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Os Tambores de Tombalku

Drums of Tombalku
por Robert E. Howard

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Trs homens se acocoravam ao lado de um poo dgua, sob o cu do pr-do-sol, que pintava o deserto de marrom-escuro e vermelho. Um deles era branco, e seu nome era Amalric, filho de um nobre da casa de Valerus, do oeste da Aquilnia; os outros dois eram ghanatas uma raa negra, misturada com sangue shemita , e seus farrapos mal escondiam suas magras e vigorosas formas negras. Chamavam-se Gobir e Saidu; pareciam abutres, ao se agacharem prximos ao poo dgua. Perto dali, um camelo ruminava ruidosamente, e um par de cavalos cansados passava o focinho em vo pela areia nua. Os homens mastigavam ruidosa e sombriamente as tmaras secas, os negros concentrados apenas no trabalho de seus maxilares e o branco olhando ocasionalmente para o inerte cu vermelho, ou para o outro lado da monotonia horizontal onde as sombras se aglomeravam e aprofundavam. Foi o primeiro a ver o cavaleiro que se aproximava e puxava as rdeas com um movimento brusco que fez a montaria empinar. O montador era um gigante, cuja pele mais escura que a dos outros dois, assim como seus lbios grossos e nariz largo, mostrava um sangue negro em abundncia vastamente predominante. Suas largas calas de seda, franzidas ao redor dos tornozelos nus, eram seguras por um largo cinto enrolado vrias vezes ao redor de sua enorme barriga; aquele cinto tambm segurava uma cimitarra de ponta flamejante, a qual poucos homens conseguiriam empunhar com apenas uma mo. Com aquela cimitarra, o homem era famoso em qualquer lugar por onde cavalgassem os filhos de pele escura do deserto. Era Tilutan, o orgulho de Ghanata. Atravessada na parte frontal da sela, jazia uma forma inerte, ou melhor, pendia. O ar assobiou por entre os dentes dos ghanatas ao vislumbrarem os membros brancos. Era uma jovem branca que pendia na frente da sela, o rosto para baixo, seu cabelo solto cado sobre o estribo numa ondulada cascata negra. O negro sorriu largamente, num reluzir de dentes brancos, e a lanou negligentemente sobre a areia, onde ela jazeu frouxa e inconsciente. Instintivamente, Gobir e Saidu se voltaram para Amalric, e Tilutan o observou de sua sela. Trs negros contra um branco. A entrada de uma mulher branca em cena produziu uma mudana sutil na atmosfera.

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Amalric era o nico que aparentava indiferena tenso. Lanou para trs as rebeldes mechas loiras e olhou de forma indiferente para a figura inerte da garota. Se houve um brilho momentneo em seus olhos cinzas, os outros no perceberam. Tilutan desceu de sua sela, lanando com desdm as rdeas para Amalric. - Cuide de meu cavalo. disse ele Por Jhil, no encontrei o raro antlope do deserto, mas achei esta pequena potranca. Ela estava cambaleando pelas areias, e caiu no momento em que eu me aproximava. Acho que desmaiou de cansao e sede. Afastem-se da, seus chacais, e me deixem dar uma bebida a ela. O enorme negro a estirou prxima ao poo, e comeou lavando-lhe o rosto e pulsos, e deixando carem uns poucos pingos entre os lbios ressecados dela. Ela logo gemeu e se mexeu vagamente. Gobir e Saidu se agacharam com as mos nos joelhos, olhando fixamente para ela, por sobre o ombro robusto de Tilutan. Amalric ficou um pouco afastado deles, seu interesse parecendo apenas casual. - Ela est voltando a si. anunciou Gobir. Saidu no disse nada, mas lambeu os lbios de forma involuntria e animal. O olhar de Amalric viajou impessoalmente sobre a forma cada, desde as sandlias dilaceradas at a coroa solta de lustrosos cabelos negros. A nica roupa dela era um vestido, amarrado cintura. Este deixava nus os braos, pescoo e parte dos seios; e a saia terminava vrios centmetros acima dos joelhos. Nas partes mostra, o olhar dos ghanatas descansava com intensidade devoradora, percebendo os detalhes suaves infantis em sua branca delicadeza, embora arredondados em florescente feminilidade adulta. Amalric encolheu os ombros. - Quem depois de Tilutan? ele perguntou despreocupadamente. Um par de cabeas magras se virou em direo a ele, olhos injetados em sangue reviraram diante da pergunta, e em seguida os negros se viraram e encararam um ao outro. Uma sbita rivalidade crepitou eletricamente entre os dois. - No briguem. argumentou Amalric Joguem os dados. Sua mo saiu de dentro de sua tnica gasta, e ele deixou cair um par de dados diante deles. Uma mo em forma de garra os segurou.

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- Sim! concordou Gobir Jogaremos... depois de Tilutan, o vencedor! Amalric lanou um olhar em direo ao gigante negro, que ainda se curvava sobre sua cativa, revivendo-lhe o corpo exausto. Enquanto ele olhava, as longas plpebras dela se abriram: intensos olhos violetas miraram para cima, perplexos, diretamente no rosto cobioso do negro. Uma explosiva exclamao de prazer escapou dos lbios grossos de Tilutan. Puxando fortemente um cantil do cinto, ele o ps nos lbios dela. Ela bebeu o vinho mecanicamente. Amalric evitou o olhar errante dela; um branco e trs negros todos to fortes quanto ele. Gobir e Saidu se curvaram sobre os dados; Saidu os colocou na palma em forma de concha, soprou neles para ter sorte, sacudiu e lanou. Duas cabeas de abutre se inclinaram sobre os cubos que giravam na luz fosca. E Amalric puxou e atacou num s movimento. A lmina atravessou um pescoo grosso, cortando a traquia, e Gobir caiu sobre os dados, esguichando sangue, sua cabea pendurada numa tira. Simultaneamente, Saidu, com a rapidez desesperada de um homem do deserto, se ergueu de um pulo e investiu ferozmente em direo cabea do matador. Amalric mal teve tempo para deter o ataque com a espada erguida. A cimitarra sibilante bateu a lmina reta contra a cabea do branco, fazendo-o cambalear. Amalric largou a espada e lanou ambos os braos ao redor de Saidu, puxando-o para uma luta engalfinhada, onde sua cimitarra era intil. Sob os farrapos do homem do deserto, a estrutura magra e forte era como cordas de ao. Tilutan, percebendo instantaneamente o que acontecia, havia deixado a garota cair e se levantou com um rugido. Correu em direo aos dois que se engalfinhavam, como um touro atacando, sua grande cimitarra lhe brilhando na mo. Amalric o viu chegando, e sua pele gelou. Saidu se torcia e puxava, dificultado pela cimitarra, qual ainda tentava inutilmente usar contra seu antagonista. Os ps deles se torciam e batiam na areia, seus corpos posicionados um contra o outro. Amalric arremeteu o calcanhar calado em sandlia contra o desnudo peito do p do ghanata, sentindo-lhe os ossos quebrarem. Saidu uivou e pulou convulsivamente, e Amalric lhe ajudou o pulo com um desesperado impulso de si mesmo. Cambaleavam feito bbados no momento em que Tilutan atacou com um impulso giratrio de seus ombros largos. Amalric sentiu o ao lhe raspar sob parte do brao, e entrar ruidosa e profundamente no corpo de Saidu. O ghanata deu um grito de

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agonia, e seu estremecimento convulsivo o soltou do aperto de Amalric. Tilutan urrou uma praga furiosa e, soltando seu ao com um puxo violento, lanou o homem moribundo para um lado. Mas, antes que pudesse atacar de novo, Amalric, com a pele arrepiada de medo pela grande lmina curva, havia se engalfinhado com ele. O desespero caiu sobre ele, ao sentir a fora do negro. Tilutan era mais sbio que Saidu. Deixou cair a grande cimitarra e, com um bramido, agarrou o pescoo de Amalric com ambas as mos. Os grandes dedos negros apertavam como ferro e Amalric, se esforando em vo para se livrar do aperto deles, foi levado para baixo, com o grande peso do ghanata apertando-o contra o solo. O homem menor foi sacudido como um rato nas presas de um co. Sua cabea foi batida selvagemente contra a terra arenosa. Como numa nvoa vermelha, ele viu o rosto feroz do negro, os lbios grossos contorcidos para trs num sorriso bestial de dio e os dentes brilhando. Um rosnado bestial lhe saiu violentamente da grossa garganta negra. - Voc a quer, seu co branco! vociferou o ghanata, louco de fria e desejo Arrrrghhh! Vou quebrar suas costas! Vou arrancar seu pescoo! Eu... minha cimitarra! Vou decepar sua cabea e fazer a mulher beij-la! Aps um ltimo empurro feroz da cabea de Amalric contra a acumulada areia dura, Tilutan meio o levantou e arremessou violentamente para baixo num excesso de fria bestial. Erguendo-se, o negro correu, se curvando feito um macaco, e pegou sua cimitarra onde ela jazia como uma larga lua crescente de ao na areia. Gritando em feroz exultao, ele se virou e atacou novamente, brandindo a lmina no alto. Amalric se ergueu vagarosamente para enfrent-lo atordoado, abalado e nauseado, devido brutalidade a que fora submetido. O cinto de Tilutan havia se desenrolado na luta, e agora uma das extremidades balanava ao redor de seus ps. Ele tropeou e caiu de ponta-cabea, abrindo os braos para se livrar. A cimitarra lhe voou da mo. Amalric, galvanizado, apanhou a cimitarra e deu um passo cambaleante para a frente. O deserto boiava obscuramente aos seus olhos. Na penumbra sua frente, ele viu o rosto de Tilutan subitamente plido. A boca larga se escancarou, a parte branca dos

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olhos se revirou. O negro se congelou sobre um joelho e uma mo, como se incapaz de outro movimento. Em seguida, a cimitarra caiu, dividindo a redonda cabea raspada at o queixo, onde seu movimento descendente foi detido por uma repugnante sacudidela. Amalric teve uma vaga impresso de um rosto negro dividido por uma linha vermelha que se alargava se desvanecendo nas sombras que aumentavam; ento, as trevas rapidamente tomaram conta dele. Algo suave e refrescante tocava o rosto de Amalric com bondosa persistncia. Ele tateou s cegas, e sua mo se fechou em algo morno, firme e elstico. Em seguida, sua viso clareou, e ele olhou para um delicado rosto oval, emoldurado em brilhante cabelo negro. Como se num transe, ele contemplou mudo, se demorando avidamente em cada detalhe dos lbios cheios e vermelhos, intensos olhos violetas e pescoo alvo como alabastro. Com um sobressalto, ele percebeu que a viso falava numa suave voz melodiosa. As palavras eram estranhas, embora tivessem uma ilusria familiaridade. Uma pequena mo branca, segurando um gotejante pedao de seda, lhe alisava gentilmente a latejante cabea e o rosto. Ele se sentou, atordoado. Era noite sob os cus salpicados de estrelas. O camelo ainda ruminava, e um cavalo relinchava inquieto. No muito longe, jazia uma negra figura volumosa, com a cabea dividida numa horrvel poa de sangue e miolos. Amalric olhou para a garota, que se ajoelhava ao seu lado e falava em sua suave lngua desconhecida. Quando as nvoas se clarearam em seu crebro, ele comeou a entend-la. Tentando recordar de lnguas meio esquecidas, que havia aprendido e falado no passado, ele se lembrou de uma linguagem usada por uma classe de eruditos numa provncia meridional de Koth.

- Quem voc, garota? ele indagou, prendendo-lhe uma das pequenas mos nos prprios dedos endurecidos. - Sou Lissa. O nome foi falado quase sugerindo uma balbucicao. Era como a ondulao de um pequeno curso dgua Estou feliz por voc estar consciente. Temia que no estivesse vivo.

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- Mais um pouco, e eu no estaria. ele murmurou, olhando para o vulto medonho que havia sido Tilutan. Ela empalideceu, e se recusou a seguir-lhe o olhar. Sua mo tremeu e, na proximidade em que estavam, Amalric achou que poderia lhe sentir o rpido palpitar do corao. - Foi horrvel. ela gaguejou Parecia um pesadelo. dio... golpes... e sangue... - Poderia ter sido pior. ele resmungou. Ela parecia sensvel a cada mudana de flexo de voz ou humor. Sua mo livre se moveu furtiva e timidamente at o brao dele. - Eu no quis lhe ofender. Foi muito corajoso de sua parte arriscar sua vida por uma estranha. Voc nobre como os cavaleiros sobre os quais j li.

Ele dirigiu um rpido olhar para ela. Os grandes olhos claros encontraram os dele, refletindo apenas o pensamento que ela havia expressado. Ele comeou a falar, e em seguida mudou de idia e disse outra coisa:

- O que est fazendo no deserto? - Eu vim de Gazal. ela respondeu Eu... eu fugia. J no conseguia agentar mais. Mas fazia calor, e eu estava s e cansada, e s via areia, areia... e o chamejante cu azul. As areias queimavam meus ps, e minhas sandlias se gastaram rapidamente. Eu estava com muita sede, e meu cantil logo se esvaziou. E ento, eu quis retornar a Gazal, mas uma direo parecia igual a outra. No sabia que caminho seguir. Estava terrivelmente assustada, e comecei a correr na direo onde eu achei que ficava Gazal. No lembro de muita coisa depois disso; corri at no conseguir mais, e devo ter desmaiado na areia em brasa por algum tempo. Lembro de ter me levantado e cambaleado; e, finalmente, ouvi algum

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gritando e vi um homem negro num cavalo negro, cavalgando em minha direo, e depois perdi a conscincia at acordar e me encontrar deitada com a cabea no colo daquele homem, enquanto ele me dava vinho para beber. Depois, houve gritos e luta... ela estremeceu Quando tudo acabou, me arrastei at onde voc jazia como um homem morto, e tentei lhe trazer de volta ...

- Por qu? ele indagou. Ela parecia embaraada. - Por qu? ela disse, meio sem jeito Ora, voc estava ferido... e... bem, o que qualquer um faria. Alm disso, percebi que voc estava lutando para me proteger destes negros. O povo de Gazal sempre disse que os negros eram perversos e maltratavam os indefesos. - Essa caracterstica no exclusiva dos negros. murmurou Amalric Onde fica esta Gazal? - No deve estar longe. ela respondeu Caminhei um dia inteiro... depois, no lembro por quanta distncia o negro me carregou, depois de me encontrar. Mas ele deve ter me encontrado quase ao pr-do-sol, de modo que no deve ter vindo de muito longe. - Em qual direo? ele indagou. No sei. Viajei para leste, quando deixei a cidade.

- Cidade? ele resmungou A um dia de viagem daqui? Achei que s houvesse deserto por mil milhas. - Gazal fica no deserto. ela respondeu Est entre as palmeiras de um osis. Colocando-a de lado, ele ficou de p, praguejando suavemente enquanto passava os dedos no pescoo, cuja pele estava contundida e rasgada. Depois, examinou os trs negros e no

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encontrou vida em nenhum. Em seguida, os arrastou, um a um, a uma distncia curta para o deserto. Em algum lugar, os chacais comearam a ganir. De volta ao poo dgua, onde a garota se acocorava pacientemente, ele praguejou ao encontrar apenas o garanho negro de Tilutan e o camelo. Os outros cavalos haviam arrebentado suas rdeas e fugido durante a luta. Amalric se dirigiu garota e lhe ofereceu um punhado de tmaras secas. Ela as mordiscou ansiosamente, enquanto o outro se sentava e a observava, com os punhos no queixo e uma impacincia crescente lhe palpitando nas veias.

- Por que fugiu? ele perguntou abruptamente Voc uma escrava? - No temos escravos em Gazal. ela respondeu Ah, eu estava cansada... muito cansada da eterna monotonia. Eu desejava ver alguma coisa do mundo externo. Diga-me, de qual terra voc vem? Nasci nas colinas ocidentais da Aquilnia. ele respondeu.

Ela

bateu

palmas,

como

uma

criana

encantada:

- Eu sei onde ! J vi nos mapas. o pas mais ocidental dos hiborianos, e seu rei Epeus, o Espadachim! Amalric ficou nitidamente chocado. Sua cabea se levantou bruscamente e ele olhou fixamente para sua bela companhia.

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- Epeus? Ora, Epeus est morto h 900 anos. O nome do rei Vilerus. - Ah, claro. ela disse, um tanto embaraada Sou tola. Claro que Epeus foi rei h nove sculos atrs, como voc diz. Mas me conte... conte-me tudo sobre o mundo! - Bem, um pedido grande. ele respondeu, perplexo Voc nunca viajou? - Esta a primeira vez que sa dos muros de Gazal. ela declarou. O olhar dele estava fixo na curva dos seios brancos dela. Ele no estava interessado nas aventuras dela no momento, e Gazal, por ele, podia ir ao Inferno. Ele comeou a falar, e logo mudou de idia e a agarrou rudemente nos braos, os msculos retesados para a luta que ele esperava. Mas no encontrou resistncia. Seu suave corpo dcil estava sobre os joelhos dele, e ela olhava para ele um pouco surpresa, mas sem medo nem perplexidade. Era como uma criana, se entregando a um novo tipo de brincadeira. Alguma coisa no olhar dela o deixou embaraado. Se ela tivesse gritado, chorado, lutado ou sorrido astutamente, ele saberia como lidar com ela. - Em nome de Mitra, quem voc, garota? ele perguntou asperamente Voc no est afetada pelo sol, nem brincando comigo. Sua fala mostra que voc no uma moa ignorante do campo. Contudo, voc parece no conhecer nada do mundo e de suas maneiras. - Sou uma filha de Gazal. ela respondeu, sem saber o que fazer Se voc visse Gazal, talvez entendesse. Ele a ergueu e se sentou sobre a areia. Levantando-se, ele trouxe um manto de sela e o estirou para ela. - Durma, Lissa. disse ele, com a voz spera devido a emoes conflitantes. A inocncia dela envergonhou o feroz e jovem soldado da fortuna, e ele renunciou inteno de

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violent-la. Ela achou que ele tivesse lutado contra os companheiros somente para salv-la, e ele no a desiludiu Amanh, pretendo conhecer Gazal. Ao amanhecer, partiram na direo oeste. Amalric havia colocado Lissa sobre o camelo, mostrando a ela como manter o equilbrio. Ela se agarrava sela com ambas as mos, mostrando no ter qualquer conhecimento sobre camelos, o que tambm surpreendeu o jovem aquiloniano. Criada no deserto, a jovem nunca antes havia montado um camelo, e, at a noite anterior, nunca havia montado ou sido carregada num cavalo. Amalric havia feito um tipo de manto para ela, e ela o vestiu sem questionar, nem perguntar de onde vinha, aceitando-o como aceitava todas as coisas que ele fazia para ela com gratido, mas cegamente, sem perguntar o motivo. Amalric no contou a ela que a seda, que a protegia do sol, outrora havia coberto a pele negra de seu raptor.

- Sei que a Aquilnia fica longe deste deserto. disse ela A Stygia fica no meio, assim como as Terras de Shem e outros pases. Como veio parar aqui, to longe de sua terra natal? Ele cavalgou em silncio por um espao de tempo, sua mo na corda que guiava o camelo. - Argos e Stygia estavam em guerra. ele disse abruptamente Koth se envolveu. Os kothianos insistiram numa invaso simultnea Stygia. Argos recrutou um exrcito de mercenrios, os quais entraram em navios e navegaram ao longo da costa. Ao mesmo tempo, um exrcito kothiano invadiria a Stygia por terra. Eu fazia parte daquele exrcito mercenrio. Encontramos a frota stgia e a derrotamos, mandando-a de volta para dentro de Khemi. Iramos desembarcar, saquear a cidade e avanar ao longo do curso do Styx, mas nosso almirante era cauteloso. Nosso lder era o Prncipe Zapayo da Kova, um zngaro. Navegamos para o sul, at alcanarmos as selvas das costas de Kush. Desembarcamos l, e os navios ancoraram, enquanto o exrcito avanava para leste, ao longo da fronteira stgia, queimando e saqueando medida que avanvamos. Nossa inteno era virar para o norte, num determinado ponto, e atacar dentro do corao da Stygia, para formarmos uma juno com o exrcito kothiano, o qual estava presumivelmente avanando do norte. Ento,

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chegou a notcia de que fomos trados. Koth havia feito as pazes em segredo com os stgios. Um exrcito stgio estava avanando em direo ao sul para nos deter, enquanto outro havia nos removido da costa. - Desesperado, o Prncipe Zapayo concebeu a louca idia de marcharmos para leste, na esperana de contornarmos a fronteira stgia e finalmente chegarmos s terras de Shem Oriental. Mas o exrcito do norte nos alcanou. Giramos e lutamos. Guerreamos o dia inteiro, e os mandamos de volta ao acampamento deles. Mas no dia seguinte, o exrcito que nos perseguia veio do oeste e, pego entre as hostes, nosso exrcito deixou de existir. Estvamos destroados, aniquilados, destrudos. Poucos conseguiram fugir. Mas quando caiu a noite, escapei com meu companheiro, um cimrio chamado Conan... um homem feroz, com a fora de um touro. - Cavalgamos para o sul, em direo ao deserto, pois no havia outra direo pela qual pudssemos ir. Conan havia estado antes nesta parte do mundo, e ele acreditava que tnhamos uma chance de sobreviver. Bem ao sul, encontramos um osis, mas cavaleiros stgios nos perseguiram, e fugimos novamente, de osis em osis, fugindo, passando fome e sede, at nos encontrarmos numa terra estril e desconhecida, de areia resplandecente e seca. Cavalgamos at nossos cavalos cambalearem e ficarmos a meio caminho do delrio. Ento, numa noite, vimos fogueiras e nos aproximamos delas, nos aventurando desesperadamente na possibilidade de fazermos amizade com eles. Assim que ficamos ao alcance, uma chuva de flechas nos recebeu. O cavalo de Conan foi atingido e empinou, derrubando seu montador. O pescoo dele deve ter se quebrado feito um graveto, pois ele no se mexeu mais. Fugi na escurido, de alguma forma, embora meu cavalo tenha morrido sob mim. Tive apenas um vislumbre dos atacantes: homens altos, magros e marrons, usando estranhas roupas brbaras. - Aventurei-me a p pelo deserto, e terminei na companhia daqueles trs abutres que voc viu ontem. Eram chacais... ghanatas, membros de uma tribo de salteadores, de sangue misturado: negro e sabe Mitra quais outros. A nica razo pela qual no me mataram foi

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porque eu no tinha nada que eles quisessem. Por um ms, fiquei perambulando e roubando com eles, pois no havia mais nada que eu pudesse fazer. - Eu no sabia que era assim. ela murmurou timidamente Disseram que havia guerras e crueldade no mundo l fora, mas parecia como um sonho e muito distante. Mas, ao lhe ouvir falar de traio e batalha, parece quase como se a estivesse vendo. Nunca algum inimigo atacou Gazal? ele indagou.

Ela sacudiu a cabea: - Os homens cavalgam longe de Gazal. Algumas vezes, j vi pontos negros se moverem em fileiras ao longo dos horizontes, e os idosos disseram serem exrcitos indo para a guerra; mas eles nunca se aproximam de Gazal.

Amalric sentiu um vago desconforto se mexer nele. Este deserto, aparentemente vazio e sem vida, continha apesar disso algumas das tribos mais ferozes da terra os ghanatas, que perambulavam bem a leste; os mascarados Tibus, os quais ele acreditava morarem mais ao sul; e, em algum lugar no distante sudoeste, ficava o semi-lendrio imprio de Tombalku, governado por uma raa selvagem e brbara. Era estranho uma cidade, no meio desta terra selvagem, ser deixada to completamente s, a ponto de um dos seus habitantes no saber sequer o que significa guerra.

Quando ele virou o olhar para outro lugar, estranhos pensamentos o acometeram. Estaria a garota afetada pelo sol? Era ela um demnio em forma de mulher, sado do deserto para atra-lo at alguma misteriosa perdio? Um olhar para ela, que se agarrava feito uma criana alta crista da sela do camelo, foi suficiente para dissipar estes pensamentos. Logo, a dvida o acometeu novamente. Estaria ele enfeitiado? Teria ela lanado algum encanto sobre ele? Avanaram constantemente para oeste, parando apenas para mordiscar tmaras e beber

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gua ao meio-dia. Amalric montou um frgil abrigo, com sua espada e bainha, e com os cobertores da sela, para proteg-la do sol escaldante. Cansada e enrijecida pelo caminhar do camelo, que se sacudia e curvava, ela teve que ser descida nos braos dele. Ao sentir novamente a doura voluptuosa do corpo macio dela, ele sentiu um quente palpitar de paixo queimando-o todo, e ficou momentaneamente imvel, intoxicado com a proximidade dela, antes de deit-la sob a sombra da tenda improvisada.

Ele sentiu um toque de quase raiva, diante do olhar puro com o qual ela encontrou o seu, e diante da docilidade como ela entregava o corpo jovem s mos dele. Era como se ela desconhecesse as coisas que poderiam machuc-la; sua confiana inocente o envergonhava e punha uma fria indefesa dentro dele. Enquanto comiam, ele no sentia o sabor das tmaras que mastigava ruidosamente; seus olhos queimavam sobre ela, sorvendo avidamente cada detalhe de sua esbelta forma jovem. Ela parecia to inconsciente das intenes dele quanto uma criana. Quando a ergueu para coloc-la novamente sobre o camelo, e os braos dela lhe envolveram instintivamente o pescoo, ele estremeceu. Mas ergueu-a sobre a montaria dela, e retomaram a viagem. Faltava pouco para o pr-do-sol, quando Lissa apontou e gritou:

- Veja! As torres de Gazal! Na orla do deserto, ele as viu pinculos e minaretes, se erguendo num agrupamento verde-jade contra o cu azul. Se no fosse pela garota, ele acharia que a cidade-fantasma era uma miragem. Olhou curioso para Lissa: ela no mostrava sinais de alegria ansiosa em seu retorno ao lar. Ela suspirou, e seus ombros esguios pareciam cair. medida que se aproximavam, os detalhes foram ficando mais claros. Das areias do deserto, se erguia perpendicularmente o muro que cercava as torres. E Amalric viu que o

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muro estava desagregado em vrios lugares. As torres tambm, ele viu, estavam bastante desmanteladas. Os tetos estavam cados, as ameias quebradas apresentavam fendas, os pinculos se inclinavam como bbados. O pnico tomou conta dele: seria esta uma cidade de mortos, para a qual cavalgava, guiado por uma vampira? Um rpido olhar para a jovem o tranqilizou. Nenhum demnio poderia se esconder naquela aparncia divinamente moldada. Ela o olhou com um estranho questionamento melanclico nos olhos intensos, se voltou indecisa em direo ao deserto e, em seguida, suspirando profundamente, virou o rosto em direo cidade, como se agarrada por um desespero sutil e fatalista. Nesse momento, atravs das fendas, Amalric viu formas se movendo dentro da cidade. Ningum os chamou de longe, quando cavalgaram atravs de uma larga brecha na parede e adentraram uma rua ampla. De perto, delineada no sol que se punha, a decadncia era bem mais visvel. O capim crescia exuberante nas ruas, atravessando calamentos despedaados; o capim crescia exuberante nas pequenas praas pblicas. Ruas e ptios eram igualmente alastrados com o entulho de alvenaria e pedras cadas.

Domos se erguiam, rachados e desbotados. Portadas se escancaravam, desprovidas de portas. Em toda a parte, a runa havia colocado a mo. Ento, Amalric viu um pinculo intacto: uma brilhante e vermelha torre cilndrica, a qual se erguia no extremo sudeste da cidade. Ela brilhava por entre as runas.

Amalric a apontou.

- Por que aquela torre menos arruinada que as outras? ele perguntou. Lissa ficou plida; tremeu e pegou convulsivamente a mo dele.

- No fale nela! ela sussurrou No olhe para ela... nem ao menos pense nela!

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Amalric franziu a testa; a indescritvel inferncia das palavras dela mudou, de alguma forma, o aspecto da torre misteriosa. Agora ela parecia uma cabea de serpente, se erguendo entre a runa e a desolao.

O jovem aquiloniano olhou desconfiado ao redor. Apesar de tudo, ele no tinha garantia de que o povo de Gazal fosse receb-lo de maneira amigvel. Ele viu pessoas se movendo sem pressa ao redor das ruas. Pararam e olharam para ele e, por algum motivo, sua pele se arrepiou. Eram homens e mulheres de feies benvolas, e seus olhares eram suaves. Mas o interesse deles parecia muito leve muito vago e impessoal. No fizeram nenhum movimento para se aproximarem ou falarem com ele. Parecia ser a coisa mais comum do mundo um cavaleiro armado entrar na cidade deles, vindo do deserto embora Amalric soubesse que no era o caso, e a forma despreocupada, como o povo de Gazal o recebeu, lhe causou um leve desconforto no peito. Lissa falou com eles, apontando para Amalric, cuja mo ela ergueu, como uma criana afetuosa: - Este Amalric da Aquilnia, que me salvou do povo negro e me trouxe para casa. Um murmrio gentil de boas-vindas se ergueu das pessoas, e muitas delas se aproximaram para estenderem as mos. Amalric achou que nunca tinha visto tais rostos, vagos e benvolos; seus olhos eram suaves e calmos, sem medo nem espanto. Todavia, no eram os olhos de bois estpidos; eram mais os olhos de pessoas envolvidas em sonhos. O olhar fixo deles lhe dava uma sensao de irrealidade; ele mal sabia o que lhes dizer. Seu pensamento era ocupado pela estranheza de tudo; estas pessoas silenciosas e tranqilas, em suas tnicas de seda e sandlias macias, se movendo vagamente e sem rumo por entre as runas descoloridas. Um paraso ilusrio de ltus? De alguma forma, o pensamento naquela sinistra torre vermelha tocou uma nota dissonante.

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Um dos homens, de rosto suave e sem rugas, mas de cabelos prateados, dizia: - Aquilnia? Houve uma invaso... ns soubemos... o Rei Bragorus da Nemdia... como foi a guerra?

- Ele foi rechaado. respondeu Amalric brevemente, resistindo a um estremecimento. Novecentos anos haviam se passado desde que Bragorus liderara seus lanceiros pelas fronteiras da Aquilnia.

Seu indagador no insistiu mais; as pessoas se dispersaram, e Lissa lhe puxou a mo. Ele se voltou e deleitou os olhos sobre ela; seu suave corpo firme lhe ancorava as suposies errantes. Ela no era sonho; era real. Seu corpo era doce e palpvel como creme e mel. - Venha, vamos descansar e comer. - E quanto ao povo? ele hesitou No vai contar a eles sobre suas experincias? - Eles no dariam ateno, exceto por uns poucos minutos. ela respondeu Ouviriam um pouco, e depois se dispersariam. Mal sabem que eu havia partido. Venha! Amalric levou o camelo para dentro de um ptio murado, onde o capim crescia alto e a gua vazava, de uma fonte quebrada para dentro de um cocho de mrmore. Ele os amarrou l, e depois seguiu Lissa. Tomando-lhe a mo, ela o levou para o outro lado do ptio, para dentro de uma porta arcada. A noite havia cado.

No espao aberto sobre o ptio, as estrelas se agrupavam, destacando os pinculos denteados. Lissa seguiu atravs de uma srie de aposentos escuros, com a firmeza da longa prtica. Amalric tateava atrs dela, guiado pela mo pequena dela na sua. Ele no achou aquela aventura agradvel.

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O cheiro de p e decadncia pairava nas trevas espessas. Sob seus ps, ele sentia, s vezes, ladrilhos quebrados e tapetes estragados. Sua mo livre tocava os arcos corrodos dos vos das portas. Em seguida, as estrelas luziram atravs de um teto quebrado, mostrando a eles um escuro corredor sinuoso, com tapearias podres penduradas neles. Farfalhavam num vento fraco, e o barulho delas era como o sussurro de bruxas, fazendo mexer o cabelo prximo ao couro cabeludo dele. Ento, eles adentraram um aposento, fracamente iluminado pelo brilho das estrelas que flua pelas janelas abertas, e Lissa soltou-lhe a mo, remexeu por um instante em algo e produziu algum tipo de luz fraca. Era uma redoma de vidro, que brilhava com uma radiao dourada. Ela a colocou sobre uma mesa de mrmore, e fez sinal para que Amalric se reclinasse num leito abundantemente alastrado com sedas. Tateando dentro de alguma reentrncia obscura, ela exibiu uma vasilha dourada de vinho, e outras que continham uma comida desconhecida a Amalric. Havia tmaras; as outras, plidas e inspidas, ele no reconheceu. O vinho lhe era agradvel ao paladar, mas no mais forte que gua suja.

Sentada num assento de mrmore em frente ao dele, Lissa mordiscou graciosamente. - Que tipo de lugar este? ele indagou Voc parece com esta gente... e, no entanto, estranhamente diferente.

- Dizem que sou como nossos ancestrais. respondeu Lissa H muito tempo, eles adentraram o deserto e construram esta cidade sobre um grande osis, o qual, na verdade, era apenas uma srie de mananciais. A pedra foi tirada das runas de uma cidade bem mais velha... somente a torre vermelha... a voz dela diminuiu, e ela olhou nervosamente para as janelas emolduradas pelas estrelas Somente a torre vermelha se erguia l. Estava vazia... na poca.

Nossos ancestrais, que eram chamados gazalis, outrora moraram no sul de Koth. Eram conhecidos por sua sabedoria erudita. Mas procuraram reviver o culto a Mitra, ao qual os

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kothianos haviam h muito abandonado, e o rei os expulsou de seu pas. Vieram para o sul, muitos deles... sacerdotes, eruditos, professores, cientistas... com seus escravos shemitas. Construram Gazal no deserto; mas os escravos se revoltaram assi m que a cidade ficou pronta e, ao fugirem, se misturaram com as tribos selvagens do deserto. Eles no eram maltratados... uma palavra chegou at eles na noite... uma palavra que os fez fugirem loucamente, da cidade para dentro do deserto.

Meu povo morava aqui, aprendendo a fazer sua comida e bebida com o material que tinham mo. Seu aprendizado era uma maravilha. Quando os escravos fugiram, levaram consigo todos os camelos, cavalos e jumentos da cidade. No havia comunicao com o mundo externo. H aposentos inteiros em Gazal, cheios de mapas, livros e crnicas, mas todos tm pelo menos 900 anos; pois foi h 900 anos que meu povo fugiu de Koth. Desde ento, nenhum homem do mundo externo ps o p dentro de Gazal. E o povo est desaparecendo aos poucos. Ficaram to sonhadores e introspectivos, que no tm paixes nem ambies humanas. A cidade cai em runas, e ningum move a mo para consert-la. O horror... ela ficou sufocada e estremeceu Quando o horror veio sobre eles, no conseguiram fugir nem lutar.

- O que quer dizer? ele sussurrou, com um vento frio lhe soprando a espinha. O sussurro das tapearias podres, pelos negros corredores sem nome, incitou um vago medo em sua alma.

Ela sacudiu a cabea, se ergueu, contornou a mesa de mrmore e ps as mos sobre os ombros dele. Os olhos dela estavam midos e brilhavam de horror, e com um desesperado anseio que prendeu a ateno dele.

Instintivamente, o brao dele envolveu a forma flexvel dela, e ele a sentiu tremer. - Abrace-me! ela implorou Tenho medo! Oh, sempre sonhei com um homem como

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voc. No sou como meu povo; so homens mortos, caminhando por ruas esquecidas; mas eu estou viva. Tenho calor e sensaes. Tenho fome, sede e anseio pela vida. No consigo suportar as ruas silenciosas, os sales arruinados e o povo vago de Gazal, apesar de nunca ter conhecido outra coisa. por isso que fugi... eu anseio pela vida...

Ela soluava incontrolavelmente nos braos dele. Seu cabelo lhe caa no rosto; seu aroma o estonteava. O corpo firme dela se espremia contra o dele. Estava deitada sobre os joelhos dele, os braos fechados ao redor do pescoo dele. Puxando-a para seu peito, ele apertoulhe os lbios com os dele. Olhos, lbios, bochechas, cabelo, pescoo, seios... ele os inundou com beijos quentes, at os soluos dela se transformarem em arquejos ofegantes. A paixo dele no era a violncia de um violador. A paixo, que dormia nela, acordou numa onda irresistvel. A incandescente bola de ouro, derrubada pelos dedos tateantes dele, caiu ao cho e foi apagada. Somente o brilho das estrelas luzia atravs das janelas. Deitada nos braos de Amalric, sobre o leito amontoado de sedas, Lissa abriu o corao e sussurrou seus sonhos, esperanas e aspiraes infantis, patticas, terrveis. - Vou tir-la daqui. ele murmurou Amanh. Voc est certa. Gazal uma cidade de mortos; vamos procurar vida e o mundo externo. violento, rude e cruel; mas melhor que esta morte viva...

A noite foi quebrada por um grito estremecedor de agonia, horror e desespero. Seu timbre fez o suor brotar frio na pele de Amalric. Ergueu-se de um pulo do leito, mas Lissa se agarrou desesperadamente a ele.

- No, no! ela implorou, num sussurro desvairado No v! Fique! - Mas est havendo um assassinato! ele exclamou, procurando pela espada. Os gritos pareciam vir de um ptio externo. Misturado a eles, havia um som indescritivelmente dilacerante. Ficaram mais altos e agudos, insuportveis em sua agonia desesperada, e em seguida desfaleceram num longo soluo estremecedor.

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- J ouvi homens morrerem torturados, gritando daquele jeito! murmurou Amalric, tremendo de horror Que trabalho diablico este?

Lissa tremia violentamente, num frenesi de terror. Ele sentia a batida feroz do corao dela. - o Horror do qual falei! ela sussurrou O Horror que mora na torre vermelha. H muito tempo ele chegou... alguns dizem que morou l em anos perdidos, e retornou aps a construo de Gazal. Devora seres humanos. Morcegos voam da torre ao anoitecer, e retornam antes do amanhecer. O que , ningum sabe, uma vez que ningum o viu e viveu para contar. um deus ou um demnio. Foi por isso que os escravos fugiram; e por isso que o povo do deserto evita Gazal. Muitos de ns fomos parar dentro de sua terrvel barriga. Por fim, todos ns estaremos perdidos, e ele governar uma cidade vazia, como dizem que ele governou sobre as runas das quais Gazal foi erguida.

- Por que o povo ficou para ser devorado? ele indagou. - No sei... ela choramingou Eles sonham... - Hipnose murmurou Amalric ; hipnose unida com decadncia. Eu vi nos olhos deles. Este Lissa demnio os o hipnotizou. rosto vamos no fazer? Mitra, peito que e ele se segredo agarrou perguntou repugnante! a ele.

pressionou-lhe Mas o que

inquieto.

- No h nada a fazer. ela sussurrou Sua espada seria ineficaz. Talvez ele no nos venha fazer mal. J levou uma vtima esta noite. Devemos esperar como ovelhas no matadouro. - Maldito seja eu, se o fizer! Amalric exclamou, galvanizado No vamos esperar o amanhecer. Partiremos esta noite. Faa uma trouxa de comida e bebida. Vou buscar o cavalo e o camelo, e traz-los at o ptio externo. Me espere aqui!

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Uma vez que o monstro desconhecido j havia atacado, Amalric achou seguro deixar a garota s por alguns minutos. Mas sua pele se arrepiava, enquanto descia tateando o corredor sinuoso, atravs dos negros aposentos onde as tapearias balouantes sussurravam. Ele encontrou os animais nervosamente juntos, no ptio onde os havia deixado. O garanho relinchava ansiosamente e se aninhou a ele, como que sentindo perigo na noite morta. Ele ps as selas e rdeas, e apressadamente os guiou, atravs da estreita abertura, at a rua. Poucos minutos depois, ele estava no ptio estrelado. E, ao alcan-lo, foi eletrificado por um medonho grito agudo, que ressoou de forma estremecedora no ar. Vinha do aposento onde ele havia deixado Lissa. Ele respondeu quele grito lastimoso com um brado selvagem. Puxando a espada, ele correu para o outro lado do ptio e se arremessou pela janela. A bola dourada estava brilhando novamente, entalhando sombras negras nos cantos esquivos. As sedas se espalhavam pelo cho. O assento de mrmore estava derrubado. Mas o aposento estava vazio. Uma fraqueza doentia dominou Amalric, e ele cambaleou contra a mesa de mrmore, a luz fosca ondulando vertiginosamente diante de seus olhos. Em seguida, foi arrebatado por uma fria insana. A torre vermelha! Era para l que o demnio carregaria sua vtima!

Ele disparou de volta, atravs do ptio, procurou as ruas e correu em direo torre, que brilhava com uma luz profana sob as estrelas. As ruas no corriam retas. Ele cortou caminho atravs de silenciosas construes negras, e atravessou ptios cuja grama

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exuberante ondulava ao vento noturno. sua frente, agrupada ao redor da torre rubra, se erguia uma pilha de runas, onde a decadncia havia devorado mais selvagemente que no resto da cidade. Aparentemente ningum vivia por entre elas. Cambaleavam e tombavam, uma massa desagregada de alvenaria trmula, com a torre vermelha se erguendo entre elas, feito uma venenosa flor vermelha, das crpticas runas das casas. Para alcanar a torre, ele seria forado a atravessar as runas. Indiferente ao perigo, ele mergulhou na massa negra, apalpando em busca de uma porta. Encontrou uma e entrou, estocando a espada sua frente.

Ento, ele viu um panorama como os homens s vezes vem em sonhos fantsticos. Bem distante, sua frente, se estendia um longo corredor, visvel numa fraca incandescncia mpia, suas paredes negras com estranhas tapearias horrorizantes. L embaixo, ele viu uma figura que desaparecia uma figura branca, nua, curvada e cambaleante, arrastando algo cujo aspecto o fez transpirar de horror. Em seguida, a apario sumiu de sua vista, e com ela desapareceu o brilho medonho. Amalric ficou na escurido silenciosa, sem ver nem ouvir nada; apenas pensando na curvada figura branca que arrastava um humano inerte por um longo corredor negro. Enquanto tateava adiante, uma vaga lembrana se agitou em seu crebro... a lembrana de uma histria medonha, murmurada a ele sobre uma fogueira moribunda, na diablica cabana, amontoada de caveiras, de um bruxo negro... a histria de um deus que vivia numa casa rubra, numa cidade em runas, e que era adorado por cultos sombrios em selvas negras e ao longo de rios sombrios e escuros. E l tambm se agitou, em sua mente, um encantamento sussurrado em seu ouvido em tons atemorizantes e estremecedores, enquanto a noite havia prendido seu flego, os lees haviam parado de rugir ao longo do rio, e as prprias folhas das palmeiras haviam parado de roar umas nas outras. Ollam-onga, sussurrava um vento negro que descia o corredor escuro. Ollam-onga, sussurrava o p que rangia sob seus ps furtivos. O suor continuou em sua pele e a espada lhe tremeu na mo. Ele andava furtivamente atravs da casa de um deus, e o medo o agarrou com sua mo ossuda. A casa do deus... todo o horror da frase lhe enchia o

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pensamento. Todos os medos ancestrais, e os medos que se estendiam alm dos antepassados e da primordial memria racial, se aglomeraram sobre ele: horror csmico e inumano lhe causou nuseas. Sua frgil humanidade o oprimia em sua percepo, enquanto ele seguia atravs da casa de escurido que era a casa de um deus. Ao seu redor, tremeluzia uma incandescncia to fraca que mal se percebia; ele sabia que estava se aproximando da prpria torre. Mais um instante, e ele tateava seu caminho atravs de uma porta arcada e andava aos tropees sobre degraus estranhamente espaados. Ele seguiu sobre eles e, medida que subia, aquela fria cega, que a ltima defesa da humanidade contra o diabolismo e todas as foras hostis do universo, se lanaram sobre ele, e ele esqueceu seu medo. Queimando em terrvel impacincia, ele subia cada vez mais, atravs da espessa escurido perversa, at adentrar uma cmara iluminada por um brilho sobrenatural.

E, diante dele, havia uma alva figura nua. Amalric parou, com a lngua pregada ao cu da boca. Era, segundo todas as probabilidades, um homem branco e nu que o fitava, com os braos fortes cruzados num peito de alabastro. As feies eram clssicas, habilmente esculpidas e com mais do que beleza humana. Mas os olhos dele eram bolas de fogo luminoso, tais como nunca miraram de qualquer cabea humana. Naqueles olhos, Amalric vislumbrou os fogos congelados dos infernos supremos, tocados por sombras medonhas. Em seguida, diante dele, a forma comeou a ficar com um contorno vago... a tremular. Com um esforo terrvel, o aquiloniano arrebentou as amarras do silncio, e falou um encantamento misterioso e terrvel. E, quando as palavras assustadoras cortaram o silncio, o gigante branco parou... congelado. Novamente, o seu contorno se sobressaiu de forma clara e pronunciada sobre o fundo dourado. - Agora morra, maldito! gritou Amalric, histrico Eu lhe prendi sua forma humana! O feiticeiro negro falou a verdade! Ele me deu as palavras-chave! Morra, Ollam-onga... at voc quebrar o encantamento, se banqueteando com meu corao, voc no mais do que um homem como eu!

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Com um urro que parecia a rajada de um vento negro, a criatura atacou. Amalric pulou para o lado, se esquivando do aperto daquelas mos, cuja fora era maior que a de um furaco. Um nico dedo com garra, estendido e agarrando-lhe a tnica, lhe arrancou a roupa como um trapo podre, quando o monstro se arremessou. Mas Amalric, encorajado a uma rapidez sobre-humana pelo horror da luta, girou e enfiou a espada nas costas da coisa, de modo que a ponta se sobressaiu a 30 cm do peito largo. Um uivo demonaco de agonia sacudiu a torre; o monstro girou rapidamente e se arremessou em direo a Amalric, mas o jovem saltou para o lado e subiu correndo a escada at o estrado. L, ele girou e, erguendo em banco de mrmore, o arremessou para baixo, sobre o horror que subia pesadamente a escada. O pesado projtil o acertou bem no rosto, derrubando o monstro dos degraus. Ele se ergueu uma viso horrenda , escorrendo sangue, e novamente tentou subir a escada. Desesperado, Amalric levantou um banco de jade, cujo peso lhe arrancou um gemido de esforo, e o lanou.

Sob o impacto daquele volume arremessado, Ollam-onga caiu da escada para trs e ficou estendido entre os pedaos de mrmore, os quais estavam inundados com seu sangue. Com um ltimo e desesperado esforo, ele se ergueu sobre as mos, com os olhos vitrificados, e, lanando a cabea sangrenta para trs, deu um grito medonho. Amalric estremeceu e recuou, diante do horror abismal daquele grito. E este foi respondido. De algum lugar no ar acima da torre, uma fraca mistura de gritos demonacos regressou como um eco. Ento, a retalhada figura branca desabou entre os pedaos ensangentados. E Amalric ficou ciente de que um dos deuses de Kush estava morto. Com o pensamento, veio o horror cego e irracional. Numa nvoa de terror, ele desceu correndo a escada, se esquivando da coisa que

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jazia, de olhos arregalados, no cho. A noite parecia protestar contra ele, horrorizada com o sacrilgio. A razo, exultante sobre seu triunfo, foi submersa num dilvio de medo csmico. Quando ps o p na extremidade dos degraus, ele parou subitamente. Saindo da escurido, Lissa veio at ele, com os alvos braos estendidos; os olhos dela, poos de horror. Amalric! era um grito assombrado. Ele a apertou nos braos.

- Eu O vi ela choramingou , arrastando um homem morto pelo corredor. Gritei e fugi; ento, quando retornei, ouvi voc gritar, e percebi que voc tinha ido me procurar na torre vermelha... - E voc veio partilhar meu destino. sua voz estava quase inarticulada. Ento, quando ela tentou olhar em trmula fascinao atrs dele, ele cobriu-lhe os olhos com as mos e a girou para o outro lado. Era melhor que ela no visse o que jazia no cho rubro. Enquanto ele meio a guiava, meio a carregava pelos degraus ensombrecidos, um rpido olhar sobre o ombro lhe mostrou que a desnuda figura branca no jazia mais por entre o mrmore quebrado. O encantamento havia prendido Ollam-onga sua forma humana em vida, mas no na morte. A cegueira acometeu momentaneamente Amalric; em seguida, galvanizado em pressa desvairada, ele apressou Lissa escada abaixo e atravs das runas escuras. Ele no diminuiu o passo, at alcanarem a rua onde o camelo e o cavalo se encostavam um contra o outro. Rapidamente, ele montou a garota no camelo e montou o cavalo. Tomando a frente, ele se seguiu diretamente para o muro quebrado. Poucos minutos depois, respirava com gosto. O ar puro do deserto lhe refrescava o sangue; estava livre do cheiro de decadncia e horrenda antiguidade.

Havia uma pequena bolsa de gua pendurada em sua sela. No tinham comida, e sua espada estava na cmara dentro da torre vermelha. Ele no ousou toc-la. Sem comida e

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desarmados, eles enfrentaram o deserto; mas o perigo deste parecia menos sombrio que o horror da cidade atrs deles. Eles cavalgaram sem conversar. Amalric se dirigia para o sul em algum lugar naquela direo, havia um poo dgua. Logo ao amanhecer, ao cavalgarem sobre uma duna, ele olhou para trs, em direo a Gazal, irreal na luz rosa. Ele se enrijeceu e Lissa gritou. Saindo de uma brecha no muro, vinham sete cavaleiros; seus cavalos eram negros e esquelticos, e os montadores estavam vestidos em mantos negros da cabea aos ps. No havia cavalos em Gazal. O horror se precipitou sobre Amalric e, girando, ele apressou as montarias para oeste, em direo costa distante. O sol se ergueu, ficou vermelho, depois dourado e, em seguida, uma bola de fogo branco batido. Sem pararem, os fugitivos avanavam, cambaleando de calor e cansao, cegos pelo claro. De tempos em tempos, molhavam os lbios. E, atrs deles, num passo regular, cavalgavam sete pontos pretos. A noite comeou a cair, e o sol se avermelhou e cambaleou em direo ao horizonte do deserto. E Amalric sentiu um aperto frio no corao. Os cavaleiros estavam se aproximando. medida que a escurido chegava, os cavaleiros negros tambm chegavam, e os fugitivos puderam sentir o cheiro de cripta, de seus perseguidores. Amalric olhou para Lissa, e um gemido escapou repentinamente dele. Seu garanho tropeou e caiu. O sol j havia se posto, e a lua foi subitamente eclipsada por uma sombra em forma de morcego. Na total escurido, as estrelas brilharam vermelhas e, atrs de si, Amalric ouviu um rpido movimento, cada vez mais alto, como o de um vento se aproximando. Uma negra massa veloz se avolumava contra a noite, na qual brilhavam fascas de uma luz medonha. - Cavalgue, garota! ele gritou desesperadamente Continue... salve sua vida; a mim que eles querem! Como resposta, ela desceu do camelo e lanou os braos ao redor dele:

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- Morrerei com voc! Sete formas negras avultaram contra as estrelas, correndo como o vento. Sob os capuzes, brilhavam bolas de fogo maligno; mandbulas descarnadas pareciam bater umas contra as outras. Em seguida, houve uma interrupo: um cavalo passou por Amalric um volume vago na escurido artificial. No houve som de impacto, quando o cavalo desconhecido carambolou por entre os vultos prximos. Um cavalo relinchou desvairadamente, e uma voz taurina bramiu numa lngua estranha. De algum lugar na noite, vrios gritos responderam. Havia algum tipo de ao violenta ocorrendo. Cascos de cavalos batiam e faziam barulho, havia o impacto de golpes selvagens, e alguma voz retumbante praguejava vigorosamente. Ento, a lua apareceu abruptamente e iluminou uma cena fantstica. Um homem num cavalo gigante rodopiava, retalhava e aparentemente golpeava o ar transparente; e, de outra direo, veio uma horda selvagem de cavaleiros, suas espadas curvas reluzindo luz da lua. distncia, sobre a crista de uma subida, sete figuras negras desapareciam, com seus mantos flutuando feito asas de morcegos. Amalric foi cercado por homens selvagens, que pularam de seus cavalos e se amontoaram ao seu redor. Vigorosos braos nus o aprisionavam, ferozes rostos marrons e aquilinos rosnavam para ele. Lissa gritou. Em seguida, os atacantes foram empurrados para os lados, medida que o homem no cavalo grande passava atravs do bando. Ele se inclinou desde a sela, e olhou ferozmente de perto para Amalric. Diabos! ele rugiu Amalric, o aquiloniano!

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Conan!

Amalric

exclamou,

perplexo

Conan!

Vivo!

- Mais vivo do que voc parece estar. respondeu o outro Por Crom, homem, parece que todos os demnios deste deserto lhe caaram por toda a noite. Que coisas eram aquelas que lhe perseguiam? Eu estava cavalgando ao redor do acampamento que meus homens haviam armado, para me certificar que no havia inimigos escondidos, quando a lua se apagou feito uma vela, e em seguida ouvi sons de fuga. Cavalguei na direo dos sons e, por Crom, eu estava no meio daqueles demnios antes de saber o que acontecia. Eu estava com minha espada na mo e golpeei a torto e a direito... por Crom, os olhos deles brilhavam como fogo no escuro! Sei que minha lmina os atingiu, mas quando a lua apareceu, eles se foram como um sopro de vento. Eram homens ou demnios? - Vampiros enviados do Inferno. Amalric estremeceu No me pergunte mais nada... certas coisas no so para serem discutidas. Conan no insistiu no assunto, nem pareceu incrdulo. Suas crenas incluam demnios noturnos, fantasmas, diabretes e anes. Acredito que voc acha mulher at mesmo no deserto. ele disse, olhando para Lissa, que havia se arrastado at Amalric e se agarrava a ele, olhando temerosa para as figuras selvagens que os encurralavam.

- Vinho! urrou Conan Tragam cantis! Aqui! Ele agarrou um cantil de couro, dentre os que lhe foram empurrados, e o colocou na mo de Amalric D uns goles garota, e beba voc mesmo um pouco. ele recomendou Depois, colocaremos vocs a cavalo, e lhes levaremos ao acampamento. Vocs precisam comer, descansar e dormir. Posso ver isso. Um cavalo ricamente enfeitado foi trazido, se empinando e saracoteando, e mos solcitas ajudaram Amalric para dentro da sela; logo, a garota foi erguida at ele, e partiram para o sul, cercados pelos magros e fortes cavaleiros marrons, em sua pitoresca semi-nudez. Conan cavalgava na frente, cantarolando de boca fechada uma cano de cavalgada dos mercenrios.

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- Quem ele? sussurrou Lissa, com os braos ao redor do pescoo do amante. Ele a sustentava na sela, diante dele.

- Conan, o cimrio. murmurou Amalric O homem com quem me aventurei deserto adentro, aps a derrota dos mercenrios. Estes so os homens que o derrubaram. Eu o deixei deitado sob suas lanas, aparentemente morto. Agora o encontramos, obviamente no comando deles e respeitado por eles. - Ele um homem terrvel. ela sussurrou. Ele sorriu: - Voc nunca viu antes um brbaro de pele branca. Ele um nmade, saqueador e matador, mas tem seus prprios cdigos de moral. No acho que tenhamos nada a temer dele. Em seu ntimo, ele no tinha certeza. De certo modo, poder-se-ia dizer que ele havia perdido o direito camaradagem de Conan, quando fugira a cavalo deserto adentro, deixando o cimrio inconsciente no cho. Mas ele no sabia que Conan no havia morrido. A dvida perseguia o pensamento de Amalric. Selvagemente leal aos companheiros, a natureza selvagem do cimrio no via razo para no saquear o resto do mundo. Ele vivia pela espada. E Amalric conteve um estremecimento, ao pensar na possibilidade de Conan desejar Lissa.

Mais tarde, tendo comido e bebido no acampamento dos cavaleiros, Amalric se sentou prximo a uma pequena fogueira, em frente tenda de Conan. Lissa, coberta por um manto de seda, dormia com a cabea cacheada sobre os joelhos dele. E, do outro lado dele, a luz da fogueira tremulava no rosto de Conan, alternando luzes e sombras. Quem so estes homens? perguntou o jovem aquiloniano.

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- Os cavaleiros de Tombalku. respondeu o cimrio, que havia cavalgado para expulsar ladres ghanatas daquela regio. - Tombalku! exclamou Amalric Ento, no mito! - Longe disso! assentiu Conan Quando meu maldito cavalo caiu comigo, fiquei inconsciente, e quando recuperei os sentidos, os diabos haviam me atado as mos e os ps. Aquilo me enfureceu, de modo que arrebentei vrias das cordas com as quais haviam me atado, mas eles as recolocavam to rapidamente quanto eu as conseguia quebrar... eu nunca ficava com uma mo totalmente livre. Mas minha fora pareceu extraordinria para eles... Amalric olhou para Conan sem dizer nada. O homem era to alto e largo quanto Tilutan havia sido, e sem os excessos de carne do negro. Era capaz de quebrar o pescoo do ghanata com as mos nuas.

- Decidiram me carregar at a cidade deles, ao invs de me matarem logo. continuou Conan Acharam que um homem como eu deveria morrer lentamente, atravs de tortura, e desse modo diverti-los. Bom, eles me amarraram sobre um cavalo sem sela, e fomos at Tombalku. H dois reis em Tombalku. Levaram-me presena deles: um diabo magro, de pele marrom, chamado Zehbeh, e um grande negro gordo que cochilava em seu trono de presas de marfim. Falavam um dialeto que pude entender um pouco, o qual era semelhante ao dos Mandingo ocidentais, que vivem na costa.

Zehbeh perguntou a um sacerdote marrom, chamado Daura, o que deveria ser feito comigo; Daura lanou dados, feitos de ossos de carneiro, e disse que eu deveria ser esfolado vivo diante do altar de Jhil. Todo mundo se alegrou, e aquilo acordou o rei negro.

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Cuspi em Daura, e o amaldioei sem rodeios, assim como aos reis, e disse a eles que, se era para ser esfolado, por Crom, eu exigia bastante vinho antes de comearem, e eu os amaldioava de ladres, covardes e filhos de prostitutas.

Diante disto, o rei negro despertou, ficou sentado e arregalou os olhos para mim; ento, ele se levantou e gritou: Amra!, e eu o reconheci... Sakumbe, um suba da Costa Negra, um aventureiro gordo a quem eu conhecera bem nos dias em que eu era um corsrio ao longo daquela costa. Ele traficava com marfim, p de ouro e escravos, e seria capaz de trapacear o prprio diabo... bom, quando ele me reconheceu, desceu do trono e me abraou com alegria... aquele diabo negro e fedorento... e me desamarrou com as prprias mos. Ento, ele anunciou que eu era Amra, o Leo, seu amigo, e que nenhum mal me deveria ser feito. Depois, seguiu-se muita discusso, porque Zehbeh e Daura queriam minha pele. Mas Sakumbe gritou por seu identificador de bruxas, Askia, e ele veio, todo coberto de plumas, sinos e peles de cobra... um feiticeiro da Costa Negra, e um filho do demnio, caso algum j tenha existido. Askia danou, fez encantamentos e anunciou que Sakumbe era o escolhido de Ajujo, o Escuro; todo o povo negro de Tombalku gritou, e Zehbeh desistiu.

Pois os negros em Tombalku so o verdadeiro poder. H vrios sculos, os aphakis, uma raa shemita, adentraram o deserto meridional e fundaram o reino de Tombalku. Eles se misturaram com os negros do deserto, e o resultado foi uma raa marrom e de cabelos lisos, a qual ainda mais branca que negra. So a classe dominante em Tombalku, mas esto em minoria, e um rei de sangue puro sempre se senta no trono ao lado do soberano aphaki. Os aphakis conquistaram os nmades do deserto do sudoeste, assim como s tribos negras das estepes ao sul deles. Estes cavaleiros, por exemplo, so Tibus, de sangue stgio e negro misturado.

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Bem, Sakumbe, atravs de Askia, o verdadeiro governante de Tombalku. Os aphakis adoram Jhil, mas os negros adoram Ajujo o Escuro e sua famlia. Askia chegou a Tombalku com Sakumbe, e reviveu o culto a Ajujo, que estava se desagregando por causa dos sacerdotes aphakis. Askia fez uma magia negra, que derrotou a feitiaria dos aphakis, e os negros o saudaram como um profeta mandado pelos deuses escuros. Sakumbe e Askia crescem, enquanto Zehbeh e Daura declinam.

Bem, como eu sou amigo de Sakumbe, e Askia falou em meu favor, os negros me receberam com grande aplauso. Sakumbe envenenou Kordofo, general dos cavaleiros, e me deu o lugar dele, o que agradou os negros e enfureceu os aphakis. Voc vai gostar de Tombalku! Foi feita para homens como ns saquearmos! H meia dzia de faces poderosas conspirando e intrigando umas contra as outras, como Zehbeh e seus sacerdotes marrons; os parentes de Kordofo, que odeiam tanto Zehbeh quanto Sakumbe; e Sakumbe e seus partidrios, dos quais o mais poderoso sou eu. H brigas contnuas nas tavernas e ruas, assassinatos secretos, mutilaes e execues. E h mulheres, ouro, vinho... tudo o que um mercenrio deseja! E minha estima e poder so elevados! Por Crom, Amalric, voc no podia ter vindo em hora melhor! Ora, o que est havendo? Voc no me parece to entusiasmado quanto lembro que voc era em tais assuntos. - Solicito seu perdo, Conan. desculpou-se Amalric No me falta interesse, mas o cansao e o sono me dominam. Mas no era em ouro, mulheres e intrigas que o aquiloniano estava pensando, mas na garota que dormia em seu colo; no havia alegria na idia de lev-la a tal rebulio de intriga e sangue, como Conan havia descrito. Uma sbita mudana aconteceu em Amalric, quase sem que ele soubesse.

No dia seguinte, cavalgaram em direo a Tombalku. Em trs dias alcanaram Tombalku, uma estranha cidade fantstica, localizada nas areias do deserto, junto a um osis de muitas nascentes. Era uma cidade de vrias lnguas. A classe dominante, os fundadores da cidade,

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era uma raa guerreira e marrom, descendente dos aphakis, uma tribo shemita que abriu caminho deserto adentro vrios sculos antes, e se misturou com as raas negras. As tribos vassalas incluam os tibus uma raa do deserto, de sangue negro e stgio misturados , e os Bagirmi, Mandingo, Dongola, Bornu e outras tribos negras das pastagens ao sul. Chegaram a Tombalku a tempo de testemunharem a horrvel execuo de Daura, o sacerdote aphaki, por Askia. Os aphakis estavam furiosos, porm indefesos, contra a resistncia determinada de seus sditos negros, aos quais haviam ensinado as artes da guerra. Sakumbe, outrora um homem de extraordinria coragem, vitalidade e poltica, havia se degenerado numa massa montanhosa de gordura, sem se importar com nada, exceto mulheres e vinho. Conan jogou dados com ele, se embriagou com ele e sugeriu que eliminassem Zehbeh por inteiro. O cimrio queria ser ele mesmo um rei de Tombalku. Desse modo, Askia foi convencido a denunciar Zehbeh e, na guerra civil resultante, os aphakis foram derrotados, e Zehbeh fugiu da cidade com seus cavaleiros. Conan se sentou ao lado de Sakumbe, mas, apesar de seus melhores esforos, percebeu que o negro era o verdadeiro governante da cidade, devido ao domnio deste sobre as raas negras.

Nesse meio tempo, Askia suspeitou de Amalric, e finalmente o denunciou como assassino do deus adorado pelo culto do qual era sacerdote, e exigiu que ele e a garota fossem entregues tortura. Conan recusou, e Sakumbe, completamente dominado pelo cimrio, o fez recuar. Em seguida, Askia se voltou para Sakumbe, e o destruiu atravs de uma magia terrvel. Conan, percebendo que com Sakumbe assassinado, os negros iriam despedaar a ele e aos seus amigos, chamou por Amalric em voz alta, e abriu caminho atravs dos guerreiros desnorteados. Enquanto os amigos se esforavam para alcanar os muros externos, Zehbeh e seus aphakis atacaram a cidade e, num selvagem holocausto de sangue e fogo, Tombalku foi quase destruda. Conan, Lissa e Amalric escaparam.

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Traduo: Fernando

Neeser

de

Arago

Fonte: http://www.vb-tech.co.za/ebooks/Howard%20Robert%20E%20-%20Conan%2002%20%20The%20Bloody%20Crown%20of%20Conan%20-%20FF.txt

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