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Um homem para chamar de meu Johanna Lindsey

Ttulo original: A Man To Call My Own Disponibilizao/Traduo/Pesquisa: Yuna, Gisa, Mare e Rosie Colaborao no Incio da Reviso: Tati Reviso e Formatao: Danyela Projeto Revisoras Tradues

Argumento
Nova Inglaterra, 1870. Marian Laton... Durante anos, Marian Laton escondeu seu rosto por trs de grandes culos que deformavam os traos de seu rosto e seus preciosos olhos. Tambm ocultou seu corpo em roupas cinza que no permitem entrever nem o mais mnimo sinal de uma curva feminina. No entanto, esta imagem de jovem descuidada e desalinhada obedece a um plano de vida, uma ao destinada a um nico fim: diferenciar-se de sua cruel e caprichosa irm gmea Amanda, capaz de enfeitiar com sua beleza a qualquer homem que cruze em seu caminho. A convivncia nunca foi fcil para Amanda e Marian. Mas depois da morte de seu pai, tudo resultar ainda mais insofrvel. Ambas devero mudar-se de sua cmoda e elegante casa do noroeste americano pelo rancho que sua tia Kathleen Duun tem em Tejas. Para Amanda, a disposio paterna uma autntica maldio. Em mudana, para Marian, marcada por uma existncia triste e opaca, esta nova vida supor uma verdadeira aventura sobretudo quando conhece a Chad Kincaid, um bonito vaqueiro filho de um rancheiro vizinho que acorda na jovem sentimentos at ento desconhecidos. Mas a bela e coquete Amanda, que durante anos converteu aos homens em animais de estimao, no est disposta a deixar passar a ocasio de fazer cair em suas redes ao rude Chad. Com o que no contava que Kinkaid fosse de outra espcie: um vaqueiro que, simplesmente, sabe ver alm de grandes culos deformantes. Chad Kincaid... Apesar de saber que herdar a propriedade de seu pai, Chad prefere o trabalho duro a viver sob a sombra deste. Marian est fascinada com a incrvel masculinidade de Chad, mas sabe que, como ocorreu com todos os homens que ela e sua irm conheceram, ele acabar escolhendo a Amanda. Chad no pode deixar de sentir-se fascinado por Amanda, mas logo comea a ver alm da fachada de garota aborrecida que apresenta Marian, e descobre sua afeio pela aventura, sua valentia ante o perigo e seu senso de humor... Mas como pode ele, um simples cowboy sem experincia mundana, convencer a Marian de que para ele no existe outra mulher alm dela? Em uma histria to surpreendente como deliciosa, Johanna Lindsey reflete com habilidade e embriagadora emoo, o poder transformador do primeiro amor. Fazendo ornamento de um profundo conhecimento dos sentimentos dos homens, Lindsey tem escrito uma de suas mais absorventes novelas, que suas leitoras no querero abandonar at a ltima pgina.

CAPTULO 1
Mortimer Laton foi sepultado pela manh em Haverhill, Massachusetts, a cidade onde tinha nascido e vivido toda sua vida. De fato, a cidade mudara seu nome pelo de Haverhill em 1870. Quando ele nasceu e se criou nela, a conhecia como Pentucket. Sua esposa, Ruth, achava-se enterrada em um dos cemitrios mais antigos, que j estava fora de uso porque chegou ao limite de sua capacidade pouco depois que a sepultaram. No lhe teria importado que seu marido no repousasse toda a eternidade a seu lado. Na realidade, certamente o teria preferido assim, j que no se amavam. Na grande lpide do tmulo de Mortimer se lia: Aqui descansa Mortimer Laton, querido pai de Amanda e Marian. Essa breve inscrio era obra de Amanda Laton, e lhe parecia ser mais adequado. Adorara a seu pai e ele, por sua vez, foi o pai perfeito para ela e lhe proporcionou tudo o que uma menina necessitava para sentir-se amada e protegida. Marian, se tivesse tido que dar sua opinio, teria arrancado a palavra amado. O funeral foi uma pequena reunio, deprimente como a maioria dos funerais, apesar do bom tempo que imperava nessa manh e das flores primaveris que enchiam os jardins. S tinham assistido os criados de Mortimer, alguns de seus scios e suas duas filhas. O ofcio tinha transcorrido em um notvel silncio. Essa manh no houve amostras de histeria nem sonoros prantos, diferente do funeral de Ruth sete anos antes, em que Marian dera um espetculo ao chorar desconsolada. Mas que havia sentido que com a morte de sua me tinha perdido nica pessoa que a amava de verdade. Hoje deveria ter ocorrido algo um pouco parecido. Amanda, que foi a preferida de seu pai desde o dia que nasceu, deveria ter chorado a lgrima viva. Mas desde que as duas irms receberam a notcia de que seu pai morreu no caminho de volta da viagem de negcios que fez a Chicago na semana anterior, ao cair do trem, quando passava de um vago ao seguinte, Amanda no derramara uma s lgrima de dor. Os criados sussurravam que sofria de uma estranha forma de comoo, Marian teria estado de acordo, salvo pelo fato de que sua irm no negava que seu pai houvesse falecido. Falava de sua morte e a comentava sem emoo, como se se tratasse de um acontecimento mundano que no a afetasse muito. Comoo? Pode ser, mas de uma classe que Marian no viu nunca. Por outro lado, Amanda era uma pessoa egocntrica, como Mortimer. Era provvel que lhe preocupasse mais como ia afetar a sua morte que esta em si. Mortimer s foi capaz de amar a uma pessoa em todo tempo. Marian se dera conta disso quando era muito pequena e, ao final, deixara de esperar que fosse de outro modo. Por outra parte, jamais viu seu pai comportar-se de uma forma que indicasse que estava equivocada. Seu pai no amou a sua me. O seu foi um matrimnio arranjado. No eram a no ser duas pessoas que viviam juntas, compartilhavam a mesma casa e alguns interesses comuns. Levavam-se bem, mas no existia amor entre eles. Seus avs paternos morreram antes que Marian nascesse, de maneira que no viu de que modo se comportava com eles seu pai. E a nica irm que restava mudara de cidade quando Marian ainda era muito menina. Mortimer jamais falava dela o que indicava que no se importava, seja o que for que tivesse sido de sua vida. Mas amou a Amanda. Disso ningum tinha a menor dvida. Desde o dia em que nasceu, seu pai se mostrou encantado com ela e a tinha repleto de cuidados, malcriada em realidade. As duas irms podiam estar na mesma habitao, mas ele s via a Amanda, como se Marian fosse invisvel. Em qualquer caso, agora j no importava. Marian podia deixar de atormentar-se por isso. No era que no tivesse satisfeito suas necessidades materiais durante todo aquele tempo. Nesse 3

sentido as duas irms tinham recebido o mesmo trato. Apenas, sim tinham desatendido as suas necessidades emocionais. Sua me tentou pr remdio e, em certo modo o conseguira enquanto estava viva. Vira o muito que sofria Marian porque Mortimer no lhe demonstrava afeto, e embora amasse a suas duas filhas, Ruth tinha tratado com um pouco mais de carinho a Marian. Por desgraa, Amanda, que queria que sua me a amasse s a ela, deu-se conta, e estava to ciumenta que entre as duas irms se produziu uma ruptura total fazia muito tempo. No havia forma delicada de diz-lo: odiavam-se de verdade. Mas no s contava a questo dos cimes. Isso poderiam at t-lo superado; inclusive poderiam ter chegado a perdoarem a vasta lista de ofensas, j que em sua maioria estes se originaram na infncia e j a tinham deixado atrs. Mas possivelmente devido ao excesso de mimos que avivavam seu egocentrismo, Amanda, dito de modo singelo, no era boa pessoa. Fora de modo deliberado ou devido a uma tendncia natural, o certo que Amanda conseguia ferir os sentimentos das pessoas com uma frequncia alarmante. O pior era que no parecia lhe preocupar o dano que causava, ou no se dava conta disso, e no se desculpava nunca. Marian no recordava s vezes, de tantas que eram, que tentou em pessoa, desculpar a sua irm e desculpar-se ante as pessoas que Amanda machucava. No era que se sentisse responsvel pelos atos de sua irm. No. Amanda foi desagradvel e maliciosa toda sua vida. Nenhuma das duas tinham verdadeiras amigas. Amanda porque no queria. Tinha a seu pai, que a adorava. Ele era seu melhor amigo. Marian tivesse desejado as ter, mas fazia muito tempo que tinha desistido porque sua irm sempre as afugentava, frequentemente chorando. O resultado era que a garotas no queriam voltar a aproximar-se de Marian, se isso podia significar encontrar-se com a Amanda. Os homens eram outra questo. Desde que as duas moas comearam a aproximar-se da idade de casar-se, a casa dos Laton tinha recebido visitas masculinas com assiduidade. Havia um dobro motivo: a riqueza dos Mortimer, bastante considervel, e o fato de que Amanda era uma das jovens mais belas da cidade. E Amanda gostava de receber ateno masculina. Adorava as adulaes. E se no desejava que algum em particular a adorasse, denegria-o e insultava sutilmente at que deixava de visit-la. Assim tinha seu grupo favorito de admiradores j fazia quase um ano. Mas no se decantava por nenhum deles at o extremo de decidir com qual gostaria de casar-se. Era uma lstima. Marian desejava que o fizesse. Todas as noites rezava para que sua irm se casasse e partisse para outra parte, para poder levar ento uma vida real em lugar de esconder-se, temerosa de que algum homem pudesse tentar cortej-la e terminasse sendo um dos objetivos de ira da sua irm. As duas vezes que tinha mostrado interesse por um homem, aprendeu bem a lio. No ia voltar a ser responsvel por que a lngua da Amanda ferisse a um homem somente porque se atreveu a ignor-la para emprestar ateno a ela. Por essa razo, embora fossem gmeas, Marian tomava o cuidado a fim de dissimular esse fato desafortunado. Para passar inadvertida, escolhia vestidos de cores pouco favorecedoras e de desenhos muito singelos. Fazia um penteado srio, mais adequado para a av de algum que para uma jovem de apenas dezoito anos. Mas seu disfarce no teria funcionado sem os culos que levava no rosto. Eram de aro grande e de cristais grossos que lhe ampliavam os olhos at quase o dobro de seu tamanho, o que lhe conferia um aspecto estranho, com os olhos saltados, que resultava muito pouco atrativo. Estavam sentadas no escritrio de seu pai, ouvindo a leitura de seu testamento. Amanda se via formosa, como sempre, inclusive de luto. Levava um vestido elegante; no podia ser de outro modo. Na realidade, com seus adornos de encaixe e sua pedraria incrustada em desenhos artsticos, era mais belo que alguns de seus vestidos mais elaborados. Seu penteado no era frvolo como de costume; por uma vez, recolheu os cachos dourados. Marian, por sua parte, passava despercebida, como sempre. Seu vestido negro no tinha 4

detalhes intrincados que pudessem admirar, nem usava uma franja elegante que lhe emoldurasse o rosto ou desmerecesse os feios culos que dominavam seu aspecto. Era a traa ao lado da mariposa. Embora suspeitasse que ser uma mariposa era fcil, sabia com certeza o que custava muito ser uma traa. O lugar estava quase irreconhecvel com o advogado de Mortimer sentado a sua mesa em vez deste. Conheciam bem a Albert Bridges. Jantou frequentemente com a famlia quando seu pai andava escasso de tempo e levava trabalho para casa. Albert estava acostumado a cham-las por seu nome de batismo; conhecia-as fazia suficiente tempo para faz-lo. Mas hoje se dirigia a cada uma delas como senhorita Laton e parecia incmodo ao realizar seu trabalho. At ento no houve surpresas no testamento. Alguns criados da famlia receberiam pequenos legados, mas suas filhas herdavam o grosso do patrimnio de Mortimer, a partes iguais. De novo o nico que no dividiu de modo equitativo era seu carinho, jamais sua fortuna. Havia interesses em meia dzia de negcios, propriedades de explorao na cidade e em outras partes do estado e uma conta bancria maior do que as duas moas poderia ter imaginado. Mas nenhuma verdadeira surpresa, at o final. - H uma condio - lhes disse Albert, que agitou o colarinho da camisa nervoso. - Seu pai queria assegurar-se de que estivessem bem atendidas, e de que no as enganassem caadores de fortuna interessados s em sua herana. De modo que no recebero nada da herana salvo para cobrir suas necessidades bsicas at que se casem. E, at ento, sua tia, a senhora de Frank Dunn, ser sua tutora. Amanda no disse nada. Tinha o cenho franzido, mas ainda no captara por completo as implicaes. Marian a observava, espera da tormenta que estalaria quando o fizesse. Albert Bridges tambm esperou uma maior reao e olhou com certa cautela a uma irm e logo outra. - Entendem o que isso significa? - perguntou-lhes. - Suponho que tia Kathleen no trocar sua vida para acomodar-se a ns s porque seu irmo tenha morrido; assim, ns teremos que ir viver com ela - assentiu Marian, que inclusive lhe sorriu. Quer dizer isso? - Exato. - O advogado suspirou aliviado - J sei que possivelmente lhes resulte desalentador ter que transladar-se to longe de todas as coisas e pessoas que conhecem, mas no pode evitar-se. - Na realidade, no me importa absolutamente. No sinto nenhum apego por esta cidade. Chegou tormenta. Amanda ficou de p to depressa que se deslocaram duas mechas de seu penteado, ambos do mesmo lado, de modo que uma larga onda de cabelos dourados lhe caa at abaixo do peito. Seus olhos azuis escuros brilhavam como safiras sob a luz de um joalheiro e tinha os lbios franzidos. - Nem pensar! Tem idia de onde vive esta senhora? Est no outro extremo do mundo! - No outro extremo do pas, na realidade - corrigiu Marian com calma. - o mesmo! - gritou Amanda. - Vive entre selvagens. - Os selvagens foram reduzidos, em sua maioria. - Se cale. - Amanda a fulminou com o olhar. - Se Cale! Por mim voc pode ir s terras inexploradas de Tejas, apodrecer e morrer se quiser. Mas eu me casarei imediatamente e ficarei aqui, muito obrigado. Albert tentou det-la, explicar-lhe melhor, mas Amanda estava muito furiosa para escut-lo e saiu da habitao. O advogado lanou um olhar de resignao a Marian. - No pode casar-se de qualquer jeito - disse a Marian com um suspiro cansado. - O que quer dizer com isso? - Quero dizer que at pode, mas ento perderia sua herana. Sua tia, como tutora, tem que dar seu consentimento para que qualquer uma das duas se case. - Quer que v procur-la? - ofereceu-se Marian. - Ainda no saiu de casa. Teramos ouvido 5

fechar de repente a porta principal. - Vou eu. - Albert suspirou de novo. - Deveria ter sido mais claro para comear. Albert se levantou da mesa, mas no era necessrio. Amanda retornou com ar decidido e com Karl Ryan atrs. Karl era um de seus esperanosos pretendentes. De fato, o que menos preferia, mas o tolerava porque era atrativo e um bom partido de qualquer ponto de vista. Sempre que houvesse outras mulheres interessadas por um homem, embora s fosse uma, Amanda queria mais a aquele porque adorava que as demais mulheres a invejassem. Karl esteve junto a elas essa manh para acompanh-las ao cemitrio. Amanda estava muito absorta para dar-se conta de que era o nico de seus pretendentes que foi lhes dar os psames. Marian sabia que se rechaou aos visitantes na porta, com a simples explicao de que as jovens no recebiam a ningum. Algum decidiu que tivessem umas horas de tranquilidade para chorar por seu pai. Marian tinha agradecido porque no desejava tratar com ningum nesse momento. Amanda, se soubesse, com certeza se haveria oposto. Mas no foi possvel descartar a Karl, j que chegou justo depois de que receberam a notcia da morte de Mortimer, e Amanda tinha lhe contado. Esteve esperando no salo desde que retornaram do funeral, disposto a oferecer todo o consolo que pudesse. Mas Amanda no parecia necessitar que a consolassem; o que precisava era que a tranquilizassem, pois seguia furiosa. - A est, assunto encerrado - afirmou triunfal. - Estou prometida ao senhor Ryan. Assim no penso ouvir nada mais sobre ir embora de casa. - E acrescentou com sarcasmo: - Mas te ajudarei encantada a fazer a bagagem, Marian. - A no ser que o senhor Ryan esteja disposto a viajar com voc para Tejas e conhecer sua tia, obtendo seu consentimento, casar-se com ele no lhe permitir receber a herana, senhorita Laton - se viu obrigado a esclarecer Albert. - Sem esse consentimento, perderia tudo. - No! Meu Deus, no posso acreditar que papai me fez isto. Sabia que no suporto viajar. - No morreu s para te incomodar, Amanda - exclamou Marian, zangada. - Estou segura de que pensava que estaria casada j a muito tempo, quando falecesse. - Estarei encantado de viajar contigo a Tejas - se ofereceu Karl. - No diga tolices - replicou Amanda. - No v que isto muda tudo? - Claro que no - insistiu Karl. - Ainda quero me casar contigo. Marian intuiu o que ia ocorrer e quis economizar o sofrimento de Karl. - Seria melhor que partisse agora - sugeriu depressa. - Ela est alterada - Alterada! - gritou Amanda. - Estou mais que alterada. Mas sim, v embora. J no tenho motivos para me casar contigo; de fato, agora no me ocorre nenhum. Marian desviou o olhar para no ver como essas palavras despreocupadas feriam Karl, embora no o fizesse bastante rpido. Viu-o de todos os modos. Parecia to feliz quando tinha entrado no escritrio uns momentos antes, depois de ter conseguido inesperadamente o que seu corao ansiava. Queria de verdade que Amanda fosse sua esposa, Deus sabia por que, mas era assim. Por alguma razo no viu seu lado mau, ou escolheu ignor-lo at ento. Mas era de esperar que, uma vez que tivesse superado o rechao, alegrar-se-ia de haver-se liberado do casamento com aquela harpia cruel.

CAPTULO 2
Era um rancho pequeno, pela maioria dos critrios, mas ainda mais segundo os critrios de Tejas. Encravado nas frteis plancies ao oeste de Braos, com meio quilmetro de percurso de um afluente do rio no extremo nordeste da cidade, o Twisting Barb inclua terras inexploradas, embora no fossem muitas. O rancho, que contava com menos de mil cabeas de gado, tinha espao para mais, s que seus proprietrios no tinham aspirado nunca a serem reis do gado. Na atualidade havia um nico proprietrio. Red assumiu a direo do rancho depois da morte de seu marido. Aprendera bem como teria que criar o gado e poderia haver-se encarregado de tudo com facilidade, salvo por algo: carecia de bons pees que fizessem sua parte. Desesperada, pensou seriamente em vender o rancho. Todos seus pees bons se foram quando seu marido morreu. Fazia correr a voz no povoado de que procurava pessoal, mas qualquer peo que valesse algo, procurava trabalho no Rancho dos Kinkaid. Os nicos dispostos a trabalhar para ela eram adolescentes inexperientes e jovens procedentes do Leste que se dirigiram ao oeste por alguma razo, mas a quem teria que ensinar todos os passos da criao de gado. Estava disposta a ensinar. Mas eles no o estavam a aprender, pelo menos no de uma mulher mais velha a quem consideravam uma segunda me. Como um monto de jovens, ouviam-na mas no a escutavam. Suas instrues lhes entravam por uma orelha e lhes saam pela outra. Quando estava a ponto de render-se e vender o rancho, chegou Chad Kinkaid. Conhecia Chad j fazia muitos anos. Era o filho de seu vizinho, Stuart Kinkaid, um rancheiro que sim aspirava a ser conhecido como um rei do gado. Stuart possua o maior rancho da zona e sempre estava tentando ampli-lo. Teria batido na porta de Red se soubesse que ela pensava vender. S que Red no queria vender realmente, mas sim acreditava que no havia mais remdio que fazlo, dado o mal em que tinham ido s coisas depois da morte de seu marido. Mas Chad Mudara sua situao, e Red seguia dando obrigada pela tormenta que o tinha levado a Twisting Barb fazia trs meses. Fora a pior tormenta do inverno. E a nica razo pela qual Chad estava perto quando estalou era que brigou com seu pai e resolveu ir-se de casa para sempre. Red lhe dera alojamento aquela noite. Como era um homem ardiloso, precaveu-se de que algo no ia bem e na manh seguinte, durante o caf da manh, tinha-lhe surrupiado os problemas em que ela estava. Red no esperou que lhe oferecesse ajuda, embora devesse hav-lo feito, pois Stuart Kinkaid podia ter muito mau gnio, mas educou muito bem a seu filho Chad. Estava-lhe to agradecida que, se fosse vinte anos mais jovem, teria se apaixonado por ele. Entretanto, era bem mais velha, ou quase bastante para ser a me de Chad, e o certo era que, embora ningum soubesse, estava apaixonada por seu pai. Tinha-o estado desde o dia em que o conheceu faziam doze anos, quando Stuart foi ao rancho lhes dar as boas-vindas ela e a seu marido, e lhes tinha presenteado com cem cabeas de gado para lhes ajudar a pr em marcha seu rancho em florao. Stuart era o homem mais atrativo que Red tinha conhecido em sua vida, o que, unido a sua amabilidade daquele dia, tinha-lhe aberto caminho para um canto de seu corao e se fixou nele. Seu marido no o soube nunca. Stuart no o soube tambm. Ningum saberia jamais se pudesse evit-lo. E, apesar de que a mulher de Stuart tenha morrido muito antes que ela o conhecesse e de que seu prprio marido tenha morrido fazia pouco, nunca tinha pensado em fazer algo em relao ao que sentia por esse alto texano. Stuart Kinkaid era muito imponente para ela, rico, ainda atrativo, com uma personalidade destacada; um homem que poderia ter qualquer mulher que quisesse se o propunha. Enquanto que ela 7

era uma ruiva pacata que no tinha despertado nunca admirao de muitos jovens e muito menos agora que se aproximava dos quarenta. Chad era em muitos aspectos como seu pai, muito bonito para seu prprio bem; apesar de tudo, Red no tinha notcia de que tivesse quebrado nenhum corao pelo caminho, assim no acreditava que se aproveitasse de seu lado atrativo nesse sentido. Podia ter sido um pouco briguento de moo, podia ter se chocado com seu pai bastante frequentemente, mas era digno de confiana. Se dizia que faria algo, passasse o que acontecesse, o fazia. E, obvio, tinham-no educado para converter-se no melhor vaqueiro dos arredores. Tinham-no educado para se encarregar do vasto imprio dos Kinkaid. Chad no demorou muito em transformar o punhado de novatos com os quais Red no avanava, em uma equipe dinmica. Os pees o admiravam, ou melhor, adoravam-no. Sabia como tratar aos homens, de modo que nem sequer se sentiam mal quando tinha que repreend-los. Estavam mais que dispostos a aprender com ele, e o fizeram. Chad era vaqueiro at a medula. O lgico seria que montasse seu prprio rancho em algum outro lugar. Claro que, se fizesse, romperia os laos com seu pai, e Red no acreditava que essa fora sua inteno. Ao sair de casa tentava dizer algo a seu pai. Dava tempo a Stuart para que entendesse o que esse algo significava e o aceitasse. De todos os modos, Red era realista. Trs meses era tempo suficiente para que algum entendesse. Chad logo iria embora, a outro lugar ou at sua casa para arrumar as coisas com o pai. Embora esperasse que a deixasse em boas mos. Parecia dedicar muito esforo a preparar o seu peo mais velho, Lonny, para que se fizesse cargo de tudo quando ele j no estivesse ali. Um ou dois meses a mais e Lonny seria um capataz excelente. No lhe cabia nenhuma dvida. Mas no sabia se Chad ficaria esse necessrio par de meses a mais. Certamente sim. Na semana anterior, Red tinha torcido um tornozelo e, embora j se sentisse muito melhor, no o demonstrava. Chad estava preocupado por ela pelo acidente, e estava bastante segura de que, nesse estado de nimo, o jovem ficaria.

CAPTULO 3
Nessa noite, depois do jantar, Red se reuniu com Chad no alpendre para desfrutar de um momento do pr-do-sol. Era um alpendre comprido e amplo, e a casa que se levantava atrs dele era de boas dimenses. O marido de Red no tinha regulado em nada ao construir seu lar. Como ambos eram do Leste, estavam acostumados s comodidades. Uns anos depois de sua chegada a Tejas acrescentaram um segundo piso casa para abrigar aos filhos que esperavam ter. Red no sabia por que no tinham tido filhos. No era por no hav-lo tentado. Supunha que no era para ser. Do barraco lhes chegaram s notas suaves de um violo. Rufus era muito hbil com esse instrumento, e quase se converteu em um ritual que tocasse umas canes pela tarde enquanto os homens relaxavam depois de uma jornada de trabalho. Red sempre o ouvia de longe. O barraco era o nico lugar do rancho ao que se proibia de ter acesso. Chad dormia com o resto dos homens, mas como era o filho do rancheiro mais rico do lugar, ningum considerava estranho que Red insistisse em que jantasse com ela na casa. Tambm acostumavam ser s eles dois quem ocupava o alpendre ao anoitecer. Nem sempre conversavam. O rancho funcionava to bem que, a maioria das vezes, o que tinha que comentar se dizia no jantar e o momento do alpendre ficava destinado a uma introspeco silenciosa. Red ia fazer assim essa noite, mas o olhar ausente de Chad e a direo que tomava, levou-a a suspeitar que pensava em seu pai. Ela tambm pensava frequentemente em Stuart, embora de outro modo. Surpreendia-lhe que Stuart no tivesse averiguado ainda que Chad estava em Twisting Barb. Tinha advertido aos pees que no mencionassem nunca o jovem quando fossem a cidade, mas com a quantidade de lcool que flua nessas visitas, era impossvel estar segura de que no escapasse a algum. E sabiam que Stuart tinha contratado a alguns dos melhores rastreadores para encontrar a Chad. Embora no houvesse nada que rastrear, porque a tormenta que o conduzira at ela tinha apagado seu rastro. E ningum, nem sequer Stuart, suspeitava que ele estivesse infiltrado to perto de casa, a s uns quilmetros de distncia. De todos os modos, se Chad sentia saudades de seu lar, Red no tentaria impedir que se solucionasse os problemas entre ele e seu pai. Os dois homens tinham estado sempre unidos, apesar de discrepar em muitas coisas. - Sente falta dele? - perguntou Red em voz baixa. - Nem pensar - soltou Chad em um tom queixoso que a fez sorrir. - Ainda no est preparado para voltar para casa? - Que casa? - respondeu ele com sarcasmo. - Se converteu em um circo com a presena de Luella e sua me. Papai arranjou esse matrimnio sem sequer me consultar e as instalou em casa at o dia do casamento. Ainda no posso acreditar que fizesse algo assim. - simptica - comentou Red, em defesa do Stuart. - A conheci faz uns anos, em um dos churrasco s de seu pai. E tambm formosa, se me lembro bem. - Embora fosse a coisa mais linda deste lado de Rio Grande, ainda assim sairia correndo em sentido contrrio. - Porque Stuart a escolheu para ti? - Sobretudo por isso - admitiu Chad. - Mas se houver um pice de inteligncia no crebro dessa garota, est a por engano. Red tentou conter uma gargalhada, mas no o conseguiu. - Suponho que no falei com ela o suficiente para me precaver disso - respondeu. 9

- Se considere afortunada. Red no insistiu. Estava contente de que no queria voltar para casa, mas tambm triste porque tanto ele como seu pai deviam estar se sentindo muito mal com aquele distanciamento. O certo era que sentiria saudades de Chad. Pode ser que no tivesse amado a seu marido, mas pelo menos foi uma boa companhia e, desde sua morte, havia se sentido sozinha. O ceu se via ainda vermelho quando o cavaleiro chegou at a casa, galopando a toda velocidade. - Ser melhor que entre, Chad. Acredito que o entregador do correio, e se te ver, reconhecer-te-. Chad assentiu e se meteu na casa. Red se levantou para receber ao cavaleiro - Boa noite, Will. Um pouco tarde para fazer uma entrega, no? - Sim, senhora. O cavalo perdeu uma ferradura e me atrasou umas horas. Mas pensei que podia ser importante e no quis esperar at amanh. - Entregou-lhe a carta que tanto se esforou em levar e tocou a ponta do chapu no modo de saudao - Chegarei tarde para jantar. Boa noite. Red lhe disse adeus com a mo e entrou mancando na casa para deter-se no abajur mais prximo a fim de ler a carta. Chad tinha recolhido o chapu e estava a ponto de ir dormir. A exclamao meu Deus! que soltou Red, deteve-o na porta principal. - O que? - Meu irmo...morreu. - Sinto muito. No sabia que tinha um irmo. - Desejaria no hav-lo tido, assim no o sinta. Jamais nos demos bem. De fato, seria bastante exato dizer que no podamos nos ver. Por isso esta carta no tem nenhum sentido. - Por que lhe comunicam isso? - Porque deixou a suas filhas a meu cargo. Que raios esperava que fizesse com suas filhas na minha idade? - Tinha alguma outra opo? - Suponho que no - respondeu Red com o cenho franzido. - Imagino que agora que Mortimer morreu, sou sua nica famlia. Tnhamos outra irm, que era gmea minha, mas morreu faz muito tempo. - Nenhum familiar por parte de me? - No, ela era a ltima de sua linhagem, alm de suas filhas. Red seguiu lendo, e acrescentou: - V por Deus. Parece que vou ter que te pedir outro favor, Chad. - Nem me pea - exclamou, horrorizado por um instante. - Nem sequer estou casado, no vou criar - Fique tranquilo, homem - lhe interrompeu Red, divertida por seu engano. - S necessito que algum v buscar as garotas em Galveston e as traga at aqui, no que as adote. Ao que parece, saram logo depois da carta, por caminhos distintos, mas o correio no sempre o mais rpido. J poderiam ter chegado. Eu iria, mas temo que esta torcedura me atrasaria muito. - uma distncia muito longa, ir e voltar poderia levar uma semana. - Sim, mas uma boa parte do trajeto pode fazer-se de trem, e a maioria do resto, em diligncia. S incmodo o ltimo pedao. Mas, tambm posso pedir a outro. Sempre me esqueo que est te escondendo. - No, eu irei - assegurou Chad enquanto sacudia o chapu contra a perna. - No importar muito que a estas alturas, papai me encontre. Sairei amanh na primeira hora.

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CAPTULO 4
Amanda e Marian tinham que ter esperado em Galveston. Era o destino final do amvel casal que Albert Bridges encontrou para que as acompanhasse, e estavam mais que dispostos a alojar s garotas com eles at que Kathleen Dunn chegasse para busc-las. Mas Amanda se negou totalmente. No deixara de queixar-se at aquele momento. Inclusive antes de deixar a casa, queixou-se j do apressado da marcha. Mas no dia depois do enterro zarpava um navio, e Albert lhes tinha sugerido encarecidamente que o tomassem, j que no haveria nenhum outro em vrias semanas. De novo em terra firme, Amanda deveria haver-se apaziguado um pouco, mas no, o concorrido porto onde estava seu navio foi o seguinte motivo de seus insultos. De todos os modos, Marian conseguira desfrutar de sua viagem por mar. Era a primeira vez que subia em um navio e tudo lhe parecia interessante. O ar salgado, a roupa de cama mida, as cobertas mofadas e s vezes escorregadias, tentar caminhar sem tropear com nada ou acostumar ao movimento do navio eram novidades para ela, e eram essas mesmas coisas as que mais queixas provocavam em Amanda. Era surpreendente que o capito no tivesse jogado Amanda pela amurada. Uma vez, Marian lhe ouviu balbuciar para si mesmo a possibilidade de faz-lo. E Amanda viveu um momento angustiante nos quatro dias de viagem, quando acabou pendurada do corrimo enquanto o mar dava aoitadas no flanco do navio. Jurara que algum a empurrou, o que era ridculo, embora, com probabilidade, quase todos a bordo tivessem pensado mais de uma vez. O comportamento de Amanda foi como Marian esperou. Quando sua irm havia dito que no suportava viajar, no exagerou. E quando Amanda se sentia abatida, queria que todos os outros tambm o estivessem. Marian conseguiu evitar esse estado de nimo, mas que h muito aprendeu a no escutar sua irm quando ficava especialmente desagradvel. Seus companheiros tinham adotado a mesma atitude, e antes do final da viagem, assentiam e resmungavam frases adequadas, embora deixara de escutar a Amanda. Pode ser que essa fora a razo pela qual no tentaram impedir que as garotas partissem sozinhas. Embora fosse mais provvel que estivessem contentes de livrar-se de Amanda. E as duas j eram bem grandinhas para viajar sozinhas. Alm disso, estava com elas sua criada, Ela Mae. Esta era uns anos mais velha que elas, e na maior parte dos crculos, seria considerada uma acompanhante apropriada. Marian procurou persuadir a sua irm de que esperassem a chegada de sua tia. Assinalou que poderiam cruzar com ela pelo caminho sem nem sequer sab-lo. Mas Amanda insistiu que o mais provvel era que tia Kathleen no tivesse recebido ainda a carta de Albert, de modo que esperar em Galveston s era uma perda de tempo. Marian sabia, obvio, que era intil tentar convencer a sua irm. A Amanda s importava sua opinio, e jamais se equivocava. Que muitas vezes no tivesse razo no vinha ao caso. Uns dias depois se acharam paradas em um lugarejo bastante afastado de seu destino. Vrios contratempos e incidentes inesperados tinham contribudo a to lamentvel situao, mas no fundo, a culpa seguia sendo totalmente de Amanda. Aceitou-o ela? Claro que no. Do seu ponto de vista, a culpa era sempre de outros, nunca dela. Embora no Leste se dava por certo que o modo mais veloz de viajar era o trem, esse cmodo meio de transporte no se estendeu ainda por Tejas, motivo que as levou a viajar at ali em navio. Havia uma linha ferroviria no sul de Tejas que ia da costa ocidental para o centro do estado, com uns poucos ramais de curto percurso, mas a linha terminava muito longe de seu destino final. Embora 11

tentaram chegar de trem at o final da linha, um grupo de ladres alterou esse plano. Marian considerava o assalto ao trem como algo que poderia contar a seus netos, se tivesse algum. Era algo para se lembrar, uma vez terminado, embora aterrador enquanto estava ocorrendo. O trem tinha parado de supeto, e antes que pudessem recuperar-se, quatro homens armado irromperam gritando no vago de passageiros. Pareciam nervosos, claro que talvez aquilo fosse normal, dadas as circunstncias. Dois dos homens tinham percorrido o corredor exigindo que entregassem os objetos de valor enquanto os outros dois vigiavam as sadas. Marian tinha guardado a maior parte do dinheiro para a viagem nos bas, e s levava uma pequena quantidade na bolsa, assim no duvidou em entreg-lo. Amanda, entretanto, levava tudo na bolsa, assim quando o arrebataram, gritou zangada e tentou recuper-lo. Soou um disparo. Marian no podia afirmar com segurana se o homem tinha atirado de propsito ou devido ao nervosismo, mas a bala passou por cima da cabea de Amanda, por muito pouco. provvel que sentisse o calor do disparo porque se produziu to perto dela que ficou a cara manchada de plvora. De qualquer forma, isso deixou nervosa a Amanda, que se sentou e calou, enquanto que o homem no voltou a disparar e seguiu corredor abaixo para terminar de roubar. O resultado do ataque, dado a reduo de seus recursos, foi que Amanda se negou terminantemente a viajar de trem. O trem tampouco as teria levado muito mais longe, de qualquer forma, ainda assim, desceram no seguinte povoado e seguiram adiante em diligncia. Esta no seguia a mesma rota do trem claro. Ia rumo ao oeste, embora voltasse a dirigir-se para o noroeste depois da seguinte parada. Mas nunca chegou a seguinte parada. Depois de Amanda receber e reclamar a cada minuto os solavancos sobre os buracos do caminho, o condutor comeou a beber de uma garrafa que guardava sob o assento, embebedou-se e se perdeu por completo junto com seus passageiros. Passaram dois dias tentando, sem sorte, encontrar o caminho que os devolvesse rota prevista. Era incrvel que a diligncia no se avariasse sem uma pista decente por onde circular. Tambm o era que o condutor no se foi sem elas, pois estava furioso consigo mesmo e com Amanda, por lhe haver irritado a ponto de beber. Ao final, um aroma de frango frito os conduzira at uma casa onde lhes tinham indicado o caminho at o povoado mais prximo. E era ali onde se achavam paradas ento, porque o condutor sim as abandonou naquele ponto, e tambm a diligncia, porque imaginava que de todos os modos ia ficar sem trabalho. Desenganchou um dos seis cavalos e partiu sem dizer uma s palavra. Na realidade, disse duas, ou melhor, as murmurou enquanto Amanda lhe gritava que queria explicaes, quando se preparava para partir. No lhe ouviu dizer at nunca, mas Marian sim. Por desgraa, no as deixou em um povoado simplesmente pequeno, e sim em um micro povoado. Dos quatorze edifcios principais, s trs seguiam ocupados e em funcionamento. Era um caso de m administrao. O fundador do povoado acreditava que a ferrovia passaria por ali e esperava ganhar uma pequena fortuna quando isso acontecesse. Mas a ferrovia rodeou o lugar, e o fundador partiu a especular em outra parte, e as pessoas que tinham montado negcios os foram vendendo ou abandonando. Os trs edifcios que ainda estavam abertos eram o restaurante, que tambm servia s vezes de loja j que o proprietrio tinha uma boa amizade com um fornecedor e seguia recebendo remessas de produtos de vez em quando, uma padaria que conseguia um pouco de cereais de um agricultor da zona, e uma casa de hspedes que se autodenominava hotel e que era dirigido pelo padeiro. No era estranho que, dos poucos ocupantes, nenhum soubesse como conduzir uma diligncia ou estivesse disposto a tentar averigu-lo. A carruagem ficou estacionada onde a tinham abandonado, diante do hotel. Algum teve a amabilidade de desenganchar o resto dos cavalos, mas, como no havia comida para eles na cocheira abandonada, soltaram-nos para que se alimentassem em um campo de mato alto situado atrs do povoado, e partissem se desejassem. Isso foi depois de que Amanda insistisse em que podia conduzir a diligncia e tir-los dali. 12

Ao ver a habitao do hotel onde teriam que hospedar-se e descobrir que era o pior alojamento com que se encontraram at o momento, Amanda estava decidida totalmente a partir do local imediatamente ou, pelo menos, antes de ter que dormir em uma habitao to horrorosa. Marian tampouco queria ficar no alojamento. Os lenis da cama individual estavam pudos e pode ser que alguma vez tivessem sido brancos, mas agora eram de um cinza mofado. Em uma parede havia um buraco redondo, como se algum a tivesse atravessado com o punho. O tapete era um ninho de pulgas desde que um co velho ocupava a habitao. Podia ver-se como as pulgas saltavam por ele espera de que chegasse uma hspede para ento lhe pularem imediatamente. E era uma incgnita de onde procediam as manchas do cho. Em qualquer caso, por muito que detestassem a idia de ficar nesse hotel, o plano alternativo de Amanda no merecia ser levado em conta, embora tivesse podido mover a diligncia. No pde. Mas se frustrou tentando. Marian e Ela Mae ficaram no alpendre do hotel, observando. No foram subir no carro enquanto a senhorita sabicho o conduzia. Os poucos vizinhos do povoado se divertiram muito vendo-a, antes de retornar a seus respectivos edifcios. E Marian e Ela Mae passaram o resto da tarde limpando seus quartos para que dormir neles fosse, pelo menos, um pouco passvel. Estavam largadas ali, e no tinham idia de por quanto tempo. No havia telgrafo, nem linha de diligncia, nem celas de montar disponveis no caso de arriscarem em utilizar os cavalos para a viagem, nem um coche de aluguel que tivessem podido dirigir, nem tampouco um guia que as orientasse para voltar at a ferrovia. Amanda, obvio, queixou-se de sua situao todo o dia. Mencionar que eram precisamente suas queixas que a provocaram era intil. E embora Amanda dava a entender que no voltariam a ver a civilizao, Marian era mais otimista, em especial depois de que o padeiro comentasse que as diligncias eram muito valiosas para as deixar abandonadas e que algum iria procurar o veculo a fim de p-lo de novo em servio. Marian no duvidava que sua tia tambm as estaria procurando, ou que teria mandado a algum para busc-las. Era provvel que se zangasse com elas por ter seguido viagem por sua conta e causado problemas adicionais para as encontrar. No era uma boa forma de comear sua relao com aquela parente a quem nenhuma das duas conhecia e que agora era sua tutora.

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CAPTULO 5
Haviam transcorrido quatro dias naquele lugar deprimente, virtualmente fantasma. Como no havia nada a no ser uns quantos velhos ou, ao menos, nenhum homem que pudesse despertar o cimes de Amanda no que se refere a Marian, esta no estava to inclinada a continuar usando o culo dependurado ponte do nariz. Era um luxo poder ver bem todo o tempo, em lugar de s quando olhava por cima dos cristais, ou quando tirasse os culos. J fazia por volta de uns trs anos que usava as lentes que no precisava. A idia lhe ocorreu quando encontrou um par e o provou por curiosidade. Viu-se em um espelho, e a mudana de aspecto era to espetacular, que foi para casa e se queixou de problemas de viso e dores de cabea, e seu pai lhe havia dito distraidamente que lhe pusesse soluo. F-lo, e um ms depois tinha um par de culos, e umas quantas mais de reserva. Estava muito orgulhosa dessa idia. Tentou j diferenciar seu aspecto do de sua irm para no parecer-se com ela nem sequer um pouco. Levava o cabelo penteado de modo totalmente distinto. Amanda j tinha comeado a usar um pouco de maquiagem. Marian seguia sem empreg-lo. Amanda preferia roupas das mais elegantes, embora bem chamativas. Marian tambm levava objetos com estilo, mas elegia os de tons apagados, menos favorecedores. Mas isso no tinha bastado para que passasse despercebida, que era o objetivo ao que aspirava. At que teve essa idia brilhante, materializada em um par de culos que, postas como era devido, ampliavam-lhe os olhos e lhe conferiam um aspecto estranho, muito pouco favorecedor. No via nada com eles, s forma imprecisas, e isso fazia com que parecesse propensa aos acidentes. E as pessoas tendiam por natureza a afastar-se dela para que no acontecesse de tropear nelas ou nos objetos. Naquele momento, os trs ces do povoado avisavam de que algum se aproximava. Mas os latidos eram longnquos, e como aqueles ces pareciam ladrar mnima coisa e entre si com regularidade, Marian no prestou ateno. Lia um peridico velho que encontrou no alpendre do hotel, s estava ali porque estava um calor abrasador e chegava uma ligeira brisa da rua principal, ou melhor dizendo, da nica rua. Prestou ateno, entretanto, quando cada um dos vizinhos saiu de seus edifcios respectivos e comeou a olhar para a entrada do lugar. Ao que parece, conseguiam distinguir a diferena dos latidos e dos rudos dos animais, e nesse momento, parecia que sim, viram algo realmente interessante. Amanda tirava uma soneca na diligncia, situada no meio da rua. Estava esgotada de tanto queixar-se, embora o calor excepcional dos ltimos dias tambm tenha influenciado um pouco. E as pulgas do quarto a picaram tanto que comeou a dormir ali de noite e a dar cochiladas nele durante as horas mais calorosas do dia. Os latidos no despertaram a Amanda, mas sim as primeiras palavras fortes ali perto. O padeiro no trabalhava naquele dia e saiu ao alpendre do hotel para situar-se junto a Marian. Ambos protegiam os olhos do sol para ver melhor ao desconhecido que avanava pela rua. Montava um animal magnfico, da classe que no Leste os homens ricos venderiam at as roupas para coloc-los participar de corridas. Era um animal de cor dourada, com a crina e a cauda brancas, grande e esbelto, um animal de bom tamanho para um homem alto. Quanto a ele em si, o chapu de asa larga, tpico do oeste, sombreava-lhe tanto o rosto que ningum conseguia ver de seu aspecto nada mais, alm de que tinha o trax e os ombros largos, usava uma camisa azul desbotada, uma cala e um colete negro, um leno azul escuro amarrado ao pescoo, objeto que parecia servir 14

para todo tipo de coisas na pradaria. - um vaqueiro - comentou Ed Harding, o padeiro, junto a Marian. - No tem pinta de pistoleiro. - Est armado - indicou Marian, que seguia olhando ao desconhecido. - Aqui todo mundo anda armado, senhorita. - Voc no. - Eu no sou todo mundo. Marian tinha observado que aqueles velhos estavam acostumados a dizer muitas coisas estranhas, assim como essa. - Mas eram um poo de informao sobre o Oeste e desfrutava conversando com eles quando no estavam ocupados. Os ces no tinham deixado de ladrar e tinham seguido ao desconhecido pela rua. No incomodavam ao cavalo absolutamente. O homem lhes dava uma olhada de vez em quando, mas tambm parecia ignor-los. Deteve-se ao chegar no carro da diligncia, que ainda seguia no meio da rua. Tocou-se a ponta do chapu para saudar a Marian, em um gesto de mera cortesia, antes de voltar e olhar a Ed Harding. - Estou procurando as irms Laton. E esta parece ser a diligncia em que as viram viajar por ltima vez. - Assim - respondeu Ed. - Vem de parte da linha de diligncias? - No, da parte de sua tia. Vim busc-las. - Pois j era hora - se ouviu dizer Amanda, e em um de seus tons mais desagradveis, enquanto abria a porta da diligncia e descia dele. O homem tocou o chapu para saudar com ele a Amanda e, depois, com um dedo, voltou a empurr-lo para trs. - Deram trabalho as meninas? - perguntou em referncia ao comentrio da jovem. Amanda ficou olhando-o como se fosse tolo. Marian estava tambm muito ocupada observando-o boquiaberta, mas no pelo que havia dito. Isso ainda no o tinha assimilado. No, do momento em que afastou o chapu da cara, seus atrativos olhos a tinham cativado. Umas faces bem barbeadas, um queixo quadrado, um nariz reto sobre um bigode muito bem recortado. Tinha a pele com a mesma diferena de tons na frente que parecia luzir na maioria dos homens no Oeste, devido a que trabalhavam sob o sol com o chapu posto. Entretanto, nele, essa linha do moreno apenas se distinguia, embora estivesse bronzeado, o que sugeria que no usava sempre o chapu, ou que o levava com frequncia jogado para trs como naquele momento. Tinha os cabelos negro azeviche, embora agora estavam salpicados pelo p do caminho. No muito compridos, s at uns dois ou trs centmetros baixo da nuca. Marian sups que no aspecto geral o teria penteado para trs, mas agora estava repartido no meio e sobre cada tmpora lhe caa uma mecha ondulada. Umas espessas sobrancelhas negras lhe emolduravam uns olhos cinzas, do tom de uma nuvem de chuva no vero, sem o menor matiz azul. Era uma sorte que o aspecto de Marian estivesse to despercebido porque, por uma vez, esqueceu-se por completo de subir os culos ao alto do nariz. Claro que o homem lhe dedicou s um olhar fugaz antes de falar com o senhor Harding, e agora, como todos, tinha os olhos postos em Amanda. Inclusive adoecida de calor, com o suor lhe escorregando pelas tmporas, lhe empapando a roupa sob as axilas e lhe condensando parte da franja, Amanda seguia exuberantemente formosa. No era estranho que o homem continuasse olhando, apesar de que ela ainda no tivesse respondido a sua pergunta, e no podia estar s esperando essa resposta. Quando Marian se deu conta de que no deixara de contempl-lo, fez trs coisas com rapidez. Voltou a pr os culos em sua posio de camuflagem, assegurou-se de levar o cabelo para trs, muito austero, e comeou a abanar-se com o peridico que tinha na mo. Ia esperar que Amanda se recuperasse e falasse, outra coisa que estava acostumada a fazer para desviar a ateno dela. Mas Amanda, que acabava de despertar, seguia um pouco desorientada e 15

no dava sinais de faz-lo. O silncio prolongado, alm do latido dos ces, estava comeando a tomar uma aparncia ridcula, assim Marian disse por fim, embora vacilante: - Talvez esperasse um par de meninas pequenas, equivoco-me? - Caramba - exclamou com rapidez o homem, sem ter que perguntar a que se referia. Olhou-a um momento e se voltou de novo para Amanda. Pela primeira vez Marian se sentiu incomodada que a ignorassem de uma forma to terminante. O que era uma loucura, pois se esforava muito por obter exatamente isso. E no teria nada de bom se atrasse a ateno daquele homem. De fato, faz-lo sria prejudicial para a tranquilidade dele e a sua prpria. Assim foi um alvio, ao menos do ponto de vista de Marian, que Amanda se recomps e perguntou: - Quem voc? - Chad Kinkaid. Trabalho para sua tia. No existia modo mais rpido de ficar descartado dos pensamentos de Amanda como homem merecedor de sua ateno que mencionar que se era um mero empregado, de qualquer tipo. Amanda no perdia tempo com ningum que no fosse mais rico que ela. Sem olh-lo, cruzou o reduzido trecho de rua que separava a diligncia do hotel e chegou sombra do alpendre. Chad Kinkaid se dispunha a desmontar quando o tom de chefia a empregado de Amanda o deteve. - Ter que voltar a carregar na diligncia os sete bas. Comece para que possamos abandonar este desastre de lugar imediatamente. - Espera viajar nisso? - perguntou Kinkaid, de novo na sela e com o olhar posto na diligncia. - Sete bas grandes, repito, e no h nem um s veculo neste povoado que possa transportlos alm deste carro, senhor Kinkaid. - Pois os deixaremos aqui. - Nem pensar! - exclamou com um grito sufocado. O homem e Amanda se olharam, ou mas bem se fulminaram com o olhar durante um momento em uma breve batalha de vontades. Kinkaid terminou suspirando, pensando talvez que no valia a pena discutir por isso. - Saber conduzir a diligncia, no verdade? - perguntou Marian com prudncia. - No, mas suponho que posso averiguar como se faz. Onde esto os cavalos? A cocheira parecia fechada e vazia quando passei por diante. - Sim, como os muitos edifcios aqui, est abandonada faz tempo - lhe explicou Marian. Assim deixaram aos animais livres no campo situado atrs do povoado. Um momento depois, um disparo os sobressaltou a todos, quer dizer, a todos exceto a Chad Kinkaid, que era quem o tinha efetuado. Os ces que o haviam seguido continuavam ladrando ao redor das patas do cavalo. O disparo deu no cho, perto deles, e os afugentou a toda velocidade. Amanda, surpreendida, gritou e se levou uma mo ao peito, onde continuava. - Isso era realmente necessrio? - perguntou a Kinkaid com ironia. Este voltou a colocar o chapu sobre a frente e recolheu as rdeas disposto a ir-se. - No. Mas foi um prazer - respondeu com um sorriso preguioso.

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CAPTULO 6
- Panaca insuportvel - resmungou Amanda antes de entrar para comear a guardar nos bas as poucas coisas que tinha tirado. Chad Kinkaid partiu, mas, ao parecer, Amanda no acreditava que fosse abandon-las como fez o condutor. Isso jamais ocorreria a algum to egocntrico como Amanda. Marian, que no estava to segura, rodeou depressa o hotel at a parte posterior para assegurar-se de que s foi recolher os cavalos da diligncia. Pouco depois suspirou de alivio ao ver que saa detrs de dois edifcios situados rua abaixo para entrar no campo onde pastavam os cavalos. Ainda estavam ali os cinco, embora muito dispersos. Observou-o uns minutos enquanto comeava a reuni-los. Um lhe deu problemas; no queria voltar a trabalhar. Kinkaid tomou uma corda que levava presa detrs da sela e comeou a rodar um lao sobre sua cabea para lanar depois ao cavalo. O lao acertou na cabea do animal e ficou ajustado antes que este pudesse sacudir-lhe Marian ouviu falar da tcnica de lanar o lao, mas no teve nunca a oportunidade de v-la. Ao que parece, o padeiro esteve certo. Chad Kinkaid era um homem que sabia trabalhar com o gado e com os cavalos. Um vaqueiro, e o primeiro que ela conhecia desde sua chegada a Tejas. Sem dvida conhecia a zona e seria o guia perfeito. Tomara no fosse ao menos to bonito... Como a maioria dos homens bonitos, tentaria cortejar a Amanda. Todos o faziam. Se acreditavam ter a menor possibilidade com ela, tentavam-no. Amanda era muito formosa para que no o provassem. Os poucos que ficaram to dependentes dela e aos muitos que a amaram nem sequer suspeitavam a harpia que era. Desejava-se que voltassem, mostrava-lhes s sua melhor face. Era muito boa enganando aos homens. Mas Chad Kinkaid no tinha nenhuma possibilidade. No entrava nem na categoria de bonito e rico que era obrigatria para Amanda. Marian esperava que quando sua irm se acalmasse um pouco, no decidisse que Chad seria um entretenimento divertido. Desdobrar-se-ia em seus encantos, Chad se apaixonaria por ela e isso seria terrvel para ele. Em qualquer caso no era provvel que Amanda se acalmasse, pelo menos no at estar a caminho de casa, em Haverhill. At ento mostraria quo desagradvel era, e todos os que a rodeavam iriam sofrer seu desagrado porque no suportava que algum no se sentisse abatido quando ela o estava. Amanda detestava de verdade aquela viagem e o que o motivava. Ter que viver com sua nova tutora e ter que obedecer seus ditados faziam com que j odiasse a sua tia, apesar de no conhec-la. As duas tinham s uma vaga lembrana dela, j que Kathleen se foi de casa quando eram muito pequenas. O que mais incomodava a Amanda era no poder casar-se com quem ela quisesse e ter que obter antes a permisso de sua tia. Seu pai deveria lhe haver deixado escolher, sem importar a quem escolhesse, porque sempre lhe dera tudo o que queria. Era provvel que sua tia no fosse to generosa e que se tomasse seu dever a srio porque era um dever novo e inesperado. Pelo menos, assim era como Marian teria reagido, de modo que dava por certo que Kathleen tambm. Era de esperar que Chad visse a Amanda tal como era e no tivesse curiosidade pelo que poderiam lhe parecer s os arrebatamentos de uma menina mimada. Por sua parte, Marian tomaria as precaues habituais e o desanimaria, j que podia ser muitssimo pior se, por alguma estranha razo, dedicava a ela sua ateno. Voltou para hotel para terminar com a bagagem, antes de subir as escadas, se encontrou com 17

Ed Harding e lhe pediu que informasse ao senhor Kinkaid de que s havia cinco cavalos, a fim de que ele no perdesse o tempo procurando o sexto. Por um momento tinha pensado dizer-lhe ela mesma, mas decidiu que quanto menos contato tivesse com ele, melhor. No tinha muito que empacotar. Nenhuma delas o tinha, pois, dado que careciam de cmoda ou de armrio, tinham seguido guardando as coisas nos bas. Dois eram de Marian, um de Ela Mae e os quatro restantes de Amanda. Resistiu-se a deixar tanto seus objetos de valor como suas tranqueiras, apesar de que no tinham fechado a casa de Haverhill, mas sim tinha ficado aos cuidados de uma pessoa para assim evitar os roubos. Antes de que os cinco cavalos estivessem enganchados a diligncia, tinham acabado e estavam esperando no alpendre. Pelo menos ela e Ela Mae. Era uma boa ocasio para que Chad Kinkaid se zangasse o bastante com Marian para elimin-la por completo de seus pensamentos. Quando Chad estava brigando com os arreios do cavalo principal, Marian se aproximou. - Tem alguma prova de que nossa tia lhe enviou para nos buscar? - perguntou-lhe. Chad a olhou de esguelha e voltou a dirigir sua ateno ao cavalo. - Eu mencionei a sua tia, no vocs - recordou em tom indiferente. - Sim, certo, mas todo mundo no povoado sabe que perdemos recentemente a nosso pai e que vamos viver com nossa tia - insistiu Marian . - No tinha pisado nunca neste povoado - replicou enquanto a olhava com o cenho franzido. - Isso diz voc, mas... - Est-me acusando de ter entrado s escondidas no povoado ontem, possivelmente, de ter ouvido essa histria que todo mundo conhece e de ter tido um plano para fugir com voc e sua irm? - exclamou Chad. Dito assim, soava horrvel. Teria que ser uma pessoa da pior ndole para elaborar um plano como aquele. Estremeceu-se por dentro. Deveria assentir com a cabea, mas no conseguiu faz-lo e no foi necessrio, porque ele j estava furioso com ela. Chad ento meteu a mo em um bolso do colete, tirou uma carta e a ps diante do nariz de Marian. - Assim foi como soube onde as encontrar, senhorita Laton, e j que no as encontrei onde deveriam estar, eu as estive procurando. Sem dvida, em suas palavras havia certa dose de censura, e ainda mais no tom. Tinha-lhe incomodado, e muito, ter mais problemas do que o previsto para encontr-las. Marian se ruborizou, apesar de que nem sequer era culpa sua no estar em Galveston como deveriam. Mas lhe incomodou muito mais ainda sua acusao. Bom, era isso, no? Conseguir cair no conceito, e por conseguinte, ignor-la a partir de ento. A carta era a que Albert Bridges tinha mandado para sua tia. obvio, Marian no tinha duvidado que Chad fosse quem dizia ser. No tinha necessitado de provas. Entretanto, aparentou que a prova que lhe apresentava a tinha convencido. - Muito bem - exclamou resmungando com um suspiro, depois de ajustar os culos sobre o nariz. - Me alegra estar em boas mos. - E partiu. Era provvel que fosse o aborrecimento o que o levou a replicar: Boas? No, s em minhas mos. Pelo menos, Marian esperava que s fosse o aborrecimento.

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CAPTULO 7
Chad no tinha que percorrer o trajeto to depressa. Restavam ainda seis horas de luz do dia e podiam alcanar o seguinte povoado com estao para diligncias antes do anoitecer em um ritmo normal. Mas os cavalos estavam frescos, e ele seguia zangado, de modo que chegaram uma hora antes do previsto. Descarregou o resto do aborrecimento no empregado da estao, que tentou lhes negar uma diligncia normal sem custo adicional, e inclusive queria ficar com o carro que j tinham. Nem pensar. Tal como Chad o via, as duas irms tinham direito a uma viagem grtis at Trenton como compensao da experincia que lhes tinham feito passar. Essa noite, as mulheres se alojaram em um hotel, decente. Ao menos no mereceu as queixa delas. O que no podia dizer da maior parte do dia. A viagem tinha provocado um monto de gritos, que Chad tinha ignorado, no interior da diligncia. Pode ser que todos proviessem daquela solteirona com uma imaginao hiper ativa. Depois de trs usques no bar mais prximo, por fim deixou de apertar os dentes. Seguia sem estar contente. Tinha que suportar a umas mulheres, no a umas meninas, e eram trs. Teria que ter pedido a Red que o esclarecesse antes de partir. No deveria ter suposto que as sobrinhas que o irmo dela deixara a seu cargo fossem meninas pequenas. Deveria haver-se negado a lhe fazer esse favor, mas, por desgraa, j era muito tarde para lamentar-se. J foi bastante terrvel pensar que viajaria com um par de meninas at o rancho, mas a maioria dos meninos que conhecia se comportava bem, e no esperou ter problemas. As mulheres, em troca, s podiam criar dificuldades e, pelo que viu at ento dessas irms... Em qualquer caso, deveria ter imaginado antes, que as irms Laton eram mulheres, em especial depois de ter que tentar localiz-las. Mas estava convencido de que eram muito pequenas para lhe causar molstias, isso lhe impediu de considerar os comentrios que ouviu sobre elas no passar do caminho, em que nenhuma s vez as qualificado de adultas, que ele recordasse. Frases como essas jovens tinham uma pressa terrvel, Essas garotas no atendiam a razes ou Essas damas deixaram o trem mais depressa que uma prostituta sairia de uma igreja no indicavam exatamente que eram mulheres que podiam despertar seu interesse lascivo. Podiam? Caramba, a tal Amanda era lindssima! Uns cabelos loiros de tom dourado e penteados para emoldurar seu rosto oval com cachos e fitas que ficavam perfeitos. Um nariz arrebitado, as faces rosadas, um queixo suave e os lbios mais sedutores que viu em muito tempo. E uns olhos azuis escuros que brilhavam como gemas polidas, rodeados de umas grosas pestanas negras um pouco rabiscadas pelo calor, o que indicava que certamente no era esse sua cor natural, mas ainda assim, a classe de olhos nos que um homem podia se perder, caso fosse olhado. Se por acaso isso no fosse suficiente, tinha, alm disso, uma figura chamativa que podia fazer baba a qualquer homem. Uns seios generosos, cintura de vespa e os quadris arredondados, e no era muito alta, vinte e poucos centmetros mais baixa que ele, o que era bastante ideal em sua opinio. Sua irritabilidade ao conhec-lo era compreensvel. Tinham-na abandonado em um povoado quase fantasma, antes disso sofreu o assalto a um trem e Deus sabia quantas coisas mais. Para uma jovem educada com delicadeza, o Oeste podia ser um lugar duro, e j sofreu muitos maus percalos. O menos que podia fazer era lev-la a Twisting Barb sem mais incidentes. Quanto a sua irm, era uma solteirona; com esses culos horrorosos que usava, no podia defini-la de maneira distinta. E, embora no estivesse sendo nada benvolo, depois de como o insultara, no podia pensar nela de outro modo. 19

Eram to diferentes como o dia e a noite, tanto que, se no soubesse, jamais suspeitaria que eram irms. As duas eram loiras, sim, as duas com os olhos azuis e uma bela figura, mas o parecido terminava a. Era evidente que Marian era a mais velha, e possivelmente estava amargurada por seu celibato. Certamente estava ciumenta de Amanda, porque tinha monopolizado todo o lado atrativo da famlia. Levava o cabelo recolhido em um coque desgracioso e penteado para trs, caminhava com passo firme, como um homem, e ia vestida em um tom cinza pardo. Pode ser que conseguisse melhorar um pouco se o tentasse, mas com esses culos que davam a seus olhos um aspecto to saltado, certamente pensava que no valia a pena tent-lo. Era o tipo de garota que levaria a um homem sair correndo apavorado se si fixava nele. Quanto menos pensasse nela, melhor. Na manh seguinte, partiram logo depois do amanhecer. s mulheres no gostaram muito de sair to cedo, mas era necessrio para chegar estao seguinte antes do anoitecer. Ao menos, voltavam a estar na rota da diligncia, de modo que haveria mais paragens com o passar do caminho entre os lugarejos para trocar os cavalos e alimentar aos passageiros e, se no, pelo menos haveria zonas designadas para parar e descansar. O condutor no parecia se preocupar, embora admitiu que jamais conduzira na rota que levava a Trenton. Will Candles era um indivduo mal-humorado de quase cinquenta anos, com os cabelos j cinzas e um comprido bigode que se projetava para cima em seus extremos, e do qual estava muito orgulhoso. Fazia por volta de uns dez anos que conduzia diligncias, e antes, trens de mulas, de modo que conhecia bem ao seu trabalho. Dois dias depois, Chad teve outro bate boca desagradvel com a solteirona. Por volta do meio-dia se detiveram em uma das melhores estaes. Tinha quiosque, restaurante, oferecia uma grande variedade de produtos e inclusive dispunha de alojamento se por acaso o tempo estivesse inclemente. Seguia fazendo bom tempo, e ia refrescando um pouco medida que avanavam para o noroeste. Trocaram os cavalos enquanto almoavam. Entretanto, houve uma ligeira demora ao sair porque um dos cavalos de novos perdeu uma ferradura e teria que tir-lo para solucionar o problema. Como a estao atendia uma nica rota, s tinha disponveis seis cavalos, de modo que era necessrio voltar a pr a ferradura que queriam no cavalo novo. Chad tinha procurado guardar toda a distncia possvel com as mulheres, embora fosse complicado porque lhe atraa Amanda Laton, mas, uma viagem, com os desconfortos que suportava, no era um bom momento para ter idias romnticas. Quando estivesse instalada em seu novo lar, decidiria se iria curtir ou no essa atrao. Assim, comia com Will, em lugar de com as mulheres, e viajava a metade do dia com ele na bolia do condutor e a outra metade ia a cavalo, mas jamais dentro do carro. Amanda e a criada, Ela Mae, j tinham subido no veculo quando o cavalo perdeu a ferradura, e decidiram esperar ali dentro. Marian estava comprando algo na loja e, sem saber nada sobre a demora, pensando possivelmente que atrasava a sada, chegou correndo at a diligncia e se chocou com as costas de Chad. Este no lhe deu importncia. Era uma mulher muito tonta, que sempre tropeava nas coisas, e nas pessoas. Limitou-se a afastar-se. Entretanto, ela pareceu ficar muito nervosa pelo acidente e inclusive deu a impresso de ir desculpar-se, mas deve ter mudado de idia. No da para imaginar como pde culp-lo pelo incidente, mas...assim o fez. - Queria me fazer cair, no verdade? E no a primeira vez. algo que voc vem tentando algum tempo. Meter-se com os mais frgeis? Fazer isso perverso sabia? Deixe estar! Chad no s se surpreendeu com a acusao, mas tambm, alm disso, resultou-lhe to incrvel que o culpasse de algo que sabia que era culpa dela que ficou sem fala. E depois de hav-lo insultado pela segunda vez, Marian afastou a saia dele com um puxo forte, como se corresse o risco de contaminar-se, e partiu indignada. 20

Ele quase a fez voltar-se. Inclusive comeou a esticar a mo para pux-la. Talvez o que precisasse era que a sacudissem um pouco. Mas se deteve. No valia a pena perder o tempo nas tolices que ocorriam a essa mulher. O problema era que tinha perdido o tempo igualmente meditando quo irritante esta era. Os salteadores que detiveram a diligncia um par de horas depois na estrada, no podiam imaginar que no era um bom momento para atac-la. Eram dois, e cada um deles segurava um revlver em cada mo. O que se via, apesar de estarem mascarados, era que um deles parecia ser uma garota, ou um moo muito jovem, baixo e fraco. O outro, que era quem falava, era um homem enorme, que parecia mais um animal. Deu ordens de que deixassem as armas e lhes entregassem todos os objetos de valor. Chad, que naquele momento ia na bolia com Will, no obedeceu. Will sim, e depressa. Assistira a muitos ataques em seu trabalho e, em sua opinio, no lhe pagavam o suficiente para arriscar a vida tentando proteger o que havia nos bolsos de outras pessoas. Chad podia ter pensado o mesmo se a solteirona no houvesse tornado a lhe tirar o bom humor naquele dia. - No estou de bom humor - assegurou, com o rifle j na mo, posto que o levava no brao. Se tiverem um pouco de noo comum, daro conta de que no deveriam se meter comigo hoje. Se tiver que disparar, f-lo-ei para matar. Assim ser melhor que lhes pensem isso um momento e se entreguem. Nesse instante era bastante provvel que comeassem a voar as balas. Os salteadores corriam esses tipos de riscos, e aqueles dois tinham j as armas preparadas, enquanto que s Chad estava armado para enfrentar-se com eles. Mas com toda certeza no saberiam que no carro no havia nada a no ser mulheres, de modo que pensariam que podiam intervir mais armas na ao. Entretanto, como Will deixara a sua logo que foi ordenado, s tinham que encarregar-se de Chad. Claro que, com boa pontaria, bastava com apenas o rifle. A questo era se acreditavam que eles eram melhores e mais rpidos. Unicamente eles sabiam quo bons eram. Produziu-se ento um breve intercmbio de sussurros entre ambos, e alguns palavres. Chad esperou com pacincia. Quase rogava que no se submetessem. Mas, embora no duvidasse que seria capaz de colocar uma bala no corpo do tipo corpulento, era incapaz de disparar em adolescentes ou foragidas, ou o que quer que fosse o outro assaltante. Sentiu-se um pouco aliviado quando o mais baixo deu um chute no cho e se dirigiu para o arbusto onde estavam atados os cavalos. O homem corpulento retrocedeu mais devagar, mas ao cabo de um momento, tambm desaparecera. Chad seguiu esperando, alerta, e no relaxou at ouvir os seus cavalos se afastando rapidamente. - Isso foi uma verdadeira estupidez - se queixou Will enquanto recuperava a arma do cho do veculo e voltava a subir na bolia. - O normal que haja uns quantos mais, escondidos pelos lados, preparados para qualquer tipo de resistncia. - Mas aqui o normal no vale, no verdade? - respondeu Chad com um encolher de ombros. - No, claro que no. Foi pura sorte que s estivessem eles dois. Uma vez vi como disparavam tantas balas em uma diligncia que at se quebrou uma roda. E essa vez tambm havia s dois salteadores vista, mas resultou que no total eram seis. - Possivelmente voc deveria buscar outro trabalho. - Possivelmente sim - concedeu Will com um resmungo. - Mas, enquanto isso, por que no se pe de melhor humor para que no consiga que me matem? Chad pensou que a tenso nervosa era o que o fazia falar assim, de modo que no se ofendeu. Embora quando a mesma tenso nervosa lhe chegou procedente de outra direo, foi bem diferente. A moa desceu do carro com a cara vermelha de raiva e comeou a gritar. - No volte a nos pr nunca mais em perigo, assim, deste modo. Poderia... poderamos estar mortos! Alguns bas cheios de roupa e um pouco de dinheiro no valem vidas humanas! Ora, ele era um heri e ainda assim recebia uma bronca. Foi esta a gota que encheu o copo. Desceu da bolia, agarrou solteirona pelo brao e a arrastou vinte metros antes de deter-se. - Tenho vontade de sacudi-la at deix-la tonta - grunhiu. - Diga uma palavra a mais e talvez 21

eu o faa. A situao estava controlada, senhorita. Se no tivesse o rifle nas mos, poderia ter sido diferente. E se no me tivesse irritado antes com suas estpidas acusaes, tambm poderia ter sido diferente. Assim, talvez devesse comear a fechar o bico a partir de agora, e pode ser que chegue a Twisting Barb sem que eu lhe ensine bons modos. Deixou-a e foi comprovar como estava Amanda. Certamente seguiria assustada, pode ser que necessitasse consolo. Abriu a porta do carro e viu os olhos tranquilos de Ela Mae postos nele (nada parecia perturbar criada) e Amanda profundamente adormecida. Essa preciosidade no se inteirou de nada.

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CAPTULO 8
Marian estava abatida. No estava acostumada a fazer um papel to ridculo, e ainda, faz-lo de propsito. Era certo que estava acostumado a comear causando m impresso a qualquer um que tivesse possibilidades de converter-se em um amigo ou um pretendente, o suficiente para que essa pessoa considerasse que no valia a pena conhec-la. Era sua ttica defensiva para assegurar-se desde o comeo de que sua irm no ficasse ciumenta. E estava a tanto tempo pondo-a em prtica que lhe saa de modo automtico. Esforou-se em faz-lo com Chad Kinkaid desde o dia em que as encontrou. Deveria ter bastado o fato de acus-lo de ter intenes nefandas quando no duvidava absolutamente de que foi resgat-las. Era evidente que havia se sentido insultado e que depois disso a evitou: no lhe dirigia a palavra e nem sequer olhava em sua direo. O resultado perfeito. Mas no contara com o efeito que ele teria nela. Tinha que admiti-lo: gostava, e muito. A atrao inicial que sentiu por ele no diminua com esse distanciamento como deveria. Pensava nele sem cessar, esperava ouvir o som de sua voz, alcanar a v-lo quando cavalgava junto a diligncia; tudo o que no deveria fazer, mas no parecia poder evit-lo. Amanda no se precaveu ainda de seu interesse por Chad porque a consumia seu prprio malestar. Mas se pensasse, nem que fosse um segundo, que Marian gostava de observar o vaqueiro, procuraria conquist-lo, no para ficar com ele, claro, mais apenas para chate-la. De modo que Marian no tinha por que aumentar a averso de Chad para com ela: este j lhe tinha o bastante. O que ela devia fazer era queimar todas suas esperanas para assegurar-se de que nunca houvesse a mnima e remota possibilidade de que ele pudesse ser dela. Porque embora pudesse perder a cabea por completo e lhe fazer saber que gostava dele, sabia que no poderia competir por ele com sua irm. Tudo o que Amanda queria, ela sempre havia conseguido. Se o que queria era um homem, inclusive dormia com ele, embora s tivesse sido uma vez, para que sentisse devoo por ela. Tinhao feito antes, e tinha se assegurado de que Marian soubesse, j que se tratava de um homem por quem Marian tinha mostrado um certo interesse. Assim, at que Amanda estivesse casada e partisse para viver longe dela, no poderia comear a pensar em casar-se ainda. De modo que havia tornado a fazer ridculo, e agora se sentia triste e envergonhada por isso. E dessa vez, nem sequer fez por querer. Chocar-se com Chad naquela tarde, no foi nada a no ser um acidente. Mas estar a ponto de desculpar-se por isso, disparou o alarme em seu interior. No queria que pensasse somente que era tonta. Isso no era um defeito bastante mau para provocar uma averso extrema. Embora sim, uma acusao injustificada fosse. Ao menos, podia ter sido um pouco mais criativa. Acusar-lhe de ser perverso com os fracos era mais que absurdo. Tinha ficado to nervosa ao chocar-se com ele e ficar to prxima, que nem conseguiu pensar com claridade. Pensara, ento que no poderia estar se sentindo mais envergonhada. Mas, quando ele enfrentou o perigo, durante aquele ataque feito diligncia, ela perdeu todo seu sentido comum. Agora sim, estava segura de que isso foi muito pior, ter medo por ele ou comportar-se como uma idiota, foi uma verdadeira calamidade. Estava abatida por completo. E ainda por cima, tinha que jantar com ele justo nessa noite, quando ficava rubra cada minuto, porque no podia deixar de pensar em seu ridculo comportamento. Em qualquer caso, era inevitvel, pelo menos nessa noite. O lugar em que tinham 23

parado era pequeno e s havia um restaurante no nico hotel, e nele s restava uma mesa vazia; alm disso o restaurante em si, j estava fechando (o cozinheiro j se foi para casa), de modo que no podia pr nenhuma desculpa para voltar mais tarde para jantar, nem ele tampouco. Pelo menos no tiveram que ouvir a habitual srie de interminveis queixas de Amanda enquanto comiam. Esteve dormindo todo o momento que durou o ataque, de modo que no sentia nenhuma inquietao, e s se inteirou do ocorrido depois, quando estavam na metade do caminho para o prximo vilarejo e, de certo modo, achava-se de bom humor. Isso ento significava que Amanda paqueraria com todos os homens que tivesse por perto. Marian achou a comida inspida, ento apenas pode engolir. Sentia-se com todos os sentimentos despertos, de modo que comeou a lhe doer a cabea. Uma coisa era saber que poderia passar desapercebida, outra muito distinta era ficar a, sentada, vendo como Amanda captava a ateno de um encantado Chad. At o pobre Will Candles ficou mais nervoso com os sorrisos de Amanda. A Marian lhe revolvia o estmago. A dor de cabea era uma boa desculpa para partir, e a utilizou. E j que iria dormir faminta, teria sorte se conseguisse pregar o olho. Na realidade, ningum salvo Ela Mae a ouviu desculpar-se, nem percebeu sua sada; como sempre, estava invisvel. Conseguiu chegar ao quarto que compartilhava com sua irm e sua criada, apesar de que a luz do corredor se tenha apagado. E estava muito triste para acender o abajur do quarto. Assim desfez o coque para soltar os cabelos, colocou os culos na mesa mais prxima, deixou cair o vestido ao cho e meteu-se na cama para aliviar suas penas. Tanta quantidade de sentimentos diversos tinha, de fato, uma vantagem: esgotava-a mais do que pensava e, graas a Deus, dormiu em seguida. No esperou faz-lo. E no tinha idia de quanto tempo tinha passado, s sabia que estava profundamente adormecida quando despertou de repente com uma voz surpresa que gritou: Mas o que...? Desde o incio da viagem de Haverhill, acostumou-se a ser despertada por Amanda, que no era nada quieta quando ia dormir. Mas no era Amanda quem estava de p junto cama. Marian reconheceu aquela voz grave, e estava bastante surpreendida para conseguir somente sussurrar: - Saia do meu quarto! Ele teve tempo de recuperar-se. - Este meu quarto - disse Chad com calma, inclusive com um pouco de ironia. - Oh. - Voltava a estar envergonhada; era uma mania que estava adquirindo. - Ento devo me desculpar. - No se incomode - soltou Chad. - Ento... no o farei - replicou, e acrescentou com frieza: - Boa noite. Durante essa breve conversao, Marian se dera conta de duas coisas: Chad tinha puxado os lenis ante de perceber que j havia algum na cama, e a habitao seguia s escuras. Como ela, no acendeu o abajur para meter-se na cama. Isso significava que podia ir-se sem que pudesse v-la bem e esperava no tropear ao sair. Era um bom plano, que levou em prtica imediatamente. Mas no contara com que ele iluminasse com um dos fsforos que estavam junto ao abajur de azeite mais ou menos ao mesmo tempo em que ela comeou a mover-se. Esperava que tivesse o olhar posto no abajur para acend-lo e no nela. No se deteve para averigu-lo e saiu com rapidez da cama para cruzar a porta e dar de frente com Will Candles, que ia entrar. Chocou-se com ele, murmurou um rpido Perdo, sinto muito, mas no se deteve. Poderia estar mais acalorada? Certamente no. E no se acalmou nem uma vez, at estar segura detrs da porta adequada, uns metros mais frente do corredor. Quo nico podia agradecer nesse momento era que a habitao seguia vazia, de modo que no tinha que explicar a sua irm nem criada o que estava fazendo no corredor do hotel em roupa ntima.

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CAPTULO 9
Will entrou andando devagar no quarto um momento depois, com o chapu de aba larga torcida e sacudindo a roupa. - Era quem acredito que era, malandro? Chad, sentado na beira da cama que ia compartilhar com o condutor da diligncia, tinha o cenho franzido e um aspecto pensativo. - E quem acha que era? - Quem poderia ser? Um jovem atraente como voc, no se incomodaria com a discrio... - Espera um momento, no o que est pensando, confundiu-se de habitao. Por isso saiu to desesperada e com tanta pressa quando cheguei. Pde v-la bem? - perguntou Chad. - Sim. Bom, suponho que no. Mas a figura que tampava essa muito fina camisa e essa angua tinha formas esplndidas - assegurou Will. - E s uma das duas tem as formas bonitas. Chad se levantou, recolheu os culos da mesa e os ps diante de Will. - Veja o que deixou. - Ah, bom. - Will se ruborizou um pouco. - Suponho que todas as mulheres se parecem sob a roupa. No poderia nunca ter imaginado que uns cabelos to compridos coubessem em um coque to pequeno. No imaginava, sabe? A mulher que cruzou comigo tinha uma longussima cabeleira dourada. Chad no sabia o que pensar, alm do que seus olhos lhe tinham mostrado rapidamente. Tinha-lhe visto o perfil quando tinha saltado da cama, pelo menos em parte, j que os cabelos longos o tampavam bastante. E por um segundo, teria podido jurar que lhe enganavam os ouvidos ao lhe fazer acreditar que ouvia a voz de Marian, quando na realidade quem saa correndo do quarto era Amanda. Tambm havia se virado para ver quem saa, e sua confuso tinha aumentado. Por trs, com esses longos cachos loiros ondeando ao redor dos quadris ao correr, e vestida to somente com a angua transparente que lhe ajustava perfeio at os joelhos e a fina camisa branca que lhe aderia como uma segunda pele dos seios at a cintura, esse corpo de mulher tinha umas formas muito bonitas para pertencer a solteirona. Tinha que pertencer a Amanda. Quando desapareceu, acabou de acender o abajur e viu os culos na mesa, alm de um vestido marrom no cho, o mesmo que Marian tinha posto nesse dia. A confuso havia tornado a apoderar-se dele. Fora a solteirona, embora naquele momento no tivesse, absolutamente, o aspecto da mesma. O perfil se parecia tanto ao de sua irm que, por um momento, esteve seguro de que era Amanda. Mesmo luz do dia, no havia notado serem parecidas. Bom, talvez o fossem. Possivelmente no o tenha notado antes porque custava ver algo em Marian que no fossem esses culos que lhe deformavam os olhos. Fitou os culos frente a frente, os aproximou dos olhos, fez uma careta e voltou a deix-los na mesa. Atravs deles no viu nada, salvo uma mancha imprecisa. Por um instante, sentiu lstima da garota. Tinha que ser quase cega para necessitar uns cristais to grossos. Mas a lstima foi incrivelmente breve. Seguia sendo uma mulher insuportvel, de mau gnio e insultante, a qual qualquer homem em seu bom estado de julgamento se manteria afastado. Ele o conseguira em boa medida, e seguiria guardando distncia, depois de lhe devolver os culos pela manh. Tinha vontade de faz-lo para poder despojar as ultimas dvidas ao poder v-la bem sem os culos que desmereciam o rosto e seus olhos. 25

Pela manh seguinte, encontrou Marian saindo de seu quarto e, diabos! Usava j outro par de culos. Por mais que tentasse, no conseguiu ver nada mais que os olhos aumentados e uns lbios muito apertados. O nariz era o mesmo, embora apontasse para cima, as faces estavam igual, bem definidas, a frente poderia ser igual, as sobrancelhas no coincidiam, e do queixo no estava certo. E no teve mais ocasio de observ-la melhor. Desculpou-se pelo que tinha ocorrido na noite anterior, arrebatou das suas mos o vestido dobrado e os culos, murmurou um muito obrigado, e correra, ento, para tomar um caf da manh rpido antes de partirem. Chad esteve tentado, e tentado de verdade, lhe arrancar os culos do alto do nariz. Mas lhe faltou coragem. Bom, no lhe faltou, mas no queria ter que suportar a bronca que sem dvida viria imediatamente, nem os desaforos e os insultos que por certo no cessariam at que pudesse deix-la no rancho de Red e livrar-se dela. E, alm disso, Amanda lhe prestou por fim um pouco de ateno durante o jantar da noite anterior. Tinha comeado a perguntar-se se realmente no lhe interessava absolutamente. No dava nenhuma das tpicas pistas que indicassem que sim, e a maior parte do tempo o ignorava. Era uma experincia nica para ele. Mas depois da noite anterior, valia a pena expor-se, tentar conhec-la melhor, uma vez que tivessem chegado em casa. Dois dias mais e chegariam a Trenton, e ento faltariam apenas outro longo dia at o rancho. Podia esperar esse tempo para ver se finalmente Amanda lhe daria ateno. E quanto a sua irm, desejava que desaparecesse do mapa.

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CAPTULO 10
Quando estavam a um dia de distncia de Trenton, Chad comeou a perguntar-se se estava preparado para voltar a falar com seu pai. Se chegasse cavalgando em Trenton, era certo que teria lugar um enfrentamento. Por isso, esteve pensando por muito tempo se deveria enviar s mulheres a cidade apenas com Will ou acompanh-los. Se no fosse com eles, teria que explicar por que, e foi isso o que ao final acabou por faz-lo resolver. Alm disso, trs meses fora de casa eram tempo suficiente, mais que suficiente, para que Stuart se acalmasse. Agora poderiam discutir a questo do matrimnio com tranquilidade, de modo racional, sem que nenhum dos dois perdesse os estribos... Bom, isso esperava. Um dia mais e Stuart saberia que tinha voltado para o condado. E ele averiguaria se seu pai ia mostrar-se razovel a respeito de seus sonhos ambiciosos de fundar o maior imprio boiadeiro do lugar, a costa de Chad. As mulheres estavam instaladas em outro hotel e logo jantariam. Chad saiu para ir at o saloon, j que ainda no tinha apetite. O sol se ps, ou ao menos os ltimos raios vermelhos desapareceriam do ceu em questo de minutos. Aproximava-se uma tormenta, mas com um pouco de sorte, j teria acalmado pela manh. No queria nenhuma demora, agora que j tinham chegado at esse ponto. Quase no viu Marian, que estava de p entre as sombras do alpendre observando como as nuvens de chuva se aproximavam do oeste. Voltou-se para ver quem estava detrs dela e se voltou de novo sem lhe fazer caso. Irritou-lhe um segundo que lhe ignorasse e, depois, soltou um suspiro mental de alvio j que na realidade no gostava de falar com ela. - minha tia... boa pessoa? - perguntou Marian. Chad se deteve no alto dos degraus do alpendre e inclinou o chapu para trs. Havia nervosismo nessa pergunta. Se tivesse sido to brusca como em seus comentrios habituais, ele teria fingido no ouvi-la e teria ido embora. Alm disso, o que lhe perguntava lhe pareceu estranho, se si tivesse em conta que Red era parente dela, no dele. - Que tipo de pergunta essa? - Bom, meu pai tinha muitos defeitos e ela sua irm - respondeu Marian. - Seu pai no era boa gente? - questo de opinio, e da quem pergunta. Amanda lhe diria que era a melhor pessoa do mundo. Voltou-se um pouco, mas no para olh-lo, e sim para poder ver ao redor. Chad teve a impresso de que estava disposta a ignor-lo de novo. - E voc no? - No era mau, nem nada disso. Sim, suponho que era boa pessoa em um sentido geral. Mas a pergunta era sobre minha tia o recordou. - No se comunicaram com ela desde que ela mudou-se para oeste? - No, e tenho apenas a lembrana, antes que ela se fosse - respondeu Marian enquanto sacudia a cabea. - Bom, pois encantadora. No me ocorre uma s pessoa que a conhea e no a aprecie. - Seriamente? Parecia uma menina assustada pedindo que a tranquilizassem um pouco. Apesar de toda a antipatia que lhe tinha, e era muita, no pde evitar sorrir e lhe dizer o que precisava ouvir. - Sim, seriamente. bondosa, generosa em extremo. Seria capaz de dar at o que no tem se 27

acreditasse que algum o necessitava. E no me surpreenderia que estivesse to nervosa por conheclas como voc, por conhecer a ela. Nunca teve filhos. Embora j no pode dizer-se que voc seja uma menina... Veio-lhe cabea a imagem daquele sedutor corpo feminino saindo de seu quarto na passada noite. No, sem dvida no era uma menina. - E seu marido? - quis saber Marian. - A lembrana que tenho meu pai mencionando que se mudou para o oeste justo depois de casar-se. Chad sentiu um momento de inquietao porque no gostava de dar ms notcias. E no podia evitar assombrar-se pela falta de comunicao da famlia Laton, afinal, parece que a moa no se inteirou ainda disso. Red e seu irmo deveriam ter mantido o mnimo contato ao longo dos anos. Certamente, desde que conhecia Red, esta jamais mencionou ter famlia em nenhuma parte. Bom, mais isso no to estranho, j que muita gente vinha para o Oeste exatamente para esquecer seus familiares. Para saber o fato real, possivelmente foi um pouco mais direto do que necessrio. - Seu tio morreu o ano passado. Sua tia lida com o rancho sozinha. - Meu Deus, no tinha nem idia. - No o conhecia? - aventurou-se Chad, ao ver que a jovem no se entristecia. - No, no me recordo de t-lo visto nunca. Uma vez o mencionaram. - interrompeu-se, com o cenho franzido enquanto tratava de recordar. - Acredito que foi minha me quem disse, que Kathleen se casou com Frank Dunn para poder ir-se de Haverhill. Lembro de ter pensado, ento, que ela devia ter desejos de ver do mundo. Ou muito desejo de afastar-se de seu pequeno lugar no mundo, pensou Chad. Poderia muito bem ter havido um distanciamento entre os dois irmos. Isso explicaria por que nenhum deles se manteve em contato com o outro. Mas seguiam sendo famlia, e a nica que restava, posto que Red se converteu agora em tutora de suas sobrinhas. - Bom, ter muito tempo para lhe perguntar a respeito - indicou Chad. - Amanh de noite estaremos em Trenton, e a ltima hora do dia seguinte, no rancho. Quando lhe ocorreu que estava tendo uma conversao normal com a solteirona, ruborizou-se um pouco. Mas como j tinha escurecido por completo, e embora ainda pudesse v-la porque seus olhos se adaptaram escurido, no a distinguia com claridade, de modo que era fcil esquecer que era a irm cascavel e com uma imaginao muito ativa. A chuva chegou pouco depois, com um tor que encheu o alpendre de uma neblina que apressou os dois ocupantes a entrar. Enfim, te despea de encontrar um saloon agradvel esta noite, pensou Chad. Na reduzida e bem iluminada recepo, teve tempo suficiente para ver como Marian ajustava os culos sobre o nariz e partia fazendo barulho e sem dizer nenhuma palavra. Acabou-se a normalidade. Imps a grosseria. Nem sequer lhe deu Boa Noite.

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CAPTULO 11
Ao entrar em Trenton na ltima hora da tarde seguinte, Chad tratou de ver o povoado atravs dos olhos de um desconhecido, como Amanda o veria. Era uma cidade com um bom nmero de pessoas, maior que a maioria dos povoados que tinham visitado as mulheres, em sua viagem at ali. Crescera muito desde que seu pai se instalou no lugar. A rua principal era agora muito mais larga. Acrescentaram-se duas ruas direita, e mais trs esquerda, e tambm duas mais adiante. E o povoado continuava crescendo, apesar de no haver indcios de que a ferrovia iria chegar at ali. Mas tinha uma linha de diligncias, com rotas que o conectavam com Waco no norte e Houston no sul, e havia passageiros que gostavam do que viam em Trenton e decidiam ficar, em lugar de seguir viagem. O rancho dos Kinkaid era em parte responsvel por esse crescimento, apesar de estar situado a uns quinze quilmetros ao oeste da cidade. Stuart poderia ter montado sua prpria loja no rancho para satisfazer as necessidades de seu grande nmero de trabalhadores, mas preferiu apoiar ao povoado. Tambm havia uma ampla seleo de agricultores estabelecidos ao leste do lugar, e uma serraria a um s dia de distncia. Linhas retas, campos amplos, rvores plantadas tempos atrs e de um tamanho decente agora, no havia muito que o lugar no oferecesse. Trs hotis, quatro casas de hspedes, dois restaurantes alm dos trs saloons que ficavam nos hotis e eram abertos ao pblico-, uma loja geral e muitas outras especializadas em produtos concretos como sapatos, armas, sela de montar, mveis, jias e inclusive umas quantas de modas. Trs mdicos tinham aberto consultrio, e tambm havia dois advogados, um dentista, dois carpinteiros e outras pessoas com ocupaes diversas. Para divertir-se havia ainda quatro saloons, duas delas consideradas sales de baile, um teatro e vrios bordis nos subrbios do povoado. Era, em essncia, um povoado tranquilo. Stuart no aprovava que seus homens fossem muito escandalosos, nem tampouco os proprietrios dos bordis e saloons, e embora os jovens armavam farra nos fins de semana, esta era mais s que destrutiva, e muitos deles iam a uma das duas Igrejas do lugar aos domingos pela manh. De vez em quando havia algum tiroteio nas ruas, mas na maioria das vezes, o xerife intervinha e tentava dissuadir aos competidores, quase sempre com xito. Era uma lstima que se aposentasse no ms seguinte. Tinha mantido a paz em Trenton por muitos anos e tinha resultado reeleito quatro vezes. Chad esperou causar certa comoo ao entrar na cidade. O distanciamento de seu pai e sua sumida teriam desatado a fofoca entre os vizinhos. Os vaqueiros de Red haviam retornado com a notcia de que Stuart tinha contratado no a um, e sim a trs rastreadores para encontr-lo e, obvio, nenhum deles tinha descoberto onde se escondeu. Assim, se surpreendeu, e inclusive lhe perturbou, quando a diligncia Concorde, muito maior que a que estava acostumado a cruzar a cidade, atraiu mais a ateno que ele prprio. De fato, essa diligncia tinha causado tal rebolio que quando se detiveram em frente ao hotel Albany, ningum lhe tinha reconhecido, nem mesmo os que cavalgavam ao seu lado. Mas ento, lhe chegaram de todas as partes saudaes e os comentrios esperados, enquanto as pessoas comeavam a agrupar-se frente entrada do hotel. - voc, Chad? - Onde estava? - Seu pai j sabe que retornou, menino? 29

- Onde se meteu? - Disseram-me que aquela potranca chorou por toda uma semana quando a deixou sozinha. - Isso significa que vai se casar com ela? - Convidar-nos- festa? - Onde esteve? Chad no respondeu a nenhuma das perguntas, atou o cavalo ao corrimo que havia diante do hotel e abriu a porta da diligncia. Amanda desceu primeiro, e isso sossegou bastante s pessoas. Bem como tinha imaginado. Trenton no via muitas mulheres assim to bonitas como Amanda Laton. Quase se ouviu um grito sufocado, antes do silncio. Amanda estava acostumada a queixar-se uma ou duas vezes todos os dias ao acabarem a viagem. No podia culp-la. Uma mulher delicada como ela devia esgotar-se com facilidade de tanto viajar. Mas se conteve ante a presena de um pblico to numeroso e inclusive sorriu ao ver aquela acolhida. Muitos dos homens ficaram olhando e certamente se apaixonaram por ela nos breves instantes que demorou para entrar com graa ao hotel. Chad no se separou dela, mas s para evitar a nova ronda de perguntas que ia iniciar se sem dvida assim que Amanda desaparecesse. Ao menos, disse a si mesmo que foi por isso que a segurou pelo brao e a conduziu para dentro, e no porque queria reivindic-la com sutileza para ele. Entretanto, precaveu-se de que at Spencer Evans tinha sado ao alpendre de seu saloon para observar a comoo. Chad esperava que seguisse ali. J tinha muitas coisas na cabea para ter um enfrentamento com seu velho inimigo. Spencer e ele se conheciam desde muito tempo. Toda a vida, na realidade, j que tinham nascido no mesmo ano. Por um breve perodo de tempo, meio vero pelo menos, levaram-se bem, claro que, ento eram muito jovens para ter descoberto como no se dariam bem no futuro. A competio se interps no que podia haver-se convertido em amizade. Chad supunha que era bastante natural, j que tinham a mesma idade e mais ou menos o mesmo peso e estatura. Logo comearam a competir por tudo. Nas tarefas da escola, na pesca, na caa, no tiro, nas corridas, fosse o que fosse, cada um dos dois queria ser o melhor. Mas Spencer resultou ser um mau perdedor, e tinha comeado ento com as primeiras brigas. Pouco tempo depois, j no necessitavam de desculpa nenhuma para brigar, j que as lutas se converteram em outra forma mais de competio entre eles. Naquela poca, destroavam a sala de aula com tanta frequncia que as autoridades do lugar, decidiram abandonar a pequena escola em favor da igreja, com a esperana de que teria uma influncia mais tranquilizadora nos meninos. No foi assim, embora, ao menos, aguardavam para brigar no cemitrio, na sada. Poderiam ter superado essas tendncias, ter chegado a ser amigos algum dia e haver rido de suas travessuras infantis. Tudo era possvel. Mas quando cresceram o bastante para comear a fixarse nas garotas... ah! Wilma Jones foi a primeira de quem os dois gostaram. Seis brigas mais tarde e depois de que Spencer gravasse uma noite Te amo, Wilma em todas as pranchas da casa dela, os Jones voltaram para o Leste e levaram a sua filha com eles. Agatha Winston foi a segunda moa em que ambos se fixaram de novo. Tinham ento dezesseis anos, e suas brigas se estavam voltando um pouco mais sangrentas. Age se interps entre ambos em uma delas e acabou com o nariz torto. Chad suspeitava, com um grande sentimento de culpa, que o murro foi dele, mas jamais esteve do todo seguro. Depois disso, Age se negou a falar com os dois, e seguia sem faz-lo, apesar de que agora estava casada e tinha seus filhos. O problema, entretanto, foi Clair Johnson. Desenvolveu-se mais tarde que as outras moas, ou talvez no lhe prestaram ateno porque era um par de anos menor que eles. Mas era uma garota muito agradvel, que ajudava sempre aos meninos menores na escola. Aspirava ser professora algum dia. Chad se enrabichou dela pouco depois de fazer dezessete anos; a primeira - e a ltima vezque se interessou a srio por uma garota. Levou-a para um piquenique, convidou-a para lhe 30

acompanhar enquanto pescava, danou com ela todas as msicas na festa atrs do celeiro dos Wilk, e estava seguro de que foi o primeiro em lhe roubar um beijo, pelo tom colorido de suas faces. Nunca lhe teria ocorrido chegar, alm disso. Era uma boa garota, dessas que algum cortejava devagar e depois se casava com ela. Naquela ocasio tentou manter seu interesse em segredo. No a levava a lugares onde Spencer pudesse estar; Spencer era muito presunoso para ir em festas nos celeiros, assim Chad estava seguro de que no sabia nada dos bailes. Mas Spencer tambm cortejava em segredo a Clair sem que Chad soubesse, at que foi muito tarde. E Spencer no respeitava as normas: no se deteve em um beijo. Seduziu a Clair e, depois, o canalha se gabou disso para que Chad soubesse que tinha perdido. No levou em conta que arruinaria a reputao de Clair com sua fanfarronice, ou no se importou. Para ele era mais importante ganhar. Depois disso, as brigas se intensificaram. Chad e Spencer no podiam estar na mesma habitao sem tentar matar-se mutuamente. E essa lamentvel situao se manteve at que o pai de Spencer, Tom Evans, fartou-se de pagar a parte que lhe correspondia dos quebra-quebra que seu filho provocava e o enviou com uns familiares ao Leste para que terminasse seus estudos. O povoado soltou um suspiro coletivo de alvio, at que meses depois a paz e a tranquilidade se tornaram aborrecidas e havia quem se lamentava da perda da diverso semanal de ver como Chad e Spencer se enfrentavam em qualquer lugar que coincidissem. Quando Spencer Evans voltou por fim ao povoado depois da morte de seu pai para fazer-se carrego do Saloon Not Fere (Aqui no), os vizinhos estavam entre temerosos e espectadores. Mas tinha transcorrido suficiente tempo, os meninos se converteram em homem e, por sorte a cidade tinha agora outros restaurantes e saloons, de modo que Chad procurava evitar Spencer. No sempre o conseguia, e ainda se produzia alguma ou outra briga entre eles, de vez em quando, mas nada parecido ao que tinha ocorrido em sua juventude. Clair seguia em Trenton. Tinha ajudado na loja de seu pai at que este morreu e, depois, vendeu o negcio. Agora trabalhava na cantina de Spencer, onde se encarregava da diverso, tanto no atendimento como de outro tipo. E cada vez que Chad pensava nela, desprezava mais a Spencer. De todos os modos, Amanda no passaria mais que uma noite no lugar, e o rancho de Red estava a um longo dia de distncia, assim no esperava que Spencer fosse at ali farejar. Alm disso, Red no permitiria que um sedutor de inocentes cortejasse a essa sobrinha to cndida.

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CAPTULO 12
- Despediu a diligncia? Era nossa, era particular! Chad inclinou o chapu para trs, elevou os olhos para o ceu matinal e contou at dez. Parecia que hoje ia necessitar de toda a pacincia para tratar com Amanda. Dirigiu um olhar s mulheres, que estavam no alto dos degraus de entrada do hotel. S Amanda o observava incrdula. Marian examinava as unhas em uma amostra suspeita de indiferena. A criada, como de costume, parecia aborrecida. Tinha-lhes levado trs cavalos para cavalgar. Tinha passado mais de trinta minutos discutindo na cocheira sobre aqueles cavalos para assegurar-se de que fossem adequados para as damas. Supunha que deveria lhes ter advertido que viajariam o restante do trajeto a cavalo. Mas no o acreditou necessrio. Nesta parte do pas, todo mundo se deslocava a cavalo. - No sua e nem particular - indicou a Amanda, com a pacincia de novo sob controle. - Se puderam us-lo por tanto tempo, foi s porque intimidei ao empregado da estao para que lhes permitisse faz-lo, j que um de seus condutores as abandonou junto ao veculo. Tive que lhe ameaar partir sua cara se no aceitasse. Mas esse carro muito grande para o caminho que conduz ao rancho. Alm disso, Will o levou ao amanhecer, assim j no est aqui. - No penso montar a cavalo - replicou Amanda, com um olhar obstinado. - Ter que nos alugar uma carruagem. Caramba, quando mostrava o mau gnio, tirava-o do srio. Era uma sorte que fosse to formosa que um homem pudesse desculpar alguns detalhes desagradveis nela. - possvel alugar cavalos - suspirou Chad. - Tambm, alugar carretas para transportar fornecimentos. Mas me surpreenderia muito que houvesse uma carruagem em toda a cidade. Trenton no o bastante grande para necessit-lo. Aqui as pessoas vo andando as fazendas e ranchos. E, por ltimo, o estreito caminho que conduz ao rancho se afasta serpenteando da rota para evitar desnveis, e se demora meio dia mais em chegar, o que significa ter que dormir ao ar livre. Se for a cavalo, pode ir em linha reta e chegar antes de que anoitea. - Ento ter que nos alugar uma carreta, no acha? - respondeu Amanda. Sua explicao foi razovel. Seria verdade? Queria dormir intemprie junto estrada? Ou era s teimosia? Algumas mulheres, quando adotavam uma certa atitude, negavam-se a voltar atrs por qualquer motivo, inclusive, mesmo quando se demonstrava, que elas estavam equivocadas. - J o fiz para os bas. De um momento para o outro, o condutor vir a recolh-los e os entregar amanh. - Qual o problema ento? Irei na carreta - insistiu Amanda. - No entende - respondeu Chad. - Significa um dia a mais... - No, voc quem no entende - lhe interrompeu. - No vou na sela de um cavalo, nem hoje, nem amanh, nem nunca. Assim se no puder dispor de outro meio de transporte, ficarei onde estou. - No ganhar esta batalha, senhor Kinkaid - interveio Marian. Seu tom continha uma evidente nota de humor, mas s ela sabia se era por causa dele ou de sua irm. - Lhe do medo os cavalos. - No verdade! - Amanda se voltou para sua irm. - Me nego a ter o corpo todo dolorido, por ter ido montada a cavalo por muito tempo. - Viajar de carreta tambm no ser agradvel - indicou Chad. - Tampouco nada cmodo. Nem dormir no cho, na realidade. 32

- No cho? No diga tolices. Dormirei na carreta, obvio. - A carreta iria carregada de... - Ter que descarreg-la - voltou a interromp-lo Amanda, e em um tom que no aceitava discusso. - No cabero as trs - sups Chad - Como ? Olhou-a incrdulo. No lhe escapava a implicao. Ela se referia a uma carreta para seu uso individual, mas de onde ele vinha, o que era bom para um irmo, era-o para o resto. Ia ter que repetir toda a discusso com a solteirona se aceitasse semelhante disparate? Ou teria que conseguir, possivelmente, outra carreta para que todas pudessem dormir nela? Naquele momento, Marian riu dele. Era provvel que sua expresso ao ouvir o comentrio de Amanda tivesse provocado gargalhadas em um morto. Com menos pacincia, poderia ter explorado aquele momento. Mas por algum motivo estranho, no lhe importou sua hilaridade. Era a primeira vez que a ouvia rir, e o som era de fato agradvel, inclusive contagioso. No riu por sua vez, mas teve vontade de faz-lo, ela conseguiu acalmar um pouco sua irritao. Devia lhe ter lido o pensamento, porque Marian disse: - Suponho que tem sorte, no me importo por dormir no cho, ou montar a cavalo. - Voc tampouco subiu em um cavalo em toda a sua vida - exclamou Amanda, irritada. - Sim, mas diferente de ti, estou disposta a provar coisas novas. E no ser muito difcil ir devagar junto carreta. Marian jogava na cara de Amanda, que iriam se atrasar para agradar sua obstinao. Mas no funcionou. A preciosa loira nem sequer ruborizou. E ento, a carreta em questo de segundos, apareceu pela esquina da rua seguinte. Marian se ps a rir de novo. - OH, Meu Deus... mulas - soltou entre risadas. - Certamente chegaria na casa de tia Kathleen mais rpido se fosse caminhando. Desta vez, Amanda sim, ruborizou-se. Tambm estava furiosa ao ver o meio de transporte que insistiu em utilizar. E descarregou sua fria em Chad. - uma brincadeira? Espera que viaje detrs de umas mulas? - Viajar assim foi idia sua, no minha. Eu lhe trouxe um cavalo muito bom... - Que pode trocar por essas mulas. E no me importa se j est tarde. Se no puder ir em uma carruagem, pelo menos, irei em uma carreta puxada por cavalos. Chad comeou a contar at dez outra vez. Enquanto estava nisso, apareceu Spencer. Estava muito arrumado, com seu traje de domingo embora no ia nunca igreja, o que significava que esperava querendo impressionar as mulheres, antes que partissem da cidade, com maneiras corteses que adquiriu durante os anos que tinha vivido no Leste at terminar seus estudos. - Bom dia, senhoritas - Saudou com o chapu. - No pude evitar escutar que podiam necessitar de minha ajuda, se o que precisa for uma carruagem. Pode ser que houvesse dito senhoritas, mas no tirava os olhos de Amanda. E a tinha impressionado, a julgar pelo sorriso que lhe dedicou. As mulheres pareciam voltar-se parvas, quando estavam perto de Spencer Evans, e encontravam seu aspecto juvenil excepcionalmente atrativo, com seus cabelos castanho escuro, os olhos verde esmeralda e a segurana em si mesmo, que conferia ser um prspero homem de negcios. - Sim. E voc ...? - perguntou Amanda. - Spencer Evans, a sua inteira disposio. - Disseram-nos que no havia nenhuma carruagem disponvel no lugar. - H pessoas que no sabem de nada - assegurou Spencer. - Ento pode nos alugar uma carruagem? - confirmou Amanda. - E totalmente nova. Entregaram-me no ms passado. - sentiu prazer em dizer. - Mas no penso alugar-lhe, estou te oferecendo de bom grado. 33

Chad se voltou e comeou a contar at cem nesta ocasio. No lhe tinham escapado as indiretas de ambos. Quo ltimo queria era brigar diante de Amanda, mas se dirigisse somente duas palavras a Spencer, isso seria seguramente o que ocorreria. Podia ignorar os sarcasmos de Amanda, mas no as de Spencer. Certamente no esperavam sua reao. Seguiam ultimando os detalhes. E era fcil ver onde conduzia o assunto, no se tratava s de uma oferta generosa de Spencer para congraar-se com Amanda, e sim, uma oportunidade para continuar vendo-a. - Irei busc-la amanh tarde... - dizia Spencer. - No te incomode - lhe interrompeu Chad, incapaz de seguir calado. - Algum a trar de volta. - No nenhuma molstia. Eu adoraria voltar a desfrutar de um dos jantares caseiros de Red. Spencer se tinha informado bem. Sabia quem eram as irms Laton e onde iriam. Era provvel que na noite anterior, tivesse se encontrado com Will Candles e obtido todas as informaes. Chad esperou, de fato, que se apresentasse no restaurante do hotel para conhecer as moas. Possivelmente tivesse chegado muito tarde. As mulheres no se entretiveram no jantar e se retiraram logo a seu quarto, de modo que se Spencer tivesse perdido tempo emperiquitando-se antes de ir, no as tenha encontrado. Demoraram outra hora em partir por fim. Chad teve que comprar umas mantas para passar a noite e comida para o jantar. E tinha-se produzido um momento tenso quando Spencer apareceu com sua carruagem nova e Amanda admitiu que no sabia conduzi-la. Depois de tanto alvoroo, nem sequer sabia conduzi-la? Isso surpreendeu inclusive a Spencer, o suficiente para impedir que se oferecesse tambm a emprestar aquele servio. A criada interveio e afirmou que ela sim, sabia. Spencer deve ter lamentado muito, por ter ficado momentaneamente sem fala. E parecia provvel que Chad lhe tivesse quebrado o nariz, se no fosse esse momento. Tinha-lhe acabado a pacincia. Mas estava acostumado a ter sempre uma boa briga com Spencer Evans.

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CAPTULO 13
Acamparam junto a um riacho. No era a melhor gua dos arredores, mas Chad levava um pouco no cantil, assim no tiveram que beb-la. Cozinhou ele mesmo. Marian se ofereceu, mas se cozinhava como Red, e ambas procediam da mesma famlia, preferia comer razes, assim recusou sua ajuda. Alm disso, Marian era to estabanada, que temia poder incendiar o acampamento. Quanto mais longe se mantivesse da fogueira, tanto melhor. Conseguiu acalmar-se medida que o dia se voltava mais caloroso. Cavalgar junto a uma carruagem era uma perda de tempo total, mas que diabos, s faltava um dia a mais. Amanda inclusive, com grande magnanimidade, tinha resolvido dormir na carruagem, posto que era um veculo de dois lugares e ela era bastante mida para caber no assento acolchoado, se encolhesse um pouco as pernas. O acolchoado era o que a tinha convencido, timo, pelo menos, no teria que descarregar a carreta quando por fim, esta os alcanasse. Chad meio que esperava que Spencer aparecesse essa noite com a pobre desculpa de que queria assegurar-se de que as mulheres estavam bem. Era algo que ele mesmo teria feito se quisesse voltar a ver uma moa pela qual tivesse interesse. Entretanto, esqueceu-se que Spencer se educou na cidade grande. E pode ser, que agora vivesse no meio de Tejas, mas seguia havendo uma grande diferencia entre crescer com as comodidades da cidade, e dormir intemprie nas plancies, algo ao qual j no estava mais acostumado. E Spencer j tinha esgotado a cota de desculpas pobres. eu adorarei voltar a desfrutar de uma das comidas de Red . Chad soltou um bufo para si. O desgraado nem sequer sabia que Red nunca tinha entrado alguma vez na cozinha, era provvel que tivesse queimado a comida e que por essa razo tinha cozinheiros para ela e para o batalho de vaqueiros, sem que lhe envergonhasse admiti-lo. Ela Mae, a criada, ofereceu-se com amabilidade para lavar os pratos depois do jantar. Era uma mulher calada. Tinha os cabelos castanhos recolhidos em um coque, no to srio como os de Marian, os olhos verdes, era uns anos mais velha que as duas irms, e levava a cabo suas tarefas sem chamar muito a ateno. Era uma mulher pouco agraciada, salvo pela nota de humor que usava sempre nos olhos. Marian lhe falava como a uma amiga. Amanda, com mais respeito do que lhe ouviu usar com algum. Nenhuma das duas a tratava como a uma criada. No lhe ordenavam que fizesse as coisas, e sim, o pediam. Imagina-se que estava tempo suficiente com elas para que a considerassem mas como da famlia. obvio que, no que se referia a famlias, as duas irms no se comportavam exatamente como se fossem parentes. No se falavam muito e, quando o faziam, apenas diziam uma palavra agradvel. Chad imaginava que teriam discutido em algum momento da viagem, e ainda no tinham feito as pazes. Isso explicaria tambm em parte, a irritao de Amanda e a grosseria da solteirona. Amanda deixara a fogueira para preparar-se para dormir. Chad observou um momento s escondidas como revolvia as mantas que ele tinha comprado para escolher a que usaria. Ela Mae lhe tinha levado um cubo com gua. Usou-o para lavar o p do caminho do rosto e o pescoo, mas depois o levou com ela para detrs da carruagem a fim de ter um pouco mais de intimidade. Cada dia que passava, achava-a mais encantadora. Esperava no estar apaixonando-se, ao menos no ainda. Sem nenhum estmulo, ou pouco sorrisos - algo que tambm dedicou a outros, no s a ele-, Chad seguia sem saber se tinha alguma possibilidade de ganhar seu carinho. No geral havia pistas, e muitas; formas sutis em que uma mulher indicava a um homem que estava interessada por ele. No teve nunca, nenhuma dvida sobre se uma mulher gostava dele ou 35

no. Bom, pelo menos no que se lembrasse. Claro que ele tampouco, foi muito claro demonstrando que estava interessado por ela. Tinha decidido esperar, antes de dar o primeiro passo a respeito, assim possivelmente, ela mantivera em segredo seus sentimentos, at que ele comeasse a dar algumas pistas. Como j no via a Amanda, dirigiu de novo o olhar fogueira e lhe surpreendeu ver que estava sozinho com a solteirona. As chamas lhe refletiam nos cristais dos culos e mostravam duas fogueiras em miniatura com todo detalhe. Via-se muito estranha, claro que sempre se via estranha com aqueles culos ajustados na ponte do nariz. Essa noite parecia cansada, apesar de que finalmente decidiu no montar, j que a carruagem tinha espao mais que suficiente para as duas irms. Mesmo assim, admirava a contra gosto sua coragem de estar disposta a viajar cavalo, quando ao parecer nenhuma das duas tenha subido em um, na sua vida. Por um momento tinha pensado em lhe ensinar, quando estivessem no rancho, mas deu-se um chute mental por pensar nisso, embora fosse de maneira vaga. Quanto mais longe se mantivesse dela, melhor para ele. Tinha preparado um pouco de caf, um costume adquirido nessas longas vigilncias noturnas do gado que se levava ao mercado. Acreditava que s ele tomaria, assim no fez muito. Mas Marian se serviu de uma caneca, quando ele no estava olhando e a deixara perto da fogueira, para que se mantivesse quente. Desviou o olhar porque no queria conversar com ela, se pudesse evit-lo. Apesar de tudo, com a extremidade do olho, viu que alargava a mo para a caneca e quase a metia no fogo por equvoco. Sacudiu a cabea e a olhou fixamente. - Ter que buscar outro oculista - lhe sugeriu. - Em Trenton h um. Os olhos de Marian se desviaram para ele e, depois, fixaram-se de novo na caneca que conseguira segurar. - Eu no tenho problema de vista, assim to forte - respondeu indignada. - cega como uma toupeira. - Que pouco amvel de sua parte dizer isso - afirmou Marian com um bufo. - Oras, em voc caem bem os comentrios grosseiros, senhorita. Eu s disse algo evidente. - Que no nada certo. - Ah, no? Quantos dedos h aqui? - Quando Marian respondeu acrescentou: - Bom, j est tudo dito. Marian baixou um pouco a cabea, como se lhe desse razo, at que soltou triunfante. - Trs. - Adivinhou-o - balbuciou Chad. - Custa-lhe reconhecer que est equivocado, no verdade? - Quando foi a ltima vez que revisou sua vista? - replicou. - A julgar por esses culos antiquados que usa, certamente foi quando era pequena. Tem algo que perder se a revisa outra vez? Acreditava estar sendo atento, mas inclusive sob a tnue luz da fogueira viu que ficava rubra. E, por sua forma de responder, compreendeu que este, era um tema delicado. - Minha vista no seu assunto - murmurou entre dentes. - E deve deixar de falar comigo, antes de que ela se d conta e ... Deteve-se, muito nervosa, como se houvesse dito algo que no devia. Chad se recostou no saco de dormir, apoiado em um cotovelo. Sentia s uma certa curiosidade. Bom, isso no era de tudo certo, mas esperava lhe dar essa impresso. - Ela? De quem fala? - No importa. - Voltemos ento para seus olhos - insistiu Chad. - No escuta muito bem, certo? - reps Marian. - claro que sim. Ouvi algo sobre deixar de lhe falar, mas como no me quer explicar isso 36

melhor, no pode ser muito importante. - Confie em mim, senhor Kinkaid, quanto menos souber do assunto, melhor. Chad arqueou uma sobrancelha. Estava preocupada de verdade ou estava preparando-se para lanar outro insulto desatinado? - Enfim, querida, conseguiu despertar meu interesse - assegurou com um marcado acento texano. - uma lstima - apostilou Marian. Aquela mulher tinha o dom de zangar com uma enorme facilidade a um homem. Chad se incorporou, rgido. Lanou uma lenha ao fogo a fim de reaviv-lo e lhe acrescentou uns ramos mais grossos para que durasse toda a noite. Pareceu-lhe que a jovem lhe dava obrigado, embora no podia imaginar por que. - Poderia ter ido embora - comentou, com o que lhe pareceu, simpatia. - Resulta que estou gelada, e j, h um bom tempo. No sei muito bem por que. No faz to frio. Mas queria poder me esquentar um pouco, antes de me deitar. Voc sim que poderia haver-se ido, ou pelo menos evitado que ficasse to evidente que estamos conversando. - No sou mudo. Minha cama est junto fogueira, j estou nela e vou ficar aqui. Por que no vai at o fim e me conta qual o problema? - No entenderia - respondeu Marian. - Pode ser que sim, mas como lhe d tanta vergonha explic-lo... - No me d vergonha - o interrompeu. - S tentava lhe economizar algo de... - Confuso? - sugeriu Chad, quando ela se deteve. - Exasperao? Bem feito, mulher, conseguiu me economizar uma grande quantidade de ambas as coisas. Como no podia ter sido mais sarcstico, no foi estranho que Marian voltasse a ficar rubra como um tomate. Mas tambm conseguira zang-la o bastante, para que contasse tudo. - Muito bem, provvel que nosso bate-papo d uma falsa impresso a Amanda. Se acreditasse, sequer por um segundo, que voc e eu..., ou que eu gosto de voc, o que no certo, claro... - acrescentou em seguida, e prosseguiu. - Mas se ela acreditasse, desdobraria seus encantos para conquist-lo. E no porque goste de ti, no que eu saiba se gosta ou no, f-lo-ia s para me chatear. Tinha conseguido surpreend-lo. Jamais ouviu nada to ridculo, mas deveria ter suspeitado que diria algo assim, absurdo, tendo em conta a imaginao que tinha. - Entendido. Assim para captar o interesse de sua irm basta aparentar que estou interessado em voc. Parece bastante fcil. Vou levar isso em conta. - Sabe o que lhe digo? Acredito que prefiro me congelar, a seguir esta conversao - afirmou Marian, fulminando-o um momento com o olhar. - Eu j te avisei. Aguente s consequncias. - Sempre o fao, corao. - Chad sorriu.

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CAPTULO 14
- Voc vir comigo em silncio ou terei que lhe partir o crnio? A pergunta foi um sussurro brusco. Marian lhe surpreendeu hav-lo escutado porque foi pronunciada a bastante distncia e no, dirigida a ela. Mas no podia dormir, depois daquela conversao com Chad, depois do jantar. Na realidade, tinha-a enfurecido ver quo satisfeito estava para ouvir sua explicao, como se j pensasse em usar essa estratagema para captar a ateno da chata da Amanda. Tinha vontade de lhe sacudir. Sem dvida, no gostaria de voltar a falar com ele nunca mais. Seguia censurando-se por ter revelado a verdade sobre Amanda, algo que no fez nunca antes, e por pensar que Chad era bastante preparado para ter entendido, j que era melhor sempre evitar Amanda do que tentar conquist-la. Acordada e coberta com uma manta junto a Ela Mae na terra dura sob a carreta, at o menor som, captava sua ateno, em especial aquele sussurro que no pressagiava nada bom... Apesar de tudo, no ouviu o desconhecido entrar no acampamento. Aproximou-se da fogueira onde Chad dormia e estava inclinado sobre ele para lhe falar, mas chegou at ali sem fazer um s rudo. Via-o com claridade, da sua posio sob a carreta. Era alto e muito corpulento, e podia pesar facilmente 130 quilogramas. Parecia selvagem, ou pelo menos, muito incivilizado: levava a roupa suja, um casaco de pele de urso e o comprido cabelo, entre castanho e grisalho, to emaranhado que parecia no ter visto um pente nos ltimos dez anos. E fedia muito, j que tinha trazido o mau cheiro junto com ele. Chad tinha que estar acordado, embora no se movesse nem desse sinais de ter ouvido a pergunta. O homem gigantesco comeou a impacientar-se e golpeou com fora o peito de Chad com a coronha do revlver para obter resposta. - Ouve-me, menino? - Embora preferisse no faz-lo! - respondeu Chad com secura, - Poderia te cheirar...menino. - Conhece-me. - O homem riu. - Trabalhei outras vezes para seu pai. Sabe que no te farei mal se no me vir obrigado. Mas vir comigo. Significa quinhentas pratas para mim. Significa que este ano passarei um inverno quente e agradvel, e na minha idade, os invernos quentes se agradecem. - Pagarei-te o mesmo se for com esse fedor para outra parte. - No poder ser, porque dei minha palavra a seu pai de que levaria voc para casa antes de amanhecer. Tenho que cumprir o prometido, menino. J me entendeu. uma questo de confiana. - E um pouco intil. Agora, ele j sabe onde me encontrar. Pode vir para ver-me. - Suponho que no quer - respondeu o gigante. - uma questo de orgulho, sabe? Afinal , foi voc quem largou ele e no ele voc. - No sabe o que aconteceu, Leroy - exclamou Chad com certa indignao. - No tenho por que sab-lo. No me pagam por isso. Vem ou no? - Agradaria te acompanhar se no estivesse conduzindo algumas mulheres, s quais no posso deixar sozinhas. - Suspirou. - E no as desviaria quinze quilmetros de seu caminho quando esto a umas poucas horas de sua casa. Diga a meu pai, que irei ver-lhe na semana que vem. - Assim no conseguirei as quinhentas pratas, menino - replicou Leroy, enquanto negava com a cabea. - Conseguir no acabar com um buraco no peito... menino - respondeu Chad. 38

O som da arma engatilhada se ouviu com uma fora incrvel no silncio da noite, ao tempo em que Chad ficava de p. O homem corpulento riu de novo, nada intimidado ao que parecia, ante a idia de receber um tiro. - Seu pai no disse que teria que te levar para casa acordado e nem inteiro - exclamou em um tom inclusive, agradvel, - s que te levasse para casa. Ser melhor que no te enfrente comigo. Seis disparos, se tiver tantos, no conseguiro me deter. Estive em piores situaes e vivi para cont-lo. Assim, por que no vem comigo por bem, e economiza suas balas? Marian avanava com sigilo em volta dos dois homens, que se ameaavam com tanta indiferena. Falavam o bastante alto para que ela pudesse ouvi-los, e ela se detinha quando eles guardavam silncio. Pegou uma arma diferente, um tronco pequeno na realidade, embora o bastante grosso e forte para poder machucar a algum. A questo era se poderia golpear com ele ao homem chamado Leroy. As brigas com sua irm, eram uma coisa, e embora pudessem chegar a ser brutais, jamais tinham chegado a isso. Mas atacar algum, a quem no conhecia, com a inteno de lhe fazer dano, para reduzir uma ameaa, era algo totalmente distinto. No estava segura de poder faz-lo. Em qualquer caso, no parecia ter outro remdio. Um passo mais e estaria o bastante perto. Comearam a lhe suar as mos por causa do nervosismo. Levantou o pau improvisado com suas pontas de madeira por cima do ombro a fim de poder tomar impulso para o golpe, e deu o ltimo passo. E partiu um ramo com os ps descalos. Ambos os homens se giraram imediatamente em sua direo. Ambos apontaram para ela o revlver. Ficou paralisada, com os olhos exagerados pelo medo. Leroy comeou a rir primeiro. De acordo, no teve tempo para pensar em vestir-se. Assim estava ali, plantada em roupas de baixo, com um tronco por cima do ombro e os cabelos soltos, lhe tampando o olho. No era to divertido, ao menos nem tanto para que em Leroy, saltassem lgrimas de risada. - O que vais fazer com isso, lindeza? - perguntou-lhe. - Eu limpo os dentes com palitos desse tamanho.

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CAPTULO 15
No deveria estar ali. O problema que o homem gigantesco tinha criado no acampamento, no tinha nada que ver com ela e sim tudo que ver com Chad. Ele podia haver-se encarregado da situao sem sua ajuda. Mas Marian no o soube quando decidiu salv-lo. E agora seu valente intento provocava gargalhadas. Foi o enorme exagero, entretanto, o que a indignou sobremaneira. Era provvel que Leroy no tenha limpado os dentes em toda sua vida, e seguro que no usava troncos para faz-lo. Havia-o dito, s para indicar que no supunha nenhuma ameaa por parte dele. Assim, lhe acertou o pau direto na cabea. Mas ele o apanhou com facilidade e, sem o menor esforo, o tirou das suas mos e o lanou no fogo. Ento, agora estava zangado. Muita ajuda, Marian lhe dera, pois sim. Mas Chad, aproveitara a distrao que Marian tinha provocado. As gargalhadas de Leroy cessaram em seco, quando caiu no cho, ao receber uma coronhada de Chad na nuca. Deixou-o sem sentido, no mesmo momento. E, sem perder um segundo, amarrou-o, se por acaso voltasse a si, antes do desejado. Um pacote, amordaado, com as armas confiscadas (do comprido casaco de pele de urso tinha sado todo um arsenal), Leroy j no representava grande perigo. E Marian ficou a observar mais tempo de que deveria. Queria perguntar a Chad. o que foi tudo aquilo, mas na realidade no era assunto dela e, de repente, ficou muito consciente, de que seguia ali, plantada, em roupas de baixo. Voltou-se para ir, com a esperana de no atrair a ateno de Chad. Entretanto, este se deu conta e lhe disse: - Espera, Amanda. Ficou imvel pela segunda vez, ao precaver-se de que no usava os culos. Tinha esquecido de coloc-los antes de ir resgatar-lhe, o que foi uma verdadeira estupidez. E agora ele acreditava que era Amanda. - O que tentou, foi muito valente - comentou enquanto a agarrava pelos ombros, - embora algo insensato. Estava muito perto dela. Comeava a sentir-se algo mais que insensata ao observ-lo. Parou por um momento; teria que lhe deixar imediatamente. Ele estava com o torso nu, j que s levava as calas, e tinha os cabelos despenteados por dormir. Alm de que, lutar com Leroy, o deixara muito suado. Chad Kincaid sem camisa e com a pele reluzente luz da fogueira resultava muito provocador. Mas ele acreditava que era Amanda... Deveria tir-lo de seu engano. No, isso seria mais insensato ainda. No teria nenhum problema se acreditasse por uns minutos mais, que era Amanda. Seria prefervel, a que averiguasse que ela e sua irm eram gmeas, se que ainda no tinha imaginado. Esteve com elas o suficiente para t-lo descoberto, claro. De todos os modos, a maioria das pessoas que sabia, que eram gmeas, o esquecia depressa, graas a to bem, Marian levava seu disfarce. Mas nesse momento, estava convencido de que era Amanda, e nesse momento no queria deix-lo. Chad lhe fez dar a volta e suspendeu seu rosto com os dedos para aproxim-lo do dele. - Apesar de tudo, obrigado - prosseguiu. - A situao poderia haver-se complicado se no o tivesse distrado. Sua gratido a incomodou e baixou o olhar para perguntar. - Quem era? - Um caador de recompensas, revendedor, caador furtivo; provvel que tenha feito de 40

tudo. Mas o Oeste est perdendo encanto para ele, ou ele se est voltando muito velho para viver como estava acostumado, est em sua natureza. De vez em quando aceita trabalhos que so bem pagos. - E o conhece? - Na realidade , no. S de passagem. Vai ao rancho de meu pai de vez em quando para ver se tem algum trabalho que no seja o normal de qualquer Rancho. - E desta vez teve sorte? Seu pai tem que pagar a algum para que voc v visit-lo? Chad sorriu. Marian desejou que no o tivesse feito. Estava muito perto e aquele sorriso... - um pouco complicado - disse em voz baixa, muito baixa. Iria beij-la. Sabia que ia faz-lo, deveria sair disparada, porque no beijaria a ela, e sim Amanda. Mas no conseguiu mover os ps. E, no fundo, desejava que ele o fizesse, embora no beijasse a ela na realidade. No lhe apresentavam nunca oportunidades como essa. Por sua culpa mas, mesmo assim, deixara sua vida em suspense at que Amanda se casasse, e parecia que no o faria nunca. J tinha idade de casar-se, queria faz-lo, queria um homem que fosse dele, mas no se atrevia a seguir seus desejos at que Amanda se casasse e partisse. Embora permitir que Chad continuasse pensando que era outra pessoa era engan-lo, a tentao de aceitar o beijo e ignorar que acreditava que o dava a Amanda era muito forte para dizer nada. E o tempo de preocupar-se com aquilo se esgotou. Valia a pena. Essa idia ocupou sua mente enquanto Chad punha os lbios sobre os seus e lhe cativava os sentidos. Oh, sim, sem dvida valia a pena. Uma sensao embriagadora se apoderou dela, o sangue lhe acelerou e o corao lhe pulsou com fora em um excesso de agitao. E quando se aproximou dele, teve medo de enlouquecer, apertada contra seu corpo, sentindo-o, saboreando-o. Era muito tudo de uma vez. No tinha idia de quanto tempo a segurou assim. Estava to absorta em suas prprias sensaes que o tempo no importava. Poderia t-la beijado toda a noite e certamente no teria notado a diferena. Embora possivelmente, tivessem sido s uns instantes e, quando por fim se afastou, no parecia em absoluto, to afetado como ela. Logo que pde pensar com claridade, ele se limitou a sorrir, acariciou-lhe a face e lhe disse: - Deveria dormir um pouco. Amanh falaremos sobre isso. - No, no. - Aquilo lhe tinha aberto os olhos e feito soar os sinais de alarme. - No o falaremos. Nada aconteceu. Bom, no deveria ter acontecido, assim no mencione isso... nunca, nem mesmo comigo e ss. Chad lhe sorriu, sem que lhe tivesse impressionado esse aparente arranque repentino de decoro por sua parte. - Se voc assim quiser, querida. Basta que ns dois saibamos. Ele se voltou para a fogueira, e para sua cama, junto ao fogo. Enquanto no a observava, Marian correu para a carreta, e ao leito que ocupava sob a mesma. Em algum momento, a animao tinha despertado a Ela Mae, que tinha presenciado aquele beijo. Estava deitada de lado, apoiada em um cotovelo. Ps os olhos para cima quando Marian se deixou cair a seu lado. - Voc tem idia do que fez? - perguntou Ela Mae. - No. - Isso foi muito mau. - Certo, eu sei. - Deveria lhe dizer a verdade, e mostrar-se, se o quer para ti. Ela Mae no andava nunca com os mais abastados, mas no procedia de nenhuma famlia pobre. Sua famlia foi de classe operria. Tinham-na repudiado quando ficou grvida sem estar casada. Ela Mae tinha perdido ao menino, ao que ainda chorava em privado, e aps isso, esteve sozinha. Fazia seu trabalho e o fazia muito bem, de modo que no lhe importava se o conservava ou 41

no porque sabia que podia encontrar outro emprego com facilidade. Por isso a tratavam mais como a uma igual do que como a uma criada, e por isso ambas as irms a valorizavam. Marian a considerava alm disso, uma amiga. Inclusive Amanda, que tinha afugentado a outras cinco criadas, no lhe tinha dirigido nunca, uma palavra desagradvel. Ela Mae no o toleraria, iria embora, e Amanda sabia. No ia correr o risco de perder a algum que a penteava com perfeio e lhe conservava o guarda-roupa em um estado excelente. Entretanto, Ela Mae era s vezes muito franca, e essa era uma daquelas vezes. Marian no queria falar do que sentia por Chad, que acreditava ser impossvel, assim, melhor no coment-lo nem sequer com uma amiga. - Ento, quer ele para voc? - insistiu Ela Mae. Marian poderia ter negado, mas no tinha muito sentido. Poderia ter impedido que Amanda observasse a direo de seus olhares ofegantes, mas, Ela Mae estava mais frequentemente com ela que com Amanda, e em mais de uma ocasio tinha arqueado uma sobrancelha a Marian de modo, que poderia mesmo perguntar a respeito. - Acredito que sim - admitiu Marian. - Ento diga a ele. Insistiu Ela Mae. - No posso. J sabe o quanto ela ficaria enciumada. E ele, a quer para si. - No a conhece. Tampouco conhece voc. Deveria permitir que o fizesse - acrescentou a criada. - No diga isso. J sabe o que se passa quando um homem mostra o menor interesse por mim. Amanda o atrai, faz com que ele s veja ela e me esfrega isso no nariz. - Isso, o fez com jovens imbecis. J fazem uns quantos anos que te mostra o mais feia possvel. No deste nunca a oportunidade a um homem. No podem ser todos to crdulos para carem em seus ardis. - Pode ser que no - respondeu Marian. - Mas no vou ser a causadora de que um s homem mais, sofra desse modo. Posso esperar. - Esperar fcil, e no te leva a nenhuma parte - indicou Ela Mae. - No tenho pressa. - No? Quer perder a este, ou o quer de verdade? - No posso perder o que no meu. - Marian suspirou. - Deixou muito claro a quem prefere. - E ela tambm. No lhe interessa absolutamente. Somente corts com ele. - Por isso posso esperar. - Marian sorriu ao ouvi-la. - diferente dos outros. Ainda no fez nada ridculo por ela. Acredito que est esperando para ver se vale a pena. - Ou esperando apenas para nos manter vivas, at o rancho. - Pare, mulher, no me incomode - comentou Marian com cara de indignao. - Assim, voc me desanima. Ela Mae riu bastante e sacudiu a cabea. - Complica muito a vida, Maire. E ele deu o primeiro passo. Beijou-a, ou isso cr. Pensa nele enquanto tenta dormir.

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CAPTULO 16
Seu sentimento de culpa era terrvel. Marian despertou com ele, caiu-lhe nos ombros e no conseguiu tirar-lhe de cima. O disfarce que levava era bastante enganoso, mas o usava por um bom motivo: salvar a outras pessoas das manipulaes maliciosas de Amanda. Mesmo assim, fingir ser Amanda... Sua irm fingiu ser ela frequentemente, quando eram pequenas para que as pessoas se zangassem com Marian. Parecia-lhe uma brincadeira esplndida, embora ela, fosse a nica que se divertia. Marian o fez s uma vez antes, com seu pai, porque ansiava muitssimo a ateno que ele dedicava a Amanda com exclusividade. Mas no o enganou. Ele soubera imediatamente que no era a sua preferida, e a reprimenda que recebeu foi to embaraosa que nunca mais voltou a faz-lo. Compartilhar a mesma cara com algum a quem se detestava, no era agradvel. Tampouco era divertido, estar sempre preocupada com os sentimentos de outros, ignorando por completo os seus. Era um inferno ter uma irm como Amanda. Pela manh, Marian evitou aproximar-se da fogueira, onde Chad servia um caf da manh rpido antes de iniciarem o ltimo lance da viagem. Preferia ficar com fome, a estar perto dele ento, porque tinha muito medo de que fosse descoberto seu disfarce. Aceitou, isso sim, uma caneca de caf do condutor da carreta, ele havia na noite anterior preparado sua prpria fogueira do outro lado do veculo. Ao lhe perguntar por que, mencionou algo sobre enganar a possveis ladres, e acrescentou que inclusive quando estava sozinho pelo caminho, acendia sempre duas fogueiras e no dormia nunca junto a nenhuma delas. O homem gigantesco, o tal de Leroy, j estava em cima da carreta, antes mesmo que algum despertasse. Tinha que ter voltado a si e cooperado, porque era impossvel que Chad, embora contasse com a ajuda do condutor, tivesse carregado a um homem daquele tamanho. E se tivesse feito, era de estranhar, porque no ouviram nenhum rudo, j que as mulheres, dormiam sob a carreta e no perceberam nada. Marian detectou os ps atados do homem perto da parte traseira da carreta logo que a rodeou. Chad no quis deixar Leroy para trs, mas tampouco queria que os outros, conhecessem sua presena. Marian sups, que era para economizar-se com perguntas. No perdia a Chad de vista, temerosa do momento em que se encontrasse com Amanda. No confiava em que no mencionasse o beijo, embora lhe tivesse advertido que no o fizesse. E Amanda no fingiria ignorncia. Se algo despertava sua curiosidade, pediria explicaes. Amanda foi ltima a aparecer. Era querer muito, esperar que nessa manh, ela no quisesse tomar o caf da manh. Foi direto fogueira, tomou o prato de comida que lhe oferecia Chad sem nem mesmo lhe dar obrigado e o ignorou por completo, como de costume. Na noite anterior, Marian, tinha lamentado descobrir que o pai de Chad, possua um rancho. Isso significava que talvez no carecesse totalmente de ajuda no que se referia a sua irm, agora Marian, poderia supor que o interesse de Amada por ele poderia aumentar. Mas Amanda no ouviu sobre o rancho, j que, uma vez mais, esteve dormindo durante os momentos de emoo e perigo. Com sorte, talvez, ela no descobrisse a verdade. Ela Mae seguia tambm junto fogueira. Amanda comeou a falar com ela. Marian no precisava estar a seu lado para saber que sua irm estava se queixando do desconforto de dormir ao ar livre, aproveitando que dispunha de algum que a escutava com interesse. Embora Ela Mae no estivesse interessada absolutamente. Assim como Marian, aprendeu fazia muito, a desconectar-se de Amanda. 43

Claro que Chad, passou a escut-la atentamente, passados alguns minutos, franziu o cenho. Marian, teria dado qualquer coisa para saber a razo do movimento. Podia ser simplesmente que Amanda tivesse insultado, sem considerao seus esforos culinrios. Ou que era a primeira vez, que presenciava uma de suas diabruras. Embora o mais provvel, fosse que estivesse tratando-o como se no estivesse presente, apesar de que ele estava sentado a menos de um metro. Chad sups que agora as coisas seriam diferentes entre eles. Uma concluso natural, depois de um beijo do qual ela no rechaara . Ela tinha era aceitado muito bem. A indiferena com que o tratava, a mesma mulher a qual beijou, o fez sentir como se levasse uma bofetada na cara. J Marian, pensava que era isso mesmo que deveria ter feito, em lugar de deixar que a tentao levasse a melhor sobre o senso comum. Uma vez que tomou o caf da manh, Amanda, lanou sem nem mesmo olhar, o prato para o fogo e se encaminhou de volta carruagem a fim de terminar de preparar-se para sair. Chad, com o cenho mais franzido ainda, comeou a segui-la. Marian conteve o flego, enquanto os observava. Esperava que agarrasse a Amanda e a obrigasse a voltar-se para lhe pedir uma explicao. Mas por que? Por sua falta de interesse? Alguma vez sequer, tinha lhe prestado ateno? Sentimentos de culpa cresceram em Marian. Deveria det-lo, lev-lo para longe e confessar a verdade. Ele a desprezaria, claro, mas, afinal de contas, no era s isso que ele lhe dera? Ora, porque se importar? Deu um passo para Chad, mas ele se deteve. E ela tambm. Chad observou cinco segundos como Amanda se afastava e, ato seguido, voltou-se e pareceu encolher de ombros. Encolheu-se de ombros? No podia ser. Ou acaso um beijo roubado na metade da noite no era importante para ele? Talvez beijasse a todas as mulheres formosas com as que cruzava se tivesse alguma ocasio. Marian podia respirar tranquila, mas agora, era ela quem franzia o cenho.

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CAPTULO 17
Amanda era muito complicada para incomodar-se com ela. Essa, foi a concluso a que Chad chegou naquela manh. Bom, quase. Mas realmente era, como se Amanda fosse duas mulheres distintas: terna e complacente de noite, uma verdadeira harpia de dia. Pensou que a grosseria, devia ser coisa de famlia. No, isso no era certo. Red no tinha nada de grosseira, e era familiar direto das irms Laton. A confuso que o acossava, agora era culpa dele mesmo. Deveria haver-se mantido firme e esperado que a viagem terminasse, antes de averiguar quais poderiam ser, os sentimentos de Amanda Laton. Sabia por experincia, que os nimos se avivavam com facilidade, quando um fazia algo que no desejava e, pelos comentrios que ouviu, sabia que Amanda no queria ir a Tejas, para comear, e que, alm disso, detestava tudo o que se relacionava com viagens. De modo, que os estalos de grosseria, eram at compreensveis ou, pelo menos, havia bons motivos para que Amanda os tivesse. O mais certo, era que quando tivesse terminado a viagem, fosse tudo diferente. Mas na noite anterior estava to formosa que no teria conseguido conter-se e no beij-la. E ela, tentou resgat-lo. Isso lhe chegou alma; jamais teria esperado isso de Amanda. Sempre se mostrava to distante, indiferente. Ao menos com ele. Apesar de tudo, na noite anterior, derreteu-se em seus braos. Surpreendeu-o, adorou-a, sentiu aumentar seu desejo e, ento, de modo estranho, houve algo que ele no entendeu. Parecia que no era Amanda que ele tinha em seus braos. No tinha nada que ver com o beijo, que foi maravilhoso. No tinha nada que ver com a facilidade com que ela tinha cedido. Tinha que a ver com ela mesmo. Era algo que no se enquadrava, era muito desconcertante: glida e, de repente, clida, como se fosse duas... mulheres distintas. Nem pensar. A luz da fogueira no era muito brilhante, mas teria que serem gmeas para que ele cometesse semelhante engano. Ora, homem, s faltava essa. No deveria estar to perplexo. Percebera, s que no tinha admitido. Os irmos, podiam parecer-se muito, claro que no havia muitas probabilidades de que tivessem tantos traos idnticos, a no ser que fossem gmeos. obvio que elas eram gmeas. S que uma era cega como uma toupeira e tinha um gnio terrvel. E era impossvel que a tivesse beijado. Assim eram as gmeas. Isso no mudava nada, e seguia sem explicar sua confuso a respeito de Amanda. Ou possivelmente era ele. Talvez no estivesse to interessado nela, como tinha acreditado. Na realidade, pode ser que esse fosse o problema. Deveria estar interessado, mas, ser que estava? De verdade? Ou Amanda lhe recordava muito a Luella, um exterior esplndido, mais nada de bom no interior? Era esta, outra razo, que o fez pensar em esperar que a viagem terminasse para cortej-la, assim, ela teria tempo de relaxar-se, ou de recuperar-se, estaria instalada e voltaria a ser ela mesma. Esperava uma grande mudana de atitude nos prximos dias. J no teria nada do que se queixar. A casa de Red, tinha um ar do oeste, mas era muito cmoda. E nela trabalhava uma das melhores cozinheiras do pas. Uma vez, que, lhe tivesse acabado as dores da viagem e estivesse rodeada de comodidades e de sua famlia, descobriria como era Amanda na realidade. Vira sua pior face, pelo menos esperava que fosse assim, porque no viu nada de muito bom. Tinha vontade de ver agora, seu outro lado. A carruagem chegou a Twisting Barb um pouco antes de meio-dia, seguida da carreta com a 45

bagagem e Leroy, mais ou menos uns trinta minutos depois. Chad teria que explicar a presena de Leroy. Estavam muito afastados de qualquer parte para deix-lo ali. No havia nenhuma casa o bastante perto, para que pudesse ir andando, se eles levassem seu cavalo, a fim de faz-lo demorar. E o caminho no era bastante concorrido, para que algum o encontrasse se o deixassem amarrado. Entretanto, Chad j no esperava mais ter problemas com Leroy, agora que estavam no rancho. Algum poderia acompanh-lo, at achar seu cavalo (Chad no se incomodou muito em ir busc-lo). E tinha esvaziado a munio dos revlveres de Leroy, de modo que poderia devolver-lhe. Seu pai, devia estar comeando a envelhecer, ou estar desesperado, para enviar algum como Leroy para busc-lo. Sobre tudo, quando, por certo j tinham lhe dito que Chad se dirigia a Twisting Barb. No conseguia ver nenhum sentido nisso, a no ser, que fosse para demonstrar algo. Stuart poderia ter cavalgado para o rancho de Red e possivelmente chegar antes que ele, embora possivelmente tenha feito isso. Ou melhor, ao ver que Chad no chegaria antes do anoitecer, como previu, teria enviado a Leroy para averiguar do por que. Mas isso significava, que Leroy tomava parte dos capangas de seu pai, e Chad no poderia imaginar que Stuart gostaria de ter aquele velho estpido e fedorento cavalgando por perto. Na verdade, Stuart no ia a nenhuma parte, sem que o acompanhassem no mnimo, quatro pistoleiros, homens capazes de abordar e resolver qualquer tipo de problema que se apresentasse. Embora todos fossem limpos e tinham bons maneiras, e, claro, veneravam a Stuart porque lhes pagava muito bem. Red saiu ao alpendre para receb-los. Parecia muito nervosa. Por que, ou no viu suas sobrinhas desde que eram meninas, ou porque Stuart chegou l e a deixou mortificada por ter contratado a seu filho. Chad no esperava ver to cedo ao pai, no estava preparado para isso; mesmo assim, tinha imaginado que o veria no dia seguinte ou pouco depois, agora que Stuart sabia que estava no condado. Tinha-lhe permitido isso, ao decidir entrar na cidade, j que sabia que algum sairia disparado para o rancho dos Kinkaid com a notcia. Um monte de homens se aproximou para receber carruagem e tambm para ajudar s irms e a sua criada a descer. A solteirona, foi a primeira chegar ao alpendre. Chad desmontava quando ouviu que Red perguntou: - Qual das duas, voc ? - Marian. Red relaxou um pouco, ao ver que Marian tambm parecia nervosa e lhe deu um grande abrao. - Bem-vinda, Maire. Estava acostumada a te chamar assim. Lembra-te? - No, mas minha me tambm me chamava de Maire - respondeu Marian com um sorriso vacilante. - Sinto muito por seu pai. - Sim, foi um desafortunado acidente. - Mas quero que saiba, que me alegra muito, lhes oferecer um lar, todo o tempo que quiserem. - Obrigada... - isto? - interrompeu Amanda enquanto subia os degraus. - A casa de um rancho, e ainda por cima, pequena demais para mim. E voc supe, que irei viver aqui? Red ruborizou-se imediatamente. Chad sentiu muito por ela. Estava bastante nervosa, e Amanda, ainda por cima submetendo-a a tal escrnio, era de uma grosseria incrvel. - Sei que no to majestosa como sua casa em Haverhill, mas aqui, h poucos lugares melhores - afirmou Red defensiva. - Meu marido dedicou muito trabalho a... - No o suficiente, pelo jeito - interrompeu Amanda de novo. - Mas no sei por que esperava algo melhor, quando todas as pessoas que vimos pelo caminho, eram tremendamente chucras. Chad j ouviu o suficiente. Furioso pelo modo com que tratava Red , ia dizer umas boas para Amanda e principalmente para que fechasse a matraca, mas Marian se adiantou. - Poderia conter os pssimos modos por cinco segundos apenas, irmzinha ferina? perguntou com um sorriso tenso. - Ou te resulta ser impossvel? 46

Amanda soltou um grito tenebroso e levantou a mo para esbofetear a Marian pelo insulto, merecido ou no. Chad quis det-la, mas no estava o bastante perto. No foi necessrio. Ao que parece, Marian j estava esperado a represlia e estava preparada. Com um ligeiro empurro, fez com que Amanda cambaleasse e rodasse degrau abaixo at cair na terra.

CAPTULO 18
Produziram-se muitos gritos. Chad era muito educado para no ajudar Amanda a levantar-se. Ela no o agradeceu claro, mas Chad j estava se acostumando a isso. A jovem seguiu lanando improprios a sua irm, enquanto sacudia o p e a terra da saia. Marian no prestava a menor ateno a ela. Red olhava a Amanda, com aspecto preocupado, mas a solteirona pegou-a pelo brao e a levou com tato para dentro de casa. Chad decidiu, que tambm preferia estar dentro de casa, e se reuniu com elas. Ao cruzar a porta, no reconheceu o interior. Red tirou de algum ba, ou conseguira encontrar em algum lugar, todo tipo de estatuetas e adornos delicados, mudara as cortinas prticas por outras, muito elegantes e colocado tapetes novos no cho. A grade sobre o suporte da chamin do salo principal, desaparecera, e um espelho emoldurado a substitua. Das paredes, penduravam novos quadros. Reconheceu um, dos guardados do doutor Wilton. Perguntou-se, quantos dlares no teria custado. Red, tentou conferir a seu lar, um pouco do estilo do Leste, ao que as moas estavam mais acostumadas. Chad gostava mais como era antes, quando um homem no tinha que andar com cuidado, para no quebrar nada. Isso demonstrava, quo nervosa Red estava na realidade, por ter que receber as suas sobrinhas. Enquanto examinava os novos objetos de decorao, no lhe passou nada despercebido, nem mesmo o homem que estava sentado em um dos sofs, com os braos estendidos sobre o respaldo, como se a casa fosse dele. No, era impossvel que aquele texano corpulento de olhos azuis e cabelos negros, passasse despercebido. Mas Chad no quis v-lo. Red, entretanto, tinha boas maneiras e conduziu Marian at ali para apresent-la. - Stuart Kinkaid, meu vizinho. Possui o maior rancho do condado, talvez do estado. - Estou nisso a algum tempo - brincou Stuart, enquanto se levantava e apertava com fora a mo de Marian. - Encantado em conhec-la, senhorita Laton. - Igualmente, senhor Kinkaid. - Sua tia me contou muito sobre vocs, alm de algumas das dificuldades que tiveram para chegar aqui. - Como? - Chad mandou alguns telegramas explicou Red. - Na semana que vem, terei que fazer uma festa - prosseguiu Stuart. - Para lhes dar as boas vindas. - O que... francamente! - exclamou Amanda com secura depois de abrir a porta, com um forte empurro para que batesse na parede. - Gostaria de tomar um banho, tia Kathleen. Quente. Suponho que tenha instalao de gua. gua quente. - Se nos desculpar, Stuart, acompanharei s garotas a seus quartos, para que se instalemcomentou Red, que havia tornado a se ruborizar. - Espero que fique novamente para o jantar. Produziu-se um silncio incmodo, logo que Red levou s mulheres escada acima. Pai e filho se olharam, mas nenhum dos dois abriu a boca. Chad sentiu saudades de seu pai, embora no o admitisse. Caramba, estava encantado de voltar a v-lo. Ele era alto, mas seu pai lhe tirava uns centmetros. Em seus cinquenta e dois anos, Stuart tinha ainda os cabelos negros como o azeviche, como se tivesse a idade de Chad, e tambm usava bigode, mas a semelhana terminava a. Tinha os ombros mais largos, as pernas mais largas, suas maneiras eram bruscas e era dogmtico... bom, possivelmente se parecessem mais do que Chad 47

queria reconhecer. Como tinha passado bastante tempo, esperava poder reconciliar-se com ele. Esperava, mas no estava certo. Ambos eram teimosos e podiam perder facilmente os estribos de novo. Os Kinkaid no brigavam em pblico, se pudessem evit-lo, embora o pblico se inteirava em seguida de suas rixas. No geral, porque eram fortes. Mas como as mulheres saram para o quarto bastante rpido, ambos tiveram pacincia. Assim que ficaram sozinhos, Stuart comeou a discusso em um tom acusador. - Ento, esteve escondido aqui? - Me escondendo? - Chad arqueou uma sobrancelha. - Red necessitava de ajuda; se no, teria seguido meu caminho. Espero que no tenha te queixado do fato de ter me deixado ficar aqui, no gostaria que lhe dissesse isso. - Claro que no - assegurou Stuart na defensiva. - Red muito boa. Essa mulher valente ao tentar conservar este rancho, depois da morte de Frank. Stuart se deu conta de que tinha comeado mal, e clareou a garganta, antes de seguir falando. - Pelo que ouvi ontem de noite, ainda necessita de ajuda - disse em um tom mais suave, embora um pouco bronco. - Posso lhe enviar alguns de meus capatazes. - Est insinuando, que no darei conta do servio, aqui? - No procure algo em que fincar o dente. Ns dois sabemos, que pode te encarregar do que quiser. Chad assentiu com brutalidade, aproximou-se da chamin fria e dirigiu o olhar ao espelho recm pendurado, embora no para ver-se, e sim para observar ao pai. O reencontro estava sendo melhor do que esperou. Claro que no tinham chegado ainda ao fundo, de suas diferenas. - Perdeu um de seus homens - comentou Chad. - Seriamente? - Chegar em seguida, com a bagagem. Tero que desat-lo. - Sinto muito. - Stuart riu. - Ontem me impacientei um pouco. - Eu tinha imaginado isso. Que diabos faz cavalgando com Leroy? No seu estilo. - Estava toda a semana por perto, esperando trabalho e pondo nervosos alguns dos homensesclareceu Stuart enquanto encolhia os ombros. - Imaginei que o enviava para perder tempo, que apareceria por aqui, antes de que ele te encontrasse, e que partiria, ento. No imaginei que se atrasaria na viagem por causa de uma carruagem e fosse demorar mais um dia para chegar. - Eu tampouco imaginava isso, mas uma das moas, se negou a viajar do modo normal. - A ruidosa? Chad fez cara feia. Por certo Stuart, ouviu os gritos fora da casa. Amanda gritou tanto, que deviam saber de tudo, at mesmo em outros ranchos. Comeou a dar explicaes, embora no soubesse muito bem por que. - Teve problemas com a viagem desde o primeiro dia. No queria vir para c, detesta viajar. Mas sua atitude melhorar agora que a viagem terminou. - No te engane, moo. suscetvel por natureza, j vi algumas assim. Pode ser que resulte uma pessoa muito malcriada. Muito bonita, por certo. Suponho, que captou seu interesse. - Um pouco - admitiu Chad. - Srio? - Ainda no... talvez. - Bem - grunhiu Stuart. - As suscetveis no deixam de s-lo. - J te disse que teve problemas. Embora no seja teu assunto. Desde quando um perito em suscetveis? - Desde que passei dois meses com a me de Luella - murmurou Stuart. Chad soltou uma gargalhada. No pde evit-lo. O olhar vazio de Luella era reflexo de sua cabea, mas sua me esteve de bate-papo ininterrupto nas poucas vezes, que coincidiu com ela, algo que deve ter piorar muito, depois dele ter ido embora. 48

Passado um momento, Stuart sorriu, mas s um instante. Como ainda no tinham solucionado as coisas, no ia relaxar muito. De fato, chegou por fim ao tema, que ambos esperavam. - Est preparado para voltar para casa, filho? - Est preparado para admitir que, com quem eu me case, no tua escolha? - Podemos falar sobre isso novamente? - J o fizemos. Eu falei. Voc no escutou - lhe recordou Chad. - No deu nenhuma oportunidade a Luella - se apressou a indicar Stuart. - No demorei nem cinco minutos, em saber que no queria ter nada que ver com ela. - Mas bonita - se queixou Stuart. - Ento se case voc com ela. - Nem morto. - Porque no? bonita - lhe devolveu Chad o raciocnio. - muito jovem para mim - comentou Stuart. -E muito burra para mim. Podemos dizer ento que nenhum dos dois, quer que ela entre para a famlia, e deixar o tema de lado? Ou ainda esto no rancho? - perguntou Chad com o cenho franzido. - Porque se ainda esto no rancho... - J no esto mais - lhe interrompeu Stuart. - Voltaram para casa no ms passado. Te teria esperado indefinidamente, porque gostava da idia de casar-se contigo, gostava de verdade, mas seu pai, considerou que sua ausncia era insultante e veio busc-las. E j era hora. Sua me estava me deixando louco. - Suponho que ento, posso voltar para casa assim que resolver as coisas por aqui. - Chad sorriu. - J lhe disse, enviarei a... -Terminarei o que comecei - lhe interrompeu Chad. - Espero que no queira ficar para cortejar suscetvel - refletiu Stuart com o cenho franzido. Chad incomodou-se com seu pai chamando assim, a Amanda, ora, ele nem a conhecia. - Esclareamos pelo menos uma coisa. Estaria bem melhor se aprovasse com quem me caso, mas no necessrio. - Se deseja que sua mulher viva sob meu teto - grunhiu Stuart com agressividade, - suponho que posso dar minha opinio a respeito. - Quem diz que vamos viver sob seu teto? - replicou Chad. - Poderamos, mas tambm poderia construir minha prpria casa para minha mulher e assim, voc no teria que atur-la. Stuart refletiu por um segundo sobre a idia e riu. - Est bem. Sim, estou de acordo. Faa como quiser, filho, se no quer duplicar meu imprio, pelo menos me d muitos netos, que possam faz-lo. - Quanto a isso, fique sossegado. Mas basta de me empurrar e buscar uma noiva. Trato feito? - Maldito seja - exclamou Stuart, com um sorriso enorme, enquanto lhe dava palmadas nas costas, - que bom te ter em casa. Chad era consciente de que no lhe tinha respondido. Seu pai gostava de ter rotas de escapatrias. Mas tinha razo. Era bom estar em casa, e outra vez com boas relaes com o pai.

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CAPTULO 19
Red comeava a descer as escadas para atender a seus outros convidados, quando comeou o rudo. Voltou-se, retornou ao quarto de suas sobrinhas e encontrou-se com a criada, que saa. Ao vla, Ela Mae sacudiu a cabea. - melhor que no se meta, senhora - lhe advertiu. - Teriam que t-lo feito muito antes. Ser mais fcil viver com elas depois. Red mordeu os lbios. No precisou muito para decifrar o que queria dizer a criada. O rudo era evidente, o problema que era difcil no intervir. - Mas no se machucaro? - No mais que dois gatos em um beco. No sabem brigar de verdade. Alguns arranhes, possivelmente um machucado, e muito quedas. No a primeira vez, senhora. - Entendo. Red no soube o que dizer mais, afinal, no entendia absolutamente. Quem brigava do outro lado da porta no eram criaturas, eram mulheres adultas. E embora, o que tinha ocorrido na frente da casa deixava claro que suas sobrinhas, ou uma delas, ao menos, ia ser um problema, s no sabia, at que ponto. Seu irmo tinha toda a culpa. Sabia que Mortimer no seria um bom pai, como no foi um bom irmo. A classe de favoritismo que tinha exercido desde sua infncia, no era normal. Tinha eleito a sua irm gmea para que fosse sua fiel companheira, e ambos davam a Red a mesma ateno que se estivesse morta, salvo quando queriam lhe esfregar no nariz, que no a queriam nunca, em seu pequeno crculo. Crescera com isso, odiou a seu irmo por isso e viu como voltava a acontecer, quando nasceram suas filhas. Foi a razo principal, que Red desejou ir-se de Haverhill, e para que se casasse com Frank Dunn, que planejava montar um rancho no Oeste. No o amava. Fora um meio para obter um fim. Imaginou que transladar-se ao oeste a levaria o bastante longe de seu irmo, para permitir-se um pouco de paz e felicidade. E assim foi. No teve mais contato com Mortimer e sua famlia. No queria ter. Usou Frank. No havia uma forma mais suave de diz-lo. Mas lhe compensara sendo uma boa esposa. No teve queixa dela e no a culpou por no lhe dar nenhum filho. De fato, no podia faz-lo, porque um mdico dera a entender que a culpa era de Frank e no dela. Depois disso, Frank se havia sentido culpado por no lhe haver dado filhos, mas a vida era assim e a teve boa at sua morte. Bom, na realidade, fora mais que boa, confortvel. E embora outro homem fosse capaz de lhe acelerar o corao, isso somente ela sabia. Seu corao se acelerou muito na noite anterior, quando Stuart se apresentou e mais ou menos se convidado para o jantar. Mas conseguira superar o encontro, sem fazer ridculo, pelo menos era o que imaginava. Red soltara uma ou outra risadinha, o que poucas vezes fazia. Esteve muito mais tmida. E no se ruborizou tanto, desde que era jovem. Mas nunca antes, esteve a ss com Stuart. Sempre que o viu , havia gente por perto. No esperou que fosse ser diferente na noite anterior, quando tinha convidado a ele e seus homens, para jantar, enquanto esperavam que chegasse Chad. Mas no sabia, que seus homens no comiam nunca com ele, e que s ele estaria sentado na sala, quando ela chegou para jantar, e comeou a comportar-se como uma colegial. 50

Entretanto, o mais provvel era que Stuart tivesse pensado que aquela conduta estranha obedecia culpa que sentia ela, por ter afastado seu filho, nos ltimos trs meses sem que ele se inteirasse, quando todo mundo sabia, que o estava procurando. Stuart, pelo menos, no fez nenhum comentrio. E no deu amostras de que estivesse decepcionado, quando lhe explicou por que Chad estava em sua casa. De fato, brigou um pouco com ela por no lhe haver pedido ajuda, quando necessitava. Ofereceu a Stuart, que dormisse em sua casa, quando resultou evidente que Chad no ia aparecer nessa noite. Seus homens se instalaram no barraco, mas no cabia dvidas, de que o rancheiro mais importante do condado no poderia passar a noite ali. Com ele do outro lado do corredor, no tinha pregado o olho, claro. E na hora do caf da manh, sumiu de propsito. No havia tornado a v-lo, at que a criada foi dizer-lhe, que as garotas estavam chegando. Eram muitas surpresas. Eram gmeas, embora no era provvel que as pessoas percebessem isso imediatamente. Recordava que, quando pequenas, eram idnticas e era difcil de distingui-las. Mas j no era o caso. Marian, coitada, teve que apresentar-se. primeira vista, Red a tomou por uma criada. Mas em seguida, se deu conta de seu engano ao examin-la melhor. Tinha um aspecto muito estranho com aqueles culos; era uma lstima que tivesse que us-los. Amanda, ao contrrio, era to linda como devia esperar. J de pequenas, resultava evidente que suas sobrinhas seriam umas belezas, e no caso de Amanda, foi assim. Sua conduta, de certo modo, tambm era a esperada: era assombroso o muito que se parecia com a irm de Red. E exatamente pelo motivo que Red foi embora de casa. Negou-se a presenciar, como o favoritismo de seu irmo dividia a suas filhas, assim como fez com suas irms. No esteve ali para v-lo, mas era evidente, que tinha ocorrido como ela imaginou. O pouco que viu at aquele momento j dizia tudo. Amanda, se tinha convertido em uma bruxa malcriada. Marian se tinha convertido em uma pacata total. Bom, talvez no. Uma pacata no estaria acostumada a brigar como uma tigresa... Logo abaixo, Stuart continuava se divertindo. Tinha-o feito, depois do terceiro estrpito procedente do piso superior. O primeiro, foi s surpreendente, o segundo foi curioso, mas o terceiro... era sem dvida uma briga, e cada rudo posterior, lhe provocava outra gargalhada. Chad sabia muito bem o que divertia tanto a Stuart. Pode ser, que a escolhida de seu pai para ele no tivesse muita luz, mas era linda e tranquila. Enquanto que a mulher pela qual ele manifestava interesse, estava l em cima rompendo os mveis, e Deus sabia mais o que, e tambm gritava bastante forte, para fazer saltar as vigas. - Sinto muito pela feia - comentou Stuart quando recuperou o flego. - Sim, estou notando - respondeu Chad com secura, e depois se sentiu obrigado a acrescentar: - E Marian no feia, s cega como uma toupeira. - Como ? Ento no poder resistir por muito tempo. A outra tem muito mau gnio. Vi-o pelo modo com que golpeou essa porta. - Sente-se obrigado a insultar Amanda desse modo, s porque eu poderia estar interessado nela? - perguntou Chad com o cenho franzido. - Estava-a insultando? - replicou Stuart com inocncia. Chad dirigiu um olhar de indignao a seu pai, o que lhe arrancou outra gargalhada. E embora fosse possvel que Stuart s quisesse se divertir, seus comentrios lhe tinham preocupado. A solteirona no lhe caa bem, mas tampouco queria que lhe fizessem mal. Sem pensar mais, dirigiu-se para as escadas. Stuart o chamou. - Requer armadura para pr fim a uma briga entre mulheres. Uma vez vi, como duas atacavam a um homem que tentava. Quase lhe arrancaram os olhos. Supunha que isso iria det-lo? Em especial quando Stuart ria de novo? Mas Red, que descia as escadas ento, lhe impediu de passar. - No se intrometa - disse, ao ver seu olhar resolvido. - Me disseram que normal. 51

- Quem lhe disse isso? - Sua criada. Est l em cima vigiando a porta. Parece acreditar, que as duas estaro de melhor humor depois de desafogar-se deste modo. Red ainda parecia aturdida. Rodeou-lhe os ombros com um brao, em um gesto carinhoso. Devia estar se sentindo mal. Era certo que esperou algo muito diferente. Tratou de amenizar a situao. - Certamente a criada tem razo. Foi uma viagem terrvel para elas: assaltaram seu trem, atracaram sua diligncia, apareceu um homem em plena noite, para tentar me levar at minha casa na ponta do revlver. Uma coisa, atrs de outra, desde que seu navio atracou, e procedem de uma cidade tranquila do Leste, onde nunca ocorre grande coisa. Qualquer um explodiria. - No tem que justificar. - Olhou-o com curiosidade. - Eu sei. S tentava fazer com que soasse melhor - Respondeu Chad. Red o contemplou zangada, o que fez, com que ruborizasse um pouco, Supunha-se que queria consolar a ela, e no sentir-se melhor a ele. Os dois observaram mais ou menos juntos, que o rudo, tinha cessado detrs deles. No de tudo. As garotas estavam se falando. No se distinguia o que diziam, mas isso significava que nenhuma das duas estava morta. - Te faa um favor, Red - comentou Chad, muito a srio para sua amiga. - Case-as logo e tire de cima de ti esse problema. Aconselho-lhe isso. - E pensa em me ajudar a obter isso? - respondeu-lhe Red, com um sorriso. - Se s eu precisar de muito agito ou se comear a comportar-se, como uma dama que deveria ser, a... pode ser que sim. - Fala no singular? No importa, posso imaginar. - Olhou-o com tristeza e suspirou. Esperemos que tenha razo. Perguntou-se, por que Red parecia triste de repente, mas preferiu no averigu-lo. Possivelmente fosse s uma reao normal, ante aquele reencontro com suas sobrinhas. E quem poderia culp-la, por estar to decepcionada?

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CAPTULO 20
Em casa, Marian, no se detinha nunca, a pensar do rudo que Amanda e ela faziam quando se atacavam mutuamente. Tiveram o cuidado de manter essas brigas em privado. E, como ningum nunca fez nenhum comentrio a respeito, sups que ningum sabia. Quanto a briga de hoje, no poderia ser evitada. Quase estalou em pblico, no alpendre. Mas Amanda, esteve com razo e esperou a que elas estivessem sozinhas. Graas a Deus, tinham quartos separados. Apesar de tudo, Amanda no ficou com o que lhe correspondia, e as tinha seguido, quando sua tia mostrava a Marian o seu. Marian soube ento, o que ocorreria, e estava preparada. Ela Mae tambm sabia, e para impedi-lo, no partiu quando Kathleen o fez. Mas Amanda lhe pediu que sasse. E assim que fechou a porta, pulou sobre Marian. Foi uma de suas brigas mais violentas. As duas terminaram com mechas de cabelos nas mos, pele sob as unhas, marca de dentes e um monto de machucados. Mesmo assim, e embora parecesse mentira, nenhuma s marca, lhes chegava at o rosto. Era quase uma norma tcita entre ambas, esta de que as caras estavam proibidas. Todos os outros lugares, podiam ocultar-se, mas as marcar faciais evidenciariam suas indignas guerras. Alm disso, arranhar uma cara, era como arranhar a si mesmo, quando ambas eram idnticas. No houve ganhadora. Quase nunca havia. Suas brigas terminavam quando ambas estavam esgotadas, e como tinham similares condies fsicas, estavam acostumadas a esgotar-se mais ou menos na mesma hora. Esta, no foi distinta, e logo se foi reduzindo os insultos verbais, como ocorria quase sempre. - Poderia, ao menos, ter esperado que nossa tia te conhecesse um pouco melhor, antes de lhe mostrar a bruxa que pode ser - disse Marian enquanto subia cama. - Por qu? - replicou Amanda, que se tinha dirigido diretamente para o espelho mais prximo e colocou-se a examinar a cara. - No penso ficar aqui o tempo suficiente para conhecer nada. - E aonde ir? - Para casa, obvio. - Com um marido atrs? Seriamente cr? Que encontrar algum aqui que se case contigo to depressa? - No seja tonta - exclamou Amanda, voltando-se para Marian. - Aqui no h ningum digno de mim. - Ento, vai renunciar a sua herana? - concluiu Marian. - Olhe, voc mesmo mil vezes burra vezes, Mari. No, no vim at aqui, para renunciar a nada. A tia Kathleen estar muito contente de nos enviar de volta para casa, e com seu consentimento adiantado, para qualquer homem com o que queira me casar. - Tantos dores de cabea, pensa lhe dar? - Se for necessrio - sussurrou Amanda. Marian sacudiu a cabea. No se surpreendia. Amanda, poucas vezes, fazia as coisas sem um motivo. - Por mais que eu gostaria de ver-te partir, no te engane, algumas pessoas tomam a srio seus deveres, Mandy. - No me chame assim. Amanda muito mais sofisticado que esse apelido infantil. - Mas te serve como a um anel, irmzinha dminha alma. - Como suas tentativas infantis de ocultar que somos gmeas? Esse tipo de anel? Marian sorriu, quando os lbios de Amanda se torceram de clera. Demorou muitos anos em 53

ter a pele bastante curtida, para que os insultos de sua irm no lhe afetassem. Dava uma impresso de indiferena. E se desforrava da melhor maneira possvel. Enquanto no houvesse ningum mais no lugar, enquanto fossem s as duas, no se deixava intimidar. Marian s se mostrava parva, quando algum mais, corria o risco de atrair o desumano interesse de Amanda. - Quer voltar a ter competio? - respondeu Marian com um olhar fingido de surpresa. - Ora, j no suporta ser o centro da ateno? Caramba, pois por que no o disse antes... - Oh, se cale. Marian, deveria sentir-se um pouco melhor, por ter ganho a roda verbal em todo caso. Amanda partiu zangada. Marian se recostou, para esperar o banho prometido. E s podia pensar em se Amanda, teria ouvido como apresentavam a Stuart Kinkaid. Se fosse assim, teria tirado a Chad, da lista de empregados e o teria transladado a de pendentes de receber uma herana. E se proporia a cativ-lo, atra-lo e lhe amarrar as emoes com um estreito n, que jamais soltaria. No porque o quisesse, mas sim porque podia. Porque adorava manipular assim aos homens. Era algo que lhe fazia muito bem. Se por acaso, isso no fosse preocupao suficiente, quando desceu mais tarde, Marian descobriu quase imediatamente, que a briga com sua irm, no tinha passado despercebida, ou melhor, sem ser ouvida. Sua tia, foi a primeira em lhe perguntar se estava bem. Poderia ter pensado que se referia, a seu estado fsico geral depois da viagem, se no tivesse sido o fato de que parecesse preocupada. E, logo, Chad lhe perguntou discretamente o mesmo, e parecia igualmente preocupado. Bom, certo, se sentiu to envergonhada que estava disposta a sair correndo escada acima e no voltar a descer nunca mais. Mas a, chegou o pai de Chad, que estava l fora, e a olhou de cima a baixo. - Jesus, que me crucifiquem - exclamou. - Ento, ganhou voc? Muito bem feito, minha jovem. Compreendeu, envergonhada, que sua hiptese, se apoiava na falta de marcas visveis. No podia imaginar de onde tirou a coragem para lhe responder. - No, ningum ganhou- assegurou. - uma lstima, - queixou-se Stuart, e acrescentou com brutalidade: - A prxima vez ganhe. Isso faz com que as marcas, valham a pena. Riu. Meio histrica, mas mesmo assim, riu. E sentiu que sua vergonha se desvanecia.

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CAPTULO 21
Marian comeava a precaver-se de que em Tejas, as pessoas podiam ver as coisas de modo diferente do Leste. Se tinha se envergonhado antes, era sobretudo, porque em Haverhill at os criados teriam desdenhado de uma conduta to pouco prpria de uma dama. As pessoas de sua idade se teria escandalizado. Seu pai a teria castigado muito e, claro, mimado a Amanda at que se sentisse melhor. Todo isso impedia s garotas de arejarem suas diferenas em pblico, o que, s vezes, punha a prova, sua pacincia ao limite. Mas aqui, era muito diferente. Em dois dos lugarejos pelos que tinha passado, viram homens, que brigavam na rua. Em um, acabava de terminar um tiroteio. Embora, com a abundncia de ladres que havia na zona, no era estranho que as pessoas decentes sucumbissem a seus instintos bsicos. Se tinham diferenas, resolviam com os punhos ou as armas. Bom, pelo menos os homens. E, ao parecer, as mulheres, tambm podiam faz-lo, sem que se arqueassem muitas sobrancelhas. Marian ps em ordem estas idias, enquanto escutava como Chad e seu pai ficavam em dia; no se viam, fazia j, meses. E Kathleen, ficou sabendo dos comentrios sobre os assaltantes, um ataque a um banco que tinha ocorrido a menos de setenta quilmetros, um tiroteio entre dois dos pees de Stuart, ao que ambos sobreviveram, mas que lhes custou o emprego, e um ladro de cavalos ao qual o tinham levado forca antes que o julgassem. Fascinava-lhe ver, que a sua tia, todas essas coisas no impressionavam absolutamente. Claro que Kathleen era uma surpresa em muitos sentidos. No era to velha como Marian esperava. Se era, no parecia. Tinha os cabelos to ruivo como se lembrava. Tinha-o, recolhido em uma trana. A blusa branca e a singela saia marrom que vestia, careciam de qualquer adorno. No usava nenhuma jia, nem sequer uma aliana que indicasse que era viva. Mas tinha um sorriso maravilhoso. Quem necessitava de fitas e adornos com um sorriso como aquele? Com sua pele bronzeada e seu traje singelo, no estava nada na moda, embora fosse, de todos os modos, uma mulher atrativa. Bem formada, alm disso, e de aspecto saudvel. Kathleen, divertida, franca e relaxada, porque Amanda ainda no tinha aparecido para criar tenses, era uma mulher como ela prpria, Marian, gostaria de ser, assim, esta sentiu alvio ao ver, que j gostava muitssimo da tia. Surpreendentemente, voltaram a surgir tenses sem a ajuda de Amanda, quando Spencer Evans chegou como tinha prometido, para buscar a carruagem emprestada, e to tarde que Kathleen se viu obrigada a convid-lo para jantar, assim como a que ficasse para dormir. J no lhe sobram quartos vazios, dado que Stuart ia passar tambm essa noite ali, e as garotas e sua criada, ocupavam quartos separadas. - O barraco ser perfeito, Red - assegurou Spencer, enquanto sentava-se em um dos sofs. Marian, se incomodou um pouco com o fato de Spencer, chamar sua tia pelo apelido. Pouco lhe importava que ouvisse Chad dizer o mesmo, com ele, parecia que estava tudo bem. O problema era que tinha percebido que havia alguma coisa entre Chad e Spencer, assim, no tinha simpatizado muito com ele, era evidente que Chad no gostava dele. Kathleen era, entretanto, uma anfitri gentil, apesar de no conhecer muito a Spencer. Stuart o tratava como a um velho amigo, mas logo descobriria que ele tratava assim a todo mundo, a no ser que lhe dessem motivos para no faz-lo. Chad apenas lhe dirigia a palavra, e vice-versa, o que talvez fosse uma sorte. A tenso entre eles dois era evidente demais. E, embora Marian, estivesse acostumada e at agradecia quando no lhe davam ateno, 55

como fazia agora, Spencer, resultava-lhe bastante insultante que a ignorasse de um modo to crtico, como se na realidade no a visse. A maioria dos homens a olhavam, embora afastassem os olhos dela em seguida, mas Spencer, se empenhava em evitar at mesmo lhe dirigir o olhar sequer uma vez. Por sorte, Kathleen no tentou apresent-los, depois de que Spencer afirmasse imediatamente que as tinha conhecido no dia anterior. Sobrinha, no sobrinhas. Mas Kathleen sups que se referia a que estava presente. Embora para Marian, era evidente que quis dizer aquela, cuja presena estava esperando ansiosamente. Amanda desceu bastante tarde, tanto que Kathleen j no podia mais postergar o jantar (a cozinheira tinha enviado trs vezes a sua filha Rita, com olhares e movimentos de cabea que indicavam a sala de jantar). Kathleen, nervosa porque no estava acostumada a ter tanta companhia, nem a faz-la esperar quando aromas to apetitosos flutuavam pela casa, conduziu todo mundo at a bendita sala. Como era de esperar, pelo menos para Marian, Amanda chegou assim que todos estavam sentados. Depois ento, fez sua entrada majestosa, afinal era esse o seu ponto forte, e adorava fazer as pessoas esperarem por ela. Ela acreditava que valia pena esper-la. Por desgraa, a maioria dos homens, parecia pensar com ela, e os que estavam presentes, no eram nenhuma exceo. No podia negar-se que Amanda usava excepcionalmente bela. Usava os cabelos recm lavados e muito bem penteados. Ela Mae tinha perdido muito tempo para engomar um de seus vestidos mais bonitos. E contava ponto tambm, o fato de que ela tivesse dormido toda uma tarde. Em qualquer dos caso, era toda sorrisos quando anunciou: - Lamento lhes haver feito esperar, cavalheiros. Mas compreendero que depois de uma viagem to horrvel, necessitava um pouco de descanso extra. Spencer e Chad se levantaram de repente com uma ridcula expresso de fascinao na cara. At o Stuart ficou boquiaberto ao contemplar a maravilha que tinha em frente. S Marian observou como tinha excludo deliberadamente a sua tia da saudao. Bom, pode ser que Kathleen tambm tenha percebido isso. Amanda se dedicou ento a atender a seus admiradores na sala. Estava muito encantadora, o que significava que decidiu cativar a todos o homens presentes, includo o pai de Chad. Com certeza se divertiria com o fato de que pai e filho, brigassem por ela. Mas lhe aguardava uma surpresa, uma doce surpresa. Pode at ser que Stuart admirasse sua beleza por um momento, entretanto, no passou muito tempo antes que fosse evidente que lhe interessava mais a comida, que uma mimada jovem o bastante, para ser sua filha. Marian estava perto dele e lhe ouviu sussurrar a Kathleen: - Zangar-te-ia se subornasse a sua cozinheira para que fosse trabalhar em minha casa, Red? - claro que sim. - Ontem de noite acreditei que teve sorte. - Franziu o cenho, embora era bvio que estava brincando. - Mas hoje, j no posso neg-lo: poucas vezes comi to bem. Est certa que te zangaria? - No se pode roubar a cozinheira de uma mulher, sobretudo quando essa mulher no sabe cozinhar nada. - Ento suponho que terei que vir aqui com mais frequncia - comentou depois de uma gargalhada, ao ouvir sua advertncia. - Espero que no se importe com companhia. - Absolutamente. Pode vir sempre que quiser. Marian percebeu o rubor de sua tia, da mesma forma que percebeu tambm que Stuart parecia encantado com isso. No sabia se ele estava consciente desse fato ou no. Os sinais eram sutis, mas estavam ali: o rubor de sua tia quando no se havia dito nada que o provocasse, olhadas encobertas quando acreditava que ningum a via. Meu Deus, Marian esperava que o que sentia por Chad, no fosse to evidente. Pode at ser que fosse, mas como ningum lhe prestava ateno, ningum, exceto Ela Mae, no tinha como averigu-lo. Ela tambm se ruborizava frequentemente e sem motivo algum, salvo pelo fato de que estava sentada junto com Chad mesa. 56

Os joelhos se raspavam, davam-se cotoveladas. Marian sussurrou desculpas muitas vezes, inclusive, quando no era culpa dela. Mas ele no parecia ouvi-la, estava escutando cada palavra que saa dos lbios de Amanda. Pisou-lhe em um p de propsito. Com fora. Mas Chad, nem sequer deu conta disso. Quando se serviam da sobremesa, Chad lhe disse em um dado momento: - Se no soubesse a pouca coordenao que tem, acreditaria que estava me atacando. Por que raios ficou vermelha? S queria provoc-la um pouco. Os homens no a provocavam. No era o tipo de mulher que algum sentisse prazer em provocar. E, alm disso, tinha-lhe estado atacando porque era evidente que estava fazendo ridculo a respeito de Amanda. Economizou a resposta, porque Amanda percebeu que tinha perdido a ateno de Chad por um momento e, como de costume, dirigiu-lhe o comentrio seguinte para recuper-lo. Algo que incomodou muito a Spencer, que tentou captar a ateno de Amanda em exclusividade. A ele sim, tinha conquistado. Spencer tinha falado de seu saloon. Em Marian, o nome pareceu estranho e o mencionou a Kathleen, que estava sentada a sua esquerda. - Ouvi bem? Seu local de trabalho se chama de verdade Not Fere? - Sim - respondeu Red . - Mas isso significa aqui no. No parece um nome estranho para um saloon? - No mais que os outros. Aqui, quando se trata de pr nomes nas coisas, quanto mais extravagante, melhor parece a idia. - Agora que o diz - admitiu Marian, - suponho que vi uns quantos letreiros estranhos durante a viagem, tanto que no podia imaginar que casta de negcios anunciavam. - Neste caso - assentiu Kathleen, - chamou-se Not Fere. Para indicar que no se servia ch, embora no tenha nada de formidvel nisso. Acredito que o velho Evans s queria assegurar-se de que os clientes no se confundissem sobre a categoria do local em que entravam. - O que no deve ter ocorrido nunca - concluiu Marian. - Entretanto, as pessoas se acostumaram ao Not Fere. Resulta que inclusive h uma lpide no cemitrio em nome de um tal Andy, com uma aluso bastante divertida ao Not Fere. Teria sido uma lstima mud-lo, mesmo se houvesse um consenso geral. - Bom, isso realmente imortalizou o nome, no verdade? - sorriu Marian. - No que ningum soubesse quem era Andy - comentou Chad do outro lado. - Ele era um desgraado que vinha de passagem e morreu no saloon quando acabavam de pendurar o novo letreiro. Ento, ao velho Evans que tiravam o sarro no nome, e o marmorista local decidiram somarse brincadeira essa inscrio. Marian voltou a ruborizar-se. Estava escutando sua conversao com a tia no lugar da de Amanda? Na realidade, no era to estranho assim, se parasse para pensar. Amanda podia encantar aos homens, mas o fazia com sua beleza, no com uma personalidade brilhante ou uma conversao interessante. Sua conversao estava acostumada a logo tornar-se aborrecida, j que se centralizava em si mesma.

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CAPTULO 22
Marian recebeu o novo dia com uma agradvel sensao de otimismo. O sol brilhava com fora. At o quarto, lhe chegava o aroma de pezinhos recm feitos. Gostava da casa onde ia viver e tambm do quarto que lhe atriburam. Era bastante grande, com muitas janelas que ofereciam brisas suaves, e se achava em uma esquina, de um lado dava para o barraco, cocheira e ao jardim dos fundos da casa, e do outro, uma vista clara e panormica at onde alcanavam os olhos. Se encontrasse os materiais em Trenton, poderia voltar a pintar. Havia espao para um cavalete, e muita luz. Abandonou esse passatempo alegre, fazia vrios anos, quando quis pendurar seu melhor quadro no salo e seu pai riu da idia, para comear e depois a menosprezar seu talento, igual a Amanda. No havia tornado a pegar em um pincel. Mas agora, s restava sua irm para burlar-se de seus intentos e esperava que no fosse assim por muito tempo. Quem sabe agora Amanda conseguisse o que tanto desejava e retornasse para casa com o consentimento de Kathleen para casar-se com quem quiser, ou mesmo, aceitasse qualquer proposta de casamento e conseguisse arrastar o marido para casa com ela, Marian suspeitava que seria logo, j que Amanda no perdia tempo, uma vez que decidisse por algo assim. O que explicava grande parte de seu otimismo. Marian sabia que se aproximava o momento de deixar de mudar seu aspecto natural e de comear a levar uma vida normal. Isso era motivo de entusiasmo. Estava muito cansada de disfarces, e de ter que insultar aos homens para que no a olhassem. Tinha feito sempre isso em casa, e o resultado era que a desprezassem. Mas agora, poderia comear do zero, se Amanda partisse logo, tudo era possvel. Ali s havia um homem que a desprezasse por enquanto, e esperava poder mant-lo assim. Era uma lstima que resultasse ser o nico homem que lhe tinha acelerado o pulso em toda sua vida. Entretanto, o resto de seu otimismo guardava um cantinho para ele. Poderia faz-lo entender, se explicasse tudo. Poderiam comear do zero, sem mais pretenso por parte de Amanda, isso se ela no decidisse us-lo como meio, para voltar para casa. Que estivesse ento fascinado por Amanda, no era um problema to grande como parecia. A maioria dos homens jovens estavam at que se mostrava tal como era na realidade. Chad no parecia ter sucumbido ainda por completo ao feitio de Amanda, j que tinha podido prestar ateno a ela duas vezes durante o jantar da noite anterior. Inclusive a tinha provocado, ou assim havia dito. De modo que talvez, no a desprezasse de tudo. Marian pensava em tudo isso enquanto se vestia para descer, e nada mais eram, a no ser esperanas, mas, mesmo assim, sentia-se muito otimista. De fato no podia recordar da ltima vez que esteve de to bom humor. Ela estava muito preocupada com sua chegada e foi recebida, de uma forma em que nem teria acreditado. Vejam s, alm de tudo, Kathleen era irm de Mortimer. Poderia ter sido como ele. Mas j no o era. Absolutamente. E todos os temores de Marian se desvaneceram com a calorosa acolhida que tinha recebido. O grande salo estava vazio quando chegou. Encontrou a cozinha, mas nela s achou Consola, a cozinheira: uma mulher corpulenta de meia idade e que evidentemente gostava de comer o que cozinhava. Consola era de ascendncia mexicana, mas tinha nascido e se criado em Tejas, assim, tinha o mesmo sotaque preguioso que Marian estava ouvindo desde sua chegada. Consola ps para Marian, um prato cheio de comida nas mos, sem o menor comentrio; mais comida do que podia engolir durante todo o dia. Mesmo assim, sentou-se mesa de jantar e 58

procurou comer boa parte. - Cheguei tarde? - Depende do que pensa fazer - respondeu a cozinheira encolhendo-se de ombros. - Se quer tomar o caf da manh com Red, ter que levantar-se ao amanhecer. Aqui a jornada comea cedo; estamos em um rancho de trabalho. Mas no temos horrios para comer. Sirvo a Red quando se levanta e quando vem por volta do meio-dia, se vier. No o faz sempre. E de novo ao anoitecer. H comida disponvel em qualquer momento do dia, assim venha se servir quando quiser. A mulher parecia um pouco envergonhada. Marian sups que no estava acostumada a falar tanto, ou a que outra pessoa, que no fosse Kathleen ou sua filha Rita, invadisse-lhe a cozinha. - Obrigada - Marian sorriu. - Tratarei de levantar-me mais cedo para poder tomar o caf da manh com minha tia. Acredito que gostaria disso. A mulher lhe devolveu o sorriso. Marian teve a sensao de haver dito o correto e de que acabavam de aceit-la como membro da casa. Amanda seguia dormindo, obvio. Para ela era normal passar doze horas na cama, estivesse ou no com sono. Chamava-o descansar para estar bela. Marian imaginou que Stuart j teria ido embora da casa e que Spencer tambm teria partido ou se levantaria tarde, devido aos horrios que tinha como proprietrio de um saloon. Chad, ao que parece, estava fazendo o que fosse que fazia para Kathleen, assim no esperava v-lo nesse dia. Depois de tomar o caf da manh, saiu. Comeava a fazer calor; entretanto, o tempo era seco e soprava uma brisa agradvel pelo rancho que impedia que fosse muito incmodo ainda. Uma nuvem de p no horizonte indicava que algum cavalgava para o rancho. Esperava que fosse Kathleen, mas quando o cavalo chegou mais perto, viu que era um dos pees. Esperou perto da cocheira, embora o homem no se dirigisse para l, mais sim, diretamente para o barraco, situado ali perto. Ao v-la, saudou-a com o chapu, inclusive lhe dedicou um sorriso amvel ao passar. O sorriso a animou a dirigir-se a ele e a apresentar-se antes que desaparecesse no interior do barraco. No estava acostumada a ser to atrevida, mas ia viver ali e no queria isolar-se das demais pessoas que havia no rancho. - Bom dia - saudou ao peo quando este desmontava. - Me chamo Marian Laton. Ele a olhou de novo e esperou que o alcanasse. - Lonny Judson - respondeu. - Sou o capataz de Red, ou logo o serei. Chad est me ensinando o trabalho. Era um jovem atraente de uns vinte e cinco anos, com os cabelos loiros e os olhos verdes. Levava uma barba curta de um tom mais escuro que o cabelo. Certamente acreditava que o fazia parecer mais velho e, com isso, mais capaz para o trabalho ao qual estava sendo preparado. Os pees que viu no dia anterior pareciam bem mais jovens, mais isso no importava. - Encantada em te conhecer, Lonny. Sabe se minha tia vir para o almoo em casa? - Duvido. Esta noite extraviaram-se umas quantas cabeas de gado. Levar toda a manh percorrendo a pradaria para conseguir encontr-las. Marian se voltou com decepo. Esperava ter um longo bate-papo com sua tia, para conhecla melhor. - normal que o gado desaparea desse modo? - perguntou a Lonny. - Sim, embora no esteja to acostumado a ir mais longe, a no ser que receba ajuda. - Ajuda? - Cuatreros - respondeu ele. - Cuatreros? - Perdoe-me. - Lonny riu. - No trato com muitas pessoas do Leste para que possam desconhecer algumas das palavras que usamos aqui. Os Cuatreros so ladres de gado, em especial quando trocam as marcas do gado para tentar ocult-las. Houve homens que montaram ranchos com gado roubado, embora na atualidade a maioria dos ladres procura benefcios rpidos e conduz os animais para o sul, para vend-los do outro lado da fronteira, no Mxico. 59

- Roubam gado da minha tia frequentemente? - perguntou Marian com o cenho franzido. - No, seu rebanho no bastante grande para ser objeto dessa categoria de operao, como ocorre com a fazenda dos Kinkaid. Detecta que falta uma vaca e sai a procur-la. Os ranchos grandes, como o que possui o pai de Chad, tm muitas cabeas para que algum perceba se faltarem cem aqui ou l, de modo que os cuatreros procuram concentrar-se neles. - Mas ilegal, no? - Sim - sorriu Lonny. - S que no se persegue com tanta dureza como o roubo de cavalos. Tudo depende do rancheiro. Red ignora a perda, se acreditar que o roubo da cabea de gado serviu para alimentar a alguma famlia faminta. Mas se apanhar a verdadeiros cuatreros que lhe reduzem o rebanho, conduz eles em seguida ao xerife. No um delito capital, mas pode custar uma larga temporada no crcere, de modo que os cuatreros sempre mentem estarem desesperados por conseguir comida ou serem bandidos comuns. - Bom, obrigada pela informao, senhor Judson. Eu agradeo. - Me chame Lonny, por favor. Aqui no nos tratamos com formalidades. - Muito bem, Lonny. Mas eu no gostaria que minha tia ficasse sem almoar. Acredita que? - Temos um cozinheiro na pradaria - a interrompeu. - Sua tia ir comer algo antes de acabar o dia. No se preocupe com isso, mas se quiser ir reunir-se com ela na pradaria, posso lhe selar um cavalo. - No, que Sim, claro que eu gostaria, mas ainda no aprendi a montar. - Carl j se foi com a carreta dos mantimentos; se no, poderia ter ido com ele. Se quiser, posso lev-la na garupa. Hoje o rebanho no est muito longe. - Eu adoraria, obrigada. - Marian esboou um sorriso de orelha a orelha. - Me d uns minutos para trocar de roupa - pediu Lonny, que se tinha ruborizado quando Marian lhe sorriu. - Ainda estou molhado por ter cado no rio, me ocorreu cruz-lo para comprovar se havia rastros do gado extraviado do outro lado. Se no tivesse ficado temeroso de pegar um resfriado, teria deixado que o sol acabasse de me secar. - Elevou os olhos ao ceu, totalmente esperanoso. - E no ter que permanecer todo o dia na pradaria. Poder voltar com Carl. Ele no fica muito momento depois de servir o almoo. - Parece-me muito bom. - Ser melhor que coloque um chapu de aba larga e uma blusa de manga larga - assentiu Lonny. - No quero ser culpado de que se queime ao sol. - Manga larga no nenhum problema, mas eu acredito que meus chapus no tenham a aba a que se refere. Servir uma sombrinha? - Pode ser que sim - riu Lonny, - mas tambm provvel que os vaqueiros riam tanto que no possam trabalhar. Por aqui no notamos damas montadas a cavalo com sombrinha. Alguma das mulheres da casa poder lhe arranjar um chapu. Peg-la-ei na frente da casa em cinco minutos. Marian concordou e saiu correndo para procurar algo que a protegesse do sol. Consola tinha um chapu que podia lhe emprestar. Tinha-o visto antes em um varal, na porta traseira da cozinha. Era muito grande, mas por hoje lhe serviria. Gostaria de sair, inclusive, enquanto trocava depressa de blusa, ficou um pouco nervosa ao pensar que poderia encontrar-se com Chad na pradaria. Seria uma boa distrao, porque no tinha nada que fazer at que averiguasse no que ocupar-se no rancho. Tambm queria falar com sua tia sobre isso.

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CAPTULO 23
O rebanho estava perto, assim o trajeto no era muito longo: menos de cinco quilmetros e meio. Amanh poderia estar muito mais longe. Lonny explicou a Marian que o gado se deslocava muito, de um lugar a outro, para o rio e logo depois em direo contrria. Era uma sorte que estivesse perto porque Marian teve que ir sentada na garupa do cavalo de Lonny, e a postura era precria, inclusive enervante. Ao aceitar o convite de Lonny, no tinha levado em conta os problemas que lhe causaria a saia larga. Ele tampouco. Mas resistiu a desculpar-se por isso. Marian se surpreendeu ao ver o rebanho de Kathleen. Ouviu mais de uma vez que era pequeno em comparao com outros, mas espalhado assim, para pastar, pareceu-lhe que continha uma quantidade enorme de cabeas de gado. No meio dele, havia um animal estranho que lhe chamou a ateno. - O que isso? - perguntou. Lonny no sabia a que se referia, assim ela o assinalou. - Rally. - O capataz riu. - No se vem muitos bises por aqui; j existem em muitas manadas. Mas essa fmea chegou no inverno, certamente extraviada, e decidiu ficar. O gado a tolera porque no causa problemas. Est aqui a tanto tempo que pode ser que esteja convencida de que um deles. Marian seguiu observando-a. Aquela biso era quase o dobro do tamanho das demais cabeas de gado. E feia. No havia melhor palavra para descrev-la. Bom, era feia em um sentido majestoso. No viu nunca nada parecido e Aconteceu muito rpido. Estava montada na sela e, de repente, arrastavam-na pelo cho. No deveria ter tirado as mos das costas de Lonny para assinalar ao biso. Deveria ter prestado ateno e ver que iam cruzar uma pequena ponte. No era muito larga, mas deve ter parecido ao cavalo, que decidiu saltar e desmontar a Marian ao faz-lo. Ao menos tinha podido agarrar o brao de Lonny ao cair, embora isso no lhe impedisse de aterrissar no cho. Entretanto, Lonny foi rpido e lhe agarrou o antebrao sem solt-la, assim embora j no estivesse sobre o cavalo, no caiu por completo ao cho. Percorreu um trecho arrastada enquanto ele tentava deter o cavalo, que comeou a descrever crculos devido a seu peso, somado ao de Lonny, o qual se inclinava para ela para segur-la enquanto a aproximava de um dos lados do animal. Marian estava de costas com as pernas estiradas, de modo que quando o cavalo por fim se deteve, o mais fcil era deix-la chegar ao cho. Fcil para ele, mas estar sentada junto s patas de um cavalo no dava a Marian a impresso de estar fora de perigo. Mas no ficou de p. Estava muito aturdida. Tinha o brao como se o tivessem deslocado do ombro. O chapu enorme que levava lhe tinha escorregado para diante e deslocado os culos, que tinha cado pela metade do nariz. E tossia o p que tinha levantado o arrastar as botas pelo cho. - Nossa, essa foi por pouco - exclamou Lonny enquanto desmontava, como se a tivesse tirado do apuro. Tinha evitado que se debatesse muito, mas ainda assim, tinha se assustado muitssimo, de modo que ainda no se sentia muito agradecida. - Talvez devesse sacrificar a esse cavalo - conseguiu grunhir com muita dificuldade. - Hoje desmontou a ns dois. O mais certo que agora ache que isso tem graa. Umas risadas lhe chegaram do outro lado; por desgraa, reconheceu-as e notou como a cor 61

subia s bochechas. - Ia perguntar-lhe se estava bem - exclamou Chad, ao mesmo tempo em que alargava a mo para ajud-la a levantar-se, - mas se j pode dizer algo assim, ento suponho que esteja. Marian no lhe segurou a mo, no muito rpido. Tinha sado do nada. Bom, ouviu vagamente que outro cavalo se aproximava a toda velocidade. Mas isso significava que a viu cair, assim, sua vergonha era total. J acreditava que era mais do que tonta. No tinha por que reafirmar essa impresso. Dedicou um momento a colocar bem os culos e o chapu antes de aceitar sua mo. E ele a levantou de um puxo. Por sorte lhe dera a mo esquerda, porque ainda tinha o brao direito ressentido e teria gritado se Chad tivesse puxado ele assim, to forte. O caso que lhe voltou a deslocar o chapu, desta vez para detrs. Lhe puxou o coque e o desfez, no de tudo, mas o suficiente para que j no lhe prendesse com fora os cabelos. Estava a ponto de gritar nesse momento, mas, finalmente, ao olhar para Chad e ver seu lindo sorriso, conseguiu conter-se. - Admirei seu biso por um momento - se desculpou, um pouco tensa. - No meu - respondeu Chad, que tinha jogado para trs o chapu. - de Red. Sua tia permitiu a Rally ficar. Se eu estivesse aqui na poca, a teria levado para casa e comido no jantar. Lonny comeou a rir pelo duplo sentido de Chad. Se no o tivesse feito, Marian nem teria percebido. - muito feia para conseguir comer. Isso fez com que ambos os homens rissem de novo. - No necessrio que seja bonita - explicou Lonny. - Mas os boiadeiros preferem o gado. A carne de biso muito dura. E Chad s brincava. Protege a Rally tanto como Red. Acredita que se esse animal sobreviveu at agora, merece viver o resto de seus dias em paz. A Marian pareceu que esse sentimento era admirvel, mas no ia diz-lo. Seguia zangada com Chad por haver rido dela. - O que faz aqui? - perguntou por fim Chad a Lonny. - Veio ver Red. Ela j retornou? - No, sabe como . No se dar por vencida at encontrar essas vacas. No a estava ajudando? - Tive que trocar de roupa depois de que um ramo que flutuava no rio assustasse a meu cavalo e este me atirasse longe - esclareceu Lonny, avermelhado pelo olhar que lhe dirigia Chad. - Irei dar uma volta e encontr-la. Marian se encontrou de repente a ss com Chad. Havia pees perto, uns trabalhavam com o gado e outros estavam sentados ao redor de uma fogueira, mas nenhum estava o bastante prximo para evitar que se sentisse a ss com ele. Estava nervosa, e agora j no s pela queda. - O que eles esto fazendo? - perguntou para tentar desviar a ateno de Chad, que no parava de olh-la. - Esto marcando alguns dos novos bezerros - respondeu aps olhar na direo em que ela tinha indicado com a cabea. - Posso ir ver? - Se suportar o cheiro. Marian enrugou o nariz. No tinha relacionado imediatamente o fato de que as marcas nas cabeas de gado, queimavam o pelo e a pele dos animais. - No importa. Deveria voltar para o rancho j que minha tia no est aqui. Chegar logo o cozinheiro com a carreta? Lonny mencionou que eu poderia voltar nela. - Carl j se foi. Chegou cedo, preparou-nos uma panela de chile com carne e partiu para comprar queijo fresco de uns granjeiros do lugar. - Suponho que poderia voltar andando. - Marian dirigiu o olhar em direo ao rancho com o 62

cenho franzido. - A casa no est muito longe. - Prefere caminhar quilmetros a pedir que eu te leve? - Chad surpreso, arqueou uma sobrancelha. A resposta era que sim, mas no ia criar uma situao grave dizendo-o. Pelo menos tinha uma desculpa para evitar um contato to estreito com ele, que seria superior a suas foras. Estar assim perto j era bastante ruim porque lhe recordava o beijo que duas noites atrs - Prefiro esperar um pouco antes de subir em outro cavalo - admitiu. Chad sorriu, apaziguado. - Montar escarranchada atrs do cavaleiro que leva as rdeas uma coisa, mas faz-lo sentada de lado, estar procurando cair, como viu - explicou. - A melhor forma de aprender que um cavalo no to perigoso como deve pensar agora voltar a montar imediatamente. Sent-la-ei na frente. Ser impossvel que caia dos meus braos. No esperou que se negasse de novo. Montou, aproximou o cavalo dela e estendeu a mo. Marian a observou, enquanto mordia um pouco o lbio. Sabia que tinha coragem para voltar a montar. O problema no era esse. O que a assustava eram seus prprios desejos. Mas se imaginou caminhando pela pradaria, atravs de cacto e matagais, seguida por Chad que, a cavalo, ria de sua suposta covardia, de modo que lhe agarrou a mo para subir em cima do animal. Chad a situou entre a ponta da sela e ele. Iam muito juntos. Sentia-o muito perto: a perna, quase a repousar nas suas, braos a rodeavam e quase tocavam seus seios. - Relaxe - soltou, divertido por sua rigidez. - No mordo. E no ser por muito tempo. Saram rapidamente. Na realidade, era um movimento continuo que faziam. Mas s podia pensar nele. Tinha o corao acelerado, e no era pela cavalgada. Sabia muito bem que no voltaria a cair. Chad a rodeava com os braos por ambos os lados. Segurava-a com fora, certamente para lhe dar a sensao de segurana. Em certo momento, agitou as rdeas e lhe roou os seios com o brao. Quase gritou e esperava que ele no se desse conta do que fez, ou do que estava fazendo a seus desejos recm descobertos. - Gosta de estar aqui, agora que est bem acomodada? - perguntou-lhe Chad. - Eu adoro - admitiu, agradecida pela distrao. - Claro que h poucas coisas desta parte do pas que eu no goste. - De verdade? Detectou assombro em seu tom, o que no era estranho. Ouviu muitas queixa de Amanda, e o mais provvel era que pensasse que ela opinava o mesmo, mas que no o manifestava tanto. - Sim, de verdade - respondeu Marian. - As pessoas so amveis. Bom, h o problema do componente ilegal. E a paisagem esplndida. Os espaos abertos so muito diferentes dos do Leste, e o pr-do-sol to formoso que me deixam sem fala. - Bom, nisso eu acredito - soltou com uma gargalhada. - Devo deduzir que se dar bem com Red? - Como no daria? to maravilhosa como me disse. Tem-me feito sentir em casa, como se sempre tivesse vivido com ela. Chad conseguira distra-la tanto que chegaram ao rancho sem que se desse conta. Mas, em lugar de desmontar, o brao de Chad lhe rodeou com fora a cintura para desc-la do cavalo. Quando de abaixou para faz-lo, terminou lhe roando o trax e os seios com o brao antes que a colocasse de novo no cho. Marian inspirou fundo e o pulso lhe acelerou de novo, ao tempo que seus pensamentos se dispersavam e notava um comicho no ventre De repente se encontrou no cho, junto ao alpendre, e ouviu que Chad lhe dizia: - Est ridcula com esse chapu. Era o que precisava ouvir par que suas idias e seus sentidos voltassem para a normalidade. - Obrigada por comentar sobre isso. Falou indignada. - Teria usado uma sombrinha, mas Lonny disse que estaria ridcula com ela. De fato, no utilizou essas palavras. Ele o disse de uma 63

forma mais amvel. - Era brincadeira - comentou Chad. - Sim, seguro que sim - respondeu, e lanou o chapu ao cho o mais longe que pde. Tentou ignorar as gargalhadas de Chad enquanto entrava muito rgida na casa. Pior ainda, quase chocou com Spencer e Amanda, que saam do refeitrio. Correu escada acima para no encontrar-se com eles mas no sem ouvir antes, um dramalho de Amanda. - Tem que partir to cedo? perguntou Amanda a Spencer. - J fiquei mais do que deveria, corao. Mas no poderia ir sem voltar a v-la. Marian se deteve no alto das escadas para observar como se dirigiam de braos dados para a porta principal. Parecia tomado de muita confiana, j que conheciam-se a to pouco tempo, mas Amanda abstraia-se s vezes das formalidades quando favorecia algum. E Spencer era o candidato ideal para os favores de sua irm. Era atrativo e corts, e era proprietrio de seu prprio negcio. O fato de que tivesse famlia no Leste faria, do mesmo modo, com que Amanda o considerasse adequado para casar com ele, e levar-lhe para casa, caso lhe falhasse o primeiro plano e no conseguisse exasperar o suficiente a sua tia, para que esta a enviasse para Haverhill com a herana nas mos. Depois de ver seu comportamento na noite anterior, Marian no tinha nenhuma dvida de que Spencer estava interessado por sua irm. E se hoje ficou, era com certeza para ter a oportunidade de ver Amanda outra vez. Agora teria que cavalgar rpido para chegar ao povoado antes do anoitecer, e teria que deixar a carruagem no rancho. Esquecia-se assim de sua desculpa para ir at ali na noite anterior. Mas o principal era que estava claro que Amanda gostava. Se si decidisse a casar-se com ele

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CAPTULO 24
Marian estava sentada em uma das cadeiras de balano do alpendre e observava assombrada um dos casos mais extraordinrios que j viu . Durante a viagem, tinha presenciado uns quantos prdo-sol bonitos, mas nenhum podia comparar-se com o espetacular pr-do-sol desse dia. O que tinha comeado em cor rosa e passado a laranja se converteu em vermelho vivo e cobria por completo o horizonte. Inclusive o tamanho do sol, antes de desaparecer de vez, foi o maior que j viu na vida. Sabia que sua tia estava em casa e que deveria entrar para reunir-se com ela, mas resistia a perder sequer um momento daquele momento. Assim, se alegrou quando a porta se abriu e, ao voltar-se, viu que sua tia se reunia com ela. - Est aqui - disse Kathleen, e se sentou na cadeira de balano que havia a seu lado. - Posso-te chamar tia Kathleen? - perguntou Marian, vacilante. - Sei que seus amigos lhe chamam Red, mas tia Red me resulta estranho. - Pode me chamar como quiser, pequena. Aqui no somos nada cerimoniosos. - J me dei conta. De fato, eu gosto. No me atrasei para o jantar, verdade? - No, absolutamente. Em todo caso, hoje jantaremos mais tarde - suspirou Kathleen. Quando tinha aberto a porta, tinha o cenho franzido e uma expresso muito cansada. Sacudiu ambas as mos para cima por um momento ao ver Marian ali e a tinha saudado com um sorriso, mas voltava a parecer esgotada. - Acontece algo? - perguntou Marian quase com medo; porque conhecia os planos de sua irm. - No - comeou a negar Kathleen mas, ato seguido, suspirou de novo. - Bom, sim. Consola acaba de me jogar um explosivo. Temo que sua irm no lhe cai bem. E minha criada se nega a lhe limpar o quarto, nega-se a aproximar-se dela, de fato. Demorei trinta minutos para acalm-la, e quase outros tantos em convencer a Consola de que subisse com uma bandeja para Amanda, como sua irm pediu, porque ao que parece no quer comer conosco esta noite. Por isso jantaremos tarde. Marian se recostou na cadeira e suspirou por sua vez. - No estou acostumada a dar explicaes, mas da famlia e tambm nossa tutora, assim tem o direito de saber algumas coisas sobre ns. Em primeiro lugar, Amanda e eu no nos damos bem. Nunca nos demos e nunca nos daremos. Suponho que j tenha deduzido isso ao ouvir ontem nossa briga. Amargurou-me a vida desde que me entendo por gente. - Porque era a preferida de Mortimer. - Sim, e quase sempre me esfregou isso no nariz ao longo de minha vida. Como...? - Marian comeou a pergunta, mas se deteve. - No importa. Estava ali quando eram pequenas e certamente o viu por si mesma. - Essa foi a razo principal de que eu sasse de l o mais cedo possvel, pequena. No queria lhes ver crescer com o mesmo ressentimento que houve entre minha irm e eu. - Tem uma irm? - Marian se mostrou surpreendida. - Tinha-a - a corrigiu Kathleen. - Morreu quando tnhamos quatorze anos. ramos gmeas, e ela era a preferida de Mortimer, que s tinha dois anos mais que ns. Os trs deveramos ser muito unidos. Mas nenhum deles parecia poder compartilhar seus sentimentos com mais de uma pessoa por vez. Logo estabeleceram uma relao muito estreita. Eram inseparveis, faziam tudo juntos e sempre me excluam. E como em seu caso, esfregavam isso pelo meu nariz. No eram muito amveis. - Sinto muito. - No, sou eu quem sente, porque tinha medo de que vivesse o mesmo com Mortimer, s que 65

em uma relao de pai e filha, e parece que foi assim. No foi tua culpa, obvio. Espero que no acredite nunca que o tenha sido. - No. Bom, pode ser que durante um ano ou dois, quando era pequena - admitiu Marian. Minha me me ajudou a super-lo. Sempre podia contar com ela, at que morreu. Lembro-me que uma vez me falou sobre grandes e pequenos coraes, e me contou que nem todo mundo tinha a sorte de ter um grande onde coubesse muita gente. Assegurou-me que o meu o era e que, por isso, eu era afortunada. - Eu gostava de sua me. - Kathleen sorriu. - Era uma boa mulher. E tambm me compadecia por estar casada com um homem que no a amava. - Ento por que se casou com ela? - Nunca perguntei - respondeu Kathleen, ao tempo que se encolhia de ombros. - Pode ser que pela mesma razo pela qual a maioria dos homens de boa posio se casa: para ter filhos e assegurarse de que tenham a quem deixar sua riqueza. Decepcionou-a um pouco que no resultasse ser o marido ideal, mas se dava bastante bem com ele, isso eu via. No acredito que a educassem para esperar um grande amor. Muitas mulheres acreditam que mais importante ter o futuro garantido, e pelo menos ele era bom nesse sentido. - Educaram a voc para esperar um grande amor? - Me educaram para esperar algo, pequena. - Kathleen riu. - Meu pai estava dedicado por completo aos negcios. Era raro o dia em que passava um pouco de tempo com sua famlia. Deixou os cuidados de seus filhos totalmente nas mos de sua esposa e, se tiver que ser franca, no eram boas mos. Se algum teve culpa de como era Mortimer, foi nossa me. Ensinou-lhe que no necessitava de ningum para ter xito, e que s deveria ter a outra pessoa para compartilhar seus triunfos. Acredito que esperava que essa "outra pessoa" fosse ela. Adorava-o. Entretanto, at nisso a decepcionou. - Mas no isso o que ensinam maioria dos meninos? Que podem ter xito em qualquer coisa, se puserem o empenho suficiente? - obvio - concordou Kathleen. - E se tivesse sido isso a nica coisa que lhe tivesse ensinado, poderia ter acabado sendo muito diferente. Mas tambm o mimou, malcriou-o, fez-lhe acreditar que nada poderia lhe fazer mal. - Nem mesmo o que ele fez com minha irm - comentou Marian. - E com a minha - assentiu Kathleen. - Ainda me assombra no ter ouvido falar nunca dela. Nenhuma meno em todos estes anos. - Na realidade, no me surpreende nada. Quando ela morreu, Mortimer a apagou de pensamento. Acreditei que ele e eu poderamos ter uma relao mais estreita ento. Mas no, uma vez que tenha te excludo de seu carinho, era para sempre. - Acredito que Amanda fez algo um pouco parecido, quando nosso pai morreu. Acreditei que estava emocionada, mas, bem era como se tivesse eliminado todas as lembranas dele, de modo que no lhe importava que j no estivesse conosco. - No deixe que isso te entristea. - Pareo triste? - Marian piscou. - Por um momento apenas. Mas no fique. A pessoa a quem mais Mortimer queria era ele mesmo. No se chora a morte de algum assim. Podia parecer que amava a minha irm, e tua, mas depois de muitos anos de reflexo, chego a duvidar que as amasse de verdade. Eram como mascotes para ele, coisas que precisava alimentar para que se distrasse. Posso estar totalmente equivocada, claro - concluiu, e se encolheu outra vez de ombros. - Observou se so todos parecidos? - perguntou Marian com curiosidade. - O que? - Os pares de gmeos. Sua irm e voc. A minha e eu. Pode ser que no queiram repartir seu carinho entre duas pessoas que paream idnticas. - Detesto te dizer isto, pequena, mas voc no te parece muito com sua irm. 66

Marian ficou olhando para sua tia, que fez uma careta por haver-se mostrado to sincera e de um modo to pouco bajulador, e ps-se a rir. Kathleen suspirou aliviada. - Me alegro de que ache isso divertido. Sinto muito. Acredito que coloquei o carro na frente dos bois. - No nada disso, de verdade. - Marian sorriu. - Ia te contar sobre isso de qualquer modo, antes que o assunto do meu pai nos distrasse. No os necessito, sabe? - comentou, enquanto deslizava os culos para o alto do nariz como de costume. - No? - Kathleen franziu o cenho. - Ento por que os usa? - Para que minha vida seja mais suportvel. Amanda muito ciumenta e no suporta a competio de nenhum tipo, em especial no que se refere aos homens. Assim, me resulta necessrio ocultar o fato de que somos idnticas. - Isso uma tolice! Poderia arranjar algum admirador, no pode esperar que todos os homens que cruzam seu caminho se deixem dominar por ela. Isso impossvel. Marian riu de novo, assombrada de poder encontrar divertido qualquer coisa relativo aquele tema. Entretanto, o ponto de vista de sua tia era reconfortante. E era agradvel poder falar de seu problema com algum que no fosse Ela Mae. - Bom, essa a questo. Amanda assim espera. - Maldito seja! - interrompeu Chad, que dobrava a esquina e as viu no alpendre. - No me diga que perdi o jantar. - No, absolutamente. - Kathleen se levantou. - Meu Deus, no me dera conta de que era to tarde. Estava conversando com tanto gosto com minha sobrinha que passou o tempo voando. Vamos para dentro, meninos. Consola no est de humor para que deixemos que esfrie a comida. Marian no seguiu a sua tia imediatamente. Necessitava de um momento para recuperar a compostura, j que todos os sentidos lhe tinham disparado de emoo, e de alarme, assim que soou a voz de Chad. Teria ouvido o que comentavam antes de dobrar a esquina? Por certo que no. Estavam falando em voz baixa. E, embora estivesse de p junto porta esperando que ela entrasse antes que ele, sua expresso era normal. Mas mudou... - Onde est o chapu? - soltou com um sorriso zombador.

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CAPTULO 25
O jantar foi muito agradvel nessa noite, apesar de que a comida estivesse virtualmente fria. Kathleen parecia um pouco incomodada por isso, j que sua cozinheira era famosa por servir suas criaes temperatura perfeita, sem importar o muito que os comensais demorassem para sentar-se mesa. Que no fosse assim nessa noite era a forma que tinha Consola de informar famlia de que no estava contente. O causador de seu desgosto no estava ali para apreci-lo, claro. Mas Marian imaginava que era muito provvel que a comida da qual tinha servido a Amanda em seu quarto estivesse muito mais fria. Sua irm fez uma estupidez ao insultar nica cozinheira da casa. Claro que as opes de sua irm tinham sido limitadas, j que Kathleen s tinha duas criadas. Como Consola era to boa cozinheira, a comida, embora fria, seguia sendo saborosa. E a conversao entre os trs fluiu tranquila. Kathleen era falante e explicou um pouco do que fazia durante o dia. Sem dvida no era o tipo de trabalho que se esperaria de uma mulher, decidir que vacas teria que dedicar para criar e quais teria que levar ao mercado, alimentar aos bezerros sem me e recuperar os animais extraviados. - Eu gostaria de ajudar - se ofereceu Marian. - Quer dizer, se achar que posso ser til. No me importa trabalhar duro. - No existe muita coisa adequada para uma dama. - Kathleen parecia um pouco ctica. - No tem nenhum passatempo? Ler, bordar, ou algo assim? - Antes eu pintava - respondeu Marian com certo acanhamento, porque no confiava muito em seu talento depois do escrnio de sua famlia. - Pensara em descobrir se em Trenton poderia comprar os materiais dos quais necessito para comear. - Kathleen sorria, assim ela acrescentou, um pouco na defensiva: - No boa idia? - Ao contrrio. Acho que temos mais em comum do que acreditava. Eu tambm j pintei. De fato, os materiais que usava ainda esto por aqui, em alguma parte. J no tenho tempo para isso, mas pode busc-los e us-los. - Eu adoraria. Obrigada. Tambm gostaria de aprender a montar. Assim poderia ir contigo de vez em quando, quando sair para verificar o gado. - No montou nunca? - At hoje no, e hoje no foi muito bom, como deve saber. Papai tinha dois coches e uma carruagem para o vero, mas no cavalos para montar, assim Amanda e eu nunca tivemos ocasio de aprender. - Bom, teremos que nos encarregar disso - comentou Kathleen, e olhou para Chad. Importaria de lhe ensinar? Chad deixou o garfo, mas no respondeu em seguida. Ento, dirigiu um olhar e um sorriso a Marian. - Claro que no, eu adoraria - assegurou. - Mais tem que prometer no me culpar, j que vai cair umas quantas vezes enquanto eu apenas a observarei muito tranquilamente. Marian fixou os olhos nele. Kathleen riu e disse: - Brinca contigo, apenas. Requer muito esforo para cair de um cavalo quando o estiver controlando, e no necessrio pr tanto esforo nisso. Quando Chad tambm riu, Marian compreendeu que Kathleen estava brincando com ela. Sorriu por sua vez para demonstrar que no lhe importava. No estava acostumada a que brincassem com ela. Embora fosse algo ao que gostaria de acostumar-se. 68

Seguia vermelha, mas no pela brincadeira, e sim por causa do que Chad respondeu. No queria lhe ensinar a montar. Isso era evidente, e no o culpava. Tinha obtido com que ele desejasse evit-la. Mas, ao que parece, custava-lhe negar algo a Kathleen. Marian podia entend-lo. Certamente lhe aconteceria o mesmo. Kathleen era muito agradvel; o tipo de pessoa a quem ningum desejava magoar. Marian tampouco queria que Chad lhe ensinasse a montar, mas por outra razo. Cada vez lhe resultava mais difcil estar com ele e aparentar indiferena. Mas no ia insult-lo diante de Kathleen, rechaando sua oferta. Poderia faz-lo quando estivessem sozinhos, e era certo que lhe tiraria o peso de cima dos ombros. Estavam no meio do jantar quando Chad deu uma olhada ao redor e, um pouco surpreso, perguntou: - E Amanda? Marian quase riu. Teve a sensao de que ele acabava de notar que Amanda no estava. Se fosse assim, era um firme indcio de que ainda no estava muito apaixonado por ela. - Esteve quase todo o dia descansando em seu quarto e quis comer por l tambm - se limitou a responder Kathleen. - A pobre garota deve estar realmente esgotada da viagem para necessitar de tanto descanso. Marian quase engasgou. A pobre? Perguntou-se quanto tempo demoraria para Kathleen darse conta de que Amanda no tinha nada de pobre. Desejava ter podido terminar de falar-lhe de sua irm. Kathleen merecia algum tipo de advertncia antes que a campanha de Amanda para obter que a enviassem para casa com permisso para fazer o que quisesse, se tornasse desagradvel. Marian esperava que Chad partisse ao acabar de jantar para poder ficar um pouco mais de tempo a ss com sua tia antes que esta decidisse deitar-se. Ainda era cedo. Poderiam terminar sua conversao. Entretanto, resultou que ela os acompanhou de volta ao alpendre e, assim que estiveram sentados, bocejou e anunciou que ia dormir. Marian deveria ter feito o mesmo, mas isso teria sido outro insulto para com Chad. Tambm teria cheirado a covardia, e preferia no acrescentar isso s demais ms impresses que lhe dera . Ainda assim, sentiu-se muito incmoda quando a porta se fechou e os passos da Kathleen se afastaram. Esperava que Chad no tivesse vontade de conversar. Claro que no. No se davam bem. Por que teriam que se falar? Na realidade, por que deveriam estar juntos se nem gostavam disso? Por que Chad no ia embora? No alpendre no havia muita luz. No havia nenhum abajur aceso, j que ainda no se apagaram as do salo e pouco de sua luz saa pelas duas janelas que davam ao alpendre. Procurou no dirigir os olhos a Chad. Era difcil. Na vez que o fez, viu que este tinha os olhos fixos nela, em particular nos seus lbios. Possivelmente estava absorto e no se deu conta de que a olhava fixamente. Mas, mesmo assim, essa observao toda lhe deixou com os nervos a flor da pele. - De que a abreviatura de Chad? perguntou Marian por puro nervosismo. - Abreviatura? - um apelido, no? - No, corao, no se pode aumentar mais esse nome. Captou o humor de seu tom, o que a irritou. Fora um engano natural. Esse nome no estava acostumado a vir sozinho. E deveria lhe chamar a ateno sobre esse corao, mas ela mesma ouviu vrias vezes o uso dessa palavra no lugar e imaginava que fosse normal, at mesmo os velhos a chamavam nenm ou o ferrovirio que a chamou de bonita. No significava nada. No era uma expresso de carinho. - Obrigado por esclarecer-me disso - disse com certa frieza. - Foi um prazer - respondeu Chad Teve a sensao de que ele estava um pouco nervoso tambm, pelo modo como puxou seu chapu e o segurou pela mo. Como isso tudo era irritante No, pode ser que nem mesmo fosse 69

isso, era apenas sua reao ante ele, seu nervosismo, o fato de desej-lo tanto quando sabia que no poderia t-lo. - Por certo - comentou Marian, - no necessrio que me ensine a montar. Eu logo aprenderei, posso me arrumar bem... - Eu sei que conseguiria, mas te ensinarei - a interrompeu ele. Estava-o tirando do atoleiro. Ser que no se dava conta? - Sim, mas minha tia no deveria ter te colocado esse compromisso. - No tem importncia - respondeu Chad, embora seu tom delatava impacincia. - J fez o bastante - assinalou Marian, mais cortante ante sua obstinao. - E estou segura de que tem coisas muito mais importantes que fazer do que perder seu tempo comigo. - J disse que lhe ensinarei - exclamou em um tom muito mais alto de voz. - No tem que faz-lo - replicou Marian entredentes. - Ensinar-te-ei, caramba! - Muito bem, ento faa-o! Zangada, levantou-se para ir embora, e no lhe daria Boa noite e nem nada parecido. Era teimoso, lhe exasperava e sempre tinha que levar a melhor. Mas ele ficou de p rapidamente, e por certo com a mesma inteno. De modo que chocaram-se diante da porta. Chad a agarrou pelos ombros para evitar que casse, e comeou a estender os braos para afast-la. Entretanto, voltou os olhos fixos em seus lbios, e permaneceu assim um longo instante, de repente, puxou-a para ele. Estava beijando-a. A ela. E desta vez no havia nenhum engano. Usava os culos em seu lugar de costume, os cabelos recolhidos como sempre e um de seus vestidos mais inspidos e pouco favorecedores. Foi to inesperado que ela ficou imvel, assombrada, e deixou que os lbios de Chad se movessem com excitao sobre os seus. Mas no por muito tempo. O beijo continha muita paixo para no devolv-lo, em especial quando a raiva j tinha despertado suas emoes. Era trocar uma paixo por outra e a troca foi fluindo... Afastou-a dele, de modo bastante repentino. - Era voc na noite que Leroy nos encontrou - disse em tom acusador. - Fingiu ser sua irm. Marian ficou tensa. Sabia que eram gmeas? Mas como, se seu disfarce era muito bom! - Quem te disse que ramos gmeas? - No preciso que ningum me diga, corao. voc quem usa culos, no eu. Ento a beijou por isso? S para comparar ambos os beijos porque no estava certo de que fosse ela na outra noite e agora acreditava que era? No era muito adulador, mas ela era a irm que nunca recebia adulaes. Deveria ter imaginado que no a beijaria s porque desejasse faz-lo. - Eu nunca finjo de propsito ser minha irm - assegurou, mais decepcionada do que queria admitir. - Quem gosta dessas brincadeiras Amanda, no eu. Chad pareceu de repente muito envergonhado, apesar de que resultava difcil descobrir porque. - Eu... Bom... - comeou a dizer antes de fechar a boca para no piorar a situao. Marian se deu conta de que ele estava apenas confuso porque no tinha admitido nada, mas sim tinha se limitado a expor um fato. Menos mal. No queria que suspeitasse do que sentia por ele quando ele ainda tinha os olhos postos em Amanda. - No preciso de explicaes - disse Marian. - Entendo que foi tudo um engano. - Abriu a porta para ir-se antes que lhe falhasse a voz, e acrescentou com brutalidade: - S espero que no volte a acontecer. Ouviu um golpe forte contra a porta fechada. Consolou-lhe um pouco saber que ele tinha jogado seu chapu contra a porta. Esperava que tivesse ficado bastante amassado. Bem feito por pisotear assim suas emoes.

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CAPTULO 26
Uma portada e uns gritos no corredor despertaram a Marian uma hora antes da alvorada. Sua irm se desmandou por algo. Em casa, Marian se teria dado a volta, teria se abafado as orelhas com um travesseiro e teria procurado voltar a conciliar o sono. Mas estava em uma casa nova. A gente que vivia nela no estava acostumada ainda s tticas da Amanda. Assim saiu da cama com um suspiro de indignao e tratou de encontrar a bata s escuras. - Necessito outro quarto! - gritava Amanda no corredor. - A que me deu intolervel. J bastante mau que esta casa seja to rstica como uma cabana de troncos, mas que alm disso to calorosa como um forno. Ao que parece, Kathleen chegou para averiguar a que obedecia toda aquela animao, porque sua voz, embora no alta, foi clara. - No h mais quartos. - Encontre um! A no ser que queira que durma no alpendre, onde possam ver todos os vizinhos. - margem do fato de que meu marido e eu estvamos acostumados a fazer isso durante algum que outro perodo caloroso, no temos vizinhos que estejam o bastante perto para dar-se conta. - Ento vai obrigar-me a dormir em um alpendre? assim como pensa exercer sua tutela? perguntou Amanda. Depois de ter encontrado por fim a bata s escuras, Marian chegou ao estreito corredor que conectava aos quartos a tempo para observar o rubor intenso da Kathleen, que tinha levado um abajur com ela. Amanda estava ali de p em roupa interior com as mos nos quadris, fingindo estar furiosa. - Estaria encantada de te ceder meu quarto, mas no notaria muita diferena - disse Kathleen, que seguia tentando manter a calma em sua voz. - Ainda no adaptou-se a este clima mais quente. Lembro como foram os primeiros meses que passei aqui. Chegamos na primavera e esse primeiro vero ainda construamos o rancho. Foi horrvel. Mas o vero seguinte o calor no foi to terrvel. Tnhamo-nos aclimado. - Por que me conta isso? - perguntou Amanda. - A verdade que isso no me importa. Marian suspirou exasperada. J deveria ser imune sensao de indignao por algo que havia visto muitas vezes antes, mas no o era, pelo menos quando afetava a outras pessoas. - Obrigou-te a passar a noite em claro para poder despertar a toda a casa antes do alvorada? perguntou cruzando os braos diante da sua irm com secura. - Como ontem dormiu durante a maior parte do dia, suponho que no te haver flanco muito, claro. - No posso dormir com este calor! - exclamou Amanda. - Claro que pode. Eu o tenho feito sem problemas. No foi uma noite muito calorosa replicou Marian. - E como sabe se estava adormecida? - gritou Amanda. Depois de ter obtido o que pretendia, que era despertar a Kathleen e predisp-la a seus desagravos, Amanda entrou em seu quarto com uma portada. Kathleen relaxou os ombros, bem por alvio, bem por abatimento; era difcil saber qual dos dois era o motivo. Marian rodeou a sua tia com um brao e lhe pediu que a acompanhasse escada abaixo. - Logo amanhecer - comentou. - No tem sentido tentar voltar a dormir. Preparemos um 71

pouco de caf e acabemos a conversao que comeamos ontem de noite. - No sei prepar-lo muito bem - admitiu Kathleen, que de todos os modos, assentiu. - Eu tampouco, mas uma manh me fixei como o preparava Chad. Entre as duas, sair-nos- algo que pelo menos possa beber-se. No se podia, e ambas riram do resultado, o que serve ao menos para aliviar um pouco a tenso da Kathleen. Marian sabia que Consola chegaria logo, assim abordou imediatamente o tema em questo. - O que viu acima foi, em sua maioria, se no tudo, uma encenao - comeou a esclarecer. - Estava empapada em suor - respondeu Kathleen. - E lembro o mal que me senti por no estar acostumada ao calor os primeiros meses que passei aqui. - Estava empapada em gua - a corrigiu Marian . - Nas tmporas, a frente, o pescoo e o peito. Se a tivesse visto de perto, teria visto que no havia rastro de umidade em nenhum dos stios onde normalmente se concentra o suor. Embora em realidade no importa. Era uma representao em sua honra. - Por qu? - Para que a mande a casa com seu consentimento e ela possa casar-se com quem quiser. - No posso fazer isso. - Kathleen franzia o cenho. - Embora no a pedi, tenho a responsabilidade de me assegurar de que nenhum caador de fortunas nem nenhum outro homem de intenes duvidosas se aproveite de vocs. - J sei, mas isso no importa a Amanda, sabe? muito egocntrica. - Como era com meu irmo? - Sim. Mas a diferena de seu irmo, pode ficar muito desagradvel se no obtiver o que quer. No queria vir aqui. Quer retornar a casa. E lhe incomoda muito ter que receber permisso para casar-se, quando sempre esperou que nosso pai lhe permitisse faz-lo com quem ela quisesse. - O teria feito? - provvel - assentiu Marian. - Bom, lhe teria sido fcil, j que todos os pretendentes que tinha em casa eram bastante aceitveis para ele. Tambm lhe pe furiosa no poder dispor de sua herana at casar-se. O teria feito imediatamente s por isso se no tivesse necessitado seu consentimento. No suporta que lhe negue nada. - Assim que o problema que, conforme estipulava o testamento de seu pai, necessita meu consentimento? uma lstima que nenhum de seus pretendentes decidisse segui-la at aqui para poder conhec-lo. D-me a impresso de que o que meu irmo tivesse considerado aceitvel no por fora o que me parece isso. - muito possvel. A riqueza pessoal era o nico critrio que ele considerava importante em um pretendente. Igual a minha irm, de fato, pelo menos, nem sequer olhe a um homem que no seja acomodado. E alguns de seus pretendentes a teriam seguido at o fim do mundo se isso tivesse significado conquist-la. Lhe d muito bem ter aos homens pendentes dela e evita que averigem como em realidade. - Ento vai vir algum? - perguntou Isso Kathleen poderia ser uma soluo. - No. Feriu no mais vivo ao que se ofereceu a vir. E nos partimos to logo depois do funeral que outros nem sequer souberam que se ia da cidade. - Bom, aqui h bons homens entre os que poder escolher, e alguns so inclusive bastante ricos - respondeu Kathleen. - Assim de repente me ocorrem quatro que poderiam muito bem contar com minha aprovao. A um j o conhece. - Chad? - Sim, pode que seja considerado o melhor partido dos arredores. No ia resultar lhe fcil falar sobre o Chad e Amanda como casal. Procurou ser imparcial ao faz-lo, sem revelar seus sentimentos a respeito. - No foi agradvel com ele, j que tinha a impresso de que s era teu empregado e isso fez que no lhe emprestasse nenhuma ateno. O que no significa que ele no esteja louco por ela. A 72

maioria dos homens que a conhecem revistam est-lo. E agora que Amanda sabe que mais que isso, poderia inclusive consider-lo um ltimo recurso. - provvel que ao Chad ofendesse muito ser catalogado de ltimo recurso. - No o diga, por favor - pediu Marian, que notou que se ruborizava. - Eu no compartilho essa opinio. s que Amanda no aceitar a nenhum homem desta zona do pas enquanto esteja decidida a te obrigar a enviar a de volta a casa para poder fazer o que lhe agrade. Mas se no o faz, ento sim, certamente escolher a um homem dos arredores para consegui-lo. - Para consegui-lo? - repetiu Kathleen. - Se se casar com algum daqui, chatear-lhe- e lhe amargurar a vida at que acesse a lev-la ao Haverhill porque no ficar aqui mais tempo do necessrio. - Detesto diz-lo, ceu, mas seria muito estranho que um homem deixasse seu lar porque convenha a sua mulher. Eu rechacei meia dzia de propostas espera de um homem que no queria ficar em Haverhill; sabia que nenhum de outros se expor nunca partir. No pode dizer-se que uma esposa tenha opo nessa questo. - Eu sei e voc sabe, mas Amanda v as coisas s desde seu ponto de vista, e isso no inclui que lhe digam que no pode ter o que quer - disse Marian. - Sim, mas se saa com a sua porque meu irmo o permitia. No provvel que um marido tolere essa classe de tolices. - Espero que tenha razo, tia Kathleen. De todas formas, compadeo ao homem dos arredores que se case com ela. De fato, compadeo a qualquer homem que se case com ela, seja de onde seja. muito triste, mas no acredito que possa ser uma boa esposa. No est feita para fazer feliz a outra pessoa. muito egocntrica. - uma lstima. Parece que lhe causaria um prejuzo a um homem ao lhe permitir casar-se com ela. Marian gemeu para si. No quis dar semelhante impresso. Desejava tanto como a prpria Amanda que esta se casasse. - No, se souber o que esperar e a quer de todos os modos - sugeriu. - Suponho - aceitou Kathleen a contra gosto. - No te expliquei tudo isto para que parecesse que sua tarefa era impossvel - disse Marian com um suspiro, - a no ser para te advertir do que te espera e evitar que te manipule para que faa algo a seu pesar. - J sei, ceu, e lhe agradeo isso. - Kathleen riu um pouco. - Se no soubesse que no pode ser, pensaria que me dar a tutela da Amanda foi a forma do Mortimer de vingar-se de mim por ter sado de sua esfera de influncia. No lhe caa bem, e gostava de me esfregar pelos narizes o intil que me considerava. - Estou segura de que no morreu antes que Amanda estivesse casada s para te chatear. - J sei. - Kathleen sorriu. Marian lhe devolveu o sorriso ao compreender que sua tia quis aliviar um pouco a tenso. Ainda tinha que lhe fazer outra advertncia. - Se tiver presente que o que viu at agora no nada em comparao mau que pode chegar a ser, ser-te- mais fcil dirigir a situao. - E voc? No te importa ter que esperar a te casar para cobrar sua herana? - No pensei muito nisso, em realidade. Mas, em qualquer caso, no algo que esperasse to logo. Suponho que no vejo o matrimnio como uma forma de independncia, como Amanda. - Voc no anseia voltar para casa? - No, no me importaria nada no voltar a ver Haverhill. Alm disso, eu gosto de Tejas. Pode que tivesse sido uma boa colonizadora. - Entendo-te. - Kathleen riu. - Tejas eu gostei assim que desembarquei. Alegra-me que esses percalos que tiveram durante a viagem no influram negativamente em sua opinio. - Eu no chamaria percalos a um ataque ao trem e diligncia mas, bem cuidadoso 73

Marian sorriu antes de acrescentar. - Pode ser que fossem mais apaixonantes que aterradores, pelo menos so algo que jamais teria tido ocasio de ver em casa. - uma lstima que sua irm no opine o mesmo - comentou Kathleen ao tempo que sacudia a cabea. - incrvel que sejam to diferentes. - Na realidade , no. Ela fruto da indulgncia de nosso pai. Eu, de sua indiferena. - Sinto muito. No, na realidade, diria que voc a afortunada. Pode ser que no lhe parecesse isso quando crescia, mas estou segura de que agora j te ter dado conta disso. Afortunada? Ainda no. Mas logo, a no ser que tivesse que retirar-se e ver como Amanda se casava com o Chad, como ltimo recurso. Mas assentiu por sua tia. J dera muito que pensar a Kathleen. A advertncia foi necessria. Comentar sua pattica situao, no.

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CAPTULO 27
Essa mesma manh Marian se dirigiu ao estbulo. Tinha a inteno de pedir ao primeiro peo que encontrasse se lhe importaria ensinar a montar. Quando Chad fora v-la para lhe dar sua lio imposta, esperava poder lhe agradecer e lhe dizer que j lhe ensinaram. Gostava de saber montar, inclusive o esperava com certa impacincia. Estar to isolada no rancho tinha muito que ver nisso. A carruagem do Spencer podia estar ocupando espao no estbulo, j que se tinha partido muito tarde para levar-lhe com ele ao povoado, mas no estava ao seu dispor, embora tivesse sabido lhe enganchar os cavalos e conduzi-lo. E deslocar-se andando ficava descartado tambm; de todos os modos, no que houvesse nenhum lugar perto ao que valesse a pena ir. Mas, diferente de sua irm, Marian j tinha bastante claro que Tejas ia ser seu lar para sempre, e por deciso prpria. No havia nada em Haverhill de que sentisse falta. O nico que essa cidade trouxe para ela eram ms recordaes, assim no desejava absolutamente retornar, nem a nenhum outro lugar do Leste, em realidade. Preferia esta parte do pas, apesar do calor. Os espaos abertos, a paisagem agreste, o fato de viajar dias sem ver sequer um povoado, a simpatia da gente - se no se contava o componente ilegal, obvio Tudo isso poderia ser aterrador, mas tambm excitante. Nunca sabia o que ia acontecer a seguir. A gente no s vivia, adaptava-se, as arrumava, ajudava-se entre si. Sobrevivia. Sim, ficaria ali. E tanto se terminava vivendo em um povoado ou a um dia de distncia dele como Kathleen, queria aprender as coisas que ali todo mundo parecia dar por sabidas. Montar a cavalo era o primeiro dessa lista. Para obt-lo at tomou emprestada uma das saias de montar de sua tia, ou mas bem eram calas. O objeto, de um couro sem curtir, era to larga e folgada que parecia uma saia quando estava de p mas, uma vez montada sobre uma sela, via-se que eram umas calas muito largas. Levou-se uma decepo ao ver que o estbulo estava vazio por completo, pelo menos de gente. Havia quatro cavalos, dois do Spencer, e uns quantos mais no estbulo. Decidiu familiarizarse com os cavalos j que estava a, e tratou de conseguir que um se deixasse acariciar. Mas sacudia a cauda sem lhe fazer caso. Tentou com outro, mas tambm a ignorou. No se atrevia a aproximar-se mais, porque os compartimentos eram muito estreitos e recordava com claridade ter visto um cavalo desbocar-se na rua quando era pequena. Feriu a coices e dentadas aos cinco homens que tentaram control-lo antes que seu proprietrio, furioso, sacrificasseo por fim de um disparo. Ouviu como algum comentava quo imbecil era aquele homem, que o animal era to rebelde porque ele o maltratava. Nenhum desses cavalos parecia maltratado, mas mesmo assim, resultava-lhe difcil evitar uma lembrana como aquele. - Traga um doce a prxima vez se quer captar sua ateno. Marian se voltou para a entrada dao estbulo. Enquanto falava para tentar convencer ao cavalo, no ouviu que algum se aproximava. E com a luz do sol que lhe chegava desde atrs, o homem era s uma silhueta escura recortada contra a porta dao estbulo, montado tranquilo a cavalo, com o chapu inclinado. Mas conhecia essa voz; conhecia-a muito bem. O corao j comeava a lhe pulsar mais depressa. - S me estava apresentando - explicou. Riu e entrou mais, at que o brilho do exterior j no impediu que lhe visse os rasgos. - Isso est muito bem, salvo que, se no lhes der nada, nem ligam, como j haveria observado - disse Chad. 75

- Sim. - Marian sorriu. - Tentaram me fazer acreditar que em realidade no estou aqui. - Um presente ou dois e recordaro o som de sua voz e levantaro a cabea quando a ouvirem, de modo que no boa idia favorec-los a todos, a no ser que esteja disposta a te encher os bolsos de doces. De momento, te concentre no que vai montar. - Qual ? - perguntou Marian. - Nenhum destes. uma gua que est no estbulo, dcil, perfeita para uma nova amazona. Est preparada? Era evidente que sim, dado o lugar onde a tinha encontrado. E no ia voltar a discutir com ele que no era necessrio que lhe ensinasse, assim respondeu: - Se no estiver ocupado. - Acredito que Red tem ainda uma velha sela por aqui - assentiu, e desmontou. - menor que a que usam os pees, de modo que ir bem. Entrou no quarto dos arreios e saiu carregado com o necessrio. - Siga em frente - foi tudo o que disse enquanto se dirigia para a porta lateral que dava diretamente ao estbulo. Era uma porta dividida, cuja metade superior j estava aberta. Marian se apartou quando Chad lanou uma corda ao redor do pescoo de um dos cavalos e o conduziu para o interior de um compartimento. Os outros dois cavalos trataram de segui-lo. Deixou que algum o fizesse, mas fechou a metade inferior da porta para que no sasse a gua. Marian deduziu que lhe daria a lio no estbulo. A gua com a que tinha que familiarizar-se no era muito bonita. Um animal manchado de cinza, com a cauda e a crina que poderiam ter sido brancos em algum momento, embora agora tinham um tom cinza amarelado. No era to grande como os outros dois cavalos, o que era ideal para o que se propunham: a distncia da queda era menor. Chad retornou acontecidos uns instantes e comeou a recolher o material que deixara no cho. - Disposta ateno - disse sem olh-la. - Se por acaso tivesse que faz-lo voc mesma. No provvel que isso acontea, j que sempre h pelo menos um peo que se ocupa dos cavalos e dao estbulo. - E onde est? - Doente, ou pelo menos o estava esta manh quando samos. Por isso retornei. Bom, deveria haver imaginado que no tinha retornado por ela. Na realidade, era provvel que houvesse sentido v-la no estbulo ao chegar, e inclusive pode que acreditasse que o estava esperando. Que vergonha. Mas Chad no tinha mostrado indcios de que lhe causasse nenhuma molstia, e comeou a explicar a Marian tudo o que fazia. Quando teve terminado, guardou silncio e a surpreendeu ao tirar tudo o que colocou no cavalo e voltar a amonto-lo no cho. - Agora voc. Uma prova. No o esperou. E tampouco prestou total ateno ao que havia, mas era sua culpa por querer que olhasse desde to pouca distncia. A ele no parecia lhe importar estar to perto dela, mas a ela sim. Tinha conseguido tirar-se da cabea o beijo que lhe dera a noite anterior. No teria podido pegar olho de no hav-lo feito. E esta manh, graas a sua irm, teve outras coisas em que pensar. Mas agora, ao estar junto a ele, to perto que podia inclusive cheir-lo, era incapaz de pensar em outra coisa. Chad tinha bebido um pouco de vinho no jantar. No muito, mas mesmo assim, havia gente que se voltava mais atrevida, ou idiota, depois de tomar uns goles. Ela evitava todo tipo de lcool, pois a levava a fazer tolices. Amanda tambm, porque no suportava no ter o controle total de suas faculdades. Mas havia visto muitas vezes aos pretendentes da Amanda voltar-se bagunceiros, odiosos, inclusive muito amorosos at o ponto de tratar de roubar beijos diante de outras pessoas, 76

simplesmente porque tinham pouca tolerncia ao lcool. No acreditava que Chad tivesse to pouca tolerncia, mas o vinho talvez fora o causador de seu atrevimento ao querer comparar beijos a noite anterior. Desejava de todo corao que no tivesse sido to ousado. Limitou-se a comprovar algo sem ter em conta que poderia alimentar suas esperanas para acabar por completo com elas depois. Descobriu seu disfarce! Ningum o fez antes. No sabia que era um disfarce, obvio. Acreditava que realmente precisava levar culos. Mas mesmo assim, viu alm dele e deduziu que Amanda e ela eram gmeas. Sabendo isso, no era estranho que comeasse a perguntar-se a qual das duas beijou aquela noite junto fogueira, em especial quando Amanda o ignorara por completo a manh seguinte. Poderia lhe haver perguntado para esclarecer sua confuso. Deveria lhe haver perguntado em lugar de tratar de averigu-lo por sua conta comparando beijos. Inclusive pode que ela o tivesse admitido. No teria havido motivo para no faz-lo posto que j sabia que eram gmeas. Teve razo, mas e se se tivesse equivocado? O exps em algum momento e pensou o que suporia para ela? E acusou-a de fingir ser Amanda, como se o tivesse feito de propsito! Pode que agora no soubesse o que pensar, ou talvez se sentisse aliviado por no ter cometido um engano e ter beijado irm equivocada. Mas, graas a Deus, os dois decidiram no envergonharse mais mencionando esse beijo. De fato, at esse momento, ele se comportava como se no tivesse ocorrido. A Marian lhe parecia muito bem; mas que tinha ocorrido, e foi to bonito, to incrivelmente excitante Seu primeiro beijo de verdade, pelo menos, o primeiro que davam nela e no porque a tivessem confundido com sua irm. Era uma comparao, de acordo. Pelo motivo equivocado, de acordo. Mas, ainda assim, o tinham dado a ela. As duas vezes foi maravilhoso, embora o da noite anterior foi muito mais apaixonado. Era essa paixo o que recordava agora. Se a isso se somavam as emoes embriagadoras que sempre despertava nela quando o tinha perto, no era estranho que no pudesse concentrar-se na tarefa que tinha entre mos. Encontrou-se lhe observando os lbios, as mos que a tinham atrado para ele, o modo em que o cabelo lhe frisava ao redor do pescoo, a forma em que a camisa se estendia sobre seus msculos tensos quando se movia, coisas que no deveria olhar. Mas no parecia poder evit-lo. A prova. O que ia primeiro? A manta. Recolheu-a, sacudiu-a uma e duas vezes, e a situou sobre o lombo da gua. Demorou mais do necessrio em alisar as rugas e coloc-la bem, enquanto tratava de estabilizar sua respirao, que se estava voltando bastante irregular. - No vai a seu primeiro baile - ouviu que dizia atrs dela com evidente impacincia. - No tem que estar perfeita. Assentiu, impediu que visse como se ruborizava e alargou a mo para a sela. Pesava mais do que parecia embora, com um pouco de esforo, levantou-a do cho. Entretanto, duvidava poder levla at o lombo da gua. Chad deve ter imaginar o que pensava porque disse: - Teria que balan-la um pouco para tomar um pouco de impulso. Tentou-o, e acabou lanando-a por cima do animal. Chad soltou uma gargalhada. Rodeou inclusive a dcil gua para recuperar a sela e levar-lhe com uma s mo. - Pelo menos j sabe que pode levant-la - comentou com um pouco de humor ainda na voz. Procura no solt-la desta vez para impedir que se deslize para o outro lado. E no golpeie gua com ela. Os cavalos no gostam das cadeiras, para comear, mas ainda menos que as lancem em cima deles. Estava-a provocando? Pode que no. E ia fazer o fazer outra vez, quando j reconheceu que era algo que certamente ela no teria que fazer alguma vez. Esta parte da lio era s no caso de. Ou era sua forma de vingar-se por ter que lhe ensinar? Isso sim podia acredit-lo, de modo que ergueu as costas, resolvida a selar a gua embora lhe custasse a vida. 77

Custou-lhe dois intentos mais. Quando a sela aterrissou por fim onde devia, o sorriso de triunfo de Marian foi radiante. O do Chad foi genuno, o que a levou a censurar-se por lhe haver atribudo intenes mesquinhas sem motivo. Sua respirao era ainda mais dificultosa para ento. Suava do esforo. Mas isso no teve nada que ver com o tremor que sentiu quando Chad a tocou para coloc-la na sela, que ainda tinha que sujeitar ao animal. Chad deve ter notado que se estremecia. Seguro que ouvia sua respirao dificultosa, pode que inclusive os batimentos do corao de seu corao, to fortes. Aspirou e a soltou como se fora um ferro candente. - No faa isso - indicou com brutalidade. Como se pudesse evit-lo, queria gritar Marian . Mas se afastou dele inspirou a fundo umas quantas vezes. No serviu de nada. Em seu interior se despertou algo que no conseguia acalmar. E ento lhe ouviu falar em voz baixa, zangado. - Maldita seja, o convite no poderia ser mais explcito embora quisesse. Que no sou de pedra, oua. - E a levou de volta ao estbulo.

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CAPTULO 28
A lio no tinha terminado como Marian acreditou no princpio. Estava s comeando. J no tinha nada que ver com os cavalos. Mas no sabia isso quando Chad a levou ao estbulo, onde fazia menos calor. Por um momento, no via nada. A rpida transio do sol radiante do exterior penumbra do interior dava ao estbulo um aspecto mais escuro de que tinha em realidade. Mas quando seus olhos se adaptaram a tnue luz, encontrou-se arremessada sobre um monto de feno em um dos compartimentos vazios, com o corpo do Chad meio cobrindo o seu, e sua boca impedindo qualquer objeo, embora no pensava fazer nenhuma. Estava muito aturdida. Tinha passado muito depressa. E nem sequer estava segura de por que. O que tinha murmurado sobre convites e pedras no tinha muito sentido para ela. Que a voltasse a beijar, tampouco. Tinham acordado que o beijo da noite anterior era um engano, ou pelo menos, isso sups ela. E esta vez Chad no tinha bebido. Assim que lhe estavam acabando as razes que explicassem por que queria beij-la. No s estava fazendo isso. O beijo era to apaixonado que a princpio no se deu conta. Mas quando lhe cobriu um seio com a mo, a anormal calidez que sentiu foi a primeira pista de que j no havia nenhuma barreira de tecido entre ambos. Tinha a blusa desabotoada, a regata baixada. O pnico foi sua reao imediata ao ver-se meio nua fora da intimidade de seu dormitrio. - E se vier algum? - disse com voz entrecortada tentando interromper um momento o beijo. - Importa-lhe? A mim no. Teve que pensar-lhe como ia pensar quando ainda lhe acariciava o seio? Na realidade, se parasse naquele instante, por-se-ia a chorar. E no era provvel que ningum entrasse nessa hora do dia. No, tampouco lhe importava. Se aparecia algum, j se preocuparia ento. Assim deixou que encontrasse de novo seus lbios. Rodeou-lhe o pescoo com os braos, em uma resposta silenciosa. O beijo se voltou mais voraz enquanto Chad explorava a fundo a boca com a lngua. Estava perdendo outra vez o contato com a realidade, apanhada em uma quebra de onda de sensaes turbulentas muito afastadas de sua escassa experincia. As carcias do Chad se voltaram mais atrevidas, algo bruscas. Ouvia que sua respirao era to irregular como a dela. Tinha a sensao de que era prisioneiro de sua prpria paixo. Esperava que a controlasse melhor que ela. Sua boca desceu por seu corpo, chupou-lhe o pescoo. Fez-lhe ccegas, disparou-lhe o sangue, provocou que queria enroscar-se ao redor de seu corpo. Baixou mais ainda e lhe rodeou um peito com os lbios. Sabia que Chad no tinha a boca to quente mas, mesmo assim, sentiu que a abrasava. Temeu que queria abranger todo o seio com a boca. Impossvel, no tinha os seios to pequenos. Mas no dava a impresso de que Chad fosse deixar de tent-lo. As sensaes eram cada vez mais profundas. Notou vagamente que lhe apalpava a saia e compreendeu que queria tirar-lhe No teve sorte, assim atacou desde outro ngulo. - Teria que haver uma lei que proibisse levar calas s mulheres - grunhiu quando no pde chegar muito acima com a mo da parte inferior da saia de montar. Marian ficou com vontade de rir e se surpreendeu ao ceder a ela. - De verdade quer te despir em um estbulo, sobre um monto de feno? - brincou a seguir em um tom afetado. - Usa a imaginao. Sei que a tem muito viva. Pensa que est deitada sobre seda. - isso um sim? 79

Agora riu Chad, a gargalhada limpa. Rodou pelo cho com ela at deix-la sentada escarranchado sobre sua cintura, com os joelhos dobrados a cada lado de seu corpo, de modo que quase a tinha por completo ao alcance da mo. Tirou com rapidez de sua blusa, estendeu-a no feno a seu lado. Passou-lhe a regata pela cabea e o objeto passou a formar parte tambm da manta que estava preparando sobre o feno. Mas ao lhe tirar a regata, deslocou-lhe os culos, que ela, sem pens-lo, ps em seu lugar. E Chad alargou tambm a mo para elas. Sua reao foi tambm automtica. Tornou-se para trs para que no chegasse. - Tira isso - disse Chad. - No. Chad comeou a franzir o cenho, mas seus seios o distraram. Cobriu-os ambos com as mos e os acariciou. Marian jogou a cabea para trs e soltou um gemido irreprimvel. Sentada escarranchado sobre ele, sentia um novo calor no mais profundo de seu ser. - Se levante sem te mover de onde est - pediu Chad com uma voz mais rouca de normal. No queria perder o contato de suas mos, mas no encontrou motivo algum para negar-se. Entretanto, no estava segura de poder ficar de p porque tremia. Conseguiu-o, mas enquanto olhava como comeava a desabotoar a camisa, quase lhe dobraram os joelhos. - Solte o cabelo - ordenou Chad a seguir. Obedeceu-lhe em seguida. Tirou as forquilhas, sacudiu a cabea e uma cascata dourada lhe caiu costas abaixo, por cima dos ombros, at a cintura. - Sabia que seria assim de comprimento, e formoso. Acabaram-se os coques. Se te vir com outro, eu mesmo, em pessoa, roubar-te-ei as forquilhas. Marian sorriu ao imagin-lo entrando s escondidas em seu quarto para roubar forquilhas. Na realidade, se estivesse nela nesse momento - Desabotoe esse artefato que leva para que lhe possa tirar isso. Inspirou de novo j que resultava que ele se estava desabotoando as calas ao dizer isso. Custou-lhe um bom momento poder pensar com claridade para deduzir que o artefato se referia saia. Agarrou-a com estupidez enquanto os dedos lhe tremiam mais ainda. E assim que Chad a viu desabotoada, a baixou. Incorporou-se, tirou a camisa e logo que dedicou um instante a acrescent-la manta improvisada. Apoiou a bochecha sob o ventre de Marian e a rodeou com os braos. Deslizou-lhe as mos costas acima e abaixo, devagar, e seguiu pelos quadris para baixar mais ainda e lhe tirar assim o culote. Embora o ar estivesse quieto nos limites do compartimento fechado, Marian sentiu um ligeiro calafrio, a de p, mas foi s um instante. Notava o flego quente do Chad na tripa, e seu trax quente nas coxas. Estava-lhe levantando com cuidado uma das pernas para liber-las da roupa restante. Ps as mos na cabea do Chad e deslizou os dedos por seu cabelo. Era suave como o de um beb e seu tato lhe proporcionou tanto prazer que se deu conta de que desejara fazer isso desde que o conheceu. Quando Chad lhe levantou a outra perna, perdeu o equilbrio e se deslizou para baixo at que seus joelhos tocaram o cho, um a cada lado de seu corpo, como antes. Chad lhe ps uma mo na nuca e a atraiu de novo para ele. E enquanto a beijava, conseguiu de algum modo lhe tirar tambm as botas. De repente, encontrou-se arremessada sobre a manta improvisada, e Chad lhe sorria. - seda, verdade? - perguntou-lhe ele. Teria respondido que sim. Na realidade, teria estado de acordo com qualquer coisa nesse momento, mas no lhe saiu a voz. Chad se via to juvenil com esse sorriso, to atrativo, que notou um comicho no ventre que a enjoava. E ele deve ter notado o que sentia porque sua expresso se voltou to sensual que Marian teve que conter o flego. Chad voltava a ter seus lbios sobre os seus, e com as mos, muito suaves ao lhe acariciar a 80

pele nua, explorava os pontos aos que no podia chegar antes. Marian no questionou nada do que ele fazia, e se limitou a aceitar o prazer de suas carcias de uma vez que se concentrava em cada instante, em cada nova sensao para poder record-la sempre. Mas passava tudo to depressa, e estava to apanhada nas paixes despertadas nela que se recordava algo seria o calor, a ansiedade e o assombro de que estivesse ocorrendo. Chad deixou de beij-la para poder contempl-la enquanto deslizava a mo para a parte inferior de seu corpo. Marian viu confuso em seu olhar, ou era imaginao dela? Mas parecia encantado ante a vista de suas extremidades nuas, ou acaso surpreso, j que a roupa que estava acostumado a vestir no deixava entrever suas formas. Em qualquer caso, estava assombrada de no sentir vergonha porque Chad a olhasse dessa forma. Bom, pode ser que sentisse um pouco. Sua mo seguiu deslizando-se coxa abaixo e depois subiu pela parte interior at deter-se na entreperna. Marian soltou um grito afogado, o que provocou que Chad voltasse a lhe cobrir a boca com os lbios. Mas no era esse grito afogado o que tentou tampar, a no ser os que sabia que foram segui-lo quando explorasse com os dedos seu interior. Os nervos de Marian reagiram ante o prazer, e uns espasmos incontrolveis a levaram a arquear seu corpo para o do Chad, que se aproximou para cont-los. De repente, cobria-a por completo e, antes que pudesse imaginar por que, estava-a penetrando. A dor foi intensa, mas desapareceu to depressa que no o recordaria. Senti-lo em seu interior, em troca, e de modo to profundo, compensava-o, e lhe proporcionava um prazer que no teria imaginado nunca. No fez nada mais durante um comprido instante para lhe dar tempo a adaptar-se, tempo que em realidade no necessitava. Quando por fim comeou a mover-se, estava mais que preparada. Mas ele seguia tratando de acalm-la. Enquanto descansava um brao sob sua nuca, aproximou-lhe a outra mo bochecha, a orelha, o cabelo e este lhe enganchou nos culos e Chad as tirou. Marian no estava segura de que no o tivesse feito de propsito, embora talvez no. Sua expresso de surpresa podia dever-se a ter os culos nos dedos. Mas lhe estava observando a cara enquanto ambos permaneciam imveis. Sabia que ela e Amanda eram gmeas, o havia dito, e mesmo assim, sentia-se mais nua sem os culos que sem a roupa. - Pode enxergar sem eles? perguntou-lhe. - Sim. - Bem, porque quero que veja o muito que estou desfrutando. O tom foi rouco, mas as palavras a afetaram muitssimo, eliminando tudo seu acanhamento e lhe recordaram que seguia estando dentro dela. - Ento o que est esperando? - disse ela com uma voz igual de rouca enquanto lhe rodeava o pescoo com os braos. Chad inspirou, mas ento, franziu o cenho um momento, confundido. - Amanda? Marian no respondeu. Nesse momento estava muito aturdida para pensar. Chad a penetrava uma e outra vez, e em uns instantes a levou at o xtase mais sublime de sua vida, com um prazer que seguiu lhe percorrendo o corpo at que ele alcanou o seu uns momentos depois. Os dois voltavam a estar imveis, respirando devagar enquanto recuperavam a normalidade. Marian manteve afastados os pensamentos tudo o que pde para tentar saborear o que sem dvida seria uma experincia nica que jamais voltaria a ter com ele. Notou como a clera aumentava em seu interior e intuiu que Chad podia sentir o mesmo. Tampouco parecia ter pressa em abord-lo. Entretanto, entre eles crescia a noo de que ele acreditava que ela era Amanda. E lhe fez o amor. Chad se tornou para trs. Contemplou-a um instante muito largo. Agora, sem dar-se conta, lhe devolvia o olhar. Mas antes que nenhum dos dois pudesse dizer algo, ouviram uma voz perto da entrada do estbulo. - Ainda est aqui, Chad? Ter que dar de comer aos cavalos. Bom, parece que terei que O monlogo se deteve, era o peo doente, preocupado pelos animais. Chad soltou um taco 81

entredentes quando o peo acrescentou: - Oh, no te viu , Lonny. - Vista-se enquanto me desfao deles sussurrou Chad enquanto agarrava sua roupa e a punha. - J falaremos disto depois. Depois? Se o via depois, poderia mat-lo. Bom, quando lhe tivessem ensinado a disparar uma arma.

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CAPTULO 29

Chad no teve que perguntar ao Lonny se ouviu algo no estbulo. O sorriso que esboava era bastante fcil de decifrar. Enviou ao peo de volta cama e pediu ao Lonny que o acompanhasse fora. Detiveram-se a meio caminho entre o estbulo e o barraco. - O que estava fazendo ali? perguntou Chad. - O mesmo que voc. Bom, possivelmente no. O sorriso do Lonny se converteu em uma gargalhada que o irritou. - Se tiver ouvido algo, no o comente. - Claro - respondeu Lonny. - Mas tenho que te dizer que um malandro de sorte. Amanda a garota mais formosa que vi. - Espera um momento. No que seja teu assunto, mas estava com Marian. - Nem pensar. Marian muito dissimulada e E - Uma solteirona? - Homem, j que o menciona, pois sim. Alm disso, ouvi que a chamava Amanda. - Foi um engano - suspirou Chad. - Por um breve instante tive alguma dvida, mas no quis diz-la em voz alta. - Est-me dizendo que no podia distingui-la? A dentro no estava to escuro, e elas no se parecem nada. - Na forma de comportar-se, no, por isso me confundi um momento. Mas de aspecto so idnticas, Lonny. So gmeas. - Sim, claro - zombou Lonny. Marian aproveitou esse momento para sair correndo do estbulo, sem dar-se quanta de que estavam a um lado. Com a larga cabeleira loira que ondeava a seu redor, as mangas desabotoadas e uma bota em cada mo, naquele aspecto desalinhado havia algo muito sensual, e tambm raivoso. Sim, estava raivosa. Ao Chad no lhe tinha passado por cima que o tinha fulminado com o olhar. Era evidente que ela se deu conta do engano dele ao cham-la Amanda. Maldio! Teria que explicar-lhe mais tarde, e desculpar-se. Seu atrevimento o tinha avoado. E sua impacincia. No os esperou dela. obvio, tampouco teria esperado dela tanta paixo. - O disse - comentava Lonny. - Era Amanda. - No me ouviu quando te disse que so gmeas? - perguntou com secura Chad, que tinha posto os olhos em branco. - No me ouviu quando te disse que nem pensar!? - De acordo, compreendo suas dvidas. - Chad no pde evitar sorrir para ouvi-lo. Eu tambm levei um tempo para me dar conta. Esses ridculos culos que lhe distorcem os olhos desviam muito a ateno, e ningum com um pouco de decoro ficaria olhando o momento suficiente para precaver-se de que o resto de seus rasgos so preciosos, e idnticos aos da Amanda. O problema que s vezes no pode evitar se perguntar com qual das duas est. A noite anterior quando a beijou, esteve seguro de ter beijado mesma mulher a que beijou noites antes junto fogueira. Marian o tinha negado, inclusive se incomodou por isso. E ele esteve seguro, havia sentido incluso um grande alvio ao acabar por fim com sua confuso, mas sua negativa havia tornado a confundi-lo. No lhe custava aceitar que Marian tivesse tentado resgatar o do Leroy aquela noite, e que o tivesse feito de modo to rpido e espontneo que tinha esquecido de colocar os culos antes, e foi 83

perfeitamente capaz de ver sem elas. O que significaria que no tinha problema algum nos olhos. De fato, era provvel que no pudesse ver nada com esses ridculos culos, o que explicaria sua inaudita estupidez. Nunca tinha acabado de ver claro que aquela noite tivesse sido Amanda. Era certo que parecia ela. No teve razo para pensar outra coisa. Mas lhe atribuir um ato to desinteressado resultava estranho. E, de fato, era a nica coisa boa que podia lhe atribuir. Entretanto, no lhe custava atribuir um ato desinteressado a Marian. Sim, fazia todo o possvel por lhe insultar mais de uma vez, mas o que tinha averiguado aps lhe levava a refletir sobre isso. Suspeitava que sua grosseria poderia ter sido deliberada, parte dessa questo do cimes de sua irm que lhe contara pela metade. Agora compreendia, pelo menos em boa medida, a questo dos cimes que Marian tentou lhe explicar sem lhe dar detalhes. No teve muito sentido naquele momento, quando se mostrava o mais feia que podia. Era inconcebvel da Amanda estivesse ciumenta dela. Mas eram gmeas. Uma ocultava sua beleza, a outra a realava. Por sorte, havia formas das distinguir. Amanda sempre movia as mos para atrair a ateno para sua cara, seus seios. Quando sorria, no parecia nunca real. Se tinha senso de humor, tinha-o perdido durante essa viagem que tanto lhe desagradava. No lhe ouviu dizer nunca nada bom sobre algo, se que podia faz-lo. Seus gestos eram distintos, quo mesmo seu carter, sua tolerncia, sua pacincia. E sempre se queixava. Na realidade, pode que fora exatamente o que havia dito seu pai: uma suscetvel. Sua beleza lhe tinha impedido de ver todo isso, mas o via com claridade se a comparava com Marian. Seguia sem entender, entretanto, o motivo do engano. No tinha o menor sentido que uma mulher to formosa como Marian queria ocultar sua beleza. Mas no podia ocultar o que havia sentido hoje, um forte desejo por ele ante o qual ele tinha reagido do modo mais primitivo. Sua reao lhe surpreendia. Acostumava a controlar muito melhor seus instintos mais bsicos. Na realidade, jamais tinha perdido tanto o controle. Ou possivelmente no quis deter o que acontecia entre eles. Isso era muito mais provvel. Era como o beijo da noite anterior, algo que no tinha podido evitar. E cada vez que a beijou, ela tinha cedido, e lhe havia dito sem palavras que tambm o desejava.

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CAPTULO 30
Marian seguiu o exemplo de sua irm e passou o resto do dia em seu quarto. Para no enfurecer-se pensando, pediu a Rita que lhe ajudasse a encontrar o material de pintura da Kathleen. E aps hav-lo obtido sem problemas, levou-o tudo seu quarto. Quando Chad se apresentasse para seu bate-papo prometido com a Amanda no teria sorte. Amanda estava aplicando a velha ttica de esconder-se em seu quarto, j que acreditava que castigava a outros privando-os de sua presena. Marian se escondia por uma razo muito distinta. No queria ver Chad esperando a que sua irm aparecesse, nem que lhe pedisse que convencesse a Amanda de que descesse. No lhe surpreenderia que o pedisse. Mas no ia averiguar, pelo menos esse dia, o muito que se tinha equivocado em suas concluses. Ainda no podia acreditar que tivesse feito aquilo. Meu Deus, estava to eufrica pelo fato de que a desejasse a ela, a ela e no a Amanda Entretanto, deveria haver imaginado. Chad queria a Amanda desde o comeo, e isso no ia mudar s porque ela fora sua irm gmea. Certamente teria acreditado todo o dia que esteve com a Amanda, e o pior de tudo que era culpa dela. Tinha fresco na memria o que lhe havia dito a noite anterior, que Amanda gostava de enganar s pessoas fingindo-se ela. Deveria advertir a Amanda que Chad tinha a impresso errnea de ter feito o amor com ela. Mas ento teria que escutar como sua irm se desfrutava de sua virtude perdida, apesar de que ela j a tivesse perdido fazia muito. Marian no suportaria isso, somado a todo o resto que lhe tinha ocorrido aquele dia. Alm disso, Chad merecia que as duas irms recusassem ter qualquer intimidade com ele. Pode que assim, no futuro, o muito idiota prestasse mais ateno para saber com quem estava fazendo amor. Umas horas depois de ficar a pintar, comeou por fim a relaxar o bastante para dar-se conta do que estava estampando. Surpreendeu-lhe. No pintava a partir de esboos porque, embora esboar lhe dava muito bem, no gostava tanto como pintar. Alm disso, pintava muito bem de memria, assim no precisava fazer ambas as coisas. De fato, no deveria lhe surpreender o que tomou forma no tecido. Embora tentasse apartar o de seus pensamentos, Chad seguia espreitando-os. Assim encontrar os traos bsicos do rosto do Chad olhando-a do cavalete simplesmente fez que sacudisse a cabea, indignada consigo mesma. Entretanto, parecia bom. No tinha perdido o talento devido falta de prtica. Tinha que retocar os olhos, no a forma, a no ser a cor. Tinha que definir mais o queixo para que se visse mais forte. Tinha que obscurecer o tom da pele para refletir seu bronzeado. E teria que lhe acrescentar o chapu, inclinado como estava acostumado a lev-lo No que estava pensando? No ia terminar um retrato do Chad. Tirou o tecido, deixou-o atrs do cavalete para no ter que v-lo e o substituiu por outro em branco. Teria que ir com mais cuidado, pelo menos at que pudesse repor os materiais da Kathleen. S havia quatro tecidos grandes, dois de tamanho mdio e uma miniatura, e Marian no era uma pintora lenta. Podia terminar um retrato de um puxo se o propunha, de modo que ia com cuidado, porque os materiais no lhe durariam muito tempo. Decidiu-se por um tipo distinto de retrato, enquanto que a lembrana seguia sendo fresco, um que lhe divertiria pintar. Embora no divertiria a Amanda, se alguma vez chegava a v-lo. Pintou o que recordava do assalto ao trem, em particular, a Amanda sentada com uma expresso de espanto e plvora na cara depois de que lhe tivessem disparado. Os passageiros que a 85

rodeavam estavam imprecisos; tinham-no estado ento, assim que os deixou desse modo. Os dois assaltantes que percorreram o corredor apareciam na imagem; que disparou a Amanda, definido com mais claridade. Embora s lhe podia desenhar o olhar da cara, j que levava a outra metade coberta com um leno, tinha uns olhos muito especiais, de cor mais dourada que castanho e de uma forma muito redonda. Comeou a sorrir antes de ter chegado na metade, e seu estado a nimo tinha melhorado muitssimo. Apesar de que o ataque no foi nada divertido quando teve lugar, a imagem da Amanda com a cara enegrecida pela fumaa do disparo e silenciada pelo susto era para morrer de risada. depois de tudo, possivelmente o deixaria ver a Amanda quando estivesse terminado. Sorriu ante a idia, mas sabia que no o faria. Amanda o destruiria, igual a tinha destrudo o ltimo quadro que Marian tinha pintado dela e no que no saa muito bem. Surpreendeu-lhe ver que a luz perdia intensidade e se deu conta de que j quase era de noite. Mas que quando pintava, sempre parecia perder a noo do tempo. Pouco depois, bateram na porta. - Em quinze mtuos se servir o jantar - ouviu dizer Rita. No pensava ir ao salo, pelo menos essa noite, mas sim queria ver sua tia para dizer-lhe antes de que descesse. Tomou os culos. S se recusava us-los enquanto pintava. Sempre o fazia em privado, claro, onde no a interrompesse ningum, de modo que em realidade no importava. Antes de chegar porta, voltaram a chamar. Sups que era Rita de novo, para assegurar-se de que a tivesse ouvido, mas quando abriu, encontrou-se com a Kathleen. - Ho-me dito que comeou a pintar esta tarde - comentou sua tia. - Posso ver seus progressos? Ou prefere esperar a terminar cada obra antes de que ningum veja no que trabalha? - No me importa - respondeu Marian com um sorriso tmido, e abriu um pouco mais a porta. - OH, Meu deus! - A surpresa da Kathleen ao aproximar-se do cavalete foi genuna. - De verdade esteve to perto o disparo? - Dispararam-lhe quando no quis lhes dar a bolsa por bem. - Isso foi muito valente de sua parte. - No. - A pausa de sua tia fez que Marian esboasse um sorriso. - Foi uma estupidez porque eram quatro homens, estavam-nos apontando e ns no tnhamos nenhuma forma razovel de impedir o ataque. Teve sorte de que s queria assust-la. - Ou de que falhasse. - Sim, tambm. Kathleen teve que tampar a boca para dissimular o divertido que lhe parecia a descrio da surpresa da Amanda. - muito boa. Parece ela, apesar da plvora. - Uma vez passado o perigo, tem graa. Sua expresso foi bastante divertida. - Ainda o - assegurou Kathleen, que liberou seu humor com uma gargalhada. - Me impressionou, ceu. Ao olhar este quadro quase tenho a sensao de estar a e meu Deus! - O que? - Acabo de me dar conta: o assaltante, acredito que o conheo. Minha me, parece John Bilks, que trabalhava na loja do povoado. Despediram-no quando faltou dinheiro no caixa. O proprietrio queria que o detivessem, mas no havia provas de que tivesse sido ele quem roubou o dinheiro. Pouco depois partiu, e ao que parece se converteu em assaltante de trens. Seguro que ao xerife gostaria de ver este quadro. - Parece-me que Amanda se oporia a isso - respondeu Marian com um sorriso. - Voc acha? - disse Kathleen com os olhos entrecerrados, e ambas riram. Mas, continuando, sugeriu: - Talvez uma miniatura onde s se visse o John Bilks? A podemos dar ao xerife quando formos ao povoado na sbado, e comprar mais tecidos quando estivermos ali. No h dvida de que uma pintora muito mais rpida que eu. Ficavam muitos materiais para que trabalhe at ento pelo menos? - Sim, eu 86

Marian no terminou. Kathleen se tinha movido para um lado para jogar uma olhada ao material que Marian tinha recuperado de trs e viu o retrato ao meio terminado de Chad, apoiado na parte posterior do cavalete. - Meu Deus! - exclamou Kathleen antes de voltar a olh-la. - Tem um talento surpreendente. E o faz de cor, verdade? Sim, claro. Incrvel. Me alegro de que voc goste. No tem por que te ruborizar. Gostaria a qualquer jovem de sua idade. - No isso - esclareceu Marian, que olhava ao solo. que ningum tinha elogiado antes meus quadros. Meu pai insistia em que no tinha talento, que s perdia o tempo - Lamento ter que diz-lo, mas Mortimer era um mal nascido- a interrompeu Kathleen zangada. - Estou segura de que se dizia algo assim, era porque sua preferida no tinha talento para a arte. Verdade que no? - No. - Imaginava. Certamente lhe punha furioso que a eclipsasse nisso. E voc deveria hav-lo sabido. Olhe este quadro. J lhe captaste a alma, e isso que nem sequer est terminado. - Tem uma cara interessante - apontou Marian . - Interessante, n? - Kathleen se ps-se a rir. - Suponho que poderia diz-lo assim. Venha, vamos. O jantar nos espera. Desamos antes que Consola mande uma partida para nos buscar. Marian no se moveu. Tinham conversado muito momento para alegar que tinha dor de cabea como tinha planejado. Mas no ia sentar se para jantar com o Chad, no essa noite, no at que no lhe tivessem acontecido as vontades de lhe disparar ao v-lo pela concluso que ele tinha tirado. - V voc, tia Kathleen. Acredito que me irei dormir logo - Oh, vamos, tem que comer. E esta noite s estaremos as duas. Chad j se desculpou. Por alguma razo terminou acontecendo um bom momento na cozinha esta tarde e Consola o abarrotou. No suporta ter a um homem a seu lado sem lhe dar de comer. - Bom, suponho que poderia comer algo.

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CAPTULO 31
Chad foi jantar de todos os modos. Estavam na metade quando entrou, sentou-se e perguntou o que tinha que sobremesa. Kathleen lhe provocou um pouco dizendo que seu cavalo poria objees quantidade de comida que escondia. Brincaram um com outro, rindo os dois em um tom desenvolto, at que Chad introduziu outro tema. - Est doente Amanda? - No, s que prefere no nos acompanhar - respondeu Kathleen. - No me diga que ainda precisa descansar da viagem - exclamou Chad. - Pode. O calor no lhe fez muito bem. Voc est acostumado e apenas o nota, mas... - Noto-o. De todos os modos, no tem feito tanto calor ultimamente, pelo menos no o bastante para fazer adoecer senhorita. Assim ainda faz dramalhes por estar aqui, no? Kathleen tossiu. Marian ficou olhando. Ouvir-lhe dar assim no branco no sentiu para ela, posto que nunca tinha falado com ironia da Amanda at ento. Mas se esquecia de que ainda devia estar zangado com sua irm porque acreditava que lhe feito uma de suas brincadeiras essa manh. Surpreendia a si mesmo por quo bem tinha conservado a calma desde que Chad tinha chegado. Enquanto brincava com a Kathleen e ria, levou-se como se essa manh no tivesse ocorrido nada fora do corrente, at que mencionou a Amanda. Ento seu tom mudara de repente. A raiva que Marian sentia seguia latente sob a superfcie. No que ainda queria mat-lo. Sabia, obvio, que estava sendo injusta. Desde o comeo soube que queria a Amanda. - Me alegro de que no me esperassem - disse Amanda da soleira com uma m imitao do acento texano. - E no, no estive fazendo dramalhes, carinho - acrescentou olhando ao Chad enquanto se abanava com energia. - Meu Deus, no estar ainda zangado porque interromperam nossa entrevista no estbulo, verdade? Marian inspirou a fundo. Como diabos se inteirou Amanda disso? E por que reafirmava de propsito a concluso a que chegou Chad de que fez o amor com ela? Chad se tinha ruborizado muito, enquanto que Kathleen o olhava com os olhos exagerados. Era a classe de cena que a Amanda adorava criar, mas, por uma vez, possivelmente no fora de tudo deliberada, ou planejada. Era evidente que tinha escutado os comentrios pouco aduladores do Chad sobre ela e se estava vingando dele. No tinha entrado imediatamente, porque lhe deve ter custar uns minutos controlar sua raiva. Marian tambm se ruborizou. Meu Deus, isso significava que Amanda tinha escutado muito mais que a conversao que acabava de ter lugar na mesa. Tinha que ter estado no estbulo pela manh. De outro modo, era impossvel que soubesse o que tinha ocorrido ali. Mas no havia nenhuma razo para que estivesse no estbulo. No gostava dos cavalos, e no sabia conduzir uma carruagem embora lhe tivesse ocorrido escapar no que ainda estava no rancho. No havia nada que a atrara a esse lugar, salvo Chad. Ou o viu voltar e decidiu divertir-se com ele um momento par aliviar seu aborrecimento. Ou, o que era mais provvel, esteve olhando pela janela de seu quarto quando estavam no estbulo, viu como Chad a tinha levado a interior do estbulo, e a curiosidade a tinha impulsionado a baixar a investigar por que... E os viu fazendo o amor, e escutando o que Chad disse. Devia lhe parecer divertidssimo que Chad tirasse a concluso equivocada. Pode que se passou o dia rindo e planejando como aproveitar melhor o que sabia para machucar a Marian . Esta ceninha no era em honra do Chad. A Amanda trazia sem cuidado o que ele pensasse. S era um instrumento, e perfeito, j que Amanda sabia agora que Marian o queria para ela. 88

Era tpico da Amanda. Estava esfregando a Marian pelos narizes que os homens sempre preferiam a ela. Tambm estava escandalizando a Kathleen, o que formava parte de seu plano atual. E faria ter sabor do Chad o pouco importante que era. No tinha terminado de lhe mostrar as consequncias de no ador-la. No, Marian no tinha a menor dvida a respeito. Sentiu nuseas Pode que tivesse querido matar ao Chad, mas no que o af de vingana da Amanda casse sobre ele. E era intil dizer a verdade. Amanda a chamaria mentirosa, e de fato Chad tambm, j que estava muito seguro de com que mulher fez o amor. Amanda ia s meio vestida. Marian no se deu conta ao princpio de que sua irm estava fazendo outra declarao visual sobre o calor. Ia sem regata e pode que tambm sem culote, a julgar pela magreza da saia. E levava a blusa desabotoada por diante alm dos limites da decncia. Era o bastante fina para que se mostrasse a sombra dos mamilos, embora o decote pronunciado da blusa estava a ponto de mostr-los mais ainda. Era provvel que tivesse baixado para impression-los com seu traje, mas como estava Chad, encontrou uma munio melhor. Marian esperava que Kathleen compreendesse que era outra interpretao em sua honra, mas um olhar a sua tia indicou que se estava recuperando da impresso inicial e voltava a ruborizar-se devido falta de roupa da Amanda. - Comentaremos sobre suas... atividades, quando estiver vestida - exclamou Kathleen com severidade. Amanda arqueou uma sobrancelha e se apoiou preguiosamente no marco da porta. - Estou vestida, com tudo o que posso tolerar com este calor. Alm disso, sua nica obrigao comigo dar seu consentimento para que me case, tia Kathleen - acrescentou com um sorriso tenso. Minha conduta e meu modo de vestir no se incluem em sua esfera de influncia, de modo que no tem nada que dizer sobre o que fao. S estou aqui porque h dinheiro de por meio. - Est aqui porque seu pai me nomeou sua tutora - objetou Kathleen. - Se por acaso no se deu conta, no sou uma menina que necessite tutora. - Pois poderia deixar de se comportar como se fosse. Ou esta sua forma de chamar minha ateno sobre o fato de que j escolheu com quem quer te casar? - Eleito? Refere-te ao vaqueiro aqui presente? - Amanda dirigiu o olhar ao Chad. - No pensava no matrimnio esta manh, verdade, carinho? - Lhe posso explicar isso, Red - disse Chad, ruborizando de novo, talvez porque Kathleen o observava com o cenho franzido. - Foi uma lio de equitao que fugiu ao controle. - Uma lio de equitao? - Amanda sorriu. - uma forma bastante grosseira de diz-lo. Chad ignorou a interrupo, apesar de que um maior rubor em suas bochechas indicava que a ouviu claramente. Mas se dirigiu a Kathleen. - Assumo toda a responsabilidade de minhas aes - lhe assegurou. - Isso j sei. - Kathleen suspirou. - No o duvidei nem um segundo. Mas que lamento que tenha que faz-lo neste caso. Amanda ia declinar qualquer relao posterior com o Chad. Marian estava segura disso. Tinha preparado a cena para uma de suas maquinaes porque queria castigar ao Chad por no ador-la s a ela, e ele a tinha agradado ao ficar boquiaberto para que lhe jogasse por terra sua autoestima. Mas que Kathleen o compadecesse a tinha levado a trocar de opinio, de momento. Marian desejava frequentemente no saber como pensava sua irm, mas sabia. Acabavam de proporcionar a Amanda a forma de prolongar a agonia de todos eles. Se Kathleen no queria em realidade que Chad se casasse com a Amanda, como sugeria seu ltimo comentrio, Amanda consideraria de repente que lhe conviria chapear-lhe ao menos por agora, at que se apresentasse uma opo melhor. Alm disso, teria a vantagem acrescentada de saber o muito que feriria Marian . Amanda bocejou para demonstrar que o tema a aborrecia, e inclusive agitou a mo para recalc-lo. - Eu pensarei - comentou isso. - Parece que j o tem feito - indicou Kathleen. 89

Amanda se limitou a rir e se dirigiu com tranquilidade para as escadas. Fazia o que tinha planejado e agora ia desfrutar se em privado. O silncio que rodeou a mesa foi doloroso. Marian no podia suport-lo mais tempo e, depois de murmurar uma Permisso, partiu tambm. Saiu justo antes que lhe saltassem as lgrimas. Era uma tolice permitir que uma das cenas da Amanda a alterasse. J deveria estar acostumada. De fato, esta vez no era realmente culpa da Amanda. Fazia o que sempre para, esquentar os nimos. O que lhe incomodava era saber que nesta ocasio Chad formava parte disso, e que estava mais fora de seu alcance que nunca. Morrer de um disparo teria sido um destino menos cruel para ele que terminar com a Amanda como esposa.

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CAPTULO 32
Chad se sentia quase como um menino apanhado com a mo no pote das bolachas proibidas. Sentia ainda uma enorme vergonha, apesar de que agora s estavam Red e ele no comilo. Mas Red sacudia a cabea com uma expresso que dizia: Decepcionou-me, menino. E no podia culp-la. Tinha jogado com sua sobrinha. Era um claro abuso de confiana. Ainda tinha que analisar todas as repercusses do que acabava de ocorrer e estava ainda um pouco desconcertado. Ia ter que casar-se com a mulher equivocada. Como diabos podia haver-se confundido tanto? - Deveria hav-la conhecido melhor antes de... decidir se casar com ela - disse Red em um tom que refletia ainda uma grande decepo. - Espero no te surpreender se te disser que estou totalmente de acordo contigo - assentiu Chad. - Por que no esperou ento antes de fazer algo to irreversvel? - No estou seguro de ter tido muita escolha. Oh, poderia ter sado disparado, mas comeo a ter a impresso de ter cansado em uma armadilha, como se ela o tivesse planejado tudo. - No foi tua idia se deitar com ela no feno? Chad acreditava que j no ia ruborizar se mais, mas voltou a faz-lo. - No voltei aqui esta manh para isso, certamente. Encontrei isso no estbulo, comecei a lhe ensinar a montar como me pediu... - Espera um momento, no te pedi que lhe ensinasse a montar lhe interrompeu Kathleen. - Exato, no era Amanda. Bom, era-o, evidentemente, mas se tinha arrumado para parecer Marian. Atuava como Marian. Inclusive tinha vontade de aprender a montar, quando sei que no gosta dos cavalos, e isso foi o que provavelmente me convenceu de que a mulher com quem estava era Marian. Assim suponho que me falhou tanto a vista como o sentido comum. - Bom, so gmeas. Imagino que seria bastante fcil para uma tentar fazer-se passar pela outra e consegui-lo - reconheceu Kathleen. - O caso que estava totalmente seguro de era Marian quem estava no estbulo esta manh disse Chad com amargura. - Pode ser que houvesse um breve instante em que tive uma dvida. Seu atrevimento me confundiu, e lhe perguntei se era Amanda. - Deduzo que no o confirmou nem o negou. - No, de fato, enfureceu-se Acreditei que era porque a chamei Amanda, mas pode ser que fosse porque descobri por um instante seu estratagema. - Assim seduziu irm correta - suspiro Kathleen. - Ou, pelo menos, isso acreditava. - Assumo meus enganos, Red, mas tenho que te dizer que eu no a seduzi. Era como uma gata em zelo que emitia todos os sinais de que me desejava. Se tivermos em conta o que acreditava, no resisti muito. Admito-o. E tampouco estou negando minha responsabilidade. Poderia ter reunido a fora de vontade necessria para me largar dali. E no o fiz. Mas eu no comecei. - Isso o piora ainda mais, sabe? - No sabe nem a metade. Amanda nem sequer eu gosto. Passei por cima de todos seus maus rasgos, atribu-os viagem, estava convencido de que uma vez que se instalasse aqui, seria muito distinta. Atraa-me, verdade, e muito. Depois de tudo, preciosa. Mas esperava dizer-lhe at ter chegado aqui, porque sua atitude respeito viagem era muito infantil para meu gosto. Acreditava sinceramente que melhoraria, mas no que pioraria. - Lamento diz-lo, porque minha sobrinha, mas pelo que sei, o que viu at agora no 91

melhorar nada. Meu irmo a mal criou sem remdio. - E a Marian no? - No, Amanda era sua preferida - explicou Kathleen. - A Marian, ignorava-a por completo. - E por isso procura passar desapercebida? Por costume? - No, acredito que tem que ver com que Amanda tem cimes dela. Comeou a me contar isso mas nos desviamos do tema para falar de meu irmo. - Agora que o penso - disse Chad, pensativo, com o cenho franzido, - me explicou isso a noite antes de chegar aqui. Tive que surrupiar-lhe e, simplesmente, no me acreditei isso dado que seu aspecto era o de uma solteirona. - Vai dizer-me por que Marian se toma tantas molstias para evitar os cimes de sua irm? - A isso ia - grunhiu Chad ante a impacincia da Kathleen. - Sustentava que Amanda podia ficar to ciumenta que, seu suspeitava que lhe gostava de um homem, utilizava seus encantos e tratava de roubar-lhe s para chate-la. - S para chate-la? Quer dizer sem inteno de ficar com ele? Chad ficou imvel um momento. - A muito harpia! - soltou. - Acha que poderia haver-se tratado desses esta manh? - Era virgem? - Sim - confirmou, ruborizado de novo. - Ento, no. No imagino que chegasse to longe s para chatear. - E seu comportamento esta noite? No dava a impresso de querer casar-se comigo. Encaixa, Red. - Se j tivesse perdido a inocncia com outro, estaria de acordo contigo - respondeu Kathleen sacudindo a cabea. - Mas poderia ter obtido o objetivo atraindo seu interesse sem chegar a esse extremo. E, alm disso, fingia ser Marian. Se tivesse querido te conquistar, o teria feito como ela mesma. - Suponho que sim - suspirou Chad. - O que me leva outra vez ao no o entendo. que nem sequer gosta. - Est seguro? - Bom, alm de ter simulado esta manh me desejar com loucura, sim, estou bastante seguro. - Os sentimentos das mulheres no so sempre evidentes - observou Kathleen. - J sei, mas quando a emoo predominante que revista perceber de uma mulher repugnncia, no faz falta ser um gnio para adivinh-los. - Pois ficou com minha primeira impresso. - Qual? perguntou Chad. - Que decidiu te usar para conseguir sua herana - respondeu. - Mas no valeria tambm neste caso o que disse antes? Que no chegaria to longe, mas sim trataria de me conquistar? - Estaria de acordo se no fora porque seu nico objetivo neste momento voltar para casa, com ou sem marido, e este ltimo caso, com meu consentimento para casar-se com quem queira. Agora bem, eu no vou lhe dar essa permisso, e pode que tenha reunido o julgamento suficiente para compreend-lo. Mas mais provvel que seja pura impacincia por sua parte. Sabe que daria meu consentimento para que te casasse com ela. No pode dizer ainda o mesmo de nenhum homem que tenha conhecido aqui. Assim casar-se contigo seria o modo mais rpido de voltar para casa, e te seduzir era s uma forma de consegui-lo. - Casar-se comigo no lhe vai servir para partir daqui. - Chad tinha franzido o cenho. - Sim, eu sei e voc sabe - assegurou Kathleen, - mas me advertiram que Amanda no aceita um no por resposta. Se no obtiver o que quer com lisonjas, muito provvel que recorra a outras tticas menos agradveis. - Como me chatear sem cessar? - resmungou Chad. - Ou manchar sua boa reputao - assentiu Kathleen com uma careta. - Eu no o descartaria 92

depois de ver o escandaloso traje que usava esta noite. - No h escapatria, verdade? - Para um homem decente como voc? No. Chad assentiu e ficou de p para partir. - Quando comear minha sentena no purgatrio? - Este sbado ser o churrasco de seu pai. Acabo-me de inteirar hoje. Falarei com o pastor para ver quando estaria disponvel, ou o irei ver o povoado quando voltarmos no domingo. Ter que informar a seu pai. - Meu Deus... - Sinto muito, Chad. Seriamente. - No tanto como eu.

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CAPTULO 33
Chad no podia dormir. No sentia vontade. Precisava tomar um gole, mas Red no tinha nada forte no rancho. Desejou que no vivesse to longe do povoado. Desejou no precisar beber. De fato, se lhe concedessem um desejo, pediria voltar atrs no tempo e outra vez viver esse dia. Havia outra pessoa que tampouco conseguia conciliar o sonho. Da porta do barraco contemplava a casa e se perguntava de quem seria o quarto no que ainda havia uma luz acesa. E, embora a esteve observando muitssimo momento, ningum se aproximou da janela para lhe dar uma pista. No podia tirar-se essa sensao nauseabunda de cima. Tinham-lhe feito uma armadilha. Tinham-no utilizado. Sabia, mas isso no ia tirar o do poo no que estava. Apesar de que Amanda no o queria realmente, apesar de que ele acreditou que para o amor com outra pessoa, a porta se fechava. Porque ela era virgem. Porque, gostasse ou no, tinha-lhe arrebatado a virgindade e no era a classe de homem que pudesse desentender-se disso. Spencer Evans sim o faria, o muito bastardo. J o fez antes, e voltaria a faz-lo. No tinha nenhuma moralidade digna de meno; importava-lhe um cominho machucar a algum em sua busca de prazer. Era uma pena que Amanda no lhe tivesse estendido a armadilha a ele, embora isso no lhe teria servido para casar-se. Chad descartou dormir algo essa noite e, quando eram pouco mais das doze, escreveu uma nota rpida ao Lonny com instrues para os dias seguintes e partiu para tomar esse gole que tanto desejava. Tinha que ir ver seu pai para lhe dar a m notcia, outra razo pela que desejava embebedar-se por completo antes. A lua lhe facilitou as coisas. Iluminava a paisagem com uma suave tonalidade cinza. No que importasse, porque, em qualquer caso, cavalgava bastante s cegas j que seus pensamentos, e pesar, absorviam-lhe muito para concentrar-se no caminho. Mas tinha um cavalo preparado, que lhe conduziu ao povoado, onde chegou por volta das quatro da madrugada. A cantina Not Fere no estava aberta toda a noite, mas a OuMallys no fechava nunca suas portas, tanto se tinha clientes como se no. Claro que Chad no se expor nunca frequentar o local do Spencer, embora fora o nico aberto. Quando chegou a OuMallys, os dois ltimos clientes saam dando tombos. Archie, o garom, ficou de novo a ler uma novela troca detrs ter deslizado uma garrafa e um copo em direo ao Chad. Harry Sue era a nica garota que para o turno de noite na cantina, e seu apelido masculino obedecia abundncia de plo negro que lhe crescia nas pernas, algo que no podia ocultar o vestido at os joelhos que se via levar para trabalhar no local. Isso no impedia que os homens admirassem suas formas. Era bonita apesar de tudo, e lhe ofereceu rapidamente qualquer servio que pudesse desejar, mas deixou em paz a Chad quando este recusou. Deveria ter estado como uma Cuba ao chegar a alvorada, tinha-o tentado sem dvida, entretanto, estava-lhe custando mais do habitual, ou pode que Archie lhe tivesse dado uma garrafa batizada. Harry Sue se ficou perto, se por acaso Chad trocava de opinio sobre o de jogar uma olhada a seu quarto, mas agora dormia em uma das mesas porque este no lhe dera conversao nem nada que a mantivera acordada. Sua substituta chegaria logo, e alguns dos vizinhos do povoado pouco depois, porque na cantina OuMallys se servia caf do alvorada at meio-dia, embora ao mesmo preo que o raticida mais barato. Chad no desejava que ningum conhecido o visse ali; em qualquer caso, no ia partir 94

at que a bebida cumprisse seu encargo e pudesse deixar de pensar. Mas, se por acaso sua sorte no era j bastante m, Spencer Evans cruzou as portas de vaivm junto com o amanhecer. Para averiguar o que para o Chad ali, sem dvida. Sabia que teria que ter guardado o cavalo no estbulo em lugar de limitar-se a lhe tirar a sela e deix-lo pacote fora, onde poderiam reconhec-lo, mas no acreditou que seguiria ali ao chegar o dia. Archie levantou a cabea ao ver o Spencer. Pareceu preocupar-se, embora no disse nada. A maioria dos proprietrios do povoado procuravam que os dois rivais abandonassem seus locais antes de que comeassem os murros, mas Archie era s um empregado na OuMallys, assim no lhe importava que houvesse uma briga. Era ainda terrivelmente cedo para que Spencer estivesse levantado, sendo como era uma ave noturna. Ao Chad no surpreenderia que Spencer tivesse prometido um ou dois dlares na metade do povoado se lhe informava de quando chegava Chad. Parecia fazer ato de presena muito frequentemente, sem importar em que estabelecimento estivesse. Mas esta vez Spencer no fingiu acontecer por ali. Inclinou-se na barra junto ao Chad, jogou o chapu para trs e perguntou sem rodeios: - O que faz aqui? Chad no respondeu, nem sequer o olhou. Spencer resmungou algo entre dentes. - Eu tambm preferiria no ter esta conversa - disse Spencer mais alto. - Mas no vou aparentar indiferena no que se refere a esta jovem em concreto. Partiu por fim do rancho? Vai de caminho para sua casa? Posso deixar de me preocupar porque trate de cortej-la enquanto eu no estou? - Me deixe, Spencer - exclamou Chad. - Estamos em um local pblico. - Pois v falar em pblico a outro canto. - Sempre foi muito gracioso depois de tomar uns goles. Rechaou-te, verdade? J sabia eu que no seria de seu agrado. - Spencer sorriu. - Afogando as penas, no? Chad olhou por fim a seu inimigo. Era muito irnico que tivesse conseguido por uma vez ganhar o primeiro prmio ao Spencer e que resultasse ser o que no queria. E Spencer no deixara nunca to claro que queria a mesma mulher. Sempre procurava ocultar seu interesse. Seu estilo era atuar com dissimulo para ganhar, para obter um maior efeito. Diabos, Spencer e Amanda se pareciam muito. No podia pensar em duas pessoas que se merecessem mais entre si. Era uma lstima que Amanda no o tivesse averiguado antes de conspirar para lhe arruinar a vida. Geralmente, Chad teria jogado em cara ao Spencer que ganhou. Embora no estava acostumado a ganhar quando se tratava de mulheres pelas que competiam. Ao Spencer lhe dava melhor fazer promessas que no tinha inteno de cumprir. Mas ao Chad tivesse gostado de tornarlhe em cara por uma vez. Olho por olho, isso era o que Spencer teria feito. Entretanto, se tinha em conta o que ganhou, no se sentia absolutamente como um ganhador. Nesta ocasio, tanto ele como Spencer foram perder, e no gostava de comentar por que, quando seu nico motivo para estar nessa cantina era beber o suficiente para poder tirar-se o da cabea. - Repito-lhe isso, Spencer, me deixe - se limitou a dizer. - Me d uma resposta direta e o farei. Ainda est livre, verdade? - Marian, sim. - Quem diabos Marian? - exclamou Spencer. Chad ps os olhos em branco, embora no lhe surpreendia nada que Spencer no reconhecesse o nome. S teve olhos para Amanda desde que a viu pela primeira vez. Pode que nem sequer soubesse que tinha uma irm, que lhe tivesse escapado de tudo ao estar to concentrado na Amanda quando se fizeram as apresentaes. Mas se se tivesse precavido dela presencia de Marian, teria tirado a mesma primeira impresso que Chad. - A solteirona - se limitou a responder por essa razo. - Como se me importasse um rabanete - grunhiu Spencer. - Est tentando me provocar de 95

propsito ao no me dizer o que quero saber ou que voc gosta de minha companhia? Chad no tinha vontades de lhe responder por que estava seguro de que isso suporia encetarse em uma briga. No era que no gostasse de brigar, por no contara com isso porque no esperou ver o Spencer em sua viagem ao povoado. E seria uma estupidez lutar quando ele estava meio bbado e Spencer no. Mas Spencer ia ouvir do casamento em um par de dias, quando Red falasse com o pastor. Assim no havia motivo para guardar silncio a respeito. - Dir-te-ei o que vamos fazer - sugeriu com magnanimidade. - Consegue uma garrafa e bebe at aqui. - Levantou sua prpria garrafa para mostrar que s ficava um pequena parte do usque. - S ento me expor te comentar meus maus. - Maus, n? - Spencer riu, visivelmente depravado. - Suponho que essa resposta me basta. Deixarei que siga afogando sozinho suas penas. Spencer estava a metade de caminho para a porta quando provvel que ouvisse balbuciar ao Chad. - O que voc diga. Deteve-se, franziu o cenho, pareceu lhe dar voltas cabea uns instantes. Depois, com um gesto zangado, retornou barra. - Me d uma garrafa dessa mesma porcaria - grunhiu ao Archie, - e se conta a algum que tomei este raticida da OuMallys, jogar-te-ei do povoado to depressa que no saber como foi. Chad observou sem muito interesse como Spencer se tragava a bebida que Archie lhe tinha arrojado. Deteve-se uma vez para comprovar a quantidade, suspiro ao ver que s estava meio vazia, tragou um pouco mais e a deixou ao lado da garrafa do Chad para medi-la, grunhiu porque ainda lhe sobravam uns centmetros e os terminou em seguida. - Muito bem, bode, solta-o j - disse quando teve acabado. - Impressionante - comentou Chad. - E ainda tem voz? - Tenho-lhe que tirar isso a golpes? - Dado que os dois sabemos que assim no obteria nada, suponho que hoje est de sorte porque vou cumprir minha parte do trato, ou possivelmente no o esteja. O que aconteceu voc gostar to pouco como a mim, mas no necessrio que se inteire todo o povoado, assim ser melhor que saiamos. Archie suspirou, claramente decepcionado por perder mas seguiu lendo sua novela quando saram da cantina OuMallyS. Chad avanou at o centro da rua. No queria que ningum o ouvisse em caso de que terminasse contando mais do devido a causa do lcool. - J estamos bastante longe - disse Spencer com impacincia de uma vez que o agarrava pelo brao. - Fala. - No sei se soube da herana que Amanda no pode tocar at que se case - assentiu Chad. - Acredito que algum o mencionou. - Bom, no estava disposta a esperar, pelo menos no o suficiente para desfrutar de um noivado normal. - Se me disser que te pediu que te case com ela, te mato - exclamou Spencer. - No, no me a que tenha pedido. - Teve sorte de que no o tenha feito. - Enganou-me para que lhe fizesse amor e isso resolveu o assunto para Red - concluiu Chad. O lcool demorou a reao do Spencer. Ficou olhando ao Chad cinco segundos inteiros, o que deu tempo a este para esquivar o primeiro golpe. Mas Spencer estava muito furioso para correr o risco de voltar a falhar e derrubou ao Chad no cho. De barriga para baixo, o lcool fez efeito ao Chad muito depressa, e a cabea comeou a lhe dar voltas. - Cuidado se no querer que te vomite em cima - conseguiu advertir. Spencer se separou de um salto. - Desafio-te. Ao meio-dia. - No seja idiota, a essa hora estarei dormindo - disse Chad enquanto ficava de p com 96

cuidado. - Teria estado afogando minhas penas, como voc disse, se a quisesse? No a quero. J te disse que me enganou. - Mentira! Como no vai quer-la? - gritou Spencer. - Possivelmente porque estive muito mais tempo com ela que voc e vi sua pior cara. bonita, sim, mas isso no compensa o resto. Se lhe cortasse a lngua, poderia ser suportvel. - No tem graa. - No queria a ter - respondeu Chad. - uma menina mimada, Spencer. Est muito malcriada. E lhe pode ficar isso se conseguir que se case contigo antes que me levem ante o altar. - Di-lo a srio? - perguntou Spencer, que deixou de grunhir um momento. Chad assentiu e, ato seguido, desejou no hav-lo feito. Ainda lhe dava voltas a cabea. - Red falar com o pastor este fim de semana, no churrasco de meu pai na sbado ou antes de voltar para rancho ao dia seguinte - advertiu. - De modo que no tem muito tempo. Sim, digo-o a srio. Se o obtiver, ter minha eterna gratido.

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CAPTULO 34
Marian despertou aturdida e totalmente vestida ainda, inclusive levava postos os sapatos. Sups que teria dormido um pouco, mas no muito. No tinha olhado o relgio antes de lanar o ltimo quadro sob a cama e de aninhar-se sobre ela. Nunca tinha pintado luz de um abajur, claro que tampouco o fez com lgrimas nos olhos. No estava contente com o resultado: Chad, jogado sobre um monto de feno e desabotoando-a camisa com uma expresso to sensual que no havia dvida do que estava pensando, ou do que ia fazer. Era uma imagem que jamais esqueceria, embora no a tivesse plasmado em um tecido. Os detalhes eram exatos, at a mancha marrom em uma das mangas e a pequena cicatriz em forma de meia lua sobre seu umbigo. Parecia-se tanto com ele, que no podia olh-lo muito momento sem notar esse comicho no estmago. Mas no era um quadro que pudesse ensinar a ningum, assim que ficaria sob a cama. Teria que destru-lo, embora no reunisse foras para faz-lo. Deveria enrol-lo quando se secou de tudo e escond-lo onde Rita e Ela Mae no fossem encontrar o enquanto limpavam. Ainda estava sentada na cama pensando nisso quando a porta se abriu sem avisar. Amanda era quo nica entrava sem chamar e, obvio, ali estava sua irm, apoiada no marco. De novo, ia s meio vestida, embora hoje levava uma saia e a regata branca de encaixe. Sujeitava um leque, mas nesse momento no o estava usando. Como era de esperar, sorria com petulncia. De fato, como no s continha triunfo e risada, mas tambm o conhecimento de algo secreto, seu sorriso era muito mais petulante que de costume. - O que quer, Mandy? - Oh, nada em particular - respondeu Amanda fazendo girar o leque pela cinta que o unia a sua boneca. - Ento fecha a porta ao sair, por favor. - Como? No me felicita? Vir ao casamento, verdade? S lhe faltava rir. Marian se perguntou como sua irm conseguia conter-se. Talvez porque queria preparar o terreno para algo que lhe resultava mais gracioso ainda. Dado que Marian ia vestida e a cama parecia, com apenas uma ruga ou duas na colcha, Amanda no podia supor que acabava de despertar, o que teria demonstrado que tinha passado muito m noite. A suspeita de que Amanda foi desforrar se um pouco mais despertou de repente. Decidiu moderar um pouco o desfruto de sua irm antes que se desatasse por completo. - No perderia seu casamento por nada do mundo, Mandy. Levo anos esperando que chegasse este dia para poder levar uma vida normal, contigo fora dela. - Promete no chorar muito forte quando avanar pelo corredor para me reunir com ele? - Bom, tendo em conta que s faltou que lhe apontassem cabea com um revolver, pode que as lgrimas resultassem inadequadas. Embora no se pode considerar que se obrigou a algum a fazer algo se o tivesse feito de todos os modos por sua conta. algo que depende do momento em que ocorre. De modo que sim, acredito que poderei me conter. O tom despreocupado que Marian conseguira adotar provocou que Amanda torcesse os lbios, irritada. - No trate de aparentar que no te importa. - A tem outra coisa que depende do momento em que ocorre. Ontem pela manh certamente me teria importado. Esta manh, no, temo-me que no. 98

- uma mentirosa! Sabe que o quer. Se no, jamais te teria derrubado com ele no estbulo. O ordinarismo da Amanda conseguiu ruborizar a Marian . - Olhe quem fala - exclamou. - A que teve meia dzia de conquistas srdidas ou mais. Mas agora, pelo menos, no ter que pr sangue falso nos lenis, j que tem feito acreditar em seu marido que ele foi o primeiro em te tocar. Bravo, irmzinha, isso foi genial, inclusive para ti. - No o fiz por isso. - O rubor tinha passado de uma irm a outra. - No importa nada o que pense meu marido - se burlou Amanda indignada. - O homem que se case comigo agradecer de que o aceite como marido, seja virgem ou no. - Algo discutvel, posto que j tem futuro algemo - disse Marian. - Sim, certo. Amanda voltava a sorrir. Era um triunfo magnfico para ela, mas no o fato de conseguir um marido depressa, sem ter que perder tempo em noivados, a no ser conseguir o marido que Marian quis para ela. Era uma forma esplndida de desforrar-se de todos os desprezos, ressentimentos e cimes que albergava para sua irm. Era provvel que o levasse a cabo, j que isso lhe proporcionaria o que desejava. E se no podia enrolar ao Chad, ou chate-lo at conseguir que a levasse de volta a casa, encontraria a forma de retornar ela sozinha. Pode que ele a seguisse. De fato, era provvel que o fizesse, j que a queria. Mas depois de ter que incomodar umas quantas vezes em localiz-la, dar-se-ia por vencido e ela teria exatamente o que no fundo queria: sua herana e ningum ante quem ter que responder. Marian se levantou, dirigiu-se porta para agarra o trinco, o que indicava que ia fech-la tanto se Amanda estava no meio como se no. Por desgraa, Amanda se apartou em seguida, mas para entrar no quarto em lugar de sair ao corredor. - Vai a desfrutar a outra parte, Mandy. No me interessa absolutamente. Amanda comeou a abanar-se, apesar da agradvel brisa que entrava pelas janelas abertas e que circulava com suavidade pela habitao. - H uma coisa que me intriga - disse, ignorando por completo a indireta para que se fora. Por que no disse a verdade ontem de noite? muito nobre para lhe obrigar a casar-se comigo? - No, respeito-me um pouco mais que voc para... - Eu me respeito muitssimo - a interrompeu Amanda. - voc quem no o faz, ou no usaria esse horrvel aspecto de solteirona. O rubor voltou para as bochechas de Marian, mas esta vez era de raiva. - Sabe o que, Mandy? Tem toda a razo - corroborou. Tirou os culos, os sujeitou diante da cara com ambas as mos, partiu-os pela metade e os jogou a um lado. Depois tirou as forquilhas e sacudiu a cabea para soltar o cabelo. Amanda no esperou que sua provocao obtivesse tais resultados. Ficou quieta um instante, surpreendia, contemplando seu prprio reflexo. - No te vais mostrar por completo como - exclamou vacilante, um pouco esperanada. Levou esse disfarce muito tempo. - Muito tempo, verdade. E obrigado por me recordar que j no o necessito. J tem um marido em perspectiva. Acredito que no corro perigo se comear a procurar um para mim, no te parece? - Parece-me - soltou Amanda. - E no acha que no sei o que pretende. Quer recuper-lo, mas no poder a no ser que lhe conte a verdade. Por que raios no o fez? - Porque no me teria acreditado. J o ouviu no estbulo. Todo o momento acreditava que estava contigo. Queria estar contigo. E quando deixasse de estar zangado pelo suposto engano, estaria encantado de conseguir mulher que desejou desde o comeo. - Sim que o estaria, verdade? - sussurrou Amanda, que deixou que sua presuno aflorasse de novo. - Nem sequer lhe importaria que lhe mentisse. Certamente estaria contente de que o fizesse, se alguma vez se inteirasse. uma lstima que voc tambm o quisesse. - Sim, -o, mas pelo menos, dava-me conta de meu engano antes que fosse muito tarde. Na 99

realidade, tenho que te dar obrigado por me tirar desse apuro. Jamais acreditei que diria isto, pode me acreditar. Amanda pestanejou, com o cenho franzido. - Do que est falando? - perguntou a Marian. - Que apuro? - Que provoquei com meu equvoco. Fui bastante parva para acreditar que poderia gostar dele. No sabia que estava convencido de seu amor por voc. Se no tivesse mentido desse modo, teria seguido estando louca por ele. - Maldita seja, Mari, acha que sou idiota? Sei que est fazendo, mas no te sair bem. Voc gostava do bastante para deixar que te fizesse seu no estbulo. No tente aparentar que agora j no. - Sim, eu gostava, mas no teria deixado que me fizesse dele, como voc diz, se no me tivesse deixado levar por meu primeiro contato com a paixo. Teria querido estar segura de seus sentimentos antes, e agora que o estou, no me casaria com ele embora voc, por alguma razo, no te convertesse em sua esposa - disse Marian. - No te acredito - replicou Amanda. - No me importa. Amanda franziu os lbios, o que indicava que j no estava segura de sua valorao. Marian prosseguiu com um argumento irrebatvel. - Sabe o que, Mandy? Detesto diz-lo, mas nisto nos parecemos muito. - Nem pensar - grunhiu Amanda. - J sei, tambm me custa acredit-lo. - Marian sorriu. - Mas o que no sabe que eu, como voc, no estou disposta a ser prato de segunda mesa de nenhum homem. E agora, poderia partir? Tenho que revisar todo meu guarda-roupa para ver se posso salvar algo para meu novo eu. Ou possivelmente no te importaria me emprestar um par de vestidos at que encontre uma costureira no povoado? Ultimamente no te pe muita roupa, assim estou segura de que no os sentiria falta.

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CAPTULO 35
Amanda fechou a porta de repente ao sair. Marian se surpreendeu de ter vontade de sorrir. Se aprendeu algo de sua irm com os anos, era a fazer uma boa atuao, e acabava de fazer uma digna de uma profissional. Mas a questo era, tinha funcionado? No que fora a trocar nada, alm de lhe economizar mais deleites da Amanda. Amanda seguia querendo um marido, e quanto antes melhor. Marian s tinha eliminado uma das razes pelas que aceitava ao Chad nesse papel. As demais seguiam sendo vlidas: ele queria, Kathleen lhe dava seu consentimento, o casamento se celebraria logo. Se ningum mais chamava a ateno ou captava o interesse da Amanda antes da data que sua tia fixasse para o casamento, casarse-ia com ele. Marian recolheu os culos do cho. Observou-os um comprido instante. Poderia os substituir. Tinha outro par. Mas para que? No era como se estivessem no Haverhill, onde todos os dias havia homens que visitavam a Amanda, e alguns deles poderiam preferi-la a ela. O que sim precisava era um guarda-roupa novo. No tinha eleito cores apagadas porque gostasse, mas sim porque aumentavam sua invisibilidade. Mas tinha terminado com aquela farsa. E se Amanda se sentia ameaada por voltar a ter competncia, pior para ela. Tirou o vestido com o que tinha dormido e ficou uma blusa branca, ao menos, era de uma cor neutra. Quanto saia, detectou a saia de montar que lhe deixara sua tia, a que tinha levado posta na manh anterior... No ia chorar outra vez. Teria que deixar de lamentar-se por sua perda, e o melhor era que comeasse j. Ainda tinha que aprender a montar, mas no ia permitir que ele terminasse de lhe dar a lio. Alm disso, pelo menos sabia o elementar para preparar um cavalo, o que talvez fora a parte mais difcil. No podia custar muito subir a um cavalo e manter-se sobre ele se quase todo mundo cavalgava naquela parte do pas. Estava resolvida a aprender o resto sozinha. Colocou a saia de montar e saiu de seu quarto. Ela Mae escolheu esse momento para chegar, e detrs chamar um momento, apareceu a cabea pela porta. - Caramba! - exclamou, ao precaver-se em seguida de que a mudana de aspecto de Marian era deliberado. - J era hora. - Todas minhas razes para me esconder desapareceram - explicou Marian, que conseguira no ruborizar-se. J me inteirei - assegurou Ela Mae, com a voz tinta de indignao. - Sua irm no podia deixar de alardear disso enquanto lhe recolhia a roupa suja ontem de noite - esclareceu, e depois acrescentou, vacilante: - Quer que falemos? - No. - J imaginava. Mas quando gostar, j sabe onde me encontrar. Voc gostaria que te arrumasse o penteado, ou vais levar o cabelo assim, solto? - Gosta de lev-lo solto, mas suponho que seria chegar um pouco muito longe no sentido contrrio. - Terei que te cortar a franja - advertiu Ela Mae. - No muito. Assim lhe poder recolher isso como ela quando for necessrio. - No me faa o mesmo penteado que a ela - pediu Marian. - Todos esses saca-rolhas so muito recarregados para meu gosto. Ela Mae no demorou muito. Tinha muita manha criando penteados que, embora no estavam 101

de ltima moda, favoreciam muito pessoa. E satisfez os desejos de Marian ao no lhe sujeitar os cachos largos para cima, e recolhendo-os, em troca, para trs com uma cinta azul. Quanto franja, s foram necessrios uns tesouradas, j que o tinha habituado a estar inclinado para os lados. O resultado foram uns quantos cachos sedosos perto das tmporas e um aspecto totalmente distinto. - Eu iria fazer lhe uma visita para presumir - sugeriu Ela Mae. - Mas eu sou assim. Voc muito boa para lhe seguir o jogo. Marian sorriu. Quando as duas falavam, no precisavam dizer seu nome. - No vai a nenhuma parte e, alm disso, j sabe que deixei que me esconder. Agora mesmo, tenho uma entrevista com um cavalo. Esperava que o estbulo voltasse a estar vazia. O vaqueiro que se ocupava dos cavalos podia ter voltado para trabalho, mas se ainda estava doente, passar-se-ia a maior parte do dia descansando. Ainda assim, jogou uma olhada ao relgio antes de ir para l, porque no estava segura de que hora era. Ao redor de meio-dia, a julgar pela situao do sol. Viu que Kathleen chegou a almoar, ou talvez tivesse acabado a jornada. Deixara o cavalo no compartimento, o que indicava que no voltaria a utiliz-lo. Estava-o fechando quando ouviu que Marian se aproximava e dirigiu os olhos para ela. - Surpreende-me ver-te aqui - comentou Kathleen em um tom um pouco tenso. - Mas pelo menos esta vez vai vestida como devido. - Sou Marian. - Sim, seguro. Marian se estremeceu. No o esperou. Tinha passado muito tempo desde que teve que convencer a algum de qual das duas irms era. Tinha esquecido, do mesmo modo, quo irritante podia ser se no lhe ocorria algo que s soubessem ela e a outra pessoa de modo que pudesse apresent-lo como prova de que era realmente Marian . encontrou-se nessa lhe frustrem situao muitas vezes com pessoas que insistiam, zangadas, que era Amanda. Por sorte, tinha mantido vrias conversaes em privado com sua tia e podia extrair alguma prova delas. E mencionou uma. - Quando me deixou esta saia, disse-me que no fizesse caso se algum vaqueiro tirava o sarro por lev-la, que eles o chamavam em brincadeira zahones de mulher comentou. - Estou segura de que estvamos sozinhas quando me disse isso. - Sim. - Kathleen se relaxou visivelmente. - E to longe da porta que se algum tivesse tentado nos ouvir atravs dela, no se teria informado de nada. Assim voc. Que mudana to assombrosa! - Possivelmente queira me sussurrar uma palavra ou um nmero, para te assegurar de no voltar a deixar lugar a dvidas. - J no te por os culos? perguntou Kathleen. - No tinha inteno das levar depois de que Amanda se casasse, e como se j o tivesse feito. No quis tirar esse tema concreto. Por sorte, Kathleen se limitou a assentir e a deix-lo assim. Para que sua tia pensasse em outra coisa, Marian se apressou a perguntar: - Como iremos ao povoado quando formos? Ainda no sei montar. - Eu estou acostumado a ir na sbado para fazer as compras, passado a noite, vou a missa no domingo, fao algumas visita e volto para casa antes de meio-dia. Entretanto, como vocs no sabem montar, passaremos muito mais momento na estrada. Tenho uma velha carreta para trazer provises que poderamos utilizar, mas como Spencer no se incomodou em enviar a ningum a recolher sua carruagem, poderamos us-lo para esta viagem. Embora os planos trocaram um pouco. - Sim? - Stuart j est avisando a todo mundo. Dar o churrasco este sbado. Espero que atira quase todo o povoado. Assim iremos primeiro ao imvel dos Kinkaid e passaremos pelo povoado no domingo ao voltar. De todas formas, teremos que sair na sbado ao amanhecer, e no chegaremos at 102

ltima hora da tarde. Mas as festas do Stuart revistam durar at bem entrada a noite. - J sei que uma chateao. E aprenderei a montar antes que haja mais viagens como esta. De fato... - Marian sorriu antes de acrescentar: - Por isso estou aqui. - Chad no est aqui agora para te ensinar - exclamou Kathleen com o cenho franzido. - Foi ver seu pai. Pode que esteja fora um par de dias. Na realidade, no espero que volte antes de que partamos para o churrasco . Mas como eu j terminei a jornada, o que te parece se nos pomos mos obra? Marian assentiu, aliviada. Estava disposta a aprender sozinha, mas a perspectiva era desalentadora. Alm de lhe dar instrues sobre como dirigir um cavalo e montar, Kathleen estava calada, inclusive algo distrada. A Marian no sentia saudades. Sua tia tinha muitas coisas na cabea, e a maioria deviam guardar relao com o Chad e Amanda. Durante a lio, Marian se exps se devia contar a sua tia a verdade. Era provvel que Kathleen acreditasse, mas tambm podia ser que no. J lhe tinha explicado muitas coisas descabeladas sobre a Amanda. Seu ltimo ardil podia custar muito de digerir em cima de todo o resto. E, por esta parte, como Chad estava convencido de que fez o amor com a Amanda, opor-se-ia, talvez se negaria rotundamente, se Kathleen insistisse em que tinha que casar-se com ela em lugar de com a Amanda. E tampouco queria obrigar a nenhum homem a que se casasse com ela. Alm disso, j no queria ao Chad. Ainda assim, acreditava que deveria fazer-lhe esforo, no para fazer um favor ao Chad, mas sim porque estava sofrendo uma injustia que, no fundo, era culpa dela. Poderia ter detido o que tinha passado esse dia no estbulo, mas no o fez. E talvez agora estivesse contente de conseguir a Amanda, mas no o estaria quando j se casaram e ela comear a insistir para que a levasse ao Haverhill. Seria o correto, tanto se acreditavam como se no. S tinha que fazer que Kathleen entendesse que no se casaria com o Chad, que no seria justo para ele, j que acreditou que para o amor com outra pessoa. O engano era dele e se enfrentaria s consequncias. Meu Deus, era muito violento comentar esse tema com sua tia. Ao menos, no era urgente. Podia dedicar uns dias a expor-se qual seria a melhor forma de abord-lo. Talvez depois do churrasco . E possivelmente tivesse sorte e Amanda encontrasse a algum na festa que lhe conviesse mais que Chad e confessasse por sua conta. Distrada do mesmo modo que Kathleen com pensamentos no desejados, Marian e surpreendeu bastante quando se encontrou montada sobre a gua, com as rdeas na mo. - Muito bem, chegou a hora de provar. Vamos dar um passeio - disse sua tia.

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CAPTULO 36
Uns golpes na porta despertaram a Chad. As sombras do quarto do hotel indicavam que o sol se ps a pouco, mas que ainda no era noite fechada. Levantou-se da cama totalmente vestido. Quando se tinha miservel at ela, no estava em condies de pensar em ficar a vontade. Os golpes no se detiveram, apesar de que tinha murmurado: J vou. Tinha a sensao de saber quem estava ao outro lado. Quase o reconheceu por forma de chamar, por isso abriu a porta de repente, zangado. Tinha razo. - Demnios... que no posso fazer nada neste povoado sem que se inteire? - No muito - disse seu pai entre risadas, enquanto entrava com ar despreocupado no quarto . Chad fechou a porta e se passou uma mo pela cara para tentar limpar-se um pouco. Foi um engano. A dor lhe golpeou as tmporas e lhe recordou por que foi ao povoado. - No tem bom aspecto - comentou Stuart detrs sentar-se comodamente na nica cadeira. - Bebi muito. - J me disseram isso. Estou esperando para ouvir o resto. E por que no est na casa que temos aqui, no povoado? No a mantenho com pessoal includo s de adorno. - Queria ver a rua, e do hotel posso - replicou Chad. - Para que? Algo mais que no sei, alm de por que est aqui? insistiu Stuart. - Vai deixar que desperte um pouco antes de me acossar com perguntas? - Suponho. - Stuart suspirou. Chad se aproximou da janela. Ainda anoitecia; logo que ficava cinza no ceu. Havia uma luz no estbulo, rua abaixo, onde Spencer guardava o cavalo. No o tirou todo o dia. Depois de seu bate-papo com o Spencer, esperava de verdade no ter que contar a seu pai quo idiota era. Mas teria que haver-se imaginado que algum avisaria ao Stuart de que estava no povoado bebendo at cair. E Spencer no foi ao Twisting Barb, como pensava que faria. Podia ter decidido esperar ao churrasco e cortejar ali a Amanda. Ou talvez teria decidido que j no lhe queria depois do que Chad lhe tinha explicado. Era uma possibilidade nada desdenhvel. Com o Stuart diante dele e cheio de perguntas, no sentiu andar-se pelos ramos. - Caso-me - afirmou Chad sem rodeios. - Com a suscetvel? - sups Stuart, e suspirou aborrecido. - E veio a celebrar no povoado? Por isso bebia? - Nada disso. - Chad sacudiu a cabea com uma careta. - No estou o que se diz contente. - No? - perguntou Stuart, confundido, e depois sorriu aliviado ao supor: - Ah, entrou em razo antes de que seja muito tarde? Ento, d uma desculpa. Pode que o entenda, e se no, pior para ela. No como se no fora a ter a quase todos os homens do condado atrs dela. - No posso dar uma desculpa, papai. Tal como esto as coisas, tenho que me casar com ela. - Tem que faz-lo? - Stuart se incorporou; tinha adotado uma expresso de pura irritao. - O que tem feito? - Uma tolice. - Isso j o tinha deduzido, mas como que lhe parece isso? Acreditava que estava interessado por ela. - Estava-o quando ainda acreditava que as coisas que eu no gostava dela obedeciam s viagem. Mas no trocou uma vez esteve instalada; piorou. uma bruxa maquinadora e manipuladora. - E uma suscetvel - acrescentou Stuart. 104

- Isso tambm - corroborou Chad. - E como que viu a luz? - perguntou o pai. - Decidiu me utilizar para cobrar sua herana. Como estava segura de que Red me daria seu consentimento, converti-me no meio mais rpido para obter seu fim. - Se me disser que te pediu que te casasse com ela e que voc aceitou, mato voc seu parvo grunhiu Stuart. - No - replicou Chad. - Oxal tivesse sido assim de direta, mas te disse que era manipuladora, no? Enganou-me para que fizesse amor com ela e se assegurou depois de que Red se inteirasse. - Temia isso. - Stuart suspirou de novo, e acrescentou: - No seja to duro contigo mesmo, homem. Que seduza uma moa assim formosa algo que lhe pode passar ao mais pintado, suponho. - Ainda no sabe o pior. - H mais? - Possivelmente no te tenha dado conta - assentiu Chad. - Me levou um tempo v-lo, mas essas duas irms so gmeas. - No - exclamou Stuart. - Sim. E eu acreditava que fazia amor com Marian. Amanda se arrumou para parecer ela, fingiu ser ela. E lhe saiu perfeio. No tive a menor suspeita; de verdade acreditava que era Marian, at que ontem noite, durante o jantar, baixou a contar a Red. - Isso repugnante. - Stuart ficou de p de um salto. - Red no te consideraria responsvel se soubesse toda a histria. Volta e lhe explique que... - Amanda era virgem, papai. - A muito lagarta! - Isso o que eu pensei. Mas agora tenho um raio de esperana. Se tiver sorte, muita sorte, Spencer me tirar deste atoleiro. - E por que no comeou por a? Voltam a ser amigos? - Nem pensar - exclamou Chad. - Ento voltam a brigar pela mesma mulher? - sups Stuart a seguir. - No nenhuma briga - esclareceu Chad. - bastante parvo para quer-la. Eu no. - Mas do que te servir isso? O dano j parece - refletiu Stuart com o cenho franzido. - Sim, mas sabe e ainda a quer - respondeu Chad. - Esta manh veio cantina de OuMallys e no quis ir-se at que lhe disse por que me encontrava eu ali. Se tivesse estado algo mais sbrio, certamente teria calado. Com sorte, alegrar-me-ei de no hav-lo feito. - Mas acaso no insiste Red em que a garota se case contigo? indicou Stuart. - A Red faz a mesma graa que a mim. Se Spencer convencer a Amanda de que se case com ele em lugar de comigo, acredito que Red lhe dar seu consentimento. Sabe que me enganou. - Bom, mido alvio. - Stuart sorriu por fim. - J pensava que teria que pedir madeira para te construir uma casa. - Tomara que a convena - recordou Chad com os olhos em branco. - No seguro, papai. Amanda poderia mandar ao Spencer ao corno. Depois de tudo, j tem um marido em perspectiva. E se tomou muitas molstias para me apanhar. - Sim, mas est esperanado - respondeu Stuart. - Com isso me basta. - S que Spencer muito bom seduzindo, e dizendo a uma mulher o que quer ouvir, seja certo ou no. - Parece que esses dois parecem o um para o outro. - Stuart riu. - No poderia estar mais de acordo - assegurou Chad. Stuart se levantou para partir, embora no era essa sua inteno. - Importa-te que pea que nos subam um pouco de jantar? - disse. - Importa-te se passo? - respondeu Chad. - De fato, por que no me deixa que volte a dormir? - No pode estar cansado - protestou Stuart. dormiste todo o dia. 105

- No. Passei-me nessa janela quase toda a manh, esperando que Spencer decidisse o que ia fazer. No saiu a cavalo. - Acha que se deu por vencido? - Stuart voltava a franzir o cenho. - Dito desse modo, a resposta no. Jamais se d por vencido. Assim que talvez s esteja esperando at o churrasco, onde ter mais fcil acesso a Amanda sem a vigilncia constante de Red. - E eu poderia ajudar mantendo a Red ocupada - sugeriu Stuart, com uma expresso mais serena.

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CAPTULO 37
Foram uns dias frenticos com a preparao do grande churrasco. Amanda tentava aparentar aborrecimento. Afinal, era um churrasco campestre. Mas Marian sabia que estava entusiasmada, embora nem a metade que ela. Tinha ido a uns quantos bailes no Haverhill com sua irm embora, escondida atrs de seus culos, no os tinha desfrutado. Esta festa texana, entretanto, era como um baile de apresentao em sociedade para ela. No houve tempo para encarregar vestidos novos, embora no teria sido adequado ir com um vestido comprido. E Marian no havia dito a srio o de tomar emprestados alguns objetos da Amanda, que considerava muito carregados para seu gosto. Mas com a ajuda de Red, que lhe proporcionou um pouco de encaixe, Ela Mae fez maravilhas com um dos velhos vestidos de cor bege de Marian, ao que tirou o pescoo alto e as mangas e acrescentou o encaixe branco prega e o novo corpete, mais decotado. O vestido da Amanda era mais elegante, mas o de Marian era mais lindo graas a sua simplicidade. Red ordenou a um de seus homens que levasse a miniatura do assaltante do trem ao xerife assim que Marian a termino. Poderiam haver a entregue elas mesmas no domingo, ao passar pelo povoado, entretanto, Red acreditava que no deviam esperar nem sequer uns dias para informar ao xerife de um pouco to importante. Ainda no sabiam se o retrato ia servir de algo para capturar ao foragido, mas era provvel que o xerife estivesse tambm no churrasco, de modo que o poderiam perguntar ento. No sbado pela manh se levantaram muito antes da alvorada para ter tempo de vestir-se e tomar um caf da manh rpido antes de sair. Conseguiram chegar ao rancho dos Kinkaid pouco depois de meio-dia. A maioria dos vizinhos do povoado que foram assistir j tinha chegado, e alguns tinham cavalgado toda a noite para no perder-se nada. As garotas j ouviram que o rancho do Stuart era grande, mas ainda assim lhes surpreendeu sua extenso. A casa principal dominava a cena. Com as propores, embora no o desenho, de uma manso, sobressaa amplo e alto entre outros edifcios que a rodeavam. O churrasco se celebrava detrs dela. Improvisaram-se mesas com umas tbuas largas de madeira. Havia um cenrio e uma zona de baile onde j havia msicos tocando, embora ningum danava ainda. Perto dali, estavam-se cozinhando reses inteiras, que giravam devagar em uns assadores ao mesmo tempo em que as aspergiam com molhos. Um grupo de serventes para viagens da casa s mesas para levar mais e mais comida, que tampavam em seguida com trapos a quadros at que fora a hora de comer. O aroma era fantstico. Em uma das quadras, onde a maioria dos convidados se encontrava ento, celebrava-se a domesticao de potros selvagens. Gritos, apostas, risadas e brincadeiras ressoavam no ar, e todos pareciam acontecer-lhe muito bem exceto talvez o vaqueiro que tentava manter-se a lombos do potro encabritado. Parecia perigoso. O vaqueiro no aguentava muito momento. Marian decidiu evitar essa zona. Era muito estridente para seu gosto. Haviam-lhe dito que tambm haveria uma corrida de cavalos, e possivelmente um concurso de tiro e uma competio de laos, o que dava aos vaqueiros muitas oportunidades de pr a prova suas aptides, por cio e no por trabalho. Kathleen apresentou s garotas. Amanda comeou a divertir-se, claro que ela sempre brilhava nas reunies sociais, e no demorou muito em converter-se na rainha do churrasco , por assim diz-lo. Marian no invejava a sua irm por isso. Podia ter sado por fim da casca do ovo, claro que 107

jamais teria a confiana em si mesmo da Amanda. Isso sim, surpreendia a muita gente, que a viu chegar ao povoado por volta de uma semana com um aspecto totalmente distinto. Mas os gmeos sempre eram uma novidade. O anfitrio apareceu e, depois de fazer que Kathleen se ruborizasse com seus cumprimentos (sua tia se via excepcionalmente atrativa com uma blusa bordada e uma saia com duas fileiras de volantes), assumiu as apresentaes. Chegou Spencer, to arrumado como sempre com sua jaqueta negra e sua gravata do oeste. No demorou muito em encontrar a Amanda ou em monopolizar a conversao com ela. Marian se perguntou se Amanda lhe explicaria que ia casar se com o Chad. Certamente no, porque desfrutaria flertando com ele. Pareceu-lhe irnico ter imaginado sempre que ao ficar ao descoberto mudaria algo para ela, quando, em troca, parecia no ter trocado nada. Sim, agora era bonita. Mas isso seguia sem atrair s pessoas para ela nem fazer que este evento social lhe resultasse mais divertido que outros aos que tinha assistido. - No ande to desajeitada - lhe disse Amanda com impacincia em um parte. - Tem uma figura muito bonita, reala-a. E deixa de baixar a cabea como se queria olhar por cima dos arreios de seus ridculos culos. J no os leva postos. Amanda? Ajudando-a a aparecer mais? Mas antes que Marian morresse do susto, Amanda acrescentou: - Como vou competir contigo se segue te escondendo? - No me estou escondendo - replicou Marian. - obvio que sim - respondeu Amanda. - O tem muito enraizado porque o tem feito durante muito tempo. Sei aberta, Mari. Deixa que aflore a verdadeira Marian. Depois, Amanda partiu indignada. Marian estava assombrada: tinha-lhe dado um conselho de irm, embora no sabia muito bem como tomar-lhe.Tratou de adivinhar o motivo oculto da Amanda, mas alm do comentrio sobre a competncia, no pde encontrar nenhum. E o de competir no penetrava. Amanda ia ser o centro de ateno passasse o que acontecesse. Sua vivacidade, sua grande confiana em si mesma, fruto de seus anos de xitos sociais, atraa s pessoas para ela de forma natural. Marian comeou logo a percorrer a festa sozinha. Distrada por sua decepo, encontrou-se junto quadra sem dar-se conta. Uma aclamao coletiva da gente que ainda estava ali reunida a devolveu realidade, a tempo de ver como Chad aguentava as apostas a lombos de um potro encabritado. Conteve o flego. Agarrava-se com uma s mo. Tinha o outro brao estendido para um lado, certamente para conservar o equilbrio. O potro selvagem para todo o possvel para desmont-lo, dando coices, saltando no ar, com uma resoluo desumana. Marian fechou os olhos. No suportaria ver cair ao Chad, mas sabia que o faria. O potro era muito selvagem e estava muito zangado. Escuto s pessoas para saber quando ocorria. Todos pareceram muito desgostados quando caiu, como se tivessem esperado que Chad o obtivesse. - Perdeu a concentrao. - Seguro que culpa dela, estava-a olhando. - Que momento de chegar. Marian jogou uma olhada a seu redor para averiguar de quem falavam, mas a dezena de homens que tinha perto olhavam a ela. Comeou a ficar vermelha e se voltou para partir. - Mas se for a mochinha do Leste que carrega troncos. Como vai, senhorita? Marian gemeu para seus adentros. Era Leroy, o homem gigantesco. No esperou voltar a vlo nunca. E a confundia com a Amanda. Bom, em realidade, no, mas no queria que ele soubesse. - Conhecemo-nos? - perguntou-lhe com um sorriso. - Sou Marian Laton. Possivelmente se refere a minha irm gmea? Leroy arqueou uma sobrancelha para expressar suas dvidas. Era bastante gracioso ver um 108

homem to corpulento procurando fazer o ctico. - Gmea, n? - Deixa-a, Leroy - exclamou Chad, que se aproximou deles sacudindo-se ainda das calas o p da queda. Marian sentiu alvio ao precaver-se de que s estava poeirento e que no tinha nem sangue nem sinais de coices por nenhuma parte. E Leroy no pareceu ofender-se muito. - D muitas ordens para no dirigir ainda o rancho, menino - disse. - Se meu pai no te advertiu que no te aproximasse dos convidados, deveria hav-lo feito replicou Chad. - Pois se d a casualidade que o fez.- Leroy riu. - Mas ouvi que foste tentar domar o potro que traje. Esperava que esse animal saldasse nossa dvida. - Se quiser que no vejamos as caras, diga-me isso Leroy. - Ainda me estou pensando isso. - Dizem que banhar-se estimula o pensamento. Por que no o prova? - sugeriu Chad. - Meu pai instalou umas quantas banheiras no celeiro sul para os homens. - J sei. Entrei nele por engano e o moo que se encarrega das banheiras me olhou um momento e agarrou o rifle. Disse que no ia encher a todas outra vez, que s assim poderia me limpar. Disse-me que me fora a procurar um arroio. - No te ofenda, Leroy, mas todos agradeceramos que o fizesse. - um aroma adquirido. - Leroy sorriu. - Demorei anos em aperfeio-lo. Aproximei-me do potro selvagem at o ter ao alcance da mo porque no cheirou a uma pessoa. Quando deixar de caar, banhar-me-ei. - Enquanto isso, nos desculpas se evitarmos seu aroma aperfeioado? - soltou Chad com os olhos em branco. - A maioria da gente o faz - respondeu Leroy ao tempo que se encolhia de ombros. Chad agarrou a Marian do brao para conduzir a de volta s mesas de comida. Marian tinha contido o flego durante boa parte da conversao, e no s devido ao fedor terrvel do Leroy. A forma em que Chad tinha provocado a aquele homem to corpulento, como se no lhe tivesse medo, ps-lhe os nervos de ponta. - Se no queria olhar, por que te aproximou? - perguntou Chad de repente. - Perdoa? - exclamou Marian . - Tinha os olhos fechados. Preocupava-se que pudesse cair ? - Claro que no - negou ela com rabugice. - Me tinha entrado uma bolinha nos olhos. E no me aproximei para ver-te. Perambulava absorta em meus pensamentos. - Algo interessante? - Como? - Em seus pensamentos? - insistiu Chad. Estava-a insultando? Sugeria que seus pensamentos estavam acostumados a ser aborrecidos? Pode. Ou possivelmente acreditasse que era Amanda. obvio! De outro modo, teria comentado algo sobre sua mudana de aspecto. E sua pergunta teria sido um intento de paquerar com sua futura algema. Sem dvida, esperava que Amanda lhe dissesse que ele ocupava seus pensamentos. - Ho-me dito que o pastor no vir - comentou. - Se v que sua esposa no se encontra muito bem e no quis deix-la s no povoado. Chad suspirou decepcionado. Porque no aproveitara a oportunidade de paquerar com ele? Ou porque tinha pressa por fixar a data de seu casamento?, perguntou-se Marian. Deveria lhe esclarecer quem era, mas estava muito zangada porque a tinha confundido com a Amanda de novo. E estava furiosa consigo mesma por ter temido por ele, no uma, a no ser duas vezes no espao de uns poucos minutos. Tinha que deixar de lhe importar o que lhe ocorresse. Tanto se se casava com a Amanda como se no, tinha-o perdido.

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CAPTULO 38
Chad se apoiou no tronco de uma rvore, com o chapu inclinado, enquanto tomava um usque quente. Um casal se aproximou com pratos de comida na mo para sentar-se a comer sob a rvore, mas foi procurar sombra a outra parte para lhe ver. No estava de humor para estar com gente, e era provvel que se notasse. A confuso lhe estava dando dor de cabea. Observava s gmeas, seguro de saber qual era qual e, ainda assim, o engano que tinha cometido aquele dia no estbulo era to garrafal que no sabia se poderia estar alguma vez seguro de tudo. Amanda estava exuberante; revoava, animada, e Spencer a seguia como um cachorrinho extraviado. Marian, em troca, conversava tranquila com algumas das mulheres do povoado; mostrava-se recatada, rindo em voz baixa e sorrindo com autntico senso de humor. Hoje no tinha dvidas sobre quem era quem. Era evidente que Spencer tampouco. Concentrou-se em Amanda assim que chegou e no a tinha perdido de vista nem um momento. Chad no sabia se Spencer tinha sorte ao cortej-la, nem sequer se seguia tendo inteno de faz-lo. Mas a estava divertindo, e lhe encantava flertar com ele. Amanda se mantinha afastada de Chad. Era uma garota lista. Sabia que se merecia que a estrangulasse pela armadilha que lhe tinha feito. No lhe conhecia o bastante para saber que nunca lhe faria mal a uma mulher. Mas no duvidaria absolutamente em lhe dizer o que pensava dela e de sua maldita conspirao para lev-lo ante o altar. - O outro dia pensei que tirava o sarro quando me disse que as irms Laton eram gmeas comentou Lonny enquanto se aproximava do Chad sob a rvore. - Quero dizer que j sei que os gmeos so parecidos, mas essas duas eram como a noite e o dia, at agora. Como diabos as distingue? - Marian usa de bege hoje. - Sim, j sei. Disse-lhe que estava muito bonita, e ficou tinta como um tomate. Mas e se levassem o mesmo vestido? - Teria que te fixar nos gestos. Marian tmida. Amanda, justamente o contrrio. - E se as duas estivessem caladas e se mostrassem vergonhosas? - aventurou Lonny. - Ento no estaria com sorte. Lonny o olhou com receio porque quase grunhiu sua resposta. Mas considerando o que tinha passado, no era necessrio que lhe explicassem que se uma das gmeas queria simular que era a outra, conseguia-o com muita facilidade. - Tem que haver outra forma. - Lonny franziu o cenho pensativo antes de afirmar: - Seguro que seus pais no tinham dificuldades para distingui-las. Chad se encolheu de ombros e se terminou o usque que esteve sujeitando na mo. - Pode ser que no, mas seus pais tinham a vantagem de ter vivido com elas desde dia que nasceram. Ao resto de s fica adivinhar, bem ou mau. - No parece muito contente. - Est-lo-ia voc? Se a mulher com a que acreditava ter feito o amor resultasse ser a mulher equivocada? Lonny pestanejou, e depois, alardeou: - J te disse que era Amanda esse dia! - Se cale, Lonny - grunhiu Chad, e partiu. Dirigiu-se direto para Marian. No estava seguro do que ia dizer lhe, mas essa confuso o 110

estava voltando louco. Ainda acreditava, muito no fundo, que foi ela aquele dia no estbulo. Parecia to adequado fazer o amor com ela. Mas como todos os fatos, inclusive a prpria Amanda, diziam outra coisa, sabia que estava equivocado e no podia suport-lo. No a alcanou antes que um dos homens do povoado a levasse a pista de baile. Havia alguns casais mais danando; tambm seu pai, com Red. E estava Spencer, que usava o baile como desculpa para ter a Amanda entre seus braos. Chad contemplou s gmeas um momento e conseguiu tranquilizar-se. A gente podia as distinguir. S tinha que as observar quando no notavam que algum as olhava para detectar essas pequenas coisas que as diferenciava tanto entre si. Apesar de tudo, isso no ia tir-lo da confuso no que se colocou. S Spencer poderia faz-lo. Mas embora Spencer conseguisse que Amanda se casasse com ele, agora j no tinha nenhuma possibilidade com Marian. No fazia o amor com uma irm e pedia depois outra que se casasse contigo. Lonny lhe aproximou de novo, esta vez vacilante. - Devo-te uma desculpa. - Perdoado - disse Chad distraidamente. - No quer saber por qu? - J sei por que, assim ser melhor que te cale e no coloque a pata. - Obrigado - suspirou Lonny. - Ter que se casar com a mulher equivocada? - Sim. - No deveria advertir ao Spencer que se afastasse dela? - sugeriu Lonny. - Nem pensar. Posso ter estado cego e sido idiota para no me dar conta de que me estavam enredando, mas Spencer a nica esperana que tenho agora de me salvar de um matrimnio que no desejo. Sabe o que ocorreu e ainda assim quer a Amanda. Desejo-lhe toda a sorte do mundo. - Caramba, por que no me disse que queria que outra pessoa a conquistasse? Eu te teria feito esse favor encantado - exclamou Lonny. - Por isso to velho de que desejaria que ficasse com ela meu pior inimigo - respondeu Chad, e virou os olhos. - o que estou desejando. O que no faria lhe desejar algo assim a um amigo. uma mulher com a que melhor no mesclar-se, menino. E voc vai estar muito ocupado. No vou voltar para rancho de Red. - Por esta confuso? - No, porque agora j pode se encarregar de tudo - respondeu Chad. - No te defraudarei, nem tampouco a Red. - Lonny ergueu os ombros com um pouco de orgulho. - J sei. Aquele baile terminou. Lonny partiu a procurar casal para o seguinte e Chad seguiu observando desde fora. Marian parecia divertir-se, os homens esperavam para danar com ela e alguns interrompiam impacientes antes de que cada baile conclura. No ia misturar-se porque no queria lhe aguar a diverso com seu mau humor, mas deveria haver-se afastado dali porque ao final se zangou tanto que tambm ele interrompeu um baile. Marian estava esperando ento a mudana rpida de casal, o que era vantajoso para ele. No lhe deu a oportunidade de negar-se a danar com ele. Mas notou sua mudana de atitude imediatamente, s que no estava seguro da que se devia. Tenso, raiva ou possivelmente s averso. - Se relaxe, no vou pisar-lhe - disse isso. - No deveria estar danando com a Amanda? - inquiriu Marian. - J tem par - reps Chad. - Eu tambm tinha. - Sim, mas foi danar com um homem famoso por deixar-se levar na pista de baile e fazer dar voltas a seus casais e as lanar pelos ares. As mulheres que lhe conhecem se escondem se virem que se aproxima. Voc no sabia - soltou com uma expresso muito sria. 111

- Brinca, verdade? - Marian o olhava com os olhos entrecerrados. - Ou de verdade tenho que te agradecer? Chad lhe sorriu e ela soltou uma exclamao, mas s porque no tinha obtido uma resposta direta. Inclusive detectou o ligeiro movimento dos lbios que indicava que neles se ocultava um sorriso. - No solte uma gargalhada - disse, ainda srio. Marian riu, e sua mudana foi imediata. Sua rigidez desaparecera e lhe brilhavam os olhos. Meu Deus, que formosa ficava quando baixava o guarda. E a pista de baile estava to concorrida que ningum se daria conta se a sujeitava um pouco mais perto do que deveria. O que foi um engano. Ao cheir-la e toc-la, o desejo lhe embargou to depressa que as vontades de beij-la quase se apoderaram dele. Mas a msica terminou, e Marian recuperou seu acanhamento. - Obrigada, foi um prazer - disse, e se afastou dele. No se atreveu a dizer nada nesse momento. No tinha que faz-lo. Marian partiu da pista, sem saber o perto que Chad esteve de pr a ambos em evidncia.

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CAPTULO 39
Os quatro homens ficaram detrs do estbulo quando a domesticao do potro selvagem terminou. No a tinham visto, mas a gente que estava ali fez tanto rudo que ningum os ouviu chegar e atar os cavalos. Dois deles lanavam jogo de dados no cho como desculpa para estar ali, se por acaso algum se aproximava. Outro vigiava da esquina do edifcio. E o quarto estava apoiado na parede repondo-se de uma ressaca. Tinha bebido muito a noite anterior e se perdeu inclusive a explicao de por que estavam ali. - Tem muita sorte de que meu primo Billy conseguisse esse trabalho de limpeza no escritrio do xerife com a esperana de obter informao que te resultasse til - disse Arnie Wilson enquanto lanava os jogo de dados. Sua granja era o lugar que utilizavam na zona como esconderijo. Acredito que faria algo para unir-se a ns. - muito jovem - respondeu John Bilks, que elevou os olhos para o alto da colina, onde estava a gente. - Alm disso, quatro um nmero par e vai bem para repartir, cinco, no. - Sim, mas se arriscou muito ao roubar esse quadro da mesa do xerife - lhe recordou Arnie. - E nos fez um bom favor - assegurou John. - J lhe agradeci, no? - Vir aqui uma loucura - se queixou Snake Donally quando lhe tocava lanar os jogo de dados. - H muita gente, e a metade poderia te reconhecer, John. - Nunca se provou que eu roubasse esse dinheiro, e no sabem o que tenho feito aps comentou John ao tempo que se encolhia de ombros. - Graas a meu primo - resmungou Arnie. - Duvido que esse quadro fosse o bastante bom para que ningum te tivesse reconhecido graas a ele - acrescentou Snake. - Billy disse que era pequeno. - Billy me deveria ter trazido para que o tivesse sabido seguro, em lugar de destru-lo. - Imaginou que seria melhor assegurar-se de que ningum mais o visse. - Arnie defendeu assim a seu primo. - Ele me reconheceu no quadro - acrescentou John. - normal. Conhece-te muito bem, e sabe o que fizemos esse trabalho do trem. - Mas o vaqueiro que o levou a xerife no deu nenhum nome - comentou Snake. - O que fazemos aqui ento? - Billy estava presente enquanto o xerife procurava o quadro perdido e, quando por fim abandonou a busca, ouviu-lhe dizer que teria que ir ver essa tal Marian Laton para que lhe pintasse outro - explicou Arnie. - E se respondesse pergunta do Snake? - soltou Dakota Jack com os olhos fechados embora isso no lhe aliviava muito a dor de cabea. Era seu pistoleiro mais rpido, quando no bebia. - Eu s o perguntei trs vezes. O que fazemos na propriedade dos Kinkaid? - Se te tivesse espaoso, j teria deduzido por que John quer agarrar pintora. - Deveramos esperar a que se v a casa - sugeriu Snake. - Aqui h muita gente. - Por isso ningum se dar conta - disse John. - Em sua casa, com s algumas pessoas a seu redor, notariam antes que desaparecera. Aqui, imaginariam que est em outra parte. - Isso no explica por que quer agarr-la. - Para mat-la, claro. - uma merda. - Dakota Jack se endireitou e abriu os olhos. - Tenho que faz-lo - insistiu John. - Me pintou de cor o bastante bem para fazer psteres de 113

busca e captura. No lhe darei a oportunidade de pintar outro quadro. Se me apanharem, no passar muito tempo antes que lhes pilhem a outros. Dakota Jack no disse nada mais, mas s porque voltava a ter ferroadas na cabea. - Mas como obter que desa at aqui? - quis saber Snake. - Voc o far. Hoje te v o bastante limpo para te unir festa. Os vaqueiros acreditaro que do povoado. Os vizinhos do povoado, que um dos vaqueiros. E como no esteve nunca no Trento, ningum te conhecer. Assegure-se de trazer a garota correta. Segundo Billy, tem uma irm gmea. Se trouxer a que no , matarei a voc. Marian no sabia o que pensar enquanto voltava para ao estbulo. Parecia deserto nesse momento. A corrida de cavalos no comearia at ao cabo de uma hora, ou isso lhe haviam dito. E a maioria dos convidados comia ou danava. Mas um homem jovem lhe havia dito que o senhor Kinkaid queria que fosse um momento ao estbulo. Mencionou algo sobre uma ninhada de cachorrinhos. Depois, o menino se mesclou em seguida entre a gente antes que ela pudesse lhe perguntar algo. Tinha procurado Chad e a seu pai antes de descer a colina, mas no os viu. No que pensasse que ia encontrar-se com o Chad, pois, nesse caso, teria ficado acima. Mas teria gostado de sab-lo com certeza. Certamente Stuart ia dar de presente lhe um cachorrinho. No teve nunca um animal de estimao. Seu pai nunca quis animais em casa. Houve um gato que rondou uns quantos anos a parte traseira de seu lar e ao que ela considerava dele. Tinha sentido falta dele quando partiu. A idia de ter um animal de estimao prprio era muito agradvel. No acreditava que Kathleen fora a opor-se. De fato, era provvel que Stuart o tivesse consultado antes. Esperava que tambm desse de presente um a Amanda. No queria que sua irm tivesse outro motivo para sentir cimes. O estbulo estava vazio. Ambas as portas, a dianteira e a traseira estavam totalmente abertas, e em cada compartimento havia um cavalo. No podia imaginar onde se teria instalado uma cadela para dar a luz. Seguro que no em um dos compartimentos, onde poderia pisote-la um cavalo. - Senhor Kinkaid? - perguntou. - Aqui atrs - disse algum. No reconheceu a voz. Soou apagada porque procedia da parte posterior do estbulo. Dirigiuse para ali, viu de novo a luz do sol e soltou um grito afogado ao encontrar um revlver que lhe apontava cara. Algum a separou de um golpe, mas no teve tempo de sentir alvio porque uma mo lhe tampou a boca e um brao forte lhe rodeou o pescoo e a imobilizou. - Por que fez isso? - grunhiu John Bilks. Marian o reconheceu assim que olhou aos olhos. Os assaltantes do trem, os quatro. Tinham ido roubar aos convidados? Tiveram ela e Stuart a m sorte de encontrar-se com eles primeiro? Stuart podia estar ferido, inclusive morto, depois dela. O brao que lhe rodeava o pescoo no lhe dava muita liberdade para olhar a seu redor. - Se lhe disparar aqui, teremos a todo mundo nos perseguindo - explicou um dos homens a John. Marian tambm o reconheceu. Era o que lhe tinha pedido que fosse ao estbulo. O medo a invadiu ento, e quase lhe dobraram os joelhos. Estavam ali por ela! Pelo quadro. Tinha que ser isso. - J sei - respondeu John com irritao. - Se eu fosse uma mulher e me pusessem um revlver na cara, gritaria. - Como vai mat-la se no lhe disparar? - perguntou o que a sujeitava. - J lhe disse isso, nada de disparar a uma mulher - disse a quarta voz em tom ameaador. Antes, disparo-te eu em voc. John ia responder, mas trocou de opinio. Era evidente que receava um pouco de seu ltimo interlocutor, o que aliviou muitssimo a Marian. - Estou de acordo contigo agora que a vi - comentou o da voz preguiosa. 114

- Ningum disse que era to bonita - interveio o que a sujeitava. - Talvez poderia lhe cortar a mo para que no pinte mais. - Reconhece-o, John, no pode ser um foragido e esperar seguir sendo uma pessoa annima, no com uns olhos to especiais como os teus. Pode que ela te tenha pintado, mas qualquer das vitima s que roubou poderia te identificar. Que sentido tem ento? Ao John comeava a lhe incomodar a oposio a seus planos. - pelos psteres de busca e captura - grunhiu. - Agora mesmo no h nenhuma cara neles. Tenho-me proposto que siga sendo assim. - Subam a um cavalo e saiamos correndo daqui. J comentaremos depois o que vamos fazer com ela. - Vem algum. - J me encarrego eu disso. Parte. - Grita e te partirei o pescoo - lhe sussurrou ao ouvido o homem que a sujeitava enquanto a arrastava para um cavalo. - No nos agradar nem a ti nem a mim, s ao John. No gritou quando lhe desentupiram a boca o momento necessrio para subi-la a um cavalo diante do homem que a esteve sujeitando. Mas o esperneou, freneticamente. Ele podia haver-se marcado um farol para obrig-la a guardar silncio. Enfrentava-se perspectiva de morrer ou de ficar maneta, e Deus sabia que mais, se no tentava de algum modo evitar que a sequestrassem. Isso foi o que, ao final, decidiu-a. Abriu a boca para gritar a voz em pescoo, mas lhe dera voltas muito momento. Voltava a ter a boca tampada, e partiam rapidamente. Em poucos minutos estiveram to longe que ningum poderia ouvir seus gritos.

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CAPTULO 40
Chad voltou em si balbuciando, tossindo, incapaz de ver nada durante um instante. Quando se moveu, a dor lhe percorreu a nuca e lhe recordou a exploso de dor que o deixara sem sentido. Compreendeu que lhe tinham jogada gua para reanim-lo quando viu Leroy de p suborno a ele com um cubo vazio na mo. - assim como te cobra as dvidas? - grunhiu Chad. - Se aproximando s escondidas por detrs de um homem e...? - Encontrei-te convexo, no te tombe - soltou Leroy, que parecia um pouco ofendido. - Perdoa - resmungou Chad enquanto se incorporava e se esfregava a nuca. - Alm disso - acrescentou Leroy. - Antes s brincava. Aquele dia poderia me haver deixado machucado para que me apodrecesse, mas no o fez. Suponho que estamos em paz. - Viu quem me partiu o revlver na cabea? - No, mas eu que voc me deixaria de tanto papo e selaria. H rastros frescos de quatro montarias, e um dos cavalos leva a duas pessoas. - Isso lhes reduzir velocidade. - No acredito - disse Leroy, e se tirou algo de entre os dentes. - Vi a sua amiga vir para aqui pouco antes que voc, e agora no est. Deve pesar como uma pluma. Chad empalideceu, ficou de p e se tragou um gemido enquanto corria a procurar seu cavalo parte dianteira do estbulo. Agarrou a primeira sela que encontrou. No era a sua. - Quer que te acompanhe? - perguntou-lhe Leroy. - Se estiver preparado para quando meu pai saiba que sequestraram a Marian. Viu em que direo foram? - Ainda no tentaram ocultar seu rastro. Como se livraram com facilidade de ti, suponho que tero pensado que teriam um par de horas de vantagem sobre qualquer que pudesse segui-los. Chad fez uma careta ao pensar com que facilidade o tinham tomado por surpresa. - assim? Quanto tempo estive inconsciente? - perguntou. - Diria que perto de uma hora. Imaginei que a garota e voc lhes estavam divertindo, assim no quis importunar muito logo. Mas senti curiosidade ao ver que demoravam tanto em voltar a aparecer - respondeu Leroy. Chad desejou que Leroy tivesse sentido curiosidade antes, Bom, tivesse-lhe gostado de t-la ele tambm, porque assim poderia ter alcanado a Marian antes que chegasse ao estbulo. No podia imaginar por que a teriam levado. Se tivesse sido um s homem, no teria tido implicaes nefandas, mas quatro? Que o deixassem fora de combate significava que no queriam que ningum soubesse. - Tem um revlver extra? perguntou, - os meus - disse Chad - esto na casa e no quero perder mais tempo aqui de que seja necessrio. - Brinca? - riu Leroy, e abriu o casaco de pele de urso. Cavalgavam depressa, mas tambm os homens que estavam perseguindo, assim no estavam cortando muito a distncia que os separava. medida que avanava o dia, ao Chad foi formando um n no estmago. Quanto mais demorassem em resgatar a Marian, mais tempo havia para que lhe acontecessem coisas ms. E depois escureceu, o que ainda os demorava mais. Leroy quis acampar para passar a noite e seguir o rastro pela manh, mas Chad no ia deter se at encontrar a Marian e saber que estava bem. Era consciente de cometer uma tolice, pois no podiam seguir bem o rastro na penumbra, inclusive podiam terminar perdendo-o por completo. Mas tinham chegado a campo aberto antes do anoitecer, e esperava que uma fogueira delatasse aos 116

bandidos. No foi assim. Mas sim a luz de uma janela. O rastro lhes conduziu diretos at uma granja situada em meio de um nada, a quilmetros de qualquer povoado. Alm da luz da casa, o lugar parecia abandonado, com as portas do celeiro roda, um alpendre curvado e campos ermos. No era seguro que ningum vivesse a de maneira permanente, mas sim que sua presa estava a ento. Encontraram no celeiro os quatro cavalos que tinham seguido, desencilhados e presos a um pau perto de um velho guardador de feno. Deixaram os cavalos ali para avanar para a casa sem ser vistos. Guardavam silncio. Os dois sabiam o que fazer. - Este lugar no est abandonado - disse em voc baixa Leroy ao ver outro cavalo. - Algum vive aqui. Assim que terminou de falar, o guardador de feno comeou a mover-se. Os dois homens o olharam s um momento, pensaram que algum animal tinha encontrada proteo debaixo, embora no seria selvagem porque os cavalos, que estavam perto, no se tinham assustado. Voltaram-se e comearam a sair do celeiro. Um gemido apagado captou de novo a ateno do Chad para o guardador, a tempo de ver como uma forma emergia do centro. A luz do celeiro era muito tnue para distinguir ao princpio o que era, at que viu a cabeleira dourada. Amaldioou entre dentes. - Parece que a deixaram enquanto foram comer - observou Leroy em tom familiar. - Por que o fariam? Chad correu para Marian, que conseguira sair de debaixo do feno. - Est bem? - sussurrou. - Me responda! Mas Marian no podia lhe responder por que ainda no lhe tirou a mordaa. - Estou bem - pde dizer por fim. - Acredito. - Como que acredita? - perguntou Chad, que comeou a sacudi-la. - No sinto as mos. Tive-as atadas muito tempo. Parte do nervosismo do Chad desapareceu. Desatou-lhe as mos e, logo os ps. Era incrvel que tivesse podido ficar de joelhos para que soubessem que estava ali. - Sabe quem so? - perguntou-lhe Chad quando por fim ela esteve de p. - Os homens que assaltaram o trem em que viajei. Inteiraram-se de que tinha pintado o retrato de uns deles. Queriam assegurar-se de que no faria nenhum outro - respondeu Marian. - Mas no lhe fizeram mal? - No, ainda no. Bilks queria. Acredito que outros tambm. Mas falavam de me cortar a mo. - estremeceu-se ao diz-lo. - E est a salvo - afirmou Chad depois de abra-la um momento. - J sei - disse Marian com um suspiro. - Por que a deixaram aqui? - interveio Leroy. - O proprietrio da granja no queria inquietar a sua mulher com o que acabassem me fazendo. Decidiram esperar at que ela se deitasse para tomar a deciso final e me esconderam aqui com a advertncia de que no fizesse nenhum rudo. - Tirarei-te daqui assim que tenha matado a esses bodes - disse Chad. - Espera aqui. - No! - Marian lhe agarrou e comeou a tremer. - No me deixe aqui sozinha. Permite que v contigo. - No demorarei nada, Mari... - No! No tem idia do que passei ao escutar como esses homens falavam de me matar. Se no ficar comigo, irei. No vou ficar aqui s nem um minuto mais! - J recuperou as guelras. - Leroy riu pelo baixo. - J me encarrego eu desses bandidos. Levaa para casa. - So quatro, Leroy - lhe recordou Chad. - Um jogo de meninos. - Leroy sorriu. - Tenho vontades de romper umas quantas crismas. Acredita que dem recompensa por eles? - mais que provvel. A ferrovia est acostumada oferecer uma recompensa por qualquer 117

que tenha perturbado o percurso de uns de seus trens para, assim, dissuadir a outros de atividades semelhantes no futuro. - Pois me deixe a mim esses tipos. Assim me compensaria pelos quinhentos que me custou. - So todos teus - concedeu Chad com os olhos postos em branco.

CAPTULO 41
Aps uma experincia to angustiante, Marian queria cavalgar direto para casa, por muito que demorassem, sem deter-se para dormir. Chad no a agradou. Afastou-a da granja e da subsequente violncia que ia ter lugar nela, mas depois encontrou uma rvore solitria para acampar debaixo e passar o resto da noite. Quando protestou porque no precisava descansar, Chad lhe tinha replicado: Meu cavalo, sim. No teve em conta que o cavalo tinha cavalgado sem descanso meio-dia para encontr-la. Arrependeu-se, como era de esperar, e no se queixou mais. Mas no conseguia relaxar-se. Tivesse-lhe gostado de ter a certeza de que aqueles homens j no podiam fazer mal a ningum, de que j no a perseguiriam. Era possvel que Leroy no conseguisse captur-los a todos. Quatro contra um era... Bom, com o Leroy era quase uma briga igualada, inclusive pode que algo a seu favor. Talvez devesse relaxar-se, pelo menos quanto a isso. Entretanto, estar passando a noite ao ar livre nas plancies de Tejas a ss com o Chad Kinkaid era motivo suficiente para no relaxar-se. - Acredita que Leroy vai matar os a todos? - perguntou Marian do outro lado da pequena fogueira que Chad tinha preparado. - Certamente no matar a nenhum - respondeu ele. - Isso seria muito fcil. Basta entrar enquanto dormem e lhes disparar com um rifle. Requer-se mais habilidade para capturar foragidos e entreg-los vivos, e Leroy se orgulha de ser hbil. Alm disso, no correr o risco se por acaso a recompensa depende de que estejam vivos. Marian ainda no podia acreditar que tivesse ido resgat-la. Com todos os homens que havia na festa, no era necessrio que Chad se oferecesse para a tarefa. - H algum mais me buscando? - Ningum mais sabe salvo meu pai, e pode que tambm Red - respondeu ele. - Ah, assim que seu pai te mandou para me buscar. - No, eu lhe disse o que ocorria. - Mas, como soube voc? - Fixei-me que foi para ao estbulo. Senti curiosidade porque no passava nada ali nesse momento. Um deles me atacou e me deixou sem sentido. Leroy me encontrou um pouco depois e, entre os dois, deduzimo-lo. No havia tempo de reunir uma partida. Marian assentiu. Deveria ter sabido que a razo de que tivesse ido no tinha que ver de tudo com ela. Chad o teria feito com independncia de quem tivesse sido o sequestrado porque era dessa classe de homens. Estava sentada muito aninhada, abraando as pernas e com o queixo apoiado nos joelhos. Chad lhe dera umas tiras de carne-seca, uma comida que no enchia muito, mas tinha que bastar. J se desculpou por no ter ido preparado, dado que no tinha planejado ir a nenhuma parte antes de ter ocasio de repor suas provises. As duas mantas que levava no serviriam para tamp-los a ambos a no ser que dormissem diretamente sobre o cho. Uma idia pouco atrativa. E a fogueira, que s constava de uns raminhos, no duraria toda a noite, de modo que teriam que tampar-se. Marian esteve conversando para no pensar em que tiritava. No estava muito frio, mas sim bem fresco. Mas ainda levava o vestido sem mangas da festa, e pode que tremer fora tambm uma reao ao feito de que a tivessem sequestrado. No podia evitar que lhe tocassem castanholas os dentes. 118

- Vem aqui - disse Chad para ouvir por fim o rudo. - Por qu? - Precisamos dormir umas horas para poder sair cedo - explicou aps lhe lanar um olhar impaciente. - Temos uma manta para nos deitar em cima e outra para nos tampar, e esfria mais antes que saia o sol. Aninhar-se juntos para intercambiar calor corporal. Isso era o que Chad estava sugerindo. Mas Marian tinha medo de estar to perto dele. J foi bastante difcil compartilhar o cavalo com ele. E, embora seus sentidos pudessem suport-lo, seguia sendo muito indecoroso. Chad era noivo de sua irm. Bom, logo o seria. - No nada pessoal - acrescentou Chad. - S sentido comum. Dito assim, seria parva se se negava. Teria frio ele tambm? Certamente no. S lhe oferecia com generosidade seu calor. Aproximou-se de seu lado do fogo e se encostou junto a ele, rgida como um pau. Ouviu seu suspiro antes de atra-la mais para si, contra seu flanco. Seu brao lhe servia de travesseiro. Ps-lhe uma mo em cima da que ela tinha descansado, vacilante, em seu peito. Sentiu calor nela em seguida e, pouco depois, em todo o corpo. Dormiu. E comeou a sonhar, a ter pesadelos nos que revivia sua captura e o medo, via o John Bilks afiando uma tocha e conhecia a esposa do granjeiro. No sonho, a mulher resultava ser uma bruxa, e a chefa do grupo. Queria que cortassem as duas mos a Marian. Marian se sentou sobressaltada, soltou um grito afogado e comeou a tremer. O grito despertou ao Chad. - O que tem? - perguntou, ao tempo que se incorporava a seu lado. - No se preocupe, imagino. Rodeou-a com os braos e quase a sentou no regao. Comeou a lhe massagear os ombros e as costas, mas seus tremores no cessavam. - No deixarei que ningum te faa mal, Mari - assegurou com voz tranquilizadora. - Est a salvo, juro-lhe isso. - J sei - respondeu Marian. - S foi um sonho. - Esquece-o. - Estou-o tentando. Mas no conseguia deixar de tremer. Esse dia lhe tinham acontecido muitas coisas e agora lhe estavam acontecendo fatura. A calidez do Chad a envolvia. Isso deveria hav-la ajudado. Mas no tremia de frio. Tampouco por ele. O medo que havia sentido antes tinha retornado com o sonho e no a abandonava. Chad seguiu acariciando-a com suavidade para tratar de acalm-la, mas no sortia efeito. - Caramba - ouviu Marian que ele dizia justo antes de beij-la. Aquilo sortiu efeito. Em sua cabea no havia espao para o medo se a tinha ocupada nele. Teve a sensao de que sua inteno era precisamente distra-la. Entretanto, como aquele dia no estbulo, sua paixo cresceu com uma rapidez assombrosa. E a do Chad tambm. Pode ser que seu beijo tivesse sido a princpio outra forma de acalm-la, mas logo deixou de ser tranquilizador. Separou-lhe os lbios com os seus e a arrastou intimidade que lhe oferecia. Tinha ansiado o sabor e o aroma do Chad sem dar-se conta, mas seu corpo sabia e estava encantado at mais no poder. Deitou-a sobre a manta sem deixar de beij-la apaixonadamente e se inclinou sobre ela com uma perna sobre seu quadril. Ps-lhe uma mo sobre um seio e sentiu que o calor a invadia. No podia pensar, no queria pensar. Sujeitou-o com fora, e nesse momento seu nico temor era que Chad entrasse em razo e se detivesse. No o fez. Em todo caso, seu beijo se voltou mais intenso, como se ele tambm temesse que pudesse det-lo em qualquer instante. Deveria faz-lo. Marian sabia, no fundo, que deveria det-lo, mas cada vez que essa idia tentava aflorar, desprezava-a. E a mo do Chad seguia percorrendo seus quadris, pernas abaixo. Apesar do impedimento da saia e das anguas, seu contato a cativava. 119

Chad dera com sua pele nua sob a saia, que subia enquanto voltava sobre seus passos para deter-se na entreperna. A espera lhe acelerou o pulso, e o calor aumentou ainda mais em seu interior. E, ento, ele a tocou onde esperava, e em uns momentos sentiu o mesmo prazer assombroso que lhe proporcionou aquela outra vez. No podia acreditar. S tinha que toc-la... Saberia Chad o que tinha feito? No estava segura, mas seu beijo voltava a ser terno enquanto lhe baixava de novo a saia e a aproximava para ele para que dormisse. Seu pulso se tranquilizou. A letargia se apoderou dela. Dormiu como um beb.

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CAPTULO 42
Marian teria podido jurar que se despertou ruborizada. A lembrana do que tinha ocorrido a noite anterior lhe veio imediatamente cabea. Com as bochechas ardendo, tratou de no olhar a Chad, que estava preparando o cavalo para partir. - Olhe, ontem de noite estava alterada - comentou Chad, que de todos os modos deve ter-se precavido de seu rubor, passados uns segundos. - Queria te ajudar, mas me temo que me deixei levar um pouco. Suponho que preferir no falar disso, mas o sinto, Mari. No sabia se estar agradecida ou decepcionada. Em qualquer caso, ele tinha razo: comentar o que tinha passado entre eles seria muito violento. Deixou-se levar? Deveria haver-se imaginado que s foi isso, para ele. Cavalgaram sem trgua para chegar ao rancho no meio da amanh, mas resultou que Kathleen e Amanda ainda no tinham retornado. Certamente acreditavam que Chad levaria a Marian de volta ao rancho do Stuart quando a encontrasse. Assim Chad partiu para comunicar tia de Marian que esta estava em casa, e Kathleen chegou a ltima hora da tarde. Mas sem Amanda. Marian no comentou a ausncia de sua irm. Bom, Kathleen no lhe deu muita ocasio de faz-lo, porque no deixava de lhe perguntar coisas. Queria saber tudo o que lhe tinha ocorrido. E sups que Spencer se levou a carruagem ao povoado e Amanda estava esperando no rancho do Stuart a que Kathleen enviasse a carreta para recolh-la. Mas uma vez Marian terminou de contar sua histria, Kathleen comeou a sua. - Sua irm aproveitou a comoo que provocou seu desaparecimento para partir com o Spencer sem que ningum se desse conta. - Partiu com ele? Quanto tempo? - Ainda no voltou - respondeu Kathleen. - Toda a noite? - perguntou Marian com os olhos muito abertos. - Onde tero ido? - Suponho que ao povoado, a casar-se. Ao princpio pensei que Amanda poderia hav-lo convencido para que a trouxesse aqui, pelo motivo que fora, mas os rastros da carruagem assinalam para o povoado. Pela manh irei com alguns homens para que saiba que tem meu consentimento. Marian decidiu viajar com sua tia ao povoado. Ainda queria comprar materiais de pintura, e supunha que seria adequado felicitar a sua irm por seu matrimnio. No lhe tinha surpreso nada que Amanda tivesse plantado ao Chad pelo Spencer. Tinha-o preferido desde o comeo, j que era o mais desenvolvido e habituado cidade dos dois. Mas poderia hav-lo dito em lugar de escapar com ele. Entretanto, quando chegaram ao povoado ao dia seguinte, esperava-lhes outra surpresa. Corria o rumor de que Amanda tinha passado a noite na cantina, sem haver-se casado. Marian no podia imaginar no que estaria pensando sua irm, mas estava muito dolorida da cavalgada para averigu-lo imediatamente e decidiu descansar no hotel enquanto Kathleen se inteirava do que acontecia. Chad alcanou a Red antes que chegasse cantina. Tinha ido ao povoado para assegurar-se de que se livrou do casamento. Haviam-lhe dito que Amanda fugiu com o Spencer e quis comprovlo para poder voltar a relaxar. Mas estava abatido ao descobrir que no se casaram depois de tudo. Ao que parece foram faz-lo, embora haviam adiado a cerimnia devido a uma discusso e ainda no tinham feito as pazes. De todos os modos, Amanda tinha passado a noite na cantina, se foi ou no na cama do Spencer no importava muito. Red se zangou para ouvir a notcia e foi procurar reforos. O grupo que se dirigiu cantina Not Fere era bastante grande. O xerife cumpriu sua parte e fez sair a todos os clientes e os 121

empregados da planta baixa. Seus ajudantes se apostaram na entrada para impedir que ningum tentasse ver o que passava dentro, como se houvesse algum que no o pudesse imaginar. E uma boa quantidade do pessoal de Red estava perto para reunir ao resto dos participantes. Chad se sentou e observou o espetculo. Surpreendeu-lhe muito, o mesmo ao Spencer pouco depois, que Red fora a convidar a este ltimo a seu prprio casamento. Acreditava que ao menos falaria com ele antes para tratar de convencer o de que fizesse o que era correto para variar. Mas era evidente que Red tinha concludo que seria perder o tempo, e que seu rifle seria mais contundente que qualquer palavra. Foi assim. Ao Spencer no fez falta perguntar por que razo tinham tomado seu local. Quando o conduziam escada abaixo, a empurres para ser exatos, comeou a rir ao ver que Red lhe aguardava junto ao pastor. - Estar brincando - lhe disse. - Temo-me que no - respondeu Red. A seguir apareceu Amanda no alto das escadas. Pelo menos esta vez ia totalmente vestida, para variar, embora levava um traje debruado de rosa e negro muito extravagante para o meio-dia, mais prprio do que as empregadas do Spencer usavam dia e noite: vestidos de entardecer. Parecia que quis adaptar-se ao ambiente de um local to elegante como aquele. Ela no riu como Spencer. Quando viu Red junto a um homem que sujeitava a Bblia em uma mo, tentou imediatamente retroceder pelo corredor para os quartos do Spencer. Entretanto, uns empregados de Red lhe bloquearam o passo de uma vez que sacudiam a cabea. Assim, com um bufo de indignao, baixou muito rgida as escadas e se aproximou de Red. - Acreditava te haver dito que no tinha voz nem voto no que eu fao - disse Amanda com altivez a sua tia. - Recordo hav-lo dito. Outras pessoas me ouviram diz-lo. De modo que, o que acredita que faz aqui, alm do ridculo? Isso provocou uns quantos gritos afogados. Se havia algum que ainda sentia lstima da Amanda, deixou de faz-lo. Mas Red no mordeu o anzol, nem sequer se ruborizou. Tampouco se zangou. Pode que tivesse sido uma deciso difcil de tomar, mas uma vez tomada, teve a coragem de seguir adiante com ela. - Estou desfazendo uma ofensa, ceu - respondeu a Amanda em um tom bastante tranquilo. - No houve nenhuma ofensa - tentou insistir Amanda, mas Red no tinha terminado. - E estou acabando tambm com uma idia equivocada - disse. - Quando seu pai me nomeou sua tutora, fez que recasse em mim a deciso de com quem podia te casar. No queria que voc tivesse capacidade de decidir. Poderamos hav-lo feito de duas formas distintas. Poderia haver tomado um tempo para considerar as possveis opes e nos haver posto depois de acordo sobre um homem que te conviesse, ou eu poderia ter repassado todas as possibilidades existentes e adequadas, e tomado a deciso por ti. Em qualquer caso, a deciso seguia sendo minha ao final, e as circunstncias me obrigaram a tom-la sem mais consideraes. Mas, pelo menos, tive em conta suas preferncias. - No verdade! - gritou Amanda. - Me perguntou algo? No! Ou te haveria dito que ningum dos arredores est a minha altura. Assim parte a casa, tia Kathleen. Aqui no obter nada. Red seguiu sem zangar-se. Chad comeava a sentir certa irritao. Spencer apertava os dentes por ter sido includo na referncia da Amanda a sua altura. Mas Red no ia deixar se intimidar e tornar-se atrs. - Pode diz-lo quantas vezes queira, gritar o quanto deseje ou at que algum te amordace indicou a sua sobrinha. - Manifestou suas preferncias quando veio ao povoado com o Spencer Evans e te meteu em sua cama. No h condies nem condies a respeito. Nenhuma s pessoa das presentes, includa eu, duvida de que tenha escolhido. Agora faremos que seja legal. - Falando de que seja legal, sabe que no ser valido a no ser que um dos dois aceite, Red assinalou Spencer. - evidente que ela no o far, e te assegurou que agora eu tampouco. Foi divertido, mas ser melhor que lhe leve isso a casa. D muitos problemas. 122

- Como se atreve! - Amanda fulminou ao Spencer com o olhar. - Tem algum essa mordaa? Estarei encantado de fazer as honras - soltou Spencer. Amanda ficou vermelha de ira. Era evidente que ao Spencer incomodou muito seu comentrio a respeito de que ningum ali estava a sua altura. A rplica do Spencer provocou algumas risadas e tosses contidas, mas a maioria de olhos se voltaram para Red para ver o que respondia em relao questo legal que Spencer exps. Se quem brandia a arma na mo tivesse sido o pai da garota, no teria havido dvidas, mas tutora era um termo do Leste que a maioria dos presentes desconhecia porque crescia em Tejas, onde as coisas eram muito mais simples. Ou uma garota tinha famlia ou outros parentes para que cuidasse dela ou estava sozinha. Red era parente da Amanda, mas era uma mulher, e ningum ouviu ento que uma mulher tivesse dirigido um casamento na ponta de um rifle. Quando se tratava de diga sim, se no quiser morrer, estava acostumado a necessitar-se que um homem fizesse valer a ameaa. E Red nem sequer estava zangada! Se pelo menos o tivesse estado, talvez... - Eu falarei por minha sobrinha, Spencer. - Eu falarei por mim mesma, obrigada - replicou Amanda. - J o fez - respondeu Red. - J no faz falta que responda nada. - Bom, pois graas a Deus que ele no aceitar esta farsa - soltou Amanda que assinalou com a cabea ao Spencer. - Oh, claro que sim - respondeu Red com um grande grau de confiana enquanto levantava o rifle, que at ento apontava ao cho, para o peito do Spencer. - Dir seu sim, quero normalmente ou o dir entre gritos, mas acabar dizendo-o. - No vais disparar-me, Red, e voc sabe. - Spencer no a tomou a srio, inclusive riu. - Sim que o farei - lhe contradisse Red. - No te matarei. Tem minha palavra. Mas no me incomodaria muito te abrir uns quantos buracos no pele. Esperemos que as balas no lhe destrocem nenhum osso. Disse-o com muita indiferena. Spencer no a conhecia o bastante bem para saber se era um farol ou no. Que falasse totalmente a srio era discutvel. O que decidiria a resposta do Spencer era se acreditava ou no. Mas no caso do Spencer, havia outro fator decisivo: apreciava muito sua pele para que o furassem. Por muito remota que fosse a possibilidade, qualquer possibilidade bastava, em especial quando, a seu modo de ver, um matrimnio podia terminar-se com facilidade. Ainda assim, teve-os esperando quase cinco minutos antes de grunhir: - Acabemos com isto. E todos os que esto aqui j lhes podem procurar outra cantina, porque no quero voltar a lhes ver nunca por aqui.

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CAPTULO 43
Marian tinha a impresso de que lhe doa todo o corpo. Kathleen lhe advertiu que estaria dolorida depois da longa cavalgada at o povoado, mas riu sozinha. Afinal, o ltimo par de dias tinha cavalgado longas distncias sem que lhe queixassem os msculos. Mas no era o mesmo ir sentada no regao de algum que escarranchado tentando conservar o equilbrio sobre o cavalo. Teria passado o resto do dia em seu quarto no hotel se no tivesse tido fome. E Ela Mae no estava para ir lhe buscar algo de comer. A donzela tinha preferido ficar no rancho, j que no foram levar a carreta ao povoado e tampouco aprendeu nunca a montar. Tambm sentia curiosidade pelo que tinha passado esse dia. Kathleen no havia tornado ainda ao hotel a contar-lhe ou, pelo menos, no subiu a seu quarto. Tendo em conta a hora que era, certamente estaria jantando no hotel e pensaria que Marian dormiria at o dia seguinte. A empregada do hotel que lhe tinha levado a gua para o banho se encarregou alm dos dois vestidos com os que viajara e os havia devolvido engomados. Colocou um de cor cinza plida com a saia. Sem a ajuda de Ela Mae, seu cabelo era, em troca, uma causa perdida. O nico penteado que Marian conseguira fazer sozinha era o coque, que no ficava to srio com o novo corte da franja. Alm disso, no queria impressionar a ningum; s gostaria de comer algo. Ao descer as escadas, seus movimentos eram um pouco mais rpidos mas ainda muito rgidos. Esperava encontrar a sua tia no salo mas, se no, no morreria por ter que jantar sozinha. Isso sim, sua curiosidade podia mais que ela, e era to intensa como seu apetite. Teve sorte em ambas as coisas. Bom, em realidade no. Kathleen estava no salo, mas no sozinha. Chad a acompanhava. Marian no contara com isso e esteve a ponto de no reunir-se com eles. Se via o Chad com o corao quebrado pela perda da Amanda, dar-lhe-ia uma surra. Sentou-se com toda a dignidade que lhe permitiram os msculos doloridos. Evitou olhar ao Chad, embora notasse seus olhos postos nela. - Encontrou-a? - perguntou sua tia de uma vez que procurava no prestar ateno ao Chad de momento. - Sim - respondeu ela. - E? - insistiu Marian . - Agora esto casados - disse Kathleen. - De verdade? No protestou Amanda? - Claro que sim. E ele tambm. Mas as balas fazem que uma pessoa mude de opinio. - Disparou-lhes! Essa concluso provocou uma gargalhada na Kathleen. E tambm em Chad, em realidade, o que levou a Marian a lhe olhar. S pde ver bom humor, o que no encaixava. No deveria estar desconsolado por ter perdido a Amanda ante outro homem? Mas no parecia desconsolado, nem sequer um pouquinho. Claro que talvez lhe dava muito bem ocultar seus sentimentos. Entretanto, havia uma coisa evidente: ainda no sabia que quem esteve com ele no estbulo aquele dia foi ela e no Amanda. Isso era algo que sua irm tampouco esclareceria, tanto se lhe apresentava a ocasio como se no, porque seguiria querendo ter esse vnculo com ele e poder desfrutar disso se Marian tivesse estado mentindo ao dizer que j no o queria. Distraiu-se da questo principal. Amanda estava casada. Tanto se foi por deciso prpria como se no, j no viveria mais com ela, assim por fim poderia ser ela mesma. Deveria ser um dia de celebrao. Sem dvida. Era uma lstima que houvesse tantas outras emoes que obstaculizassem sua alegria. 124

- Sinto haver perdido o casamento - disse, e devolveu sua ateno a Kathleen. - No perdeu grande coisa. No foi o que se diz um casamento tpico. - Ainda assim, suponho que deveria ter assistido em lugar de ficar para cuidar uns msculos doloridos - insistiu Marian. - Apesar de tudo, minha irm. - Duvido que tivesse agradecido sua presena, ceu. Isso era certo. Esquecia-se que Amanda se casou por fora, de modo que lhe teria incomodado que Marian presenciasse a cerimnia. Por sorte, a garonete chegou para lhe dizer o que havia para jantar e no teve que fazer nenhum comentrio mais sobre o casamento. Por desgraa, o casal infelizmente casado tambm chegou. - Importa-lhes se nos sentamos com vocs? - perguntou Spencer enquanto se acomodava junto ao Chad e atirava de uma cadeira da mesa contgua para a Amanda. - Sim - respondeu Chad sem rodeios. - Lstima - disse Spencer com um sorriso tenso. - No deveriam estar celebrando a noite de npcias? - especulou Chad, recostado. - Em privado? - Isso j o fizemos ontem, recorda? Ou acaso me perdi a pretendida causa da farsa que teve lugar hoje? As palavras eram muito amargas, mas o tom no. Marian teve a impresso de que ao Spencer no desgostava muito seu novo estado marital. Era provvel que se lhe tinham tido que obrigar, tivesse sido porque Amanda lhe tinha zangado. Era algo que para com facilidade. - Colhe-se o que... comeou a dizer Chad. - Economize o sermo, obrigado - lhe interrompeu Spencer. - Mas quero perguntar algo a Red. De verdade me teria disparado e teria salpicado de sangue a todos os presentes, ter-me-ia visto gritar e teria o tornado a fazer se me tivesse seguido negando a cooperar? - No leva um rancho como eu se sentir apreenso quando ter que disparar, Spencer. Sim, o teria feito. E agora deixa que eu seja quem pergunte: Seriamente acreditava que poderia seguir toda a vida arruinando a reputao de moas decentes sem ter que pagar por isso? Pode que o pai do Clare Johnson no tivesse guelra para te pedir contas, mas eu, sim. - Detesto recordar isso Red de verdade, mas a reputao de sua sobrinha j estava arruinada. - Bom, isso sabemos todos. E tambm que ia caminho do altar antes que voc te entremetesse. - Tem razo - Spencer riu, e logo dirigiu sua ateno a Marian. Como se no a tivesse visto at esse momento, disse: - V, v. A larva saiu por fim do casulo. Marian no pde evitar o rubor que ele desejava lhe provocar. Detestava ser o centro de ateno. E Amanda no suportava que o fora, de modo que sua rplica no a surpreendeu. - Tinha medo de competir comigo - explicou Amanda. - Sabia que no tinha nenhuma possibilidade. Mas agora que o campo est livre, acredita que pode me seguir os passos. - Parece ciumenta, querida. - Spencer surpreendeu com suas palavras a todo mundo. - No necessrio. Segue sendo mais formosa que ela. - A beleza est nos olhos de quem olhe - interveio Chad e, logo, acrescentou com ironia: menos mal que Spencer meio cego. Amanda balbuciou indignada. Red tentou conter a risada. Spencer nem sequer isso, e soltou uma gargalhada. Marian ficou olhando ao Chad, sem saber muito bem por que foi em seu auxlio, a no ser que s fora uma desculpa para meter-se com o Spencer, que lhe tinha roubado a Amanda. Isso era o mais provvel, j que desde o comeo tinha notado que caam mal. Mas a Amanda no gostou de ser o branco de uma brincadeira, e se voltou zangada para o Chad. - Se houver algum cego aqui, esse... - Por que no recorda nosso bate-papo, querida? - interrompeu-a Spencer: - Cuidado com essa 125

lngua. Amanda fechou a boca e se recostou com o cenho franzido. Marian no podia acreditar. Spencer conseguira exercer certa classe de controle sobre sua irm. Com ameaas? Ou lhe prometendo o que queria? Em qualquer caso, era surpreendente v-lo. Nem sequer seu pai teve esse tipo de influncia sobre a Amanda. E Spencer no podia ter sido mais oportuno. Marian sabia muito bem o que Amanda ia revelar, por puro rancor. Agora que estava casada, incomodava-lhe ver como Marian desfrutava de do grupo de pretendentes que deveria ser dela, e tinha os meios de impor a sua irm um matrimnio. obvio, ningum acreditaria nestas alturas, nem sequer Chad.

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CAPTULO 44
Marian no ia voltar para rancho Twisting Barb a cavalo at que no lhe desaparecessem todos os dores. Tampouco serviria uma carreta, nem uma carruagem, caso de que Spencer estivesse disposto s deixar de novo o sua. Ambos os transportes estralavam muito nos caminhos de terra. De modo que no estava preparada para retornar o dia seguinte, quando Kathleen planejava dirigir-se a casa. Sua tia esteve de acordo e o arrumou para que se alojasse com o pastor e sua famlia. No havia nenhuma possibilidade de que ficasse com sua recm casada irm, embora Amanda no tivesse vivido sobre uma cantina. Marian tinha que fazer muitas compras no Trenton, alm de ir vrias vezes em uma costureira para renovar por completo o guarda-roupa. Ainda ficava dinheiro da viagem para pagar a maioria do que necessitava, mas sua tia sugeriu que esperasse antes de gast-lo at que tivessem notcias do advogado. Kathleen tinha enviado um telegrama ao Albert Bridges para lhe informar de que se precisavam mais recursos para cobrir as necessidades de Marian, assim como lhe comunicar o matrimnio da Amanda. Marian no podia obter ainda o grosso de sua herana, mas sim que podia dispor dela para financiar seus gastos dirios. Kathleen no tinha que cobrir todas suas necessidades. De fato, divertiu-se comprando e escolhendo desenhos e materiais bonitos para seus vestidos. Por muito tempo que no tinha encarregado mais que gostava muito cafonas e feias, e cada vez teve uma sensao de carncia, de ressentimento e, sobretudo, de desnimo. Tinha-o feito por deciso prpria, por necessidade a seu modo de ver, mas no foi divertido. Por fim, aqueles tempos tinham terminado. Kathleen ia voltar para recolh-la na semana seguinte. A resposta do advogado, quando chegasse, iria primeiro mos de Marian para que esta soubesse quando se transferiram os recursos ao banco do Trenton. At ento, tinha que ser prudente, e se tinha limitado a escolher e a indicar costureira que esperasse para comear a trabalhar at que chegasse o dinheiro para lhe pagar. Durante essa semana no povoado conseguiu evitar encontrar-se com Amanda. Sua irm no saa muito de seu novo lar, e Marian ouviu que o passava muito bem pelas noites na cantina, como se fosse uma espcie de anfitri do local. No tinha nem idia de se Amanda e Spencer se levavam bem e, apesar de sua curiosidade, no faria uma visita a Amanda para averigu-lo. Claro que Amanda tampouco admitiria nenhum problema se o tivesse. Em todo caso, aparentaria que seu matrimnio foi idia dela e que estava contente com ele. Escutou o rumor de que Spencer desceu correndo as escadas enquanto Amanda lhe lanava um vaso, e que o resto desse dia evitou a sua esposa. Mas se tinha tratado de um incidente isolado. Em sua maioria, punham ao mau tempo boa cara em seu matrimnio a ponta de rifle. A resposta do Albert Bridges demorava a chegar. Isso no preocupou a Marian. Talvez estivesse fora da cidade e nem sequer tivesse recebido ainda o telegrama da Kathleen. Mas na sextafeira seguia sem ter notcias, e Kathleen ia chegar ao dia seguinte para levar a Marian de volta ao rancho sem que tivesse obtido nada durante sua semana no povoado, alm da compra de alguns materiais de pintura e de umas quantas blusas de confeco. Era provvel que Amanda tambm se estivesse impacientando. At que Albert no reconhecesse seu matrimnio, no receberia sua herana. Sua carta atrasou uns trinta minutos antes da hora de chegada prevista da Kathleen na sbado. Foi algo inesperado. Foi receb-la ento e por correio ordinrio, Albert teria que hav-la enviado antes que o telegrama da Kathleen estivesse em seu poder. E a carta era volumosa, por isso no seria 127

uma breve nota para inteirar-se de como ia s garotas. Isso despertou a curiosidade de Marian , mas a carta ia dirigida a Kathleen, de modo que no tinha direito a abri-la. Pode que s fora alguma formalidade legal ou documentos que tinha que assinar, nada pelo que inquietar-se. A tirou da cabea e comeou a recolher seus pertences na casa do pastor, porque passaria outra vez a noite no hotel com sua tia. Kathleen chegou hora prevista. E com ela, a maioria dos pees do rancho, que foram passar sua noite do sbado no povoado. Chad tambm foi com alguns dos vaqueiros dos Kinkaid pelo mesmo motivo. Marian esperou no voltar a v-lo agora que j no trabalhava para sua tia. No era que no suportasse sua presena, mas sim simplesmente no queria. E temia que pudesse prestar ateno nela agora que Amanda j no estava livre. No desejava ter que dirigir essa situao, nem lhe explicar por que j no o queria. No o queria. De verdade que no. Queria um homem que fosse dela, sim, mas no queria ser prato de segunda mesa de nenhum. Ainda lhe doa que Amanda tivesse ganhado no final. Ainda lhe doa que Chad nem sequer soubesse que fez amor com ela. E no saberia nunca, a no ser que Amanda se tomasse a molstia de confessar suas mentiras, o que era bastante improvvel. Marian no ia dizer a estas alturas, obvio. Podia ter tentado lhe contar a verdade se se tivesse visto obrigado a casar-se com a Amanda, mas agora que esse j no era o caso, no tinha motivo para faz-lo, e sim muitos para no faz-lo. Principalmente, no queria que pensasse que tinha a obrigao de casar-se com ela, nem que sua tia tivesse que impor outro casamento a ponta de rifle, porque ela no o aceitaria. - Ho-me dito que no houve resposta telegrfica - disse Kathleen quando foi casa do pastor a recolher a Marian. - Todo o povoado sabe porque Eddy me gritou isso quando descia pela rua. Marian sorriu. Devia custar manter em privado os assuntos pessoais em um povoado to amigvel, em que as mensagens se transmitiam a gritos, e as ltimas notcias e os falatrios podiam ouvir-se em todas as lojas e as cantinas. - Me entregaram isto faz um momento - respondeu Marian uma vez que lhe dava a carta. - J que a maioria do povoado sabia que chegaria hoje. - Sim - corroborou Kathleen, e logo que jogou uma olhada carta antes de coloc-la na alforje. Guardam no correio no povoado se chegar antes do fim de semana e me entregam isso na segunda-feira se no aparecer. Est preparada, ceu? Chad nos ofereceu a casa dos Kinkaid no povoado para que nos alojemos esta noite. Deteve-se nela para avisar ao pessoal. Estava disposta a dormir em sua casa ou voltar a v-lo? No. Mas se limitou a assentir e a despedir-se da famlia com a que passou a semana. Montou no mesmo cavalo que sua tia at a casa dos Kinkaid, que estava no outro extremo do povoado. Kathleen a deixou na costureira com o conselho de que lhe pedisse que comeasse a trabalhar em parte de seu encargo, e combinaram que se reuniria depois com ela na loja do lado. Encontrou a Kathleen em um dos bancos frente loja lendo a carta do Albert. No a interrompeu, mas sim se limitou a sentar-se a seu lado e a sorrir s pessoas que acontecia a saudava com o chapu. Era um povoado muito amigvel, com uma populao predominantemente masculina, onde todo mundo se conhecia, de modo que se identificava com facilidade a qualquer forasteiro. Embora no havia escassez de mulheres, as que viviam ali j estavam casadas em sua maioria. O que poderia ser o motivo de que Marian tivesse recebido quatro propostas de matrimnio durante sua breve estadia e de que outros nove homens se apresentaram na casa do pastor com alguma outra desculpa para passar um pouco de tempo com ela. Encontrar marido em Trenton seria muito mais fcil do que acreditara. Mas na atualidade no desejava comear a procurar. O que era culpa de Chad. Todas as emoes que no deveria sentir ento eram culpa dela. E no parecia poder sacudir-se de cima a raiva, ou a decepo. Maldito seja. Quando por fim voltou a olhar a sua tia, a encontrou com a cabea apoiada na parede e os olhos fechados. No parecia cansada, mas bem, dava a impresso de no querer enfrentar-se ao que acabava de ler. 128

- Aconteceu algo? - perguntou Marian , vacilante. - Depende de como lhe olhe isso. De um ponto de vista texano, no. Aqui a gente se as acerta bem sem muito dinheiro e, de todos os modos, ningum espera que uma mulher o tenha. Aqui os homens no se casam com uma mulher por sua fortuna. - H algum problema com a herana de meu pai, verdade? - Marian ficou imvel. Kathleen suspirou e abriu os olhos. Olhou a Marian com uma careta. - Poderia diz-lo assim. Parece que morreu na runa.

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CAPTULO 45
Marian era agora quem tinha a cabea arremesso para trs e os olhos fechados. Fez-lhe um n na boca do estmago ao passar to depressa de ser uma rica herdeira a ser pobre. Sem o menor aviso. E que no houve nenhum. Seu pai atuou como de costume antes de empreender a ltima viagem. Sem dvida teria havido alguma sinal se tivesse perdido toda sua riqueza. - No deixe que isso te deprima, ceu. Aqui as coisas so muito distintas. Os homens que queiram casar-se contigo, querero a ti, no o dinheiro que poderia contribuir ao matrimnio. - Isso o entendo, tia Kathleen. O que no entendo como meu pai pde perder todo seu dinheiro. Segundo seu testamento, era rico, possua muitos negcios e mais propriedades de explorao, muito mais do que Amanda e eu sabamos sequer, e tinha, alm disso, uma importante conta bancria. - J sei, e todo isso era certo, sem dvida, quando redigiu o testamento. Era muito prspero nesse momento. Mas, ao que parece, o ltimo par de anos contraiu muitas obrigaes financeiras. Muitas melhoras de suas propriedades sem esperar s amortizar. Muitas compras com as que estava seguro de obter benefcios ao as vender, mas que no vendeu. Parece que tinha um perodo previsto de expanso, mas no o estendeu com o passar do tempo suficiente. Comeou a vender com grandes perdas s para cobrir custos e, quando ainda no conseguia recuperar normalmente seus investimentos, comeou, alm disso, a solicitar emprstimos. - Mas nunca nos disse isso. - Claro que no. Ainda devia acreditar que poderia recuperar-se, e pode que fora por essa razo que no atualizou nunca seu testamento para refletir todas estas mudanas. A ltima viagem de negcios que fez foi precisamente para pedir mais dinheiro emprestado. - Ento ainda pode salvar-se seu patrimnio? - perguntou Marian esperanosa. - Por desgraa, no. - Kathleen suspirou. - No fica nada que salvar. Quando morreu, teve que vender tudo para liquidar as dvidas. Marian ainda no conseguiu digerir a notcia. Era uma surpresa muito grande. Nas semanas anteriores a sua morte, seu pai se ocupou de suas coisas como de costume, sem parecer preocupado, descontente ou zangado porque as coisas no fossem bem. Recordou uma ampliao, quando construiu uma nova sapataria, e ela e Amanda foram na inaugurao. Passou-se semanas alardeando de que o negcio estava no auge. No recordava que tivesse mencionado nenhuma outra melhora. - No teria tido Albert Bridges algum pressentimento a respeito? - perguntou Marian. Por que no nos advertiu? - Oh, ele sabia - disse Kathleen, indignada. - O muito bastardo no teve guelra para lhes dizer isso antes de que lhes partissem do Haverhill. Bom, menciona no querer lutar com o histerismo de Amanda, o que suponho que compreensvel. Est tudo na carta, ceu. Esperava que estivessem bem instaladas aqui, comigo, antes de ter que lhes dar a notcia. - E o dinheiro que nos deu para a viagem? - Era dele. Um pequeno sacrifcio em troca de sua covardia. So palavras dele. Adiante, leia. Marian o fez. A carta no era em realidade muito longa. A grossura se devia contabilidade que se includa de todas as propriedades que se venderam, de todas as dvidas que se saldaram. Sua casa foi o ltimo em ficar venda, leiloada a um preo ridiculamente baixo para satisfazer aos ltimos credores que ficavam. - Terei que cancelar o encargo que acabo de fazer costureira - admitiu Marian. 130

- No diga tolices - replicou Kathleen, que ps os olhos em branco. - No nos vamos arruinar por uns quantos vestidos. E Chad deu um giro a minhas finanas com a ajuda que me emprestou. Alm disso, conseguiu-me muitos contratos pequenos de venda de gado em condados prximos que no exigiro traslados importantes de cabeas de gado. Do ponto de vista econmico, estou como antes de que Frank morre-se, e logo a situao ser ainda melhor graas ao Chad. Marian no comentou nada a respeito, j que no gostava de ouvir mais quo bom era Chad Kinkaid. J sabia quo maravilhoso era. Se no, suas emoes no se teriam complicado tanto. Mas no queria ouvi-lo. - E no que carea de dinheiro para gastos pessoais - prosseguiu Kathleen, pragmtica. - Ou inclusive de um meio para ganhar dinheiro, em realidade. - Quer dizer me pr a trabalhar? Sim, suponho que poderia, embora teria que ficar em... - No, no. - Kathleen riu. - Refiro a que pode vender alguns de seus quadros, se o desejar. Acredite ou no, este povoado deseja coisas assim. Os poucos que Orvil, o proprietrio da loja, consegue transportar at aqui esto virtualmente vendidos antes que os descarreguem. Por isso tem materiais de pintura. Espera que algum do povoado se interesse por esta afeio e produza algo que possa vender-se. - Por isso esteve to contente de me ensinar onde guardava os materiais? - Marian sorriu. - Sem dvida. Sente-se melhor agora? De fato, sim. No que contasse com sua herana para nada em particular. S que estava acostumada a estar rodeada de riqueza e no esperou nunca ficar sem ela. Teria que comear a pensar que no podia permitir-se tudo o que pudesse necessitar, mas iria enfrentando-se a isso medida que ocorresse. - Adaptar-me-ei - afirmou. - Mas duvido que Amanda possa. Kathleen gemeu ao recordar a sua sobrinha, j que no tinha cansado na conta. - No, concedeu muita importncia a sua herana - coincidiu. - Embora s Deus saiba por que. - Porque contava com que lhe serviria para comprar um marido que a tratasse como fazia papai. - Refere-te a lhe deixar fazer o que lhe parea? - Sim. - Mas j est casada - disse Kathleen, pois lhe pareceu prudente remarc-lo. - No, se ela no se considera casada - replicou Marian. - Pelo que sabemos, j poderia estar pensando em divorciar-se. - No a viu desde essa noite no jantar? - perguntou Kathleen. - No, procurei evit-la. - Mas Spencer teria que aceitar o divrcio. - Kathleen franzia o cenho. - Amanda saber obter que no pense em outra coisa, me acredite. Mas isso o que podia ter planejado. Agora o ter que replanejar. No gostar. No gostar no ter outras opes, ter que arrumar-lhe com o que j tem. - Bom, pelo menos j est casada, e Spencer no o que se diz pobre. Tampouco o que se diz pouco bonito. Est em melhor situao do que cr. - Ela no opinar assim - advertiu Marian. - Sei - gemeu de novo Kathleen. - Me parece que encarregarei que lhe entreguem a carta depois de que voc e eu nos tenhamos ido do povoado amanh. No temos por que presenciar seu histerismo quando se inteirar.

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CAPTULO 46
Kathleen s estava brincando quando disse que entregaria a carta do Albert Bridges a Amanda depois de que Marian e ela se foram do povoado. Sua tia no era to covarde como resultou ser Albert. Enviou um convite aos recm-casados para que jantassem com eles na casa de Chad essa noite. Mas, curiosamente, ambos recusaram. No to curiosamente, em realidade. A noite do sbado era a melhor de todas para a cantina Not Fere. E o certo era que Amanda comeava a ser a atrao principal do local, embora no quanto diverso. Bom, isso dependia de como se visse. Pelo mero feito de ter a lngua mordaz e venenosa foi responsvel por que toda a semana tivesse havido clientela superior a habitual. E s por fazer o que lhe dava melhor: insultar aos admiradores que no lhe interessavam. Por assombroso que parecesse, os texanos encontravam seus insultos divertidos. No importava que soubessem que era uma mulher casada, os homens seguiam rodeando-a, paquerando com ela, fazendo o impossvel por captar sua ateno, escutando todas suas palavras. E ningum se ofendia quando feria algum vaqueiro no mais vivo. A gente se partia de risada, inclusive os homens insultados consideravam uma adulao que se fixou neles. Amanda se adaptou de forma maravilhosa a esta vida noturna. E, ao dizer de todos, passava muito bem sendo a rainha do local. Spencer o considerava um grande benefcio para o negcio, de modo que no se queixava. Marian se maravilhou por ouvir tudo isto essa noite, durante o jantar. Kathleen foi de visita essa tarde para inteirar-se dos ltimos falatrios, assim no lhe surpreendeu que tivessem que jantar sozinhos. - No a classe de vida que tivesse desejado para uma de minhas sobrinhas, mas no caso da Amanda, parece ser a classe de ambiente no que pode desembrulhar-se melhor. - Sim, mas me pergunto se j se precaveu disso ou se segue dedicando suas energias a voltar para casa - respondeu Marian. Chad no tinha falado muito ainda. Nem sequer tinha arqueado uma sobrancelha com a notcia da herana perdida. Claro que sua herana no tinha nada que ver com ele, agora que Amanda no podia ser dele. Embora seja provvel que o dinheiro no lhe tivesse interessado nunca, j que ele era o herdeiro do rancho mais importante da zona. Essa noite parecia distrado. Teria ainda o corao quebrado? Pode. No ia mostrar-lhe compaixo. Ele tampouco a estava mostrando por sua recente perda. - Irei cantina pela manh, ao sair da igreja, antes de partir - indicou Kathleen. - Ainda estaro dormindo - comentou Chad. - Pois tero que despertar - respondeu Kathleen. - Detesto dar ms notcias, mas neste caso no tenho muita escolha. - Quer que me eu encarregue? - sugeriu Chad. Sim, claro, no desperdiar a oportunidade de voltar a ver a Amanda, pensou Marian, indignada. Kathleen considerou inclusive a oferta, mas sacudiu a cabea. - No, minha responsabilidade. - E, logo, sorriu. - Irei com o tempo justo para dizer o que ter que dizer se no quiser sair depois do anoitecer. Deste modo me evitarei boa parte da manha de criana. O certo que no houve manha de criana. A princpio, Amanda tomou a notcia por brincadeira. De acordo, logo que estava acordada quando a ouviu. Mas quando Kathleen assegurou que era verdade, ficou to emocionada que no disse nada mais. 132

Marian tinha dvidas a respeito da comoo de sua irm, j que era tpico que Amanda fizesse caso omisso das coisas que no gostava. Era muito mais provvel que se negasse a acreditar que tinha perdido sua herana. Kathleen deixou a carta ao Spencer. Ele se encarregaria de que sua esposa entendesse suas consequncias, se queria tomar a molstia. Mas deve ter-se explicar a situao a Amanda, porque a levou ao Twisting Barb ao dia seguinte. E a palavra manha de criana no serviria para descrever a viva reao da Amanda. Stuart e Chad tambm estavam no rancho. Stuart se levava muito melhor com Red depois do churrasco e foi essa tarde para lhe dizer que em uns dias iria viajar a Chicago. De fato, foi jantar, j que podia ter enviado a uns de seus homens com a mensagem. Embora j no conduzia o gado at Chicago, deslocava-se fazendo isso uma vez ao ano para tratar com ateno os compradores. Marian sups que Chad teria querido acompanh-lo para dar uma volta. Estavam todos no alpendre desfrutando do ocaso quando Amanda e Spencer chegaram. E, antes de ter baixado sequer do toda da carruagem com a carta do Albert apertada na mo, Amanda chiava a Kathleen: - uma fileira de mentiras! Marian no pde evitar suspirar. Perguntou-se se algum se daria conta se partia sem que a vissem, jantava logo e ia se dormir. No gostava de nada ter que escutar a incredulidade irada de sua irm. Claro que certamente teria que fechar todas as janelas de seu quarto para no ouvi-la. Amanda podia armar muito escndalo. - Sente-se Amanda - disse Kathleen, que tentou assim injetar um pingo de calma. Compreendemos sua incredulidade. Tambm me pareceu incrvel que Mortimer pudesse tomar tantas ms decises uma atrs de outra. - Ento no teria que ter aceitado estas tolices sem... - Provas? - interrompeu-a Kathleen, que ainda tratava de conseguir a calma. - As tem na mo. inclua-se uma contabilidade detalhada, ou no a leu? - Refere a estas contas falsificadas? - soprou Amanda. - No me est escutando, tia Kathleen. No estou aqui porque me negue a acreditar o que esta carta d a entender. Estou aqui porque sei que no certo. Meu Deus, acredita que papai no falava alguma vez comigo? Era para mim a quem contava todos seus xitos, tanto se queria ouvi-los como se no. - Pode; mas te falou alguma vez de seus fracassos? - respondeu Kathleen. - Ou os calava, muito envergonhado para que ningum soubesse deles? - Segue sem me escutar - insistiu Amanda. - Seus negcios estavam no auge. Eram rentveis. No havia custos ocultos que fossem minando o patrimnio. - Muitas melhoras podem endividar a qualquer. Fez muito em pouco tempo. - No verdade! - exclamou Amanda. - A onde est seu engano. De hav-lo conhecido como cria, saberia que estava muito contente com seus benefcios para desperdi-los em melhorar as condies de trabalho de seus empregados. Mas por volta de anos que no o via, claro. Como poderia sab-lo? - concluiu Amanda com desdm. - Referia aos dados contribudos - respondeu Kathleen com rigidez. - Eu te estou proporcionando os dados. Se os seus empregados no gostavam de onde trabalhavam, podiam ir-se trabalhar a outra parte. O ouvi dizer centenas de vezes. At Marian o ouviu dizer. E, por que no, quando havia gente fazendo fila para trabalhar para ele porque pagava muito bem, no porque proporcionasse umas condies de trabalho ideais. Nos ltimos anos, s abriu uma sapataria nova, e isso foi s porque ao outro lado da cidade se instalou um novo sapateiro e papai no ia deixar que lhe roubasse nenhum de seus clientes de toda a vida. Alm disso, at essa loja era prspera. Kathleen deve ter por fim certas dvidas, porque se voltou para Marian para obter sua confirmao. Marian detestava estar de acordo com sua irm em algo, mas neste caso se viu obrigada a assentir. 133

- certo que o havia dito muitas vezes - comentou. - Pagava muito bem a seus empregados e, por isso, no lhe importava se se queixavam de que suas lojas fossem velhas e tivessem correntes de ar. Sua filosofia era que a gente sempre precisaria comprar sapatos, independentemente de aonde tivesse que ir compr-los. Tampouco recordo que melhora nenhuma de suas sapatarias, embora no o teria notado porque no estava acostumada a ir a essa parte. - Eu sim - acrescentou Amanda. - E estavam igual a sempre. - Houve tambm compras de propriedades que no deram os resultados esperados - indicou Kathleen. - E pediu muitos emprstimos para compens-lo. - Por que teria que pedir dinheiro emprestado? Tinha mais de setecentos mil dlares no banco. Mas se refere s propriedades relacionadas nesta contabilidade, resulta que conheo pelo menos uma, o hotel Owl Roost, que papai nunca comprou. - Amanda tinha levantado a carta que sustentava na mo para dar nfase a suas palavras. Ia faz-lo. E Albert o teria sabido. Depois de tudo, era seu advogado. Mas algum fez uma oferta superior e papai no estava disposto a aumentar a sua. Era em uma cidade que no recebia muitos visitantes, e embora fosse um bom negcio ao preo inicial, no o era ao posterior. Papai no comprava propriedades para especular... - Tem razo - a interrompeu Marian com um grito afogado ao record-lo. - Agora recordo o incidente. Papai riu sobre isso durante o jantar. Disse que algum queria montar-se em seu carro para o xito, mas que s se estava suicidando porque pagava muito em lugar de encontrar bons negcios. Ao que parece, no era a primeira vez que um comprador annimo tratava de conseguir uma das propriedades nas que ele estava interessado. Uns meses depois se felicitava porque o comprador tolo seguia com o mesmo, e papai tinha comeado a mostrar interesse em propriedades que sabia no eram um bom negcio, s para contribuir a que essa pessoa se cavasse sua prpria tumba. Papai podia ser assim de vingativo, sempre que no tivesse que arranhar o bolso. Kathleen a olhava incrdula. Marian tampouco dava crdito medida que caa na conta de todas as implicaes. Amanda lhes lanou um olhar triunfante. Mas, obvio, isso no lhe bastava. - Havia-lhes isso dito - teve que acrescentar.

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CAPTULO 47
Essa noite, durante o jantar, todo mundo fez muitas sugestes; todo mundo que no estava diretamente afetado. Inclusive Stuart participou da discusso e lhe ouviu comentar em um parte a seu filho que no se divertiu tanto h muitos anos. O magnata do gado era partidrio de reunir uma partida e linchar ao descarado do advogado, como chamava j ao Albert Bridges. obvio, como Albert vivia neste costa, estava um pouco longe para uma partida. E, alm disso, embora j no tinham nenhuma dvida de que Albert tinha roubado a herana s garotas, teria que demonstr-lo ante as autoridades antes de poder fazer algo a respeito. A contabilidade falsificada no bastaria. Albert poderia alegar que no a enviou, nem tampouco a carta. E as propriedades poderiam no haver-se vendido sequer. Poderia estar aguardando at receber um bom preo por elas. Era evidente que esperava que a carta resolvesse o assunto. Antes, assegurou-se de que as garotas estivessem longe de casa, com a desculpa de que no teve valor para dizer-lhe em pessoa. E imaginaria que se ambas pensavam que careciam de recursos, no retornariam ao Haverhill a descobrir o que tinha feito. Ou poderia haver vendido tudo e fugido com o dinheiro. Talvez estivesse j fora do pas. E isso era o essencial: no saberiam se no contratavam detetives ou investigavam por sua conta. Amanda, claro, no ia deixar sua herana em mos de detetives. - Quando podemos sair? - perguntou a sua tia. - Como? - disse Kathleen. - No deveria lhe perguntar isso a seu marido? - Ele no ir. - Amanda fez um gesto de desdm. - No lhe interessa me ajudar. Vrios pares de olhos se dirigiram para o Spencer, mas ele se limitou a encolher os ombros com indiferena e a dizer: - No deixou de lhe indicar que j no necessita esse dinheiro. Mas acredita que lhe dar os meios para livrar-se de mim. Amanda ficou vermelha. A Marian isso lhe pareceu mais interessante que a falta de vontade do Spencer de viajar ao Leste. No queria Amanda que todos soubessem que seguia desejando acabar com seu matrimnio? No parecia algo que fora a provocar que Amanda se ruborizasse, a no ser que no fora realmente certo. Se o fosse, no lhe importaria quem soubesse. Mas se era algo que s havia dito ao Spencer sem falar a srio, no teria querido que o tirasse a luz. Amanda dizia muitas coisas sem falar a srio. Era uma de suas formas de manipular s pessoas. Podia haver vrias razes pelas que quisesse que Spencer acreditasse que no estava contente com seu matrimnio. A evidente era que no o estivesse. A menos evidente poderia ser que ele no dava sinais de que gostasse. Tambm poderia estar tratando de lhe obrigar a fazer uma firme declarao de seus sentimentos. Sua aparente indiferena para ela devia incomodar muitssimo a Amanda. Surpreendentemente foi Stuart quem falou. - Tanto se necessitar a herana como se no, no se deveria permitir que esse advogado saia ileso do roubo - lhes recordou. - o mesmo que entregar as rdeas a um ladro de cavalos lhe dizendo: Eu no gostava desse cavalo, assim que pode ficar com isso. - Estou de acordo com isso - interveio Kathleen a seguir. - No tanto o dinheiro comprometido como a audcia deste advogadozinho. Quis-me enganar e tenho que admitir que o obteve. Pode que pensasse que as garotas no entenderiam a contabilidade que mandou porque so 135

jovens. Preparou-o tudo para mim, para que me tragasse isso. E me enfurece pensar que lhe saiu to bem. No duvidei absolutamente. - No tua culpa, Red - resmungou Stuart. - Tudo parecia legal, e no viu seu irmo em anos, de modo que no podia te dar conta de nada. - Vir conosco, tia Kathleen? - voltou a perguntar Amanda. - Oh, sim, no perderia isso. - Mas e suas responsabilidades aqui? - perguntou Marian, que no queria que sua tia sofresse outro contratempo por sua culpa. - Lonny pode levar o rancho por meu uns meses, graas ao Chad - respondeu Kathleen e, depois se dirigiu a ele com um sorriso. - No, no te ia pedir que voltasse a assumir a direo do rancho at minha volta. - At posso pagar a viagem - acrescentou Amanda, de modo que todos os olhos se voltaram para ela. - Bom, no me olhem assim. Recuperei minha herana. - Acreditava que tinha perdido todo o dinheiro para a viagem no ataque ao trem quando vinham - comentou Stuart, que acrescentou rendo: - As linhas de diligncias no vendem bilhetes em troca de promessas, querem efetivo e adiantado. - J sei - replicou Amanda. - Me devolveram todo o dinheiro quando esse tal Leroy entregou aos assaltantes. Ainda no se gastaram nada da bota de cano longo. Estiveram-se escondendo, conforme disse o xerife, e Leroy levou o dinheiro com os ladres em lugar de ficar com ele. - Pode ser que Leroy seja um velho miservel, mas honrado - interveio Stuart. - Deram-lhe uma boa recompensa por seus esforos, e me devolveram o dinheiro - prosseguiu Amanda. - Tudo graas a um dos ridculos quadros de minha irm. Bom, este no era to ridculo, de fato. Todos se voltaram para olhar a Marian, o que provocou que se ruborizasse. - Foi idia de tia Kathleen - explicou. - muito boa - assentiu esta com um sorriso. - Mas que Marian tem um talento assombroso para a pintura, e o faz de cor. extraordinrio. O rubor de Marian se intensificou, em especial quando Chad tomou a palavra. - Tem algo mo que possamos ver? - perguntou-lhe. - No - balbuciou, o que provocou que Chad franzisse o cenho. Mas Amanda tinha perdido a seu pblico e o queria recuperar. - Ficamos assim, ento? - disse a Kathleen. Acompanhara-nos para que no necessite que venha meu marido? - Sim - assentiu Kathleen, que tinha tossido para ouvir o comentrio destinado ao Spencer. Farei as malas esta noite. Podemos voltar para povoado com vocs amanh pela manh. Ao que parece, Spencer no ia passar por cima o comentrio, e decidiu mostrar seu mau gnio. - Acredito que necessita minha permisso para ir a alguma parte, esposa minha - indicou. - E uma... ! - comeou a grunhir Amanda. - Vamos, vamos - interveio Stuart para impedir a crtica. - Em toda esta confuso seguem havendo coisas que eu no gosto depois de tudo o que se h dito. - Como o que? - quis saber Kathleen. - Este plano muito atrevido para que o leve a cabo um advogado. - Ou desesperado - sugeriu Chad. - Isso o que estava pensando - coincidiu Stuart. - Me pergunto se no seria Bridges o comprador annimo que seu pai no deixava de encontrar-se. Se era ele, e teria informao de primeira mo sobre as propriedades que interessavam a seu pai, poderia ter acabado arruinado devido a seu plano para enriquecer-se depressa. Isso me leva a lhes perguntar uma coisa: Foi oportuna a morte de seu pai para ele? Como morreu? Estava olhando a Marian , de quem esperava uma resposta. A moa se temeu que sabia onde 136

queria chegar. - Caiu de um trem de volta a casa - explicou. - Caiu? Ou acaso o empurraram... Spencer perdeu sua indiferena quando Amanda empalideceu para ouvir essa especulao. - Muito bem, Mandy - disse em seguida. - Samos amanh. - Esperem um momento - interveio Stuart detrs ter obtido a reao que tinha procurado. - A diligncia no sai at dentro de um par de dias, a no ser que decidam ir em carruagem, assim poderiam viajar todos comigo. Tenho um vago de trem particular em Kansas para minhas viagens ao norte. A no ser que pensem que ir de navio seria mais rpido. - As viagens em navio me fazem mal - respondeu Spencer. - Como descobri com amargura quando meu pai me enviou ao Leste. Assim aceitamos encantados sua oferta. Decidiu-se assim de rpido que viajariam todos juntos ao Haverhill. Bom, certamente Stuart s chegaria at Chicago. E Chad no ia. No tinha nenhum motivo, nenhum absolutamente. Marian j notava sua ausncia.

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CAPTULO 48
Apenas tinha amanhecido quando partiram na manh seguinte. A bagagem lhes seguiria na estrada. As duas irms e sua donzela viajavam com o Spencer em sua carruagem. Kathleen preferiu cavalgar a seu lado, apesar de que havia lugar para ela no veculo. Marian se sentia algo triste por abandonar Twisting Barb. No estava segura de voltar a ver o rancho. Sua tia seguia sendo sua tutora. Esperava retornar com ela depois de ter recuperado sua herana, se conseguiam recuper-la. Mas agora voltava para Leste, ao Haverhill para ser exatos, e quem sabia o que podia passar, quando j no se escondia depois de uns culos desnecessrios nem tentava afastar aos homens com insultos inventados. Stuart lhes ofereceu sua casa no povoado enquanto esperavam a diligncia, embora ele no se reuniu por ali com eles. Essa manh cavalgou de volta a seu rancho para fazer as malas, e Chad se foi com ele. Passariam meses antes que Marian voltasse a ver o Chad, se o voltava a ver. E nem sequer se despediu dela. Chad falou com a Kathleen. Inclusive falou com o Spencer, que lhe caa mal. Mas, embora Marian estivesse no estbulo observando como carregavam a bagagem na carreta enquanto ele selava o cavalo, no lhe disse nenhuma palavra, nem sequer a olhou. Isso a enfureceu. Era como se no suportasse olh-la agora que era idntica a Amanda. Sem dvida, recordava-lhe muito o que perdera. E no podia negar que esperou que mostrasse pelo menos um pouco de interesse por ela, embora s fora para medir o terreno, por assim diz-lo. Esteve esperando uma oportunidade para tirar-lhe de cima com um no, obrigado, teve sua oportunidade e escolheu irm equivocada. Era injusto. No fundo, sabia. Depois de tudo, tinha procurado parecer o mais feia possvel, de modo que era natural que tivesse preferido a Amanda. Esse foi o motivo de seu disfarce. Mas escolheu a Amanda apesar de que esta lhe tinha mostrado sua pior cara. Isso era o que Marian no conseguia esquecer nem perdoar, que os homens, includo Chad, no vissem nada mais ao ter diante uma cara bonita. Entretanto, Chad no ia lhe dar a ocasio de lhe recriminar todo isso para livrar da dor, de modo que possivelmente, s possivelmente, pudesse deixar de sentir tanto pesar. E esse pesar era outra coisa que a enfurecia. No deveria sentir nenhum se j no o queria, deveria sentir-se aliviada de ter sado ileso de seu roce com a tentao. A costureira do Trenton trabalhou dia e noite a fim de terminar os dois vestidos que Marian lhe tinha encarregado para antes de ir do povoado. Embora no pensava que lhe servissem de muito durante a viagem, quando terei que levar roupa mais resistente, pelo suor e o p que comportava cruzar o pas. No achava graa em ir de novo em uma carruagem por caminhos cheios de buracos, mas sua nica viagem em trem lhe tinha resultado emocionante e brindado vistas interessantes, assim que o para iluso repetir essa experincia. A manh em que foram partir, Chad apareceu com o Stuart, provavelmente para despedir-se dele. Mas sua presena, quando acreditou que no o voltaria a ver, aturdiu-a tanto que se movia com a mesma estupidez que antes aparentava ter. Lhe caiu a pequena bolsa que continha suas mudas para a viagem e, continuando, tropeou com ela. Quando se recuperou disso, voltou-se e se chocou com o homem que carregava os bas maiores no alto da diligncia, o que provocou que lhe escorregasse uns das mos. Caiu ao cho se abriu e a metade de seu contedo se esparramou. Resultou que o ba era uns dos seus, e soltou um grito afogado ao ver como seus tecidos enrolados rodavam para o centro da rua. Saiu correndo atrs deles, e quase a atropelou um vaqueiro 138

que passava rapidamente. - Possivelmente no deveria te haver desprendido dos culos - grunhiu Chad, que a tinha sujeito para evitar o acidente. Teria se posto vermelha se no tivesse tido que ver como ele recolhia os tecidos. Conteve o flego e rezou para que as cintas que sujeitavam as pinturas enroladas no se rompessem. E Deus quisesse que no lhe perguntasse o que eram... - O que so? - perguntou-lhe. Agarrou-os sem responder e voltou a coloc-los no ba. O homem ao que a tinha cansado se estava desculpando, assim dedicou um instante a lhe assegurar que no tinha passado nada, e reuniu depois o resto das coisas pulverizadas pelo cho. Chad tentou ajud-la. Deu-lhe palmadas nas mos para impedi-lo e o fulminou com o olhar quando insistiu. Finalmente, Chad soltou uma gargalhada e voltou para seu cavalo. Marian comeou a respirar tranquila de novo, at que Chad voltou com uma bolsa dela e a lanou ao homem que dispunha a bagagem no alto do carro. Ficou olhando, boquiaberta pela concluso que se via obrigada a tirar. - Onde acredita que vai? - perguntou-lhe. - Agora que Red j no me necessita no rancho, dedico a minhas coisas como antes - lhe explicou Chad. - Est-me dizendo que ir a Chicago com seu pai normal para voc? - claro que sim. - Oh - exclamou Marian. Tentou que seu tom no refletisse sua decepo, mas pde ouvi-la de todos os modos. Ele no. Voltou-se a partir para ajudar a descarregar o resto de sua bagagem da estrada e lev-lo a carro. E Marian se censurou a si mesmo por ter pensado, nem sequer um momento, que queria acompanhlos para lhes ajudar ou, o que era ainda menos provvel, que no suportava estar longe dela. Como podia ser to vaidosa? Se no suportava estar longe de algum, era da Amanda. Supunha que esperava que Amanda obtivesse o divrcio assim que recuperasse sua herana. Depois de tudo, Amanda no dava amostras de ser feliz com o Spencer, e vice-versa em realidade. Chad podia pensar que ainda tinha uma possibilidade com ela e, nesse caso, no quereria deixar que se afastasse muito dele. Razes excelentes, todas elas, para enterrar a decepo que pudesse haver sentido. A pequena diligncia que passava com regularidade pelo povoado no teria podido conter toda sua bagagem, e teria suposto, para sete pessoas, viajar muito apertadas. Mas, ao que parece, Stuart s viajava com comodidade, de modo que uma vez ao ano, uma diligncia Concord com seu prprio condutor chegava cidade com motivo de sua viagem anual a Chicago para transport-lo at as linhas de ferrovia do norte. Era um acordo fixo que tinha com essa companhia. E, obvio, em uma Concord cabiam sem estreitezas oito pessoas. Stuart viajava, do mesmo modo, com seu squito de pistoleiros a salrio, e esta vez no era a exceo, embora no ocupavam nenhum dos assentos do carro. Dois viajavam como guardies armados com o condutor, e os outros quatro flanqueavam o carro a cada lado enquanto saam do povoado a primeira hora da manh. Marian pensou com tristeza, sentada frente a Chad no carro, que ia ser uma viagem comprida. Estava segura de que ia dar torcicolo de tentar evitar olh-lo, se no se passava a maioria do dia com os olhos fechados. Supunha que podia dizer que estava cansada, e a prxima vez que subissem ao carro, assegurar-se de estar sentada no mesmo lado que ele. Mas no junto a ele. Isso tampouco seria bom. De fato, seria pior. Certamente, ia ser uma viagem espantosamente longa.

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CAPTULO 49
Por estranho que pudesse parecer, nessa ocasio Amanda no se queixou sobre nenhum aspecto da viagem. obvio, essa viagem era por seu bem, e isso trocava as coisas. Alm disso, todos os que foram estavam ali para ajud-la. Pelo menos, ela o veria assim. Em qualquer caso a falta de queixa fez a viagem bastante suportvel, inclusive agradvel, para todos outros. Exceto para Marian. Ter que compartilhar um espao to reduzido com o Chad no lhe resultava nada agradvel. Na realidade, passou a maior parte da viagem bastante abatida, descontente, e com muitas outras emoes desagradveis que a chateavam. Cada vez que o olhava, ele estava olhando a Amanda. Cada conversao que Amanda comeava, ele a seguia. Todos outros o passavam bem com sua nova aventura. Marian, no. Se se parecesse algo a sua irm, teria tido muitas coisas das que queixar-se. Mas era muito distinta, assim no disse nada sobre sua infelicidade. Na realidade, guardava silncio durante quase todo o tempo, a tal ponto que Chad o comentou quando se encontraram um momento a ss no corredor de um dos hotis onde se hospedaram. - Se preocupa no chegar a tempo de recuperar nada de sua herana? - Por que ia estar mais preocupada que Amanda? - replicou Marian. - Parece-o - respondeu Chad encolhendo-se de ombros. - No te viu nunca to calada durante tanto momento. Hoje cedo no disse uma palavra. Estranhava seu silncio? Quando ele se riu a vez que Amanda tentou ser graciosa essa manh? Quando no foi nada graciosa? Quando os nicos que teriam acreditado que o foi eram os homens que a adoravam? Tinha sofrido todo o dia pela reao do Chad para com a Amanda, mais convencida que nunca de que seguia esperando sair vencedor ao final no que a Amanda se referia. Spencer tampouco acreditou que sua esposa tivesse sido graciosa. Claro que seu comentrio malicioso foi a costa dela, de modo que era normal que no acreditasse. Esses dois no se levavam bem. Estava muito claro para qualquer que prestasse ateno, e Chad a estaria prestando. Mas o mais curioso era que Amanda se mostrava incrivelmente comedida com algum por quem sentia antipatia. Os sarcasmos que lanava a seu marido eram bastante suaves para ela, destinadas a captar a ateno dele mais que a feri-lo. Era quase como se em realidade no lhe tivesse averso, ou como se ele a tivesse dominada com algo para impedir que se mostrasse muito agressiva. Quanto ao comentrio do Chad, e dado que este lhe obstaculizava o passo enquanto esperava uma resposta, se viu obrigada a dizer algo. - Tenho muitas coisas na cabea alm de que algum me roubasse minha herana - afirmou com bastante rigidez. - Quatro propostas de matrimnio exigem muita reflexo. - O que? - exclamou Chad. - J me ouviu. E disse a todos que me pensaria isso, e isso o que estou fazendo, pensando nisso. - Quem te importunou nesta viagem? - perguntou ele. - Ningum - respondeu Marian . - Quem te pediu ento que te case com ele? - Oh, no so propostas recentes, a no ser anteriores a nossa marcha do Trenton. - De quem? - insistiu Chad. - O certo que no recordo a maioria dos nomes - se viu obrigada a admitir com o cenho 140

franzido. - Bom, alm do doutor Willaby. - Poderia ser seu pai - disse Chad com um bufido. - Mas muito agradvel - assegurou Marian, ao tempo que encolhia os ombros. - Est-me tirando o sarro, Mari? - quis saber Chad, que a olhava com os olhos entreabertos. - No, jamais me ocorreria - replicou Marian. - E, alm disso, como nada disto teu assunto, no deveria me perguntar. E se as respostas lhe incomodam, pode que seja melhor que a prxima vez no me pergunte nada. - No me incomodam - exclamou com brutalidade. - Tem razo, perdoa. No me parece nada molesto - soltou Marian com idntica brutalidade, e o empurrou para passar. No voltou a lhe dirigir a palavra esse dia, nem o seguinte. De fato, se no podia lhe dizer nada sem ser brusca - e se censurou muito por isso, - o melhor era que tivesse a boca fechada. Ele devia pensar o mesmo porque se dedicou a ignor-la de novo. A parte mais longa e tediosa da viagem terminou quando chegaram ferrovia que conectava com a metade oriental do pas. O trajeto tinha transcorrido sem incidentes destacveis, sem nenhum intento de roubo com uma escolta to bem armada, nem tiroteios ou brigas que presenciar nos povos pelos que tinham passado. Uma manh que Marian se levantou antes do normal, tinha pilhado a sua tia saindo do quarto do Stuart. Supunha que isso poderia considerar um incidente bastante interessante, embora s ela soubesse. E havia sentido muito mais violenta que Kathleen. Sua tia se limitou a lhe sorrir enquanto lhe dizia: - Pediu-me que me case com ele. - No bastante repentino? - perguntou Marian. - Na realidade, no. Ns... poderia dizer-se que compartilhamos a cama na noite do churrasco. Eu estava muito preocupada com voc, apesar de que Chad havia sada para te buscar. E Stuart estava decidido a me distrair. Essa foi a razo de que viesse o outro dia para jantar, no s para me dizer que se ia um tempo a Chicago, mas tambm para me indicar que quando voltasse me cortejaria como devido. - Casar-se- com ele? - Oh, sim. Estive apaixonada por esse homem desde dia que o conheci, s que nunca me ocorreu fazer outra coisa que me calar isso Inclusive depois de que Frank morrera, jamais me passou pela cabea que chegaria o dia em que mostraria um pouco de interesse por mim. - Por que no? - perguntou Marian em defesa de sua tia. - uma mulher atrativa. - Mas com um imvel pequeno, enquanto que ele aspira a ser o rei do gado de Tejas. Alm disso, com sua riqueza, poderia ter a mulher que quisesse. Por que ia querer, ento, a uma que s pudesse contribuir umas quantas cabeas de gado ao matrimnio? Marian ps os olhos em branco. S um par de rancheiros poderiam pensar em ganho em lugar de no amor. - Pois se equivocou. - Na realidade - respondeu Kathleen rindo, - Stuart diz que o nico modo que lhe ocorreu para que minha cozinheira trabalhasse em sua casa. Marian pestanejou, e notou que se indignava. Kathleen soltou uma gargalhada e tampou a boca para reprimi-la. Como era to cedo, no queria despertar a ningum dos quartos prximos. Com outro sorriso, tomou a Marian do brao para acompanhar a de volta a seu quarto. - Disse-o em brincadeira - esclareceu em voz baixa. - Est segura? - Por completo. E no o conte a ningum de momento, por favor. Stuart quer casar-se muito bem quando voltarmos a casa. Convidar a todo o condado. Diz que vai dar a melhor festa que se celebrou nunca. Mas, enquanto isso, ns gostaramos de manter nossa felicidade em segredo. No seria apropriado, com todo o resto ainda por resolver. 141

E Amanda se encarregaria de lhes aguar a festa, j que a felicidade no era dela. Mas isso no era necessrio diz-lo, as duas sabiam. Marian ainda estava assombrada. No a viu vir. Mas que esteve to absorta em sua tristeza que no se precaveu dos olhares ntimos que se dedicava o casal maior, no se tinha precavido de nada absolutamente que indicasse que tinham entrevistas secretas. Embora no podiam ficar muito frequentemente, quando a metade de hotis onde se alojavam no tinha quartos suficientes para todos, assim estranha vez um dos dois conseguia uma habitao para ele sozinho. Estava muito contente pela Kathleen, embora isso contribua a seu prprio dilema. Significava que teria que viver no rancho do Stuart com sua tia quando retornassem a Tejas, pelo menos at que ela se casasse a sua vez. Mas isso significaria voltar a estar sob o mesmo teto que Chad, e lhe resultava to inaceitvel que nem sequer queria pensar nisso. Aquilo a incentivava mais para encontrar marido antes de voltar para Tejas, o que no era impossvel. Depois de tudo, retornava a sua cidade natal, onde j conhecia quase todo mundo de seu crculo social. E, embora deixara maioria de boas partidas, retornava como uma mulher nova. Bom, pelo menos, quanto a seu aspecto, assim poderia comear desde zero. Havia o problema da limitao de tempo. Possivelmente no estivessem no Haverhill muitos dias, e sem dvida no foram com a inteno de receber visitas. Mas poderia superar esses inconvenientes se estava o bastante decidida, e o estava. Algo seria prefervel a ter que suportar a presena de Chad.

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CAPTULO 50
O vago de trem privado de Stuart era de uma elegncia deliciosa inclusive para ele. Fora o primeiro em afirmar que era exagerado. Mas no o usava o bastante frequentemente para incomodarse em redecor-lo. Embora no havia camas nele para todo o grupo, a zona do salo estava bem provida com poltronas muito amaciadas e estofas de veludo, de modo que a quem terminou dormindo nelas no lhes importou. E s tinham tido que faz-lo uma noite, quando o trem se deteve em uma estao o tempo justo para que os viajantes jantassem e seguiu depois toda a noite. Havia um bar bem sortido, inclusive um piano. - Estava includo no vago - explicou Stuart, e se encolheu ligeiramente de ombros. - No me decidi a me liberar dele. Red sabia toc-lo, e lhes entreteve umas quantas vezes. Ao Chad gostava de muito mais isso que jogar pquer com seu pai e seus homens, porque no conseguia concentrar o tempo suficiente para que no lhe depenassem. E no tinha nenhuma desculpa para estar to preocupado, pelo menos nenhuma que estivesse disposto a comentar. De fato, seu pai parecia estar na mesma situao, a de no poder concentrar-se durante muito momento. Chad tinha suspeitado por que. Era bastante evidente. Mas esperaria a que Stuart anunciasse que Red e ele foram casar se antes de dizer: J era hora. Faziam um casal perfeito. Chad o pensava desde muito antes que o mesmo Stuart se desse conta. E lhe teria encantado ver seu pai apaixonado outra vez depois de todos esses anos da morte de sua me se no estivesse to exasperado por suas lamentveis circunstncias. No deveria ter feito essa viagem. No foi nunca a Chicago com seu pai at ento. S havia um motivo para sua presena. No suportava ver como a mulher a que queria partia sem ele. Era uma estupidez, porque ela no sabia que ele a queria, e estava muito claro que ela no queria a ele. De modo que ir no tinha nenhum sentido, alm de pass-lo mau. E o estava conseguindo. Ao princpio no foi to terrvel. Spencer e Amanda lhe tinham distrado com essa relao to estranha que tinham. At encontrou divertidas muitas de suas discusses, tendo em conta como lhe caa Spencer. Mas cada vez lhe resultava mais difcil ver Marian todos os dias e sentir-se ignorado por completo. Seu comportamento dizia muito do que sentia por ele: nada, embora tivesse podido senti-lo antes. Teve muitos possibilidades com ela antes que Amanda lhe tivesse enganado. Mas agora se sentiria insultada se mostrava interesse por ela. Aquela noite, sob as estrelas, estava assustada, e embora ele no tentou aproveitar-se da situao, deixou-se levar pelo muito que a desejava. Deveria lhe haver dito isso; mas a viu to envergonhada depois que no quis piorar a situao. E inclusive embora, por alguma razo, aceitasse que a cortejasse, o incidente com sua irm no estbulo sempre estaria entre eles. O melhor seria que a esquecesse por completo. Estavam em sua ltima parada noturna antes de chegar a Chicago quando Chad se encontrou ao Spencer, que jantava sozinho no salo do hotel. Tinha baixado tarde com a esperana de que todos outros tivessem terminado e estivessem j em seus quartos. Stuart j tinha avisado que acompanharia s mulheres at o Haverhill. No foi nenhuma surpresa para o Chad. Ainda tinha que decidir se ele faria o mesmo. Prolongar a agonia seria uma forma de v-lo, salvo que Marian voltaria para Tejas, pode que at se transladasse ao rancho dos Kinkaid se no se casava antes que Re . Talvez ele devesse ficar em Chicago, pelo menos at que Marian tivesse sado de sua vida. Sentou-se mesa do Spencer sem lhe pedir permisso. Spencer e ele se estavam levando 143

bem, se podia chamar-se assim a no brigar. E do incio da viagem, Chad sentiu curiosidade pela estranha atitude do Spencer. A metade do tempo parecia zangado, e a outra metade, contendo a risada. Spencer logo que elevou os olhos quando Chad se sentou, e depois seguiu cortando a carne que tinha no prato. Chad decidiu no ser ignorado. J estava bastante farto de que isso lhe acontecesse ultimamente. - Onde est sua mulher? - perguntou. - Deitou-se cedo porque tinha dor de cabea. Parece ter muitas - respondeu Spencer. - J - comentou Chad com secura. - Uma razo to boa como qualquer outra para que te entretenha aqui embaixo. Spencer esboou um sorriso enigmtico que irritou muitssimo ao Chad. Entretanto Spencer no lhe deu nenhuma explicao. - A comida esplndida. Gostou de tomar uma segunda rao, nada mais. - Alegra-me ouvi-lo porque morro de fome. - Chad chamou garonete e lhe pediu que servisse quo mesmo ao Spencer. Logo, como se j o tivessem estado comentando, acrescentou: vo se divorciar quando tiver solucionado o problema do advogado? Spencer quase se engasgou para ouvir a inesperada pergunta, mas se recuperou com uma resposta evasiva. - Estou comeando a gostar da vida conjugal - assegurou. - Nenhum de ns o diria. - As aparncias enganam. - Spencer riu. - algo que ambos descobrimos. - Voc gostaria de ter sabido antes que eram gmeas? - Nem pensar. Marian muito... Como lhe diria isso? Muito boa para meu gosto. - Muito boa para voc, e ponto - resmungou Chad. - Intuo que ainda no o pediu - soltou Spencer, despreocupado, depois de recostar-se e tomar um tragou de vinho. - Sempre soube que foi idiota. - Fiz amor com sua irm - lhe recordou Chad, tenso. - No algo que uma mulher passar por cima. - Desde quando uma autoridade em mulheres? - Spencer sorriu. - Faa o que faa, no conseguir nada com ela se no o tentar. - Olhe quem foi falar. Tem uma esposa que afirma ter dor de cabea com apenas te olhar. Spencer se se ps a rir. Chad apertou os dentes. Justo ento chegou sua comida, o que impediu que lanasse ao Spencer um murro por cima da mesa. Chad no o viu nunca to enigmtico, ou escondendo o que lhe resultasse divertido. E era evidente que algo lhe divertia, ao que, por uma vez, no parecia ser coisa do Chad. Era muito molesto que no lhe dissesse o que era. Mas ento Spencer acabou de rir e lhe surpreendeu. - Sabe-me mal lhe decepcionar - lhe confessou, ainda sorridente, - mas a desculpa da dor de cabea da Amanda no para mim. Bom, sim o , mas porque espera que a siga em seguida cama. Sua desculpa , em essncia, para que ningum mais se d conta de que agora prefere deitar-se cedo, ou se pergunte por que. - O que est insinuando no tem sentido. - Chad tinha franzido o cenho, pensativo. - Isso porque no sabe o principal. Como poderia diz-lo? Adora fazer o amor. - Mas pelo resto odeia a morte? - grunhiu Chad. - No odeia a morte. - O sorriso do Spencer se intensificou. - Nem muito menos. - , ento, seu saco de areia verbal favorito? - Refere a seus dramalhes? A isso se reduz seu rancor porque eu no a mimo ou lhe dou tudo o que quer. Que Deus a benza, no seria ela sem fazer dramalhes. Depois de tudo, uma menina mimada. - E no te incomoda? No diga nada. Quo divertido est o diz tudo. 144

- Tambm faz dramalhes por isso. - Spencer riu. - Mas no posso evit-lo. No tinha conhecido nunca a uma mulher to malcriada. Seus estratagemas e suas manipulaes me parecem divertidssimas. - Me tirariam do srio. - Bom, para ti, sim. E, graas a Deus, voc e eu no nos parecemos em nada. - Malandro - soltou Chad ao compreend-lo. - Queria se casar com ela todo o tempo, verdade? S protestou para que o visse ela. - obvio. - No vai dizer isso alguma vez? - quis saber Chad. - Certamente no - respondeu Spencer, enquanto encolhia os ombros. - Isso a mal criaria, e no sou idiota. - Essa sua opinio - disse Chad, mas insultava ao Spencer por puro costume. E Spencer fez caso omisso. - No vou cometer esse engano - prosseguiu. - Alm disso, no a faria feliz. Jamais o fez. Malcri-la a converteu em uma bruxa. Mas est aprendendo, bastante tarde, embora vale mais tarde que nunca, que melhor que ganhe o que quer a esperar a que o dem. E estou desfrutando de cada minuto de meus ensinos. - Assombra-me, Spencer - assegurou Chad de uma vez que sacudia a cabea. - Jamais imaginei que tivesse tanta pacincia. - No se necessita pacincia. Minha esposa muito previsvel. Passou a vida manipulando a outros e nunca se precaveu de quo fcil manipular a ela. - Quase me d lstima - apontou Chad. - Por qu? - Spencer se ps a rir de novo. - Por lhe dar o que se merece? - Algo assim. - No se engane. No se tinha divertido tanto em sua vida como desde que me conheceu.

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CAPTULO 51
Na comprida viagem at Haverhill, houve muito tempo para elaborar um plano para enfrentar-se ao Albert Bridges. Depois de pensar toda classe de possibilidades, decidiram que as duas irms se manteriam ocultas at que localizassem ao Albert, caso que no se foi a outra parte do pas com seu dinheiro ilcito. Mas se ainda estava em Haverhill, no queriam alert-lo com sua presena antes de que pudesse ter lugar um enfrentamento. No queriam lhe dar a oportunidade de fugir antes que pudessem encontr-lo. Marian no queria ter que disfarar-se outra vez e estar encerrada em seu quarto do hotel. Assim no ia casar-se. Para ter esperanas de receber alguma proposio antes de ver-se obrigada a voltar para Tejas necessitava que a vissem velhos conhecidos. A Amanda no importava. S queria que lhe devolvessem sua herana, se ficava algo. E se os homens acreditavam que teria mais possibilidades de obt-lo escondendo-se, f-lo-ia. Levaram-no a cabo ficando ambas no vago privado at depois de meia-noite e indo depois s escondidas ao hotel no que Kathleen as tinha registrado esse mesmo dia. Pelo menos Marian tinha uma habitao para ela sozinha para variar, e poderia estar deprimida em paz. Chad tambm seguia com eles. Marian no perguntou por que decidiu seguir at o final, no porque no queria sab-lo, mas sim porque se negava a lhe dirigir a palavra. Lamentava muito no pode descansar nem sequer um pouco de sua frustrante presena. A metade do dia seguinte, houve boas e ms notcias. Reuniram-se todos no quarto da Kathleen para almoar e para informar de suas concluses s garotas. Spencer e Amanda dormiram at tarde, de modo que este no tinha averiguado nada, mas Chad e seu pai saram cedo para localizar ao Albert. Foram os ltimos a chegar e Chad soltou imediatamente: - Ainda vive na cidade. - Bom, j eliminamos o maior obstculo - respondeu Kathleen. - Uma estupidez de sua parte - acrescentou Stuart. - Mas evidente que confia em que as garotas no aparecero nunca para acus-lo de nada. - No parecia promissor a princpio - continuou Chad. Uma outra pessoa ficou com seus antigos escritrios, de modo que acreditssemos que Albert foi embora. - E no foi assim? - quis saber Spencer. - No - respondeu Stuart. - A maioria dos empregados no sabia onde estava Albert, mas chegou outro antes de que abandonssemos o edifcio e, quando soube o que estvamos procurando, indicou-nos outra direo da zona residencial. Tinha trabalhado para o Albert. Queixou-se muito de que Albert no o levasse a seus novos escritrios. Devido a isso, s nos disse coisas ms de seu antigo chefe. Era um jovem muito ressentido. Tinham planejado levar ao Albert diretamente s autoridades se davam com ele. - Suponho que tampouco estava em seus escritrios - comentou Kathleen. - No, embora sejam muito melhores - confirmou Stuart sacudindo a cabea. - Os antigos escritrios estavam em um local de m morte, os novos so luxuosos e elegantes, com um aspecto opulento. - Decorados com meu dinheiro, sem dvida - grunhiu Amanda em um parte a seu marido. - provvel. - Spencer lhe deu tapinhas no brao para acalm-la. - Onde esto? - perguntou Marian. - Em um edifcio grande de dois andares, ao lado de um banco e... 146

- Conheo esse edifcio! - exclamou Amanda. - Era uma das propriedades de papai. - No faz falta que te indigne tanto, Mandy - disse Spencer a sua mulher. Essa a classe de provas que necessitamos para pendurar a esse homem, que est em posse de um edifcio que teria que ter herdado. Parece que poderemos dar fim ao assunto e voltar para casa antes do esperado. Amanda no o repreendeu com ele por hav-la arreganhado, mas sim, em realidade, dirigiulhe um sorriso. Marian seguia maravilhada por esse gesto quando Chad prosseguiu: - Haver uma breve demora. Parece que est muito ocupado. Foi ao norte a ultimar uma operao imobiliria para um de seus clientes. Segundo seu secretrio, no est previsto que retorne at na sexta-feira. - Trs dias mais! - gemeu Amanda. Marian estava totalmente de acordo com sua irm por uma vez, embora fosse provvel que por um motivo distinto. - Ento, se Albert no estiver na cidade, no me parece que seja necessrio que permaneamos ocultas. H algumas pessoas s que eu gostaria de visitar... - No - a interrompeu Chad com rotundidade. - Desde quando est no comando? - perguntou irritada Marian, com uma sobrancelha arqueada. Chad franziu o cenho por ouvir seu tom, e ia responder lhe, mas seu pai lhe adiantou. - Tem razo. Poderia haver outras pessoas que saibam o que fez o advogado - objetou Stuart. - Quem? - Um scio, um cmplice, um funcionrio subornado - respondeu Stuart, ao tempo que se encolhia de ombros. - Pode ser inclusive um familiar. - No nada provvel - protestou Marian. - Por qu? - disse Chad. - Teve que subornar a algum para conseguir transferir tudo a seu nome sem problemas. E est segura de que no tinha famlia aqui? Mulher? Parentes? - No tenho nem idia - resmungou Marian. - Uma vez mencionou uma irm, mas vivia em Haverhill - interveio Amanda. - Muito bem, voltarei a me esconder em meu quarto - soprou Marian. - Mas duvido que nossa presena aqui v seguir sendo um segredo muito tempo mais. J me encontrei com uma empregada do hotel que ia perguntar-me: No voc... ?, antes que a interrompesse com um No. Como se fora a me acreditar. A cara de Mandy muito conhecida nesta cidade. Marian partiu zangada, sem dar uma portada de milagre. Ficou vermelha antes de chegar a seu quarto, ao outro extremo do corredor. Fora muito grosseira. Comeava a comportar-se como Amanda, e j no parecia poder evit-lo. Estava cansada de fingir que tudo ia bem e era normal, quando sentia tanta agitao em seu interior. Tinha-lhe acabado a pacincia. Tinha acabado a tolerncia. Tinha podido conter suas emoes quando pensava que ia ter um descanso logo, mas no ia t-lo. Chad seguia a, seguia-o vendo cada dia e j no podia negar que seguia sentindo raiva pelo que tinha passado entre ele e Amanda, sem que tivesse diminudo absolutamente. Tinha-a enganado por completo. A noite antes do incidente a beijou, o que a tinha levado a pensar que tinha alguma possibilidade com ele. Depois, tinha-lhe feito o amor, o que a tinha levado a pensar que a queria, quando todo o tempo esteve seguro de que era Amanda. Ento se havia sentido doda, mas o nico que ficava agora era amargura. E muito ressentimento, alm de cimes. Tampouco podia seguir negando-o. Amanda sempre ganhava. At sem tent-lo, ganhava. Logo que fechou a porta de seu quarto, saltaram-lhe as lgrimas. No foi nenhuma surpresa. Na atualidade, a solido era sua inimizade. Quanto mais tempo passava sozinha, pior se comportava em companhia de outras pessoas, com uma atitude brusca, irascvel. Agora, apenas se reconhecia. Poderia haver ido bem comentar seus sentimentos com algum, mas no tinha com quem falar. No queria que Kathleen soubesse que era ela, e no Amanda a virgem que Chad tinha desflorado. E, alm disso, sua tia estava muito feliz com seu novo amor. Marian no ia aguar lhe a 147

festa. Poderia ter chorado no ombro de Ela Mae. Deveria hav-lo feito. A donzela sabia consolar muito bem s pessoas. Mas Marian no queria que a consolassem. A Ela Mae tambm lhe dava muito bem fazer sugestes descabeladas que sempre eram muito audazes para seu gosto. E, por uma vez, Marian estava o bastante alterada para as seguir, fossem audazes ou no, assim preferia evitar tentaes e no contar a ningum o que a inquietava. Um engano. Conteve-se muito tempo e isso a estava convertendo em algum que no gostava. E a solido no facilitava as coisas. Sempre podia voltar para a habitao da Kathleen, no outro extremo do corredor, e fazer outra vez o ridculo. Estremeceu-se ao pens-lo e, em lugar disso, tirou um velho chapu de um de seus bas e lhe acrescentou um vu. Ningum a reconheceria com ele. E no se aproximaria de ningum que conhecesse. Mas no ia se ficar mais tempo encerrada.

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CAPTULO 52
- No poderia falar com ela? - sugeriu Stuart. Stuart e Kathleen eram os nicos que ficavam no quarto. Spencer e Amanda tinham voltado para o seu, e Chad se foi pouco depois. Sem hav-lo planejado, encontraram-se sozinhos de repente. Como ainda no tinha passado muito momento da marcha de Marian, Kathleen no precisou perguntar ao Stuart de quem falava. - Talvez devesse faz-lo. evidente que lhe acontece algo. - No refiro a isso, refiro ao de meu filho. Sente algo muito forte por sua sobrinha, mas ela o est voltando louco. Trata-o como se fora invisvel. - Pois claro - disse Kathleen em defesa de Marian. - Eu tambm o faria se um homem que lhe fez amor com minha irm comeasse de repente a mostrar-se interessado por mim. - Sabe que isso foi um equvoco. - Stuart suspirou. - Maldita seja, Red, o moo foi vtima de um engano. Voc sabe. Eu sei. J vai sendo hora de Marian saiba. - Duvido que importe muito - objetou Red. - Ou pode que importe muitssimo - insistiu Stuart. - Diga-lhe isso. - Se algum deve dizer-lhe ele - disse Kathleen, enquanto sacudia a cabea. - Se sentir algo forte por ela, por que no o disse? - Porque pensa o mesmo que voc, que no importar muito. Pelo menos, poderia averiguar se tem alguma possibilidade. - Poderia faz-lo ele mesmo - replicou Kathleen, que ps os olhos em branco. - Se no se decidirem sozinhos, que no estava escrito. No sou nenhuma casamenteira. Nem tampouco voc, em realidade. A que se deve isto, ento? - Os jovens comentem enganos que acabam lamentando - resmungou Stuart. - Te passou. Casou-te com um homem ao que no amava para te afastar desta cidade. E ao Chad tambm. Fez o amor com a mulher equivocada. Claro que no sabia, e isso o que realmente importa do caso. Isso s j um motivo suficiente para lamentar-se; no quero v-lo lamentar-se por ter perdido a oportunidade de estar com a mulher a que sim quer. - E por que no lhe insiste para que faa algo a respeito? - J o fiz - admitiu Stuart, queixoso. - Mas j o conhece o bastante bem para adivinhar sua resposta. Disse-me que no me metesse no que no me era do seu interesse. Kathleen soltou uma gargalhada e se aproximou do Stuart para sentar-se em seu regao. - Um bom conselho. E h algo que importa ao que poderia dedicar sua ateno agora mesmo. Isso provocou um sorriso no Stuart, como ela tinha pensado. Eram to compatveis que parecia como se sempre tivessem estado juntos. Sabia o que ia dizer Stuart antes que o dissesse. Com ele havia poucas surpresas. Apesar de sua brutalidade, tinha um grande corao. Ser feliz tinha algo curioso: queria que todos os que lhe rodeavam tambm fossem. Assim era lgico que Stuart estivesse preocupado pelo dilema de seu filho. Ela estava igual de inquieta pelo que acontecia com Marian, mas imaginava que guardava relao com o lugar onde estavam. Marian tinha muitas lembranas desagradveis relacionadas com essa cidade. Kathleen tambm, mas esteve fora tanto tempo que j no lhe afetava. Esse, em troca, no era o caso de Marian. O que no sabia era que o mau humor repentino de Marian tivesse algo que ver com o Chad. Fora to convincente ao ignor-lo que Kathleen estava segura de que Chad no teria nada de sorte no que a sua sobrinha se referia, que no lhe correspondia. O que era uma lstima. Chad deveria lhe haver dito antes o que sentia. Deveria lhe haver contado ao menos o que 149

tinha ocorrido em realidade no estbulo, isto , que acreditou que estava com ela esse dia. Mas deixara acontecer muito tempo sem lhe falar de seus sentimentos. Era tpico de um homem demorar tanto as coisas. Kathleen se ruborizou ao pens-lo. Ela fez o mesmo ao no dar a entender ao Stuart que o amava. Ele a tinha repreendido muito por isso. Se no tivesse tentado distrair a de sua preocupao por Marian a noite do churrasco, poderiam no haver-se dado nunca conta de que seus sentimentos eram mtuos. Abraou-o com fora pelo que poderia haver-se perdido. Sua felicidade atual a seguia assombrando. E estava desfrutando muitssimo da viagem de volta ao Haverhill porque Stuart estava com ela. - Est-te emocionando outra vez comigo, Red? - sups Stuart com uma gargalhada. - Menos mal que no te importa. Kathleen se tornou para trs e lhe sorriu. Stuart a atraiu para si, seus lbios se encontraram, com suavidade ao princpio, com muita paixo depois. Em um momento estavam totalmente alheios ao que os rodeava, conscientes s um do outro. Fazer amor com o Stuart era como fazer amor pela primeira vez. Kathleen jamais teria imaginado quo maravilhoso podia ser com o homem adequado. A Marian no surpreendeu nada haver-se dirigido para sua casa sem ter posto ateno. Seu velho lar. Ficou de p em frente grande casa de trs andares um bom momento, contemplando-a. No estava vazia. Umas cortinas novas adornavam as janelas dianteiras. Algum mudara a decorao e vivia nela. Albert? Pelo menos podia esper-lo. Isso significaria que no a tinha vendido e que poderiam recuper-la. - Perdoe - disse uma voz de mulher, que acrescentou com algo mais de dureza: - Perdoe, no me deixa passar. Marian ouviu por fim mulher que estava a seu lado e se afastou imediatamente, ruborizada. - Sinto-o - se desculpou. - Estava absorta em meus pensamentos. - Mido lugar para parar a pensar - grunhiu a mulher, e moveu o carrinho de beb que levava para poder abrir a grade que as separava do caminho de entrada que conduzia casa de Marian, sua velha casa. Marian franziu o cenho quando foi evidente que a mulher e o beb foram entrar na casa. - Um momento, por favor - disse enquanto a seguia pelo caminho para a porta. - Sabe quem vive aqui? - Eu - soltou a mulher com impacincia. - Oh. - Marian se voltou, decepcionada. J podiam esquecer-se de recuperar a casa. A mulher no era do servio. Ia vestida na moda e, embora algumas criadas podiam permitir-se objetos de moda, no era roupa to elegante e confeccionada com materiais to caros como as que levava essa mulher. Alm disso, era muito insolente para ser uma criada. Marian se voltou para partir. - Conhece Albert Bridges? - lhe ocorreu ento perguntar. - Sim. meu irmo. Marian conteve o grito afogado antes que lhe escapasse. Assim teve razo. Albert vivia na casa e, ao parecer, tinha instalado nela a toda sua famlia: irms, cunhados, sobrinhos, e Deus saberia quem mais. A mulher dava golpezinhos no cho com o p. O beb comeava a inquietar-se. - Perdoe que a tenha incomodado - disse Marian, e se voltou de novo para partir. - Um momento - exclamou a mulher. - O que quer do Albert? Marian decidiu que tinha que inventar algo para no levantar suspeitas. - Meu marido deseja contratar os servios legais do senhor Bridges - soltou em seguida. - Foi 150

a seu escritrio, mas lhe disseram que neste momento no estava na cidade. - Assim . No voltar at finais desta semana. - No acredito que possamos esperar tanto. O assunto bastante urgente. - E a mim que me importa - disse a irm do Albert laconicamente. - Ou seu marido pede hora no escritrio do Albert ou busca outro advogado. Mas, em qualquer caso, deixe de me incomodar. Adeus. Fechou a porta de repente para deixar a Marian fora. Que mulher to grosseira e desagradvel. Perguntou-se se teria sido sempre assim, ou acaso a culpa do que fez Albert havia a tornado uma bruxa. No ficou um minuto mais ali. Voltou para hotel percorrendo as zonas mais transitadas da cidade, absorta de novo. Tinha que decidir se confessar a outros que sara quando lhe advertiram que no o fizesse. Teria que revel-lo se queria que soubessem o que averiguara. Ou podia no dizer nada. Depois de tudo, que Albert vivesse em sua antiga casa no vinha ao caso. S Amanda se alegraria, ou enfureceria, para ouvi-lo. E estava segura de que antes da sexta-feira alguns dos homens averiguaria onde vivia, j que quereriam cobrir seu escritrio, sua casa e a estao o dia que estava previsto para sua volta para assegurar-se de que no lhes escapasse. E j fez todo o possvel para que o capturassem. Tinha pintado de cor um retrato do Albert a cada um dos homens para que soubessem a quem procuravam. Albert no tinha nenhuma possibilidade de escapar.

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CAPTULO 53
Chad chamou com energia porta. Aproximava-se a hora da verdade, e no recordava ter estado nunca to nervoso. Claro que estava em jogo sua felicidade futura. Ia pr as cartas na mesa e a contar tudo a Marian. A demora no enfrentamento com o Bridges o tinha decidido. Iam ser trs dias sem ter mais nada no que ocupar-se, salvo em suas lamentaes. No, obrigado. Bateu na porta. Marian o mandaria ao diabo ou o faria um homem muito feliz. Por fim, e apesar de seu nervosismo, deu-se conta de que esteve chamando durante muito momento sem obter resposta. Tratou de abrir a porta. No estava fechada com chave. E o quarto estava vazio. Que raios passava? Sabia que Marian no estava com Red. Tentou no quarto da Amanda, mas obteve um grito irritado do Spencer do interior: - V embora, estamos dormindo! Sim, seguro. Era evidente o que esse par estava fazendo, o que significava, por outra parte, que Marian tampouco estava com eles. Onde diabos estava ento? Desceu para dar uma olhada ao vestbulo. Achava-se virtualmente vazio. Comprovou no salo do hotel. Igual de vazio, mas era o meio da tarde, muito depois da hora do almoo e muito cedo para jantar. Comeava a preocupar-se. Perambulou pelo vestbulo um momento, enquanto tratava de decidir se sair e procur-la em uma cidade que no conhecia, o que significava que no era provvel que a encontrasse, ou esperar no vestbulo para pilh-la quando retornasse. Antes que tivesse tomado uma deciso, Marian cruzou a porta principal. Reconheceu-a apesar do vu. Certamente j no havia nada que pudesse fazer para disfararse ante ele. Claro que se acostumou, desde dia em que tirou os culos para sempre, a olh-la de cima abaixo, no s o evidente. No voltaria a duvidar de qual era a irm com a que estava tratando. Alm de ter a mesma cara, no eram idnticas absolutamente. Marian no se precaveu de que Chad se aproximava dela at que este ficou no seu caminho. - Ia mandar uma partida para te buscar - exclamou Chad. - Muito gracioso - respondeu ela, e tentou rode-lo. - No estive fora tanto tempo. - No tinha que ter sado nem um minuto. - Voltou a lhe obstruir o caminho. - Tomei precaues - replicou Marian, tensa para ouvir o aviso. - Ou acredita que eu gosto de ver o mundo atravs de encaixe negro? - Acredito que voc gosta que me preocupe - resmungou Chad. - Isso acredita, quando que penso em ti? - soltou-lhe com secura. - Vem comigo - grunhiu Chad; agarrou-lhe a mo e comeou a conduzi-la para a rua. - No! Pra! No o fez. Logo que podia conter-se para no mostrar-se to irascvel como ela. Chad no sabia por que estava Marian assim. Sabia muito bem por que o estaria ele. No disse nada mais. Em lugar disso, parou um carro de aluguel que passava e a meteu na carruagem fechada assim que se parou junto ao meio-fio. Marian se sentou frente a ele e o fulminou com o olhar. - Onde acredita que me leva? - perguntou em um tom de tenso contida. - A nenhuma parte em concreto, s a algum lugar onde possamos falar sem que nos interrompam. - Bom, possivelmente deveria lhe dizer algo ao condutor. Se no, no se mover daqui. Chad observou seu sorrisinho. No ia ficar o nada fcil. 152

- sua cidade, no a minha - disse. - Tem alguma sugesto? - Sugerir-te-ia que deixasse de tentar-me sequestrar e me permitisse voltar para meu quarto para descansar at a hora de jantar. No prestou ateno a sua interpretao dramtica do que estava fazendo. - Na realidade - respondeu Chad, - seu quarto me parece o lugar perfeito. Vamos? - E abriu a porta da carruagem de novo. - Oh! Agora me pede as coisas? - replicou com brutalidade Marian, que desceu do carro e lhe lanou: - perfeito para mim, mas voc no est convidado. Entrou no hotel sem ele. Chad apertou os dentes, lanou umas moedas ao condutor com uma desculpa e correu detrs de Marian, que subia a toda pressa as escadas para chegar antes a seu quarto e poder assim lhe dar com a porta no nariz. Chad acelerou o ritmo para apanh-la e teve que correr o ltimo trecho do corredor para alcanar a porta antes que ela. Abriu-a. Marian suspirou, passou a seu lado, tirou o chapu e o lanou nica cadeira do quarto. Uma sutil advertncia de que no esperava que ficasse o tempo suficiente para ficar a vontade. Chad fechou a porta e decidiu faz-lo com chave. Viu como para ouvir o rudo, lhe esticava as costas. Cruzou os braos, apoiou as costas na porta e esperou. Ao final, Marian se voltou para olh-lo, mas s o suficiente para ver onde estava antes de apartar outra vez os olhos dele. Acostumou-se a que o tratasse como se no estivesse presente, mas esta vez no ia permitir o. - Me olhe - ordenou a Marian. Ela o fez, e inclusive arqueou uma sobrancelha. Chad esperou outra discusso, que lhe desse uma boa desculpa para lhe perguntar por que j no o olhava nunca, no de verdade. Certamente a resposta lhe teria parecido interessante, mas seria melhor no pergunt-lo. No queria que se pudesse mais defensiva do que j estava. - Poderia lhe relaxar - lhe indicou. - Isto no levasse muito tempo, embora possa que sim. - Estou muito relaxada - respondeu Marian, embora seu tom e sua postura demonstravam o contrrio. Devia ter-se dado conta, porque acrescentou: - Alm do fato de que muito indecoroso que esteja aqui. - Quem vai se inteirar? - No importa - respondeu zangada, e suspirou. - Muito bem, diga o que est to resolvido a dizer, e parte, por favor. - Ia esperar a que tivesse solucionado as coisas aqui, no Haverhill. Se recuperar sua herana, perfeito, estaria exonerada. Se no, perfeito, levaria vantagem. - Do que est falando? - perguntou Marian. - A isso vou. S quero que saiba por que no te fiz antes esta confisso. - No sou sacerdote. Por que no...? - Pode deixar de ser sarcstica um momento? - perguntou Chad. Marian fechou a boca, mas voltou a fulmin-lo com o olhar. - Se for me dizer que sente algo por mim, no o faa, por favor. J deixou claro faz muito a quem preferia, e no era para mim. - De verdade isso o que pensa? - o que sei - respondeu ela. - o que vi. o que... - OH, cale-se, Mari. Voc no sabe nem a metade - exclamou Chad. Ficou olhando. Comeou a dar golpezinhos no cho com o p. Estava to disposta a escutar o que tinha que lhe dizer como uma gata que no est em zelo a um gato de curral. Chad sups que, depois de tudo, teria que ter esperado. Algo a esteve incomodando toda a semana. Cada dia que passava, estava mais suscetvel; um estado de nimo que no favorecia muito as insinuaes romnticas que ele queria lhe fazer. Entretanto j meteu a pata. No dizer-lhe agora s pioraria as coisas. Percorreu os poucos passos que os separavam para situar-se diante dela. Queria estreit-la 153

entre seus braos, mas estava muito tensa. Tinha muitas coisas que dizer, mas no estava seguro de que ela desejasse escutar nenhuma. Era evidente que lhe tomou uma verdadeira averso, e pode que fora devido a sua irm. Pelo menos poderia esclarecer isso... - certo que Amanda me atraa. No o nego. Planejava dizer-lhe depois de que se instalasse em casa de sua tia, mas s se sua atitude melhorava. Convenci-me de que a viagem era a causa de seu comportamento, que uma vez tivesse terminado ela mudaria e seria menos irritante e mais agradvel. No foi assim. Em todo caso, piorou. Assim no, todos os planos de cortej-la finalizaram antes do que ocorreu no estbulo. - No fale nesse tema, por favor. - Tenho que faz-lo - comentou Chad, enquanto sacudia a cabea. - Tem que saber que foi um engano. - a primeira coisa que disse com o que estou de acordo - replicou Marian . - No, foi um engano muito major do que imagina. No tinha motivo para suspeitar que fingia ser voc. Com quem supe ento que acreditei que estava fazendo o amor? - Sei com quem queria faz-lo - respondeu Marian, muito vermelha para ouvir o que acabava de dizer Chad. - Sabe? - perguntou este com o cenho franzido. - No, diria que no. Mas pode que esquea que te beijou duas vezes antes desse dia. - Uma vez - lhe corrigiu. - Duas vezes - insistiu Chad. - No tente voltar a negar que foi voc essa noite que acampamos junto ao caminho; voc, no ela, quem tentou me ajudar com o Leroy. E sim, sei. Ao princpio, pensei que foi sua irm. Inclusive permiti que me convencesse um tempo de que era assim. Mas j no me tragou isso. A esse beijo faltava algo quando pensava que foi ela. Mas essa noite no alpendre, senti que o beijo era perfeito. O rubor de Marian se intensificou. Afastou-se e Chad tentou atra-la de novo para ele, mas ela conseguiu escapar. - Est complicando o assunto - indicou Marian. - um assunto muito complicado e estou tentando esclarec-lo. - Est-o piorando! - disse em tom acusador detrs voltar-se para ele. - Essa noite, no alpendre, beijou-me s para comparar, no porque desejasse faz-lo. E eu te adverti que a Amanda gosta de aparentar desse modo, assim que esse dia, no estbulo, pensou desde o comeo que estava com ela. Inclusive disse... - deteve-se e apartou o olhar outra vez. - Me contou o que disse. - Como? Ou, o que mais, por que a acredita se souber que mentia? - Se algum est mentindo, esse voc - insistiu Marian. - Maldita seja, Mari. Juro-te que pensava que estava fazendo o amor contigo. Fiquei como uma esttua essa noite quando Amanda confessou que era ela. Ento no queria ter nada que ver com sua irm, e muito menos me casar. Fez-me uma armadilha e eu ca nela. E me teria tido que casar com a mulher equivocada se Spencer no tivesse intervindo. Queria a voc, e ainda te quero. Querote tanto que no posso pensar com claridade. Talvez por isso me est saindo to mal esta confisso. - No, o problema que no te acredito. Assim, por que no nos faz um favor a ns dois e... Chad a estreitou entre seus braos. Seu beijo estava cheio de frustrao, desespero e um pouco de raiva por isso. E pesar. Muito pesar, porque certamente seria a ltima vez que a beijaria. Esperou muitas coisas deste encontro, sobretudo que Marian dissesse que era muito tarde. Mas no esperou uma incredulidade total. Era frustrante. E temia que, se pudesse convenc-la da verdade, ento sim lhe diria que era tarde j. De qualquer modo tinha perdido, e isso lhe enfurecia. Era muito importante para ele para perd-la. Separou-a dele e lhe disse com dureza: - Pode acreditar isto. E, enquanto o faz, inteira-se de que te amo, antes que de verdade seja tarde j.

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CAPTULO 54
Chad partiu do quarto de Marian, e at conseguiu no bater a porta ao sair. Ela abriu a porta detrs dele para d-lo. Chad se voltou, contemplou um momento a porta e sorriu. Se fazia um pouco to emotivo e tolo, ainda havia esperana. Pelo menos no lhe era indiferente como comeou a pensar. O rudo da porta batendo provocou que se abrissem outras portas do corredor. A maioria dos ocupantes tinha jogado uma olhada rpida e havia tornado a entrar em suas respectivos quartos ao ver que no passava nada de seu interesse. No ocorreu o mesmo com a Amanda. Apoiou-se no marco, espera de que Chad passasse a seu lado. Era a ltima pessoa com a que ele queria falar de algo. S v-la despertou de novo sua ira. Amanda podia estar desfrutando em segredo de seu matrimnio, segundo Spencer, mas deixara a vida do Chad sumida em um caos emocional com sua campanha egosta para apoderar-se de sua maldita herana. E no pagara nenhuma consequncia por isso. Saa sempre to ileso do dano que provocava? Era provvel que sim. Teria ido por outro caminho para evit-la, mas no o havia. O quarto de que acabava de sair estava no fundo do corredor, e tanto o seu como as escadas, depois do de Amanda. Podia ficar onde estava e esperar a que se fosse, mas parecia muito resolvida a falar com ele para esperar at que se desse por vencida. Decidiu adiantar-se - Est mentindo. - Se no fosse sua irm, partir-te-ia o pescoo neste mesmo instante - disse ao passar a seu lado. - Assim no diga uma... - De modo que por fim te contou a verdade? Demorou bastante. - Que verdade? - Chad virou em redondo. Qe no me suporta depois do que voc fez? - Se acredita isso, tolo, vaqueiro. A mim tentou me convencer do mesmo. Inclusive me acreditei isso at que lhe abri o... - Inteirou-se de algo, Amanda. Mentiu, enganou e manipulou muitas vezes para que ningum acredita numa s palavra do que diz. Assim no gaste saliva, por favor. - Mas bom! - exclamou, indignada, com um gesto ofendido. - E eu que ia fazer-te um favor porque me sentia benvola. - Te ocorreu alguma vez que estava fazendo amor com ela, ou assim acreditava, porque me importava? Porque eu queria me casar com ela. Com ela, no contigo. Assim que o nico favor que poderia me fazer quer dizer me que esse dia no foi voc. Mas como isso no possvel... - deteve-se quando Amanda comeou a rir. - No confia muito de seus instintos, verdade, vaqueiro? Detesto interromper sua extraordinria fala, mas desejo concedido: no era eu. Sim, menti - acrescentou ao tempo que se encolhia de ombros. - Mas como no teve que te casar comigo, no passou nada. - Que raios quer dizer com isso de que no foi voc? - Chad a olhava incrdulo. - Exatamente isso - comentou Amanda. - Esse dia lhes vi entrar no estbulo e... Como me aborrecia como uma ostra, desci a averiguar o que faziam. Ouvi-lhes fazendo amor e decidi me aproveitar dessa informao. Era um jogo. Pelo menos, seu segredo teria sado luz. Mas Mari estava muito assombrada para me chamar mentirosa, e voc foi muito parvo para saber com que irm fez amor. Como te disse, deveria ter acreditado em seus instintos. Se me tivesse posto em evidncia, Mari teria apoiado e tudo teria terminado a. Mas em qualquer caso, liberou-te, assim no passou nada. - Est mentindo. 155

- Pois para variar, no. Pergunte a ela. Se o negar, saber que ela est mentindo. No lhe d muito bem. Ou poderia jogar uma olhada a seu ba. Tem um par de teus quadros, e bastante revelador. Encontrei-os o dia que Kathleen lhe ensinou a montar. Sim, sou uma bisbilhoteira. E o que? Estar nesse rancho me aborrecia tanto que me estava voltando louca. Amanda riu outra vez ao ver sua expresso antes de entrar de novo em seu quarto e lhe dar com a porta no nariz. Fazia o que queria: deix-lo to impressionado que no se movia de lugar, incapaz de assimil-lo tudo. Tambm agora estava causando problemas de propsito. O que outra razo podia ter? Um favor? O mais provvel era que no tivesse feito um favor a ningum em sua vida. Que queria acredit-la era quase a prova de que no deveria faz-lo, j que Amanda estava acostumada criar situaes para impressionar ou decepcionar muito s pessoas. obvio que no era certo. Marian o haveria dito. No lhe teria deixado assim tanto tempo, reprovando-se ter cometido um engano to garrafal. Dirigiu a vista para o outro lado do corredor. Marian estava sozinha em seu quarto. Pelo menos, Amanda lhe dera um motivo para falar com ela outra vez. Poderiam enfrentar-se juntos com a Amanda. Encontrar algo que ter em comum. No bateu na porta. De fato, esperava que se encerrou com chave. Mas no. Era provvel que estivesse muito zangada para pensar nisso quando dera a portada a suas costas. Encontrou-a sentada ao bordo da cama, contemplando um tecido que tinha desenrolado. Estava to ensimesmada que nem sequer lhe ouviu entrar e fechar de novo a porta, embora se ouviu seus passos quando se aproximou dela. Elevou os olhos e soltou um grito afogado. Mas em lugar de lhe pedir em seguida que partisse, Marian voltou a enrolar com rapidez o tecido e o lanou sobre a cama, detrs dela. Levantou-se e, s ento, comeou a fulmin-lo com o olhar. - O que faz aqui outra vez? - Importa-te se lhe jogo uma olhada? - perguntou Chad, sem responder, enquanto assinalava com a cabea para o tecido. - Importa-me. - Aconselharam-me que o veja - disse de p a seu lado. - Portanto, acredito que o farei. - No! - exclamou Marian. A essas alturas, seu protesto no ia det-lo. Se depois tinha que desculpar-se, f-lo-ia, mas ia ver o que lhe escondia. Agarrou o tecido e se voltou quando ela tratou de arrebatar-lhe de novo. - No tem nenhum direito, maldito seja - ouviu que dizia Marian enquanto o desenrolava. Levou uma decepo. Era um retrato dele. Muito bom, mas no lhe dizia nada. Tinha-o pintado. E o que? Era sua afeio, algo que gostava de fazer, e lhe dava muito bem. Voltou-se para ela, um pouco avermelhado enquanto lhe devolvia o tecido. - Sinto muito. Pode que meu pai lhe compre isso. um retrato excelente. - Meus quadros no esto venda - disse com frieza. Chad comeou a encolher-se de ombros e recordou ento que, em princpio, havia dois tecidos. - Onde est o outro? - perguntou. - O que outro? - Pintou dois quadros meus. - No - insistiu, mas se tinha ruborizado. - Quem te disse isso? - Sua irm. - E voc acreditou? - grunhiu Marian. - Se no te tivesse ruborizado, dir-te-ia que no - respondeu Chad com o cenho franzido. Mas ela tinha razo: no te d muito bem mentir. - Me d muito bem jogar aos intrusos de meu quarto. Comearei a gritar em um segundo se no te largar daqui. 156

- Adiante - a desafiou. - Assim todo o piso averiguar o que est ocultando. Chad tinha detectado os bas no canto. Dirigiu-se para ali. Marian no gritou. Adiantou-lhe e se sentou com firmeza sobre uns deles. - No se aproxime mais - advertiu, assinalando-o com um dedo. - No vai revolver minhas coisas. - D-te conta de quo estranho seu comportamento, Mari? - perguntou Chad ao tempo que sacudia a cabea. - E por que? Por um talento excepcional que no quer mostrar a ningum? No esperou resposta. Levantou-a do ba e a sujeitou com um brao enquanto o abria. Havia dois tecidos enrolados sobre a roupa que no tinha tirado. Alargou a mo por volta de um deles e gritou. Marian tinha fechado de repente a tampa sobre seu brao. Conseguiu tir-lo, e se voltou para ela. Mas antes que pudesse dizer nada, Marian se lanou a seus braos. E o beijou. Sabia que o estava fazendo para distra-lo do ba e, certamente, funcionava. Aproximou-a para ele, amoldou seu corpo ao dela. Marian lhe rodeou o pescoo com os braos. Seus gestos estavam cheios de desespero, mas se aproximavam tanto paixo que demorou um momento em notar a diferena. No ia rechaar o que Marian lhe estava oferecendo, quando levava tanto tempo privado de seu sabor. Chad lhe levantou os quadris contra sua entreperna. O gemido de Marian se perdeu na boca do Chad, apertada contra a sua. Tinha-a levantado do cho e comeado a andar para a cama. Quando chegou, conseguiu deit-la com ele sem interromper o abrao, de modo que cobria o corpo de Marian com a metade do dele. Ela ainda se aferrava a ele com fora, to absorta no beijo como ele. Esta vez no estava assustada, sabia o que estava fazendo, e isso lhe dava esperanas. Deixou que seu desejo o dominasse por completo e a tocou; no conseguia cansar-se de toc-la. Levou os lbios a seu pescoo e a beijou junto orelha. Alargou a mo para sua saia... Marian se escorreu imediatamente de debaixo de seu corpo e se levantou da cama. Por que no lhe surpreendia? - Os homens tm um limite, sabe, corao? - advertiu-lhe enquanto se levantava. Marian seguia de p, ofegando, com os lbios inchados por seus beijos e os olhos azuis quase negros de escuros que se tornaram. Mas Amanda no era a nica das duas gmeas que no podia ter mais que uma idia na cabea, e a de Marian seguia ocupada no que lhe estava escondendo. - De acordo - disse como se Chad no tivesse falado. - Te direi o que h no ba se te deixar de tolices. No algo que esconda de ti, a no ser algo que no quero que veja ningum. um nu, o primeiro que desenhado, e como no tinha modelo no nada exato. Pinto bastante bem de cor, mas neste caso usei a imaginao. Sempre desejara pintar um nu, s que at ento nunca teve um sujeito o bastante interessante para tent-lo, e o fiz antes que Amanda e voc... No terminou. No era necessrio. Ruborizou-se outra vez, mas podia ser devido ao tema mais que por estar mentindo. Tinha-o chamado interessante. Considerava-o interessante... artisticamente. Dadas as circunstncias, no podia lhe haver dito nada menos adulador. E comeava a sentir-se como um idiota. Tinha-o pintado nu. Os nus eram habituais. Que ele soubesse, todos os artistas os pintavam. E embora gostasse de v-lo, no demonstraria nada. Como sempre, Amanda s tinha provocado desconcerto emocional ao sugerir o contrrio. Procuro aliviar a vergonha que sentia Marian, assim como a sua. - Necessita um modelo? - perguntou com um sorriso. - No! - Me imaginava - assegurou encolhendo-se de ombros. Voltou-se para partir, mas se deteve. Te peo desculpas, Mari. Pensar o que te hei dito antes? - obvio. Uma resposta muito contundente, o que significava que no o faria. Como tinha temido, todas suas possibilidades de conquist-la se tinham desvanecido quando ela se inteirou de que ele fez amor com sua irm. 157

CAPTULO 55
- Que faz, com a orelha colada parede? - Claro - admitiu Amanda, que se queixou depois: - Esta vez meu quarto tinha que estar ao outro lado do corredor do seu, e no ao lado. Havia tornado a abrir a porta no mesmo instante em que Chad tinha sado ao corredor. No tratou de evit-la esta vez. De fato, estava no meio do passou, de modo que no podia. - Assim deve ser difcil escutar, no? - soltou ele em tom irnico. - Sim, a no ser que levantem a voz - corroborou Amanda. Logo, arqueou uma sobrancelha. O que tenho que fazer, te guiar passo a passo? - Importar-te-ia te colocar em seus assuntos, ou pedir muito? - Quando est atando tanto os teus? - Voc os atou. E o segue fazendo. Se fosse um homem, lhe... - Sim, sim, estou segura - lhe interrompeu. - No o perguntou, verdade? Tinha que lhe dizer que sabia a verdade. a nica forma de que consiga que baixe o guarda. No pode te liberar da dor a no ser que o deixe ao descoberto, e no chegasse a esse ponto se no o encontrar antes. Jamais o admitir por si s. muito orgulhosa para isso. - Volta-te a aborrecer, verdade? - sups Chad. - Trs dias sem nada que fazer at que Bridges retorna cidade. Disso se trata, no? Um novo plano para te distrair porque te diverte jogar com as emoes de outros. - Estou tentando te ajudar - suspirou Amanda. - Se pudesse esquecer uns minutos as ofensas do passado, dar-te-ia conta. Hei-te dito a verdade. Inclusive te indiquei onde encontrar a prova do que te contei. Mas nem sequer te incomodou em olhar os quadros, verdade? - O quadro de um nu no prova nada, Amanda - suspirou Chad. - Do que? - Mari me disse que me pintou nu porque me considerou um sujeito interessante. No muito adulador e, certamente, no nenhuma prova. - Minha me, para partir-se de rir. - Amanda soltou uma gargalhada. - Te falou dele em lugar de te deixar v-lo. Bem feito. Despistou-te e impediu que visse o quadro. No acreditei que soubesse mentir to bem. - Mas voc sim. - claro que sim. uma arte, sabe? Mas, de vez em quando, no til mentir, e esta uma dessas vezes. J lhe disse isso: sinto-me benvola, assim que te falarei do quadro verdadeiro. Desenhou-te deitado sobre um leito de feno tirando a camisa. E olhando para cima, com uma expresso to cheia de paixo, que no h dvida de que est contemplando a uma mulher. Marian teria que ter estado de p escarranchado sobre ti para ver-te assim. Estava-o? Eu s lhes ouvi, mas no lhes vi. Embora o quadro diga tudo, com um parecido perfeito. Inclusive mostra uma cicatriz que tem perto do umbigo. No algo que pudesse imaginar, a no ser que no a tenha. Tem-na? - Voc deveria sab-lo - resmungou Chad. - Foi voc quem estava de p escarranchado sobre mim no estbulo. - Eu no pinto - respondeu Amanda com os olhos em branco. - Tentei uma vez e me deu tanta vergonha minha falta de talento que no voltei a tocar um pincel. Sempre sentei inveja do talento do Mari. Admito-o. Ela ficou com toda a habilidade artstica e no me deixou nenhuma. De modo que tive que me criar um talento. - Manipular s pessoas. 158

- Sim, que ardiloso - afirmou Amanda com secura. - Mas acorda, vaqueiro. Agora no o estou fazendo. O que te impede de ver a verdade? - A singela razo de que Marian me haveria isso dito - resmungou ele o que Amanda passava por cima. - No teria permitido que te sasse com a tua com uma mentira assim. - Pois o fez. Averigua por que, e pode que encontre a dor que tem que aliviar. Pela quarta vez esse dia, Chad moveu o trinco da porta de Marian, mas agora estava fechada com chave. No ficava pacincia para chamar. Golpeou a porta com o ombro. No cedeu. - No se atreva! - ouviu dizer do outro lado. Voltou a golpear a porta com o ombro. A maldita porta seguia sem ceder. Mas Marian a abriu antes que o tentasse uma terceira vez e ficou ali plantada, fulminando-o com os olhos irados. - No posso acreditar que tenha feito isto! - vaiou. - E eu no me posso acreditar que deixou que pensasse, nem sequer por um segundo, que fez o amor com a Amanda! Marian conteve o flego e ficou olhando. Chad passou a seu lado para entrar no quarto. Nesse momento estava to zangado que talvez no deveria dizer nada mais. - Teria permitido que me casasse com a Amanda por causa de uma mentira! - exclamou detrs voltar-se para ela. - No. - Marian baixou a vista. - Teria contado a verdade se te tivesse visto obrigado a seguir adiante com o casamento, embora no acreditasse que fosses agradecer o nem que tivesse importncia. - Como no ia ter? - Podia no acreditar. E ento estava segura de que no a faria. Mas o teria tentado de todos os modos. Entretanto, depois de que Amanda se casasse com o Spencer, j no servia de nada. - De nada? De nada! E deixou que me angustiasse pelo que acreditava ser o maior engano de minha vida? No me foste dizer isso alguma vez, verdade? - No - respondeu Marian. - Por que no? - J sabe. Acreditei que estava fazendo amor comigo, mas no era assim. Todo o tempo acreditava que estava com ela. - J te hei dito que no - insistiu Chad. - E eu j te disse que no te acredito. Estava ali! Sim, era eu. Assim no me pode negar que me chamou por seu nome. Estava seguro de que era ela! - Demnios, Mari. Trata-se disso? - soltou Chad, incrdulo. - Sim, por um muito breve instante me confundi um pouco e acreditei que poderia ser Amanda. Surpreendeu-me seu atrevimento. Mas s foi um momento. Quando Marian se voltou, viu que Chad relaxava os ombros. No lhe importava. Como aquele dia no estbulo, no ia dizer nada.

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CAPTULO 56
Marian no sabia muito bem o que lhe dizer, ou se poderia pronunciar alguma palavra com o n que tinha na garganta. Tinha que lhe acreditar, quando todo esse tempo esteve segura de que seguia suspirando pela Amanda? Tudo o que lhe havia dito soava bem. Muito bem. Esse era o problema. Como ia aceit-lo de qualquer jeito quando tirou concluses to distintas? Significaria que foi uma parva de arremate. Que deixara que suas dificuldades com sua irm chegassem muito longe. Mas lhe devia uma explicao melhor da que lhe dera. Voltou-se para ele, e viu que se foi. Lhe cortou a respirao de surpresa. No lhe ouviu partir. E se foi com a impresso errnea. No podia permiti-lo. Ele tinha entrado sem permisso em seu quarto vrias vezes esse dia; ela podia fazer outro tanto. Entretanto, no estava no hotel. Comeou a assustar-se ao imaginar o que estaria pensando. Deveria esperar a que voltasse, mas no podia. No tinha idia de onde podia estar, mas o encontraria. No levava fora muito momento. Encontrou-o em uma esquina do centro da cidade, de p, com as mos nos bolsos, como se estivesse fazendo quo mesmo ela fez antes: passear sem rumo, absorto. Era ltima hora da tarde, quase de noite. As lojas fechavam; a gente ia depressa para sua casa e para que tanto as caladas como as ruas estivessem mais concorridas que de costume. Era provvel que esse trfico denso o tivesse detido onde estava. Devido a sua jaqueta, botas e chapu de asa larga ao estilo do oeste, incomuns no Leste, os transeuntes o olhavam com curiosidade. Pelo menos, no levava a pistola. Tinha-a deixado desde que tinham chegado a Chicago. Se aproximou por trs. Ao menos teve a presena de nimo de voltar-se para pr o vu. J viu trs pessoas conhecidas, embora elas no a reconheceram. Uma esquina concorrida no era o lugar ideal para ter uma conversao, mas no havia ningum mais parado, assim no acreditou que pudessem ouvi-los. Recebeu uns quantos empurres antes de haver-se armado de valor para dizer o que tinha que dizer. - Assim que pensei que voc acreditava que eu era Amanda esse dia, minha opinio sobre tudo o resto se nublou. Chad se voltou para ouvir sua voz. Consciente de onde estavam, agarrou-a pelo brao e comeou a caminhar para que ningum que passasse ouvisse mais de uma ou duas palavras do que estavam dizendo. - Sabia que estava zangada. Ia-lhe explicar isso, mas Amanda no me deu a oportunidade de faz-lo. Estava horrorizado, mais que outra coisa, com sua afirmao. No fundo sabia que voc foi a mulher com quem fiz amor, mas quando no contradisse suas descabeladas insinuaes, j no soube que diabos pensar. - Suponho que no tinha a suficiente confiana em mim mesma para dizer a verdade imediatamente - indicou Marian, que comeara a ruborizar-se. - Ainda no podia acreditar que me preferisse em lugar da Amanda. - No a preferia a ela - insistiu Chad. - Me deixe terminar. Eu no tinha que ser a irm escolhida por nenhum homem. Estive muito tempo fazendo todo o possvel para me assegurar de no s-lo. - Por qu? - Para impedir exatamente o que aconteceu. Por que acredita que Amanda fez essa 160

afirmao? No era s pela herana. Era porque estava ciumenta de que pudesse querer a mim em lugar dela. Sempre foi assim. Por isso tratava de ocultar o fato de que fomos gmeas. Meu disfarce e os insultos eram para me certificar de que os homens s se fixassem nela. - De acordo, podia ficar ciumenta. Mas isso no era motivo para que trocasse seu aspecto por completo e vivesse essa mentira indefinidamente. - Era-o para mim. No falhava alguma vez, sabe? Se um homem mostrava o menor interesse por mim, ou vice-versa, Amanda o atraa para ela por qualquer meio, fazendo amor com ele se era preciso. E, depois de me haver esfregado pelo nariz que era dela, deixava-o de lado, e lhe infligia assim um grande dano emocional para castig-lo por ter pensado em mim ao princpio. No queria ver que te ocorria isso. - No me podia haver isso dito ento? - O que me tinha apaixonado por ti? No, Amanda tinha que estar casada antes que eu pudesse admitir isso. Chad se deteve, sorriu e inclinou um pouco a cabea para trs. - Ama-me? - perguntou-lhe. - Eu no hei dito isso. O que quis dizer... No complique as coisas. Estou tratando de te explicar... - Carinho, nada mais importa se me ama. Deveria aceit-lo, aferrar-se felicidade e mandar ao diabo todo o resto. - Se que importar. Alm de meus sentimentos, ainda no entendo que pudesse me amar a mim, a mim, quando nem sequer sabia como era eu em realidade. s esta cara, sua maldita cara... - J hora de que cale outra vez, Mari - disse em voz baixa e lhe levantou o vu para poder lhe acariciar a bochecha. - Acredita que no te conheo? a que mostrou tanta preocupao por mim que quase me mata quando estava em frente a aqueles salteadores de diligncias. a que mostrou um notvel valor, ou imprudncia, quando tentou, sem pensar, atacar a um homem quatro vezes mais corpulento que ela s para me ajudar. boa, considerada, se preocupa pelos sentimentos de outros, at pode que muito. Admiro sua guelra; admiro seu talento. De fato, penso que maravilhosa. Foi por voc que me apaixone, Mari, e foi sem ter visto sua cara real, antes de saber que foram gmeas. - Diz-o a srio, verdade? - Olhava-o turvada. - Quero que seja minha esposa - assegurou Chad, que lhe sujeitava as duas bochechas com a mo. - Te quer casar comigo? - Oh, sim, sim! - Marian lhe rodeou o pescoo com os braos, rindo. - Se no me tivesse pedido isso, pode que lhe tivesse pedido isso eu a voc. Chad riu a sua vez e comeou a beij-la, mas algum se chocou com eles e resmungou suas desculpas. O empurro havia devolvido a Marian a conscincia de onde estava. No era o lugar para manter uma conversao assim. E lhe pareceu ter reconhecido essa voz. Voltou-se para ver o homem, mas no viu ningum que conhecesse entre a gente, at que sim, e ficou imvel. - O que acontece? - perguntou-lhe Chad. Olhou-o com os olhos exagerados, mas sacudiu a cabea. - Nada - afirmou. - Minha imaginao me jogou uma m passada. - Bridges? - No, era... - No pde terminar, e dirigiu de novo os olhos rua abaixo. Franzia o cenho. - Sei que uma tolice, mas quero me assegurar. Em seguida volto. Correu na direo que tinha seguido o homem. Chad ia atrs, mas no o esperou. Era impossvel que pudesse ser quem viu, e s demoraria um minuto em comprov-lo. Alcanou ao homem e lhe puxou o brao para det-lo. - Papai? O homem se voltou, dirigiu-lhe um olhar zangado e seguiu seu caminho. Marian ficou ali de p, sumida em um assombro total. 161

CAPTULO 57
Marian no recordava muito bem como tinha voltado para hotel. Chad deve ter conseguido uma carruagem de aluguel porque recordava vagamente estar sentada em um. Estava muito aturdida. Amontoavam-lhe muitas idias na cabea. Como era possvel? Nada encaixava. No tinha sentido! Sempre voltava para um fato evidente. Ele a reconheceu e, ainda assim, seguiu adiante. Alm disso, tinha quebrado o dia mais feliz de sua vida. Isso era quo nico tinha ocorrido esse dia que no lhe surpreendia. Era muito prprio de seu pai, e de uma vez tambm irnico porque, por uma vez, no o fez de propsito. Chad a levou diretamente habitao da Kathleen. E sua tia s teve que lhe ver a cara para perguntar alarmada: - O que passou? - Marian acredita ter visto seu pai - respondeu Chad depois de ter deixado a Marian sentada no sof. - Isso impossvel - reps Kathleen. - J sei, mas o parecido tem que ter sido o suficiente para... - Era papai - interrompeu Marian em voz baixa. Elevou os olhos para sua tia e prosseguiu: Me olhou cara, a poucos centmetros. Era papai. - Bom, no posso dizer que me alegre ouvi-lo - suspirou Kathleen. - O melhor que Mortimer fez por vocs foi morrer. Nem sequer isso pde fazer bem? Marian estava saindo de seu assombro. Ficou de p, agitada. Sua tia estava sozinha em seu quarto quando Chad levou ali a Marian, mas se estava aproximando a hora do jantar, quando o resto do grupo se reuniria com eles. A habitao da Kathleen era maior que as demais, assim tinham pedido que instalasse uma mesa nela. - Mandy ficar furiosa quando o souber - predisse Marian. - Certamente estar muito contente para pedir explicaes - discrepou Kathleen. - Acreditava que o enterraram - disse Chad. - Fizemo-lo, mas era um atade fechado. Jamais me ocorreu perguntar por que. - Assim enterraram a outro homem, e seu pai esteve desaparecido todo este tempo. Amnsia? - sugeriu Chad. - Seria uma explicao vlida. - Kathleen se mostrou de acordo. - Suponho que sim - acrescentou Marian, que franzia o cenho pensativa. - Salvo que teria recuperado hoje mesmo a memria, ou faz poucos dias. - Por qu? - Porque a irm do Albert vive em nossa velha casa, o que significa que Albert tambm explicou Marian. - Certamente papai ainda no sabe. - E como sabe voc isso, se se supunha que tinha que estar escondida? - perguntou Kathleen. - Sa a dar um passeio - esclareceu Marian com uma careta. - No pensava ir nessa direo, mas caminhei sem rumo e resultou que me encontrei com a irm do Albert que chegava a casa. Mas tomei precaues - acrescentou, e se deu uns golpezinhos no chapu com vu que ainda levava na cabea. Depois, o tirou. - Ningum me reconheceu. - Sabe o que? - disse Kathleen, que tinha assentido com a cabea. - Me acaba de ocorrer outra explicao. - Qual? - O homem que viu poderia ser o irmo gmeo de seu pai. 162

- No tinha nenhum. - Pode que sim. coisa de famlia. E eu ainda no tinha nascido quando ele o fez, de modo que no posso sab-lo. Poderiam ter sido dois. Nossa me era o bastante egosta e carente de amor maternal para ter entregue a uns de seus filhos se no queria ocupar-se de dois. - um pouco desatinado - disse Chad. - Sim, verdade. Mas coisas mais estranhas se viram - insistiu Kathleen. - Salvo que ele me reconheceu - lhes recordou Marian. - Tem razo - disse Kathleen, que pestanejou exasperada. - Disse que estava frente a ele. E o que te disse a respeito? - No ficou para falar, e eu estava muito surpreendida para voltar a segui-lo. Dirigiu-me esse olhar zangado de no me incomode agora que tinha reservada para mim. Chad deu uns tapinhas a seu lado no sof para indicar a Marian que voltasse a sentar-se. Agradou-lhe, e ambos viram como Kathleen arqueava uma sobrancelha quando Chad rodeou com o brao os ombros de Marian e esta no o apartou. - H mais notcias que dar hoje? - quis saber Kathleen. - Sim - respondeu Marian, com um ligeiro rubor e um sorriso enorme. - Mas agora no o melhor momento para mencion-lo. - Felicidades de todos os modos. - Kathleen riu. - Por qu? - perguntou Amanda enquanto entrava pavoneando-se no quarto, sem bater na porta e seguida do Spencer. Antes de esperar uma resposta, prosseguiu: - No chegou ainda o jantar? Morro de fome. - Comeu por duas pessoas no almoo, e o sol ainda no terminou que ficar. O que esteve fazendo para ter tanto apetite? Kathleen fazia a pergunta com toda a inocncia do mundo, mas Amanda ficou vermelhssima, enquanto Spencer sorria encantado. - OH - exclamou Kathleen, que decidiu responder em seguida a pergunta inicial da Amanda com um sorriso. - Mari e Chad entenderam por fim que se gostam. - Graas a minha ajuda - alardeou Amanda. Kathleen e Marian a olharam incrdulas. - J lhe contarei isso depois - sussurrou Chad ao ouvido de Marian, - mas ela em realidade responsvel por que hoje me mostrasse to insistente. - Amanda me fazendo um favor? - sussurrou-lhe Marian de volta com um bufo suave. Quando as rs acredita m... - No o deixe para mais tarde, carinho - a interrompeu Chad. - Diga-lhe e lhe tire isso de cima. Marian pestanejou. Era certo que a conhecia muito bem. Estava prevendo que a sua irm daria um ataque devido a que nem a viagem nem as molstias que tinha suportado tinham servido de nada. Era outra coisa que no desejava presenciar o dia mais feliz de sua vida. Mas era impossvel evit-lo. No o podiam ocultar a Amanda. - Papai est vivo, Mandy. Hoje o vi na cidade. No h dvida, era ele. Chegamos concluso de que deve ter perdido a memria e que a acaba de recuperar. - Mas, que explicao deu ele? - foi o nico que Amanda perguntou. Marian franziu o cenho. A resposta da Amanda era muito tranquila dadas as circunstncias. E ento recordou que sua irm tampouco se alterou ante a notcia da morte de seu pai. - Voc sabia! - acusou-a. - No, s que nunca aceitei que estivesse morto - disse Amanda encolhendo-se de ombros. No parecia real, no sei se me entende. E agora sei por que, j que nunca esteve morto. De verdade acredita que perdeu a memria? Marian estava muito assombrada pela suave reao da Amanda para responder imediatamente. 163

- No h muitas mais costure que possam explicar por que enterramos ao homem equivocado - disse por fim. - No enterraram a ningum - interveio Stuart, que entrava no quarto. Kathleen se voltou para ele. - O que quer dizer? - perguntou-lhe. - O atade estava vazio. Kathleen, alarmada, soltou um grito afogado com os olhos exagerados. - Meu Deus, no o desenterraria, verdade? - No foi necessrio - grunhiu Stuart. - Acabo de fazer uma visita polcia local. Riram de mim em minha cara quando mencionei que Mortimer Laton morreu fazia uns meses. Parece que Mortimer e seus cmplices mantiveram esse enterro bastante em segredo, e eliminaram todo o rastro do mesmo depois de que as garotas partissem da cidade. Todo o assunto foi uma farsa total. Mortimer Laton esteve aqui todo o tempo, dedicado a suas coisas como de costume. - Isso no possvel - insistiu Amanda de uma vez que sacudia a cabea com firmeza. Albert deve ter encontrado a algum que lhe parece para fazer-se passar por ele, para que lhe resultasse mais fcil apoderar-se de tudo. Mas papai j tornou. No importa onde tenha estado ou por que Albert acreditou que estava morto. O far pagar, se no o tiver feito j.

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CAPTULO 58
Foram necessrias duas carruagens para transport-los a todos, j que nenhum queria ficar e perder o enfrentamento com a irm do Albert. Era uma lstima que Albert no fosse estar presente. Mas talvez Mortimer sim. Tinha ido nessa direo. Podiam chegar a tempo de ver como a mulher e todos seus pertences acabavam na rua. Mas tambm podia ser que Mortimer nem sequer soubesse que toda sua riqueza foi transferida a seu advogado. Era realmente possvel que tivesse recuperado a memria fazia pouco e voltado para o Haverhill esse mesmo dia. Chad conteve a Marian para que no subisse a primeira carruagem, ao que fez gestos para que iniciasse a marcha, e depois parou outro. Demonstrou ser bastante enrgico ao conseguir ficar a ss com ela em meio de toda aquela confuso. A Marian no lhe importou. Na realidade, agradava-lhe deixar de discutir um momento a milagrosa volta de seu pai de entre os mortos. - Est bem? - perguntou-lhe enquanto a rodeava com o brao e a atraa para ele. - Agora sim. De verdade. - E, logo, sorriu-lhe. - Mas pode ser que tenhamos que fugir juntos. provvel que papai no te aceite como a tia Kathleen, e agora o consentimento voltar a depender dele. - E isso te parece divertido? - Chad tinha arqueado uma sobrancelha. - No, no me importa se d ou no seu consentimento. Sua volta no significa nada para mim. O que tivesse podido sentir por ele morreu muito antes que acreditasse que ele havia falecido. No nos faltava de nada, mas olhe-o como o olha, no era um bom pai. - Eu gostaria de me casar contigo antes de voltar para Tejas. Suponho que poderia lhe pedir sua mo depois de que se esclarecesse tudo. - No te incomode. Aqui no possvel casar-se to depressa. - A idia de ter que esperar, embora s seja uns dias... - gemeu Chad. No terminou a frase. Em lugar disso, comeou a beij-la. Nesse beijo aflorou muita paixo com uma rapidez assombrosa, o que indicava a frustrao que sentiu desde por volta de semanas. A resposta de Marian foi igual de apaixonada. Tentar negar que o amava foi intil. E era uma sensao maravilhosa admiti-lo por fim, e estar segura de que ele o correspondia. Era realmente o dia mais feliz de sua vida, e um dos mais confusos tambm. A confuso voltou quando o carro se deteve frente a sua antiga casa, que, por desgraa, no estava muito longe do hotel. - Poderia nos casar o capito de um navio - sugeriu Marian, sem flego, depois de interromper o beijo. - De fato, parece-me que eu gostaria de estar confinada contigo em um reduzido camarote em alta mar. No temos que voltar de trem com outros, verdade? - No. - Chad gemeu ante a idia de t-la para ele sozinho durante umas semanas no mar. Tampouco temos que estar aqui. Preferiria me inteirar do que ocorre por outra pessoa. - Te nota a impacincia. - Marian riu. - claro que sim - grunhiu Chad, mas a seguir suspirou. - De acordo, acabemos com isto. No vou ter toda sua ateno at que se resolveu esta estranha situao. Deveramos ter trazido uma partida de homens. Revistam solucionar as coisas muito depressa. Marian ria ao descer da carruagem, mas ficou sria imediatamente ao ver sua irm subindo pelo caminho que conduzia porta principal de sua velha casa. Conhecendo-a, Amanda seguia considerando-a sua casa, e entraria sem chamar. O que talvez no fora muito boa idia, porque j no era sua em realidade, e no o seria at que detiveram o Albert e o acusassem de seus delitos. Assim correu pelo caminho para chegar antes que Amanda porta e a esmurrou, abriu um 165

mordomo ao que nenhuma das duas reconheceu. Amanda abriu a boca para exigir entrar, mas esta vez quem lhe adiantou foi o mordomo. - Passem, por favor. Esto as esperando - disse. Marian no deveria ter precisado nenhuma outra advertncia mais. Se no tivesse estado to distrada com o Chad no caminho de ida, talvez no se teria surpreso quando ela e outros seguiram ao mordomo ao salo e se encontraram com seu pai e a irm do Albert estavam jantando tranquilamente. - Vamos levar nos como pessoas civilizadas, parece-lhes? - disse Mortimer, e indicou com uma mo as cadeiras dispostas ao redor do a larga mesa. - Sentem-se. Est-se servindo o jantar. Ningum se moveu. Amanda mostrava um assombro atrasado. At ela podia ver que suas hipteses tinham sido muito equivocadas. E seu pai se mostrava displicente a respeito, como se no tivesse feito nada mal. Mas isso era tpico dele. No gostava dos enfrentamentos. Esse era um dos motivos de que tivesse mimado tanto a Amanda. No queria ter que suportar suas manhas de criana, assim que lhe dava tudo o que queria. - Parece que deu no prego, Stuart. Uma farsa total - comentou Kathleen, e sacudiu a cabea. - voc. Kathy? - perguntou Mortimer com curiosidade. - Sim, sou eu. - Kathleen se sentou no extremo oposto da longa mesa. - Mas no se preocupe, no penso ficar muito momento. - Envelheceu bem - disse Mortimer, ao tempo que se encolhia de ombros. - No estava do todo seguro. - Sim que o estava - replicou Kathleen. - S tenta ganhar tempo. Ficou um pouco avermelhado, mas a mulher sentada a seu lado lanou zangada o guardanapo sobre a mesa e exclamou: - Comprido daqui! Vo-se todos. No lhes devemos nenhuma explicao! - Quem diabos voc? - chiou Amanda, a quem essa interveno havia devolvido realidade. - A irm do Albert - indicou Marian. Mas a mulher estava decidida a falar por si mesmo. - Sua madrasta, embora esperava no ter que lhes dizer isso nunca - exclamou. - Casou-se com ela? - perguntou Amanda a seu pai. - Sim, era necessrio - respondeu Mortimer. No era uma forma o que se diz normal de express-lo, o que fez que Marian suspeitasse. - Era seu amante, verdade? - Mortimer! - queixou-se sua esposa. - No permitirei que me insultem em minha prpria casa. - No se pode dizer que seja um insulto se for a verdade - interveio Kathleen com um sorriso de satisfao. Marian compreendeu que sua tia estava desfrutando da situao. Depois de tantos anos, podia fazer o pagar a seu irmo pondo-o em um apuro. Dava obrigado por poder ler entre linhas. Uma vez superada a surpresa inicial, s sentia curiosidade, e em boa medida j a tinha satisfeito. depois de tudo, viu o beb. - Se no podermos discutir este assunto com calma, pedir-lhes-ei que vo - disse Mortimer ao grupo em geral, embora olhava a Amanda ao falar. E, logo, acrescentou a sua mulher: - e isso tambm vai por ti. A mulher ficou muito rubra, voltou a colocar o guardanapo no regao e comeou a comer de novo. Podia ser uma bruxa, e de uma grosseria inaceitvel, mas era evidente que Mortimer no lhe permitiria armar escndalos em sua presena. De seu grupo, s Kathleen e Stuart se sentaram mesa. Amanda estava muito agitada para faz-lo. Marian no acreditava que fora a estar o tempo suficiente para tom-la molstia. Spencer e Chad lhes davam seu apoio permanecendo a seu lado. Kathleen se recostou e comentou com indiferena, embora com certa ironia: 166

- Assim que te casou com seu amante. Parabns. Mas por que tinha que morrer para faz-lo? - Foi idia do Albert - respondeu Mortimer, enquanto se encolhia de ombros. - Eu queria casar a minhas duas filhas com um pequeno dote e preparados. Mas ele me fez ver o carter da Amanda e, ao final, tive que lhe dar a razo. No sabe o tranquilo que se est contigo fora do estado, minha vida. Amanda ficou muda um momento, o que permitiu a Kathleen dizer: - E tudo isto foi porque imaginava que Amanda armaria uma boa se te voltava a casar? tomar medidas extremas s para evitar uma briga ou duas. - Sempre teve uma forma curiosa de dizer as coisas, Kathy. - Mortimer riu. - Mas no, isso s era uma pequena parte do assunto. - H mais? - obvio. Decidi comear do zero no s com uma nova esposa, a no ser com uma nova famlia. Agora tenho um filho, sabe? - Por isso te casou com sua amante? - Alm disso - se limitou a esclarecer Mortimer, sem responder diretamente, - no pensava dar s garotas nada de meu dinheiro agora que sentia tanto carinho por meu filho. Afinal, so mulheres. Tero maridos que as mantenham. Teria sido um esbanjamento total lhes dar uma parte de meu patrimnio porque teria ido parar a seus maridos, algo que no estava disposto a permitir agora que tenho um filho. - Entendo que conseguisse enganar s garotas - disse Kathleen. - Mas como conseguiu enganar a toda a cidade? - Porque quase ningum se inteirou. - Sorriu. - Impossvel. Um homem to proeminente como voc... objetou Kathleen. - Me deixe terminar - lhe interrompeu Mortimer. - A notcia de minha morte, o funeral, tudo o planejamos muito bem para que as garotas zarpassem justo depois do enterro, antes de que tivessem ocasio de falar com algum. Os dias anteriores ao funeral, despedia-se das visitas na mesma porta. No se publicou nenhum anncio no peridico, mas as garotas no iam sentir falta disso porque apenas o liam. S um dos pretendentes da Amanda soube de minha morte e tnhamos um bom conto preparado para lhe contar depois, ou a qualquer que se inteirasse do enterro, mas o caso que estava to desconsolado pelo rechao da Amanda que partiu a sua vez da cidade. - E os criados? Pagou-lhes para que guardassem silncio? - Isso teria sido esbanjar o dinheiro. No, o conto sobre meu reaparecimento funcionou muito bem com as poucas pessoas que sabiam do enterro. A explicao foi que acharam que eu tinha morrido, mas que meu cadver no foi recuperado. - Sim, suponho que isso evitaria que a gente se perguntasse a quem se enterrou. - Exato. E fingi ter uma perna rota para explicar por que no tinha retornado a tempo para impedir que se celebrasse um funeral. - Quando teve lugar sua milagrosa volta? - O dia depois de que as garotas zarpassem, obvio. Tudo estava calculado ao redor da data de partida desse navio, para tirar as garotas da cidade antes que muita gente se inteirasse de nosso pequeno engano. Alguns de meus scios receberam a notcia da morte. Depois de tudo, s garotas teria sentido saudades que ningum se apresentou ao enterro. - A mim no - interveio Marian. Seu pai grunhiu para ouvi-la, mas prosseguiu com sua explicao. - Mas quem se inteirou da morte foram escolhidos com cuidado por no ser muito ardilosos. Depois, aceitaram sem problema a explicao, contentes de minha volta. - E os inumerveis admiradores da Amanda? - perguntou Marian. - Como lhes explicou sua ausncia? - Uma viagem prevista pela Europa antes que sentasse a cabea. - Do que ningum a ouviu fanfarronear antes de ir-se? - zombou Marian. 167

- No queria ver a decepo deles ao inteirar-se de que estaria fora uns meses. - E quando no voltou como esperavam? - Casou-se, obvio. - Fez um gesto com a mo para lhe tirar importncia. - Um plano muito elaborado - disse Kathleen, enquanto sacudia a cabea. - E tudo isso para que? Ainda no est morto, Mort. Sua riqueza segue sendo tua para dispor dela como gosto. Se no queria nenhum revo por nomear ao menino seu nico herdeiro, poderia no haver dito nada a ningum. - E que brigassem por meu dinheiro quando eu j no estivesse? Sabia-se que eram herdeiras. Todos os pretendentes da Amanda esperavam um pedao de bolo. No queria que, se algo me passava, algum brigasse por minha herana. No, nem pensar, no haveria nenhuma discusso. E no teria havido nenhuma se as garotas se ficaram em Teja , onde as mandamos. Por que tornaram? perguntou com uma irritao evidente. - Porque seu homem das idias brilhantes teve uma que no foi muito ao enviar um relatrio contvel de suas propriedades que a Amanda pareceu uma sandice. Acreditamos que Bridges tinha roubado a herana s garotas. Essa a nica razo de que estejamos aqui. - Sim. - Mortimer suspirou. - s vezes bastante tolo. Sua mulher balbuciou indignada em defesa de seu irmo, mas seguiu com a boca fechada. Mortimer poderia haver-se casado para ter a seu filho sob seu teto, mas era provvel que no a tratasse como a uma verdadeira esposa. No estava claro que houvesse nenhum carinho entre ambos porque, ao que parece, tinha derrubado todo seu amor no menino. - Sigo sem compreender por que no esperou at que as garotas se casassem e se estabelecessem em outra parte. H gente que forma uma nova famlia quando maior, Mort. Ocorre sem cessar. - Sim, visto agora, pode que tivesse sido o melhor. Mas era prefervel afastar a Amanda do Haverhill. E teria sido difcil consertar um matrimnio para ela em outro lugar, porque no desejava deixar a cidade. Alm disso, muito ciumenta para no ter causado problemas quando me casei e reconheci ao Andrew como meu nico herdeiro. - Est dizendo que teve que fingir sua morte s porque mal criou tanto a sua filha que nem sequer voc sabia como dirigi-la? - Em essncia, sim. Ps-se avermelhado de novo ao reconhecer-se debilidade. Marian o entendeu perfeio porque tinha vivido com ambos. Sabia a classe de alvoroo que Amanda podia armar e sabia que a seu pai no tinham gostado nunca das cenas desse tipo. Nem sequer lhe surpreendeu, em realidade, que tivesse idealizado um plano para que Amanda desaparecesse totalmente de cena. J tinha um novo preferido. Amanda j no significava apenas nada para ele; mas bem a considerava um estorvo. A Marian no importava, graas a Deus. Mas o sentia um pouco por sua irm. Seu castigo? No, o que fez seu pai era mais que isso. Esse homem ao que Amanda tinha adorado desde menina fingiu sua morte para tir-la de sua vida. E essa era em realidade a nica razo pela que o tinha feito. Tinha convertido a Amanda no que era com seu favoritismo egosta; mas no o admitiria, no se considerava culpado. O dinheiro era uma questo secundria. No queria ocupar-se de uma filha malcriada que j no lhe importava. Teria sido muito, muitssimo melhor, ter seguido acreditando que estava morto. Olhou a sua irm. Amanda tinha os olhos um pouco frgeis da emoo e os punhos fechados a cada flanco, mas no tinha explorado como todos esperavam. - um covarde miservel, papai - disse Amanda em um tom tranquilo que surpreendeu a todos. - Sabia que no estava morto. Jamais me pareceu isso, assim no o aceitei. Mas agora sim me parece isso. Dito isto, Amanda se voltou e saiu do salo e da casa. Depois dela deixou um silncio que se prolongou uns instantes interminveis. Logo, Spencer se aproximou devagar ao extremo da mesa onde Mortimer estava sentado. O homem maior comeou a levantar-se, alarmado, porque a cara do 168

homem jovem continha toda a raiva ausente na da Amanda. Spencer voltou a sent-lo com um murro que lhe acertou totalmente entre o nariz e a boca, e lhe machucou ambas. - No se preocupe - disse o texano indignado. - J terminei. foi s por minha mulher, j que muito senhora para faz-lo ela mesma. E no necessita seu dinheiro. No necessitar nada enquanto eu esteja a meu lado. Spencer no esperou sua resposta, no queria receber nenhuma. Mas cuspiu no cho antes de sair detrs de sua esposa. Stuart se levantou, estirou-se e alargou a mo para a Kathleen. - Teve sorte de partir desta imundcie antes de que te infectasse, carinho. Vamos a casa? - Sim, por favor. - Sorriu-lhe e tomou a mo para ir-se. Entretanto, deteve-se na porta e se voltou para olhar a seu irmo por ltima vez. - Sabe o que, Mort? Na vida se recolhe o que se semeia. No te parece irnico? A ningum importava que estivesse morto. E acaba de cuspir nica pessoa a que poderia lhe haver importado que seguisse vivo. Menos mal que entrou em razo. Marian e Chad foram os nicos que ficaram. Mortimer no se incomodou em olhar a Marian nenhuma s vez. Sua esposa seguia comendo. Era quase cmico. Importava-lhe to pouco seu marido que nem sequer aparentou preocupar-se um pouco pelo sangue que este se limpava da cara. Chad ficou detrs de Marian , agarrou-a pelos ombros como amostra de solidariedade. - Se quiser que lhe dispare por ti - disse com uma voz que chegava ao outro extremo da mesa, - f-lo-ei. Marian se ps-se a rir, sem que a surpreendesse o mais mnimo poder faz-lo nessas circunstncias. Seu pai j no a impressionava. Voltou-se, sorriu ao Chad e lhe acariciou a bochecha. - Diz umas coisas to bonitas... Chad ps os olhos em branco. Sua resposta lhe deu a entender que o que tinha ocorrido ali esse dia no a tinha ferido como a Amanda. - Acredito que j sabe onde est a porta - disse Mortimer em um tom frio. Marian apenas o olhou. No haveria dito nada, no sentia a necessidade de enfrentar-se a ele como outros, mas o olhar que lhe dirigiu lhe sentou mal. Esse homem a ignorara toda sua vida, exceto quando quis livrar-se dela; ento, contara com toda sua ateno. - Compadecer-te-ia - soltou em um tom familiar, - mas no merece isso, sabe? Compadeceria a seu novo filho tambm, mas tampouco o merecer quando tiver terminado de educ-lo para que seja igual a voc. Isso se que em realidade teu e no s... - Saia! - interrompeu-a Mortimer furioso. - E no s outra farsa tramada por um advogado ardiloso que parece preferir as mentiras verdade - terminou Marian e, ao ver que a irm do Albert se ps coloradssima, acrescentou com uma gargalhada: - OH, para partir-se de rir. Desfruta de sua nova famlia, papai.

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CAPTULO 59
Havia um navio que saa ao dia seguinte. Aconselhava-se aos passageiros que embarcassem a noite anterior, porque zarpariam com a mar da manh. Stuart ainda tinha negcios que atender em Chicago, assim que ele e Kathleen retornariam no trem. E, como Spencer preferia o trem ao navio, ele e Amanda voltariam com eles. Ela Mae, que j escolheu ficar com Marian agora que as irms j no viveriam mais juntas, ofereceu-se para ir Marian na viagem por mar j que esta necessitaria uma acompanhante, pelo menos um dia mais. Amanda foi despedir-se enquanto Marian deixava preparado a bagagem para que o transportassem at o navio. Jantariam todos juntos antes de seguir caminhos distintos. obvio, reunir-se-iam em Tejas um umas semanas. Mesmo assim, era a primeira vez que as duas irms foram estar separadas mais de um dia. Ao princpio Marian ignorou a Amanda. No queria falar sobre seu pai, como temia que Amanda desejasse. Embora Marian desejasse esquecer em seguida que tinha existido e concentrar-se s em sua nova vida e em seu futuro marido, Amanda tinha recebido um golpe terrvel esse dia. Alm disso, a vida da Amanda no estava decidida. Spencer podia pensar que ia ser como havia dito depois de que Amanda partisse da casa do Mortimer, mas ela ainda no dera essa impresso Amanda no havia dito nada. Limitou-se a perambular pela habitao tocando coisas distraidamente. Marian deixou por fim o que estava fazendo e se sentou na cama com um suspiro. - Me vou casar amanh, ou pouco depois, sabe? Sou feliz. Amo ao Chad. Acredito que me vai encantar ser sua mulher. Conseguimos estar juntos apesar de seus intentos de arruinar... - Estou contente que tenham esclarecido todo - a interrompeu Amanda. - Imaginava que lhe diria a verdade. Jamais me ocorreu que o guardaria em segredo com tanta obstinao. - Mencionou algo sobre o fato de que voc foi responsvel por que hoje tivesse insistido tanto - disse Marian olhando a sua irm. - por isso? - obvio. No era minha inteno sabotar seu pequeno romance. Nesse momento me aborrecia como uma ostra enquanto esperava que Spencer aparecesse outra vez. Supunha-se que iria afirmar imediatamente que era mentira, a te envergonhar um pouco, a trocar de mentalidade e deixar de te esconder, a te casar... - Espera um momento - interrompeu agora Marian. - Se tenta me dizer que foi um tentou se de fazer de casamenteira, recorda com quem est falando. - No diga tolices. Isso j o fez voc. Depois de tudo, fez amor com ele. Isso falava por si mesmo. Eu s apurava as coisas para que fossem interessantes. - Porque te aborrecia. - Sim, e suponho que estou tentando dizer que sinto ter quebrado tanto as coisas. - Muito bem, Mandy, O que quer? - Nada. - Tolices. Voc no te desculpa sem uma razo. Tampouco faz as coisas s para ser amvel. - Mari, j sei que tenho muitos defeitos. No tem que me recordar isso Poderia dizer-se que estar longe de papai, em Tejas, fez-me despertar. Sem ele perto para que aprovasse tudo o que fazia, comecei a me dar conta de que algumas das coisas que fazia eram simplesmente horrveis. Marian ficou muda um momento. - O que ocorre em realidade? - quis saber depois. - Spencer suspirou Amanda. - Nunca vai amar-me do modo que eu esperava, do modo que Chad ama a ti. Divirto-lhe, isso tudo. 170

- Quer ento que te ame? - Claro que sim. meu marido, no? - Pela fora - lhe recordou Marian. - Isso foi s para impression-lo - esclareceu Amanda com um gesto da mo. - No ia dizer lhe o muito que significa para mim, quando ele se mostra to indiferente. Tenho meu orgulho, sabe? - Quer dizer que no pode fazer o que quiser com ele? - sups Marian. - No faz falta que seja sarcstica. Mas no, no posso. Traz-lhe sem cuidado o que eu queira. No faz o menor esforo para me agradar. - E voc? - O que? - Esfora-se por agrad-lo? Amanda grunhiu. Depois, franziu o cenho e refletiu um momento. - Suponho que no - confessou por fim. - Estive muito ocupada tentando evitar que saiba que o amo. Isso resultou muito familiar a Marian. Era exatamente o que ela, como uma parva, fazia. - Dar-te-ei um conselho de irm, j que eu acabo de passar por isso. Seja sincera com ele. Diga-lhe pode ser que tenha uma surpresa e descubra que ele est fazendo o mesmo: ocultar o que sente em realidade. Amanda acessou a tent-lo e deve t-lo feito, porque parecia muito satisfeita consigo mesma essa noite, durante ao jantar. Marian a alcanou quando deixavam o hotel. Tinham um carro esperando para ir ao navio, mas Chad se deteve para dizer umas palavras a seu pai, e Spencer foi reunir se com eles. - O disse? - sussurrou Marian a sua irm, depois de levar-lhe parte. - Sim. - E te respondeu que ele tambm te ama? - No, negou-o - disse Amanda, embora sorria de orelha a orelha. - Mas sei que mentia, assim no passa nada. - Veremo-nos quando chegar a casa, Mandy - disse Marian com os olhos em branco. - Por certo - brincou Amanda, - eu gostaria de ter um retrato de bodas se no te importar. Assim poderei lhe lanar dardos a algo quando zangar com meu marido. Marian seguia rindo quando se reuniu com o Chad no carro. Este lhe perguntou por que. - Parece-me que minha irm est desenvolvendo um verdadeiro senso de humor - se limitou a responder. Casaram-se no dia seguinte, no mar, e Marian descobriu com grande prazer que esse tinha acabado sendo o dia mais feliz de sua vida. Nada podia comparar-se com a euforia que sentiu do momento em que havia dito: Sim, quero. E Chad se assegurou de que esse dia fora especial em todos os sentidos. Para ser um vaqueiro, era muito romntico. Como o demonstravam as flores que tinha subido a bordo s escondidas e tinha pedido a Ela Mae que distribura por coberta durante a cerimnia, de modo que Marian no as visse at que se deram o sim. Como tambm o jantar luz das velas, e o fato de que no prestasse ateno quando a taa de vinho caiu da mesa antes de que estivesse cheia. Como aninhar-se com ela essa noite em coberta tampados com uma manta para ver sair a lua cheia, que Chad lhe jurou ter pedido s para ela. E por fazer o amor com ela a maior parte do dia. Depois de haver-se casado essa manh, retiraram-se imediatamente ao camarote que foram compartilhar o resto da viagem. No saram a almoar e estavam famintos na hora do jantar. Mas ambos tinham economizado muita paixo para consumar seu matrimnio. Durante o dia brincaram dizendo que ainda no lhes tinha sado bem e tinham que tent-lo outra vez, e outra vez. Outra lembrana que saborear. Houve um momento no que Marian estava convencida de que tinham quebrado a cama. Quando se retiraram depois do jantar, ambos estavam exaustos. Mas isso no impediu que 171

Chad a atrara para si e, quando os beijos de boa noite se prolongaram, averiguaram que, depois de tudo, no estavam to esgotados. Um pouco depois, Marian suspirou com satisfao e se aninhou perto dele. - Acredito que por fim nos saiu bem - disse, e sorriu meio adormecida. - Est segura, carinho? - perguntou Chad enquanto lhe percorria o brao com um dedo. O que lhe provocou um calafrio na nuca. - No lhe podem ficar energia. - Se incorporou, surpreendida. - No possvel. - No. - Chad riu. - Mas reunirei mais porque que no vou cansar-me nunca de voc. - Atraiua para ele para lhe dar um beijo muito terno. - Te amo, Mari. Vou passar o resto de minha vida te demonstrando quanto. Quando formos velhos e nossos netos se renam a nosso redor... - Espera um momento. Quantos filhos teremos para produzir esses netos? - Oh, uma meia dzia, ou talvez trs pares de gmeos. - Gmeos! - gemeu Marian. - Espero que no. - Eu espero que sim - replicou Chad. - E os criaremos sem favoritismos, com todo o amor e os cuidados dos que capaz, porque voc assim. No permitiria que fosse de outro modo. - De acordo, pode ser dois pares - concedeu com um sorriso. - E quando formos velhos? - No lamentar nada, carinho. Prometo-lhe isso. Acreditou-lhe. No tinha sonhado nunca ser to feliz, com um vaqueiro, s um vaqueiro, mas seu vaqueiro. Por fim, um homem que era dela.

FIM

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