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A SUPERCONDUTIVIDADE

Supercondutividade (SC) uma propriedade fsica. De caracterstica intrnseca de certos materiais, quando se esfriam a temperaturas extremamente baixas, para conduzir corrente sem resistncia nem perdas, funcionando tambm como um diamagneto perfeito abaixo de uma temperatura crtica. Esta propriedade foi descoberta em 1911 pelo fsico holands Heike Kamerlingh Onnes, quando observou que a resistncia eltrica do mercrio desaparecia quando resfriado a 4K (-452F, -269.15C). O recorde atual, a temperatura mais elevada em que um material se comporta como supercondutor apresentada por um composto cermico de mercrio-cobre; temperatura de transio: 138 K (ou -131 C). Para isso tambm se usa hlio lquido, material caro e pouco eficiente, o que impede seu uso em tecnologias que procurem explorar o fenmeno. Em 1986, os fisicos da IBM Karl, Alexander Mller e Johannes Georg Bedborz, conseguiram supercondutividade em uma cermica composta de brio, lantnio, cobre e oxignio a 35K (-238C). Essa descoberta possibilitou um grande desenvolvimento nas pesquisas mundiais de supercondutores, no sentido de se conseguirem materiais que funcionem a temperaturas cada vez mais elevadas. Merecem destaque as descobertas do fsico Paul Ching-Wu Chu, o qual desenvolveu uma cermica supercondutora a 92K (-181C). Em 1993 esse mesmo cientista desenvolveu outra cermica supercondutora, mas desta vez a 160K (-113C). A supercondutividade pode ser entendida como um fenmeno quntico-macroscpico, ou seja, este estado pode ser descrito por uma nica funo de onda. O material supercondutor exibe duas caractersticas: resistividade nula, quando resfriado abaixo de certa temperatura crtica, Tc, e diamagnetismo perfeito, ou seja, excluso do campo magntico de seu interior. Esta ltima caracterstica denominada efeito Meissner. A aniquilao da fase supercondutora se d pela ocorrncia de um ou mais dos seguintes fatores: a aplicao de campo externo, a elevao da temperatura na regio experimental e, por fim, a aplicao de correntes de transporte, Jtr. Curiosamente acima de Tc (estado normal) os materiais supercondutores no so bons condutores. Materiais como cobre, prata e ouro no exibem o fenmeno da supercondutividade.

CONDUTIVIDADE E RESISTIVIDADE A equao abaixo descreve a relao entre a temperatura e a resistividade, para uma faixa razovel de temperatura.

Em geral a relao entre a temperatura e a resistividade razoavelmente linear para a maioria dos metais. Com isso, j no inicio do sculo, se esperava que em temperaturas muito baixas, prximo ao zero absoluto a resistividade poderia tender a zero, aparecendo uma nova propriedade de supercondutividade. Supercondutores so materiais que apresentam pouca ou nenhuma resistncia ao fluxo eltrico. Todas as teorias citadas anteriormente eram conhecidas no incio do sculo XIX, mas no eram comprovadas para temperaturas muito baixas. Quando Heike Kamerlingh Onnes (foto ao lado), o primeiro pesquisador a liquefazer o hlio em 1908, resolveu realizar experincias com temperaturas pouco acima do zero absoluto em torno de 4 K. Heike K. Onnes esperava trs possveis resultados devido s teorias da poca. A figura abaixo demonstra as possibilidades representadas graficamente:

Figura 1 a) Essa curva ocorreria se resistncia fosse inteiramente devido obstruo das trajetrias dos eltrons pelas vibraes trmicas, sendo assim a diminuio dessa temperatura aproximando-se a zero faria cessar a resistncia.

b) Essa curva era esperada caso as impurezas e imperfeies da rede cristalina influenciassem na resistividade. c) Essa curva ocorreria se houvesse uma diminuio do nmero de eltrons de conduo devido a algum mecanismo de condensao. Figura 1 No incio de suas experincias Heike K. Onnes utilizou dois materiais. Utilizou primeiramente a platina, sem muito sucesso. Em seu segundo experimento utilizou um material, que na sua poca, poderia se conseguir maior grau de pureza, o mercrio. Podemos observar os resultados obtidos na figura 2 abaixo:

Figura 2 Tanto na experincia com o mercrio como com a platina, Heike K. Onnes refrigerou os metais com hlio lquido. No caso do mercrio verificou que sua resistncia eltrica tendia a zero quando sua temperatura era inferior a 4,2 K. Essa temperatura denominada de temperatura crtica Tc, onde o material passa a ser um supercondutor. Heike K. Onnes tambm percebeu que quando os supercondutores estavam sob influncia de um determinado campo magntico, o material voltava a seu estado normal. Com isso determinou um campo magntico crtico Hc. Onnes fez experincia com diversos materiais, basicamente metais. A temperatura crtica e o campo magntico crtico desses foram observados e colocados na tabela abaixo.

Tabela 1

O grfico a abaixo mostra a variao da temperatura crtica do chumbo com o campo magntico. Observe que para T = Tc para B = 0.

O EFEITO MEISSNER A demonstrao clssica do efeito Meissner consiste em fazer um m permanente flutuar sobre a superfcie de um supercondutor. As linhas do campo magntico so impedidas de penetrarem no supercondutor e tomam uma forma semelhante a que teriam se houvesse outro m idntico dentro do material supercondutor (m "imagem"). Dessa forma, o m sofre uma repulso que compensa seu peso e "levita" sobre o supercondutor.

Hoje se sabe que existem dois tipos de supercondutor. Nos supercondutores do tipo I, o efeito Meissner total, enquanto nos supercondutores do tipo II h uma pequena penetrao das linhas de campo magntico para dentro do material. Esses ltimos costumam suportar correntes mais fortes que os primeiros, sem perder a condio de supercondutor. Logo, so mais promissores para possveis aplicaes. Alm disso, os supercondutores de altas temperaturas, dos quais falaremos adiante, parecem ser do Tipo II. OS PARES DE COOPER O nmeno da supercondutividade comeou realmente a ser entendido em 1956, quando Leon Cooper teve a idia de que os eltrons que transportam a "supercorrente" se associam em pares enquanto se deslocam pelo material. Um eltron normal que se desloca pela rede cristalina de um condutor vai se chocando com os tomos da rede, perdendo energia e aquecendo o material. Isso chamado de "efeito Joule" e ocorre em todo condutor normal

Leon Cooper Cooper mostrou que dois eltrons podem se associar formando o que hoje se chama um "par de Cooper". Logo se desconfiou que esses pares de Cooper poderiam ser os responsveis pela corrente supercondutora em materiais a baixas temperaturas. Normalmente, dois eltrons, ambos com carga negativa, no podem chegar perto um do outro por causa da forte repulso coulombiana. No entanto, Cooper sugeriu que, dentro de um slido metlico, dois eltrons poderiam vencer essa repulso mtua com a ajuda de uma excitao da rede cristalina do material, comumente chamada de "fnon".

Portanto, para entender como so os pares de Cooper, vejamos primeiro como um fnon. Um fnon uma excitao mecnica que se propaga pela rede cristalina de um slido. Normalmente, essa excitao, que se desloca como uma onda pelo material, causada pela agitao natural existente em todo sistema sujeito a uma temperatura finita. Ela consiste de pequenos deslocamentos dos tomos da rede como mostrado, de forma muito simplista, na animao ao lado. claro que, quanto maior a temperatura maior o nmero de fnons, e esses fnons se propagam em todas as direes dentro do material. Os tomos da rede cristalina de um metal no so eletricamente neutros. Normalmente, eles perderam eltrons e se tornaram positivamente carregados. So os eltrons perdidos que transportam corrente eltrica pelo slido. Um eltron que se desloca atravs do material vai perturbando os tomos da rede, atraindo-os por fora coulombiana. Essa perturbao um fnon que sai, de algum modo, na rasteira do eltron, como uma turbulncia que segue um carro. O fnon gerado pela passagem de um eltron, sendo uma onda de tomos positivos deslocados, pode capturar outro eltron que esteja por perto. Isso forma o par de Cooper: dois eltrons ligados atravs de um fnon da rede. O fnon formado de cargas positivas deslocadas permite que os eltrons, que normalmente se repelem, viajem em conjunto pelo slido. Em temperatura alta, a agitao trmica to forte que um par de Cooper no consegue se manter vivo e logo se quebra. Em baixas temperaturas, no entanto, as chances melhoram. Resta saber porque um par de Cooper consegue se deslocar sem impedimento atravs de um material que est no estado supercondutor. Esse ser o assunto da prxima seo. A TEORIA BCS S aps 46 da descoberta de Onnes que surgiu uma explicao bem sucedida do fenmeno da supercondutividade. Em 1957, os fsicos John Bardeen, Leon Cooper (o mesmo dos pares) e Robert Scrieffer apresentaram uim modelo terico que concordava muito bem com as observaes experimentais nos supercondutores. Esse modelo ficou conhecido por Teoria BCS, das iniciais dos autores, e lhes rendeu o Prmio Nobel de Fsica de 1972. Bardeen j recebera outro Nobel pela inveno do transistor e, at hoje, foi o nico a receber dois prmios de Fsica.

J. Bardeen, L. Cooper e R. Schrieffer

A idia central dessa teoria a formao de pares de eltrons, os pares de Cooper. Como vimos, a associao de eltrons, apesar da repulso eltrica entre eles, possibilitada por vibraes da rede, os "fnons". Mas, resta explicar porque os pares de Cooper conseguem se deslocar sem impedimento pela rede cristalina, enquanto os eltrons individuais sofrem resistncia. A teoria BCS, analisando detalhadamente o acoplamento entre eltrons e fnons, mostra que os eltrons dos pares de Cooper tm energia ligeiramente inferior energia dos eltrons individuais. Em termos tcnicos, diz-se que existe um "gap" de energia separando os eltrons emparelhados dos eltrons normais, Quando um eltron, em um condutor normal, interage com os tomos da rede, d-se uma troca de energia, como costuma acontecer em toda interao. Na interao, o eltron pode transferir energia para os tomos, como uma bola de sinuca se chocando com outra, e, no processo, os tomos so "excitados". Isto , a energia da interao gera uma vibrao nos tomos da rede. Foi o que vimos em uma das animaes da seo anterior. Isso provoca o aquecimento do material. No entanto, se dois eltrons j estiverem ligados em um par de Cooper, essa interao com outros tomos da rede s ser possvel se a energia trocada for maior que a energia do "gap". Quando a temperatura alta, h muita disponibilidade de energia trmica para isso, e os pares de Cooper nem conseguem se formar, ou, quando se formam, so logo aniquilados. NJo entanto, baixando-se a temperatura, pode-se chegar a um valor no qual a energia disponvel para trocas trmicas menor que a energia do "gap". Quando isso acontece, alguns pares de Cooper no so aniquilados pela agitao trmica. Mesmo que os eltrons de um par se choquem com tomos da rede, no haver troca de energia entre eles. Em processos qunticos, como so esses choques, s pode haver troca de energia se o "gap" for vencido. No pode haver troca parcial de energia. O choque, se hopuver, ser "elstico", sem perda de energia pelos eltrons. A temperatura na qual o material fica supercondutor, chamada de temperatura crtica, TC, uma medida do tamanho do "gap" de energia. Em um supercondutor tpico, do tipo conhecido at a dcada de 80, a energia do "gap" era bem pequena, da ordem de 0,01 eletrons-volt. Por isso, as temperaturas crticas desses supercondutores to baixa. O grande sucesso da teoria BCS deveu-se ao excelente ajuste entre suas previses e as observaes experimentais.

1) A existncia dos pares de Cooper depende de uma interao entre os eltrons e os tomos da rede, como vimos. Para testar essa hiptese, foram feitas medidas da temperatura crtica em materiais onde alguns tomos eram trocados por seus istopos mais leves ou pesados. Se, realmente, os fnons estiverem envolvidos na formao dos pares, essa troca deve afetar a temperatura crticas de transio ao estado supercondutor. O grfico ao lado mostra o resultado obtido com o mercrio, cuja supercondutividade foi descoberta por Onnes. O mercrio tem vsrios istopos, com pesos entre 203 e 198. Como vemos, a Variao da temperatura crtica com a temperatura crtica aumenta para istopos mais massa isotpica pesados, confirmando a teoria que prev uma dependncia com o inverso da raiz da massa atmica. 2) A teoria BCS prev que o "gap" de energia controla o valor da temperatura crtica. Quanto maior o "gap", maior a temperatura de transio. A previso da teoria, obtida de uma anlise rigorosa da interao eltron-fnon, que essa relao deve ser: EGAP = (7/2) k TC onde k a chamada constante Boltzmann. A experincia concorda de forma excelente com essa previso, como mostra o grfico ao lado. A linha reta a previso terica (equao acima) e os pontos mostram a energia do "gap" medida para Energia do "gap" vs temperatura crtica vrios supercondutores.

Segundo a teoria BCS, o calor especfico de um supercondutor deve crescer exponencialmente, ao se aproximar da temperatura crtica. Isto : C = A e-b/kT onde A e b so constantes que dependem do material supercondutor. A figura ao lado mostra o resultado experimental para o Vandio, cuja temperatura crtica 5,4 K. Os pontos so as medidas experimentais e a linha contnua a previso da teoria. A inclinao dessa reta, por sinal, permite calcular a energia do "gap", que, para o Calor especfico do vandio em funo Vandio, de 1,3 meV, concordando bem com as do inverso da temperatura absoluta experincias. Portanto, a teoria BCS teve enorme sucesso, explicando muito bem o comportamento dos materiais supercondutores conhecidos at a dcada de 80 do sculo passado. Mas, em 1986, um novo tipo de supercondutor surgiu na praa e a histria se modificou. o que veremos a seguir.

SUPERCONDUTORES A ALTAS TEMPERATURAS Nos anos seguintes descoberta da supercondutividade por Onnes, muitos materiais supercondutores foram encontrados, quase todos metlicos. No entanto, todos tinham temperaturas crticas baixssimas. At o incio da dcada de 80, o recorde era o Nb3Ge, com TC perto de 23 K (-250o C)! Para piorar o quadro, a teoria BCS indicava que dificilmente supercondutores com temperaturas crticas acima de 25 K seriam encontrados, pelas razes que descrevemos na seo anterior (energia do "gap"). Mas, em 1986, dois fsicos que trabalhavam no laboratrio da IBM em Zurich, Alemanha, mudaram tudo ao descobrir que um material cermico, um xido de cobre com brio e lantnio, ficava supercondutor a 30K.

Em Abril de 1986, Georg Bednorz e Alex Mueller submeteram um artigo ao Zeitschrift fr Physik intitulado "Possvel supercondutividade de alto Tc no sistema Ba-La-Cu-O". Nesse artigo de ttulo modesto eles descrevem como sintetizaram uma cermica com frmula Bax La5-xCu5O5(3-y). Esse material uma cermica do tipo perovskita, com uma estrutura de camadas. As perovskitas, na forma de silicatos, so os materiais mais abundantes da crosta terrestre, a velha areia. Os sub-ndices da frmula mostram que eles partiram de um composto normal, um xido de cobre com brio e lantanho, e foram retirando oxignio em vrias propores. Quando x=0,75, o material apresentava uma fase cuja Alex Mueller e Georg Bednorz resistividade caa a zero perto de 30K. Como, at aquele momento, eles ainda no tinham verificado o efeito Meissner nesse material, acharam melhor dar um ttulo prudente ao artigo. Mas, j em Outubro eles observaram o efeito Meissner confirmando que a cermica era mesmo um supercondutor. A notcia se espalhou rapidamente e, antes do fim do ano, vrios outros compostos dessa mesma famlia foram descobertos por laboratrios de todo o mundo, com temperaturas crticas cada vez mais elevadas. At que, em Janeiro de 1987, Paul Chu, da Universidade de Houston, mostrou que o YBa2Cu3O7 era supercondutor com uma Transio para incrvel temperatura crtica acima de 90 K. supercondutor

estado

Hoje j so conhecidos supercondutores com temperatura crtica acima de 130 K. A grande vantagem de um supercondutor ter temperatura de transio acima de 77 K vem do fato de ser esta a temperatura de liquefao do nitrognio. O nitrognio o elemento mais abundante de nossa atmosfera (~80%) e relativamente barato e fcil de liquefazer. Portanto, quando se fala de supercondutores de alto TC, estamos falando em temperaturas crticas ainda muito baixas, da ordem de -150oC. A maioria dos supercondutores de alto TC (SCAT, para abreviar) consiste de cermicas com estrutura de perovskita modificada. O curioso que esses materiais so maus condutores de eletricidade na temperatura ambiente. So formadas de camadas e, como j se sabe, os portadores de carga se deslocam nos planos que contm os tomos de cobre e oxignio, vistos na figura ao lado assinalados por setas. Portanto, o transporte de carga praticamente bi-dimensional, muito anisotrpica, portanto.

Outra grande beleza desses materiais que eles so relativamente fceis de serem sintetizados. Hoje, isso j at projeto de Feira de Cincia de estudantes de segundo grau. Uma receita (em ingls) pode ser encontrada na Internet em http://imr.chem.binghamton.edu. A importncia dos supercondutores em geral e dos SCAT em particular, ficou evidenciada pela rapidez com que resultou em prmio Nobel para seus descobridores. Onnes descobriu a supercondutividade em 1911 e j recebeu seu Nobel em 1913. Bednorz e Mueller descobriram o primeiro SCAT em 1986 e receberam o Nobel no ano seguinte, em 1987. Foi o Nobel mais rpido da histria do prmio.

TIPOS Durante algum tempo pensou-se que todos os materiais supercondutores tivessem o mesmo comportamento, mas hoje conhecem-se dois tipos de supercondutores os do tipo I e os do tipo II. Os supercondutores do tipo I e do tipo II tm respostas diferentes quanto aplicao de campos magnticos. Os supercondutores do tipo I apresentam somente o estado Meissner. Nesse estado no pode haver penetrao de fluxo magntico, ento surgem correntes que blindam o material. Essa blindagem suficiente at HC, acima do qual o material transiciona para o estado normal. J os supercondutores do tipo II apresentam dois valores de campos magnticos crticos. Um campo inferior HC1, geralmente baixo, que limita a regio onde a amostra exclui todo fluxo de seu interior (efeito Meissner). Para H > HC1 comea a haver penetrao de linhas de fluxo magntico no interior da amostra, originando o chamado estado misto. Neste estado h, no interior da amostra, regies supercondutoras e regies normais. Esta situao persiste at um segundo campo crtico HC2, em geral muito maior que HC1. Para H > HC2 o material transita para o estado normal. Os valores dos campos crticos dependem da temperatura. O mdulo da magnetizao M mximo em HC1, pois este o valor mximo do campo que a amostra suporta sem haver penetrao de fluxo. M volta a ser nula em HC2, acima do qual a amostra est no estado normal. A penetrao ou no de fluxo no material se d pela configurao energtica da superfcie deste. Os supercondutores do tipo I tm densidade superficial de energia positiva e por isso, se regies normais aparecessem em seu interior a energia total desse aumentaria, contrariando o princpio da mnima energia. J o estado misto dos supercondutores do tipo II possvel pelo fato da sua densidade de energia superficial ser negativa e, com o aparecimento de regies normais em seu interior, a energia total do sistema minimizada.