vssemos nenhum indcio dos ndios, no podia deixar de pensar que os amos encontrar antes de finalizar nossa viagem. Cavalgamos sem nos deter. Descobri que estava me acostumando e j no me queixava como antes. Embora nos levantssemos antes da alvorada e voltvamos a nos pr em marcha quando os primeiros raios de sol comeavam a tingir o cu, geralmente Jeff preferia deter-se bastante cedo para passar a noite, sempre e quando tivssemos avanado o suficiente durante o dia. Tambm estava me acostumando com o terreno. Ainda me parecia uma terra sinistra e horrvel, mas comeava a apreciar aquele selvagem esplendor, a surpreendente variedade de rvores, o brilho das guas pintado de cinza e dourado, a simples e crua beleza da paisagem que podamos apreciar cada vez que saamos por um momento da espessura da selva. Cinco dias depois de nos haver encontrado com Jackson empregamos toda a manh para subir afanosamente pela ladeira de uma enorme montanha coberta de muito altos pinheiros. O caminho era sinuoso, e nos levava cada vez mais acima. Surpreendia-me que Jeff, ou qualquer outra pessoa, pudesse seguir adiante sem perder nunca o caminho que levava a Natchez, porque desde que partimos da estalagem de Crawley o caminho havia ficado cada vez menos visvel. s vezes parecia desaparecer por completo, e s podia encontr-lo um olho perito. Jamais conseguiria seguir sozinha. Teria me perdido em seguida. Mas Jeff no se desanimava nunca, e mesmo quando parecia no
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haver caminho algum, ele continuava avanando atravs da espessura sem titubear sequer por um momento. O sol estava exatamente sobre ns quando nos aproximamos do topo da montanha. Eu estava morta de cansao, a blusa branca me pegava ao corpo, empapada de suor, e a saia marrom caa pesada e suja. Um momento antes me havia enganchado o cabelo com um galho baixo, e sabia que minhas ondas cor cobre deviam parecer as de uma bruxa. Continuamos cavalgando atravs do espesso labirinto de pinheiros. Os troncos eram de uma cor marrom cinzenta, as folhas, verde escuro, cada galho estava coberto de amadurecidos cones marrons. A terra avermelhada estava semeada de folhas secas, alagada de tnues sombras azuladas, alguns luminosos e amarelados raios de sol se filtravam entre as copas. Os pssaros cantavam. O aroma dos pinheiros era algo delicioso. Quanto falta? gritei. Um pouquinho mais respondeu Jeff. Calculo que chegaremos em uns quinze minutos. Desde a em adiante o caminho fica muito mais fcil. Sim, claro respondi com voz que quase era um lamento. Outra vez est se queixando? Pensei que isso se havia acabado. Jenny no produz mais que tropear. Ela tambm est cansada. Descansaremos quando chegarmos a uma zona mais plana. O topo da montanha era surpreendentemente plano. A terra parecia estender-se para frente e seguir at o longnquo horizonte. Jeff me explicou que durante os prximos dois ou trs dias iramos cruzar uma pequena cadeia de montanhas. Tal como havia dito, desmontou; logo me pegou uma mo e me ajudou a descer. Estava to cansada que quase ca. Apertou-me contra ele, sorrindo, e depois me beijou com paixo. Tinha a roupa de couro um pouco
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mida, e o loiro cabelo molhado pelo suor parecia mais escuro. Fiquei junto a ele por um momento, saboreando sua fora, e logo, com suavidade, afastoume. Haver tempo para essas coisas quando nos detivermos para passar a noite disse em tom de brincadeira. Mas eu nem sequer... Que no me estava desejando? interrompeu. Claro que no. Est sujo, empapado de suor, e cheira como um... Voc tampouco exala a fragrncia de uma rosa. Nunca lhe disse isso. No me banhei desde que samos da estalagem, e esta roupa... H um pequeno arroio muito bonito a uns poucos quilmetros. Corre sobre um leito de folhas e forma uma pequena cascata. Deteremo-nos ali. Poderemos nos banhar juntos. Pensei que nunca amos chegar ao topo disse com voz cansada. Sim, um caminho muito escarpado. Est suportando muito bem. Parece-te? Assentiu com a cabea. Aqueles quentes olhos marrons estavam alegres. Estou comeando a te admirar tanto, que acredito que no vou poder me separar de ti. Estou me acostumando a te ter perto, e est comeando a me gostar. Fiz uma careta e fui recostar-me sombra de uma rvore. Jeff atou as trs mulas sob outra rvore, e logo veio e se deixou cair a meu lado. Estirou as pernas e colocou os braos sob sua cabea. Aqui no havia muitas rvores e podamos ver enormes retalhos de cu, plido e formoso como seda celeste. Fechei os olhos, relaxada, feliz de estar aqui, feliz de lhe ter a meu lado, de que
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me brindasse seu calor, sua amizade, seu amparo. Pensei no que havia dito a respeito de no poder se separar de mim, e me perguntava se o haveria dito a srio. No lhe amava. No lhe amaria jamais, nunca poderia, e menos depois de Derek, mas compreendi que gostava de Jeff Rawlins como nunca havia gostado de Derek. Jamais havia conversado com Derek, e me sentido to natural e cmoda como com Jeff. Jeff era um incorrigvel brincalho, e que adorava me chatear e adorava discutir, mas isto no o fazia menos viril; era um homem com uma masculinidade indiscutvel, um amante excepcional. Seria to mais fcil me apaixonar por ele que o que havia sido apaixonar por Derek. Com os olhos fechados, o corpo cansado, tentei afastar de minha mente todos os pensamentos que lembravam Derek, e lutei para conter todas aquelas amargas e dolorosas emoes que ameaavam aflorar outra vez entre as lembranas. Devo ter adormecido, porque a seguinte coisa que me lembro foi que tentava me levantar atravs de espessas nuvens negras, me queixando, enquanto algo suave, peludo, me fazia ccegas no nariz. Abri os olhos e me encontrei com o rosto de Jeff a poucos centmetros de mim. Aqueles olhos marrons danavam, divertidos, e a larga boca rosada desenhava esse sorriso to familiar enquanto ele me passava pela ltima vez uma peluda folha pelo nariz. Afastei-a com um tapa e lhe olhei chateada. Jeff jogou a folha, aproximou sua boca minha e torceu ligeiramente a rosto para um lado para evitar que os narizes se encontrassem. Contra minha vontade, levantei os braos e percorri com as mos as costas, acariciando a spera roupa de couro e sentindo os msculos que havia debaixo enquanto ele continuava me beijando lenta e profundamente.
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Levantou a cabea e olhou-me nos olhos. Os seus estavam cheios de carinho. Parece que vai sendo hora de que prossigamos a viagem disse com aquela clida e suave voz. Fiquei adormecida. Est dormindo h quase meia hora. E eu deixei. Sabe uma coisa? O que? perguntei. Est com o rosto sujo. Tem uma raia negra justo aqui. Me tocou a mandbula. E, alm disso, tem o cabelo enredado, e a roupa um desastre. E sabe mais? Nunca te vi to tentadora. De verdade? Levantou-se e me olhou do alto enquanto sacudia a cabea. De verdade. Se no tivesse uma fora de vontade to grande... Sentei-me e me tirei algumas folhas de pinheiro do cabelo. O que disse? Que se no tivesse uma fora de vontade to grande, jamais chegaramos a Natchez. Agachou-se, agarrou-me pela cintura e me levantou de um puxo. Ainda estava um pouco aturdida e ainda sentia um morno e agradvel calor depois daquele prolongado beijo. Por um momento me abraou contra ele, sorrindo plcido e satisfeito. Tambm Jeff sentia ainda essa tibieza, esse calor. Quando suas coxas tocaram as minhas, senti a tangvel e irrefutvel prova enquanto me apertava contra ele. Maldio, voc enfeitia qualquer um! Vou ter que te vigiar, querida. Vou ter que ser forte e decidido. Um homem poderia passar o dia inteiro sem fazer outra coisa que brincar contigo.
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E voc quer jogar? Riu entre dentes, bateu-me com fora no traseiro e me empurrou para as mulas. Vamos, caminha! Conheo seus truques, querida. Ainda nos falta um bom trecho antes de chegar cascata da qual te falei, e no me vai fazer perder mais tempo. Sentia-me bem quando voltamos a empreender a marcha. Desfrutava de suas brincadeiras, aquele galanteio s vezes grosseiro, tpico dele. Bem verdade que era forte e tambm decidido; entretanto, havia me deixado dormir toda uma meia hora. Era um homem considerado e... de algum jeito, tenro. Era robusto e fornido, mas tambm havia ternura nele, a classe de ternura que Derek Hawke nunca havia mostrado. Jeff Rawlins comparava uma mulher a uma boa comida ou a um copo de bom usque, algo que se desfrutava, mas que jamais se tomava a srio. Entretanto...aquele beijo havia sido to tenro, havia expressado um sentimento do qual talvez nem ele mesmo era consciente. Perguntava-me se era possvel que estivesse se apaixonando por mim. Simplesmente estava imaginando, disse a mim mesma. Era o mais provvel. Havia vivido trinta e dois anos sem apaixonar-se, e no era to parvo para apaixonar-se agora, e menos ainda por uma escrava que pensava vender a um prostbulo logo que chegasse em Nova Orleans. O que acontecia que... que era carinhoso por natureza, e aquele ardor, aquela ternura, no significavam nada. Entregaria a madame e iria, e jamais voltaria a pensar em mim. Eu no era para ele mais que um artigo com o qual comercializar. Desfrutava, sim, como deve ter desfrutado de tantas outras mulheres que havia levado por este mesmo caminho, com o mesmo fim. Poderia brincar a
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respeito de no poder se separar de mim, mas se separaria de mim assim que as moedas de ouro trocassem de dono. Estvamos cavalgando por uma cadeia de montanhas. O caminho era estreito. direita, uma cortina de pinheiros, esquerda, a terra descendia em pendente para um vale inferior, muito abaixo. Ao outro lado do vale apareciam as montanhas, cujas cpulas, distncia, pareciam tingir de prpura e de violeta e elevar-se contra um cu celeste. O vale era um jogo de verdes, de pardos claros e escuros, atravessado pela chapeada fasca de um arroio. Uma enorme ave escura dava lentas voltas no ar e descrevia crculos para baixo, para o vale. Jeff me disse que era uma guia. Detivemo-nos para olhar dois filhotes de urso, negros e peludos, que desciam saltando pela ladeira, enquanto uma enorme ursa me caminhava pesadamente atrs deles. * No sabia que havia ursos disse. Muitos respondeu , mas no se preocupe, no vo te incomodar se no os perturbar. Esses filhotinhos so to carinhosos... Olhe, parece que esto saltando, e depois voltam ao cho e comeam a rodar. A me parece to cheia de pacincia... Essa me te faria migalhas se to somente chegasse a tocar um de seus filhotes. Quando se enfurece, um urso pode inclusive matar. As garras so como o ao. Eu no gostaria de me colocar em confuses com um urso. Os ursos desapareceram de nossa vista e seguimos adiante. Pouco depois o caminho girou abruptamente para a esquerda e nos levou para a selva, e a cadeia de montanhas ficou atrs. Podamos estar sobre um topo, mas o solo era to regular e a selva to espessa como antes. Embora ainda houvesse muitos pinheiros, a maioria das rvores tinha enormes copas cobertas de
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folhas. Jeff mencionou mais de seis nomes que eu no havia ouvido em minha vida. Que distinta era esta selva das selvas da Inglaterra! Muito mais selvagem, muito maior. Poderia algum alguma vez dominar tudo isto? Duvidava, embora Jeff opinasse o contrrio. Havia muitos lugares civilizados onde as pessoas poderiam estabelecer-se como para que algum perdesse o tempo e as energias tentando viver em meio deste simples esplendor. Ainda era cedo, talvez umas quatro, quando chegamos ao claro onde amos passar a noite. Estava ao p de uma pequena, mas extremamente levantada parede de rocha cinza pela qual descia a gua da cascata. Os outros trs lados estavam rodeados de bosques, e no meio havia o estreito arroio cujo dourado leito tinha suficiente profundidade como para mergulhar na gua. A cascata, de no mais de quinze metros de altura, caa com fora, deixando no ar finas gotas de rocio, e se convertia em um manso arroio de gua cristalinas. Era um lugar formoso. O solo era verde e suave; as rvores eram paredes vivas de verde e marrom. As trepadeiras cobertas de campainhas cor prpura subiam pela rocha cinza a ambos lados da cascata. Desmontamos. Jeff descarregou os fardos das mulas e, depois de lhes levar para beber gua do arroio, deixou que pastassem sob a sombra das rvores. Fiquei de p perto da cascata, olhando o brincar do sol com as gotinhas, que formavam trmulos arcos ris no ar. Jeff se aproximou e ficou de p atrs de mim, com as mos apoiadas em meus ombros. Voc gosta? um lugar encantador respondi. Pronta para um banho? Prefiro comer primeiro. Tenho fome. H muitos perus selvagens por aqui. Ouvi um h um momento. Irei
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caar um para comer. Mas acredito que primeiro vou me refrescar um pouco... Como quiser lhe disse. De repente senti suas mos nas costas. Deu-me um forte empurro. Gritei ao vacilar, e um instante depois ca na gua justamente debaixo da cascata. obvio, em seguida estive empapada, e quando tentei ficar de p, a gua voltou a me tombar. Ele estava a poucos metros, dando muita risada. No me fazia a menor graa. Por fim consegui me levantar e sair da cascata. Tinha a saia e a blusa empapadas, e o cabelo grudava cabea em midas mechas. Tirei os sapatos e os joguei sobre a erva, enquanto lhe olhava como se quisesse matar. No tem nenhuma graa! Parece um rato afogado. Estendi a mo. Me ajude a sair. E quando me agarrou a mo, dei-lhe um forte puxo. Abriu os olhos pela surpresa e caiu de quatro na gua. Era minha vez. Jeff resmungou algumas palavras incompreensveis, tossiu, rodeou meus joelhos com seus braos e me fez cair para trs dentro da gua. Como dois meninos, lutamos e nos salpicamos. Depois nos colocamos debaixo da cascata, e ele me beijou, beijoume com furor, e os dois camos, e a gua empapava-nos enquanto seus lbios cobriam meus. Soltou-me e voltou a rir, e saiu engatinhando da gua para ir procurar o sabo em um dos fardos. Jogou para mim, tirou de um chute os ensopados mocassins, tirou o colete de couro todo molhado e comeou a descer a cala. Nu, voltou a mergulhar na gua. Fez-me cair de costas e lutei desesperadamente enquanto ele me despia e jogava a roupa sobre a erva. O sabo se movia de um lado a outro na gua. Jeff o agarrou e me ordenou que
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lhe lavasse, e eu o obedeci. Feliz, de p na gua, coberto de espuma, ele a sua vez lavou-me e me voltou a levar a cascata para nos enxaguar os dois. Beijoume outra vez, e de novo perdemos o equilbrio e camos gua. Passou um brao ao redor do pescoo e me inundou na gua. No parava de rir quando sa superfcie cuspindo gua e tossindo; cravei-lhe um cotovelo nas costelas e lhe fiz cair para trs. Agarrou-me um p e me puxou junto com ele. Passamos outros dez minutos brincando alegremente e com despreocupao. Depois, de um puxo, fez-me sair da gua e me empurrou at me fazer cair sobre a branca erva. Fizemos amor como uma exploso, uma luta apaixonada, furiosa, distinta de tudo o que havia vivido at ento. Lutei deliberadamente contra ele, e ele parecia ter mais fora que nunca. Apertou-se contra mim, abraou-me, atravessou-me com sua paixo enquanto eu lutava e me retorcia. Finalmente deixei que me vencesse quando nossa furiosa luta chegou exploso do clmax. Ento Jeff me abraou, abraou-me com ternura enquanto beijava-me os mamilos, os ombros, e escondia os lbios em minha garganta enquanto os minutos se passavam. Ao fim de um momento me voltou a atirar sobre a erva, e outra vez fez amor comigo com uma incrvel ternura, lentamente, brandamente, entregando-se por completo inclusive enquanto me tomava. E soube ento que antes no me havia equivocado. Estava apaixonado por mim, embora ele mesmo no soubesse. Isto era amor, no sexo; amor expresso com mais ardor que as palavras. Enquanto lhe acariciava os ombros, as costas, as ndegas, enquanto me levantava para ser uma s com ele e apert-lo contra mim, cada fibra de meu ser me dizia que no estava equivocada, dizia-me que Jeff Rawlins me amava em todo o sentido da palavra. Banhamo-nos outra vez, rapidamente, e o sol secou em seguida nossos corpos. Depois nos vestimos. Jeff ficou a roupa de couro que Lita lhe havia
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lavado na estalagem; eu vesti uma angua limpa e um velho vestido de algodo amarelo de mangas curtas e decote quadrado. Jeff sorria timidamente, e quando ambos estivemos vestidos, abraou-me com fora e me deu um beijo rpido e ruidoso. Acariciei-lhe uma bochecha e olhei aqueles alegres olhos marrons; desejei que tivssemos nos encontrado muito antes, em outras circunstncias. Acredito que ser melhor que v procurar esse peru disse com voz sonolenta. No demorarei em encontrar um. Se comporte enquanto estiver fora. Sobrou pouco de sabo. Vou lavar a roupa. Os objetos de couro encolhem? Um pouco. Mas j no pode lhes acontecer nada que no lhes tenha j passado. Esto completamente molhados. Foi procurar o rifle, cruzou o arroio e, a grandes passos, entrou nos bosques do outro lado. As franjas de sua roupa se balanavam enquanto movia os ombros ao caminhar. Fiquei pensativa, cheia ainda daquela deliciosa moleza que fica depois do amor, comecei a recolher a roupa molhada e os restos de sabo e os levei a arroio. Ajoelhei-me na borda. Ouvi os passos de Jeff que se afastavam na distncia, e depois s ficou o silncio, acompanhado pelo constante cair da gua da cascata. Enquanto lavava a roupa estava pensando no que havia passado e no que significava, e me senti triste porque no queria que me amasse. Isso ia complicar as coisas. Pensava escapar quando me apresentasse a primeira oportunidade e, por outra parte, pensava no muito que ia machucar lhe ao fazer isso. Ele j confiava em mim. Havia investido todo seu dinheiro em mim e, quando eu me fosse, ele no teria nem um centavo... No devia pensar nessas coisas.
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Gostava muito dele e, embora no o amasse, sentia-me to perto dele como no havia me sentido de ningum, nem sequer de Derek. No era mais que esta proximidade forada, dizia a mim mesma. Devia endurecer meu corao. Devia estar constantemente em guarda. Era possvel que me amasse, mas no por isso ia deixar de me vender. Nem sequer duvidaria. Escorri a roupa, levei-a at um arbusto espinhoso que crescia a beira do claro e a coloquei cuidadosamente sobre as copas. Ainda havia muito sol, e com sorte estaria seca antes da noite. Enquanto voltava a colocar a saia para que lhe desse mais o sol, me pareceu ouvir passos no bosque, justamente atrs do arbusto. Detive-me para escutar com ateno, mas o rudo no se repetiu. Provavelmente havia sido algum pequeno animal do bosque, pensei enquanto caminhava sem pressa para os fardos que Jeff havia descarregado das mulas. Procurei at o fundo em cada um at encontrar minha escova, sentei-me sobre o elevado monto e comecei a escovar o cabelo. J estava quase seco, suave e vaporoso, possivelmente um pouco mido nas pontas. Era um prazer me sentir limpa outra vez, livre do p e a sujeira, com aroma de sabo. Meu vestido amarelo tinha a cor das flores douradas do sol e, apesar de ser velho, com o talhe muito ajustado e a ampla saia cuidadosamente remendada em cinco ou seis lugares, eu sabia que me acentuava os seios e a esbelta cintura, e alm disso combinava muito bem com a cor acobreada de meu cabelo. Por uma vez queria que me visse bonita, embora no lhe amasse, embora pensasse trair sua confiana em um futuro muito prximo. Quando terminei de escovar o cabelo tive a impresso de que algum estava me observando. Era uma forte sensao, e olhei nervosamente para as rvores onde parecido ter ouvido os passos. No podia ser Jeff. Ele foi em outra
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direo, ao outro lado do arroio. S vi rvores e uma densa folhagem. A roupa que havia deixado estendida sobre o arbusto espinhoso comeava a secar-se sob os poderosos raios do sol. A sensao continuava e se ficava ainda mais forte. Podia inclusive sentir os olhos que me olhavam, que observavam cada meu gesto. Sabia que no se tratava de minha imaginao. Deixei a escova de lado e me levantei. Meu corao comeou a pulsar com mais fora. Uma rama se quebrou, e o rudo foi to forte que se ouviu atravs do som da gua que caa. Os arbustos se moviam, as folhas se agitavam. Fiquei paralisada pelo medo. Esperava a qualquer momento que um selvagem alto e acobreado, com plumas e pintura de guerra, saltasse de alguma parte com um grito aterrador. O rifle! Onde estava o rifle? Jeff havia levado o dele, claro, mas o meu estava... Jeff havia desabotoado a correia da mula onde eu o levava, e o havia colocado atrs dos fardos. Ento estava atrs de mim, no cho, a menos de dois metros. Tinha que agarr-lo logo. O pnico aumentou quando ouvi quebrar-se outro ramo, e os lentos passos foram pisando as copas e folhas. No podia me mover. Fiquei imvel como uma pedra, sem poder fazer nada salvo olhar horrorizada para a folhagem que se ia abrindo, as copas que se foram separando para dar passo ao homem que vinha atrs. Era alto e magro. O cabelo, castanho escuro, estava totalmente despenteado; os traos eram simples; os olhos azuis apareciam semi escondidos pelas plpebras. Tinha o nariz encurvado, evidentemente quebrado no passado e que no foi cuidado. Usava botas negras, e as ajustadas calas eram da mesma cor. A camisa cor azul escura era de uma espcie de seda. Os primeiros botes estavam desabotoados, e avultava um pouco sobre o cinturo. As mangas eram amplas. Usava uma faca de caa pendurada em uma capa do lado direito do quadril e tinha uma larga pistola metida nas
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calas. Ficou a de p, na beira do claro, me olhando, e tive uma grande sensao de alvio. Quase... quase morro do susto disse quase sem voz . Pensei que fosse um ndio. De verdade? Ouvi um rudo no bosque e... e me alegro de que no use um arco. O homem deixou que a careta de um sorriso se desenhasse por um momento em um lado da boca. Eu tambm me assustei, se quiser que te diga a verdade. Ouvi que algum andava por aqui e... eu tambm pensei o mesmo, pensei que era um pele-vermelha. Arrastei-me sem fazer rudo e observei atravs dos arbustos. Senti um grande alvio quando vi que no era um Chickasaw. Falava lentamente, arrastando as palavras como Jeff, s que sua voz era mais rouca. Tinha um som spero, duro, como se doesse-lhe a garganta ao falar. Parecia um salteador de caminhos com esse nariz quebrado, esses olhos semicerrados, mas, por outra parte, supus que a maioria dos homens que transitavam por estes lugares deviam ter esse aspecto. Jackson, por exemplo, haveria assustado a um menino. Sempre ter que ter muito cuidado com os pele vermelhas continuou dizendo . Meu irmo e eu tivemos uma briga com trs selvagens faz quatro dias. Esses filhos de cadela nos roubaram um cavalo, e teriam ido embora com o outro se no os tivssemos visto e comessemos a disparar. Agora temos um s cavalo para os dois. Tomaram o caminho para Natchez? Mais ou menos respondeu. Olhou por cima de meus ombros, para as mulas . Parecem as mulas de Rawlins.
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So as mulas de Rawlins. Conhece-o? O homem assentiu lentamente com a cabea. Tinha algo estranho no olhar. Acredito que sim disse, arrastando as palavras. Voc deve ser uma de suas mulheres. Ele anda por aqui? Foi ao bosque caar um peru, mas no demorar em voltar. Estou segura de que se alegrar quando lhe vir. Faz uns dias nos cruzamos com outro amigo dele... Jackson, um comerciante. Tal vez voc tambm conhea Jackson. ... Deixei a frase sem terminar. Era evidente que o homem no estava me escutando. Ainda tinha nos olhos esse olhar estranho. Parecia estar pensando em algo, calculando os prs e os contra. Eu no gostava. Eu no gostava absolutamente. Havia algo inquietante nesse estranho. Atuava com... receio e parecia estar escondendo algo. Por que andava vagando pelos bosques dessa maneira? Por que esteve me espiando durante um tempo antes de deixar-se ver? Voltei a me sentir nervosa. O homem olhou-me nos olhos e notou minha expresso. Outra vez levantou um lado da boca, e com naturalidade acariciou o cabo de sua faca. Assim Rawlins no est, verdade? Isto me vem muito bem. J... j deve estar de voltar. No ouvi seu disparo. Ainda est seguindo o rastro de seu peru. Vai demorar a voltar... Dava um passo para trs e olhei para baixo, para o rifle. Foi um engano. Rpido como a luz, o homem me agarrou pelo brao direito, torceu-o brutalmente e o levou para trs e para cima. Antes que pudesse gritar, tampou-me a boca com a mo que lhe restava livre e empurrou minha cabea
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para trs, contra seu ombro. Uma dor aguda me percorreu o brao e o ombro quando me apertou com mais fora ainda. Sentia sua respirao contra minha bochecha. Vamos jogar um pouquinho disse lentamente. Vamos fazer uma surpresa ao velho Jeff. Vai voltar e vai ver que sua queridinha no est, e vai comear a procur-la. Eu e Billy vamos estar lhe esperando. Ento soube quem era. Devia ter me dado conta em seguida, depois de tudo o que havia ouvido sobre os Brennan. Este devia ser Jim, que Jeff havia ferido no ombro. Havia ajudado a seu irmo Billy a escapar do crcere de Natchez e tinham matado a dois homens ao faz-lo. No acredito que exista algo pior que os Brennan, havia dito Eb Crawley. Se me permitissem escolher entre perseguir uma banda de Chickasaw ou aos Brennan, fico com os ndios toda a vida. Estas palavras percorriam-me a mente enquanto Jim Brennan me apertava violentamente o brao e me cubria a boca com sua mo. Sim, acredito que ser um bom plano continuou dizendo. Vir correndo pelos bosques, procurando o que dele, e eu e Billy vamos estar lhe esperando. Vamos, caminha. Ser uma excelente isca. Tentei lutar, tentei lhe dar um chute na perna. Retorceu-me o brao com brutalidade. Quase me desmaiei de dor. Me fez girar e me obrigou a caminhar diante dele atravs da folhagem. Tinha-me agarrada por um brao e ainda me tampava a boca. Tropecei. Voltou a me retorcer o brao. No podia fazer nada mais que caminhar. As copas me golpeavam no rosto, rasgavam-me a saia, despenteavam-me. No poderia suportar a dor por muito mais tempo. Se no me soltasse logo o brao, sabia que ia me desmaiar. Quando por fim Brennan se deteve estvamos bastante longe do claro. J no ouvia a cascata. Tirou-me a mo da boca e me rodeou fortemente o
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pescoo com um brao, tanto, que me fez ofegar e quase no podia respirar. Tombou-se para trs e me apertou com mais fora ainda. Senti umas asas negras que batiam em minha cabea enquanto a conscincia comeou a me abandonar lentamente. Tinha seus lbios junto a meu ouvido. Agora te vou soltar, querida disse arrastando as palavras . E vai se comportar bem, entendido? Se tentar gritar, se tentar escapar, vou tirar a faca e vou te machucar. Est claro? Se entendeu, se for se comportar bem, me diga que sim com a cabea. Consegui inclinar o queixo para frente no que tentou ser um sim. Brennan titubeou por um momento, um momento que pareceu converter-se em uma eternidade, e logo me tirou o brao de redor do pescoo e me soltou. Inclinei para frente,e me teria cado se ele no tivesse me agarrado pelo ombro. Tossi. Esfreguei-me o brao dolorido. Esperou pacientemente durante quase um minuto, e logo me deu um forte empurro. J est bem. Continue caminhando. Tropecei contra o tronco de uma rvore. Brennan franziu o cenho, agarrou-me pelo pulso, comeou a andar a grandes passos e me obrigou a trotar a seu lado. Iriam preparar uma armadilha e queriam me utilizar como isca, para poder matar Jeff a sangue frio. Depois, provavelmente me matariam tambm. Era um homem completamente insensvel. Mataria com a mesma rapidez, com a mesma brutalidade com que outro homem mataria uma mosca. No havia duvida de que seu irmo era igual. Tropecei e ca de joelhos. De um puxo Brennan me levantou, sem sequer me olhar, quase sem deter-se. Eu no era um ser humano, pelo menos para ele. Era uma coisa que se usa e depois se atira. Sabia que no havia tentado s me assustar quando mencionou sobre a faca. Sabia que se gritava se tentava escapar, me mataria imediatamente.
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Continuei me arrastando atravs do bosque. Devemos nos haver afastado meio quilmetro do claro. Eu havia perdido todo sentido de orientao. Descemos por um escarpado; passamos por cima de um tronco podre e comeamos a subir pelo outro lado. O cu j se havia tingido de cinza. A luz do sol era mais fraca. O solo parecia inclinar-se para cima. Frondosas copas se estendiam sobre nossas cabeas e grossos troncos de rvore formavam labirintos a nosso redor. Chegamos a um arroio. Brennan me agarrou em seus braos e assim me virou. Olhei em seus olhos. No havia nenhuma expresso em seu rosto. Deixou-me sobre o cho ao outro lado do arroio. Compreendi que esta devia ser a correnteza que formava a cascata no claro. Agora estvamos a um quilmetro pelo menos. Teria voltado j Jeff? Vamos ordenou Brennan. Me deixe... deixe-me recuperar o flego. J ter tempo para isso quando chegarmos ao acampamento. Suponho que Rawlins demorar um bom momento para encontrar nosso rastro. Um par de horas, pelo menos. Para ento, j ter escurecido. Por que... por que faz isto? Tenho uma conta que saldar. Mas como pode... Brennan me esbofeteou com tanta fora que ca. Ficou de p, me olhando do alto, com as mos ligeiramente apoiadas nas coxas, o rosto sem expresso alguma. A camisa cor azul escura se inchava com a brisa que soprava do arroio. As amplas mangas se agitavam, o tecido de seda se sacudia. Comecei a soluar, sacudindo a cabea. Jamais havia me sentido to assustada em minha vida. Eu no gosto das mulheres disse, arrastando as palavras,
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especialmente as mulheres que falam muito. Se souber o que lhe convm, fechar a boca. A isca serve tanto viva como morta. Se no fosse decepcionar meu irmo, j estaria morta. Billy tem debilidade pelas mulheres. Alegrar de te ver. Fez-me levantar de um puxo e, sem me soltar o pulso, continuou entrando no bosque. Eu ia dando tropees a seu lado e me desviava s vezes para esquivar troncos de rvores e copas cheias de espinhos. As sombras ao nosso redor estavam ficando mais escuras. A luz do sol j estava desaparecendo. Uma densa nvoa cinza azulada pareceu envolver os bosques, e os troncos marrons e as folhas verdes pareciam perder sua cor e fazer parte das sombras. Talvez passassem uns quinze minutos, tal vez mais, e ento vi chamas de fogo que ardiam entre ns, entre o labirinto de rvores. Trs ou quatro minutos mais tarde, Jim Brennan me arrastou at um pequeno claro. Pesadas copas se entrecruzavam no alto e formavam um teto de folhas atravs do qual era impossvel ver o cu. J havia escurecido, mas o fogo dava uma trmula luz. O homem que estava de p junto ao fogo era loiro e robusto, no to alto como seu irmo, no muito mais alto que eu, mas forte. Parecia ter a fora de um touro. O nariz curvado dava um aspecto de lutador, de guerreiro. Usava botas negras e calas negras idnticas as de seu irmo, mas a ampla camisa de seda era de uma cor vermelha viva. Que diabos significa isso? exclamou. Pensei que ficaria contente Billy. De onde h tirado isso? Lembra quando estvamos naquela colina esta manh e voc disse que parecia ter visto mulas andando pelo caminho? Bom, pois pensei que se havia algum de passagem, provavelmente se deteria na cascata. E no me
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equivoquei. Billy no tirava os olhos de cima de ns, zangado. Parecia irritado, inclusive poderia dizer-se nervoso. Enquanto que seu irmo jamais demonstrava um sentimento, era evidente que Billy Brennan era uma pessoa diferente, explosiva. Tinha os punhos fechados, a mandbula projetada para frente, os ombros encurvados, e parecia estar a ponto de atacar, bufando. Onde est o homem? No acredito que viajasse s. Foi caar perus. Suponho que logo vamos ter visita. Billy se aproximou para me olhar melhor. possvel que tivesse debilidade pelas mulheres, mas no se alegrava muito de ver. Isso era evidente. Por Deus, Jim! No vai me dizer... uma mulher como esta s pode estar acompanhada de Jeff Rawlins. Tirou-a de seu acampamento! Ele vai voltar e vai ver que ela no est e... meu deus! Mas o que te passa, Billy? No est com medo, verdade? Esse Rawlins... Tenho uma conta que saldar com ele. E voc tambm. Billy estava ainda mais nervoso. Tinha as bochechas plidas. perigoso, Jim! No h um homem mais rude em todo o territrio. Eu no quero confuses com ele. J os tivemos uma vez e foi suficiente. Aquela vez lhe atacamos de surpresa no caminho de Natchez. Colocou-te uma bala no ombro, destroou-me a mandbula e quase me rompe o pescoo! Razo de mais para lhe tender uma pequena armadilha. Tambm h razes prticas. Necessitamos suas mulas. S dispomos de um cavalo para os dois, e assim no vamos a nenhuma parte. Tranqilo, Billy. J tenho tudo planejado. Vai vir nos buscar e vai nos encontrar, e ns estaremos preparados. E ela?
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A trouxe para ser algo assim como um presente para ti, irmo. Pensei que ficaria contente. Assim que nos livrarmos de Rawlins poder se divertir com ela. Maldio, inclusive pode ficar com ela se quiser. Depois, quando se cansar, podemos vend-la a um desses prostbulos, como pensava fazer Rawlins. Billy me examinou de perto com olhos azuis e guerreiros. Olhava-me zangado. Comeava a gostar da idia. Jim Brennan esboou a careta de um sorriso e me empurrou para seu irmo. Billy me agarrou pelos braos com fora e me inspecionou como se inspeciona um cavalo que vai comprar. Parte de sua irritao desapareceu para ser substituda pelo desejo. Apertou-me contra ele, rodeou-me o pescoo com um brao e a cintura com o outro. Equilibrou-se sobre meus lbios como um louco, obrigou-os a separar-se e introduziu a lngua em minha boca, e estava me apertando com tanta fora que pensei que os ossos fossem se quebrar. Tentei lutar. Foi intil. S consegui fazer com seus braos me rodeassem com mais fora e sua boca se apertasse contra a minha com mais fria. Tranqilo, Billy Billy. Tranqilo. Guarde para depois, depois de matar Rawlins. Billy Brennan levantou a cabea e deixou de me apertar com tanta fora, mas no me afastou de seu peito. Respirava agitadamente, como um touro jovem e forte, ansioso para fecundar. O irmo, divertido pela ardente exibio, riu com frieza. como as mulheres, Billy Billy. Nunca vi nada igual. Guarde para depois, irmo. Quando Rawlins estiver morto, poder se divertir toda a noite; e, se no me equivocar, isso o que vai fazer. uma beleza, Jim. Uma verdadeira beleza. Como se chama?
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O que sei eu! Como se chama, nenm? grunhiu Billy. Tentei falar. No podia. Tinha a garganta seca. Doam-me os lbios. Estava to aterrorizada que o nico que pude fazer foi sacudir a cabea. Billy me agarrou pelo cabelo e de um puxo levou-me a cabea para trs. Quando fao uma pergunta, quero uma resposta! Acredito que est aturdido, Billy Billy. Diabos! que a atacou como uma manada de lobos famintos. O nome no importa. O importante que propriedade de Rawlins, e Rawlins vir a procur-la. Conhecendo-lhe, no vai levar toda a noite para nos encontrar. Billy ficou nervoso de novo. Tinha a testa mida. Soltou-me e deu uns passos para trs. Em seus olhos se refletia a incerteza. Sigo pensando que no foi uma boa idia, Jim. Esse Rawlins um filho de cadela. Assim que ele vem nos buscar e ns lhe ouvimos chegar, correto? E o que vai impedir que ela grite e lhe ponha em guarda? O mais velho dos Brennan suspirou e sacudiu ligeiramente a cabea. meu irmo, Billy, e tem msculos, mas crebro... voltou a sacudir a cabea. Vamos at-la, e amorda-la. H uma corda atada aos arreios e um par de trapos no fardo. V busc-los. Billy correu junto ao fogo e cruzou o claro a grandes passos. Pela primeira vez vi o cavalo, amarrado a uma rvore nas sombras. Ainda tinha os arreios. Vi que o homem loiro baixava a corda e abria o fardo. Seu irmo estava de p com os braos cruzados; seu olhar parecia cansado, aborrecido. Billy voltou. Teria uns vinte e cinco anos. Enquanto seu irmo estava naturalmente dotado de uma fria sagacidade, Billy era tolo. Era essa classe de homens que passa pela vida como uma flecha, com um carter tempestuoso e agitando os
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punhos, essa classe de homens que deixa a tarefa de pensar a outros. Cada um deles era perigoso a sua maneira. Juntos eram terrveis. Quer que a ate, Jim? Jim Brennan suspirou. Se no for muito trabalho, Billy Billy. Seu sarcasmo era intil com Billy. Agarrou-me por um brao e me arrastou para as rvores. Ainda estava aturdida e sabia que seria uma tolice tentar lutar. Tinha os joelhos fracos. Sentia-me desfalecer. Isto era um pesadelo, um pesadelo horrvel que logo chegaria a seu fim. Repetia isso uma e outra vez para me dar foras e seguir adiante. Billy me torceu os braos nas costas, cruzou-me os pulsos e os atou com tanta fora que eu sentia que a corda me cortava a carne. Deu vrias voltas, puxou e assegurou os ns. Saltei e mordi os lbios para no gritar de dor. Quando esteve satisfeito com sua tarefa, agarrou-me pelo ombro e me fez dar meia volta. Agora sim exclamou com tom severo . No vai poder se soltar. No... no vo sair com a sua murmurei. Jeff vai vir. Matar os dois. Se cale! Ver que uma armadilha e... Meu irmo sabe o que faz! No vai cair na armadilha. muito... Colocou-me uma bola de trapos na boca e no pude continuar falando. Vieram-me nuseas. De novo estava zangado. Aqueles olhos azuis despediam fogo, furiosos, enquanto ele atava outro trapo ao redor da boca e o atava atrs. Depois, com o rosto escurecido pela irritao, cobriu-me o rosto com a palma de sua mo e empurrou com fora. Ca para trs contra o tronco de uma rvore. Achei que a cabea me estalava e logo comecei a dar voltas em um
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vazio de escurido, girando e girando at me afastar do mundo. No sei quanto tempo estive desmaiada. Quando finalmente abri os olhos, vi os irmos Brennan sentados ante o fogo, que j no era mais que um monto de carves acesos. Jim estava sentado em um tronco e Billy em uma enorme rocha prxima, apertando os joelhos, tenso. Ambos tinham o rosto nas sombras. O loiro cabelo de Billy brilhava na escurido. O cavalo atrs do Billy se movia inquieto. Mais frente do crculo de luz do fogo que morria havia capas de escurido. A selva parecia encerrar sinistramente o claro; as rvores pareciam aproximar-se cada vez mais. Quando vai chegar? exclamou Billy. No deveria demorar respondeu o irmo. J faz quase duas horas que escureceu. Vai se mover com muito cuidado, e no vai precipitar se para no perder mulher. Mantenha-se alerta, Billy. Quando chegar j saber. O que acontece se ele disparar primeiro? Rawlins nunca joga dessa forma. Entrar no acampamento. No far nada at que veja que a mulher est bem. No se preocupe. Vai ...? Logo que atravesse essa linha de rvores, vou levantar esta pistola que v aqui e fazer voar sua cabea. Esse homem seria um parvo se entrasse... J lhe disse, Billy, tenho tudo planejado. Ns no vamos ouvir chegar, entende ? Vamos estar aqui sentados com toda naturalidade, como se no estivssemos esperando, e ele vai pensar que nos surpreende . Continuo sem gostar! se cale, Billy disse pacientemente seu irmo . Pense em na mulher. Pensa no que vai poder lhe fazer quando Rawlins tiver seu castigo.
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A cabea me pulsava com fora. A corda me cortava os pulsos. Sentia uma desesperadora necessidade de tragar, mas tinha medo, medo de me afogar com o monto de trapos que Billy havia metido na minha boca. Ao cair contra a rvore me havia desabado no cho, e a estava agora, recostada contra a rvore, com as pernas estendidas para frente. Jeff viria. Devia estar para chegar e faria exatamente o que Brennan havia dito. Veria-os ali sentados e entraria no claro com o rifle em alto, acreditando lhes surpreender. Ento Jim levantaria rapidamente a pistola, antes que Jeff pudesse ver o que acontecia. Por isso haviam deixado que o fogo se extinguisse, para que no visse a mo de Jim quando agarrasse a pistola do cinto. Passaram-se vrios minutos. Ressonou na noite o grito de uma coruja, o canto de uma r. As folhas rangiam enquanto uma leve brisa comeava a soprar entre as rvores. Jim estava sentado, quieto como uma esttua, esperando. Billy mudava de posio, nervoso. Era evidente que Jeff lhe dava medo. Jeff devia lhe haver dado uma surra tremenda e isso no devia ser nada fcil de esquecer. Billy era robusto e forte. Faria falta ser um excelente lutador para lhe vencer. Havia um aspecto de Jeff que eu no conhecia. No imaginava que aquele libertino conquistador fosse o mesmo homem que fazia tremer a Billy Brennan, o homem que havia arriscado a vida para resgatar a Lita dos ndios. Agora entraria diretamente na armadilha que Brennan lhe havia preparado, e eu era a culpada. No podia permitir. Tinha que haver uma maneira de evit-lo, uma maneira de avisar Jeff. Fiquei tensa. Havia algo atrs de mim. Sentia uma presena, sentia-a claramente, embora no havia ouvido um s rudo. Havia algum ali, atrs da rvore. Agora ouvia uma respirao, suave, muito suave, e o som apenas audvel de um corpo que se ia aproximando. Uns dedos tocaram meus e o
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sussurro era to baixo que tive que fazer um tremendo esforo para entender as palavras. Vou cortar a corda. No se mova. Continue olhando para adiante. Quando tiver terminado, mantenha os braos atrs e fica aquieta. O corao comeou a me pulsar com tanta fora que estava segura de que os Brennan iriam ouvir os golpes contra meu peito. Nenhum dos dois me olhou sequer. Pensava que ainda estava inconsciente. Sentia o frio metal da faca que me roava os pulsos enquanto ele cortava as cordas com a afiada folha. Sentia ceder a corda medida que os fios eram cortados. Cortava rapidamente, em total silncio. Em pouco tempo as cordas caram. No podia mover os pulsos e os esfregar porque no me atrevia a fazer um s movimento que pudesse lhes chamar a ateno. Fique aqui sentada como uma menina boa murmurou , e depois, quando comearem os tiros, quero que salte e se esconda atrs desta rvore. Est claro? No se mova at que eu dispare. Tinha que lhe avisar! De algum jeito tinha que lhe avisar. E, entretanto, no podia fazer nada. Se tentasse levantar as mos e desatar a mordaa, os Brennan me veriam. Ouvi um rudo muito leve e soube que havia ido. J no tinha aquela sensao da proximidade de uma presena. Quanto tempo havia estado a atrs? O suficiente para ouvir a conversa? Planejava algo. Por isso cortou as cordas. O que pensava fazer? Era impossvel suportar a tenso. Passaram-se uns minutos mais e logo se ouviu um forte estalo ao outro lado do claro. Os dois homens saltaram e se voltaram para ouvir o rudo. Billy tremia. Jim tinha a pistola e apontava para as rvores. Brennan! O grito veio de outra direo, e Jeff entrou no claro no momento que eles
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se voltaram rapidamente. Ouviu-se a exploso de um trovo, uma linha de fogo, uma enorme nuvem de fumaa. Algum gritou. Saltei, e atravs da fumaa vi que Jim Brennan apertava o peito. O sangue lhe corria entre os dedos e seu rosto era a marca da incredulidade. Tinha os olhos exagerados pelo impacto incrvel. Deu outro grito de angustia, caiu de joelhos e muito sangue brotou quando abriu os braos e se desabou sobre o tronco no qual havia estado sentado fazia to s uns segundos. Ainda saa fumaa do rifle de Jeff, mas ele parecia tranqilo, quase aborrecido. Billy Brennan soltou o cavalo da rvore e saltou sobre a cadeira. A camisa vermelha se agitava com cada movimento. Cravou os joelhos no flanco do animal, deu-lhe um ressonante golpe na anca e cavalo e cavaleiro voaram para o bosque at antes que a fumaa do disparo se dissipou. Enquanto me arrancava a mordaa e cuspia os trapos que tinha na boca, tremia violentamente e meus joelhos ameaavam dobrar-se. No tinham passado sessenta segundos desde que a pedra que Jeff havia arrojado produzisse impacto no bosque. Caminhou lentamente at o homem que jazia no cho. Apoiou o p no corpo de Brennan, deu-lhe um empurro e Brennan rodou como uma suja e fraca boneca de pano. Jeff inspecionou friamente o corpo inerte. Eu me estremeci e voltei a cabea para no ver essa repugnante cena. Ouviam-se os cascos de um cavalo entre a folhagem e o rudo se foi perdendo na distncia. Isso sim que amor de irmo comentou Jeff . Nem sequer esperou para ver se Jim estava vivo ou morto. No vai perseguir lhe? No necessrio. No voltar a nos incomodar. Alm disso, sem o irmo que pense por ele, no vai durar muito.
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Est bem? Eu . . . Quando viu que no podia continuar, adiantou-se, agarrou-me em seus braos e me apertou brandamente contra ele. Ainda estava tremendo, experimentando uma lenta reao que era ainda pior que o horror do primeiro momento, e Jeff murmurava palavras doces para me consolar. Segurei-me nele, agora soluando, e me acariciou o cabelo. Passaram-se vrios minutos antes que me tranqilizasse. Levantei o olhar para esses quentes olhos marrons. Sorriu e me acariciou a bochecha. Pesou que estivesse morta, verdade? Pensou que ia cair diretamente na armadilha? No sou tolo. Imaginei que tramavam algo. Tudo era muito simples. Estive uns vinte minutos pelos arredores antes de decidir como devia atuar. Estava escovando o cabelo e... primeiro pensei que eram os ndios e depois... senti-me to aliviada quando vi que era um homem branco... Ele e o irmo nos tinham visto antes. Ele veio investigar. Mas quando de repente compreendi quem era, me agarrou e... J passou... disse com voz serena. Est agitada, mas logo estar bem. Eu estava preocupada por ti. Pensei... Jeff ps uma mo sobre minha boca e logo me abraou com fora, e me teve assim durante um momento antes de me soltar. Levantou a pistola de Brennan e a meteu na cintura da cala. Depois olhou a seu redor para ver se havia algo mais que valesse a pena. Acredito que ser melhor voltarmos para nosso acampamento disse com naturalidade . Foi um comprido passeio e ainda no comemos. possvel que Billy Billy volte para enterrar a seu irmo. Sente-se melhor agora?
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Assenti com a cabea. Tudo havia passado. O pesadelo havia terminado por fim. Jeff sorriu, rodeou-me os ombros com seu brao e me levou para fora do claro. Voltava a ser o Jeff de antes, conversando alegremente enquanto caminhvamos pela escurido dos bosques. Sabe uma coisa? Cacei o maior e mais gordo peru que j viu em sua vida. Vou limp-lo, e depois o assaremos. Vamos comer o jantar mais delicioso que possa imaginar-se. Estas coisas abrem o apetite.

XV Despertei com um sobressalto. No me sentia enjoada nem me encontrava mal. Estava sonolenta e em um instante me encontrei completamente acordada. Em seguida pressenti que algo andava mal. Notava nos ossos. Sentei-me e afastei as mantas. Jeff havia ido. Dormiu sob as mantas comigo, mas agora j no estava. Tive a sensao de que fazia pouco que havia ido. Por que me havia deixado s? Nunca o havia feito antes. Levanteime, tremendamente preocupada. O cu estava cinza, as estrelas se foram apagando pouco a pouco e j quase no podiam ver-se atrs da nvoa. O sol no demoraria a sair. Via todo o acampamento com claridade: o monto de cinza que a noite anterior havia sido nosso fogo, os fardos que Jeff havia descarregado das mulas. Os animais estavam atados a uma rvore na beira do bosque. Jenny estava pastando e... faltava uma das mulas. A terceira mula, a que estava acostumada a levar a maioria dos fardos, no estava ali. Por que Jeff se teria ido assim? Por que teria levado uma das mulas? No tinha sentido.
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Nada fazia sentido. Cada vez estava mais preocupada. Seria possvel que Billy Brennan se arrastou durante a noite para roubar uma das mulas e Jeff tivesse sado em sua perseguio? No, era absurdo. Haviam passado j cinco dias desde que Billy fugiu com seu cavalo para o bosque, e aps isso no tnhamos visto nem rastro dele. Jeff lhe dava medo e arrastar-se at nosso acampamento era a ltima coisa que lhe faria. No havia apenas nenhuma possibilidade de que voltssemos a lhe ver. Ele iria mais rpido a cavalo que ns com as mulas, e devia estar j a duzentos quilmetros dali. Mas aonde havia ido Jeff? O que lhe havia passado mula? Se tivesse feito rudos, eu teria me despertado. Estava segura disso. Jeff se havia escorrido das mantas e foi para os bosques sem o menor rudo por temer me despertar. Certamente havia uma explicao simples, dizia a mim mesma. Talvez a mula houvesse mordido a corda com os dentes e fugido. No havia duvida de que era besteira me preocupar com isto, mas no podia pensar em outra coisa. Por mais que tentasse entrar em razo, a preocupao seguia e ia aumentando medida que passava o tempo e Jeff no voltava. A espessa selva me rodeava e parecia me afogar. Tinha plena conscincia de cada rudo, plena conscincia de que estava s. A ltima estrela enviou seu ltimo fulgor e a nvoa desapareceu para dar passo a um cu cor cinza prola. medida que as manchas rosadas e alaranjadas foram cobrindo o horizonte, a cor comeou a aparecer a meu redor. O branco, o cinza e o prateado deram passo ao verde das folhas, ao azul das flores silvestres, os marrons claros e escuros dos troncos. Tmidos raios de sol alagaram a taa das rvores e comearam a tomar fora. A estas horas j estvamos sempre a caminho. Minha preocupao ia aumentando, estava j a ponto de chorar, assustada; sentia-me perdida. Onde estaria ele? O que... o que aconteceria comigo se no
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voltasse? Um pssaro comeou a cantar entre as rvores. Um guaxinim me olhou do outro lado de um arbusto e desapareceu rapidamente quando me voltei para olh-lo. As mulas se moviam inquietas. Ouvi algo ao longe, muito longe, no bosque. Dava a impresso de ser um chiado. Um tigre? O som no se repetiu. Levantei o rifle. J estava carregado. Deu-me certa sensao de segurana, sensao que desapareceu aos poucos minutos. De que me serviria o rifle se Jeff havia ido? Sem o Jeff eu estaria... No queria pensar nisso. No deveria perder a calma. No podia me deixar levar pelo medo. Deixei o rifle. Reuni uns troncos e arbustos secos e os coloquei sobre as cinzas, e aos dois ou trs minutos, o fogo estava aceso. Na noite anterior, antes de deitar-se, Jeff havia ido at o arroio e havia enchido a velha panela com gua. Tirei de um dos fardos o pote de caf e joguei um pouco na panela. Nem sequer me incomodei em medir, como estava acostumado a fazer sempre. O caf era ouro e este era nosso ltimo pote, mas isso no me preocupava esta manh. Quando as chamas baixaram coloquei a gua para esquentar. Tirei os velhos copos de lata. Dobrei as mantas e as voltei a colocar nos fardos. Tentei no me preocupar. Contive as lgrimas. No ia deixar que o desespero me vencesse. O sol brilhava com fora e alagava o claro com uma radiante luz amarelada. Os pssaros cantavam por toda parte. Haviam passado quinze minutos desde que havia ouvido aquele estranho rudo ao longe. Um tigre. Certamente era um tigre. O caf fervia com fora e enchia o ar com um aroma agradvel e penetrante. Passaram-se outros cinco minutos. Fui procurar um trapo, tirei a panela do fogo e a apoiei sobre uma rocha. Foi ento quando ouvi passos que
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se aproximavam. Voltei a agarrar o rifle e apontei para o lugar de onde vinha o rudo. Os arbustos se separaram e apareceu Jeff, com olhos surpreendidos. Baixei o rifle. Aliviado, entrou lentamente no claro. Confiava em voltar antes que despertasse disse com toda naturalidade. Onde esteve? Hm... bom... mm... titubeava. Estava claro que tentava inventar uma histria lgica. Despertei e... notei que uma das mulas havia se soltado e... fugiu. Fui procurar. E onde est? No a encontrei respondeu . Deve ter fugido logo cedo, depois que nos deitssemos. Deve ter ido vrias horas antes que eu sasse a procur-la. Era evidente que falava com muita naturalidade. Escondia-me algo. Em seguida me dei conta. Encontrou o rastro dos irmos Brennan disse , mas no pde encontrar uma mula que escapou do acampamento. Assim , Sinto-me um pouco estpido, mas... Mentira, Jeff. Olhou-me nos olhos com aquele olhar marrom que dava lstima. Tinha toda a inocncia de um menino e de uma vez toda a virilidade de um homem. E foi ento quando vi o corte em sua perna. A cala de couro tinha um talho de uns dez centmetros altura da coxa direita. A borda da ferida estava manchada de vermelho, ainda mida. O que aconteceu com a perna? Est ferido... Ah, no foi nada, Marietta. Nada srio. Levei-me por diante um arbusto cheio de espinhos, espinhos longas e afiados. Enganchei-me a cala com um
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desses espinhos e me arranhei. Eh! Que isso ? Caf? Jeff... De repente ficou severo, zangado, com uma dura expresso no rosto. Escapou a mula, Marietta se apressou em dizer. Agora esquea. J retornei. Tudo est bem. Ouvi um chiado no bosque. Pensei que fosse um tigre. Jeff, quero saber a verdade. A mula no escapou por sua conta. H algo que me oculta. Disse para esquecer! Nunca antes havia falado comigo em um tom to severo. Sabia que estava preocupado e suspeitava o motivo. Se serviu de uma xcara de caf e voltou a deixar a panela com um golpe, com tanta fora que o quente lquido saltou pela borda e lhe queimou a mo. Ficou furioso, gritou e logo me olhou como se eu tivesse culpa. Zangada tambm, olhei para outro lado. Ouvia-oele mexer nos fardos, amaldioar continuamente porque no podia encontrar o que estava procurando. Onde demnios est a pomada? Suspirei chateada, fui at onde estavam os fardos, empurrei Jeff para um lado e quase imediatamente tirei a pomada. Agarrei-lhe a mo e a lubrifiquei com essa substncia transparente e pegajosa. O olhava com ateno, impaciente. Acredito que viver disse friamente enquanto guardava a pomada. Est com um humor de co esta manh. Como quer que esteja? Acordei quando ainda est escuro e me encontro s no meio da selva. Ouo um rudo estranho no bosque. Falta uma das mulas, e voc volta com um conto absurdo que nem sequer um menino de trs anos...
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No quero discutir, est claro? Poderia te bater. No costumo bater nas minhas mulheres, mas voc est procurando isso. Servi-me o caf e o bebi, sem prestar a menor ateno em Jeff. Ele jogou terra sobre o fogo, apagou-o e logo jogou o resto do caf para assegurar que no ficasse nenhuma brasa acesa. Depois selou as mulas e comeou a carregar os fardos. Jenny e sua mula teriam agora que levar uma carga mais pesada. Quando terminei o caf me levantei, no preciso momento em que ele terminava de atar o ltimo fardo a sua mula. Podero levar tudo isso, alm de ns? perguntei. So animais fortes. Agentaro. Ele continuava de mau humor e eu realmente suspeitava que fosse um truque para que eu no lhe fizesse mais perguntas. Abri um dos fardos e guardei meu copo. Vi que o sangue na perna havia secado; o corte j no sangrava. No podia ser muito profundo, pensei. Do contrrio, no poderia se mover de um lado a outro com tanta agilidade. No acreditava no conto do arbusto e os espinhos. Esse corte foi feito por alguma arma de fio. Minhas suspeitas se confirmaram quando, j no caminho, Jeff me disse que no amos seguir a rota de sempre, mas sim tomaramos um atalho. Deixamos atrs o caminho e descemos por uma pequena colina coberta de floresa silvestre azul e prpura. Logo entramos no bosque. As copas se arqueavam no alto e nos isolavam do mundo. S deixavam passar alguns trmulos raios de sol; dava a sensao de estar viajando por estreitos tneis de verde e marrom. Estava nervosa, e tambm estava Jeff, que se voltava com freqncia para olhar para trs. No tinha a alegria que era habitual nele. No podia esconder a apreenso, e ao fim de um momento j nem sequer tentou faz-lo. Eu imaginava o que havia acontecido. A mula no havia ido. Um ndio se
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arrastou entre as rvores, havia desamarrado e levado. Devia ser um ndio sozinho, pois se fossem mais teriam atacado. Jeff despertou e seguiu o ladro pelo bosque. Houve uma briga e o corte de Jeff era da faca do ndio. Lembrei o chiado. Teria matado Jeff ao ndio? No teria atrevido a usar a pistola por temor a atrair ainda mais selvagens ao lugar. Haveria escapado o ndio e teria levado a mula com ele? Indignava-me que me ocultasse a verdade, embora lhe agradecesse o feito de que no quisesse me preocupar. Por acaso acreditava ele que eu era to estpida como para no imaginar o que havia acontecido? Se havia um ndio na zona, certamente haveria outros. Lembrei o que Jackson nos havia dito e me custava conter o medo. Tentava no pensar naquele homem gritando em agonia, retorcendo-se na estaca enquanto as chamas ardiam e os ndios danavam e davam gritos. Cavalgvamos rapidamente fazendo o menor rudo possvel. Jeff no conversava como de costume. No dizia nada, no se afastava de mim e no se adiantava como estava acostumado a fazer sempre. A selva estava cheia de rudos, coisa habitual, mas agora cada vez que um pssaro gritava, cada vez que um arbusto se movia, eu dava um salto: estava segura de que um grupo de ndios ia cair sobre ns. Passou uma hora, duas, trs. Subimos por uma colina coberta de pequenas rvores, atravessamos bosques com frondosa vegetao, cruzamos um arroio que se abria passo entre enormes rvores e nenhuma s vez nos detivemos para descansar. Estava exausta, doam-me os ossos, mas quase no me dava conta. O medo era mais forte que todo o resto. O sol estava justo sobre ns, e ambos estvamos empapados de suor. Havamos andado quilmetros e quilmetros, e eu comeava a me relaxar um pouco, embora ainda saltasse a cada rudo inesperado. Devia ser ao redor das duas quando Jeff por fim sugeriu que
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descansssemos um momento. Desmontei sem perder tempo. Jeff atou as mulas a uma pequena rvore e logo mostrou o cantil que encheu no arroio. Deu-me, e logo bebeu ele. Suas douradas mechas estavam empapadas de suor. Tinha o rosto tenso; seus olhos marrons estavam escuros, srios. Este novo Jeff parecia muito mais forte, muito mais inteligente que aquele simptico palhao, e resultava difcil acreditar que se tratava da mesma pessoa. Matou ele? perguntei. Olhou-me com gesto zangado, como se tentasse decidir se devia me dizer a verdade. Logo suspirou e comeou a sacudir uma mancha de terra que tinha no colete. Continuava em silncio. No sou uma criana, Jeff. Tenho direito de saber. Matei disse com voz uniforme. Lhe... assim for como feriu a perna? Jeff assentiu com a cabea. Ouvi ele se arrastar pelo bosque. Quase no fazia rudo, mas... em todos estes anos adquiri um sexto sentido para estas coisas. Ouvi e despertei; fiquei quieto, lhe olhando entrar no claro. Sempre durmo com a pistola a meu lado. Tinha-a na mo, pronta para disparar em caso de necessidade. E o que ele fez? Ficou a como uma sombra, tentando se decidir se devia nos matar ou no. O que aconteceu que no estava seguro de que ramos s dois. Ainda estava muito escuro e havia trs mulas. Podia ter algum mais dormindo atrs desse monto de fardos. Finalmente decidiu no arriscar-se. S desatou uma das mulas e a levou para o bosque. Esperei trs ou quatro minutos e depois sa atrs dele. E me deixou s disse amargamente . Poderiam ter me matado.
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Corri um risco absurdo s para ir procurar um... Demorei um momento antes de lhe alcanar continuou dizendo, interrompendo minha recriminao . J quase amanhecia quando lhe encontrei. Tinha a pistola, obvio, mas tive medo de us-la, medo de que pudessem ouvi-la outros ndios que estivessem vagando pelo bosque. Rodei, me adiantei a ele e lhe esperei atrs de uma rvore. Quando aconteceu, saltei sobre ele. Tem um corte. Lhe... Era rpido, forte como o ao. Agarrou-me pelo pulso antes que pudesse lhe cravar a faca, puxou a sua e conseguiu me ferir na perna. Rodamos pelo cho, lutando violentamente. Golpeou-me o pulso contra uma rocha, golpeou com fora e minha faca caiu. Puxou-me novamente, mas consegui me desembaraar dele. Levantou-se e levou o brao para trs para me cravar a faca no peito. Deslizei para um lado e esquivei a faca por poucos centmetros. Agarrei minha prpria faca do cho e a lancei. Soltou um chiado... Ouvi-o. Depois se contraiu e caiu morto como uma pedra. Tirei a faca da garganta e limpei. Logo duvidei se devia tentar encontrar a mula ou no, pois havia fugido a todo galope assim que o ndio deixou cair as rdeas. Mas... pensei que deveria voltar para o acampamento para ver se voc estava bem. Foi ento quando tive o susto maior. Vi voc tremendo como uma folha, e o rifle que apontava diretamente para mim. Assustou-me mais que qualquer ndio, asseguro-lhe isso. Estava sozinho? No havia ningum com ele nesse momento, mas... Jeff titubeou. Outra vez estava indeciso, sem saber o que deveria me dizer
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e o que deveria me esconder. Consegui manter uma expresso serena que dissimulava o medo que havia dentro de mim. Tinha uma sensao de vazio na boca do estmago, e tudo o que podia fazer era tentar no tremer; mas Jeff via s o rosto sereno, os olhos tranqilos. Quando por fim continuou falando, sua voz era uniforme, seus olhos estavam srios. Vou te confessar algo, Marietta. Estou seguro de que esse homem voltava para seu acampamento. Caminhava como se soubesse exatamente para onde se dirigia. No acredito que seus companheiros tenham ouvido o chiado. Duvido que seu acampamento esteja to perto. Mas seguro que se deram conta j de sua ausncia e devem ter encontrado ele com um tremendo buraco na garganta, e devem estar procurando quem fez isso. por isso que no vamos pelo caminho de sempre? Assentiu com a cabea. O primeiro que faro procurar por esse caminho, porque pensaro que vamos por ali. Isto um bom sinal: se ainda no nos encontraram significa que possivelmente no nos encontraro. Estamos a vrios quilmetros desse caminho e esta selva imensa. E me sentirei ainda melhor quando nos afastarmos alguns quilmetros mais. Se cavalgarmos sem nos deter, acredito que poderemos chegar cova ao anoitecer. A cova? Um lugar que eu conheo. pequeno, um simples buraco em uma ladeira de uma colina, mas h suficiente lugar para os dois e as mulas, e a entrada est completamente escondida por uns arbustos. Escondi-me ali uma vez quando me perseguiam os ndios, h alguns anos. Ali estaremos a salvo. Continuamos nosso caminho, cavalgando pela selva. Tudo estava escuro e em sombras. As rvores nos rodeavam por todas partes e s fracos raios de luz
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se

filtravam

atravs

das

grossas

copas

cobertas

de

folhas

que

se

entrecruzavam no alto. Os sons pareciam ter um estranho eco e o metdico galope das mulas nos voltava distorcido. Um vermelho pssaro saiu voando da espessura, agitando violentamente as asas. Dei um grito e quase ca da mula. Em outro momento Jeff teria rido e feito alguma brincadeira. Mas esta vez no foi assim. Continuamos andando sem parar, dando voltas para esquivar das rvores. Fazia tempo que eu havia perdido o sentido de orientao. Rezava para que Jeff soubesse para onde ia e para que finalmente achasse a maneira de voltar para caminho que ia para Natchez. O bosque parecia sinistro, horrendo. Passavam-se as horas. Nunca havia me sentido to cansada, mas no me queixei. Tambm Jeff estava cansado. Tinha o rosto tenso, com manchas escuras sob os olhos, e as bochechas afundadas. Apesar de ser forte e robusto, comeava a acusar os estragos do momento difcil e da preocupao. Nunca tnhamos cavalgado durante tanto tempo sem nos deter e nenhum dos dois havia comido nada em todo o dia. As mulas, pelo menos, tinham pastado enquanto ns tomamos nosso descanso. Estava morta de fome, mas tampouco ia me queixar por isso. O sol estava baixo. As rvores projetavam longas sombras negras sobre a terra, sombras que se prolongavam e convergiam em uma trama escura. O cu se havia tingido de um cinza violceo e o ar se ia enchendo de uma espessa nvoa azul medida que os ltimos raios de sol desapareciam. Encontrvamonos em uma zona menos cheia de rvores. Embora ainda houvesse centenas de altas e gigantescas rvores que se elevavam para o alto como torres com folhas, no cresciam to aglomerados, no as afogava a folhagem. Havia um arroio um pouco mais adiante. Ouvia seu murmrio sobre a
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areia e as rochas. Perguntava a que distncia estaramos da cova. Acredito que ser melhor que nos detenhamos uns minutos para recuperar o flego disse Jeff. Ainda falta ao menos uma hora para chegar cova. Alm disso, quero encher os cantis e dar de beber s mulas. Havia um pequeno claro a uns cinqenta metros do arroio. Desmontamos. Jeff se esticou, flexionou os braos e me olhou sob a tnue luz. Viu a preocupao marcada em meu rosto e sorriu. Era um sorriso lindo, tenro, totalmente diferente daquela simptica careta que estava acostumado a levar na boca. Aproximou-se de mim e apoiou as mos em meus ombros. Acredito que no h perigo disse. Suponho que os despistamos. provvel que ainda nos estejam procurando pelo caminho montados em seus cavalos. De verdade acha que estamos fora de perigo? No de todo, obvio. Mentiria se dissesse que sim. Seguiremos pelo bosque durante um par de dias mais, e depois voltaremos para o caminho. Est seguro de que poder voltar a encontr-lo? Neste momento estamos bastante perto dele. Cavalgamos praticamente em linha paralela a ele h bastante tempo. Como se sente? Cansada. E faminta. Temo que por esta noite teremos que nos conformar com carne seca e milho torrado: provises de emergncia que tenho no fardo. No podemos nos arriscar a acender um fogo, nem sequer na cova. Descansaremos toda a noite e veremos o que nos traz o novo dia. Est bem. Quase no posso acreditar, todo o tempo a meu lado, sem se queixar nunca, demonstrando verdadeiro valor. A maioria das mulheres... mas no
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justo sequer te comparar com nenhuma. nica, sabia? De verdade? Nunca havia encontrado uma mulher como voc. Estou orgulhoso da forma em que est suportando. uma mulher magnfica, no tenho a menor duvida. Apertou-me os ombros, sem deixar de sorrir, e depois me deu um beijo. Deixei que minha mo lhe acariciasse o pescoo e me senti mais perto que nunca dele. Jeff se curvou para trs. Vi em seus olhos um brilho de picardia. Vou levar as mulas arroio abaixo e vou dar de beber. Encherei os cantis e depois iremos cova. Eu tambm tenho fome... e no s de comida. Est me dando uma vontade tremenda de... incorrigvel disse em tom de brincadeira. Acho que sim admitiu. Estivemos cavalgando desde o amanhecer, esperando que os ndios nos atacassem em qualquer momento. Estamos exaustos, com os ossos modos, no comemos nada em todo o dia, e voc pensa em... Eu sempre penso nisso. Vamos disse, v levar as mulas. Quando estivermos na cova, depois que tenhamos comido essa carne ranosa e esse milho torrado, veremos o que acontece. No prometo nada. Temo que no tenha alternativa me disse. Jeff sorriu e voltou a seu antigo sorriso alegre, como se houvesse voltado a usar a velha cala. Tirou meu rifle da capa, deu-me e me explicou que no gostaria que escorregasse e se casse gua. Depois agarrou seu rifle, pegou as rdeas e conduziu as mulas para o arroio. Altas rvores entrecruzavam enormes copas por cima das guas. Havia um gigantesco carvalho com grosas
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copas a poucos metros do lugar em que Jeff estava de p com as mulas, tirando os cantis dos fardos enquanto os animais bebiam sedentos. Eu tinha o rifle a meu lado enquanto os olhava e me sentia relaxada pela primeira vez em todo o dia. Havia sido um dia duro, mas j quase havia terminado. O perigo imediato havia ficado atrs. Jeff tambm estava relaxado, e isso era um bom sinal. Havia sido to terno, to carinhoso, havia me tratado como a um ser querido, e eu me havia sentido profundamente emocionada. Gostava muito dele e desejava que no fosse assim. Mas era impossvel no responder a esse calor, era impossvel por muito que tentasse resistir. Mais tarde, quando chegssemos civilizao, seria mais dura com ele. No momento s podia me considerar afortunada de que fosse o homem que era. J quase no havia luz e apenas restava um tnue resplendor. S podia distinguir as silhuetas de Jeff e as duas mulas. Ele estava de joelhos, enchendo os cantis. Um enorme galho de carvalho chegava quase at em cima de sua cabea. Enquanto estava ali de p, pensativa e em paz, vi que as folhas do galho se moviam ligeiramente. Algo se movia na rvore. No podia dar crdito a meus olhos. Por um momento o vulto ficou quieto, e logo comeou a mover-se para o tronco da rvore. As guas do arroio seguiam seu curso, saltando sobre as rochas com um agradvel som, o suficientemente forte para afogar o ligeiro rudo do corpo que ia descendendo com grande lentido pelo galho. Jeff tampou um dos cantis, puxou sobre o cho atrs dele e se ajoelhou para encher outro. No galho distingui uma silhueta que agora se havia levantado e estava de joelhos, e logo caiu no cho com a maior suavidade. Por um momento ficou ali fazendo equilbrios, a no mais de seis ou sete metros de onde Jeff estava ajoelhado.
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Vi um corpo alto e robusto, e vi um brao forte que se levantava para trs; vi a silhueta da tocha, completamente negra, e estava to aturdida que no podia gritar. O selvagem se arrastava lentamente para o homem ajoelhado. Eu gritava por dentro, mas no podia conseguir que meus gritos se materializassem. Ento me dei conta de que tinha o rifle. Levantei-o, o coloquei na posio, apontei silhueta e apertei o gatilho. Houve um relmpago de fogo e uma fumaa. A silhueta saltou enlouquecida, como um boneco lhe arrancam os fios, e caiu no cho como um vulto inerte. Deixei cair o rifle. Corri para Jeff. Agarrou-me em seus braos e comecei a soluar. Abraou-me com fora enquanto olhava por cima de meu ombro ao ndio que jazia no cho. Como um gesto de ironia, as mulas continuavam bebendo tranqilas, sem que o estalo as tivesse perturbado no mnimo. Ainda nos braos de Jeff, voltei-me para olhar o corpo tendido no cho com os braos e as pernas separados. Aqui havia um pouco mais de luz e vi essa pele cor do bronze grafite com cores de guerra, vi o colar de dentes de urso, as plumas. Tudo o que o ndio levava era uma estreita tanga e um par de mocassins. Faltava-lhe a metade do rosto, e me alegrei que no houvesse mais luz. Bom tiro disse Jeff. Agora temos que sair daqui o quanto antes. Estava na rvore. No... no podia acreditar... No podemos perder tempo, Marietta. Se ele est aqui, os demais no devem estar longe. provvel que se encontrem no caminho. Deve ser algum deles que se adiantou para explorar. Em menos de dez minutos isso vai se converter em uma colmia de ndios. Jeff, ele ia te matar. Tinha o machado levantado e... Vamos! Conte-me depois. Esse disparo se ouviu a vrios quilmetros da redonda. No perca tempo! Vem, me ajude com as mulas. J bebeu o
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bastante, vamos! Enquanto no lhes ocorra deter-se... Imediatamente nos pusemos em marcha outra vez. Ao longe ouvimos tiros e gritos que me fizeram gelar o sangue. Tocamos s mulas e cruzamos o bosque a toda velocidade. O corao me pulsava com tanta fora que j no ouvia os gritos dos ndios. Passaram-se dez minutos, quinze, e ns seguamos cavalgando. Descemos por um pendente a toda marcha, logo desviamos as mulas e nos encontramos ao p de uma colina. Ali cresciam grossos e irregulares arbustos que cobriam parcialmente esse lado da colina. De repente Jeff se deteve, de um salto desceu da mula e correu para me ajudar a desmontar. Agora me siga. Tome cuidado. Eu levarei as mulas. Pegou as rdeas e comeou a caminhar para os arbustos. Ia afastando-os ao passar. Eu lhe seguia de perto. O corao ainda me pulsava com fora. Em poucos momentos estvamos completamente rodeados de arbustos e Jeff desapareceu. As mulas tambm desapareceram, e eu ia tropeando entre a vegetao. As copas me golpeavam nos braos, enganchavam-se na saia. Ento vi a estreita abertura e, ao entrar, fiquei na escurido. O ar era mido e frio; o cho, esponjoso e suave. Ouvi que algo se movia, mas era impossvel ver. L vou, companheiro disse Jeff com voz serena. Odeio ter que fazer isto, dio te pr uma focinheira, mas no posso deixar que zurre quando quiser. Assim... est cmodo? Agora voc, Jenny. Jeff... Em seguida vou. Est to escuro... Logo se acostumar escurido. J est, Jenny. Ajustado mas no muito
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apertado. Sei que humilhante, nenm, mas assim como tem que ser. Marietta? Aqui estou. Caminhou para mim, chegou at onde eu estava, apertou-me contra ele e me rodeou com seus braos. Apoiei a bochecha em seu peito e senti essa spera roupa de couro que quase me arranhava a pele. As correntes de ar frio formavam redemoinhos a nosso redor e se ouvia o som como de uma respirao pesada enquanto uma fora invisvel absorvia o ar para o interior da cova. Suponho que agora posso te agradecer por me salvar a vida disse. S... s disparei. Nem sequer me dei conta de que tinha o rifle nas mos. Estava aterrorizada, to aterrorizada que no podia gritar. E ento, simplesmente... levantei o rifle e disparei... No estaria aqui te escutando se no o tivesse feito. A gua corria e as mulas faziam tanto rudo ao beber que no lhe ouvi. Quase ca na gua de tanto susto quando ouvi o estalo e vi que esse pele vermelha saltava no ar com a metade do rosto desfeito. Alegro-me de ter te ensinado a disparar, nenm. No vo nos encontrar, verdade? Nem em sonho. assegurou. Se no soubesse que esta cova est aqui, jamais a encontraria. Tenho... tenho que te deixar s um momento, Marietta. No vai voltar... l fora, verdade? Temo que tenho que voltar respondeu . Deixamos alguns rastros bastante evidentes e tenho que apagar. No se preocupe, no deixarei que me apanhem. Voltarei antes do que imagina. Tome, quero que tenha isto. Senti que me buscava com as mos, logo me agarrou uma e ps em ela algo frio e pesado. Quando fechei os dedos ao redor do objeto me dava conta
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de que era sua pistola. Se algo chegar a se passar... no digo que vai passar, quero que use a pistola, Marietta. Entende o que te digo? Se eu no voltar, se os ndios lhe encontrarem, deve usar a pistola contra ti mesma antes que possam te fazer algo. Por favor, no saia murmurei. Por favor! algo que tenho que fazer, Marietta. Tal como esto agora as coisas, a nica coisa que nos falta pintar uma enorme flecha que assinale a entrada da cova. Ser coisa de dez ou quinze minutos, e depois nossos rastros tero desaparecido. uma loucura. Eles... talvez agora mesmo estejam... Conheo a zona. No se preocupe. Faz anos que burlo os ndios. No vo ver-me um s cabelo, e tampouco vo ouvir. Apenas h luz suficiente para que possa ver onde esto os rastros e os apagar. Se esperar mais tempo... No te deixarei ir! Mas Jeff j se havia ido. Dava-me conta de que estava s em uma completa escurido, e estava aterrorizada. Tinha mais medo por Jeff que por mim. Ouvi o ligeiro rudo dos arbustos enquanto ele caminhava entre eles, um leve e apenas audvel som que no teria ouvido se no tivesse estado escutando atentamente. Depois s se ouviu o suave murmrio do ar, como se a cova mesma estivesse respirando. Os minutos se passavam lentamente e meus olhos se foram acostumando escurido. Um muito leve fio de luz se filtrava pela entrada, e aquela negrume espessa e impenetrvel se foi convertendo em um cinza escuro que permitia ver as midas paredes de pedra e as mulas de p a um lado, tranquilas, com as focinheiras ps. Ouvi ligeiros chiados que provinham de algum lugar sobre minha cabea. Olhei para cima e
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logo que pude distinguir os peludos e escuros vultos que se penduravam da rocha. Devia haver umas duas dzias de morcegos. Via brilhar seus olhos. Apoiei-me contra a parede. Respirava com dificuldade. Os morcegos me assustavam quase tanto como os ndios. Tinha as bochechas molhadas de lgrimas que nem sequer sabia quando haviam cado. Nunca havia me sentido to absolutamente indefesa. Sentia-me como uma menina pequena abandonada, e as lgrimas continuavam rodando por minhas bochechas. Dizia que no havia perigo, que havia burlado aos ndios durante anos, mas se no havia perigo, por que me havia dado a pistola? Iriam peg-lo, lhe matar, e queimar amarrado a uma estaca como tinham queimado Joe Pearson, e depois viriam me buscar. Seria capaz de usar a pistola? Se viessem, se me encontrassem, seria capaz de colocar o revlver contra minha cabea e apertar o gatilho? As mulas se moviam inquietas. Os morcegos chiavam. Pelo menos se passaram outros quinze minutos e ele no voltava. A luz que se filtrava pela entrada se havia tingido de prata. A lua devia brilhar mais que nunca. Ao longe, muito ao longe, ouvi um rudo, como o de um peru selvagem, e depois se ouviu o mesmo rudo, como uma resposta que provinha de outra direo. Depois outro, e soube que se tratava dos ndios; soube que se estavam se comunicando no bosque. Teriam-lhe encontrado? Seria por isso que gritavam? Comecei a rezar em silncio, com todo meu ardor, e ento, ouvi um leve rudo entre a folhagem e o corao deu um salto. Marietta... Jeff! Graas a Deus! Demorei um pouco mais do que pensava. Apaguei todo nosso rastro para deixar outros em seu lugar, rastros que conduzem para baixo, para o
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arroio. Rompi algumas copas, deixei um pedao de leno enganchado em um espinho e atirei um velho pote de plvora na borda. Pensaro que seguimos um pouco arroio acima e que depois cruzamos para o outro lado. Graas a Deus que est de volta. Quase cheguei a trombar com um desses selvagens disse alegremente, gabando-se um pouco. Estava ali de p, de costas para mim, quieto como uma parede. Estava to escuro que pensei que era uma rvore. Ento um de seus companheiros lanou um grito parecido, ao de um peru, e ele respondeu com outro grito igual, e eu me escapuli detrs de uns arbustos. O grito se ouvia muito perto! Jeff se aproximou e me agarrou em seus braos. Tocou-me no rosto e se molhou com as lgrimas. Eh, estava chorando. No pude evit-lo. Secou-me as lgrimas com beijos e me abraou com mais fora. J passou. Vo percorrer toda esta zona e faro um pouco de rudo, mas no nos vo encontrar. No tem por que temer, de verdade. Tudo est bem. Acariciou-me o cabelo e me agarrou o queixo com a mo. Inclinou-me a cabea para trs e me beijou. Aferrei-me a ele para saborear sua fora, seu calor, sua bondade. Ainda tem fome? perguntou ao fim de um momento. Estou muito assustada para poder comer. Ento ser melhor que esperemos um momento. Vamos ficar cmodos. Agarrou-me pelo pulso, sentou-se e me fez sentar a seu lado. Recostado contra a rocha, foi me aproximando dele at que me teve apertada contra seu peito. Abraava-me brandamente, me acariciava os braos e me consolava
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como se consola a um menino. Logo deixei de tremer e fiquei quieta. J antes me havia pedido a pistola e agora a havia deixado no cho, a seu lado, ao alcance da mo. Mudei de posio entre seus braos e apoiei minha cabea contra seu ombro. Rodeou-me o pescoo com um brao, brandamente, e desceu a cabea para me roar a tmpora com os lbios. Melhor? murmurou. Acredito... acredito que sim. No... no era minha inteno ser to fraca e todo o resto. Odeio as mulheres que choram, as mulheres que se desesperam. No costumo... Eu sei, querida uma Bruxinha dura e batalhadora, cheia de valor e de coragem. Entretanto, quase gosto assim. Faz com que me sinta forte, protetor, homem. Tambm me faz sentir outra coisa, mas suponho que terei que me esquecer disso pelo momento. Disso nem pensar. E eu que imaginava toda uma celebrao. Malditos sejam os ndios! Logo se iro, verdade? Se... Deixei a frase sem terminar. Ouvi passos sigilosos e os arbustos se moveram. Cortou-me a respirao e Jeff me tampou a boca com uma mo, com suavidade mas com firmeza. Os passos se detiveram. ouviu-se um desses gritos, e outro grito respondeu ao primeiro desde outro lugar. Em menos de um minuto houve mais passos e ouvimos que os ndios falavam em voz baixa. Logo deixaram de falar e comearam a procurar entre a folhagem. Jeff estendeu uma mo e agarrou a pistola. Acreditei que meu corao se detinha. Os passos estavam to perto... As copas que cobriam a entrada rangiam, moviam-se. Houve um momento de tenso e agonia, e logo, na distncia, ouviu-se um chiado agudo, vivo. Houve um rudo confuso entre a folhagem
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quando os ndios que estavam ali procurando se foram para reunir-se com o que havia gritado. Jeff tirou-me a mo da boca. Um deles deve ter descoberto os novos rastros disse. Pensei que iriam nos encontrar. Sim. Por um momento eu tambm estive preocupado. Agora j devem estar procurando perto do arroio. Espero que seu truque d resultado. Dar. Se tranqilize. Apesar de que s estamos sussurrando, acredito que ser melhor que permaneamos calados por um momento, se por acaso algum volte para dar outra olhada a esses arbustos. Tenho tanto medo... Se tranqilize. No deixarei que lhe faam nada. Seu brao ainda me rodeava brandamente o pescoo. Deixou a pistola e abraou minha cintura com o outro. Recostei-me contra ele e tentei superar o medo que se apoderou de mim como uma fora superior. Os ndios j no caminhavam com cuidado. Ouvamos seus ps golpear contra o cho enquanto corriam. Gritavam com vozes roucas, alteradas, e logo pareceu que discutiam. Jeff me tinha abraada e eu fechei os olhos e rezei para que se fossem. Depois senti que me sacudiam, e abri os olhos. A cova estava cheia de uma plida luz amarelada. Havia ficado adormecida. No podia acreditar. Os ndios estiveram falando durante muito tempo, eu me sentia muito assustada e dormi. Estava deitada sobre uma manta, e outra manta cobria-me. Jeff sorria ante mim. Parecia contente e satisfeito consigo mesmo. Sentei-me enquanto esfregava os olhos. Doa-me todo o corpo e nunca em minha vida havia sentido tanta fome. Para falar a verdade, quando dorme, dorme seriamente. Acreditei que
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nunca fosse despertar. So quase dez da manh. Se... foram-se? Sim disse, faz tempo. Foram-se correndo pela gua, arroio abaixo, pouco depois que ficasse adormecida. Sa para dar uma olhada. J no vo nos buscar, Marietta. Levantei-me. Como pode estar to seguro? Jeff ficou srio e evidentemente no queria falar. Havia algo que no havia dito. Dava-me conta em seguida. Aqueles olhos marrons se escureceram e tinha a boca muito fechada. Ainda duvidava e me olhava. Por fim suspirou e fez uma careta antes de falar. Encontraram a quem procuravam disse , ou a quem acreditaram estar procurando. Billy Brennan estava acampado meio quilmetro arroio acima, Marietta, ao outro lado. Encontraram-lhe ele. Divertiram-se um momento. Os... ouvi enquanto celebravam ontem noite, depois que voc dormiu. Tambm o ouvi. No sabe quanto me alegrei de que no estivesse acordada. Ningum deveria ouvir coisas como essas. Permaneci em silncio. Sabia que tinha as bochechas plidas. Billy Brennan havia sido um vilo incorrigvel, um ladro, um assassino, mas nenhum homem deveria morrer assim. Jeff me olhou com olhos que refletiam preocupao. No deveria ter lhe contado isso disse serenamente, mas afinal de contas melhor que saiba. Encontrei Billy, o que restava dele. Enterrei-lhe antes de voltar aqui para te despertar. Os ndios se foram e no voltaro. J no temos que nos preocupar com eles. Esse pobre homem...
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Sim disse Jeff, e logo mudou de assunto. As mulas j esto fora, pastando. Sugiro que tomemos o caf da manh e depois... depois, o que te parece se seguirmos caminho a Natchez? Parece-me uma idia esplndida lhe disse. XVI medida que amos nos aproximando de Natchez a terra se ia cobrindo de um verdor incrvel, tornava-se frtil e verde e as rvores eram majestosas, enormes carvalhos que tendiam suas copas como se desfrutassem do ar puro, do cho frtil, desse claro cu azul. Ainda era cedo pela manh, Jeff me disse que amos chegar a Natchez pouco depois do meio-dia. Deveria me haver sentido aliviada, deveria estar ansiosa para chegar por fim s comodidades da civilizao, mas no o estava. Embora parea estranho, sentia-me triste, porque j havia terminado esta comprida, arriscada e fatigante viagem, e aquela clida e agradvel intimidade devia chegar a seu fim tambm. J no poderia me relaxar, dizer o que sentia quando Jeff estivesse perto. Devia me converter em uma mulher de ao para ele. Tinha que escapar assim que me apresentasse a primeira oportunidade. Natchez comeou realmente l por mil setecentos e dezesseis informou-me Jeff. Um tipo chamado Jean Baptiste Le Moyne, Sieur de Bienville, construiu um forte no alto das colinas, Fort Rosalie, perto das aldeias dos ndios Natchez. Ele e seus homens tiveram muitos problemas com estes ndios, mas ao fim conseguiu domin-los: quarenta e nove homens contra todo o povo dos Natchez. Desenvolveu-se um importante povoado e os franceses acudiam todas partes. Limpou-se o terreno de rvores e folhagem, estabeleceram-se plantaes e chegaram mercadores e artesos. Passaram-se
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uns dez anos, e ento os franceses se voltaram ambiciosos e tentaram se apoderar ainda de mais terra dos ndios. Fez uma pausa e sacudiu a cabea. E o que aconteceu? Uma dos massacres mais sangrentos da histria. Os Natchez disseram aos franceses que os Chocktaws iriam atacar, oferecendo-se para lhes ajudar a combater contra eles. Os franceses se assustaram e deixaram que os Natchez entrassem em centenas com suas armas. Os ndios se introduziam em todas as casas para ajudar a combater contra os Chocktaws. s quatro da tarde, isso foi em 28 de novembro de 1729 , o chefe ndio deu o sinal. A matana comeou. Os franceses foram assassinados e decapitados e suas cabeas se amontoaram na praa. As mulheres e os meninos, junto com os homens que no foram assassinados, foram feitos prisioneiros. Arrasaram todo o povoado. O que... horrvel disse enquanto um estremecimento me percorria o corpo. Houve uma represlia, claro continuou dizendo Jeff. Os Chocktaws eram velhos inimigos dos Natchez e os franceses conseguiram ao fim sua ajuda. Centenas de soldados e de selvagens vieram desde Nova Orleans, e a nao dos Natchez foi destruda; correu tanto sangue que, em comparao, o massacre resultava insignificante. Alguns poucos Natchez sobreviveram e fugiram pela selva para reunir-se com os Chocktaws. A selva reclamou o povoado de Natchez e o absorveu como se jamais tivesse existido. Depois, ao finalizar as lutas entre os franceses e os ndios, passou a pertencer aos ingleses. Eu acreditava que os franceses tinham entregado esse territrio aos espanhis. A maior parte do territrio, mas Natchez foi a exceo. o nico posto
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fronteirio ingls que h por estes lugares. Faz alguns anos comearam chegar colonos, pessoas que no tiveram xito com a explorao dos cultivos l no leste, pessoas desconforme com a poltica das colnias, e outros que simplesmente queriam saborear a aventura. Fizeram maravilhas nos ltimos cinco ou seis anos. Ainda est tudo novo, claro, mas os cultivos prosperam. Esta terra das mais frteis que vi, e homens como Helmut Schnieder estabelecem plantaes que sero a glria do territrio. Helmut Schnieder? Parece um nome alemo. Jeff assentiu com a cabea. Cem por cento. Um tipo srio, este Schnied.... Chegou h um par de anos; um homem misterioso, carregado de ouro. Comprou toda a terra que pde, construiu uma cabana e depois mandou a procurar a sua irm, uma mocinha insignificante que tinha medo de sua prpria sombra. Dizem que Schnieder est construindo uma manso, e ao parecer vai ser digna de admirao, e que todas essas lindas casas do leste vo parecer choas a seu lado. Frente a ns se elevava uma alta colina. Jeff me olhou, sorridente, e seus olhos marrons brilhavam como se estivesse planejando uma surpresa. Cavalguei para seu lado para o topo da colina, correndo por debaixo dos carvalhos e contemplando aquela terra verde esmeralda que ia descendendo a cada lado. Ouvi um rudo suave, como de fluir de gua. Ento chegamos ao topo. O cho se quebrava abruptamente em um rochoso escarpado, e pela primeira vez vi o rio Mississipi. Era uma incrivelmente enorme e vasta extenso de gua de cor azul cinzenta que parecia dividir o continente pela metade. Olhei-o com medo e com respeito de uma vez, pois nunca havia visto nada assim. Frente a ele os rios da Inglaterra eram mseros arroios, e inclusive o
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imponente Tmesis parecia insignificante de seu lado. Enquanto estvamos observando passou um enorme bote carregado com madeiros e dois homens iam em uma balsa com grandes montes de pacotes de corte. Tambm havia vrias canoas e o grande rio empurrava a todas, como se permitisse pacientemente que estas diminutas partculas flutuassem sobre sua enorme superfcie. Jeff estava sentado sobre sua mula, sorridente e feliz vendo essa maravilha. Inclusive como se ele mesmo tivesse inventado este majestoso espetculo. Supus que ficaria maravilhada disse. imponente. Desce at Nova Orleans e logo sai ao mar. Em algumas partes tem mais de um quilmetro d largo. Deve ser um dos maiores rios do mundo, talvez o maior. algo digno de se ver, no acha? Assenti com a cabea. O rio parecia cintilar sob a luz do sol com reflexos azuis e chapeados que danavam sobre a superfcie. As bordas eram de um barro avermelhado; ao outro lado se elevava outro escarpado de escarpadas rochas cor marrom dourada, e acima a terra era to verde como nas ladeiras. As enormes rvores ficavam diminudas pela distncia. Era um dos espetculos mais formosos que havia visto em minha vida. Ao olhar essa paisagem, a tristeza estava se arrastando em mim aumentou. Senti desejos de chorar. Jeff se deu conta do que eu sentia. bonito, verdade? disse. Compreendi o que isso significava. Voltei a assentir com a cabea, pois no estava segura de poder falar. Passamos momentos difceis, certo, e um par de dias em que realmente tivemos medo. Entre os ndios e os Brennan, mas... foi bonito. Nunca
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passei to bem em uma viagem. Mas j terminou disse. Sim, acredito que todas as coisas boas tm um final. E agora... comecei a dizer. Agora ser melhor continuarmos at Natchez me interrompeu . H muitos assuntos que quero arrumar esta tarde, e depois, de noite, te convidarei para jantar e ser o jantar mais grandioso que j viu em sua vida. A estalagem tem um botequim muito bonito, realmente elegante. As pessoas mais distinguidas de Natchez jantam ali. Quando partiremos para Nova Orleans? Amanh pela manh. Haver um navio? O trfico daqui a Nova Orleans era permanente. Sempre h um navio que sai, sempre h um que chega carregado de mercadorias. A cada dia h o bulcio de uma colmia. E seguimos nossa viagem, enquanto o vento me aoitava o cabelo e levantava a saia de meu vestido vermelho. Era o vestido que havia colocado para ir feira, o vestido que usava no dia em que Derek me vendeu a Jeff. Todo isso parecia muito distante, como se toda uma vida me separasse daquilo. Carolina... mas no devia pensar nisso agora. Devia me concentrar em preparar minha fuga. Teria que ser esta tarde ou esta noite. Jeff estava apaixonado por mim, mas ainda pensava me levar a Nova Orleans. O amor era uma coisa e os negcios outra. Certamente obteria um considervel ganho, suficiente para que pudesse deixar de produzir essas viagens e se dedicasse a algum outro tipo de trabalho. Havia dito algo sobre querer instalar-se por sua conta, mencionou-o vrias vezes, embora nunca esclarecesse que tipo de
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negcio se referia. Chegamos a Natchez trs horas depois. Era por certo um povoado bulioso, em pleno crescimento, com muitas casas de madeira, quadradas e fortes. Havia vrias lojas, e outras novas em construo. Situado no alto da colina, olhando ao rio, era algo maravilhoso, e me custava acreditar que fazia poucos anos no havia sido mais que uma selva com uns poucos canhes franceses oxidados e as runas do forte. Enquanto cavalgvamos para a estalagem via os moles de abaixo, lotados de navios, e dzias de homens que descarregavam sem parar caixas e barris. Parecia que l abaixo tambm houvesse outra pequena cidade, mas as construes caam em pedaos, desmoronavam-se. Quando perguntei a Jeff sobre esse outro mundo, ele sacudiu a cabea e estalou a lngua. Natchez-debaixo-do-monte disse. Tem j a reputao de ser o pior lugar de todo o territrio. Vm colonos honrados, gente trabalhadora que quiser estabelecer seus lares, iniciar novas empresas e comear outra vida. Esses so os que esto convertendo Natchez em uma cidade importante que muito logo vai competir com Nova Orleans. Mas tambm vem outro tipo de gente: escria, homens que fogem da lei, ladres, assassinos, prostitutas. As pessoas decentes no querem saber nada deles; por isso se instalam l em baixo. Entendo. L os homens se entregam a todo tipo de vcios: a bebida, a prostituio, o jogo, tudo o que te ocorra. Muitos dos assim chamados homens respeitveis contribuem para que continuem. Alguns dizem que Helmut Schnieder o dono de metade da propriedade, incluindo o prostbulo maior. No me surpreenderia que fosse certo.
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No pra de lhe nomear. Deve ser uma figura importante. Acho que sim, se por importante quer dizer poderoso. Eu no gosto, como a muitos outros, mas rico... e parece que est se enriquecendo cada dia mais. H algo nele... Jeff titubeou e franziu o cenho. Que ? perguntei para que continuasse. frio, srio, e gosta de intimidar s pessoas. Jamais sorri, e as pessoas nunca sabem o que pensa. Parece que esta sempre tramando algo, e, seja o que for, o que trama no algo bom. Em poucos minutos chegamos estalagem. Era uma casa enorme, de dois pisos, com teto cinza. A galeria da fachada estava sustentada por esbeltas colunas brancas, em uma tentativa de imitar a elegncia de Nova a Inglaterra. Um homem negro muito embelezado se apressou a conduzir as mulas aos estbulos e disse que ele mesmo traria os fardos que Jeff lhe indicou. Jeff me conduziu pelos degraus at a fresca galeria e,orgulhoso, abriu a porta de entrada. O interior era ainda mais fresco, escuro. Um pequeno vestbulo conduzia sala de recepo onde o proprietrio estava de p atrs de um comprido mostrador de mogno. As paredes eram de um branco cinzento, e lustres de bronze estavam penduravam no teto. Um tapete azul cobria o piso, e havia um sof estofado, cadeiras que faziam jogo e uma mesinha com flores azuis e lils em um enorme floreiro branco. Uma escada de caracol conduzia aos quartos superiores, e havia uma arcada que dava a enorme sala de jantar. Embora pudesse ser considerado de segunda classe nas grandes cidades do Leste, a estalagem parecia um paraso de luxo depois de tantas semanas de viajar pela selva. O proprietrio saudou efusivamente Jeff e nos conduziu em pessoa at
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nosso quarto. Havia uma enorme cama de mogno com quatro colunas, coberta com uma colcha cor violeta um pouco gasta; a penteadeira que fazia jogo com um alto espelho oval, e havia tambm um amplo armrio de mogno. Um tapete com descoloridos desenhos cinzas e rosados cobria a maior parte do encerado piso de madeira, e nas janelas estavam penduradas cortinas cor violeta clara. Todos os mveis eram velhos e davam a impresso de que tivessem andado por vrios caminhos, mas tudo estava arrumado e limpo, e o quarto tinha um encanto particular. Quando nos trouxeram os fardos, Jeff colocou-os ordenadamente no armrio; logo lanou um olhar cama e os olhos lhe acenderam de alegria. Acredito que isto melhor que dormir com mantas sob as estrelas, no? Sem dvida. Cansada? perguntou. Um pouco. Eu gostaria de ter um momento. Podemos fazer uma coisa: por que no dorme um pouco? Eu tenho que atender alguns assuntos, j sabe, e quando voltar... Fez uma pausa, e sorriu com aquele sorriso inocente com o qual tanto havia me afeioado. Quando voltar, celebraremos com todas as honras. Isso eu gosto. Quanto vai demorar? Bom, talvez trs horas, talvez quatro. O tempo suficiente para que descanse bem. Dirigiu-se para o armrio, pegou um dos fardos e o abriu sobre a cama. Eu fui at a janela e fingi estar olhando os jardins da parte posterior da estalagem, mas voltei ligeiramente a cabea e lhe vi pelo espelho. Surpreendeu-me lhe ver tirar do fardo um molho de notas. No sabia que tivesse dinheiro. Acreditava que se havia dado tudo a Derek. Jeff mostrou vrias notas os colocou no bolso,
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voltou a pr o resto no fardo e outra vez o guardou no armrio. Voltei-me para lhe olhar. Se as coisas saam bem, possvel que fosse a ltima vez que o visse. A tristeza voltou a crescer em mim, embora tentasse control-la. Jeff inclinou a cabea para um lado e me olhou de esguelha. Se preocupa com algo? No, s estou cansada. Parece como se acabasse de perder a um ser querido. No diga tolices. Suas roupas de couro estavam incrivelmente sujas, e tinha uma mancha de terra na mandbula. Tambm os dourados cabelos estavam sujos, e cheirava a suor, a couro, a bosque. Nunca lhe havia visto com um olhar to terno; aqueles quentes olhos marrons me olhavam com carinho, e os largos lbios estavam preparados para desenhar outro sorriso. Queria correr para ele, queria que me abraasse, queria que me acariciasse o cabelo e que me dissesse coisas doces ao ouvido para pr fim ao medo e aos temores que se debatiam dentro de mim. Odiava o que ia lhe fazer. Sentia-me realmente culpada. J no haver mais problemas, Marietta disse. No ? Tenho uma grande surpresa pensada para esta noite. E eu tenho uma para ti, pensei. Agora v cama e descanse disse. Esta noite ser uma noite inesquecvel. Voltou-se para ir. Enquanto caminhava para a porta, parecia que levava meu corao a cada passo que dava. Chamei-lhe. Voltou-se, perplexo. Corri para ele. Sorriu, rodeou-me a cintura com um brao e me aproximou dele. Seus
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lbios desenharam um sorriso. Tinha os olhos repletos de felicidade. O que passa que no pode me deixar ir verdade? disse em tom de brincadeira. No pode estar sem me ver. Eu... eu s queria te dizer... adeus. S vou por um par de horas, nenm. Sei, mas... Vai sentir minha falta? Assenti com a cabea. Rodeou-me com o outro brao e inclinou a cabea at que sua boca esteve junto minha. Beijou-me, e esses lbios firmes e midos acariciaram os meus; rodeei seus ombros com meus braos enquanto saboreava a cada segundo; sentia-me triste, odiava a mim mesma e o senti quando se encurvou para trs e me, soltou. Haver mais quando voltar prometeu. Adeus, Jeff. As palavras quase no se ouviram. Se foi. Eu fiquei ali, de p, olhando a porta que ele havia fechado depois de sair, tentando me manter forte, de conter as lgrimas. Finalmente me sentei na cama e me recostei contra uma das pesadas colunas, pois me sentia muito fraca para me decidir a fazer algo. Continuava me lembrando. Lembrava a cascata e o desenfreado banho que tomamos juntos, aquele ataque explosivo e a forma dolorosamente terna com a qual depois fizemos amor. Lembrei a cova, e meu medo, e a forma como havia me abraado, com tanta suavidade, me acariciando o cabelo enquanto seus lbios de vez em quando me roavam a tmpora. Houve tantos momentos bonitos que, a meu pesar, havia me afeioado a ele de um modo especial que nada tinha que ver com o verdadeiro amor, o amor que ainda sentia por Derek apesar de tudo o que havia acontecido.
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Parecia menos que incrvel. Jeff era um vilo, apesar de sua simpatia, e pensava me vender a um prostbulo, embora de m vontade, e era eu quem me sentia culpada porque estava planejando fugir agora que me apresentava a ocasio. Onde estava todo meu valor? Onde estava aquela vontade de sobreviver e triunfar? Levantei-me e afastei de minha mente todas as lembranas ternas. Estava apaixonado por mim, e, entretanto pensava me levar a Nova Orleans; eu estava afeioada dele, mas no podia permitir que isso me impedisse de fazer o que tinha que fazer. Sentiria-se muito decepcionado e zangado, mas... ao diabo com ele! Esse homem era um negociante de brancas. Talvez no fosse certo que me amasse. Talvez eu houvesse imaginado isso tudo. Como era possvel que me amasse e que ainda pensasse em me levar a Nova Orleans? Estava invadida por uma firme determinao. Algo dentro de mim ia se endurecendo, e todas as lembranas e sentimentos de ternura desapareceram. Disse que todos os dias havia navios para Nova Orleans. Talvez houvesse um que partisse esta mesma tarde, e eu estaria nele. Primeiro havia pensado em viajar escondida, mas agora pagaria minha passagem. Havia mentido sobre o dinheiro. Havia dito a Derek que s tinha mil e oitocentas libras, e h apenas uns minutos havia tirado notas de um grande pacote. Sobre quantas outras coisas havia mentido? Merecia me perder. Eu iria a Nova Orleans, e depois tomaria outro navio assim que pudesse. Talvez fosse a Paris ou a... ou a Espanha. Sabia que constantemente saam grandes navios de Nova Orleans, e eu tomaria o primeiro disponvel, e deixaria esta terra virgem, imensa, cheia de armadilhas e perigos. Se no houvesse dinheiro suficiente para me pagar a passagem, poderia ganhar facilmente. Nova Orleans estava cheia de homens ricos. Puxei o fardo. No me incomodei em contar o dinheiro. Coloquei o pacote
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no bolso de minha saia, voltei a colocar o fardo no armrio e fechei a porta de um golpe. A resoluo se converteu em irritao, e isso era um bom sinal. Fortalecia minha deciso e fazia tudo isto mais fcil. Como se havia atrevido a me tratar com tanto carinho se pensava me deixar em um prostbulo! Era ardiloso e falso, e eu me havia deixado enganar por seus encantos. A viagem havia resultado assim muito mais fcil, mas agora a viagem havia terminado e j era hora de confrontar a realidade. Mas como descer sem que ele me visse? No me atrevia a sair pela porta principal e caminhar pela cidade. Ele poderia estar em qualquer parte, na rua, em uma das lojas, em qualquer parte. Caminhei at a janela outra vez e olhei abaixo, para os jardins. Chegavam at o topo da colina, e um ngreme e rochoso declive se derrubava at a extenso de terra que havia abaixo. Talvez eu pudesse descer por esse declive. Podia ser perigoso, mas no podia me arriscar de outra maneira. Se o declive era muito ngreme, iria caminhar pela colina at encontrar um lugar de onde fosse possvel a descida. Sa do quarto. Ao subir, vi uma escada ao final do vestbulo. Evidentemente, era a escada de servio que usavam os criados. Desci por ali e me encontrei em um pequeno vestbulo traseiro. Uma porta dava cozinha, e outra ao exterior, aos jardins de trs. Minha irritao havia desaparecido. Agora estava nervosa e tinha uma sensao de vazio na boca do estmago. Sa caminhando to serenamente como pude at o p dos jardins, e olhei para baixo. Justamente abaixo havia uma franja de erva; logo um estreito caminho de terra, e logo mais erva que chegava at a lamacenta borda do rio. Estrada era inclinada, mas nem tanto. Talvez houvesse uns trinta metros at abaixo, e sobre as rochas cresciam grosas trepadeiras. No seria fcil, mas estava segura de que poderia chegar abaixo sem muitos riscos.
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Respirei profundamente, assustada, e tentei acalmar o medo. Devia haver vrios lugares para apoiar os ps, e, alm disso, poderia me segurar s trepadeiras. Tinha que fazer isso. No podia me arriscar a caminhar pela cidade sem saber onde podia estar Jeff. Sentei-me e deixei as pernas penduradas no vazio. Logo me voltei, e comecei a descer muito lentamente, me aferrando a uma das trepadeiras enquanto os ps pisavam em um estreito degrau de rocha. J estava sobre a rocha, sobre ladeira da colina; era uma loucura, simplesmente uma loucura. Compreendi em seguida. O vento me aoitava o cabelo e me agitava as saias. Estava aterrorizada, mas me obrigava a seguir descendo, procurando outra pedra que se sobressasse, me aferrando trepadeira. Cometi o engano de olhar para baixo. A terra parecia estar longe, muito longe, e sabia que morrer se casse. Uma loucura! Fechei os olhos e me apoiei contra a rocha enquanto o corao pulsava loucamente. Passaram-se vrios minutos antes que pudesse me tranqilizar e continuar descendo. Meu p direito achou uma raiz que me sobressaa na rocha. O p esquerdo pendurava no ar, mas estava fortemente segurou trepadeira. Enquanto descia, o peso do meu corpo fez com que a raiz se rompesse. Escorreguei uns metros, e teria cado se no estivesse segurando fortemente trepadeira. Os ps golpearam contra algo que me sobressaa de no mais de trinta centmetros de largura, e me detive para recuperar o flego. Voltei-me e vi o rio. Um enorme navio se deslizava lentamente, e quase no podia distinguir as diminutas figuras que havia l. Deviam se surpreender ao ver uma mulher vestida de vermelho esmagada contra a rocha e aferrando-se desesperadamente a uma trepadeira enquanto o vento lhe agitava o cabelo e as saias. Olhei para baixo e vi outra pedra que me sobressaa a uns poucos
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centmetros para a esquerda. Deixei a trepadeira na qual me sustentava, aferrei a outra e continuei descendo lentamente, tocando com o p direito a rocha que me sobressaa. Pouco a pouco ia descendendo, e quando me detive de novo vi que estava na metade do caminho. No era to difcil, disse a mim mesma. Mentia, mas no me atrevia a me entregar ao pnico que ameaava me destruir. Aferrei-me raiz com ambas as mos, e desci um pouco mais. De repente ouvi que algo se rasgava, uma chuva de terra, a trepadeira se balanou no ar e caiu. Cambaleei por um momento. Havia chegado a hora! Iria cair! Ento me aoitou uma forte rajada de vento que me esmagou contra a parede. Meus dedos se aferraram a ela, mas no tinha onde me sustentar. Balancei-me sobre a diminuta beirada de uma rocha de no mais de vinte centmetros de largura; assim que a rajada cedesse iria cair para trs. Imagens desordenadas, desconexas, passaram-se por minha mente, o tipo de imagens que veria um homem que se est afogando justo antes de afundarse pela ltima vez. Minha me ria, servia cerveja enquanto se regozijava com a admirao dos homens da estalagem, e eu tomava um copo de cerveja, que se convertia em uma taa de vinho, e logo estava sentada em meu lar, vestida com roupa elegante e sbria, sorrindo enquanto meu pai me falava dos maravilhosos planos que tinha para mim. A imagem ficou imprecisa, desapareceu, e vi a casa de Montagu Square, vi Lorde Mallory me olhando de relance, bonito, diablico, destrutivo, e seu rosto desapareceu, e me encontrei naquela mida e horrvel cela, algemada. Angie sorria orgulhosa e desafiante, e me mostrava como se abria o cadeado das esposas. E logo Derek estava na cama, delirante pela febre depois de ser mordido por uma vbora, e eu lhe tocava a bochecha, e ele, furioso, cruzava o ptio vindo para mim, e eu tinha uma cesta de pssegos, e caam, e Jeff e eu amos a lombos de uma mula pela
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espessa selva verde e marrom. A rajada remeteu. De repente. As imagens tinham cruzado minha mente como um relmpago, como um brilho, em poucos segundos. J no havia vento e eu no havia me cado. Vi de relance outra grossa trepadeira que se balanava, talvez a uns dois metros a minha direita. Se pudesse me deslizar pela beirada e me aferrar a essa trepadeira... Pedi foras a Deus, e em uns momentos chegaram; comecei a me aproximar lentamente trepadeira, com cuidado, mas a beirada se acabou e j no pude continuar deslizando. Estireime para alcanar a trepadeira. Faltavam uns poucos centmetros para que meus dedos chegassem a toc-la. Teria que me balanar e agarr-la. No podia. Se falhasse, se no conseguisse me aferrar firmemente, cairia. O pnico se apoderou de mim, e houve um momento horrvel em que nada me importou, em que soube que ia cair, que me esmagaria contra o cho, e simplesmente no me importava. Assim, sem me importar, joguei-me para a trepadeira e aferrei a ela com ambas as mos. Balancei-me no ar, mas as mos foram escorregando; voltei a me balanar para a rocha, e meus ps se apoiaram sobre algo largo que me sobressaa vrios centmetros abaixo. A trepadeira resistiu. Era forte, grosa. Continuei descendo, e ia encontrando onde apoiar os ps a minha direita e a minha esquerda, e agora estava tranqila e muito concentrada. O medo por fim havia me abandonado. Toquei o cho com os ps. Soltei a trepadeira, dei uns passos para trs e olhei para cima, para o escarpado que se elevava frente a mim. Tive que inclinar a cabea para trs para poder ver o topo. Sabia que havia sido uma loucura tentar descer por ali. Mas j estava abaixo. Isso era o que importava. Tirei das bochechas os compridos e enredados fios de cabelo cor cobre e sacudi a terra e o p da saia vermelha. Havia demorado quase meia hora, mas tinha
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conseguido. Senti um impulso rir ao vento, mas o contive imediatamente. No havia tempo para a histeria, no havia tempo para pensar no que havia feito. Voltei-me e comecei a caminhar em direo ao porto. A certa distncia, aquelas construes meio rudas, pareciam amontoar-se ali como se apoiassem umas em outras, e ao me aproximar, tinham um aspecto ainda mais srdido. Ouvi gargalhadas e msica obscena. Algum golpeava as teclas de um piano. Algum cantava, desafinando a prazer. Inclusive agora, a meio tarde, Natchez-debaixo-do-monte fervia de atividade. Imaginava como devia ser quando chegasse a noite. Passei em frente a trs botequins e uma casa marrom de dois pisos, com uma ampla galeria no fronte, onde havia vrias mulheres vestidas com cores chamativas, bebendo e rindo, e mais mulheres apareciam nas janelas de cima. Gritaram-me coisas. Acelerei o passo e tentei ignorar os comentrios obscenos, as propostas desonestas. Um homem saiu cambaleando de um botequim, apertando entre suas mos uma garrafa meio vazia. Viu-me e deu um alarido, desceu os degraus com passo incerto e veio tropeando para mim, agitando a garrafa no ar. Era grande, corpulento, e o cabelo chegava aos ombros. Caminhei mais depressa, mas logo me alcanou, agarrou-me pelo ombro e me fez girar. Estava furiosa e sentia chamas de raiva em lugar do medo que teria sentido em outro momento. O homem riu entre dentes. Seu flego cheirava a lcool, e quando tentou me atrair lhe dei um forte empurro. Estava bbado e j lhe resultava difcil manter o equilbrio, assim caiu para trs enquanto dava um grito de espanto. As moas da galeria aplaudiam. Surpreendida com o que havia feito, continuei caminhando, agitada, sentindo o medo que no havia sentido antes. Mantinha o olhar fixo frente, e assim fui correndo por diante das demais
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casas, sem prestar ateno aos assobios e os gritos. Em poucos minutos Natchez-debaixo-do-monte havia ficado atrs. Frente a mim estava o cais. Trs enormes navios e pelo menos uma dzia de embarcaes mais pequenas flutuavam na gua. Homens corpulentos subiam e desciam pelas passarelas, carregando e descarregando. O cais estava repleto de caixas, barris, cilindros de corda, homens que corriam de um lado a outro, homens que gritavam ordens. A atividade era to intensa que ningum me prestava a menor ateno. Os homens estavam muito ocupados para demonstrar algum interesse por minha chegada. Detive-me junto a uma pilha de caixas, sem saber o que devia fazer para conseguir um camarote. Ao fim abordei a um dos homens que passavam correndo e lhe perguntei se havia algum navio que partisse essa tarde para Nova Orleans. Assentiu com a cabea e assinalou o navio maior, o Roy all Star. Havia homens que desciam pela passarela de carrinhos de mo cheias do que pareciam tijolos. No me aproximar comprovei que em realidade eram tijolos de uma suave e delicada cor rosada, como plidas rosas. Outros homens carregavam os tijolos em uma enorme carreta, e enquanto eu estava observando, outra carreta j carregada saa do cais e comeava a deslizar-se por aquele caminho que lentamente ia subindo para a cidade. Os quatro cavalos puxavam com fora a carreta quando o condutor fez estalar o chicote no ar. Um homem robusto, enorme e loiro parecia estar vigiando enquanto descarregavam o Royal all Star. Estava de p, a certa distncia, com os braos cruzados e observando toda a atividade com expresso severa. Sua voz soou como um trovo quando dirigiu um grito a um dos homens que havia perdido o controle de seu carrinho de mo e quase havia deixado que os formosos tijolos
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rosados cassem na gua. O homem que havia cometido o descuido fez uma careta, endireitou o carrinho de mo e continuou descendo pela passarela at a carreta. O homem robusto franziu o cenho. Evidentemente estava indignado. Perguntei-me se seria o capito do navio. De ser assim, talvez pudesse me arrumar um camarote. Enquanto me aproximava levantou a vista e me olhou com olhos frios e azuis como o ao. Havia algo nesses olhos que me fez vacilar. Era imponente, irradiava poder e autoridade e dominava a cena apesar de estar de p e absolutamente quieto. Tinha uma presena incrvel, uma presena to forte que dava medo. Era robusto, e levava elegantes roupas: brilhantes botas negras at o joelho, cala cinza ajustada e uma ampla camisa branca de seda. Mas seus traos eram simples: mandbula quadrada, mas do rosto largas e chatas e uma espcie de n sobre o nariz que lhe dava esse aspecto de guerreiro. O cabelo era loiro claro, curto e com uma franja como o dos monges que lhe caa sobre a saliente testa. Quando me aproximei um pouco mais calculei que teria uns quarenta e cinco anos. Quer algo, mulher? Era uma voz profunda, gutural, e no cabia duvida de que suas maneiras eram duras. Dava-me conta de que devia ter um aspecto horrvel, com o cabelo enredado, o vestido sujo, e talvez o rosto sujo tambm. Havia vindo de Natchez, e provavelmente ele pensava que eu era uma prostituta disposta ao trabalho. Um homem como ele devia desprezar a essa classe de mulheres, devia as considerar lixo. Olhava-me fixamente com esses duros olhos azuis, e por um momento no soube se ia me golpear ou no. Passaram-se uns instantes antes que pudesse voltar a falar. Quero... quero ir a Nova Orleans disse com voz entrecortada.
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Meu sotaque lhe surpreendeu. Uma daquelas espessas sobrancelhas marrons arqueou-se. De onde ? No foi uma pergunta. Foi uma ordem. No... no acredito que seja seu assunto respondi. Responda, mulher! E se no responder? perguntei desafiante. Se no, se arrepender ameaou. Eu lhe diria para ir ao inferno disse serenamente. Suas sobrancelhas se juntaram sobre o nariz. Fechou a boca com firmeza. Era evidente que no estava acostumado a que lhe respondessem. Estava acostumado a dar ordens e a que as obedecessem imediatamente. Seu tamanho, sua fora, davam-lhe esse ar de mando, e percebi a crueldade nessa careta que se desenhava em seus lbios, no duro e fixo olhar daqueles olhos azuis. nova por aqui disse . Nunca te vi antes. Cheguei em Natchez esta manh. E quer ir a Nova Orleans. Neste navio. Entendi que logo vai zarpar. Logo que estes inteis terminem de descarregar. Voc... voc o capito? Sou o dono do navio. O capito trabalha para mim. Ento voc pode me dar permisso para viajar. Se quiser, sim. Embora ainda estivesse de mau humor, j no mostrava o desprezo do primeiro momento. Seus olhos pareciam me avaliar, observavam cada detalhe. Estava extremamente interessado. J no tinha medo, e senti que a cor voltava
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para minhas bochechas. Senti desejo de lhe empurrar para trs como havia empurrado a esse pobre bbado que havia me seguido pela rua h uns minutos. Sabia que meus olhos deviam estar pegando fogo quando falei. Posso pagar disse rapidamente. Posso pagar o que pedir. Preciso sair de Natchez... o mais rpido possvel. Quer dizer, antes que te encontre Rawlins. Como...? No uma das prostitutas daqui, e aposto que tampouco uma das mulheres srias da cidade. Disseram-me que Rawlins havia chegado com uma linda mulher. As notcias voam disse amargamente. Em uma comunidade como esta, sim. Assim quer que eu lhe ajude. De onde tirou o dinheiro que to ansiosamente me oferece? As mulheres que Rawlins traz pelo caminho de Natchez no tm dinheiro. Eu . . . Roubou dele disse. Embora quisesse te ajudar, temo que j muito tarde. Olhava por cima de meu ombro. Voltei-me para trs e vi Rawlins que caminhava lentamente para ns. Estava alegre como sempre. No parecia surpreso de me ver de p no cais com esse simples gigante. Comportava-se como se tudo fosse perfeitamente natural, como se houvssemos ficado de nos encontrar aqui. Saudou-me amigavelmente com a cabea e fez o mesmo com o homem, mas com menos interesse. Schnieder disse. Rawlins. Estava-lhe esperando. Disseram-me que estava descarregando material de construo. Parece
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que chegaram dois carregamentos de madeira antes que eu fosse a Carolina. Soube que trouxe um moderno arquiteto de Nova Orleans. Sua casa deve estar ficando muito bem. Uns tijolos muito bonitos, um tom de rosa muito pouco comum. A casa se chamar Roseclay*. Bonito nome. Talvez um pouco extravagante, mas penso que a casa vai ser algo maravilhoso. Helmut Schnieder no disse nada. Ambos sentiam um profundo desprezo. Isso ficou patente de um primeiro momento. Embora Jeff houvesse feito todos seus comentrios com naturalidade, havia neles um tom de zombaria. Schnieder parecia estar contendo-se, como se desejasse derrubar Jeff com um forte murro. O ar parecia bulir com dio. Jeff se voltou para mim com toda naturalidade. Est j pronta para voltar para a estalagem, Marietta? Schnieder falou antes que eu pudesse responder. Quanto pagou por ela, Rawlins? Muito. Pago o dobro. Temo que no est a venda, Schnieder. Diga um preo disse o alemo. Meu dinheiro to bom como o de qualquer negociante de prostitutas. Inclusive melhor. Pagamento vista o preo que pedir. muito generoso de sua parte, Schnieder, mas sustento o que disse antes. Alm disso, para que quer outra mulher? Disseram-me que tem toda uma casa cheia de prostitutas, e tambm me disseram que voc o dono do lugar.
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A quero, Rawlins. Havia um tom de ameaa em sua voz. Lamento, amigo. Houve um tenso momento de silncio enquanto os dois homens olhavamse. Schnieder era dois ou trs centmetros mais alto que Rawlins, e muito mais pesado. Debaixo dessa aparncia civilizada escondia-se toda a brutalidade do campons alemo, e estava preocupada com Jeff. Os msculos do rosto de Schnieder estavam tensos, e tinha os olhos escurecidos pelo dio. Jeff parecia estar completamente tranqilo e seus lbios esboavam um sorriso. Era como se desafiasse a aquele gigante a brigar. Passaram-se uns momentos, e ao fim Schnieder se rendeu, aborrecido. Se alguma vez mudar de idia... No acredito. Vamos, Marietta. Agarrou-me pelo brao e me afastou do Roy all Star. Deixamos atrs o cais e subimos pelo ngreme caminho para a cidade de novo. Nenhum dos dois falava. Jeff no parecia estar zangado ou alterado porque eu havia tentado escapar. Era como se estivssemos passeando. Quando chegamos colina deixamos o caminho e cruzamos a cidade para a estalagem. Jeff saudou vrias pessoas com a cabea, deteve-se para trocar algumas palavras amistosas com um homem vestido de negro, e durante todo o tempo me manteve segura pelo brao. S me soltou quando estivemos na galeria da fachada da estalagem. Sorriu e estendeu um brao. Tirei o pacote de notas do bolso de minha saia e o entreguei. Sacudiu a cabea lentamente, e fingiu estar aborrecido. * Em ingls, Rose significa cor rosada; clay significa argila. (Nota da tradutora.)

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Por pura curiosidade... como desceu? Estive observando todo o tempo e no te vi se passar. Desci pelo escarpado, pela parte superior da estalagem. Desceu por onde? exclamou. Pelo escarpado. Mas poderia ter morrido! Voltou a me agarrar pelo brao, esta vez com firmeza, e seus dedos me apertavam, machucavam-me. Cruzamos a porta, atravessamos a sala principal e subimos pela escada de caracol. Ao chegar o quarto, seu aborrecimento se havia dissipado. Soltou-me o brao e me olhou perplexo com seus olhos marrons. Esfreguei-me o brao. Sabia que tentaria disse. Quase me disse isso. A forma como me disse adeus... tentando conter as lgrimas, agarrando se a mim como se no quisesse me deixar ir... Tinha que ter sido cego para no me dar conta do que planejava. Ento por que foi? Pensei que o exerccio te faria bem. Sabia que no iria mais frente do cais. O que no sabia que faria algo to desatinado e estpido como descer por um escarpado; de hav-lo sabido teria de amarrado cama. Poderia te bater por isso. Faa. No... no me importa. Por Deus! Se olhe. Parece uma pobre mendiga. Tem o vestido sujo, e o rosto. O cabelo parece como... como se estivesse mexendo uma panela de sapos e dizendo palavras mgicas. Obrigada! apressei-me a lhe dizer. Jeff sorriu, contente ao ver que recuperava o nimo. Dirigiu-se para o
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armrio e mostrou o fardo. Agarrou algumas notas mais do pacote e logo voltou a colocar em seu lugar, colocou o fardo no armrio e fechou a porta de um chute. Quando olhei para trs, vi a caixas em cima da cama. Havia trs, todas brancas; duas delas eram enormes; a outra, pequena. Deve ter trazido aqui antes de ir me buscar. Estava to seguro de si mesmo! Ainda tenho muitas coisas que fazer me disse. Voltarei por volta das sete. Quero que esteja pronta para descer para jantar. Mais ainda; quero que me espere l embaixo. Quando sair direi que lhe preparem um banho. Logo saiu lentamente do quarto, e deixou a porta totalmente aberta. Fechei-a de um golpe, enquanto me perguntava por que no estava furiosa, por que estava quase contente por ter me seguido e me ter me encontrado com tanta facilidade. No voltaria a tentar escapar. Ambos o sabamos. Indignava-me que ele soubesse, indignava-me sua maneira de ser, alegre e vivaz; a maneira com que havia guardado o dinheiro no fardo, a maneira em que havia deixado a porta aberta. Enfurecia-me. E tambm produzia uma amarga e dolorosa sensao dentro de mim, e tinha vontade de chorar. Fui at a cama e abri as caixas. Quando vi o que havia dentro me mais vontade ainda de chorar. Assombrava-me que tivesse podido comprar tais coisas em Natchez, pois a roupa interior era elegante, e o vestido, um dos mais formosos que havia visto. Os sapatos de salto alto combinavam e eram formosos; e serviam perfeitamente. Compreendi que pegou um de meus vestidos velhos e um par de sapatos do fardo que no haviam levado para cima, e devia ter levado para a loja para assegurar de que tudo era do tamanho adequado. Maldito, pensei. Maldito por fazer isso, por me fazer sentir assim... feliz, agradecida, indefesa. Em poucos minutos algum bateu na porta. Abri-a e me encontrei com
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uma mocinha extremamente gorda, de desordenados cachos loiros e alegres olhos marrons. Usava um vestido de algodo azul, um avental branco engomado e, embora parecesse absurdo, um par de brincos de azeviche. Alegre e efusiva, se identificou como Lizzie; confessou ser a filha do proprietrio e adicionou que odiava ser uma criada e que gostaria de ser uma aventureira. Acredito que seriamente necessita um banho. Est preparado. O quarto pequeno ao final de corredor. Aqui tem a chave. E no perca tempo. A gua est quente. H uma toalha suave e enorme, e o sabo mais perfumado. Como queria ter essa cor de cabelo...! Tem um cabelo precioso, Lizzie. E como eu gostaria de ter um corpo como o seu! Estou deixando os caramelos, juro. Esse senhor Rawlins... como gostaria ter um homem como ele dormindo em meu quarto! to excitante... Direi-lhe o que acaba de me dizer. No! Por Deus, no o faa! Pensaria que sou uma m moa! e escapou correndo pelo corredor, rindo-se com picardia, alegre. Sentia-me esplndida depois daquele comprido banho quente na enorme banheira de porcelana branca cheia de gua fumegante. Mais tarde, depois de me pr a linda angua nova, com suas amplas saias sombreadas de encaixe, estive quase uma hora me arrumando o cabelo, usando a escova e o par de pinas que Lizzie me trouxe, junto com um braseiro. Fiquei bastante satisfeita com os resultados: o cabelo levantado ordenadamente e recolhido atrs, e um conjunto de comprimentos e perfeitos cachos de cabelo que caam sobre os ombros. Uns minutos antes das sete estava j pronta para descer e me olhei no
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espelho pela ltima vez. O vestido era de uma intensa cor marrom, com enormes mangas amplas, que se faziam mais estreitas nos ombros. A parte anterior do talhe estava formada por capas de encaixe cor bege escura, e debaixo, no centro, havia um coque de veludo azul. A saia era composta por enormes e amplos babados marrons adornados com capas azuis. Os babados se separavam na parte da frente para descobrir a saia totalmente adornada com fileiras sobrepostas de encaixe cor bege. Era a classe de vestido que usavam as damas da corte francesa, uma magnfica criao que me fazia sentir como uma rainha... ou uma cortes muito elegante. A prpria Du Barry se haveria sentido ciumenta, pensei enquanto saa arrastando o vestido e descia pela escada de caracol. No vi Jeff por nenhuma parte. O salo principal estava vazio. S havia uma mocinha esbelta e nervosa, de cabelo castanho claro e olhos de um azul violceo, e um jovem muito moo que parecia estar discutindo com ela. A moa, que usava um vestido branco de seda bordado com florzinhas azuis e violeta, pertencia evidentemente a uma famlia enriquecida. O jovem tinha o cabelo negro e desarrumado, seus olhos pareciam zangados. As negras botas eram velhas e estavam sem lustre; o traje marrom comeava a brilhar pelo uso. Apesar de tudo, era uma figura atraente, transbordante de juventude e vitalidade. A moa era plida, e teria sido inspida se no fosse esses formosos e atormentados olhos e pelo brilho de prata de seu cabelo de um castanho claro. Ela no deixava de virar a cabea para trs, para a concorrida sala de jantar, e parecia estar a ponto de chorar. Ambos estavam imersos nesse drama intenso, ntimo, privado, e nenhum dos dois levantou a vista sequer quando desci os ltimos degraus e entrei no salo. No me importa o que ele diga! protestou o rapaz . For voc sua
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vida, Meg, sua deciso. Tenho quase vinte anos! Quando meu pai morreu herdei tudo. Admito que a plantao no grande coisa, mas dentro de alguns anos, trabalhando duro... James, no... voc no entende. O lhe... A moa deixou a frase sem terminar e voltou a olhar para a sala de jantar. Teremos que esperar. Dentro de dois anos terei dezoito e ento... Eu te quero agora! Que valente e impetuoso era, fogoso com as paixes da juventude e ansioso para defender o que era seu. A moa lhe amava tambm, desesperadamente. Isso era evidente. V-los juntos me fazia sentir uma estranha tristeza. Embora ambos tivessem mais ou menos minha idade, eu me sentia muitssimo mais velha, com muita mais experincia, e no era necessariamente uma sensao agradvel. A inocncia, a admirao, a impetuosa intensidade do amor jovem como eles o conheciam, tinham-me sido negadas. Que formoso era! Que triste! Quando estivermos casados no poder nos fazer nada continuou dizendo o jovem moo. Voc pode ter medo, mas a mim ele no me assusta absolutamente! Quero que venha comigo, Meg, esta noite, agora! No penso continuar me escondendo! A moa lhe olhou com esses olhos azuis cheios de angustia, logo moveu a cabea tristemente e foi correndo para a sala de jantar. O jovem golpeou um punho contra a palma de sua mo, pronunciou um indignado juramento e saiu do lugar a grandes passos. Logo cruzou o pequeno vestbulo que conduzia porta de entrada. Era s um pouco menor que eu, e, no entanto, parecia um alegre cachorrinho comparado com os homens que eu havia conhecido. Havia desejado ser jovem e inocente outra vez, desejava que ainda existissem lindas
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iluses s quais aferrar-me. Vejo que o vestido ficou bom observou Jeff. A moa da loja me assegurou que iria bem. Est muito linda. Jeff. No te ouvi entrar. Por pouco no entro. James Norman saiu como uma flecha pela porta justo quando eu ia entrar. Quase me joga no cho. Nem sequer se desculpou. Se no gostasse tanto dele, lhe teria dado uma boa surra. Quem ? Norman? Tem uma plantao fora da cidade, ao lado da de Schnieder. Seus pais morreram por causa da febre h um ano. Norman se encarregou de tudo ele sozinho e tenta levar adiante. Negou-se a vender, apesar de Schnieder lhe oferecer uma pequena fortuna. um bom moo. Suponho que sim disse Jeff. Ficou em silncio. Parecia esperar algo. Por ltimo sacudiu a cabea exasperado, deu vrios passos para trs e girou lentamente. Havia me fundido tanto em meus pensamentos que nem sequer notei sua roupa nova. Com razo estava exasperado. Aquela suja roupa de couro havia desaparecido. Usava novas e brilhantes botas negras, um esplndido traje azul e um colete com raias azuis e marrons. Tinha uma impecvel gravata de seda marrom e, por uma vez, o cabelo estava escovado e no tinha uma s mecha deslocada. Estava quase irreconhecvel. Eu disse. Fez uma careta. Demorou para se dar conta! Podia estar completamente nu e no teria notado. James Norman um bom moo, mas eu... eu... eu sou um sapato velho ao que j nem sequer olha. Todos estes trapos me custaram caros, no me importa dizer isso e tive que esperar horas enquanto cortavam a cala.
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Est esplndido. Sinto-me como um tonto grunhiu , mas nunca mais vou usar roupa de couro. De agora em diante serei Jeffrey Rawlins, um cavalheiro, a suas ordens. Acha que poder me agentar assim? Acredito que sim. Ento vamos jantar. Estou morrendo de fome. A sala de jantar estava cheia de gente, mas Jeff havia reservado uma mesa. Enquanto nos sentvamos, vi a moa de cabelo castanho claro sentada em uma mesa na outra parte da sala. Imediatamente reconheci o homem que estava com ela. Helmut Schnieder usava um colete azul e a jaqueta cinza que fazia jogo com as calas que usava quando lhe havia visto no cais. Ao nos ver ficou nos olhando abertamente, como surpreso pela transformao de ambos. Quem a mulher que est com o Schnieder? perguntei. Jeff olhou para o outro lado da sala. Sua irm Margaret. J te falei dela. Disse que era uma mocinha insignificante. quase bonita. Tem olhos formosos, e esse cabelo... Me escute, Marietta, se incomodaria de prestar um pouco de ateno em mim, s para variar um pouco? Perdo. Feri seus sentimentos? No seja uma cadela! Vendi as mulas esta tarde. Custou-me separar delas, admito-o, mas essa etapa de minha vida ficou para trs. Assim que chegar a Nova Orleans penso comprar uma propriedade. Agora est um pouco descuidada, mas enquanto fizer alguns acertos vai ser a coisa mais luxuosa que lhe possa imaginar. De que classe de propriedade est falando?
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Uma casa de jogo disse Jeff. Tinha a voz excitada pelo entusiasmo. Vai ser algo espetacular. vai haver todo tipo de mesas, uma roleta, um bar muito luxuoso, de tudo. Tambm vai a haver um salo de festas, para danar. Ser um lugar ao que podero ir as damas... bom, certo tipo de damas. No haver prostitutas, isso no, mas os homens podero trazer para suas amigas. Haver mrmore branco e cortinas douradas e... Como pensa pagar todo isso? interrompi. No lhe disse isto? Sou um homem rico... bom quase rico. Tenho muito investido e estive economizando todo o tempo, economizando para que um dia pudesse me instalar por minha conta, ser um senhor. Os verdadeiros senhores no tm casas de jogo o informei. Ao diabo! Que desmancha-prazeres est esta noite! Eu venho te contar todas estas novidades e voc... bom, est bem, esquea. Peamos o jantar! Parecia um menino zangado e no pude evitar um sorriso. Lamentava tlo feito se zangar, por isso lhe dei uma carinhosa palmada na mo. Jeff a retirou e franziu o cenho. Continuou mal-humorado durante alguns momentos, logo me olhou e sorriu com esse sorriso tmido, chamou o garom com um gesto e pediu o jantar. Embora singela, a comida era excelente e a acompanhamos com uma garrafa de vinho espumoso. Jeff continuou falando entusiasmado sobre a casa de jogo. Tentei de mostrar interesse nas suas palavras, mas resultava difcil. Embora Jeff parecesse no notar, eu sentia que Helmut Schnieder nos olhava. Voltei-me uma vez e olhei para sua mesa. No se incomodou em baixar a vista. Simplesmente olhava, sem discrio, sem delicadeza. Senti-me aliviada quando ele e sua irm por fim abandonaram a sala de jantar. Quando terminamos de comer e de beber, Jeff sugeriu dar um passeio pelos jardins de trs. Estava pensativo quando samos. Tinha as mos
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metidas nos bolsos: havia soltado todo seu entusiasmo. Pela tarde havia prestado muito pouca ateno aos jardins, mas agora me pareciam formosos. A lua estava quase cheia, as rosas brancas e rosadas tinham um brilho prateado sob a luz da lua, os pequenos e cuidados arbustos projetavam negras sombras aveludadas sobre os ladrilhos. Caminhvamos lentamente; as saias rangiam ao arrastar-se pelo cho. As botas novas de Jeff faziam um ligeiro rudo ao pisar. Quando chegamos ao final dos jardins, ficamos olhando para baixo, para o Mississippi, uma enorme fita de prata que brilhava na noite; as bordas estavam envoltas em escurido. De verdade desceu por esse escarpado? perguntou. Assenti com a cabea. Por ali. Deu-me... deu-me um pouco de medo. Tola, pequena tonta. Quase desejei cair. Tudo seria muito mais fcil. Eh! supe-se que estamos em uma celebrao. Deveramos estar contentes. Temo que eu no estou muito contente. Mas por que? Jeff... Antes que pudesse continuar falando, atraiu-me para ele. Com um brao me rodeou o pescoo, com o outro a cintura, e me abraou. Beijou-me durante um longo momento, com incrvel ternura, e seus lbios apertavam, saboreavam os meus com uma deliciosa frouxido que no tinha nada a ver com a paixo, a no ser com o amor. Ao fim me soltou, colocou a mo no bolso, pegou um pedao de papel cuidadosamente dobrado e me mostrou. Olhe disse.
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Rasgou o papel em dois, logo voltou a rasg-lo e continuou rasgando-o at que o papel no fosse mais que um monto de diminutos pedacinhos. Logo os jogou no ar. O vento se apoderou deles e por um momento revoaram luz da lua como enlouquecidas traas brancas; depois desapareceram na noite. Jeff suspirou e se voltou para mim, outra vez sorridente. uma mulher livre disse. No entendo. Eram os documentos que lhe creditavam como escrava, comprados de Derek Hawke pela soma de mil e oitocentas libras. livre, Marietta. No pertence a ningum. Pensei... estava muito animada para continuar falando. Sim, j sei o que pensou. Acreditava que iria te vender a um prostbulo. Nunca te disse nada, mas jamais pensei fazer isso. O que acontece que durante todo o tempo estive pensando nessa casa de jogo, pensando que necessitava uma linda mulher em qualidade de... bom, em qualidade de anfitri. Uma espcie de atrao especial, por assim chamar. Por que no me disse isso? Reservava-lhe isso como uma surpresa. Mas isso foi... Cruel de minha parte, eu sei. No pensava te liberar, Marietta, pelo menos no princpio. E depois... aconteceu algo. Acredito que j sabe a que me refiro. Acredito que j sabe que estou apaixonado por ti. Duvido de que no tenha se dado conta. Eu... eu no estou apaixonada por ti , Jeff. Isso o que voc acha. Acha que ainda est apaixonada por Hawke. Eu no opino o mesmo. Dei-te a liberdade, Marietta, mas agora a quero outra vez.
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Quero que se case comigo. Em vez de ser minha anfitri, ser minha scia. Por Deus, que equipe vamos formar! Estava de p detrs de mim. Rodeou-me a cintura com um brao, inclinouse para frente e apoiou sua bochecha contra a minha. Abaixo, muito abaixo, o rio brilhava, prata e negro, azul prateado, e eu o contemplava. Sentia aquela bochecha contra a minha e senti algo firme em meu interior; compreendi que era minha determinao. No o amava, mas ele sim me amava, e eu podia utilizar esse amor. Triunfaria. Teria todas as coisas que uma mulher podia desejar, e posto que Jeff me amava ele me ajudaria s conseguir. No me casarei contigo, Jeff disse. Irei a Nova Orleans contigo, serei a anfitri em sua casa de jogo, mas no penso me casar contigo. Acredito que terei que fazer com que mude de idia. No o tente. Perderia o tempo. Veremos respondeu.

TERCEIRA PARTE Nova Orleans 1774 XVII Jeff no gostava que eu sasse sem escolta, e a verdade que no era muito seguro, at neste setor da cidade, mas a loja estava a s umas quadras e eu estava sem perfume. Jeff estava em seu escritrio revisando as contas e Kyle estava abaixo, na adega, fazendo o inventrio de vinho. Podia ter enviado a uma das criadas a procurar perfume, certo, mas era um formoso dia de sol e eu tinha vontade de sair para caminhar. Arrumei-me o talhe do vestido, um
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de seda cor torrada bordado com flores alaranjadas e marrons. Logo tirei uma larga capa de veludo marrom forrada com tafet alaranjado e coloquei sobre os ombros. Meus vestidos eram agora muito suntuosos, e isso me agradava. Sa de meu quarto, cruzei a pequena e elegante sala de estar e passei ao vestbulo. O quarto de Jeff estava em frente. Eu havia insistido em ter dormitrios separados de um primeiro momento, e ele estado de acordo, embora a contra gosto, pois dizia que tantas idas e vindas iriam fatigar-lhe. Ultimamente isso aconteceu um pouco. Eu sabia que ele se encontrava com uma linda mulata de negros e brilhantes olhos e abundantes cabelos negros. Chamava-se Corinne. Sempre vestida de rosa. Era uma das mulheres pblicas mais famosas de Nova Orleans e uma das mais caras. Queria me sentir ciumenta. Tambm Jeff queria isso. Cruzei o vestbulo e desci pela suntuosa escada de mrmore que girava elegantemente at chegar ao vestbulo de baixo. Tudo estava em silncio e, como ningum havia aberto as persianas, havia muito pouca luz. Senti o impulso de me aproximar do quartos de baixo. direita, conforme se entrava, havia trs espaosas salas de jogo que se comunicava entre si, e esquerda havia um suntuoso salo de baile. O teto tinha a altura de dois pisos; lustres de cristal pendurados do teto cor azul cu adornado com lantejoulas de ouro. O salo de festas s era utilizado como tal uma vez por ms, quando dvamos os bailes que tinham dado renome ao Palcio Rawlins. No restante dos dias estava cheio de sofs de seda branca e cadeiras da mesma cor com adornos dourados, e altas planta verdes em recipientes de porcelana branca. Era um lugar social, onde os clientes podiam comer, beber, cortejar e ser cortejados, queixar-se por suas perdas ou fazer alarde de seus lucros. Alm de uma casa de jogo, era uma espcie de clube social. O Palcio Rawlins oferecia todo tipo
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de entretenimentos. Enquanto ia caminhando pelas salas de jogos pensava no desastroso que estava tudo quando Jeff o havia comprado. Havia convertido tudo o que tinha em dinheiro, havia colocado todo seu dinheiro nisto, e o dinheiro se acabou antes de terminar os concertos. Havia conseguido obter um emprstimo a muito alto interesse, mas no final pudemos abri-lo. O primeiro ano havia sido muito difcil, mas a casa se havia feito popular e recuperamos o investido. Agora, trs anos depois, tirvamos muito bons lucros, embora Jeff no deixasse de queixar-se pelo elevado dos custos. Servamos a melhor comida, o melhor vinho, e indubitavelmente se vivia em uma atmosfera de luxo. As paredes cor marfim, os tapetes dourados, as cortinas de veludo cor dourada, o brilhante bar de mrmore branco, convertiam-no em um autntico palcio. O Palcio Rawlins, satisfazia s pessoas mais distinguidas em uma cidade onde um homem se distinguia por sua riqueza e no por suas origens. Era s um pouco mais respeitvel que a maioria dos estabelecimentos deste tipo. Embora os homens pudessem trazer suas amantes, coisa que geralmente faziam, no se permitia a entrada de mulheres sozinhas. Nossos empregados eram ardilosos e conheciam muito bem seu trabalho, mas eram honestos. s vezes algum moo armava um pequeno escndalo, ou alguns dos clientes se zangavam quando perdiam muito ou tinham bebido demais, mas Kyle sabia como dirigi-los. Media um metro noventa e oito. Era um moo magro e forte, srio, de rosto severo, que sabia dar aos possveis bagunceiros com firme eficincia. Detive-me em uma das mesas e rocei com os dedos o pano verde, enquanto me perguntava como amos substituir Laval. Tinham-lhe
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surpreendido

guardando

dinheiro

duas

noites.

quantidade

era

insignificante, mas Jeff lhe despediu ao instante. Laval no poderia trabalhar em casas de jogo durante uma temporada. Kyle havia sado com ele rua, havia-lhe levado a um escuro beco e lhe quebrou os dois braos. Eu fiquei horrorizada quando me inteirei, mas Jeff s encolheu os ombros, dizendo que Laval tinha merecido e adicionou que isso ensinaria a outros a no tentar o mesmo. Se deixar que algum faa uma coisa assim e no o castiga, todos tentaro me informou. Iria ser difcil encontrar um substituto, mas era Jeff quem tinha que se encarregar disso. Quando entrei no quarto de trs, com aquele enorme espelho com marco dourado pendurado atrs do bar, ouvi rudos vindos da cozinha e dos quartos dos criados, abaixo. Kyle tinha um pequeno quarto acima, junto ao escritrio de Jeff, mas o resto do pessoal da casa vivia nos pores. Tnhamos um excelente pessoal. Eu mesma os havia treinado. O cozinheiro francs tinha um carter um pouco forte e as criadas sentiam um verdadeiro terror ante Kyle, mas geralmente todos trabalhavam em harmonia. Todo o pessoal adorava Jeff. Eram extremamente leais e recebiam atraentes salrios. Os que trabalhavam nas mesas e os mordomos que acudiam cada noite para servir o jantar e as bebidas tambm recebiam generosas remuneraes. Laval era o nico que nos havia dado problemas. Tnhamos progredido muito em trs anos, pensei. O Palcio Rawlins era todo um xito. Tanto Jeff como eu havamos trabalhado para que fosse, tnhamos trabalhado duro. Entrei no vestbulo de trs e me detive ante as portas abertas que conduziam ao enorme ptio que havia na parte posterior da casa. Os ladrilhos azuis estavam um pouco torcidos, e bolinhas de erva
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cresciam entre algumas delas. As altas paredes de gesso amarelo que o encerravam estavam descascando e estavam manchadas de terra, mas apesar de tudo tinha seu encanto, com o lago e seus lrios, a fonte, as descuidadas palmeiras ans, as mesas e as cadeiras brancas de ferro forjado. Um gato que vadiava sobre uma das mesas se estirou indolentemente sob o sol. Era de Pierre, o cozinheiro, e a julgar por seu tamanho e a suave pelagem alaranjada recebia uma abundante rao de comida francesa. Nem sequer se incomodou em levantar a vista quando um formoso pssaro azul desceu e comeou a encharcar-se na fonte. Embora o ptio tivesse um aspecto decado e abandonado luz do sol, era extremamente romntico luz da lua, quando se enchia do ranger das saias e dos sussurros em cantos escuros. Mais de um encontro teve lugar no Palcio Rawlins, e ali se iniciou mais de um romance. Voltei pelo vestbulo porta de entrada, sa e comecei a caminhar lentamente pela rua em direo farmcia. A rua empedrada era estreita, com casas que se levantavam ambos lados e, embora o sol brilhasse, havia muito pouca luz direta. Tudo era azul, cinza, amarelado. Mulheres negras com volumosos aventais brancos sobre os vestidos e lenos vermelhos na cabea caminhavam sem pressa com suas cestas para o mercado. Um jovem bbado caminhava com passo incerto pela rua, com um olhar aturdido nos olhos e com a roupa enrugada depois de uma noite na cidade. Uma prostituta borrada e vestida com roupa extravagante saiu de um ptio e saudou um homem que estava de p em um balco de ferro negro muito trabalhado. Dobrei a primeira esquina e caminhei por uma rua muito mais concorrida. Carros e carruagens se passavam pela rua com grande estrpito. As caladas estavam cheias de gente. O rudo era ensurdecedor enquanto os vendedores ambulantes gritavam
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oferecendo sua mercadoria. Os ces vagabundos ladravam e as mulheres discutiam com vozes altas. Apertava muito firmemente a bolsa de veludo alaranjado. Um pouco mais adiante vi um par de geis trombadinhas que roubavam a carteira a um homem de meia idade, gordo e muito elegante, que se havia detido frente a uma loja. O ladro de carteira afastou-se rapidamente com um amplo sorriso, e aquele homem gordo no tinha idia de que lhe tinham roubado. Duas lindas cortess saram da loja e entraram na elegante limusine negra descoberta que as estava esperando. Uma das mulheres usava um vestido de veludo rosa e plumas brancas e rosadas que caam por um lado do chapu branco de aba larga. Reconheci-a em seguida. Corinne tambm me reconheceu, e me olhou de esguelha com olhar escuro e ressentido enquanto o uniformizado chofer fazia estalar o chicote e punha em marcha a limusine. Era uma moa linda, desesperadamente apaixonada por Jeff e desejosa de lhe brindar a servil devoo que eu negava. Sentia um pouco de lstima por ela, pois sabia que logo iria abandon-la da mesma maneira que havia abandonado a todas as outras. Antes de Corinne havia sido Thrse Dubois, uma francesa aristocrtica e milionria com os a moral de um rato de boca-de-lobo. Thrse, j quarentona, tambm havia cado sob seu feitio. Era magra, de traos duros, firmes. Havia feito todo o possvel para lhe afastar de meu lado. Jeff havia se divertido com ela, havia-a tratado com bastante desprezo e de repente a havia deixado, e a pobre mulher ficou sumida na angstia. Havia muitas mulheres dispostas a dar a Jeff o amor que ele queria somente de mim, e nenhuma delas compreendia que era precisamente seu amor por mim e as frustraes a que isso lhe conduzia que definitivamente, lhe impulsionava a entregar-se a elas.
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Dei a volta em outra esquina e fui me aproximando do mercado. Cheirava a peixe, sangue de animais, a fruta em decomposio, a flores. Esta rua era ainda mais escura, mais estreita. Um bonito soldado espanhol ia passeando de mo dada com uma mocinha, e outro soldado beijava ardentemente a uma outra vestida de vermelho em um escuro portal. O romance. Parecia palpitar em toda Nova Orleans. Talvez fosse o clima caloroso, sufocante, os ventos quentes que sopravam constantemente sobre a cidade. Talvez fosse a fragrncia de tantas flores exticas que se mesclavam com o penetrante aroma dos sujos canais e as superlotadas casas. Assim como em Boston e Filadlfia as pessoas se entregavam de cheio e com ardor ao tentar se liberar da tirania e a serem leais Coroa, com o mesmo ardor em Nova Orleans as pessoas se entregavam aos prazeres carnais. No se parecia com nenhum dos lugares nos quais havia estado. Uma cidade que, como uma fruta muito amadurecida, havia passado de mo em mo, de nacionalidade em nacionalidade, e durante todo o tempo havia mantido sua prpria personalidade. Em que outro lugar poderiam os piratas e os contrabandistas mesclar-se com aristocratas e oficiais que tinham um esprito baixo e ruim? Em que outro lugar compartilhavam os conventos a mesma rua que os prostbulos? em que outro lugar alternavam as srdidas moradias com lindas casas com balces de ferro forjado, ptios cobertos, galerias e opulentos jardins? A cidade era muito rica, muito chamativa, com esse porto repleto de gente, sua indstria, seus vcios. Estava s, isolada dos acontecimentos que mantinham s colnias inglesas em permanente sublevao. Nova Orleans atraa e dava medo vez. Era nica. Sa dessa rua estreita, cruzando com casais de apaixonados, e atravessei uma praa cheia de movimento, alagada de sol. O aroma de peixe era j muito
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penetrante, pois o mercado estava a uma quadra. Soou uma campainha quando entrei na farmcia. Estava fresco e escuro. Cheio de mesas e prateleiras com garrafas de lquidos coloridos, pacotes com p e caixas cheias de razes secas e ervas. O farmacutico no estava, mas o ajudante se apressou a me atender. Era um moo de no mais de dezessete anos, alto e robusto, de cabelo castanho e brilhante, grandes e inocentes olhos azuis e lbios rosados e carnudos que revelavam uma sensualidade ainda no explorada. O moo se ruborizou quando lhe disse quem era eu e o que queria; entretanto, aqueles enormes olhos azuis me olhavam com tenro desejo. Era evidente que ainda era virgem, um moo frustrado e ansioso para explorar. Nmero noventa e trs disse educadamente . Deveria estar preparado. O moo assentiu com a cabea e com passo rpido se dirigiu ao quarto do fundo da loja. O farmacutico, um perito em seu trabalho, havia criado um perfume especialmente para mim: uma fragrncia suave, quase imperceptvel, muito distinta dos perfumes muito fortes ou muito doces que tanto homens como mulheres usavam para dissimular os aromas do corpo. A maioria dos cidados mais distinguidos de Nova Orleans se banhavam uma vez a cada dois ou trs meses e confiavam no perfume durante o resto do tempo. Meus banhos dirios eram uma excentricidade, mas me negava a mudar meus costumes apesar de que eram considerados insalubres e muito perigosos. O moo voltou, entregou-me a pequena garrafa e agarrou o dinheiro. Coloquei a garrafa em minha bolsa e, com um afetuoso sorriso e com voz serena, agradeci ao moo. Voltou a ruborizar-se; parecia atemorizado e, de uma vez, era como se quisesse saltar sobre mim em um arranque de frentica paixo. A campainha soou outra vez quando sa da loja. Enquanto cruzava a
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praa sentia que o moo me olhava da janela. No ia demorar muito em aliviar suas frustraes, pensei. Nova Orleans estava cheio de mulheres aborrecidas e inquietas s que nada gostariam mais que iniciar a um moo to bonito. Dentro de um ano seria j provavelmente uma caveira entregue aos vcios que gastaria at o ltimo centavo com algum como Corinne ou Thrse Dubois. Quando j estava me aproximando da estreita rua lateral pela qual havia descido h uns minutos ouvi uma grande comoo que no devia proceder de longe. Um homem gritava. Ouvia-se o relincho de cavalos. Voltei-me rapidamente e vi dois formosos cavalos cinzas ainda de p, com as patas dianteiras danando no ar, e um homem de aspecto forte e simples que agitava os braos justo diante deles. O chofer puxava as rdeas e fazia todo o possvel para acalmar s bestas. O homem que quase havia sido atropelado gritava maldies ao chofer; as pessoas comeavam a amontoar-se e quase pisoteiam uma mulher negra que deixou cair uma cesta de mas e se arrastava pela rua, nervosa, tentando recolhe-las. Filho de uma grande cadela! Por que no olha por onde vai! Vou lhe retorcer o pescoo! Saia de meu caminho! gritava o chofer . Afaste-se do meu caminho como disse, a menos que queira provar este chicote! Enquanto os dois homens continuavam os insultos eu cravei os olhos na mulher que estava sentada tranqilamente na carruagem, muito aborrecida com todo o escndalo. Usava longas luvas negras e um vestido de seda cor azul cu. O talhe era baixo, e a ampla saia estava adornada com fileiras de babados de encaixe negro. Era pequena e parecia um pouco frgil. Os carnudos lbios rosados desenhavam uma careta; o nariz era arrebitado e os olhos marrons e enormes. Claras sardas douradas pulverizavam-se por essas
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plidas bochechas; o sedoso cabelo loiro estava muito bem penteado em esculturais ondas, e longos cachos o penduravam sobre os ombros. Pensei que algo me parecia ligeiramente familiar nela; entretanto, no podia lembrar. Suspirou. Deu uns golpes no ombro do chofer com a ponta de uma sombrinha fechada, de seda azul, e ele se calou ao instante. Serena, desceu da carruagem enquanto suas saias rangiam ligeiramente com o som da seda. Os olheiros se sumiram em um silncio espectador enquanto ela caminhava para o enfurecido e ameaador transeunte que continuava agitando o punho e se negava a afastar. O que quer? perguntou com sarcasmo . Veio me dar umas moedas para eu ir embora? Voc e seu asqueroso dinheiro! Quase me atropela com sua maldita carruagem, e voc acredita... Acredito que ser melhor que se v, e rpido, amigo, ou vou agarrar esta sombrinha e a vou faz-lo engolir! As pessoas morreram de rir. A mulher negra se sobressaltou tanto deixou novamente cair a cesta das mas. O homem ficou perplexo, to perplexo que no podia falar. A moa loira vestida de azul lhe olhava com olhos acesos e, ao fim de um momento, ele fez uma careta e se afastou rapidamente. As risadas foram aumentando e as pessoas comearam a dispersar-se. A moa loira suspirou e comeou a engatinhar pelo cho para ajudar mulher a recolher as mas perdidas. Quando todas estiveram outra vez na cesta, ela se levantou e sacudiu a saia. Eu sorri, enquanto a alma me enchia de alegria. A moa sentiu que a estava olhando e se voltou rapidamente, disposta a me dizer algo. Ficou me olhando. Aqueles olhos marrons se voltaram ainda maiores, e as bochechas perderam toda a cor. Sacudiu a cabea, incrdula, logo deu um passo para frente e me olhou de relance. Eu assenti com a cabea.
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Sim sou eu lhe disse. Nooo! No posso acreditar! Eu tampouco podia no princpio. Pensei que estava equivocada, pensei que no podia ser voc, e quando abriu a boca... Marietta! E ento nos jogamos uma nos braos da outra, nos abraando, soluando, rindo ali em frente carruagem. O chofer nos olhava com horror e desaprovao. Quando passou o primeiro momento de entusiasmo, ela deu um passo para trs e sorriu com aquela careta, aquele sorriso insolente que eu tanto me lembrava. A mesma Angie de sempre. Um suntuoso vestido, um penteado elegante, mas no deixava de ser Angie. Agarrou-me pela mo, ajudou-me a subir carruagem e logo subiu e se sentou a meu lado. Nossas saias cobriam todo o assento. Ao caf do mercado, Holt! ordenou . Ainda no posso acreditar disse enquanto me apertava a mo . Tenho tantas coisas que te contar! Que diabos est fazendo em Nova Orleans? Sou a anfitri do Palcio Rawlins. a casa de jogo mais elegante de toda a cidade. E o dono est loucamente apaixonado por ti e te cheia de jias e presentes! Sabia! Lembra que lhe disse isso, lembra que te disse que as duas amos voar muito alto? Lembro. Voc... voc est to... Asquerosamente elegante sugeriu. O que te parece esta carruagem, este vestido? E no imagina... a quantidade que tenho em casa. Faz s trs semanas que estou em Nova Orleans, mas j minha cidade preferida. H tantas coisas para fazer!
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Est... h um homem? Sempre h um. Este um Grande da Espanha, quarenta e cinco, alto e moreno, e rico como o diabo. Muito especial na cama. Encontrei-lhe em um navio. Tinha que sair de Boston, e estava um pouco apurada. Boston? Esteve em Boston? Estive em todas partes, querida. Espera a que cheguemos ao caf. Contarei-lhe isso tudo. Deixe-nos aqui, Holt. Continuaremos a p. Pode levar a carruagem para casa. O chofer parecia molesto quando descemos. O que digo a dom Rodrigo? Lhe diga que fui me deitar com um marinheiro e que no sabe quando vou voltar respondeu Angie imediatamente. A carruagem seguiu seu caminho, e Angie e eu nos passamos em frente a barracas repletas de cestas de fruta, carros cheios de flores, alpendres de madeira com cabeas de gado esfoladas penduradas em ganchos, mostradores cobertos com montanhas de brilhantes e chapeados peixes e longas enguias negras. Havia lagostas em jaulas de madeira, e cubos de camares a transbordar. O mercado era um caleidoscpio de cor e movimento, o rudo destroava os ouvidos, os aromas eram irresistveis. Abundavam as moscas. O cho estava coberto de sujeira. O caf estava na entrada do mercado. As mesas e as cadeiras estavam colocadas ao ar livre e s havia um velho toldo de lona verde para nos resguardar do sol. Sentamos a uma mesa e pedimos um delicioso caf forte que se tomava com creme. Angie suspirou e voltou a sacudir a cabea enquanto me olhava com seus insolentes olhos marrons. Aquele fazendeiro jovem e robusto... comecei a dizer.
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George Andrews. Tive-lhe em um punho em menos de uma semana e se casou comigo um ms depois. No me tirava as mos de cima. No tornei a encontrar um tipo to forte e to apaixonado como ele. Tinha uma fazenda bastante grande e muita terra. Pobre George! Feriu-lhe de morte um touro aos nove meses depois de nosso casamento. Disse-lhe que esse touro era mau, disse-lhe para no compr-lo. Mas de todas as formas o comprou, e dois dias depois... Angie vacilou. Tinha os olhos tristes. Ento se converteu em uma viva milionria disse. Vendi a fazenda e toda a terra, e me fui replicou. Tive vrias experincias inslitas, me deixe que te conte! Ao fim de um ano estava outra vez sem um centavo. Um maldito safado que se chamava Peter. Muito bonito como poucos. Fugiu do hotel com os sapatos em uma mo e minha carteira na outra. No voltei a ver esse filho de cadela. Tive o merecido isso por confiar nele. Depois apareceu este distinto coronel ingls e passou trs dias na estalagem. Quando partiu para Boston, eu ia na carruagem com ele. Um coronel? Malditos soldados! O tipo era pesadssimo, falando sempre de normas e regulamentos, fazendo sofrer aos cidados. Com razo se rebelam com bichas como ele, que passa o tempo dando ordens. Apesar de tudo, fiquei com ele durante quase um ano. Era to formal e autoritrio em pblico, to pomposo, com esse uniforme... mas quando o tirava, quando estava sozinho no quarto comigo, parecia que a cama era o campo de batalha e eu o inimigo! E o que acontecei ao final? Aborreci-me. O muito filho de cadela era miservel como ele s. No queria gastar dinheiro comigo. Comeou a acreditar- que eu era uma espcie de faxineira dele. Inclusive queria que lhe lustrasse as botas! Cada vez
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resultava mais difcil viver com ele, e depois da festa do ch se voltou completamente impossvel. Tivemos uma sria discusso sobre o ch que foi arrojado ao mar... A famosa festa do ch de Boston? Inclusive aqui nos inteiramos. Foi em dezembro. Esses trs enormes navios atracaram no porto carregados de ch. Eram embarcaes de uma companhia inglesa da ndia oriental e esse ch a baixo preo significava a runa, ia estabelecer um monoplio para a companhia e privar os colonos de uma fonte de ganhos. Todos estavam enfurecidos, asseguro-lhe isso! Davam-se conta de que era outro exemplo da interferncia inglesa no comrcio das colnias. Angie fez uma pausa quando o moo trouxe o caf, uma jarrinha com creme e um prato de tortas recm fritas banhadas em acar. Bebeu um gole da forte mescla, fez uma careta e logo se serviu de uma generosa quantidade de creme na xcara. De todos os modos, os rebeldes (assim os chamava o coronel: malditos rebeldes) pintaram-se e se vestiram como os ndios, remaram at os navios e arrojaram todo o ch gua enquanto gritavam e davam alaridos. Causou bastante sensao. Fecharam o porto de Boston e o mantero fechado at que paguem todo esse ch. Eu me pus do lado dos rebeldes e disse que s estavam protegendo seus interesses. O coronel Bate ficou furioso e gritou como se eu fosse um triste soldado ao que pensa encarcerar depois de lhe dar vinte aoites. Deixei que continuasse com sua fria e essa noite, enquanto ele roncava feliz, eu abri o cadeado de sua caixa forte, enchi minha carteira e desapareci na escurido. Como um ladro adicionou com esse brilho insolente nos olhos. Faz quatro meses e agora aqui estou, em Nova Orleans. Levantou uma mo para arrumar os chapeados cachos de cabelo loiros
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que lhe penduravam nos ombros. Se quiser que te diga a verdade, comeava a ficar cansada das colnias. Ali armam um escndalo por qualquer coisa. Os cidados se rebelam contra o governo, os soldados amaldioam os rebeldes. Todo isso vai estalar, e logo. Decidi sair dali antes que comece a verdadeira luta. De verdade est to m a situao? Aqui se ouvem rumores, claro, mas estamos to afastados... muito perturbador respondeu Angie. Os soldados esto ficando muito mais estritos. Os fazendeiros escondem as pistolas nos palheiros. Mas quem quer falar disso! Falei-te de mim, e agora morro de vontade de saber como veio parar em Nova Orleans como uma duquesa. Vamos, Marietta, me conte. Acrescentei mais creme a meu caf e permaneci com a vista cravada na xcara. Perguntava-me como poderia lhe contar tudo o que havia passado nestes ltimos quatro anos. Com tristeza, falei-lhe de Derek e a plantao, de Cassie e Adam e como os ajudei a escapar, da fria de Derek e de como me vendeu a Rawlins. Angie escutava em silncio enquanto eu continuava falando, fiz uma breve resenha de nossa viagem pelo caminho de Natchez, lhe falava da casa de jogo e daquele primeiro ano to difcil antes da casa ficar popular. E agora? perguntou quando terminei. E agora tem muito xito e... e Jeff e eu continuamos juntos. E voc continua amando a esse Derek? Temo que sim. No deveria. Tenho mil motivos para lhe odiar. Tentei lhe odiar. No posso. J... j no penso tanto nele como antes. s vezes passa toda a semana sem que pense nele nem uma s vez, e depois... depois me encontro s e, de repente, ele aparece em minha mente, e a dor volta a ser to... to
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vivida como aquele dia em que vendeu a Jeff. Acredito que eu tive sorte refletiu Angie. Nunca estive realmente apaixonada. Havia me afeioado a George Andrews, sentia-me muito unida a Peter Hamison, aquele filho de cadela que se foi com meu dinheiro. Quando se foi dessa maneira, senti saudades daquele rosto to atraente, seu formoso corpo, suas brincadeiras, mas senti muito mais do dinheiro, asseguro-lhe isso. E esse tipo, Jeff? bom moo, com um simples atrativo, e o homem mais encantador que existe sobre a terra. Um amante excepcional, e adora o cho por onde eu caminho. Mas no lhe ama? Vacilei por um momento antes de responder e dirigi o olhar para o colorido mercado. Homens negros vestidos com andrajosas calas azuis traziam mais cestas de camares. Uma anci todo de negro olhava os amarelos limes e as douradas laranjas. Um organista com um macaco sentado no ombro passeava enquanto comia pedacinhos de peixe frito envoltos em cartuchos de papel, e compartilhava sua comida com o macaco. Como poderia lhe explicar o que sentia por Jeff? Era muito complicado. Amo-lhe, sim disse serenamente. Mas no como ele queria que lhe amasse. um amor muito especial, mais que um simples carinho. Eu gosto de dormir com ele, e o resto do tempo me sinto... quase maternal, protetora. Necessita-me. Ama-me desesperadamente e sem mim se sentiria perdido. -lhe fiel? Assenti com a cabea. o menos que posso fazer. No lhe faria mal por nada no mundo. Mas, apesar de tudo, no quer se casar com ele.
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No seria justo, Angie. Jeff merece muito mais. E ele fiel? Houve vrias mulheres. Agora justamente tem uma. Nenhuma significa nada para ele. Volta a me pedir que me case com ele e eu volto a lhe dizer que no, e ento se sente zangado, frustrado, tem que provar algo. Sai e busca outra mulher. Mas sempre se cansa delas e volta para mim com esse maldito sorriso tmido no rosto. Alguma vez pensaste em lhe deixar? No poderia. Devo-lhe muito, Angie. E... depois do Derek foi minha salvao. Deu-me a liberdade, deu-me uma nova vida. Necessita-me. Algum dia encontrar a algum e dar para ela todo esse amor, e ento irei. At que chegue esse dia... ficarei a seu lado. Angie suspirou e compreendi que era muito para que ela pudesse entend-lo. Angie era uma dessas pessoas com sorte, capazes de abrir-se passo na vida com gracioso aprumo, mesclando o bom e o mau e considerando-o tudo como uma deliciosa brincadeira. Havia passado por tantas penrias como eu desde sua chegada na Amrica, havia tido experincias trgicas e penosas a destro e sinistro; entretanto, havia mudado muito pouco. Sua linguagem era um pouco mais refinada, vestia excelente roupa e tinha um penteado muito elegante. Mas no mais profundo de seu corao continuava sendo a mesma prostituta agressiva, audaz e mal falada. Eu me havia convertido em uma pessoa completamente distinta. Est ficando tarde disse. Ser melhor que volte. Jeff vai ficar preocupado se no aparecer logo. Angie fez uma careta. Acredito que ser melhor que eu tambm volte com meu espanhol. No
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grande coisa, mas tudo o que tenho neste momento. Tambm lhe encontrou em um navio? Para falar a verdade, era uma viagem aborrecida. Dom Rodrigo a alegrou um pouco. O capito ficou surpreso quando me instalei no camarote de Rodrigo. um diplomtico, e alm multimilionrio. Tem uma manso aqui na cidade e mais criados dos que posso contar. Como ? Fatigante admitiu . Tem o clssico temperamento latino. Arde de paixo e fria. Ameaa me matar e imediatamente depois est me cobrindo de beijos. Tem umas idias muitos estranhas sobre o que se deve fazer na cama, mas no vou te falar disso. generoso. Comprou-me todos estes formosos vestidos logo que desembarcamos, d-me uma vida muito boa, mas... no nada divertido! Deixaria-lhe em seguida se tivesse outro lugar aonde ir. De repente me ocorreu uma idia. Angie, diz seriamente? Claro que digo seriamente. No tenho por que exagerar. Me diga uma coisa, entende algo de cartas? Jogar s cartas? No h nada que eu no saiba! O coronel era um apaixonado pelas cartas. Ele e suas cupinchas se sentavam para jogar quase todas as noites e apostavam grandes somas. Eu me sentava com eles e aprendi todos os truques. Ao fim de um par de meses eu me ficava com todo o dinheiro. Ao final se negaram a me deixar jogar e disseram que era uma trapaceira. Voc gostaria de dar cartas? No Palcio Rawlins? os olhos de Angie brilhavam de entusiasmo . Seria fantstico!
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Sabe que teria que ser honrada. Suponho que posso tentar disse. Teria um salrio fixo, claro, e acima h uma sala para os convidados, ao fundo do corredor onde estou eu. Poderia subir. Veramo-nos todos os dias. Feito! exclamou Angie. Quando comeo? Esta noite. Necessitamos urgentemente algum que d cartas. Perdemos a um h duas noites. Direi a um deles que lhe explique isso antes que comecem a chegar os clientes. O que pensar seu homem, esse Jeff? Estar encantado lhe assegurei. Dez minutos mais tarde estvamos j no vestbulo de entrada, que ainda estava s escuras, e subimos pela escada de mrmore para os quartos privadas. Angie estava um pouco nervosa. No queria se separar de todos esses formosos vestidos que Rodrigo lhe havia comprado e temia que lhe desse um desses ataques de fria latina quando ela voltasse a busc-los. Disse-lhe que enviaria Kyle para que a acompanhasse, e lhe expliquei que media um metro noventa e oito e que tinha uma expresso severa e terrvel que fazia empalidecer inclusive aos homens mais fortes. Seu dom Rodrigo no dir uma s palavra lhe prometi, pelo menos se Kyle estiver a seu lado. Vem, te levarei para acima e lhe apresentarei Jeff. possvel que ainda esteja em seu escritrio. E ali estava, sentado frente a sua mesa de mogno, com o cenho franzido ante um monto de papis. O escuro cabelo dourado estava despenteado, uma profunda ruga lhe marcava um sulco sobre o nariz, e aquele olhar marrom estava perplexo. Jeff se ocupava de levar todo o negcio, e ultimamente estava vertendo os lucros em diversas empresas navais, nenhuma das quais havia
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rendido nada ainda. s vezes me preocupava por isso, mas estava segura de que ele sabia o que fazia. Levantou a vista irritado quando entramos e depois, ao ver Angie, ficou de p e agarrou a jaqueta que antes havia tirado. Apresentei-lhes. Jeff esteve muito amvel, galante. Angie ficou encantada. Ele ficou um pouco surpreso quando lhe disse que ela ia trabalhar conosco e esteve a ponto de ir-se sala de convidados, mas logo se reps e lhe pareceu que era uma idia genial, e adicionou amavelmente que com uma moa to bonita que desse cartas em uma mesa os negcios certamente iriam a prosperar. Angie expressou sua alegria com termos obscenos e Jeff sorriu ante a eleio das palavras. Deixamo-lo com seus papis e descemos para falar com Kyle. Acabava de sair da adega quando chegamos ao p da escada. Kyle havia sido um dos cupinchas de Jeff nos velhos tempos, logo havia conhecido maus tempos e, quando finalmente Jeff lhe encontrou, estava vivendo em um srdido quarto no porto, doente, faminto, resignado a seu destino com uma profunda melancolia que era parte de sua forma de ser. Foi o primeiro empregado que contratamos; ao que mais pagava. Abria a porta aos convidados com suma cortesia, jamais falava salvo para responder a uma pergunta e no permitia a entrada de ningum que no reunisse os requisitos para entrar no Palcio Rawlins. Quando tinha que chamar a ateno de um dos convidados o fazia com firmeza, em silncio, e estranha vez se via forado a utilizar sua imponente fora. Kyle era extremamente leal a Jeff e teria matado por ele sem titubear sequer. Era um homem melanclico que infundia terror. Fazia as vezes de chofer durante o dia e estava acostumado a ajudar fazendo coisas como o inventrio da adega, coisa que lhe havia ocupado durante a maior parte do dia.
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Kyle no era amigo de nenhum dos outros empregados. Sempre estava sozinho. Seu trabalho e sua devoo por Jeff no deixavam lugar para outra coisa. Quando Angie lhe viu aproximar-se de ns pelo escuro vestbulo, conteve a respirao e me apertou a mo. Meu deus! exclamou . horror a um menino. Kyle parecia no ter ouvido. Era incrivelmente alto, de ombros largos e uma estrutura magra e musculosa. Usava botas negras, calas negras, uma camisa branca de cambraia com mangas largas e um colete de cetim com raias brancas e marrons. Seus traos eram plidos, srios, com olhos muito escuros e cabelo negro e murcho cuidadosamente penteado para um lado. Embora se comportasse sempre comigo de uma maneira corts e formal, sentia-me um pouco incmoda quando estava perto dele. Acontecia o mesmo com a maioria das pessoas. Dava a impresso de ser um homem que encerrava uma grande violncia dentro de si, e jamais lhe havia visto sorrir. Eu tinha a sensao de no lhe gostar, a sensao de que ningum lhe gostava exceto Jeff. Ol, Kyle disse com tom amvel . Esta Angie. amiga minha e vai trabalhar conosco. Vai dar cartas em uma das mesas. Kyle no disse nada. Angie tampouco. Estavam se enfrentando. A expresso dele era fria e melanclica; a dela, insolente e desafiante, como se estivesse a ponto de lhe tirar a lngua. Kyle assustava s criadas. Pierre comeava a tremer nervosamente cada vez que Kyle entrava na cozinha. Mas no intimidava Angie no mais mnimo. Era evidente que Kyle mostrava um desafio. Parecia-me ver a imagem de um pequeno e agressivo Fox terrier que arranhava e grunhia a um gigantesco e aborrecido mastim.
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um gigante! Esse rosto faria gritar de

Angie tem que ir procurar suas coisas continuei dizendo . Vai ficar aqui e vai dormir no quarto livre de acima. Queria que voc a levasse na carruagem e fosse casa com ela. Poderia resultar um pouco incmodo. Que consolo! gritou Angie. Quando dom Rodrigo o veja, vai se esconder debaixo da cama. Est segura de que no correrei nenhum perigo se for com ele? J fui violada antes, mas nunca por algo deste tamanho! Acredito que talvez prefira me arriscar a confrontar a ira de Rodrigo. Os escuros olhos de Kyle se endureceram com indiferena e sua larga boca fez uma careta de desprezo, mas nem sequer ento fez um comentrio. Em lugar disso foi procurar a jaqueta, a ps e abriu a porta para que me passasse Angie. Ela me piscou um olho, riu entre dentes e saiu com naturalidade, seguida pelo rudo de seus altos saltos e o ranger da ampla saia com volantes. Kyle a seguiu com a seriedade de um mrtir. Eu tinha a sensao de que havia encontrado seu par. Trs horas depois, eu estava em meu quarto me preparando para me vestir para a noite quando entrou Jeff. S vestia a angua, mas ele j estava vestido, com um elegante colete cor marrom escuro, calas que faziam jogo e um chamativo colete de cetim alaranjado escuro bordado com folhas de seda marrom. Suas botas estavam to lustradas que resplandeciam e o cabelo aparecia muito bem escovado. Parecia estranho, mas esses objetos to elegantes acentuavam sua masculinidade em vez de diminu-la. Aproximei-me dele para lhe arrumar a gravata de seda marrom. Est muito bonito esta noite lhe disse. Por acaso no estou bonito sempre? Sempre respondi. uma mulher afortunada disse em tom de brincadeira. Inclusive
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com essa angua est realmente atraente. Se no houvesse tido tanto trabalho para me pr todas estas coisas, as tiraria agora mesmo e o passaramos muito bem... Ah, sim? Isso romperia a rotina. que me pareceu isso, ou de verdade houve um tom de ressentimento? Um tipo importante como eu no pode passar todo o tempo agradando s damas. J sei que no tenho passado por seu dormitrio durante as ltimas noites, mas... que... estive ocupado. Claro disse secamente, e fui para a penteadeira. Sentei-me em frente ao espelho. Jeff andou uns passos e ficou de p atrs de mim. Apoiou as mos sobre meus ombros nus e me olhava de esguelha no espelho. Agarrei um pincel, afundei-o em um pote de ruge e comecei a me dar um tnue rubor nas bochechas. O observava e seus dedos me apertavam ligeiramente a carne. Deixei a escova, agarrei o p e comecei a me empoeirar o rosto. Jeff continuava olhando e eu tentava lhe ignorar. No era fcil. No est zangada, verdade? perguntou. Claro que no. Esta noite vou sair um momento. Ningum notar minha ausncia. Isso o que tem de bom este lugar. Funciona quase s e no preciso que eu esteja aqui todo o tempo. Deixei a caixa de p. No, absolutamente. Algum pode tomar uma noite livre de vez em quando, atender seus negcios, ver seus velhos amigos alguma vez. Apliquei uma tnue sombra sobre minhas plpebras e, com um pincel, um toque de maquiagem cor canela nos clios e nas sobrancelhas. Os dedos de Jeff
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se afundaram em meus ombros, j no com tanta suavidade, mas sem machucar. Sabe uma coisa? De verdade eu gostaria de acreditar que est com cimes. No souber por que tomo a molstia de olhar a outras mulheres quando tenho algum como voc diante de meu nariz. O que passa que... No tem que me dar nenhum tipo de explicao, Jeff. Voc poderia pr um fim. Voc poderia fazer isso de uma vez por todas. Com apenas uma palavra: Sim. No respondi. Tinha uma expresso de irritao no rosto, e aqueles olhos marrons se escureceram. Soltou-me e foi at a mesa para servir um conhaque da garrafa de cristal. Dava um toque de coral a meus lbios, arrumei-me o cabelo e me levantei. Fui at o armrio para tirar meu vestido, um de seda amarelo claro. A saia brilhava com flores bordadas em ouro e prata. Jeff tinha o olhar fixo em sua taa de conhaque e seguia franzindo o cenho. Lamento, Jeff disse serenamente . Disse desde o princpio que no me casaria contigo. Agradeo-te tudo o que fez por mim. E sabe. Gosto muito de voc. Quando quiser que v, me... No diga tolices! disse com violncia. Sabe que no quero que v. Coloquei o vestido, segura de que seu mau humor ia passar, como sempre. Estranha vez se zangava tanto, mas quando acontecia quase sempre terminava discutindo no porto com os velhos companheiros que continuava vendo com regularidade. Estava acostumado a embebedar-se, voltava para casa cambaleando-se a altas horas da noite, e no dia seguinte se sentia desventurado e me pedia perdo. Eu me sentia tremendamente culpada; sabia que a culpa era minha. No entanto, no podia fazer a nica coisa que poria fim a estas peridicas exploses. Sentava-me ao lado da cama, banhava-lhe as
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tmporas com um leno empapado em colnia, sorria-lhe, o repreendia e lhe demonstrava meu carinho de mil maneiras diferentes. Dava-lhe carinho, quando o que ele queria era um amor eterno. Me perdoe disse . No queria gritar dessa maneira. Apurou o conhaque e deixou a taa vazia. Jeff, me prometa que no beber muito. As pessoas precisam descarregar-se de vez em quando. Sempre me preocupo com ti . Levantou uma sobrancelha. De verdade? Sabe que sim Suponho que isso um consolo disse vexado. Terminei de me ajustar o vestido e dei uns passos para trs em frente ao espelho para me arrumar as amplas mangas que deixavam ver os ombros. O amarelo combinava muito bem com a cor cobre de meus cabelos, que brilhavam com reflexos de luz sob o luminoso resplendor das velas. Satisfeita, voltei-me, decidida a no usar os diamantes esta noite. E como vai sua amiguinha? J trouxe todas suas coisas? Assenti com a cabea. Agora est em baixo em uma das mesas. Frank e George tinham que lhe dar instrues a respeito de como se do as cartas. Mas havia um enorme monto de ficha frente a ela. Frank e George sentiam-se um pouco confundidos. Jeff sorriu ao ouvir esse comentrio. Eu gosto dessa garota. Deve dar bom resultado. Estou um pouco preocupada com Kyle disse.
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Que ele a assuste? Absolutamente. Acredito que assusta a ele. Ela esteve um pouco agressiva e insolente a primeira vez que se encontraram e, ao voltar, lhe subia as coisas como se fora seu criado pessoal e ela dava-lhe ordens com voz de mando. Parecia que Kyle ia estalar a qualquer momento. Jeff riu entre dentes. J era hora de que algum lhe sacudisse um pouco. um tipo muito melanclico. Bom... acredito que ser melhor que me v. No sei a que horas vou voltar. Fique bem enquanto no estou, ouve-me? E voc tambm. Isto no lhe prometo disse isso com seu tom alegre. Foi, e eu suspirei. Iria visitar Corinne, faria amor com ela e se sentiria forte e viril quando ela se deixasse vencer. Logo se reuniria com seus amigos e iriam de botequim em botequim. Havia feito isso inumerveis vezes no passado... por que devia me preocupar agora? Compreendi que no era s Jeff. Ali, de p no meio do elegante quarto, enquanto a suave luz da vela dava toques de brilho a minha saia, compreendi que havia algo mais. Embora no pudesse determinar a razo, sentia-me intranqila. Era... era como se tivesse um pressentimento. Algo ia acontecer. Sentia dentro de mim. Tolices, disse a mim mesma. Estava cansada. Havia sido um dia cheio de emoes. Havia me encontrado com Angie e havamos falado muito sobre o passado. Tambm havia pensado muito em Derek e isso nunca me ajudava. Agarrei o leque de plumas amarelas de avestruz, sa do quarto e cruzei o vestbulo para a branca escada de mrmore. Quando comecei a descer vi que Kyle fazia entrar nos primeiros clientes. Riam, dispostos a divertir-se. Um deles me viu enquanto eu descia a escada. Sorri-lhe. A linda anfitri, suntuosamente
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vestida. Entretanto, por mais que tentasse, no podia me arrancar a sensao de que algo fatal ia acontecer e... logo.

XVIII Lucille olhou atentamente o desenho e franziu o sobrecenho em sinal de desaprovao. Em seguida sugeriu um coque aqui, uma fileira de encaixe l, mas eu estava ausente. Levantou as mos, voltou a examinar o desenho e finalmente comeou a assentir com a cabea, entusiasmada. Sim, sim, agora entendo. Agora entendo! A simplicidade... uma excelente idia! O vestido faremos com tecido dourado. Vai custar um olho do rosto, j sabe... mas com todo esse ouro no ser necessrio adicionar coques e encaixes. um gnio, Marietta! Ser o vestido mais formoso que tenha feito em minha vida. A saia tem que ser muito ampla lhe lembrei, como um enorme sino de ouro, e as mangas estreitas, que deixem ver os ombros, tal como indiquei no desenho. Lucille assentiu energicamente com a cabea. Eu era sua nica cliente essa tarde. Suas ajudantes estavam na sala de corte, desembrulhando cilindros de tecido, conversando como alegres comadres. Tinha o cabelo cinza recolhido no alto da cabea em uma montanha que ameaava cair a qualquer momento. Era fina, com um rosto anguloso, muito maquiado; uma mulher ativa, gil, freqentemente ditatorial, de quase sessenta anos, que havia consagrado sua vida criao de formosos vestidos. Sempre usava um vestido negro de tafet, com pescoo alto e mangas longas, e brincos de cor granada. Fumava magros charutos negros, um excntrico costume que suas clientes mais respeitveis
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consideravam extremamente desagradvel. Acendeu um, lanou umas baforadas de fumaa e arrojou as cinzas em um pires de porcelana branco que tinha sobre o mostrador. S espero que nunca monte uma loja por sua conta exclamou enquanto olhava de esguelha o desenho uma vez mais. Logo me levaria a runa! A maioria de meus clientes no tem idia do que querem. Voc sempre traz um desenho. Nunca posso fazer mais que costurar o vestido que voc desenhou. Tem um dom especial para isso. E lhe digo isso sinceramente. No h uma s mulher em Nova Orleans que veste como voc, e todos os vestidos so de sua prpria criao. Surpreende-me que deixe que eu faa Se tivesse tempo para costurar, provvel que no a deixasse admiti . Sei costurar bem. Lucille levantou outra vez as mos em alto. Finas mechas de cabelo lhe caam sobre a testa. uma lstima! Uma verdadeira lstima! Deveria se dedicar a isto, embora espero que nunca o faa. Se dedicando s cartas em uma casa de jogo! Uma verdadeira lstima repetiu . Se tivesse nascido adoentada e inspida como eu, teria que trabalhar seu engenho. O tecido j chegou. A conversa de Lucille voava de um lado a outro com repentinas mudanas de assunto, e isto com freqncia surpreendia a quem no estava acostumado a ela. Quer ver? Assenti com a cabea. Lucille deixou o charuto em um lado da boca, deu umas palmadas e, quando uma das moas saiu apressada, ordenou-lhe que trouxesse o tecido dourado. Quando voltou, Lucille estendeu uma pea sobre o mostrador. Brilhava intensamente e resplandecia como ouro derretido. Lucille
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voltou a colocar as cinzas no pires. Importada de Paris me informou . Ah! Isso um segredo. O que faria eu se no fosse Valjean e sua tripulao! Meu melhor material entra como contrabando pelos canais, de noite. Estes contrabandistas so nossa salvao. No sei o que seria de Nova Orleans sem eles. Claro, os espanhis ficam verdes, mas no podem fazer nada. Valjean e os de sua ndole so muito ardilosos. Se no fosse por estas coisas que entram de contrabando, a metade das lojas da cidade no teriam mercadoria disse , e tampouco haveria vinho nos pores. Jeff recebe uma remessa mensal de garrafas. Os homens sempre vm de noite, muito depois de que tenhamos fechado. Estes contrabandistas esto ficando ricos! Cobram o que querem! Dentro de pouco vo ser os donos da cidade. Alm disso, so tipos romnticos. O homem que me entregou esse tecido... se eu tivesse trinta anos menos... Sorri, pois sabia que queria me falar dele. Como era? perguntei. Alto disse, e to srio! O carro se deteve no beco de trs. Era mais de meia-noite. Sabia que viriam e lhes esperava na porta de trs e usava uma larga capa negra e botas de pirata. Deu-me um susto! Era frio, os negros cabelos ondeavam ao vento e olhava com penetrantes olhos cinzas. Tinha uma magra cicatriz cor rosa da tmpora at a boca que o fazia ainda mais atraente. Era o homem mais bonito que j vi, e to cauteloso... Tinha dois criados. No disse uma s palavra. Simplesmente ficou ali de p, no beco, com a capa ao vento, enquanto seus homens entravam as peas de tecido. Atuava como se lhe repugnasse o que fazia, e nem sequer contou o dinheiro quando lhe paguei. So pessoas muito estranhas comentei. Um mal necessrio. Est
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segura de que o vestido vai estar preparado para quando pedi? Segura. Atrasei alguma vez? Usar ele com os diamantes, claro. Assenti. Lucille suspirou e sacudiu a cabea. Mais mechas de cabelo cinza escaparam do penteado e trs ou quatro forquilhas caram ao cho. Apagou o charuto e o esmagou violentamente contra o pires. Que homem to generoso, esse senhor Rawlins! disse . Veio h uns dias... Perdo! No deveria... olhou-me com esses olhos negros, afligidos. Imagino que veio com Corinne disse com calma . Sei que voc lhe faz todos os vestidos. Essa disse em seguida. No tem imaginao. Sempre rosa, rosa e mais rosa! Cetim rosado, veludo rosado, seda rosada! Fica muito bem, claro, mas pareceria... Lucille agitou suas magras mos, em sinal de desaprovao . No sei o que v nela. uma mulher muito linda. E voc toma com tanta calma. Cedo ou tarde, Jeff vai se cansar dela. Mais cedo do que seu pensa, acredito eu. uma moa mal-humorada, caprichosa, que sempre est zangada; e com esse aspecto trgico, triste... Estava zangada quando vieram outro dia, queixava-se com essa voz rouca e lhe ameaava matando-se se ele... A verdade que no me interessa, Lucille a interrompi. Sempre falo demais, nunca me detenho para pensar. Perdoe-me, querida. Ele sim que encantador, no? muito afortunada. S espero que no tenha que vender todos esses diamantes que te deu de presente! Do que fala? Lucille franziu o cenho e outra vez me olhou afligida, Logo acendeu outro
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charuto e seu rosto ficou duro, para falar de negcios. O que acontece, querida, que me deve uma fortuna. Faz meses que no paga a conta. Sempre demorou um pouco, claro, mas nunca me preocupei at recentemente. Ver: supe-se que ele tem que pagar todos os vestidos dela tambm, e com a conta que voc vai somando todos os meses... titubeou . No deveria ter falado disso, sei, mas... Me d uma cpia da conta disse. As duas contas, a dela e a minha. Asseguro-lhe que manh estaro pagas. Meu deus, no estar zangada, verdade? Realmente estava afligida. Claro que no disse serenamente. Estou envergonhada, Lucille. No sabia que Jeff no pagava pontualmente todos os meses. Est... est to ocupado com todas seus investimentos e tudo isso... Estou segura de que se deve ter esquecido. Lucille se dirigiu para o quarto de trs e retornou depois de um momento com duas longas folhas de papel nas quais se detalhava cuidadosamente cada compra. Antes de dobr-las olhei a cifra que aparecia ao p de cada folha. O total da dvida era uma cifra exorbitante. Com razo Lucille havia decidido a falar! Eu estava furiosa com Jeff por deixar que as contas se acumulassem durante tanto tempo. No h pressa me disse Lucille. Os cavalheiros nunca pagam pontualmente uma s conta. Vai contra seus princpios! Em realidade, o dinheiro no me preocupa, mas... bom, tenho que manter o negcio. Entendo. No voltar a acontecer. E agora, no falemos mais disso. to desagradvel! Pompadour fez um vestido deste tecido. No fui eu quem fez, claro. Minha
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loja era muito humilde. Em realidade, nunca entrou em minha loja at que sa da Frana. Comeou a enrolar o tecido. Era uma frgida, essa Pompadour. No sei o que o ter visto o rei. Em realidade, era pouco mais que uma intermediria. Tinha um grupo de moas que se encarregavam de entreter o rei quando ele se aborrecia da constante conversa dela. Kyle me esperava na carruagem quando sa. Em silncio, sem expresso no rosto, ajudou-me a me sentar naquele assento estofo de couro azul escuro. Logo ocupou seu lugar adiante, fez estalar o chicote e fomos. A carruagem era aberta e me invadiram as imagens, os sons e os aromas de Nova Orleans. Estvamos perto do porto. Percebia o aroma do alcatro, do azeite, dos fardos de algodo. Em poucos momentos desfilvamos por uma das zonas mais residenciais e se ouvia o rumor da gua das fontes atrs das paredes, o perfume das flores exticas, a beleza de balces e grades de ferro com formosos desenhos. Kyle me deixou em frente ao Palcio Rawlins e logo seguiu com a carruagem para guard-la na garagem. Entrei, zangada com Jeff, decidida a lhe falar em seguida. Ao subir, voltei a experimentar aquela estranha e quase imperceptvel sensao de inquietao que havia sentido pela primeira a um ms, o dia da chegada de Angie. Nunca a havia deixado de tudo. Havia me acompanhado constantemente, a flor de pele. Chamei de pressentimento. Havia passado um ms, e aquele fato fatal no havia acontecido; no entanto, a sensao persistia. Tentei me convencer de que eram tolices, consequncia da tenso constante de meus nervos e de meu desgosto, mas enquanto caminhava pelo vestbulo para o escritrio de Jeff a sensao de uma desgraa iminente se fez mais forte que nunca. O escritrio estava vazio, a mesa coberta de papis e, no ar, um forte
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aroma de usque. Havia uma garrafa meio vazia sobre uma mesinha junto escrivaninha e um copo junto garrafa. Zangada, caminhei at a porta de seu dormitrio e chamei. Ouviu-se uma voz alegre que me convidava a passar. Jeff estava se vestindo para a noite. Estava colocando a camisa branca dentro da cintura da ajustada cala cor torrada. Olhou-me e sorriu com olhos cheios de alegria. Bem a tempo me disse . Posso vestir o colete e a jaqueta, mas duvido que possa atar bem a gravata. Tenho que estar elegante para os clientes. Tinha a voz ligeiramente mais grosa que de costume e as bochechas acesas. Est bbado disse com voz fria. No, bbado no, querida; s um pouco alegre. Sinto-me bem. As pessoas tm que sentir-se bem de vez em quando. Jeff... No, no! interrompeu-me . No quero sermes. Posso beber se quiser. Essas contas... terei que ser bruxo para me lembrar todas. Nmeros e nmeros, to aqui, to l... deixam-me louco. Teria que ter um contador. Isso o que teria que ter. Talvez tenha razo. Amargo. Um tom amargo em sua voz. Bom, bom, estamos frios e arrogantes, verdade? E tudo porque tomei um par de goles. Vamos querida, seja boa. Seja minha doce e compreensiva Marietta. Acredito que talvez tenha sido muito compreensiva. Amo voc sabe. Por isso fiz todos estes investimentos, porque te amo e quero ser rico, muito rico. Quando for suficientemente rico, se casar comigo e viveremos felizes para sempre. As ltimas duas palavras as pronunciou
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como se fossem uma. Quando a camisa esteve em seu lugar, agarrou o chamativo colete amarelo com flores de cor bronze e marrom. Cambaleou um pouco e se deteve em frente ao espelho. Vestiu o colete e deu uns passos para trs para ver-se melhor. Um homem bonito disse olhando sua prpria imagem. Muito atraente. E alm disso, assim que rendam os investimentos, vai ser rico. Rico e bonito. Voltou-se para me olhar. O sorriso se acentuava mais em um lado do rosto. Olhou-me de esguelha, e o sorriso desapareceu, assim como a alegria de seus olhos. Franziu o sobrecenho desta maneira que cada vez me resultava mais familiar. Muito bem disse mal-humorado . Voc quer me dizer algo. O que aconteceu? Tirei as contas da bolsa e mostrei a ele. Olhou-as, ainda com gesto zangado, e fixou a vista como se lhe resultasse difcil ver com claridade. Que isto ? So contas, Jeff. De Lucille. Duas. Uma por meus vestidos. Outra pelos de Corinne. Assim que ficou sabendo. Faz meses que sei sobre Corinne. No se trata disso. Ela me ama, sabia? Ama-me. E me suplica que te deixe, suplica-me que me case com ela. No s pelo dinheiro. J teve homens mais ricos que eu e poderia encontrar um duplamente rico amanh mesmo. Diz que sou o homem mais maravilhoso... No me interessa disse severamente. As contas no tem sido
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pagas, Jeff. Deixou-as pendentes durante meses. Senti-me humilhada. Lucille trabalha muito, e... Pagarei amanh! No se esquea, Jeff. Voltei-me e sa rapidamente do quarto, antes que algum dos dois pudesse dizer palavras que amos lamentar depois. Ao chegar a meu quarto suspirei e tentei me acalmar e esquecer o que acabava de ocorrer. Jeff pagaria as contas, seria humilde e me pediria perdo e eu lhe perdoaria, como sempre. No entanto, no podia evitar me sentir preocupada. Quantas contas estavam sem pagar? Estava ficando sem dinheiro? Ficavam-nos bons benefcios cada semana depois dos gastos e eu pensava que havia uma grande soma no banco. Teria realmente? Jeff nunca falava de negcios comigo. S me havia feito uma breve descrio dos investimentos que havia realizado e me assegurou que dariam grandes benefcios em muito pouco tempo. Perguntavame quanto teria investido. Jeff se acreditava um homem de negcios muito ardiloso. Eu no estava to segura disso. Demorei um pouco para ficar pronta e passou quase uma hora antes que descesse. Havia penteado o cabelo em ondas que caam para diante e longos cachos que penduravam sobre os ombros. Usava o vestido de veludo azul escuro, um de meus favoritos. Decidi colocar o colar de diamantes que Jeff me deu h dois anos, quando soubemos com segurana que o Palcio Rawlins seria um xito. Os diamantes se apoiavam sobre minha pele em uma trama de esplendorosos pendentes que brilhavam com fogos chapeados e violeta. Olheime no espelho e fiquei satisfeita com o resultado final. Queria me sentir to serena e tranqila como parecia por fora. Desci cozinha para controlar o que fazia Pierre. Como sempre, corria de
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um lado a outro, golpeando caarolas e frigideiras, dando ordens a seus ajudantes, se queixando porque os pedaos de carne no eram o suficientemente magras. Adulei-lhe vivamente e lhe assegurei que tudo sairia muito bem. Pediu-me que provasse uma das pequenas sobremesas geladas. Provei, e o gato cor gelia me olhava indignado cada vez mais. Pierre me lembrou que estava acabando o vinho francs to caro a que nossos clientes se acostumaram. Disse-lhe que devia chegar essa mesma noite, depois que fechssemos. Pierre fez uma careta que expressava seu desprezo pelos contrabandistas, e logo comeou a revolver energicamente o molho de queijo. Voltei a subir ao piso principal. Os jovens garons que serviam os manjares e as bebidas no salo de festas j haviam chegado e permaneciam todos alinhados enquanto Kyle os inspecionava com uma severa expresso no rosto. Os lustres de cristal derramavam sua intensa luz sobre as salas de jogo. Todas as mesas estavam preparadas, as cartas em seu lugar e os encarregados de reparti-las, vestidos com as elegantes jaquetas de uniforme, esperavam a chegada dos primeiros clientes. Angie veio para mim quando entrei. Usava um formoso vestido de seda branco adornado com fitas cor violeta. Tinha certo ar de maldade no olhar. Esse imbecil do Kyle disse . Acredito que lhe dei seu merecido. Disse-me que tomasse cuidado, que estava me vigiando! Fui to honrada como uma monja desde o dia em que cheguei, e nenhuma s vez tenho feito armadilhas! Disse-lhe que era uma bicha. Zangou-se muitssimo. Quando vo parar voc e Kyle de brigar constantemente? Assim que se decidir a fazer algo respondeu Angie . Querer, quer. Acredito que no me equivoco. Teria que ter visto como me olhou quando esta manh nos encontramos no vestbulo. Sei o que pensa. Acredita que muito
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alto e imponente para deitar-se com uma coisa to pequena como eu; acredita que isso poderia lhe rebaixar, mas morre por me possuir. Sorri. Esteve lhe incomodando outra vez. Claro que sim admitiu . Um destes dias vai se derrubar e me vai meter no primeiro armrio que encontre. A dizer a verdade, desejo que o faa. incorrigvel, Angie. Eu sei disse suspirando. Quando vejo um homem acredito que no posso me conter. E Kyle to intrigante... nunca me encontrei com um homem to difcil. to solene, e to grande. D-me palpitaes com apenas pensar! Pobre Kyle. No tem opo. Nenhuma. Est muito linda esta noite, Marietta. Esse vestido azul, to decotado. E fica bem com a cor do cabelo. E esses diamantes! Parece uma duquesa. Obrigada disse, com tom ausente. Angie, viu... viu Jeff? Desceu perto de uma hora respondeu . Sorri-lhe e lhe disse boa noite, mas passou a meu lado sem responder, como se no se desse conta de que eu estava ali. Saiu? Angie assentiu com a cabea. Parecia como se tivesse vontade de se embebedar. Parecia como se j estivesse bbado, se quer que te diga a verdade. O aroma de usque quase me enjoou. Sacudi a cabea e suspirei perturbada. Discutiram? perguntou. Na realidade foi uma tolice. Ele esteve bebendo e no foi muito
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agradvel. Falei-lhe com um tom um pouco severo. No chegamos a discutir, mas desejaria que no se fosse assim. J passar. Sempre passa, no? Bom, amanh vai notar os resultados desta bebedeira, claro, mas depois vai se sentir como um prncipe durante duas ou trs semanas e vai estar encantador como sempre, e tentar reparar esta nova sada. Sei que tolice me preocupar. s que... tenho uma estranha sensao, como se fosse acontecer algo terrvel. Tolices. provvel que volte antes que fechemos. Levanta esse nimo, querida. Que chateao! Ali vm as vtimas. Tenho que ir a minha mesa. O velho Langley parece carregado de malcia; deve trazer muito dinheiro ainda por cima. Agora no se preocupe. Bebe uma taa de champanha. Angie se apressou a ir a sua mesa e saudou Charles Langley com um comentrio obsceno que lhe fez morrer de risada. Ela era muito popular entre os clientes. Atrevida, alegre; divertia-se muito cada noite. Era uma alegria contagiosa e sua mesa estava sempre cheia. O lugar comeou a encher rapidamente de cavalheiros alegres e otimistas que se foram ficando cada vez mais tensos medida que a noite avanava, e de mulheres lindas e amorais que logo se aborreciam e comeavam a ir de um lado a outro movidas pela inquietao. Eu me entreguei totalmente a minhas tarefas, recebendo os clientes habituais, sorrindo aos novos, circulando pelos sales. Permiti que um dos que vinham sempre me convidasse a uma taa de champanha, e aceitei jogar uma mo por outra taa. Passou uma hora, logo duas, e no podia deixar de pensar em Jeff, no podia deixar de me preocupar com ele. Tomei uma segunda taa de champanha e entrei na sala de baile. Estava cheia de convidados que no jogavam. Havia mulheres com elegantes vestidos
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sentadas nos sofs, conversando e paquerando. Homens muito bem vestidos falavam de seus lucros, suas perdas, e bebiam continuamente para infundir-se valor e voltar s mesas. Servia-se comida. Corinne estava sendo cortejada em um dos cantos. Estava extremamente elegante, vestida com raso rosa; o escuro e lustroso cabelo lhe brilhava. Apesar de estar rodeada de atentos cavalheiros, no deixava de olhar a seu ao redor, inquieta, e no fazia nenhum esforo para dissimular seu aborrecimento. Assim Jeff no est com ela esta noite, pensei. Ele e seus exaltados amigos estaro provavelmente em algum botequim do porto a ponto de destroar o lugar. Uma voz grosseira e alta chegou a meus ouvidos quando voltava para o vestbulo. Kyle estava de p em frente porta, fechando o passo a um homem alto e robusto. O traje marrom aparecia em um estado lamentvel e a gravata amarela pendurava enrugada e manchada. Tinha a boca muito larga e o nariz encurvado. As loiras mechas estavam despenteadas. Parece que meu dinheiro no to limpo como qualquer outro? gritou com voz rouca. Olhe, tenho cinco libras. Quem voc acha que , companheiro? Advirto-te que melhor que me deixe passar ou aqui vo voar os punhos! Pode ser todo o gigante que queira, mas isso no me importa. Acredito que posso brigar contigo sem nenhum problema. Se afaste, amigo. No queria te fazer dano. Olhei ao que falava e no podia dar crdito a meus olhos. Logo senti um arrebatamento de alegria. Caminhei rapidamente para a porta. Kyle havia sido bastante paciente, mas era evidente que estava a ponto de tomar medidas necessrias. O loiro havia fechado os punhos. Lhe deixe entrar, Kyle disse. Acredito que no conveniente respondeu Kyle com voz severa .
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um lixo, e, alm disso, um bagunceiro. De maneira que sou lixo! Ningum diz essas coisas a Jack Reed sem que lhe rompa o nariz. Lhe deixe entrar repeti. Kyle me olhou com olhos cheios de indignao, mas, no entanto passou a um lado. Jack Reed se internou no vestbulo com um andar que se balanava e saltava, reminiscncia de todos suas anos em alto mar. Maldito criado disse . Como se ele fosse o dono disto. Agradeo pela ajuda, senhora. Ol, Jack disse tranqilamente. Mas... como sabe meu...? deixou a pergunta sem terminar. Cravou-me o olhar, com olhos exagerados, cheios de assombro. Por todos os Santos! exclamou. voc, verdade? Assenti com a cabea, e sorri com afeto. A larga boca de Jack desenhou um sorriso. Sabia! Sabia que iria terminar usando elegantes vestidos e diamantes! Uma garota como voc, era evidente. Quanto faz? Quatro anos? Cinco? maravilhoso verte outra vez. Veio perder seu dinheiro, Jack? Vim ganhar, o que diferente. Cinco libras tudo o que tenho, mas assim que me sentar nas mesas isso vai mudar. Sinto-me com sorte, e me encontrar contigo tem que ser um bom pressgio. Ainda no posso acreditar! Jantou j, Jack? perguntei. Negou com a cabea. No queria gastar meu dinheiro em comida. Perguntei qual era a melhor casa de jogo em Nova Orleans e me deram esta direo. Depois seu estpido
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criado no queria me deixar entrar. Morro de vontades de chegar s mesas. Talvez queira comer algo primeiro sugeri. Poderamos jantar juntos. Poderia me contar o que esteve fazendo. Ser meu convidado, claro. No estaria mal comer algo admitiu Jack. Tudo isto teu? Ajudo a lev-lo. Meu . . . meu bom amigo o dono. Entendo disse com olhos cheios de brilho . Sempre pensei que se aproximaria de algum importante. Fico maravilhado com o bem que voc vai. Est segura de que quer perder o tempo falando com um tipo como eu? Sorri e lhe agarrei a mo. Segura lhe disse. Vem. Vamos conversar um momento e comer algo, e depois te deixarei solto nas salas de jogo. Tenho a sensao de que vai ter sorte. Kyle me olhava com franca desaprovao enquanto eu conduzia Jack do vestbulo para a sala de baile. Chamei um garom e lhe pedi que trouxesse comida e vinho. Logo levei Jack pracinha onde Jeff e eu estvamos acostumados a jantar. Havia uma mesinha coberta com uma toalha branca como a neve, e duas cmodas cadeiras. Embora desse diretamente ao piso do salo de baile, um enorme vaso de barro de plantas altas nos isolava um pouco. Jack se sentia um pouco incmodo, intimidado com tanto esplendor, consciente de seu traje pudo, seus cabelos revoltos e despenteados. O garom trouxe champanha em um cubo de prata, e aos poucos minutos retornou com a comida. Sorri amavelmente a Jack e fiz todo o possvel para que se sentisse cmodo. O que te traz a Nova Orleans? perguntei. Vou a caminho de Natchez explicou . Minha vida no mar ficou para trs. Pensei que j era tempo de sentar cabea. Dizem que Natchez est em
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pleno desenvolvimento. Ao norte, nas colnias, no h mais que rebeldes que causam problemas e que so desleais a Inglaterra. Muita gente leal ao rei veio para Natchez e mandou suas coisas em navio. Eu j me havia informado disso. Um tal general Lyman havia atrado um grupo de militares a Natchez e estabeleceu vrios territrios nas cercanias. Estimava-se que, s no vero de 73, mais de quatrocentas famlias tinham emigrado a florescente cidade. Jeff havia prognosticado que logo competiria com Nova Orleans, e parecia que sua predio ia se converter em realidade antes do que acreditava. Em realidade, Natchez era a dcimo quarta colnia da Gr-Bretanha, e ao estar to afastada ficava milagrosamente a margem dos conflitos que ferviam nas outras treze. Acredito que no terei problemas para encontrar trabalho continuou dizendo Jack. Constroem-se novos edifcios cada dia. Necessitam homens para a construo. Contou-me isso um amigo, e me disse que viesse. Desentupi a garrafa de champanha. A rolha fez um rudo ao saltar. Jack sacudiu a cabea e suspirou enquanto eu jogava a faiscante bebida nas taas. Sorriu, e me observou dos ps a cabea com olhos cheios de carinho. Passou muito tempo desde que tivemos nossas pequenas batalhas no navio. Converteu-se em uma grande dama. Nada disso lhe disse. Sim, e no o duvide. Surpreende-me que te digne falar com algum to insignificante como eu. No seja tolo. Me alegro por ti disse . Alegra-me ver que ao fim h triunfado desta maneira. Estou segura de que voc tambm triunfar, Jack.
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No, pessoas como eu nunca ser uma grande coisa, mas se ganho suficiente para pagar a passagem a Natchez e no morrer de fome at que encontre trabalho, acredito que me poderei arrumar algo. Pessoas como eu no necessita muito. Enquanto bebamos o champanha e comamos aqueles deliciosos manjares, Jack comeou a relaxar-se; j no lhe assustava o esplendor que nos rodeava. Contou-me algumas de suas experincias dos ltimos quatro anos. Havia sobrevivido a um furaco e um motim, e caou baleias. Finalmente, cansado da vida no mar, deixou o navio na Jamaica para trabalhar nas plantaes de cana de acar, at que teve suficiente dinheiro para a passagem a Nova Orleans. Havia chegado essa mesma manh e no estava muito familiarizado com a cidade. Apesar de ser muito grande para ele, alm disso cheirava como uma latrina. Estava desejoso de chegar a Natchez, onde havia ar puro e ingleses que no assassinavam o castelhano nem o francs. Quando terminamos de comer lhe levei aos sales de jogo. Alguns dos clientes olharam depreciativamente sua roupa puda, mas a maioria estava muito ocupados como para desviar sua ateno das cartas que tinham na mo. Jack perguntou se amos aceitar lhe suas libras inglesas. Eu lhe assegurei que sim e lhe levei at a mesa de Angie. Esta Angie lhe disse. Ela tambm estava no navio. Santo cu! Isto como se passar uma semana em casa. Jack Reed! exclamou Angie . Lembro-me de ti . O marinheiro mais bonito a bordo. Sente-se, marinheiro, tenho a sensao de que esta vai ser sua noite de sorte. Eu tambm disse com dupla inteno. Angie se deu em seguida por inteirada. Assentiu ligeiramente com a
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cabea. Outros jogadores estavam um pouco zangados pela ateno que ela dava a Jack, e ficavam boquiabertos ante sua incrvel sorte. Angie era muito ardilosa. No lhe fazia ganhar sempre. Perdia de vez em quando, mas no cabia dvida de que as cartas estavam a seu favor. Jack estava exaltado, e medida que seus lucros foram aumentando se excitava mais e mais. As pessoas comearam a amontoar-se ao redor da mesa. Havia uma atmosfera de alegria e tenso; os presentes lhe incentivavam a seguir, davam-lhe conselhos. A todos gostava de ver um ganhador, e os gritos de jbilo de Jack e seu entusiasmo infantil faziam com que as pessoas o tomassem por seu favorito. Todos desfrutavam de seu triunfo como se fosse o prprio e se sentiam estimulados para tentar competir com ele. Era mais de meia-noite quando por fim levantou-se da mesa, com mais de duzentas libras. No est mal para ter trabalhado s uma noite admitiu. Estou esgotada declarou Angie. Nunca vi tanta sorte junta! Foi merecido disse isso em brincadeira um dos jogadores. Sempre ganha de ns . J era hora de que ganhassem de voc . V ao diabo, Dalton. Todos sabem que no serve para nada nem na cama nem com as cartas! Dalton riu a gargalhada limpa, como outros. Os insultos de Angie eram uma amostra de avaliao. Os clientes habituais se divertiam muitssimo para ouvi-la. Aquele cabelo loiro prateado estava ligeiramente despenteado, e o vestido um pouco amassado. Contemplou Jack com um olhar duro e profundo e franziu o cenho. Se no tivesse esses olhos azuis to inocentes, juraria que um maldito trapaceiro! Muito agradecido disse Jack, e o rosto lhe iluminou com um sorriso.
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Desaparea! Se no recupero parte desse dinheiro, vo me mandar embora. Vamos, senhores, faam suas apostas! S temos uma hora para continuar jogando. At logo, marinheiro. Nos veremos gritou ele. Jack guardou o dinheiro em uma magra bolsa de couro e eu fui com ele para a porta. Era uma noite sufocante, com uma lua cheia semi escondida por escuras nuvens arrastadas pelo vento. A luz da lua iluminava a pavimentao da rua com um prateado resplendor e fazia mais escura as espessas sombras. Jack suspirou cansado, olhou a lua por um momento e logo voltou seus olhos para mim com um triste sorriso. Acredito que, depois de tudo, foi minha noite de sorte disse. De verdade foi. No tinha que fazer isso, sabe? Fazer o que? perguntei com inocncia. Dei-me conta do que tramavam vocs duas, dei-me conta no primeiro momento. Tenho sorte, mas no tanta. Sou bastante bom jogando s cartas, sabe? Talvez tivesse ganhado sem fazer truques. No queria correr nenhum risco. No? Foi muito bom comigo uma vez, Jack. Digamos s que foi minha maneira de te devolver parte daquela bondade. toda uma dama disse , a melhor do mundo. Sempre soube que era, mesmo quando estvamos no navio. Suponho que agora ir a Natchez disse para mudar rapidamente de assunto. No primeiro navio que zarpe respondeu . Acredito que ser melhor
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voltar j para meu quarto. Esta manh reservei um abaixo, no porto, e deixei todas minha coisas ali. Olhei de esguelha para a escura rua deserta, um ninho de sombras sinistras na qual s entrava alguns trmulos raios de lua. Eu tinha medo, pois Nova Orleans estava cheia de assaltantes e ladres dispostos a matar pelo pouco dinheiro que Jack levava. Deu-se conta de minha preocupao. Colocou a mo debaixo da jaqueta e extraiu um comprido e fino pau com tiras de couro atadas. Levantou-o em alto, cortou o ar e sorriu. Qualquer homem que seja to tonto para se engraar com Jack Reed terminar com a cabea esmagada. No se preocupe. Sei me cuidar sozinho. Tome cuidado, Jack. Terei. Talvez voltemos a nos encontrar, nenm. Nunca sabe. Talvez v a Natchez um destes dias, e te vejo ali. Desejo-te toda a felicidade do mundo. E eu a ti , Jack. Assentiu com a cabea, e comeou a caminhar pela rua, com esse alegre e pesado passo de marinheiro, e logo lhe envolveram as sombras. Durante alguns minutos fiquei ali, de p em frente aos degraus, escutando o eco de suas pegadas; ao final s houve o silncio. Voltei para dentro e continuei atendendo meus deveres. Os clientes comeavam a ir-se, e ao fim de uma hora s ficavam os mais recalcitrantes, dispostos a recuperar o perdido. O salo de baile estava vazio, e os garons estavam levando tudo para a cozinha. Dois deles baixaram com cuidado os lustres at quase o nvel do cho, e sustentavam firmemente as cordas enquanto outro apagava as velas. Ainda ficavam velas acesas nos candelabros das paredes, mas o salo estava j envolto em sombras. Voltei s salas de jogos. Os ltimos j se iam, empurrados alegremente por uma Angie cansada e decada.
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Que noite! disse . Temos feito um bom negcio. Ganhei mais do dobro do que ganhou Jack. Todos estavam ansiosos para competir com a sorte dele. J sabe como se destacou. Os encarregados de repartir cartas estavam guardando tudo. Habitualmente Jeff fazia as vezes de caixa e se encarregava de todo o dinheiro. Agora, em sua ausncia, estava contando Kyle. Anotou nmeros em uma folha de papel e logo levou tudo para acima, caixa forte no escritrio de Jeff. Os empregados se foram. Angie e eu ficamos de p, juntas, no salo de jogos principal. Continua preocupada com Jeff, verdade? Assenti com a cabea. No posso evitar. No foi ver Corinne. Ela chegou cedo, rodeada de admiradores e frustrada porque ele no andava por aqui. Jeff estava de mau humor quando se foi. No vai lhe acontecer nada, Marietta. Suponho que no. S queria me liberar desta sensao. Kyle voltou a descer para comprovar que tudo estava bem fechado. Perguntei-lhe se conhecia os lugares onde Jeff e seus amigos estavam acostumados a ir passar as noites na cidade. Kyle assentiu solenemente com a cabea. Est preocupada disse Angie. Por que no tira a carruagem e vai lhe buscar para estarmos seguros de que volta para casa so e salvo? No tem outra coisa para fazer esta noite. Faria isso, Kyle? pedi-lhe. Sentiria-me muito mais segura se soubesse que voc est com ele. Os homens que trazem o vinho estaro aqui dentro de meia hora.
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Tenho que lhes abrir a porta de trs e pagar a mercadoria. Disso posso me encarregar eu. Era evidente que Kyle no queria ir. Angie lhe olhou irritada. Vamos, Goliat. Eu irei contigo e te farei companhia. Enquanto buscamos ele te contarei a histria de minha vida. Os lugares aos que vou no so prprios para uma mulher. Vamos, no me faa rir. No h um s lugar em Nova Orleans que seja pior que os lugares aos que eu fui. Alm disso, tenho a ti para que me proteja, no? No fique a parado como um tonto. V buscar a carruagem! Kyle a olhou mal-humorado, com olhos ameaadores, mas obedeceu. Angie subiu trotando a escada para ir procurar sua capa, e em poucos momentos desceu alegre, sem rastros de cansao. Quando a carruagem se deteve frente casa, puxou-me e me deu um beijo e saiu correndo, agitando as brancas saias de seda ao caminhar. Fechei a porta com chave e subi ao escritrio de Jeff. Os contrabandistas sempre queriam que lhes pagasse em moedas de ouro. Abri a caixa forte e encontrei a pequena bolsa de camura com o ouro que j havia sido separado para eles. Uns vinte minutos mais tarde, quando voltei a descer, tudo estava quieto, em silncio; os quartos estavam s escuras, e s algumas velas tinham ficado acesas no vestbulo. No havia me incomodado em colocar uma capa, e a saia azul de veludo se arrastava ligeiramente enquanto eu me dirigia para a porta de trs que dava ao ptio. Deveria ter tirado o colar de diamantes, pensei. No era prudente que os contrabandistas me vissem usando pedras to belas. Certamente eram ladres. Mas teria que correr o risco, pois no havia tempo de voltar para meu quarto. Agarrei o farol que se guardava em um oco da parede, junto porta, acendi e sa ao ptio.
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A lua estava atrs de um grupo de nuvens. O ptio estava coberto de espessas sombras negras que ficavam ainda mais de relevo com o trmulo resplendor do farol. Havia um forte vento que fazia com que as folhas da palmeira se agitassem com um som opaco e confuso. A gua da fonte caa salpicando enquanto eu caminhava para a portinhola que havia na parede de trs. Enquanto apoiava o farol no cho e abria o porto, ouvi miar um gato no beco, mas no se ouvia o carro dos contrabandistas. Fui at um dos bancos de mrmore branco para esperar sua chegada. Estava alerta. Algo ia acontecer. Agora. Esta noite. Soprou uma rajada de vento e se apagou o farol. Houve um momento de escurido total. Ento a lua olhou por entre as nuvens, e o ptio se converteu em um mundo de azul, negro e prata, e os ladrilhos brilharam como molhados pela luz da lua; as sombras se debilitaram e j no eram to espessas. Ouvi que se aproximava o carro, e tambm ouvi os homens que falavam em voz baixa, com arrogncia. Caminhei at a pequena porta, abri-a de um puxo e fiquei de p, olhando para o beco. O carro deteve-se. Havia trs homens. Dois deles eram gordos, vestidos com roupa ordinria, mas o terceiro era esbelto e usava uma larga capa negra. A capa se agitava quando ele descia do carro. Deu instrues aos outros dois homens e comearam a descarregar as caixas de vinho. O homem da capa se voltou e me olhou pela primeira vez. O impacto me paralisou. Via-lhe com claridade sob a luz da lua. Vi cada um dos traos que tanto lembrava, vi a cicatriz que antes no tinha. O olhei sem poder falar, quase sem poder respirar. Ele no pareceu surpreender-se. Caminhou para mim enquanto a capa se agitava atrs dele como as asas de um demnio. Eu estava paralisada e no podia sentir nenhuma das emoes deveria haver sentido.
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Ol, Marietta disse. Faz muito tempo. Era como se estivesse em meio de um sonho. Esse homem, a luz da lua, as sombras negras e azuladas que enchiam o ptio, tudo parecia parte de um sonho, coisas imateriais. As folhas da palmeira se agitavam. A gua da fonte seguia fluindo, e os grilos emitiam sons breves e agudos entre os ladrilhos. Trouxe o vinho disse. Tinha a voz serena, sem a menor sombra de emoo; no entanto, parecia uma voz que vinha de longe, como se pertencesse a outro. Vi-lhe ali, de p a no mais de trs metros, vi os homens atrs dele que tiravam as caixas de vinho da parte posterior do carro, e nada disso era real. Era uma iluso ptica, igual ao tnue brilho da luz da lua, igual s sombras que acariciavam as paredes. Ter que lev-lo a adega disse. A porta de trs est aberta. Quando entrar ver uma escada a sua direita. Desa por ela e siga pelo poro. J sei onde disse um dos homens entre dentes. Eu trouxe a mercadoria na ltima vez. Rpido! ordenou Derek severamente. Cada um dos homens levantou uma caixa de garrafas, atravessou a pequena porta e cruzou o ptio para a porta de trs. Derek entrou no ptio, onde no soprava o vento, e a capa descansou sobre seus ombros em sedosas dobras que quase tocavam o cho. Eu estava de p sob um raio de lua e lhe observava com olhar fria e indiferente. Parece que te foi muito bem observou. Sim . Vestida de veludo. Diamantes. Muito bem. Assim que voc o homem da cicatriz.
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Fizeram-me isso na Jamaica, h um ano. Houve uma briga por um carregamento de mercadoria. O que aconteceu ao homem que lhe fez isso? Morreu. Eu estava fria, mais serena que nunca, mas sabia que esse estado logo ia passar, sabia que violentas emoes comeariam a agitar-se dentro de mim. Tinha que as controlar, devia manter essa serenidade a qualquer preo. Sabia que era minha nica defesa. O Palcio Rawlins disse. Jeff Rawlins. Devia ter me dado conta. Faz s trs semanas que trabalho nesta zona. Antes estava na Jamaica. Perdeu a plantao? perguntei. Trs meses depois de sua partida tive que vend-la. Lamento, Derek. J no importa. Foi um mau negcio desde o primeiro momento. H maneiras mais fceis de ganhar dinheiro. O contrabando, por exemplo disse. O contrabando d muito dinheiro respondeu. Tenho uma pequena fortuna. Dentro de um par de meses vou deixar tudo. Irei para a Inglaterra para arrumar alguns assuntos. Os homens saram da casa e passaram ao nosso lado para procurar mais caixas. Os cavalos golpeavam seus cascos no beco, e um dos homens jogou uma maldio ao levantar uma das caixas. As garrafas se moveram e fizeram rudo. Os homens voltaram a atravessar a pequena porta e projetaram longas sombras sobre os ladrilhos chapeados ao se passar ao nosso lado em direo casa. De momento vivo aqui na cidade continuou dizendo Derek . A casa
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pertence a Valjean. Deixa-me usar enquanto ele est em Martinica. Para falar a verdade, bastante perto daqui. Eu no falava. Derek continuava me observando. Est to linda como me lembrava. Era uma voz uniforme. Foi uma afirmao, no um elogio. Seu rosto era um conjunto de planos e ngulos sob a luz da lua; a cicatriz, uma linha fina e dentada que ia da tmpora esquerda at um lado da boca. Adicionava um toque sinistro e, embora parecesse estranho, acentuava seus traos; uma imperfeio que o fazia ainda mais atraente. Seus olhos no tinham nenhuma expresso. Assim ainda continua com Rawlins disse . Ao parecer no lhe vendeu a um dos prostbulos. Foi muito bom comigo. Pensei muito em ti , Marietta. Ah , sim? Tive voc em minha conscincia durante todos estes anos. Vendi-te em um momento de fria. Depois lamentei amargamente. Quando pensava no que havia feito, invadia-me o remorso. No deveria ter se preocupado. Como v, me foi muito bem. Uso... uso veludo e diamantes. Sou uma mulher livre, e tenho o que sempre quis. Ama-lhe? Isso no assunto seu respondi. J no te perteno. Vendeu-me. Cobrou mil e oitocentas libras. Acreditava que Jeff ia me vender a um prostbulo, mas isso no te deteve. Odiei-me pelo que havia feito disse com essa voz uniforme, sem emoo . Tambm odiei a ti, porque tinha me arruinado economicamente... e
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porque por fim compreendi o que significava para mim. Claro. Odiei-te por isso mais que por tudo. Ali vm seus homens, Derek disse com voz serena. Toma. Aqui est seu ouro. Talvez queira cont-lo. Derek agarrou a bolsa com o ouro e a entregou a um dos homens. Os dois homens continuaram caminhando at o beco e subiram no carro. Uma tnue nuvem ocorreu sobre a face da lua. Derek no se dirigiu para onde estavam seus homens. Eu sabia que no poderia suportar esta situao durante mais tempo sem cair vencida, e tinha muito orgulho para lhe deixar saber o que sentia. Olhei-lhe com fria dignidade, e quando falei minha voz era como o gelo. Entregou o vinho. Eu paguei. No temos nada mais a nos dizer, Derek. Nada mais? perguntou. Tenho que ir para dentro. Adeus, Derek. Penso verte outra vez. Isso nem pensar. Estarei em contato contigo, Marietta. No lhe respondi. Voltei-me e cruzei o ptio. Sentia que seus olhos seguiam-me at que por fim cheguei porta de trs. Quando estive segura de que a escurido me escondia, voltei-me para lhe olhar, e vi algo negro que se agitava quando a brisa fez mover sua capa. Cruzou a pequena porta e um instante depois ouvi que o carro entrava em movimento. Apoiei-me na porta, pois estava to exaltada que quase no podia ficar em p; enquanto as diferentes sensaes me envolviam, pedi a Deus que me desse fora. Ia necessitar a mais que nunca.

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XIX Angie bateu na porta e entrou na sala de estar. Girou lentamente para que pudesse admirar seu vestido de tule cor azul cu; a ampla saia tinha dobras com dobras de veludo azul escuro. Seria seu primeiro baile no Palcio Rawlins, e estava muito entusiasmada. Est encantadora, Angie lhe disse. Eu tambm pensava o mesmo at que vi voc. Esse vestido... nunca vi nada igual. Deve ser oro puro! Lucille fez um bom trabalho comentei. Parece uma rainha! Mas estou segura de que a rainha no usaria um vestido to decotado. Vestido de ouro, colar de diamantes, um penteado soberbo... vai deix-los enjoados. No podero olhar para outra mulher no salo. Tolice. Estou impaciente para Kyle me veja. Vou passar diante dele com a cabea em alto e vou deixar que me veja danando com todos. Esta noite pode ser a noite. Isso significa que ainda no... No colocou a mo em cima de mim disse Angie, exasperada. Passamos muito tempo juntos, certo, desde aquela noite em que fomos procurar Jeff, mas se comporta como um perfeito cavalheiro. gals, claro, e todos sabem que estes estpidos galeses so muito tontos. No te desespere, Angie. J se decidir. S queria que fosse um pouco mais depressa. Vou lhe dizer uma coisa, acredito que me estou me afeioando a ele. Nenhum homem havia me tratado
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assim, como se eu fosse algum especial e no simplesmente uma mulher que se usa e nada mais. Quando samos juntos na carruagem, ou quando vamos passear pelos jardins, tem a solenidade de um pregador; no fala muito, mas tenho a sensao de que estar comigo significa algo para ele. Continuam discutindo? Mais que nunca. Disse-me que tinha que deixar de paquerar os clientes, disse-me que tinha que moderar a linguagem e deixar de pronunciar certas palavras. E eu lhe disse... bom, no importa o que disse, mas por um momento pensei que me iria me bater! Acredito que seriamente lhe importo. Talvez. Acredito que ele tambm est comeando a se importar comigo. Fazme sentir algo estranho, algo que no havia sentido antes. Sinto um formigamento e um fogo em todas partes. Quero lhe incomodar, lhe incitar, e de uma vez enquando sinto uma vontade louca de lhe beijar. Acha que posso estar apaixonada? Isso o que parece. De um maldito gals grande como uma montanha e alegre como um cemitrio? Por Deus! Estas coisas nem sempre se podem controlar disse serenamente. Eu nunca estive apaixonada. No estou segura de que me goste. Angie sacudiu a cabea. Balanando os cachos que danavam nos ombros. Parecia aterrorizada e de uma vez louca de contente enquanto pensava na possibilidade, e logo suspirou para afastar momentaneamente seus pensamentos de Kyle. Olhou-me de perto e uma pequena ruga de preocupao lhe cruzou a testa. Se... sente bem, Marietta?
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Claro que sim. Que pergunta mais tola. No tola. H algo que te preocupa. Dou-me conta. Est imaginando coisas. Claro que no, querida. Conheo-te. Faz trs semanas que est nervosa como um gato, inquieta, tensa, e essa no sua forma de ser. Alm disso, est diferente, como se estivesse sempre pensando em outra coisa. Ah, sim? por Jeff? perguntou. Jeff est bem. Pagou as contas dos vestidos. Esteve atento e... muito carinhoso. Bebe menos, e no sai pelas noites desde aquela vez que voc e Kyle foram lhe buscar. Nem sequer vai ver Corinne. Suponho que deve estar furiosa. Ento... por outra coisa, Angie. E no quer falar disso. No tenho certeza. s vezes ajuda, querida. Vacilei s um momento, indecisa, e logo suspirei. Sabia que podia confiar nela e que no podia guardar isso por mais tempo. Com a maior serenidade possvel, falei-lhe de meu encontro com Derek. No pude pensar em outra coisa desde a noite na qual nos encontramos, e me sentia aliviada de poder ao fim compartilhar com algum. Angie me escutou sem deixar ver nenhuma emoo, mas quando por fim terminei emitiu um prolongado assobio e me olhou consternada. Agora explica por que estava to nervosa disse . Tentou te ver outra vez?
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No dia seguinte enviou um moo com um sobre dirigido a mim. Eu estava casualmente l embaixo. E Jeff, graas a Deus, estava em seu escritrio quando o moo chegou. No havia nenhuma mensagem, s uma tira de papel com uma direo... e uma chave. Se quer saber minha opinio, asquerosamente arrogante! Sei que esperava que fosse em seguida. Mas no foi, verdade? Neguei com a cabea. Quis. Deus sabe que quis, mas... no posso v-lo outra vez. No devo. As coisas j esto bastante mal. Ainda lhe ama. Isso est mais claro que a gua. No momento em que lhe vi, reviveu em mim todo o passado. Tentei dissimular, tentei me manter firme e indiferente, mas... ele se deu conta em seguida. Cada noite espero que entre aqui e exija saber por que no uso essa chave. Aterroriza-me pensar que Jeff possa saber que Derek est em Nova Orleans. No lhe cairia muito bem disse Angie. Tenho que pensar em Jeff. Eu... devo tanto... Amo Derek, mas sei que isso nunca conduziria a nada. Logo voltar para Inglaterra. Agora tem dinheiro. Poder ter sua herana por via legal, ter um ttulo e uma soberba manso, e todas as coisas que tanto significam para ele. Assim que tenha recuperado seu lugar dentro da aristocracia, se casar com algum de sua classe. Em sua vida no haver lugar para uma pessoa como eu. Entendo-te. Poderia passar algumas semanas com ele, sim, mas isso me faria sentir pior quando se fosse. Jamais poderei lhe esquecer, pelo menos no de todo,
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mas no posso me arriscar a destruir tudo s... s por umas semanas. Isso muito sensato. No foi fcil disse . No sabe quanto desejei arrojar de mim a prudncia. Tenho que ser sensata. Tenho que ser forte. Se me deixar levar pela tentao, equivaleria a um desastre. Temo que Jeff tenha certos problemas econmicos. No me explica, mas sei o suficiente para me dar conta de que pode se tratar de algo srio. Fui fiel a Jeff desde o primeiro momento, e se agora trasse sua confiana e ele chegasse a saber... Deixei a frase no ar. Angie compreendeu. Fez-se um longo silncio enquanto nos olhvamos, e depois suspirei cansada. Sentia-me muito melhor depois doe ter contado, e o disse. Fez uma careta e me apertou a mo. Tudo sair bem me prometeu. Angie desceu para desfilar com seu vestido diante de Kyle, e eu entrei no dormitrio para me olhar no espelho uma ltima vez. O vestido era perfeito, singelo, com estreitas mangas que deixavam ver os ombros; o apertado talhe deixava ao descoberto parte dos seios; a saia era como um sino que caa sobre o corpo que havia debaixo, mas sem volantes; sem dobras. O dourado dava a meu cabelo uma sombra de cobre mais intensa, mais profunda, e os diamantes resplandeciam com um brilho de luzes. Tinha um aspecto tranqilo e sereno; entretanto, a tenso pela qual havia passado era ainda reconhecvel se me olhassem com ateno. A pele de minhas bochechas estava tensa, e tinha duas tnues marcas violceas debaixo dos olhos. Suspirei e dei as costas ao espelho. Agora iria sorrir, iria ser corts. Iria danar com todos os homens e conversar amavelmente, e ningum suspeitaria sequer da agitao que havia dentro de mim. Desabafar com o Angie me fez muito bem. Sentia-me mais forte, mais decidida. Depois de expressar com
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palavras tudo parecia mais claro, menos confuso. No voltaria a ver Derek. Havia resistido a tentao at agora, e continuaria resistindo. Ele iria embora logo. Se tivesse pensado em tomar algum tipo de medida agressiva, certamente j a teria tomado. Havia enviado a chave, havia esperado que eu fosse. Eu no fui. Talvez ele pensasse deixar as coisas como estavam. Eu esperava que assim fosse. Esperava fervorosamente. Sa de meu quarto e fui abaixo. Descia lentamente pela larga escada branca. Ainda faltava um quarto de hora para que comeasse a chegar os convidados, e o vestbulo de diante estava deserto. Ouvi a voz de Angie em uma das vazias salas de jogo, e ouvi Kyle que a repreendia com voz baixa. Era evidente que estava dizendo como deveria comportar-se esta noite, embora no estivesse to claro que ela fosse lhe fazer caso. Essa caprichosa mocinha insolente faria o que ela quisesse, e perversamente fazia brincadeiras com seu mau comportamento. Kyle estava enfeitiado por ela, e Angie estava um pouco mais enfeitiada que ele. Eu suspeitava que aquele travesso pardal londrino logo teria suas asas atadas para sempre. Fui para o salo de baile enquanto minha saia rangia com o suave som do tecido dourado. As duzentas velas acesas nos lustres e os candelabros das paredes produziam uma luz cegadora. Os desenhos dourados resplandeciam no teto cor azul cu, e o piso de madeira brilhava. Os sofs de seda branca e as cadeiras douradas tinham sido dispostos ao redor da parede, separados por brancos cestos de vime com rosas brancas, amarelas e douradas de compridos caules. Semi escondidos pelas plantas os msicos afinavam os instrumentos enquanto os impecavelmente uniformizados garons colocavam para esfriar as garrafas de champanha. Tudo estava preparado. Estes bailes mensais no Palcio Rawlins se converteram em um costume
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dentro da sociedade libertina de Nova Orleans, e eram to populares que j os imitavam em qualquer parte. A entrada era extremamente cara, mas sempre estava cheio. Os homens podiam trazer suas amantes, podiam beber e danar e divertir-se em um ambiente de absoluta discrio. Havia muito champanha; uma vitrine e mesas repletas de deliciosa comida. Esta noite no haveria jogo, s romances. Cortess com formosos vestidos fariam novas conquistas. Jovens libertinos e atraentes ostentariam sua virilidade, com a esperana de compensar a falta de uma fortuna em dinheiro. Viveriam intrincados jogos de amor ao som da msica, e a eles se somaria o perfume das rosas, a luz das velas. Ouvi passos, e ao me voltar vi Jeff que entrava na sala de baile. Deteve-se a certa distncia e me olhou com esses quentes olhos marrons que brilhavam com admirao. Parece um sonho disse. Nunca vi algo to formoso. Obrigada, Jeff. No posso acreditar. O que que no pode acreditar? No posso acreditar que seja real, que algo to formoso realmente me pertena . Sou real, asseguro-lhe isso. E me pertence. Mais ou menos. Sorriu. Nunca deveria ter lhe dado a liberdade. Se no o tivesse feito poderia ter certeza. E agora no est?
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No deixo de pensar... o que aconteceria se te perdesse? O que aconteceria se me deixasse? O que aconteceria? No vou te deixar. No te culparia se o fizesse disse. Um tipo como eu... sempre fazendo cenas, bebendo muito, procurando problemas. Queria te merecer. Torceu a cabea para um lado, e parecia pensativo. Vestia-se com grande elegncia: cala negra, levita negra, colete branco, o peitilho da camisa com volantes. Aquele cabelo cor areia estava muito bem escovado, e nele se refletia o brilho da luz das velas. A larga boca desenhava aquele sorriso to familiar. Parecia um jovem moo vestido com roupa de adulto. Aproximei-me dele e lhe acariciei uma bochecha. No seja tonto lhe disse. De verdade voc gosta de mim? Muito. Suponho que deveria me sentir satisfeito com isso. Sabe o que queria? O que? Queria que o baile tivesse terminado disse. Quereria que ns dois pudssemos ir para acima agora mesmo. Seu sorriso se fez maior. Aqueles olhos marrons danavam. Acredito que com isso te tenho atada. A forma que fazemos amor. Acredito que ainda sou o melhor nesse aspecto. Pelo menos o mais modesto disse em tom de brincadeira. Jeff me atraiu para ele e me deu um beijo longo, lnguido, enquanto sua boca acariciava a minha com suavidade e firmeza. Sua garganta afogou um gemido, e ele me abraou com mais fora; a suavidade cedeu passo ao desejo.
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Fingi uma resposta que a tenso me impedia de sentir, e deixei que meu corpo se fundisse com o seu, e deixei que me beijasse at no poder mais. Quando por fim me soltou, seus olhos estavam acesos pelo desejo. Tinha uma mecha de cabelos cados sobre a testa; com uma mo o penteei para trs. Jeff suspirou profundamente. No deveria ter feito isso admitiu . Agora estou muito excitado e no h tempo para poder solucionar. Ter que esperar. Vou pensar nisso toda a noite. Me alegro. E acredito que voc tambm vai pensar nisso. Talvez. Temos um encontro, ento? Assenti com a cabea, e de repente me senti contente comigo mesma, inclusive orgulhosa, porque havia resistido a tentao, havia sido fiel. Senti um tremendo impulso de afeto por esse atraente patife que me amava to desmesuradamente. Sorri e voltei a lhe acariciar a bochecha, e ele parecia contente e de uma vez surpreso, como se acabasse de lhe entregar um presente com uma linda apresentao. Era uma coisa to pequena, e o fazia to feliz. Deu-me um tenro abrao, simples, torpe, e foi nesse momento que prometi firmemente que por fim ia ceder. Jeff merecia a felicidade e eu podia lhe dar de faz-lo o homem mais feliz da terra. A prxima vez que me fizesse aquela pergunta que tantas vezes repetiu, diria a palavra que fazia tanto tempo queria ouvir. Ouo entrar gente disse. Acredito que ser melhor irmos lhes dar a boa-vinda. Esta noite me sinto bem.
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Eu tambm. Eu vou me sentir ainda melhor quando todo este assunto tenha terminado e fique sozinho contigo. Ento vou me sentir mas que muito bem... e voc tambm. Prometo-lhe isso! Os convidados no paravam de chegar, e logo o lugar se encheu com o suave ranger das saias de seda, as rolhas que saltavam das garrafas de champanha, o rouco som das risadas. Jeff e eu recebamos os clientes medida que iam chegando, como se no se tratasse mais do que de uma reunio social, e finalmente, quando a maioria dos convidados j tinha chegado, um Kyle de rosto severo ocupou nosso lugar para que ns pudssemos iniciar o baile. Angie conversava animadamente com um atraente jovem espanhol que a devorava com o olhar. A Kyle no fazia a menor graa. Sorri e sacudi a cabea enquanto Jeff me conduzia at o salo de baile. Os msicos comearam a tocar. O centro da sala se limpou. Jeff passou um brao por minha cintura, pegou-me a mo e me levou at o centro girando com grande prazer. Quase me ca; a saia voava. Jeff me apertava com fora e me fazia girar e girar, e as velas pareciam dar voltas, e os convidados de p ao nosso redor se confundiam em um torvelinho de cor. medida que os casais comearam a danar, a sala foi se convertendo em um jardim de saias de cores que giravam e produziam um efeito cambiante ao mover-se. Sentia-me repleta de vida, feliz, segura com seu brao como uma cadeia de ferro que apertava a ele, seu rosto a poucos centmetros do meu, esses alegres olhos marrons, essa larga boca que desenhava o inevitvel sorriso. Perdo disse quando me pisou. De verdade um pssimo bailarino, Jeff. Mas, entretanto voc gosta. Dou-me conta.
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Sinto como se fosse me partir em dois. Tem que me apertar tanto? Perdo disse quando se chocou contra outro casal. Nunca poderei explicar por que todas querem danar contigo. Gostam. Logo formaro fila esperando seu turno. Estamos danando, Jeff, no tentando fugir dos ndios. Se cale disse amavelmente. Sabe o que quero fazer? D medo perguntar. Quero afundar os dentes em seu ombro. No te atreva. Riu entre dentes e me apertou ainda com mais fora quando a msica o permitiu, e me fez girar como se eu fosse uma boneca de trapo. E tinha razo, eu gostava, eu gostava de seu entusiasmo, sua tempestuosa excitao. Quando o baile terminou, deu-me um beijo rpido, torpe, e voltou a rir entre dentes. Poucas vezes o tinha visto to relaxado, to alegre. Seria talvez que suspeitasse sobre mim? Era essa a razo dessa ardente paixo, da volta a alegre forma de ser? Sem flego, com os ossos modos, disse-lhe que necessitava desesperadamente uma taa de champanha. Puxou minha mo e quase me arrastou at onde havia um garom com uma bandeja na mo. Toma disse . Do melhor. Esses contrabandistas cobram todo o ouro da terra, mas sempre entregam a mercadoria. Eu tambm vou tomar uma. Esta uma noite para champanha. Est mudando. Porque estou me comportando bem confessou . Porque tenho pensando muito. De verdade? Estive pensando que sou um estpido por beber tanto, por me
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comportar como um estudante mau criado, s porque no posso fazer tudo como eu quero. Decidi dedicar toda essa energia em alcanar o que eu quero. Ah, sim? Fazem... fazem trs semanas que no vejo Corinne. No penso voltar a v-la. Afeioou-se muito a mim, estava ficando muito possessiva, e eu, s a estive usando. De agora em adiante, s vou ver a ti. E vou te ver todas as noites, toda a noite, e vou te deixar sem flego. Vou insistir e insistir at que se renda. E se no me rendo? perguntei em tom de brincadeira. Ou te enforco, ou te levo ao altar com um brao retorcido na costas, e continuo retorcendo at que diga o que tem que dizer. No penso continuar perdendo tempo. J hora de que fique severo. Nunca poderia ser severo disse. Olhou-me fingindo um olhar feroz. No ? Neguei com a cabea. Sorriu. Acredito que no confessou , mas posso ser muito persuasivo. E de agora em diante penso s-lo. Tenho certos mtodos na mente que lhe fariam ruborizar. Sorri, e senti outra vez esse mpeto de afeto, e toda a angstia que havia sentido durante as ltimas trs semanas parecia totalmente absurda. Talvez este afeto fosse ainda melhor que o amor. No haveria pinculos de glria, mas tampouco haveria um frio desespero. Eu podia fazer feliz a Jeff, e ele, fizesse o que fizesse, jamais seria capaz de me ferir. Perguntava-me por que havia demorado mais de trs anos para ver as coisas desta maneira. Jeff deixou sua taa vazia sobre a mesa.
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Acredito que ser melhor que v feliz s damas disse . Morrem de vontade danar comigo. A maioria vm para isso, para danar comigo. Alegraro-se de que v. Voltarei contigo, no se preocupe. E no se esquea de nosso pequeno encontro. Vou comear a pr em prtica os mtodos dos quais te falei quando s tirar esse vestido. Jeff se foi com passo lento, e em seguida se aproximou uma loira de olhos escuros vestida de cor mel. Terminei meu champanha, pensativa, quase contente com minha deciso. Jeff seria muito bom comigo, como foi sempre. A maioria das mulheres me invejaria. Por que havia sido to obstinada? Ele era doce, atraente, viril, e me amava como poucas mulheres eram amadas. Derek... Derek pensava que eu era uma prostituta, pensou sempre. Era um estpido se pensasse que iria correndo para cair em seus braos. Odiava-lhe por sua arrogncia, e indicava para que se mantivesse afastado. Dana, Marietta? perguntou Raoul Dubois. Ol, Raoul. Eu adoraria. uma noite de festa disse. Sim, certo. Mas que bem fica com esse colete! Paquerava instintivamente ao danar com Raoul, com Jonathan Barkley, com Jaime Prez; falava de assuntos superficiais e sorria. Desempenhava meu papel com naturalidade. Passou uma hora e meia, e comeava a me sentir um pouco cansada. Alegrei-me de poder deixar de danar por um momento. Jean Paul Etienne me trouxe uma taa de champanha. Era um atraente jovem francs de cabelos negros e ondulados e olhos marrons, tristes. Vestia um traje cor cinza, e seu brao direito descansava em um tipia de seda negra. Quando lhe perguntei o que lhe havia acontecido, Jean Paul fez uma careta, como
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zangado. s um arranho. Vo tirar-me tudo isto dentro de uma semana. Outro duelo? perguntei. Jean Paul assentiu. Teria que ver Guy Nicholas. Coloquei-lhe uma bala no joelho. Caminhar mancando durante o resto de sua vida. -Um dia destes vai matar a algum disse em tom de advertncia. Minha inteno era matar Nicholas. O duelo aconteceu s trs manhs, nos Carvalhos. Devereaux era meu segundo. Havia nvoa e no podia ver bem. Apontei no corao, e lhe acertei no joelho. M sorte. Embora devesse me dar por satisfeito. Sacudi a cabea. Os duelos eram algo habitual na sociedade de Nova Orleans, e quase no havia amanh que no tivesse lugar algum tipo de duelo debaixo dos carvalhos nos subrbios da cidade. Debaixo de um determinado grupo de rvores aconteciam tantos duelos, que os conhecia com o nome de Carvalhos dos Duelos. Era uma paragem escura na qual inumerveis homens tinham sido feridos ou mortos. Jovens ardentes como Jean Paul faziam alarde de suas faanhas sob os Carvalhos, e inclusive os assuntos mais insignificantes resolviam ali com pistolas e espadas. Era um esporte mortal que eu no conseguia compreender. Mais champanha? perguntou quando deixei a um lado minha taa vazia. No, obrigada, Jean Paul. Acredito que irei dar uma volta para que as demais mulheres tenham oportunidade de interessar-se por sua ferida. H algumas que no deixam de lhe olhar. Jean Paul esboou um sorriso, como se a idia no lhe entusiasmasse
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muito, mas eu sabia que estava ansioso para deslumbrar s damas. Veio sozinho, mas no pensava ir-se sozinho. Apenas lhe deixei, duas mulheres se aproximaram para lhe fazer perguntas, batendo as asas como lindas traas ao redor de uma atraente chama. As velas ardiam luminosamente, banhando as paredes com sombras douradas. A msica subia e baixava ao compasso dos casais que danavam. As cortess estavam sentadas nos sofs de seda branca, rodeadas de admiradores, e havia grupos de p ao redor do salo conversando, paquerando. Muitos casais j tinham ido ao ptio para conversar com mais intimidade. Enquanto eu ia de grupo em grupo vi entrar Corinne de brao dado com um moreno e jovem oficial espanhol vestido com uniforme. Ela se deteve, disse algo em tom severo a seu acompanhante e o despediu. Ele j havia cumprido sua funo, pois no se permitia a entrada de mulheres sozinhas. Enquanto o oficial se retirava com um olhar feroz naqueles olhos negros, Corinne passeava seus olhos por todo o salo tentando encontrar Jeff. Tinha o escuro cabelo recolhido em um coque e um casulo de magnlia em um lado, sobre a orelha. O vestido de seda rosa era elegante, com uma ampla saia com babados como ptalas de rosa. Tinha olheiras no rosto. Parecia estar em tenso. Eu s esperava que no tivssemos problemas. Jeff conversava com uma loira vestida de veludo azul ao outro lado da sala. Quando levantou a vista viu Corinne, e me dei conta de que no se alegrou nem um pouco. Franziu o cenho; estava irritado. Quando Corinne finalmente lhe viu e comeou a caminhar para ele, Jeff se voltou para a loira, convidou-a a danar, a levou at o centro e logo, rapidamente, para o outro extremo da sala, longe de Corinne. Corinne pegou uma taa de champanha e a bebeu de um gole. Logo bebeu outras duas, uma atrs da outra. Parecia estar
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tramando algo, como se fosse explodir em qualquer momento. Os msicos deixaram de tocar, logo iniciaram outra pea. Jeff estava danando com outra mulher e esquivava habilmente lnguida morena vestida de rosa. Eu me dediquei por inteiro a minhas obrigaes, e logo deixei de prestar ateno em Jeff e Corinne. Sorria. Conversava. Dancei com meia dzia de homens que me faziam girar pelo salo enquanto a ampla saia dourada de meu vestido se balanava como um sino atrs de mim. As luzes do teto brilhavam como cintilantes estrelas douradas, o perfume das rosas se mesclava com o aroma de suor. J no me sentia tensa. Estava desfrutando da festa, e pensava com deleite na noite que me esperava. O corpo de Jeff, seu amor, o presente que pensava lhe dar. Sentia-me em paz comigo mesma depois de tanto tempo, feliz pela deciso que havia tomado, segura de que era a acertada. Entrei na sala de jogos, onde as mesas estavam servidas com todo esplendor. Os garons enchiam os pratos com fatias de presunto, carne assada, peru, tudo acompanhado com deliciosas saladas, fumegante arroz ao aafro e tenros aspargos cozidos em manteiga. Comi algumas ostras, bebi outra taa de champanha e felicitei a Pierre , que estava de p atrs das mesas observando ressentidamente como desapareciam as lindas fontes que ele havia preparado. Jean Paul Etienne entrou com uma ardente loira vestida de cor bronze que foi lhe buscar um prato e lhe atendia como a um heri ferido. Ele a olhava com olhos entrecerrados, pensando nos prazeres que experimentaria com ela. Quando voltava para a sala de baile me encontrei com Jeff no vestbulo. Parecia furioso e de uma vez preocupado. Quando perguntei o que se passava, franziu o cenho e assinalou a escada. Corinne estava sentada no primeiro
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degrau, com sua saia rosa de volantes pulverizada pelo cho. Aferrava-se ao corrimo com uma mo, e na outra tinha uma taa vazia de champanha. A magnlia que tinha presa no cabelo estava pendurava como morta. As lgrimas lhe sulcavam as bochechas. Tenho que lev-la a sua casa disse Jeff. Aconteceu algo? Est bbada. S Deus sabe quantas taas de champanha tomou. Tentei me manter afastado dela, mas finalmente apanhou-me. Comeou a chorar, a ameaar matar-se. A tirei da sala de baile antes que fizesse uma verdadeira cena, mas... sacudiu a cabea indignado . Por Deus! O nico que me faltava! Deve lev-la a sua casa, Jeff. No quero fazer isso insistiu , mas se no o fao, s Deus sabe o que seria capaz de fazer. Kyle foi procurar a carruagem. Estar na porta em um par de minutos. Talvez, talvez tenha que ficar com ela uma momento, Marietta. Entendo. No faz mais que repetir que vai se matar. Terei que acalm-la, lhe dar um pouco de caf quente, ficar at que se sinta melhor. Queria estrangul-la! No se preocupe. No est zangada? Claro que no. Jeff... seja bom com ela. Tentarei disse entre dentes. Kyle entrou para dizer a Jeff que a carruagem estava esperando. Jeff voltou a sacudir a cabea, aproximou-se da escada, agarrou Corinne pelo pulso e a levantou de um puxo. Quando ela levantou a vista e lhe olhou com olhos cheios de lgrimas, lhe rodeou a cintura com um brao e a conduziu para a
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porta. Corinne se cambaleava, agitava a taa no ar e pedia mais champanha. Jeff tampou a boca com a mo que lhe restava livre, e rapidamente a levou, amaldioando entre dentes. Eu no me sentia turvada em absoluto, mas sim quase me divertia. Ele tinha merecido por trat-la to mesquinhamente. Pobre Jeff e suas mulheres! Depois desta noite s haveria uma. No teria necessidade de ir a outra parte para sentir-se seguro de si mesmo. Quando voltei para a sala de baile, o espanhol vestido com uniforme que havia vindo com Corinne me convidou a danar. Assenti com amabilidade. Era um bailarino extraordinrio, e aqueles olhos escuros, brilhantes, pareciam me devorar. Quando o baile terminou, fez-me uma proposta indevida. Sorri e fingi me sentir adulada, mas destru suas esperanas com uma corts negativa. Inclinou-se em uma formal reverncia, fez chocar os calcanhares, e se foi em busca de uma companheira que lhe correspondesse. Outra pessoa me convidou para danar, logo outra, e era formoso sentir-se desejada, danar, usar um vestido de festa dourado, diamantes, estar em paz depois de trs semanas de angustiosa indeciso. Passou outra hora. J era mais de meia-noite, e o baile terminava oficialmente uma. As velas estavam se consumindo, as rosas comeavam a murchar. Muitos j tinham ido para poder conversar com mais intimidade: Jean Paul com a loira, o espanhol com uma morena vestida de vermelho. Tambm Angie havia desaparecido, e Kyle j no estava em seu lugar. Imaginei que haveriam ido s sombras do ptio ou talvez abaixo, a um de seus quartos. Eram feitos um para o outro, pensei. Angie faria de Kyle um homem menos severo, e Kyle a ensinaria a comportar-se. Os msicos estavam tomando um pequeno descanso antes da ltima sesso. No ficavam mais de trinta pessoas no salo. Com uma taa de
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champanha na mo, rodeada por um pequeno grupo de homens que ainda no tinham encontrado companheira para passar as horas que subtraam a noite, eu sorria. Conversava animadamente. Faziam brincadeiras a respeito da repentina partida de Jeff, e se ofereciam para me fazer companhia em seu lugar. Tudo era alegria, tranqilidade, diverso. Cinco mulheres com formosos vestidos permaneciam de p ao outro lado da sala, perto da porta, conversando e balanando seus leques. Alguns casais estavam sentados nos sofs, e outras foram de um lado a outro esperando que a msica comeasse a soar de novo. O centro da sala estava deserto; o cho ainda brilhava e refletia a luz das velas. Olhei para trs e vi que o homem alto da cicatriz entrava na sala. As cortess deixaram de falar, e logo, como se fossem uma s, aproximaram-se dele balanando as coloridas saias ao caminhar. Ele se deteve. Seus frios olhos cinzas percorreram o salo, e, quando me viu, comeou a caminhar para mim sem fazer caso do squito de belezas que se retiraram decepcionadas. Entreguei minha taa de champanha vazia a um dos homens e pedi que me desculpassem. Murmuraram entre dentes. Colocados de novo na plataforma, os msicos comearam a tocar enquanto eu caminhava para ir receber Derek Hawke. Os casais comearam a danar. Detive-me para esperar que ele chegasse onde eu estava. Todas minhas emoes estavam sob perfeito controle. Havia tomado minha deciso. Seria corts. No tinha medo, nem sequer estava nervosa. Sentia-me muito forte. Ia vestido de negro, com colete marrom escuro bordado com seda negra. Ainda tinha as bochechas ligeiramente afundadas, como aquela noite sob a luz da lua, e parecia mais magro e mais alto. Aquela fina e dentada cicatriz lhe dava o aspecto de um atraente pirata, sinistro e romntico. Resultava difcil
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associar este estranho e elegante vestido com o fazendeiro e sua camisa molhada de suor, as calas velhas, as botas enlameadas. Ol, Derek disse amavelmente. Pensava vir antes, mas tive que fazer um par de coisas. Me alegro de que tenha conseguido vir. De verdade? Damos as boas vindas a todos, sempre e quando pagam. Suponho que pagou a entrada. Assentiu com a cabea. No havia ningum na porta para retir-la. Guarde-a. O baile quase terminou. Temo que no v poder aproveitar seu dinheiro. Acredito que sim. Ah, sim? Onde est Rawlins? perguntou. Jeff teve que sair por um momento. Danamos? Estou um pouco cansada, Derek. H pelo menos uma dzia de mulheres muito atraentes que estariam encantadas de danar contigo. Inclusive poderia convencer a uma delas para ir contigo a sua casa. Vamos danar disse. Pegou-me pela mo, rodeou-me a cintura com um brao e, com um gracioso movimento, fez-me a girar. Relaxei-me e deixei que me guiasse pela sala. Jamais havia danado com ele, e me surpreendia sua habilidade. Seus olhos se encontravam com meus, frios, distantes, indiferentes. Negava-me a me sentir intimidada, me negava a demonstrar a menor emoo.
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Estive te esperando, Marietta. De verdade? Tinha certeza que viria. Equivocou-se, conforme parece. Queria disse. Ah , sim? Vi seu rosto sob a luz da lua. Vi sua expresso quando me reconheceu. Estou seguro. No ama Jeff Rawlins. Ainda est apaixonada por mim. Equivoca-se. No quero jogos de palavras, Marietta. perdemos j trs semanas. Est tremendamente seguro de si mesmo. Estou seguro de ti. Pelo que te pareceu ter visto sob a luz da lua? No me pareceu. A msica deixou de tocar. Ouviram-se alguns aplausos. Derek soltou-me. Afastei-me dele quando a msica comeou outra vez. Seguiu-me e me agarrou meu brao. Voltei-me. Minha irritao comeava a ser evidente. As pessoas nos olhavam. Deixei que me levasse a um lado da sala. Detivemo-nos frente a um alto cesto de rosas amarelas. O sof a seu lado estava vazio. Perde tempo Derek disse. Digo a srio. No... no acredito em sua arrogncia. Tudo o que pude ter sentido por ti est morto. Vivo com Jeff e penso me casar com ele. J no. Sugiro que v, Derek. Vamos, sairemos ao ptio. No podemos falar aqui. No temos nada sobre o que falar.
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Se no vir por bem terei que te arrastar. Faria se fosse necessrio. Seus amigos nos esto olhando. Tenho certeza de que adorariam ver essa pequena cena. Dava-me conta de que no brincava. Com a maior dignidade possvel, sa da sala de baile com Derek a meu lado. O ptio estava envolto em profundas sombras negras; a luz da lua iluminava a fonte e um setor dos ladrilhos. Os dois ou trs casais que murmuravam na escurido nos prestavam muito pouca ateno. Derek me agarrou pela mo e me levou at uma das paredes onde altos arbustos nos escondiam das olhadas. Espero que esteja satisfeito disse. Pensa continuar jogando? S quero que me deixe em paz. No, Marietta. Isso no o que quer. J se passaram mais de trs anos... Deseja-me, como eu desejo a ti. Quis negar, mas tive medo de que ao tentar de faz-lo minha voz trasse as emoes que estavam crescendo dentro de mim. Antes havia me sentido verdadeiramente zangada, mas isso tinha passado, e agora sentia aquelas outras sensaes que com tanto desespero queria esconder. Estava de p, de costas parede, e ele estava de frente para mim, a meio metro de distncia. Quando meus olhos se acostumaram escurido, pude ver um gesto de deciso em sua boca. Pedi foras ao cu; sabia que deveria resistir. Tentei de te esquecer disse . No pude. Depois de ter que renunciar plantao, depois de me ter dedicado a meu novo trabalho, houve outras mulheres, uma atrs da outra. Tomava-as ansioso, esperando que cada uma me curasse de ti, me fizesse esquecer. Foi intil. S consegui piorar as coisas,
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pois me faziam compreender realmente o que havia perdido. Sua voz no revelava nenhuma emoo. No me perdeu, Derek. Vendeu-me. Em um arranque de fria. Na noite que entreguei o vinho j lhe disse quanto o lamentei. Acossou-me o remorso pelo que havia feito. E agora... Agora quero reparar o que fiz. No me deve nada, Derek. Me... fez um favor. Tenho tudo o que uma mulher poderia desejar. Tenho dinheiro, jias, segurana, um homem que me ama com todo seu corao. Voc no lhe ama. Voc gostaria que fosse assim. Jeff for encantador e bom e... generoso. Trata-me como uma rainha. E, alm disso, terno; no lhe d medo demonstrar seu amor. Voc no lhe ama repetiu. Isso no certo. Ama-me . Sabia. Quando te olhei soube que no havia me esquecido, como tampouco pude eu. E por isso enviou uma chave, e esperava que fosse como... como uma dessas prostitutas caras. Decepcionei-te, verdade? to incrivelmente arrogante que de verdade pensou que isso era tudo o que tinha que fazer. Quero-te, Marietta. Quer se deitar comigo. No o nico. H dzias de homens que dariam qualquer coisa por me arrancar do lado de Jeff. Muitos tentaram. Jamais lhe fui infiel. Meu penetrante olhar se cravou em seus olhos. Disse-me que dentro de pouco ir para Inglaterra.
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certo. E seria agradvel ter com quem deitar-se at que chegue o momento de partir, verdade? V buscar uma linda prostituta. H muitas em Nova Orleans. No me considero uma delas. Derek no disse nada. Tentei controlar tudo o que se agitava dentro de mim, tentei negar esse doloroso desejo que ia crescendo. Desejava acariciar essa cicatriz, essa boca larga, decidida. O odiava pelo que estava me fazendo, e odiava a mim mesma por reviver as emoes de um tempo passado. As folhas da palmeira se agitavam com o vento. Do outro lado do ptio se ouviu uma risada rouca, o som de uma breve luta, um gemido afogado em um beijo. Est tremendo disse. Me... vou para dentro. Tenho que estar ali. No ir a nenhuma parte disse brandamente. Atraiu-me para ele, deslizou um brao ao redor de minha cintura e o outro ao redor do pescoo. Inclinou a cabea para um lado enquanto ia descendo, e cobriu minha boca com a sua. Tentei desesperadamente resistir enquanto esses lbios firmes, midos, aprisionavam e exploravam os meus e exigiam uma resposta que j no pude conter. Separou-me os lbios com os dele, e me apertou contra ele. Senti que a cabea me dava voltas, que o mundo se afastava. No havia outra coisa mais que esse homem, essa boca, estas sensaes que se apoderavam de mim e me deixavam sem foras. Rodeei com os braos esses largos ombros e me fundi com ele, entregue. Pareceu-me que tinha passado sculos antes que por fim ele me soltasse. Apoiei-me contra a parede e lhe olhei com lgrimas nos olhos. O vento lhe despenteava, e na plida nvoa da luz da lua aquele rosto parecia de pedra, o rosto de um triunfador, marcado pela satisfao. Nesse momento lhe odiei,
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odiei-lhe ainda quando desejava que esses fortes braos me rodeassem uma vez mais, que essa boca iniciasse outra vez sua doce tortura. Derek sabia, e assentiu com a cabea. Passou um momento antes que eu pudesse falar. Tremia-me a voz. Jamais... jamais lhe perdoarei por isso. Eu acredito que sim. Ama-me e me deseja tanto como eu. Agora vou. No penso te obrigar a fazer nada que no queira fazer. Ainda tem a chave. De verdade acha que...? Vir disse , e eu estarei esperando. S h algo mais que quero te dizer. Amo-te, Marietta. Agora j est. Disse-te com palavras. Amo-te. Amei-te desde o primeiro momento. Deveria ter lhe isso dito. Derek... Estarei esperando, Marietta. Depois se voltou e foi embora. Ouvi que suas pegadas ressonavam sobre os ladrilhos, e j se havia ido. Fiquei sozinha no ptio. Todos outros tinham entrado j. Enquanto escutava os grilos, o som da gua da fonte, o eco de uma msica alegre que chegava de longe, soube que ele havia vencido. Sentia-me desamparada frente s sensaes que ainda ardiam dentro de mim. Sequei-me as lgrimas das bochechas e tentei me acalmar, se passaram vrios minutos antes que tivesse foras suficientes para entrar e me despedir do ltimo dos convidados. XX Talvez hoje fosse o dia. No restava muito tempo. Embora ele no houvesse dito, eu sabia que o navio para a Inglaterra partiria de Nova Orleans na segunda-feira, e s faltavam cinco dias. No havia falado disso, no havia
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feito nenhuma aluso a que pensava me levar com ele, mas no mais profundo de meu corao eu sabia que isso era o que planejava. Talvez hoje no fosse me dizer. Tudo aconteceria com a maior naturalidade. Simplesmente diria que iria partir com ele, e que devia iniciar os preparativos. Era muito provvel que j me tivesse comprado a passagem. Amava-me. Depois de tanto tempo havia dito, e embora no o houvesse repetido, havia me dado provas de seu amor de outras mil maneiras. Derek no era um homem comunicativo, mas no podia esconder totalmente suas emoes atrs dessa dura couraa. Cada vez que lhe via, ele se traa com um olhar, uma palavra, um gesto. Amava-me, e quando se fosse a Inglaterra eu estaria com ele. Ele obteria sua herana, ocuparia seu lugar na aristocracia, e eu seria sua esposa. Que tonta havia sido ao pensar que minha origem poderia ser um obstculo! Ele no faria caso da opinio de seus parentes. Desprezaria-os tanto como a seus vizinhos de Carolina. Acelerei o passo. Eram mais de duas da tarde, e fazia s uns minutos que Kyle havia me deixado em frente loja de Lucille. Iria voltar por volta das cinco. Derek e eu teramos quase trs horas para estar juntos nesse ensolarado apartamento, onde falaramos e deliberadamente fugiramos da ida ao dormitrio, atrasaramos para saborear a antecipao. Logo me olharia com esses olhos adormecidos, lhe daria de presente um sorriso e faramos amor. Derek expressaria com seu corpo, sua carne, todas aquelas coisas que resultavam to difceis expressar com palavras. De m vontade, eu voltaria para a loja de Lucille, e Jeff no se inteiraria de nada. Provavelmente estaria toda a tarde em seu escritrio, revisando os livros em um supremo esforo por faz-los quadrar. Ainda no havia me dito que problema lhe atormentava, mas tinha o rosto srio quando trabalhava. No se
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preocupava no mnimo com todas as visitas loja de Lucille. Pelo contrrio, parecia gostar que eu pensasse renovar o guarda-roupa e dedicasse tanto tempo a isso. Acredito que o fazia sentir-se menos culpado por ver-se outra vez com Corinne. Jeff no havia voltado na noite do baile, no havia retornado at quase ao meio dia seguinte. Disse-me que aquela noite Corinne havia tentado ingerir um frasco de ludano, e que ele teria que ir rompendo a relao muito lentamente, pois do contrrio essa tonta iria fazer uma loucura. Dava-me conta de que se sentia adulado de que ela tivesse chegado a tais extremos. Fortalecia seu ego, o fazia sentir-se valente. Havia se mostrado afvel e carinhoso como nunca durante as ltimas duas semanas e meia, como se quisesse reparar a reincidncia. Mas o fato era que havia voltado a v-la com regularidade, e ns no tnhamos acudido a nosso encontro. Jeff no se imaginava que alvio sentia eu por isso. Teria que dizer-lhe logo, claro. No ia ser fcil, mas tentaria comunicar-lhe com a maior suavidade possvel. Havia sido uma loucura pensar em me casar com ele. Ao ver de novo Derek havia-me feito compreender ainda com mais claridade que jamais poderia dar a Jeff o amor e a entrega total que merecia. Quando tivesse ido embora, ele encontraria algum, algum que pudesse lhe consagrar toda a devoo a que tinha direito. Sentiria-se machucado, claro, mas dizia a mim mesma que com o tempo seria muito mais feliz. Continuei caminhando pela rua enquanto a saia de meu vestido de seda se agitava com a brisa que refrescava o ar e o mesclava com o sabor do sal. Era um dia formoso. O cu era de um celeste claro alagado de sol, um sol prateado que arrojava vacilantes raios de luz sobre o marrom amarelado das paredes. A cidade parecia estar transbordante de vida, as cores se faziam mais
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brilhantes, os sons eram mais fortes; a letargia habitual se havia convertido em uma atmosfera de alegria sem limites. Sentia-me jovem e radiante. Sentia-me outra vez como uma menina, e tudo pela alegria que ia crescendo dentro de mim. Jamais havia pensado que voltaria a me sentir assim. Dobrei uma esquina. J estava perto do lugar onde vivia Derek. A ambos os lados da rua havia carros com flores atendidos por alegres ancis envoltas em desbotados xales que animavam s pessoas a comprar. Havia malmequeres dourados, crisntemos amarelos, plidos lilases, azleas. A isto se somava o marrom das paredes de pedra. As pessoas iam e vinham, detinham-se para olhar, para regatear preos. Um co pintado movia a cauda e ladrava a todo pulmo. Uma mulher negra, robusta, com um engomado de ouro. No havia dito nada a ningum sobre estas visitas, nem sequer ao Angie. Ela estava metida em seu prprio romance, pois Kyle havia realmente cado vencido na noite do baile, e, ante o horror e o prazer de Angie, disse-lhe que pensava casar-se com ela, embora s fosse para lhe ensinar a comportar-se. Angie achou a idia descabelada, mas dia a dia ia comeando a acostumar-se. Esse pequeno pardal agressivo estava se convertendo rapidamente em uma criatura dcil e delicada. Angie no suspeitava a verdadeira razo de minhas visitas dirias loja de Lucille, e inclusive a prpria Lucille no fazia perguntas. Sabia que eu usava sua loja como um pretexto, e o aceitava com fria sofisticao. Ao chegar porta negra de ferro forjado a abri e entrei nesse enorme ptio banhado de sol, com ladrilhos azuis de piarra, e com aquela fonte da
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vestido

azul

um

leno

branco

na

cabea,

caminhava

resolutamente levando pela mo a duas lindas garotinhas com longos cachos

que no deixava de sair gua. Havia edifcios de ambos os lados e frente, todos ladeados com dois pisos de balces de ferro muito trabalhado. Uma cacatua branca com um topete muito brilhante rebolava inquieta sobre um esbelto balano amarelo que estava pendurado em uma das palmeiras ans, e grasnou enfurecida quando tirei a chave da bolsa e a introduzi na fechadura. A casa de Valjean estava no piso de baixo. Eram quarto amplos, luxuosos, com todas as comodidades. Derek? chamei ao entrar. Estou aqui. Na sala de estar. Aproximei-me da porta, sorrindo. Derek estava sentado em uma das poltronas de veludo cor torrada, banhado pelo sol que entrava pelas janelas situadas atrs dele. Estava despenteado e tinha olheiras. Sabia que havia feito uma entrega na noite anterior, e suspeitava que acabava de se levantar da cama. As cortinas cor coral se inchavam como ondas com a brisa que entrava no quarto. Ficou comodamente sentado na cadeira, me olhando com esses olhos cinzas sonolentos. Que galante disse a modo de comentrio. Um cavalheiro deve levantar-se quando uma dama entra no quarto. No sou um cavalheiro. Sinto-me muito feliz de que te alegre tanto a me ver. Me alegro de te ver disse. De verdade? Estou cansado. Voltei para c as cinco da manh. Talvez fosse melhor ir embora disse em tom de brincadeira. No estou to cansado. Cmodo, com uma perna apoiada sobre o brao da poltrona, me
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examinava com lnguida apreciao. Meu vestido turquesa era novo, de uma bonita seda, e sabia que me ficava muito bem com a cor acobreada de meus cabelos. As anguas que levava em baixo combinavam distintos tons de verdes e azuis. Derek gostava de meu aspecto. Alegrava-me ter escolhido cuidadosamente o vestido e de me haver penteado com tanto esmero. Queria estar atraente para ele. Contemplava-me ocioso; as plpebras pesavam, e aqueles olhos cinzas se faziam mais sombrios com o desejo. Logo franziu o cenho e afastou o olhar, quase como se reprovasse a si mesmo ao me desejar. Eu lhe compreendia muito bem. Derek me amava, mas a seu pesar. No suspeitava sentir-se escravo das emoes eu despertava nele. Faziam-noele sentir vulnervel, e para isso Derek significava debilidade. Algum dia quando ocupasse o lugar que correspondia no mundo, quando estivesse em paz consigo mesmo, aprenderia a aceitar essas sensaes. Eu estava disposta a ser paciente. Contra sua vontade ou no, amava-me, e pelo momento isso era o nico importava. Passou uma m ruim disse. Foi ruim. Aconteceu algo? Quando vnhamos com o barco pelo pntano nos encontramos com uma patrulha espanhola. Houve disparos. Um de meus homens est ferido. Esquivamos a patrulha, mas Peters quase fica sem sangue no barco antes que pudesse lhe ver um mdico. Acontece com frequncia este tipo de coisas? um trabalho arriscado. Vi morrer a muitos homens. Eu mesmo tive que matar a um. Por isso tenho esta cicatriz. Quem me fez queria me cortar o pescoo. Tive que lhe cravar uma adaga.
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Devia ter sido horrvel. Para alguns homens fcil matar. No sou um deles. Terei isso na conscincia pelo resto de minha vida. Apesar de que quis te matar? Jamais matarei a outro homem, pelo motivo que seja. Levantou-se e caminhou at o aparador para servir uma taa de conhaque da garrafa de cristal. Apoiou-se contra o aparador e cravou a vista na taa que tinha na mo, como tentando decidir se beber ou no. Foi a ltima disse. No entendo. A ltima entrega. Esta noite deixei o contrabando. Meu negocio em Nova Orleans se concluiu. Sempre detestou, verdade? Significava dinheiro. E agora tem tudo o que necessita. Agora tenho tudo o que necessito. J no haver mais viagens em barco pelos pntanos no meio da noite, no mais briga com ajudantes ambiciosos que querem lucros extras, no mais negociaes s escuras com clientes nervosos que sempre pensam que os est enganando. Nunca me disse como comeou no contrabando. H muitas coisas que no te disse, Marietta. No quis ser entremetida. Antes de comear com o contrabando, assinei um contrato com um homem que se dedicava ao trfico de escravos. Encontrei-lhe em Charles Town, pouco depois de ter perdido a plantao. Ele necessitava algum que fosse sua mo direita. Aceitei o trabalho. Navegamos para a frica. Vi coisas
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que espero no voltar a ver. Fizeram-me mudar por completo minhas idias sobre a escravido. Na viagem de volta, desembarcamos em Martinica. Deixei o navio, agarrei o ouro que me correspondia e fui. Jurei no voltar a ter escravos. Permaneci em silncio enquanto me lembrava de Cassie e Adam. Tambm Derek pensava neles. Dava-me conta. Olhou-me com rosto severo. Comecei a entender por que ajudou a escapar a esses dois. Ento te odiei pelo que fez, mas depois de navegar nesse esse navio de escravos... Deixou a frase sem terminar. Pergunto-me o que lhes ter acontecido comentei com voz serena. Suponho que Adam ter encontrado trabalho nas fundies. No viver melhor do que vivia na Carolina, mas ao menos um homem livre. Graas a ti . Foi muito valente, Marietta. Ajudaram-me. Elijah Jones. Sempre soube que ele estava envolvido apesar de que nunca pude prov-lo. Os homens como Jones se encarregaro um dia de pr fim escravido. E eu estarei a seu lado. Houve um momento de silncio enquanto ambos pensvamos no passado; logo Derek bebeu seu conhaque, deixou a taa vazia e cruzou os braos. Em Martinica me encontrei com Valjean me disse . Assim foi como comecei com o contrabando. No foi um trabalho agradvel, mas muito melhor que o trfico de escravos. E agora voltar para a Inglaterra disse. Assentiu com a cabea. Esperou. No disse nada sobre me levar com ele. Aproximei-me de uma das janelas, retirei com a mo a cortina cor coral e olhei os jardins. Negava-me a duvidar. Claro que iria levar-me com ele. Eu
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significava tanto para Derek como ele para mim. No devia permitir que as dvidas me acossassem. Vencerei disse. Estou segura de que assim ser. Afastei-me da janela e deixei que a cortina voltasse para seu lugar. Trabalhei muito duro durante muito tempo, mas ao fim terei a recompensa. Entrei em contato com meu advogado em Londres, estive em contato com ele todo o tempo. Por fim conseguiu verificar os documentos que provam que meu pai se casou com minha me. Custou-lhe muito tempo, e ainda mais dinheiro, mas finalmente conseguiu a prova que necessitamos. Uma vez me disse que seu tio tinha um grupo de homens muito ardilosos que trabalhavam para ele. Disse que tinham conseguido manter o assunto fora do tribunal. No tentaro fazer o mesmo esta vez? Derek sorriu com amargura. Tentaro, mas esta vez tenho o dinheiro para brigar. Agora j poderei subornar os juzes. Posso dar dinheiro a suficientes pessoas para me assegurar de que chegue ante os magistrados. Entendo. um mundo corrompido, Marietta. Inclusive aqueles que esto ao lado da razo devem admitir a corrupo e fincar-se ante ela. Demorei dez anos, mas ao fim verei que se fez justia. E depois se sentir satisfeito? perguntei. Sentirei-me satisfeito. Espero que assim seja, Derek. Espero que possa comear a viver. O que quer dizer com isso? No... nada. No quis dizer nada.
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No sou uma pessoa muito agradvel, verdade? No quis dizer... Sou frio, reservado, totalmente insensvel. Eu sei. Disseram-me isso dito muitas vezes. Minha herana foi uma obsesso para mim. Deu-me a forma e me levou a ser a pessoa que sou, e essa pessoa no agradvel, no sou gentil, no se levanta quando voc entra no quarto. Derek... E apesar de tudo diz que me ama. uma tonta, Marietta. Tratei-te vilmente na Carolina, maltratei-te, te expulsei de meu lado em um momento de fria. E apesar de tudo est aqui, pedindo mais. No o entendo. Olhava-me com olhos quase zangados. Ainda estava apoiado contra o aparador, com os braos cruzados. As calas de veludo cotel cor bege aderiam s pernas, e a camisa branca de cambraia era to transparente que podia ver a pele debaixo. Por que? Perguntava-me. Porqu devia ser malhumorado e enigmtico, e no de outra maneira? Por que devia ser o nico capaz de agitar estas trementes emoes dentro de mim? Eu no entendia, mas era assim e no podia fazer nada. linda disse, e foi como uma acusao . a mulher mais linda que vi em minha vida, e me enfeitiou como uma bruxa. De verdade? Quis te esquecer. Tentei. Quis te odiar, e durante um tempo pensei que te odiava de verdade. As outras mulheres... as castigava, tratava-as com dio, sem piedade. Estava castigando a ti. Porque te arruinei? Porque no podia te esquecer. Quando te vi aquela primeira noite luz da lua, como em um sonho, vestida com veludo, usando diamantes, como uma
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bruxa, senti desejos de te estrangular. Mas enviou a chave. E quando no veio, amaldioei-te. Disse a mim mesmo que me alegrava, disse-me que havia sido um tonto ao ter mandado a chave. Passaram-se trs semanas, e compreendi que j no podia continuar afastado de ti. Compreendi que a nica maneira de me livrar do seu feitio era me deitando contigo e provando a mim mesmo que o que sentia era algo puramente fsico. E agora? Agora pior que nunca. Derek caminhou at mim e me agarrou pelos braos enquanto me olhava nos olhos. Os seus estavam escuros, cheios de amor e uma furiosa resignao. Durante um longo momento esteve me olhando de relance, e logo sacudiu a cabea, vencido. Suponho que tinha que ser assim disse. Suponho que sim. Inclinou a cabea para um lado. A branca e dentada cicatriz se moveu quando ele separou lentamente os lbios. Agachou-se e rodeou minha boca com a sua, e a apanhou em um beijo doce, enquanto seus lbios se moviam com uma lenta e sensual deliberao que fazia com que meus sentidos flutuassem dando voltas no ar. Seus braos me envolveram, aproximei-me ainda mais a ele e inclinei a cabea para trs enquanto sua boca invadia lentamente a minha. Os msculos de seus braos ficaram mais e mais tensos, at que pensei que meus ossos foram estilhaar-se. Eu estava feliz, abraada a ele. Foi deslizando os lbios at minha garganta, esses lbios firmes, ternos, suaves. Passei-lhe uma mo ao redor do pescoo, enredei os dedos entre essas
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escuras mechas e me recostei contra seu brao enquanto ele cravava seus lbios entre meus seios. Senti que uma doce e lquida moleza me percorria o corpo como mel que cai em um favo, e tambm senti o formigamento daquela agradvel dor quando a flor de minha paixo se foi abrindo, ptala a ptala, florescendo dentro de mim com a proximidade deste homem, seu tato, seu perfume. Linda disse. Me alegro. Minha. Minha ainda. Sim. Mais que antes. Minha. Sua, Derek. Tinha que ser. Tinha que ser assim. Derek me levantou em seus braos e me levou pelo curto corredor at o dormitrio. Era pequeno, ntimo, e s alguns tnues raios de sol entravam pelas frestas das persianas fechadas. Algumas sombras cinzas azuladas acariciavam as brancas paredes de gesso. A cama e a penteadeira eram de carvalho dourado; o espelho, de um escuro azul prateado. Uma colcha de brocado, pardo intenso, cobria a cama. Ao me deixar, Derek se ajoelhou para me tirar os sapatos e as meias. Quando as puxou a um lado caram ao cho como bolsas de fumaa. Levantou-se, levantou-me e me rodeou com seus braos enquanto desprendia os muito pequenos e invisveis colchetes nas costas do vestido. Eu flutuava sumida em confusas sensaes. Derek deu um passo atrs, desceu lentamente a parte superior do vestido e se agachou para desliz-lo sobre as saias verdes e azuis de minhas anguas. Eu tremia enquanto as ltimas ptalas se foram abrindo; a paixo havia florescido dentro
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de mim, vibrante, terna, e agora queria ser arrancada. Derek me despiu como se estivesse desembrulhando um formoso presente, sem pressa, saboreando o prazer com antecipao. Desceu as alas da angua, liberou os seios e os acariciou lentamente antes de baixar a angua pelos quadris. Quando por fim terminou, quando toda minha roupa esteve esparramada sobre o dourado tapete e eu fiquei completamente nua, me voltou a beijar enquanto me envolvia entre seus braos. Deixei que minhas mos percorressem suas costas e senti os msculos e a morna pele debaixo do transparente tecido. Bruxa disse. Sua. Deveria me libertar de ti. No o far. Queria. No posso. Precisamos um do outro murmurei. Sem ti . . . falta uma parte de mim. S vivo a meias. E voc... voc sente o mesmo por mim. Odeio-te. certo. Odeio-te pelo que me fez. Recostou-me sobre a cama. Tendi-me lnguida sobre a fresca e sedosa colcha. Ele se sentou no tamborete em frente a penteadeira e tirou primeiro uma bota, logo outra. Levantou-se, tirou-se a fina camisa branca e a deixou cair no cho. Desabotoou a cala, desceu-a, a tirou, e ele tambm ficou nu, uma soberba esttua que vibrava com vida, com desejo. Enquanto se aproximava da cama levantei os braos. O colcho se afundou quando Derek se ajoelhou sobre mim. Rodeei-lhe com meus braos, e mudei de posio conforme ele ia descendo. E recebi todo esse peso, essa tibieza, tremendo.
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Penetrou-me com a suavidade do veludo, a fora do ao, e me elevei para me unir a ele. Agora ramos um s, j no incompletos, juntos, como tinha que ser, as pernas e os braos entrelaados, um. Deixei que minhas mos corressem por seus ombros, suas costas, sobre as ndegas, e lenta, muito lentamente, foi introduzindo-se em mim, me acariciando enquanto eu lhe acariciava, e me vi alagada por ondas de sensaes que cresciam e cresciam cada vez mais, e aquele doce formigamento e a dor se faziam mais rpidos. Ento me penetrou com mais fora, procurando j o final, enquanto a paixo crescia e as carcias se convertiam em uma fria desenfreada. Entrou violentamente, e me aferrei a ele. As ondas se converteram em correntes, enormes correntes que se equilibravam uma e outra vez contra ns, nos golpeando, nos levando at o topo. Por um momento ficamos suspensos no xtase, com os sentidos destroados, e em sua garganta se afogou um rouco grito enquanto amos caindo loucamente e sem controle. Derek tremeu. Tive-lhe vrios minutos estreitados contra mim, agitado at a ltima fibra por aquele esplendor que se ia afastando lentamente, como a mar ao baixar, e deixava uma esteira de tibieza. Nenhum dos dois falou. Nunca o fazamos. Acariciei o cabelo, mido pelo esforo, e finalmente se retirou, e a unidade se rompeu, e outra vez a invisvel barreira estava ali. Fechei os olhos e fiquei adormecida. Quando despertei, Derek j no estava a meu lado. Sua roupa havia desaparecido. Se havia vestido enquanto eu dormia. Ouvi que estava na sala de estar, e tambm lhe ouvi servir um conhaque. Passaram-se vinte minutos antes que eu fosse sala de estar. Estava totalmente vestida e me arrumei o cabelo. Derek estava de p frente a uma das janelas, olhando o exterior. Ainda tinha a pele um pouco mida, e a fina
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camisa branca de cambraia lhe pegava costas e aos ombros. No se voltou quando entrei no quarto. Era como se aquela maravilhosa unidade no tivesse existido nunca. Cada vez que fazamos amor, parecia que como se tivesse roubado parte de sua independncia. Algum dia se sentiria em paz consigo mesmo e com seu amor, pensei. Algum dia me olharia com olhos cheios de amor, e aquela invisvel barreira teria desaparecido para sempre. Olhei o relgio. Eram quase quatro e meia. Tenho que retornar disse. Derek se voltou. No havia expresso alguma em seu rosto. Titubeou por um momento antes de falar. Tenho... tenho que sair amanh pela tarde, Marietta. Ah, sim? Toda a tarde disse. No tem sentido que venha. Entendo. Me... entrarei em contato contigo. H algum problema, Derek? Franziu o cenho. Tive a impresso de que me ocultava algo. Senti um ligeiro temor dentro de mim. Contive-o, sabendo que no devia aliment-lo nem deix-lo crescer. Derek foi at o aparador para deixar a taa vazia. Era evidente que no queria responder pergunta. Era provvel que fosse algo relacionado com o contrabando, disse a mim mesma. Devia ser isso, e, portanto no podia discuti-lo comigo. Te verei depois de amanh disse brandamente. Agora... de verdade tenho que ir. Kyle passar a me recolher s cinco. Derek assentiu com a cabea e me acompanhou porta. A abriu, e sa. Seguiu-me. Ainda tinha um gesto zangado. Parecia indeciso sobre algo, como
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se no quisesse me deixar ir. Logo me atraiu para ele e me beijou uma ltima vez. Tentava me dizer algo com esse beijo. Esses lbios que cobriam os meus pareciam transmitir uma dolorosa mensagem que era incapaz de expressar com palavras. Afastou a cabea para trs, sem deixar de me rodear com seus braos, e me olhou nos olhos. Adeus, Marietta disse com ternura. Nenhum dos dois ouviu a porta da grade se abrir. Derek levantou o olhar para ouvir pisadas sobre os ladrilhos. De pronto seu rosto ficou srio. Soltoume de repente e se afastou para um lado. Voltei-me. Jeff caminhava para ns lentamente, com naturalidade. Um estranho sorriso se desenhava em seus lbios. Pensei que poderia estar aqui observou. Fiquei quieta, como paralisada. No senti a avalanche de emoes que esperava. Depois daquele primeiro momento, s senti uma profunda tristeza, preocupada com Jeff, no por mim. Tentei me convencer de que realmente ia loja todos os dias disse amavelmente. Dizia-me mesmo que era tolo conceber a menor suspeita, mas... ver... tinha que desterrar essa suspeita. Tinha que provar a mim mesmo que no se encontrava com ele. Jeff... Sabia que estava em Nova Orleans, sabia que foi ao baile quando eu estava fora, mas dizia a mim mesmo que no seria capaz de fazer isto. Esta... esta tarde j no pude me conter. Por fim fui loja de Lucille, e ao no te encontrei e tive que vir aqui. Sabia que ele estava na casa de Valjean. Pedia ao cu que no estivesse aqui. Me perdoe, Jeff. No... no queria te machucar. ... algo que no
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pude... Jeff me interrompeu com um gesto, e logo, como se eu no existisse, olhou Derek e moveu a cabea como lhe saudando. Acredito que terei que te matar disse. Um momento, Rawlins. Parece-te bem amanh pela manh? Nos Carvalhos? Est sugerindo um duelo? o costume, acredito. No brigarei contigo, Rawlins. No? Podemos resolver isto de alguma outra maneira. Voc acha? No quero te machucar. Jeff sorriu e sacudiu a cabea, amavelmente, como se acabasse de ouvir uma brincadeira desgraciosa. Logo se aproximou de Derek, deu um impulso a sua mo e golpeou a bochecha de Derek com um tremendo impacto. Fiquei sem flego quando vi que Derek caa para trs, para a porta. Agarrei Jeff pelo brao para tentar lhe afastar. Empurrou-me para um lado como se eu fosse um inseto molesto e ficou de p esperando a reao de Derek. Passou um momento. Derek se levantou. O rastro da mo de Jeff ardia em sua bochecha, mas o resto de seu rosto estava plido como a morte. No deve fazer isso, Rawlins. Parece-te bem s sete? Pistolas? Parece-me bem. No! gritei. No permitirei que faam isso! Se cale, Marietta ordenou Jeff.
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Os dois esto loucos! Nenhum dos dois prestou a menor ateno. Olhavam-se fixamente. Derek estava srio; com olhos cinzas, escuros. Jeff parecia extremamente tranqilo. Te verei amanh, ento. Nos Carvalhos disse Jeff. Derek assentiu com a cabea. Jeff me agarrou pelo pulso. Agora iremos a casa disse . At manh, Hawke. At manh respondeu Derek.

XXI Eram quase seis e o cu ainda estava escuro, salpicado de estrelas; a madrugada ainda no aparecia pelo horizonte. Deixei que a cortina voltasse para seu lugar e segui continuei pelo quarto. No pude dormir, nem sequer havia tentado me deitar. Havia caminhado durante toda a noite, furiosa, preocupada, tentando pensar o que poderia fazer para deter esta loucura. Havia estado a ponto de ir ver Derek para lhe rogar como lhe havia rogado a Jeff, mas teria ido intil. Derek teria se mostrado surdo ante minhas splicas, tal como o havia feito Jeff. Jeff no havia dito uma s palavra durante a viagem de volta na carruagem, e eu tambm estive calada, agitada, nervosa. A culpa me consumia por dentro, mas sabia que devia me manter serena. Fui para meu quarto assim que chegamos e fechei a porta atrs dele. No sabia como havia conseguido me trocar e atender minhas obrigaes como anfitri, mas isso me havia ajudado, pois quando se foi o ltimo dos clientes, eu estava mais tranqila, disposta a falar com Jeff de uma maneira razovel e civilizada. Havia permanecido acima em seu quarto desde que havamos voltado. Esperava lhe
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encontrar bbado, mas quando por fim chamei a sua porta e entrei, o encontrei sbrio como uma rocha, sentado em sua poltrona e com o olhar perdido, como sumido em um estado de shock. Negou-se a discutir o assunto, negou-se a me deixar explicar, negou-se a escutar minhas splicas. Estava tranqilo, inclusive frio, e isso havia me feito sentir ainda pior. Por ltimo, no havia podido me conter e comecei a chorar, mas isso tampouco lhe havia comovido. Finalmente, depois de quase uma hora, eu voltei voltado para meu quarto. Haviam passado outras quatro horas, e ele logo se iria. Consumiram-se todas as velas, e as chamas, que danavam em atoleiros de cera, projetavam sombras sobre as paredes. As agulhas do relgio marcavam o montono tic tac e aproximavam a hora cada vez mais e mais. O que podia fazer? O que podia fazer ? Tinha os olhos cheios de lgrimas, e jamais em minha vida havia me sentido to desventurada. Em pouco mais de uma hora, os dois homens iriam se encontrar nos subrbios da cidade, sob os carvalhos, para disparar-se com pistolas, e tudo por minha culpa. Era uma loucura, uma tremenda loucura. O que aconteceria se um deles ficasse ferido? Meu deus, o que aconteceria um deles morresse? Sabia que no poderia suport-lo. Amava Derek com todo meu corao, e tambm amava Jeff, e se qualquer um dos dois... Apaguei a imagem de minha mente. O relgio deu seis. Devia det-los. Devia faz-los entrar em razo. Mas como? Jeff no queria me escutar, e Derek tampouco. No podia deixar passar a afronta da bofetada. Era orgulhoso. Havia jurado no voltar a matar fossem quais fossem as circunstncias. Entretanto, ia enfrentar-se com Jeff no campo. Se acontecesse um acidente, se algo acontecesse a Jeff, Derek me culparia. E
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Jeff... Jeff pensava matar Derek. No se tratava de uma questo de honra que devia resolver entre dois jovens impulsivos. Era algo muito mais profundo. Tinha que evit-lo. Em primeiro lugar, devia me controlar. Estava a beira da histeria, e deste modo no ia obter nada. Devia me tranqilizar, e logo devia me vestir, pois s usava a angua. Esforcei-me para me sentar em frente mesa da penteadeira e agarrar a escova. trmula luz da vela, escovei-me o cabelo at faz-lo cair sobre os ombros em abundantes ondas acobreadas. Comprovei que fazer isso me acalmava, e senti que parte da tenso desaparecia. Vesti-me com cuidado. Escolhi um vestido de cor azul marinho escuro com mangas longas. Fui at o espelho. A angstia se refletia em meus olhos, e nas plpebras se deixava ver a sombra cinza azulada do cansao. A pele das bochechas estava tensa. Olhei minha prpria imagem, e tive que conter as lgrimas que ameaavam voltar a cair. Devia ter falado com o Jeff em um primeiro momento. Devia lhe haver dito que Derek havia voltado, que eu ia viver com ele. Mas no quis lhe machucar, e o havia evitado vrias vezes. Em vez de ser franca e honesta e terminar limpamente minha relao com Jeff, havia sado da casa s escondidas, como uma mulher que engana a seu marido, para me encontrar com Derek. Porque no queria machucar Jeff, porque evitei sua tristeza o tempo que foi possvel, havia-lhe machucado muito mais. Eu era a nica culpada de tudo isto. Separei-me do espelho, e, ao faz-lo, ouvi vozes no vestbulo. A voz de Jeff era fria e precisa enquanto dava instrues a Kyle, e Kyle respondeu em um tom profundo, sepulcral, que me fez estremecer. Cruzei rapidamente a sala de estar e abri a porta justo para ver Kyle que cruzava o vestbulo para a escada. Jeff estava de p, lhe olhando. Tampouco ele havia adormecido. Dava-me
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conta em seguida. Tinha o rosto plido, os traos tensos, e havia desaparecido todo rastro do homem pcaro e atraente. Aqueles olhos marrons estavam srios, e a larga boca rosada, sempre pronta para sorrir, desenhava uma expresso dura, decidida. Voltou-se para me olhar. Era como se olhasse um estranho. No pode fazer isto, Jeff disse serenamente. Kyle j est a caminho da garagem para trazer a carruagem. Deve cancel-lo. Impossvel, Marietta. Poderia te matar. Pode ser, sim. No teria muita importncia. Jeff... algo que tenho que fazer disse. Esta... esta loucura no vai dar em nada. No mudar nada. O amo, Jeff. Sempre lhe amei. Nunca fingi contigo. certo, nunca fingiste confirmou. No... no queria te ser infiel. Foi... foi algo que no pude evitar. Quando voltou, quando lhe vi outra vez... No me interessa falar disso, Marietta. No queria te machucar. Por isso no lhe disse isso. Pensava dizer mas no fazia mais que atrasar o momento porque sabia como iria se sentir. Se tivesse havido alguma maneira de te evitar isto... muito tarde para palavras. Como deve me odiar! murmurei. No , Marietta, no te odeio. No poderia, no importa o que fez. Amoute com toda minha alma e todo meu corao, mas desgraadamente parece
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que isso no suficiente. Olhamo-nos por um momento. Os olhos de Jeff estavam cheios desse amor, com a dor que supunha, e meus estavam cheios de lgrimas que j no pude conter. Suspirou e sacudiu a cabea, cansado; logo me atraiu para ele e me beijou com ternura nos lbios, como se estivesse consolando a uma menina. Apoiei minha mo em sua bochecha e lhe olhei suplicante, chorando. Por favor, me perdoe lhe roguei. Perdoaria-te qualquer coisa. No o faa, Jeff. Por favor, no Devo fazer, Marietta. Temo que no possa resgatar grande coisa de tudo isto, mas talvez possa resgatar minha dignidade, meu orgulho. Orgulho... Tenho que ficar com algo quando tudo isto termine. Deixarei-lhe, Jeff. No voltarei a lhe ver. Inclusive me casarei contigo. Seriamente te amo. A meu modo, amo-te. Como quisera que pudesse ser., como quisera poder te amar da forma que voc me ama! Aprenderei. Voc me ensinar. Na noite do baile disse que foi iria... muito tarde disse serenamente. O que eu fiz? murmurei. Nunca quis te machucar. Tem que me acreditar. Acredito-te, Marietta. Agarrou-me pelos ombros, afastou-me brandamente dele e logo cruzou o vestbulo para seu escritrio. Entrou. Apoiei-me contra a parede. Era intil. Havia falhado. Havia-lhe ferido to profundamente como se pode ferir- um homem, e, como tal, Jeff tinha que lutar. Os quartos estavam em silncio. As velas titilavam nos candelabros das
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paredes. Ouvi chegar a carruagem na rua, e ouvi o ligeiro som dos cascos dos cavalos golpeando contra o empedrado. Deteve-se frente casa. Jeff saiu de seu escritrio. Levava a caixa de couro onde guardava as pistolas. A larga capa negra se movia e se ondulava enquanto ele vinha para mim cruzando o vestbulo. J no estava srio, simplesmente resignado. Parecia muito cansado. Nem sequer me olhou. Passou a meu lado e continuou caminhando para a escada, e minha dor era to grande que pensei que fosse morrer de pena. Fui at a escada para lhe olhar descer os ltimos degraus. Sentia-me imersa em um pesadelo. Jeff foi at a porta principal e saiu. Enquanto a fechava atrs dele, eu fiquei ali, de p, aturdida. Quando ouvi que a carruagem entrava em marcha, senti como se me arrancassem o corao do corpo. Passaram-se vrios minutos e nem sequer ouvi os passos de Angie ao aproximar-se. Agarrou-me a mo e a apertou, e a olhei com olhos cheios de angustia. Ela estava completamente vestida apesar de que eram pouco mais das seis. Conduziu-me atravs do vestbulo at a sala de estar, e enquanto me sentava no sof me servia uma taa de conhaque. Bebe, querida. Te far bem. J ficou sabendo disse. Assentiu com a cabea. Disse-me Kyle. Devo ir, Angie. No pode. Tenho que ir. Tenho que det-los. No h nada que possa fazer. Tenho que ir. Vai acontecer algo tremendo. Eu sei. Faz muito tempo que pressinto. J tive esta sensao antes. Senti que algo fatal iria acontecer, e
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apareceu Derek, e... e pensei que se tratava disso. No era isso. Era isto. Esta a catstrofe. Tenho que evit-la. muito tarde. No h maneira... Deixei a taa de conhaque e me levantei bruscamente. Irei garagem. Deve haver algum levantado esta hora. Sim... sim, Kyle deve hav-los despertado quando foi buscar a carruagem. Alugarei uma. Marietta... Tenho que ir, Angie! Angie compreendeu que no havia maneira de me dissuadir. Suspirou. Muito bem disse . Ser melhor que seja eu quem v procurar a carruagem. Voc no est em condies de fazer isso. Convencerei Teddy Blake para que nos leve. No gostar da idia, e menos a esta hora da manh, mas acredito que posso lhe persuadir. Estarei de volta com a carruagem em menos de dez minutos. Se lave o rosto. Se anime. Tentarei, Angie. Mas v depressa. Irei correndo, querida. Foi; lavei o rosto com gua fresca e me tranqilizei. Tentei conter as emoes que quase estavam me dominado. Jeff estava decidido a concluir o assunto, e eu estava igualmente decidida a lhe deter. Conseguiria. De alguma forma. No podia raciocinar com o Jeff, mas ainda restava Derek. Ele iria me escutar. Tinha que escutar. Ele no quis bater-se em duelo em um primeiro momento, havia se negado at que Jeff lhe esbofeteou. Aquela bofetada havia sido uma afronta terrvel, mas eu faria com que me escutasse. Eu lhe faria renunciar ao duelo. Desci a escada e sa rua para esperar a carruagem. O cu j no estava negro; de uma cor cinza escura e as estrelas tinham ido. Ao longo da rua os
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edifcios estavam envoltos em negras sombras, e havia uma fina, magra capa de nvoa que girava em torvelinhos no ar como se fosse fumaa. O frio da noite ainda no havia ido, e eu tremia um pouco, mas no voltei a entrar para procurar uma capa. Esperei; minha impacincia aumentava cada vez mais; o medo e o pnico afloravam outra vez. Ao fim de dois ou trs minutos ouvi que a carruagem saa da garagem da esquina e se aproximava da casa. Era enorme e negra, uma carruagem fechada puxada por dois cavalos fortes e robustos. Teddy Blake esticou as rdeas para deter a carruagem justamente em frente a mim. Tinha o cabelo desordenado; no rosto podiam ver-se as marcas do sono. Havia se vestido a toda pressa e a capa pendurava-lhe torcida sobre os ombros. Angie me abriu a porta e me ajudou a subir. Teddy deu um grito aos cavalos e estalou as rdeas. Estvamos a caminho. No pode ir mais rpido? disse. Tranquila, querida. Chegaremos. S so seis e meia. No vamos demorar mais de vinte minutos para chegar aos Carvalhos. Est marcado para as sete. Eu sei. Farei Derek raciocinar. Deterei isto. Espero que possa. For minha culpa, Angie. Tudo isto minha culpa. No deve dizer isso disse . No acredito que quis ser infiel a Jeff. Acredito que foi algo que no pde evitar. Agora o compreendo porque amo Kyle. Tentei no lhe ver. Sei que o tentou, querida. Mas foi inevitvel. Agora me dou conta.
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Como quisesse que Teddy andasse um pouco mais depressa. Pobre. Havia voltado a deitar depois de que Kyle se fosse. Tive que lhe tirar da cama, e estava to nu como quando chegou ao mundo. Ficou to avermelhado! Fiquei ali de p enquanto se vestia, golpeando o cho com meus sapatos e lhe dizendo que se apressasse. Chegaremos. Recostei-me contra o almofado de couro e olhei pela janela enquanto a carruagem atravessava ruas escuras e estreitas, balanando-se um pouco ao saltar na pavimentao. Atravessamos uma praa onde homens com aventais marrons de couro estavam instalando barracas de verduras. No cho colocaram pequenos braseiros negros, e as chamas ardiam como brilhantes floresa alaranjadas que se agitavam com a brisa. Seguimos nosso caminho por outras ruas escuras, cada vez mais perto do porto. Percebia o aroma do azeite, o alcatro, a gua salgada. Parecia que nunca amos sair da cidade. A tranqilidade havia me abandonado. Estava tensa, nervosa. Queria gritar ao condutor, lhe dizer que se apressasse, que se apressasse apesar de que amos to rpido quanto o irregular empedrado nos permitia. Angie me agarrou a mo. Ouvi o ligeiro rangido de suas saias de tafet celeste. J quase estamos fora da cidade disse. Poder conduzir muito mais rpido quando tivermos sado destas estreitas ruas. Tenta estar tranqila, querida. Sinto-me como se estivesse a ponto de estalar. Eu sei. O que... o que acontecer se no chegamos a tempo? Chegaremos me assegurou Derek me escutar. Tem que me escutar. Imagino que o far.
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Odeia... odeia matar. Disse-me isso. Teve que matar um homem uma vez. O homem que lhe deixou a cicatriz. Jamais pde perdoar-se por lhe haver tirado a vida, e agora... agora vai agarrar uma pistola e... Tente no pensar nisso. Tenta se acalmar. J devem estar ali. Kyle ser o segundo de Jeff, e... e imagino que Derek ter a um de seus homens. Seguiro as regras. Regras. Que tolice ter regras. Vo tentar se mata. Dentro de poucos minutos estaremos ali disse. Apertou-me a mo com fora e se recostou contra o almofado. A carruagem se balanava enquanto as rodas passavam rapidamente pela terra seca e irregular. Por fim samos da cidade. A carruagem pegou velocidade. amos contornando um canal. Sentia o aroma de terra molhada. Aqui a nvoa era mais espessa. As rvores pareciam tomar a forma de escuros fantasmas que emergiam da cinzenta nvoa que formava redemoinhos no ar. Desviamonos para o interior, nos afastando do canal. Estava clareando. Teddy conhece o lugar, verdade? Todos conhecem os Carvalhos. Passaram-se sculos antes que a carruagem por fim se detivesse. Angie e eu descemos. Estvamos ao princpio de um enorme campo rodeado de gigantescos carvalhos. As outras duas carruagens estavam ali, dissimuladas pela nvoa que ainda no se havia clareado. O cu ainda estava cinza, e trmulos raios de plida luz amarelada se esparramavam sobre o campo onde cinco homens estavam de p, juntos. Sentia-me to nervosa que quase no podia evitar tremer. Angie voltou a me agarrar a mo e a apertou Tranquila, tranquila, querida. No deve perder a calma. Graas a Deus que ainda no comearam.
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Os homens se separaram: dois caminharam em uma direo, dois na outra. O quinto homem fez um gesto com a cabea e se colocou de p debaixo de um dos carvalhos. Nenhum deles havia levantado a vista, embora devessem ter ouvido chegar a carruagem. medida que amos nos aproximando comecei a distinguir os rostos. Jeff e Kyle falavam enquanto Jeff tirava a capa. Derek estava de p junto a um dos contrabandistas, examinando tranquilamente a pistola, apontando, sopesando-a. O quinto homem levava uma volumosa maleta negra na mo, e soube que esse devia ser o mdico que Jeff e Kyle tinham ido procurar quando saram de casa. A nvoa havia se convertido em uma fina neblina que ia se dissipando medida que o sol ficava mais forte. Angie me soltou a mo. O corao me pulsava enlouquecido. Corri para Derek por essa erva que ainda estava mida; a nvoa ia se abrindo a meu passo. A brisa agitava meu vestido azul, que se levantava e deixava ver as vermelhas saias de baixo. Tropecei e quase perdi o equilbrio, e Derek levantou a vista. No parecia surpreso nem aborrecido; aqueles olhos cinzas no revelavam nada. Disse algo a seu segundo, e o homem se afastou uns passos, molesto. Quando cheguei at ele, Derek desceu a pistola que havia estado examinando. No deveria ter vindo, Marietta. Tinha que vir. Tinha que impedir que fizessem isso. um pouco tarde para isso disse secamente. Jeff no quis entrar em razo. Tentei lhe persuadir para que esquecesse esta., esta loucura, mas no quis me escutar. E acha que eu sim. Tem que faz-lo, Derek. Faltam menos de cinco minutos, Marietta. Ser melhor que se afaste.
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Estava incrivelmente desinteressado, como se tudo isto no fosse mais que um assunto bastante tedioso que tentaria suportar junto com o aborrecimento que implicava. No podia lhe convencer. Compreendi-o em seguida. Estava to decidido a chegar at o final como Jeff. Por favor, Derek murmurei. Suplico-lhe isso. H uns minutos, pouco antes que chegasse, deram-nos a oportunidade de anular o duelo. Nenhum dos dois quis faz-lo. Ainda pode anul-lo. Pode se negar... Olhou-me com esses olhos cinzas, aborrecidos, e compreendi que seria intil continuar falando. Senti uma horrvel sensao de vazio dentro de mim. Havia perdido. Derek franziu o cenho, deu-me as costas e fez um gesto a seu segundo. Quando o homem se aproximou, fui; comecei a caminhar por essa erva mida e atravs da nvoa como se estivesse em um sonho. Quase no me dava conta de que Angie me agarrava o brao e me conduzia at um dos carvalhos. Ficamos de p ali, debaixo de uma das pesadas copas, e me rodeou a cintura com um brao. Tenta levantar o nimo, querida disse serenamente. No quis me escutar. Dentro de uns minutos todo ter terminado. H tanta nvoa que provvel que os dois falhem. Tudo vai sair bem. Sacudi a cabea. Estava aturdida, e graas a Deus continuava tendo a sensao de estar em meio de um sonho. Olhei os dois homens que se aproximavam e cruzavam o campo. Um vestido de marrom, com o cabelo cor areia despenteado pela brisa; o outro, com cala azul escuro e camisa branca, caminhava com gesto aborrecido. Cada um tinha uma larga e mortal pistola na mo. A nvoa ia se dissipando rapidamente, embora as rvores que rodeavam
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o campo estavam ainda envoltas em sombra. Encontraram-se. Deram-se as costas, e logo uma voz sombria comeou a contar os passos. Um, dois, trs, e se foram separando. Quatro, cinco, seis, e a distncia entre eles ia aumentando, e me perguntava por que era Kyle quem contava os passos e no o segundo de Derek. Teriam tirado a sorte? Faria alguma diferena? Uma forte rajada de vento varreu o campo e dissipou quase por completo a nvoa. Acima, as copas dos carvalhos se lamentavam; barbas de musgo se agitavam com a brisa. Dez passos, faltavam dez. Logo se enfrentariam, disparariam, e um deles morreria. Estava segura disso. Sentia em cada fibra do meu ser. Dezesseis gritou Kyle. Dezessete, dezoito. Amava os dois, a cada um de uma maneira diferente, e por minha culpa um deles ia morrer. No podia fazer nada, nada, e sacudi a cabea quando o brao de Angie me apertou a cintura. Era real, real, e no um sonho. Kyle gritou os ltimos dois nmeros, e os homens se voltaram para enfrentar-se outra vez; agora os separavam quarenta passos, e cada um levantou sua pistola. Houve uma exploso ensurdecedora e nuvens de fumaa. Uma mancha cor vermelha brilhante brotou da branca camisa de Derek; se cambaleou para trs, apertando ainda a fumegante pistola. Soltei-me bruscamente de Angie. Cruzei o campo correndo para Derek, e ele ficou ali, de p, com esse mesmo olhar aborrecido nos olhos enquanto a mancha vermelha ia estendendo-se por seu ombro. O mdico! Onde estava o mdico? Por que no vinha correndo com sua volumosa maleta negra? A cor havia abandonado o rosto de Derek. Estava plido. Voltou-se a cambalear, e por um momento se inclinou para um lado antes de recuperar o equilbrio. Agarrei-lhe pelo brao. Ele afastou violentamente e me olhou com fria hostilidade.
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Tudo terminou disse. Est ferido! uma ferida sem importncia. A bala me atravessou o ombro. Tudo terminou, Marietta. Meu navio parte esta tarde. V com ele agora. Vai... sem mim. No pode... Est morrendo, Marietta. Apontei-lhe ao ombro. Sua bala me feriu no preciso instante em que apertei o gatilho. A minha o atravessou no peito. Est morrendo. Me fez matar a um homem. Voc me levou a isso. No temos nada mais que nos dizer. Derek... V com ele! Enquanto se voltava para afastar-se a grandes passos, recebi o impacto do que acabava de me dizer. Estava to aturdida quando me disse que se ia, que quase no ouvi o que seguiu, mas agora era como se uma flecha me atravessasse o corao. Gritei e corri enlouquecida para onde Kyle e o mdico se equilibraram sobre Jeff. Afastei-os e ca de joelhos para lhe agarrar em meus braos. Olhou-me com olhos confundidos. Marietta? Aqui estou, Jeff. voc? Marietta? Aqui estou, querido. Aqui estou. Sorriu com aquele sorriso inocente. voc. Chamou-me de querido. Foi minha imaginao, verdade? Devo ter imaginado. No, querido. Meu querido. Disse-o outra vez murmurou.
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Claro que sim. Queria... As palavras quase no se ouviam. O que? Queria ter sido eu. Agarrei-lhe entre meus braos e o estreitei contra mim. Apoiou a cabea em meu ombro e me olhou com aquele sorriso que ainda se desenhava em seus lbios. Tinha o rosto muito plido e mido. Afastei uma mecha de cabelo da testa e apoiei uma mo em sua bochecha. Senti como o calor abandonava seu corpo, como o frio o ia invadindo, e compreendi. Levantei a vista e olhei ao mdico. Moveu a cabea. No podia fazer nada. Ele e Kyle tinham retrocedido uns passos e Kyle estava abraado a Angie. Havia lgrimas nas bochechas dela. Jeff se estremeceu. Abracei-lhe com mais fora. ...to somente tivesse tido mais dinheiro disse. Era pouco mais que um sussurro. Esse dia... tudo teria sido diferente. Se to s... ele tivesse perdido e voc tivesse sido minha e... Compreendi que falava do leilo. Acariciei-lhe a bochecha. Sou sua, querido disse. Isso voc sabe. Vai... vai ficar bem. Vamosnos casar. Vamos ser muito, muito felizes... Marietta? Estou aqui, Jeff. No te vejo! Querido... No me deixe! Nunca. Nunca vou deixar-te. Aferrou-se para mim com incrvel fora e me olhou com olhos que j no
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viam. Tossiu. Foi uma tosse rouca, seca, que lhe fez sacudir todo o corpo. Sustentei-lhe, lhe estreitando junto a mim, e quando deixou de tossir piscou e me olhou de esguelha com um olhar cheio de alegria. Reconheceu-me. No se foi murmurou. Ainda estou aqui, querido. Amo-te. Sempre te amei. Eu tambm te amo, querido. Parecia confuso. De verdade? Sim, Jeff. Amo-te. Vi a felicidade em seus olhos; tentou dizer algo mais, mas no pde articular as palavras. Franziu o cenho e logo se aferrou para mim com uma fora desesperada, tentando falar. Seus olhos ficaram sem luz. Os braos que estiveram se aferrando a mim caram sem foras. Abracei-lhe contra meu peito e lhe balancei brandamente em meus braos enquanto as lgrimas rodavam por minhas bochechas. Jeff estava morto.

XXII Examinou-as com muito cuidado, sem poder esconder o brilho de seus olhos. Tinham-me recomendado o senhor Dawson como o homem que talvez me desse um preo razovel pelos diamantes, mas em seguida me dava conta de que ia ter que negociar. Era um homem gordo, robusto, com costeletas avermelhadas e olhos ardilosos. O pster da porta lhe identificava como comerciante e tinha um escritrio realmente luxuoso, mas eu tinha a firme suspeita de que a maioria da mercadoria que vendia havia sido adquirida em
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forma um tanto duvidosa. Lindas pedras admitiu. So legtimas, o asseguro. E quer vender? Por isso estou aqui senhor Dawson. Ps os diamantes a um lado como se tratasse de bagatelas que no valia a pena ter em conta. Era parte de sua atuao. Agora rebaixaria. Diria-me como havia baixado o mercado de diamantes. Ofereceria uma dcima parte de seu valor e simularia estar fazendo-me um favor. Eu sabia quanto valiam. Sabia aproximadamente quanto podia esperar que me dessem. Pensava me manter firme. Disseram-me que teve um golpe de m sorte, senhorita Danver. senhorita Danver, verdade? Voc e Rawlins no estavam casados? O senhor Rawlins e eu no estvamos casados disse com voz fria. Disseram-me que fez maus investimentos, que perdeu uma fortuna especulando. Tambm me disseram que tinha tantas dvidas que ter que vender o palcio e leiloar todos os mveis. E que ainda no seria suficiente para pagar as dvidas. Parece que havia comprado muitas aes a crdito e as perdeu. Ainda no havia terminado de pagar quando morreu. Os diamantes so meus, senhor Dawson. So de minha propriedade. Tem o recibo com o selo de PAGO frente a voc. Tal vez seja melhor que volte a lhe dar outra olhada. No, no duvido de que sejam seus. De outra maneira os credores os teriam levado. Levaram-se todo o resto, conforme me disseram. Tenho entendido que os novos donos tomaro posse da propriedade amanh. Interessam-lhe os diamantes, senhor Dawson?
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Interessam-me. Bonitas pedras, como lhe disse, mas o mercado no est como antes. Pedras como estas... no se revendem com tanta facilidade. Quase no vale a pena que perca o tempo oferecendo-os. Daria muito trabalho vend-los. Ento talvez seja melhor que v. Poderia me dar os diamantes... Um momento, um momento. No disse que no os compraria. Estou seguro de que necessita o dinheiro... e o necessita desesperadamente, se certo o que me disseram. Darei quinhentas libras. Temo que no seja suficiente tudo o que posso fazer, senhorita Danver. Ento lhe fiz perder o tempo. O senhor Rawlins pagou trs mil libras por esses diamantes. No aceitarei um centavo menos de mil. Mil! Toma ou o deixa, senhor Dawson. Darei-lhe setecentas disse a contra gosto. Lamento. A verdade que tenho um pouco de pressa, senhor Dawson. Tenho outros trs cavalheiros em minha lista. Estou segura que algum deles estar mais que disposto a pagar o preo que peo. Oitocentas. Nem um centavo mais. Tinha uma intensa cor rosada nas bochechas; aqueles olhos brilhavam com cobia. O no ia perder os diamantes. Pensava obter um enorme benefcio, e talvez conseguisse vend-los a um preo ainda mais alto do que o mesmo Jeff havia pago. Eu sabia. Mantive-me firme. Zangou-se e discutiu. Protestou com violncia e, por ltimo, recorreu s ofensas pessoais: informoume que no pensava deixar-se extorquir pela amante de um devedor. Com a maior calma, agarrei os diamantes. Brilhavam e resplandeciam como
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pedacinhos de arco ris congelados. Pensei que Dawson ia ter um ataque de apoplexia. Est bem, est bem, darei mil! exclamou. Temo que agora lhe custem mil e duzentas, senhor Dawson. Mil e duzentas! Mas... Eu no gosto dos ladres com ares de grandeza que fazem comentrios pessoais. uma cadela! Se acredita... Mil e quinhentas, senhor Dawson. Dawson teve outro ataque de apoplexia; as bochechas lhe ardiam como o fogo, mas no podia afastar os olhos dos diamantes. Fiquei de p frente a sua mesa, com uma glida expresso, e finalmente admitiu a derrota. Exalou um profundo suspiro, e se rendeu. Exigi que me pagasse vista. Abriu a caixa forte e contou o dinheiro. Sentia-me terrivelmente humilhada por ter que tratar com um ser to repulsivo, mas no tinha alternativa. Necessitava o dinheiro. Minutos depois, quando sa de seu escritrio, tinha mil e quinhentas libras na bolsa, quinhentas mais das que em princpio havia pensado. Isso me ajudava bastante. Agora poderia seguir adiante com meus planos. Poderia sobreviver por meus prprios meios. Meia dzia de homens haviam se deslocado casa de jogo com generosas ofertas e me haviam assegurado que no teria que me preocupar com nada. Todos tinham se mostrado desejosos de me cuidar, mas no quis saber nada deles. No pensava depender de ningum. Eu s me abriria caminho e a venda dos diamantes me havia dado os meios. Enquanto caminhava pela luminosa rua alagada de sol, senti uma firme determinao dentro de mim. E me senti dura e fria. Iria lutar, e o encontro
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com Dawson havia me dado muita confiana em mim mesma. Haviam passado trs semanas desde aquele terrvel dia em que todo meu mundo se havia feito pedaos. S trs semanas. Houve pouco tempo para a pena e no houve tempo para pensar na culpa, na tremenda dor. Jeff estava morto. Derek se havia ido. Havia embarcado aquela mesma tarde. Depois do enterro de Jeff comeou a contnua procisso de credores e logo o leilo pblico. Tudo se havia perdido e estava s. Tinha a roupa, alguns objetos pessoais e o dinheiro na bolsa. Estava decidida a sobreviver. Algum dia, talvez, pudesse me perdoar pelo que lhe havia feito a Jeff, e talvez algum dia pudesse perdoar Derek Hawke por ter me feito isso. Perversamente, quase me alegrava, pois por fim havia tirado Derek de dentro de mim. Ele havia matado o amor em meu corao. Em seu lugar havia agora uma fria resoluo. Havia aprendido a lio. Antes havia deixado que o corao me guiasse. Havia me deixado dominar pelas emoes. J no. De agora em diante, usaria a cabea e jamais me deixaria levar pelos impulsos do corao. Como jamais encheria o vazio que havia deixado Jeff. Depois do leilo, havia tomado um navio at Natchez. Estive todo um dia investigando, fazendo perguntas e, ao fim, escolhi uma casa, um edifcio pequeno pintado de branco prximo ao centro da cidade. Assinei um contrato e prometi pagar ao fim do ms. Voltei para Nova Orleans, mantive longas conversas com Lucille e dispus que me entregasse certa mercadoria em Natchez. Agora que tinha o dinheiro, podia seguir adiante com absoluta confiana. Havia esperado at o ltimo momento para vender os diamantes, pois no queria me separar deles. Agora j estava feito.
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Demorei quinze minutos em chegar por fim casa de jogo. luz do sol tinha um aspecto frio, vazio, como se o saque que faziam em seu interior tivesse deixado tambm sua marca nos muros. Abri a porta e entrei. O vestbulo estava escuro, vazio, despojado de toda sua elegncia. As salas de jogo tambm estavam vazias e o amplo salo de baile parecia um carapaa sem vida depois que levaram os mveis e os lustres. Amanh iriam tomar posse os novos donos. No tinha a menor idia do que pensavam fazer com o lugar. No me importava. Isso formava j parte de meu passado e agora tudo o que importava era o futuro. Ao ouvir passos na escada olhei para cima e vi Angie que descia. Angie e Kyle no se foram; tinham permanecido a meu lado. O homem que havia comprado os mveis havia permitido amavelmente que ficssemos com algumas coisas at nossa partida, assim pelo menos tnhamos camas para dormir. Amanh deveria buscar o resto. Vendeu? perguntou Angie. Deram-me mil e quinhentas libras. Mil e quinhentas libras! Fantstico! Poder abrir seu prprio negcio e te sobrar dinheiro. Suponho que sim. Sei que ser um grande xito, querida. Ningum sabe mais que voc de vestidos e as damas de Natchez correro todas para sua loja. Sero as mulheres mais bem vestidas de todo o territrio. Est Kyle? perguntei. Angie negou com a cabea. Foi comprar nossa passagem. O navio sai na quinta-feira. Ficaremos em um hotel at ento. Por sorte havia economizado dinheiro durante os ltimos
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trs anos! Sim, uma sorte disse. Vamos acima. J terminei que empacotar minhas coisas. Ajudarei-lhe com as tuas. H um pouco de conhaque que Kyle guardou. Acredito que necessita uma taa. Pelo menos eu a necessito! A sala de estar estava vazia e no dormitrio s ficaram cama, o armrio e duas cadeiras. Havia uma mala e dois enormes bas preparados para receber minha coisas. Angie correu a seu quarto e voltou ao fim de um momento com uma garrafa de conhaque e duas taas. Ainda no posso acreditar disse. Eu casada com um gals , a ponto de partir para Gales! Sei que ali tudo cinza e ttrico. Sei que vou sentir-me totalmente desventurada. Duvido, Angie. Para falar a verdade, eu tambm confessou . Se estiver com Kyle sentiria-me feliz em qualquer parte. Sabe uma coisa? No me sinto casada. Suponho que deve ser porque foi uma pequena e montona cerimnia naquele sujo escritrio com montes de papis amarelados e aquele enorme gato branco que dormia na janela. Essa asquerosa bicha nem sequer me deu um anel! Diz que vai comprar um mais adiante, quando houvermos instalado o bar e tenhamos suficiente dinheiro para pag-lo. Vai abrir um bar? No lhe disse isso? Naquela triste e pequena aldeia onde ele nasceu s h um bar e pensa fazer com que feche. Tem muitos parentes que ainda vivem ali, e inclusive h uma casinha. Herdou-a quando morreram seus pais. Durante todo este tempo esteve alugada a um primo dele. Quem sabe o que sua gente pensar de mim!
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Estou segura de que lhes parecer encantadora. provvel que fiquem sem palavras quando me virem. Uma pequena e chamativa prostituta londrina que estava acostumado a fazer truques por umas moedas! Com um marido j na tumba... o pobre George. Parece que passou muitssimo tempo. Me... sinto-me outra pessoa. outra pessoa, Angie. O passado fica atrs. Ser uma excelente esposa para Kyle. Pelo menos pode estar segura de que vou tentar ser. Se ele pode esquecer meu passado, suponho que eu tambm posso. Toma, querida, beba seu conhaque. Ser melhor que ponhamos mos obra se queremos empacotar todas estas coisas. No vamos terminar nunca. Bebemos o conhaque e logo comeamos a tirar vestidos do armrio e a coloc-los sobre a cama. Havia vendido vrios para pagar a passagem a Natchez. Aquele esplndido vestido de festa de tecido dourado que Jeff me havia comprado j no estava, e tampouco o de veludo azul que usei na noite que Derek entregou o vinho. Jamais poderia coloc-lo outra vez e o comprador de roupa usada pagou um preo razovel. Tambm vendi outros. Pensei que no futuro j no teria necessidade de vestidos to esplndidos. Angie parecia estar lendo meus pensamentos. Enquanto dobrava um vestido de seda azul violceo, olhou-me com olhos pensativos. Haver um homem disse. Claro. Em Natchez. Haver um homem. Provavelmente vrios. A loja ser muito bonita e ir muito bem, te manter entretida por um tempo. Mas depois... depois haver um homem, querida. Isso no me interessa.
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No, agora no. Mas dentro de alguns meses, quando houver superado as primeiras etapas de dor e decepo. Se houver um homem interrompi, ser rico, muito rico. Poder darme isso tudo e eu no lhe darei nada em troca. No? Nunca mais voltarei a amar. Tudo o que aconteceu te converteu em uma mulher dura, Marietta, e cruel. Talvez seja assim. No o nego. Esta no voc, sabe. um papel que est representando. Decidiu se converter em uma fria e desumana oportunista, mas no voc. muito sensvel para representar muito tempo esse papel. Tem um corao muito nobre. No voltarei a permitir que me usem, Angie. Derek me usou. Jeff tambm a sua maneira. Preocupava-me com eles, por seus sentimentos. De agora em diante s vou pensar em mim. Isso o que diz. No duvido de que realmente acredite... neste momento. Fechei a tampa de um dos bas e abri o outro. Angie continuava dobrando os vestidos; em seus olhos permanecia ainda esse olhar pensativo. Acha que algum dia voltar? perguntou. Derek? Conseguir sua herana e ser um aristocrata. Se casar com uma plida moa de sangue azul nobre. Graas a Deus, ele j no parte de minha vida. Ainda lhe ama. Odeio-lhe!
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Isso o que acha. Sempre o levar no sangue. Eu tambm pensei isso. Uma vez. Agora sei que no. Trabalhamos em silencio durante um momento, enchemos o ba, at que por fim terminamos. S havia deixado fora a camisola e a roupa que ia pr amanh. Angie suspirou e se afastou o cabelo do rosto. Sentou-se na beira da cama, com rosto triste. Vou sentir sua falta, querida disse serenamente. Eu tambm, Angie. Escreveremo-nos. Claro. E... e vai ser feliz, Marietta. Pressinto-o. A felicidade j no me interessa. Entretanto, chegar. Com o tempo. Como chegou para mim. Talvez disse secamente. Kyle voltou pouco depois trazendo po, queijo e peixe. Comemos na sala de estar, no cho, enquanto as velas ardiam em velhos e rachados pires. Apesar de tratarmos convert-lo em um acontecimento alegre, de festa, estvamos envoltos em um manto de tristeza. Todos os quartos vazios a nosso redor pareciam repetir o eco de vozes ocultas. Kyle estava sentado com um brao ao redor dos ombros de Angie, mais srio e solene que nunca. Eu sabia que me considerava culpada da morte de Jeff, que eu jamais lhe havia gostado, e, no entanto, havia feito todo o possvel para me ajudar durante as ltimas semanas. Suponho que ser melhor que desa os bas disse quando terminamos nossa pequena comida. Temos que partir cedo. Seu navio sai s sete, se no me equivoco.
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Assim . J firmei um acordo com esse moo, Blake. Trar uma carruagem ao redor das cinco e meia. Ataremos seus bas na parte superior e voltaremos para procurar os nossos quando voc se for. Conseguiu j um quarto no hotel? perguntou Angie. Kyle assentiu com a cabea enquanto se levantava. A sala vazia ainda maior que de costume. As velas que titilavam no cho projetavam uma larga sombra na parede. Angie e eu ordenamos todas as coisas, e quando Kyle trouxe todos os bas para baixo, ao vestbulo, ambos se retiraram a seu quarto. Com camisola, dobrei a roupa que havia usado ps e a guardei na mala junto com os artigos de penteadeira. Apaguei a luz da vela e me pus na cama. Sabia que estaria dando voltas e voltas durante horas, como havia feito cada noite durante as ltimas trs semanas. s cinco em ponto estava levantada, me vestindo. Angie entrou com uma xcara de caf fumegante que havia preparado abaixo, na deserta cozinha. Dava-me conta de que ela tampouco havia podido dormir bem. Estava j totalmente vestida para partir. Ficou comigo e tentou corajosamente se mostrar alegre. Ouvimos chegar a carruagem. Agarrei a mala e fomos abaixo, onde Kyle estava esperando. Aos poucos minutos os bas estiveram atados na parte superior da carruagem e nos pusemos em marcha. Um Teddy Blake adormecido nos conduziu pelas ruas ainda escuras para o cais. Kyle se ocupou de tudo quando chegamos. Encarregou-se de que eu tivesse um camarote e de que meus bas estivessem seguros a bordo. O sol comeava a sair e manchava o cu de laranja. O navio era marrom, como o cais; o grande Mississippi era de um azul escuro, muito escuro, salpicado de
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mancha douradas porque o sol o acariciava. Havia muito pouca nvoa. Iria ser um dia claro. Angie e eu olhvamos os passageiros que subiam pela passarela. Apertava-me a mo com fora, e um momento antes que chegasse Kyle me abraou com emoo. Havia lgrimas em seus olhos. Adeus, querida murmurou. Adeus, Angie. No te esquecerei nunca, Marietta. Eu tampouco a ti . Que seja feliz com Kyle. J no pde conter as lgrimas; soltou-me. Alegrei-me de que chegasse Kyle, pois tinha medo de comear a chorar tambm. Dei-lhe um beijo na bochecha e lhe estreitei a mo. Depois me separei deles e subi pela passarela de madeira um momento antes que a levantassem. Fiquei de p no convs, segurando ao corrimo, enquanto o navio se afastava lentamente. O brao de Kyle rodeava outra vez os ombros de Angie e ela continuava chorando. O sol brilhava com mais intensidade. Via o reflexo de suas lgrimas luz. Mostrou o leno e o agitava no ar medida que a distncia ia separando mais e mais. Eu tambm agitei o meu, cheia de trementes emoes que j no pude conter. Ao agitar meu leno disse adeus a Angie, e a Jeff, e a todo o passado. As lgrimas banhavam meus olhos e rodaram por minhas bochechas apesar dos esforos que fiz para det-las. Era a primeira vez que chorava desde o dia em que havia morrido Jeff. Seria a ltima. Angie e Kyle no eram mais que duas pequenas manchas brilhantes no cais agora que o enorme navio comeava a navegar lentamente rio acima. Angie agitou o leno uma ltima vez. Eu agitei o meu em resposta, sequei-me as lgrimas dos olhos e me pus de costas no convs. Felizmente, essa parte de minha ficava para trs. Perguntava-me o que me proporcionaria o futuro.
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QUARTA PARTE Natchez 1775

XXIII Era um domingo pela tarde. Sentei-me abaixo, no pequeno escritrio que estava na parte de trs da loja. O pesado livro de contabilidade estava aberto sobre a mesa, em frente a mim. Depois de revisar lenta e cuidadosamente as colunas de nmeros, compreendi que j no era possvel negar a evidncia. Os fatos estavam ali, claramente registrados com tinta negra sobre aquelas pginas. Os gastos tinham sido abundantes; os lucros, muito poucos. Apenas me salvei de quebrar. Fechei o livro com deciso e o guardei. No tinha nenhuma dvida, mas quase no restava dinheiro e sabia que era muito pouco o que ia entrar. Mas poderia continuar vivendo do que tirava da loja. Se continuasse consumindo os dedos trabalhando seis dias semana, seguiria obtendo cada ms um pequeno ganho, o suficiente para viver. Mas depois de seis longos meses devia admitir que o negcio jamais ia ser o xito que eu havia imaginado. Sabia, e tambm sabia por que. Um raio de sol se filtrava pela janela e dourava o bloco notas coberto de couro granulado alm de formar uma pequena mancha chapeada sobre o negro tinteiro. Eu podia continuar costurando esplndidos vestidos de festa para as prostitutas de Natchez-debaixo-do-monte, e roupa discreta, de uso dirio, para as simpticas e trabalhadoras mulheres que tentavam estabelecer
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seus lares aqui, nesta no autorizada dcima quarta colnia. Mas aquelas opulentas damas que teriam dado vida a um negcio como o meu continuavam mantendo-se distantes. Natchez no era Nova Orleans. Era uma prspera e buliosa colnia britnica, com nveis sociais cuidadosamente estruturados. Milhares de pessoas se derrubaram a esta isolada colnia fronteiria quando os distrbios entre os rebeldes e os realistas ficavam mais violentos. Famlias verdadeiramente leais deixaram tudo o que tinham e abandonaram as treze colnias para estabelecer suas lares longe do tenso conflito que segundo todas as predies ia estalar em uma revoluo. Vrias das famlias eram gente acomodada, e muitas tinham laos aristocrticos na Inglaterra. Trouxeram com eles seu dinheiro e a rgida conscincia de diferena de classes. As mulheres que poderiam ter prosperado o negcio tinham suas prprias costureiras, velhas e desalinhadas solteironas que ganhavam sua miservel vida correndo de uma distinguida casa outra em um esforo desesperado por satisfazer s grandes damas e a suas mimadas e malcriadas filhas. Elas no queriam tratar com a ruiva de Nova Orleans. Minha reputao me havia seguido. Sem saber como, estas mulheres altivas e refinadas se inteiraram de que eu havia sido anfitri em uma casa de jogo. Para elas o mesmo podia ser um prostbulo. A moral em Natchez era to liberal como em qualquer outra parte. O ilcito no tinha restrio, mas tudo se escondia atrs de uma slida muralha de hipocrisia. Na sociedade de Natchez no havia prostitutas. Estavam os bons cidados que viviam no monte e os desagradveis leprosos da sociedade, que armavam alvoroos nos botequins e prostbulos abaixo. As diferenas de classe eram marcadas e as damas da classe alta tinham decidido no apoiar meu negcio.
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Sorri com amargura ao lembrar o entusiasmo que me havia feito investir todo meu corpo, minhas energias e meu dinheiro nesta empresa. Minha loja estava em um pequeno edifcio de branca fachada, ao final de uma das mais importantes ruas comerciais, quase nos subrbios da cidade. Um cerco de estacas brancas rodeava o pequeno ptio, e trs altos olmos cresciam na frente. Eu vivia no segundo piso, sobre a loja, e das janelas de meu quarto se via o Mississippi. Elegantes damas que no se deixavam levar pelos comentrios foram invadir logo meu negcio. Havia tomado a duas jovens ajudantes, moas alegres e inteligentes que se mostraram to desejosas como eu de fazer com que o negcio desse certo. Tive que deixar livre a uma delas depois dos primeiros dois meses, e no fazia mais de um ms me havia visto obrigada a despedir a outra. Simplesmente no havia suficiente trabalho que justificasse a necessidade de ajudantes fixos. Embora tivesse contrato por um ano, tinha srias dvidas de poder sobreviver outros seis meses. Ganhava a vida, sim, mas ganhar a vida no era suficiente. Era hora de admitir o fracasso e dedicar-se a outra coisa. No pensava envelhecer fazendo roupa simples e singela para senhoras de classe mdia e espetaculares vestidos para prostitutas. Embora o negcio fosse um fracasso, havia servido para algo. Havia me ajudado durante um perodo muito difcil e me havia dado uma lio sobre o poder da classe social. O sol desenhava figuras cambiantes sobre a mesa. Fora, os olmos se agitavam com a brisa. A loja estava em silncio. Aquele amargo sorriso ainda se desenhava em meus lbios. Havia vindo a Natchez para comear uma nova vida, para deixar atrs o passado. Iria converter-me em uma respeitvel mulher de negcios. Minha loja seria a melhor de todo o territrio em seu gnero; minha conduta, irrepreensvel. Ia abrir caminho por minha conta,
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utilizando a habilidade que sabia que tinha. Mas as distinguidas damas de Natchez no me permitiam iniciar uma nova vida. Haviam me marcado como a ruiva no primeiro momento e tinham destrudo todas minhas possibilidades de xito. Tentava no me sentir indignada, mas no podia. Sentia desejo de devolver cada um dos golpes a essas damas altivas e hipcritas. Sentia desejos de lhes mostrar. E isso era o que ira fazer. De algum jeito as faria mudar de opinio. O negcio era um fracasso, mas no tinham me derrotado. Lutaria. Minha mente j estava construindo um plano. Era totalmente mercenrio e no sabia se poderia lev-lo a cabo ou no. Mas de uma coisa estava segura: no pensava seguir sendo uma vtima, passiva, usada. Agora ia ser eu quem tomasse as decises. Sa do escritrio e subi a meu quarto pela escada de trs. Eram mais das duas. Bruce Trevelyan viria me buscar para me levar a passeio em sua carruagem pouco depois das trs. Tnhamos sado a passear quase todos os domingos durante os ltimos dois meses. Bruce tinha vinte e dois anos. Era um moo alto, fino, de cabelo castanho e ondulado e srios olhos azuis. Os Trevelyan tinham sido uma das primeiras famlias realistas que tinham vindo a Natchez. O pai de Bruce era o segundo filho de um duque e sua plantao j era uma das maiores do territrio. Sua linhagem, sua riqueza e seus atraentes traos faziam com que Bruce fosse o melhor candidato solteiro dos arredores. Era corts, formal e um pouco srio, e eu muito temia que estivesse se apaixonando por mim. Aparentemente sem saber que minha loja estava fora dos limites da respeitvel classe alta, havia vindo fazia dois meses para comprar um presente de aniversrio para sua irm Cynthia. Sua elegante roupa, sua forma de ser
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reservada, identificaram-lhe em seguida como um membro da classe alta. Parecia confuso entre todos os babados e os chamativos adornos que lhe rodeavam. Sem saber o que fazer, sorriu cortesmente e, em silncio me rogou que lhe ajudasse. Emocionava-me sua juventude, seu vulnerabilidade, o calor daquele sorriso to corts. Depois de sugerir uma srie de presentes, vendi-lhe um formoso xale. Agradeceu-me e se foi. E eu lhe esqueci. Por isso me pegou totalmente por surpresa quando no domingo seguinte voltou para me perguntar se me importaria ir dar um passeio em sua nova carruagem. Eu havia vacilado, claro. Embora em realidade no fosse muito mais jovem que eu, era s um adolescente para mim. Agradeci-lhe o convite e pensava me negar, mas ao final no me atrevi a lhe desiludir. Sentia-me atrada por sua nervosa insegurana, por aquela seriedade to juvenil. Bruce resultou ser um companheiro encantador e, embora me desse conta de que nossos passeios semanais provocavam um escndalo de falatrios, tambm me dava conta de que tais falatrios no me importavam no mnimo. Bruce estava decidido. Havia dito a seus pais que tinha vinte e dois anos e que podia ver-se com quem quisesse, e adicionou que lhe importava um cominho o que dissessem outros. As pessoas haviam se encarregado de divulgar e exagerar minha reputao de aventureira, mas, embora me negasse ver Bruce durante a semana, no via nenhum motivo para renunciar a estes inocentes passeios dos domingos. As brancas cortinas de meu quarto se agitavam com a brisa e eu olhava tristemente o velho tapete cinza com desenhos azuis e rosados. O quarto era pequeno e estava mobiliado sem luxo, igual sala de estar. Em um primeiro momento, estes quartos tinham sido um quente refgio que havia dado consolo a minha dor. Mas ultimamente, medida que minha solido e minha insatisfao iam aumentando, sentia-me encerrada nelas como dentro de uma
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priso. Pareciam simbolizar meu fracasso. No havia passado uma s noite feliz naquela enorme cama de bronze coberta com essa colcha rosada. Os primeiros dois ou trs meses havia adormecido intranquila pela dor e depois, quando tudo esteve por fim sob controle, comecei a me preocupar com o negcio. Noites de raiva e frustrao seguiram s noites de dor e sempre aquela solido que se ia acentuando cada vez mais, que ia atormentando com o transcurso das semanas. Se no me houvesse sentido to s, se no tivesse tido a angustiosa necessidade de algum tipo de contato social, jamais teria aceitado o convite de Bruce. Entretanto, desfrutava muitssimo dos passeios, do ar fresco, do suave movimento da carruagem enquanto os cavalos avanavam lentamente. Serenava-me ver o campo, to formoso, to verde. E podia esquecer por um momento meus problemas, em companhia desse moo to srio e corts que era sempre to solene, formal, carinhoso, que falava de sua infncia na Inglaterra, de livros, e de msica, e da vida, e do que esperava poder fazer. Era algo natural, inocente, que me tranquilizava, at que me dei conta de que Bruce estava se apaixonando por mim. Eu no o havia incitado; entretanto, a ltima vez, quando deteve a carruagem no caminho que rodeava o rio e me estreitou entre seus braos, eu no havia protestado nem me havia resistido. Havia sido um beijo comprido e terno e com uma surpreendente experincia. Bruce tinha a serena e discreta virilidade do verdadeiro cavalheiro ingls e eu suspeitava que durante seus anos em Harvard College, em Massachusetts, no se entregou exclusivamente aos livros. Embora tenha sido um beijo muito controlado, havia me irradiado um ardente desejo. Quando por fim me soltou, no me disse uma s palavra; s me olhou com esses srios olhos azuis que expressavam seus sentimentos com muita mais eloquncia
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que as palavras. No se tratava de um capricho pueril e Bruce no era um ardente moo que pensava me seduzir. Ao parecer, o rico e atraente filho nico de uma das famlias mais destacadas da cidade havia se apaixonado por mim. Sentei-me frente mesa da penteadeira e comecei a me escovar energicamente o cabelo. Que tremenda ironia, pensei no sem certa satisfao. Bruce era a recompensa a que aspirava essa sociedade que com tanto xito havia feito fracassar todos meus planos. Aquelas vaidosas matronas que se auto consideravam justas e honradas teriam dado qualquer coisa por lhe caar para suas filhas, quem competia por sua ateno e visitavam constantemente a sua irm com a esperana de se encontrar a ele. Bruce no queria a nenhuma. Queria-me e eu pensava lhe usar para obter meus objetivos. S esperava poder fazer isso sem lhe machucar muito. Era importante que hoje estivesse muito atraente, e cuidadosamente escolhi o vestido. Finalmente me decidi por um de musselina cor natural salpicada com diminutas florzinhas marrons e azuis. O vestido me fazia mais jovem, alm de acentuar os seios e a esbelta cintura. Era provocador e antes jamais o teria usado para sair com Bruce. Hoje era justamente o que necessitava. Dava um ltimo toque ao cabelo, fui ao vestbulo e desci a escada. Sa e fechei com chave a porta da loja. Era um formoso dia de primavera. Havia no ar um suave perfume que se mesclava com o onipresente aroma do barro, o musgo, o rio. Sentia-me forte e decidida enquanto caminhava para a porta do jardim. Havia admitido j minha derrota e estava preparada para renunciar ao negcio. Outro captulo de minha vida havia terminado. Um captulo breve, frustrante; mas um novo estava por comear. Jurei que esta vez seria eu quem dominasse. Marietta Danver j no seria um brinquedo do destino.
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Aos poucos minutos, uma ligeira e elegante carruagem aberta se aproximou rapidamente, quase sem fazer rudo, pelo caminho. Ia puxada por dois cavalos de brilhante cabelo cinza, com sedosas crinas que se agitavam com a brisa. Bruce conduzia com habilidade e dirigia as rdeas com firmeza, sem fazer nenhum esforo. Sorri quando deteve os cavalos e desceu. Realmente me alegrava lhe ver e lamentei me afeioar tanto a ele. Tudo teria resultado mais fcil se no fosse um moo to srio e admirvel. No queria lhe machucar. Se algum como Bruce tivesse aparecido em minha vida h seis anos, nada disto teria sido necessrio. Embora seus francos lbios rosados esboassem um sorriso, me dava conta de que estava preocupado, como se tivesse que tomar uma importante deciso. Imaginei que, de algum jeito, concernia a mim. Bruce no era muito mais alto que eu; era magro, musculoso, uma espcie de jovem atleta, e seu fsico ficava de relevo com aquela levita e essas impecveis calas cor cinza prola. O olhar preocupado se ia convertendo em outra de aprovao enquanto me observava atentamente. Sabia que ia ser muito fcil lhe dirigir. Era to jovem e malevel que estaria indefeso contra meus enganos. No me sentia orgulhosa de mim mesma, mas o que devia fazer-se, devia fazer-se. Enquanto me ajudava a subir carruagem, desejei ser uma inocente moa de dezoito anos cujo nico desejo na vida fosse seria lhe fazer feliz. um dia formoso observei. Bruce assentiu com a cabea enquanto agarrava as rdeas. Voc tambm linda. Bom... muito obrigado, senhor. Nunca esteve to atraente.
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Suponho que deve ser o vestido. Queria vestir algo adequado para um dia de primavera to esplndido. Suponho que te parece bem. Muito bem. Bruce conduziu a carruagem pelo centro da cidade, caminho ao rio. Ainda me surpreendiam as mudanas desde aquela vez em que Jeff e eu nos tnhamos detido aqui, quando amos a Nova Orleans. Natchez era naquele momento pouco mais que uma colnia fronteiria, e em s quatro anos havia se convertido em uma linda cidade com esplndidos edifcios e grande quantidade de elegantes casas que se pulverizavam em qualquer parte. Tinha uma beleza limpa, natural, distinta da de Nova Orleans. Estava no alto de uma colina, em frente ao rio, e tinha um enorme e aberto encanto. Rodeava-a uma aurola de prosperidade. Por sorte, a colina escondia aquela outra cidade que se escondia sob o monte. Bruce no falava; um profundo sulco enrugava-lhe a testa. Parece preocupado disse. Perdo. pelo baile de Schnieder. Que golpe de sorte, pensei. O prprio Bruce havia tocado no assunto. Eu sabia que se referia ao baile que Helmut Schnieder iria a dar em Roseclay na prxima semana. Tenho que ir continuou dizendo. Conforme parece vai ser o sucesso da temporada. Em todo Natchez no se fala de outra coisa. Dizem que Schnieder nunca deu uma festa em Roseclay, e esta ser a primeira vez que algum tem a oportunidade de conhecer bem essa manso. Eu no gosto desse homem disse Bruce, e no tenho o menor interesse em conhecer o interior de sua casa.
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Dizem que magnfica disse com naturalidade. sim admitiu Bruce. Levou-lhe mais de trs anos termin-la como ele queria. Contratou uma equipe de peritos estrangeiros para que fizessem o interior e gastou uma fortuna no acerto dos jardins. Concluiu as obras h apenas uns meses e logo foi a Europa comprar os mveis. Chegou um navio cheio no ms passado. Sim, inteirei-me. O senhor Schnieder deve ser muito rico. . Sua plantao a maior de todo o territrio e a mais produtiva. Dizem que dono da metade da terra em Natchez. Veio aqui h anos, quando isto era uma pequena colnia, e j era um homem rico. Quando o lugar comeou a prosperar, ele parecia estar em tudo. Ajudou a financiar grande parte da construo, ajudou a instalar empresas, concedeu emprstimos a todo mundo. Parece todo um filantropo. No . Schnieder nunca faz nada sem um motivo. generoso, certo, e como consequncia disso tem toda a cidade em um punho. Todos lhe dizem amm... e com razo, diria eu. Inclusive meus pais. Por isso tenho que ir a esse maldito baile. No posso me arriscar a ofender ao todo-poderoso Helmut Schnieder. Bruce franziu o cenho e se afundou no silncio enquanto eu pensava em meu encontro com esse alemo h quase quatro anos, no porto. Ele estava vigiando a descarga de tijolos rosados para a manso que ia terminar. O dia no qual quis me comprar de Jeff. Lembrava o modo como havia me olhado, sua incrvel presena, seu simples e forte rosto. No podia esquecer com tanta facilidade um homem que irradiava tanto poder. Eu no lhe havia esquecido. A semana passada lhe vi passar por diante da loja em sua carruagem. Sua enorme e robusta figura, elegantemente embelezada com roupa impecvel e
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cara. Precisamente ento comeou a tomar forma em minha mente este plano. Ouvi falar muito dele, obvio. Sabia que ainda era solteiro e sabia que sua irm, Meg, estava em uma escola na Alemanha. Muitas vezes me perguntei por ela e por aquele obstinado jovem que havia tentado persuadi-la a escapar com ele. Era evidente que Schnieder havia enviado moa a Alemanha pouco depois de que eu escutasse essa conversa na estalagem. Em pouco tempo, o jovem James Norman havia perdido sua plantao e muitos disseram que Schnieder foi o culpado. Depois de perder tudo, Norman foi para Nova Orleans e j no se sabia nada mais dele. As pessoas diziam que o nico que importava a Helmut Schnieder era sua irm e adicionavam que, segundo seu modo de ver, nenhum homem seria suficientemente digno dela. Desde sua partida, quase todos os veres havia ido v-la na Alemanha. Conforme tinha entendido, a moa devia voltar para Natchez dentro de umas poucas semanas. Agora teria vinte anos. Lembrava seu plido e frgil rosto que seria inspido a no ser por esses olhos entre azuis e violceos, cheios de angustia enquanto ela suplicava a seu apaixonado. Perguntava-me se ainda temeria a seu irmo como evidentemente lhe temia h quatro anos. Por estar na loja e ouvir intrigas e fazer perguntas discretas, possivelmente eu sabia de Helmut Schnieder mais que Bruce, mas no pensava dizer-lhe. Deixamos atrs Natchez e tomamos um caminho pendente que rodeava o rio. Vi os mastros dos navios que se amontoavam no porto e logo o caminho descrevia uma curva e desapareceram. De ambos os lados cresciam altos carvalhos nos quais crescia o musgo, e o sol se filtrava por esse vigamento de copas. Tudo era paz e quietude, mas eu no estava disposta a
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abandonar o assunto de Helmut Schnieder. Dizem que agora que terminou Roseclay est procurando uma esposa comentei. Diz-se que este o motivo do baile... quer ver que possibilidades tem. Poderia ser replicou Bruce sem interesse. No estamos perto de Roseclay? perguntei. Fica aproximadamente a um quilmetro, caminho acima. No o viu? Neguei com a cabea. O passatempo das pessoas daqui consistia em ir passear para ver como estavam as obras da enorme manso, mas agora que est terminada Schnieder no gosta que as pessoas espiem. De todas as formas passaremos por ali. Se te parecer que no deveramos... comecei a dizer. Teremos que nos internar na propriedade para que possa v-la bem, mas aos domingos Schnieder vai inspecionar sua plantao. Nem sequer se inteirar de que estivemos ali. No pode acontecer nada. No quero que se meta em problemas. O que vai fazer? Matar-me? No tenho medo de Helmut Schnieder. Se quiser ver a casa passaremos para v-la. Tinha um ligeiro tom de desafio na voz. Em poucos minutos paramos em frente a dois altos pilares de tijolo rosado. A adornada porta de ferro forjado estava fechada, mas no com chave. Bruce desceu para empurr-la. Voltou a sentar-se a meu lado e insistiu com os cavalos para andar lentamente por esse caminho privado. A terra de ambos os lados estava primorosamente cuidada, a grama muita bem talhada; as rvores projetavam longas sombras. Havia tambm elegantes canteiros com flores, e
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quando o caminho se desviou meus olhos vislumbraram Roseclay pela primeira vez. Era algo assombroso. O tijolo rosado tinha um tom suave, claro, e havia persianas brancas em todas as janelas. O teto era de piarra cor cinza azulada e seis altos pilares brancos na fachada sustentavam o prtico e a galeria do segundo piso. A casa era enorme, com escuras e frescas galerias que rodeavam os dois pisos. Altos olmos cresciam a ambos os lados e acariciavam as paredes com plidas sombras. Enquanto os cavalos trotavam lentamente pelo caminho que discorria ante a fachada da casa, vi os enormes jardins de trs. Bruce deteve a carruagem em frente casa e deixou que as rdeas cassem na saia. Ali est disse. Falava com voz ligeiramente aborrecida e me dava conta de que estava decidido a no exteriorizar seu assombro. Levantei a vista para olhar a casa com uma espcie de respeito, pois era um espetculo imponente. Majestosa, sem fazer ostentaes. A simples e elegante estrutura da casa dava uma sensao de refinada quietude. Embora no se parecesse em nada s imponentes casas que havia visto na Inglaterra, tinha sua prpria grandeza. Que maravilhoso seria poder ser a proprietria de uma casa como esta, pensei. O que te parece? perguntou Bruce. Incrvel. muito grande objetou . Schnieder tem delrios de grandeza. Acredita que tem o poder de um rei e por isso construiu um palcio. Agora o nico que necessita uma esposa disse serenamente. Bruce no fez nenhum comentrio. Continuei contemplando a casa enquanto minha resoluo ia aumentando a cada momento. Se antes no
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havia estado segura do plano, estava-o agora. Depois de ver Roseclay tinha um incentivo ainda maior e estava decidida a lev-lo ao fim a qualquer preo. Se tivesse xito, a recompensa seria excelente. Se fracassasse, ao menos teria tentado. Neste momento de minha vida, j no tinha nada a perder. Os cavalos, inquietos, comearam a dar chutes contra o cho e me dava conta de que Bruce tambm estava impaciente para ir embora. Estava a ponto de lhe dizer que segussemos nosso caminho quando algum abriu a porta principal. Helmut Schnieder saiu galeria e fechou a porta atrs dele. No podia acreditar que tivesse tanta boa sorte. Felizmente havia elegido este vestido e me havia penteado com tanto esmero. Outro jovem no saberia o que fazer ou teria se sentido nervoso e turbado pela inesperada apario de Helmut Schnieder, mas Bruce se manteve em perfeita calma. Sem mostrar-se surpreso, saudou o alemo com a cabea. Boa tarde disse cortesmente. Schnieder ficou nos olhando com esses frios olhos azuis e logo se dirigiu para os largos degraus da entrada. Estava exatamente como eu me lembrava: alto, robusto e com esse rosto simples e forte. Ainda tinha aquele olhar de guerreiro e o cabelo loiro claro lhe caa como a franja de um monge sobre a sobressalente testa. Usava cala marrom e uma fina camisa branca ligeiramente umedecida pelo suor. As altas botas negras estavam sujas. Era evidente que acabava de voltar da plantao. Queria algo, Trevelyan? perguntou. Era uma voz grave, gutural, como eu a lembrava. No acreditava que estivesse aqui respondeu Bruce. A senhorita Danver queria ver a casa. Por isso a trouxe para que a conhecesse. Suponho que lhe devo uma desculpa.
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Schnieder no prestava ateno no que dizia Bruce; tinha a vista fixa em mim. Meus olhos se encontraram com os seus em um olhar frio, indiferente, que no demonstrava o mnimo temor. Estava segura de que no se lembrava de mim. Ao menos no demonstrava. Voltei a me assombrar ante a presena deste homem. Poderia facilmente, sem esforo, dominar a uma multido. Aqueles frios olhos azuis pareciam me desafiar em silncio e eu estava encantada de aceitar seu desafio. For culpa minha disse . Eu insisti. Ouvi falar muito de Roseclay... e de voc. De verdade? A casa realmente como imaginava. Acentuei ligeiramente a palavra casa, e assim deixei em claro, com muita sutileza, que no era o dono o que me havia fascinado. Schnieder compreendeu em seguida a inteno de minhas palavras. Seus olhos continuavam me desafiando. Bruce agarrou as rdeas. Quase havia me esquecido de que estava ali, a meu lado; to grande era o poder que Schnieder exercia sobre mim. Deve ver o resto disse Schnieder. Permita-me que mostre o interior. Temos que ir interveio Bruce. Eu adoraria lhe mostrar a casa continuou dizendo Schnieder. Ignorava Bruce por completo e me falava diretamente . Temo que no haja, senhor Schnieder. No? Em outra ocasio, talvez. Quero que venha a minha festa, senhorita Danver. Eu. . O jovem Trevelyan pode acompanh-la.
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totalmente impossvel disse. Absolutamente me informou Bruce. Seria um prazer para mim. De maneira nenhuma, Bruce. No quer vir? perguntou Schnieder. Acredito que no me encaixaria, senhor Schnieder. Eu sou... eu sou costureira. Tenho certeza de que seus convidados se sentiriam muito incomodados se eu fosse. No acredito que isso pudesse incomod-la, senhorita Danver. Ento sim se lembrava. Compreendi pelo tom de sua voz que havia me relacionado com aquela andrajosa mocinha com um sujo vestido vermelho que queria reservar uma passagem a Nova Orleans. Havia se lembrado e, entretanto me convidava festa. S podia haver uma razo: Helmut Schnieder estava interessado. Olhei-lhe com frieza, medindo a meu oponente. Tinha uma presena avassaladora, certo, mas no me atraa fisicamente. Era muito grande e esse fsico poderoso, robusto, revelava uma fora brutal que ele no vacilaria em empregar sem piedade para obter seus propsitos. A isto se adicionavam seus traos simples, duros e a crueldade que havia na curvatura de sua larga boca. Podia no me atrair fisicamente; entretanto essa combinao de poder e autoridade resultavam intrigantes. Que satisfao seria poder lhe usar como ele usava a outros! Schnieder despertava dentro de mim algo cruel e vingativo. Seria na verdade um digno oponente. Ser melhor irmos, Bruce disse. J roubamos bastante tempo do senhor Schnieder. Confio em lhes ver na festa disse Schnieder. Estou seguro de que poder convenc-la a vir, Trevelyan. Acredito que sim replicou Bruce.
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Estalou as rdeas e fez girar os cavalos pelo caminho. Os olhos do alemo no me abandonaram por um s momento, e enquanto amos sentia cravados em minhas costas. Quase no podia acreditar quo bem tudo havia sado. Que simples havia sido! Eu pensava ir festa, obvio; havia decidido j antes de sair a dar o passeio desta tarde. Mas havia previsto uma sutil e lenta campanha para fazer com que Bruce me convidasse, e a repentina apario de Schnieder me havia economizado o trabalho. Quando atravessamos os limites do jardim e Bruce desceu para fechar a porta de ferro, senti uma forte sensao de triunfo. Schnieder tinha mostrado interesse em mim h quatro anos, quis me comprar e eu esperava voltar a despertar esse interesse. No cabia duvida de que hoje havia obtido. Havia me arrojado uma luva no rosto, havia me feito um desafio que nenhuma mulher poderia interpretar mal. Bruce permaneceu em silencio durante um longo momento enquanto retornvamos ao caminho do rio. Eu tambm estava imersa em meus pensamentos e me alegrava de que houvesse silncio. Depois de me tivesse levar ao baile, Bruce j no me serviria. Alegrava-me de que no tivesse sido necessrio lhe fazer iluses. Assim poderia me esquecer mais facilmente. Suspirei, e afastei uma mecha de cabelos do rosto. Agora amos contornando o rio. Havia rvores em flor a ambos os lados do caminho. Bruce deixou que os cavalos diminussem a marcha; ia sustentando as rendas na mo, mas sem puxar. Voltou-se e me olhou com olhos solenes. Vir ao baile, verdade? No deveria, Bruce. Pelo que poderia dizer as pessoas? Esse um dos motivos. Sou uma costureira com muito m reputao. Voc um moo com... muito a perder.
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Importa-me um cominho o que digam as pessoas, Marietta. Seus pais... Tenho vinte e dois anos e j no preciso me agarrar saia de mame. Ficaro furiosos. Que faam como queiram replicou. As copas florescidas das rvores se entrelaavam no alto do caminho e quase nos roavam. Estirei uma mo e afastei brandamente um galho carregado de frgeis floresa rosadas. Bruce tinha um olhar decidido e na expresso de sua boca se refletia a obstinao. Estou apaixonado por ti , Marietta. Sabe. Sei e... lamento. Lamenta? Nunca quis que se apaixonasse por mim. No... no poderia conduzir a nada, Bruce. Porque uma costureira? Porque alguns anos mais velha que eu? Em parte. Isso no me importa no mnimo. No estou apaixonada por ti disse brandamente. Estar. Eu me encarregarei disso. Os cavalos tinham decidido deter-se um lado do caminho. Estvamos quase imersos entre as flores brancas e rosadas. O rio estava s a poucos metros, ao outro lado do caminho, e a gua se deslizava com agradvel msica. Uma ligeira brisa fez tremer as copas das rvores e uma chuva de suaves ptalas caiu sobre ns. Bruce parecia mal-humorado. Tinha um aspecto to jovem e to sincero... Queria sorrir e lhe acariciar a bochecha, mas sabia que no devia faz-lo. No podia lhe dar nenhum tipo de esperana.
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Quero me casar contigo disse com firmeza. No poderia me casar contigo, Bruce. Gosto... gosto muito de voc. Isso no tem sentido. Suponho que no... ao menos para ti. Voc tenta me dizer algo. Sim, Bruce. Olhe, eu sei tudo sobre voc... vacilou. A ruga da testa se fez mais profunda . Sei tudo sobre sua reputao. Quando iniciamos estes passeios, uma interminvel procisso de pessoas encarregaram-se de me informar sobre seu passado. Sei que trabalhou em uma casa de jogos, sei que houve uma espcie de escndalo. No me importa. No disse nada. Um pssaro emitia seu rouco gorjeio em uma rvore prxima. Bruce me olhava atentamente o rosto e eu temia que em qualquer momento me agarrasse entre seus braos. Por isso me sentei com muita formalidade, tentei me fazer forte e me neguei a sentir comovida por este maravilhoso moo que havia chegado muito tarde a minha vida. Devia manter meu propsito firme na mente, devia conter qualquer tipo de ternura que pudesse despertar em meu corao. Havia deixado que o corao me guiasse at agora e os resultados tinham sido catastrficos. Quero voltar para casa disse secamente. Bruce me olhou decepcionado. Mas... Por favor, Bruce. Muito bem disse. Durante a viagem de volta loja dava-me conta de que estava decepcionado e ferido, mas no podia pensar em Bruce. Ele era simplesmente
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uma ferramenta e logo deixaria de lhe necessitar. Desembarcou da carruagem e me ajudou a descer; depois me abriu a porta do jardim. Entrei, fechei-a e ele ficou do outro lado. Bruce se aferrou a cerca e me olhou com esses olhos que de novo pareciam decididos. Vir ao baile comigo disse. Tinha firmeza na voz. No vou aceitar uma resposta negativa. Como quiser, Bruce. Se tanto significa para ti, irei. E vai esquecer todas essas tolices sobre... sobre distino de classes, e diferena de idades, e o passado. Vou te obrigar a se apaixonar por mim. Adeus, Bruce. Agradeo pelo bonito passeio. Estarei aqui na sexta-feira s sete e meia. Quero que esteja pronta. Estarei prometi. X X IV No cumpri minha promessa. No estava pronta quando Bruce chegou. S tinha vestido uma bata. Fiz-lhe entrar na loja e logo o levei para cima, sala de estar, para que me esperasse. Isso por meia hora. Agora, enquanto estava de p em frente ao espelho me olhava por ltima vez, ouvia-lhe caminhar com impacincia. J era tarde e seria mais tarde quando sassemos para Roseclay, mas essa era minha inteno. Pensava levar a cabo meu plano passo a passo e havia decidido chegar quando todos os convidados estivessem reunidos. Havia empregado os ltimos quatro dias para fazer meu vestido e o havia terminado esta tarde. Era marrom escuro, bordado com motivos de floresa em negro brilhante e pequenas contas de cor bronze. As brilhantes contas faziam com que a ateno se concentrasse em meus firmes seios, que ficavam extremamente descobertos pelo atrevido decote. O vestido era audaz,
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chamativo. Estava muito contente com o resultado de meu trabalho. Recolhi o cabelo com grande esmero e formava brilhantes ondas cor cobre no alto da cabea; trs compridos cachos penduravam sobre os ombros. Maquiei-me com grande cuidado. As virtuosas damas de Natchez iriam ver a ruiva em seu apogeu. E Helmut Schnieder ia a encontrar fria, serena e irresistvel. Ao menos isso era o que eu esperava. A aposta era alta e tinha toda a inteno de ganhar. Abri a porta que comunicava os dois quarto e entrei na sala de estar. Bruce estava de p em frente janela, olhando a noite. Voltou-se. Olhou-me com uma espcie de incredulidade, surpreso pelo que via. Dava-me conta de que gostava muitssimo, mas como era essencialmente um moo convencional tambm estava um pouco horrorizado pela forma com que o decote deixava ver os seios. Est maravilhosa disse. Valeu a pena esperar. Foi desconsiderado de minha parte te fazer esperar tanto, mas queria estar especialmente linda para ti. Adulado, convencido de que havia me tomado tanto trabalho para ele, sorriu. Ele estava muito elegante, com sua cala e a levita, o colete de raias marrons e brancas e a gravata de seda branca. Jamais havia estado to atraente; seu ondulado cabelo castanho, to escuro e brilhante; seus srios olhos azuis, cheios de prazer. Alguma moa ia ser muito afortunada, pensei. A carruagem estava em frente porta; os cavalos esperavam pacientemente sob a luz da lua. Bruce me ajudou a subir, e eu me ajeitei bem as saias. Quase no havia lugar para que ele se sentasse a meu lado, mas eu afastei o tecido para um lado. O assento rangeu quando Bruce se sentou e pegou as rdeas. Um momento depois estvamos j em marcha. Era uma noite
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linda; o cu tinha uma cor negra cinzenta, aceso por brilhantes raios de lua. Fazia calor, um calor quase sufocante, e o ar da noite estava carregado com os perfumes da primavera. Me alegro de que te tenha decidido vir disse. No tinha alternativa lhe disse. Lembra? Lembro que fui um pouco dominante. Um pouco. E penso s-lo ainda mais no futuro. Ah , sim? Decidi mudar de ttica me informou . At agora fui muito corts, muito considerado. Desde agora em adiante vou ser insistente e, alm disso, vou te fazer feliz. Era como um jovem cavalheiro, pensei, um Sir Galahad forte e atraente que queria me converter em sua bela dama. provvel que depois de esta noite me odiasse, mas isso, em ltima instncia ia ser o melhor. Deixaria-lhe livre para procurar a moa que se merecia, to jovem, to inexperiente como ele, uma moa com quem pudesse construir um futuro. Disse a meus pais que te levaria a festa disse. De verdade? Disse-lhes que Schnieder me pediu que te levasse. Isso mudou radicalmente as coisas. Pareceu-lhes muito melhor. Os dois esto dispostos a te aceitar. Que alentador observei no sem certa ironia na voz. Bruce compreendeu que havia sido uma falta de tato me dizer isso e se concentrou em conduzir. As luzes que ardiam e se viam nas janelas formavam quentes quadrados amarelos na escurido e, quando deixamos atrs a cidade e tomamos uma curva, vimos o Mississippi l abaixo, uma plida fita chapeada
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que brilhava na noite; levantadas as ribeiras apareciam de um azul quase negro. Os cavalos avanavam com rapidez e as rodas logo que tocavam o caminho. As nuvens brincavam com a lua e provocavam um constante suceder de luz e sombra no caminho. Enxames de vaga-lumes voavam entre os escuros matagais e diminutas luzes douradas se acendiam e se apagavam. Dez minutos mais tarde chegamos a Roseclay. Estava acesa e o som de risadas e de msica se pulverizava pela noite. As carruagens estavam alinhadas no caminho. Quando Bruce deteve os cavalos em frente casa, um lacaio negro desceu os degraus e se aproximou de ns. Vestia sapatos negros, meias brancas e cala de cor azul cu at o joelho. A levita tambm era de cetim azul e usava uma peruca empoeirada ao estilo francs. Depois de me ajudar a descer, disse a Bruce que ele se encarregaria da carruagem e o levou enquanto ns subamos os degraus para a porta principal. Na porta havia outro lacaio vestido exatamente igual ao anterior. Este nos conduziu pelo enorme vestbulo. Sentia-me profundamente tranquila, mas notei que Bruce estava nervoso e apreensivo. Agarrei-lhe a mo e sorri enquanto outro lacaio, este com um bengala com punho de prata, perguntava-nos os nomes e nos conduzia para o salo de baile. A msica havia deixado de tocar, mas se ouviam vozes e algumas risadas discretas. Bruce fez um valente esforo para controlar sua apreenso. Apertei sua mo quando nos detivemos ante o amplo arco que dava ao salo de baile. O lacaio golpeou a bengala contra o cho. Os convidados, que j estavam reunidos, imediatamente ficaram em silncio e se voltaram para ver quem chegava. Quando todos estiveram atentos, o lacaio anunciou nossos nomes com voz grave e ressonante. Logo ficou a um lado. Bruce me conduziu pelos dois estreitos degraus e logo atravs da sala. Vi que a maioria dos rostos nos
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olhavam perplexos e vrios convidados ficaram sem flego. Bruce se mantinha indiferente e seu porte era altivo, soberbo. Ele tambm havia visto como nos olhavam e estava furioso. Jamais lhe havia admirado tanto. Passaram-se uns instantes e ningum falava. Era uma situao extremamente incmoda, mas Helmut Schnieder se apressou a pr fim. Aproximou-se lentamente de ns, sorridente, nos saudou com cordialidade e estreitou a mo de Bruce. Bruce se tranquilizou um pouco e se sentiu aliviado, pois o pior j havia passado. Comeava a pensar que no iriam vir me disse Schnieder. Teria me sentido extremamente decepcionado... e surpreso. Perdo por chegar tarde se desculpou Bruce. Foram os ltimos a chegar, mas no tem importncia. Temo que foi minha culpa observei. Demorei mais do que havia calculado em me vestir. Schnieder me olhou. Aqueles duros olhos azuis observaram cada detalhe lenta, muito lentamente. Gostava do que via. Essa boca de lbios carnudos, sensuais, ficou tensa e tive a sensao de que se tivssemos sozinhos ele teria me estreitado contra ele em um selvagem abrao. Dava-me uma sensao de poder. Investiu bem o tempo disse. Agradeo, senhor Schnieder. A orquestra esteve tocando, mas ainda no comeamos a danar. Se Trevelyan no se opuser, queria iniciar a festa danando com voc. Bruce ficou surpreso, mas no podia opor-se. Deu seu consentimento com voz tensa e Schnieder no pde menos que sorrir. Ficamos de acordo ento, mas antes me permita que a apresente a alguns de meus convidados, senhorita Danver. Estou seguro de que Trevelyan
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querer saudar alguns de seus amigos antes que comece o baile. Os outros convidados j tinham reatado os bate-papos, mas quase todos na sala nos olhavam e tentavam dissimul-lo. Schnieder me agarrou a mo e me conduziu para uma mulher vestida de cor prpura escura que parecia uma esttua. Tinha o rosto grande, plido, a boca pequena, de lbios franzidos, e escuros olhos entrecerrados que se abriram enormemente a causa do horror medida que amos aproximando. O cabelo, negro, entrelaava-se em um complicado penteado. Ao nos aproximar mais, vi os diamantes que estavam penduradas em suas orelhas e os que lhe adornavam o decote eram uma muito boa imitao dos legtimos. Senhorita Danver, queria lhe apresentar senhora Charles Holburn. Seu marido um de nossos cidados mais importantes. Encantada disse. A senhora Holburn, cortesmente, fez um movimento com a cabea. No podia falar. Eu sabia que ela era a mais distinguida das damas e que se auto considerava a mais importante dentro da sociedade de Natchez. Schnieder desfrutava da situao e saboreava a fria que a senhora Holburn j no podia esconder. A senhorita Danver uma velha amiga minha continuou dizendo , aparentada com uma das melhores famlias da Inglaterra. Acredito que voc comentou algo sobre enviar a sua filha Arabella na estudar a Inglaterra. Talvez a senhorita Danver possa aconselh-la a respeito. Ela esteve na academia em Bath, a melhor em seu gnero, conforme tenho entendido. Era evidente que a senhora Holburn estava confusa e no sabia como reagir. Minha reputao era m; entretanto, eu tinha as maneiras e o sotaque de uma aristocrata. Poderia ela estar equivocada sobre mim? Essas pedras
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falsas me diziam muito dessa mulher: sobre tudo que no podia tomar o luxo de ofender a seu rico e poderoso anfitrio. Fez um esforo por sorrir. Um destes dias temos que falar sobre a escola, senhorita Danver disse. obvio repliquei amavelmente. Por que disse isso da academia em Bath? perguntei enquanto Schnieder me conduzia para outro grupo. Era importante comear a conversa. Eu sabia que voc deve ter ido a uma dessas escolas seletas; por isso nomeei a primeira que me ocorreu. Tenho entendido que sua irm retornar da Alemanha dentro de algumas semanas. Em junho respondeu sem maiores explicaes. Que maravilhoso ser para ela voltar para uma casa to magnfica! Acredito que apenas a havia comeado quando ela se foi. S havia a armao. Venha me permita que a apresente a algumas outras pessoas. Perguntava-me quais seriam suas intenes enquanto me apresentava primeiro a um, logo a outro distinto cidado. A maioria eram frios, um ou dois se mostraram amistosos, mas todos eram amveis, embora com uma amabilidade forada. Antes no havia tomado conscincia da magnitude do poder de Schnieder. Quantas destas pessoas estariam em dvida com ele? Geralmente teriam desprezado a um homem como Schnieder tanto como tinham me desprezado . Seria talvez o medo a uma represlia o que fazia com que se comportassem desta maneira? Parece que a plantao est progredindo comentou um dos homens cuja esposa se havia visto obrigada a conversar comigo . Deveria haver uma
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muito boa colheita. Quero que me tenha informado, Ashton. Farei isso replicou Ashton . Se tudo sair bem, poderei lhe pagar o que lhe devo em... No h por que falar disso agora lhe interrompeu Schnieder. Isto uma festa. Que se divirta. Comportou-se de um modo grosseiro. Ashton sorriu nervoso, mas em seus olhos podia ver a indignao. Schnieder riu entre dentes enquanto seguamos caminhando pela sala. Causava-lhe um prazer especial ser grosseiro com quem era evidentemente seus superiores. Esto ficando inquietos observou . Acredito que deveramos dar comeo festa para que possam danar. Como quiser. Schnieder se aproximou dos msicos para lhes falar, e enquanto o fazia aproveitei a oportunidade para olhar mais detalhadamente o salo. Era uma maravilha de elegncia e beleza. Quatro enormes lustres de cristal estavam pendurados desde o teto com molduras decoradas e adornos dourados sobre um fundo de cor amarela plida. Havia painis de seda amarela, emoldurados em dourado sobre as altas paredes brancas e o piso era de madeira cor dourada escuro. Altas janelas francesas davam aos jardins e delas penduravam-se luxuosas cortinas de seda amarela seguras com cordes dourados. Os elegantes sofs franceses estofados em azul claro estavam rodeados de poltronas douradas e frgeis mesinhas com vasos de flores de porcelana cheios de rosas. Pelo menos uma dzia de lacaios negros com uniforme de cetim azul e perucas empoeiradas circulavam entre os convidados com bandejas de prata repletas de bebidas. Ficava difcil acreditar que todo esse esplendor era real; era impossvel no ficar admirado.
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Vi que Bruce estava de p ao outro lado do salo, com dois moos. Bebia uma taa de conhaque e fingia estar escutando a alegre conversa de seus companheiros, mas no tirava os olhos de cima de mim. Seu olhar me dizia que estava ferido e zangado. Quando retornou, Schnieder se voltou para ver quem estava olhando. Bruce franziu o cenho e nos deu as costas. Schnieder riu entre dentes. Parece que seu jovem acompanhante se est nervoso. Com justa razo. Assim que chegamos me afastou dele. J fez o que tinha que fazer disse Schnieder. Ah , sim? Ambos sabemos, senhorita Danver. Antes que pudesse responder se ouviu um rufo de tambores. Os convidados comearam a limpar o centro da sala e, quando os msicos comearam a tocar um lento minueto, Schnieder me pegou pela mo. Todas os olhares se cravaram em ns enquanto me levava at o centro. Pensei que seria simples, torpe, mas dava os passos com uma dominante firmeza que fazia com que os pomposos movimentos parecessem naturais e viris. Depois de termos danado sozinhos por alguns instantes, outros casais comearam a danar. Schnieder no tirou os olhos de cima de mim em nenhum momento. Seus lbios desenhavam o esboo de um sorriso. Era como se este baile to tremendamente formal fosse uma espcie de ntimo ritual de casal entre ns dois; os demais casais quase no existiam. Dana muito bem, senhorita Danver disse. Agradeo. Parece que voc tem muitas virtudes. Tudo o que fao tento fazer o melhor que posso.
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Por agora o est fazendo todo muito bem. A formal conversa estava cheia de ambigidades. Ambos tnhamos tomado j plena conscincia de nossas intenes. Seus duros olhos azuis se cravavam nos meus enquanto dvamos os passos de baile e seus lbios desenhavam uma careta, como se algo lhe estivesse divertindo. De repente tive a sensao de que estava em guas muito profundas, de que deveria me retirar antes que fosse tarde. O instinto me dizia que Helmut Schnieder era um adversrio muito formidvel e que me faltavam armas para combater com ele. Embora obtivesse meus propsitos, estaria a sua merc e me usaria brutalmente para algum segredo fim. Em seguida descartei a idia. Tudo ia exatamente como eu o havia planejado, inclusive melhor do que esperava. Seria uma loucura abandonar agora quando o xito estava to perto. O que lhe parece Roseclay? perguntou. Maravilhosa. Me permita que depois lhe mostre algumas outras dependncias da casa. Eu adoraria. Temos muito sobre o que falar, senhorita Danver. De verdade? Assentiu muito lentamente com a cabea, enquanto me olhava com esse esboo de sorriso que parecia me desafiar. Continuamos danando enquanto os lustres alagavam a sala com sua luz, e os vestidos das damas formavam um constante e cambiante caleidoscpio de cor. Quando por fim a msica deixou de tocar, Schnieder fez uma corts reverncia e me agradeceu pelo baile. Devo atender minhas obrigaes como anfitrio me informou , devo danar com todas as damas e com suas filhas, mas voltarei a estar com voc
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antes que termine a noite. Disso estou segura. At mais tarde, senhorita Danver. Afastou-se com grandes passos e me senti aliviada quando vi que Bruce vinha decidido para mim. Jamais lhe havia visto to tenso, e senti que a fria fervia dentro dele. Colheu-me com firmeza pelo ombro e me afastou do centro da sala enquanto a msica iniciava outra pea. Dava-me conta de que nas condies em que se encontrava e no poderia lhe dominar, e isso no era bom. Fiz um tremendo esforo para apaziguar seus exasperados sentimentos, conversando alegremente, deixando que fosse buscar champanha para os dois, adulando seu jovem e vulnervel ego. Por fim se tranqilizou, e quando terminamos o champanha me levou para conhecer seus pais. Alicia Trevelyan era uma mulher gordinha, bonita, vestida de cor rosada; seu cabelo era loiro, um pouco spero. Olhava-me com olhos entrecerrados, incertos, como se no estivesse segura de quem era eu. George Trevelyan tinha um rosto srio, atraente, e seus penetrantes olhos azuis me olhavam atentamente enquanto seu filho fazia as apresentaes. Seu modo de me tratar revelava que me considerava uma voraz aventureira com uma forte inclinao pelos lactantes. A forada conversa foi breve. Trevelyan, puramente corts; sua esposa, com a mesma incerteza. Depois Bruce me convidou para danar. Era um bailarino medocre, to torpe como pensei que ia ser Schnieder, mas inclusive esse detalhe me comoveu. Assim como s mulheres da festa no entusiasmava muito a idia de me aceitar, a maior parte dos homens estavam mais que ansiosos por me conhecer. Quando a pea que danava com Bruce terminou, Charles Holburn me pediu que fosse sua companheira, e foi s o primeiro de uma larga lista.
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Dancei durante mais de uma hora e meia sem descanso. Quando por fim Bruce me resgatou e me levou a sala onde serviam a comida e as bebidas, senti-me extremamente agradecida. Aquela onda errante voltou a agitar-se em sua testa e tinha as bochechas acesas. Estiveste muito ocupado com as damas disse em tom de brincadeira. Cynthia me fez prometer que danaria com todas suas amigas. Um monto de fatigantes moas que s dizem tolices. Quem era essa bela morena de veludo azul? Vi-te danar com ela duas vezes. Refere a Denise? s uma amiga, diferente de todas as outras. Gosta de discutir sobre poltica e lhe importa um cominho que sua angua seja mais larga que a saia. L muito, como eu. s vezes trocamos livros. Entendo. Sua famlia e ns ramos vizinhos em Massachusetts. Crescemos juntos. Estvamos acostumados a brigar a morte quando ramos crianas. Sempre lhe dava uma boa surra. Denise no saberia paquerar embora sua vida dependesse disso. No tem nada que temer. Falava dela com grande carinho e eu me sentia muito melhor. Havia visto o modo como lhe olhava enquanto danavam e pensei que no futuro ia ser um grande consolo para ele. Bruce levou-me at uma das adornadas e muito bem servidas mesas. Outro servente uniformizado e com peruca empoeirada nos encheu os pratos e Bruce os levou at um sof estofado com seda dourada. Quando nos sentamos, Bruce me ocorreu um prato. A sala de estar era enorme e, a sua maneira, to espetacular como o salo de baile. Estava decorada em branco e ouro, com mveis de estilo francs, e o teto estava pintado com ninfas e figuras da mitologia sobre um cu celeste,
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rodeadas de nuvens cor rosa dourado. A sala era to linda como as das imponentes casa de Inglaterra. Agora comeava a compreender por que Schnieder havia demorado tanto em terminar esta manso. O artista deve ter empregado vrios meses s para decorar o teto. Enquanto comamos, a moa chamada Denise entrou na sala de brao com um dos jovens com quem Bruce esteve conversando. Tinha olhos marrons, inteligentes; traos marcados e atraentes, e o escuro cabelo brilhava com a luz das velas. Bruce lhe saudou com a mo, sorridente, e ela lhe devolveu a saudao. Logo nos deu as costas com fingido desinteresse. Poderia no saber paquerar, mas era evidente que estava apaixonada por Bruce. Se ele no sabia, era porque ela no queria que ele soubesse. Ainda. Ela e seu acompanhante saram com os pratos aos jardins, atravessando uma das altas portas de cristal. Bruce franziu o cenho. Blake Gutherie tem uma m reputao no que diz respeito s mulheres. Espero que Denise saiba o que est fazendo. Suponho que sabe repliquei. Quando terminamos de comer e depois de beber mais champanha, Bruce me levou de volta pata a sala para continuar danando. Mas sua irm Cynthia lhe chamou, e eu dancei com um jovem um pouco bbado que evidentemente estava fascinado pelo decote de meu vestido. Houve outra ronda de bailes, e alguns dos convidados comeavam j a partir quando Helmut Schnieder agarrou-me pela mo e me levou pelo corredor que conduzia ao vestbulo da entrada principal. hora de darmos nosso passeio disse. Estava ansiosa. Acredito. Abriu uma porta e me fez passar a uma biblioteca com formosos mveis
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de mrmore branco e brancas prateleiras que cobriam o cho at o teto, repletos de volumes luxuosamente encadernados. Marrom, torrado, dourado, vermelho. As janelas de ambos os lados da sala davam grama da parte anterior da casa, e havia uma linda mesa de uso Sheraton. Li os ttulos dos livros com grande interesse, e teria gostado de puxar vrios e l-los. Schnieder me olhava com olhos entrecerrados. Tem uma magnfica biblioteca disse. L? Nem tenho tempo e nem gosto. Fiz esta biblioteca pensando em minha irm. Ela l muito. Fez-me sair da biblioteca e me levou a outra sala de estar menor, com um magnfico piano de reluzente mogno, um sof azul e um cho de mrmore cor cinza clara. Apesar de todo o luxo, o lugar era clido e acolhedor. Havia flores cor prpura em altos vasos de flores de porcelana branca. As cortinas eram de veludo cor lils clara. Schnieder me mostrou a elegante sala de jantar, a mesa para homens, e, por ltimo, encontramo-nos em frente majestosa escada com corrimo de mogno e tapete cor vermelho escura. Os dormitrios esto acima disse. Acredito que poderamos deix-los para outra oportunidade. Nervosa, senhorita Danver? Absolutamente. No me tem medo? Por que teria que lhe temer? Schnieder assentiu com a cabea sem afastar seus olhos dos meus. Sou um homem cruel, senhorita Danver. Utilizo s pessoas. s vezes as machuco. Est disposta a correr esse risco? Acredito que posso me cuidar s, senhor Schnieder.
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Sorriu, e outra vez me olhou com os olhos de algum que se diverte. Este era o momento de me retirar. Este era o momento de me despedir dele e sair dali o mais rapidamente possvel. Acabava de me advertir que era possvel que me machucasse. Mas me mantive na mesma posio e lhe olhei friamente nos olhos. Ainda no viu os jardins observou . So muito bonitos de noite. Eu adoraria v-los. Caminhou diante de mim pelo vestbulo para a porta de trs, e a abriu para que passasse. Sa, negando a mim mesma a apreenso que sentia. Schnieder fechou a porta e me conduziu para os jardins. A garagem e os quartos dos criados estavam direita. Ouvia-se a msica que invadia a noite, e o som ia ficando cada vez mais longe medida que passevamos sob os olmos para os amplos jardins. Pensei que haveria outros convidados por ali, mas no havia ningum mais. Os jardins tinham sido dispostos em nveis pela mo de um perito artista de paisagens, e magros degraus de mrmore conduziam de um nvel a outro. Havia lagos artificial e fontes de onde a gua no deixava de fluir, elegantes canteiros com flores e rvores sempre verdes, altas e escuras luz da lua. Detivemos-nos atrs de uma grade coberta por uma alta roseira. Tudo tinha um toque de prata: o mrmore brilhante, o azul escuro das sombras. As folhas rangiam. Ouviu-se o grito de um pssaro solitrio. J quase no se ouvia a msica da sala de baile. Mudou muito em quatro anos observou. Ento se lembra. Como se fosse ontem. De verdade quis compr-la de Rawlins. Suponho que ainda estar a venda.
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O preo pode resultar um pouco elevado respondi. Duvido-o, senhorita Danver. Quero segurana. E luxo adicionou. Isso tambm. Posso lhe dar as duas coisas. Estou falando de matrimnio. Schnieder permaneceu em silncio. Observei com cuidado seu rosto luz da lua. A franja que lhe caa sobre a testa dava o aspecto de um ardiloso monge campons da Idade Mdia, sensual e avaro, capaz de cometer qualquer crime. Outra vez tinha os olhos entrecerrados. Estava de p em frente a mim, to perto que percebia sua respirao junto a minha bochecha. D a casualidade de que necessito uma esposa disse. Ah, sim? Por is