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O Lorde e a Camponesa To Wed a Scandalous Spy Celeste Bradley

4o livro da srie Royal Four Inglaterra, 1813

Um casamento inesperado Tendo perdido os pais ainda criana, Willa Trent foi criada por um casal simples, donos de uma estalagem em um pequeno povoado. Quando ela socorre o rapaz que atingiu sem querer com uma pedrada de estilingue, as circunstncias a envolvem numa situao escandalosa, e a famlia exige que eles se casem imediatamente. Com um charmoso marido e um novo futuro pela frente, o otimismo de Willa no tem limites, at que ela descobre o mundo secreto e perigoso de Nathaniel Stonewell, conde de Reardon, tambm conhecido como o "lorde traidor"...

Embora Nathaniel seja criticado por toda a populao da Inglaterra por seus atos contra a Coroa, ele , na realidade, membro de uma confraria de elite de defensores do rei, envolvido numa audaciosa misso secreta. Ele precisa, a todo custo, guardar segredo de suas atividades, principalmente de Willa. Embora esteja fascinado por ela, Nathaniel teima em no se render paixo, preferindo acreditar que

melhor dar as costas ao amor do que arriscar tudo por ele. Sua noiva, porm, tem outros planos... Disponibilizao: Elis Digitalizao: Vicky B. Reviso: Crysty

Celeste Bradley a consagrada autora de treze romances histricos, e pretende escrever muitos outros. Depois de morar em oito estados e ter mudado de casa mais de vinte vezes, Celeste diz que a melhor coisa em ser escritora poder relatar as experincias acumuladas em suas andanas pelo pas. Atualmente ela mora na Califrnia. Querida leitora, No quarto livro da srie Royal Four, a espirituosa Willa e o charmosssimo Nathaniel vivem uma paixo alucinante, um amor ameaado por intrigas e segredos que no podem ser revelados... Leonice Pompnio Editora Copyright 2005 by Celeste Bradley Originalmente publicado em 2005 pela St. Martin's Press PUBLICADO SOB ACORDO COM ST. MARTIN'S PRESS NY, NY - USA Todos os direitos reservados. Todos os personagens desta obra so fictcios. Qualquer semelhana com pessoas vivas ou mortas ter sido mera coincidncia. TTULO ORIGINAL: TO WED A SCANDALOUS SPY EDITORA Leonice Pomponio

ASSISTENTES EDITORIAIS Patrcia Chaves Silvia Moreira EDIO/TEXTO Traduo: Susana Vidal Reviso: Patrcia Chaves ARTE Mnica Maldonado MARKETING/COMERCIAL Andra Riccelli PRODUO GRFICA Snia Sassi PAGINAO Ana Beatriz Pdua Copyright 2010 Editora Nova Cultural Ltda. Rua Butant, 500 10 andar CEP 05424-000 So Paulo - SP www.novacultural.com.br Impresso e acabamento: RR Donnelley

Captulo I

Mais um dia, e mais um dos pretendentes sua mo indo embora todo machucado. Willa Trent se abaixou com desnimo e apanhou uma pedra na estrada de terra. Pobre Timothy, to novo para sair dali ferido daquela maneira... Teria cicatrizes pelo corpo todo para o resto da vida. No se aborrea, srta. Willa ainda disse o rapaz, enquanto colocavam uma tala em sua perna, antes de lev-lo embora. Em pouco tempo estarei curado e andando por a outra vez. Mas Willa estava farta. No queria mais aquilo. De agora em diante suportaria sozinha a sua aflio. Provavelmente ficaria para sempre solteira. Esse devia ser o destino que estava traado para ela. Suspirou longamente, mas no se abateu. No era de seu feitio ficar remoendo as dificuldades. Estava resignada. Seu sonho de conhecer o mundo nunca se realizara, e o desejo de um dia ter uma famlia pelo visto tambm no aconteceria. Tinha certeza, porm, que com o tempo acabaria se acostumando solido. Aos poucos se habituaria a viver bem assim, sem ningum. Naquele momento sentia mesmo vontade de ficar um pouco sozinha, longe dos olhares de pena ou dos comentrios maldosos dos habitantes do

vilarejo. Seguiu pela estradinha at chegar ao campo aberto. Sempre encontrava conforto no colorido das nuvens ao entardecer e no verde esfuziante dos campos de Northamptonshire. Alm do mais, estava decidida a descobrir algumas das arapucas que tinham ocultado naqueles campos. Ainda no era a estao de caa, mas ela j havia encontrado uma dessas detestveis armadilhas serrilhadas, armada e escondida bem ao lado de um riacho. Queria desarm-la primeiro para depois poder destru-la de vez. Algum andava caando ali sem a devida licena, nem qualquer piedade pelos pobres animais. Chegou mais perto, fechou um olho e seguiu as instrues recebidas do garoto que lhe emprestara a atiradeira. Mirou com cuidado o centro da armadilha, esticou para trs os elsticos da atiradeira o mais que pde e em seguida soltou. A pedra voou para longe. Nathaniel Stonewell, o conde de Reardon, mal conseguia dominar a ansiedade. Fustigou o cavalo para que andasse mais depressa. Estava chegando perto de sua presa. Queria alcanar Foster antes que a noite casse e tinha esperana de apanh-lo quando parasse na vila, logo adiante, para descansar. Naquela tarde, quando parara em um povoado para dar gua ao cavalo, soube que tinham visto um homem com as caractersticas de Foster passar por ali algumas horas antes. Ento comeou a

perseguio, tentando alcan-lo a qualquer custo. O vento batia em seu rosto medida que o garanho galopava. Nathaniel levantou o corpo e se apoiou s nos estribos, cavalgando como um jquei apesar de seu porte avantajado. J estava quase alcanando sua presa... Foster era um traidor desprezvel, porm muito esperto. Era o ltimo homem ainda em liberdade pertencente ao traioeiro grupo Cavaleiros da Flor. Se ele conseguisse se embrenhar pelas apinhadas ruas de Londres, seria preciso um exrcito inteiro para conseguir encontr-lo. E Nathaniel no queria nenhuma ajuda do exrcito. Estava decidido a capturar Foster sozinho e faz-lo pagar por ter trado a Inglaterra e por ter destrudo tudo aquilo de mais caro que Nathaniel possua. Era por suas mos que o traidor sofreria a merecida represlia. Um certo jornal havia publicado uma caricatura com a qual acabara por inadvertidamente revelar as ligaes de Nathaniel com simpatizantes dos inimigos franceses, um grupo que se denominava Cavaleiros do Lrio. Ele havia se infiltrado ali s para obter informaes, num servio de espionagem para a Coroa inglesa. Mas a questo era secreta e ningum podia saber disso. Tinham dado a Nathaniel a funo de assumir a traio para poupar de escndalos o jovem e supostamente inocente Louis Wadsworth, o filho do lder. Em geral os Royal Four no interferiam nesses assuntos, mas a fbrica de munio da famlia

Wadsworth era vital para produzir as armas necessrias na luta contra Napoleo. Edward Wadsworth, o pai j falecido de Louis, chegara a receber homenagens de heri por ter denunciado supostos traidores, entre eles Nathaniel. Ser visto como traidor era algo desprezvel, mas era um disfarce perfeito para que Nathaniel pudesse agir. Assim conseguia ocultar a sua verdadeira condio: a de um alto agente secreto do governo ingls. Apesar disso, sofria ao ver sua reputao manchada dessa forma. A honra pessoal era intrnseca sua personalidade, a base pela qual pautava toda a sua vida. Ao assumir a suposta culpa, perdera amigos, pessoas boas e honestas cuja opinio valorizava e que agora queriam ficar o mais longe possvel dele. Sua conscincia, porm, dizia-lhe que o sacrifcio era necessrio. Sacrificar a reputao em benefcio da ptria um sacrifcio menor, lembrava a toda hora. Tambm lhe vinham mente as palavras que lorde Liverpool lhe dissera tempos atrs: Como pode afirmar que daria a prpria vida pela nao se nem capaz de sacrificar algo bem menos valioso como sua reputao? O primeiro-ministro tinha razo. Humildemente, Nathaniel aceitara se fazer passar por traidor desde que fosse para proteger os interesses da Inglaterra.

Na opinio do primeiro-ministro, isso no s era conveniente para o reino, como permitia que Cobra agisse de forma mais eficaz. Afinal de contas, quem suspeitaria que um conhecido traidor como Nathaniel fosse na realidade um membro do grupo secreto de elite chamado Royal Four? Afastado dos amigos e da vida social, ele teria at tempo para cuidar de alguns assuntos menores, mas que os Royal Four achavam importantes. Esse era exatamente o caso de sir Lucian Foster, atrs de quem Nathaniel agora andava. O homem era o ltimo membro vivo dos Cavaleiros do Lrio. Ele havia fugido do pas antes de ser preso nos ltimos entreveros, mas agora estava de volta em solo ingls. Como todos os seus comparsas j haviam sido mortos, dificilmente o grupo dos Cavaleiros do Lrio conseguiria se organizar outra vez. Mas Foster ainda andava solta, e Nathaniel fazia questo de prendlo e mant-lo trancafiado da forma mais segura possvel. Quanto mais seu cavalo corria, mais determinado estava a faz-lo. Ao aceitar o papel de traidor, fora denunciado pela prpria famlia e passara a ser odiado por seus compatriotas. Se estava pagando um preo to alto para cumprir sua misso, tinha de fazer Foster pagar tambm. Um sorriso impiedoso se formou em seus lbios e ele se abaixou mais sobre a sela, chicoteando o

animal para que galopasse ainda mais rpido. Vou te pegar, desgraado... disse por entre os dentes. Foi nesse instante que o imprevisto aconteceu. Willa acabava de descobrir algo curioso sobre atiradeiras: que elas raramente disparavam a pedra em linha reta. Talvez tivesse mesmo errado ao fazer a mira. O fato que o pedregulho tomou um rumo completamente diferente daquele que ela pretendia; em vez de atingir a armadilha, voou na direo da estrada, atravessando os arbustos com um zumbido. Em seguida ouviu-se um barulho seco, como se tivesse batido em alguma coisa slida. Ento um cavalo relinchou, houve um tropel de cascos e um novo barulho abafado parecendo que alguma coisa pesada caa ao cho. Cus! O que era aquilo? Willa recolheu a saia e correu, seguido a direo de seu projtil. Atravessou o emaranhado de arbustos sem se importar que enganchassem no vestido ou nos cabelos. J estava mesmo desarrumada, andando pelo campo havia algum tempo depois que levaram Timothy ao mdico no vilarejo prximo. Enfiou a cabea entre os galhos e olhou para o caminho onde havia um vulto estendido no cho. Aproximou-se cuidadosamente para ver melhor e ento constatou que era um homem, alto e corpulento.

Santo Deus! disse baixinho, ajoelhando-se ao lado dele e afastando os cabelos longos que lhe cobriam parte do rosto. O homem era jovem e extremamente bonito. Tinha um rosto de belos traos, fortes e simtricos. Estava muito plido, obviamente desmaiado. A pedra que o atingira jazia ao lado da sua cabea, sobre a poeira da estrada. De passagem, a pedrada tambm destrura em parte um ninho de marimbondos no topo de uma rvore. Os insetos revoavam furiosos em torno dos destroos, e o cavalo do viajante fugira apavorado. Willa estremeceu. Os marimbondos iam atacar. Alguns j rodavam ao redor da barra da sua saia e do rosto do rapaz. Precisava tirar aquele homem dali o mais rpido possvel. Ela se ajoelhou ao lado dele e cutucou-lhe o ombro. Acorde, por favor... Ele no se mexeu. Tocou nele de novo, dessa vez com mais fora, mas nada. Ento segurou com as duas mos as lapelas do casaco e puxou, para tentar arrast-lo, mas ele no se moveu nem um centmetro sequer. Meu Deus... como o senhor pesado! J bastante cansada depois de ter passado um dia to atribulado, Willa respirou fundo e tentou achar outra soluo. Quem sabe se o puxasse pelos

braos, conseguisse arrast-lo melhor. Segurou-o pelos pulsos, tentando envolv-los com seus dedos. Os braos do homem eram longos, e as mos enormes. Willa respirou fundo e deu um ltimo tranco, com fora, mas apenas conseguiu que o corpo virasse de lado, e caiu sentada no cho. Bem, se era assim, no lhe restava alternativa. A soluo seria fazer o corpo ir rolando para fora da estrada e para longe dos marimbondos. Desculpe, mas vai ter de ser deste jeito murmurou, agachada e encostando o dorso contra as costas do rapaz. Com o primeiro empurro, ele rolou mais uma vez e ficou de bruos, com o rosto no cho. Santo Deus... O homem ia sufocar com a poeira! Suando e bufando de cansao, Willa sacudiu a mecha de cabelo que cara sobre seus olhos e empurrou de novo, fazendo o corpo dele rolar para mais longe. No podia deixar de admirar sua vtima, agora que o rosto dele era iluminado pelos ltimos raios do sol do entardecer. Tinha traos fortes, mas romnticos e sensuais. Os cabelos loiros eram longos, talvez um pouco longos demais, o que lhe dava um certo ar de rebeldia. A barba por fazer formava uma penugem clara e reluzente sobre as faces. A vestimenta era despojada, porm de boa confeco, e a gravata, embora amarrada com um n simples, completava de forma elegante o traje. Willa tirou o leno e molhou uma ponta na lngua.

Depois limpou com ele a poeira que ainda havia na face do homem. Moira teria um ataque se a visse fazer aquilo. Ainda bem que no havia ningum por perto para ver sua falta de modos. Limpou-o delicadamente, tirando-lhe tambm a poeira da testa. Quem seria aquele homem? De onde vinha? No era algum das redondezas, porque nunca o tinha visto antes. Derryton era um lugar isolado, longe de tudo, e nenhum viajante se aventuraria a vir at ali s para beber a cerveja que produziam, mesmo que sabidamente de boa qualidade. A respirao do rapaz ficou mais regular e pausada. No parecia estar gravemente ferido. Mesmo assim, era preciso procurar ajuda para acudilo. J previa que, quando aparecesse em Derryton, surgiriam novos comentrios. Estava cansada de ser sempre motivo de intrigas e maledicncias na vila. Todos gostavam dela, mas o fato de ser rf e de ter sido criada em conjunto pelos moradores do lugarejo fazia com que se sentissem no direito de critic-la. E isso era o que mais faziam. Iriam critic-la por ter ficado longe de casa at to tarde e, sobretudo, por ter provocado aquele acidente. Certamente no dariam ouvidos s suas justificativas. No adiantaria explicar-lhes que se atrasara porque havia demorado para achar todas as armadilhas que o velho sr. Pratt espalhara pelos campos e que se atrapalhara ao tentar desarm-las com o estilingue emprestado.

John, que era seu tutor, tambm no gostava que viessem caar em propriedade alheia, mas achava que no cabia a Willa resolver esse assunto. Muito menos caberia a ela apedrejar um viajante inocente. Por um momento, Willa ficou pensando em silncio. Se o estranho a acompanhasse at a vila caminhando com suas prprias pernas, talvez o escndalo fosse menor, matutou, olhando para o rapaz estendido a seu lado. No, era melhor achar outra soluo. Aquele homem no estava em condies de se levantar. Que fazer, ento? Apoiou o rosto entre as mos, tentando achar outra sada. Nunca tinha ficado to perto assim de um homem, muito menos de um homem atraente com aquele. Os rapazes que conhecia nunca se aproximavam muito, mesmo quando estavam interessados nela. At agora, nenhum se atrevera a beij-la. Temerosos depois do que tinha acontecido ao pobre Wesley Moss, procuravam manter distncia. E agora, com o caso de Timothy, a m reputao de Willa iria se espalhar ainda mais. Pelo visto, ela iria passar o resto da vida sem beijar um homem. Suspirando, olhou o estranho a seu lado. Se ele estava inconsciente, por que no aproveitar a oportunidade que talvez fosse sua nica? A escurido lhe deu coragem para curvar-se sobre ele. Sentiu ento seu cheiro. Era uma deliciosa

mistura do odor de sndalo e suor, um aroma que a excitava. Aspirou-o com prazer. Aquele homem cheirava a aventura. Ela sacudiu a cabea, tocando com a ponta dos dedos os lbios carnudos do homem. Mesmo que fosse uma ousadia, era difcil resistir vontade de beij-los. Morrendo de curiosidade, assegurou-se de que no havia ningum por perto. Viu a estrada deserta. Nunca saberiam o que ela estava prestes a fazer. Seria to errado assim beijar algum sem permisso? Achou melhor fazer a coisa direito. Permite que eu o beije? perguntou baixinho ao homem desmaiado. claro que no houve resposta. Muito bom. Se algum dia algum a questionasse, poderia alegar que pedira permisso e ele no se opusera. Passou a lngua pelos lbios e depois os colou com ansiedade boca do homem. A sensao foi agradvel, mas, por algum motivo, no tudo aquilo que ela esperava. Meio desapontada, Willa saiu de cima dele e se deitou novamente a seu lado, observando o cu que ia escurecendo cada vez mais. Dali a pouco seria hora de ir procurar auxlio. Dali a pouco, assim que os marimbondos se aquietassem... Pontadas de dor atravessavam a cabea de Nathaniel como se algum estivesse dando marteladas no seu crnio. Tentou se mexer, mas uma

fisgada ainda mais aguda o fez abrir os olhos, que foram ofuscados pela claridade da manh. Manh? O dia j tinha amanhecido? Fechando de novo as plpebras para se proteger da luz, tentou levar as mos cabea. Uma delas obedeceu, mas a outra estava presa em baixo de algo pesado. O que era aquilo? Estava deitado de costas no cho e comeava a despertar com o orvalho que caa sobre seu rosto. A situao no era nada boa, avaliou. Frustrado, deuse conta de que perdera o rastro de Foster. O homem era rpido e quela altura j devia estar bem longe dali. O silncio era absoluto, interrompido apenas pelo canto dos pssaros e um estranho ressonar bem a seu lado. Abriu cuidadosamente um olho e notou que estava sob a copa dos arbustos que margeavam a estrada. No parecia haver qualquer perigo por ali, mas ele fez um esforo para levantar a cabea e olhar ao redor. Ento se deparou com uma cabeleira castanha e revolta encostada em seu ombro e uma delicada mo feminina apoiada sobre seu peito. A viso era agradvel, mas surpreendente. Nathaniel clareou a garganta. Ahn... me desculpe... mas por que est dormindo comigo? A moa no respondeu. Apenas se aconchegou

mais a ele. Sinto-me lisonjeado, mas se importaria em soltar meu brao? Continuou sem receber resposta. Juntando todas as foras de seus msculos doloridos, Nathaniel conseguiu lentamente empurrar de lado o corpo que se apoiava nele. Sentiu ento um formigamento no brao. O sangue comea a circular de novo nas veias, despertando seu brao para a vida. Foi s nesse momento que deu ateno mulher a seu lado. Apoiou-se no cotovelo e a fitou mais de perto. Senhorita? chamou, passando a mo de leve por suas faces. A pele dela era macia. Ela se mexeu, esticando os braos sensualmente para se espreguiar. Sem pressa, abriu os olhos muitos azuis e piscou, sonolenta. Ol ela disse, abrindo um sorriso. A voz era suave e cativante, mas Nathaniel no estava com disposio para apreci-la. Posso saber quem voc ? perguntou. Sou Willa Trent. E o senhor? Meu nome Nathaniel Stonewell disse, tomando o cuidado de omitir seu ttulo de nobreza. Poderia me explicar por que estamos aqui? A moa tornou a sorrir.

que ontem noite eu salvei a sua vida. Ontem noite? Espantado, Nathaniel sentou-se, segurando com as mos a cabea que latejava sem parar. Tinha dores por todo o corpo. Mas o que foi que aconteceu? Bem... havia uma grande pedra. Uma pedra? Mas onde? Na estrada? Isso mesmo, e o senhor caiu sobre ela. A resposta da moa era confusa. Ela no dava a impresso de ser muito inteligente. Eu ca do cavalo? Acredito que sim. Apalpando a cabea, ele sentiu o galo que se formara acima da orelha esquerda. Tudo indicava que algum o tinha agredido para faz-lo cair da sela. Era algo improvvel, mas no impossvel de acontecer. Precisava esclarecer aquilo. Por favor, me explique direito o que aconteceu. J expliquei. O senhor caiu do cavalo e bateu a cabea na pedra ela respondeu, desviando o olhar. Nathaniel tinha a sria desconfiana de que havia algo mais por trs daquela histria, mas resolveu no insistir. Viu a jovem se levantar e limpar com cuidado o vestido. Bem, agora preciso lev-lo at a vila para

que lhe dem o tratamento necessrio ela disse, desviando-se do assunto. Por mais desconfiado que estivesse, Nathaniel no pde deixar de admirar a figura da mulher. Era bonita, mas devia ser uma daquelas vadias que se entregavam a qualquer viajante que passasse pelo lugar. Seu corpo curvilneo se movia com graa, ao sacudir os braos sobre a roupa para retirar as folhas secas e a poeira. Depois de se aprumar, a moa veio at ele e comeou tambm a limp-lo, espalmando as mos sobre sua casaca. O senhor ficou todo sujo. Nathaniel segurou a mo dela. Por favor, senhorita. Prefiro que no faa isso. A moa baixou as mos e o fitou com um olhar cndido. Passou a ponta da lngua pelos lbios cheios e provocantes, como se estivesse envergonhada. Mas ele no se comoveu. Mesmo que aparentemente a garota no representasse qualquer perigo, era bom se precaver. Eleja havia visto alguns inocentes ser usados pelo inimigo para fazer coisas terrveis. E tambm prfidos traidores escondidos sob uma aparncia inofensiva. O importante era saber como tinha vindo parar ali, todo machucado e sem o seu cavalo. J ia repetir a pergunta quando algum vociferou com voz de trovo: Srta. Willa! Nathaniel virou-se com um sobressalto. Levantou os punhos, para se defender. No que isso fosse

adiantar. No estado em que se encontrava, dificilmente conseguiria derrotar um homenzarro como aquele que se aproximava pelo caminho. O peito do sujeito era largo como o de um boi, e seus braos pareciam duas toras. Ele vestia roupas de peo, e pelo modo como se dirigiu moa devia ser um de seus criados. Ou ento um morador da vila que a conhecia bem. Nathaniel avaliou a situao. Aquela jovem provavelmente era algum do lugar. Ao contrrio do que pensara, podia ser apenas uma moa respeitvel e bem-intencionada que tinha vindo acudir um viajante ferido. Apesar de seu ar de camponesa, era desenvolta no modo de falar, e seus olhos transmitiam dignidade. Parecia ter bero e ter recebido uma boa educao. Srta. Willa! Por onde andou? Ficamos morrendo de preocupao quando no voltou para casa. Pensamos que algum a tivesse roubado de ns disse o homenzarro. Ele pegou as mos da moa entre seus enormes dedos e continuou: Por que fez isso? Sabe bem que sou um sujeito nervoso e preocupado, no sabe? A garota encarou o olhar angustiado do homem e passou a mo carinhosamente por seu rosto para consol-lo. Desculpe, John. No precisa mais se preocupar. Estou aqui, s e salva, como pode ver. Eu s passei a noite com o sr. Stonewell, s isso.

Nathaniel engasgou. O olhar do gigante voltouse para ele. Passou a noite com esse a, ? Bem... que... Nathaniel gaguejou, sem saber como explicar. O homenzarro apertou os olhos. E o senhor est bem? No lhe aconteceu nada? perguntou. Que raio de pergunta esquisita era aquela? Ahn, sim... mais ou menos... por qu? retrucou Nathaniel, sem entender nada. John chegou mais perto e subitamente esticou o brao. Nathaniel se preparou para receber o soco que certamente o faria desacordar outra vez. Mas, em vez disso, o que recebeu foi uma forte palmada no ombro que quase o fez desabar. Ento o gigante se virou e gritou para uma senhora corpulenta que vinha chegando pelo caminho. Ouviu isso, Moira? Estes dois passaram a noite juntos! E o sujeito tem s uns arranhezinhos de nada. Nathaniel coou a cabea dolorida. Comeava a perceber as conseqncias do que havia acontecido. Tudo indicava que a moa com quem se deitara era uma jovem decente, do tipo que causava preocupao famlia quando ficava longe de casa. Sem saber como, passara a noite toda com ela, e isso significava que agora estava numa sria

enrascada. Qualquer outro homem procuraria logo uma sada para escapar do mal-entendido. Sairia correndo em disparada, deixando para trs a mulher. Ela que lidasse sozinha com o escndalo e as reprimendas. Mas Nathaniel no era um homem qualquer. Era honrado e responsvel. No fugia ao dever. Alm do mais, no tinha como se defender daquele gigante sua frente, se fosse necessrio. Reunindo as foras que ainda lhe restavam, levantou-se, tomou alento e, tentando controlar as pontadas na cabea, curvou-se diante de Willa Trent. Srta. Trent disse com voz solene. Gostaria de pedir sua mo em casamento. A senhorita aceita? Willa arregalou os olhos. John, que era seu tutor, segurou a respirao com espanto enquanto Moira, a mulher dele, deixava escorrer lgrimas de alegria. Atordoada, como se estivesse em meio a um sonho, Willa sacudiu a cabea. No dia anterior havia se conformado com a idia de ficar solteira para sempre. No entanto agora, poucas horas depois, ali estava aquele belo cavalheiro, pedindo sua mo. Seria loucura aceitar o pedido de um desconhecido? Fitou Nathaniel em silncio. Sua primeira impresso dele fora favorvel. Parecia ser um

homem bom e educado. E, sobretudo, era muito atraente. Naquele momento, com o sol da manh refletindo em seus cabelos, parecia at estar com um halo em volta da cabea. Observou-o ainda por longos momentos at que lentamente baixou a mo e a uniu dele. Sim disse baixinho. Eu aceito. *** Sentado mesa da hospedaria em Derryton, Nathaniel bebia uma caneca de cerveja. A seu lado estava um rapago forte que era um dos filhos gmeos do taverneiro. O nome dele era Dick e fazia mais de uma hora que estava ali, apresentando Nathaniel aos moradores da aldeia. Todos cumprimentavam o sr. Stonewell com amplos sorrisos e fortes apertos de mo. Pareciam aprovar com entusiasmo o enlace. O padeiro, o alcaide, e at o serralheiro que ainda soldava os arcos sobre o gramado da praa onde a cerimnia ocorreria, sorriam para ele com aprovao. Contudo, havia algo perturbador que Nathaniel no compreendia direito. Pelo visto, alguma infelicidade havia acontecido recentemente naquela pequena localidade. Algo grave, que provocava comentrios intrigantes. Diziam-lhe coisas como "No se preocupe, senhor. Ela vai se emendar", e outras afirmaes que faziam pouco sentido. Mas Nathaniel no se importou com isso. Estava

muito mais preocupado em obter informaes sobre Foster dos moradores locais. Tudo que conseguiu saber, no entanto, foi que um certo "viajante" tinha passado a noite na hospedaria e ido embora antes mesmo de o dia raiar. Isso deixou Nathaniel curioso. Derryton era uma vila comum, como outras tantas que havia ao longo das estradas inglesas, e no havia razo alguma para Foster ter passado por ali. No era caminho entre Crestford, o lugar por onde ele entrara na Inglaterra, e a cidade de Londres, aonde certamente pretendia chegar, e nem havia ali qualquer atrativo especial. A nica coisa fora do comum em Derryton era a existncia daquela moa surpreendente com quem havia passado a noite. O filho do taverneiro se mostrou reticente em falar sobre certos assuntos, mas aceitou dizer-lhe algumas coisas sobre a estranha srta. Trent. Assim Nathaniel ficou sabendo que ela vivia sob a tutela do dono da hospedaria e que j trabalhara ali, servindo atrs do balco. Os pais haviam morrido de peste, anos atrs, e sem ter parentes que cuidassem dela, Willa fora adotada, aos doze anos de idade, pelos moradores da aldeia, que se encarregaram de acabar de cri-la. Eram eles que agora rodeavam Nathaniel, levantando as canecas de bebida para brindar, desejando felicidades ao "jovem casal" e fazendo animados preparativos para a festa de casamento. Nathaniel ainda sentia fortes dores na cabea,

por isso recusou a nova dose de cerveja que lhe era oferecida. No queria mais beber. E nem deveria. Afinal, era o Cobra, e estava ali em servio. Os Royal Four sempre estavam em servio e eternamente em estado de alerta. Sua escolha para ocupar o cargo de Cobra era um enorme privilgio. Sentia-se extremamente honrado por estar to intimamente ligado aos destinos da nao, mesmo que ningum soubesse desse seu papel. Os Royal Four existiam desde a poca de William o Conquistador. A eficincia e a perspiccia deles ajudara a Inglaterra a se transformar num grande imprio, e Nathaniel se orgulhava de fazer parte do grupo. Aspirou com gosto o aroma da cerveja recmservida. Apesar de o cheiro ser delicioso, ele a deixou de lado. Ocupava um cargo de grande responsabilidade e se orgulhava de ser o Cobra. Ao contrrio do que seu pai pensava, ele no era um homem inconseqente e perdulrio. Era algum que tinha uma sria misso a cumprir e que por isso abdicara de qualquer interesse poltico, financeiro ou pessoal, e estava decidido a cumprir sua misso com todo o empenho. A deciso de Nathaniel era to ferrenha que ele quase ia esquecendo que sua vida estava prestes a mudar para sempre. Aquele era o dia de seu casamento, com uma completa desconhecida.

Mas eu nem sei quem ele ! No possvel que queiram que me case com ele assim de repente, justamente hoje! Moira, a mulher de John Smith, no deu ouvidos reclamao de Willa e foi logo colocando nela um antigo vestido de noiva. O amarelado tecido de seda cheirava a naftalina e poeira. Willa espirrou duas vezes assim que sua cabea saiu pelo decote. Estavam no quarto do casal porque havia muita gente no quarto de Willa, empacotando s pressas seus pertences. Prontinho, menina disse Moira com satisfao. Tudo dar certo. O rapaz parece ser boa gente. Talvez seja at de famlia nobre. John encontrou o cavalo dele e disse que um purosangue carssimo. Alm do mais, as botas que usa foram feitas sob medida. Deve ter mandado faz-las em Bond Street. Eu j fui a Londres, menina. Sei do que estou falando. A viagem de Moira havia acontecido mais de vinte anos antes e durara apenas alguns dias. Fora a nica vez que ela se afastara de Derryton, mas o assunto ainda rendia histrias. Na imaginao da mulher, Londres passara a ser um lugar quase mgico, onde as ruas eram pavimentadas de ouro e alinhadas com lojas luxuosssimas. Willa j nem dava ateno a essas histrias fantasiosas. Escute, Moira ela insistiu. No sabemos nada sobre o rapaz. Pode at ser um assaltante, um

marginal, sei l... Bobagem. um cavalheiro, decente e bonito. Conhece bem sua obrigao e est disposto a cumpri-la. Isso o que interessa. Vai ser o homem perfeito para voc. Lembre-se de que no uma garota qualquer como as outras da nossa aldeia. Voc uma dama, uma fidalga, igual s que vivem em Londres. Sua me tambm. Ah, se soubesse como ela ficou deslumbrante neste vestido! Que saudades... Moira enxugou uma lgrima enquanto ajeitava as mangas do traje. As lembranas a deixavam triste. A me de Willa de fato era uma dama da elite, e Moira fora sua criada, fiel e dedicada, at o dia da morte dela. O vestido caiu com perfeio, e Willa se admirou no espelho. Como que este vestido est me servindo to bem, Moira? indagou, lembrando que sua me era mida e esguia, de ndegas estreitas e seios pequenos, ao contrrio dela. Ah, que eu fiz alguns ajustes trs anos atrs, quando achei que William Beckham se casaria com voc. verdade... Coitado, ser que j recuperou a audio? Provavelmente, querida respondeu Moira. Afinal, a exploso no foi to forte assim.

Tomara que esteja melhor. O incidente serviu para nos lembrar que preciso ter muito cuidado quando se lida com plvora. Eu nunca teria colocado o presente dele perto do fogo se soubesse que era inflamvel. Moira acabou de fechar a carreira de botes nas costas do vestido e sorriu, satisfeita. Agora est pronta para ir ao encontro do seu noivo, meu bem. Seu noivo... seu marido... Nossa, a palavra at me assusta, Moira. Ele apenas um homem que encontrei por acaso... que achei na beira da estrada... No entanto passou a noite ao lado dele, no foi? Olhe aqui, mocinha... Considere-se muito sortuda por ningum ter falado mal de voc na vila! Sua reputao poderia estar na lama a estas horas, j pensou nisso? Willa no respondeu, mas seu rosto ficou vermelho. Moira agora estava preocupada com outra coisa. Olhava com espanto pela janela. James Cooper! No me diga que ainda no acabou de fazer os enfeites para a cerimnia. E onde est o vigrio que vinha de Edgeton? John deve chegar com ele antes do meio-dia, senhora respondeu o homem que preparava a decorao da praa em frente. Est bem, mas trate de terminar seu servio

de uma vez. Temos que acabar logo com tudo isto. Por que tanta pressa, Moira? Willa perguntou, vendo a aflio da mulher. Escute aqui, menina. O homem dormiu com voc e sobreviveu para contar a histria. Portanto agora preciso que case com ele e consume logo o casamento, entendeu? Mas Moira... S assim ele estar definitivamente fisgado. E eu fiz uma coisa infalvel para que isso acontea. Vou lhe mostrar. Moira pegou um cabide que estava pendurado atrs da porta. Nele havia uma camisola longa de tecido fino e enfeitada com rendas. E ento, o que acha? perguntou, colocando o cabide sobre o peito. Willa ficou boquiaberta. Por Deus, Moira! Espera que eu vista isso diante dele? Por que no? bem comprida e vai cobri-la do pescoo aos ps. No vai cobrir nada, completamente transparente! E da? Quem foi que disse que uma noiva deve se ocultar na noite de npcias? retrucou Moira, entregando-lhe a camisola. No havia mais como argumentar. Willa olhou

para o delicado tecido que segurava entre as mos. Onde foi que arranjou isto, Moira? Comprei de um mascate cigano, algum tempo atrs, quando pensei que Donovan viria a ser seu marido. Ah, sei... isso foi h dois anos. Coitado do rapaz. Voc tem visto a me dele? De vez em quando. Ela contou que est casado e ainda tem esperana de poder ter filhos. Willa balanou a cabea tristemente. Foi uma pena. Ele era um bom rapaz. Pena que tenha se descuidado tanto perto daquela prensa... S espero que no acontea algo assim com seu novo pretendente. No, Moira! Por favor. O mesmo desastre no acontece duas vezes. Eu sei, mas pode ocorrer algo bem pior. No isso que tem acontecido at agora? Willa no respondeu. Alisou o tecido da camisola mais uma vez. Era to delicado e fino que via sua mo atravs dele. Diga-me, como posso me entregar agora assim a um homem que nem sequer conheo e nem amo? perguntou, desolada. Moira deu um longo suspiro. Anda lendo muitas historinhas romnticas,

minha querida. J lhe disse inmeras vezes que o amor vem depois. No comeo a gente s escolhe algum homem que parea decente e decide casar. Pronto. E assim que as coisas funcionam. Mas voc ama John, no? Eu sei que ama. Claro que sim, mas tive vinte anos para conhec-lo e descobrir o quanto ele bom. Claro que tem seus defeitos, como todos ns, mas um excelente marido. Um homem se torna aquilo que a mulher fizer dele. Willa duvidava disso. No meu caso, voc acha que ele se importaria de esperar um pouco mais para consumar o ato? Eu no me importo de esperar. Afinal, j esperei uma vida inteira, no ? Willa, sabe muito bem que esse pobre homem corre risco de vida a cada minuto de atraso. A nica forma de quebrar a maldio casar e ir para a cama com ele o mais rpido possvel. Caso contrrio... A voz de Moira sumiu medida que ela saa pela porta. Mas Willa sabia perfeitamente o que sua tutora e melhor amiga queria dizer. Sentou com desnimo na cama e apoiou o rosto na cabeceira de madeira. Ou se casava com aquele estranho ou nunca mais se casaria. Era isso. A cada ano que passava, menor era o nmero de rapazes solteiros que demonstravam interesse por ela. No porque Willa estivesse perdendo seus encantos, mas porque corria rapidamente a voz sobre

o perigo que significava aproximar-se da "azarada mooila" da vila de Derryton. Meia hora depois, Willa olhou pela porta atravs do vu que lhe cobria a cabea. Fazia parte do traje de noiva herdado de sua me. A praa estava cheia. Estavam todos ali, todas as famlias da aldeia. As mulheres da vila olhavam para ela com admirao. Os homens, postados atrs delas, pareciam um pouco nervosos, mas tambm a fitavam com curiosidade. Willa observou um a um aqueles rostos marcados pelo trabalho pesado e muito queridos dela. Aquela gente era a sua nica famlia e ela amava a todos. Por que vocs esto fazendo isto comigo? murmurou baixinho. Que que mame diria se me visse nesta situao? Diria que j era hora respondeu Moira a seu lado. - Agora vamos. Sorria, menina completou, dando-lhe um carinhoso beijo na face e um empurrozinho para que fosse adiante. No centro da praa, quatro homens a esperavam. Dois eram os filhos gmeos de John e Moira, outro, o vigrio de Edgeton, e o ltimo era Nathaniel Stonewell, com que ia se casar. Segurando firme o buqu de flores do campo, ela deu alguns passos lentos na direo deles. Tinha

motivos para ir devagar e com hesitao. Afinal, daquele momento em diante sua vida inteira estaria nas mos de um homem que ela no conhecia. No podia, contudo, negar que o rapaz era muito atraente e educado e, sobretudo, que sabia cumprir sua palavra. Quem sabe ela havia at acertado a sorte grande com aquela pedrada que dera sem querer... Por outro lado, seu futuro ao lado dele era incerto. No sabia o que esperar. E se resolvesse mat-la enquanto dormia? Ou se a vendesse para algum sheik rabe? Pior que tudo, e se ele roncasse alto de noite? Parado no meio do gramado, Nathaniel tentava no se preocupar com o atraso da misso que os Royal Four lhe haviam confiado. Afinal, aquele era um dia importante na sua vida. Mesmo que fosse imprevisto e intempestivo, era o dia do seu casamento. O sol do meio-dia brilhava sobre a pitoresca praa da aldeia, e o canto dos pssaros produzia uma suave sinfonia sobre a cabea das crianas que brincavam, rindo e correndo em volta. Era um dia perfeito para um casamento. Nathaniel, porm, tinha dificuldade em se convencer de que aquele casamento era o seu. Todos os olhares se voltaram para a noiva. Ela vinha chegando com seu vestido de seda e seu ar despojado. Movia-se com a graa e a beleza de uma

linda e saudvel camponesa. Aquela era a mulher com quem ele ia se casar. claro que o casamento no atendia a nenhuma das formalidades legais exigidas de algum na posio social de Nathaniel. No haviam corrido proclamas, no tinham sido feitas negociaes sobre dote ou herana, nem acertados os termos do acordo nupcial, como a lei determinava. A presena de um clrigo e uma festa na praa era tudo que os moradores da aldeia exigiam para que um casal se unisse em matrimnio. Na realidade, contudo, depois da Lei do Matrimnio decretada na Inglaterra mais de cinqenta anos atrs, era necessrio enfrentar uma complicada e longa burocracia para que um casamento fosse oficialmente reconhecido. Cerimnias campestres como aquela eram consideradas apenas uma troca de votos entre os noivos e no implicavam em maior compromisso. No tinham reconhecimento legal. Mesmo assim, Nathaniel no pensava em faltar com sua obrigao. Tinha conspurcado a reputao de uma jovem respeitvel e sabia qual era seu dever. Casaria com ela agora e faria os trmites completos depois, quando estivessem em Londres. Considerou, contudo, que aquela no era uma boa hora para informar isso noiva. Ela j estava por demais relutante em casar e em ter de partir dali ao lado dele. Imagine quando soubesse que o marido

era um descarado traidor... Na realidade, o culpado por tudo o que estava acontecendo era ele prprio. Havia intempestivamente desonrado uma moa de bem, portanto seu dever era reparar o dano e lev-la embora da aldeia com o mnimo trauma possvel. A melhor soluo seria ir para Londres, onde, mesmo sendo malvisto pela sociedade, tinha o dinheiro com o qual financiaria a papelada necessria para oficializar aquela estranha unio. E em Londres ningum o recriminaria por ter se casado com algum de classe social inferior. Fazia tempo que todos o desprezavam e pouco se interessavam por sua vida particular. Nem mesmo se se casasse com um orangotango receberia crticas maiores do que as que j recebia por ser considerado um traidor. Nesse quadro to confuso, havia uma outra questo que o intrigava. Por que que o povo da aldeia estava to ansioso para ver sua filha adotiva casada com um completo estranho se pareciam amla tanto? Haveria algo de errado com ela? Seria desequilibrada? Vendo-a caminhar em sua direo com o buqu de flores tremendo nas mos, nada disso lhe parecia possvel. A moa tinha um ar inocente de sincera ingenuidade. Nathaniel tentou engolir o n que se formava em sua garganta. Ter uma esposa era algo que nunca fizera parte de seus planos.

O vigrio no atrasou nem um pouco a cerimnia. Pelo contrrio, proferiu as palavras com uma rapidez fora do comum. Se algum tiver algum impedimento para este matrimnio, que se manifeste agora ou cale-se para sempre disse, mal articulando as palavras, de tanta pressa. Ento uma vozinha cochichou ao ouvido de Nathaniel. Desculpe perguntar, mas o senhor costuma roncar de noite? Era a noiva. Nathaniel olhou surpreso para seu rosto, coberto pelo vu. Claro que no! respondeu baixinho. Ainda bem completou Willa, fazendo um gesto para que o vigrio continuasse a cerimnia. Enquanto o religioso proferia as palavras de praxe, Nathaniel, esttico, reavaliava sua suposio sobre o possvel desequilbrio daquela mulher. Ainda aparvalhado, ouviu o vigrio lhe perguntar: O senhor aceita? No conseguiu responder. Foi ento que sentiu um cutuco nas costelas. Era o filho do taverneiro que estava a seu lado. Diga sim! Ahn... sim. No havia mais nada a fazer.

Trouxe o anel? O anel! No meio de tanta afobao, Nathaniel se esquecera por completo desse detalhe. Baixou a cabea e a balanou negativamente. Willa de imediato recolheu a mo que havia estendido para que ele colocasse o anel. O vigrio o fitou com ar de estranhamento e em seguida achou melhor encerrar de uma vez a inusitada cerimnia. Bem, sendo assim, eu os declaro marido e mulher. Uma forte e longa salva de palmas eclodiu na multido, entre gritos de alegria. Tanto entusiasmo no lhe pareceu um bom sinal. Com cuidado, ele levantou o vu que cobria o rosto da noiva e encontrou seu olhar temeroso e desapontado. O vigrio fechou o livro que tinha na mo com um estalo e foi logo perguntando: E ento? No vai beijar a noiva? Willa deu um passo atrs enquanto observava Dick e Dan carregar o saco com seus pertences e em seguida jog-lo de forma negligente sobre o cho de palha do estbulo. Ei, cuidado com isso, rapazes! alertou Willa. Os livros dos meus pais tambm esto a dentro. Os dois ficaram vermelhos, como se fossem meninos envergonhados. Seu ar era de tristeza. Est feliz por nos deixar, Willa? perguntou

Dick, que sempre tomava a palavra no lugar do irmo. Ela suspirou e pegou as mos de ambos entre as suas. Apesar do tamanho, aqueles rapazes eram como duas crianas para quem ela fora uma espcie de irm mais velha durante os ltimos doze anos. Sabem muito bem que eu amo vocs. Eu no estaria indo embora se isso no fosse necessrio. Mas uma esposa deve sempre acompanhar seu marido, e se o meu est partindo, meu dever ir com ele. Quem vai cuidar de voc agora, Willa? Quem espantar os atrevidos que quiserem perturb-la, como ns fazamos? Meu marido me proteger, claro respondeu Willa, sem muita convico. Todos os olhares se voltaram para Nathaniel, que selava sua montaria. Ele levantou o rosto, percebendo que era o foco das atenes. Se pudesse escolher, bem que preferia estar bem longe dali e de toda aquela confuso. Como para garantir que ele no cederia a qualquer tentao de escapar, Dick mantinha-se a seu lado, tal qual uma sentinela. E esse seu marido, parece o qu, Willa? perguntou Dan. Hum... vou pensar... A pergunta se referia a um jogo que os pais haviam lhe ensinado e que ela, por sua vez, ensinara

aos gmeos. Tratava-se de comparar um ser humano a algum animal. Segundo os pais, as pessoas sempre tinham caractersticas semelhantes s de algum bicho. Isso permitia prever qual sereia sua forma de agir. Um lobo, por exemplo, estava sempre propenso caa; um pssaro, ansioso por voar. Era um simples jogo, apenas uma brincadeira, mas s vezes podia ter grande utilidade. A que animal Nathaniel Stonewell podia ser comparado? Vendo o marido, algo lhe dizia que ele escondia alguma coisa. Tinha ares de lorde, no entanto sua pele era queimada pelo sol como a de um campons, e suas mos calejadas. Vestia roupas finas, mas pudas e malcuidadas. Montava um cavalo purosangue que custava uma fortuna, porm se encarregava de arre-lo ele prprio em vez de deixar que o cavalario fizesse o trabalho. Tudo muito intrigante... A lembrana de seus pais lhe veio mente. Tinha saudades do tempo em que, junto com eles, passava dias inteiros andando pelos campos. Naquela poca, o mundo era fcil de entender, e qualquer contratempo era logo sanado com os carinhos e o colo da me. Lembrava-se dela, rindo e caminhando na mata, com uma rede de caar borboletas em uma das mos. Tanto o pai quanto a me eram cientistas amadores, empenhados em pesquisar a natureza. No ligavam para as convenes sociais e por isso

tinham sado de Londres para viver mais prximos natureza que tanto amavam. Foram bem recebidos no vilarejo de Derryton, onde passaram a morar, e onde foram acolhidos com cordialidade. Mas algum tempo depois, a peste varrera o lugar, levando ambos e deixando Willa tristemente sozinha. Teria de crescer sem a companhia e o carinho da me. Os pais no a veriam virar mulher nem presenciariam seu casamento. Sentindo uma intensa solido, ela fitou o homem com quem teria de dormir pelo resto da vida. Era uma sensao estranha, mas no totalmente desagradvel. Afinal, Willa agora era uma mulher crescida e saudvel, que sabia apreciar os encantos do sexo oposto. Sempre sonhara em se casar com um homem bom e honrado com o qual pudesse constituir uma famlia. Quem sabe um dia acabaria por descobrir em Nathaniel as qualidades que desejava?... No vai comer alguma coisa, meu marido? perguntou, aproximando-se dele. Os moradores da vila ainda estavam diante da farta mesa que havia sido preparada para festejar o matrimnio. Nathaniel a olhou de relance, balanou a cabea e tornou a dar ateno ao cavalo. Por que no quer? O pessoal se esmerou tanto no preparo dos quitutes. Esto todos l, esperando para lhe dar os parabns. E gente muito boa, sabe?

Ele continuou escovando o cavalo sem dizer nada. Embora desapontada com sua atitude, Willa no pde evitar admirar o peito largo e os msculos rgidos que se salientavam por baixo da camisa quando ele se movia para passar a escova. Pode me dizer aonde vamos, senhor? ousou perguntar. Quero saber se iremos viajar para muito longe daqui. A despeito de tudo, agradava a Willa a idia de sair um pouco de Derryton e da vida simples que se levava ali. Tinha curiosidade em conhecer novos lugares, em abrir seus horizontes. Nathaniel Stonewell continuava mudo. As escovadas no pelo do cavalo estavam cada vez mais fortes e rpidas, fazendo com que ele mexesse o corpo com mais vigor. Sua cala era justa, e os olhos de Willa acompanhavam extasiados aqueles movimentos provocantes. Willa! algum a chamou. Era Moira que apontava na porta da estrebaria. John, seu marido, vinha atrs, carregando um grande saco cheio at a boca. Jogou o pesado volume no cho ao lado delas. Cuidado a, seu trapalho a mulher o recriminou. Esses so os presentes de casamento de Willa. J chega a baguna que Dan fez para empacotar os outros pertences dela. A culpa no foi de Dan John atalhou. O quarto dela j estava todo revirado.

Epa! No se atreva a sugerir que nossa Willa desordeira! Ela sempre foi muito organizada e cuidadosa interrompeu Moira, virando-se em seguida para Willa. Pronto, querida, aqui est tudo que seu, at a Bblia de sua me. Era chegada a hora. A sorte estava lanada. Willa piscou, um pouco perplexa, constatando que em alguns minutos teria de partir dali para sempre com um homem desconhecido. Gostaria tanto de poder ficar s mais um pouco... algumas horas para se despedir pela ltima vez... No se esquea de que agora voc uma mulher casada. Deve acompanhar seu homem Moira insistiu. Willa lanou um olhar suplicante ao marido, como que implorando que ele lhe desse mais tempo. Mas Nathaniel j havia amarrado o primeiro saco de lona gua de carga e, com a ajuda de Dick, acomodava o segundo na montaria. No havia mais nada a fazer. Willa Trent j no pertencia mais a Derryton. Agora era Willa Stonewell, e seu destino era outro. Com os olhos cheios de lgrimas, sentindo a ansiedade da aldeia em se livrar dela rapidamente, Willa deu as costas. Havia uma ltima coisa que precisava fazer. Foi at seu quarto e levantou a tbua solta do assoalho bem em baixo da cama. Era onde guardava seus pertences mais preciosos. Agora no lhe

importava mais que descobrissem seu esconderijo secreto. Dali tirou um camafeu de marfim com o retrato de sua me ainda jovem, um leno de renda amarelado e um pequeno pacote embrulhado em papel de seda. Ele continha uma carta de amor que o pai mandara me, o dirio de seu av e um documento que somente Moira conhecia. Era o registro de nascimento de Willa. Escovando seu animal com mais fora do que o necessrio, Nathaniel comeava a admitir que nada estava acontecendo conforme o planejado. Vivia uma experincia nova e inusitada. Nunca antes tivera de se submeter aos caprichos do destino daquela forma. E o destino o transformara em um homem casado! Como acontecia em todas as tragdias, existia naquilo um lado positivo. Era o susto que ia pregar em sua me. Sorriu ao pensar na reao que ela teria, quando soubesse. Mal podia esperar para ver. Um cutuco impaciente no ombro interrompeu seus pensamentos. Ali estava Moira, com as mos na cintura e o rosto expressando sua preocupao maternal. Escute bem, sr. Stonewell disse ela. Nossa Willa tem muitos amigos aqui, uma verdadeira famlia, entendeu? Uma s palavra dela, uma palavrinha que seja dizendo que o senhor no a faz feliz, e eu me encarregarei de fritar seus ovos por inteiro na minha frigideira, se que me entende.

claro que ele entendia perfeitamente. Posso lhe assegurar, senhora, que no tenho a menor inteno de maltratar Willa, de qualquer forma que seja. Quando Willa voltou para a estrebaria viu Dan, com os olhos cheios de lgrimas, colocando os arreios no cavalo que preparava para ela. Antes que acabasse de fixar a sela, Nathaniel o interrompeu. Esse cavalo no vai servir disse para o rapaz. muito magrelo. Vai andar devagar, e eu tenho pressa. Prefiro que arreie aquele outro completou, apontando para uma gua carssima que, apesar de estar ali, pertencia a um prspero comerciante da vila. John explicou isso a ele, dizendo que s podia ceder o animal a quem pagasse o preo absurdo que o dono pedia. Para surpresa de todos, porm, Nathaniel no regateou, e a gua foi entregue e paga, sem qualquer discusso. Pelo visto, o sr. Stonewell estava acostumado a conseguir tudo que queria, ponderou Willa silenciosamente. Estou pronta para partir declarou por fim, levantando a cabea. Os quatro membros da Famlia Smith se agarraram a ela num abrao forte e comovente. Vocs so to queridos... Vou ficar com uma enorme saudade disse Willa, contendo o choro.

No querendo presenciar a partida, John e os filhos viraram as costas e saram da estrebaria. Moira, porm, ficou mais um pouco, olhando para a garota que com tanto carinho havia ajudado a criar. V em paz, minha menina disse-lhe ternamente. E no se preocupe. Eu j avisei a ele que se no a tratar muito bem eu frito seus ovos e sirvo no caf da manh. Willa colocou a mo sobre a boca para abafar uma risada. Ah, Moira, como que vou conseguir viver longe de voc? Tudo dar certo, querida. Voc esperta e tem bom corao. S preciso que no se esquea de uma coisa... O qu? Seja tambm muito boa na cozinha e na cama, que ele nunca a deixar. Dessa vez Willa soltou uma sonora gargalhada. Que idia, Moira! Sei do que estou falando, menina. Conheo bem os homens. disso que eles gostam. So iguais a qualquer outro animal que anda na face da Terra. Agora, siga seu rumo. V conhecer o mundo como sempre desejou. Os olhos de Willa se encheram de lgrimas. Entendia agora que Moira no estava pretendendo se livrar dela, mas sim ajud-la a trilhar o caminho que a

levaria realizao de seus sonhos. Montou na gua e saiu do estbulo atrs do marido, com um ltimo aceno aos moradores da vila que tinham vindo se despedir. Estava a caminho do sonho, disse silenciosamente para si mesma. Finalmente estava a caminho do sonho. Willa e Nathaniel cavalgavam havia algumas horas, e um nico pensamento o dominava. Precisava alcanar Foster. Montado no seu garanho Blunt, j no andava a passo to rpido por causa dos outros animais. Dificilmente alcanaria sua presa antes de chegar a Londres. Mas iria captur-lo, fosse como fosse, porque afinal era o Cobra e no sossegaria antes de prender o ltimo dos Cavaleiros do Lrio. A realidade que agora era um homem casado. Levava sua mulher consigo para um destino que ela imaginava ser o de um lar alegre com uma poro de filhos. Mas infelizmente esse no era o tipo de vida para ele. Seria inaceitvel ter filhos que herdassem a m fama que lhe era atribuda. No podia passar esse tenebroso legado para uma nova gerao. A mcula tinha de morrer com ele. Quanto esposa, acharia algum lugar para ela. De preferncia, um lugar bem longe, onde no sentisse a tentao de formar com ela uma vida de famlia. Essa vida ele jamais poderia ter. Mas no era hora de se preocupar com isso. Sua

prioridade absoluta era cumprir a misso dos Royal Four. Deixaria para tratar de questes matrimoniais depois de resolver o caso de Foster. Buscaria uma soluo mais tarde. J era noite quando chegaram a uma estalagem. Haviam viajado longas horas, e por mais que Nathaniel preferisse seguir adiante, sabia que no podia exigir isso de sua mulher. Por sorte, ela no era uma daquelas mocinhas frgeis e cheias de mimos, mas, mesmo assim, seria pedir-lhe demais. Willa portara-se valentemente. No havia reclamado de nada, durante o trajeto. Apenas tagarelara o tempo todo, apreciando as paisagens que nunca havia visto antes. Mas depois de tantas horas sacolejando no lombo da gua, j estava bem cansada. No via a hora em que amaldioado sujeito sua frente, que acabara de se tornar seu marido, resolvesse parar. Ele mal trocara duas palavras com ela durante todo o caminho, e ela comeava a se irritar com o descaso de Nathaniel. Na realidade, estava furiosa. Finalmente os cavalos pararam na entrada da estalagem. Ela desceu da sela com a maior rapidez que conseguiu. No pulo, perdeu o equilbrio e, apesar de tentar se agarrar s crinas do cavalo, acabou por cair ao cho. Em seguida viu as botas poeirentas de Nathaniel vir at ela. Que foi? Est se sentindo mal? Claro que no respondeu, fuzilando-o com

o olhar. Por que estaria? Afinal foram s oito horas ininterruptas de cavalgada, no ? Ele lhe estendeu a mo para ajud-la a se levantar. O calor de seus dedos atravessou a luva de Willa, aquecendo-lhe a palma da mo. Ela estremeceu. No podia negar que seu marido lhe transmitia uma sensao de segurana e de proteo. Era uma sensao nova e agradvel. Apoiou-se nele, ficou em p, e Nathaniel a levou at um banco perto da porta da hospedaria. Descanse aqui um pouco. Vou procurar um cavalario para que trate dos cavalos. Acho que no previam a chegada de hspedes to tarde da noite disse, afastando-se. Ah, e no v fugir enquanto isso, est bem? completou com um sorrisinho irnico, olhando para ela por cima do ombro. Que piada sem graa! O homem a tinha feito cavalgar por horas e horas at a exausto, e ainda ria? Willa bufou de raiva. Por mais que fosse gentil, educado e atraente, era bom no baixar a guarda. As aparncias s vezes enganavam, e nunca se sabia o que algum assim podia ser na realidade. Lentamente, esticou as pernas at sentir o sangue irrigar novamente seus ps adormecidos. Pouco depois Nathaniel voltou, acompanhado de um peo. Deu uma moeda ao rapaz, que saiu levando as montarias para a cocheira. Ento entraram na estalagem. O estabelecimento era bem simples, coisa que

Nathaniel achou muito conveniente. Ali no se hospedava ningum da alta sociedade, nenhum daqueles que conheciam sua fama. Tanto melhor. Assim ele no seria visado nem teria de responder a perguntas inconvenientes. Aliviado, olhou para Willa a seu lado. Esperava que ela o perdoasse por t-la feito viajar por tanto tempo sem descanso. O pior era que no dia seguinte a jornada seria ainda mais longa. Ele poderia providenciar uma carruagem para que ela fosse frente, viajando de forma mais confortvel, mas era perigoso permitir que chegasse a Londres sozinha. Para uma jovem to inexperiente quanto Willa, seria o mesmo que jogar um cordeiro aos lobos. No podia fazer isso. J a havia prejudicado bastante casando-se com ela. O bar, no saguo da entrada da estalagem, estava vazio. Ainda bem. Quanto menos gente o visse, menor a chance de ser reconhecido. O troncudo estaleiro, que limpava o balco com um pano de prato, levantou o olhar. Vo querer um quarto? perguntou o homem. A construo era antiga. Tinha telhado de sap, vigas rsticas de madeira e cho de pedras gastas. Devia ter mais de dois sculos. Sim. Um para mim e outro para minha... companheira respondeu Nathaniel, que ainda no conseguia articular a palavra "esposa" com

naturalidade. O estalajadeiro olhou desconfiado para Willa. Ela virava a cabea, fitando com curiosidade o ambiente. Pensando melhor... Nathaniel recuou ...pode ser um quarto s. O maior que o senhor tiver. Willa voltou de novo sua ateno para a conversa. Nathaniel cochichava algo ao ouvido do homem, que ela no conseguiu ouvir. Os dois trocaram algumas palavras e em seguida Nathaniel apanhou as duas sacolas de bagagem que lhes pertenciam, jogou-as por cima do ombro e foi subindo as escadas. O taverneiro a fitava com ar de curiosidade enquanto continuava limpando os copos do bar. Bastante constrangida, ela engoliu em seco e comeou a galgar os degraus atrs do marido. Ele a esperava no topo da escadaria, sua silhueta delineada pela luz das velas acesas. Ia dormir pela primeira vez com aquele homem, que mal conhecia, e num lugar tambm estranho. Willa tornou a engolir com ansiedade. Era tudo muito perturbador. Com os olhos arregalados, ainda hesitou um pouco, parada no ltimo degrau. Mas Nathaniel tratou de tranquiliz-la. Pode entrar, milady disse suavemente, abrindo a porta do quarto. Temerosa, Willa deu um passo adiante. Pode se acomodar na cama. Eu vou dormir no

cho anunciou ele. Willa obedeceu, e ele a seguiu, trancando em seguida a porta. O barulho da chave provocou um arrepio de pavor em Willa. Olhando sua volta, constatou que o servio daquela estalagem era bem menos eficiente do que o oferecido na pousada de John e Moira. Ningum tinha vindo acender o fogo na lareira ou esquentar os lenis da cama, como ela prpria havia feito tantas vezes quando chegavam clientes hospedaria de seus tutores. Instintivamente, pegou a caixa de fsforos que estava sobre a estante e se ajoelhou ao lado dos troncos para acender o fogo. Pode deixar que eu fao isso disse Nathaniel. No precisa. J acendi ela respondeu, levantando-se e batendo as mos na saia. Ele a olhava com ar de espanto. No conheo muitas mulheres que saibam acender uma lareira com tanta presteza. Ento deve ser porque no conhece bem as mulheres ela respondeu, olhando-o de frente. A realidade se descortinava diante de Willa. Estava ali sozinha, ao lado de um homem misterioso e enigmtico, mas tambm lindo e envolvente. Aquele era seu marido, e aquela era sua noite de npcias. Lembrou ento do conselho de Moira.

Case e v para a cama com ele o mais rpido possvel... Uma parte j estava cumprida. O casamento havia se realizado. Agora faltava o resto. Nathaniel pegou as sacolas de roupa e comeou a abrir a sua sob a tnue luz da nica vela que havia no quarto. Sobre o que falava com o taverneiro l em baixo? Willa perguntou. sobre algo que me diz respeito? No ele respondeu secamente, tirando alguns pertences da sacola. Empurrou a sacola de lado e deu um passo frente. Willa o seguiu, ansiosa por obter uma resposta mais completa. Mas nesse momento seu p esbarrou em algo duro que estava no cho. Era um pequeno volume embrulhado num leno de linho. Ela o apanhou e, ao abri-lo, um pesado anel caiu na palma de sua mo. O que isso? Num gesto instintivo, Nathaniel o pegou. Seu rosto estava lvido. No se lembrava de o antigo anel ser to pesado. A banda de ouro tinha o braso dos Reardon gravado. Era um anel da poca dos cavaleiros, quando o ttulo "Marqus de Reardon" fora criado pelo rei. E os reis subsequentes sempre o concediam a algum fidalgo, de forma que o anel havia passado de mo em mo entre a nobreza durante sculos.

A pedra preciosa fora trocada diversas vezes, ao longo desse tempo. Nathaniel mandara substituir a esmeralda de qualidade inferior que antes estava nele por um enorme rubi que mandara lapidar no melhor arteso de Viena. que Daphne, sua exnoiva, adorava rubis, e ele havia pretendido d-lo a ela, quando se casassem. Agora, porm, o vermelho da pedra s lhe trazia tristes lembranas daquilo que deixara para trs, de tudo que perdera ao assumir sua misso junto aos Royal Four. Mas no era hora para lamentaes. O importante era prosseguir com sua tarefa de capturar Foster. Na conversa sigilosa, perguntara ao taverneiro se algum com as caractersticas dele passara por ali e, para sua surpresa, o homem respondera que sim. Era muito estranho que Foster tivesse tomado aquele mesmo atalho para chegar mais rpido a Londres. Se era assim, ento o sujeito estava um dia frente deles. Mas por qu? Por que que Foster tinha optado por aquela mesma rota? Nathaniel fechou o punho, apertando os dedos em torno do anel. Quando abriu a mo, Willa admirou a jia com fascnio. Que imagens so essas no braso? O que querem dizer? perguntou. Nada. No querem dizer nada. Com essa resposta spera, Nathaniel se afastou.

Sentia um enorme desalento s de olhar para aquele anel. Ele o fazia relembrar as perdas. Perdera desde a honra de seu nome at os sonhos de futuro que acalentara com tanto carinho. Num impulso, levantou o brao para jogar o anel no fogo. No! gritou Willa, segurando sua mo. No faa isso! Ele a fitou com ar sombrio, mas obedeceu. Silenciosamente, tornou a embrulhar o anel e o colocou no fundo de sua sacola, sem qualquer outra explicao. Pode se deitar ali disse bruscamente, apontando para a cama. Eu vou estender um cobertor ao lado da lareira e dormir no cho. Em seguida se dirigiu porta. Volto daqui a pouco avisou, saindo do aposento. Willa ficou ali sozinha, sem entender direito o que estava acontecendo. De certa forma, porm, sentia algum alvio em ficar um pouco longe dele. Comeou ento a se preparar para dormir. Lavou-se rapidamente com a gua da jarra do lavatrio no quarto e vestiu a camisola. Contrariando as recomendaes de Moira, seu marido no parecia muito interessado em consumar o casamento naquela noite. Mas era melhor estar preparada para o que pudesse acontecer. Esgueirou-se entre os lenis frios e se cobriu

com a manta. O fogo ainda no tinha aquecido bem o quarto, mas mesmo assim era agradvel poder esticar o corpo sobre o colcho. Ainda bem que no teria de dividir a cama com mais ningum, pensou, espreguiando-se lentamente. J ia adormecendo quando um pensamento intrigante lhe veio cabea. Naquela manh, na hora do casamento, quando o vigrio pedira o anel de casamento, Nathaniel declarara que no tinha anel algum... Enrolado no cobertor diante do fogo, sobre o duro piso de madeira, Nathaniel no conseguia dormir. Tudo ficava pior noite. O peso de sua desgraa parecia aumentar com a escurido, tirandolhe o sono e o sossego. Era nessas horas que remoa o sofrimento por tudo que lhe tinha sido tirado. Seu pai passara a desprez-lo, a famlia o rejeitara, seu noivado havia sido desfeito. De repente a vida se encarregara da dar uma reviravolta ainda mais estranha. Agora ele tinha uma esposa. Uma esposa que mal conhecia e com a qual ironicamente no poderia conviver. E a solido, tendo aquela mulher ao lado, era ainda mais insuportvel. Virou e revirou muitas vezes sobre o cobertor at finalmente conseguir pegar no sono. Apesar do cansao, o sono de Willa tambm foi agitado. Fazia doze anos que no dormia em outra cama a no ser a sua, e o exagerado exerccio da cavalgada a deixara com o corpo dolorido. No meio

da noite acordou e, sonolenta, olhou para as rachaduras no forro do teto. Ento ouviu um ressonar, parecendo um ronco suave, vindo do outro lado do aposento. Ah, eu sabia! resmungou, sentando-se na cama e olhando na direo de Nathaniel. Um brao nu e musculoso surgia pela beirada do cobertor, sugerindo que ele no vestia nada embaixo das cobertas. O ronco parou, mas o dano estava feito. Agora que Willa acordara, teria dificuldade para voltar a dormir. Um pouco indecisa, resolveu levantarse. Atravessou o quarto silenciosamente e se ajoelhou ao lado do marido. Se ele acordasse, diria que estava ali s para cuidar do fogo. Observou-o com admirao. Era de fato um homem extraordinariamente bonito. O rosto perfeito ficava ainda mais cativante assim, em repouso. Ser que o resto era igualmente atraente? Sem resistir curiosidade, ela levantou de leve as cobertas. Ele no estava nu. A camisa de dormir que vestia ia at abaixo dos joelhos, mas, mesmo assim, podia ver parte de suas pernas longas, rgidas e peludas bem como os ps angulosos. Meu Deus murmurou. Que ps grandes... Depois de viver por tanto tempo na estalagem de Moira e John, ela conhecia um pouco mais da vida do que suspeitavam seus tutores. Quando abria a janela de seu quarto no andar de cima ouvia as conversas

que se passavam na taverna embaixo. E numa delas escutara dizer que existia uma relao entre o tamanho dos ps de um homem e outra parte da sua... anatomia... Ser? Era um tanto indecente espiar assim o homem com quem se casara, mas Willa estava curiosa. Abriu suavemente a gola da camisa e espreitou o peito dele. Era largo, forte, coberto por uma penugem castanha que descia como uma trilha na direo do ventre. Para onde ia? Sem hesitar, levantou mais a ponta da camisa de dormir e olhou para baixo. Minha nossa... Fechou os olhos e rapidamente tratou de colocar a gola no lugar outra vez. Voltou para a cama, envergonhada. Que coisa feia, espionar assim. Aquilo no era direito. Ajeitou-se sobre o colcho ainda tomada de curiosidade e de dvidas. Como encararia o marido depois do que vira? O que que ela devia fazer com aquela... coisa? Ah, minha nossa... claro que tinha uma vaga idia sobre ao assunto depois de tudo que ouvira na taverna. Nessas conversas, porm, geralmente os homens falavam daquilo que faziam mulher e, no seu caso, tudo indicava que aquilo nunca ia acontecer. O homem com quem se casara no demonstrava qualquer interesse nela. Nem mesmo parecia dar-se conta de que ela estava no mesmo aposento. Ser que nada ia acontecer? E se acontecesse, como

que isso funcionava? Oh... Ansiosa, deitou-se de costas e se esticou na cama at conseguir se acalmar e sentir que o sono chegava outra vez. Nathaniel sonhava. Sonhava que descansava sobre um leito luxuriante, com lenis de cetim e mantas de veludo. O ambiente era morno e perfumado. Ouvia-se uma suave msica ao fundo. Tudo era tranqilidade. Ele finalmente estava em paz. Aos poucos, porm, comeou a notar as tbuas duras do cho sob seu corpo e a claridade do amanhecer que entrava pela janela. Mesmo assim permaneceu aconchegado por aquela sensao de bem-estar. Sabia que era um sonho e que tudo ia desaparecer assim que acordasse. Virou-se de lado, para acomodar a cabea no travesseiro, mas seu rosto esbarrou numa cabeleira sedosa. Ento viu que a mo dele estava sobre o peito de Willa, segurando um dos seios na palma. Que diabos... De um pulo, se levantou. Willa gemeu baixinho e rolou no cobertor para o lugar morno que ele tinha deixado. Assim como a luz da manh invadia o quarto, as idias ento invadiram o pensamento de Nathaniel. Lembrou da garota que encontrara na estrada, da aldeia, dos irmos gmeos, da cerimnia de

casamento. Demnios! Tudo aquilo tinha acontecido. Willa sentou-se sobre as cobertas, piscando para acabar de acordar. Sentia-se como se tivesse dormido sobre uma pedra a noite toda. Sua viso embaada foi aos poucos focalizando o homem que andava pelo quarto. S ento se lembrou de que era uma mulher casada. Bom dia, marido disse, procurando sorrir. Ele a fitava com os olhos arregalados. Sem entender o motivo, Willa olhou para si mesma e viu que estava usando a camisola transparente que Moira tinha lhe dado. Corou, envergonhada, mas disfarou como pde. Gostou? perguntou ao marido. Vesti especialmente para voc. No primeiro momento, ele no respondeu. Estava extasiado, apreciando a viso que tinha pela frente. Seus grandes olhos escuros e gulosos percorriam os ombros desnudos dela, e a curva proeminente do busto semidescoberto. O decote pronunciado deixava entrever boa parte dos seios. Como veio parar aqui? exigiu, por fim. No sei... no lembro... acho que fiquei com frio. Ento trate de fechar melhor essa camisola, seno vai ficar com mais frio ainda. Irritada, ela puxou a gola, mas ao faz-lo acabou

por abrir mais a parte de baixo. Assim, ficou ainda mais exposta ao olhar de Nathaniel, que no parava de fit-la. O que est olhando? perguntou, levantando do cobertor e procurando cobrir-se melhor. Agora me d licena que vou me vestir concluiu, sem, no entanto perder a pose. De cabea erguida, atravessou o quarto e foi para trs do biombo que havia a um canto. De l, ainda viu Nathaniel parado no centro do aposento, iluminado pelo sol que entrava pela janela. Ele estava sorrindo. Era a primeira vez que sorria em muito tempo. A estrada ficara mais larga a partir de Derryton, e eles passaram por vrios vilarejos pitorescos e interessantes. Mas agora a paisagem era s campo aberto, plancies de pastagens imensas, recortadas por cercados de pedra e pontilhadas de ovelhas. Seguiam em silncio, at que Willa resolveu dialogar com o marido. Queria deixar clara a sua opinio sobre o acontecido na noite anterior. No quero que fique acanhado por estar cansado demais para fazer amor comigo, ontem noite. Estou perfeitamente disposta a tentar de novo hoje disse com franqueza. Nathaniel permaneceu mudo, como se no tivesse escutado. O assunto era delicado, e Willa percebeu que havia sido direta demais.

No que eu esteja com tanta pressa, claro procurou concertar. Imagino que quando estiver mais bem-disposto no ter qualquer dificuldade para desempenhar seu dever de esposo. Nenhuma resposta. O silncio ficou ainda mais pesado. Willa respirou fundo e aumentou o volume da voz. Comeava a ficar irritada com aquela indiferena. Desculpe se o estou perturbando, mas eu preciso saber se capaz de cumprir sua obrigao marital. Afinal, me diga, est apto a faz-lo ou no? Willa falava quase aos gritos. Desta vez era impossvel que ele no tivesse escutado. Nathaniel procurou dominar ao mesmo tempo as rdeas do cavalo e seu mau humor. Remexeu-se sobre a sela antes de responder. Creio que esse no um assunto para ser tratado assim, no meio da estrada, enquanto viajamos retrucou secamente. Pois eu quero saber. J lhe fiz uma poro de perguntas nestes dois dias e no respondeu a nenhuma delas. Ah, mas que mulherzinha impertinente... bufou Nathaniel. Pode ser, mas desta vez precisa responder. uma questo importante para sua prpria segurana. No entendo como minha segurana pode depender disso, mas, j que insiste, eu lhe afirmo que

nunca tive qualquer problema de desempenho quando estou suficientemente interessado por uma mulher. E est? Estou o qu? Suficientemente interessado por mim? Mas voc impertinente mesmo, no? J disse isso antes. Minha me costumava falar que quem vive se repetindo porque no tem imaginao. Est bem. Vou tentar melhorar. Mas que voc impertinente, isso . Nathaniel aoitou o cavalo para afastar-se dela, mas Willa correu atrs. No tente me ignorar. Isso nunca funciona comigo. Estou vendo. Mas o que que quer saber, afinal? Quero saber se est interessado em ter relaes comigo. Sem acreditar no que estava ouvindo, ele sacudiu a cabea para ter certeza de que era verdade. No. No estou disse com voz glida. Pois em Derrynton me consideram uma mulher bastante atraente, sabe? J tive um semnmero de pretendentes. Nenhum to bem apanhado quanto voc, isso verdade, se bem que um tanto

bonitinho demais para meu gosto. Bonitinho? Eu no sou bonitinho! Nathaniel respirou fundo e contou at dez para se controlar. Tomara que a ladainha de Willa tivesse acabado. Comeava a entender por que os moradores da aldeia estavam to aflitos para se livrar daquela mulher. Ela era muito estranha. Devia ser uma desequilibrada. Ser que era perigosa? Acho que vou ter de cortar o cabelo disse Willa, atrs dele. O qu? E isso. Vou cortar o cabelo e comear a usar calas para seduzir voc porque, pelo visto, tem preferncia mesmo por garotos. Enfurecido, Nathaniel saltou do cavalo e arrancou Willa da sela, segurando-a pela cintura, indiferente aos gritinhos dela. Eu no prefiro garotos! urrou-lhe na orelha. Prensou-a contra o peito e em seguida a beijou com fria, cobrindo-lhe a boca aberta para que no falasse mais nada. O corao de Willa disparou. Sentia-se invadida por gostos e sensaes desconhecidos, numa deliciosa intimidade. Maravilhada, enroscou os braos em torno do pescoo de Nathaniel, retribuindo o calor do beijo. No comeo, os lbios dele foram rgidos e invasivos, a barba roando spera contra a face de

Willa, mas logo se tornaram macios e gentis. Ele introduziu suavemente a lngua e depois lhe mordiscou os lbios, excitando todos os seus sentidos. Em seguida, apertou-a mais contra si e passou a lhe beijar o pescoo e o colo. Willa gemia de prazer, completamente entregue ao desejo, enquanto as mos firmes de Nathaniel apalpavam suas costas e as curvas das ndegas. Ela no s se deixava tocar, como, excitada, esfregava-se de encontro a ele. Minha flor selvagem... murmurou Nathaniel, o hlito morno e perfumado roando-lhe a cavidade do colo. Oh, Nathaniel... Subitamente, ele caiu em si. Com um sobressalto, a largou e deu um passo para trs. Ofegante, olhou-a como se ela fosse um animal venenoso. Como podia ter perdido a cabea daquela maneira? Seu propsito em beij-la fora s faz-la calar-se e parar de dizer improprios. No se entregar luxria desenfreada como estava prestes a fazer. Passando a mo pela cabea, girou nos calcanhares e se afastou da figura tentadora da mulher. Subiu no cavalo sem sequer virar a cabea para v-la montar outra vez na sua gua. Nathaniel precisava pensar. Tinha de se aprumar. A ltima coisa de que precisava em sua vida j to convulsionada era a complicao de ter uma

esposa ou uma famlia. Nem sabia direito como tinha se deixado apanhar naquele repentino casamento. Se permitisse que as coisas seguissem assim, iria acabar se ligando a Willa de uma maneira indesejvel. E isso no podia acontecer. Para evitar qualquer tentao, seu plano j estava traado. Assim que chegassem a Londres, instalaria a mulher no quarto mais afastado de sua manso at decidir como mand-la embora. Enquanto isso, para o bem de ambos, tomaria o cuidado de manter-se o mais longe possvel daquela diablica criatura que agora era sua esposa. O rpido instante de loucura que havia tido momentos atrs jamais se repetiria. A contrariedade de Willa no durou muito. Algumas horas depois, j voltava a ser a mesma tagarela de antes. Bem mais calmo, Nathaniel estava at se divertindo com as elucubraes destrambelhadas da mulher. H muitas livrarias em Londres? ela perguntou, num dos raros momentos em que pararam para descansar. Sim, por qu? que j li no sei quantas vezes todos os livros que havia em Derryton. Com exceo do Manual da Dona de Casa Sobre os Usos do Vinagre, de Dulcie Mason. Esse eu s consegui ler duas vezes. Deus meu..., pensou Nathaniel.

Quando os amigos de Derryton viajavam, eu sempre pedia que me trouxessem livros. Como a maioria deles no sabe ler, acabavam escolhendo alguns meio inusitados. Eu gosto mesmo dos livros que pertenciam a meus pais. J leu a obra de Lineu? Alguma coisa Nathaniel respondeu, surpreso. O trabalho do botnico Carlos Lineu era algo bastante complicado para ser lido por uma mocinha simples como ela. Minha me adorava ler Lineu ela continuou. s vezes suas palavras so mais romnticas do que a poesia. Como quando descreve certas flores, por exemplo. "As ptalas e as folhas formam leitos nupciais". No bonito? Nathaniel a fitava com os olhos arregalados de espanto. Talvez Willa fosse bem mais culta do que ele imaginava. ... limitou-se a responder. Willa o olhou, sorrindo de leve. Sabe de uma coisa? Estou feliz por no sentir mais raiva de voc como senti esta manh. Nathaniel clareou a garganta. Bem, quanto ao que aconteceu entre ns, eu... No precisa explicar atalhou Willa. No foi culpa sua. Os dois subiram nas montarias e recomearam a

caminhada. Willa ia tranqila, olhando a paisagem, como se nada mais a importunasse. Aquela sbita mudana de humor intrigou Nathaniel. Tinha a estranha sensao de que sua mulher escondia alguma coisa, algo pelo que se sentia culpada. Precisava descobrir o que era. Willa, o que foi que de fato aconteceu quando voc me achou desmaiado na trilha? Ah, mas que tarde linda! Que tempo agradvel para viajar! Irritado, Nathaniel segurou a rdea da gua ao lado, na qual ela ia montada. Willa! Eu fiz uma pergunta e quero uma reposta. Eu preferia no falar sobre isso. Willa! Calma. No tente me intimidar. No tenho medo de cobras. Cobra! Ser que ela desconfiava de algo? Cobra? De que diabos est falando? s uma brincadeira. As pessoas no acreditam, mas eu costumo prever como algum vai reagir se o comparo com algum bicho. Moira, por exemplo, como um urso pardo. Do pouco que vira de Moira, Nathaniel era obrigado a concordar. A estalajadeira agia de forma protetora e abrutalhada, semelhante a um urso

protegendo a cria. Ento acha que sou uma cobra? Mas no se ofenda ela retrucou. Se conhecesse bem as cobras, gostaria delas, tenho certeza. Mas por que acha que me pareo com uma delas? Ah, por uma poro de motivos! As cobras na realidade so muito tmidas. No gostam de ser incomodadas. Quando algum as perturba, fingem-se de ferozes, mas s aparncia. Elas s atacam quando imprescindvel. Assim como voc. Eu? Mas eu no sou venenoso como elas. Falei que s uma brincadeira. A comparao nem sempre perfeita. Alis, no acho que se parea a uma cobra qualquer, mas sim a uma anaconda, uma cobra rainha. A anaconda a rainha das serpentes, muito grande e bonita, mas a mais tmida de todas. Tem medo at de crianas. Muito engraado. Agora ela est me comparando a uma cobra medrosa... Que desplante... Chega de conversa, Willa! O que quero saber como fui parar desacordado beira daquela estrada, entendeu? Prefiro falar de cobras. Willa! Ela enrugou a testa e acabou cedendo.

Ah, est bem... Vou comear do incio. Ocorre que em Derryton me consideram uma pessoa azarada. Chegam a pensar que sou a prpria encarnao do azar. Que eu carrego alguma maldio. Que bobagem. Aquilo s podia ser superstio de camponeses ignorantes. No me diga que acredita numa tolice dessas. Bem que eu preferia que fosse tolice. Mas todos falam a mesma coisa. Todos, quem? Wesley Moss, por exemplo. Ento voc acredita mesmo que tem falta de sorte? Sim, mas nem sempre. Em geral minha vida tranqila. O problema com meus pretendentes. Como esse tal de Wesley Moss? Isso mesmo, coitado do Wesley. Foi mais um dos que acabou mal. Talvez porque tenha tentado me beijar. E o que aconteceu com ele? Morreu? Felizmente no, mas quase. Depois de algumas semanas, recobrou a conscincia e, segundo me disseram, j consegue andar. Credo! Mas o que foi que voc fez com ele? Eu no fiz nada. No tive culpa se ele caiu na corredeira do riacho do moinho. S o estava

empurrando um pouco para que no me beijasse. Ele que tropeou e caiu na gua. E se machucou muito? Na queda, no. S se molhou inteiro. O ferimento foi quando a roda d'gua do moinho o pegou. Mas como aconteceu uma coisa dessas? Foi quando desabou o pontilho de madeira onde ele se segurava para sair do riacho. Minha nossa! O pontilho desabou? Eu joguei um pedao de pau para ajud-lo a sair da correnteza. Quando ele esticou o brao para peg-lo, se apoiou no suporte da ponte e esta desabou. Ele no deveria ter se apoiado ali. Nathaniel pigarreou com desconforto. Talvez ela fosse mesmo uma pessoa azarada. No, claro que no. Que falta de cuidado. Est entendendo por que dizem que atraio azar? Nathaniel sacudiu a cabea. Sua dvida persistia. Afinal, o que que aquela histria tinha a ver com o seu caso, com o desmaio na trilha e o primeiro encontro com Willa? Precisava saber a verdade. Mas agora conte insistiu. Quanto a mim, o que foi que aconteceu? No me diga que tambm atirou um pedao de pau em mim quando eu vinha a cavalo pela trilha.

No seu caso no foi um pedao de pau, mas uma pedra. Eu estava tentando desmontar uma armadilha de caa antes que algum pobre bichinho casse nela. A pedra da atiradeira atingiu uma casa de marimbondos que caiu bem na frente do seu cavalo. A inteno no era essa, mas acontece que o estilingue estava com defeito. Seu cavalo se assustou e o jogou da sela, foi isso. Nathaniel sentiu a fria borbulhar dentro dele. Cerrou os dentes para conter a raiva e tambm segurar uma ponta de riso que ameaava brotar em seus lbios. No fundo era tudo muito engraado. Que raio de mulher era aquela que andava de estilingue em punho, desarmando arapucas e caando maridos? A cena era cmica demais. Ele virou o rosto e foi em frente para evitar que vissem o quanto se contorcia para no rir. Willa, por sua vez, mostrava-se aliviada por no ter sido repreendida depois de revelar a verdade. Seguiram seu caminho em silncio por um longo tempo, sem dizer mais nada. Depois de tanta conversa, Nathaniel se sentia grato por um pouco de quietude. Mas chegando terceira lgua sem que Willa dissesse uma palavra sequer, comeou a ficar preocupado. Olhou com desconfiana para sua companheira e perguntou: Por que no diz nada? Ficou muda de repente? Ela deu de ombros, mas no abriu a boca. Est passando mal?

Willa negou com a cabea. Est brava comigo? Ser que a ofendi? insistiu. Ela o fitou com um largo sorriso. Willa, diga alguma coisa! Abrindo ainda mais o sorriso, ela enfim se pronunciou: Est vendo como ruim falar com algum que no responde? Isto para que aprenda a prestar mais ateno quando eu falo. Dessa feita, Nathaniel no resistiu. Soltou uma gargalhada que ecoou pela mata. A mulher acabava de lhe dar uma inesperada e divertida lio de bons modos. Ainda bem que sabe rir ela comentou, com alegria. Me pregou uma pea, no foi? Ah, mas pode esperar, qualquer dia me vingo. Os dois se entreolharam, sorrindo animados. Aposto que em criana voc foi um desses garotos bem travessos que vivem pregando peas nos outros. Que nada! Eu era um menino triste e introvertido, que morria de inveja da ateno que meu pai dava a outro garoto. A quem? Seu irmo? No tenho irmos. Era uma criana enjeitada,

um menino que meu pai tirou da rua, trouxe para viver conosco e a quem deu estudo e todos os incentivos possveis. Eu tinha muita inveja do coitado. Sentia vontade de esgan-lo, pode acreditar? Viu s que sujeito desprezvel eu fui? No acho. Eu o entendo perfeitamente. Tambm teria ficado magoada se precisasse dividir o amor de meus pais com alguma outra criana. Qual o nome desse garoto que voc odeia? Agora no mais garoto, e eu no o odeio mais. O nome dele Simon. Nathaniel lembrou-se de Simon. Fora Simon quem o salvara dos braos de seqestradores quando Nathaniel estava com cinco anos de idade. Como recompensa, ganhara de Randolph, o padrasto de Nathaniel, uma boa educao e todo o incentivo possvel para que fosse adiante na vida. Simon era o filho que Randolph sempre quisera ter. Um filho perfeito. Um filho que no podia ser usado como arma na batalha campal em que o casamento de Randolph com a me de Nathaniel se transformara. Simon no tinha ttulo de nobreza, nem propriedades de famlia para cuidar, nem parentes ou qualquer outro lao que o prendesse. Estava livre para ser o herdeiro de Randolph e suced-lo em todos os seus negcios. Nathaniel compreendia bem isso, agora que era adulto. Mas quando criana, vivera um eterno conflito, sempre se esforando para conquistar o afeto e o respeito do padrasto, desejando faz-lo

esquecer que ele no era seu filho de sangue, que no tinha um pai de verdade... Desviando o olhar, Nathaniel subitamente chicoteou Blunt, afastando-se para o outro lado da estrada. No tinha nada que ficar fazendo confidencias desse tipo sua mulher. Abrindo assim o corao, confessava fraquezas e relembrava coisas tristes que preferia esquecer. No era nada conveniente revelar dessa forma a sua intimidade. Era melhor ficar bem afastado daquela mulher perigosa que o incentivava a fazer isso. Willa o observou de longe. Por um curto momento haviam conseguido manter um dilogo amigvel. Pena que ele fizesse questo de interromp-lo to abruptamente. Conhecer Nathaniel Stonewell mais a fundo no era nada fcil. Era como olhar por uma pequena fresta numa muralha de pedra. S se viam minsculos trechos de toda a paisagem, nunca a paisagem inteira. Uma pena mesmo. Mas Willa no iria desistir. Mesmo que ele no quisesse, continuaria procurando saber mais sobre a vida de seu marido. Vamos parar aqui para pernoitar avisou Nathaniel, ao passarem sobre uma colina de onde se via um vilarejo a pouca distncia. A hospedaria que acharam ali era ampla e agradvel. Nathaniel reservou o cmodo mais amplo do estabelecimento. Quanto mais espao houvesse

entre ele e sua mulher, melhor. Evitaria as tentaes. Mais tarde, quando Willa subiu para o quarto, Nathaniel permaneceu no bar da hospedaria, conversando com o estalajadeiro. franzino, magro, um pouco mais velho que eu ele explicava ao homem. Tem at um certo ar de fidalgo. Deixe-me ver... de fato, um sujeito assim passou por aqui ontem, l pelo meio-dia respondeu o dono da estalagem. Mas no se hospedou, apenas trocou de cavalo e foi logo embora. Lembro-me bem porque ele pagou mais do que pedi pelo meu cavalo e deixou aqui o dele, quase morto de cansao. At comentei com minha mulher que o sujeito devia estar fugindo de alguma coisa. Claro que estava! Fugindo para no ser apanhado. Maldio! Agora Foster ganhara um dia e meio de vantagem e j devia ter chegado a Londres. Ca-lo tornava-se a cada momento mais difcil, ali. Nathaniel agradeceu a informao e subiu os degraus de dois em dois at o quarto. Abriu a porta e j ia avisar Willa, sem prembulos, que partiriam de madrugada, antes de o sol nascer. Mas ela j adormecera, com as mos unidas sob o rosto, os cabelos espalhados para trs sobre o travesseiro, e apesar da grossa camisola de flanela que ela usava, abotoada at o pescoo e com um acabamento de renda na gola arredondada, era a

viso mais tentadora com que ele j deparara em toda a sua vida. Em Londres, um homem dominado pelo pnico andava pelo quarto simples que havia alugado a um preo exorbitante. Pagara muito mais do que valia s para que mantivessem sigilo. Ele tinha muito a perder. As coisas no estavam saindo como havia planejado. Desde que aparecera aquela maldita notcia no jornal, nada mais corria como planejado. Antes de aquilo ser publicado, um futuro brilhante o aguardava. Teria sucesso, ganharia o respeito de toda a sociedade e muito, muito dinheiro. Era frustrante pensar que chegara to perto para agora no ter nada. Pior que isso, alm de ter falhado, iria decepcionar pessoas vingativas que no costumavam aceitar desculpas. Ele deixara de alcanar seu objetivo. No tinha conseguido o objeto que lhe haviam encomendado e nem pusera as mos na garota. Ela havia desaparecido. Algum a levara antes dele. S podia ser isso. Uma garota no sumia da vila onde morava assim, sem motivo, sem mais nem menos. O homem sentiu o colarinho espremer-lhe a goela e, com mos trmulas, soltou os botes. Tomando ar, procurou controlar os pensamentos. Talvez ainda houvesse tempo...

As mos de Nathaniel acariciaram o corpo nu de Willa, descendo at o chumao de suaves pelos castanhos. Tocou ansioso o ponto sensvel entre as pernas, fazendo-a estremecer e arquear-se, oferecendo os seios. Ele tomou entre as mos um dos seios e mordiscou de leve o bico rosado. Ento os gemidos se transformaram em gritos enquanto ela se convulsionava, abrindo-se para ser penetrada. Cus, o que era aquilo? Oh, no! Ela havia novamente se deitado com ele? Com um sobressalto, Nathaniel se sentou, acordando de repente. Abriu os olhos e viu que Willa continuava deitada na cama, do outro lado do aposento, dormindo e inteiramente coberta. Ele sentiu um profundo alvio, mas tambm inquietude. No era nada bom ter sonhos erticos com Willa, j que nunca pretendia toc-la. Havia decidido jamais fazer isso. Talvez tivesse sonhado s por falta de contato feminino. Era natural que um homem com seu vigor tivesse sonhos libidinosos, de vez em quando. Afinal, ele no deitara com nenhuma mulher desde que ficara noivo de Daphne, no ano anterior. Era difcil suportar essa provao. Nenhuma mulher o queria depois que sua m fama se espalhara. Nathaniel tratou de afastar da cabea a fantasia que acabava de ter com Willa. Provavelmente s

sonhara com ela porque era a nica mulher que estava por perto. Ela era bastante atraente com sua figura um tanto simplria, mas nada que se comparasse a Daphne. Poucas mulheres no mundo eram belas como Daphne. Mida e elegante, sempre vestida na ltima moda, Daphne tinha feies refinadas e uma pele de alabastro. Era uma deusa. Essa sim, era uma dama digna de seus sonhos. Mas no adiantava sonhar com ela, porque havia se afastado de Daphne para sempre. E assim tinha de ser. Ele havia rompido o noivado, apesar dos protestos da noiva, que estava disposta a ficar a seu lado em qualquer circunstncia. Contudo, por mais que gostasse dela, Nathaniel no podia permitir que sua amada casse em desgraa junto com ele. Por isso tinha rompido definitivamente a relao. As lembranas passaram devagar por sua cabea. Que seria feito de Daphne agora? Com sua beleza estonteante, certamente teria um squito de pretendentes sua volta. Talvez j estivesse at noiva de outro. O mais curioso era que, mesmo namorando Daphne desde a adolescncia, no sentia mais saudade dela. Colocou um pouco mais de lenha na lareira e ajeitou melhor as cobertas de sua cama improvisada no cho. Logo o calor foi mitigando a agitao de seu corpo e o sono chegou.

Tudo fora apenas um sonho. S um sonho. Na manh seguinte, Willa recolheu rapidamente os pertences que havia trazido para a estalagem. Nathaniel a havia acordado, avisando que partiriam o quanto antes, pois queria estar em sua casa, em Londres, ao anoitecer. Pela janela, observou a nuvem de poeira que o vento levantava l fora. Ento viu surgir no ptio a figura imponente do marido. Nem precisava estar perto dele para que os joelhos tremessem quando o via. Seu porte elegante e msculo era uma tentao. Deixava-a magnetizada, cheia de desejo. No rosto forte havia, contudo, uma ponta de tristeza. Willa suspeitava que Nathaniel precisasse de seu afeto tanto quanto ela precisava do dele. Pena que no admitisse isso claramente. Sem mais delongas, ela carregou a bagagem escada abaixo at o ptio, onde o marido a aguardava com as montarias. Em silncio, ele apanhou os volumes, sem sequer fit-la nos olhos. No parecia nada surpreso em v-la carregar aquele peso todo. Agia como se se tratasse de outro homem, um companheiro de viagem. Mas ela no era homem. Era sua mulher. Nathaniel tinha conscincia de que estava exigindo demais, fazendo Willa sacolejar no lombo de um cavalo por horas a fio, forando-a a enfrentar uma viagem dura como aquela. Ele no conhecia

nenhuma outra dama capaz de enfrentar aquilo com tanta valentia. Apesar de ser culpada por t-lo atingido com uma pedrada e por t-lo feito casar s pressas contra a vontade, era uma boa companheira de viagem. Ambos montaram nos seus respectivos animais. Ento, vamos? disse Willa, saindo frente pelo caminho. Nathaniel a deixou tomar distncia. Achava prudente que se mantivessem um pouco afastados no trajeto, por todos os motivos. A medida que a manh foi progredindo, a paisagem mudava. J no se viam mais os pequenos e humildes stios de antes. Estavam entrando na elegante regio de Buckinghamshire, onde ficavam as terras de ricos proprietrios. Eram pessoas endinheiradas, fteis e ociosas, assim como Nathaniel fora um dia. Para ele, aquele cenrio era bem familiar. Viu a pista de equitao, onde certa vez desafiara seu anfitrio para uma corrida com os cavalos purosangue. Ao longe avistou o lago, onde costumavam caar patos. Mais adiante, outros locais que freqentara na inconseqente vida de antigamente. Sabia que em breve chegariam a Wakefield, uma aprazvel vila onde sua famlia costumava pernoitar quando ia de sua quinta para Londres. Ali, com certeza algum o reconheceria. Era melhor alertar Willa sobre o que poderia acontecer ento.

Pensativo, Nathaniel concluiu que era chegada a hora de contar a ela toda a verdade. No podia continuar escondendo seu segredo. Ento tomou a deciso. Quando parassem para repousar e dar gua aos cavalos, diria tudo a Willa. Na hora do descanso, Willa sentiu as mos trmulas enquanto cortava fatias de po para comer com a carne assada que Nathaniel comprara na hospedaria. O clima era tenso, e ela percebia que Nathaniel tambm estava pouco vontade. Quanto tempo mais passaria sem dizer uma nica palavra? Hum, Willa... comeou ele, por fim. Eu... h certas coisas a meu respeito que voc desconhece. Ela abriu bem os olhos. Meu nome, como j lhe contei, Nathaniel Stonewell. Mas o que ainda no sabe que tambm tenho um ttulo de nobreza. Sou o conde de Reardon. Willa piscou, surpresa. No esperava por aquilo. Herdei esse ttulo de forma indireta. Meu pai, que morreu quando eu tinha poucos meses, era apenas sobrinho do conde, no seu descendente direto. Mas acontece que os herdeiros diretos tambm foram morrendo, e eu acabei me tornando o conde de Reardon quando ainda era menino. Entendo... Que bom para voc. S que a est o problema. Por causa disso, na verdade voc e eu no estamos legalmente

casados. O qu? Como assim? Nobres no podem se casar em uma simples cerimnia realizada por um vigrio, como fazem os camponeses explicou ele. necessrio cumprir uma poro de formalidades, publicar as proclamas nos jornais por trs dias seguidos, assinar acordos referentes ao dote, herana de bens de propriedades e de ttulos, coisas assim. uma longa e complicada burocracia. Willa se empertigou e apoiou o queixo nas mos, sem demonstrar muita preocupao. E ento, o que pretende fazer? Casar de novo comigo, de acordo com essas exigncias? claro respondeu Nathaniel, sorrindo, e dobrou um dos joelhos para se inclinar diante dela. Srta. Willa Trent, aceita ser minha esposa dentro dos preceitos da lei? Ela retribuiu o sorriso. Bem, se aceitei da primeira vez, por que no o faria agora? retrucou ela, alegremente. Quando comeamos a cuidar da papelada para formalizar a unio? Vou adiantar o processo. Assim que chegarmos a Londres, irei falar diretamente com o bispo. Ele me dar uma licena especial e casaremos de imediato, sem outros entraves. Willa cocou a cabea. Estava confusa.

Espere um pouco disse em seguida. Deixe-me recapitular. Primeiro voc disse que o conde, que solteiro e que ns no estamos legalmente casados porque para isso preciso seguir uma poro de trmites legais. Depois comunicou que nos casaramos com uma licena especial do bispo, sem trmite algum. Que confuso! Willa, eu... Ah, agora entendo por que no quis ter relao comigo! Tinha razo. Precisamos mesmo de mais tempo para nos conhecermos melhor. Eu... S que no podemos esperar muito. Moira disse que a maldio do azar s se dissipar depois que eu me casar e me entregar ao meu marido. At agora no lhe aconteceu nada grave, mas preciso estar alerta. Alm do mais, estou ansiosa para providenciar logo um filho, um pequenino lorde Reardon. Willa! Me oua! Tenho mais a dizer. Ai, desculpe! Ela cruzou comportadamente as mos sobre o colo. Esfregando o rosto com ansiedade, Nathaniel procurou as palavras. Ocorre que no vai haver nenhum pequenino lorde Reardon. Quem vai herdar o ttulo meu primo Basil. Ele no grande coisa, mas espera-se que um dia se case e tenha um filho mais digno para ser o

herdeiro. Por que ele, e no voc? Acha que eu no seria capaz de lhe dar um filho perfeitamente qualificado para herdar a honraria? Os olhos de Nathaniel faiscaram. Seu ar era srio e constrito. Ns jamais teremos filhos, Willa, porque eu nunca vou fazer amor com voc.

Captulo II

A declarao atravessou o corao de Willa como se fosse uma lana. Como havia sido tola! Nathaniel a fitava intensamente, em silncio, esperando a reao dela. Willa levantou a vista, desarvorada. Tola, boba, era isso que ela era. E, sobretudo, egosta. Pensava unicamente no seu prprio futuro, sem sequer cogitar que Nathaniel pudesse ter outros planos de vida. Eu... j tive tantos pretendentes dispostos a enfrentar qualquer perigo para casar comigo que nem pensei na possibilidade de voc no me querer. Nathaniel pegou as mos dela entre as suas. Nada disso, Willa. No nada contra voc.

que eu no quero ter um descendente que carregue meu sobrenome. Nem filho nem filha. Mas por qu? A revelao no podia mais ser adiada. Nathaniel engoliu em seco. Tinha de dar a explicao que tentara evitar at ento. Porque eu sou um traidor, Willa disse, com um suspiro desolado. Conspirei contra a Coroa e me uni a um grupo chamado Cavaleiros do Lrio. So os adeptos de Napoleo que planejaram destituir o prncipe regente do trono. Willa arregalou os olhos. Em seguida colocou a mo sobre a boca e desatou a rir. Ah, Nathaniel, me desculpe disse quando conseguiu segurar o riso. Mas voc um pssimo ator. Finge muito mal. De boca aberta, ele a fitava, estupefato. Sou muito habilidosa para reconhecer o carter das pessoas, sabe? E voc, Nathaniel Stonewell, no , de forma alguma, um tipo capaz de trair sua ptria. Pare de fingir. No traidor, coisa nenhuma! Ele mal podia acreditar no que ouvia. Devido sua pecha de traidor, todos o execravam, desde os conhecidos at a famlia e os amigos mais prximos. Apenas Willa descobrira sua verdadeira ndole. Isso o reconfortava, mas ao mesmo tempo servia para lembr-lo de que tinha o dever de alert-la sobre tudo

que iria enfrentar se permanecesse a seu lado em Londres. Escute bem, Willa. Voc vai encontrar rejeio a todo momento. As pessoas so muito agressivas diante de algum que traiu a ptria. Ningum falar com voc, os comerciantes se recusaro a servi-la e at os criados demonstraro m vontade. No ser bem recebida em lugar algum explicou Nathaniel, tomando flego para continuar: E dessa forma que todos me tratam e que tambm trataro voc. S no lhe contei antes porque tive medo que no quisesse vir comigo. Achei que, sabendo da verdade, iria preferir permanecer em Derryton, mesmo desonrada aos olhos do seu povo, a se casar comigo. Me d pena saber que voc passa por tanto sofrimento, Nathaniel... Minha preocupao com voc, Willa. Lamento que as circunstancias a tenham obrigado a se casar comigo. Por outro lado, se no se casasse cairia para sempre em desgraa. Todos pensam que no mais virgem, e uma moa solteira nessa condio malvista para sempre. Eu sei... Temo que, no nosso caso, s haja uma soluo. Depois que o casamento for oficializado, voc deve voltar de imediato a Derryton. Ser mais fcil que a perdoem por acharem que fez um mau casamento do que se nunca tivesse casado. Nathaniel apertou carinhosamente as mos dela,

antes de continuar: Mesmo que acredite na minha inocncia, o mundo l fora no acredita. Portanto, para o seu bem, preciso que v embora assim que casarmos. Como minha esposa, ter um sobrenome maldito, mas isso a prejudicar menos em Derryton, onde as pessoas a amam, do que nos outros lugares. Willa ouviu aquele discurso com ar surpreso e fascinado. Seus olhos brilhavam de ternura. Sua atitude muito nobre, Nathaniel disse baixinho. claro que no precisar voltar a morar na taverna de John. Eu lhe comprarei uma boa casa e lhe darei recursos para que viva com todo o conforto. Para Willa, isso no fazia diferena. Ela tinha recursos suficientes para viver bem com o rendimento razovel dos investimentos que seus pais haviam feito. O que a preocupava no era a questo financeira, mas outra muito mais assustadora. O futuro dela seria aquele? O de uma mulher casada sem marido? Sem filhos? Viver como se fosse uma solteirona? Ou pior at, porque uma solteirona sempre tem esperana de um dia se casar. Constatou com tristeza e desnimo que seu sonho de ter uma famlia feliz acabava de cair por terra. Notando o desencanto em seu olhar, Nathaniel acariciou-lhe o rosto, afastando a mecha de cabelo que caa sobre a testa.

Precisa ser forte, minha florzinha. Lembre-se de que voc a valente Willa, a destemida atiradora de estilingues, a defensora dos animaizinhos do campo, a valente amazona que cavalga por horas sem reclamar. Lembra-se disso? Timidamente, ela tentou sorrir. Voc fez de novo... murmurou. O que foi que eu fiz? Me chamou de "florzinha". Ah, Nathaniel Stonewell, acho que est comeando a gostar um pouco de mim! Claro que gosto. Nunca disse que no gostava. Disse, sim. Disse que o deixo maluco, que sou tagarela demais, que sou uma pedra no sapato. Eu nunca disse nada disso! Mas pensou. Tudo que pensa fica escrito no seu rosto, e muito fcil adivinhar, sabia? Willa retrucou, rindo. Est lendo meus pensamentos, isso? Estou, sim, mas fique tranqilo. No vou contar nada a ningum. Ento me diga, em que estou pensando agora? Em concluir esta viagem e depois se livrar de mim, acertei? Acertou.

Oh, Nathaniel, voc no vai fazer isso, vai? Vou. Assim que eu terminar meus assuntos e estivermos casados legalmente, vou lev-la de volta a Derryton. Willa suspirou. Ele parecia irredutvel. Mas havia se apegado quele homem o suficiente para no querer perd-lo sem reagir. No disse com voz firme. Eu no concordo com seu plano. Quero um marido de verdade, quero filhos e um lar de verdade. Infelizmente no ser possvel, Willa. Voc meu marido e tem a obrigao de me proporcionar isso! Mas eu no quero ter uma esposa! Ento deveria ter pensado nisso antes de se casar comigo. Nathaniel abriu a boca para responder, mas as palavras no saram. Nervoso, ele ficou em p e deu alguns passos para mais longe, passando a mo pela cabea. Que coisa irritante! Aquela camponesa era esperta demais, porm lhe faltava bom-senso. Retorceu as mos com ansiedade. Tinha medo de perder a pacincia com ela. Enquanto isso, Willa o observava sorrindo. Achava-o ainda mais atraente quando estava descontrolado assim. Era quando deixava de lado a pose de lorde para virar apenas Nathaniel. O

Nathaniel de verdade. O seu Nathaniel. No entendo essa sua relutncia, Nathaniel. Afinal, quase todo mundo casa e tem filhos. Ele no respondeu. Apenas balanou a cabea com desnimo. J havia explicado seus motivos, e no adiantava discutir mais, diante de tanta teimosia. Willa precisaria descobrir por conta prpria o peso dos obstculos que a esperavam quando chegasse a Londres. E assim que descobrisse, certamente ela mesma imploraria para voltar correndo para Derryton. A cidadezinha de Wakefield tinha um comrcio ativo. Willa se entusiasmou com o movimento nas ruas. Nathaniel no pretendia fazer uma parada ali porque duvidava que houvesse algum na cidade que tivesse visto Foster passar. Contudo, quando Willa notou a placa na estrada que indicava "Livraria Weldon", mais do que depressa encaminhou sua gua para entrar na cidade. Ele ento se viu forado a segui-la. No queria contrariar novamente sua mulher impedindo que ela entrasse, pela primeira vez na vida, numa livraria de verdade. Pararam diante do estabelecimento e, assim que Nathaniel desmontou, segurou Willa pela cintura para ajud-la a descer da sela. Ali, como em todas as vilas, havia um bando de garotos pedindo para tomar conta das montarias em troca de uma moeda. Um deles se aproximou de Nathaniel. Tinha o rosto corado e um ar saudvel. Posso cuidar dos cavalos, senhor?

Pode sim, rapazinho. Faa-me o favor de lhes dar gua e de guard-los por uma hora na sombra para que descansem disse, entregando uma moeda ao menino. claro, senhor! Depois ele se virou para Willa. E ento? Que livros pretende comprar? Depende. Quanto posso gastar? Ora, compre o que quiser. Eu vou dar uma volta e depois venho pagar o que comprou, est bem? Ela entrou na livraria e olhou extasiada para as prateleiras repletas de publicaes de todo tipo. Um atendente idoso se aproximou. Em que posso servi-la, senhorita? Que tipo de livro procura? Ainda no sei. Bem, ns temos muitos volumes interessantes. Algo sobre histria, talvez? Willa balanou a cabea. Livros de histria em geral eram didticos demais. Ento, um romance? Este aqui muito popular. Fala de uma governanta pobre que se apaixona pelo patro. Uma leitura fascinante! Willa gostava de romances, mas nada de enredos muito complicados. Em se tratando de complicaes, a vida real j lhe bastava. Tornou a

balanar a cabea em negativa. Ser que vocs tm algo sobre... sobre... casamento? O homem se espantou. Refere-se ao cdigo civil? s leis de contrato matrimonial? Temos, mas creio que seja uma leitura maante demais para uma jovem como a senhorita. Pela terceira vez, Willa balanou a cabea. No, senhor. Acontece que vou me casar e... Entendo. Vi o cavalheiro que a acompanhava l fora. J o conhecia, mas no consigo me lembrar do nome dele. Minha memria no mais o que costumava ser... Chama-se Nathaniel Stonewell. O velho se empertigou. Como? No pode ser! , sim. Posso lhe assegurar que esse o nome dele. Vai ser meu marido. Ah, bem... a senhorita deve saber o que est fazendo, no ? Desejo-lhe felicidades. Obrigada. Mas o que eu procuro algum livro sobre... como dizer... sobre o ato. Sobre a cerimnia matrimonial? No, senhor respondeu Willa, um pouco acanhada. Algo que fale sobre o... ato nupcial, entende? Escandalizado, o velho corou at a raiz dos cabelos.

Ah, isso! No temos, no, senhorita. No, no, no, no! Ela tentou se desculpar, dizendo que fora apenas uma brincadeira, e logo depois saiu, sem levar o romance sobre a governanta e sem saber mais nada sobre o ato conjugal. No notou o homem que a observava, escondido nas sombras, e que depois que ela saiu da livraria entrou no estabelecimento com um propsito malfico em mente. Enquanto esperava por Willa, Nathaniel entrou em um armazm, onde comprou algumas balas para dar ao menino que cuidara dos cavalos. Depois passeou lentamente pelas ruas caladas de pedras. Se quisesse, poderia comprar a livraria inteira para Willa, mas achava isso desnecessrio. J existia uma enorme biblioteca em Reardon House, com mais livros do que ela seria capaz de ler. De repente, um brilho lhe chamou a ateno. Vinha da vitrine de uma loja prxima. Era um vestido lindssimo, to bonito quanto aqueles que vira sua me e Daphne usar. Pela primeira vez, imaginou Willa vestida naquele traje, circulando pelos sales de Reardon House. Ficaria linda com o tom azul daquele tecido. Sem pensar mais, entrou na loja. Por trs de uma cortina, apareceu uma mulher que parou, estarrecida, ao v-lo. Achou que o havia reconhecido, mas, em seguida, convenceu-se de que apenas se espantara por encontrar um homem

assim, um tanto sujo e desarrumado, no seu requintado estabelecimento. Vim fazer uma compra disse Nathaniel que, por causa da viagem, estava com a roupa amassada e salpicada de barro. Pois no, cavalheiro. O que deseja? Quero comprar aquele vestido. Ele apontou para a vitrine. Perfeitamente, senhor. Custa duas libras e meia informou a mulher, abrindo um caderno sobre o balco. Quando que sua esposa pode vir provar? No ser preciso. Vou levar o vestido agora. Ele colocou o dinheiro no tampo do balco enquanto a vendedora pegava o vestido. Foi ento que viu, atravs do vidro da vitrine, o casal Blower atravessando a rua. Eram as pessoas que o tinham difamado de imediato e atacado sem piedade assim que notcia sara no jornal. E tudo indicava que eles tambm iam entrar na loja. Maldio! Entregue-me o vestido j! disse Nathaniel para a atendente. Mas era tarde demais. O casal entrou na loja. Quando viu Nathaniel, a mulher arregalou os olhos e, num primeiro momento, tentou puxar o marido pelo brao. Mas o homem no se deteve. Era um sujeito corpulento, muito rico e pouco educado. Ele ficou vermelho e parecia indignado.

Ah voc! urrou, em tom de desafio. Que faz aqui? Est a caminho de Londres? Sim. Por qu? Porque no tem o direito de ficar por aqui, contaminando o ar desta cidade com sua imundcie! Se tivesse um mnimo de dignidade, se manteria bem longe de todos, escondido em algum beco distante. Nathaniel cruzou os braos e se encostou ao balco com displicncia. Ah, nesse caso sentiria muitas saudades suas... comentou, sorrindo. O homem bufou e comeou a grunhir uma poro de improprios, sem que Nathaniel lhe desse ateno. Assim que recebeu o pacote com o vestido, saiu da loja. Nem pegou o troco que a atendente lhe entregava. De passagem, curvou-se num cumprimento para a esposa de Blower e saiu. O agressor no se conformou e foi para a rua atrs dele. Como ousa nos ofender com sua presena, canalha?! gritou a plenos pulmes. Traidor desgraado! Traidor! Em poucos instantes, formou-se uma pequena multido para ver o que acontecia. Logo adiante Nathaniel viu Willa parada ao lado do garoto que segurava os cavalos, os olhos azuis arregalados indicando o quanto estava assustada com a gritaria.

Monte logo! ordenou assim que chegou perto dela. Antes de subir em Blunt, contudo, tirou do bolso o saco de balas que comprara e o estendeu ao menino. Mas este deu um passo atrs e se esquivou. Ento o senhor? o lorde traidor? Pode ficar com as balas. No quero nada que venha de gente da sua laia! Est bem. Nathaniel atirou o saco de balas no cho e montou rapidamente. Vamos embora disse para Willa. Siga em frente como se nada estivesse acontecendo. Eles abriro caminho. Os cavalos cruzaram a aglomerao lentamente. Os moradores de Wakefield lhes dirigiam olhares de reprovao, mas iam se afastando para dar passagem aos animais. Estavam bem no meio da multido quando de repente um punhado de lama foi atirado contra a gua branca de Willa, manchando as vestes dela e o pescoo do animal. Corra! gritou Nathaniel, curvando-se sobre a sela. Nesse momento sentiu outro punhado de lama atingi-lo nas costas. Traidor! ouviu a voz do pequeno cuidador de cavalos, que fora quem jogara a lama. Quantidades de barro ento comearam a voar de todos os lados, a multido enlouquecida procurando o que estivesse mo para jogar.

Assustados, os cavalos empinaram, batendo as patas contra as pedras do calamento e fazendo com que as pessoas corressem em vrias direes. A troncuda gua de Willa relinchava de pavor e ameaou disparar. Com medo que ela casse, Nathaniel a pegou pela cintura e a trouxe para junto de si, colocando-a sobre Blunt na mesma sela. Ento chicoteou a gua, fazendo com que ela abrisse caminho para que pudessem passar. E foi assim que, instantes depois, conseguiram finalmente sair a galope da cidade. Galoparam a toda velocidade por um longo trecho. A estrada ia ficando mais larga e trilhada. Era um trecho do caminho muito usado por viajantes. Com uma das mos, Nathaniel segurava as rdeas de Blunt e abraava Willa contra seu peito. Com a outra, puxava as rdeas da gua que vinha galopando atrs, ainda bastante assustada. Quando j haviam se distanciado bastante de Wakefield, ele foi diminuindo o passo. No queria cansar demais seu valoroso corcel. J que no havia perigo iminente, e adotou um trote bem mais calmo para seguir rumo a Londres. Nathaniel conhecia bem aquela regio, sabia que por perto passava um rio e que beira dele havia clareiras onde os caadores costumavam acampar. Seria um bom lugar para fazer uma rpida parada, descansar os cavalos, limpar um pouco as roupas, tirar o barro e esconder-se por algum tempo caso algum ainda os estivesse seguindo.

A primeira medida de Nathaniel foi tirar os arreios dos cavalos e lavar os animais no rio. Enquanto isso, Willa tratou de limpar as selas com um chumao de grama molhada. Depois colocou tudo ao sol para secar e procurou recompor suas roupas. A saia estava toda enlameada. Por mais que esfregasse, era difcil limp-la. Ento caminhou um pouco adiante pela margem do rio, com os ps dentro da gua, para lavar pelo menos a barra. Quando levantou a vista, seu corao quase parou, e o ar ficou preso em seus pulmes. Viu os cavalos pastando calmamente na encosta, os lombos molhados brilhando sob a claridade do sol, e viu Nathaniel saindo da gua, de costas para ela. As formas do seu corpo, delineadas pelos raios do sol, exibiam toda a sua masculinidade. Estava lindo e... inteiramente nu. A gua escorria pelos feixes de msculos de suas costas largas, formando uma trilha que acabava nas ndegas firmes. Willa sentiu as pernas bambear. Nunca tinha visto uma imagem to perturbadora. Um calor desconhecido subia-lhe pelas entranhas. Como se adivinhasse que estava sendo observado, Nathaniel se virou e viu o olhar extasiado de Willa, que no conseguia esconder seu desejo. Os olhares se encontraram. Estavam ambos ansiosos, famintos um pelo outro. Nathaniel sentiu o prprio desejo aflorar. Seu membro se avolumava descontroladamente. Eram como dois animais

selvagens, dominados pelo instinto. Ele sabia que poderia possu-la ali mesmo, naquela hora, e que ela tambm ansiava por isso. Estava escrito no brilho de seus olhos, no seu peito arfante que se elevava a cada respirao. O sangue fervilhava nas veias de ambos, ardendo de luxria. Willa viu aquele corpo belo, forte e molhado, cintilando sob o sol, movendo-se como um felino e vindo em sua direo. Com mos trmulas, comeou a desabotoar a blusa. Nathaniel caminhava lentamente para ela, com os ps na gua, sem desviar o olhar nem por um instante. O corao de Willa bateu ainda mais forte, e ela fechou os olhos, esperando que ele a possusse. Sentiu quando ele parou sua frente. As frias gotas de gua, pingando dos cabelos dele, escorreram por seu colo, descendo entre os seios. Desejosa e ao mesmo tempo assustada, ela se ofereceu como uma virgem se entregando a um sacrifcio pago. Acabou de abrir o corpete e deixou os seios mostra, incitando Nathaniel a satisfazer todos os seus impulsos. E naquele instante, era o que mais Nathaniel queria fazer. Ensinaria quela jovem simples do campo, quela flor selvagem que recolhera em Derryton, todos os segredos e prazeres do sexo, at que ela se derretesse em seus braos, implorando por mais. Segurou os ombros dela, puxando-a para si. Willa no ofereceu resistncia. Inclinou a cabea para

trs num gesto instintivo de entrega. Nathaniel j antevia o toque suave da pele alva e o gosto dos seios virgens em sua boca, quando, tomando conscincia, segurou a gola da blusa dela e a fechou com cuidado. Colocou a mo sobre o tecido para mant-la fechada. Willa abriu os olhos e piscou, confusa. Segurando novamente seus ombros, ele ento a fez virar e lhe deu um empurrozinho. Apontou para a encosta onde estavam os cavalos e disse com voz rouca: V e me espere l em cima. Eu vou me vestir. Desarvorada, Willa obedeceu. Subiu a encosta aos tropees, sem dizer nada. Nem viu quando Nathaniel voltou a entrar no rio e jogou grandes quantidades de gua fria sobre a cabea e os ombros. Willa subiu at a encosta, mas depois foi caminhando em outra direo. Sentou-se beira do rio em uma pedra achatada, do tipo em que as lavadeiras batiam a roupa. Confusa e frustrada, sua vontade era bater a prpria cabea contra a pedra. Com a saia agora razoavelmente limpa e o cabelo cuidadosamente tranado, havia conseguido se recompor. Mas nada disso adiantara. No havia conseguido o que queria, que era mergulhar nua na gua junto com Nathaniel e senti-lo junto a seu corpo, entre suas pernas, dentro dela... Desanimada, levantou-se e molhou o rosto, para

acalmar os pensamentos. Foi ento que, com o canto dos olhos notou uma presena atrs dela. Nathaniel, eu... comeou a dizer. Mas no era Nathaniel. Parado na encosta estava um homem cujo rosto estava em parte desfigurado. Uma metade era bonita. Por baixo da barba crescida viam-se traos perfeitos. Os olhos eram muito azuis, circundados por longos clios escuros. A outra metade, porm, era assustadora. Atravessada por cicatrizes que iam de cima a baixo, uma delas chegava at a boca, distorcendo terrivelmente um dos lbios. Os cabelos vermelhos estavam revoltos, e as roupas no passavam de trapos. Ele deu um passo frente. Assustada, Willa recuou e tropeou, caindo no rio e espalhando ondas para todo lado. Por sorte, o rio no era muito fundo ali, e apesar da correnteza, ela conseguiu apoiar os ps no leito e manter-se tona. Respirou fundo, agarrou-se pedra e levantou a cabea. Passou a mo pelos olhos para tirar a gua que escorria pelo rosto. Foi ento que viu o homem pular na gua. Apavorada, pensou que vinha atrs dela, mas, em vez disso, ele nadou em outra direo. Tentava apanhar a sobressaia dela, que fora levada pela correnteza. O pobre homem queria apenas ajud-la. Ele estava quase conseguindo pegar a roupa quando comeou a tossir e engasgar. De repente sua cabea sumiu sob a superfcie e o homem afundou de vez

em meio a borbulhas de ar. Nathaniel! gritou Willa, pedindo ajuda. Nathaniel! Logo ele apareceu correndo entre os arbustos, com um grande pedao de pau na mo, imaginando que ela estivesse sendo atacada. Ajude! aquele homem, ali! Est vendo? Est se afogando! Ele largou o pau e mergulhou, nadando rumo cabea do desconhecido, que emergia por um momento e voltava a afundar. De longe, Willa mal conseguia v-los, no meio dos redemoinhos. Com muito esforo, arrastou-se para cima da pedra e ficou na ponta dos ps para tentar enxerg-los. Mas no viu ningum. Os dois homens haviam desaparecido. Oh, cus! Nathaniel! ela gritou to alto que sentiu a garganta estalar. No era possvel que fosse perder o homem que amava daquela forma! S podia ser a maldio do azar agindo de novo, pensou com culpa. Por favor, por favor, no deixe acontecer outra vez! implorou baixinho. De repente a cabea de Nathaniel veio tona. Oh, graas a Deus! Ele comeou a nadar para a margem, puxando o homem pelo brao. Quando chegaram mais perto, Willa se esticou e os alcanou, ajudando-os a sair.

Ambos pareciam bem, apesar de exaustos. Deitaram de costas, esticados sobre a relva para recuperar o flego. Sem pensar mais, ela se atirou sobre Nathaniel, abraando-o em desespero. Queria dizer-lhe o quanto se preocupara e o quanto lamentava que a sua maldio tivesse recado sobre ele. Mas da sua garganta saiu apenas um guincho, um som rouco e estridente. Shh disse Nathaniel, amparando-a em seus braos. Est tudo bem, minha florzinha. Ele se mostrava tranqilo apesar de no entender por que aquele homem de rosto desfigurado se encontrava ali. Quando Willa parou de tremer, Nathaniel acariciou-lhe o rosto e afastou os cabelos procura de algum ferimento, mas viu que ela no estava machucada. Querendo explicar o que tinha acontecido, ela tentou falar. Novamente conseguiu emitir apenas uma espcie de grunhido agudo. O que houve com sua voz? Ficou rouca de tanto gritar disse o estranho, deitado adiante. Vi isso acontecer muitas vezes no hospital. Os soldados feridos s vezes gritam at perder a voz. Nathaniel virou-se para o homem. O estado dele era lastimvel. Alm do rosto cheio de cicatrizes, tinha um brao e uma perna defeituosos. Muito provavelmente, era um soldado tambm. Devia ser

um ex-combatente, ferido nas batalhas. Quem o senhor? Como foi parar na gua com Willa? Eu a assustei sem querer. No era essa a minha inteno, mas ela se apavorou quando me viu. Eu quis ajud-la. Infelizmente j no consigo mais nadar to bem como antes. Nathaniel olhou para o homem com desconfiana. Seria algum que os tinha seguido desde Wakefield? Vendo que Willa tremia, ele a carregou no colo at uma fogueira que tinha acabado de acender na clareira prxima. Vamos, florzinha, voc precisa se aquecer perto do fogo disse, subindo a encosta. E o senhor pode vir tambm, se quiser convidou, um tanto temeroso. Obrigado. Se no se importa, eu aceito o estranho respondeu, educadamente. Reconfortada pelo calor das chamas e pelo cobertor da sela de Blunt que Nathaniel colocara sobre ela, Willa ainda tremia. No mais de frio, e sim de medo. Medo daquilo que a esperava. Descobrira naquele momento de perigo que Nathaniel era muito mais importante para ela do que imaginara, e que perd-lo seria insuportvel. Ele continuava por perto, escovando os cavalos e olhando com insistncia para o desconhecido,

como se o vigiasse. Era bom sentir-se protegida, mas, na realidade, Willa no achava que o homem fosse perigoso. Ele permanecia calado, com os cabelos pingando, e as roupas encharcadas ressaltavam sua magreza. Era alto, to alto quanto Nathaniel e de ombros igualmente largos. Se no fosse to esqulido, sua figura chegaria at a ser ameaadora. Quem seria aquele sujeito?, Willa se perguntava com curiosidade. Parecia discreto e devia ter sido um homem bem atraente antes de se tornar o espectro que era agora. Algum tempo depois, quando os cavalos j estavam selados e as roupas deles razoavelmente secas, prepararam-se para partir. Ns j vamos avisou Nathaniel. Agradeo muito a sua ajuda. Espero que esteja um pouco melhor. O homem fitou Nathaniel sem expresso no rosto marcado. Seu aspecto era tranqilo, mas havia algo estranho no brilho escuro dos olhos dele. Mora por aqui... senhor? Nathaniel arriscou-se a perguntar. Day. Meu nome John Day ele respondeu. Estou a caminho de Londres. Vou procura de algum que tem uma dvida comigo. Nathaniel no perguntou mais nada. Havia coisas mais importantes com que se preocupar, entre elas o bem estar de Willa, e sobretudo o paradeiro de

Foster. Na partida, Willa ainda quis se despedir do desconhecido, mas sua voz no saiu. Estava completamente rouca. Droga... Perdera a voz justamente quando o que mais queria era poder dizer a Nathaniel Stonewell que nada no mundo a faria separar-se dele. J escurecia quando chegaram a Mayfair. A nvoa esmaecia a luz dos lampies a gs que iluminavam as ruas. Ouviam-se msica e risos, saindo de algumas casas. No mais, tudo estava em silncio. De repente uma carruagem emparelhou com eles. Era puxada por cavalos de raa e tinha um braso gravado na porta. No se viam claramente seus ocupantes, porm Willa percebeu que a observavam. Nathaniel, do outro lado, fingia no notar a presena deles. Olhem s! disse uma voz feminina, entre risinhos. O lorde traidor arrumou uma gua. E tambm um cavalo novo acrescentou um homem. As gargalhadas continuaram quando a carruagem se afastou, deixando-os para trs, sozinhos novamente na estrada. Sem dizer nada, Nathaniel virou abruptamente direita, quase fazendo Willa se desequilibrar na sela. Entraram por uma alameda comprida que acabava em frente a uma imponente manso. A casa era enorme e em meio neblina dava a

impresso de estar flutuando. Havia luz em todas as janelas, indicando a presena de seus habitantes. medida que foram se aproximando, Willa viu enfeites gravados na pedra decorando cada janela e entalhes ainda mais elaborados em cada canto de parede. Era a manso de lorde Reardon! O jardim em frente entrada estava meticulosamente cuidado e, assim que Willa e Nathaniel chegaram, as grandes portas da casa se abriram. Havia algum postado na soleira para receb-los. Nathaniel parou os cavalos e levantou a vista. Observou a casa de cima a baixo. Parecia hesitar em entrar no lugar para onde a tinha arrastado com tanto empenho. Ela, por sua vez, estava cansada de tanto cavalgar. Esticou as pernas doloridas e desceu como pde da montaria. Em seguida apanhou a sacola com seus pertences e saiu mancando de lado, enquanto um criado sizudo se encarregava de ir guardar o animal. A figura que aparecera na porta ento se aproximou. A libre e o ar arrogante a levaram a concluir que se tratava do mordomo. O homem se aprumou diante deles, curvando-se numa reverncia. Seja bem-vindo, milorde. No espervamos sua presena. Hammil, vejo que as luzes esto todas acesas. Toda a famlia est em casa? indagou Nathaniel.

Famlia? Willa se espantou. Ento Nathaniel tinha uma famlia? Surpresa, olhou para ele, que continuava observando a manso com um misto de tristeza e melancolia. Que desaforo! Com ousava traz-la assim, sem aviso prvio, toda desarrumada e com as roupas em frangalhos para conhecer sua famlia? Hammil, esta a srta. Trent, minha esposa ele disse ao mordomo. Por favor, d a ela sua melhor ateno e providencie tudo que precisar. O servial levantou as sobrancelhas como se estivesse em estado de choque, mas em seguida se recomps. Perfeitamente, milorde respondeu, curvando-se. Imediatamente fez um sinal para que outro criado viesse buscar as bagagens e foi na frente, seguido por Willa e Nathaniel. O saguo de entrada do solar era grandioso. Tinha o teto alto e arredondado, com uma imponente escadaria que subia at o domo decorado com pinturas de nuvens e querubins. Ela olhou para tudo aquilo, extasiada, esquecendo momentaneamente o desagrado por Nathaniel t-la trazido ali sem maiores explicaes. Senhora? chamou o mordomo, que parecia ter o corpo endurecido de tanto se manter ereto. Fitava-a com ar de desdm e superioridade. Mas, e Nathaniel? Onde estava? Tinha sumido enquanto ela se distrara apreciando os desenhos do

teto. Sentindo-se desafiada pela atitude do mordomo, Willa empinou o queixo e entregou-lhe a sacola que tinha nas mos. O criado a segurou quase com repulsa e avaliou Willa de cima a baixo. Ela sabia que seu aspecto era pssimo, depois da longa viagem, mas estava acostumada a vencer embates e no seria aquele antiptico Hammil que a faria capitular. Sem se intimidar, devolveu o olhar desptico. Um brilho de orgulho faiscava em seus olhos azuis. Ento o homem abaixou humildemente a cabea e, com a mo enluvada, fez um gesto corts para que ela o seguisse pela escadaria. No andar de cima, percorreram um longo corredor, alinhado por portas de madeira polida, at parar diante de uma delas, que o mordomo abriu com cuidado. Era o aposento mais bonito que Willa j vira. Cortinados de um delicado tecido bege pendiam do dossel da enorme cama, o piso era forrado por tapetes dourados e macios, e a colcha de seda que cobria o leito a convidava para um merecido repouso. O fogo crepitava alegremente na lareira e a um canto estava a tina de cobre que a diligente criadagem acabava de encher. Cus, que conforto! Que maravilha! Mas como que tinham preparado aquilo com tanta rapidez? Para ser to eficientes, os criados certamente eram regiamente pagos. E Nathaniel devia possuir uma fortuna para poder pagar to bem.

Uma jovem criada apareceu, trazendo um frasco que abriu para despejar essncias na gua do banho. Um delicioso perfume de jasmim invadiu o ambiente, e Willa no pensou em mais nada. Depois que os criados se retiraram, ela fechou a porta, despiu-se e mergulhou na gua quente e perfumada, esquecida do resto do mundo. O som dos passos de Nathaniel ecoava sobre o piso de mrmore, no andar inferior, enquanto ele se dirigia ao quarto de uma certa pessoa... algum de quem esperava obter algumas respostas. Abriu a porta, depois de bater de leve, e entrou. Muito bem, Myrtle. Pode me dizer que raio de coisa est acontecendo aqui? A velha senhora, que lia acomodada em uma poltrona junto ao fogo, levantou a vista e sorriu. Nate, meu querido! Que surpresa! Myrtle, por que que a famlia inteira ainda est na residncia? No deveriam ter partido para a estao de veraneio no campo? Vamos, Nate, no vai me dar um beijo? ela desconversou. Myrtle, responda insistiu Nathaniel. Gostava da mulher mida e idosa. Era a nica pessoa da famlia que no se voltara contra ele. Mas naquele momento Nathaniel estava impaciente. Fico feliz por ver que est bem de sade,

Myrtle, mas quero saber por que no seguiram as minhas instrues. Eu no queria vir aqui assim, com a casa cheia. Nossa, como voc ficou amargo, Nate. Tenho meus motivos, no acha? Eu sei, querido, mas lembre-se de que eu nunca quis que se afastasse daqui. Lembro-me bem, Myrtle. Desculpe se estou sendo um pouco rude. Ah, Nate, voc nem imagina como o ambiente ficou ruim depois que voc foi embora! Victoria nunca est satisfeita com nada, Basil continua impossvel, e seu pai... Ela balanou a cabea com desnimo. Nem adiantava recordar velha senhora que sua partida no fora a razo para a desagregao da famlia. Pelo contrrio, fora justamente por causa disso que ele havia ido embora. Est bem, mas agora me explique por que esto todos ainda aqui. o seu pai, Nate Myrtle respondeu com um suspiro. Ele est morrendo. A notcia no deveria comover Nathaniel nem impedir que enxotasse os parentes da casa. No entanto, o abalou. Ele ficou parado, como se estivesse grudado ao cho. O padrasto sempre fora seu heri. Alto, orgulhoso e muito exigente com o filho adotivo, ele se mostrava condescendente com a tia Myrtle e completamente indiferente esposa, com

quem se casara s para ter um filho. Da ltima vez que o vira, ele lhe virara as costas para sempre. Sendo assim, Nathaniel considerou justo agora virar agora as costas para as aflies do pai. Apesar disso, no resistiu vontade de saber o que acontecia com ele. Conte-me tudo, Myrtle. Os pensamentos giravam na cabea de Willa. Nathaniel a deixara ali, sem qualquer explicao, como quem abandonasse um bichinho do qual no queria mais cuidar. Havia muita coisa que ele ainda precisava lhe contar. Afinal, quem eram as pessoas que ele dizia ser sua famlia? Perguntou isso em segredo criada de quarto. Ora, so os parentes de lorde Reardon, claro respondeu Lily. Mas por que esto aqui? E onde mais estariam? A moa no parecia muito disposta a dar explicaes, e Willa achou melhor no insistir. Tomou seu banho com gosto. Era o melhor que j tomara em toda a sua vida. Depois colocou o vestido que costumava usar durante o dia. Lily saiu por alguns momentos do quarto, e quando voltou trazia um embrulho que depositou sobre a cama e em seguida abriu. O tecido azul de cetim, orlado de renda clara, se espalhou sobre o leito. Espantada, Willa pegou uma das mangas e

acariciou a delicada fazenda. A roupa era belssima. O vestido seu, no , senhorita? perguntou a moa. Willa sacudiu a cabea em negativa. Bem, mas o patro mandou lhe entregar e disse que deve us-lo amanh noite. O que era aquilo? Onde que Nathaniel tinha arrumado aquele vestido? Talvez ache um pouco formal demais para usar num jantar em famlia a criada continuou. Mas que teremos convidados muito importantes amanh. Sir Danville ser um deles. Para Willa, aquilo era novidade. No estava habituada a freqentar as altas rodas sociais. Com cuidado, admirou de novo o vestido. De fato era uma roupa lindssima, diferente de tudo que ela j usara. O tecido deslizava por entre os dedos com incrvel suavidade, quase como se fosse lquido. Entusiasmou-se com a idia de us-lo, mas uma suspeita lhe ocorreu. Talvez Nathaniel se envergonhasse de sua figura. Devia estar acostumado companhia de mulheres que sempre se vestiam com aquele esmero. Mulheres que tinham mos bem-cuidadas, que sabiam bordar e que tocavam piano divinamente, coisas que ela nunca aprendera. Sim, estava disposta a usar o vestido, mas desde que isso no fosse uma artimanha de Nathaniel para esconder quem ela realmente era.

Levantou a pea e a colocou sobre si. A barra se amontoou no cho. Era longo demais para a estatura mediana de Willa. Oh, cus, vai precisar de um ajuste! exclamou a criada. Vou buscar a caixa de costura. Willa deu um longo suspiro. Teria de enfrentar uma sesso de provas, quando o que mais queria era se estirar naquela cama esplendorosa e dormir. Depois de tantos dias de viagem, seu corpo estava exaurido, precisando de repouso. Sentou na beirada do leito, esperando a criada voltar. Aos poucos, porm, os msculos foram relaxando sobre o colcho e, inesperadamente, a cabea pousou no travesseiro. J que agora era uma mulher casada, ser que no deveria estar dormindo junto com o marido? Esse foi seu ltimo pensamento, antes de adormecer. Apoiado no dossel da cama, Nathaniel observou a figura inerte do padrasto. Era o nico pai que conhecera na vida. O rosto dele j no era o mesmo daquele que vira tantas vezes quando criana. Mais parecia uma velha caricatura. O homem, antes corpulento e poderoso, tornara-se um ser frgil e esqulido. Como podia ter mudado tanto em apenas alguns meses? Que doena havia tirado assim toda a sua energia? Foi o corao disse algum atrs dele. Nathaniel no se virou. Conhecia bem demais aquela

voz. Como vai, Simon? Ol, Nathaniel. Que est fazendo aqui? Vim a pedido de seus compatriotas. Mandaram que viesse receber voc e dar uma olhada no velho respondeu Simon, fitando o doente sobre a cama. Posso bem imaginar o que voc deve estar pensando. Duvido retrucou Nathaniel, que ainda nem havia se virado para olhar o rapaz que era quase como um irmo e com quem sempre disputara as atenes do pai. Posso, sim. Eu penso a mesma coisa cada vez que entro neste quarto. Voc deve estar achando que esse no o homem que conhecemos. No parece ser o mesmo sujeito de quase dois metros de altura e a fora de um cavalo com quem convivemos. Simon se aproximou mais da cama, com ar desconsolado. Nathaniel por fim se virou. Pela primeira e nica vez na vida sentia empatia com aquele que sempre considerara um intruso. Mas o instante de harmonia durou pouco. Em seguida Simon voltou a provocar. bom v-lo por aqui, Nate, mas espero que no pretenda ficar. Seria muito arriscado. Comprometeria seu disfarce. Nathaniel enrugou a testa.

Como? No queira dar conselhos a mim retrucou. Ningum dava ordens ao Cobra. Nem um lder do Liar's Club como Simon, e nem mesmo o prncipe regente. Perdoe-me, milorde respondeu Simon, rindo e fazendo uma reverncia. Nathaniel tambm riu. Simon gostava de provoc-lo, mas no era seu inimigo. Nunca fora. E eu peo desculpas pela minha grosseria disse, mais calmo. No precisa ter reservas comigo, Nate. Eu sei de toda a verdade. Nathaniel meneou a cabea e voltou os olhos para o doente estirado na cama. Mas ele no sabe, no ? No. E voc conhece a razo. Conheo, sim respondeu Nathaniel, engolindo em seco com desalento, ciente de que ele prprio havia sugerido aquele terrvel pacto de segredo. Simon pousou uma mo solidria sobre seu ombro e em seguida saiu do quarto. Um pouco depois, quando Nathaniel deixou o aposento do padrasto, sua me j o esperava do lado de fora. Era alta e de tez clara, igual a ele, mas a semelhana parava por a. Nathaniel no havia herdado o ar severo e a arrogante elegncia de

Victoria. E nem queria. Dava graas a Deus por no ter o mesmo olhar glido da me. Veio aqui para nos envergonhar um pouco mais? disse ela em tom suave, mas terrivelmente cortante. Nathaniel respirou fundo e conseguiu abrir um leve sorriso. Como est, mame? No quero que me chame assim. Desculpe, senhora. Foi bom ter me lembrado disso. No seria preciso lembr-lo se ficasse longe de mim e de seu padrasto, como estava combinado. Prefiro cham-lo de pai em vez de padrasto. Victoria cruzou os braos. Seu pai de verdade era um intil, igual a voc. Nada parecido com Randolph. Mas Randolph o nico pai que conheci, o nico pai que terei na vida. A me o olhou de cima a baixo com ar de desdm. Que trajes so esses? Sua aparncia est pssima. Sinto muito, mas achei mais urgente ver meu pai do que perder tempo trocando de roupa. Para que dar tantas explicaes a Victoria? Isso nunca levava a lugar algum.

Pois pode v-lo quantas vezes quiser que ele jamais ir perdo-lo. Randolph nunca esquece uma traio. A amargura dela era insuportvel, mas Nathaniel no se rendeu. Nem mesmo se eu rastejar de joelhos, implorando perdo? insistiu. Victoria torceu os lbios, contrariada. No seja impertinente! Sei que esta casa sua e no posso mand-lo embora. Mas eu lhe peo que evite a todo custo cruzar o meu caminho quando estiver por aqui. Nathaniel se curvou num gesto de escrnio antes de responder: Pois no, senhora. Vejo que, como sempre, faz questo de demonstrar todo o seu afeto maternal disse, sorrindo. Tenha uma boa noite. E virou as costas para ir procura de Willa. Sozinha na enorme cama, ela dormia placidamente. Nathaniel sentou-se com cuidado na beirada do colcho e a observou. Ele havia tomado um banho, amarrado para trs os cabelos lavados e vestido uma camisa limpa. Duvidava que Willa o reconhecesse. No era mais o homem mal-ajambrado e desgastado pelas viagens com quem tinha se casado. Notou o ar saudvel e vibrante dela, enquanto

dormia. Contrastava enormemente com a palidez e o desamparo que acabava de ver no pai. Havia nela o vigor que j desaparecera por completo em Randolph. Isso lhe dava um novo alento. Era a confirmao de que a vida continuava, apesar de tudo. Willa era uma doce figura. Os clios longos e escuros pousavam sobre a face. Mesmo com a tnue iluminao da vela, era possvel notar pequenas sardas sobre o nariz. Seus lbios carnudos, levemente entreabertos, pareciam pedir para ser beijados. Os cabelos dela davam a impresso de ter vida prpria. Algumas mechas escapavam da trana, espalhando-se sobre o travesseiro. Ele tomou uma delas entre os dedos e acariciou sua textura sedosa. Estava perfumada, cheirando a jasmim. Willa mexeu a cabea, mas no acordou. Nathaniel sentiu o calor delicioso que emanava de seu corpo e se inclinou sobre ela. Era como uma chama de terna vitalidade. Bem que ele gostaria de aquecer com aquele calor o frio de sua alma, congelada pelo sofrimento das batalhas e pela dor da traio. Sua vontade era aconchegar-se ao lado de Willa sob as cobertas e enrosc-la em seus braos numa longa noite de amor. Uma noite apenas, antes de ter de lev-la embora... Sacudiu a cabea para voltar razo. No. Ele no devia fazer isso. Seria doloroso demais ser forado a viver longe dela depois de experimentar a

seduo de seu calor. Seria ainda mais difcil suportar o isolamento e a solido em que vivia. Era melhor no pensar mais nisso e tratar de sair logo daquele quarto. J estavam esperando por ele na sala de audincias. Deu um leve beijo nos lbios da esposa e saiu. A sala nos poeirentos pores do Palcio de Westminster no havia mudado desde que Nathaniel estivera ali pela ltima vez. Percebia pelo cheiro que Leo devia ter fumado ali. Tomara que as narinas mais idosas do primeiro-ministro no captassem aquele cheiro. Acomodou-se na cadeira destinada ao Cobra, olhando para Falco e Leo, que j haviam chegado. Lorde Liverpool no se sentava mesa com eles, mas em uma poltrona um pouco afastada. Ele j no fazia parte do grupo depois que entregara o cargo de Cobra para se tornar primeiro-ministro. Nathaniel sabia bem que seu nome no fora a primeira escolha do ministro ao escolher seu sucessor. A preferncia dele era por Dalton Montmorency, lorde Etheridge, e at hoje Liverpool no perdoava Dalton por ele ter recusado a nomeao. Em vez de tornar-se o Cobra, Dalton preferira tornar-se lder do Liar's Club no lugar de Simon Raines, que havia pedido demisso. De qualquer maneira, mesmo no sendo o candidato favorito, o fato era que Nathaniel agora era

o Cobra e deveria exercer todo o poder e carregar todos os fardos inerentes sua posio. Sabia que ocupar esse cargo era uma imensa honra, mas tambm que o nus seria terrvel. Quanto a isso no tinha a menor dvida, e nem sentia arrependimento por ter aceitado. provvel que sir Foster tome a iniciativa de entrar em contato com Cobra disse Liverpool. Foster fugiu antes do confronto final e no tem como saber que os Cavaleiros do Lrio foram todos aniquilados. Ainda deve pensar que Cobra leal aos franceses. Por isso, Nathaniel, seria bom que continuasse fingindo que . Dessa forma ser mais fcil que Foster venha a seu encontro. Nathaniel concordou com um meneio de cabea. Mesmo que Liverpool no tivesse mais qualquer poder de deciso, no valia a pena contrariar o primeiro-ministro. Ele ento tomou a palavra. Antes de dar incio reunio, gostaria de comunicar-lhes que vou me casar em breve disse em tom solene. Os homens trocaram olhares de desagrado, mas acabaram lhe dando os parabns. Sei que pode parecer precipitado, mas tratase de uma jovem que conheci no caminho para Londres, um pouco depois de perder Foster de vista, e... Liverpool o interrompeu dando um pulo na cadeira.

O qu? Ento uma camponesa? E ela sabe qual a sua posio social, Nathaniel? Sim, ela sabe confirmou, sem dar maiores explicaes. Liverpool fechou mais a cara. Leo, por outro lado, foi logo estendendo a mo para apertar a de Nathaniel. Desejo-lhes muitas felicidades. Eu tambm disse Falco. Espero que tenham uma vida a dois feliz e tranqila. No creio que v ser muito tranqila... Liverpool chegou mais perto. Continuava desconfiado. Tem certeza de que a moa apenas uma camponesa? E preciso tomar muito cuidado. O inimigo sabe detectar seus pontos vulnerveis, e por a que ataca. Se est insinuando que ela foi lanada propositalmente no meu caminho com segundas intenes, posso lhe garantir que no foi nada disso que aconteceu Nathaniel respondeu com firmeza. A conversa estava ficando tensa e Falco preferiu mudar de assunto. Acho que as coisas esto indo bem no tocante a Foster comentou. Mas e o caso de Quimera? Quem? perguntou Nathaniel. O chefe da espionagem francesa em Londres. Ningum sabe quem . Por isso lhe deram o

codinome de Quimera. Nathaniel soltou uma gargalhada. Cus, que nome ridculo! Os trs riram com gosto enquanto Liverpool permanecia srio, ainda de cara amarrada. Pior para ele, pensou Nathaniel. Tudo havia mudado nos Royal Four, desde que o velho lorde Barrowby no estava mais ali e que o vetusto Liverpool no fazia mais parte da confraria. Agora o poder de deciso estava nas mos da gerao jovem. Com isso, as reunies tornavam-se menos formais e mais divertidas. Bem, mas j que por enquanto no temos nenhuma informao sobre Quimera, proponho tratar de outro caso. Leio neste relatrio que Denny, o antigo valete de Simon Reines, ainda no foi encontrado disse Nathaniel. O tal valete havia desaparecido assim que as pessoas ficaram sabendo que ele vazava informaes sigilosas ao inimigo. Pois . Os Liars no conseguiram ach-lo disse Falco. Acho que eles no se empenharam o suficiente Leo sugeriu. Que nada. Voc no conhece os Liars retrucou Nathaniel com convico. Quando um deles resolve mudar de lado, os outros saem sua

caa como feras. Ento devemos supor que Quimera mudou de lado? Ou isso, ou ento que est escondido em algum lugar do Pas de Gales. Leo virou a pgina do relatrio elaborado pelos Liars que estava aberto diante deles. Pelo que diz aqui, eles no acreditam que Ren Porter represente qualquer perigo. Ren Porter? O que ele tem a ver com isso? quis saber Nathaniel, inclinando-se para ver melhor a pgina do relatrio. No sabe? Ah, mesmo... Voc no estava por aqui quando ele voltou a si. Ren Porter havia sido colega de infncia de Nathaniel. Na poca, era apenas um garoto alegre e travesso. Mais tarde, porm, entrara para o Liar's Club e fora trado por Jackham, um dos dirigentes do clube. Sofrera um ataque traio e haviam abandonado seu corpo, pensando que estava morto. Mas os Liars o acudiram e conseguiram trat-lo. Assim que recobrou a conscincia, ele sumiu. Dizem que foi logo depois que Jackham foi visit-lo explicou Falco. Acredita-se que Jackham pode ter se aproveitado da confuso mental de Porter para afast-lo do Liars Club. Mas os outros membros ainda tm esperana de que o rapaz volte para casa. Nathaniel cocou o queixo.

Tenho a impresso de que os Liars esto se enfraquecendo disse, pensativo. Que nada! atalhou Falco. Esto ainda mais fortes do que quando seu pai era o espio-chefe deles. Adotaram um novo programa de treinamento que est dando timos resultados. Nathaniel no respondeu. Sabia que aquele no era o lugar apropriado para expressar tudo aquilo que de fato pensava sobre o Liar's Club. Leo interveio para mudar o tema da conversa. O prximo assunto em pauta a coluna Voice of Society. Essa coluna sabe coisas demais, coisas que no deveria saber. De fato Falco concordou. Mas, apesar disso, nunca divulgou nada muito prejudicial a ns. Seus artigos falam de rumores e boatos, nunca de fatos reais. Alm do mais, no h nada que possamos fazer contra ela, por enquanto. Sempre que comeamos a investigar, a coluna some e reaparece mais tarde em outra publicao. O primeiro-ministro se agitou na cadeira. Pois eu sugiro penalizar qualquer jornal que publique essa baboseira! Proponho multar pesadamente quem publicar a coluna Voice of Society ou alguma dessas charges desenhadas por Underkind. Dessa vez Nathaniel no concordou. No acho que devemos nos preocupar mais

com essas caricaturas. Pelo que sei, Etheridge j est com Underkind sob controle. Quanto a multar os jornais, duvido que cedam presso. Eles ganham rios de dinheiro cada vez que publicam a Voice. Dificilmente pararo de publicar. Penso que devemos dirigir nossos esforos de outra forma. Primeiro encontrando Foster... E tambm Denny acrescentou Falco. Isso mesmo. Se acharmos Denny, ser bem mais fcil localizar Quimera Nathaniel completou, olhando para seus dois companheiros. Eles no disseram nada, mas as palavras silenciosas estavam na mente de todos. Tomara que sim. Escondido nas sombras de Grosvenor Park, bem em frente ao solar dos Reardon, um homem observava tudo. Nem a fome, o frio ou o cansao pareciam incomod-lo. S duas coisas ocupavam sua mente conturbada: traio e vingana. Ele havia perdido tudo. No tinha mais para onde ir nem mais nada pelo que viver. Sua vingana j atingira diversas pessoas. Todas elas foram parar nas garras da lei, arrependendo-se do que haviam feito. Apenas uma, o vira-casaca do Reardon, ainda continuava impune. Ele no perdera nada. Continuava sendo dono de seu titulo nobre, de sua fortuna, de sua vida, e ainda por cima tinha agora uma mulher.

Maldito traidor! Para ele nada, a no ser vingana! Ouvia-se o som de portas abrindo e fechando, passos pelo corredor, movimento na casa. Willa ajeitou-se melhor na cama, recusando-se a levantar. S um pouco depois, quando sentiu um delicioso aroma de ch, foi que tomou coragem. Senhorita? Deseja levantar-se agora? perguntou a criada. Willa abriu o cortinado da cama para responder, mas esqueceu que tinha perdido a voz. Ento fez um sinal positivo com a cabea. O aposento estava muito claro. O sol brilhava, entrando pelas janelas. J devia ser perto do meiodia, e ela nunca tinha dormido at to tarde. Bom dia, senhorita. Trouxe-lhe ch quente. Aceita uma xcara? ofereceu a moa. Era a mesma criada que a havia ajudado a tomar banho na noite anterior. Bonita e sorridente, ela trazia uma bandeja de prata que colocou sobre a mesinha. Willa apontou para a garganta, indicando que estava sem voz. Ah, nesse caso o ch quentinho vai lhe fazer bem. Willa jamais havia sido servida assim. Ela pegou a xcara e tomou alguns goles. E ento, senhorita? Aliviou sua garganta? Cus! Como era bom ter todas aquelas

regalias... No seria nada difcil se acostumar a viver assim. Willa aceitou mais uma xcara de ch e depois decidiu que era hora de se vestir. Seu estmago roncava de fome depois de passar tanto tempo sem uma refeio apropriada. Com certeza o caf da manh naquela casa seria muito farto. A nica opo seria usar a mesma roupa que vestia quando chegara ali e que Lily havia limpado e desamassado tanto quanto possvel. Com o fio de voz que agora lhe saa da garganta, orientou a moa para que a ajudasse a fazer a higiene matinal e a se vestir. Pouco depois desceu calmamente as escadas, passando pelo ranzinza mordomo, rumo sala de refeies. Estava ansiosa para conhecer a famlia de Nathaniel, uma famlia que em breve seria sua tambm. Com certeza a acolheriam bem, apesar de sua aparncia um tanto inadequada. Tambm estava ansiosa por conhecer a cidade, agora que finalmente tinha conseguido vir a Londres. Parou diante da porta do salo e sorriu, confiante, antes de abri-las. Queria causar uma boa impresso. Mas, para sua surpresa, no havia ningum ali. Apenas uma srie de bandejas alinhadas sobre um aparador com todo tipo de iguarias. O aroma da comida era tentador. Subitamente feliz por ningum estar presente para testemunhar o quanto ia comer, Willa encheu o prato at a borda e foi sentarse mesa.

Afoita, foi devorando tudo, at que, sem querer, derrubou um pozinho que rolou para debaixo da mesa. De imediato ela se ajoelhou e foi andando de quatro para alcan-lo. Nesse momento a porta do salo se abriu e ela ouviu o farfalhar de saias. Mas o que isto?! exclamou uma voz de mulher, horrorizada. Que azar! Justamente naquele instante, entrava gente. Veriam seu traseiro balanando ridiculamente embaixo da mesa. Willa suspirou e saiu rastejando por baixo da borda da toalha. Quando ficou em p, deparou com duas elegantes senhoras paradas porta. Uma delas aparentava ter a idade de Moira, mas no mais era completamente diferente. A outra, bem mais velha, talvez fosse a mulher mais idosa que Willa j vira. Seu rosto estava coberto de rugas e ela apoiava a mo sobre o cabo de uma bengala. Usava um requintado vestido de seda lils, os cabelos brancos estavam cuidadosamente arrumados num alinhado coque, e seus olhos azuis tinham um brilho bemhumorado. Ela piscou marotamente para Willa. Muito surpresa e sem saber o que fazer, Willa apenas se curvou num cumprimento e esperou que as damas se apresentassem. A mais nova deu um passo adiante e empinou o nariz. Quem voc? O que est fazendo na minha casa? Willa tentou responder, mas s conseguiu

emitir um leve grunhido. Hammil! gritou a mulher. Hammil, venha j nos livrar desta mendiga! Como ousou deixar uma criatura dessas invadir minha casa? Cale a boca, Victoria ralhou a mais velha. Sabe muito bem que Hammil s deixa algum entrar quando tem ordens para isso. E a moa parece ser pelo menos divertida, ao contrrio de vocs todos nesta casa, sempre to maantes... A velhinha se aproximou e fitou Willa. E ento, minha filha, gosta de conversar? perguntou com os olhinhos animados como os de uma criana. Willa meneou a cabea e retribuiu o sorriso da anci. Que bom! Ento agora tenho algum com quem me distrair exclamou a velha senhora. Vctoria, melhor voc sair daqui e me deixar sozinha com minha nova amiga disse a seguir para a mulher mais nova. De jeito nenhum, tia Myrtle! No posso deixla sozinha com uma criatura dessas. Hammil! J disse para sair, Victoria! Se no me obedecer, eu risco seu nome do meu testamento, entendeu? O olhar de Victoria ficou ainda mais gelado, e ela balanou a cabea. Ah, est bem, tia Myrtle... se isso que quer. Mas vou avisar Hammil para deixar algum a postos

por perto caso essa criatura resolva atac-la respondeu, saindo da sala e batendo a porta sem cerimnia. Que mulherzinha desagradvel resmungou a tia. No gostei dela desde o primeiro momento em que a vi, quando meu sobrinho Randolph a trouxe para c. Mas por que no diz nada, hein, mocinha bonita? Como explicar que havia perdido a voz? Sem saber o que fazer, Willa apontou de novo para a garganta. Depois pegou o bule e serviu duas xcaras de ch. Entregou uma a Myrtle e tratou de tomar rapidamente a sua, para ver se a voz voltava. Em seguida clareou a garganta diversas vezes. Agora fale, minha filha insistiu Myrtle. Com algum esforo, Willa conseguiu articular as palavras. Eu me chamo Willa Trent e vim para c com meu marido. O sr. Trent? Nunca ouvi falar. Esta famlia no tem amigos, a no ser o aborrecido sir Daville. Desculpe. Eu deveria ter dito futuro marido. Vim com meu noivo, Nathaniel. A mo da anci tremeu, derrubando um pouco de ch de sua xcara. Nate? Ele vai casar? A velha tremeu ainda mais, e seus olhos se encheram de lgrimas. Ela esticou a mo para pegar

a bengala. Que foi, senhora? Est passando mal? Quer que eu chame algum? Passando mal coisa nenhuma! Estou tima. Mas v chamar Hammil. Willa pulou da cadeira, mas antes que fizesse qualquer coisa, Hammil entrou na sala. O que deseja, milady? o mordomo perguntou a Myrtle. Quero ver lorde Reardon j! Traga-o imediatamente! ordenou a velha dama, virando-se em seguida para Willa. Confirma que est noiva de Nate, mocinha? Sim. Desde quando? H quatro dias. H quanto tempo conhece Nate? H um pouco mais de quatro dias. Myrtle apertou os olhos. Por baixo do ar frgil da velha senhora, notava-se que havia uma fora poderosa. Era como alguns valentes pardais que Willa vira diversas vezes espantar um gavio do seu ninho. Poderia me explicar como foi que tudo isso aconteceu? ela exigiu, a voz agora firme e compenetrada. Bem, que eu atirei uma pedra com o

estilingue, que atingiu o cavalo dele, e ento... Willa foi contando toda a histria, procurando no omitir nada e segurando-se para no demonstrar nervosismo. Depois de ouvir a narrativa com ateno, Myrtle se curvou para mais perto. Quer dizer que ele a pediu em casamento mesmo sem nunca t-la tocado? S porque dormiu ao lado dele quando estava desacordado? Interessante... Mas diga-me, agora que esto juntos h alguns dias, o que est achando do meu Nate? J me afeioei a ele. Nathaniel sabe me proteger e me alegrar. Alegrar? No possvel. Ultimamente Nate anda to macambzio que me deixa at preocupada. Pois a mim ele diverte. s vezes diz coisas engraadas, como quando pediu para no cham-lo de "querido" ou quando faz comentrios a respeito das histrias que lhe conto sobre minha aldeia. Myrtle abriu um sorriso que ficou ainda maior quando viu quem chegava. Minha querida tia. Como est nesta linda manh? cumprimentou Nathaniel, entrando na sala. Ah, mas vejo que j conhece Willa. Venha c, meu menino, e me d um beijo disse Myrtle. Ele entrou, beijou a tia, depois segurou a mo de Willa e assumiu uma pose formal.

Prezada tia Myrtle, tenho a honra de lhe apresentar a futura lady Reardon, minha noiva, Willa. Sua o qu?! O grito esganiado vinha da porta. Indignada, Victoria olhava para eles, tendo ao seu lado uma bela jovem loira. Ol, Daphne. Como tem passado? perguntou Nathaniel. Nate, voc... voc ficou... noivo? Havia tristeza nos olhos de Daphne. Claro que se sentia magoada. Afinal, fora Nathaniel quem insistira em romper o noivado com ela. Os olhos de Myrtle, ao contrrio, estavam cheios de rancor. Victoria, faa-me o favor de sair daqui. E leve com voc essa lambisgoia desbotada. S porque ela esposa de Basil, eu no preciso atur-la. Vocs me irritam, me tiram o apetite. E na minha idade, no pretendo perder nenhuma refeio, porque pode ser a ltima da minha vida. No vou sair! No se esquea de que sou a dona desta casa, Myrtle. Mas no por muito tempo, Victoria, de acordo com o que esta linda mocinha acabou de me dizer. Por isso, feche a matraca e trate de ir embora j. Victoria lanou um olhar enfurecido a todos, menos garota que estava a seu lado. Nathaniel no dizia nada, atordoado com o que Myrtle deixara escapar na conversa. Com que ento, Daphne tinha

se casado com Basil? O primo sempre gostara da moa e havia ficado desgostoso quando Nathaniel a pedira em casamento. Mas logo Basil?! Ento voc e... Basil... comeou a dizer. Isso mesmo, e Basil me adora cortou Daphne. Uma batida forte da bengala sobre a mesa interrompeu o dilogo. Victoria e Daphne, retirem-se. Agora! ordenou Myrtle. As duas se viraram para a porta e foram saindo. Daphne ainda olhou para trs com ar desconsolado enquanto Victoria analisava Willa pela ltima vez. Voc um coitado, Nate. Ser que essa camponesa sem eira nem beira foi o melhor que conseguiu arrumar? comentou. Muito cuidado com o que diz, me! Nathaniel grunhiu para ela. No me faa perder as estribeiras. Para no demonstrar temor, Victoria levantou a cabea e saiu com ar altivo da sala, seguida por Daphne. Essa Victoria uma megera resmungou Myrtle. sua me? Willa perguntou a Nathaniel. Sim. E voc acaba de conhecer toda a doura do seu amor maternal.

Por que no me apresentou devidamente a ela? Bem, que... Ele se atrapalhou. No me diga que est com vergonha de sua noiva, Nate interveio Myrtle. Ser que tem medo do que sua famlia possa pensar dela? Nada disso! No de Willa que eu tenho vergonha. da minha me. Ainda bem. Myrtle sorriu, dando um beijo no rosto de Nathaniel, que continuava segurando ternamente a sua mo. Em seguida os trs se sentaram mesa. Ele tocou a sineta chamando os criados e pediu novos servios de mesa. Instantaneamente foi atendido com pratos e talheres limpos para cada um. Nathaniel estava acostumado a ser servido assim, mas para Willa aquilo era uma grata novidade. Estava encantada com tanto conforto. Os pratos foram servidos e eles comearam a comer. Quanto quela questo de lev-la de volta a Derryton... disse Nathaniel, ciscando com o garfo no prato. Acontece que meu pai est muito doente... No diga... Ento creio que seria mais prudente se ficssemos algum tempo aqui. Tenho medo de me ausentar, nem que seja por poucos dias, para acompanhar voc at l. Pode acontecer algo com

ele nesse meio-tempo... Claro, Nathaniel. Faremos o que voc achar melhor. Eu tambm estarei por perto interveio Myrtle. E no quero mais me aborrecer com Victoria. Prefiro me divertir na companhia de Willa. Muito juzo, hein, tia Myrtle...? Nathaniel riu. Para qu? Se no tive juzo at agora, no nesta idade que vou ter a velhinha respondeu com uma gostosa risada. Nathaniel virou-se novamente para Willa. Recebeu o vestido que mandei lhe entregar? Sim... milorde. Era estranho que ela o chamasse assim. Enquanto estavam na estrada, no se tratavam com esses rapaps. Ser que bastava terem chegado manso para que passasse a ser lorde Reardon? Um lorde com toda a fortuna e tambm a desgraa que tal condio lhe acarretava? Com suas roupas simples e bondosa ingenuidade, Willa no combinava nada com o ambiente carregado de falsidades de sua famlia. Ele no via a hora de partir de novo com ela, antes que aquele ambiente a envenenasse de vez. O vestido muito bonito. Obrigada. Que bom que gostou. Achei que ficaria bem usando aquele tom de azul. Mas claro que precisaremos adquirir muitas outras coisas para voc.

Que tal sair comigo para fazer umas compras? uma tima idia! E no pense que vou me amedrontar se algum me fizer uma afronta ela concordou, animada. Parte da misso de Nathaniel consistia em espalhar sua fama de suposto traidor. Ento, nada melhor do que sair por a esbanjando na companhia de Willa. Faria muitas compras e gastaria bastante dinheiro para chamar bem a ateno. Era uma estratgia perfeita. Terminada a refeio, Willa se levantou, deu a volta na mesa, segurou o rosto de Nathaniel entre as mos e lhe deu um suave beijo. Vou usar o vestido novo com muito gosto disse ternamente. Assim como acontecera na noite anterior, um simples toque de Willa bastou para deix-lo excitado. Com aquela carcia, ele sentiu o desejo aflorar outra vez. Inclinou-se para beij-la de novo, mas ela j estava de sada. Myrtle, que observara cada detalhe da cena, exibia um sorriso malicioso no rosto. Os olhinhos brilhavam, indicando que tinha registrado no s a afetividade de Willa como os impulsos incontidos de Nathaniel. Interessante... Quando Willa entrou em seu quarto, encontrou Lily acabando de fazer a barra do vestido azul.

Est quase pronto, senhorita. Agradeo muito. Vou sair para fazer compras com Nathaniel... quero dizer, com lorde Reardon, agora mas vou precis-lo para usar noite. Espero que ele no pretenda adquirir mais alguma coisa to luxuosa quanto esse vestido. Desculpe, senhorita, mas eu duvido que ele compre algo mais simples. Verdade? Mas eu s estou precisando de roupas de baixo e algum traje mais despojado para usar de dia. No se esquea, milady, de que em breve ser a senhora desta casa. Precisar se vestir de acordo. Vai querer que milorde se orgulhe da esposa, no vai? Willa no havia pensado nisso. Acariciou a seda do vestido. claro que queria que Nathaniel tivesse orgulho dela. Algum bateu de leve na porta e ela foi abrir. Ali estava Daphne, sorridente e com os braos cheios de roupas. Ol, srta. Trent. Willa, por favor. Est bem, ento me chame de Daphne a moa respondeu, ainda sorrindo. Ouvi dizer que vai sair s compras e pensei que poderia querer usar algo mais... adequado para a ocasio completou, entregando as roupas a Lily.

Willa tinha de admitir que estava mesmo muito malvestida. Era at um milagre que a tivessem deixado entrar na manso com aquelas roupas. O dia hoje est bastante mido a moa explicou. Por isso aconselhvel usar uma capa longa que a cubra por inteiro. Willa achou o gesto dela surpreendentemente gentil. Ah, muito obrigada. Agradeo sua generosidade disse, timidamente. No h de qu. E peo que me desculpe pela reao que tive com a notcia do seu noivado. que me pegou de surpresa. No pensava que ele fosse se casar algum dia disse Daphne, olhando para as mos de Willa antes de prosseguir: Mas por que no est usando anel de noivado? Prefere mant-lo guardado na caixa de jias? Willa engoliu em seco. No havia anel algum. Mas certamente Nathaniel lhe daria um anel de noivado muito em breve, pensou. Enquanto isso, inventou uma desculpa. Nathaniel diz que vai escolher o anel aqui em Londres. Achou que em Derryton no havia muita variedade. Ela prpria se espantou com o que acabara de dizer. Por que mentir de forma to descarada? Talvez fosse uma reao pergunta to direta, ou talvez maldosa, da jovem que estava sua frente e que era a mulher mais elegante e feminina que Willa j vira.

Perdo. Eu no deveria me intrometer justificou-se Daphne. Estou certa de que Nate encontrar por aqui algo que seja do seu agrado. Lily estava separando as roupas que Daphne trouxera, e Willa comeou a experiment-las. Algumas eram curtas demais, outras no fechavam sobre o busto. Por fim encontrou um manto que lhe servia com perfeio e que era longo o suficiente para cobri-la at os ps. Vestiu-o com entusiasmo, escolheu um chapu que combinava e instantes depois estava pronta para sair. bom renovar o guarda-roupa, no ? s vezes me incomoda vestir algo que j cansei de usar Daphne comentou. Como este vestido, por exemplo disse, segurando a ponta de sua saia. Imagine que j o usei seis vezes, d para acreditar? Willa piscou, desnorteada. Moira havia lhe contado que as damas de sociedade costumavam trocar de roupa a toda hora, mas sentir-se incomodada por usar um vestido apenas seis vezes? Isso era demais. Que modo esquisito de desperdiar a vida... Nathaniel saiu da casa e atravessou o ptio, depois de garantir a Myrtle que ela teria a palavra final na aprovao de tudo que comprasse para Willa. J ia chegando estrebaria quando se deu conta de que podia ter mandado algum criado trazer-lhe a carruagem. Engraado. Havia se acostumado tanto a cuidar de tudo sozinho que comeava a achar

desnecessrio usar os criados para servi-lo. Foi nesse momento que viu seu primo Basil sair da estrebaria. O rapaz era quase da sua altura, mas tinha o abdome saliente devido falta de exerccio. Basil era intrinsecamente irritante, mas inofensivo. Por ser o herdeiro natural de Nathaniel, vivia sem fazer nada a no ser contrair dvidas, esperando poder pag-las quando se tornasse lorde Reardon. Ol, Nate saudou, com um sorriso preguioso, mas cordial. Me contaram que voc chegou ontem noite. Como vai, Basil? Eu soube que voc se casou. Meus parabns. Pois ... Com Daphne, j que voc no queria mais nada com ela... Queria, sim. S no achei certo submet-la a viver minha desgraa junto comigo. Na realidade, Daphne agora no passava de uma plida lembrana para Nathaniel. No sentia mais nada por ela diante da vibrante vivacidade que encontrara em Willa. Por falar nisso, Nate, espero que no pretenda ficar aqui por muito tempo. que vou receber amigos, dentro de alguns dias. Estamos planejando fazer uma cavalgada. Nathaniel torceu o lbio. Parecia que todos queriam se ver livre dele o mais rpido possvel. Nossa, Basil, vejo que continuo merecendo

sua costumeira hospitalidade! No isso, mas... voc sabe como as pessoas o evitam. Ficam incomodadas com sua presena, e isso acaba atrapalhando a nossa diverso, entende? Chega de conversa, Basil! Voc me irrita quando tenta se explicar o tempo todo. Ah, est bem. Mas h algo que voc precisa saber, Nate. O qu? Ontem noite os guardas viram algum rondando a casa. Era um sujeito horroroso, cheio de cicatrizes, segundo disseram. Contaram que estava tentando entrar pela janela da cozinha. Quiseram peg-lo, mas ele era muito rpido e fugiu. Se era meio aleijado, achei esquisito que conseguisse escapar to depressa... John Day! O homem que haviam encontrado beira do lago. S podia ser ele! Pelo visto, haviam se enganado quanto ao carter daquele homem. Ainda bem que Willa no tinha ficado sozinha com ele. Ou tinha? De qualquer forma, era preciso tomar precaues. Nathaniel solicitou a carruagem fechada e um homem armado para ir cavalgando frente do coche. No queria correr nenhum risco ao levar Willa cidade. Londres era ainda mais fascinante do que Willa imaginara. Haviam passado por ali na noite anterior,

mas com a escurido e o cansao da viagem, pouco prestara ateno s ruas que agora via cheias de gente. O trfego de coches era catico, e o barulho incessante. Alm do tropel dos cavalos, do guincho dos veculos e das conversas em voz alta, ouviam-se o bater dos tambores e os gritos dos vendedores ambulantes. Encantada, Willa passava de um lado a outro do banco da carruagem para poder ver tudo pelas janelas. A gente acaba se acostumando a essa barulheira comentou Nathaniel. Voc j est acostumado a ela? Antigamente estava. Agora no mais. Willa gostaria de saber qual a razo daquela resposta. Havia muitas coisas que Nathaniel lhe dizia s pela metade. No era hora, contudo, de fazer mais perguntas. Esperaria um momento adequado, quando estivessem a ss, para indagar sobre isso. Agora era melhor se concentrar em apreciar a cidade e em renovar seu guarda-roupa. Viraram para uma rua mais larga onde se alinhavam lojas de luxo no andar trreo de prdios de trs ou quatro pavimentos. Willa nunca vira nada assim. Esticava a cabea para fora da janela, procurando ver as janelas dos andares superiores e em seguida olhava extasiada para as vitrines que exibiam mercadorias das mais variadas. Entraram na primeira butique. No viram ali nada de muito especial, at Nathaniel estender

discretamente uma moeda dona. Ento apareceram, no se sabe de onde, diversos artigos de excepcional qualidade. Que coisas lindas! exclamou Willa. Ela foi logo escolhendo um vestido florido de musselina. Era uma pea simples, mas ficou escandalizada quando viu o preo. Ia comentar isso com Nathaniel quando viu que ele estava separando sobre o balco outras duas peas: um vestido de listras verdes e outro de seda na cor azul-turquesa. Levaremos estes por enquanto e depois vamos encomendar mais Nathaniel disse vendedora, sem sequer perguntar o preo das peas. O qu? Comprar trs vestidos de uma vez?, pensou Willa, boquiaberta. Puxou o brao de Nathaniel para alert-lo do valor elevado da compra, mas ele no se importou. Apenas deu o endereo para onde as roupas deviam ser entregues depois que fizessem os ajustes de acordo com as medidas de Willa. Dali partiram para a loja do chapeleiro e em seguida ao estabelecimento do arteso que confeccionava sapatos, onde fizeram novas encomendas. Por fim, Nathaniel a levou a um discreto comrcio onde, por trs de um cortinado, estava um variado estoque de roupas de baixo femininas. Ela olhou estupefata para as estantes repletas de lingerie de todos os modelos. Alguns deles eram to

insinuantes e exticos que dificilmente conseguiria vesti-los sem a ajuda de algum. Por enquanto contava com o auxlio de Lily mas sabia que Lily no estaria a seu servio para sempre. Por isso escolheu algumas peas de feitio mais prtico, que pudesse pr e tirar sozinha. Havia tambm uma srie de espartilhos em oferta. Ela os fitou com curiosidade. Nunca havia usado espartilho, porque Moira dizia que eram prejudiciais sade. Apesar de saber que afinariam sua cintura e a tornariam mais elegante, preferiu no comprar nenhum. Espartilhos lhe pareciam uma forma de tortura. Selecionou ento diversos pares de meias de seda rendada e depois saiu procura de Nathaniel, que ficara sozinho, aguardando na saleta de espera da loja. Mas ele no estava mais sozinho. Um bando de mulheres cochichava a um canto, olhando de rabo de olho para ele e obviamente fazendo comentrios desabonadores a seu respeito. Willa segurou o brao do marido. Creio que podemos ir embora disse, querendo evitar-lhe maior constrangimento. A atendente da loja pediu o endereo para fazer a entrega das mercadorias compradas. Reardon House, em Grosvenor Square respondeu Nathaniel, entregando o pagamento vendedora.

As mulheres se agitaram, e os cochichos ficaram mais altos. Ento uma voz potente, vinda da porta, exclamou a plenos pulmes: Vejam s, Reardon! Quanto atrevimento vir mostrar a cara nesta cidade! Nathaniel gelou. Willa sentiu os msculos do brao dele retesar sob sua mo. Quem gritava era um dos homens, entre os diversos que esperavam suas mulheres do lado de fora. Todos fitavam o casal com desdm. Com o rosto contido, Nathaniel segurou firme na mo de Willa e foi passando por eles para sair. Seu pulha! resmungou outro. Cuidado com a linguagem, Barrow respondeu Nathaniel, mantendo a altivez. Veja s como fala. Lembre-se de que h uma dama entre ns. Um rapaz grandalho, que parecia ser o lder do grupo, deu um passo frente, com ar de deboche. Que dama, que nada! Uma dama no andaria na companhia de Reardon! isso mesmo, Finster! disse um terceiro, fechando-lhes a passagem. A situao estava ficando perigosa. Willa no conhecia aqueles homens, mas sabia que, assim como os animais, quando um bando se juntava era capaz de fazer coisas que ningum faria individualmente. Sem pensar mais nada, postou-se

na frente de Nathaniel e, olhando para Finster, desafiou: Sou uma dama, sim, senhor! Se duvida, chegue mais perto para ver. Finster soltou uma gargalhada e deu um passo frente para enfrent-la. Willa! No precisa se preocupar, Nathaniel ela disse calmamente, e cravou a ponta da sombrinha que pegara emprestada de Myrtle bem na virilha do homem. Finster se dobrou, apertando as mos entre as pernas para aplacar a dor. Foi quando ela, usando o cabo entalhado da sobrinha, aproveitou para desferirlhe um certeiro golpe no nariz. O homem caiu de joelhos, segurando a virilha com uma das mos e o nariz que sangrava com a outra. Ah, que pena... Esqueci de lhe avisar que coisas muito ruins acontecem aos homens que se aproximam demasiadamente de mim ainda disse Willa, antes de ser arrastada pelo brao por Nathaniel para dentro da carruagem. Na partida, ela deu uma ltima olhada para trs. O rapaz continuava ajoelhado no cho, e quela altura os companheiros o haviam abandonado. Apenas seu cocheiro continuava ao lado, tentando ajud-lo a ficar em p. Nathaniel permanecia mudo. Seu rosto estava

plido. Parecia no acreditar na cena que acabara de presenciar. Que tal se voltssemos para casa? ela sugeriu. Estou um pouco cansada. Eu lamento muito o que... No h nada que lamentar, Nathaniel. Tive um dia excelente. Teve mesmo? Claro. Passar o dia a seu lado compensa qualquer contratempo com criaturas insignificantes como esse tal de Finster. Nathaniel passou a mo pelo rosto. Depois tirou o chapu e mexeu nos cabelos nervosamente. Willa gostava quando ele fazia isso. Ficava parecendo um garoto despenteado. Engano seu. Em vez de insignificante, agora que Finster vai se achar superior... muito superior. Willa no entendeu, mas no pediu mais explicaes. Est bem. Vamos para casa? Ele segurou sua mo e a beijou de leve. No posso voltar com voc agora disse, saindo da carruagem e fechando a porta. Nos vemos na hora do jantar, est bem? Antes que Willa pudesse reagir, ele fez um sinal ao cocheiro, que imediatamente partiu rumo a Reardon House, levando Willa sozinha na carruagem.

Quando o veculo sumiu de vista, Nathaniel seguiu a p pela rua. Precisava desempenhar adequadamente seu papel de lorde traidor. Como tal, devia agir de forma arrogante e desafiadora. Era assim que a sociedade o via. Ao contrrio de outros traidores como sir Foster, que costumavam exilar-se em algum lugar distante, o que mais irritava a populao de Londres era que Nathaniel continuava circulando livremente pela cidade, bem embaixo de seus narizes. E alm do mais, continuava muito rico e levando uma vida de privilgios. Ele caminhou at um estabelecimento que no freqentava havia muitos meses, pelo menos desde que aceitara a dolorosa mas necessria incumbncia de se fazer passar por traidor. O jovem porteiro arregalou os olhos quando o viu. Tremeu, tentando decidir se devia ou no deixar entrar o infame lorde no prdio. Nathaniel ficou com pena do rapaz, e para facilitar as coisas cochichou ao ouvido dele: Estou aqui para me encontrar com os Cavaleiros. De volta a Reardon House, Willa encontrou Myrtle adormecida e ressonando na poltrona, enquanto Daphne, sem se dar conta disso, continuava falando com ela. A moa era mesmo uma pessoa bem pouco interessante. Mesmo assim, Willa

resolveu ouvir o que ela dizia e dar-lhe um pouco de ateno em retribuio gentileza que Daphne havia tido com ela. Ah, no imagina como Basil anda me pressionando dizia a moa. Meu vestido est pronto, e a maioria dos convidados j chegou cidade, mas com a doena de Randolph... Me d muita pena v-lo definhar dia aps dia, mas por outro lado, Victoria e eu planejamos esse baile h tanto tempo... Myrtle pulou na cadeira, acordando de repente. O qu?! Vo dar um baile aqui? Mesmo com Randolph to doente? Na viso de Willa, tambm era descabido pensar em baile numa ocasio como aquela. Talvez estivessem querendo apressar o evento porque se o pai de Nathaniel morresse, como infelizmente era previsvel, teriam de esperar passar o perodo de luto de um ano antes de poder dar uma festa. Nesse momento, Victoria adentrou o salo, balanando as saias de seda. Por favor, srta. Trent, sente-se direito disse a mulher com a cara fechada. Est esparramada no sof como um saco de batatas. Por que no imita a postura elegante de Daphne? Em seguida virou-se sorridente para Daphne e completou: Venha comigo, querida. Quero lhe mostrar os

arranjos de flores que encomendei. Tia Myrtle acha que no devamos continuar organizando esse baile, Victoria respondeu Daphne, levantando-se educadamente. Ah, ? Lamento, mas no cabe a Myrtle decidir nada nesta casa. As duas saram sem dizer mais nada. Parece um louva-a-deus... murmurou Willa para si mesma. O que disse, minha filha? indagou Myrtle. Nada. s uma brincadeira que fao de vez em quando. Tenho o costume de comparar as pessoas a animais. Que interessante. Conte-me como . Bem, o louva-a-deus um inseto delicado e elegante, mas tambm um terrvel predador. Igualzinho a Victoria! Myrtle riu. E eu, com que animal me pareo? Bem, logo que a conheci, achei que parecia um bem-te-vi. Sei, aqueles pssaros atrevidos e rebeldes, no ? E agora que me conhece melhor, acha que sou o qu? Bem... agora que a conheo melhor... eu... tenho certeza de que um bem-te-vi. Myrtle soltou uma gargalhada gostosa. Muito espertinha. Muito perspicaz. isso que

voc ! Mas diga, acha Daphne semelhante a que animal? Hum... eu no poderia dizer. Ainda no a conheo bem. Fale-me de Daphne, tia Myrtle. Eu at gostava dela antes, sabe? O fato de ser meio inspida no me incomodava. Agora no simpatizo nem um pouco com ela. Talvez eu ainda no a tenha perdoado por largar Nate quando ele precisava tanto dela. Os dois se conhecem h muito tempo? Desde sempre. A famlia dela era vizinha dos Reardon. Ela, Basil e Nate foram criados praticamente juntos. Como Daphne no tinha me, seu pai pediu a Victoria que ajudasse a cri-la. Quando cresceu, encantou-se por Nate, e tanto fez que ele a pediu em casamento. Mas no disse que foi ela quem rompeu o noivado? Sim. Por algum motivo, Daphne preferiu dar olhos a Basil. Deve ter sido depois que ficou sabendo que Nate... Myrtle no terminou a frase. Parecia estar pouco vontade. No precisa explicar, querida Willa a acalmou. Nathaniel j me contou tudo sobre sua situao e a desgraa que est vivendo. Mas vamos mudar de assunto. Nem imagina o que me aconteceu com um tal de Finster...

*** Nathaniel escolheu uma cadeira em um canto silencioso do Liar's Club e foi logo pedindo uma bebida forte. Era cedo demais para beber, mas no papel de lorde traidor precisava passar esse tipo de imagem desafiadora. Um traidor no podia demonstrar humildade ou arrependimento. Enquanto tomava seu clice de conhaque, passou os olhos pelos freqentadores do salo. A maioria tinha um aspecto to taciturno quanto o dele. O lugar era um antro no muito respeitvel de jogatina e atraa principalmente homens interessados em boa bebida, bom tabaco e ocasionalmente alguma publicao obscena. No havia ali muitos representantes da nobreza. Quase todos eram rapazes mais jovens que, assim como Basil, viviam irresponsavelmente gastando o dinheiro da famlia por antecipao. No era o lugar onde Nathaniel gostaria de estar, mas, se era para aparecer onde a notcia de sua presena chegasse a Foster, o Liar's Club era um bom local. Alm do mais, era ali que se reuniam os espies e os agentes do Royal Four. O garoto que havia lhe servido a bebida voltou algum tempo depois. A sala de jantar est pronta, como o senhor pediu, milorde. Nathaniel no havia pedido nada. Apenas dissera que queria se encontrar com os Cavaleiros.

De qualquer forma, seguiu o criado at uma porta escondida ao fundo do salo, que ele abriu para fazlo entrar. Era um aposento austero, com paredes de madeira escura, que servia de sala de refeies reservada. mesa estava sentado o imponente Dalton Montmorency, lorde Etheridge, atual espiochefe do Liar's Club e antigo candidato a ocupante do cargo de Cobra. Ele fitou Nathaniel com frieza. Que deseja dos Liars, hein, Cobra? perguntou em tom cortante. Calma, Dalton. No vim aqui por causa dos Liars. Preciso de sua ajuda em outro assunto. Se for algo referente a Clara, eu no... Clara? Por Deus, Dalton! Ser que nunca vai me perdoar por ter um dia flertado com sua mulher? No s flertou como chegou a beij-la! Foi s um beijinho de nada. No passou de um tocar de lbios, s isso. Mas foi o suficiente para que tudo se desarranjasse, a partir de ento. Ah, est bem. Vejo que perdi meu tempo, vindo aqui. At logo, Dalton respondeu Nathaniel, levantando-se da cadeira. Etheridge deu um longo suspiro e cruzou os braos. Deixe disso e sente-se a, Cobra. Diga logo. O que que est querendo de mim?

Nathaniel recuou e voltou a se acomodar mesa. Preciso que d um jeito de me arrumar alguns convites. Como lorde traidor, tenho de voltar a circular em sociedade, entende? E quanto antes, melhor. Sei que voc tem bons contatos e poder convencer algumas pessoas a me convidar para seus eventos. Etheridge ficou pensativo. Deixe ver... Bem, Kitty Knight, a sobrinha de Clara, e o marido vo dar uma grande festa amanh. Quem sabe, posso lhe conseguir um convite. Mas ouvi dizer que voc ficou noivo. Pretende levar sua noiva tambm? Sim. Acha uma boa idia? Na verdade, no. Mas duvido que consiga convenc-la a ficar em casa. Est bem. Vou ver o que posso fazer. Obrigado, Dalton. Eu lhe fico muito agradecido. Nossa! Quanto formalismo. Voc parece estar menos vontade cada vez que vem aqui. que este lugar no me agrada. Ora, Nathaniel, est na hora de voc esquecer o passado. disse Dalton em tom cordial. Ficar preso a ele s vai atrasar sua vida. Por falar nisso, como vai o Velho?

"Velho" era o apelido que os Liars davam a seu pai. Antigamente ele exercera no clube a funo agora ocupada por Dalton. Nathaniel sentiu um aperto no peito. Randolph sempre dera mais ateno aos Liars do que s suas obrigaes de pai. Isso machucava Nathaniel e era a causa de ele no gostar de ir ali. Est mal. No pode receber visitas. Por causa da medicao pesada, no se pode confiar nas informaes que ele tem na cabea. As dores no peito so to fortes que s conseguem alivi-las com essncia de papoula. E voc sabe o quanto isso atrapalha a mente de uma pessoa. Teme-se que fale o que no deve. Ser que ele pode comprometer nossa causa? Creio que no. As informaes secretas que conhece j so muito antigas e ultrapassadas. Alm do mais, ele s vezes delira. Quando fala do "mgico" ou do "gringo", acreditam que pura fantasia. Ainda bem. Isso um alvio para ns, mas imagino que seja muito duro para voc. Nathaniel no gostava que sentissem pena dele e tratou de cortar o assunto. De qualquer maneira, tudo indica que ele est perto do fim. No creio que volte a se recuperar disse, escondendo a tristeza que isso lhe causava. No fundo, no entendia por que estava se abrindo assim e fazendo confidencias a algum que,

em princpio, no simpatizava com ele. O olhar de Dalton, contudo, era afetuoso e compreensivo. Nathaniel se levantou. Bem, mas agora preciso ir. Tenho um encontro marcado com o bispo. Obrigado por me conseguir os convites e mande saudaes sua esposa. Tenha um bom dia, Etheridge. Em Reardon House, enquanto Nathaniel no voltava, Myrtle aproveitava para tirar sua costumeira soneca da tarde. Faltavam algumas horas para o jantar. Willa tinha se recolhido a seu quarto, onde arrumava alguns dos pertences que trouxera de Derryton. Era bom deixar vista certas lembranas de sua casa. Colocou sobre a mesinha de cabeceira o esquilo de madeira que Dick havia entalhado para ela e a toalha bordada por Moira ao lado do lavatrio. Tudo aquilo que ocupara tanto lugar na sua casa agora ficava perdido dentro daquele imenso quarto. Os livros de seus pais, por exemplo, tomavam todas as estantes em Derryton, mas ali preenchiam menos de um tero das prateleiras. O quarto era mesmo enorme. Pena que tivesse de dormir ali sozinha, longe de Nathaniel. Mas sabia que precisava esperar. Afinal, ainda no era uma mulher oficialmente casada. Como as roupas que havia comprado na cidade s seriam entregues dali a uns dias, Willa decidiu

usar o vestido azul que ganhara de Nathaniel para o jantar daquela noite com sir Danville. Depois de vesti-lo, alisou o delicado tecido de seda e se olhou no espelho. O resultado no lhe agradou. Embora Lily tivesse acertado a bainha, as mangas estavam um pouco apertadas e o decote esmagava seu peito. Talvez no fosse defeito do vestido, mas sim de sua prpria postura, j que nunca usara uma pea to requintada. Ainda observava sua imagem quando Lily entrou esbaforida e se surpreendeu ao encontr-la j vestida. Vejo que a roupa no est do seu agrado, milady disse a camareira. Creio que foi feita para algum com outra silhueta. O enchimento na frente, por exemplo, para algum com menos busto. Ah, no, eu j tenho busto suficiente, sem precisar de enchimento! E o feitio dessas mangas tem a finalidade de disfarar braos ossudos. Pois ... Meus braos so tudo, menos ossudos. Acha que estou ridcula, Lily? De forma alguma, milady! Podemos dar um jeito facilmente declarou a criada, puxando de leve o decote. s abaixar um pouquinho aqui que fica bem melhor. Os seios de Willa foram para o lugar, exibindo

toda a sua voluptuosidade e deixando o colo muito atraente. E podemos soltar seu cabelo, fazendo com que caia sobre as costas para esconder qualquer defeitinho na parte de trs, est vendo? continuou a moa, enquanto acertava o vestido por todos os lados. Quanto s mangas, no se preocupe. Eu as conserto depois. Pronto! Agora ficou bem melhor. Willa se olhou de novo no espelho. De fato, o vestido agora parecia feito sob medida para ela. Parabns, Lily! Voc fez um milagre. Obrigada, milady. Gosto de lidar com roupas. J quis trabalhar para a srta. Daphne, mas ela me dispensou porque disse que eu puxava seu cabelo nas provas. Pois foi ela quem saiu perdendo. Willa sorriu. E quem ganhou fui eu. Mal podia esperar para que Nathaniel a visse trajada naquele vestido! Nathaniel no era de implorar por favores ou rastejar diante de ningum, nem mesmo de um bispo. Naquele momento, porm, tinha de abrir uma exceo, porque a melhor forma de preservar a reputao de Willa seria realizar discretamente o casamento, o mais rpido possvel. Infelizmente, porm, o bispo no acolheu seus argumentos iniciais.

Por que acha que eu deveria conceder-lhe a licena especial? disse o religioso, fitando-o com frieza e reclinando-se para trs em sua poltrona. Por que pensa que eu deva dar apoio a mais um de seus abominveis planos? Era evidente que o bispo j estava ciente da fama de traidor que Nathaniel carregava. No se trata de plano algum. apenas um casamento. Para qu? Para contaminar mais algum com sua infmia? Essa pobre moa ficar mais protegida com o casamento informal que realizaram na roa do que se estiver legalmente casada com o senhor. Nathaniel no discutiu mais. Se necessrio, Cobra teria outros meios de forar o bispo a conceder-lhe a licena. Informo-lhe que posso me casar legalmente se assim o desejar declarou com firmeza. Apesar de estar condenado pela sociedade, ainda no existe nenhuma acusao formal contra mim. Claro que pode. Desde que siga os trmites normais. Por que no deixa correr as proclamas e a publicao dos documentos normalmente? Est com medo que a moa descubra que o senhor traiu a ptria de forma insidiosa? Minha noiva j conhecesse toda a minha histria. Verdade? E mesmo assim ela deseja essa

unio? No s deseja como insiste em se casar comigo. O bispo olhou para ele por um longo tempo. Ser que sua fortuna e seu ttulo de nobreza deixaram a moa cega? No justo que engane a jovem com promessas descabidas. Ela precisa pensar seriamente na questo central que levou o senhor desgraa. Nathaniel se encolheu. Ser que Willa estava mesmo unicamente interessada no seu dinheiro e no conforto que se tornar lady Reardon lhe proporcionaria? Pensando bem, ela vinha da pobreza, de uma hospedaria decadente num vilarejo minsculo... Mas no. No era assim. Recordou que os nicos pedidos de Willa haviam sido coisas simples, como a visita livraria ou a compra de um vestidinho. Minha noiva no tem interesse algum em minha fortuna disse, sorrindo. Ento, ser que por acaso ela pensa estar apaixonada pelo senhor? Estava implcito no tom de voz do bispo que ele descartava por completo a hiptese de uma mulher vir a amar algum considerado um traidor da pior espcie. E, na realidade, Nathaniel no se lembrava de Willa ter declarado, em momento algum, que o amava. Eu no sei. Deveria perguntar diretamente a

ela. O bispo levantou as sobrancelhas. Perguntar a ela? uma boa idia. Traga-me a moa. Vou descobrir se ela tomou essa deciso de livre e espontnea vontade. Nathaniel tornou a sorrir. Livre e espontnea vontade? repetiu. Acredite, Eminncia, unicamente a prpria vontade que rege as aes daquela mulher!

Captulo III

O jantar j ia ser servido quando Nathaniel chegou a Reardon House. Sentada cabeceira da mesa, Victoria comandava tudo com o ar senhorial de sempre. Sorriu quando o viu entrar. Devia ser s para impressionar os comensais, porque fazia muito tempo que ela no sorria com sinceridade para o filho. Sente-se, Nathaniel. No queremos fazer sir Danville esperar mais. Na outra cabeceira, que era o lugar reservado a seu pai, Nathaniel esperava ver uma cadeira vazia. Em vez disso, o encontrou ocupado por Basil. Ele baixou a cabea, contrariado. Incomodava-o ver a ousadia de Basil e tambm os olhares insinuantes que Victoria trocava com sir Danville

enquanto o marido jazia moribundo no andar de cima. Fazia anos que o endinheirado vivo se engraava com Victoria e que era, ao mesmo tempo, considerado por Myrtle o sujeito mais aparvalhado da face da Terra. Foi s quando se acomodou em sua cadeira que Nathaniel notou a presena de Willa. Ela estava esplendorosa, a pele alva do colo contrastando com o tom azul do vestido e os cabelos brilhosos descendo em cascata pelos ombros. Demonstrava alegria em v-lo, sorrindo efusivamente. Era como uma chama de calor naquele ambiente tenso e gelado. Sua vontade era tom-la nos braos e fugir com ela dali para sempre. Queria poder vagar de novo pelas estradas ao lado dela, livremente, sem nada para tolher suas aes e desejos. A atrao que sentia por Willa era cada vez mais forte. A recproca tambm lhe parecia verdadeira. Naquele momento, daria qualquer coisa para poder acarici-la, beij-la, tocar seu corpo firme de camponesa, perder-se no calor de seus seios e possu-la com todo o ardor de que sabia ser capaz. Mas tudo isso precisaria esperar. Primeiro Willa teria de ir entrevista com o bispo. Para Nathaniel, a espera seria difcil de suportar. Mais difcil ainda era imaginar a devastadora hiptese de que ela decidisse deix-lo, depois de conversar com o bispo. Sua vida perderia todo o sentido se isso viesse a acontecer. De repente sentiu um cutuco de Myrtle na sua costela.

Que foi? A velha tia tentava alert-lo para o que Victoria estava dizendo. Se no prestou ateno, eu vou repetir, e peo que no se distraia desta vez disse Victoria. Est bem, mame, ento repita, mas no faa tanto teatro. Que falta de modos! Desculpe, sir Danville. s vezes esse menino me tira do srio. No foi nada respondeu o convidado, lanando um olhar de desaprovao a Nathaniel. Mas o que eu ia dizendo, meu querido Nathaniel, que ns vamos dar um baile aqui esta semana. Nathaniel arregalou os olhos, chocado. O qu? Um baile?Com o pai beira da morte? Contudo, ele no podia demonstrar seu espanto. Um lorde traidor devia ser insensvel e no se importar com isso. E Cobra tambm. Ele engoliu em seco e respondeu, fingindo naturalidade: Que bom. Eu tambm estou convidado, no? Myrtle bufou e jogou o guardanapo de lado. Nate! No posso acreditar que concorde com uma coisa dessas! No agora que seu pai est quase morrendo! Dessa vez foi sir Danville quem se espantou. Como, quase morrendo? Victoria, voc me

disse que ele estava um pouco adoentado e que provavelmente no compareceria festa. Nunca comentou que Randolph estivesse beira da morte observou, erguendo as espessas sobrancelhas. Minha querida tia Myrtle s vezes exagera um pouco... Randolph no est muito bem, mas est animado com o baile. Certamente vai comparecer, nem que seja... por alguns minutos tentou explicar Victoria. Danville demonstrou alvio. Ah, bem, se assim, ento espero ansioso pela festa declarou, com um sorriso satisfeito. Myrtle ainda quis protestar, mas Nathaniel segurou sua mo suavemente. No havia nada que eles dois pudessem fazer. De repente Daphne levantou a voz. Que foi, Victoria? Voc est to plida! Efetivamente, o rosto de Victoria estava desfigurado e lvido, como se todo o sangue tivesse sido drenado de seu corpo. Ela levantou a mo trmula e apontou para o outro lado da sala. Reardon! Todos se voltaram na direo da voz. Nathaniel pulou da cadeira num gesto instintivo de defesa. Willa e Danville fizeram o mesmo. Victoria permaneceu sentada, sem foras para se mexer, assim como Myrtle, e Basil deslizou da cadeira para debaixo da mesa. Diante deles estava John Day em pessoa, a cara deformada por cicatrizes e contrada de fria.

Segurava uma pistola que Nathaniel reconheceu como sendo sua, entre as que guardava em seu gabinete. Estava apontada diretamente para seu peito. Voc vai morrer agora, Reardon! Deveria ter sido condenado forca por sua traio. Se a Justia se acovardou diante do seu dinheiro e do seu ttulo de nobreza, eu no vou me acovardar! Ele articulava as palavras perfeitamente com a entonao correta, usada pelas pessoas da elite. Havia perdido por completo o sotaque interiorano de antes. Como pde ser to desleal? Como pde trair dessa maneira sua ptria, seu rei... seu pai? E agora continua aqui, gozando disto tudo, no ? disse Day, apontando com a pistola para os enfeites da sala. Mas tem uma coisa que voc perdeu: o Velho. Dizem que o Velho no quer v-lo nunca mais. O Velho. Subitamente Nathaniel teve um estalo. Aquele homem era um Liar. Ren Porter... balbuciou baixinho. Isso mesmo atalhou o sujeito. Sou Ren Porter, um dos Liars retrucou, enraivecido. Um Liar que perdeu tudo lutando pela ptria enquanto voc continua rico, todo bonitinho e ainda por cima com uma noiva... Ren... Nathaniel clareou a garganta. Vejo que voc agora est bem.

Estou sim. Sobrevivi traio de meus companheiros. James chegou a ser condecorado, sabia? continuou ele, agora visivelmente emocionado. Quanto a mim, fiquei s com esta triste figura e este rosto marcado ao passo que voc est a, sem um arranho, com uma bela casa e uma nova namorada. Seja qual for o motivo pelo qual a Justia no se encarregou de James nem de voc, eu vou me encarregar. Chegou sua hora de morrer, Reardon! Nathaniel deu um passo frente, afastando-se das outras pessoas que estavam mesa. Ento pode me matar disse, estufando o peito. Willa estremeceu e ameaou correr para o lado dele, mas Nathaniel a impediu. Fique onde est! ordenou, levantando a mo para det-la. Ren parecia descontrolado. Tremia muito e, por um instante, chegou a baixar a pistola, para logo em seguida tornar a ergu-la. No tente me confundir, traidor! Desta vez voc no escapa! grunhiu. O momento parecia interminvel. Todos estavam imveis, e o silncio s era quebrado pela respirao arfante de Danville e os choramingos de Victoria. Os demais permaneciam emudecidos. Aos poucos ele foi se aproximando do cano da pistola, primeiro com um passo, depois dois e por fim trs. Quanto mais perto ele chegasse da arma, menor

a chance de que o tiro atingisse acidentalmente alguma outra pessoa. J estava encostado a ela quando notou com o canto dos olhos um movimento repentino. No! Um dos guardas da casa veio por trs e pulou em cima de Ren, imobilizando-o com seu corpanzil. A pistola voou longe. Nathaniel correu e segurou Ren, impedindo que ele desabasse, e em seguida o colocou no cho, prendendo seus pulsos sobre o piso. Saia de cima de mim, desgraado! Ren, voc precisa saber. No foi James. Nunca foi James. Foi Jackham! disse ao invasor, antes de se levantar, deixando que seus seguranas cuidassem de Ren. Plido e sem foras, ele era arrastado como um boneco de pano. Cuidado! avisou Nathaniel. Levem-no l para cima, para a cama ordenou aos guardas. Toda a criadagem tinha vindo ver o que acontecia e estava parada em volta da sala, com os olhos arregalados de curiosidade. Hammil, mande chamar o mdico para que venha ver meu amigo disse ao mordomo. O mais rpido possvel, entendido? Perfeitamente, milorde. Victoria ento se adiantou. Ah, isso no! No vou permitir que esse

marginal fique nesta casa. Isso no! Sossegue, Victoria! interveio Myrtle. Por que no vai cuidar do seu queridinho? Parece que ele est tendo um ataque. No vai querer que ele bata as botas bem agora, vai? Victoria virou-se para ver sir Danville que, arfando e com o rosto vermelho, colocava a mo sobre o peito. A emoo havia sido forte demais para ele. O qu?! Stanley? Oh, cus! Hammil, Hammil, chame o mdico! Nathaniel viu a me sair correndo acompanhada pelo desnorteado Danville e gritando para o mordomo, que j se encontrava bem longe dali. Ela fez Danville se deitar no sof da sala de visitas e saiu, pedindo socorro. Mas Nathaniel no foi atrs dela. Willa, agarrada a seu pescoo, o apertava com todas as foras. Ainda estava trmula de susto. Shh... pronto, pronto. J passou Nathaniel a acalmou. Sem larg-lo, ela encostou a cabea em seu peito. O que est acontecendo, Nathaniel? Quem esse Ren Porter? Ele gelou. O segredo tinha vazado. No calor do momento, Ren havia revelado a existncia dos Liars, coisa que deveria permanecer secreta.

apenas um patriota indignado porque foi trado desconversou, sem fit-la nos olhos. Mas... Lorde Reardon interrompeu um valete, chamando da porta. Vim avisar que j foram buscar um mdico para sir Danville e outro para seu conhecido... Lawrence Porter completou Nathaniel. Antes de sair da sala, virou-se novamente para Willa. Depois falamos disso falou, ao atravessar a porta. Ela o observou enquanto se afastava. Nathaniel ainda no havia lhe contado tudo, concluiu. Nem sobre sua famlia, nem sobre Ren Porter. De quantas coisas mais precisaria ficar sabendo assim, de forma to inesperada e tortuosa? Nathaniel apertou a mo do mdico quando o levou at a sada. Passara uma hora extenuante ajudando o mdico a cuidar de Ren, porque no confiava em mais ningum para fazer isso. Acredita que ele vai sarar da pneumonia, doutor? Vamos ver. A infeco est adiantada, seu organismo est muito fraco e exaurido. Exaurido por ter se esfalfado correndo at Londres atrs de mim, pensou Nathaniel.

Bem, vou providenciar para que receba um bom tratamento pelo tempo que for necessrio, doutor. Nathaniel queria que Ren ficasse ali para se recuperar, nem que para isso precisasse pr seguranas guardando sua porta. Ren era um homem fraco, doente e mal-informado. Possivelmente levaria algum tempo para se convencer de que estava entre amigos, ali. O paciente tem muita sorte por conhecer gente to solidria comentou o mdico, ao se despedir. Vou dizer isso a ele. Nathaniel sorriu. Boa noite e muito obrigado, doutor. Ele ficou na porta, vendo a carruagem que levava o mdico partir at sumir de vez na neblina da noite. As dores continuavam. claro, pensou Ren Porter com desnimo. Na realidade as dores nunca o haviam abandonado. Seu corpo fora destrudo. Nunca mais poderia voltar a se mover com a agilidade e a firmeza de outrora. Mas a dor que estava sentido dessa vez era diferente. Era um enorme peso no peito, que lhe roubava o ar dos pulmes. Pneumonia, dissera o doutor. Um simples mergulho no rio fora suficiente para causar uma pneumonia. Muito engraado... Ele riu com amargura, mas o riso foi entrecortado

por um forte acesso de tosse. Com o peito chiando e muita dificuldade, conseguiu por fim retomar a respirao. Aaaiii gemeu, tentando inspirar o ar. Ento olhou de relance sua volta. Diversos potes de gua fervente haviam sido colocados sobre o fogo e o vapor inundava o ambiente. Maldio! Se seus pulmes j estavam cheios de gua, para que faz-lo respirar vapor? Malditos mdicos! Ele detestava mdicos. Quanto a enfermeiras, tinha um pouco mais de respeito por elas. Principalmente por uma, chamada sra. Neely, que havia cuidado dele no hospital. Se a mulher fosse quarenta anos mais jovem, ele a teria pedido em casamento. Mas claro que, se fosse quarenta anos mais jovem, ela fugiria dele como o diabo fugia da cruz. Era assim que agiam atualmente todas as moas das quais se aproximava. Todas, menos Willa. Ela no se mostrara to apavorada com sua aparncia. Procurara at ajud-lo. Willa era claramente uma jovem fora do comum. Pena que fosse comprometida com Reardon. Ouviu um barulho na porta. De sua cama via apenas sombras, por causa do vapor. Quem est ai? Reardon? Calma, meu velho. Sou Basil, o primo dele. Basil sentou-se na beirada da cama e se

encostou calmamente no dossel. Tirou um grande charuto do bolso e o acendeu na chama da vela ao lado. Em seguida soltou uma enorme nuvem de fumaa, que pairou em torno de Ren e o fez comear a tossir desesperadamente. Importa-se se eu fumar? Sem conseguir falar, Ren apenas balanou a cabea. Voc parece ser um apreciador do bom tabaco continuou Basil, com uma nova baforada. Esticou as pernas sobre a cama e cruzou os braos atrs da cabea, numa pose relaxada. Que veio fazer aqui? balbuciou Ren, quando finalmente conseguiu parar de tossir. Por acaso mais um dos que montam guarda sobre mim? No, meu caro. Vim apenas pedir-lhe desculpas pelo comportamento intempestivo de Nathaniel. Ele no deveria ter sido to agressivo com voc. Mas sabe, Nathaniel tem gnio forte. coisa de famlia. Que pelo visto no se aplica a voc. Eu sou de paz. No ando por a me arriscando toa. para isso que serve Nathaniel, para enfrentar os perigos e dar cabo deles. Com amargura, Ren admitiu para si mesmo que era verdade. Desde que vira Nathaniel na calada da livraria, decidira ir atrs dele para mat-lo, mas seu

plano tinha falhado. No tivera coragem de atirar, no momento certo. Sentiu enjo e um aperto no estmago, e empalideceu ainda mais. Que foi, companheiro? Est piorando? Basil se levantou e pegou um vidro na estante. Veja, o mdico deixou um frasco de ludano para voc usar em caso de necessidade. Quer um pouco? No, obrigado. Ren virou a cabea. Sabia que o ludano, apesar de aliviar a dor, causava muita sonolncia e ele preferia enfrentar a realidade com a cabea lcida. Pensara, a certa altura, que se ainda continuava vivo depois de tantas atribulaes, era porque sua vida tinha algum propsito. E esse propsito era liquidar os dois homens que tinham trado os Liars. Agora, contudo, precisava conviver com o fato de que sua vingana fracassara. No conseguira matar Reardon e, aparentemente, no havia mais motivo para querer matar James, visto que Jackham era o verdadeiro culpado. Sendo assim, no tinha mais objetivo algum na vida. Teria de se contentar em apenas viver o restante dos seus dias dessa forma, sem qualquer propsito, todo desfigurado, arrastando-se como um meio-homem. Quanto ludano ser necessrio para matar uma pessoa? perguntou Basil, distraidamente.

Ren bufou com desagrado. Isso, eu no sei. S sei que uma conversa aborrecida como a sua pode matar qualquer um resmungou. Credo... assim que me agradece por ter impedido Nathaniel de entreg-lo polcia? Voc fez isso? Sim. E tambm chamei o mdico para v-lo. Portanto, voc est em dvida comigo, meu velho. E qual o preo de tanta gentileza? indagou Ren, desconfiado. Oh, eu nunca pediria nada para mim, claro. O que quero agradar minha mulher. Acontece que ela no suporta a presena de Nathaniel, porque acha que denigre o nome da famlia. O favor seria para ela. Voc nunca se apaixonou? Ren no se deu ao trabalho de responder. O amor uma coisa mgica continuou Basil. Faz um homem cometer loucuras para ganhar o corao de uma mulher. A idia de Basil ser capaz de amar algum alm de si mesmo era inteiramente descabida. Ren o fitava de cara fechada. No se sentia em dvida com ele de forma alguma. Escute, Basil, eu estou cansado. Diga logo o que quer e v embora. Muito bem, ento. J que no quer divagaes, vou direto ao ponto. Sei que seu objetivo

ver o nome Nathaniel Stonewell gravado numa sepultura. Vim para saber se no pretende fazer uma nova tentativa. Um riso rouco escapou da garganta de Ren. Voc deve estar brincando! No v o estado de fragilidade em que me encontro? Basil deu de ombros e foi saindo do aposento. S perguntei por curiosidade disse, atravessando a nuvem de vapor. E trate de no manchar estes tapetes. Tudo isto vai ser meu um dia completou ao fechar a porta. O ambiente ficou mais leve assim que ele saiu, mas suas palavras continuaram ecoando na mente de Ren. Vim para saber se no pretende fazer uma nova tentativa... Na manh seguinte, quando Willa ia pelo corredor com a inteno de visitar o novo hspede de Reardon House, ouviu vozes no andar de baixo. Parou no topo da escada para ver o que acontecia. Nathaniel estava conversando no saguo de entrada com um homem alto de cabelos pretos. claro que no estou bravo por voc ter vindo aqui, Simon dizia Nathaniel. Ren no conhece Dalton. E j que veio, seria bom se voc fosse tambm ver o pai. Talvez esteja acordado, e vai ficar feliz em v-lo.

Simon? Willa se esticou para ver melhor o homem. No tinha entendido nada da conversa e estava curiosa. Pelo visto, ele tinha vindo visitar Ren Porter. Precisava descobrir do que se tratava aquela histria toda. O ch! Lembrou de repente. Levar ch era sempre uma boa desculpa para entrar no quarto de algum. Era isso que ela ia fazer. Simon e Ren se cumprimentaram efusivamente. Diante deles, Nathaniel sentia-se um estranho em sua prpria casa. Simon sempre o fazia sentir-se assim. Apesar disso, pela primeira vez ele no estava fazendo nada para alimentar a velha rivalidade. Ento, se Simon havia esquecido as diferenas, melhor esquec-las tambm. Nathaniel respirou fundo, fechando os olhos. Quando os abriu, deparou com Willa, que entrava no aposento carregando uma bandeja. Querem ch? ela perguntou com ar inocente. Nathaniel riu, chamando a ateno de Simon que se virou para ver quem era. No disfarce, florzinha. Sei bem por que veio aqui cochichou ao ouvido dela. No vai nos apresentar, Nate? interveio Simon, alegremente. Isso, apresente-me seu ilustre convidado Willa insistiu. E diga-lhe que sou a futura lady Reardon.

Nathaniel tornou a rir e, assumindo um ar formal, fez as apresentaes. Srta. Willa Trent, apresento-lhe sir Simon Raines, um amigo de Ren que eu tambm conheo h muitos anos. Ah, muito prazer disse ela, estendendo-lhe a mo. Nathaniel j me falou a seu respeito. Simon curvou-se polidamente e beijou a mo dela. uma satisfao conhec-la respondeu, sem soltar-lhe a mo. Willa parecia encantada com a figura de Simon. No fez nenhum esforo para impedir que ele continuasse segurando sua mo. Se vai ser a futura lady Reardon, creio que gostaria de conhecer minha esposa. Imagino que teriam muito que conversar Simon sugeriu. mesmo? Pois ento, se ela quiser, proponho que nos encontremos. No s vai querer, como sei que ficar encantada em conhec-la respondeu Simon, com um sorriso sedutor. Nathaniel j estava irritado com todos aqueles rapaps entre os dois. Ele se adiantou, puxou a mo de Willa com cuidado e em seguida praticamente a expulsou do quarto. V brincar l fora disse-lhe ao ouvido. Os adultos precisam conversar.

Voc me paga, Nathaniel Stonewell Willa cochichou de volta, antes de ele fechar a porta. Voltando para perto de seus hspedes, Nathaniel tratou acanhadamente de justificar a cena. Ela uma criatura bem fora do comum, no? Embriagante disse Simon. Encantadora acrescentou Ren. Simon ento voltou sua ateno novamente para Ren. Continue o que estava me dizendo. Ia me contar o que Jackham falou da ltima vez que o viu. No lembro direito. Eu estava muito confuso, no conseguia pensar direito, e... Ele avisou para voc desaparecer antes de contar para algum como tinha sido o ataque, no foi isso? insistiu Simon. , sim, agora me lembro. Disse que havia gente interessada em impedir que eu me recuperasse, ou algo parecido... Faa um esforo, Ren. De que mais se lembra? No sei... A minha memria s vm coisas esparsas... coisas que no se encaixam, que no fazem sentido. S tinha certeza de que no podia confiar em ningum, nem mesmo nos Liars, mas no me lembro do motivo. Aaiii, minha cabea... O estado de Ren era de dar pena. Estava muito

plido e enfraquecido. Nathaniel fez um sinal pedindo a Simon para parar com o interrogatrio. Desculpe-me, Ren. Simon se deteve. Vou deix-lo agora, mas procure se lembrar de tudo que puder, qualquer coisinha que seja, est bem? Ren acenou com a mo, concordando. Mal conseguia levantar a cabea do travesseiro. Ser que no era melhor para voc ter atendimento profissional? continuou Simon. Se quiser, posso mandar buscar a sra. Neely. Ela ficaria feliz em ver que voc est de volta. No, no. Por favor... Ela um amor, mas tem o pssimo hbito de ficar me dando banho de esponja a toda hora... Ah, est bem. Ento quem sabe haja algum aqui, em Reradon House, que possa cuidar de voc. Eu posso! veio a voz abafada de Willa, do outro lado da porta fechada. Horrorizado, Nathaniel deu um pulo e a escancarou. No me diga que voc estava escutando atrs da porta?! Claro que no! Eu s voltei para trazer o caldo do sr. Porter ela respondeu, indignada, exibindo a bandeja que carregava. Nathaniel sentiu um grande alvio. Ento me desculpe resmungou.

Que vergonha, Nate caoou Simon. Quanta desconfiana... Se ela quisesse mesmo ouvir a conversa, tenho certeza de que saberia faz-lo sem que ningum descobrisse. Parece ser uma moa muito esperta. No seja ridculo. Com ar srio, Willa foi at a cama do doente, colocou a tigela de caldo na mesinha ao lado e deixou o aposento. Nathaniel fez um sinal para Simon. Eu o acompanho at a sada disse. Os dois desceram as escadas e, quando chegaram ao saguo, onde no podiam mais ser ouvidos do quarto de Ren, Simon tirou do bolso uma folha de papel. Tenho algo para lhe mostrar. Me entregaram hoje de manh. Nathaniel pegou o papel e deu um gemido. A Voice of Society estava de volta e sabia tudo sobre o incidente com Finster. Quem a dama misteriosa que defende o homem mais odiado de toda a Inglaterra? Dizem que se trata de ningum menos do que a noiva caipira do traioeiro Reardon! Se ela ainda no sabe com quem se casou porque no sabe ler. De to tosca, possvel que nem saiba usar sapatos! Uma fria incontrolvel tomou conta de Nathaniel.

Usar sapatos! Que desgraado! E ento, Cobra? Ainda acha que lidar com a Voice no uma prioridade? disse Simon com um sorrisinho perverso. O homem que se escondia em um quarto miservel segurou com mos trmulas de raiva a folha do jornal. A noiva caipira de Reardon... Maldito Reardon! Tinha alcanado a garota antes dele e obviamente j devia ter tirado proveito da belezinha. Como diabos que Reardon tinha entrado naquele jogo? E agora andava pela cidade, pavoneando-se com a moa e gastando seu dinheiro com ela. Estava claro que Reardon queria ser visto. Queria que ele notasse sua presena. Assim demonstrava estar em vantagem. Tinha colocado as mos no maior trunfo poltico da dcada! No importava mais saber de que lado Reardon efetivamente estava. O fato era que ele andava solta, e isso precisava ser sanado. Imediatamente. Willa preparava-se com ansiedade para o encontro com o bispo. Nathaniel no havia trocado nenhuma palavra com ela durante todo o trajeto de carruagem, mas isso no lhe importava. Se o religioso pretendia convenc-la a no se casar com

ele, ia perder o seu tempo. Assim que entraram na abadia, Nathaniel apertou sua mo e a deixou seguir sozinha atrs do novio que a guiava pelos sales da edificao. Pararam diante de uma porta muito alta, de madeira entalhada, onde o jovem clrigo bateu duas vezes antes de abrir. Ento ela viu uma enorme escrivaninha postada no centro da sala, atrs da qual estava o religioso. O bispo se levantou assim que a viu entrar. Willa pegou a mo que ele lhe estendia e beijou o anel. Nunca tinha estado antes com um bispo, mas no se esquecera dos ensinamentos de sua me sobre como devia se comportar. Tomou assento na cadeira que lhe foi indicada, ao lado da escrivaninha. Era uma cadeira bem mais baixa do que aquela onde se sentou a figura imponente do bispo. Mesmo sob suas roupas pesadas, notava-se que era um homem corpulento. Tinha o rosto redondo, com bigodes e suas brancas, e o chapu mal escondia a escassez de cabelos na cabea. Seu aspecto no era totalmente cordial, mas tampouco era intimidante. Por isso Willa relaxou. Srta. Trent ele comeou a dizer. Sou lady Reardon, por favor, Eminncia ela atalhou. Isso ainda est para ser visto e peo que no me interrompa mais.

Obediente, ela baixou a cabea. Nathaniel havia lhe pedido encarecidamente para no contrariar o bispo. Iria atender ao pedido. Lorde Reardon me informou que a senhorita sabe tudo sobre a causa da m fama que ele tem. Ento peo que me diga o que exatamente que sabe. Willa se ajeitou na cadeira. Bem, acredita-se que Nathaniel tenha se unido a um grupo conhecido como Cavaleiros do Lrio, que supostamente queria derrubar o trono. o que dizem. Que me conste, porm, eles nunca chegaram a fazer nada disso. Mas planejavam faz-lo. o que importa. Ser? Todos ns, em algum momento da vida, pensamos em fazer algo errado, no ? Eu, por exemplo, penso em comer montanhas de doces, mas no como porque sei que a gula um pecado. Est fugindo do assunto, moa. O fato de lorde Reardon ter se unido ao grupo j o seu pecado. Ele no s pensou em se ligar a esse grupo de traidores, mas efetivamente aderiu quadrilha. Foi s reunies deles e ajudou a tramar as aes. Como sabe disso? Porque ele foi visto o bispo explicou. E tenho aqui a evidncia. O religioso abriu ento uma gaveta e tirou dela uma folha de jornal que entregou solenemente a

Willa. Ela estremeceu. Haveria ali alguma horrvel prova contra Nathaniel? Hesitou em abrir a folha dobrada. Veja a insistiu o bispo. Com mos trmulas, ela olhou o jornal. No meio do texto havia uma grande caricatura. O desenho mostrava trs homens, ajoelhados em torno da figura de uma mulher parada sobre um pedestal como se fosse a esttua de uma deusa. A legenda dizia "Fleur e seus seguidores". Fleur? ela murmurou. flor em francs... ah, entendi. Refere-se a lrio... aos Cavaleiros do Lrio, no ? A mulher do desenho estava quase nua, com apenas alguns babados de gaze cobrindo sumariamente o corpo. Um homem de meia idade ajoelhado esquerda parecia uma pessoa comum. O da direita era mais imponente e tinha um olhar ameaador. O terceiro, cuja imagem estava parcialmente coberta pelos babados, era claramente Nathaniel. O corao de Willa deu um pulo. Reconheceria em qualquer lugar aqueles olhos, as linhas do queixo e a curvatura da testa. Est vendo? o bispo falou. Sir Foster o da esquerda. Ele fugiu da Inglaterra assim que a charge foi publicada. O da direita o falecido Wadsworth, que morreu como heri depois de se infiltrar no grupo e denunciar seus participantes. E

por fim, no centro, bem escondidinho como seu feitio covarde, est... o seu lorde Reardon. Eu no acredito! exclamou Willa, decidida. No h no desenho ningum que se parea nem vagamente com lorde Reardon. E aqui? o bispo insistiu, tirando outra folha de papel para mostrar a ela. As linhas firmes do desenho mostravam Nathaniel e outro dos homens do primeiro desenho agachados diante da figura altiva de Wadsworth, que, apesar de estar com uma espada cravada no corao, parecia amea-los. "O preo a pagar pelo herosmo s vezes muito caro", dizia a legenda. Desarvorada, Willa tirou os olhos do desenho e procurou no rodap a assinatura do autor. Quem fez isto? Quem sir Thorogood? indagou com voz entrecortada. Sir Thorogood era um conhecido chargista poltico que fez muito sucesso no comeo deste ano. Era? No mais? Acontece que h alguns meses ele parou de mandar seus desenhos aos jornais. Dizem que foi pressionado a isso e que foi seu noivo quem o pressionou. Onde posso encontr-lo? Quero saber por que ele acha que Nathaniel tem algo a ver com esse grupo de gente.

O bispo coou o queixo. Bem, na realidade ningum sabe ao certo quem sir Thorogood. Como assim? Sua identidade um mistrio. Os desenhos dele apareceram para denunciar uma poro de falcatruas e de corrupo na alta classe. Todas as denncias se confirmaram, mas ele desapareceu do noticirio menos de um ano depois. Chegou a surgir um paspalho alegando ser Thorogood, mas descobriu-se que era apenas um impostor. Lentamente, Willa abriu um sorriso. Ento isto que chama de evidncia? por causa disto que todos se voltaram contra lorde Reardon? Por causa destas charges feitas por um desenhista misterioso que nem sequer existe? ela argumentou. Lamento, Vossa Excelncia Reverendssima, mas vou precisar de provas muito mais consistentes do que esta para desistir de me casar com Nathaniel. O bispo enrugou a testa. Ento me diga uma coisa. Se no verdade, por que lorde Reardon nunca desmentiu a acusao? Est dizendo que se ele fosse honesto negaria tudo? Nesse caso, sua lgica falha, porque se fosse um mentiroso tambm negaria, no acha? De minha parte, continuo no acreditando em nenhuma destas acusaes.

Porque uma garota insensata. No percebe que isso no faz a menor diferena? O que importa que todo mundo acredita! Que tipo de vida ter ao lado dele, sendo rejeitada constantemente pela sociedade, sem nunca receber convites, nem visitas, sem amigos? Eu tenho amigos, e nunca precisei da sociedade para isso. Quanto ao resto, convites e visitas no me fazem falta. Mas e quando tiver filhos? Que tipo de vida poder oferecer a eles? Willa ficou em silncio. Nunca havia pensado nisso. O bispo a olhou com ar triunfante, certo de que seus argumentos haviam vencido. Subitamente, Willa sentiu que aquele homem no merecia seu respeito. Os olhos dele se pareciam com os de um animal traioeiro. Igualzinho a um texugo... murmurou. O que disse, senhorita? Nada, Eminncia. Apenas decidi no levar a sua opinio em considerao. O senhor pode retardar nosso casamento, se quiser, mas no poder impedilo. Falarei com Nathaniel para que providencie todos os trmites normais e, mesmo que demorem, quando os papis sarem ns nos casaremos respondeu, pondo-se de p. Agora, com sua licena, vou me retirar. Tive um dia muito cansativo. Vai cometer um grave erro, menina. Ir se arrepender desse amor descabido pelo resto de seus

dias. Tanto tempo assim? Ela sorriu, calando as luvas. Quem sabe, quando toda a verdade sobre lorde Reardon vier tona, o senhor perceba o quanto se enganou. Nesse caso espero que tenha a humildade de me pedir desculpas. Eu saberei perdo-lo, pode ter certeza concluiu, saindo da sala, indiferente aos resmungos indignados do bispo. Nathaniel a esperava do lado de fora, no banco da carruagem, tentando disfarar a ansiedade. Como foi? perguntou, to logo ela se sentou a seu lado. Creio que vamos ter de cuidar das proclamas de casamento Willa respondeu. Voc ouviu bem os argumentos do bispo? Ouvi, mas no dei muita ateno. No? Tudo me pareceu sem lgica. As evidncias eram inconsistentes e as provas superficiais. Superficiais? E pensar que a Inglaterra inteira est contra mim por causa dessas provas... Pois . Uma vergonha ela respondeu, reclinando-se no encosto do banco e fechando os olhos. Vai se arrepender desse amor descabido... As palavras do bispo ainda ecoavam em seus ouvidos. Amor... Havia decidido nunca deixar que

essa palavra entrasse em sua vida, mas, em apenas cinco dias, as coisas tinham mudado. Cinco dias fora tempo suficiente para que ela passasse a gostar daquele homem, a desej-lo e a sentir sua falta quando ele se ausentava. Tempo suficiente para... am-lo. Aquilo seria mesmo amor? Afundada nas almofadas da luxuosa carruagem, ela no abriu os olhos at chegarem a Grosvenor Square, indiferente aos comentrios de Nathaniel durante o trajeto. Estava inteiramente absorta em seus pensamentos. Acabava de tomar conscincia de que efetivamente se apaixonara por ele. Em menos de uma semana, entregara-lhe o corao. Estava perdidamente apaixonada. Era algo milagroso e, ao mesmo tempo, assustador. Ser que Nathaniel sentia o mesmo por ela? Claro que no. Willa sabia que no era feia, mas sua beleza era bem inferior de Daphne. E era por Daphne que Nathaniel tinha se encantado, at ela troc-lo por Basil. Era difcil entender como Daphne tinha feito uma escolha dessas. No havia nada de atraente em Basil, nada que pudesse cativar uma mulher. A realidade, porm, estava clara: Nathaniel gostava de Daphne, e Daphne gostava de Basil. Sentiu um n na garganta. Seria torturante viver uma paixo no correspondida. Precisava esquecer aquela paixo imediatamente.

Entrou na casa decidida a mudar seus sentimentos em relao a Nathaniel. O almoo estava servido, a mesa era farta e ela tinha fome. Saboreou com gosto a refeio. Mais tarde, resolveu ir novamente ao quarto de Ren, levar-lhe a comida. Encontrou-o deitado de costas, esforando-se para se sentar na cama. Ol, sr. Porter. Como est se sentindo? Quer que lhe faa companhia? Ren preferia que Simon tivesse voltado para visit-lo, mas contentava-se com a presena dela. Pelo menos era uma das poucas pessoas que no se espantavam com sua aparncia. No... ah, sim. Faa como quiser. Ele havia passado uma noite pssima depois que Basil estivera ali. As fortes dores, tanto fsicas quanto emocionais, tinham impedido o sono, e ele j estava cansado de ficar sozinho naquele quarto. Willa abriu um largo sorriso. Cus, como era bonita, com seus cabelos escuros e o brilho dos olhos. No estava mais habituado a receber sorrisos de mulheres bonitas. Fazia muito tempo que isso no acontecia. Elas, assim como a maioria das pessoas, desviava o olhar de suas cicatrizes e, mesmo quando no diziam nada, sabia que se espantavam com sua feira. No podia culp-las por isso. Tinha conscincia de que no passava de uma sombra do que havia sido outrora. Agora era um monstro. Willa pegou a bandeja e se aproximou da cama.

Ren virou de lado, tentando esconder a parte mais marcada do rosto. Willa reagiu. Naquela posio, como que ele ia comer? Alm do mais, j conhecia todas as cicatrizes, e no era necessrio que se escondesse. Sem dizer nada, segurou nos ombros dele, enfiou um travesseiro nas suas costas para que sentasse melhor e, decidida, sapecou-lhe a travessa no colo. Chega de bobagens. Que inferno! resmungou ao faz-lo. Ren arregalou os olhos. Isso jeito de falar? Que foi? O senhor anda por a apontando uma arma a todo mundo e depois se espanta com uma palavrinha toa? Mas voc uma dama... E o senhor um cavalheiro, o que no o impede de se comportar como um idiota. Escute aqui... Voc maluca? Willa abriu um sorriso cndido. Sou, mas no conte para ningum, est bem? Dessa vez Ren no pde segurar o riso. A moa, mesmo que fosse maluca, no representava perigo algum e, alm de atraente, era uma boa companhia. Dela no precisava esconder o rosto. Mais animado, ajeitou-se melhor na cama. Se eu parar de critic-la, voc me ajudaria

com o almoo? pediu. Willa tornou a sorrir. Ren parecia ser um bom sujeito. Comeava a gostar dele e a apreciar sua cara torta e seus tristes olhos azuis. Sentou-se na beirada do colcho e se inclinou sobre ele para colocar mais uma almofada atrs de suas costas. Ren fechou os olhos e aspirou seu perfume. Quando os abriu, tentou discretamente no olhar para o decote de Willa exposto sua frente. Mas a tentao foi maior. No conseguiu deixar de admirar o volume daqueles seios e de seguir com a vista todo o contorno deles at onde a renda do vestido os ocultava. Rapidamente fechou os olhos outra vez. No precisava passar por mais essa tortura. Fazia muito tempo que procurava sufocar o impulso sexual, conformado com a vida de celibatrio que teria de levar para sempre. Claro que poderia recorrer a relaes pagas, coisa que j tinha feito algumas vezes. Mas sempre acabara frustrado, revoltado com a averso das mulheres quando viam suas cicatrizes. No, no havia mais lugar para mulheres em sua vida. Nem bonitas, nem feias, nem solteiras, nem casadas, concluiu com tristeza. Willa suspirou e colocou as mos nas faces dele. Dava-lhe pena v-lo assim desconsolado. Sabe de uma coisa? Ns temos a capacidade de controlar a mente disse com suavidade. Ela pode nos levar a lugares tristes ou alegres. Faa com que sua mente o leve a um lugar agradvel.

Espantado por sentir as mos dela em seu rosto, Ren apenas murmurou a resposta: Vou tentar... Era inusitado e surpreendente que algum demonstrasse assim a sua solidariedade, sem se importar em acariciar um rosto to desfigurado. Ah, que mulher!... Pena que fosse de Nathaniel... Subitamente, foi assaltado pela dvida. E se ela estivesse apenas se divertindo sua custa? Quem sabe achara uma forma de espantar o tdio, provocando um infeliz aleijado... Aviso que no estou disposto a servir de brinquedo para uma dama desocupada disse com voz cortante. Willa franziu a testa, decepcionada e sentida. O senhor tem opinio formada sobre todo mundo, no ? Ser que no percebe que essa atitude to negativa quanto a daqueles que o julgam s por suas cicatrizes? Ora, o que que sabe sobre sofrimento? Est me julgando outra vez. O senhor no sabe pelo que eu passei na vida. No se deve desprezar ningum sem conhecer a sua histria. Nem mesmo Basil? Para mim, ele no passa de um intil pretensioso. Pois eu chego a ter pena dele. Deve ter sido duro crescer sempre sombra de Nathaniel. Engana-se, minha cara. Basil mais velho,

portanto deve ter sido Nathaniel quem cresceu sombra dele. Duvido. Basil no capaz de ofuscar ningum. Entre eles, o nico que tem fora, carisma e bom-senso Nathaniel. Ren parou por um momento e a olhou fixamente. Tem certeza de que conhece Nathaniel to bem assim? Sabe quem ele ? Ela torceu o lbio. Estava ficando casada de ouvir insinuaes sobre o carter de Nathaniel, mas aproveitaria a oportunidade para esclarecer algumas coisas importantes. Talvez ainda no. Poderia me falar mais sobre a suposta traio que ele cometeu? Gostaria de conhecer melhor a histria. Ren hesitou em falar. Para convenc-lo, Willa sorriu de forma melosa, como fazia com John Smith quando queria alguma coisa dele. O truque funcionou outra vez, e Ren comeou a contar o acontecido. Algum tempo depois, Willa saiu silenciosamente do quarto. Lamentava ter forado um homem to doente a narrar-lhe aquilo tudo, mas no se arrependia de ter perguntado. O que ficara sabendo era de extrema importncia. E saa convencida de que era impossvel Nathaniel ter feito uma coisa abominvel como aquela. Mas se ele era inocente, por que no reagia? Por que no negava tudo?

Devia haver um motivo. E ela acabaria por descobrir que motivo era esse. Foi para seus aposentos com outro assunto em mente. Tinha de se preparar para a festa daquela noite. Seria seu primeiro baile de gala. Lily aparentava estar mais nervosa do que a prpria Willa. Andava de um lado para outro, ajustando o vestido, acertando o caimento da saia, a altura das mangas, cuidando de todos os retoques finais. Depois de pronta, Willa postou-se diante do espelho. Seus olhos percorreram o vestido, da barra da saia at o decote pronunciado com debrum de renda. O tecido de seda caa com perfeio, desde o busto at os ps. Uma bela fita de veludo azul passava por baixo dos seios, delineando a cintura alta do modelo e dando-lhe uma elegncia ainda maior. O cabelo estava cuidadosamente preso em um coque. Apenas duas mechas encaracoladas deslizavam pelo pescoo. Estou me sentindo to... to... Lily aguardou o fim da frase com expectativa. To elegante! Willa completou. Isso mesmo, milady! exclamou Lily, exultante. Com alegria, Willa rodopiou diante do espelho para fazer a saia rodar. Depois abraou Lily com gratido. Apesar de se espantar com o gesto, a

criada retribuiu o abrao. Ento Willa se olhou de novo no espelho. Eu declaro aos presentes... disse com orgulho ...que fico muito bem de azul! Nathaniel puxou as pontas da casaca e examinou sua gravata. O colete de seda amarelolimo era muito chamativo, mas combinava com o tecido de l azul-marinho da casaca. Pessoalmente, preferia vestir-se de modo mais discreto, mas fazia questo de que o "lorde traidor" fosse notado por todos, naquela noite. No havia cortado o cabelo. A moda do momento era mant-los bem curtos, imitando o estilo militar, mas ele sabia que aparecer de cabelos longos atrairia ainda mais os olhares. Com suas luvas e seu requintado chapu de trs pontas na mo, foi bater na porta do quarto de Willa. Foi Lily quem atendeu. Pois no, milorde. Ela j est pronta. Nathaniel no entrou no aposento. S viu Willa quando ela surgiu na soleira da porta. E ficou boquiaberto. Estonteante! Era a nica expresso que lhe vinha mente diante do que via. Ela estava magnfica, exibindo os ombros nus e as curvas insinuantes do corpo por baixo do traje requintado. Apele parecia de porcelana. Os seios eram como duas colinas tentadoras,

contidas pelo tecido de seda. E os olhos, ento! Grandes e de um azul profundo, pareciam lagos cristalinos circundados por clios longos e escuros. A figura da mulher que estava sua frente era exuberante, bela, impecavelmente elegante. Fitou-a, incrdulo. Willa? indagou, ainda estupefato. Por um momento no a reconheci. Ela cruzou os braos. No tomo isso como um elogio respondeu, muito sria. Significa que antes achava minha aparncia horrvel. Nathaniel tentou sorrir. Nada disso. S que antes voc era Willa, e agora uma deusa. Ela corou, dando a impresso de nunca ter recebido antes um galanteio assim. Infelizmente, porm, aquela no seria uma noite para galanteios. Nathaniel Stonewell nunca deixava de louvar uma bela mulher, mas no papel de "lorde traidor" no elogiava ningum, e no de Cobra menos ainda. S algum dia, bem mais adiante, depois que cumprisse sua misso de capturar Foster, que poderia dar a Willa a ateno e os galanteios que ela merecia. Sem mais delongas, ele se empertigou e ofereceu-lhe o brao. Vamos, ento? disse, com uma leve inclinao de cabea.

Ao descerem a escadaria, procurou ignorar a expresso desapontada no rosto de Willa. Se aquela no era uma noite para galanteios, tambm no era para flertes. Cobra iria entrar em ao. *** A carruagem seguia rumo ao solar dos Knight, e Willa ia confiante. Sabia que estava trajada perfeitamente de acordo com a ocasio e, alm do mais, era acompanhada pelo homem mais atraente do mundo. Alto, bem-apessoado e altivo na sua casaca azul-marinho, Nathaniel era uma figura de destaque. Havia poucos coches no ptio quando pararam diante da manso. Chegamos mais cedo a pedido da sra. Knight explicou Nathaniel. No quer que o pai dela fique constrangido tendo de me cumprimentar na frente dos outros convidados. Isso no um insulto? Seria para outra pessoa. Mas, no meu caso, j era de se esperar. Me convidarem para a festa foi uma grande cortesia. At me surpreende que no tenham feito mais exigncias. bom saber que, aqui em Londres, ainda existe quem o aceite. O bispo se enganou redondamente quanto insinuou que todos o odeiam. No, florzinha. Ele no se enganou. E ns dois sabemos disso.

Willa colocou a mo no brao do marido. Mas esta noite ser diferente. Vamos fazer todo mundo mudar de idia e passar a v-lo com outros olhos! Voc ver! Ele colocou sua mo sobre a dela carinhosamente. Willa no falou mais nada, porm havia tomado uma deciso. Ia ajudar Nathaniel a recuperar sua imagem, custasse o que custasse. A anfitri da festa, Katrina Knight, que todos chamavam de Kitty, era uma jovem loira, alegre e bastante objetiva. Que bom que veio com esse vestido! ela disse, depois de cumprimentar Willa. Tive medo que aparecesse com trajes mais recatados, como boa camponesa que . Sem saber se se sentia elogiada ou ofendida, Willa apenas perguntou: Acha meu vestido ousado? Claro. Que moa solteira se veste assim? Mas, pensando bem, como voc j est noiva, talvez no seja to ousado, no ? Costuma sempre ser atrevida desse jeito? Totalmente ela respondeu com secura. Kitty deu uma gargalhada. Que bom! Eu tambm. Willa sorriu para sua anfitri. A moa, afinal, no era to arrogante como pensara a princpio. Agora se mostrava cordial e at divertida.

Vou lhe confessar uma coisa continuou Kitty. Na realidade, no temos um salo de baile propriamente dito nesta casa. Foi preciso remover os painis que separam as salas de visita para poder junt-las e abrir espao. Tenho at medo que os convidados no apaream, achando que ficaro malacomodados. Bobagem. O ambiente ficou muito agradvel, assim. Obrigada. Ainda bem que vocs chegaram. Agora estou certa de que os outros tambm vo comparecer. Por que diz isso? Porque todos tm curiosidade em ver como lorde Reardon vai se comportar, circulando em sociedade outra vez. isso. E se pensa que estou usando a presena dele como isca para atrair o pblico, saiba que tem toda a razo. a primeira vez que dou um baile de gala, e quero que seja inesquecvel. Kitty falava com tamanha descontrao e franqueza que era impossvel criticar seu oportunismo. Mas existe tambm outro motivo para convid-lo ela continuou. Eu queria achar uma forma de ajudar lorde Reardon para compensar minha falha. Sinto-me um pouco culpada por tudo que aconteceu a ele. Culpada? Como assim?

Fui a primeira pessoa a reconhecer Nath... lorde Reardon naquela caricatura do jornal. No entendi direito a charge. Inicialmente me pareceu que no desenho ele estava cortejando uma mulher desclassificada chamada Fleur. Isso me deixou indignada, e sa por a espalhando que um dos homens do desenho era ele, e que isso era uma infmia. No diga... Meu maior erro foi ter contado primeiro a mame. Quando ela sabe de alguma coisa, logo depois Londres inteira tambm fica sabendo. Entendo... respondeu Willa. Nesse aspecto, a me de Kitty devia ser muito parecida com Moira, refletiu ela. Kitty saiu circulando alegremente pelo salo, cumprimentando com olhares e sorrisos todos os que iam chegando, recebendo os convidados que aos poucos comeavam a lotar a festa. Espero que se divirta disse para Willa numa hora em que passou de novo por ela. E quando for embora, no se esquea de levar sua beca, est bem? Beca? Que beca? Ora, a beca que deve usar para ir Corte, claro! Lorde Reardon pediu a tia Clara que providenciasse uma beca para voc usar amanh, durante a cerimnia de apresentao ao prncipe

regente. No havia tempo para mandar fazer sob medida, ento pode levar a minha. Vou ser apresentada ao prncipe regente? Eu? Amanh! No fique nervosa, querida. Tia Clara falou que o prncipe quase no presta ateno a essas apresentaes. As vezes at adormece. Santo Deus... Ela tambm disse que as proclamas do seu casamento sero lidas no domingo, o que significa que daqui a duas semanas voc se casar. Ah, eu adoro casamentos! J tive dois. O espanto de Willa era total. Ela no estava entendendo mais nada. Kitty, por favor, me explique. Quem tia Clara? Como que ela sabe tanta coisa sobre mim? Clara lady Etheridge, minha tia. Nathaniel no lhe falou dela? Kitty arregalou os olhos. No. Mas pelo visto falou bastante de mim para ela. Ah, Clara e Nathaniel so grandes amigos. Eles se do muito bem. Sei... Mas por estar casada com lorde Etheridge, eles no podem expor muito essa amizade. Ele praticamente o brao direito do prncipe regente, e isso no ficaria bem, no ?

... repetiu Willa secamente. Essa histria de "grandes amigos" no estava lhe cheirando nada bem. Kitty, como sua tia Clara? Bem, ela ... ah, mas veja s! Est chegando a! disse, indicando com o brao a outra extremidade do salo. Willa virou-se e viu uma dama esguia, de cabelos escuros, que se aproximava, sorridente. Era to jovem quanto ela, atraente e elegante. Ento era essa a "grande amiga" de Nathaniel? Willa sentiu uma contrao no estmago. Kitty! exclamou a mulher quando chegou at elas. Como voc fica bem nesse vestido! O mesmo digo eu, tia Clara. Seu vestido novo? Claro. Mandei fazer especialmente para esta ocasio. No sua estria como anfitri? O salo ficou muito bom assim, sem as divisrias, querida. Obrigada. Tia Clara, gostaria de lhe apresentar a srta. Trent disse Kitty, virando-se para Willa. um prazer, milady Willa se curvou numa mesura formal. Apesar de ter sido criada num vilarejo distante, queria deixar claro que conhecia o protocolo. No iria demonstrar falta de traquejo diante daquela mulher, que devia ser uma rival.

Ah, ento voc Willa! exclamou Clara, abrindo um enorme sorriso. muito bonita, to bonita quanto Nathaniel disse. Seja bem-vinda a Mayfair, minha cara. Willa engoliu em seco. Era difcil ter cimes de algum que se mostrava to afvel. Mais difcil ainda era aceitar a ligao dela com seu marido. Do outro lado do salo, Nathaniel estava sozinho, encostado em uma parede. Ningum vinha conversar com ele, apesar de todos passarem perto para dar uma boa olhada, como se estivessem diante de um animal extico. As damas o analisavam de cima a baixo com curiosidade. Depois iam correndo cochichar com as amigas, certamente para reclamar da sua presena. Devem achar que sou o demnio... murmurou para si mesmo. Cuidado para no estragar minhas plantas com seus chifres disse uma voz lacnica atrs dele. Nathaniel se virou para ver o homem apoiado na coluna s suas costas. Nunca fora apresentado a ele, mas sabia quem era. Alfred Knight, o dono da casa, dirigia-lhe um sorriso bem-humorado. Sou Nathaniel Stonewell, lorde Reardon disse, estendendo a mo. Mais conhecido como o abominvel lorde traidor. E eu sou Alfred Theodious Knight, o marido de gmeas, tambm considerado um transgressor

escandaloso respondeu o homem, apertando sua mo. Muito prazer. Agradeo por ter me convidado sua festa. Foi idia de Kitty. Knight lanou um olhar apaixonado para sua nova esposa, que continuava conversando com Clara e Willa. Pelo que vejo, sempre faz o que Kitty pede. Deve estar fascinado por sua mulher. Inteiramente, meu amigo. Sou louco por ela. linda como a irm, minha primeira mulher, mas mais... disposta, se que me entende. Ele abafou um risinho rouco. Imagino que voc tambm esteja encantado com a sua, no? Nathaniel estremeceu. Eu? No sei do que est falando. Ah, no? Alfred balanou a cabea, com um sorriso enigmtico e irritante. Em seguida, olhou na direo da esposa, embevecido. Nathaniel clareou a garganta, semgraa. Que sujeito maluco! Estava quase babando, literalmente... Com sua licena murmurou, girando nos calcanhares para se afastar. Foi para o lado oposto do salo e ali se postou da mesma maneira como havia feito antes, de braos cruzados, peito estufado, olhar altivo e ar arrogante. O lorde traidor precisava se mostrar desafiador e se

destacar dos demais convidados. Willa observou, preocupada, os movimentos de Nathaniel atravessando o salo. Clara apertou seu brao, carinhosamente, notando a apreenso dela. Tenha calma, querida. Nathaniel est bem. Foi ele quem quis vir a este baile, e ele sabe como agir. Eu j imaginava que seria difcil para ele encarar toda essa gente, mas me d a impresso de que est tenso demais. Pensei que enfrentaramos juntos a situao. De que forma? Achou que ele ia tir-la para danar como se nada estivesse acontecendo? , mais ou menos isso... D-lhe algum tempo, srta. Trent. Lembre-se de que a primeira vez que ele aparece em pblico depois da sua desgraa afirmou Clara, fitando Nathaniel parado contra a parede como uma esttua. De minha parte, estou feliz por ele finalmente ter se animado a aparecer. E ele fez isso por minha causa. Para que vissem que no sou uma caipira qualquer. evidente, meu bem assegurou Clara. Willa tinha a impresso de que Clara conhecia Nathaniel mais do que estava demonstrando. "Bons amigos". Seria s isso, mesmo...? Por um momento, ficou pensativa. Ela tambm queria saber mais sobre Nathaniel e, para tanto, seu primeiro passo deveria ser encontrar o tal desenhista

da caricatura. Ser que pode me ajudar? perguntou de sbito para Clara. Eu quero encontrar sir Thorogood. Clara deu um pulo. C-como?! Willa se retraiu, surpresa. Desculpe-me, no quis assust-la... Clara levou uma mo ao peito. Oh, eu... sim, claro que no... Sou eu que peo desculpas. Eu estava com o pensamento a milhas de distncia... o seguinte. Eu vi a caricatura que compromete Nathaniel. E quero encontrar esse tal de Thorogood e exigir que ele venha a pblico desmentir tudo! Clara a olhou com espanto. Oh, meu Deus... Nathaniel j estava cansado de ficar ali em p, mas infelizmente sentar-se estava fora de questo. O efeito no seria o mesmo. Sendo assim, permaneceu onde estava, imvel e em silncio, tal qual a palmeira no vaso de cermica a seu lado. Reardon! de repente ouviu a palmeira chamar.

Nathaniel fechou os olhos. Se respondesse, apenas validaria a opinio daqueles que o estavam observando. S mesmo um doido varrido conversaria com uma planta. Reardon! a palmeira sussurrou novamente. Talvez, se ele conseguisse no mover os lbios... V embora, Etheridge respondeu, entortando a boca na direo da palmeira. Algum veio falar com voc? Sim, um homem. A palmeira se agitou. Quem, quem? Alfred Theodious Knight. Droga... Alguns convidados da festa j o olhavam com estranheza. Mas tambm, pudera, era difcil dizer "Theodious" sem mexer a boca! Ah, esse no ningum... Nathaniel no conseguiu deixar de refletir que o coitado do dono da casa acabara de ser reduzido a p, mas na verdade, ele no suspeitara do anfitrio. O homem s quisera ser simptico. No creio que algum aborde voc assim to abertamente, vista de todos disse a palmeira, em tom pensativo. Por que no vai dar uma volta no jardim? Boa idia respondeu Nathaniel, sem abrir a boca. Vou cumprimentar as outras plantas.

Ele se afastou da parede, ajeitando a casaca. Espere! sussurrou a palmeira. Como foi l, com o bispo? Willa praticamente o mandou ir plantar batatas e disse que amos nos casar de qualquer jeito. A palmeira riu baixinho. Gosto dessa moa. Eu tambm murmurou Nathaniel, j se dirigindo ao jardim. Eu tambm. *** Nathaniel abriu as portas que davam para o terrao e desceu os degraus para o jardim, respirando o ar fresco da noite. O som da msica ficou para trs, e ele caminhou pelas alamedas, pensativo. Muita coisa havia mudado naqueles ltimos cinco dias, inclusive ele prprio. Por algum motivo, sentia-se mais leve e bem-disposto. Passeou em torno do chafariz e aspirou o perfume das flores, que o fez lembrar de Willa, ao sair do banho. Lembrou-se de como a tinha abraado, prometendo proteg-la da vida conturbada que levava. Olhando ao redor, notou que no havia mais ningum naquela parte do jardim. Era melhor voltar ao salo. Tinha de continuar se exibindo para os convidados. Afinal, era esse o propsito de ter vindo ao baile. Deu meia-volta e comeou a retornar.

Willa andava pelo salo procura de Nathaniel, em meio multido que agora lotava o recinto. Kitty estava danando com o marido, e ela decidiu esperar. Quando a msica terminasse, pediria anfitri que a ajudasse a encontr-lo. Nesse momento percebeu que estava sendo observada. Diversas mulheres a espreitavam, cochichando entre si. Disfaradamente, prestou ateno conversa, virando-se de lado. Por sorte, tinha boa audio. Quem essa moa? Onde foi que ele a achou? Dizem que garonete numa taverna de um vilarejo l no Norte. Nenhuma ofensa para Willa at ali. Aquilo estava bem prximo da verdade, ela ponderou, lembrando das muitas vezes em que ajudara Moira e John a servir cerveja no bar. Ouvi tambm falar que os dois vieram juntos para Londres. Viajaram sozinhos, imaginem! Oh! Uma srie de exclamaes chocadas brotou dos lbios das mulheres, que se entreolhavam escandalizadas. E tem mais continuou uma delas. Parece que ela o fez cair do cavalo, acertando-lhe uma estilingada, e depois passou a noite inteira deitada ao lado dele para for-lo a se casar!

Willa cerrou os punhos. Sua vista estava ficando embaada. Como que aquelas mulheres sabiam de tanta coisa? Ela s havia feito confidencias a Myrtle, e confiava inteiramente na velhinha. Pois eu sinto at pena da moa. Com certeza no sabia de quem se tratava, quando laou o rapaz. Ah, no devia saber mesmo! A no ser que ela estivesse... desesperada, se que me entendem... Dessa vez as exclamaes foram ainda mais chocadas. Oh... gemeu uma delas. Ser possvel que ela esteja... Se for isso, ento os dois se merecem disse outra com desprezo na voz. O traidor e a vadia... Chega! J bastava, para Willa. Ela se virou para as mulheres, deu um breve sorriso e as encarou, altiva. As senhoras so muito gentis disse, calmamente. Um dia sabero de toda a verdade. E quando ficarem sabendo, por favor, no se acanhem em vir nos procurar para pedir desculpas. No esquecerei o que disseram hoje porque tenho boa memria, mas por outro lado no sou nem um pouco rancorosa, e perdoo com facilidade. Com isso, ela se afastou, deixando as mulheres boquiabertas e roxas de constrangimento. Assim que rodeou a coluna do salo, deparou

com Kitty e Knight, que haviam escutado tudo. Gostei de ver, lady Reardon! exclamou Kitty. Willa riu e fez uma reverncia. Obrigada, sra. Knight. Kitty, por favor! Kitty tomou o brao do marido, e os trs saram caminhando pela sala. Amor, da prxima vez que dermos um baile, h alguns nomes que devemos riscar da lista de convidados. Ainda bem que minha memria tambm boa disse Kitty, bem-humorada, dando um beijo no rosto do marido. Ele retribuiu o beijo e segurou com carinho a mo da mulher. Momentos depois, quando as duas ficaram a ss, Kitty notou que Willa estava com o olhar sombrio. O que foi? perguntou. Nada. S que no consigo encontrar Nathaniel. Sabe onde ele est? No. Da ltima vez que o vi, ia saindo para o jardim. Isso foi mais de uma hora atrs. Alinhados no terrao, ligeiramente bbados e prontos para brigar, Finster e outros rapazes bloquearam a passagem de Nathaniel, impedindo que entrasse de volta no salo. No acreditavam que lorde Reardon fosse capaz de derrotar sozinho um

grupo de seis homens. Era um sujeito habituado s mordomias da nobreza e certamente no sabia lutar. O que eles no sabiam era que Cobra no s era capaz de derrot-los como tambm de acabar de vez com eles, se assim o desejasse. Nathaniel avaliou a situao. No estava com vontade de brigar, muito menos de lidar com aqueles rapages tolos metidos a valentes. O melhor a fazer era amedront-los para que fossem logo embora. Finster foi se aproximando, seguido pelos companheiros. Quando chegou mais perto, Nathaniel levantou os punhos, numa pose de ataque. No pretendia bater naquele bobalho, apenas alert-lo de que poderia liquid-lo facilmente. Olhem s a mocinha... Finster riu. Ficou toda nervosa... Finster era mesmo muito infantil, se achava que acusar Nathaniel de ser afeminado surtiria algum efeito. Empinando o corpo, Nathaniel mostrou toda a sua estatura, bem superior do rapaz. Pare com isso, Finny. Por que no vai brincar de outra coisa? disse. Finster ficou vermelho como um tomate. Arregalou os olhos cheios de dio e cuspiu de lado. Escute aqui, Reardon! J cansamos de voc! urrou, fazendo um sinal para seus companheiros. Os outros rapidamente circundaram Nathaniel e prenderam seus braos para trs. Finster deu o

primeiro soco, que atingiu Nathaniel no plexo solar. Epa! No que o garoto tinha noes de luta? Nathaniel ficou indeciso se lhe acertava um pontap na virilha ou se dava impulso e lhe espremia as laterais da cabea entre as pernas. O segundo golpe veio mais forte e atingiu o estmago. Nathaniel agentou firme, mas j estava perdendo a pacincia. Decidiu revidar e levantou a perna para soltar o chute, mas, antes que o fizesse, alguma coisa voou pelo ar, batendo diretamente na cabea de Finster. Aaai! ele gritou, levando a mo testa. Atrs dele estava Willa, com os braos atrs das costas e um largo sorriso no rosto. Ol, rapazes... Finster virou-se e contraiu o rosto ao v-la. Voc! Eu mesma, sr. Finster ela respondeu e, em seguida, soltou um potente golpe de direita bem no queixo dele. Finster caiu para trs, esparramando-se sobre o gramado. Estupefatos, seus companheiros largaram Nathaniel e a rodearam. Willa no se abalou. Vocs no bateriam numa dama, no , cavalheiros? Os rapazes se entreolharam, sem saber o que fazer, mas no saram de perto. Ento Willa colocou as mos na cintura e indagou:

Querem que conte sra. Trapp o que esto fazendo? A pergunta repercutiu de imediato. Todos deram um passo para trs, assustados como se fossem meninos de escola. Ah, no, isso no. Por favor, srta. Trent! Ela amiga da minha me implorou um deles. Est bem. Vejo que no fundo so bons meninos. No sei por que resolveram seguir um indivduo desclassificado como Finster disse Willa, em tom maternal. Mas por que no entram? Garanto que h muitas mocinhas no baile ansiosas para danar com vocs. Os garotos baixaram a cabea e, sem dizer mais nada, foram entrando no salo. Willa permaneceu do lado de fora, e Nathaniel correu ao seu encontro, passando por cima de Finster, que continuava estirado no cho. Pegou a mo dela e a examinou. O punho estava avermelhado e um pouco inchado. Por sorte, no havia quebrado nada, a no ser o orgulho machista de Finster. Foi um belo golpe! Nathaniel riu. Obrigada. Dick e Dan me treinaram para bater assim. Ele roou os lbios na pele ferida, beijando-lhe a mo carinhosamente. Minha herona murmurou com ternura. Willa apoiou a cabea no peito dele.

Nathaniel, por que no voltamos para casa, agora? Tem certeza de que quer ir embora, florzinha? O baile ainda no terminou. Que diferena faz? Ns nem danamos... Nathaniel suspirou. Era verdade. No papel de lorde traidor, ele no a tirara para danar. Queria poupar Willa dos olhares e dos comentrios maldosos que fatalmente fariam. A estratgia estava correta, mas, naquele momento, Nathaniel resolveu deix-la de lado. Queria ter Willa nos braos e danar com ela. Aos diabos com a estratgia, pensou, abrindo as portas do salo. A senhorita me daria o prazer desta valsa, srta. Trent? perguntou, curvando-se diante dela. Com muito gosto, milorde Willa respondeu, sorrindo. Os dois rodopiaram pelo salo, na mais perfeita harmonia de movimentos. Willa ria, inclinando a cabea para trs, deliciando-se com o ritmo da melodia. Seus olhos brilhavam como duas pedras preciosas. E, sempre juntinhos, danaram at a ltima msica da noite. Era bem tarde quando chegaram em casa. Willa estava satisfeita com o resultado da noite. Havia danado muito com seu marido, conseguido

desmantelar a gangue de Finster, feito amizade com Kitty Knight e provavelmente contribudo um pouco para melhorar a opinio das pessoas sobre Nathaniel. Uma coisa, porm, continuava a intrig-la. Na primeira oportunidade iria esclarecer essa dvida. Boa noite, Willa. Durma bem disse Nathaniel, despedindo-se dela. E se precisar, descanse at mais tarde amanh. Lembre-se de que noite teremos outro baile. Ah, mesmo. O de Daphne e Basil, no ? Ser que precisamos mesmo comparecer? Na realidade no temos essa obrigao, j que Basil me disse claramente que prefere que eu no v. Ele disse isso? Pois ento, agora que ns vamos. Fao questo! Nathaniel riu, admirando a determinao da esposa. Fazia tempo que no se sentia to alegre e descontrado. Mas ento Willa fez a pergunta que lhe martelava a cabea desde que se encontrara com o bispo. Por que nunca desmentiu os rumores de que era um traidor, Nathaniel? Ele deu um longo e sofrido suspiro. Eu sabia que voc ia acabar perguntando isso. Pelo visto, sua visita ao bispo no foi totalmente intil, no mesmo? desconversou. Esse o principal argumento que o bispo tem

contra voc. Por que evita o assunto? No estou evitando nada. Olhe, Willa, j muito tarde, e ns dois estamos cansados. Melhor deixar esse assunto... Viu? No respondeu de novo! Por Deus, como aquela mulher era insistente! Se no esclarecesse aquilo, ela ia continuar tentando descobrir a verdade e, com sua inteligncia, seria capaz de descobrir tambm certas coisas que deveriam permanecer em segredo. Est bem. Eu no desmenti os rumores, Willa, porque no posso desmenti-los. No pode ou no quer? No posso. J disse. Negar as acusaes agora, quando Foster ainda andava solta, seria incentiv-lo a revelar o segredo que os Royal Four temiam tornar pblico. Ningum podia saber que, quando jovem, o prncipe George, num ato de rebeldia contra seu severo pai, havia se unido a um grupo radical autodenominado Cavaleiros do Lrio. Embora muito inteligente, George era ingnuo e avoado. Demorou a se dar conta de que os Cavaleiros tinham planos bastante destrutivos. Acabou por confessar tudo, e o assunto foi varrido para debaixo do tapete. Os rebeldes foram aconselhados a se dispersar, o grupo se dissolveu e no se falou mais nada sobre o caso durante trinta anos.

Isso at Nathaniel ser abordado por um antigo lder dos Cavaleiros do Lrio, que o informou de um novo plano. Ele ia lanar uma campanha difamatria contra o prncipe regente, incentivando o povo ingls a tir-lo do trono, bem agora que a Inglaterra estava em guerra. O caos que se estabeleceria no governo era justamente o que Napoleo queria para poder retomar o poder e exatamente o que os Royal Four no podiam permitir. Tinham de impedir isso a qualquer custo. E cabia a Nathaniel a misso de encontrar o ltimo conspirador, fosse como fosse. claro que nada disso podia ser revelado a Willa. Nem agora, nem nunca. Os Royal Four, alm de manter esse segredo, tinham muitos outros que precisavam ser guardados, a comear pela prpria existncia. Ao longo dos tempos, prncipes e reis iam e vinham, alguns governando bem e outros mal. Mas fazia sculos que os Royal Four eram os que mantinham o equilbrio da nao, fazendo com que a Inglaterra progredisse mesmo quando outros pases maiores e mais fortes fracassavam. Os Royal Four eram o motivo pelo qual a pequenina ilha britnica se transformara em grande potncia mundial, permanecendo assim por tanto tempo. O fato de ningum saber de sua existncia era o que dava tanta fora aos Royal Four. Mas tambm era seu calcanhar de Aquiles. Se um dia os descobrissem, seria a sua derrota, e a Inglaterra perderia a slida proteo que eles representavam.

Uma proteo feita apenas de patriotismo, sentimento de honra e fidelidade, sem visar a qualquer benefcio pessoal. Desculpe, florzinha. Sinto desapont-la. Sei que gostaria que eu desmentisse tudo, mas no posso faz-lo. Ela o olhou de soslaio. Ah, como vocs homens so complicados! At parece tia Myrtle falando... Acho que tem passado tempo demais com ela. Nathaniel riu. E voc tem passado tempo demais sem enfrentar essa mentira! Mentira? Ele estremeceu. Ser que Willa j sabia mais coisas do que ele imaginava? Que... que mentira? Essa mentira que corre por a. De que voc um traidor. O mais conveniente era no estender a conversa, antes que ela fizesse mais perguntas. Nathaniel segurou as mos de Willa e carinhosamente a levou at a cama. Sentou-se ao lado dela e acariciou-lhe os ombros. Ela encostou a cabea em seu peito, e Nathaniel sentiu o mundo girar. O desejo que sentia por aquela mulher era avassalador. Naquele momento, o que mais almejava era se enroscar a ela sobre aquela cama, acariciar todo o seu corpo, beij-la, possu-la com todo o ardor de que era capaz, e depois permanecer para sempre

em seus braos. Sentia o corao dela batendo mais forte, como se quisesse a mesma coisa. Mas antes era preciso ouvir de sua boca uma confirmao final. Willa, voc confia em mim? Claro, meu querido Nathaniel. Eu confio em voc. Confio porque o amo... ela respondeu, enternecida. Dessa vez foi o corao de Nathaniel que disparou. Toda a angstia desapareceu como que por encanto. Sentiu-se leve de felicidade. Ouvir aquela confisso era um grande alvio, mas tambm uma surpresa. Ser que tinha ouvido bem? Voc me ama? Ela inclinou a cabea e sorriu. Sim, Nathaniel Stonewell, eu amo voc. Apertou-a mais contra si, e os lbios se encontraram num beijo abrasador, sem que nenhuma outra palavra precisasse ser pronunciada. Willa se entregou, agradecida, ao calor daquele beijo. Fazia tempo que esperava por isso. Sentia-se aconchegada e feliz nos braos de Nathaniel e deixou que ele a deitasse lentamente sobre a cama. Ele enterrou o rosto no vo do seu pescoo, lambendo e mordiscando. Nathaniel no conseguia resistir nem esperar mais. Beijou-lhe o colo e a parte dos seios que se projetava acima do decote, e Willa uniu as coxas e

moveu os quadris, em antecipao. Depois foi para a boca e a beijou at que ela ficasse sem ar, o corao batendo descompassado e as pernas sentindo o calor que flua de suas entranhas como cera derretida. Ele ardia de paixo. Aquela extraordinria camponesa era a sua mulher, doce, tentadora... Enrascava os dedos em seus cabelos e agarrava-se s suas costas numa fria de entrega. Adorava o gosto de sua boca e a urgncia com que pedia silenciosamente para ser possuda. As mos dele comearam a percorrer-lhe todo o corpo. As mangas bufantes da roupa logo cederam ao toque, deixando os ombros expostos. Afastando-se um pouco, ele admirou a pele clara e macia. Quero ver voc por inteiro, florzinha... disse baixinho, abrindo os primeiros botes da roupa. Willa no reagiu, e no instante seguinte seu corpete estava inteiramente aberto. Deliciava-se vendo o desejo estampado nos olhos de Nathaniel, mas sentia-se um pouco inibida em se exibir assim depois de ter sido rejeitada anteriormente por ele. Talvez se Nathaniel tambm ficasse nu, tudo fosse mais fcil, pensou. Como se tivesse lido os pensamentos dela, Nathaniel tirou o casaco e jogou-o sobre uma cadeira. Depois tirou rapidamente o colete e abriu a camisa. Agora estamos quites, florzinha... disse,

sentando-se na beirada da cama para tirar as botas. Willa lambeu os lbios. O peito dele era largo, musculoso e deliciosamente rgido. Uma viso que levaria loucura qualquer mulher. Ela se ergueu, deixou cair os chinelos e, apoiando um p sobre a cadeira, levantou a barra do vestido e abriu a liga para comear a tirar as meias de seda. Nathaniel achou que ia explodir ao ver aquelas pernas lindas. Embevecido, viu-a tirar lentamente a primeira meia e lan-la para cima, deixando-a cair sobre o casaco dele no espaldar da cadeira. Era uma brincadeira sensual que o encantava e seduzia. Tratou de se livrar logo das botas e da camisa que ainda pendia aberta, para ficar s de calas, enquanto Willa lentamente acabava de tirar as meias e, de costas para ele, deixava o vestido escorregar para o cho. Em seguida ela correu at a cama, querendo se esconder embaixo dos lenis, mas Nathaniel a segurou pelo brao. Sem tanta pressa, florzinha... disse, virando-a de frente e beijando-a. Devagar, foi conduzindo-a at a cama e a deitou, estendendo-se ao lado dela, sem interromper o beijo. Suas mos percorriam vidas, o corpo inteiro de Willa, que se contorcia de prazer, intensificando ainda mais o desejo de ambos. A apreenso que Willa sentira anteriormente desapareceu por completo naquele instante. Para ela, no havia mais nada no mundo a no ser o

gosto, o cheiro e o toque de Nathaniel sobre seu corpo. Arfando, ele a dominou, prendeu seus braos para cima e introduziu as pernas entre as dela. Shhh... acalmou-a suavemente, acariciando-a toda. Willa se entregou, deixando que, deitado sobre ela, Nathaniel afastasse mais suas pernas, com os joelhos. Ainda estava com as calas, e ela sentiu o tecido roar-lhe a parte interna das coxas. Agitada, suspirando e gemendo, Willa era como um fogo ardendo em brasa. Nathaniel mal podia acreditar naquilo. Nenhuma das parceiras que tivera antes havia reagido com tanta intensidade s suas carcias. Ele comeou a desabotoar desajeitado a frente da cala, mas suas mos tremiam tanto que precisou da ajuda de Willa para acabar de abri-la. Ela perdera todo o medo e a inibio. A nica coisa que desejava era ver Nathaniel inteiramente nu. Com mos geis, abriu rapidamente a braguilha, sentindo o volume deliciosamente rijo sob o tecido. Aberto o ltimo boto, a ereo dele saltou para fora, para a palma de sua mo. E ela no hesitou em explorar de imediato toda a extenso do membro. Ento, com um movimento brusco, Nathaniel se afastou para arrancar de vez as calas e em seguida esgueirar-se de novo entre as coxas dela. Willa abraou-o, enroscando os braos no seu

pescoo, e os dois se beijaram com paixo, enquanto ela sentia o membro pulsante e rgido invadi-la. Nathaniel retrocedeu um pouco para voltar a penetrla, com movimentos ondulantes, cada vez mais fortes e mais profundos, roando os pontos sensveis dentro dela. Pontos que ela desconhecia e que, ao serem tocados, a deixavam enlouquecida de prazer. A sensao era maravilhosa, diferente de tudo que ela j sentira. Os movimentos de Nathaniel foram ficando mais rpidos. Willa serpenteava debaixo dele, enfraquecendo a resoluo de Nathaniel de possu-la com vagar e cuidado. De repente, ela sentiu algo se alargar dentro de seu corpo, e em seguida uma pontada aguda de dor. Apavorada, se retraiu. Shh, calma. J vai passar ele cochichou ao seu ouvido, apertando-a mais nos braos. J vai passar... Nathaniel ficou imvel dentro dela, e a dor foi sumindo, aos poucos substituda por uma doce sensao de relaxamento e plenitude. Aos poucos, ele foi retomando os movimentos, que Willa acompanhava instintivamente. As investidas de Nathaniel se tornavam cada vez mais rpidas, fazendo-a estremecer, at que subitamente sentiu um tremor forte e incontrolvel. Em xtase, cravou as unhas nas ndegas dele. Um grito rouco escapou de sua garganta. E o grito de

Nathaniel uniu-se ao dela quando mergulhou pela ltima vez para dentro de Willa. Ento os dois permaneceram abraados, inertes e saciados, tentando recobrar a lucidez. Nathaniel mal conseguia raciocinar. Jamais sentira algo to intenso em toda a sua vida. Rolou de lado, levando-a nos braos. Era um deleite sentir a nudez de Willa contra seu corpo. Minha bela camponesa... Como pude algum dia pensar em resistir aos seus encantos? Enrubescendo, Willa sorriu e se aconchegou a ele. As coisas no tem sido nada fceis para voc ultimamente, no ? disse Willa, continuando a acarici-lo. Mas tudo vai melhorar, meu amor. O tempo sempre se encarrega disso. Nathaniel a apertou nos braos, carinhosamente. Sua Willa no era uma camponesa simplria como alguns pensavam. Era uma mulher sbia e generosa. Aconchegou-se mais a seu lado, e ambos j iam adormecendo de novo quando, de repente, ela se agitou. Ah, ia me esquecendo de lhe perguntar... O qu? verdade que vou ser apresentada ao prncipe regente amanh? Cus! Ser que ele tinha esquecido de contar

isso sua mulher? Me desculpe, Willa. No pretendia esconderlhe nada. Acontece que essa uma tradio local. Sempre que uma jovem passa a fazer parte da nossa sociedade, ela costuma ser apresentada oficialmente ao prncipe regente. Eu acho que voc deve faz-lo antes que nos casemos. Acha mesmo que necessrio? Acho, sim. Tia Myrtle j concordou em acompanh-la. Eu no vou porque voc chamaria muito a ateno, entre as outras debutantes, se eu estiver a seu lado. claro que se voc tivesse algum familiar aqui em Londres, essa seria a companhia mais adequada. Willa piscou. Estava um pouco constrangida. Preciso lhe contar uma coisa, Nathaniel. No fui totalmente honesta com voc sobre esse assunto. Em Derryton, o fizeram acreditar que no tenho nenhum parente ainda vivo... mas eu tenho, sim. Tem? um meio-tio que vive aqui em Londres. Talvez haja outros parentes, mas nenhum jamais veio me procurar. S esse tio e, mesmo assim, quando eu era bem criana. Ele parecia gostar muito de minha me. Depois, quando meus pais morreram, ele mandou uma carta de psames convidando para que eu viesse morar com ele em Londres. Por que no veio? No era isso que sempre

quis? Naquela poca, no. Acabava de perder meus pais e no me sentia segura longe de Moira. Escrevi pedindo para ficar em Derryton. Disse que John e Moira seriam bons pais para mim e que eles algum dia comprariam a taverna na qual trabalhavam e assim poderiam me dar uma vida financeira mais estvel. Entendo. Sabe o que meu tio fez? O qu? Mandou um homem ir a Derryton, comprar a taverna e dar a escritura a John. Moira e John ganharam a taverna de presente! Seu tio deve ser muito generoso... Ele costumava escrever para mim com freqncia. Depois as cartas foram rareando, at que pararam de chegar. Mas eu no o culpo. Sei que um homem muito ocupado. Ser que ele vai se opor ao nosso casamento? No gostaria que voc tomasse qualquer deciso que contrarie sua famlia. Pare com isso, Nathaniel Stonewell respondeu Willa, rindo e cutucando-o com o dedo. No creia que vai se livrar de mim to facilmente! Meu tio no liga mais para mim e nem se importaria com quem me caso. Pois ento saiba que no admiro nem um

pouco o seu tio, se ele no se importa com voc. Eu at entendo que no queira entrar em contato com ele agora. Ainda bem que entende. Acho que encontrarme com meu tio s iria complicar as coisas. Willa retrucou, encolhendo-se contra Nathaniel. Ele a acolheu com doura, apertando-a ainda mais contra o peito. Ah, e tem mais uma coisa. O qu? Kitty disse que lorde Etheridge o trata com educao, mas que no gosta de voc. Por que isso? No entendo. Ah, coisas de Dalton. Ele no consegue me perdoar por algo que fiz. E o que foi? Desculpe, Willa, mas no posso lhe contar. Sei que difcil para voc conviver com meus segredos, mas espero que no pense muito mal de mim, por causa disso. Est bem ela murmurou. No vou insistir. Imagino que se no pode contar porque certamente tem um bom motivo para isso, no ? Tenho sim, florzinha. Em silncio, os dois continuaram abraados por um longo tempo, at Nathaniel cochichar no ouvido dela:

Willa? Sim, amor? Eu tenho um motivo extremamente srio. Est bem, amor. Boa noite, Nate. Boa noite, Willa. Willa acordou no meio da manh, e a primeira coisa que notou foi que Nathaniel no estava na cama, e nem deixara qualquer evidncia de sua presena naquele quarto. Ao sair para tomar o desjejum, depois de fazer a higiene matinal e de se vestir, ela notou que a porta do quarto de Nathaniel estava entreaberta. Espiou pela fresta. A cama dele estava desfeita, indicando que ele havia dormido ali. Pelo visto passara uma parte da noite com ela e depois fora para seu quarto. Com certeza queria ser discreto e no expor demais a intimidade deles aos criados. Willa comeou a descer as escadas quando Lily veio agitada a seu encontro. Suas roupas novas, milady! Acabaram de entregar. Que timo, Lily! Estava ansiosa para experimentar cada uma das peas. Ponha tudo no meu quarto e mande trazer o ch aqui para cima. E por favor, chame tia Myrtle para que venha ver as roupas. Seguida pela criada, ela voltou ao quarto, onde Lily depositou cuidadosamente as encomendas sobre

a cama. Logo depois apareceu Myrtle, acompanhada por Daphne. Ambas estavam curiosas, querendo ver as novidades. Comearam a abrir as caixas, experimentar os chapus e desembrulhar os vestidos, na maior euforia. Estavam entretidas quando a criada voltou, trazendo a bandeja com o desjejum e o jornal do dia ao lado dos pratos. Olhem s, aqui est a Voice of Society disse Myrtle, abrindo o jornal. Devem ser notcias maldosas, como sempre. Eu adoro! Willa, que j conhecia a fama daquela coluna, apressou-se a ler em voz alta. Todos conhecemos aquele que escandalizou a sociedade algum tempo atrs. Pasmem! Ele est de volta ao convvio pblico, e trouxe consigo uma ovelhinha indefesa que o segue sem desconfiar que acabar no matadouro. Ser que ela no sabe que seu protetor na verdade um lobo faminto, pronto para com-la viva? Ah, meu Deus murmurou Myrtle. No se podia esperar outra coisa, no ? comentou Daphne. Mas que acinte! exclamou Willa, jogando o jornal de lado. Alm do mais, est errado. Lobos no andam sozinhos, mas em matilhas, e no costumam atacar ovelhas. Preferem comer cabritos. Myrtle e Daphne a olhavam, estupefatas.

No tente disfarar, querida disse Myrtle. Voc no se parece nem de longe com uma ovelha indefesa, e sabemos que deve estar chocada com esse monte de mentiras. Lentamente, Willa se encolheu, sentando-se na cama entre as caixas abertas. Estou, sim... No imaginei que fossem nos atacar to depressa, logo no dia seguinte ao baile. Em vez disso, podiam ao menos ter falado sobre a elegncia de Nathaniel ou o vestido deslumbrante que usei, no ? Ora, faa-me o favor! Daphne interveio. Que foi que pensou? Que poderia fazer com que aceitassem Nathaniel outra vez? Isso impossvel. Ah, no , no! exclamou Myrtle. Ns vamos conseguir! E atirou o jornal no fogo da lareira. Tome isso, seu pasquim nojento! *** A beca branca de seda estava impecavelmente passada e lhe servia com perfeio. Na barra havia bordados dourados e a gola era fechada. Willa calava delicadas chinelas de salto e na cabea usava uma tiara escolhida por Kitty. Ao entrar no salo de audincias do Palcio Saint James, ela se deparou com o nervosismo das demais debutantes. Estavam plidas e aflitas. Uma delas quase desmaiou, mas foi prontamente reanimada por seu acompanhante, que a fez aspirar

uma poo com vinagre. Por sorte, Willa no estava to nervosa assim, apesar de no conhecer direito o protocolo do evento. De repente as portas no fundo do salo comearam a abrir e a multido se agitou. Entre um mar de plumas nos chapus das damas, ela viu entrar uma robusta figura engalanada diante da qual todos se curvaram respeitosamente. O prncipe regente abanou a mo de maneira negligente e depois se acomodou no trono com ar entediado. Ele no como eu imaginava Willa cochichou para Myrtle. Myrtle sacudiu a cabea, balanando as penas lils do seu chapu. Quando jovem, era bem atraente. Lembro-me dele em criana. Era um garoto bonito, que s vezes parecia um anjinho e em outras um demnio. E agora? Agora no passa de um homem solitrio. Entediado e s. Uma a uma, as jovens iam sendo levadas para reverenciar o prncipe regente. Diante dele, seus nomes e origem familiar eram lidos formalmente por um assistente de peruca branca. O prncipe, porm, dava a impresso de no prestar a menor ateno. Quando chegou a vez de Willa, ela respirou fundo e deu um passo adiante, bamboleando nos sapatos de salto alto. Curvou-se tanto na frente do

monarca que quase encostou o nariz no cho, fazendo balanar a tiara na cabea. Senhorita Willa Trent! anunciou o assistente. Da famlia... Ele fez uma pausa e repetiu, j que no tinha nenhuma outra informao: Senhorita Willa Trent! Mantendo a pose, ela esperou alguma palavra do prncipe, mas, como este permanecesse calado, ousou levantar a vista. Sua Alteza Real tinha os olhos fixos em seu peito. Examinava-a com interesse, claramente admirando a forma e o volume dos seios. Ele deu um sorrisinho maroto. Em seguida, com um gesto, mandou embora o lacaio que devia conduzi-la de volta ao seu lugar e chamou para perto o assistente que anunciara seu nome. Conversaram rapidamente aos cochichos e Willa entreouviu o assistente dizer a palavra "Reardon". Ento o prncipe deu uma risadinha e voltou o olhar novamente para Willa. Era o primeiro momento em que se mostrava bem-humorado. Dirigiu-lhe um sorriso cordial, que ela retribuiu, aliviada. Pouco depois, ao ser levada ao seu lugar, ela fez um aceno infantil e totalmente inadequado de despedida. Para espanto de todos, porm, o prncipe George levantou a mo e sorridente agitou os dedos gorduchos, acenando de volta. Assim que Willa retornou para o lado de Myrtle, ela fez o alerta. Tenha cuidado com ele, querida. No v se

encrencar com a realeza. Bobagem, Myrtle. George s estava sendo gentil. George, hein? J virou ntima? Quando disse que ele parecia solitrio, no era para voc ir correndo tentar aliviar a solido dele. Pare com isso. O prncipe tem idade suficiente para ser... para ser meu tio. Pois se eu no soubesse que est completamente apaixonada por Nathaniel, diria que flertou com Sua Alteza. No seja tola, Myrtle. Eu s quis cumpriment-lo. Mas com certeza fez o suficiente para criar uma boataria a seu respeito respondeu Myrtle, pensativa. Por outro lado, se voc se tornar a favorita do prncipe, a rejeio a Nathaniel vai diminuir muito. Ser que isso que estava pretendendo? Willa no respondeu. Limitou-se a abrir um largo e expressivo sorriso. *** Nathaniel desceu cedo para o salo de baile. Basil havia lhe mandado um recado. No queria que nada empanasse o brilho de Daphne naquela noite. Ao contrrio de Kitty, que usara Nathaniel como atrativo, Basil queria que Daphne fosse a estrela do

baile. Por isso a presena de Nathaniel deveria ser discreta e, se possvel, passar de todo despercebida. E Nathaniel estava disposto a obedecer. Sentia que devia isso a Daphne. A seu modo, ela havia lhe dado apoio, quando necessrio, e s se casara com outro depois de ser rejeitada por ele. Faria o que estivesse a seu alcance para no ser notado naquela noite. Seu propsito, contudo, no era fcil de cumprir. A roda de convidados, na maioria amigos de Daphne, evitava encar-lo, mas todos o olhavam pelas costas. Entre eles, havia velhos colegas de escola, membros da Cmara dos Comuns e at algumas damas com quem j flertara. De repente ouviu uma risada escandalosa. Cus, at Finster tinha sido convidado! Nathaniel lembrouse da vingana de Willa e no conseguiu evitar um sorriso que deixou o recm-chegado completamente sem-graa. Subitamente todos os olhares se desviaram para um outro canto do salo, onde uma senhora gorducha batia no brao do marido igualmente obeso, certamente em represlia por ele estar olhando para outra dama. Mas a ateno dedicada a eles durou pouco. Em seguida a multido abriu passagem para uma outra atrao que vinha caminhando entre eles. Nathaniel ouviu o farfalhar de seda e seus olhos captaram o esplendor do tecido verde. Era Willa, que

andava sorridente sua procura, exibindo um decote para l de cavado. Mas que diabos isso que est usando? ele perguntou ao ouvido dela, mordido de cime. Ah, Nathaniel, ainda bem que o achei. Claro que achou. Mas responda minha pergunta. Por que est to bravo? Suba e troque de roupa imediatamente. Ela se olhou de cima a baixo. Tudo lhe parecia bem, igual ao que as outras convidadas usavam. Mas por qu? Compramos este vestido juntos, lembra? Era ridculo repreend-la por usar uma roupa que ele mesmo ajudara a escolher, mas Nathaniel estava transtornado. Se com o vestido azul da noite anterior Willa ficara deslumbrante, com o que usava agora passava a ser ainda mais provocante e devastadora. Os homens no paravam de fit-la, e ele no conseguia tirar os olhos do decote que mal se assentava sobre os mamilos, deixando todo o resto mostra. As curvas voluptuosas de seus quadris e o penteado sedutor completavam a figura fascinante na qual Willa havia se transformado. A nica jia que usava era um delicado camafeu que pendia de uma faixa de veludo, presa em volta do pescoo. Devia ser a nica jia que possua, deduziu Nathaniel,

lembrando que nem sequer o anel de noivado ele ainda havia providenciado. Constrangido com essa lembrana e envergonhado por sua atitude ciumenta, ele tratou de se controlar. Segurou a mo dela e disse: Venha, vou apresent-la aos convidados. Sem discutir, Willa o acompanhou. Ele foi levando-a de grupo em grupo, apresentando-a rapidamente. No queria dar tempo aos homens para que a admirassem e nem s mulheres para que tecessem comentrios. Sabia, contudo, que assim que virassem as costas, o falatrio iria correr solto. Terminadas as apresentaes, Nathaniel a levou at um canto afastado do salo e a prendeu em seus braos. Sem entender nada, Willa estava zonza com aquela correria. Por que fez isso? perguntou, atordoada. Para deixar bem claro. Explique-se melhor ela pediu, ajeitando a luva e levantando o punho fechado. Nathaniel riu e cingiu sua cintura. Sem violncia, florzinha. S quis deixar bem claro a todos os homens deste salo que voc minha. Est sedutora demais para andar por a sem que saibam que j tem dono. Ah, que bobagem, Nathaniel. Ela atirou os braos em torno do pescoo dele e o beijou com paixo, entrelaando os dedos em seus cabelos.

Nathaniel estremeceu, retribuindo o beijo calorosamente. Aquela mulher o deixava fora de si. Tinha o poder de enlouquec-lo de desejo. Apalpou seu corpo com voracidade. Foi quando percebeu algo diferente. Espere, Willa. Voc est usando espartilho? Hum-hum... Lily arrumou para mim. Ela disse que ajuda a... a... levantar tudo. Ele soltou uma risada. Como se isso fosse preciso! Abraados e aos beijos, entregaram-se s carcias, escondidos de todos atrs das cortinas pesadas ao fundo do salo. De repente Willa interrompeu os afagos. Escute! Parece que algum o est chamando. Ele tratou de se recompor. Parece que sim. Rapidamente ajeitaram de novo as roupas. Vou ver o que est acontecendo. No foi preciso ir muito longe, porque imediatamente apareceu um lacaio para dar a notcia. Randolph acabava de sofrer um novo ataque do corao. Assim que Nathaniel saiu, Willa foi ao encontro de Daphne. Certamente ela e Basil iriam querer comunicar a triste notcia aos convidados. No! No diga nada! implorou Daphne.

Vai estragar a festa pela qual Basil esperou com tanta ansiedade. Ah, bem que isso podia ter acontecido depois do baile, no acha? Willa olhou para ela, estupefata. Randolph estava lutando pela vida no andar de cima e tudo que importava a Daphne era o baile? Saiu de perto, apressada. Daphne que ficasse com suas preocupaes sociais. Willa daria ateno s pessoas da famlia que tinham mais sensibilidade. Em seguida encontrou Myrtle. Ol, Willa. Como voc est bonita! Esse vestido magnfico. Garanto que deixou Victoria espumando de raiva comentou, toda sorridente. Willa engoliu com dificuldade. Detestava ter de arruinar o bom humor de Myrtle. Escute, Myrtle... Randolph. Randolph? O que foi? Ele... A alegria sumiu das feies da velha senhora. Subitamente todas as suas rugas se evidenciaram, dando-lhe a aparncia de uma idade ainda mais avanada. Parece que o estado dele srio. Venha, vou ajud-la a subir. Willa passou o brao pelos ombros de Myrtle. Por aqui, no. A velha senhora se desviou. Tem um caminho mais curto. a entrada usada pelos empregados.

No saguo ao lado do salo de baile, ela apertou um painel que servia de decorao. A parede ento se abriu, dando lugar a um corredor estreito com uma escadaria ao fundo. Agora Willa entendia como os criados conseguiam circular pela manso com tanta rapidez, quando eram requisitados. Os degraus eram altos e estreitos, mas elas os galgaram rapidamente at chegar a uma abertura que ficava no corredor de cima, exatamente do lado do aposento de Randolph. Escutaram gente conversando no corredor. Oua! disse Myrtle, apertando o brao de Willa para que ela no sasse pela abertura. A voz de Nathaniel era clara. No h nada a fazer, lorde Liverpool ele dizia. Willa se espantou ao saber que o primeiroministro estava ali, mas Myrtle colocou o dedo sobre os lbios, pedindo que ficasse quieta. Precisa contar tudo a ele insistiu Liverpool. Tudo o qu? indagou Nathaniel. Toda a verdade sobre sua desgraa, sobre a traio que assumiu. Pode contar agora. Ele est perto do fim e no tem mais importncia que fique sabendo. Nathaniel estava muito plido, passando nervosamente as mos pelo rosto. Eu j contei h alguns meses. No mencionei todos os detalhes, claro, mas contei logo que tudo

aconteceu. Disse que eu tinha assumido a culpa no lugar de algum que precisava ser protegido e que nunca... E como foi que Randolph reagiu? Me mandou calar. Disse que no queria saber mais nada de gente do meu tipo. No me deixou explicar direito. Vai morrer pensando que sou um traidor. Willa sentiu um aperto no corao. Nunca tinha visto Nathaniel to angustiado. Permaneceu imvel ao lado de Myrtle, que tampouco se mexia. Talvez tenha sido at melhor ponderou Liverpool. Como servidor da Coroa, voc sabe o quanto seu disfarce de traidor de extrema utilidade. Se fosse desmascarado, poderia acabar estragando tudo. Apertando a mo contra o peito, Willa se encolheu. Nathaniel no era um traidor. Agora tinha certeza de que seu marido era um homem bom e honrado, como ela sempre imaginara. Mas por que ele no fazia todos saber disso? Por que no divulgava abertamente o que de fato havia acontecido? Uma terceira voz masculina entrou na conversa. Lamento, mas seu pai piorou, lorde Reardon disse o mdico. Ele no recuperar a conscincia. Minha previso de que no tem mais do que uma ou duas horas de vida.

Era o fim. Seu pai nunca conheceria a verdade. Liverpool se ofereceu para acompanhar o mdico at a sada, enquanto Nathaniel permanecia mudo, os olhos pregados no cho. As lgrimas rolavam pelo rosto de Myrtle quando ela atravessou a estreita portinhola que dava para o corredor. Willa a seguiu, com a inteno de consolar Nathaniel, que j ia entrando no quarto do pai. Queria amparar o marido como pudesse, naquele momento difcil. O rosto dele estava crispado de dor, e sua postura expressava todo o sofrimento que sentia. Ele se ajoelhou ao lado da cama do enfermo, sem sequer notar a presena dela logo atrs. Talvez preferisse ficar sozinho, presenciando silenciosamente os ltimos momentos do pai. Ento ela retrocedeu e, sem fazer barulho, saiu do aposento, fechando a porta atrs de si. No corredor, deparou com uma cena inusitada. Em fria, Myrtle batia com a bengala na canela de Liverpool. Seu velho babo! dizia por entre os dentes. - Podia muito bem ter esclarecido tudo a Randolph! Por que no o fez? Myrtle, querida, o que est acontecendo? Willa tentou em vo segur-la. Creio que esta senhora se descontrolou ao ver o sofrimento do sobrinho disse o primeiroministro secamente.

Ele prendeu o brao de Myrtle e a girou at ficar a uma distncia segura, longe do alcance de sua bengala. Ento puxou um cordel na parede que acionava uma sineta. No segundo seguinte apareceram dois seguranas que, rapidamente, mas com bastante cuidado, se encarregaram de imobilizar Myrtle. Acompanhem esta dama at os aposentos dela, rapazes. A pobre senhora est fora de si Liverpool ordenou, ajeitando a casaca e a gravata. Talvez seja necessrio aplicar-lhe algum sedativo. Willa correu at Myrtle. Minha querida, voc est bem? Lgrimas brilhavam nos olhos da anci, presa nos braos dos seguranas. Ela cochichou alguma coisa inaudvel. Willa aproximou mais o ouvido e indagou: Que foi que disse? No entendi. Voc no sabe de nada. Finja que no sabe de nada! ela repetiu baixinho, enquanto os guardas a levavam dali. Willa se viu ento sozinha com o primeiroministro no corredor. Ela no sabia mentir, mas era bastante habilidosa em fingir. Fingiria que no tinha ouvido a conversa entre Liverpool e Nathaniel, fingiria que no sabia de nada, como Myrtle recomendara. Santo Deus, mas o que foi que causou essa desavena? perguntou, simulando ignorncia.

No fao a mnima idia respondeu Liverpool com um olhar gelado. Em seguida afastou-se pelo corredor. As coisas poderiam ter sido diferentes. Nathaniel sentia-se profundamente magoado. Magoara-se vendo a famlia aceitar de imediato a histria de sua traio sem duvidar por um segundo que pudesse no ser culpado. E magoara-se ainda mais quando o pai lhe virara as costas, sem lhe dar chance de defesa. Era por isso que ele se afastara de todos, do pai, de Daphne e do escrnio de Basil. A quietude reinava absoluta no aposento de Randolph. Sentado ao lado da cama, Nathaniel ocupava a mesma cadeira que ocupara nas noites anteriores, velando o padrasto, madrugada adentro. Segurou a mo inerte do doente e comparou-a com a sua. Eram drasticamente diferentes. Apesar de ele ter pouco mais de sessenta anos, a pele estava macilenta e os dedos nodosos como os de um homem muito mais velho. Mesmo assim, Nathaniel no esquecia que aquela era a mo que o guiava, quando tinha apenas seis anos, a mesma mo que lhe dera bons tapas aos doze e que o cumprimentara como homem-feito pela primeira vez aos dezesseis. Ah, como perdemos tempo, ns dois disse num murmrio. Eu sempre to orgulhoso, e o senhor to reservado... Apertou um pouco mais a mo fria do padrasto entre as suas, como se tentasse aquec-la.

Queria que soubesse do meu casamento com Willa. Por sorte, ela em nada se parece com Daphne. vezes parece ser meio desmiolada, mas ela apenas tem um jeito diferente de ver o mundo, como se a vida fosse um grande presente. claro que j passou por reveses, como todos ns, mas prefere no se afundar no sofrimento e sim us-lo para aprender e progredir. uma mulher extraordinria. Os lbios de Randolph estavam azulados e rgidos. Vai nos deixar daqui a pouco, no ? Eu entendo, mas no queria que fosse embora pensando que eu o desapontei. Mesmo que no acredite, saiba que nunca o desonrei. Naquele momento, a respirao quase imperceptvel de Randolph parou de vez. Nathaniel esperou por um momento, no querendo acreditar no que acontecia. Depois recolocou sobre o peito dele a mo que nunca mais voltaria a ficar aquecida e deu-lhe um beijo na testa. Engoliu como pde a tristeza. Estava seguro de que saberia como lidar com Foster, mas no tinha tanta certeza de que seria capaz de lidar com a falta do pai. Nunca mais poderia contar a ele as novidades, como antes, nem receber seu sorriso nem ouvir sua voz. A porta se abriu e Victoria entrou no aposento, ainda usando o vestido de baile e sem qualquer sinal de pesar nos traos do rosto. Nathaniel levantou os

olhos. Ele acaba de partir, me. A senhora j pode comear a fingir que ficou triste. Mas eu estou triste. Afinal, Randolph foi meu marido durante trinta anos respondeu Victoria, fitando longamente o corpo estendido na cama. Mas peo que mantenha silncio sobre o acontecido por enquanto acrescentou em seguida. A festa de Daphne e Basil est sendo um sucesso e no seria justo interromp-la por causa disto. E claro, me Nathaniel ironizou. Basil merece qualquer sacrifcio, no ? Pois deveria ser grato a ele por ainda tolerar voc, depois da vergonha que causou nossa famlia. Nathaniel se levantou e saiu, sem olhar para Victoria nem para o corpo do pai outra vez. No adiantava dizer mais nada. Willa estava do lado de fora do aposento, incerta quanto ao seu papel naquela situao. No sabia bem o que se esperava dela num momento to difcil para a famlia. Nathaniel, como est... Ele passou correndo por ela. Nem sequer a olhou. Nathaniel! ela insistiu, correndo atrs dele pelo corredor. Preciso ficar sozinho, Willa. Vou para meu

gabinete disse, sem ao menos se virar. Eu s queria ajudar... Ento ajude Myrtle. No h nada que possa fazer por mim. Desconsolada, Willa parou onde estava. Tudo que pretendia era confort-lo. Apesar de ser sua esposa, porm, ele a exclua por completo do seu momento de dor. Est vendo? Quem mandou se casar com ele? veio a voz cortante de Victoria que passava ao seu lado. Mesmo sendo uma simples camponesa, criada ao deus-dar, poderia ter achado partido melhor completou a mulher com ironia. Willa a encarou de frente. E mesmo sendo ftil e fria como uma cobra, a senhora poderia ser mais educada respondeu. Sem prestar ateno reao enfurecida de Victoria, Willa deu meia-volta e foi procura de Myrtle. Silenciosamente, entrou na antessala dos luxuosos aposentos de Myrtle. Pisou com cuidado no tapete felpudo para no fazer barulho e foi na direo da cama. No queria acordar a velha senhora, que devia estar arrasada com os ltimos acontecimentos. Apesar de sua lngua ferina, Myrtle era no fundo uma pessoa emotiva e sensvel. Abriu o cortinado do leito e, para sua surpresa, encontrou a mida velhinha sentada calmamente no

meio da cama, diante de uma enorme caixa de chocolates. Ela olhou para Willa, mordendo com gosto um bombom, e sorriu. Sente-se aqui, querida convidou. Se quiser um chocolate, pegue logo, antes que eu acabe com eles. Willa piscou, surpresa. E eu que estava to preocupada! Victoria at achou que a senhora ia ter um ataque mortal. Ih, minha filha... Faz muitos anos que estou prestes a morrer e nada acontece. uma chatice, sabe? Tia Myrtle, a senhora um espanto! Quando se envelhece, meu amor, a gente deixa de entrar no jogo dos outros. Aprende a criar as regras do seu prprio jogo. Do que est falando, Myrtle? Voc vai ver. Por sorte, se casou jovem e com um endinheirado. Foi mais esperta que eu. Vai ter muito tempo para se divertir, enquanto eu s pude faz-lo depois de encontrar meu querido Beauregard. Ah, se Beauregard ainda estivesse aqui acharia muita graa do prximo passo que vou tomar... comentou Myrtle rindo baixinho. Que prximo passo? Enquanto aqueles tontos continuam danando l embaixo, eu vou mudar meu testamento. Como assim, tia Myrtle?

Basil o herdeiro natural de Nathaniel, e algum dia herdar o ttulo e as propriedades dele respondeu Myrtle com um sorriso maldoso. Mas, se Nathaniel muito rico, minha filha, eu sou infinitamente mais. Sem o meu dinheiro, bastaro alguns anos para Basil ficar sem nada. Ele no ter mais nenhum tosto no bolso e nem como manter as terras que receber. Ele viciado em jogo e vai acabar com tudo. Mal posso esperar para ver a cara de Daphne quando isso acontecer! Tambm no gosto dela, mas pense bem, tia Myrtle. Se Daphne estava contando em herdar a sua fortuna, ser que justo priv-la disso? Daphne nunca esteve no meu testamento. Inclu nele somente Randolph. Eu carreguei esse menino no colo e o amei como filho, com todas as foras do meu corao. E sabe o que a maldita Victoria fez? Ela o matou! Os olhos azuis da velha senhora ficaram embaados pelas lgrimas. Pensei que tinha sido um problema de corao... murmurou Willa. E foi mesmo. O corao dele estava doente. O mdico cansou de avisar que no deveria viajar naquelas circunstncias, que vir a Londres era arriscado porque o trajeto era longo demais. Mas Victoria no queria perder a temporada de bailes e festas na primavera. Ficou insistindo, mesmo sabendo que o marido poderia morrer. Ento o trouxe para

c. Ela conseguiu, Willa! Ela matou Randolph! Myrtle enxugou as lgrimas diante do olhar condodo de Willa. Sinto muito... O destino assim, minha filha. Todos ns vamos morrer. Ficam para trs os mais jovens e a fortuna dos que se foram. Agora, com a morte de Randolph, preciso falar com meu advogado imediatamente. O dinheiro meu e fao com ele o que quiser. claro, tia Myrtle. Myrtle respirou fundo e procurou se recompor. Mas fale-me de voc e Nathaniel, querida. Como esto as coisas entre vocs? Ser que desejam receber parte da minha fortuna? No Willa respondeu de imediato. Tem certeza? Nem um pouquinho? Nem um centavo, se para isso for necessrio que a senhora morra. Ah, meu bem... H anos que no ouo algo to comovente! Que coisa linda, queridinha! exclamou Myrtle, afagando a mo de Willa. Chega de sentimentalismos! reagiu Willa em tom de brincadeira. No gosto nada disso, entendeu? Myrtle comeou a rir entre o resto das lgrimas, e seu rosto se iluminou.

Voc me faz sentir mais jovem, Willa. timo. Fique a meu lado e viver eternamente. Bem que gostaria, s para ver como ser seu futuro, minha filha. Mas o que isso que est na sua mo? Algo que trouxe para me mostrar? Ento Willa exibiu o pequeno volume de capas gastas que carregara consigo. Sim. Achei que gostaria de ler. uma de minhas histrias favoritas. Myrtle franziu a testa. Que pena... Minha vista j no como antes e quase no consigo ler. No tem importncia. De qualquer maneira, pretendia l-lo em voz alta para voc. uma traduo que eu mesma fiz e duvido que conseguisse entender meus garranchos nas margens das pginas. Do que trata esse livro? E uma fantstica histria de fico, cheia de aventura e intriga respondeu Willa abrindo o livro. Comea assim: "Todo governante precisa ter alguns homens de confiana...

Captulo IV

Era hora de aplicar um dos tantos truques que aprendera no seu treinamento de espio. O homem que rondava Reardon House se aproximou silenciosamente do depsito de carvo instalado na parede lateral da casa. Um trapo facilmente inflamvel, uma fagulha do seu isqueiro, e pronto, era tudo de que ia precisar. Depois, era s jogar e fugir correndo. Sabia que j no corria com tanta velocidade devido s torturas fsicas pelas quais passara, mas isso no tinha importncia. Quando descobrissem o "presentinho" que ele tinha lhes preparado, j estaria bem longe dali, pronto para sua prxima ao. Levantou com cuidado a tampa do depsito e assim que fez o que pretendia, mancou s pressas pela alameda at se perder de vista entre as sombras. Como era valioso ter aprendido mais aquele til truque! Sentado em seu gabinete, fazia horas que Nathaniel contemplava as chamas da lareira, sem encontrar respostas para o seu dilema. Fazia algum tempo que se preparara para enfrentar a possvel morte do padrasto e no conseguia entender por que isso estava sendo to difcil. Porque era meu pai! Sim, pai disse para si mesmo, tristemente. Decidiu que nunca mais se referiria a Randolph

como padrasto. Ele havia sido o nico pai que conhecera, seu nico exemplo e nico heri. Coou a cabea, recordando-se de uma cena acontecida muito tempo atrs, na sua adolescncia. Nathaniel havia provocado uma briga com Simon, mas, em vez de reagir, Simon simplesmente fora embora. Curioso para ver aonde ele ia, Nathaniel o seguiu sem ser notado. Viu-o chegar a um edifcio, entrar por um beco traseiro e esgueirar-se sorrateiramente por uma janela para dentro do prdio. Esperou um pouco e decidiu ir atrs dele. Abriu com dificuldade os ferrolhos da janela e pulou para dentro. Descobriu ento que estava dentro do clube, num quartinho escuro que servia de depsito. Foi nesse momento que sentiu um cheiro familiar vindo de outra dependncia. Era o cheiro inconfundvel do fumo que seu pai costumava usar. Finalmente sabia onde Randolph passava tanto tempo, longe da famlia! Tentou por muitas vezes e sem sucesso descobrir como entrar naquele lugar secreto que havia dentro do clube e onde Randolph passava os dias. Se Simon sabia, ele tambm iria descobrir. Finalmente, muito tempo depois, tendo percorrido s escondidas todas as dependncias do clube, acabou encontrando a passagem que levava ali. Tinha encontrado o esconderijo do pai e, para sua surpresa, era o gabinete secreto do chefe da espionagem do Liar's Club. Apesar de frustrado por no terem permitido que soubesse antes do segredo,

a descoberta o deixou orgulhoso. Seu pai era um espio da Coroa. Um heri. Um astuto, admirvel e fascinante heri! A partir desse dia, Nathaniel fez de tudo para conquistar o respeito do pai. Sem hesitar, deixou de lado seus hbitos mundanos e a boa vida. Procurou se aprimorar de todas as maneiras, estudando, praticando esportes, treinando tiro e hipismo, desenvolvendo todas as capacidades que achava necessrias para ser tambm um bom espio. Seu pai era um heri, e ele tambm seria. Esperou algum tempo o convite para entrar no Liar's Club, mas Randolph no notou a mudana que ocorrera no filho. Quem notou foi lorde Liverpool, e foi ele quem fez o convite para que entrasse no Royal Four. Nathaniel suspirou, querendo esquecer esse passado. E foi ento que sentiu a fumaa invadindo o aposento. Fumaa? Ele correu at a porta e a abriu de par em par. Uma nuvem negra pairava no corredor. Fogo! Fogo! saiu gritando, enquanto disparava para o quarto de Willa. Seguindo as instrues dele, Willa correu para fora e Nathaniel seguiu vasculhando, acordando a todos, avisando que sassem. Me esperem l fora, no jardim! gritou.

Vou ver se j saram todas as criadas que dormem no poro avisou, entrando novamente na nuvem de fumaa. Muito aflita, parada sobre o gramado mido ao lado de outros moradores de Reardon House, Willa mordeu o lbio. Via rolos escuros de fumaa saindo pelas janelas e temia pela segurana de Nathaniel. Myrtle, Victoria e Daphne estavam do outro lado do jardim, tambm angustiadas. Daphne tremia como uma menininha assustada. Certamente pensava muito mais na sua prpria segurana do que na de Nathaniel. Alguns minutos depois, mas que a Willa pareceram horas, ele saiu pela porta, tossindo e todo sujo de fuligem, mas, felizmente, so e salvo. Ela se atirou em seus braos. Oh, meu amor! Tomara que este acidente no seja por causa da minha maldio disse-lhe ao ouvido. No. Isto foi obra de um vndalo respondeu Nathaniel, segurando-a pela cintura para coloc-la de novo no cho. Mas o fogo j apagou. Sujou bastante as paredes, mas no perdemos nada de valor. Aliviados, todos comearam a voltar para dentro da manso. Foi ento que Willa olhou sua volta. Onde estar o sr. Porter? A esta altura, bem longe daqui, certamente

retrucou Nathaniel. A tocha de pano que jogou no depsito de carvo poderia arder por muitas horas. Se no tivesse escorregado para fora, ainda estaramos tentando apagar o fogo. Como tem tanta certeza de que foi Ren Porter quem fez isso? Bem, no sei... Nathaniel se atrapalhou. Meu Deus! No me diga que nem foi ver se ele estava no quarto! interrompeu Willa indignada. Deixou o pobre homem ali para morrer queimado? Nathaniel se virou com um olhar de horror. Sem responder, saiu correndo para dentro da casa. Entrou com tanta pressa que quase tropeou no tapete. Queria ver Porter para provar a si mesmo que no tinha abandonado um homem doente dos pulmes para morrer intoxicado pela fumaa. As pessoas iam seguindo Nathaniel, na sua correria pela manso. Com um solavanco, ele por fim escancarou a porta do aposento de Ren. A cama estava vazia, e no havia ningum no quarto ainda cheio de fumaa. Ren tinha fugido. Ufa, que bom! Seria um peso a menos na sua conscincia. Ento, j acabou o incndio? perguntou de repente uma voz rouca vinda de trs do pesado cortinado da janela. Nathaniel pulou frente e abriu as cortinas. Ren Porter estava ali, agachado atrs do tecido, coberto de fuligem, com metade do corpo para fora da janela e molhado de suor.

Santo Deus, homem! exclamou Nathaniel puxando Ren para dentro. Arrastou o doente at a cama e com cuidado o fez deitar. Porter arfava, tossindo e respirando com dificuldade. Puxa, me desculpe, meu camarada... eu pensei que voc... J sei disse Porter entre tossidelas. Pensou que eu tivesse aprontado das minhas de novo, no , Nathaniel? Perdo. Me desculpe. Voc poderia ter morrido por minha causa. Ren limpou o rosto com a mo, tossiu mais um pouco e, com esforo, sorriu. Certa vez tentei mat-lo, e agora voc tentou me matar. Ento acho que estamos quites, no ? Nathaniel o fitou intensamente. Ainda pensa em acabar comigo, Ren? Bem, no creio que lamentaria muito a sua morte, mas no estou mais empenhado em provocla. Para dizer a verdade, agora tenho srias dvidas de que voc seja de fato um traidor. Agradeceria se no revelasse essa sua dvida a mais ningum. Hum... entendo respondeu Porter, olhando os criados que entravam no aposento para comear a limp-lo. Conte comigo.

Obrigado. Pouco depois Nathaniel saiu do cmodo. Estava satisfeito por ter constatado que havia no mundo uma pessoa a menos com dio dele. O desastre daquela noite, contudo, indicava ainda existir gente que o detestava profundamente. Parada na porta de seu quarto, Willa olhava tudo em estado de choque. O aposento estava destrudo. Nathaniel apareceu atrs dela e tambm se espantou. Nada mais estava no lugar. Os livros, espalhados pelo cho com as folhas voando, as roupas novas amassadas e sujas e at o esquilo de madeira feito por Dick jogado em pedaos a um canto. Ele caminhou entre os destroos para ver se algum ainda estava escondido ali. Willa estava zonza com tanta destruio. Isto muito estranho murmurou, desolada. Parece uma vingana... Lily entrou e comeou a limpar o que podia. Trazia lenis limpos para trocar a cama. Ela tambm estava perplexa com a cena. Rapidamente foi recolhendo as roupas, enquanto Nathaniel ia pegando os livros. Willa no conseguia se mover. Permanecia esttica e pensativa onde estava, observando os destroos. Em certo momento Nathaniel se surpreendeu com um dos livros que apanhara no cho. Era o grosso tratado de matemtica de Cunnington. Estranhou que uma jovem camponesa possusse um

livro desses, mas achou melhor no fazer perguntas. Willa ainda estava muito nervosa. Meus livros ficaram muito estragados? ela indagou com voz sumida. Creio que no. Alguns esto um pouco rasgados, mas nada que no se possa consertar. E minhas roupas? Acho que nunca vou conseguir tirar o cheiro de fumaa da beca da sra. Knight... resmungou Lily. As outras peas esto todas amassadas. Parece que as reviraram. Vasculharam corrigiu Nathaniel. Este lugar foi vasculhado. Se o intruso procurava alguma coisa, por que faria isto? perguntou Willa, segurando os pedaos do esquilo de madeira. Nathaniel enrugou a testa. No sei... mas, Willa, precisa me responder uma pergunta mais importante. O que que procuravam no seu quarto e no no de mais ningum? indagou, cruzando os braos sobre o peito. Est me escondendo alguma coisa? No... claro que no... nem imagino o que podiam querer. Ento sugiro que verifique seus pertences para ver se algo foi levado. A pesquisa foi rpida. No possua muita coisa, e pouco depois ela j havia examinado tudo.

No roubaram nada afirmou. S quebraram meu esquilo de madeira. Tem certeza? Sim, Nathaniel. Tenho poucos pertences. No difcil verificar tudo. Garanto que no roubaram nada. Nathaniel procurou relaxar. Acreditava que Willa estava sendo sincera. Talvez at tivesse algo de valor, mesmo sem saber disso, mas se nada havia sumido, ento no havia com que se preocupar. Lily se encarregou de arrumar rapidamente o quarto e fez a cama com os lenis limpos. Em seguida Willa foi se deitar, esticando entre as cobertas seu corpo cansado. Nossa, que dia estafante! comentou com Lily. Ainda esta manh fui levada Corte para ser apresentada ao prncipe. E depois noite houve o baile e o padrasto do patro faleceu acrescentou a criada. Foi mesmo um dia e tanto. Um dia que parece ter durado um sculo! Do lado de fora do quarto, Nathaniel escutava a conversa pela fresta da porta. Detestava suspeitar de Willa, mas comeava a desconfiar que os ltimos acontecimentos tinham algo a ver com ela. Havia uma poro de fatos que eram desconexos, mas significativos. Lembrou que Foster, assim que voltara Inglaterra, estranhamente havia

corrido direto para Derryton. Tambm que se hospedara justamente na taverna de Moira, onde Willa morava. Alm do mais, existia aquela conversa do filho de Moira. Ele se queixara, dizendo ter dificuldade para empacotar os pertences de Willa porque o quarto dela estava em grande desordem. Moira o repreendera, afirmando que Willa fora sempre muito ordeira... Unindo os fatos, era bem possvel deduzir que Foster havia revirado aquele quarto da penso procura de algo. E que tinha feito o mesmo agora, em Reardon House. Isso queria dizer que Foster andava por perto! Nathaniel sorriu sem querer. Finalmente tinha conseguido chamar a ateno de Foster! Existia um albergue decadente perto das docas, um lugar to degradante que s atraa gente de passado criminoso. As pedras do assoalho estavam cobertas de poeira e limo depois de dcadas sem serem limpas. A madeira das mesas estava toda rachada pelas constates brigas que sucediam ali. A cerveja era de pssima qualidade, e as mulheres que a serviam de qualidade ainda pior. Esse aviltante estabelecimento tinha o curioso nome de O Esquilo Vermelho. Pronto! Sem vacilar, Nathaniel chegou concluso de que essa era pista deixada por Foster. Ele por fim tinha feito contato! Nathaniel no

esperava que o fizesse dessa forma, mas entendeu de imediato a mensagem. Pena que Willa tivesse perdido seu entalhe de esquilo por causa disso. Ele foi de imediato para l. Entrou no albergue arrastando os ps, com pose de malandro. Usava roupas velhas e bastante sujas. As botas estavam enlameadas. Tinha soltado o cabelo, deixando que casse todo embaraado sobre o rosto. Mas, apesar de tudo, Nathaniel ainda estava com melhor aparncia do que a clientela do lugar. Afinal, tinha todos os dentes e ainda tinha os dois olhos. Era aquele local funesto que precisava freqentar, se sua interpretao da pista deixada por Foster estivesse correta. Pediu a bebida e segurou a caneca de forma tosca, deixando escorrer um pouco do lquido pelos cantos da boca para limpar depois com o brao. Precisava comportar-se de forma rude, como o resto da freguesia. Assim que esvaziou a caneca, jogou-a no cho, como era costume no lugar. Logo lhe serviram a segunda, que veio com a borda suja. No se davam ao trabalho de lav-las para no atrasar o ritmo alucinante da bebedeira. A mulher que tomava cerveja sentada perto dele sorriu, se oferecendo, mas Nathaniel delicadamente recusou. Preferiria dormir com seu cavalo do que com aquela mulher. Ele sacudiu a cabea. Estava ali a trabalho e no devia se distrair. Naquele momento era Cobra. Estava em ao. Precisava ficar alerta e atento.

De repente algum tropeou nele, fazendo o resto de sua bebida derramar. Nathaniel afastou o homem com um empurro. No foi um empurro muito forte, mas, como o sujeito j estava embriagado, acabou derrubando outro fregus, que caiu em cima de um terceiro, e assim sucessivamente, at que vrios deles ficaram estatelados no cho. A briga comeou quando todos se levantaram enfurecidos, querendo tomar satisfaes. Voaram tapas e socos para todo lado. Entrar numa boa briga era tudo que Nathaniel queria para aliviar suas tenses, porm preferiu ficar de lado para no perder o foco de sua misso. Estava ali para encontrar Foster e no para descontar sua angstia naqueles desconhecidos. No meio da contenda, de repente atiraram um sujeito para cima, e este veio aterrisar bem na sua frente, de cara sobre o tampo da mesa. Que foi? disse o homem, levantando o rosto. Est com medo de lutar, seu covarde? completou, limpando o sangue que escorria do nariz. Nathaniel no resistiu mais. Levantou o sujeito pelo colarinho e desferiu-lhe um potente golpe no estmago. assim que se faz! urrou o homem, devolvendo o golpe com um soco no queixo de Nathaniel. Foi ento que ele decidiu entrar na briga para

valer. Trocou com gosto muitos murros, tapas e pontaps, dando fortes golpes e tambm levando alguns. Subitamente, um sujeito de barba espetada puxou uma faca e a apontou para cima. Epa! Espere a! atalhou Nathaniel, levantando as mos. No preciso nada disso, meu camarada. O homem no disse nada. Virou-se de costas para os outros contendores e dirigiu o olhar diretamente a Nathaniel. Ento deu a primeira estocada, que s no atingiu Nathaniel em cheio porque ele encolheu a barriga. A faca s arrancou um boto do casaco rstico que usava. Mas na segunda estocada, a lmina furou o tecido grosso do casaco, de lado a lado. Maldio! O ataque era a srio! E Nathaniel resolveu enfrent-lo com a mesma seriedade. No queria matar aquele homem, mas o mataria, se assim fosse preciso. Tentou, pela ltima vez, acalm-lo. Escute aqui, meu camarada. Tenho um pouco de dinheiro. isso que voc quer? Ento pegue e suma daqui. A faca girou no ar de novo, dessa vez furando mais a fundo o tecido, at cortar o colete de l, chegando a arranhar a pele do peito. Ah, agora foi demais! gritou Nathaniel. Esticou o brao para trs e pegou uma pesada cadeira, com a qual deu um golpe violento na cabea de seu oponente. O homem caiu desacordado,

esparramando-se no cho como um saco de batatas. Na queda, perdeu o chapu que usava enterrado at as orelhas, revelando assim sua extensa calvcie. Nathaniel piscou com surpresa. Foster! Nathaniel ainda no tinha voltado para casa. No quarto dele, a cama estava intocada e seu robe continuava estendido cuidadosamente sobre ela. Willa cansara de esper-lo e resolveu ir verificar se ele estava em seus aposentos. Viu o roupo em cima da cama e acariciou o tecido de seda. Em seguida o levantou e mergulhou o rosto nele para sentir seu cheiro. O odor era caracterstico. Era o cheiro do seu homem, misturado a um leve aroma de tabaco e de gua de colnia. Estava com saudades de Nathaniel. Gostaria de t-lo conhecido muito antes. Imaginava como seria antes de se tornar o temvel "lorde traidor". Ser que ria mais facilmente? Cativara muitas mulheres, assim como fizera com ela? Enrolou-se no roupo e resolveu vesti-lo por cima de sua camisola. Dessa forma, se sentiria mais prxima a Nathaniel. E claro que sobrava pano para todos os lados, mas Willa no se importou. Fechou a lapela, prendeu o cinto e saiu pelo corredor vestida assim. Ao passar perto do quarto de Ren, lembrou que seria aconselhvel verificar a febre do doente. Foi o

que fez. A madrugada ia alta, e Ren Porter no conseguia dormir. Sentia uma dor de cabea lancinante. Teimoso, havia rejeitado a dose de ludano que o criado, encarregado de cuidar dele, viera ministrar. O criado ento deu de ombros e foi embora, deixando o vidro de ludano inadvertidamente sobre um mvel bem longe da cama. Irritado, Ren viu que ali no teria como alcan-lo. Ainda bem que pelo menos o criado tomara o cuidado de lhe fazer a barba antes de sair. Seu aspecto agora era um pouco mais civilizado. Tentou se virar na cama. Cada movimento fazia a cabea latejar terrivelmente. Segurou a respirao, fechou os olhos e ficou quieto. Quem sabe assim a dor diminuiria. Quando abriu de novo as plpebras, teve uma viso. Havia um anjo parado ao lado de sua cama. Era Willa, iluminada pela luz tnue da vela. O cabelo solto brilhava, caindo em cascata sobre os ombros. Apesar de inteiramente coberta pelo roupo, sua presena ali dava a Ren a sensao de uma deliciosa intimidade. Ele piscou, extasiado. Naquela manh, depois que ela sara de seu quarto, Ren havia constatado que sentia um enorme encantamento por aquela mulher. Mesmo que fosse casada, estava disposto a aceitar qualquer migalha de afeto que ela quisesse lhe dar, caso voltasse a visit-lo. Ele sorriu e fez a bobagem de tentar se sentar na

cama para v-la melhor. Ento uma forte pontada na nuca fez com que casse de novo para trs. O quarto comeou a rodar, o estmago revirou e a vista ficou embaada por uma forte tontura. Ren fechou os olhos e ficou inerte. S os abriu novamente quando sentiu a palma da mo de Willa pousar na sua testa. Mal podia acreditar que ela estivesse ali, to pertinho, dobrada sobre ele, a meros centmetros de distncia com as pontas dos cabelos claros acariciando-lhe as faces. Seu sonho estava se realizando. A febre subiu muito disse Willa baixinho. Ren de fato ardia em febre. Preocupada, ela olhou em volta. Tinha de tomar alguma providncia. Que podia fazer? Viu o vidro de ludano que o mdico tinha trazido. Quem era o tonto que havia largado o frasco to longe do alcance de Ren? Rapidamente pegou o vidro e a colher que estava ao lado. No sei qual a dose certa, mas podemos comear com uma colherada e ver se isso ajuda. Ele abriu a boca e tomou tudo sem hesitar. Sentiu o lquido descer e comear a deix-lo atordoado. Nesse meio-tempo, Willa foi ajeitando melhor o travesseiro sob sua cabea para dar-lhe mais conforto. Ren sorriu e balbuciou. incrvel... J est se sentindo melhor?

Ahn, sim... no... voc que incrvel... eu... Ele se calou de repente. Credo, que loucura! Quase dizia que estava apaixonado por ela. Imagine s! Uma mulher que mal conhecia e com quem trocara s meia dzia de palavras... No tinha cabimento! Devia ser efeito do ludano. Ela s estava a seu lado por pena. Est com pena... disse, sem querer. Willa ouviu e arregalou os olhos. Pena? No sinto nenhuma pena do senhor. um homem admirvel, patritico, talvez um tanto arrogante, mas jamais digno de pena. Eu? Admirvel? Eu tentei matar seu marido... Mas no o fez. E veio aqui por um ideal, para agir de acordo com suas convices. No concordo com elas, mas admiro quem tem convices firmes. Eu no passo de um monstro. Um homem desfigurado. Willa entortou a cabea, avaliando sem disfarar as cicatrizes do rosto dele. Devo dizer que seu aspecto est bem melhor esta noite. Mas vou embora se isso o deixa mais vontade. No! Fique, por favor atalhou Ren, quase em desespero. Est bem, mas tem de me prometer que no vai mais dizer que um monstro, ou coisa parecida. Para mim, apenas um homem admirvel que passou por muitas agruras, e elas se refletem no seu

corpo. S isso. Mas eu... Shh interrompeu Willa, colocando o dedo de leve sobre os lbios dele. O senhor no nenhum monstro. O desejo de Porter, por tanto tempo represado, aflorou com o ludano. Ele estendeu os braos, puxou para si a cabea de Willa e colou sua boca dela. O vidro do remdio escorregou para o cho, caindo com um baque. Em seguida Willa se desvencilhou dos braos de Ren com cuidado e, quando levantou a vista, tinha os olhos cheios de lgrimas. Isso no certo. Eu amo Nathaniel disse baixinho. Ama, ? Mas onde est ele? Vive deixando-a sozinha. No lhe d o devido valor. Willa sacudiu a cabea e se levantou. Boa noite, Ren Porter. A porta se fechou atrs dela suavemente. Boa noite, lady Reardon murmurou Ren. Nathaniel carregou Foster diretamente para a residncia de lorde Liverpool. O primeiro-ministro apareceu no alpendre vestindo um pijama bordo. Ficou furioso ao ver Foster ali. Mas por que o trouxe para c?

Nathaniel fez uma careta. O corpo doa, tinha as roupas em tiras e estava de pssimo humor. J havia se prejudicado demais para encontrar aquele homem. O que queria? Que o levasse para a minha casa? J tenho um hspede inconveniente por l. Entregou Foster com rancor para os seguranas de Liverpool. O sujeito estava todo machucado, quase inconsciente. Antes que o levassem, porm, Nathaniel o agarrou pelo brao e gritou. Diga ai, Foster! Aquele incndio... foi voc, no foi? Foster dirigiu-lhe um olhar perdido. Eu... o depsito de carvo... gemeu. claro que foi ele! Nathaniel soltou o brao do homem com um tranco. Invadiu minha casa procura de alguma coisa. Levem-no daqui e tratem de descobrir o que concluiu, virando-se para ir embora. J ia saindo quando Liverpool indagou: Mas o plano no era seguir Foster para que nos levasse at Quimera? Ele perigoso demais. Acho melhor mant-lo trancafiado at que descubramos o quanto sabe sobre aquele misterioso item nas anotaes de Maywell respondeu Nathaniel. Virou as costas, porm Liverpool o chamou de volta. Espere! Precisa ficar. Temos de conversar ordenou em tom de comando.

Muito a contragosto, Nathaniel entrou na suntuosa sala de visitas. Liverpool no perdia o ar autoritrio nem mesmo quando estava de pijama. Acomodou-se atrs de sua escrivaninha, indicando a Nathaniel a poltrona diante dela. Do que se trata, milorde? Quero falar a respeito dessa sua suposta noiva sobre a qual ando lendo nos jornais. Uma noiva caipira, como a chamam. No admito que repita isso. Ah, est bem Liverpool cedeu. No sei como a arrumou e, francamente, nem quero saber. O fato, porm, que estamos diante de uma tima oportunidade para que consolide sua imagem perante a sociedade. Considerando que a imagem dele era das piores, Nathaniel no via nenhuma vantagem em consolidla. Eu esperava que fosse uma oportunidade para desfazer a imagem que se tem de mim. Liverpool enrugou a testa com desagrado. Isso atrapalharia todas as negociaes! Ser que preciso lembr-lo das negociaes com Louis Wadsworth que estou mantendo para conseguir que ele nos passe informaes a respeito de Talleyrand, o ministro francs? Se a traio do pai de Louis vier a pblico, perderei uma preciosa moeda de troca. O acordo pode no sair.

Para que isso no acontecesse, era preciso que Nathaniel mantivesse o disfarce de traidor, continuasse bancando o vilo de forma que nenhuma suspeita pudesse recair sobre Wadsworth. Muito bem, ento, o que quer que eu faa? Que mande essa mulher embora. Diremos a todos que ela no suportou a vergonha de viver a seu lado e que preferiu se isolar bem longe no campo. Nathaniel apenas sorriu. Posso lhe adiantar que ela no vai obedecer. Ela gosta de mim assegurou, cruzando os braos. Alm do mais, sempre me disse que era melhor para os Royal Four que seus membros fossem homens casados e assentados na vida. Que assim chamavam menos ateno. Ah, isso verdade. No seu caso, contudo, para manter a fama de vilo, seria recomendvel que ela o rejeitasse. Que decidisse abandon-lo e da maneira mais pblica possvel. Consiga isso, Nathaniel. Faa com que ela v embora. Mande-a para a sua fazenda. Ela vai ser mais feliz assim. Ela j feliz a meu lado. Por enquanto, pode ser. So os primeiros arroubos da paixo. Mas ningum resiste a uma vida de constante execrao pblica. isso que quer para a moa? Se gostar dela tambm, vai fazer o que lhe digo. Nathaniel engoliu em seco. No podia negar que

era verdade. Willa teria muitos contratempos, vivendo com ele. O primeiro-ministro suavizou o tom. Sei o quanto voc tem sofrido para manter essa farsa, Nathaniel, e admiro o seu sacrifcio. Mas no justo que carregue essa moa para a mesma sina. Ela no imagina o tamanho dos riscos que ir correr se permanecer a seu lado. Liverpool tinha razo. Sempre haveria um novo incndio, novas guerras de lama, novos encontros com brutamontes como Finster. Mais cedo ou mais tarde, os ataques deixariam de ser apenas desagradveis para se tornarem efetivamente perigosos. Muito mais perigosos. At mortais. Mas Nathaniel sabia como era Willa. Sabia que ela nunca o deixaria. Seria impossvel convenc-la. No adiantaria mand-la para a fazenda, porque certamente ela no permaneceria ali. Devolv-la a Derryton tambm estava fora de questo. Os habitantes da vila no aceitariam seu retorno. Era at provvel que fizessem uma coleta para pagar sua passagem de volta. Nem mesmo se a colocasse imobilizada num navio indo para a frica, conseguiria deter Willa. Ela era capaz de se desvencilhar na primeira oportunidade e de convencer o capito do navio a mudar a rota para traz-la de volta. Willa era irredutvel. No retorno a Reardon House, Nathaniel apoiou os punhos feridos sobre a mesa de seu gabinete.

Estava angustiado. Foi at a estante e pegou a garrafa de cristal. Os criados sempre a mantinham cheia de conhaque, apesar de ele raramente beber. Serviu um clice e olhou longamente para o lquido escuro. Fazia tempo que no bebia algo assim forte, mas tomou tudo de um gole s. Em seguida serviu-se da segunda dose, que ingeriu com a mesma rapidez da primeira. Cobra no deveria beber. Cobra deveria manterse sempre lcido, com as emoes controladas e a mo muito firme. Mas naquele momento, ele no era Cobra. A terrvel tarefa que ia realizar no era tarefa para Cobra. Era tarefa para o lado escuro e cruel de um homem impiedoso, e era assim que Nathaniel estava se sentindo. Inclinou a cabea para trs, e o calor do lcool foi subindo at os miolos. O que ia fazer no era nada nobre nem piedoso. Ia destruir uma coisa linda. Ia acabar com Willa. No andar de cima, ela o aguardava. Estava no quarto de Nathaniel, e depois de alimentar o fogo na lareira, havia se acomodado na cama dele para ficar olhando as chamas. O ambiente ficou aquecido, mas no mitigava o frio da ausncia do marido. Depois de algum tempo de espera, acabou adormecendo. Quando abriu os olhos, sem saber por quanto tempo dormira, ouviu um barulho abafado. Era Nathaniel que, segurando-se na parede, tentava tirar

as botas. O aspecto dele era deplorvel. Percebeu que estava bbado. Tendo sido criada atrs do balco de uma taverna, no era difcil para ela saber quando um homem bebera demais. Ele se desequilibrou e caiu sentado no cho. Pelo amor de Deus! exclamou Willa, pulando da cama para ajud-lo. Cambaleante, no conseguiu se pr em p, mesmo com o auxlio dela. Minha nossa, quem fez isso com voc, Nathaniel? Com a lngua enrolada, ele respondeu. Boa briga... foi boa mesmo. Eu adorei... Willa no podia acreditar no que estava vendo. Que mania essa que os homens tinham de brigar! Ela acendeu uma vela e foi at o lavatrio. Umedeceu algumas toalhas e voltou para perto de Nathaniel, que continuava tentando inutilmente se levantar. Fique a mesmo no cho alertou, comeando a limpar-lhe os machucados com os panos. E mais fcil cuid-lo a. Se levantar, vai acabar caindo outra vez. Que desastre! Nathaniel levantou a cabea com um sorriso que mais parecia um esgar. Briga s divertida se a gente se machuca um pouco... os outros camaradas ficaram bem piores que eu... ele falou, engolindo as palavras. Ai!

reclamou, quando Willa esfregou um pouco forte demais. Gostaria tanto que no tivesse sado para beber... Seria muito melhor se tivesse ficado aqui, comigo. Ora... bobagem... agora estou aqui com voc... e eu a quero... ele resmungou, agarrandose a ela. Com um puxo, arrancou os laos da parte de cima da camisola. Willa deu um salto para trs. No, Nathaniel! Desse jeito, no. Tire j! ele urrou, com um brilho de fria nos olhos. No era mais o homem gentil e educado de sempre. Tinha um aspecto assustador e libidinoso. Falei para tirar! repetiu, puxando a barra da camisola. Ela o empurrou de lado. Sentia nojo. A atitude dele no era a de um marido carinhoso, nem mesmo de um amante apaixonado. Mais parecia um fregus, exigindo os servios de uma prostituta. Me largue, Nathaniel! retrucou, pondo-se de p e recuando. Nathaniel se agarrou parede e, com dificuldade, conseguiu se levantar. Ento foi atrs dela. Com os olhos arregalados, Willa foi caminhando para trs, at que suas pernas bateram na beirada da cama e ela caiu sentada no colcho. Nathaniel caiu em cima dela, arrancando-lhe a camisola de vez. Quero ver seus peitos...

As mos dele empalmaram desajeitadamente os seios de Willa, sem que ela conseguisse se defender. Por mais que protestasse, ele no estava disposto a larg-la. Aquele no era o homem que ela conhecia, o homem que agia com respeito nos jogos do amor, o homem a quem admirava e que se dispunha a defender. O homem com quem pretendia passar o resto de sua vida...! Tentou desesperadamente evitar a boca ansiosa que procurava a sua, e as mos que a agarravam, mas j estava sem foras. Entregue, caiu nua e de joelhos ao lado da cama. Parado diante dela, Nathaniel abriu os botes da cala e a forou a segurar nas mos sua ereo. Falou que faria o que eu quisesse, no foi? Ento quero que me tome agora em sua boca. Desarvorada, Willa levantou o olhar. No assim, no fora. Por que est agindo dessa maneira, Nathaniel? O que pretende? Assustar-me para que eu v embora? Se for isso, fique sabendo que no o abandonarei nunca, por mais loucuras que faa. As palavras dela atravessaram o corao de Nathaniel como uma flecha. Jamais conseguiria se afastar daquela mulher. Enterrou o rosto nas mos, envergonhado, e em seguida se curvou para abrala com ternura. Oh, minha florzinha, perdo! murmurou,

segurando o corpo trmulo de Willa. Me desculpe, por favor... Ela ficou em silncio. Nathaniel sentiu uma dor enorme no peito, um vazio monumental e uma tristeza incontrolvel. Tristeza por saber que sua desgraa iria colocar aquela mulher em perigo se ela insistisse em ficar a seu lado, por ter visto seu pai morrer sem que tivesse tempo de se redimir junto a ele, e pelo dilema que precisava enfrentar. As emoes o dominavam e ele se abraou a Willa em desespero. No me deixe murmurou com voz rouca. Por favor, Willa, me perdoe. Preciso de voc. Por favor, no me deixe. Muito lentamente, ela foi levantando as mos e tambm o abraou. Nathaniel caiu de joelhos, aliviado, e se entregou ao abrao como uma criana desamparada. Mal conseguia respirar. No, ela no iria deix-lo. No importava quem fosse, ou as coisas que havia feito, ela o amava, apesar de tudo. Ningum o amara assim antes. Ao lado de Willa, sentia-se mais seguro e confiante. Descontrolado, comeou a soluar baixinho, enquanto ela o embalava nos braos, afagando seus cabelos e dizendo a nica coisa que podia trazer paz ao seu corao conturbado. Eu te amo, Nathaniel. Na manh seguinte, quando Willa acordou,

estava em sua c ama e vestida com uma camisola nova. Surpreendeu-se, porque de noite acabara adormecendo ao lado de Nathaniel na cama dele. Ali haviam feito amor por muito tempo, at cair no sono. Mal se lembrava da desagradvel cena que se passara antes disso. Era como se nem sequer tivesse acontecido. Sendo assim, era melhor esquec-la por completo. Willa estava disposta a ser compreensiva com seu homem. Fez a higiene matinal, vestiu-se com uma de suas roupas novas, penteou com cuidado os cabelos e foi para o quarto dele. Queria dizer-lhe que estava tudo perdoado. Encontrou-o fazendo a barba, diante do lavatrio. Bom dia saudou-a, sorridente. O enterro de seu pai hoje, no? Willa indagou. O sorriso sumiu do rosto de Nathaniel. Sim. Achei que no devia prolongar mais o velrio. Meu pai era muito decidido, e no gostava de adiar nada. Penso que preferiria que o velrio fosse rpido. Nathaniel tornou a sorrir e a fitou com ternura. Voc est linda com essa roupa, Willa disse, segurando-a pela cintura. Est muito tentadora... completou, puxando-a contra o peito antes de beij-la. Ela retribuiu o beijo, deixando que as lnguas se

entrelaassem avidamente, apertada nos braos dele. Parecia que nunca se fartavam um do outro. Era uma atrao impossvel de conter. Os corpos se uniam com perfeio, encaixavamse como peas de um mosaico. Cada carcia despertava o desejo, cada toque atiava todos os sentidos. Inesperadamente, Nathaniel levantou-lhe a barra da saia e introduziu a mo entre suas pernas, enquanto a beijava. Encontrou a salincia sensvel e a dedilhou suavemente. Depois com mais fora, at sentir que ia ficando molhada. Ento inseriu um dedo na fresta quente que se abria. Movimentou a mo, cada vez mais rpido, sempre esfregando. Willa sentiu seu corpo retesar e espasmos que vinham em ondas dentro dela. Extasiada, fechou os olhos e gemeu. Girou o corpo, enlouquecida, para que o contato da mo de Nathaniel fosse cada vez mais forte. Entregou-se por completo s sensaes, sem se importar com mais nada, at que pouco depois soltou um grito abafado e explodiu em xtase. Ele a amparou nos braos. Oh, florzinha, como voc maravilhosa... murmurou, descendo abraado a ela para deitar sobre o tapete. Nossa... preciso de ar... S voc consegue espantar a minha amargura ele continuou, ao se estirar ao lado dela no cho. Tenho uma sugesto. Que tal nos

encontrarmos mais tarde na biblioteca para darmos prosseguimento a este assunto? Willa abriu os olhos e retomou o alento. Nathaniel, sobre o que aconteceu ontem noite, eu vim lhe dizer que... Perdo, Willa. Eu lhe peo desculpas. Juro que nunca mais vou for-la a fazer nada que voc no queira. Ela meneou a cabea. Nem mesmo quando dividirmos a mesma cama, depois do casamento? Ns vamos dormir na mesma cama? Ora, na minha aldeia assim. Depois de casados, marido e mulher dividem o quarto e a mesma cama. Florzinha, isso deve ser por falta de espao. Felizmente ns no temos esse problema aqui, em Reardon House respondeu Nathaniel, levantandose. mesmo... felizmente... Ela tambm ficou em p. No parecia nada satisfeita. Agora vou acompanh-la at a sala do desjejum e em seguida preciso cuidar dos preparativos para o funeral de meu pai. Ele estava circunspeto. claro que tinha coisas muito mais srias com que se preocupar. Decidir se

iam ou no dividir a cama era um detalhe trivial e sem importncia. Para Willa, porm, aquilo tinha significado. Se fossem dormir em quartos separados, iria se sentir como uma amsia, como um joguete sexual e no como uma esposa de verdade. Mesmo assim, sorriu para Nathaniel, e de brao dado com ele desceu a escadaria. No andar de baixo, o luxuoso caixo de madeira ia entrando pela porta da frente da manso. Era grande demais para ser transportado pela entrada de servio. Com olhos tristes, Nathaniel viu o atade sendo carregado pelos serviais. Seu rosto se contraiu. Ento Willa chegou mais perto dele e apertou sua mo. Ela sempre sabia quando Nathaniel precisava de apoio. E agora ele estava sofrendo. Beijou-lhe de leve a face, e disse: V cuidar da cerimnia, Nathaniel. No se preocupe comigo, est bem? Apesar de Nathaniel ser malvisto pela sociedade, aparentemente Randolph era muito querido ali. Pessoas de todos os tipos e de todas as classes sociais compareceram ao enterro. Willa viu Clara ao lado de um rapaz bonito que devia ser lorde Etheridge. Tambm viu Simon acompanhado de uma jovem. Um pouco adiante estava lorde Liverpool. Atrs da famlia e das pessoas mais ilustres havia um grupo de criados com lgrimas

nos olhos. Estavam uniformizados de formas diferentes, de acordo com a famlia para a qual trabalhavam. A pedido de Nathaniel, Willa ficara ao lado da famlia para consolar Myrtle. O prprio Nathaniel colocara-se em p a um canto e tinha um grande vazio sua volta. Ningum se dispunha a chegar perto dele. Ela sentiu orgulho vendo-o ali, de corpo ereto e cabea erguida, sem se importar com as intrigas e os olhares maldosos que lhe dirigiam. Era um homem sensvel e ficara de lado para no causar tumulto caso ocupasse o lugar que lhe era devido, ao lado do caixo. Queria que sua famlia pudesse expressar o luto em calma. Terminada a cerimnia, as pessoas foram se retirando, todas passando longe dele. Todas, menos Clara, que fez questo de ir pessoalmente dar-lhe os psames. Apertaram-se as mos longamente e em seguida ela voltou para o marido que, circunspeto, ficara parado mais ao longe. Etheridge limitou-se a se despedir com um leve aceno de cabea, sem dizer palavra. O mesmo fez a maioria dos demais presentes. A todos Nathaniel respondia com o mesmo gesto contido. Era um clima muito estranho, observou Willa. De repente, algo chamou sua ateno. Uma carruagem luxuosa e fartamente enfeitada vinha passando. Dentro, via-se a silhueta de um homem.

Ele escondeu o rosto atrs de um leno quando percebeu que o olhavam. Veja! disse, cutucando o brao de Myrtle. Ser que e/e? A velha senhora levantou a vista. Hum... Parece que sim. Meu Deus, e que acha que devo fazer? Ir cumpriment-lo? Fazer uma reverncia? Willa perguntou em pnico. No seu lugar eu no faria nada respondeu Myrtle. Se ele quisesse cumprimentar Nathaniel, teria vindo faz-lo. melhor que fique quieta. . Creio que sim Willa concordou a contragosto. Pouco depois, sentadas no coche, as duas esperavam por Nathaniel, que ficara sozinho ao lado do tmulo depois que todos tinham ido embora. Fazia sua ltima homenagem ao pai. Parecia uma sombra escura, longilnea e solitria, parado ali, de cabea baixa. Foi ento que viu de longe os dois homens que se aproximaram dele. O primeiro era loiro e corpulento. O outro bem magro e de ar vigilante. Trocaram algumas rpidas palavras com Nathaniel e em seguida foram embora. Que cavalheiros simpticos Willa comentou, to logo Nathaniel entrou no coche. S faltou Raposa, para os Royal Four estarem

completos, no ? concluiu, sorridente. Nathaniel arregalou os olhos e a fitou, horrorizado. Que foi? Ser que eu disse alguma coisa errada? Willa perguntou com ingenuidade. Fracasso! Fracasso, outra vez! O homem que se escondia num quartinho miservel andava em crculos. Ficara em pnico, alguns dias atrs, mas agora o pnico havia se transformado em um inferno absoluto. Ele se jogou na velha cadeira, a nica que havia no quarto, e mergulhou a cabea entre as mos. Se falhasse outra vez, seria seu fim. Com certeza iriam mat-lo. Tanto trabalho, tantos anos de cuidadoso planejamento, tudo desperdiado... Devagar se levantou, atordoado, carregado de preocupao. Talvez fosse hora de mudar de ttica. Bastava de planejar, de esquematizar os acontecimentos, de criar cavalos de Troia, de subornar e manipular pessoas, de bancar o bobo. Era hora de dar vazo ao frio assassino que existia dentro dele. O ataque frontal e direto era a soluo! Estava pronto para atacar, para matar ou morrer. Lorde Liverpool, o primeiro-ministro da Inglaterra, continuava caminhando pelo tapete da sala e Willa j no conseguia suportar sua insistncia. Ento confirma que existia em Derryton um

livro contando toda a histria e as atividades do Royal Four? Que toda a informao est ali, para que qualquer um possa ler? No! No para qualquer um. Por Deus! O livro est em latim e tambm em cdigo. Liverpool e Nathaniel a olharam com expresso de alvio. Levei mais de um ano para traduzir ela continuou. Queria que todos pudessem ler. Dessa vez os dois se arrepiaram. E ela fez um belssimo trabalho acrescentou tia Myrtle, entrando na sala. Bem, pelo menos as pessoas adoraram continuou Willa com animao. Eu costumava ler em voz alta para os fregueses da hospedaria, e todos ficavam quietos, prestando muita ateno. Pediam at para repetir. As pernas de Nathaniel bambearam. Estava lvido. Parecia que ia desmaiar. Ele se jogou desajeitado na poltrona. Minha nossa... murmurou. Liverpool parou onde estava, com os olhos fuzilando de raiva. Que raios est resmungando, Reardon? Agora estou entendendo. Ento por isso que Foster andava atrs de Willa... Nathaniel disse, aparvalhado, colocando a mo na cabea.

O semblante de Liverpool estava cada vez mais fechado. Deu muito trabalho traduzir tudo aquilo, sabe? continuou Willa. E demorou um pouco para eu entender direito a histria. Mas por que me olham assim? No fiz segredo algum sobre esse livro. Eu at lhe falei sobre o Cobra, no foi, Nathaniel? Foi, sim, e lamento no prestado mais ateno. Eu no entendo por que esto to interessados nisso. Afinal, os Royal Four acabaram h muito tempo, ainda na poca do meu av. Claro! No existem mais interveio Myrtle. Liverpool abriu mais os olhos. Tem certeza de que isso mesmo que o livro diz? Que os Royal Four deixaram de existir? Tenho, sim. O ltimo trecho do livro afirma que nenhum dos Four tinha um sucessor sua altura e que eles no estavam dispostos a passar o cargo a gente incapaz. Por isso a confraria se desfez. Willa estava cansada. Fazia meia hora que falava sem parar sobre o assunto, respondendo a uma infinidade de perguntas. Mas por que vocs mesmos no lem o texto? indagou. Nathaniel pulou na poltrona. O qu?! O livro est aqui, em Reardon House?

Est. L na minha estante. Foi ali que o deixou quando o devolveu, no , tia Myrtle? Acho que sim, querida, mas no me lembro direito respondeu a velhinha. Liverpool continuava agitado. E como foi que conseguiu esse livro, srta. Trent? Estava na biblioteca dos meus pais. Peguei depois que eles morreram. Ento nunca saberemos como que seus pais o obtiveram... O clima estava tenso. Nathaniel achou que era hora de intervir. Pediu s duas mulheres que se retirassem para ficar a ss com Liverpool. Assim que saram, encarou a fria do primeiro-ministro. A regra bsica que as informaes s devem ser transmitidas verbalmente! ele vociferou. Quem ter sido o idiota que resolveu pr toda a estratgia dos Royal Four no papel? Talvez algum dos membros que no tinha confiana no seu sucessor arriscou Nathaniel. Poder ter ficado com medo que tudo se perdesse depois de sua morte... Liverpool estremeceu. Cocou a cabea e gritou uma ordem. V buscar esse maldito livro j, antes que eu tenha um infarto! Era evidente que o ministro no estava para

brincadeiras. Nathaniel baixou a cabea e saiu. Dirigiu-se lentamente aos aposentos de Willa, que ficavam ao lado dos seus, do outro lado da manso. No tinha pressa alguma em voltar para enfrentar a ira de Liverpool. Sabia que a revelao dos segredos dos Royal Four era uma catstrofe Um verdadeiro desastre. Quando chegou em frente porta do quarto dela, ouviu um forte baque l dentro e em seguida um grito que foi imediatamente contido. Willa! chamou, girando o trinco, mas a porta estava trancada. Willa! Est tudo bem? O cano da pistola na mo do desconhecido apontava para a cabea de Willa. Myrtle jazia esticada no cho depois de ter sido golpeada com violncia por ele. O homem bateu de leve com o cano na testa de Willa e cochichou uma ordem: Responda. Diga a ele que est bem. Ela respirou fundo, apavorada, e obedeceu. No foi nada, Nathaniel disse bem alto. que eu vi um rato passar. Ouviu uma risadnha do outro lado da porta. Ah, s isso? Ento, se voc est bem, eu vou sair. Vou passar o resto da tarde no clube. No me espere para o jantar. Est bem, querido. Pelo amor de Deus, Nathaniel, me acuda! No

me deixe aqui sozinha com este marginal armado... Escutou os passos se afastando no corredor. Pelo visto, Nathaniel no havia percebido o que acontecia dentro daquele quarto. O invasor dirigiu-lhe um olhar zombeteiro. Era um homem jovem, que podia at ser considerado atraente no fosse seu jeito de se vestir. Usava roupas de boa qualidade, mas que estavam sujas e pudas. Os cabelos desgrenhados caam-lhe sobre o rosto. Seus traos no eram de todo estranhos para Willa. Se seu corao no estivesse batendo to descompassado, poderia fazer um esforo para lembrar a quem o homem se assemelhava. Agora fale. Diga onde est o livro! Willa cruzou os braos para esconder as mos que tremiam. Ah, ento o livro que quer? No est aqui. Est, sim! Eu sei. Ouvi sua conversa com esta velhinha quando vinham andando para c. Que inferno! Falara alto demais por causa da m audio de Myrtle. A tia continuava imvel no cho. Ser que estava morta? O livro! Entregue! repetiu o intruso, dando um passo frente. Willa recuou. J falei que no est aqui! No neste quarto. Ela sentia um n de pavor na garganta. Nathaniel a tinha abandonado, Myrtle no reagia, e

ela estava sozinha merc daquele homem. Por outro lado, era muito estranho que Nathaniel resolvesse ir ao clube assim de repente, deixando Liverpool na sala, esperando pelo livro. Isso podia significar que Nathaniel havia entendido o recado e s estava ganhando tempo para voltar e salv-la... claro! Era isso! Ele viria. Era s distrair o invasor com conversa at que ele chegasse. Tremeu pensando no que aconteceria quando os dois se enfrentassem. Preferia morrer a deixar que algo acontecesse a Nathaniel. Maldio! Justo agora, que seu sonho estava prestes a se realizar, aparecia aquele sujeito para estragar tudo. Se o pavor de Willa era imenso, sua raiva era maior ainda. Ela ficou furiosa. O desconhecido levantou a arma de modo desafiador. Eu no tenho pressa, sabe? disse tranqilamente. Posso ficar aqui o tempo que for necessrio at que me entregue o livro continuou, com um sorriso malicioso. Podemos nos divertir um pouco para passar o tempo, no mesmo? concluiu, dirigindo-lhe um olhar insinuante. Willa se encolheu. Se tem amor vida, no ouse tocar em mim! retrucou, certa de que a maldio do azar que ela carregava fatalmente reverteria contra ele. Mas afinal, quem o senhor?

Se ia ser morta, queria ao menos saber a identidade do seu algoz. O homem abriu um novo sorriso. Nunca imaginou que eu poderia aparecer, no ? Para falar a verdade, imaginei sim. Desconfivamos que algum vinha me perseguindo por toda a Inglaterra. E se veio atrs do dirio do meu av, devo dizer que muito incompetente. Chega! ele gritou, mas Willa continuou falando. Vai ver, foi at quem convenceu sir Foster a colocar fogo na casa. Cale essa boca! Ele estava ainda mais irritado e nervoso. Foi andando de costas para a janela e fez um sinal com o cano da arma. Venha para c disse, ameaando sair pela janela, levando-a junto. Willa no se acovardou. No! Se vai me matar, mate aqui mesmo, seu covarde. Aposto como nem sabe manejar direito essa pistola. Pensa que s entrar aqui sacudindo uma arma na frente de duas mulheres indefesas para que faam o que quer? Cale essa boca, j disse! No sabe do que est falando. No passa de uma caipirona ignorante que virou namorada de Reardon.

Ignorante?! Eu?! Willa nunca se sentira to ofendida na vida. Arrancou o chinelo de um p e o atirou contra o homem, atingindo o ombro dele sem causar maior dano, visto que era feito de pelica. Mesmo assim, arrancou o outra e o atirou tambm. Voc maluca... Completamente doida! o homem urrou com fria, os olhos em brasa. Vou liquid-la agora mesmo! Maldito... ela sussurrou, esperando pela bala que atravessaria seu corao. Com muita honra disse o invasor e engatilhou a pistola com um estalo que ecoou pelo aposento. Depois de se afastar da porta do quarto de Willa, fingindo que ia embora, Nathaniel entrou em seu prprio quarto e correu para abrir a janela que ficava a poucos metros da de Willa. Olhou para baixo e viu os galhos grossos da velha trepadeira que subiam pela parede. Muitos estavam arrancados e balanavam soltos ao vento. Certamente, algum intruso os havia usado para escalar at o andar superior da manso. A casa tinha sido invadida, e o invasor estava no quarto dela! Willa corria perigo! Apavorado, avaliou a largura do parapeito, no lado de fora. Era muito estreito, mas seria sua nica forma de chegar at l rapidamente. Procurar uma

escada demoraria demais, e tentar arrombar a porta seria intil. As portas da manso eram de madeira slida e macia, e seriam necessrios vrios homens para arrombar uma delas. Em desespero, abriu uma gaveta do armrio e apanhou um antigo par de sapatos com solas de borracha. Ento comeou a arrancar as botas para substitu-las pelo velho calado. Foi nesse momento que Liverpool entrou. Pode me dizer por que me deixou parado l em baixo esperando toa pelo livro? uma emergncia disse Nathaniel, enquanto colocava uma perna para fora da janela. Santo Deus, homem! Que vai fazer? Ajudar Willa a caar um rato. E por que no entra no quarto dela pela porta? Est trancada, e as portas desta casa s abrem pelo lado de dentro Nathaniel respondeu, colocando a outra perna para fora. Espere! No pode se arriscar assim! No h mais ningum para ocupar o lugar de Cobra, e os Royal Four no podem se enfraquecer num momento como este. Estamos em guerra. uma imprudncia arriscar-se dessa forma por causa de uma criadinha de taverna, sem eira nem beira, que voc achou por acaso! Nathaniel no lhe deu ouvidos. Segurou no canto

da janela e deu o primeiro passo sobre o parapeito. Liverpool tentou convenc-lo mais uma vez. Por que no espera que chegue algum reforo para ajud-lo? Pense bem, Nathaniel! Voc o Cobra, e o Cobra no faz loucuras sem motivo como essa. Por um instante, Nathaniel hesitou. Talvez devesse mesmo esperar. Podia agir com mais cautela, colocando a lgica acima da emoo, como seu pai sempre fizera. Olhou para Liverpool e, decidido, declarou: Tem razo. Cobra no faz loucuras. Mas Nathaniel Stonewell faz afirmou, arrancando o casaco e jogando-o nas mos do ministro. Agora v correndo buscar reforos! Em seguida desapareceu do vo da janela e seguiu sem vacilar pelo parapeito. O furo ameaador do cano da pistola estava bem sua frente. Os joelhos de Willa fraquejavam. Estava muito perto do atirador. Tentando se afastar, moveuse um pouco de lado, esbarrando sem querer numa mesinha. O homem tambm se mexeu, decido a acertar a pontaria. Ficou de costas para a janela e fez a mira. Felizmente, ainda no apertara o gatilho. Parado onde estava, ele no viu a sombra de uma mo que aparecia pelo vidro do lado de fora. Mas Willa viu. A mo esticou primeiro um dedo...

depois dois... e por fim... trs! De um pulo, Willa se atirou no cho sobre Myrtle. Os vidros da janela estalaram e Nathaniel saltou para dentro. Ao mesmo tempo, houve um forte estrondo na porta e seguidos baques, parecendo o barulho de vrios corpos se atirando contra ela. Pouco depois a porta cedeu. Ento Ren Porter entrou com um pulo, seguido por diversos seguranas. Atordoado, o intruso ficou sem saber em quem atirar, at que todos caram sobre ele, tirando-lhe a arma e deixando-o imobilizado sobre o piso. Nathaniel o segurava com fora, embora no fosse preciso, porque o homem j estava meio inconsciente, sufocado pelo peso dos demais. Willa correu para os braos de Nathaniel. Gostei de ver como foi valente, florzinha... ele disse, afagando-a carinhosamente. Myrtle comeava a se erguer com a ajuda de Ren, que se ajoelhara a seu lado. A batida que levou na cabea ainda vai doer um pouco, mas fora isso ela est bem Ren diagnosticou com um sorriso. S no recomendo que lhe dem ludano, porque essa droga pode fazer a gente perder temporariamente o juzo completou significativamente, olhando para Willa. Ela retribuiu o sorriso. No sei do que est falando. Piscou para ele. Mas agora volte j para a cama, seu maluco.

No quero saber de mais ningum morrendo por aqui. Sim, milady. s suas ordens, milady foi a resposta dele, que saiu ainda rindo. Lorde Liverpool surgiu na soleira da porta. Muito espantado, olhou para o homem estendido no cho. um dos malditos Wadsworth? indagou. Mas como, se Louis Wadsworth foi preso por meus homens e est devidamente trancafiado na Torre de Londres? Nathaniel franziu a testa, desconfiado. Tem certeza, Liverpool? J foi l v-lo pessoalmente, com seus prprios olhos? Ainda no. Estou esperando que as agruras da priso o amoleam para s depois ir interrog-lo. Ah, nesse caso, sinto inform-lo que se h algum homem preso, qualquer outro menos este... que se encontra aqui, bem sua frente. Liverpool entortou a cabea. Por Deus! Ento algum traiu minha confiana disse, com ar sombrio. Houve um momento de silncio. Nathaniel tinha dificuldade em acreditar que um sujeito com a experincia de Liverpool fosse capaz de deixar escapar assim, sem mais nem menos, um prisioneiro de alta periculosidade como Louis Wadsworth. Ser que o ministro era conivente com a fuga? Mas com que propsito? A resposta parecia evidente: para

seguir Louis at que ele chegasse ao livro de Willa. Estava claro. Aceite meus parabns pela benfazeja coincidncia, lorde Liverpool disse Nathaniel com ironia. Do que est falando, Reardon? Da coincidncia de o senhor estar aqui justamente na hora em que pegamos seu prisioneiro. Eu o cumprimento, mas espero que saiba o quanto colocou minha noiva em risco, por causa disso. Liverpool entendeu perfeitamente o significado do que Nathaniel dizia, porm revidou: Sua noiva correria muito menos perigos se voc tivesse seguido meus conselhos. Nathaniel no respondeu. Ficou pensativo, recapitulando os acontecimentos. Havia muita gente atrs dele. Primeiro Ren Porter, depois Foster, e agora Louis Wadsworth. Se todos estavam querendo acabar com ele, devia haver uma razo, existir algo importante em seu poder. Ser que colocamos as mos em Quimera sem saber? indagou a Liverpool. isso que pretendo descobrir o ministro respondeu, acenando para os seguranas sua volta. Amarrem bem este homem e levem-no para minha carruagem. Vou adiantar o interrogatrio. Willa chegou perto de Nathaniel, que passou a mo pelos ombros dela.

Ainda est com o livro, florzinha? Nossa, tinha at me esquecido! Voc precisa dele, no ? Sim respondeu Nathaniel, sem poder explicar o motivo. Por favor, v busc-lo. Est bem. Vou pegar no quarto de Myrtle. Quando ela saiu, os dois homens foram conversar na biblioteca, deixando para trs o quarto revirado, cheio de cacos de vidro espalhados pelo cho. Depois de apanhar o livro na mesinha de luz de Myrtle, Willa foi se juntar a eles. Ia entreg-lo a Liverpool, quando alguma coisa lhe disse que era melhor entregar a Nathaniel. Foi o que fez, recebendo um olhar de gratido do marido. Nathaniel abriu o livro para ler a introduo. Apertou os dentes ao l-la e em seguida o passou a Liverpool. Este tambm leu e ficou ainda mais tenso. Fechou com um estalo a capa dura e se levantou da cadeira. Vou lev-lo comigo, se no se importa disse para Nathaniel. Ele concordou com a cabea. At logo, lady Readon despediu-se com uma expresso gelada. De mos dadas, Nathaniel e Willa foram acompanh-lo at a porta principal. No saguo, passaram por dois seguranas que carregavam Louis Wadsworth para fora. Ele ainda estava cambaleante

e semidesacordado. Nesse momento surgiram Daphne e Basil, descendo as escadas. Vestiam suas roupas de viagem. J vo voltar para a fazenda? quis saber Nathaniel. Sim. Como estamos de luto, no ficaria bem continuar freqentando as festas na cidade. Por isso vamos para a propriedade no campo, onde se pode receber os amigos mais discretamente Basil respondeu. Daphne olhava ao redor, atordoada. Mas o que isto, Basil? Quem esse homem? Nada que nos diga respeito, querida. Deixe Nate cuidar das trapalhadas que ele mesmo apronta. melhor irmos embora. Com isso, acenou para os criados que vinham carregando as malas, indicando que seguissem adiante. Mas Nathaniel os deteve. Estamos efetuando a priso de um delinqente perigoso. Sugiro que esperem um pouco mais aqui at que ele seja levado embora. Daphne arregalou os olhos. O qu?! Houve outro ataque? Santo Deus, algum se machucou? No disse Nathaniel. Todos nos salvamos graas a um poderoso par de chinelos

femininos riu, piscando para Willa. Ele seguiu os seguranas que levavam Louis at a porta da carruagem de Liverpool, onde este j se acomodara. Quando iam coloc-lo para dentro, sugeriu: Amarrem tambm os ps dele, porque... De repente Louis ofegou, levantou a cabea, olhou ao longe por cima do ombro de Nathaniel e comeou a se debater furiosamente. Segurem-no! Um tiro estalou ao longe, ecoando na fachada da manso. Horrorizada, Willa viu Nathaniel cair ao solo, enroscado com Louis e os seguranas. Nate! gritou Daphne. Alvejaram Nate? No instante seguinte, Willa j estava ajoelhada ao lado do marido. Empurrou de lado a pilha de homens que havia sobre ele. Seu corao quase parou quando viu o peito da camisa de Nathaniel encharcado de sangue. Os dois seguranas rolaram pelo cho at conseguir segurar Louis de p novamente. O corpo dele pendeu pelos braos como um boneco inanimado. Tambm estava com o peito todo coberto de sangue. Um profundo ferimento bem no meio do trax era a razo disso. Louis estava morto. Nathaniel tossiu, sacudiu a cabea e se levantou. Nossa, por um momento achei que tinha sido atingido.

No, meu amor. O sangue desse marginal que caiu sobre voc. Nathaniel fitou o corpo de Louis e depois olhou triunfante para Liverpool, que no meio do embate sara da carruagem. Ele o Quimera, no? Sem dvida alguma respondeu o ministro. Os guardas que haviam corrido para o fundo do jardim de onde o tiro partira, voltaram desanimados. No h mais ningum ali disse um deles, ofegante. Devem ter deixado um cavalo a postos para poder fugir. Ento agora no tenho mais nenhum motivo para ficar aqui Liverpool acrescentou, subindo novamente em seu coche. Lembre-se que ainda tem Foster nas mos recordou-lhe Nathaniel. verdade, mas estou cada vez mais convencido de que Foster era apenas um paumandado. Desconfio que os Wadsworth eram os verdadeiros chefes desse ncleo de espies finalizou o ministro, quando sua carruagem partiu com um solavanco. Willa e Nathaniel rumaram de volta manso. Basil e Daphne continuavam parados e imveis na porta. E ento? Agora podemos ir? Basil perguntou de longe.

Sim, Basil. Pode voltar sossegado para a fazenda disse Nathaniel. O casal entrou no coche que os aguardava e no qual a criadagem acabava de embarcar sua bagagem. Abraados, Nathaniel e Willa observaram o veculo se afastar. Espero que eles no tenham cometido um grande erro Nathaniel comentou quando o coche sumiu de vista. Por que diz isso? Porque se casaram logo depois que eu rompi o noivado com Daphne. E tem um ditado que diz: "Quem casa depressa, depressa se arrepende". mesmo? Eu no conheo esse ditado ela respondeu. Intil lembr-lo que eles tambm tinham se casado s pressas. S esperava que jamais se arrependessem disso. Ele a beijou na face, abraando-a com mais fora. Que tal ir trocar essa camisa? Willa sugeriu olhando com asco para a enorme mancha de sangue. uma tima idia. Vamos subir? No havia ningum na biblioteca. Nathaniel conduziu Willa para dentro e trancou a porta. Em seguida abraou-a pela cintura e puxou seu corpo contra o dele. Com um gritinho de surpresa, ela comeou a rir. Ento Nathaniel a pegou nos braos e

se acomodou numa enorme poltrona que havia diante da lareira, sentando-a em seu colo. Willa se ajeitou prazerosamente sobre as pernas dele. Venho imaginando h muito tempo um uso especial para esta poltrona disse Nathaniel. Humm... j imagino qual . Ela riu. Ele j encontrara um mamilo por cima do tecido da blusa e o acariciava com dedos geis. Logo encontrou o outro e comeou a belisc-lo. Willa gemeu, interrompendo o riso. As mos de Nathaniel largaram os seios e mergulharam por baixo da saia, apalpando as pernas cobertas pelas meias de seda. Depois foram subindo at o meio delas. Apertou a palma naquele centro mido e pulsante. Tomou entre os dedos a pequena salincia arredondada e sensvel, estimulando-a com suaves movimentos, at sentir que um nctar a deixava escorregadia. Willa fechou os olhos, extasiada, e inclinou a cabea para trs. Sentia sob suas coxas a ereo de Nathaniel avolumando-se cada vez mais. Agora quero v-la ele pediu. Quero ver o corpo inteiro da minha mulherzinha. Como? Isso mesmo. Quero que fique em p na minha frente e tire o resto. Mostre-me seu corpo. Ela mordeu o lbio com ar maroto. S se voc mostrar primeiro.

Pulou do colo dele e, com as mos na cintura insistiu. No vai tirar a roupa? Nathaniel hesitou. No vai? Ento eu mesma tiro disse Willa, ajoelhando-se, decidida diante dele e comeando a desabotoar-lhe a braguilha. Os botes rapidamente cederam e instantes depois o membro saltou para sua mo. Willa o acariciou em toda a sua extenso, fascinada. Nathaniel gemia a cada toque de Willa. Vendo o prazer que isso lhe causava, ela ento tomou a ereo por inteiro em sua boca, apertando os lbios em volta. Moveu os lbios e, embevecida, foi sugando como quem chupasse uma fruta madura. Sentia o volume crescendo, tornando-se cada vez mais quente, rgido e vibrante. Nathaniel se agitou, sentindo que estava prestes a explodir. Tentou segurar a cabea dela, mas era tarde demais. O clmax veio com toda a fora, e um lquido morno e viscoso espirrou potente para dentro da boca de Willa. Ele soltou um gemido de alvio e, exaurido, reclinou-se para trs na poltrona. Quando ergueu outra vez os olhos, viu Willa sorridente diante dele. Agora estamos quites, meu amor. Voc fez comigo o que quis, e eu tambm ela disse, calmamente, limpando a boca com as costas da mo. Nathaniel sorriu com ternura. Nunca havia

gostado tanto de uma mulher. Estava apaixonado. Ren entrou desarvorado em seu quarto. A cena de amor que sem querer presenciara o estava transtornando. O pouco que vira ao passar pelo corredor deixava uma coisa muito clara. Aquela mulher pertencia a Reardon. Era dele e ponto final. S no entendia por que ficava to magoado com isso. De uma coisa, porm, tinha certeza. No queria mais permanecer naquela casa, presenciando o amor dos dois, vendo Willa cada vez mais apaixonada por Nathaniel. Encostou-se na parede e passou a mo pelo peito. Sare logo... murmurou. Trate de sarar... Era impossvel dizer se ele falava isso aos seus pulmes ou ao seu corao. Nathaniel Stonewell, lorde Reardon, estava perdidamente apaixonado. Assim que conseguisse recobrar a respirao, iria dizer isso a ela. Willa era a mulher da sua vida. Antes que pudesse abrir a boca, contudo, algum bateu na porta da biblioteca. Os dois pularam, envergonhados, mas em seguida caram na risada. Milorde? Hammil chamou do lado de fora. Chegou uma visita para v-lo. O mordomo, geralmente impassvel e aptico,

dessa vez parecia estar muito agitado. Talvez Liverpool tivesse voltado com alguma novidade que obtivera durante o interrogatrio de Quimera. Avise que j vou Nathaniel respondeu. Desculpe-me, Willa, mas preciso ir. E seus planos para o uso da poltrona? Ficam para depois, florzinha... Beijou-a de leve enquanto ajeitava a roupa e saiu, deixando-a ali. Quando chegou ao vestbulo, deparou com uma figura robusta que vestia um traje de cetim bege. Era o prncipe regente. Vinha acompanhado por diversos guardas reais. Muitos outros estavam postados em volta da casa. Victoria e Myrtle apareceram em seguida. Ambas ficaram de queixo cado ao ver o visitante que acabava de chegar. Victoria se deixou cair numa exagerada reverncia. Myrtle fez o mesmo, apoiando-se na bengala para conseguir se equilibrar. Alteza, um... Nathaniel comeou a dizer, dando um passo frente. Mas foi interrompido pelo farfalhar das saias de algum que descia as escadas correndo. Georgie! O prncipe abriu os braos. Willa! Boquiaberto, Nathaniel viu George levantar Willa num abrao e girar com ela alegremente pela sala.

Myrtle se segurou mais firme na bengala para no cair, e Victoria apoiou-se no corrimo da escada, arregalando os olhos. Ningum acreditava no que estava vendo. Meu Deus, como voc est bonita! disse George, colocando-a de novo no cho. Ficou linda, como sua me. Nathaniel franziu a testa. Ser que o prncipe estava se insinuando para sua mulher? Calma, Reardon. No nada do que est pensando. Willa como se fosse algum da minha famlia explicou. Victoria no se conteve. O qu? Voc... amiga do prncipe? Willa sorriu. Minha me era muito amiga dele. De imediato, Nathaniel se lembrou do que Willa lhe contara. Tenho um meio-tio em Londres... no fora isso que dissera? Ou teria dito "quase tio"...? De qualquer forma, isso explicava muita coisa. Explicava, por exemplo, por que uma camponesa simples como ela havia transitado com tanta desenvoltura pela sociedade londrina, sem se deixar intimidar pelo desdm dos outros. Vendo-a ali, de brao dado com o prncipe, Nathaniel notava at certa semelhana entre eles. Ser que estava diante de uma filha ilegtima da

monarquia? Mais uma entre os tantos filhos que a realeza espalhava por a? Engoliu em seco e se curvou novamente em reverncia. A que devemos a honra desta visita, Alteza? George conduziu Willa at uma cadeira e depois tomou assento em outra. Trata-se de um assunto delicado que envolve questes de segurana. Neste momento, porm, chegada a hora de esclarec-lo disse George pausadamente. Fez uma interrupo e olhou sua volta para todos que estavam na sala, antes de continuar: Vim para lhe dizer qual a verdadeira razo de lorde Reardon ter pactuado com traidores. E para lhes assegurar que ele no fez nada daquilo de que acusado. Myrtle levou a mo ao peito. Continue, por favor, Alteza pediu, trmula. Seno vou ter um ataque. Agora que o ltimo culpado pelo plano de traio j foi capturado, posso revelar as reais circunstncias que envolvem esse assunto. O fato que Reardon se infiltrou entre os traidores para servir ptria, para obter informaes e desmantelar o grupo. Prestou um enorme servio Coroa e facilitou a captura do ltimo sobrevivente. Victoria estava branca como papel. Sentada e

imvel, tinha o olhar perdido ao longe. Willa sorria calmamente. Eu sabia que a acusao era falsa disse, segurando a mo de Nathaniel. E sabia tambm que devia haver alguma razo para voc continuar fingindo que era verdadeira. O prncipe meneou a cabea. isso mesmo, Willa. Ele tinha uma razo imperiosa. Mas agora a verdade pode ser revelada. H poucas horas prendemos o ltimo dos homens que forjaram o plano de traio, e j tomei todas as medidas para limpar o nome de Reardon. O prncipe fez nova pausa, e todos os olhares se fixaram nele. Para comear, falei com algumas das pessoas mais influentes da sociedade, esclareci tudo e pedi que espalhassem a notcia. Agora que foi divulgada, no se fala em outra coisa. Esto todos revoltados com a difamao que voc sofreu, Reardon. Nathaniel ficou em silncio, respirando aliviado. Felizmente, toda a Londres conhecia agora a verdade. Ainda bem, contudo, que nada sabiam sobre os Royal Four e nem sobre o cargo que ele ocupava. Cobra voltaria a viver como antes, porque o "lorde traidor" no existia mais! Agora s existia lorde Reardon. Pena que fosse tarde demais para ganhar de seu pai o devido respeito. Com essa dor, Nathaniel teria de conviver pelo resto da vida. Mas, por sorte, ele e

Willa poderiam agora viver tranquilamente, sem serem alvos da execrao pblica. Agora preciso ir anunciou George, levantando da cadeira. Willa e Myrtle imediatamente ficaram tambm em p ao lado de Nathaniel, que nem chegara a se sentar. O prncipe segurou a mo de Willa e depois lhe deu um beijo na face. Venha me visitar de vez em quando, queridinha. A corte um lugar muito maante e um pouco de alegria ser sempre bem-vinda. Todos se curvaram quando o monarca saiu. Nathaniel o acompanhou at a porta. Com toda a pompa prpria s circunstncias, George entrou na carruagem real e foi embora de Reardon House. Ao entrar de novo na manso, a nica vontade de Nathaniel era pegar Willa nos braos e lev-la at a biblioteca para dar prosseguimento ao encontro amoroso que fora interrompido. Mas teve de se deter ao encontrar Victoria e Myrtle discutindo acaloradamente. Voc sempre soube da verdade, no , Victoria? Confesse! No seja tonta. Eu... eu... voc tambm no demonstrou muita surpresa quando ouviu o que o prncipe disse, Myrtle.

Myrtle sacudiu as mos. No meu caso, diferente. Eu sabia de uma parte porque escutei s escondidas as conversas de Nate com Liverpool! Muito bonito... Isso no vem ao caso. O que quero saber se Randolph tambm sabia que Nate no era traidor. Ele sabia, no ? claro que no! exclamou Victoria, indignada. Apesar de seu ar ereto e desafiador, Nathaniel teve certeza de que a me mentia. Myrtle apontou o dedo para ela. Escute aqui, Victoria. No h mais nenhuma razo para que continue sem dizer a verdade. A no ser que pretenda continuar sendo cruel. Cruel? Eu? Esqueceu de tudo que passei? Do que est falando? Eu era viva e s me casei com Randolph porque ele insistiu muito. Foi at irritante. Trs semanas depois, o irmo mais velho de meu falecido marido morreu e meu filho virou lorde Reardon. Sabe o que isso significou? Ser que entende? Por causa de apenas trs semanas deixei de ser lady Reardon, como eu tanto almejava. Trs malditas semanas! E acha que Randolph teve alguma culpa nisso? Claro que teve! Se no me casasse com ele eu teria esse ttulo nobre e grande destaque na

sociedade. Ainda mais com o dinheiro de Nathaniel, eu seria um sucesso na elite social. Era o que eu mais queria na vida. Willa e Nathaniel estavam estupefatos. Myrtle, por sua vez, parecia furiosa. Ela levantou a bengala, apontando-a para Victoria. Est me dizendo que infernizou a vida do meu querido sobrinho durante trinta anos s porque ele se casou com voc trs semanas cedo demais? O olhar de Victoria se deteve em Willa. Voc pensa que sou ftil e ambiciosa, no ? Pois espere s para ver! Logo perceber que as mulheres no tm nada, nenhum papel no mundo, a no ser aquilo que o marido lhes d ou lhes tira disse nervosamente, como se desabafasse algo que havia guardado dentro de si por muito tempo. Quando a gente se une a um homem, passa a ser apenas um reflexo dele. Acha que vai realizar seus sonhos, mas acaba frustrada. Os homens s querem saber de seus prprios interesses e seu prprio prazer. To logo a paixo inicial desaparece, a mulher se torna um nada para ele. Voc vai ver! Vai virar um nada, assim como eu fui um nada para Thomas e menos do que nada para Randolph. Meu sobrinho nunca a maltratou interveio Myrtle. No, claro que no retrucou Victoria com um risinho sarcstico. Nunca me agrediu. O que ele fez foi muito pior. Fez de conta que eu no existia,

que eu era invisvel! Quando ficou doente, achei que ia finalmente precisar de mim. Mas no. Trancou-se em seu gabinete e ficava l, falando sozinho. At pensei que estava perdendo o juzo, mas o mdico disse que aquilo era efeito dos remdios. Eram eles que o faziam ficar balbuciando toa, sem parar. Nathaniel gelou. Agora entendia a atitude de Randolph. Ele havia impedido que as pessoas se aproximassem porque era um homem cheio de segredos. Como chefe da espionagem e sabedor do que se passava nas agncias mais secretas do governo, Randolph devia ter vivido apavorado, com medo de deixar escapar alguma coisa sigilosa. No confiara na prpria discrio e tambm no podia confiar em mais ningum. Por isso mantivera as pessoas afastadas. E quanto a Victoria? Com certeza sofrera, vivendo ao lado de um homem que pouca ateno lhe dava. Um homem obcecado pelo dever, um homem imbudo de uma misso que no podia revelar a ela nem a ningum. Um homem igual a... ele. Nathaniel desviou o olhar para Willa. Ela parecia comovida com o sofrimento de sua me. Um sofrimento que Nathaniel nunca percebera, que nunca se dera o trabalho de notar. E fora esse sofrimento que transformara Victoria na pessoa amarga que ele sempre condenara, mesmo sentindo na prpria pele a dor da indiferena de Randolph. Para cumprir um dever, Randolph havia ferido a

todos, inclusive a si mesmo. Seria esse o mesmo destino de sua vida com Willa? No haveria outra forma de conciliar a vida familiar com o dever? Sua vida com meu pai no ter sido muito fcil disse Nathaniel, suavemente. Eu at entendo, me. Victoria levantou o olhar com espanto. No esperava que algum se mostrasse solidrio a ela. Mas Myrtle voltou a atacar. Victoria, tenha um pouco de considerao com seu filho. Ou ento consigo prpria. Diga agora a verdade, toda a verdade! Se o fizer, prometo lhe dar uma mesada de duzentas libras por ano at o fim de seus dias. O rosto de Victoria se iluminou. Aquilo que Myrtle oferecia era uma fortuna. Um dinheiro que lhe permitiria viver com fartura, at luxo, pelo resto da vida. Todos aguardaram com ansiedade a resposta. Est bem ela disse, por fim. Randolph sabia de tudo. Mas reagiu como se a desonra de Nathaniel no tivesse nenhuma importncia. Como se o fato de nosso nome ser jogado na lama no nos afetasse nem fosse uma vergonha para toda a famlia! E sabem o que disse quando reclamei? "Nate conhece seu dever e eu conheo o meu". S isso! Mais nada. E depois fechou a porta na minha cara, como sempre fez ao longo dos anos!

Nate conhece seu dever... eu conheo o meu... As palavras atravessaram Nathaniel como uma lana. Ser possvel que Randolph soubesse de tudo, mesmo? Que soubesse desde o comeo que ele pertencia aos Royal Four e trabalhava em favor da Coroa? E que s assumira a culpa pela traio perpetrada pelos Cavaleiros do Lrio por um ato de patriotismo? Respirou fundo e deu um longo suspiro de alvio. Uma paz enorme invadiu seu corao, apaziguando as feridas como se fosse um blsamo. Percebia agora que Randolph havia entendido o motivo de sua farsa e fingira no perdo-lo para que esta no fosse descoberta. Assim seu pai o apoiara da nica forma que podia: aparentando no perdo-lo e rompendo publicamente relaes com ele como se de fato fosse um traidor. Willa olhava para Nathaniel com um ar compreensivo e solidrio. Victoria, por outro lado, dirigia-lhe o mesmo olhar frio de costume. Espero que faa bom uso do dinheiro que lhe foi prometido, me, e que encontre nele algum consolo. Compreendo que esteja desgostosa com a vida que levou. No a condeno pela maneira como age, mas devo confessar que... tambm no posso am-la por isso. Oh, Nathaniel... precisa entender... eu fiz o melhor que pude... Nathaniel via claramente tudo de bom e de mau

que havia em sua me. Era verdade que aquela mulher cheia de rancor havia passado por muitas desiluses. Mas era igualmente verdade que ela escolhera de livre vontade viver mergulhada para sempre em sua amargura. Quem sabe algum dia eu entenda ele disse, levantando-se. Mas no agora. E se me derem licena, vou me retirar. Preciso ficar sozinho completou, saindo da sala sem mais qualquer comentrio. Daphne estava contrariada. Era seu estado de nimo habitual, mesmo quando as coisas iam bem. Sempre havia algo mais que queria comprar ou fazer para impressionar os outros. A estrada para a fazenda era agreste e estava em ms condies. Por causa da lama, a carruagem havia atolado algumas vezes, atrasando o percurso e obrigando-os a pernoitar em uma pousada a poucas horas de Londres. No pequeno quarto da estalagem, ela afastou a cortina da nica janela e olhou entediada para o pacato vilarejo de Wakefield, l fora. Vista dali, a aldeia parecia um lugar perdido, sem qualquer movimento. Basil, quero sair para fazer compras pediu, querendo se distrair. O marido concordou, levantando-se da poltrona

onde repousava. Ele sempre fazia tudo que Daphne queria. Antes de sair, ela ajeitou melhor seu j impecvel penteado. Era uma jovem belssima, elegante e refinada. Bem mais bonita do que Willa. Ento por que ser que Willa se tornara to irresistvel para Nathaniel e para as outras pessoas que a conheciam? Era o que Daphne se perguntava, olhando no espelho os traos perfeitos de seu rosto. Em sociedade, ela sempre fora considerada a mulher mais bem-vestida, mais na moda e mais refinada do que todas. Era assim que a haviam ensinado a ser, desde criana. Ser que isso no valia nada? E Willa, que nem chegava a ser uma beldade, era, no entanto, quem ganhava a admirao geral. Muito intrigante. Melhor no se deixar abater com isso, concluiu, certa de que continuava se destacando mais do que ningum. Sem pensar mais no assunto, Daphne tomou o brao do marido e os dois saram da pousada. Um casal que passava por eles pareceu-lhe conhecido. Notou que o homem e a mulher os fitavam de cima a baixo. Depois seguiram em frente, cochichando baixinho entre si. Daphne sorriu. Mesmo num lugar perdido como aquele, ela fazia sucesso. Entraram em uma loja onde ela foi logo se acomodando em uma cadeira. Ficar parada diante do balco era algo vulgar demais para algum da sua classe. A vendedora veio correndo e a olhou com

fascnio. Daphne estufou o peito de orgulho. Sabia que estava deslumbrante. Gastara toda a mesada de Basil para comprar aquele traje, e comprometera a do ms seguinte para pagar a linda capa de peles que usava sobre o vestido. Mas isso no tinha importncia. Quando a tia de Basil, Myrtle, morresse, ela teria muito mais dinheiro. Sim, Daphne Danville, a filha de um simples capito de navio, se tornaria uma das mulheres mais ricas da Inglaterra. Analisou com interesse as requintadas peas que a vendedora lhe oferecia. Mal podia esperar pelo dia em que seria a figura de maior destaque da elite londrina. Foi ento que ouviu a conversa entre duas mulheres que entravam na luxuosa loja. Viu s que coisa comovente? dizia uma delas. Lorde Reardon um heri, afinal. Dizem que at salvou a noiva das mos de taverneiros e que ela se apaixonou por ele de imediato. Chama-se Willa... No um nome lindo? Willa? Reardon, heri? O que era aquilo? Ela, Daphne, era a beldade mais aclamada em Londres, a dama que tinha dado a melhor festa da temporada e que se vestia como uma rainha. Mesmo assim, Willa e Nathaniel continuavam fazendo furor na sociedade? No era possvel... Do que esto falando? perguntou com espanto, virando-se para encarar as mulheres. Nathaniel um traidor, e sua noiva no passa de...

uma camponesa tosca! No foi isso que ouvimos dizer respondeu uma delas. Lorde Reardon e a bela Willa, que aparentemente tambm a favorita do prncipe regente, formam um casal dos mais romnticos. Ah, ele foi to valoroso... to herico. Daphne mal conseguia respirar. Como assim? Willa Trent uma caipirona que s conseguiu fisg-lo porque o atingiu com uma pedrada! J ouvi esse boato, mas nunca acreditei respondeu a primeira mulher. Nem eu atalhou a segunda. E sei quem so vocs. So os que desprezaram lorde Reardon na hora em que ele mais precisou! disse com ar rancoroso. Devo inform-los que o primo de seu marido o homem mais valente e mais sedutor que Londres j viu. Se no pensam assim, porque so uns insensatos. As duas mulheres tinham dio no olhar, e at a vendedora se revoltou. Deu um passo frente e arrancou da mo de Daphne o chapu que lhe estava mostrando. Me recuso a servir gente da sua laia sibilou. O caldo havia entornado. Basil pegou o brao de sua mulher. Vamos embora, querida. Indignada, Daphne

saiu com o marido. Que ousadia! ia resmungando pelo caminho. Elas vo ver s! Quando herdarmos a fortuna de tia Myrtle e comprarmos nossa prpria casa, nunca permitirei que entrem l, no as convidarei para nenhuma das nossas recepes. Por falar nisso, amor Basil interrompeu. Parece que Myrtle no gostou nada de sua atitude quando decidiu no cancelar a festa apesar da sade de Randolph ter piorado tanto. Como?! isso. Lamento dizer-lhe, mas ela nos cortou da herana. Mas no se preocupe, benzinho. Podemos viver bem com o que eu espero receber de Nate mais adiante... Daphne no se controlou. Perdeu toda a compostura. Levantou a mo e deu um tapa na cara dele bem ali, no meio da rua, como se fosse uma desequilibrada. No espere receber nada, Basil! Nate e Willa vo ter uma penca de filhos e eles ficaro com tudo! No v como os dois se tratam? Aquele idiota do seu primo est fascinado por ela. mesmo um idiota... repetiu Basil, meio abobalhado, esfregando o rosto. Foi nesse instante que o primeiro punhado de lama o atingiu. Explodiu contra seu peito, manchando o terno e salpicando tambm as vestes de Daphne.

Seu lindo vestido ficaria marcado para sempre. Sozinho no gabinete do pai, que agora era seu, Nathaniel se jogou no sof e enterrou a cabea entre as mos. Saber que Randolph no s conhecia a verdade, mas tambm colaborara para que a farsa no fosse descoberta, era algo que trazia grande alvio ao seu corao. Alvio ainda maior lhe dava constatar que j no sentia o velho ressentimento de Simon, o filho postio. Simon se mostrara solidrio como um verdadeiro irmo, muito mais solidrio do que Nathaniel jamais imaginara. A dor havia sumido como se um enorme peso tivesse sido retirado de suas costas. J no era o mesmo homem, e mal conseguia se lembrar da pessoa que tinha sido at momentos atrs. Continuava se regozijando, envolto em seus pensamentos, quando Ren Porter entrou no gabinete sem bater antes na porta. Eu pedi para no ser incomodado ralhou Nathaniel. Deixe de resmungos. H algo que preciso lhe dizer Ren rebateu, sentando-se numa cadeira ao lado. Em primeiro lugar, agradeo muito a sua hospitalidade, mas acho que chegada a hora de eu ir embora. Ele ainda estava plido e parecia um pouco fraco, mas sua aparncia tinha melhorado muito,

apesar das indelveis cicatrizes no rosto. No precisa ir, se no quiser. Ficaremos felizes em hosped-lo at que sare de todo. Hum. Acho melhor no. Est bem. Faa como desejar. Mas para onde pretende ir? Ainda no sabe? Simon fez o favor de me colocar a par dos assuntos de minha famlia. Acontece que enquanto eu convalescia, um dos meus primos morreu, deixando-me um dinheiro considervel. Alm disso, deixou uma pequena herdade em Cotswolds, que ainda no conheo. Vou alugar um tlburi e devagar creio que chegarei l so e salvo. Fazer aquela viagem era bem arriscado, mas se Ren sentia necessidade de se esconder, o problema era dele. Nathaniel no iria forar ningum a encarar os seus demnios. O homem precisava de tempo para se curar. E os Liars? perguntou. Ainda no estou preparado. Antes tenho alguns assuntos a tratar. Ento lhe desejo muita sorte. E tenha certeza de que pode voltar aqui sempre que quiser. H mais uma coisa, Nathaniel... achei que devia avis-lo... s no sei se adianta... Avisar-me de qu? que, bem... Na noite do incndio, Basil me

procurou, querendo saber se eu ainda tinha planos de acabar com voc. Ah, ? Confesso que isso no me surpreende de todo. Nathaniel sorriu. Fique de olho nele, Reardon. No sei como voc conseguiu sobreviver at agora tendo uma famlia como essa. Uma famlia que uma verdadeira ddiva dos cus, no ? ele acrescentou, ainda rindo. Sua maior ddiva Willa disse Ren. E era mesmo. Um presente que lhe cara nas mos por interveno divina e que Nathaniel tinha medo de desperdiar. Ser que conseguiria equilibrar a vida melhor do que seu pai para viver com ela? Conseguiria ser Cobra, desempenhar bem suas funes e, ao mesmo tempo, ser o homem carinhoso que Willa amava? De fato, Willa um verdadeiro presente Nathaniel concordou. E trate de cuidar bem dela, seno eu posso tom-la de voc. Que isso, Porter? Est apaixonado por minha mulher? No pode me censurar por isso. Claro que no. Willa era uma fora da natureza diante da qual qualquer homem se renderia. Bem, se assim, agradeo muito a sua visita, mas retiro o convite para que nos visite de novo.

Nathaniel riu. E espero que no se ofenda se eu disser que o quero ver bem longe daqui. claro respondeu Ren com um sorriso, levantando-se para sair. Mas no se esquea. Se algum dia eu descobrir que voc anda decepcionando a moa, vai ter de se haver comigo, entendeu? Adeus despediu-se saindo pela porta. *** Willa se encaixava mal naquela estranha famlia. Victoria havia separado os tecidos para mandar fazer seus trajes de luto e falava sobre os preparativos para comprar uma pequena casa onde iria morar com a mesada que Myrtle havia lhe prometido. Acho que Brighton um bom lugar. J cansei de Londres. Ningum levantou a cabea. Concentraram-se na comida que estava no prato sua frente, sem qualquer interesse nos planos de Victoria. Myrtle, que j deixara clara a sua inteno de viajar, levantou-se da mesa. Estou esgotada com todos estes acontecimentos disse, andando com passinhos trpegos em direo porta. Pretendo fazer uma longa estao de guas em Bath para repousar. Ficarei l por um bom tempo. Espero que venham me visitar.

Willa sorriu, concordando. Nathaniel apenas desejou boa-noite tia e tambm se levantou da mesa, dando um leve beijo na testa de Willa antes de sair. Ela ficou ali sozinha, na enorme sala de jantar vazia. Era assim que as coisas seriam dali em diante, pensou. Agora que Nathaniel era considerado um heri e que sua boa reputao havia sido recuperada, no ia mais precisar do seu apoio. Ele j declarara que nunca havia pretendido ter uma esposa. Casara apenas por obrigao e, no tendo como voltar atrs, ia oficializar o casamento. Essa era a realidade. Dali para a frente, ela seria s uma espcie de amante, algum com quem Nathaniel viria satisfazer seus impulsos sexuais quando quisesse, nada mais do que isso. Seu futuro estava traado, e era preciso aceitlo, por mais deprimente que fosse. Ouviu um resmungo ao lado dela. Levantou a cabea e viu Hammil, examinando-a com desprezo. Se terminou a refeio, as copeiras gostariam de tirar a mesa disse o mordomo, secamente, sem mover um msculo da face. Hammil era a ltima pessoa que Willa queria ter sua frente naquele momento. Ele, que sempre a tratara com arrogncia, que sempre andava por perto, que vivia escutando tudo. Olhou longamente para o impassvel mordomo. Hammil, sei que andou espalhando boatos e maledicncias contra mim.

O homem se retraiu, sem encontrar uma resposta imediata para a acusao. Mas Willa estava decidida. Se ia ser a esposa indesejada de Nathaniel, tinha ao menos o direito de fazer algumas exigncias para continuar naquela casa. Assim que me casar com seu patro, Hammil, saiba que ser inequvoca e sumariamente despedido. Fui clara? A escadaria em forma de caracol que subia at o andar superior nunca havia lhe parecido to longa. Com desnimo, galgou os degraus. Passando pelos aposentos de Nathaniel, ouviu barulho atrs da porta. Era surpreendente que ele tivesse se recolhido to cedo sem ao menos se despedir dela. Lily a esperava em seu quarto. Notou que as roupas novas no estavam mais ali e nem os livros ou o resto de seus pertences. O que isso? Resolveram me mudar para outro cmodo? Sim, milady. Sei... e onde fica? No se preocupe, milady. Aqui est sua camisola. O patro pediu que fosse ter com ele. Bem, pelo menos Nathaniel queria v-la, e isso j era alguma coisa. Sem argumentar, deixou que Lily lhe tirasse a roupa, a vestisse com a camisola e o penhoar de seda e soltasse seus cabelos. Quando estava pronta, atravessou o corredor at o quarto de

Nathaniel. Passou pelo vestbulo que estava s escuras e abriu a porta do quarto. Para seu absoluto espanto, aquilo que havia sido o dormitrio de Nathaniel no existia mais. No restava nada da antiga decorao sbria e masculina. A cama de madeira escura circundada por pesadas cortinas havia sumido. Em seu lugar estava um amplo e alegre tlamo, conhecido na regio como "leito da fertilidade", coberto por uma linda colcha de seda clara. Velas acesas ardiam em delicados candelabros de porcelana, e um tapete florido enfeitava o piso em frente lareira acesa. As flores estavam por toda parte, adornando o aposento. Havia ptalas coloridas espalhadas no cho e em volta da cama. Surpresa, viu suas roupas, cuidadosamente arrumadas nos cabides e at a toalha bordada por Moira colocada sobre o lavatrio. A atmosfera era difana e envolvente. Parecia um sonho. O que est acontecendo? O que isso? murmurou. Ouviu a voz grave de Nathaniel responder da escurido, citando um antigo poema. a alcova perfumada e doce, preparada pelo Criador, para que os noivos celebrem solenemente as suas npcias. Ela fitou as sombras at ver a figura de Nathaniel surgir, vinda do vestbulo. E ento? Gostou? ele perguntou, sorrindo.

Este vai ser o nosso quarto, de agora em diante. Nosso? Sim, nosso. Nathaniel tomou sua mo e se ajoelhou diante dela. Willa, voc disse que me amava e com isso deu nova luz minha vida. Gostaria de poder viver para sempre a seu lado. Por isso lhe pergunto: no me daria a honra de se tornar minha esposa? Os joelhos dela comearam a tremer. Willa engoliu com dificuldade e no conseguiu dizer nada. Apenas abriu um largo sorriso e meneou a cabea, concordando. Ah, j ia me esquecendo disto continuou Nathaniel, andando em volta da cama para abrir uma gaveta e dela retirar um objeto. Depois olhou para ela, do outro lado do leito, e perguntou: Willa Trent, neste momento e perante Deus, me aceita por marido? Ela novamente balanou a cabea. E promete me amar, respeitar e continuar me desafiando at o ltimo dos seus dias? Sim... Willa respondeu, com lgrimas nos olhos. Nathaniel atravessou por cima da cama e a segurou nos braos. No chore, minha florzinha...

Oh, Nathaniel, meu amor... Ento agora minha vez de fazer o juramento. Ele se colocou novamente de joelhos e clareou a garganta. Eu, Nathaniel... neste momento e perante Deus, a aceito por esposa, Willa Trent. Prometo am-la, respeit-la e admir-la pelo resto de meus dias. Dar-lhe-ei meu nome e tudo que possuo. A seguir Nathaniel abriu a mo e exibiu um enorme anel com o braso da famlia Reardon gravado no centro. Em volta mandara incrustar uma delicada fieira de guas-marinhas. Escolhi esta pedra para combinar com a cor dos seus olhos disse, ao coloc-lo no dedo de Willa. Ela no se conteve. Comeou a soluar, agarrada mo de Nathaniel. Ento... quer dizer... que voc tambm me ama? balbuciou, entre um soluo e outro. claro, florzinha. Pensei que isso fosse evidente. Eu sabia que gostava de mim... mas achei que fosse s atrao... No. amor de verdade, Willa. Perdo por no ter dito isso antes, com todas as letras. Eu te amo, Willa, e de agora em diante vou lhe dizer isso todos os dias, para sempre... Nathaniel a abraou com ternura sobre a cama.

A luz das velas tornava a camisola de Willa mais transparente, evidenciando suas curvas e os mamilos rosados. Extasiado, ele a fitou. No foi preciso dizer mais nada. Docemente entrelaados, passaram o resto da noite fazendo amor.

Eplogo

Depois de algumas semanas de preparativos, sempre sob o olhar vigilante de Myrtle, a pequena e reservada cerimnia de casamento com a qual haviam sonhado ia acontecer no dia seguinte. Nathaniel e Willa estavam aninhados, celebrando sua ltima tarde juntos, antes do casamento. Ser que lorde Liverpool vai me devolver o dirio do meu av? ela perguntou, enquanto Nathaniel roava o nariz entre seus cabelos. Humm... ele murmurou, de incio parecendo nem ter ouvido direito a pergunta. De repente deu um pulo. O seu o qu? O dirio do meu av. Aquele que conta a histria dos Royal Four. Nathaniel levantou a cabea, assustado.

Mas, Willa, aquele dirio foi escrito pelo duque de Camberlake. Eu sei. Seu av era o duque de Camberlake?! Sim, e depois dele meu pai herdou o ttulo. Papai foi o ltimo duque, nessa linha de sucesso. Nathaniel a fitou com os olhos arregalados. Quer dizer ento que voc de origem nobre? uma dama? Lady Willa Trent? Sim. E filha do duque de Camberlake, como j lhe disse. Qual o espanto? Ento, que dizer que... vou me casar com algum de posio superior minha, na escala da nobreza! Isso eu j sabia desde o comeo ela respondeu com naturalidade. No vejo por que tanta surpresa. Meu Deus, Willa, e eu que cheguei a pensar que voc podia ser filha ilegtima de algum fidalgo, ser apenas uma bastarda... Que idia descabida murmurou ela, rindo. Peo que me desculpe. Est desculpado. Ela se curvou para beijlo, mas Nathaniel colocou um dedo frente dos seus lbios. Espere! Acabo de descobrir outra coisa. Que foi?

Nathaniel inclinou a cabea para trs e tambm comeou a rir. Descobri que vou me casar com a neta do Cobra mais extraordinrio que j houve na histria dos Royal Four! E qual a graa disso? Nathaniel fechou os olhos. Ah, quem sabe um dia lhe conto... um dia lhe conto...