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ECOCISTEMAS ECOLOGIA Los seres vivos pueden ser estudiados a muchos niveles diferentes: qumico, celular, tejido, individuo,

poblacin, comunidad, ecosistema y biosfera. La ecologa plantea una visin integradora de los seres vivos con el medio ambiente, considerando la interaccin de los distintos organismos entre s y con el medio fsico, as como los factores que afectan a su distribucin y abundancia. El medio ambiente incluye tanto los factores fsicos (factores abiticos) locales, tales como el clima y la geologa, como los dems organismos que comparten el mismo hbitat (factores biticos). Los procariontes y los eucariontes han evolucionado de acuerdo con estrategias ecolgicas diferentes. Los procariontes son pequeos y sencillos: esto les otorg la posibilidad de una alta velocidad de crecimiento y reproduccin, por lo que alcanzan altos tamaos poblacionales en poco tiempo, que les permite ocupar nichos ecolgicos efmeros, con fluctuaciones dramticas de nutrientes. Por el contrario, los eucariontes, ms complejos y de mayor tamao, poseen un crecimiento y reproduccin ms lentos, pero han desarrollado la ventaja de ser competitivos en ambientes estables con recursos limitantes. No se debe caer en el error de considerar a los procariontes como evolutivamente ms primitivos que los eucariontes, ya que ambos tipos de organismos se hallan bien adaptados a su ambiente, y ambos fueron seleccionados hasta la actualidad debido a sus estrategias ecolgicas exitosas. La ecologa (del griego oikos="casa", y logos=" conocimiento") es la ciencia que estudia a los seres vivos, su ambiente, la distribucin, abundancia y cmo esas propiedades son afectadas por la interaccin entre los organismos y su ambiente: labiologa de los ecosistemas (Margalef, 1998, p. 2). En el ambiente se incluyen las propiedades fsicas que pueden ser descritas como la suma de factores abiticos locales, como el clima y la geologa, y los dems organismos que comparten ese hbitat (factores biticos). La visin integradora de la ecologa plantea que es el estudio cientfico de los procesos que influyen la distribucin y abundancia de los organismos, as como las interacciones entre los organismos y la transformacin de los flujos de energa y materia1

Historia El trmino kologie fue introducido en 1869 por el alemn prusiano Ernst Haeckel en su trabajo Morfologa General del Organismo; est compuesto por las palabras griegas oikos (casa, vivienda, hogar) y logos (estudio o tratado), por ello Ecologa significa "el estudio de los hogares" y del mejor modo de gestin de esos. En un principio, Haeckel entenda por ecologa a la ciencia que estudia las relaciones de los seres vivos con su ambiente, pero ms tarde ampli esta definicin al estudio

de las caractersticas del medio, que tambin incluye el transporte de materia y energa y su transformacin por las comunidades biolgicas.

Objeto de estudio La ecologa es la rama de la Biologa que estudia las interacciones de los seres vivos con suhbitat. Esto incluye factores abiticos, esto es, condiciones ambientales tales como:climatolgicas, edficas, etc.; pero tambin incluye factores biticos, esto es, condiciones derivadas de las relaciones que se establecen con otros seres vivos. Mientras que otras ramas se ocupan de niveles de organizacin inferiores (desde la bioqumica y la biologa molecular pasando por la biologa celular, la histologa y la fisiologa hasta la sistemtica), la ecologa se ocupa del nivel superior a stas, ocupndose de las poblaciones, lascomunidades, los ecosistemas y la biosfera. Por esta razn, y por ocuparse de las interacciones entre los individuos y su ambiente, la ecologa es una ciencia multidisciplinaria que utiliza herramientas de otras ramas de la ciencia, especialmente Geologa,Meteorologa, Geografa, Fsica, Qumica y Matemtica. Los trabajos de investigacin en esta disciplina se diferencian con respecto de la mayora de los trabajos en las dems ramas de la Biologa por su mayor uso de herramientas matemticas, como la estadstica y los modelos matemticos. Adems, la comprensin de los procesos ecolgicos se basa fuertemente en los postulados evolutivos (Dobzhansky, 1973).

Principios y conceptos de la ecologa Teora de sistemas Artculo principal: Teora de sistemas. ]Principios de Ecologa Plantas y animales florecen solo cuando ciertas condiciones fsicas estn presentes. En la ausencia de tales condiciones, las plantas y animales no pueden sobrevivir sin ayuda de estos, son comensalinos. Flujos de materia y energa Artculo principal: Ciclos biogeoqumicos. Flujo de energa En esta sucesin de etapas en las que un organismo se alimenta y es devorado, la energa fluye desde un nivel trfico a otro. Las plantas verdes u otros organismos que realizan la fotosntesis utilizan la energa solar para elaborar hidratos de carbono para sus propias necesidades. La mayor parte de esta energa qumica se procesa en el metabolismo y se pierde en forma de calor en la respiracin. Las plantas convierten la energa restante en biomasa, sobre el suelo como tejido leoso y herbceo y bajo ste como races. Por ltimo, este material, que es energa almacenada, se transfiere al segundo nivel trfico que comprende los herbvoros que pastan, los descomponedores y los que se alimentan de detritos. Si bien, la mayor parte de la energa asimilada en el segundo nivel trfico se pierde de nuevo en forma de calor en la respiracin, una porcin se convierte en biomasa. En cada nivel trfico los organismos convierten

menos energa en biomasa que la que reciben. Por lo tanto, cuantos ms pasos se produzcan entre el productor y el consumidor final, la energa que queda disponible es menor. Rara vez existen ms de cuatro eslabones, o cinco niveles, en una cadena trfica. Con el tiempo, toda la energa que fluye a travs de los niveles trficos se pierde en forma de calor. El proceso por medio del cual la energa pierde su capacidad de generar trabajo til se denomina entropa. Niveles de organizacin Para los eclogos modernos (Begon, Harper y Townsend, 1999)(Molles, 2006), la ecologa puede ser estudiada a varios niveles o escalas:

Organismo (las interacciones de un ser vivo dado con las condiciones abiticas directas que lo rodean) Poblacin (las interacciones de un ser vivo dado con los seres de su misma especie) Comunidad (las interacciones de una poblacin dada con las poblaciones de especies que la rodean), Ecosistema (las interacciones propias de la biocenosis sumadas a todos los flujos de materia y energa que tienen lugar en ella) Biosfera (el conjunto de todos los seres vivos conocidos)

Cadena trfica Cadena trfica, tambin llamada red trfica, serie de cadenas alimentarias ntimamente relacionadas por las que circulan energa y materiales en un ecosistema. Se entiende por cadena alimentaria cada una de las relaciones alimenticias que se establecen de forma lineal entre organismos que pertenecen a distintos niveles trficos. La cadena trfica est dividida en dos grandes categoras: la cadena o red de pastoreo, que se inicia con las plantas verdes, algas o plancton que realiza la fotosntesis, y la cadena o red de detritos que comienza con los detritos orgnicos. Estas redes estn formadas por cadenas alimentarias independientes. En la red de pastoreo, los materiales pasan desde las plantas a los consumidores de plantas (herbvoros) y de stos a los consumidores de carne (carnvoros). En la red de detritos, los materiales pasan desde las plantas y sustancias animales a las bacterias y a los hongos (descomponedores), y de stos a los que se alimentan de detritos (detritvoros) y de ellos a sus depredadores (carnvoros). Por lo general, entre las cadenas trficas existen muchas interconexiones. Por ejemplo, los hongos que descomponen la materia en una red de detritos pueden dar origen a setas que son consumidas por ardillas, ratones y ciervos en una red de pastoreo. Los petirrojos son omnvoros, es decir, consumen plantas y animales, y por esta razn estn presentes en las redes de pastoreo y de detritos. Los petirrojos se suelen alimentar de lombrices de tierra que son detritvoras, que se alimentan de hojas en estado de putrefaccin.

Produccin y productividad En un ecosistema, las conexiones entre las especies se relacionan generalmente con su papel en la cadena alimentaria. Hay tres categoras de organismos:

Productores o Auttrofos -- Generalmente las plantas o las cianobacterias que son capaces de fotosintetizar pero podran ser otros organismos tales como las bacterias cerca de los respiraderos del ocano que son capaces de quimiosintetizar. Consumidores o Heterotrofos -- Animales, que pueden ser consumidores primarios (herbvoros), o consumidores secundarios o terciarios (carnvoros y omnvoros). Descomponedores o detritvoros -- Bacterias, hongos, e insectos que degradan la materia orgnica de todos los tipos y restauran los alimentos al ambiente. Entonces los productores consumirn los alimentos, terminando el ciclo.

Estas relaciones forman las secuencias, en las cuales cada individuo consume el preceder y es consumido por el que sigue, lo que se llama cadenas alimentarias o las redes del alimento. En una red de alimento, habr pocos organismos en cada nivel como uno sigue los acoplamientos de la red encima de la cadena, formando una pirmide. Estos conceptos llevan a la idea de biomasa (la materia viva total en un ecosistema), de la productividad primaria (el aumento en compuestos orgnicos), y de la productividad secundaria (la materia viva producida por los consumidores y los descomponedores en un rato dado). Estas dos ideas pasadas son dominantes, puesto que permiten evaluar la capacidad de carga -- el nmero de organismos que se pueden apoyar por un ecosistema dado. En ninguna red del alimento, la energa contenida en el nivel de los productores no se transfiere totalmente a los consumidores. Se pierden el ascendentes cuanto ms alta es la cadena, ms la energa y los recursos. As, puramente de una energa y de un punto de vista del alimento, es ms eficiente para que los seres humanos sean consumidores primarios (subsistir de vehculos, de granos, de las legumbres, de la fruta, del etc.) que ser consumidores secundarios (herbvoros consumidores, omnvoros, o sus productos) y an ms tan que como consumidor terciario (carnvoros consumidores, omnvoros, o sus productos). Un ecosistema es inestable cuando se sobra la capacidad de carga. La productividad total de los ecosistemas es estimada a veces comparando tres tipos de ecosistemas cones base en tierra y el total de ecosistemas acuticos. Levemente sobre mitad de la produccin primaria se estima para ocurrir en tierra, y el resto en el ocano.

Los bosques (1/3 de la superficie terrestre de la Tierra) contiene biomasas densas y es muy productiva. Sabanas, praderas, y pantanos (1/3 de la superficie terrestre de la Tierra) contiene biomasas menos densas, pero es productiva. Estos ecosistemas representan a las mayores partes de qu seres humanos dependen encendido para el alimento. Ecosistemas extremos en las reas con climas ms extremos -- desiertos y semidesiertos, tundra, prados alpestres, y estepas -- (1/3 de la superficie terrestre de la Tierra) tiene biomasas muy escasas y baja productividad Finalmente, los ecosistemas del agua marina y dulce (3/4 de la superficie terrestre de la Tierra) contiene biomasas muy escasas (aparte de las zonas costeras).

Los ecosistemas difieren en su biomasa (carbn de los gramos por metro cuadrado) y la productividad (carbn de los gramos por metro cuadrado por da), y las comparaciones directas de la biomasa y la productividad puede no ser vlida. Un ecosistema tal como este encontrado en taiga puede ser alto en biomasa, pero de

crecimiento lento y as bajo en productividad. Los ecosistemas se comparan a menudo en base de su volumen de ventas (cociente de la produccin) o del tiempo del volumen de ventas que sean los recprocos del volumen de ventas. Las acciones humanas durante los ltimos siglos han reducido seriamente la cantidad de la tierra cubierta por los bosques (tala de rboles), y han aumentado agroecosistemas. En ltimas dcadas, un aumento en las reas ocupadas por ecosistemas extremos ha ocurrido, por ejemplo la desertificacin. Tasa de renovacin Riqueza, diversidad y biodiversidad Biosfera La capa exterior del planeta Tierra puede ser dividida en varios compartimentos: la hidrosfera (o esfera de agua), la litosfera (o mbito de los suelos y rocas), y la atmsfera (o la esfera de aire). La biosfera (o la esfera de la vida), a veces descrita como "el cuarto sobre" es la materia viva del planeta, o la parte del planeta ocupada por la vida. Alcanza as en los otros tres mbitos, aunque no hay habitantes permanentes de la atmsfera. En relacin con el volumen de la Tierra, la biosfera es slo la capa superficial muy delgada que se extiende 11.000 metros bajo el nivel del mar a 15.000 metros por encima. Se piensa que la vida por primera vez se desarroll en la hidrosfera, a profundidades someras, en la zona ftica. (Sin embargo, recientemente, una teora de la competencia se ha convertido, de que la vida se origin alrededor de fuentes hidrotermales en la profundidad de ocano. Vase el origen de la vida.) Luego aparecieron los organismos multicelulares y colonizaron las zonas bentnicas. Organismos fotosintticos gradualmente emitieron, mediante reacciones qumicas, los gases hasta llegar a las actuales concentraciones, especialmente la abundancia de oxgeno, que caracterizan a nuestro planeta. La vida terrestre se desarroll ms tarde, protegida de los rayos UVpor la capa de ozono. La diversificacin de las especies terrestres se piensa que fue incrementada por la deriva de los continentes por aparte, o, alternativamente, chocar. La biodiversidad se expresa en el nivel ecolgico (ecosistema), nivel de poblacin (diversidad intraespecfica), especies (diversidad especfica), y nivel gentico. La biosfera contiene grandes cantidades de elementos tales como carbono, nitrgeno, hidrgeno y oxgeno. Otros elementos, tales como el fsforo, calcio y potasio, tambin son esenciales a la vida, an estn presentes en cantidades ms pequeas. En el ecosistema y los niveles de la biosfera, es un continuo reciclaje de todos estos elementos, que se alternan entre los estados minerales y orgnicos. Aunque hay una ligera entrada de la energa geotrmica, la mayor parte del funcionamiento de los ecosistemas se basa en la aporte de la energa solar. Las plantas y los microorganismos fotosintticos convierten la luz en energa qumica mediante el proceso defotosntesis, lo que crea la glucosa (un azcar simple) y libera oxgeno libre. La glucosa se convierte as en la segunda fuente de energa que impulsa el ecosistema. Parte de esta glucosa se utiliza directamente por otros organismos para la energa. Otras molculas de azcar pueden ser convertidas en otras molculas como los aminocidos. Las plantas usan alguna de estos azcares, concentrado en el nctar, para atraer a los polinizadores para la ayuda en la reproduccin.

La respiracin celular es el proceso mediante el cual los organismos (como los mamferos) rompen de glucosa hacia abajo en sus mandantes, el agua y el dixido de carbono, por lo tanto, recuperar la energa almacenada originalmente dio el sol a las plantas. La proporcin de la actividad fotosinttica de las plantas y otros fotosintetizadores a la respiracin de otros organismos determina la composicin de la atmsfera de la Tierra, en particular su nivel de oxgeno. Las corrientes de aire globales unen la atmsfera mantieniendo casi el mismo equilibrio de los elementos en reas de intensa actividad biolgica y las reas de la actividad biolgica ligera. El agua es tambin intercambiada entre la hidrosfera, la litosfera, la atmsfera, la biosfera y en ciclos regulares. Los ocanos son grandes depsitos que almacenan el agua, aseguran la estabilidad trmica y climtica, y facilitan el transporte de elementos qumicos gracias a las grandes corrientes ocenicas. Para una mejor comprensin de cmo funciona la biosfera, y las diversas disfunciones relacionadas con la actividad humana, cientficos Americanos trataron de simular la biosfera en un modelo en pequea escala, llamado Biosfera 2.

Ecosistema Un principio central de la ecologa es que cada organismo vivo tiene una relacin permanente y continua con todos los dems elementos que componen su entorno. La suma total de la interaccin de los organismos vivos (la biocenosis) y su medio no viviente (biotopo) en una zona que se denomina un ecosistema. Los estudios de los ecosistemas por lo general se centran en la circulacin de la energa y la materia a travs del sistema. Casi todos los ecosistemas funcionan con energa del sol capturada por los productores primarios a travs de la fotosntesis. Esta energa fluye a travs de la cadena alimentaria a los consumidores primarios (herbvoros que comen y digeren las plantas), y los consumidores secundarios y terciaria (ya sea omnvoros o carnvoros). La energa se pierde a los organismos vivos cuando se utiliza por los organismos para hacer el trabajo, o se pierde como calor residual. La materia es incorporada a los organismos vivos por los productores primarios. Las plantas fotosintetizadoras fijan el carbono a partir del dixido de carbono y del nitrgeno de la atmsfera o nitratos presentes en el suelo para producir aminocidos. Gran parte de los contenidos de carbono y nitrgeno en los ecosistemas es creado por las instalaciones de ese tipo, y luego se consume por los consumidores secundarios y terciarios y se incorporan en s mismos. Los nutrientes son generalmente devueltos a los ecosistemas a travs de la descomposicin. Todo el movimiento de los productos qumicos en un ecosistema que se denomina un ciclo biogeoqumico, e incluye el ciclo del carbono y del nitrgeno. Los ecosistemas de cualquier tamao se pueden estudiar, por ejemplo, una roca y la vida de las plantas que crecen en ella puede ser considerado un ecosistema. Esta roca puede estar dentro de un llano, con muchas de estas rocas, hierbas pequeas, y animales que pastorean - tambin un ecosistema-. Este puede ser simple en la tundra, que tambin es un ecosistema (aunque una vez que son de este tamao, por lo general se denomina ecozonas o biomas). De hecho, toda la superficie terrestre de la Tierra, toda la materia que lo compone, el aire que est directamente encima de ste,

y todos los organismos vivos que viven dentro de ella puede ser considerados como una solo, gran ecosistema. Los ecosistemas se pueden dividir en los ecosistemas terrestres (incluidos los ecosistemas de bosques, estepas, sabanas, etc), losecosistemas de agua dulce (lagos, estanques y ros), y los ecosistemas marinos, en funcin del biotopo dominante.

Relaciones espaciales y subdivisiones de la tierra Montculos de Termita con chimeneas de diferentes alturas para regular el intercambio de gases, temperatura y otros parmetros ambientales necesarios para mantener la fisiologia de toda la colonia.2 Los ecosistemas no estn aislados unos de otros, sino ms bien interrelacionadas. Por ejemplo, el agua puede circular entre los ecosistemas por medio de un ro o corriente ocenica. El agua en s, como un medio lquido, incluso define los ecosistemas. Algunas especies, como el salmn o la anguila de agua dulce, se mueven entre los sistemas marinos y de agua dulce sistemas. Estas relaciones entre los ecosistemas de conducir a la idea de un bioma. Un bioma es una formacin homognea ecolgica que existe en una amplia regin, como latundra y las estepas. La biosfera comprende la totalidad de los biomas de la Tierra - la totalidad de los lugares donde la vida es posible - desde las montaas ms altas a las profundidades de los ocanos. Los biomas corresponden bastante bien distribuidas a lo largo de las subdivisiones a las latitudes, desde el ecuador hacia los polos, con las diferencias basadas en el entorno fsico (por ejemplo, los ocanos o cordilleras) y el clima. Su variacin es generalmente relacionados con la distribucin de las especies de acuerdo a su capacidad para tolerar la temperatura, la sequedad, o ambos. Por ejemplo, se pueden encontrar algas fotosintticas slo en la parte luminosa de los ocanos (donde penetra la luz), mientras que las conferasse encuentran principalmente en las montaas. Aunque esta es una simplificacin de un sistema ms complicado, la latitud y la altitud aproxima una buena representacin de la distribucin de la diversidad biolgica dentro de la biosfera. Muy en general, la riqueza de la diversidad biolgica (as como de los animales como para las especies de plantas) est disminuyendo ms rpidamente cerca del ecuador y menos rpidamente como uno de los enfoques de los polos. La biosfera tambin puede ser dividida en ecozonas, que estn muy bien definidas y sobre todo hoy en da sigue las fronteras continentales. Las zonas ecolgicas son divididas en las ecorregiones, aunque no hay acuerdo sobre sus lmites.

Disciplinas de la Ecologa Como disciplina cientfica en donde intervienen diferentes caracteres la ecologa no puede dictar qu es "bueno" o "malo". Aun as, se puede considerar que el mantenimiento de la biodiversidad y sus objetivos relacionados han provisto la base cientfica para expresar los objetivos del ecologismo y, as mismo, le ha provisto la metodologa y terminologa para expresar los problemas ambientales.

La economa y la ecologa comparten formalismo en muchas de sus reas; algunas herramientas utilizadas en esta disciplina, como tablas de vida y teora de juegos, tuvieron su origen en la economa. La disciplina que integra ambas ciencias es la economa ecolgica.

La ecologa microbiana es la rama de la ecologa que estudia a los microorganismos en su ambiente natural, los cuales mantienen una actividad continua imprescindible para la vida en la Tierra. En los ltimos aos se han logrado numerosos avances en esta disciplina con las tcnicas disponibles de biologa molecular.

Los mecanismos que mantienen la diversidad microbiana de la biosfera son la base de la dinmica de los ecosistemas terrestres, acuticos y areos. Es decir, la base de la existencia de las selvas y de los sistemas agrcolas, entre otros. Por otra parte, la diversidad microbiana del suelo es la causa de la fertilidad del mismo.

Biogeografa: es la ciencia que estudia la distribucin de los seres vivos sobre la Tierra, as como los procesos que la han originado, que la modifican y que la pueden hacer desaparecer. Es una ciencia interdisciplinaria, de manera que aunque formalmente es una rama de la Geografa, recibiendo parte de sus fundamentos de especialidades como la Climatologa y otras Ciencias de la Tierra, es a la vez parte de la Biologa. La superficie de la Tierra no es uniforme, ni en toda ella existen las mismas caractersticas. El espacio isotrpico que utilizan, o suponen, los esquemas tericos de localizacin es tan solo una construccin matemtica del espacio. La ecologa matemtica se dedica a la aplicacin de los teoremas y mtodos matemticos a los problemas de la relacin de los seres vivos con su medio y es, por tanto, una rama de la biologa. Esta disciplina provee de la base formal para la enunciacin de gran parte de la ecologa terica La ecologa urbana es una disciplina cuyo objeto de estudio son las interrelaciones entre los habitantes de una aglomeracin urbana y sus mltiples interacciones con el ambiente. La ecologa de la recreacin es el estudio cientfico de las relaciones ecolgicas entre el ser humano y la naturaleza dentro de un contexto recreativo. Los estudios preliminares se centraron principalmente en los impactos de los visitantes en reas naturales. Mientras que los primeros estudios sobre impactos humanos datan de finales de la dcada de los 20, no fue sino hasta los 70s que se reuni una importante cantidad de material documental sobre ecologa de la recreacin, poca en la cual algunos pases sufrieron un exceso de visitantes en reas naturales, lo que ocasion desequilibrios dentro de procesos ecolgicos en dichas zonas. A pesar de su importancia para el turismo sostenible y para el manejo de reas protegidas, la investigacin en este campo ha sido escasa, dispersa y relativamente desarticulada, especialmente en pases biodiversos. La ecologa del paisaje es una disciplina a caballo entre la geografa fsica orientada regionalmente y la biologa. Estudia los paisajes naturales

prestando especial atencin a los grupos humanos como agentes transformadores de la dinmica fsico-ecolgica de stos. Ha recibido aportes tanto de la geografa fsica como de la biologa, ya que si bien la geografa aporta las visiones estructurales del paisaje (el estudio de la estructura horizontal o del mosaico de subecosistemas que conforman el paisaje), la biologa nos aportar la visin funcional del paisaje (las relaciones verticales de materia y energa). Este concepto comienza en 1898, con el gegrafo, padre de la pedologa rusa, Vasily Vasilievich Dokuchaev y fue ms tarde continuado por el gegrafo alemn Carl Troll. Es una disciplina muy relacionada con otras reas como la Geoqumica, la Geobotnica, las Ciencias Forestales o la Pedologa.

La ecologa regional es una disciplina que estudia los procesos ecosistmicos como el flujo de energa, el ciclo de la materia o la produccin de gases de invernadero a escala de paisaje regional o bioma. Considera que existen grandes regiones que funcionan como un nico ecosistema. La agronoma, pesquera y, en general, toda disciplina que tenga relacin con la explotacin o conservacin de recursos naturales, en especial seres vivos, tienen la misma relacin con la ecologa que gran parte de las ingenieras con la matemtica, fsica oqumica.

Otras disciplinas

Biologa de la conservacin Derecho ambiental Ecologa de comunidades Ecologa de la recreacin Ecologa de poblaciones Ecologa evolutiva Ecologa del comportamiento Etoecologa Ecologia humana

ECOSISTEMA Un ecosistema es un sistema natural que est formado por un conjunto de organismos vivos (biocenosis) y el medio fsico donde se relacionan (biotopo). Un ecosistema es una unidad compuesta de organismos interdependientes que comparten el mismo hbitat. Los ecosistemas suelen formar una serie de cadenas que muestran la interdependencia de los organismos dentro del sistema.1 Tambin se puede definir as: Un ecosistema consiste de la comunidad biolgica de un lugar y de los factores fsicos y qumicos que constituyen el ambiente abitico.2 El concepto, que comenz a desarrollarse entre 1920 y 1930, tiene en cuenta las complejas interacciones entre los organismos (por ejemplo plantas, animales, bacterias, protistas yhongos) que forman la comunidad (biocenosis) y los flujos de energa y materiales que la atraviesan.1 3

Descripcin El trmino ecosistema fue acuado en 1930 por Roy Clapham para designar el conjunto de componentes fsicos y biolgicos de un entorno. El eclogo britnico Arthur Tansley refin ms tarde el trmino, y lo describi como El sistema completo, ... incluyendo no slo el complejo de organismos, sino tambin todo el complejo de factores fsicos que forman lo que llamamos medio ambiente.4 Tansley consideraba los ecosistemas no simplemente como unidades naturales sino como aislamientos mentales (mental isolates).3 Tansley ms adelante5 defini la extensin espacial de los ecosistemas mediante el trmino ecotopo (ecotope). Fundamental para el concepto de ecosistema es la idea de que los organismos vivos interactan con cualquier otro elemento en su entorno local. Eugene Odum, uno de los fundadores de la ecologa, declar: Toda unidad que incluye todos los organismos (es decir: la comunidad) en una zona determinada interactuando con el entorno fsico de tal forma que un flujo de energa conduce a una estructura trfica claramente definida, diversidad bitica y ciclos de materiales (es decir, un intercambio de materiales entre las partes vivientes y no vivientes) dentro del sistema es un ecosistema.6 El concepto de ecosistema humano se basa en desmontar la dicotoma humano/naturaleza y en la premisa de que todas las especies estn ecolgicamente integradas unas con otras, as como con los componentes abiticos de su biotopo.

Biomas Un bioma es una clasificacin global de reas similares, incluyendo muchos ecosistemas, climtica y geogrficamente similares, esto es, una zona definida ecolgicamente en que se dan similares condiciones climticas y similares comunidades de plantas, animales y organismos del suelo, son a menudo referidas como ecosistemas de gran extensin. Los biomas se definen basndose en factores tales como las estructuras de las plantas (rboles, arbustos yhierbas), los tipos de hojas (plantas de hoja ancha y aguja), la distancia entre las plantas (bosque, selva, sabana) y el clima. A diferencia de las ecozonas, los biomas no se definen por gentica, taxonoma o semejanzas histricas y se identifican con frecuencia con patrones especiales de sucesin ecolgica yvegetacin clmax. La clasificacin ms simple de biomas es:

Biomas terrestres. Biomas de agua dulce. Biomas marinos.

Clasificacin de ecosistemas Los ecosistemas han adquirido, polticamente, una especial relevancia ya que en el Convenio sobre la Diversidad Biolgica(Convention on Biological Diversity, CDB) ratificado por ms de 175 pases en Ro de Janeiro en junio de 1992 se establece la proteccin de los ecosistemas, los hbitats naturales y el mantenimiento de poblaciones viables de especies en entornos naturales7como un compromiso de los pases ratificantes. Esto ha creado la necesidad poltica de identificar espacialmente los ecosistemas y de alguna manera distinguir entre ellos. El CDB define un ecosistema como un complejo dinmico de comunidades vegetales, animales y de microorganismos y su medio no viviente que interactan como una unidad funcional.8

Con la necesidad de proteger los ecosistemas, surge la necesidad poltica de describirlos e identificarlos de manera eficiente. Vreugdenhil et al. argumentaron que esto podra lograrse de manera ms eficaz mediante un sistema de clasificacin fisonmico-ecolgico, ya que los ecosistemas son fcilmente reconocibles en el campo, as como en imgenes de satlite. Sostuvieron que la estructura y la estacionalidad de la vegetacin asociada, complementados con datos ecolgicos (como la altitud, la humedad y el drenaje) eran cada uno modificadores determinantes que distinguan parcialmente diferentes tipos de especies. Esto era cierto no slo para las especies de plantas, sino tambin para las especies de animales, hongos y bacterias. El grado de distincin de ecosistemas est sujeto a los modificadores fisionmicos que pueden ser identificados en una imagen y/o en el campo. En caso necesario, se pueden aadir los elementos especficos de la fauna, como la concentracin estacional de animales y la distribucin de los arrecifes de coral. Algunos de los sistemas de clasificacin fisionmico-ecolgicos disponibles son los siguientes:

Clasificacin fisonmica-ecolgica de formaciones vegetales de la Tierra: un sistema basado en el trabajo de 1974 de Mueller-Dombois y Heinz Ellenberg,9 y desarrollado por la UNESCO. Describe la estructura de la vegetacin y la cubierta sobre y bajo el suelo tal como se observa en el campo, descritas como formas de vida vegetal. Esta clasificacin es fundamentalmente un sistema de clasificacin de vegetacin jerrquico, una fisionoma de especies independientes que tambin tiene en cuenta factores ecolgicos como el clima, la altitud, las influencias humanas tales como el pastoreo, los regmenes hdricos, as como estrategias de supervivencia tales como la estacionalidad. El sistema se ampli con una clasificacin bsica para las formaciones de aguas abierta.10 Sistema de clasificacin de la cubierta terrestre (Land Cover Classification System, LCCS), desarrollado por la Organizacin para la Agricultura y la Alimentacin (FAO).11

Varios sistemas de clasificacin acuticos estn tambin disponibles. Hay un intento del Servicio Geolgico de los Estados Unidos(United States Geological Survey, USGS) y la Inter-American Biodiversity Information Network (IABIN) para disear un sistema completo de clasificacin de ecosistemas que abarque tanto los ecosistemas terrestres como los acuticos. Desde una perspectiva de la filosofa de la ciencia, los ecosistemas no son unidades discretas de la naturaleza que se pueden identificar simplemente usando un enfoque correcto para su clasificacin. De acuerdo con la definicin de Tansley (aislamientos mentales), cualquier intento de definir o clasificar los ecosistemas debera de ser explcito para la asignacin de una clasificacin para el observador/analista, incluyendo su fundamento normativo.

Estructura Al sumar la estructura de un ecosistema se habla a veces de la estructura abstracta en la que las partes son las distintas clases de componentes, es decir, el biotopo y la biocenosis, y los distintos tipos ecolgicos de organismos (productores, descomponedores, predadores, etc.). Pero los ecosistemas tienen adems una estructura fsica en la medida en que no son nunca totalmente homogneos, sino que presentan partes, donde las condiciones son distintas y ms o menos uniformes, o gradientes en alguna direccin.

El ambiente ecolgico aparece estructurado por diferentes interfases o lmites ms o menos definidos, llamados ecotonos, y por gradientes direccionales, llamados ecoclinas, de factores fsicoqumicos del medio. Un ejemplo es el gradiente de humedad, temperatura e intensidad lumnica en el seno de un bosque, o el gradiente en cuanto a luz, temperatura y concentraciones de gases (por ejemplo O2) en un ecosistema lntico. La estructura fsica del ecosistema puede desarrollarse en la direccin vertical y horizontal, en ambos casos se habla estratificacin.

Estructura vertical. Un ejemplo claro e importante es el de la estratificacin lacustre, donde distinguimos esencialmente epilimnion,mesolimnion (o termoclina) e hipolimnion. El perfil del suelo, con su subdivisin en horizontes, es otro ejemplo de estratificacin con una dimensin ecolgica. Las estructuras verticales ms complejas se dan en los ecosistemas forestales, donde inicialmente distinguimos un estrato herbceo, un estrato arbustivo y un estrato arbreo. Estructura horizontal. En algunos casos puede reconocerse una estructura horizontal, a veces de carcter peridico. En losecosistemas ribereos, por ejemplo, aparecen franjas paralelas al cauce fluvial, dependientes sobre todo de la profundidad del nivel fretico. En ambientes periglaciales los fenmenos peridicos relacionados con los cambios de temperatura, helada y deshielo, producen estructuras regulares en el sustrato que afectan tambin a la biocenosis. Algunos ecosistemas desarrollan estructuras horizontales en mosaico, como ocurre en extensas zonas bajo climas tropicales de dos estaciones, donde se combina la llanura herbosa y el bosque o el matorral espinoso, formando un paisaje caracterstico conocido como la sabana arbolada.

Ecosistema acutico Los ecosistemas acuticos incluyen las aguas de los ocanos y las aguas continentales dulces o saladas. La oceanografa se ocupa del estudio de los primeros y la limnologa de los segundos. En este ltimo grupo no slo se consideran los ecosistemas de agua corriente (medios lticos) y los de agua quieta (medios lnticos), sino tambin los hbitats acuosos de manantiales, huecos de rboles e incluso las cavidades de plantas donde se acumula agua y los ambientes de aguas subterrneas. Cada uno de estos cuerpos de agua tiene estructuras y propiedades fsicas particulares con relacin a la luz, la temperatura, las olas, las corrientes y la composicin qumica, as como diferentes tipos de organizaciones ecolgicas y de distribucin de los organismos.

Funcin y biodiversidad Desde el punto de vista humano muchos ven a los ecosistemas como unidades de produccin similares a los que producen bienes y servicios. Entre los bienes ms comunes producidos por los ecosistemas estn la madera y el forraje para el ganado. La carne de los animales silvestres puede ser muy provechosa bajo un sistema de manejo bien controlado como ocurre en algunos lugares en frica del Sur y en Kenia. No se ha tenido tanto xito en el descubrimiento y la produccin de sustancias farmacuticas a partir de organismos silvestres.

Los servicios derivados de los ecosistemas incluyen:


El disfrute de la naturaleza: lo cual proporciona fuentes de ingresos y de empleo en el sector turstico, a menudo referido comoecoturismo. Retencin de agua: facilita una mejor distribucin la misma. Proteccin del suelo: un laboratorio al aire libre para la investigacin cientfica, etc.

Un nmero mayor de especies o diversidad biolgica (biodiversidad) de un ecosistema le confiere mayor capacidad de recuperacin porque habiendo un mayor nmero de especies stas pueden absorber y reducir los efectos de los cambios ambientales. Esto reduce el impacto del cambio ambiental en la estructura total del ecosistema y reduce las posibilidades de un cambio a un estado diferente. Esto no es universal; no existe una relacin comprobada entre la diversidad de las especies y la capacidad de un ecosistema de proveer bienes y servicios en forma sostenible. Las selvas hmedas tropicales producen muy pocos bienes y servicios directos y son sumamente vulnerables a los cambios. En cambio los bosques templados se regeneran rpidamente y vuelven a su anterior estado de desarrollo en el curso de una generacin humana, como se puede ver despus de incendios de bosques. Algunas praderas han sido explotadas en forma sostenible por miles de aos (Mongolia, frica, brezales europeos). Dinmica de ecosistemas La introduccin de nuevos elementos, ya sea abiticos o biticos, puede tener efectos disruptivos. En algunos casos puede llevar al colapso y a la muerte de muchas especies dentro del ecosistema. Sin embargo en algunos casos los ecosistemas tienen la capacidad de recuperarse. La diferencia entre un colapso y una lenta recuperacin depende de dos factores: la toxicidad del elemento introducido y la capacidad de recuperacin del ecosistema original. Los ecosistemas estn gobernados principalmente por eventos estocsticos (azar), las reacciones que estos eventos ocasionan en los materiales inertes y las respuestas de los organismos a las condiciones que los rodean. As, un ecosistema es el resultado de la suma de las respuestas individuales de los organismos a estmulos recibidos de los elementos en el ambiente. La presencia o ausencia de poblaciones simplemente depende del xito reproductivo y de dispersin; los niveles de las poblaciones fluctan en respuesta a eventos estocsticos. Si el nmero de especies de un ecosistema es ms alto el nmero de estmulos tambin es ms alto. Desde el principio de la vida los organismos han sobrevivido a continuos cambios por medio de la seleccin natural. Gracias a la seleccin natural las especies del planeta se han ido adaptando continuamente a los cambios por medio de variaciones en su composicin biolgica y distribucin. Se puede demostrar matemticamente que los nmeros mayores de diferentes factores interactivos tienden a amortiguar las fluctuaciones en cada uno de los factores individuales. Dada la gran diversidad de organismos en la Tierra, la mayora de los ecosistemas cambia muy gradualmente y a medida que unas especies desaparecen van surgiendo o entrando otras. Localmente las sub-poblaciones se extinguen continuamente siendo reemplazada ms tarde por la dispersin de otras subpoblaciones.12 Si los ecosistemas estn gobernados principalmente por procesos estocsticos deben ser ms resistentes a los cambios bruscos que cada especie en particular. En la ausencia de un equilibrio en la naturaleza, la composicin de especies de un ecosistema puede experimentar modificaciones que dependen de la naturaleza del cambio, pero es posible que el colapso ecolgico total sea infrecuente.

Biosfera En ecologa, la biosfera o bisfera1 es el sistema formado por el conjunto de los seres vivos propios del planeta Tierra, junto con el medio fsico que les rodea y que ellos contribuyen a conformar. Este significado de envoltura viva de la Tierra, es el de uso ms extendido, pero tambin se habla de biosfera, en ocasiones, para referirse al espacio dentro del cual se desarrolla la vida. La biosfera est distribuida cerca de la superficie de la Tierra, formando parte de la litosfera, hidrosfera y atmsfera. La biosfera es el ecosistema global. Al mismo concepto nos referimos con otros trminos, que pueden considerarse sinnimos, comoecosfera o biogeosfera. Es una creacin colectiva de una variedad de organismos y especies que interactuando entre s, forman la diversidad de los ecosistemas. Tiene propiedades que permiten hablar de ella como un gran ser vivo, con capacidad para controlar, dentro de unos lmites, su propio estado y evolucin.

Historia El trmino fue acuado por el gelogo Eduard Suess en 1875, pero el concepto ecolgico de biosfera se inicia en la dcada de 1920con Vladimir I. Vernadsky, precediendo a la introduccin en 1935 del trmino ecosistema por Arthur Tansley. La biosfera es un concepto de la mayor importancia en astronoma, geologa, climatologa, paleogeografa, biogeografa, evolucin y, en general, en todas las ciencias que tratan sobre la vida en la Tierra. Incluye a todos los ecosistemas, ya sean gigantes o demasiado pequeos.

Distribucin de la vida Constituye una delgada capa de dimensiones irregulares, lo mismo que es irregular la densidad de biomasa, de diversidad y deproduccin primaria. Se extiende por la superficie y el fondo de los ocanos y mares, donde primero se desarroll, por la superficie de los continentes, y en los niveles superficiales de la corteza terrestre, donde la vida prospera, con baja densidad, entre los poros e intersticios de las rocas.

Ocanos En los ocenos la vida se concentra en la capa superficial, zona ftica, en la que penetra laluz. La cadena trfica empieza aqu con fotosintetizadores que son sobre todocianobacterias y protistas, generalmente unicelulares y planctnicos. Los factores limitantespara el desarrollo de la vida son aqu algunos nutrientes esenciales, como el hierro, que son escasos, y la mxima productividad la encontramos en los mares fros y en ciertas regiones tropicales, contiguas a los continentes, en las que las corrientes hacen aflorar nutrientes desde el fondo del mar. Fuera de esos lugares, las regiones pelgicas (en alta mar) de las latitudes clidas son desiertos biolgicos, con poca densidad de vida. Los ecosistemas marinos ms ricos y complejos son sin embargo tropicales, y son los que se desarrollan a muy poca profundidad, slo unos metros, ricos en vida bentnica, cerca de la orilla; el ejemplo ms claro son los arrecifes coralinos.

Adems de en la zona ftica, hay una vida marina prspera en cada uno de los oscuros y extensos fondos del ocano, la cual depende, para su nutricin, de la materia orgnica que cae desde arriba, en forma de residuos y cadveres. En algunos lugares en los que los procesos geotectnicos hacen aflorar aguas calientes cargadas de sales, son importantes los productores primarios, auttrofos, que obtienen la energa de reacciones qumicas basadas en sustratos inorgnicos; el tipo de matabolismo que llamamos quimiosntesis. En contra de ciertos prejuicios, la densidad media de vida es mayor en los continentes que en los ocanos en la biosfera actual; aunque como el ocano es mucho ms extenso, le corresponde aproximadamente el 50% de la produccin primaria total del planeta.

Continentes En los continentes la cadena trfica arranca de las plantas terrestres, fotosintetizadores que obtienen nutrientes minerales del suelo gracias a las mismas estructuras con que se anclan, las races, haciendo circular agua hacia el follaje, donde la evaporan. Por esta razn el principal factor limitante en los continentes es la disponibilidad de agua en el suelo, a la vez que lo es la temperatura, que es ms variable que en los mares, donde el elevado calor especfico del agua asegura un ambiente trmico muy homogneo y estable en el tiempo. Por la razn indicada, la biomasa, la productividad bruta y la diversidad ecolgica, se distribuye:

Siguiendo un gradiente, con un mximo hacia el ecuador y un mnimo en las regiones polares, en correlacin con la energa disponible. Concentrada en tres bandas extendidas latitudinalmente. La primera de ellas es la ecuatorial, donde las lluvias producidas por elfrente intertropical, que son de tipo cenital, se producen todo el ao o alternando con una estacin seca. Las otras dos, ms o menos simtricas, cubren las latitudes medias o templadas, donde hay una mayor o menor abundancia de lluvias ciclonales, que acompaan a las borrascas.

Entre esas zonas hmedas y de vida densa, hay dos franjas simtricas de regiones desrticas o semidesrticas tropicales, donde aunque la biomasa es baja, es elevada la biodiversidad. En las latitudes altas de ambos hemisferios tenemos, por ltimo, las regiones polares, donde la pobreza de vida se explica por la escasez de agua lquida tanto como por la de energa.

Biosfera profunda Hasta hace poco se pona como lmite para la vida el nivel, a pocos metros de profundidad, hasta donde se extienden las races de las plantas. Ahora hemos comprobado que no slo en los fondos ocenicos hay ecosistemas dependientes de organismos quimioauttrofos, sino que la vida de este tipo se extiende hasta niveles profundos de la corteza. Consiste en bacterias y arqueasextremfilas, las cuales extraen energa de procesos qumicos inorgnicos (Quimiosntesis). Prosperan sin duda mejor en lugares donde aparecen ciertas mezclas minerales inestables, que

ofrecen un potencial de energa qumica; pero la Tierra es geolgicamente un planeta an vivo, donde los procesos internos generan an constantemente situaciones as.

Homeostasis La organizacin de la vida se basa en una jerarqua de niveles de complejidad, con sistemas menores que se organizan para formar otros mayores, ms complejos y potencialmente ms variados. Se trata de sistemas autoorganizados con distintos grados de control ciberntico sobre su estado. El mximo autocontrol lo encontramos en los niveles que llamamos de las clulas y de los organismos; de hecho basta una clula para tener un organismos autnomo (un organismos unicelular). En menor medida observamos autocontrol, por mecanismos cibernticos de realimentacin negativa, en el nivel de organizacin de los ecosistemas. Algunos autores, como el propio Vernadski, y luego sealadamente James Lovelock, valoraron que la misma posibilidad la demuestra el ecosistema global, es decir, la biosfera. La biosfera muestra, aunque no con el grado de control de un organismo, capacidades de homeostasis (regulacin de su composicin y estructura) y homeorresis (regulacin del ritmo de sus procesos internos y de intercambio).

Astrobiologa

El descubrimiento de la biosfera profunda trajo consigo un importante cambio terico y psicolgico, al mostrar la viabilidad de la vida en ambientes extremos y en ausencia de luz, en contra de nuestros conceptos anteriores. La progresiva comprensin de lo que representa la biosfera terrestre, ha hecho cambiar las ideas acerca de la probabilidad de aparicin espontnea de vida en otros cuerpos planetarios, y de su progresin para formar otras biosferas, ampliando los parmetros de habitabilidad planetaria y haciendo racional la esperanza de observar vida en otros lugares donde antes nos pareca imposible.