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Assim Fala o Corao

(So Speaks the Heart)

Johanna Lindsey

Formatao/Reviso: Nanda S.A

1 Frana, 972 d. de J .C. Brigitte de Louroux suspirou, sem tirar seus claros olhos azuis do ganso cevado que jazia frente a ela sobre a mesa de trabalho. Com o cenho franzido, concentrada, a jovem continuou depenando o animal, tal como lhe tinham ensinado recentemente. Era esta uma tarefa nova para essa garota de dezessete anos, mas s uma das muitas s que, com lentido, j comeava a habituar-se. Fatigada, a moa se separou do rosto uma mecha de sua larga cabeleira loira. O sangue do ganso sacrificado salpicou o avental e a parte inferior da tnica de l parda, que aparecia por abaixo. Todos os finos vestidos do Brigitte se achavam danificados pelas imundas tarefas que agora lhe eram impostas. Entretanto, esse fatigante trabalho tinha sido escolhida por ela, recordou-se a jovem a si mesmo: sua prpria e obstinada eleio. Ao outro lado da mesa se encontrava Eudora, cuja tarefa Brigitte se achava executando. Os olhos pardos da Eudora olharam compassivos a sua ama, at que esta levantou o olhar e sorriu com expresso protetora. -No justo!- vaiou a criada, e seus olhos ficaram subitamente redondos pela fria.- Eu, que servi na casa de seu pai durante toda minha vida, e muito feliz de faz-lo, devo permanecer ociosa enquanto vocs trabalham. Brigitte baixou o olhar e seus olhos azuis se umedeceram. - melhor isto que me render aos planos que Druoda urdiu para mim -murmurou a menina. -Essa dama muito cruel. -Sinto-me inclinada a assentir -disse Brigitte com voz suave.-Temo que no lhe agrado tia de meu irmo. - uma arpa! -exclamou Eudora com veemncia. A me da Eudora, Althea, atravessou a cozinha, agitando uma enorme colher. - muito benvola, Eudora. Druoda nos obriga a lhe chamar lady, mas no mais que uma vaca preguiosa. Cada dia que passa, volta-se mais obesa, enquanto que eu no tenho feito mais que perder peso desde que chegou. H-me dito que me cortar os dedos se provar o alimento enquanto cozinho, mas, pergunto-me, que cozinheiro pode cozinhar sem provar sua comida? Devo provar o que cozinho, entretanto, ela me o prohbe. O que posso fazer? Eudora sorriu com uma careta. -Pode lhe jogar excrementos de frango em sua comida e rogar que ela no o descubra, isso pode fazer. Brigitte riu. -Voc no te atreveria, Althea. Druoda te pegaria, ou inclusive, chegaria possivelmente a te despedir. At poderia te matar. -Sem dvida, esto no certo, milady. -Althea soltou uma breve risada, e todo seu enorme corpo se sacudiu. Mas foi agradvel imagin-lo, sabore-lo como se se tratasse de uma deliciosa torta.

Eudora voltou a ficar sria com rapidez. -Tudo foi terrvel para ns desde que Druoda comeou a mandar aqui. uma dama muito cruel, e esse marido covarde que tem no faz nada por det-la. Lady Brigitte no merece ser tratada como a faxineira mais humilde da manso. -Sua fria se intensificou -. Ela a filha da casa e seu meio-irmo deveria ter assegurado o futuro da moa depois da morte de seu pai. Agora que ele... Eudora se deteve bruscamente e baixou a cabea envergonhada, mas Brigitte sorriu. -Est bem, Eudora. Quintin est morto e sou consciente disso. -S quis dizer que ele deveria ter feito certos acertos com seu senhor. No justo que vocs devam te submeter vontade de uma mulher como Druoda. Ela e seu marido vieram aqui suplicando a clemncia de lorde Quintin logo que morreu o baro. O moo no deveria lhes haver admitido ento. Agora j muito tarde. Ambos parecem acreditar que este feudo lhes pertence, e no a voc. Seu irmo foi um grande homem, mas neste caso... Brigitte silenciou outra jovem com um olhar severo, e seus claros olhos azuis brilharam com ferocidade. - injusta com o Quintin, Eudora. Meu meio-irmo no podia saber que Druoda me manteria afastada do conde Arnulf. Mas o conde nosso senhor e, a partir de agora, meu legtimo tutor, no importa o que Druoda diga, ele mesmo se ocupar de estabelecer minha condio. S devo chegar at ele. -E como conseguiro chegar ao conde se Druoda no lhes permite abandonar a manso? -perguntou Eudora acaloradamente. -Encontrarei uma forma. -A voz do Brigitte no parecia convincente. -Se to somente tivessem famlia em alguma parte.-Althea suspirou, sacudindo a cabea. -No tenho a ningum. Voc deveria sab-lo, Althea, posto que te encontrava aqui quando meu pai se converteu no senhor do Lourox. Ele contava com poucos parentes, e os ltimos pereceram na campanha do rei para recuperar Lotharingia. Por parte de minha me no havia ningum, dado que ela se encontrava sob a tutela do conde Arnulf quando se casou com o baro. -Milady, Druoda lhes est forando a trabalhar como se fosse uma mera serva. Logo comear a lhes golpear tambm -afirmou Eudora com tom srio-. Se conhecer a forma de chegar at o conde Arnulf, ento, sugiro-te que o faa imediatamente. No poderiam enviar a um mensageiro? Brigitte deixou escapar um profundo suspiro. -E a quem, Eudora? Os serventes fariam com agrado o que eu lhes pedisse, mas necessitam permisso para abandonar a manso. -Leandor, sem dvida, estaria disposto a lhes ajudar. Ou, inclusive, algum dos vassalos - insistiu Eudora. -Druoda mantm tambm ao Leandor confinado na manso - declarou Brigitte-. Nem sequer lhe permite ir at a abadia do Bourges a comprar vinho. E convenceu aos vassalos de meu irmo de que seu marido, Walafrid, ser senescal aqui uma vez que ela consiga me desposar, e de que me encontrar um marido que no se atrever a despedi-los... de maneira que nenhum deles ousar lhe desobedecer por minha causa... O conde Arnulf se encontra a mais de um dia de viagem desde o Louroux. Como posso chegar at ele? -Mas...

-te cale, Eudora! - ordenou Althea a sua filha com um olhar de advertncia-. Est incomodando a nossa ama. Acaso lhe permitiria viajar sozinha pela campina? Deixaria que se convertesse em presa de ladres e assassinos? Brigitte sentiu um calafrio, pese ao calor dos fogos da cozinha e ao suor que lhe corria pela frente. Observou com pesar o ganso ao meio depenar e pensou que suas perspectivas para o futuro no podiam ser piores. Eudora olhou filha do baro com expresso compassiva. -por que no vai alimentar Wolff, milady? Eu terminarei de depenar o ganso em seu lugar. -No. Se Hildegard entrasse e no me encontrasse trabalhando, correria a contar-lhe a Druoda. Quando Mavis se queixou de que me forassem a realizar esta tarefa, foi golpeada e expulsa. E eu no pude fazer nada para ajudar a minha velha amiga. Os soldados seguem as ordens da Druoda, no as minhas. E logo, me inteirar de que Mavis tinha morrido na rota, assassinada por uns ladres! Perder ao Mavis foi como perder outra vez a minha me. -A compostura do Brigitte comeou a desmoronar-se com rapidez. Imediatamente, a jovem se secou as lgrimas que tinham brotado de seus olhos. Desde seu nascimento, Mavis se tinha encontrado a seu lado como sua dama de companhia. A anci celta tinha sido uma segunda me, um consolo e ajuda constante para sua pequena, protegida da morte da verdadeira me da menina. -Vo, milady. -Althea apartou docemente ao Brigitte da mesa-. ides alimentar a seu co. O sempre consegue te animar. -Sim, vo, milady. -Eudora se aproximou da mesa para ocupar o lugar de sua ama-. Eu terminarei de depenar o ganso. E se vier Hildegard, derrubaremo-la a bofetadas. Brigitte sorriu ante a imagem da obesa faxineira da Druoda sendo esbofeteada. Logo, tomou um prato de sobras de comida para o Wolff. Permitiu que Althea lhe colocasse seu manto de l sobre os ombros e, antes de abandonar a cozinha com cautela, assegurou-se de que o vestbulo estivesse vazio. Por fortuna, s dois criados se encontravam ali, atarefados em pulverizar novos juncos no cho, e nenhum deles elevou o olhar. Brigitte conhecia todos os serventes da manso por seu nome, posto que eles eram como da famlia; todos, exceto Hildegard, que tinha chegado com a Druoda e Walafrid. Essa tinha sido uma casa feliz antes da inesperada morte do Quintn e a pouco afortunada transformao da tia, de hspede a ama. Fora, o ar estava fresco e o forte aroma dos redis de animais, situados para o oeste, voava com o vento. Brigitte caminhou nessa direo, passando junto s habitaes da servido, frente aos estbulos de cavalos e cabras. junto a estes, encontrava-se o curral das vacas e, mais frente, o s pressas de carneiros e a porqueriza. Wolff se achava encerrado com outros sabujos em um imenso redil, ao lado do curral. Assim o tinha disposto Druoda. Wolff, o co favorito do Brigitte, que nunca tinha conhecido mais que a liberdade, agora se encontrava to prisioneiro como sua proprietria. O pai da menina tinha encontrado ao animal sete anos atrs, no bosque que cobria a maior parte das terras entre o Louroux e o rio Loira. Brigitte logo que tinha completo os dez anos, quando o baro levou o cachorrinho a casa. Era evidente o imenso tamanho que alcanaria o animal com o tempo e, sem dvida, no tinha sido a inteno do homem destin-lo como mascote de

sua filha. Porm a pequena se apaixonou pelo Wolff a primeira vista e, mesmo que lhe estava proibido aproximar-se do co, no era possvel mant-la afastada. Logo tirou o chapu que o animal correspondia devoo da menina, e j no houve mais razo para inquietar-se. Agora que Brigitte media um metro sessenta de altura, a imensa cabea branca do Wolff lhe chegava quase ao queixo. E, quando o animal se levantava sobre suas patas traseiras, superava menina em mais de trinta centmetros. Wolff tinha percebido a proximidade de sua proprietria e se sentou a aguard-la impacientemente junto entrada de seu redil. Era estranho, mas o co sempre parecia conhecer os movimentos do Brigitte. Freqentemente, no passado, tinha sabido quando ela abandonava a manso e, de estar sujeito, desatou-se para unir-se o na rota. Sempre tinha resultado impossvel para a menina dirigir-se a qualquer parte sem o Wolff. Mas Brigitte j no ia a nenhum lado, e tampouco o co. A jovem sorriu quando abriu o porto do redil, para logo voltar a fech-lo, uma vez que seu mascote esteve fora. -Sente-se como um rei, verdade?, ao no ter que aguardar com seus amigos at a hora do jantar. -inclinou-se para lhe abraar, e suas largas tranas caram sobre a imensa cabea do animal. Mesmo que a maioria das mulheres do Berry acostumavam a usar largos mantos de linho, Brigitte sempre os tinha detestado. Suas tranas no eram indecentes, tinha decidido a menina, e lhe agradava a liberdade de no levar constantemente a cabea coberta, embora sempre usava um manto de linho branco para a igreja. Seu objeto interior consistia, pelo general, em um vestido de l fileira parda ou, com tempo quente, de um leve algodo tingido de cor azul ou amarela. Suas tnicas eram usualmente azuis, de um linho claro no vero e de uma l escura no inverno. -Pode agradecer-lhe a Althea por me jogar fora da cozinha, ou no estaria contigo agora. Wolff lanou um latido em direo casa antes de atacar sua comida. Brigitte riu e se sentou junto ao co, com as costas apoiada contra as estacas do redil. De ali, a jovem olhou por cima da elevada parede que circundava a manso. Era difcil ver mais frente do alto muro, a menos que se elevasse o olhar para a taa das rvores. Toda a manso, os estbulos, as cabanas dos serventes e os parques estavam rodeados por grosas paredes de pedra, enegrecidas pelo passo dos anos e marcadas pelos conflitos blicos. Na vida do Brigitte, a casa no se viu assediada, mas seu av tinha lutado em vrias batalhas para conservar seu feudo e, em sua juventude, seu pai tinha sofrido numerosos ataques contra sua herana. Os ltimos vinte anos tinham visto tantas guerras com os sarracenos, que quase ningum na Frana contava com os homens necessrios para assediar a seus vizinhos. Brigitte apenas se pde divisar o horta situado para o sul. A ltima vez que tinha visto florescer as rvores frutferas, sua vida era completamente diferente. Um ano atrs, ainda tinha tido ao Quintin e ao Mavis. O feudo no que tinha arroxeado toda sua vida tinha passado mos do Quintin, embora ela sempre tinha conservado seu dote matrimonial. Agora tudo lhe pertencia, mas no podia govern-lo. Devia desposar-se, ou a posse do feudo voltaria a poder do conde Arnulf. Brigitte refletiu sobre seu patrimnio. Era uma propriedade valiosa, com numerosos acres de terra frtil no centro da Frana, abundante fauna nos

bosques e uma prspera aldeia. E, durante vinte e sete anos, tudo tinha pertencido ao Thomas do Louroux, seu pai. A manso era magnfica. Lorde Thomas a tinha construdo no mesmo lugar da antiga casa, depois de ter sido esta incendiada durante um ataque dirigido por um vassalo rebelde do conde Arnulf. A metade da aldeia contgua manso tambm tinha sido queimada, com a conseguinte morte de muitos servos. As cabanas de argamassa e juncos do povo puderam substituirse com facilidade, mas no assim os serventes. Com o tempo, entretanto, a aldeia tinha crescido, e agora contava com uma numerosa servido, ligada terra e ao Louroux. Um fortaleza se construiu para proteger a propriedade, levantado sobre uma colina nua a pouco mais de um Quilmetro para o norte. Brigitte olhou nessa direo e observou a elevada torre iluminada pelo sol da tarde. Ali tinha nascido Quintin. Um lugar em desuso para uma iluminao, mas a primeira esposa do Thomas do Louroux se encontrou inspecionando a os equipamento, no momento de chegar os primeiros dores. Lorde Thomas havia desposado com Leonie da Gascua pouco depois de converter-se em vassalo do conde Arnulf. Lady Leonie era a filha de um cavalheiro sem terras, mas a pobreza da dama no tinha sido suficiente para desanimar a um homem apaixonado. Ela brindou a seu marido felicidade e um formoso filho, nascido pouco depois das bodas. Mas a sorte no durou. Quando Quintin fez quatro anos, sua me viajou a Gascua para assistir bodas de sua nica irm, Druoda, com um escrivo, Walafrid da Gascua. Leonie e todo seu squito tinham sido cruelmente assassinados por soldados do Magyar, enquanto atravessavam Aquitaine na viagem de volta ao Louroux. Thomas se achou fora de si com sua pena e o conde Arnulf, aflito ante a desdita de seu vassalo predileto, persuadiu-lhe a casar-se com sua formosa pupila, Rosamond do Berry. depois de um adequado perodo de luto, Thomas obedeceu, e a encantada Rosamond conseguiu cativar seu corao. A abundante dote da dama resultou deste modo uma bno para o Louroux. Acaso algum outro homem podia ser to afortunado de amar a duas mulheres e encontrar a felicidade com cada uma delas? Uns anos depois, Rosamond deu a luz uma menina, a quem ela e Thomas chamaram Brigitte, a beleza augusta da pequena foi evidente desde seu nascimento. Para ento, Quintin tinha oito anos e j era pajem do conde Arnulf, em cujo castelo o moo se encontrava aprendendo as habilidades de um guerreiro. Brigitte era uma menina feliz, amada por seus pais e adorada por seu meio irmo. Embora s lhe via nas breves visita do moo manso, no poderia lhe haver amado mais mesmo que ele tivesse sido seu verdadeiro irmo, ou tivesse vivido em sua constante companhia. A vida era maravilhosa para o Brigitte, at que aconteceu a morte de sua me, quando ela s contava com doze anos. Pouco depois, sentiu-se ainda mais desolada quando Quintin, armado cavalheiro dois anos antes, partiu com o conde Arnulf em uma peregrinao para Terra Santa. Seu pai a consolou tanto como pde, embora sua prpria pena tambm era tremenda. O homem consentiu terrivelmente a sua filha durante os anos seguintes. Brigitte se tornou arrogante e irascvel, mas seu orgulho foi castigado quando morreu seu pai trs anos mais tarde. Por fortuna, Quintin retornou a casa em 970, pouco depois da morte do baro, para assumir a autoridade no senhorio do Louroux, depois de uns meses, chegaram Druoda e seu marido, e insistiram ao moo a acolh-los na manso. Quintin no se atreveu a denegar as demandas de sua tia e o

marido. Druoda parecia uma mulher total e retrada. De fato, Brigitte virtualmente no notava a presena da dama na casa, exceto durante as comidas. Seu irmo tinha chegado para ficar e isso era o nico que lhe importava pequena. Ambos se consolavam mutuamente pela morte de seu pai. Ento, o abade do monastrio borgos do Cluny foi seqestrado por piratas sarracenos, enquanto cruzava os Alpes atravs do passado do Grande So Bernardo. O conde da Borgonha se encolerizou e solicitou a ajuda de seus vizinhos para desfazer-se das bandas de assaltantes sarracenos, que tinham aterrorizado tudas as passagens ocidentais dos Alpes e o sul da Frana durante mais de um sculo. Embora o Conde Arnulf jamais se viu acossado por tais piratas, necessitava a Borgonha como aliada, e aceitou enviar muitos de seus vassalos e cavalheiros para liberar batalha contra os hostigadores. E Quintin foi tambm destinado a lutar. O moo se sentia encantado. A vida de um cavalheiro era a guerra, e ele tinha estado ocioso durante mais de um ano. Tomou maioria de seus vassalos e homens, e na metade de quo soldados vigiavam o fortaleza. S deixou atrs a sir Charles e a sir Einhard, ambos os ancies e propensos a freqentes enfermidades, e tambm a sir Stephen, um dos cavalheiros da casa. E assim, partiu Quintin em uma brilhante manh, e foi essa a ltima vez que Brigitte viu seu meio-irmo. A jovem no podia precisar com exatido quando o escudeiro do Quintin, Hugh, tinha-lhe levado as notcias da morte do moo. S sabia que tinham acontecido vrios meses antes de que ela pudesse superar o forte impacto emocional e lhe dissessem que tinham transcorrido semanas das que no tinha tido conscincia. Podia, porm, recordar com claridade as palavras do Hugh: "Lorde Quintin caiu quando os nobres franceses atacaram uma das bases piratas na desembocadura do Rdano." A dor jamais abandonou a jovem. Brigitte se achava muito aturdida pelas mortes acontecidas em sua famlia para advertir as mudanas que estavam tendo lugar na casa, ou para perguntar-se por que os vassalos do Quintin no retornavam, ou porqu Hugh tinha voltado para a costa sul, Mavis tinha tratado de lhe advertir que notasse tais mudanas, em particular, a transformao da Druoda. Mas no a no ser at encontrar ao Wolff encerrado com os outros ces, comeou a menina a compreender. Brigitte se enfrentou a Druoda. Foi ento quando, pela primeira vez, advertiu que a tia de seu irmo no era a mulher que ela tinha acreditado conhecer. -No me chateie com pequenezes, menina! Tenho assuntos mais importantes que atender- disse Druoda com arrogncia. Brigitte se irritou. -Com que direito...? -Com todo o direito! -interrompeu-a Druoda como nico parente de seu irmo, como seu nico parente, tenho todo o direito de assumir a autoridade nesta casa. Voc ainda uma donzela e necessita um tutor. Naturalmente, Walafrid e eu seremos nomeados responsveis. -No! -replicou a menina-. O conde Arnulf ser meu tutor. Ele se ocupar de velar por meus interesses. Druoda era quinze centmetros mais alta que Brigitte, e lhe aproximou para amedront-la. -Minha menina, voc no ter voz no assunto. As donzelas no escolhem a seus tutores. Agora bem, se no tivesse parentes, ento o conde

Arnulf, como senhor de seu irmo, passaria a ser seu tutor. Mas voc no est sozinha, Brigitte. Druoda esboou um sorriso presumido ao adicionar: -Tem-nos para mim e ao Walafrid. O conde Arnulf nos outorgar seu tutora. -Eu falarei com ele -respondeu a menina com segurana. -Como? No pode abandonar Louroux sem uma escolta, e vejo que terei que lhe negar isso E o conde Arnulf no vir at aqui, posto que ainda no sabe que Quintin morreu. Brigitte afogou sua exclamao. -por que no foi informado? -Acreditei que seria melhor aguardar- disse Druoda com indiferena -. At que te desposasse. No h necessidade de incomodar a um homem to ocupado com a busca de um marido adequado, quando eu sou perfeitamente capaz de escolh-lo sem sua ajuda. -Escolh-lo voc? Jamais! - exclamou a menina com indignao-. Eu mesma escolherei meu marido. Meu pai me prometeu a liberdade de escolher, e Quintin esteve de acordo. O conde Arnulf sabe. -No seja ridcula. Uma menina de sua idade muito jovem para tomar uma deciso to importante. Mas que idia to absurda! -Ento no me casarei! - afirmou Brigitte impulsivamente-. Ordenarei-me em um convento de monjas! Druoda sorriu e comeou a caminhar pela habitao com ar pensativo, enquanto falava. -Seriamente? Uma dama que jamais trabalhou em nada mais difcil que um volto de fiar? Pois ento, se desejas ser novia, deve comear imediatamente sua capacitao. - Voltou a sorrir -. Sabia voc que as novias trabalham dia e noite como vulgares faxineiras? Brigitte elevou o queixo com atitude desafiante, mas no respondeu. -Pode comear sua aprendizagem aqui e agora, Sim, isso poderia ajudar a melhorar sua disposio. A menina assentiu obstinadamente. Demonstraria a Druoda que poderia ser uma perfeita novia. Tampouco se tornou atrs quando, uns poucos dias mais tarde, retornou a sua antecmara para encontrar que todas seus pertences tinham desaparecido. A, Druoda a aguardava para lhe informar que s novias no estava permitido possuir elegantes dormitrios e que, dali em mais, deveria viver em uma das choas dos serventes ao outro lado do ptio. Mesmo assim, Brigitte jamais considerou a idia de abandonar a manso. Nem sequer quando sir Stephen se recusou a levar sua mensagem ao Arnulf, pensou a menina em viajar sozinha para a casa do conde. Mas quando Mavis foi expulsa causar pena umas roupas nas costas, Brigitte teve que ser encerrada para impedir que partisse com a donzela. Trs dias depois, a jovem foi liberada. O tempo perdido no deteve a menina. dirigiu-se diretamente ao estbulo, sem pensar nas conseqncias que poderia conduzir o abandonar sozinha a manso. Leandor, o oficial do Louroux, detalhou-lhe os perigos quando a descobriu preparando suas arreios. -Se lhes partirem, arriscaro-lhes ao estrupro e ao assassinato -tinha-lhe advertido o homem, ofuscado ante a imprudncia da menina-. Milady, no posso deixar ir sem escolta. -Irei, Leandor -tinha-lhe respondido Brigitte com tom firme-. Se no poder encontrar ao Mavis, ento, cavalgarei at o castelo do conde Arnulf e

conseguirei sua ajuda. J hora de que ele se inteire das sujas jogadas da tia de meu irmo. Deveria me haver partido muito antes. -E se lhes atacam no caminho? -Ningum se atreveria. A pena por ferir uma mulher nobre muito grande. Devo encontrar ao Mavis. Leandor baixou a cabea. -No desejava revelaros, mas sua dama de companhia foi encontrada ontem noite. Est morta. A menina retrocedeu estupefata. -No -sussurrou, sacudindo a cabea-. No, Leandor. -Uma mulher s nunca est segura, nem sequer uma tenra anci como Mavis. E voc, milady, com sua beleza, arriscaria-lhes a muito mais que ao assassinato. Ante a inesperada morte de seu fiel amiga, a jovem se havia sentido abatida uma vez mais. E as sinistras predies do Leandor tinham conseguido debilitar sua determinao de abandonar a casa sem escolta. Aguardaria. cedo ou tarde, o conde Arnulf teria que aparecer. Enquanto isso, Druoda devia acreditar que ela ainda tinha intenes de ingressar em um convento. Talvez, isso deteria os propsitos casamenteiros da dama... ao menos, por um tempo. 2 Arles, uma antiga cidade no corao da Provenza, tinha sido construda vrios sculos atrs beira do rio Rdano. Alguma vez foi uma importante comunidade romana, era denominada "a pequena Roma", e ainda se conservavam dessa poca algumas antiguidades, como um palcio levantado pelo Constantino, um anfiteatro e uma areia, ainda intactos. Arles era uma cidade desconhecida para Rowland do Montville. Mas inclusive um lugar estranho jamais podia apresentar dificuldades para um jovem cavalheiro. Do momento de abandonar seu lar na Normandia seis anos atrs, o moo se enfrentou a incontveis desafios e advertido quo deficiente era, em realidade, sua educao. Rowland tinha aprendido a arte de escrever, feito pouco comum entre os nobres, e era alm disso um destro guerreiro. Mas muitos nobres franceses sem instruo lhe consideravam vulgar, intratvel, porque o jovem no era refinado. O moo se assemelhava a seu pai, um rstico nobre rural. O jovem era consciente de sua falta de refinamento. Em todos esses anos, depois de abandonar ao Luthor do Montville, mais de uma vez tinha amaldioado a seu pai por ter descuidado esse aspecto de sua educao. As damas se sentiam ofendidas pelo Rowland. Os cavalheiros de menor categoria riam ante sua vulgaridade, o qual tinha provocado mais de uma rixa durante todo esse tempo. O moo tratou de melhorar. Fez que seu escudeiro lhe ensinasse as corretas regras de urbanidade, mas suas maneiras recentemente adquiridos lhe resultavam afetados e se sentia muito tolo. Como poderia desfazer-se dos dezoito anos de educao vulgar? Sem dvida, no era essa uma tarefa fcil de executar. No Arles, o jovem se surpreendeu ao topar-se com outro cavalheiro instrudo pelo Luthor. Roger do Mezidon tinha a alma negra, se era isso possvel, e Rowland tinha esperado no voltar a ver o homem nunca mais. O

moo ainda no se recuperou de seu assombro, quando foi abordado pelo GUI do Falaise, quem tinha viajado at o Arles precisamente para lhe encontrar. -As ordens de seu pai foram, como de costume, muito explcitas -declarou GUI, logo depois de abraar-se com o Rowland e intercambiar-se notcias. Fazia seis anos que no se viam, mas, alguma vez, tinham sido muito ntimos amigos - Eu no devia retornar manso sem antes te haver encontrado! -Nesse caso, no faltaste a seu dever -afirmou Rowland com secura. Ao moo no lhe agradava que GUI tivesse jurado lealdade a seu pai, mas era consciente de que o homem no conhecia o Luthor to bem como ele. -Bom, te encontrar era s parte de minha misso- reconheceu GUI-. A outra parte te levar de volta comigo. Rowland se surpreendeu, mas se forou a ocultar seu assombro. -por que? -perguntou com tom severo-. Acaso a idade conseguiu enternecer a meu pai? Esqueceu ele que me expulsou da casa? -Segue ainda ressentido, Rowland? -Os olhos verdes do GUI refletiram uma profunda preocupao. -Voc sabe que eu s queria lutar pelo rei da Frana, que era o senhor de nosso duque. Mas Luthor se negou. Converteu-me em um valoroso guerreiro, mas jamais me permitiu demonstrar minhas habilidades. Santo Deus, em toda minha vida no me tinha afastado do Montville nenhuma s vez, e ali estava eu, com dezoito anos e armado cavalheiro, e meu pai pretendia me reter em casa como se se tratasse de um beb de fraldas. No foi possvel toler-lo. -Mas sua rixa com o Luthor no foi pior que outras - insistiu GUI-. Golpeou-te, como sempre o fazia, corpo a corpo. Os olhos azuis do Rowland se obscureceram. -Sim, isso viu voc, mas no ouviu as palavras que se pronunciaram logo. Eu tambm fui responsvel, admito-o, porque ele me provocou com sua presuno de que jamais perderia um combate frente a mim, nem mesmo quando se estivesse aproximando da tumba. Se ele no tivesse feito tal alarde diante de sua esposa e filhas, eu no teria afirmado que me partiria sem sua permisso para, provavelmente, no retornar jamais. Mas o disse ofuscado, e ele ento respondeu: "Vete e ser o fim! Jamais te permitirei que retorne!". -No sabia que tinham chegado a tanto. Mas isso ocorreu faz seis anos, Rowland, e as palavras sortes com fria no devem ser recordadas para sempre. -Mas ele o disse, e meu pai jamais se retrata. Mesmo que esteja equivocado, e sabe muito bem que o est, no capaz de retificar. -Sinto muito, Rowland. Nunca soube a gravidade da disputa. Partiu-te, e eu sabia que tinha brigado com o Luthor, mas ele jamais voltou a falar disso desde que foi. Agora compreendo por que ele nunca esteve seguro de se voltaria para casa ou no. Mas sei que o velho guerreiro te sentiu falta de. Estou convencido de que teria enviado por ti muito antes, se tivesse encontrado a forma de faz-lo sem perder seu prestgio. Voc conhece o Luthor: todo orgulho. -Ainda no me h dito por que foi levantada minha expulso. - Seu pai quer que esteja perto para reclamar seu feudo em caso de que ele mora - informou-lhe GUI com brutalidade.

O rosto do Rowland empalideceu lentamente. -Luthor se est morrendo? -No! No quis dizer isso. Mas se est gerando certo problema. Sua meio-irm, Brenda, casou-se. -De modo que a bruxa por fim conseguiu companheiro -Roland deixou escapar uma breve risada.- Presumo que o sujeito tem que ser estpido e de aspecto repugnante. -No, Rowland, casou-se com o Thurston do Mezidon. -O irmo do Roger!- exclamou Rowland. -O mesmo. -por que? Thurston era um homem arrumado e agradava muito s damas. por que quereria ele casar-se com a Brenda? A moa no s to arpa como sua me, mas sim alm disso terrivelmente feia. -Acredito que a dote da jovem lhe atraiu -sugeriu GUI com tom vacilante. -Mas a dote matrimonial da Brenda no era muito grande. -Ouvi que lhe fez acreditar o contrrio; assim de apaixonada estava a moa. Tambm se diz que Thurston quase o arbusto a golpes na noite de bodas, uma vez que descobriu que a dote no era nem a metade do que ele tinha esperado. -Suponho que isso no era mais do que essa jovem merecia disse Rowland espontaneamente. Era sabida a falta de amor entre o Rowland e suas duas meioirms maiores. O moo tinha sofrido cruelmente em mos das mulheres desde sua mais tenra infncia sem ningum que lhe protegesse. Na verdade no sentia nada por elas agora, nem sequer compaixo. -E minha irm Ilse -prosseguiu Rowland-, ela e seu marido continuam vivendo com o Luthor? -OH, sim. Geoffrey jamais abandona suas bebedeiras o suficiente para construir uma manso em seu pequeno feudo - respondeu GUI com tom depreciativo-. Mas se produziu uma importante mudana. Geoffrey subitamente cercou uma ntima amizade com o Thurston. - E? - Esse um mau pressgio para o Luthor. Tem um filho poltico que est furioso pela miservel dote da Brenda e que quer muito mais do Montville. Seu outro filho poltico vive sob seu mesmo teto e afvel com o Thurston. Luthor sente que deve manter-se em guarda agora, posto que muito possvel que seus dois filhos polticos se unam em seu contrrio. -O que pode temer Luthor? Tem suficientes homens. -No subestime ao Thurston. Esse sujeito tem a ambio e a cobia de dois homens. Rapina na Bretaoa e em Maine, conseguiu juntar um exrcito bastante grande, o suficiente como para que Luthor tivesse que reforar Montville. Seguro que se desatar uma guerra se no assassinarem antes ao ancio senhor. -Acredita que Thurston seria capaz de recorrer ao assassinato? - Sim, Rowland, isso acredito. J houve um acidente inexplicvel. E se morrera Luthor sem que voc estivesse ali para reclamar Montville, Thurston e Geoffrey 1o reclamariam para si e necessitaria um exrcito to capitalista como o do duque para recuper-lo. -E se no o quero?

-No pode dizer isso, Rowland! Seria capaz de abandonar os cavalos que amas, a terra que Luthor deseja para t? Rowland enredou uma mo em sua abundante cabeleira ondulada. No havia razo para fingir. - verdade, desejo-o. o nico que quero do Luthor. -Ento, retornar a casa? - perguntou GUI, esperanado-. Embora tenha jurado no faz-lo? -Eu sou como meu pai em muitos aspectos, GUI, mas quando afirmo uma necedad, no me levo isso a tumba. Sustento-a durante uns poucos anos, talvez, mas no para sempre. - Rowland soltou uma leve risada -. Embora ele tambm se retratou, ou ao menos, isso parece. -trocaste, meu velho amigo. Recordo suas muitas brigas com o Roger do Mezidon s porque no queria retificar uma asseverao. Topaste-te com esse descarado em algum de suas viagens? -Est aqui, com o conde do Limousin.- GUI se surpreendeu. -Inteiramo-nos que a habilidade do Roger. conseguiu juntar terras por todo o reino. Pergunto-me como tem tempo de servir a tantos senhores. - to ambicioso como seu irmo maior, Thurston. -E falaste com o Roger? -pergunto GUI com ansiedade. Rowland se encolheu de ombros. -Sim, vi-lhe. No me provocou tanto como estava acostumado a faz-lo, mas agora no est to seguro de poder me vencer. -cresceste muito da ltima vez que te vi. Est mais alto e mais musculoso tambm. Apostaria a que inclusive mais alto que Luthor agora, e ainda no vi a um s homem que pudesse olhar ao ancio com desprezo de acima. Os lbios do Rowland se curvaram em uma careta de satisfao. -Seja como for, superei ao Roger, para desgraa do patife. -Mas trocaste em outros aspectos? -aventurou-se a perguntar GUI, e seus olhos verdes brilharam com picardia-. Acaso os francos conseguiram te abrandar? -Agachou sbitamente a cabea, antecipando o golpe burlesco de seu amigo -. No? de supor ento que agora teremos dois Luthors em casa? Rowland soltou um grunhido. -Ao menos, eu s golpeio quando algum me provoca, o qual muito mais do que pode dizer-se de meu pai. Era verdade. Luthor do Montville era um homem rude, robusto, a quem outros senhores enviavam seus filhos para adestrar-se, dado que os meninos retornavam a casa convertidos em fortes e destros guerreiros. Rowland era o nico filho varo do Luthor, seu bastardo. O lorde no dava importncia a esse fato, mas o moo detestava sua condio. A me do Rowland procedia de uma aldeia prxima. Uma mulher sem fila nem famlia, tinha morrido no parto, conforme tinham informado ao moo, e a parteira tomou ao menino a seu cuidado. Luthor jamais soube da existncia desse filho at um ano e meio mais tarde, quando a anci que tinha atendido ao Rowland estava a ponto de morrer e fez chamar o lorde. Luthor no tinha outro filho varo, por isso levou a casa ao Rowland junto a sua esposa, expressando uma vez mais seu desprezo para a Hedda, porque esta s lhe tinha dado duas meninas. Hedda odiou ao beb do primeiro momento e jamais se ocupou dele, at que o menino cresceu o suficiente para sentir a maldade de sua madrasta. Desde que Rowland cumpriu os trs anos, Hedda e suas filhas lhe pegavam por qualquer razo.

Luthor jamais fez nenhum esforo por impedir o cruel tratamento de que era objeto seu filho. O mesmo tinha sido criado com rudeza e acreditava que toda sua fora se devia a sua dura juventude. Com seu pai, Rowland aprendeu a reprimir a ternura e a controlar todos seus sentimentos, exceto a ira. O moo foi treinado para correr, saltar, nadar, cavalgar, lanar a fmea de javali ou a tocha de armas com incrvel preciso, e empunhar a espada ou usar os punhos com brutalidade e destreza. Luthor soube ensinar bem a seu filho, lhe golpeando pelos enganos cometidos e lhe elogiando de muito m vontade os acertos. A infncia do moo ficou marcada por surras recebidas no s dentro, mas tambm fora do lar, j que os filhos dos nobres levados ao Luthor para o adestramento eram maliciosos, em especial, Roger do Mezidon, quem era dois anos maior que Rowland e tinha chegado ao Montville quando o menino logo que tinha cinco. As sovas dirias continuaram at que Rowland adquiriu suficiente fora para defender-se. E se Luthor no impediu os cruis entendimentos da Hedda e suas duas filhas quando o moo era pequeno e indefeso, tampouco deteve o Rowland quando este cresceu o suficiente para devolver os golpes. A vida resultou mais fcil para o jovem uma vez que respondeu ao primeiro ataque. Em adiante, no voltou a exercer represlias contra as mulheres da casa. Preferiu as ignorar. J no havia razo para temer o abuso das damas e s se ocupou de repelir os golpes dos moos maiores e do Luthor. -Podemos partir pela manh? -perguntou GUI a seu amigo quando chegaram loja do Rowland nos subrbios do Arles. Uma vez ganha a batalha, a cidade inteira se entregou celebrao e j no havia razo para permanecer ali.- quanto antes nos partamos, melhor. Levou-me quase meio ano te encontrar. -E o que te fez me buscar aqui? -inquiriu Rowland. -A batalha, certamente -respondeu GUI com um amplo sorriso-. Se algo aprendi que em qualquer lugar que esteja a guerra, ali estar voc. J deve ter tantos feudos como Roger, depois de todas as batalhas que livraste. Rowland deixou escapar uma breve risada e seus olhos brilharam como safiras. -Eu brigo por ouro, jamais por terra. A terra precisa cuidados, e me agrada a liberdade de vagar a meu prazer. -Ento, deve possuir uma cuantiosa fortuna em ouro. Rowland sacudiu a cabea. -A maior parte se foi em mulheres e bebida, mas mesmo assim, tenho alguma fortuna. -E saques dos sarracenos? -Isso tambm. Esses piratas tm sedas e peas de cristal, ourivesaria e abajures em ouro, por no mencionar as jias. -E a batalha? -Houve muitas batalhas -Respondeu Rowland- Os sarracenos tm acampamentos ao longo de toda a costa. Mas a mais importante se encontra na Niza. Entretanto, no tiveram uma boa atuao, porque brigavam sem armadura. Caram como camponeses frente aos hbeis cavalheiros. Alguns conseguiram escapar em seus navios, mas saqueamos seus acampamentos e logo lhes prendemos fogo. -Suponho que cheguei bem a tempo, ento. -Sim. Meus servios ao duque da Borgonha terminaram. Podemos partir pela manh. Mas esta noite, esta noite te farei passar um momento

agradvel, mon ami. Conheo um botequim apropriado junto entrada do norte, onde servem uma saborosa sopa e cerveja doce. -Rowland riu de repente.- No imagina quanto senti falta do ale de meu pai. Os franceses podem afogar-se em seu maldito vinho, eu sempre estarei disposto a beber ale com os camponeses. Rowland se sujeitou a correia da vagem e embainhou sua larga espada; logo, colocou-se um comprido manto de l sobre os ombros. Atrs deixou a cota e a armadura. O moo tinha crescido para converter-se em um homem de esplndida figura, pensou GUI com satisfao. Duro como uma rocha, firme e forte, Rowland era um verdadeiro guerreiro. Admitisse-o ou no, Luthor estaria orgulhoso de ter a este filho a seu lado na batalha. GUI deixou escapar um suspiro. Rowland tinha crescido sem o amor de uma s pessoa. Era natural que, em ocasies, o moo fora spero, cruel e irascvel; tinha todo o direito a s-lo. Mesmo assim, Rowland tambm possua excelentes qualidades. Era capaz de demonstrar tanta lealdade por um homem, como dio por outro. E no lhe faltava senso de humor. Na verdade, Rowland era um grande homem. -Devo te advertir, GUI -disse o moo quando entraram o a cidade.Roger do Mezidon tambm tem descoberto as virtudes do botequim a que nos dirigimos, j que certa donzela apanhou seu interesse ali. -E o teu tambm, sem dvida -demarcou GUI com tom divertido.Voc e ele sempre lhes sentastes atrados pelas mesmas mulheres. Competiram tambm por esta? Rowland fez uma careta ante a lembrana recente. -Sim, brigamos. Mas o matreiro trapaceiro tomou despreparado, depois de que eu tinha tomado umas quantas taas de mais. -Ento perdeu? -No isso acaso o que acabo de te dizer? -respondeu Rowland com brutalidade.- Mas essa ser a ltima vez que brigarei com um homem por um pouco to insignificante. As mulheres so todas iguais e muito fceis de conseguir. O e eu temos suficientes raciocine para brigar sem necessidade de nos disputar umas saias. -Ainda no me perguntaste pela Amelia -fez-lhe notar GUI com cautela. - verdade, no te perguntei -replicou Rowland. -No sente curiosidade? -No -respondeu o moo-. Perdi meus direitos sobre a Amelia ao partir. Se ela ainda seguir livre a minha volta, ento, talvez, voltarei a reclam-la. Se no... -encolheu-se de ombros.- Encontrarei outra. No tem muita importncia para mim. -A moa est livre Rowland. E te esperou fielmente durante estes seis anos. -No lhe pedi que o fizesse. -No obstante, ela aguardou. A moa espera casar-se contigo e Luthor est de acordo. J comeou a trat-la como a uma filha. Rowland deteve a marcha e franziu o sobrecenho. -Ela sabe que eu no estou disposto a me casar. O que lhe brindou o matrimnio a meu pai mais que um par de filhas feias e uma esposa harpia? -No pode comparar a todas as mulheres com sua madrastaindicou-lhe GUI.- Com segurana, suas viagens pela Frana lhe tero demonstrado que no todas as damas so iguais.

-Ao contrrio. Aprendi que uma mulher pode ser muito doce quando quer algo, mas, de outra maneira, uma bruxa. No, no desejo uma esposa que me esteja arreganhando todo o tempo. Preferiria me consumir no inferno antes de me desposar. -Est atuando como um tolo, Rowland -aventurou-se a afirmar GUI.- J sei que h dito isto antes, mas pensei que tinha trocado de opinio. Deveria te casar. Desejar um filho algum dia. Deve ter a algum a quem lhe deixar Montville. -Com segurana, terei um ou dois bastardos. No preciso me casar para isso. -Mas... Os escuros olhos azuis do Rowland se entrecerraron. -Tenho uma opinio muito firme sobre isto, GUI, de maneira que no siga me perseguindo. -Muito bem -aceitou GUI com um suspiro-. Mas, o que acontecer Amlia? -Ela j conhecia minhas idias quando veio a minha cama. muito tola se pensou que voltaria a consider-lo- Reataram a marcha e Rowland suavizou seu tom ao prosseguir.- Alm disso, a ltima mulher que eu recomendaria por esposa. Tem uma boa figura e bonita, mas infiel. Roger a teve antes que eu e sem dvida, tambm muitos outros antes que ele. Voc mesmo, possivelmente, tambm saboreaste moa. Vamos admite-o. O rosto do GUI avermelhou e se apressou a trocar de tema. -Quanto falta para chegar a esse botequim? Rowland soltou uma estrondosa gargalhada ao perceber a inquietao de seu amigo e o deu uma palmada nas costas. -te tranqilize, mon ami. Nenhuma mulher merece uma disputa entre amigos. Tem minha permisso para possuir a qualquer dama que eu tenha. Como te disse antes, todas so iguais e muito fceis de conseguir, inclusive Amelia. E, com respeito a sua pergunta, o botequim est ali dianteAssinalou um edifcio situado ao final da rua. Dois cavalheiros se encontravam deixando o lugar e ambos lhe saudaram com a mo.- Esses homens brigaram a meu lado na ltima batalha -explicou Rowland.- Borgoeses do Lyon. Ao parecer, todo o reino colaborou na expulso dos sarracenos. Inclusive os saxes enviaram a seus Cavalheiros. -De ter chegado antes, eu tivesse participado tambm -comentou GUI com melancolia. Rowland deixou escapar uma breve risada. -Ainda no saboreaste sua primeira batalha? Suponho que Luthor no ter estado ocioso durante todos estes anos, ou sim? -No, mas foram s combate contra bandidos. Ento, deve esperar ansioso o enfrentamento com o Thurston. GUI sorriu, ao tempo que chegavam ao botequim. -Para falar a verdade, no pensei muito nisso. O nico que me preocupou desde que sa de casa foi o que fazer se te negava a voltar, dado que, se isso ocorria, eu tampouco poderia retornar. -Ento, deve te sentir muito aliviado, n? -Sem dvida. -GUI soltou uma gargalhada.- Preferiria me enfrentar ao demnio, antes que fria do Luthor. Ao entrar, encontraram o botequim repleto de cavalheiros que bebiam junto a seus escudeiros e soldados. O lugar era de pedra e muito espaoso. Os homens se achavam junto enorme fogueira, onde se assava a carne ou

congregados em grupos, conversando. Havia uma vintena de mesas de madeira com bancos de pedra e a maioria se encontravam ocupados. face existncia de duas portas, uma a cada lado da imensa habitao, o lugar estava muito quente e carregado. Quase todos os cavalheiros levavam postos trajes de couro e cotas; seus escudeiros, s o objeto de couro. Nenhum deles parecia muito cmodo. Em casa, longe da batalha, Rowland e seus vizinhos, GUI, Roger, Thurston e Geoffrey, todos preferiam a capa de trs lados sobre a larga camisa que usavam sob o traje de couro. Sujeita sobre um s ombro, a capa lhes permitia livre acesso espada que sempre levavam, mas no era to incmoda como a cota ou a tnica de couro. Rowland, entretanto, estava acostumado a preferir a tnica, dado que nunca tinha conseguido habituar-se capa. Resultava-lhe mulheril, e o fato de que Roger do Mezidon se visse efeminado com o objeto a tornava at mais suspeita aos olhos do moo. Roger se encontrava no botequim com dois de seus vassalos e seus escudeiros. GUI tinha viajado sem seu prprio escudeiro e o do Rowland tinha morrido sob uma cimitarra sarraceno e ainda no tinha sido substitudo. Rowland conhecia um dos vassalos do Roger, sir Magnus, quem era tutelado do pai de seu senhor. Ao igual ao filho do Luthor, sir Magnus tinha vinte e quatro anos e tinha recebido seu treinamento junto com o GUI e Roger e o mesmo Rowland. Roger, de vinte e seis anos, era o major de todos e, de um princpio, transformou-se no lder. Tinha sofrido uma penosa juventude, com a certeza de que, como segundo filho, deveria lavrar seu prprio caminho no mundo. Invejava ao Rowland porque, bastardo ou no, o moo estava seguro de possuir Montville algum dia. O fato de que um bastardo fora a herdar, enquanto que ele, filho de um nobre, no contaria com tal privilgio, resultava-lhe muito irritante. Rowland e Roger rivalizavam em tudo e este, sendo o major, geralmente ganhava e, em cada oportunidade, regozijava-se com malcia pela vitria. Durante toda sua juventude, ambos os jovens tinha brigado e discutido mais que se tivessem sido irmos, e a luta no tinha cessado com a idade. Roger advertiu a chegada do Rowland e decidiu lhe ignorar. Mas sir Magnus viu o GUI e se levantou para lhe saudar. -Santo Deus, GUI do Falaise, o mido! -exclamou Magnus com efuso- passaram anos da ltima vez que te vi. No tomou ao velho Luthor do Montville como seu senhor? -Sim -respondeu GUI com tom severo. Encrespava-lhe o mote com que lhe tinham apelidado em sua juventude. O mido. Era curto de estatura, e esse fato no podia modificar-se. Isso lhe tinha convertido em objeto de brincadeiras quando era jovem e um branco fcil para homens como Roger e Magnus, que estavam acostumados a avassalar com seus enormes tamanhos. Rowland se tinha compadecido dele e tinha tentado lhe proteger, lutando freqentemente em seu lugar. Isto tinha criado um vnculo entre ambos, e GUI sentia que, por essa razo, devia a seu amigo uma inflexvel lealdade. -E o que trouxe para o vassalo do Luthor at o Arles? - perguntou Roger. -H problemas... Antes de que GUI pudesse continuar, Rowland lhe deu uma cotovelada nas costelas e interveio.

-Meu pai me sentiu falta de -disse com tom jovial, provocando que Magnus se engasgasse com seu ale. Todos os pressente sabiam que tal asseverao era absurda. Roger franziu o cenho ante a resposta e Rowland previu uma batalha anterior a que lhe aguardava na Normanda. O moo se sentou em um banco de pedra ao outro lado da mesa, frente a seu velho inimigo. Uma garonete, aquela por quem ambos os jovens tinham lutado, serve a cerveja aos recm chegados e se manteve perto, deleitando-se com a tenso que tinha provocado sua presena. J antes tinham combatido por ela, mas nunca dois homens to brutais e, de uma vez, to desejveis, como esses dois jovens. GUI permaneceu de p detrs do Rowland, inquieto ante a expresso sombria do Roger. Era este um homem arrumado, com os olhos azuis e o cabelo loiro caractersticos dos normandos, mas agora seu rosto se achava marcado com linhas severas, ameaadores. Estranha vez ria, exceto com sarcasmo, e seu sorriso estava acostumado a ser depreciativo. Rowland e Roger eram semelhantes em estatura; ambos, jovens musculosos e fortes, de considervel tamanho. Mas o semblante do Rowland no era to duro como o de seu adversrio. Sem lugar a dvidas, de aparncia agradvel. Rowland tambm guardava um certo senso de humor e um toque de amabilidade. -De modo que seu pai te sente falta de, n? - comentou Roger lacnicamente.- Mas, por que enviar a um cavalheiro para te buscar, quando qualquer lacaio poderia te haver encontrado? -Demonstra um inadequado interesse em meus assuntos, Roger -observou Rowland de modo terminante. Roger esboou um sorriso sarcstico. -Meu irmo se h desposado com sua irm - disse, estendendo os braos para tomar garonete e sent-la em seu regao, ao tempo que jogava um olhar de soslaio para seu antigo rival. Um matrimnio desacertado, em minha opinio. -Espero que no cria que isso nos converte em parentes -grunho Rowland. -Jamais reconheceria parentesco algum com um bastardo -respondeu o outro com rudeza. O silncio foi denso, at que as gargalhadas burlonas do Roger encheram a habitao. -O que ocorre? Acaso no tem resposta, Rowland? -provocou-lhe, e abrao moa que tinha no regao ao prosseguir- O bastardo perdeu seu valor desde que lhe derrotei. Uma exploso deveria ter acompanhado ao repentino esplendor que apareceu nos olhos do Rowland, mas o moo falou com incrvel calma. -Sou um bastardo, isso bem sabido. Mas um covarde, Roger? Tinha comeado a suspeitar isso de ti. A ltima vez que combatemos, assegurou-te de que estivesse brio antes de me atacar. -Roger comeou a levantar-se, jogando na menina para um lado, mas o severo olhar do Rowland lhe penetrou-. Equivoquei-me, Roger. Voc no um covarde. Voc tenta morte com suas palavras e o faz com inteno. -Rowland, no! -exclamou GUI, e tentou deter seu amigo, que j comeava a incorporar-se. Mas o vulco que ardia no interior do Rowland foi impossvel de deter. O moo empurrou ao GUI para um lado, ficou de p e extraiu sua espada,

movendo-se com tal rapidez, que soltou o banco de pedra de seus suportes, este caiu sobre o cho, atirando aos outros. A ateno da sala se concentrou nos combatentes, mas Rowland e Roger o ignoraram tudo, exceto a seu adversrio. Em um ato de alarde, Roger limpou o ale da mesa com um tapa. Mas a cerveja se derramou sobre um cavalheiro brio e o homem lhe equilibrou antes de que Rowland pudesse atacar. O moo esperou com impacincia, ao tempo que a ira bulia em seu interior, mas no aguardou muito. O combate entre o Roger e o cavalheiro insistiu aos outros a lutar e, em poucos instantes, a habitao se converteu em um campo de batalha. Os guerreiros bbados atacavam, enquanto que os sbrios tentavam defender-se. dois soldados se lanaram sobre o Rowland sem razo, e ele perdeu de vista ao Roger no tumulto. GUI foi em sua ajuda, e os dois amigos no demoraram para vencer a seus oponentes. Rowland estava a ponto de voltar-se em busca do Roger quando, detrs de si, ouviu o agudo estrpito do ao. Ento, girou, para encontrar-se ao Roger, surpreso, posto que a espada lhe tinha sido arrebatada da mo. detrs dele, achava-se um cavalheiro, a quem Rowland no conseguiu identificar. O estranho olhou ao moo e estava a ponto de falar quando, repentinamente, Roger recolheu sua arma e atravessou ao homem. Rowland se sentiu muito indignado para lanar-se contra seu velho inimigo. antes de que pudesse recuperar-se, um escudeiro brio se equilibrou para o Roger por atrs e lhe arrojou o bordo plano da espada sobre a cabea. Roger caiu aos ps do Rowland, junto ao cavalheiro que ele mesmo tinha ferido. -Deixa-o, Rowland- suplicou-lhe GUI, lhe sujeitando a mo. O moo lhe lanou um olhar fulminante. -Acaso no o viu? Tentou me atacar pelas costas, e este bom homem o impediu. -Vi que Roger te aproximava, Rowland, isso tudo. Com segurana, tivesse-te advertido antes de atacar. -Conheo o Roger melhor que voc, GUI, e te asseguro que sua inteno era me matar sem prvio aviso -grunhiu Rowland. -Ento, desafia-o quando se recuperar -implorou-lhe GUI-. Mas no apele ao assassinato. Deixa-o passar por agora. Rowland nunca tinha matado a um homem indefeso, e acessou petio de seu amigo. inclinou-se junto ao cavalheiro que tinha ido em sua ajuda, quem provavelmente lhe tinha salvado a vida. -Este homem ainda vive, GUI -gritou- Levaremo-lhe a cirurgio de meu acampamento. GUI vacilou. -E o que faremos com o Roger? -lhe deixe -respondeu Rowland com chateio-. Talvez, um destes homens dita lhe atravessar com a espada e me economize a molstia. 3 Rowland se encontrava aguardando ansiosamente junto loja do mdico, ao tempo que GUI se passeava pelos arredores, angustiado. -J aconteceram trs dias, Rowland -disse-lhe com impacincia-. Se o homem tiver que morrer, morrer. No h nada que possa fazer para lhe ajudar.

Rowland lanou um olhar irado a seu amigo. J tinham mantido esta mesma discusso pouco antes esse mesmo dia. -Devemos partir, Rowland. Roger fugiu furtivamente durante a noite, de modo que agora no pode lhe desafiar. Como esto as coisas, no chegaremos a casa antes da primeira nevada. -Uns poucos dias mais no importaro. -Mas voc nem sequer conhece este homem. -Sua impacincia no diz muito em seu favor, GUI. Estou em dvida com ele. -No pode estar to seguro disso. -claro que sim. Finalmente, a porta da loja se abriu e o mdico do duque se aproximou dos dois homens com ar fatigado. -Esteve consciente uns instantes, mas muito logo para saber se viver. A hemorragia cessou, mas pouco posso fazer pelas leses que tem em seu interior. -Chegou a falar? O mdico assentiu. -Ao despertar, acreditou encontrar-se em uma aldeia de pescadores. Ao parecer, passou vrias semanas na costa, recuperando-se de umas feridas. Rowland franziu o sobrecenho. -Feridas? O doutor sacudiu a cabea. -Esse jovem deve estar maldito. Foi deixado merc de uns camponeses. Apenas se conseguiu sobreviver. Afirma que permaneceu inconsciente uma semana e que no pde mover-se nem pensar durante uns dias mais. Recebeu um mau golpe na cabea. -Quem ? -perguntou Rowland com ansiedade. -Sir Rowland, o homem est gravemente ferido. No lhe quis pressionar, s me dediquei a escutar o que desejava dizer. encontrava-se muito alterado. Quando insisti em que no podia levantar-se, tratou de explicar o de sua ferida. Disse algo a respeito de uma irm, sua preocupao pela moa, mas voltou a desabar-se antes de que pudesse me contar do que se tratava, parecia muito perturbado. -Posso lhe ver? -Est outra vez inconsciente. -Aguardarei na loja at que desperte. Devo falar com ele. -Muito bem. GUI continuou com suas splicas uma vez que o doutor se partiu. -V?, o mdico no parece muito preocupado. Partamos a casa. J no h nada que possa fazer aqui. Rowland tinha perdido a pacincia com seu velho amigo. sentia-se moralmente obrigado a permanecer ali. -Maldio! Atua como uma mulher resmungona! Se estiver to ansioso por ir, ento vete... vete! -Rowland, s acredito que urgente nos apressar. J pode ser muito tarde. provvel que em minha ausncia, Thurston do Mezidon tenha atacado, antes da chegada do frio. -Parte j. Eu te alcanarei no caminho. -Mas no posso permitir que viaje s. Rowland lanou um olhar severo a seu amigo. -E desde quando necessito uma escolta? Ou que no confia em que te seguirei? OH sim, j vejo que isso. - Soltou uma breve risada-. Leva meus pertences contigo, ento. Deixa s meu cavalo e minha armadura. Desse modo, poder estar seguro de que te seguirei. Se no surgir dificuldades, reunirei-me contigo entre o Rdano e o Loira. Se no ser ali, ento quando tiver deixado Loira. No me espere se no conseguir te alcanar.

Com certa relutncia, GUI partiu e seu amigo permaneceu sentado junto cama de armar da loja durante o resto da tarde. Essa noite, sua viglia se viu recompensada quando o ferido abriu os olhos. O homem tratou de incorporar-se, mas Rowland lhe deteve. -No deve te mover. Sua ferida voltar a sangrar. Os brilhantes olhos pardos do doente se posaram sobre o Rowland. -Conheo-te? -Falou calmadamente em francs e logo, respondeu a sua prpria pergunta-. Estava ontem noite no botequim. -Isso passou faz trs noites, meu amigo. -Trs? -grunhiu o ferido-. Devo encontrar a meus homens e retornar ao Berry imediatamente. -No ir a nenhuma parte, ao menos, no por algum tempo. O homem soltou um gemido. - Necessita ao mdico? -S se pode realizar um milagre e me curar neste instante -sussurrou o doente. Rowland sorriu. -O que posso fazer por ti? Salvou-me a vida e est sofrendo por isso. -Sofro por minha prpria imprudncia. S duas vezes em minha vida elevei minha espada a srio combate e, em ambas as oportunidades, aproximei-me da morte. Jamais escuto as advertncias. Sempre penso que os homens lutaro limpamente. H-me flanco um alto preo aprender a lio. -Sei que acaba de te recuperar de uma ferida na cabea. Foram os sarracenos? -Sim. Ia com outros trs perseguindo uma banda que fugia. Quando os alcanamos, eles se voltaram para lutar. Ento meu cavalo caiu e me jogou pelos ares. Quando por fim despertei, encontrei-me em uma aldeia de pescadores, com uma dor de cabea que no desejo a ningum e me informaram que tinha estado inconsciente durante uma semana. Vim ao Arles logo que me recuperei. No tive sorte para encontrar a meus vassalos. Acreditava que acharia a um ou dois nesse botequim, mas no vi nenhum. -Mas, felizmente para mim, encontrava-te ali essa noite. -No pude menos que atacar quando vi que um homem te aproximava por detrs -declarou o ferido. -Bom, salvaste a vida do Rowland do Montville. O que posso fazer em troca? -Reza por minha rpida recuperao. Rowland riu, posto que o homem conservava o humor em que pese a seu lastimoso estado. -Sem dvida, orarei por ti. E seu nome? Devo sab-lo se tiver que implorar aos Santos. -Quintin do Louroux. - franco? -Sim, do Berry. -Sua famlia vive ali? -Meus pais morreram. S fica minha irm Y... -O homem fez uma pausa-. H algo que pode fazer por mim. -No tem mais que mencion-lo. -Meus vassalos, os trs que traje comigo. Se pode encontr-los por mim, estarei-te muito agradecido. Assim, poderia enviar um a casa para informar

a minha irm que estou vivo, mas que ainda no retornarei at dentro de algumas semanas. -Sua irm te acredita morto? Quintin assentiu, inclinando fracamente a cabea. -Suponho que sim. Acreditei que s me levaria uns poucos dias reunir a meus homens e partir para o Berry. Mas agora o mdico diz que devo permanecer nesta cama durante trs semanas. No posso tolerar a idia de que minha irm esteja chorando minha morte. Tanta preocupao por uma mulher era incompreensvel para o Rowland. -Deve am-la muito. -Estamos muito unidos. -Ento pode estar tranqilo, meu amigo. Encontrarei a seus cavalheiros e lhe enviarei isso. Mas me pede muito pouco. Consideraria-me honrado se me permitisse lhe levar as notcias a sua irm em pessoa. te liberar dessa preocupao seria s um pequeno pagamento ao muito que devo. -No posso te pedir tanto -negou-se Quintin. -Ofenderei-me se no o faz. De todos os modos, devo viajar para o norte, posto que meu pai requereu minha presena no Montville. S me atrasei para me assegurar de seu estado. E no ouviste falar dos cavalos de guerra do Montville? Meu animal envergonharia ao corcel de seu cavalheiro e as novas boas chegariam muito antes a sua irm. Os olhos do Quintin se iluminaram. -Encontrar minha casa sem dificuldade. No tem mais que perguntar uma vez que te aproxime do Berry e lhe indicaro o caminho para o Louroux. -Encontrarei-o -assegurou-lhe Rowland-. Voc s deve descansar e recuperar suas foras. -Agora j poderei descansar -afirmou Quintin com um suspiro-. Estou-te muito agradecido, Rowland. O moo se incorporou para partir. - o menos que posso fazer por ti, e no nada, considerando que me salvou a vida. -Sua dvida est saldada -assegurou-lhe o doente. -No diga a minha irm que me feriram outra vez. No desejo lhe causar mais angustia. S lhe diga que ainda devo permanecer ao servio do duque, mas que logo retornarei. Depois de ter deixado atrs Arles, advertiu Rowland que desconhecia o nome da irm do Quintin do Luoroux. Mas no tinha importncia... encontraria a jovem de todos os modos. 4 Druoda da Garcua se encontrava em suas antecmaras, recostada sobre um comprido canap verde, comendo passas de uva e saboreando seu nctar em um doce veio. J tinha cansado a tarde e, embora o inverno tinha sido benigno at o momento, Druoda estava habituada aos climas mais quentes do sul da Frana e insistia em manter acesa a chama de um braseiro para enfraquecer a habitao. A seus ps, encontrava-se ajoelhada Hildegard, preparando as unhas de sua ama para as pintar, outra das numerosas prticas que Druoda tinha aprendido das despreocupadas mulheres do sul. No muito tempo atrs,

ambas as damas se viram privadas de todo luxo. S recentemente, tinham trabalhado dia e noite, alimentando a viajantes, lavando roupa suja de outras pessoas e cozinhando. Este deplorvel trabalho tinha sido necessria, posto que o pai da Druoda no lhe tinha deixado nada. Seu marido Walafrid, possua uma imensa casa, mas no contava com suficiente dinheiro para mant-la. De modo que ambos tinham convertido a residncia em uma estalagem e contratado ao Hildegard como ajuda. Graas morte do sobrinho da Druoda, Quintin, os dias de rduo trabalho tinham terminado. Tudo tinha sido calculado: assumiriam a tutora do Brigitte do Louroux y5 ocultariam a notcia da morte do baro a seu senhor. Druoda se sentia satisfeita por haver-se desembaraado da nica pessoa que poderia informar a m nova ao conde Arnulf. Sob suas ordens, Hugh tinha retornado costa sul para verificar a morte do Quintin. Em realidade, ela no necessitava confirmao alguma, mas requeria tempo, e aguardar a que Hugh e os vassalos voltassem com as pertences de seu sobrinho lhe proporcionaria o lapso necessrio para desposar ao Brigitte sem a intromisso do conde. Se se produzia as bodas antes de que Arnulf soubesse da morte do Quintin, ento no haveria razo para nomear a um tutor, posto que a menina contaria com um marido. S subtraa impedir que a dama fosse ao conde e isso poderia arrumar-se mantendo-os apartados. Uma vez que tivesse lugar o matrimnio, Arnulf no poderia entremeter-se. No, o homem deixaria a propriedade em mos do legtimo marido do Brigitte, quem, a sua vez, seria controlado pela Druoda. O marido, ah, essa era a parte mais difcil! Encontrar a um homem que desejasse a lady Brigitte o suficiente para submeter-se s exigncias da Druoda tinha sido o maior desafio. A mulher contava com uma larga lista de possibilidades, uma lista obtida dos serventes, posto que a mo da moa tinha sido solicitada vrias vezes ao longo dos anos. Druoda acreditava ter encontrado, por fim, o candidato adequado no Wilhelm, lorde do Arsnay. O homem j tinha requerido dama em duas ocasies, mas Thomas e Quintin tinham rechaado a petio, incapazes de entregar a sua adorada Brigitte a algum mais ancio que seu prprio pai e, menos ainda, com a desonrosa reputao de lorde do Arsnay. Wilhelm era perfeito para os planos da Druoda. Um homem que raramente deixava sua propriedade no Arsnay, que no acudiria freqentemente ao Louroux para inspecionar o patrimnio de sua esposa; um homem que desejava tanto uma jovem virgem e formosa, que estava disposto a deixar ao Walafrid ao mando de todo Louroux. O velho tolo acreditava que s uma esposa virgem poderia lhe brindar o filho que com tanto desespero desejava. No era especificamente Brigitte o que ele procurava, embora sua beleza lhe deslumbrava. Era a inocncia da menina o que o homem requeria. E o que outra jovem aceitaria casar-se com um ancio? Lorde Wilhelm era tambm vassalo do Arnulf, de modo que o conde no questionaria a eleio da Druoda. A mulher se recostou sobre o respaldo do canap e suspirou com satisfao. Wilhelm era a soluo a seus planos e se sentia extremamente agradada consigo mesma, posto que apenas a noite anterior tinha concludo os acertos com o homem. O lorde se achava to prendado do Brigitte que, sem dvida, consentiria-a em tudo. E, perto de um ano mais tarde, a moa sofreria um desafortunado acidente, dado que no seria apropriado que sobrevivesse a seu marido e ficasse em uma situao capaz de ameaar o meticuloso trabalho

da Druoda. A mulher j tinha conseguido desfazer-se do Mavis com total facilidade; logo, chegaria- o turno ao Brigitte. A jovem morreria, Wilhelm seria lorde do Louroux e Walafrid conservaria seu posto de senescal. Dessa forma, Druoda poderia governar para sempre os domnios do Louroux. -Quando o dir menina, Druoda? A pergunta do Hildegard provocou um sorriso no plido e redondo rosto de sua ama. -Esta noite, quando Brigitte se encontre esgotada, depois de trabalhar durante todo o comprido dia. -por que est to segura de que aceitar? Nem sequer eu admitiria me casar com o Wilhelm do Arsnay. -Tolices -mofou-se Druoda-. Pode que o homem no seja muito bonito em seu aspecto e que tenha idias algo excntricas a respeito das virgens e os filhos vares, mas possui uma fortuna. E no esquea que a dama no tem alternativa. -Hildegard olhou a sua ama com incerteza, e Druoda riu.Deixa-a protestar. No pode fazer nada para impedir este matrimnio. -E se escapar? -contratei a dois rufies que a vigiaro at o momento da cerimnia. Os traje comigo ontem noite. -pensaste em tudo -disse a criada com admirao. O ama esboou um sinistro sorriso. -Tive que faz-lo. Druoda tinha nascido amaldioada com a figura fornida e a cara de lua de seu pai, enquanto que sua irm, Leonie, tinha sido benta com o delicado aspecto de sua me. Druoda sempre tinha invejado a beleza de sua irm e, quando esta se casou com o esplndido baro do Louroux, a inveja se transformou imediatamente em dio fazia o casal. Uma vez mortos Leonie e seu marido, esse dio se concentrou no Brigitte. Agora Druoda possuiria tudo o que, alguma vez, tinha tido sua irm. No contava com um marido to magnfico entretanto, posto que Walafrid era um pobre exemplo da espcie. Mas isso convinha a Druoda. A mulher tinha uma frrea vontade e nunca tivesse tolerado a autoridade de nenhum homem. Aos quarenta e trs anos, por fim, poderia alcanar todo aquilo que lhe tinha sido negado na vida. Com o Brigitte convenientemente casada e fora de seu caminho, poderia governar Louroux e se converteria em uma grande dama, uma dama de fortuna e influncia. Essa noite, Brigitte foi chamada espaosa antecmara da Druoda, habitao que, alguma vez, tinha pertencido a seus pais. Uns chamativos canaps tinham sido somados ao cenrio e a imensa cama de madeira se achava coberta com uma recarregada colcha de seda vermelha. Os gigantescos armrios se encontravam repletos com os numerosos mantos e tnicas que Druoda tinha encarregado confeccionar. As mesas de madeira tinham sido substitudas por umas de bronze, algumas das quais se achavam adornadas com candelabros de ouro puro. Brigitte detestava o estado atual da habitao, carregado com as extravagncias da Druoda. A mulher se encontrava reclinada sobre um sof com um ar majestoso. Seu tosco e pesado corpo estava talher com, ao menos, trs tnicas de linho de diversas cores e tamanhos. O vestido exterior tinha mangas amplas e seus punhos se achavam bordados com pequenas esmeraldas. Estas gemas eram at mais exclusivas que os diamantes e custavam uma fortuna. O cinturo tambm estava salpicado de esmeraldas, ao igual ao adorno que levava o elaborado penteado de sua cabeleira escura.

Brigitte tinha trabalhado durante todo o dia, arrancando a erva ao parque da manso. No passado, esse trabalho sempre tinha sido atribuda a trs ou quatro servos como parte dos trabalhos que deviam a seu senhor; entretanto, esta vez, a moa a tinha efetuado sem ajuda. E tambm tinha engarrafado as ervas invernais. encontrava-se exausta e esfomeada, posto que no lhe tinha sido permitido deter-se at no terminar com o trabalho, e logo que acabava de finaliz-lo. Mas ali estava Druoda, frente a um opparo banquete tendido sobre a mesa. Havia ali mais comida da que a mulher poderia ingerir; um suculento porco, diversos pratos de verduras, po, fruta e pastelillos. -Eu gostaria de me retirar, Druoda. -Brigitte falou por fim, depois de uns quantos minutos de silncio-. Se no ir me dizer por que estou aqui... -Sim, imagino que estar cansada e faminta disse Druoda com indiferena, ao tempo que se levava outro pastelillo boca-. Me diga, moa, sente que est trabalhando em excesso? Mas no, no o acredita assim, posto que nunca te queixa. -Druoda, agradeceria-te me dissesse por que me chamaste -insistiu a jovem com tom cansado. -Penso que sua obstinao foi muito longe, no o acredita assim? -Logo, prosseguiu sem aguardar a resposta-. claro que sim. Esquece j essa tolice do convento. Tenho-te maravilhosas notcias, Brigitte. -Culminou sua frase com um sorriso. -Que notcia? Os lbios da Druoda se curvaram em uma careta de desagrado. -Sua atitude para mim no foi precisamente a que eu tivesse desejado. em que pese a isso, a bondade de meu corao me forou a consertar um esplndido matrimnio para ti. A revelao da mulher deixou sem fala com o Brigitte. Vrias vezes havia dito a Druoda que ainda no desejava desposar-se. -E bem, moa? No tem nada que dizer nestes momentos? -No tinha idia de que podia ser to generosa, Druoda -disse finalmente a jovem, tratando de produzir um tom que no pudesse ser interpretado como sarcstico. -Sabia que me estaria agradecida, e com razo, porque seu prometido um homem de importncia. E se sentir feliz ao saber que ele tambm vassalo de seu senhor, o conde Arnulf, de modo que esse bom homem, sem dvida, no se atrever a lhe rechaar. Sim, minha querida menina, realmente afortunada. Brigitte continuou ainda reprimindo sua ira, embora seus olhos azuis brilharam perigosamente. -E o que ocorrer com meu perodo de luto? Como ousa tratar de me casar quando ainda estou chorando a morte de meu irmo? -Seu prometido est ansioso por concretizar o enlace e no poder atrasar-se. Pela manh, iremos a sua manso para celebrar as bodas. Posso confiar em que te vestir adequadamente e estar lista para partir antes do meio-dia? A jovem vacilou. Assim, poderia abandonar manso e, talvez, inclusive viajassem de direo ao castelo do Arnulf -Estarei preparada -respondeu com calma, para logo adicionarMas ainda no me h dito seu nome. Druoda sorriu com infinito deleite.

-Seu prometido lorde Wilhelm do Arsnay. Brigitte afogou uma exclamao, e a outra mulher a observou com regozijo ao ver que o delicado rosto da menina perdia sua cor. -Est impressionada por sua boa fortuna? - perguntou Druoda com tom conciliador. -Lorde Wilhelm! -Um homem excelente. - um obeso, lascivo, detestvel e asqueroso porco! -exclamou a jovem, depois de ter perdido seu anterior cautela-. Preferiria morrer antes que me casar com ele! Druoda riu. -Que carter! Primeiro, escolhe um convento e agora, a morte antes que a desonra! -Falo a srio, Druoda! -Ento, suponho que ter que te matar- disse a dama com um suspiro-. Pobre Wilhelm, estar muito decepcionado. -No tenho que me casar com ele s porque voc o decidiste. Partirei-me daqui se insistir. No me preocupa o que possa me acontecer na rota, posto que nunca poder ser pior que desposar ao homem mais repulsivo de todo Berry. -Temo-me que isso inaceitvel. No me acreditar capaz de permitir que arrisque aos perigos do caminho, verdade? dei minha palavra com respeito a estas bodas e se celebrar. Brigitte se ergueu com dignidade, tratando com desespero de controlar-se. -No me pode forar a me casar com esse homem to detestvel, Druoda. Esquece um fator muito importante. Mesmo que esse seja o candidato de sua eleio, o conde Arnulf segue sendo meu lorde e deve passar no enlace. O nunca seria capaz de me entregar ao Wilhelm do Arsnay, embora seja seu vassalo. -Acredita que no? -Se que no! -Voc me subestima, menina -grunho Druoda, abandonando j sua fingida atitude, e se inclinou para frente, em direo a sua presa-. O conde dar seu consentimento porque acreditar que este matrimnio o que voc deseja. No estranho que uma jovem escolha a um ancio como marido, posto que, dessa forma, estar segura de lhe sobreviver e gozar, algum dia, da liberdade da viuvez. E voc, minha menina, com sua obstinao, das que desejariam essa liberdade. O conde Arnulf, sem dvida, acreditar que voc deseja esta enlace. -Eu lhe revelarei o contrrio, embora deva dizer-lhe no dia das bodas! Druoda a esbofeteou com crueldade, ferozmente e com prazer. -No tolerarei mais arrebatamentos de ira, Brigitte. Casar-te antes de que o conde Arnulf possa assistir cerimnia. Se me desafiar, verei-me obrigada a tomar medidas severas. Uma boa surra poderia te infundir o respeito apropriado. Agora, vete daqui. Fora!

O sonho do Brigitte foi interrompido depois de apenas umas poucas horas de descanso. antes de que a menina conseguisse avivar-se por completo, uma presunosa Hildegard lhe informou que seria transladada uma vez mais a sua antiga antecmara. No era estranho que Druoda lhe permitisse ento a volta, s a fim de lhe facilitar os preparativos para reunir-se com o prometido. Brigitte passou quase uma hora inundada em uma imensa banheira, relaxando seu dolorido corpo. Mas nada pde fazer pela aspereza de suas mos, nem por suas unhas rotas, evidncias de comprimentos meses de rduo trabalho. Depois do banho, a jovem se dirigiu a seu guarda-roupa. S lhe tinham deixado dois objetos respeitveis. No interior do ba, havia um pequeno cofre, mas j no se encontravam as valiosas jias que este alguma vez tinha contido. Um pente e um espelho de ao era tudo o que ficava do que, no passado, tinha sido uma fabulosa coleo de jias. Brigitte revisou uma pilha de objetos de algodo e extraiu duas tnicas de fino linho azul, bordadas com fios de prata. O objeto mais largo, sem mangas, era para usar debaixo da mais curta, com mangas largas e amplas. surpreendeu-se ao ver que o suti do vestido exterior ainda seguia talher de deliciosas safiras incrustadas. Seu pai lhe tinha obsequiado o traje antes de morrer. O traje se completava com um comprido manto, bordeado com um cordoncillo de prata, que se sujeitava com uma imensa safira. por que razo no lhe teriam tirado as pedras? Brigitte s pde imaginar que no tinham notado a presena desses objetos quando ela se transladou s choas dos servos. De outro modo, jamais tivesse seguido em posse de to muito valiosos gema. Ao igual s esmeraldas, as safiras eram mais custosas que os diamantes ou as prolas. Essas pedras, ao menos, poderiam comprar a liberdade. hora do crepsculo, aproximaram-lhe um cavalo entrada da manso. A moa levava postos seus vestidos azuis e o luxuoso manto aceso ao redor do pescoo. Uma vez mais, parecia ter recuperado seu antigo aspecto. A via formosa, inclusive desafiante, com seu cabelo dourado sujeito em duas largas tranas que lhe caam sobre os ombros at a cintura. Druoda j tinha montado e se encontrava aguardando-a. Tambm se achavam ali dois homens muito robustos, a quem Brigitte nunca antes tinha visto. Sem apresentar moa, nem lhe oferecer explicaes, Druoda conduziu o caminho atravs do portaln do muro de pedra que circundava a manso. Os homens iniciaram o rodeio sem se separar de ambos os lados da jovem. S umas horas mais tarde, quando se encontravam a dois quilmetros dos domnios de lorde Wilhelm, Druoda diminuiu a marcha o suficiente como para que Brigitte pudesse lhe perguntar a respeito dos sujeitos e confirmar assim suas suspeitas. -Esto aqui para te vigiar -informou-lhe a mulher com brutalidade-. Eles se encarregaro de que no desaparea antes da cerimnia. A jovem se enfureceu. Como poderia escapar se no cessavam de vigi-la? O resto do dia no resultou menos penoso. Passaram a tarde com lorde Wilhelm e sua robusta filha. Wilhelm era um homem obeso, mais ancio que o pai do Brigitte, com mechas de cabelo espaado e cinza que o bordeaban a cabea. Era um sujeito repulsivo, com um nariz vermelho e bulboso e uns olhos pequenos e negros, que no se separaram de sua jovem prometida at que foi servido o banquete.

Jantaram na sala principal, uma habitao vazia, exceto pelas mesas de madeira lavrada e a armadura que adornava as sombrias paredes de pedra. Brigitte no pde provar a comida, e lhe revolvia o estmago ao observar aos outros deglutir seu mantimentos. Druoda se encontrava muito cmoda, em companhia de seus congneres glutes. Primeiro, serviram-se medusas e ourios de mar, que foram rapidamente devorados. O prato principal, carne assada de avestruz com molho doce, trtola, carneiro e presunto, comeram-no com igual rapidez. Por ltimo, chegaram as tortas e as tmaras cheias fritas em mel, acompanhados por um vinho aromatizado com mirra. Em geral, um banquete estava acostumado a durar horas, mas este culminou em menos de uma. depois da comida, Brigitte acreditou que vomitaria quando foi forada a presenciar o entretenimento que Wilhelm tinha planejado: a luta de um co domesticado contra um lobo. A moa amava os animais e essa classe de espetculos estavam acostumados a perturb-la. Saiu correndo do vestbulo e, ao chegar ao ptio, respirou profundo, feliz de encontrar-se afastada dos outros. Mas seu alvio no durou muito, j que a filha do Wilhelm a seguiu e lhe disse bruscamente: -Eu sou o ama desta casa e sempre ser assim. Voc ser a quarta esposa jovem de meu pai e se pretende governar aqui, terminar como as outras...morta. Muito aturdida para responder, Brigitte se apartou, cambaleandose. Logo abandonaram a casa do Wilhelm e a moa balbuciou seu adeus depois de um vu de lgrimas. O pranto continuou lhe nublando a viso enquanto cavalgavam de caminho a casa. Os guardas no se separavam de seu lado e se perguntou como poder chegar at o castelo do Arnulf se esses dois fornidos sujeitos no cessavam de vigi-la. Embora, em realidade, o que poderia perder se fazia cl desesperado intento de chegar at o conde? de repente, secou-se os olhos com fria e cravou os tales a ambos os lados de seu cavalo. Por uns instantes, a moa e sua gua se afastaram dos outros. Mas os guardas tinham esperado este incidente e a alcanaram com facilidade, antes de que ela conseguisse deixar atrs a ltima choa da aldeia do Wilhelm. Os homens levaram a jovem ao lugar onde Druoda esperava, e Brigitte se enfrentou um golpe que tomou despreparada e a arrojou do cavalo. A moa caiu no lodo, quase sem respirao. Isso acrescentou sua ira at o ponto de explorar, mas no descarregou a fria contra Druoda. Pelo contrrio, reprimiu-a e foi golpeada. Logo se limpou o lodo do rosto e permitiu que a transladassem bruscamente at o lombo de sua gua. Brigitte se sentiu ferver de raiva, mas guardou silncio. Esperou com pacincia a que seus acompanhantes afrouxassem a vigilncia, cuidando sempre de cavalgar afundada na arreios e dar toda a impresso de obedincia. Mas sua atitude estava muito longe de ser total. To enfrascada se achava em seus pensamentos, que no advertiu que j tinha escurecido at que o ar frio da noite lhe aoitou as bochechas. Imediatamente, elevou-se o capuz do manto para cobri-la cabea. Ao faz-lo, estudou furtivamente a seus companheiros e observou que s Druoda se encontrava cavalgando para seu lado. Os dois guardas se adiantaram a fim de proteger s mulheres contra os assaltantes noturnos.

Esta era sua oportunidade. Queda a noite, poderia ocultar-se na escurido. Nunca se encontraria to perto do conde Arnulf como nesse momento. Sujeitou ambas as rdeas em um punho e depois de aproximar-se da Druoda, as uso para aoitar a gua da mulher, insistindo ao animal a equilibrarse para os guardas, ao tempo que ela girou e se lanou ao galope na direo oposta. Esta vez, conseguiu afastar um considervel trecho, antes de que os homens iniciassem a perseguio. Logo depois de avanar um quilmetro pela rota, diminuiu a marcha e se internou no bosque onde as sombras, negras como, o bano, proporcionavam-lhe um perfeito esconderijo. desembarcou da gua e comeou a caminhar lentamente junto ao animal atravs da escura maleza. Uns instantes mais tarde, ouviu os guardas correr pelo antigo caminho. Brigitte conhecia esses bosques, j que freqentemente os tinha atravessado com seus pais, em suas freqentes visitas ao castelo do Arnulf. Ao outro lado das rvores, havia um caminho mais largo, a antiga rota entre o Orlens e Bourges e esse atalho a levaria at o conde. S lhe subtraa atravessar o bosque, embora era essa uma difcil faanha. medida que seu temor pelos guardas da Druoda se diminua, os aterradores sons dos bosques comearam a acoss-la e recordou as ttricas advertncias do Leandor a respeito de ladres e assassinos, grupos de bandidos que moravam por esses lugares. Acelerou o passo at que se encontrou quase correndo e de repente, lanou-se por entre as rvores, at chegar a um pequeno claro. O pnico a embargou. Olhou ao redor com desespero, esperando ver uma fogueira rodeada de homens. Deixou escapar uma exclamao de alvio, j que no era um claro onde se encontrava, a no ser o caminho... tinha sado ao caminho! Voltou a internar-se nas sombras e se despojou de todas suas roupas, exceto a velha tnica de l que lhe cobria a pele. Logo, envolveu-se os objetos ao redor da cintura e se colocou, uma vez mais, o manto, embora no o prendeu, de modo que, se tropeava com algum, poderia tirar-lhe com rapidez e ficar novamente com o traje de uma camponesa. Voltou a montar a gua e cavalgou para o sul, sentindo-se livre, alvoroada. J no haveria bodas com o Wilhelm. E j no teria que seguir suportando a Druoda, posto que Arnulf no a aceitaria com agrado, uma vez que Brigitte lhe contasse as maldades da mulher no Louroux. A moa se sentiu quase enjoada, medida que sua viosa gua avanava a toda velocidade. J nada poderia det-la. Porm, de repente, algo interrompeu sua marcha. O cavalo se deteve e se levantou e, pela segunda vez no dia Brigitte se encontrou tiragem no cho, tratando de recuperar a respirao. ficou de p logo que pde, temerosa de que o animal pudesse desbocar-se. Mas a gua permaneceu imvel e, ao aproximar-se, a moa advertiu a razo. -E o que temos aqui? O cavalheiro se encontrava dignamente montado em seu cavalo de guerra, o animal mais gigantesco que Brigitte tinha visto jamais. O homem era, do mesmo modo, imenso, provavelmente de mais de um metro oitenta de estatura. Levava posta uma armadura e oferecia um espetculo verdadeiramente lhe impactem. Ao tirar o casco, surgiu uma abundante cabeleira loira que lhe caa justo debaixo da nuca, um estilo muito curto para um francs. Entre as sombras da noite, a jovem no conseguiu lhe ver os rasgos com claridade. -E bem, mulher?

A profunda voz do cavalheiro surpreendeu moa. - isto tudo o que pode dizer, cavalheiro, depois de ter arrojado a uma dama de seu corcel? -Uma dama, n? Muito tarde, Brigitte recordou que levava posta sua tnica camponesa. Decidiu permanecer em silncio. Voltou a montar a gua com rapidez e tratou de arrebatar as rdeas da mo do homem. Mas no o obteve, posto que ele no deixou das sujeitar com seu punho de ao. -Como se atreve? -repreendeu-o a jovem-. Acaso no lhe basta tendo causado minha queda? Agora tambm tenta me deter? -O cavalheiro riu, e ela prosseguiu com arrogncia.-O que pode lhe resultar to divertido? -Poderia me convencer de que uma senhora com esses ares to altivos, mas no o -declarou ele com tom zombador, para logo adicionar:- Uma dama sozinha, sem escolta? A mente do Brigitte comeou a girar a grande velocidade, mas, antes de que pudesse escolher uma resposta, o cavalheiro continuou. -Vir comigo. -Aguarda! -gritou a moa, ao tempo que ele para girar a gua para arrast-la consigo-. Detnte! -O cavalheiro a ignorou, e lhe lanou um olhar fulminante pelas costas-. aonde me leva? -Levarei-te para onde eu me dirijo, e outros podero te devolver com seu amo. Estou seguro de que ele estar encantado de recuperar seu cavalo, se no seu serva. -Acredita-me uma serva? -Sua gua muito fina para pertencer a uma serva -prosseguiu o homem-. E nem mesmo um lorde convencido com seus favores daria de presente a uma serva um objeto as custosa como esse manto que leva. -O manto meu, ao igual ao cavalo! -No esbanje sua astcia comigo, rapariga -ingeriu-lhe ele, com ar conciliador-. No me importa o que diga. -Deixe ir. -No. Voc roubaste, e no posso encobrir a uma ladra -afirmou o cavalheiro com tom severo, e logo adicionou: -Se fosse um homem, atravessaria-te com minha espada sem perder o tempo em te devolver. No me siga provocando com suas mentiras. "Bom, ao menos, no tudo estava perdido", pensou Brigitte. Em qualquer lugar que esse homem a levasse, sem dvida, a gente a reconheceria e, ento, esse ignbil cavalheiro se precaveria do engano cometido. De algum modo obteria, ao menos, enviar sua mensagem ao conde Arnulf. Transcorreu uma hora, e logo outra, antes de que abandonassem a rota para encaminhar-se em direo ao Louroux. Ento, Brigitte comeou a sentir-se verdadeiramente aterrorizada. No poderia tolerar que a devolvessem uma vez mais, com a Druoda. Jamais voltaria a ter outra oportunidade de escapar se falhava esta vez. A moa desembarcou do cavalo lentamente e correu com desespero para um bosquecillo prximo. Tropeou e caiu, raspando-as mos e o rosto contra o acidentado cho. Suas bochechas pareceram arder, e umas lgrimas apareceram em seus olhos. incorporou-se e correu, mas o cavalheiro a seguia e conseguiu lhe dar alcance antes de que ela pudesse voltar a internarse no bosque.

De p, a seu lado, o homem a pareceu imponente, sem dvida to gigantesco como ela o tinha imaginado em um princpio. Como odiava a esse sujeito! -Quem voc? -perguntou Brigitte com rudeza-. Quero saber seu nome, porque, algum dia, farei-lhe pagar por tudo o que me tem feito! -E que te tenho feito? -Traz-me de volta ao Louroux! -Ah! De maneira que isso . do Louroux de onde est fugindo. -Ao culminar sua frase, o cavalheiro riu. Brigitte ficou tensa. -E lhe agrada que eu sofra por sua causa? -No me importa. -encolheu-se de ombros-. Meu assunto aqui com a ama do Louroux. -Que assunto lhe traz at a Druoda? -perguntou a moa, dando por sentado que era a Druoda a quem ele se referia. -Nada de sua incumbncia, mulher -respondeu o cavalheiro com desdm. -Ainda no me h dito seu nome -recordou-lhe ela. Ou acaso me teme dizer isso -te temer eu? -repetiu ele com tom incrdulo- Se alguma vez for to tolo para permitir que uma mulher me faa mal, ento, no ser isso mais do que mereo. Rowland do Montville, para lhes servir -adicionou a modo de brincadeira. Quando o cavalheiro voltou a arrast-la para a gua, o pnico se apoderou do Brigitte. A moa se voltou e apoiou suas pequenas mos sobre o peito do homem. -Por favor, sir Rowland do Montville, no me leve ao Louroux, Druoda me manter encerrada. -Encerrada? Merece que lhe golpeiem por seus roubos. A dama ser muito clemente se to somente te encerrar. -Digo-lhe que no roubei nada! -Mentira! -grunhiu ele.- Suficiente! Minha pacincia se acabou! O cavalheiro tomou as rdeas da jovem e assim continuaram o curto trecho que subtraa at o Louroux. Foi Hildegard quem os recebeu no ptio, e os olhos da criada se iluminaram ao ver o Brigitte com o alto cavaleiro. -Acaso alguma vez aprender, moa? Milady foi muito justa contigo, mas, esta vez, temo que ter que pagar por seu necessidade. Ser melhor que a aguarde em sua antecmara. -A qual te refere Hildegard? -perguntou a jovem com tom mordaz-. A minha antiga antecmara ou a minha recente choa? No me responda. Irei choa, j que, sem dvida, terminarei ali antes de que culmine a noite. Rowland sacudiu a cabea, enquanto observava ao Brigitte, que atravessava orgulhosamente o ptio para uma curta fileira de cabanas. -Por todos os Santos -comentou com um suspiro, uma vez que a jovem teve entrado em uma das choas. Nunca vi uma serva to insolente. -O que? -Hildegard olhou para a choa e logo, ao homem, obviamente confundida. Rowland soltou uma gargalhada irnica. -Tentou me convencer de que era uma dama. Mas eu no me deixei enganar to facilmente. No s deveria castig-la por seus roubos, mas tambm tambm por sua audcia. Se me pertencesse, juro que essa moa no seria to arrogante. Hildegard permaneceu em silncio. Era evidente que o cavalheiro tinha confundido a lady Brigitte com uma simples serva!

-Querem passar sala, sir? Lady Druoda lhes estar muito agradecida por lhe haver devolvido seu... seu... propriedade. 6 Hildegard explicou rapidamente a Druoda o ocorrido, ao tempo que o cavalheiro se dispunha a tomar assento frente mesa da grande sala. O jovem parecia muito satisfeito com o vinho e a comida que lhe tinham servido. Hildegard soltou uma tola risada e jogou um cauteloso olhar ao convidado. -Dava-lhe vinho com uns poucos ps para lhe soltar a lngua. -Drogou-lhe? -Precisamos saber o que lhe contaram que o Louroux, no assim? Ainda lhe v erguido, mas no durar assim muito tempo. Vem. -Eu me encarregarei do normando. Tenho algo mais importante para ti -anunciou-lhe Druoda, lanando um olhar malicioso para os aposentos do Brigitte-. A moa hoje quase consegue escapar, at com esses tonitos que contratei para impedi-lo. Desde no ser pelo cavalheiro, tivesse-o conseguido e todos nossos lucros j estariam perdidos. Dez chicotadas lhe faro pensar duas vezes antes de voltar a tent-lo. -Quer que a golpeiem? -Cruamente. E te assegure de lhe tampar a boca. No desejo que se inteire toda a manso, mas sim quero que a moa sofra o suficiente como para no estar em condies de voltar a escapar. No lhe tire sangue. Wilhelm no aceitaria uma esposa desfigurada. -Druoda sorriu a sua velha amiga-. Estou segura de que o lorde se deleitar danificando-a ele mesmo, se for verdade o que se diz do homem. Depois de repartir as ordens, Druoda se aproximou do cavalheiro. O tinha os olhos fechados e a cabea encurvada, como se estivesse lutando por manter-se acordado. -Devo-te meu agradecimento -expressou a mulher de modo altivo, enquanto avanava. O cavalheiro abriu os olhos, mas transcorreram vrios segundos antes de que conseguisse fix-los. Era um jovem incrivelmente arrumado, com um queixo forte, agressivo, um nariz aquilino e olhos azuis como a safira. Sim, era, sem dvida, muito de aparncia agradvel. - voc o ama do Louroux? -Assim . Rowland sacudiu a cabea para esclarecer sua viso, mas o espetculo que tinha diante de si no se alterou. A imensa, robusta mulher parecia lhe dobrar a idade e no concordava com a imagem da irm do Quintin que ele se formou. por que razo teria esperado encontrar a uma dama formosa ou, ao menos, jovem? -Trago-te muito boas notcias, milady -anunciou Rowland subitamente-. Seu irmo ainda vive. -Comete um engano, sir- asseverou Druoda de modo cortante-. Eu no tenho irmos. O jovem tentou incorporar-se, mas sua viso voltou a empanar-se e caiu sobre o banco, amaldioando em silencio mulher por lhe haver servido um vinho to forte. -Sei que acredita que seu irmo morreu, mas estou aqui para te informar o contrrio. Quintin do Louroux ainda segue com vida.

-Quintin...vive! -Druoda se deixou cair sobre o banco, junto ao cavalheiro normando-. Como... como possvel? -O escudeiro de seu irmo acreditou que o tinham assassinado, e o tolo estava to ansioso por abandonar o combate, que partiu sem antes certificar-se sobre a morte de seu amo. Uns pescadores encontraram a seu irmo e o levaram a sua aldeia. Levou-lhe muito tempo, mas se recuperou. Druoda recuperou rapidamente a compostura. No havia razo de inquietar-se. Era bvio que esse homem acreditava irm do Quintin. -Onde est... meu querido irmo agora? -No Arles, de onde acabo de chegar. Dirigia-me para o norte, de modo que Quintn me pediu me deter e te trazer a notcia, dado que ele se atrasar. No deseja que lhe chore mais do necessrio. -demorou-se? E para quando devo esperar sua volta ento? -Para dentro de um ms, ou talvez, menos. Druoda ficou de p. -foste muito amvel em vir at aqui para me trazer to agradveis notcias. Estou-te seriamente agradecida. -Milady, estou em dvida com seu irmo e este no mais que um pequeno favor. Seu irmo me salvou a vida. A mulher no perdeu tempo em averiguar toda a histria. -Certamente, ser meu hospede esta noite. Enviarei-te alguma jovenzinha para que te faa companhia. Rowland tratou de incorporar-se novamente e esta vez o obteve. -Obrigado, milady. Druoda sorriu, despediu-se com cortesia e lhe deixou aguardando o Hildegard, que conduziria s antecmaras. Ao sair ao ptio, topou-se com a criada. -Encarregaste-te que a moa? -Acaso no ouviu os uivos de seu co? Alegra-me que o animal esteja encerrado. -Maldio, Hildegard! Ento, algum sabe o que estiveste fazendo! -exclamou Druoda com rudeza. -S o co com seu agudo ouvido -assegurou-lhe Hildegard-. Ningum mais estava ali para advertir quanto sofria a moa. -Logo, a criada perguntou: Que notcias trouxe o normando? -As piores. te apresse a lhe mostrar uma habitao e volta em seguida. Temos muito que fazer. Hildegard obedeceu as ordens e se dirigiu antecmara da Druoda, para encontrar a sua ama caminhando nervosamente pela habitao. -O que aconteceu? -Quintin est vivo. -OH no! -grito a criada-.Matar-nos! -Silncio, mulher! -exclamou Druoda com voz spera-. J matei antes. E no duvidarei em voltar faz-lo, se isso me permite conservar o que ganhei. No deixarei que me arrebatem isso tudo. Meu sobrinho no retornar at dentro de umas quantas semanas; ou ao menos isso diz o normando. -Se Quintin vier aqui, Brigitte lhe contar tudo - lamentou-se Hildegard. -A moa no estar aqui para contar-lhe assegurou-lhe Druoda com firmeza-. Farei que a transladem propriedade do Wilhelm para aguardar ali as bodas. Logo, irei levar lhe a notcia da morte do Quintin ao conde Arnulf. Desposaremos ao Brigitte antes de que retorne meu sobrinho. E, se posso arrumar tudo segundo meus planos, pode que o moo no retorne jamais -concluiu a dama com tom severo.

7 Brigitte permaneceu tendida em seu pobre leito, imvel, permitindo que as lgrimas lhe brotassem com total liberdade. Mas o chorar s o fazia sacudir os msculos e o mais ligeiro movimento lhe resultava agonizante. Ainda lhe custava acreditar o que tinham feito com ela. Logo que acabava de lavar suas roupas enlodadas, quando Hildegard e os dois fornidos guardas irromperam na habitao. A moa foi amordaada e despojada de seu gasto vestido, e nem sequer teve tempo de sentir-se humilhada ao ser exposta ante dois homens, antes de que fora jogada de cara contra a cama e sujeita com firmeza. Ento, sobreveio a dor, quando Hildegard comeou a aoit-la com sua correia de couro. Era como se uma lngua de fogo lhe consumisse as costas cada vez que o ltego caa, e a moa no pde a no ser gritar contra a mordaa que lhe cobria a boca. Perdeu o conhecimento antes de sentir o ltimo golpe e, ao despertar, encontrou-se sozinha, ainda nua. Brigitte comeou a chorar um vez mais, mas apenas por um instante. No se renderia! S teria que reunir suas roupas com as safiras e conseguir um pouco de comida. Faria um esforo por levantar da cama e, novamente, trataria de escapar. Esta vez, poderia levar ao Wolff consigo. Rowland se sacudiu por intervalos enquanto dormia, perturbado por um sonho que se reiterava uma e outra vez desde que tinha memria. Os sonhos podiam ser prazenteiros ou inquietantes, alguns aterradores, mas a natureza de este, em particular, resultava incompreensvel para o moo. No aparecia freqentemente, ao menos, no com a freqncia com que o tinha atormentado em seu temprana juventude, mas sempre acudia quando sua mente se achava perturbada. O sonho estava acostumado a comear com um sentimento de satisfao. Ento, apareciam umas imagens: o rosto de um jovem emergia da escurido e logo, o de uma moa. Ambos os rostos permaneciam juntos, observando-o das alturas. Mas jamais tinham atemorizado ao Rowland. Havia uma grande ternura e felicidade nesses rostos, uma felicidade que ele nunca tinha conhecido em sua vida. Mas ento, algo estava acostumado a quebrantar esse sentimento de sorte, embora o moo nunca conseguia averiguar o porqu. Os rostos se esfumavam e, em seu lugar, aconteciam-se uma srie de efmeras cenas, acompanhadas por uma sensao de angstia. Ento, Rowland despertava com um terrvel sentimento de perda e incapaz de compreender a razo. O mesmo aconteceu esta vez. Sacudida-las lhe derrubaram da cama e despertou bruscamente, com o sonho ainda vvido na memria. O moo voltou a deitar-se no leito e sacudiu a cabea. Por muito que tivesse descansado, no tinha sido suficiente para despojar a seu corpo dos efeitos do lcool. De qualquer modo, ele detestava o vinho por que demnios no tinha pedido cerveja? Ainda drogado, levantou-se da cama e se dirigiu para o corredor. Caminhou lentamente pelo escuro corredor. Um tnue resplendor avermelhado se filtrava pelas escadas para o vestbulo, criando sombras intermitentes sobre os gigantescos muros. Levou-lhe vrios instantes orientarse, e olhou em ambas as direes, para cima e para baixo, para ver se havia

algum por ali. Necessitava desesperadamente um pouco de ale para limp-la mente. Brigitte conteve a respirao e pressionou as costas contra o muro. encontrava-se a apenas uns metros do cavalheiro. ele poderia reconhec-la entre as sombras? Sentiu desejos de correr, mas suas pernas recusaram mover-se. Ainda sentia o corpo dolorido, e se corria agora, teria que partir sem seu co, sem suas roupas, sem um cavalo. Tudo o que tinha conseguido reunir at o momento era um pouco de comida, que tinha envolto em um pequeno saco. Permaneceu imvel, sem sequer atrever-se a respirar. Rowland a viu e ainda quando no chegou a reconhec-la na penumbra, alcanou a divisar a larga cabeleira loira. Caminhou para a moa, ao tempo que a idia do ale comeou a desvanecer-se. Se no podia limp-la mente com cerveja, passaria, ao menos, a noite com a encantada jovem que Druoda, obviamente, tinha-lhe enviado. Ao fim e ao cabo, era um mnimo gesto de cortesia entreter aos hspedes com alguma companhia e, embora a moa parecia algo relutante a agrad-lo, ele logo conseguiria entusiasm-la. Sem dizer uma palavra, Rowland introduziu a jovem em sua antecmara e fechou a porta. No cessou de sujeit-la por temor a perd-la na escurido. Mas a liberou quando a ouviu choramingar. -No te machucarei -assegurou-lhe com doura-. Jamais machuco ningum sem razo. No tem por que me temer. O moo, ainda drogado, no advertiu que estava falando de maneira atropelada e indistinta, nem que alternava seu francs com alguns vocbulos da antiga lngua escandinava que seu pai lhe tinha ensinado fazia muito tempo. - meu enorme tamanho o que te atemoriza? -perguntou-lhe observando a pequena figura da jovem-. No sou muito diferente de qualquer outro homem. -Continuou estudando moa, at que, de repente, reconheceua-. Maldio, mulher, est pondo a prova minha pacincia de uma maneira incrvel! Acaso no causaste j suficientes problemas por um dia? J no tratarei de te persuadir gentilmente. Tomarei o que sua ama me enviou e terminarei contigo! Brigitte se havia sentido aterrada do momento em que o cavalheiro tinha comeado a falar, j que a habitao da Druoda se encontrava ao outro lado do corredor e com segurana, poderia ouvi-los. Mas a moa no podia entender o que esse homem lhe dizia. achava-se obviamente brio, falava de maneira confusa, mas tambm intercalava trminos forneos. O tom de sua masculina voz era duro, severo, o suficiente para fazer notar a jovem que, uma vez mais, seus intentos tinham sido frustrados. J no teria forma de escapar essa noite. Rowland interpretou o silncio da moa como um consentimento e comeou a tirar-se desmaadamente as roupas. Mas o vinho no s lhe tinha entorpecido a mente. O desejo tinha desaparecido. props-se, ento, jogar com a mulher, arrojando-a sobre o leito e lhe abrindo a capa, sem surpreender-se absolutamente ao encontr-la nua. Com os dedos, acariciou-lhe a suavidade das pernas e a tibieza entre as coxas. Continuou a explorao com rudeza, subindo para os seios. Eram peitos amplos, suaves, arredondados. Ficariam ali marca pela manh, evidncias da incrvel fora que exercia o moo sem not-lo. Mesmo assim, no se encontrava machucando ao Brigitte. J nada podia machuc-la. A moa se desmaiou assim que suas costas havia meio doido o leito com selvagem violncia. No se tinha vestido debaixo da capa por no poder suportar nada que lhe roasse as costas. Logo que tinha sido capaz

de suportar o manto. O contato de sua dolorida pele contra o spero camastro lhe tinha resultado intolervel. Entretanto, Rowland no sabia que a jovem se achava inconsciente. Tampouco advertiu que seus prprios movimentos se tornavam mais e mais lentos, nem que estava a ponto de dormir. Assim que se colocou em posio para a cpula, o moo se desvaneceu. 8 Hildegard golpeou porta do normando muito cedo manh seguinte, desejando que o cavalheiro decidisse partir logo que fora possvel. Um instante depois, um aterrador grito proveio do interior da antecmara e a criada abriu a porta imediatamente. -Santo Deus! -exclamou ao ver o Brigitte e ao normando com os corpos nus e entrelaados sobre o leito-. Druoda matar a algum por isso! A faxineira se apressou a sair da habitao, deixando ao Brigitte e ao Rowland olhando-se um ao outro, surpreendidos e envergonhados. A moa apartou ao homem, e deixou escapar um gemido ao pressionar as costas contra o colcho. Embora a pena j no era to intensa, ainda continuava dolorida. No tinha conseguido escapar da Druoda e era esse cavalheiro quem lhe tinha frustrado ambos os intentos. J bastante tinha sofrido com o terrvel tortura do dia anterior, para descobrir agora que tambm tinha sido violada. Podia existir uma mulher to desafortunada como ela? Tinha sido violada, mas, graas a Deus, desmaiou-se e no podia recordar o momento. Por esse s gesto de misericrdia, Brigitte se sentiu agradecida. Rowland se incorporou e comeou a vestir-se com rapidez. No pde evitar jogar um olhar figura nua que tinha enfraquecido seu leito. Deixou escapar um grunhido. O corpo da jovem tinha sido agradvel para acariciar e admirar, o qual era muito mais do que podia dizer do resto da moa. toda ela se achava imunda e enlodada. Nem sequer podia lhe adivinhar a idade, embora seu corpo era firme e seu rosto, doce e delicado. Ainda no tinha esquecido a feminina voz, jovial e melodiosa; porm, era isso tudo que podia recordar da dama. Morto de calor, o moo se voltou para evitar o olhar penetrante do Brigitte. Ela se esclareceu garganta. -D-te conta do que tem feito comigo? -Sim -respondeu Rowland com voz rouca-. Acaso tem importncia? -adicionou, um pouco mais seguro, enquanto se colocava a capa de sua espada-. No posso dizer que tenha sido um prazer. Com sinceridade, no recordo o momento em que te possu. A moa no esteve muito segura de ter ouvido corretamente. -No recorda? -Estava brio -informou-lhe ele de modo categrico, incapaz de pensar em nada que no fora admitir a verdade. A jovem comeou a soluar e Rowland olhou ao redor como se procurasse ajuda. Jogo um olhar ofegante para a porta, mas nesse instante, Brigitte comeou a rir e ele se voltou para enfrent-la. -Tornaste-te louca, mulher? -Seu tom parecia confundido.

-Talvez eu deva te agradecer. depois de tudo, o que esta desgraa, comparada com o infortnio do que me salvaste? Lorde Wilhelm j no me querer, agora que fui violada por um cavalheiro brio. Rowland no teve oportunidade de responder, dado que, nesse instante, Druoda irrompeu na habitao, seguida muito de perto por sua fiel amiga Hildegard. Druoda se via furiosa e descarregou toda sua ira no Brigitte. -De modo que certo! arruinaste todos meus planos ao te entregar a este homem! -exclamou com voz grit- Lamentar isto toda sua vida, Brigitte! -Eu no me entreguei, Druoda -declarou a jovem com firmeza-. Ele me arrastou at aqui e me violou. -O que? -estalou a dama e seu rosto adquiriu um intenso tom prpura. Brigitte se incorporou lentamente, cobrindo-se com o manto para preservar seu recato e se voltou para o Rowland. -lhe diga como cheguei at aqui. O moo olhou primeiro ao Brigitte e logo a Druoda. Compreendeu ento, que tinha cometido um engano e como no era homem de deixar cair suas culpas sobre outros, admitiu a verdade. -Ocorreu tal como diz a jovem. Encontrei-a perto de minha antecmara e supus que era para mim. Os anfitries revistam me enviar a uma... -Mas o que estava fazendo voc aqui? -perguntou Druoda a gritos, e Brigitte comeou a pensar com rapidez, para oferecer uma desculpa parcialmente certa. -Vim em busca de mantimentos, posto que ontem quase no comi. -Mantimentos? -A Druoda estava resultando difcil acreditar toda essa histria. A moa estendeu um brao para assinalar o cho. -Ali esto, nesse saco que deixei cair. -Rezou para que Druoda no decidisse revisar o interior, posto que havia ali muitos mais mantimentos dos que a jovem podia ingerir em uma s comida. Mas Druoda no estava interessada em detalhes irrelevantes. -E por que no gritou, Brigitte? Desejava que ele te possusse para poder arruinar meus planos! -No, isso no verdade! -exclamou Brigitte com tanto temor como indignao. -por que no pediu ajuda ento? A moa sob a cabea e sussurrou lentamente: -Porque desmaie. Rowland se ps-se a rir. -No se tem feito nenhum dano ento, se ela no pode record-lo. Tudo segue como se nada tivesse acontecido. -Nenhum dano! -exclamou Druoda-. A moa era virgem... e estava prometida a outro. -Virgem! -repetiu o jovem, surpreso. Pelo visto, isso no lhe tinha ocorrido. Em que diabos se colocou! Sobressaltada-a reao do moo fez pensar a Druoda. -Como possvel que voc no te tenha precavido? -Estava muito... muito brio para not-lo, por isso! -replicou Rowland com brutalidade, novamente furioso consigo mesmo.

-Isso no arruma o que tem feito -queixou-se Druoda com amargura. A mulher comeou a passear-se ansiosamente por toda a habitao, ignorando aos jovens. Deveria ter matado moa fazia muito tempo, mas j era muito tarde, posto que seu desaparecimento ser questionado pelo desiludido noivo. E o que ocorreria agora com ele? E nunca aceitaria casar-se com o Brigitte, dado que s estava disposto a desposar-se com uma virgem. De todos os modos, devia desfazer-se da jovem e imediatamente, antes da volta do Quintin. -Druoda. -Hildegard lhe aproximou para lhe sussurrar ao ouvido. -Entrgasela ao cavalheiro e assim, resolver seu problema. -Como? - bvio que o homem a confundiu com uma serva e com segurana, ainda acredita assim. Faz que a moa parta com ele. - Mas ela negar ser uma faxineira uma vez que se encontrem a ss -respondeu-lhe Druoda com o mesmo tom lhe sussurrem. -Provavelmente, j o tenha feito, mas no lhe acreditou, o moo a considera uma ladra e uma mentirosa, voc s tem que confirmar essas crenas. Acusa a de embusteira. Ponha qualquer desculpa para que ele a leve e no a devolva jamais. -Hildegard, um gnio! -vaiou Druoda com regozijo. -Primeiro, te apresse a tirar o cavalheiro desta habitao, antes de que advirta que no h sangue de virgem no leito. -O que? -Pelo visto, Brigitte j paquerou antes com outro. Druoda ficou tensa e a ira ardeu em seu interior. A jovenzinha os tinha enganado a todos. Por um lado, era melhor que tivesse ocorrido esse desafortunado incidente, j que Wilhelm do Arsnay tinha anulado o matrimnio logo que tivesse descoberto a verdade a respeito da noiva. A sugesto do Hildegard era perfeita. Brigitte se converteria em uma serva e o normando a levaria consigo. -V a minha antecmara, Brigitte e me espere ali -ordenou-lhe Druoda com rudeza. A moa elevou a cabea com indignao. -E o que passar com ele? -Faz o que te disse! Sem mais vacilao, a jovem recolheu seu saco de comida e abandonou a antecmara com passo firme. Druoda a seguiu at a porta e ali se disps a aguardar, at que a curiosidade do cavalheiro lhe insistisse a romper o silncio. A espera no foi muito larga. -O que pensa fazer com ela? A dama ignorou pergunta e, com sua atitude mais altiva, jogou um olhar enojado habitao. -Este lugar empresta a luxria -afirmou com desagrado, e se retirou do quarto bruscamente. Rowland a seguiu, para det-la assim que chegaram ao vestbulo. -Perguntei-te o que faria com a moa. Sei que cometeu muitas faltas, mas nisto inocente. No a machuque. -Sei muito bem quem o culpado de tudo isto - disse Druoda lentamente, condenando ao cavalheiro com os olhos.

-Foi seriamente um engano, milady. Prometeu me enviar uma mulher durante a noite, a menos que no recorde suas palavras com preciso. A dama deixou escapar um suspiro de impacincia. -Deveu ter aguardado a moa que tinha destinada para ti, em lugar de tomar a esta, cujo nico valor era sua inocncia. -O valor de uma serva no se mede por sua castidade. -Neste caso, sim. Essa jovem muito imaginativa... uma mentirosa, por diz-lo sinceramente. -O que pensa fazer com ela? -No penso fazer nada, nada absolutamente. Agora te pertence: tem minha bno para tom-la. Rowland sacudiu lentamente a cabea. -No, milady, no a quero. -No pensava o mesmo ontem noite -recordou-lhe Druoda com tom severo-. Havia um senhor de umas terras longnquas que estava disposto a casar-se com ela s porque era inocente. Agora que isso j no possvel, no a quero mais aqui. Se no lhe levar isso, farei que a matem a pedradas por ser a rameira em que voc lhe converteste. Como sua ama, tenho todo o direito de faz-lo. -Sem dvida, no ser capaz de fazer semelhante coisa. -Voc no compreende. -A mente da Druoda comeou a partir a toda velocidade-. Essa moa era a debilidade de meu irmo. O se tinha apaixonado pela moa e a tratava como se fora uma lady. Por essa razo, ela to rebelde. acredita-se por cima de sua condio. nasceu para serva, mas as cuidados de meu irmo a voltaram vaidosa. -Se seu irmo a ama tanto, a jovem deveria estar aqui para quando ele retorne. -E permitir que ele se inteire de que o homem a quem enviou em boa f violou a sua amada? O moo reservava moa para si - adicionou Druoda astutamente-. Quintin se volta tolo quando se trata dessa jovem. Detesto admiti-lo porque me envergonha, mas meu irmo tem toda a inteno de despos-la. Devo afast-la quanto antes daqui. No posso permitir que ele a encontre na manso a sua volta e se case com uma serva. Voc lhe leva isso e te assegura de que no volte jamais, ou eu me verei obrigada a mat-la. Rowland se sentiu totalmente impotente, apanhado com uma faxineira a quem no necessitava, uma mulher que s seria um estorvo em sua viagem de volta a casa. Porm, no tinha outra alternativa. No podia deixar morrer moa. -irei preparar meu cavalo, milady -anunciou-lhe com tom ofuscado-. Faz que enviem moa ao estbulo e a levarei comigo. -No esteja to molesto, sir. Estou segura de que ter mais sorte em lhe baixar essas fumaas arrogantes e uma vez que tenha conseguido dom-la, ver como satisfaz todas suas necessidades. -AO ver que no conseguia apaziguar o nimo do moo, Druoda adicionou:- Na verdade sinto que sua visita tenha finalizado desta forma. E me permita te dar um conselho. Evitar-te muitos problemas com a moa sem no lhe diz que seu senhor ainda segue vivo. -por que? -A jovem acredita que Quintin morreu. Se soubesse que est vivo, faria algo para lhe encontrar. E no acredito que deseje isso mais que eu, se na verdade te considera amigo de meu irmo.

O moo deixou escapar um grunhido. No seria muito agradvel para o Quintin inteirar-se de que Rowland tinha abusado da moa que ele planejava desposar, fora ou no sua faxineira. -Tem minha palavra. A jovem jamais retornar. logo que Rowland se partiu do vestbulo. Druoda mandou chamar o Hildegard. O regozijo de ambas as mulheres era ilimitado. -v ajudar ao Brigitte a recolher seus pertences. A moa dever reunir-se com seu novo senhor no estbulo. O a esperar, mas no muito, de modo que te assegure de que se apresse -. O rosto da Druoda se iluminou de felicidade. -Mas, o que acontecer a jovem se nega a ir com ele? -pergunto a criada. -lhe diga que eu renuncio a seu tutora. Estar to agradada, que no ousar questionar sua boa sorte at que seja muito tarde. lhe explique que o normando est arrependido do que lhe tem feito e insiste em lev-la com o conde Arnulf, quem se encontra visitando duque de Maine. -Mas isso no verdade. -Claro que no, mas se ela assim acredita, no se opor a seguir a direo que tome o normando, at que deixem atrs os domnios de Maine. E, uma vez que a moa se encontre em algum ponto longnquo do norte, mesmo que consiga escapar vigilncia do cavalheiro, dificilmente consiga retornar sozinha ao Berry. -Druoda sorriu. Por fim, tudo tinha encaixado em seu lugar!

9 Brigitte se aproximou timidamente ao estbulo. Resultava-lhe estranho abandonar Louroux a plena luz do dia, em lugar de escapulir-se durante a noite. O milagre no era perfeito, certamente. Poderia partir, mas tinha que partir com o homem que a havia possudo, um homem a quem desprezava e que lhe conhecia intimamente, mesmo que ela no sabia nada dele. Embargava-a uma humilhao que nunca antes havia sentido, mas, de uma vez, experimentava uma profunda, infinita gratido. Ao entrar no estbulo, encontrou ao cavalheiro de p, junto a seu imenso corcel cinza. O potro no parecia amigvel, mas tampouco seu amo parecia muito afvel. Os escuros alhos azuis do Rowland lanaram labaredas de ira quando a jovem lhe aproximou. -Fiz-te esperar muito? -perguntou a moa com acanhamento. O moo conseguiu conter sua fria. -S sobe ao cavalo - ordenou-lhe, exalando um suspiro de frustrao. Brigitte se apartou. -A seu cavalo? Mas eu posso viajar no meu. -Por Deus, ou subidas este corcel, ou te deixarei aqui! Deix-la ali? Ela no podia correr esse risco. -Ento, rogo-te me deixe cavalgar detrs de ti -suplicou-lhe, pensando em suas doloridas costas. -E o que far com sua bolsa? -perguntou-lhe ele com impacincia. -Porei-o entre ns.

-Ja! Tem medo de te aproximar muito? -OH, no! -apressou-se a responder Brigitte-. Disse que o que aconteceu ontem noite foi um engano, e te acredito. -Isso pode apost-lo. Eu gosto das mulheres dispostas ...e, certamente, mais atrativas que voc -afirmou Rowland, observando o sujo manto e a emaranhada cabeleira da jovem. Brigitte se sentiu ferida em seu orgulho, e seus claros olhos azuis se encheram de lgrimas. Mesmo assim, permaneceu em silncio. Esse homem no tinha direito a insult-la, mas devia partir antes de que Druoda trocasse de opinio. Rowland se voltou para montar o imenso cavalo e logo, estendeu uma mo para ajudar moa a subir. Brigitte aceitou o brao devotado, mas voltou a lhe soltar ao advertir o olhar ofuscado nos olhos do moo. -Se tanto me detesta, por que me leva contigo? -perguntou-lhe sem rodeios. -No tenho alternativa. "De modo que isso era", pensou a jovem com pesar. Hildegard tinha mentido... o cavalheiro no desejava lev-la consigo. Mas Druoda era perita em impor s pessoas sua vontade, inclusive a um homem como esse. A moa se sentiu uma carga, mas no podia a no ser partir. Voltou a tomar a mo do cavalheiro e ele a subiu com facilidade at a arreios. A bagagem do moo se achava pendurado a ambos os lados do imenso potro cinza, o qual dificultava a posio da jovem, em especial, com seus prprias pertences sujeitas entre ambos. Brigitte tratou de acomodar-se da maneira mais confortvel possvel, endireitando-se lentamente para no danificar suas doloridas costas, e ento esteve preparada. Esperou que Rowland empreendesse a marcha, mas ele tambm parecia estar aguardando. -O que acontece? -perguntou-lhe ela com vacilao, ao ver que o moo continuava sem mover-se-. Estou preparada. O deixou escapar um suspiro. - to ignorante como parece ou me est provocando de propsito? -te provocando? por que? -Deve te sujeitar a mim, rapariga, ou te encontrar de cara contra o p. -OH! -Brigitte se ruborizou e agradeceu que ele no pudesse v-la. -Mas no alcano a te rodear com os braos. Meu saco de roupas me impede isso. -Ento, sujeita lhe de minha cota -ordenou-lhe Rowland com brutalidade, para logo olhar por cima do ombro e prosseguir com tom ainda mais severo.- E te advirto que trate de no te soltar. Se cair da arreios e te rompe alguma parte do corpo, eu no me deterei para te ajudar. -E se minhas feridas me impossibilitam o rodeio? -perguntou sobressaltada. -Liquidarei-te e acabarei com suas desditas. Ela soltou uma exclamao. -No sou um animal para que me sacrifiquem quando estou ferida! -No tente p-lo a prova. Brigitte se sentiu muito surpreendida para continuar com o tema. Com grande relutncia, aferrou-se da cota do cavalheiro. Assim que esteve sujeita, ele empreendeu a marcha. Cruzaram a entrada a toda velocidade, para

logo atravessar a aldeia. Concentrada em aferrar-se ao cavaleiro, a moa no pde saudar os serventes que, a seu passo, agitavam as mos em sinal de despedida. Rowland acelerou o passo quando chegaram ao caminho. Seus desejos por abandonar a rea pareciam ser to intensos como os do Brigitte, o humor da moa melhorou quando giraram para o norte, com rumo ao Orlens, posto que Maine se encontrava nessa direo. Era uma lstima que Arnulf no se achasse no Berry, j que sua inteno era passar o menor tempo possvel em companhia desse homem. Mesmo assim, levaria-lhes vrios dias chegar a Maine, mas isso no podia remediar-se. Ah, mas seria agradvel voltar a ver o Arnulf. O velho cavalheiro era, na verdade, temvel; mas suas bruscos maneiras no intimidavam ao Brigitte, que sabia possuidor de um corao de ouro. O conde chorasse a morte do Quintin, e a moa tivesse desejado no ser portadora de to desafortunada notcia, posto que, estava segura, voltaria a sentir, uma vez mais, a perda de seu irmo. O caminho os conduziu atravs do vale, rico em cultivos durante outono e vero. Os ciprestes, plantados uns trezentos anos atrs, achavam-se agora curvados e retorcidos, dando assim ao vale do Rdano um aspecto solitrio e sombrio. medida que Brigitte imaginava sua reunio com o conde, Rowland meditava com amargura. Sua clera se voltava mais e mais intensa. A inoportuna carga que levava lhe custaria um alto preo, embora no receberia nada em troca, posto que nada queria dessa prostituta. Teria que aliment-la no caminho e lhe pagar a passagem para atravessar o rio Loira, entre o Orlens e Angers. Pior at, a jovem o atrasaria, j que o cavalo se achava sobrecarregado. A volta a casa j seria bastante penoso, mas essa demora o faria ainda mais difcil. O moo suspirou com mau humor e irritao. O largo caminho que atravessava o centro da Frana estava acostumada ser muito mais freqentado que os numerosos de resduo. Muitos viajavam para o sul, mas s uns poucos se dirigiam s regies mais frite do norte, de modo que Rowland no se viu atrasado por outros viajantes. Mesmo assim, GUI j estaria, sem dvida, muito adiantado, depois de ter viajado a maior parte do caminho pelo rio. E que notcias lhe aguardariam em casa? Haveria Thurston do Mezidon iniciado o ataque, tal como temia GUI? Ainda lhe subtraa, ao menos, uma semana de viagem antes de chegar a averigu-lo. medida que o corcel galopava com destino ao Montville, a irritao do moo comeava a esfumar-se. 10 J era meio-dia quando se aproximaram de uma estalagem, localizada-se sobre um flanco do caminho. No chegariam ao Orlens a no ser at a noite seguinte. O cavalo poderia descansar enquanto atravessassem o rio, mas logo, subtrairiam ainda mais de cem quilmetros de viagem antes de chegar ao Montville, o corcel era o mais prezado tesouro do Rowland, o melhor do estbulo de seu pai. O animal no estava habituado a transportar mais que o peso de seu dono e o moo detestava sobrecarreg-lo. Havia alguns outros paroquianos na estalagem administrada por monges. Mais frente da hospedaria, estendia-se uma pequena aldeia. Um dos

viajantes tinha o aspecto de um comerciante; outro era um velho cavalheiro, acompanhado por seu escudeiro, uma esposa e suas duas filhas. O terceiro era um peregrino. Rowland inclinou brevemente a cabea para saudar os trs homens, antes de conduzir seu cavalo para um borbulhante arroio. perguntou-se que pensariam os outros dele, ao v-lo viajar sozinho com uma mulher. Certamente, no era ela seu escudeiro, mas lhe serviria como tal no momento. O moo desembarcou do potro e logo, estendeu um brao para ajudar moa a descender. -Alguma vez te lava, mulher? Os olhos da jovem se dilataram, e Rowland advertiu que eram grandes e de uma cor azul clara, O queixo elevado da moa refletia seu orgulho, algo com o que ele deveria terminar antes de sua chegada ao Montville. Algum serva insolente se veria imensamente afetada em mos de sua madrasta. -Estou acostumado a me banhar com freqncia -respondeu Brigitte com voz suave embora olhar desafiante-. Mas ontem noite ca no caminho antes de que me detivera e, aps, no tive tempo de me assear. -Aproveita o arroio, agora que tem a oportunidade -sugeriu-lhe ele com tom brusco. -Mas h gente nos arredores -objetou a moa, horrorizada.- No posso me banhar em presena de estranhos. -No acredito que possa atrair a ateno destes homens -assegurou-lhe Rowland com deliberado sarcasmo.- te apresse. Partiremos em menos de uma hora. Por Deus, esse cavalheiro no voltaria a cham-la imunda! Brigitte comeou a caminhar para um lugar afastado do arroio, onde poderia ocultar-se de olhares curiosos, mas o moo lhe gritou: -Fique onde eu possa verte. A moa se zangou. Acaso ele temia que a atacassem ou acreditava capaz de escapar? Dificilmente pensasse em fugir agora. Necessitava amparo at chegar a Maine e ao conde Arnulf. Depois de encontrar uma pedra grandemente plaina junto borda do arroio, a jovem se ajoelhou. tirou-se o manto e o enxaguou vrias vezes, para logo se inclinar lentamente e esfregar o rosto com a gua geada. Seguiram ento os braos e, mais tarde, o lance das pernas que podia exibir-se sem perder o recato. Por ltimo, soltou-se o cabelo, pegajoso pelo lodo, e afundou a cabea no arroio. Pde perceber o calor de um sem-fim de olhares e seu rosto ardeu com vergonha. Mas j tinha conseguido assear-se, e decidiu que se esse rstico cavalheiro voltava a pontuar a de suja, cuspiria-lhe na cara. Brigitte abriu o saco que continha seus pertences para extrair primeiro o alimento que tinha levado consigo e logo, seu pente. Seu espelho de ao lhe revelou que, em seu rosto, no havia verdadeiros talhos, a no ser umas leves marca rosadas que logo se esfumariam. Uma vez mais, tinha recuperado seu aspecto habitual. Um vento gelado ajudou a secar seu cabelo, ao tempo que o brilhante sol enfraquecia seu manto mido. Brigitte devorou com avidez o po doce e as tmaras confeitadas da Althea, enquanto, de quando em quando, observava ao esbelto cavalheiro, quem, no ptio da estalagem, atendia a seu cavalo e a ignorava por completo. Rowland fingiu estar completamente focado no asseio de Huno, mas no cessava de jogar olhadas ao Brigitte, sobressaltado com a beleza da moa. O banho tinha revelado as delicadas formas de seu delicioso rosto e sua

cabeleira loira era uma maravilha. Tinha todo o aspecto de uma aristocrata, e compreendeu ento Rowland o tolo comportamento do Quintin com a moa. Teria que ser cuidadoso, disse-se, em no permitir que essa moa advertisse que lhe tinha cativado com sua beleza. No demonstraria a essa jovenzinha nem o mais ligeiro interesse. Ela era uma serva, e o seria sempre, afirmou o moo em silncio. E se viu forado a recordar tal asseverao quando se aproximaram os trs homens uns instantes mais tarde. -Perdo, sir -comeou a dizer um deles.vieste do sul? -Rowland assentiu, e o homem de barba prosseguiu.- Que notcias traz do conflito? foram expulsos os sarracenos? -Sim, todas as guaridas piratas foram incendiadas -respondeu o moo e, sem desejos de cercar conversao, voltou-se para continuar a limpeza do cavalo. -J v, Maynard -. O comerciante aplaudiu ao velho cavalheiro nas costas.- Disse-te que no lhe necessitariam. Deste-nos uma muito boa notcia, moo - afirmou, dirigindo-se ao Rowland.-Eu sou Nethard do Lyon e ele meu irmo, sir Maynard. Vamos de entregar um carregamento de vinho ao bispo do Tours. E este bom homem ... -Jons do Savoy -completou o peregrino-. Tambm venho do Tours, depois de visitar a tumba de So Martn. O ano prximo, irei a Terra Santa. Os bons maneiras foraram ao Rowland a apresentar-se. No pde evitar sorrir com ironia ante o rude ancio com o caracterstico aspecto de um acostumado peregrino. Havia muitos como ele, que viajavam cada ano a diferentes sepulcros e lugares sagrados. -No podemos a no ser admirar a sua esposa, sir Rowland -comentou Nethard com tom amvel.- No todos os homens so to afortunados. -Deve nos perdoar, moo -adicionou Jons. Meus olhos se deleitam ao olhar tanta beleza. -A moa no minha esposa- explicou Rowland, antes de voltar-se uma vez mais para o cavalo, desejando que esses homens partissem. Mas os trs permaneceram em seus lugares. -Sua irm, ento? -No. -Sua companheira? -insistiu Nethard. - minha faxineira -anunciou Rowland bruscamente. -Mas tem um porte aristocrtico -disse Jons, surpreso. -O sangue s vezes engana -afirmou Rowland-. A jovem uma serva nata. -Bastarda, ento? -No sei nada a respeito de seus pais -respondeu o moo, j um pouco ofuscado. -Interessaria-te vend-la? -inquiriu Nethard. O homem apanhou a completa ateno do Rowland. -Perdoa, o que h dito? Os olhos do Nethard do Lyon cintilaram. -Interessaria-te? Daria-te um preo justo pela ter adornando minha casa.

O moo tivesse desejado desfazer-se da moa, mas tinha dado sua palavra a Druoda. -Acredito que no possvel. Quando deram de presente a jovem, prometi que jamais lhe permitiria retornar a esta rea. -Lhe deram de presente isso! incrvel! -exclamou Nethard, sobressaltado-. Ento, o dono deve ter sido uma mulher, ciumenta pela beleza da moa. -Uma mulher, sim. -Rowland aceitou a explicao oferecida, disposto a no brindar mais. -Mas voc no a quer -continuou Nethard com perspiccia.- Isso fcil notar. E uma jovem assim deve ser adulada. Rowland soltou um rouco grunhido. -Mesmo que fora Vnus, seria uma carga para mim. Entretanto, devo lev-la comigo. O homem sacudiu a cabea. -Ah, uma lstima que to valiosa gema no seja apreciada -comentou, deixando escapar um suspiro. - uma moa bela -admitiu o jovem com expresso sombria.- Mas ainda segue sendo uma carga. -Est cego -afirmou o comerciante, depois de oferecer gentis despedidas, os trs cavalheiros partiram. Rowland franziu o sobrecenho e seus olhos transpassaram aos viajantes que se afastavam. O que podiam saber esses homens? Os francos estavam acostumados a adular a suas mulheres e adorar sua beleza. Para o moo, essas no eram a no ser tolices. Uma mulher era s isso, uma mulher, e nada mais. Era ridculo lhe conferir alguma importncia. Ela estava ali para servir e isso era tudo. 11 Uma vez que sua dourada cabeleira esteve seca e sedosa, Brigitte a sujeitou em duas largas tranas. Voltou a fechar o saco de seus pertences e, com renncia, uniu-se ao Rowland no ptio. O moo lhe assinalou um banco na galeria da estalagem e lhe ordenou aguardar ali. A jovem se sentiu irritada ante a brutalidade desse homem. Tinha esperado que ele fizesse algum comentrio a respeito de seu melhorado aspecto, e tanto desinteresse a exasperava. Porm, cumpriu as ordens do cavalheiro e se disps a esper-lo pacientemente no lugar famoso. Os movimentos da estalagem no melhoraram seu humor, posto que muitos homens a observavam com descaramento e isso a incomodava. Rowland tinha entrado na hospedaria para pedir alimento, feliz de que a moa tivesse levado sua prpria comida. S uns minutos mais tarde, um jovem estranho se aproximou do Brigitte. A moa teria estado agradecida pela nova companhia, mas logo advertiu que o moo era estrangeiro, ingls ou irlands segundo seu aspecto, e ela no podia compreender o idioma. Mesmo assim, ele no se apartou, mas sim continuou tratando de comunicar-se, admirando-a com o olhar, agradando-a com suas gentis maneiras. De repente, Rowland apareceu de um nada, para deter-se frente ao jovem com as pernas separadas, os braos em jarras e uma expresso irada

no rosto. inclinou-se e, estendendo uma mo, levantou violentamente ao Brigitte. A moa comeou a protestar por tanta rudeza, mas se deteve o topar-se com o olhar geada do cavalheiro. -Conhece este homem? -No. -E, mesmo assim, convida-lhe a sentar-se a seu lado e lhe conversa -disse Rowland com fria, sem tirar o olhar do atemorizado rosto da jovem. -No foi assim -negou Brigitte.- Embora no me opus quando decidiu sentar-se. No pude entender nada do que disse, de modo que no tem importncia. -Sempre te comporta assim com estranhos? -perguntou ele com tom severo, ignorando as ltimas palavras do Brigitte. Ela se apressou a defender-se. -No fiz nada de mau. S necessitava um sorriso amvel. -No precisamente isso o que voc necessita -afirmou Rowland com tom ameaador. Sem esperar a resposta do Brigitte, ele a sujeitou do brao e a tirou empurres da estalagem. A jovem se sentiu envergonhada ao ser tratada como um menino travesso, e tentou liberar-se. -Quero que me solte! -grito-lhe. Rowland se deteve imediatamente e girou para olhar com uma expresso incrdula no rosto. -O que quer? -No h razo para que me trate desta forma - queixou-se ela. -De modo que sua ama estava no certo. Sua audcia na verdade surpreendente -grunhiu Rowland. Sem pronunciar outra palavra, montou seu corcel e subiu ao Brigitte detrs de si. Uma vez mais, empreenderam a marcha, cavalgando a toda velocidade. Nenhum dos dois voltou a falar durante o resto do dia. Ao cair a tarde, Rowland se separou do caminho para penetrar em um bosque. -por que tomamos este caminho? -perguntou timidamente a jovem logo depois de um breve instante, intimidada pela escurido. -Seu silncio foi uma bno -respondeu ele com tom brusco.Devo encontrar um lugar para passar a noite. Brigitte ficou estupefata. -Quer dizer que dormiremos aqui? -Acaso v alguma aldeia nas cercanias? -inquiriu o moo com sarcasmo. A moa permaneceu em silncio, e um sem-fim de perturbadoras imagens acossaram sua mente. Rowland se deteve em um lugar de vegetao to densa, que a escurido era completa. Havia um pequeno claro entre as rvores, e ele ordenou a quo jovem juntasse algumas lenhas para armar uma fogueira. Ela obedeceu sem protestar, enquanto o moo sujeitava seu cavalo. -Ainda fica um pouco de comida se desejas compartilh-la -ofereceu-lhe Brigitte, caso que ele no tinha conseguido comprar provises aos pobres monges da estalagem. -Traz-a -respondeu Rowland, antes de acender a lenha que ela tinha reunido.

A jovem extraiu os ltimos mantimentos de seu saco e ambos se sentaram a comer em silncio. O crepitante fogo criava sombras ao redor, fazendo que o resto do bosque parecesse ainda mais escuro. Brigitte no pde evitar perguntar-se por que um homem to arrumado poderia ter um temperamento to odioso. Acaso todos os normandos eram to rudes, dominantes e constantemente mal-humorados? -Quanto falta para chegar a Maine? -arriscou-se a perguntar a moa, uma vez finalizada a comida. Nunca estive ao oeste do Berry. -por que o pergunta? -S desejava saber -sussurrou ela, temerosa ante o intenso olhar do moo.- depois de tudo, separaremo-nos ali. -No quero ouvir nada a respeito de nos separar e te advirto que no me provoque. -Mas no te agrada minha companhia- fez-lhe notar Brigitte com calma. -Isso j no importa! Fui obrigado a te aceitar e agora no posso me desfazer de ti. -por que me odeia tanto? -Acaso voc no me odeia tambm? -perguntou Rowland com indiferena. Ela o olhou surpreendida. -Se acredita que te odeio s porque me tratou com rudeza desde que abandonamos Louroux, est equivocado. O homem riu e todo seu rosto pareceu iluminar-se. Seus rasgos se viam muito mais agradvel com um sorriso. -Ento me considera rude, n? -claro que sim -respondeu Brigitte com indignao-. No fez mais que me ameaar e me intimidar, e na estalagem, tratou-me como se eu no tivesse direito de falar com quem me agrade. -Voc no tem nenhum direito a nada -.Uma vez mais, seu tom era gelado, e seu olhar sorridente tinha desaparecido.- Sejamos claros, moa. Voc no falar com ningum sem permisso. Brigitte esboou um sorriso divertido. -No fala a srio. Suponho que no pode evitar ser como , mas acredito que est transpassando os limites. Estou seriamente agradecida por seu amparo, mas o fato de que seja minha escolta no te d direito a me impor ordens. O moo afogou uma exclamao e logo, estalou. -Por todos os Santos! Ela tinha razo! Advertiu-me que estava acostumado a te dar presunes, mas jamais acreditei que seria to tola de provar suas sacanagens comigo! Rowland j tinha tido suficiente. Sabia que o melhor seria apartarse dessa moa. voltou-se e caminhou com passo firme para o cavalo, para cavalgar a toda velocidade em direo ao caminho. Um passeio poderia apaziguar sua clera. Brigitte lhe observou partir, estupefata. Sua confuso logo se transformou em medo, quando os sons do cavalo se tornaram mais e mais distantes. -O que lhe tenho feito? -sussurrou-. por que me odeia tanto? A jovem se aproximou do calor do fogo e se cobriu com o manto. O retornaria, disse-se, tratando de convencer-se. Com segurana retornaria.

Os sons da noite voavam com o vento e se voltavam cada vez mais potentes, aterradores. Brigitte se estremeceu e se aconchegou em um novelo sobre a terra geada, cobrindo-se at a cabea com o manto. Orou pelo amparo do Rowland do Montville e logo, elevou suas splicas a Deus. -Por favor, retorna -murmurou com ansiedade -Juro que no voltarei a te elevar a voz. Se for necessrio, permanecerei muda, mas retorna! Finalmente, o crepitante fogo afogou outros sons da noite e a arrulhou at dormi-la. Assim a encontrou Rowland a sua volta. Extraiu uma manta de uma das alforjas de seu cavalo e se deitou sobre o cho junto a ela. 12 Rowland despertou imediatamente ao perceber um perigo iminente. ficou de p, extraiu automaticamente sua espada e girou em busca do intruso. O cu do amanhecer criava escuras sombras difceis de penetrar e, mesmo que se esforou, no conseguiu distinguir nada. Extremamente tenso, permaneceu imvel e se disps a aguardar. Foi ento quando divisou besta, sentada sobre suas enormes ancas, a menos de dois metros de distncia. assemelhava-se a um co, mas nunca antes tinha visto um to imenso. Sem tirar os olhos do animal, Rowland estendeu uma bota para sacudir apenas moa dormida. Brigitte se incorporou com lentido e, ao v-la mover-se, a besta se levantou. Avanou ento o co em direo a jovem, saltando graciosamente. -Oculta lhe detrs de mim, Rpido! -ordenou-lhe Rowland em um severo sussurro. -por que? -A moa se surpreendeu ante o tom de voz do moo e, ao v-lo elevar a espada, sussurrou:-O que acontece? -Se seriamente apreciar sua vida, faz o que te digo! -respondeu ele com rudeza. Brigitte ficou de p e, imediatamente, ocultou-se depois das imensas costas do cavalheiro. aterrorizou-se para ouvir o ameaador grunhido de um animal e, com vacilao, apareceu lentamente a cabea para espiar besta. At sob a tnue luz do amanhecer, no pde confundir essa forma. Saiu correndo de seu esconderijo para deter-se entre o homem e o co. Rowland a observou sobressaltado, enquanto ela abraava ao imenso animal e ria quando este a lambia o rosto e gemia. -Acaso tem algum poder estranho para dominar s bestas? -perguntou Rowland, admirado. "Ser bruxa essa moa?" Brigitte lhe olhou e esboou um brilhante sorriso. - meu co. Seguiu-me at aqui. Rowland embainhou a espada e deixou escapar um grunhido. -Me recuso a acreditar que te rastreou durante todo o trajeto desde o Louroux. -Eu o acreditai e me esteve seguindo durante anos. Deve ter escapado de sua jaula ontem noite, na hora de comer. um co muito inteligente. Rowland se voltou em silncio. Montou seu potro e, sem olhar em direo a jovem, separou-se do claro lentamente. -Aonde vai? -perguntou ela a gritos.

O moo respondeu por cima do ombro. -Se tiver sorte, trarei carne fresca a minha volta. Voc aproveita o tempo para preparar o fogo. E, ento, partiu. Brigitte deixou escapar um suspiro. As promessas da noite anterior se estavam convertendo em uma pesada carga. Mas, ao menos, ele tinha retornado. AO advertir que os imensos olhos pardos do Wolff a observavam, a moa sorriu com deleite. -Bom, pequeno, deve estar cansado atrs de seu comprido viaje. -Rodeou ao animal com os braos e o estreitou com fora-. OH, Wolff, Wolff, faz-me to feliz que tenha vindo! Deveria te haver trazido comigo, mas tive medo de perguntar. De todos os modos, encontraste-me e jamais voltaremos a nos separar. Sinto-me muito melhor agora. O normando me proteger dos perigos do caminho e voc, meu rei, proteger-me dele! Os temores do Brigitte se esfumaram com a chegada do Wolff, e a moa no podia a no ser rir de prazer. -Vem, temos que acender o fogo antes de que ele retorne, porque um homem perverso e no gosta de esperar. Voc deve estar faminto, Wolff -. A jovem comeou a reunir paus e ramos para a fogueira, e o co a seguiu, sem tirar um s instante de seu lado.Suponho que, ontem noite, tomou ao Leandor por surpresa e no aguardou por seu jantar. Ou, o mesmo Leandor te permitiu escapar. Sim, capaz de hav-lo feito se acreditava que eu te necessitava. Brigitte continuou conversando com o Wolff como sempre o tinha feito, expressando seus pensamentos em voz alta. O fogo no demorou para acender-se sobre as brasas da anterior fogueira, e logo pde a moa enfraquecer suas mos congeladas pelo ar frio da manh. Logo que tinha acabado de pentear-se e se encontrava trancando sua larga cabeleira, quando Rowland retornou e arrojou uma robusta lebre sobre a terra. -Prepara-a e reserva a pele para guardar os restos uma vez que tenhamos comido -ordenou-lhe com tom brusco, para logo posar os olhos sobre o Wolff, que se encontrava jogado com a cabea sobre o regao de sua proprietria. E o co deve ir-se. No temos comida para compartilhar com ele. -Wolff no me deixar agora que conseguiu me encontrar -afirmou Brigitte com convico-. Mas no tem que preocupar-se em aliment-lo. um excelente caador e no lhe custar apanhar seu prprio jantar-. Tomou a imensa cabea do animal entre suas mos e o olhou fixamente aos olhos. -lhe mostre, Wolff. Traz seu jantar e eu a cozinharei. Rowland observou ao co afastar do acampamento e sacudiu a cabea: -Seriamente pensa cozinhar para a besta? -O no uma besta -corrigiu-lhe Brigitte com tom reprovador.Embora sua raa desconhecida, possui um magnfico tamanho e uma incrvel astcia. E claro que cozinharei para ele. Wolff est domesticado. No come mantimentos crudos. -Eu tampouco -replicou Rowland.- Date pressa com a tarefa. antes de culminar a frase, o moo arrojou uma adaga junto lebre morta. Brigitte a recolheu e seus lbios se franziram em uma careta. Pouco tempo atrs, tinha aprendido a esfolar animais, mas o trabalho no era de seu agrado. Porm, ele obviamente no tinha intenes de execut-lo. J se tinha sentado frente ao fogo, para limpar o venablo que tinha utilizado em matar presa. A moa pensou que deveria estar agradecida a Druoda, por hav-la obrigado a aprender vrios trabalhos servis.

-Como devo te chamar? -perguntou Brigitte a modo de conversao. O homem respondeu sem olh-la. -Pode me dizer "senhor". -Senhor Rowland? -S senhor. -Isso ridculo - disse a jovem, sem tirar os olhos de sua tarefa.Chamarei-te Rowland. E voc j sabe meu nome. Agradeceria-te que o usasse. No me agrada que me chamem "mulher" ou "moa" todo o tempo. Os olhos do Rowland lanaram labaredas. -De modo que comeamos de novo -. Olhou-a com expresso severo. -O dia logo que acaba de comear, e voc j est me dizendo o que voc far e o que voc quer! Brigitte elevou a cabea, confundida. -O que hei dito para que volte a te zangar? O moo ficou de p e arrojou o venablo ao cho em um sbito arrebatamento de clera. -Provoca-me de propsito, fingindo ser o que no . Voc uma serva e eu sou seu amo, e te exijo que deixe de atuar como se assim no fora. J dava minha palavra e estou obrigado a te conservar at o dia de sua morte. Mas no tente ao destino, ou esse dia chegar muito antes do que imagina. O assombro do Brigitte foi major de que podia expressar. Algo, por fim, comeava a esclarecer-se. -deste sua palavra a Druoda, isso o que quer dizer? -Sim, quando ela te entregou para mim. -Essa mulher no tinha direito! -exclamou a jovem. Eu no sou uma faxineira. Jamais fui uma serva! -Druoda tambm me disse que amas a mentira muito mais que a verdade, e me advertiu que revista dar rdea solta a sua imaginao. -Voc no compreende. Druoda minha tutora, posto que meus familiares morreram. Essa mulher no minha ama, a no ser a tia de meu meio irmano. Ela no podia me entregar a ti. -Sua ama tinha intenes de te matar a pedradas, moa e o tivesse feito, se eu no tivesse aceito te trazer comigo. -Sem dvida, me teria assassinado, j que voc arruinou os planos que ela tinha para mim. -Ento admite que te salvei a vida. Me d paz, embora s seja por essa nica razo. -No tem direito a me conservar como servo. Sou uma dama! Meu pai foi baro! Rowland lhe aproximou de tal forma, que seus olhos pareceram quase negros. -No me interessa o que foi antes. Agora minha faxineira. Est obrigada a me obedecer e se te ouo neg-lo uma s vez mais, castigarei a chicotadas. Agora te apresse a cozinhar essa carne! -bramou.- J perdemos suficiente tempo por hoje. Brigitte caminhou aturdida para o fogo e umas lgrimas comearam a rodar por suas bochechas. Sentiu-se apanhada em um vu de impotncia to negro como a noite. Sentia-se muito curvada inclusive para perguntar por que no se detiveram em Maine. Sabia a razo. Tambm nisso, Druoda lhe tinha mentido.

O que podia fazer agora? se tentava raciocinar com esse homem obstinado e lhe dizer quo equivocado estava, ele a golpearia. No seria capaz de tolerar outros aoites em cima de suas ainda doloridas costas. Rowland observou moa, ofuscado, at que lhe olhou com uma expresso to desolada, que ele no pde a no ser tirar o olhar, sentindo-se quase arrependido. Quase, embora no efetivamente. por que parecia essa jovem to angustiada? Sua nova vida no poderia ser mais dura que a que tinha levado no passado. O moo lhe tinha visto as mos calejadas e sabia que era uma moa habituada ao trabalho rduo. J no teria que servir a uma enorme famlia, s ao Rowland. E acaso no lhe tinha salvado a vida? No poderia ela, ao menos, lhe estar agradecida por essa razo? Os pensamentos do Rowland se interromperam quando Wolff retornou ao acampamento e deposito dois gallinetas aos ps do Brigitte. O moo sacudiu a cabea, admitindo, em silncio, que, depois de tudo, o co devia proceder do Louroux. Uma das tarefas da jovem ali tinha sido, provavelmente, encarregar do cuidado do animal. Do que outra forma poderia a besta ter completo com exatido as ordens dessa mulher, a menos que estivesse habituado a obedec-la? Com o reaparecimento do Wolff, as silenciosas lgrimas do Brigitte se transformaram em fortes soluos e Rowland ficou em p bruscamente. -Maldio! J derramaste suficientes lgrimas! Wolff comeou a uivar, somando-se aos gemidos de sua proprietria, e Roland elevou os braos com irritao e se separou do fogo com passo irado. Por fim, a moa cessou de chorar e o co lhe secou as lgrimas com a lngua. Brigitte respirou profundamente e se disps a continuar a tarefa. Poucos instantes depois, a comida do co se encontrava assando-se junto lebre, e a jovem se sentou a descansar, olhando a seu adorada mascote com expresso angustiada. -O que vou fazer agora, Wolff? -perguntou-lhe, como se esperasse uma resposta.- O me converteu em sua faxineira e no h ningum mais que eu para lhe dizer que no tem direito a faz-lo. Druoda me fez isto! -exclamou com veemncia, e seus olhos lanaram brilhos de ira. Quando Rowland retornou, a lebre j estava cozida e Wolff tinha devorado seu alimento. Enquanto comiam em silncio, Brigitte no apartou os olhos da terra. -Falarei contigo, e espero te tranqilizar -disse por fim Rowland com tom brusco.- No tem por que me temer, sempre e quando fizer o que te ordeno. -E se no o fao? -perguntou a jovem logo depois de uma pausa. -Dispensarei-te o mesmo trato que a qualquer outra serva -afirmou ele de modo categrico. -Quantos serventes tem? -inquiriu Brigitte. -Jamais tive outro servente pessoal mais que meu escudeiro, que acaba de morrer. H muitos trabalhando em casa, mas todos esto sob as ordens de meu pai. Voc a primeira que responde unicamente a mim. -Pensa me levar a sua casa? -Sim Ao tempo que Brigitte considerava a resposta, o moo prosseguiu.

-Ocupar-te de minhas roupas, servir-me a comida e limpasse minha habitao. S obedecer minhas ordens. No isso muito menos trabalho que aquele ao que estiveste habituada? -Muito menos -admitiu ela. Rowland ficou de p e lhe olhou fixamente. -Pretendo obedincia. Ir bem, sempre e quando no enfurecer. Est disposta a aceitar sua sorte e de uma vez por todas, com suas provocaes? Brigitte vacilou, e logo se apressou a responder, por temor a perder a coragem. -No quero te mentir. Servirei-te sempre que dever. Mas se encontro a oportunidade de te abandonar, no duvidarei em faz-lo. A moa tinha esperado um novo arrebatamento de ira, mas ele s franziu o sobrecenho. -No, no conseguir escapar de mim -afirmou em uma lngua estrangeira. -O que? -Pinjente que te conviria aprender o idioma nrdico, j que h muitos no Montville que no falam outra lngua. -Todo isso disse com essas poucas palavras?-perguntou Brigitte com cepticismo. Mas Rowland no respondeu a sua pergunta. -Vamos, estamos perdendo tempo, o co pode vir conosco. Ser um fino obsquio para meu pai. Brigitte abriu a boca para protestar, mas se deteve. Quando chegasse o momento, o normando descobriria que Wolff jamais voltaria a separar-se de sua proprietria. 13 No chegaram ao Orlens antes do anoitecer, e deveram voltar a acampar ao cair a tarde. Brigitte passou as interminveis horas em sua incmoda posio detrs do Rowland, tratando de convencer-se de que ainda poderia seguir tolerando sua desafortunada situao durante um tempo. Ao fim e ao cabo, encontrava-se longe do Berry e Druoda. Um marido era o que necessitava, j que, uma vez que ela estivesse casada, Druoda no se beneficiaria com sua morte, nem poderia reclamar direito algum sobre o Louroux. Mas, para casar-se, Brigitte necessitava a aprovao do Arnulf ou do senhor lorde do condado. O rei da Frana era o senhor do Arnulf, e ali estava, ento, a soluo. A moa poderia dirigir-se a corte e unir-se em matrimnio sem o conhecimento da Druoda. S precisava encontrar a algum que a levasse at o Ile-do France e a corte do Lothair. Ento, seria livre e Druoda se veria forada a abandonar Louroux. Quando acamparam essa noite, Brigitte se sentia to satisfeita com seus prprios raciocnios, que comeou a contemplar os sucessos mais recentes como uma verdadeira bno. O terceiro dia transcorreu velozmente, j que Rowland se dedicou a lhe ensinar a lngua de seus ancestros. No era um idioma fcil de aprender, mas a moa no demorou para incorporar vrios vocbulos, impressionando assim ao moo com sua rapidez. O comear de um novo dia era sempre prazenteiro, j que Rowland logo descobriu que Wolff era na verdade um excelente caador.

Despertavam pela manh, para encontrar duas robustas lebres e um ganso silvestre aguardando-os. O homem estava admirado e, de uma vez, agradado, ao ter ao animal trabalhando para ele. Isto ajudou a dissipar sua fria, a tal ponto, que chegou a cercar amizade com o co e, para surpresa do Brigitte, Wolff se via muito satisfeito com seu novo amigo. Assim, com um feliz estado de nimo, continuaram os trs seu trajeto pelo caminho. Na tarde seguinte a sua chegada ao Orlens, iniciaram a viagem pelo Rio e ento o humor do Rowland pareceu melhorar at mais. Brigitte se precaveu de que a ira do normando se deveu, em parte, demora em sua volta a casa. Essa noite, uma vez finalizada o jantar, a jovem decidiu interrog-lo. -por que leva tanta pressa? Ela se achava debaixo das coberta, recostada sobre um flanco, com a cabea sobre as mos. Rowland se encontrava sentado a seus ps, absorto na contemplao do rio. Rowland lhe explicou brevemente que seu pai tinha enviado um vassalo para lhe encontrar e que logo se desataria uma guerra no Montville. -Por desgraa, GUI demorou vrios meses em me achar, dado que eu me encontrava no sul da Frana. Pode que a batalha j tenha finalizado. A informao despertou o interesse do Brigitte. -De modo que acaba de vir do sul, no assim? -Sim, depois de lutar contra os sarracenos. Os olhos da moa cintilaram. -Espero que tenha matado a muitos! -exclamou impulsivamente, sabendo que um sarraceno tinha sido o assassino de seu irmo. -Assim foi -grunhiu Rowland-. Mas por que isso teria que te interessar? Os piratas s ameaaram o sul e voc te encontrava muito longe de ali. -No temia por mim -lhe explicou ela, e seus olhos brilharam com odeio contra o homem que tinha assassinado ao Quintin.- S espero que os sarracenos estejam todos mortos, cada um deles sem exceo. Rowland soltou uma breve risada. -Ento minha Vnus sanguinria. Jamais o tivesse acreditado. Brigitte baixou o olhar para o fogo e deixou escapar um comprido suspiro. No valia a pena explicar como se sentia. Esse homem era alheio a todo sentimento. -No sou sanguinria - afirmou com voz serena. Os sarracenos tinham que ser destrudos, isso tudo. -E assim foi. Brigitte se voltou de costas para fogo, mas pde perceber que os olhos do normando ainda continuavam observando-a e se sentiu algo incomoda. por que a teria chamado "sua Vnus" Significaria isso acaso que ela comeava a lhe agradar? Ento rezou para que assim fora. Com a certeza de que Rowland no cessava de observ-la, a jovem se sentiu mais e mais nervosa, at que recordou que no se encontrava sozinha na barcaa. Wolff se achava tendido a seu lado. Seu fiel mascote no permitiria que o normando a atacasse. Com essa reconfortable ideia, Brigitte por fim dormiu. Uma tormenta ameaava estalando ao dia seguinte, mas no foi assim. O Loira se encontrava crescido e, com segurana, teria se transbordado com uma copiosa chuva, de modo que ambos contemplavam ansiosos o cu, medida que as escuras nuvens ocultavam o sol. Um vento forte desminuy a

temperatura sobre o rio e obstaculizou o avano da barcaa. Isto irritou ao Rowland, quem permaneceu em silncio e mal-humorado durante a maior parte do dia. O moo estava furioso consigo mesmo por ver-se afetado pelo frio; j que o clima era benigno comparado com o que tinha sofrido durante a maior parte de sua vida. Os ltimos seis meses no sul da Frana lhe tinham rarefeito o sangue, e o jovem o sentia como um sinal de debilidade. A noite resultou ser a mais fria da viagem. Brigitte se aconchegou junto ao Wolff para esquentar-se e no lhe importou que Rowland se deitasse a seu lado, j que, dessa forma, protegia-lhe as costas contra o vento gelado. Que momento para retornar a casa, em pleno inverno! Rowland desejou que a moa soubesse costurar, j que ele necessitaria roupa de casaco ao chegar ao Montville. voltou-se para a moa e, para ouvir sua respirao regular, soube que se achava profundamente dormida. Tomou entre suas mos uma das largas tranas loiras e se acariciou a bochecha com a sedosa mecha do extremo. Mesmo que no podia ver o rosto da jovem, recordou seus encantadores rasgos, dado que, a noite anterior, tinha-a contemplado o suficiente para gravarse eternamente essa imagem em sua mente. Rowland tinha comeado a sentir-se orgulhoso por essa moa. No s era extraordinariamente formosa, mas tambm inteligente, e j tinha comeado a compreender a difcil lngua nrdica. Parecia lhe haver aceito como senhor e se via disposta a lhe servir. Esse fato agradava ao moo, posto que, desse modo, j no teria que depender dos serventes de seu pai. Ainda podia recordar as mltiplos ocasione em que tinha sofrido a indiferena dos servos, todos ocupados em cumprir ordens da Hedda. A moa seria excelente criada. Por essa razo, sentia-se resistente a lev-la a sua cama. Tinha a certeza de que cometeria um grave engano ao alterar a relao que existia entre ambos. Finalmente, Rowland se colocou de costas ao Brigitte e exalou um prolongado suspiro, amaldioando-a por ser to encantadora. 14 A tormenta se afastou para o sul, e o bom tempo lhes acompanhou durante todo o seguinte dia. Chegaram aos domnios do conde do Tournaine, e Brigitte sentiu desejos de visitar o monastrio de San Miguel, mas a barcaa se deteve apenas o suficiente para descarregar passageiros e receber a dois novos viajantes antes de voltar a zarpar. Os recm chegados eram dois saxes altos e de aspecto rude. Os duques saxes tinham despojado aos francos do reino oriental, para governar a Alemanha sob as ordens do Otto, feito que no agradava aos franceses. Estes duas eram de tez escura e largas e desalinhadas jubas da cor da ferva seca de outono. Vestiam grosas tnicas de pele, que lhes conferiam um aspecto selvagem e ameaador. encontravam-se armados. Os saxes se mantiveram apartados, mas quando posaram seus olhos sobre o Brigitte com evidente interesse, a jovem se sentiu um pouco perturbada e se aproximou ainda mais ao Rowland. O homem no a olhou, nem

mesmo quando a mo da moa roou acidentalmente a sua. Durante vrios dias, ele parecia lhe haver evitado o olhar e Brigitte se perguntava por que. tarde seguinte, depois de seis dias de viagem, chegaram ao ponto de confluncia entre os rios Maine e Loira, e foi ali onde os jovens descenderam. A moa se sentia algo relutante a ocupar, uma vez mais seu incmodo assento na parte traseira da arreios e tivesse desejado caminhar, mas Rowland no o permitiu, j que estava decidido a cobrir a maior distancia possvel antes do anoitecer. Logo obscureceu e se detiveram em um pequeno bosquecillo junto borda esquerda do Maine. Com o rio a s uns poucos metros de distncia, Brigitte pensou em banhar-se. logo que Rowland partiu em busca de alimento, a moa se apressou a juntar a lenha para o fogo e, depois de extrair uma tnica poda de sua bolsa, saiu correndo para a gua. Ao outro lado do rio, havia uns pntanos desrticos de aspecto desolador sob a azulina luz do crepsculo. de repente, Brigitte divisou uma figura negra, quadrada, que se aproximava flutuando sobre a gua, e se paralisou. Em seguida, retrocedeu para a borda, e advertiu que se tratava de uma barcaa. ocultou-se, ento, detrs de uma rvore. Wolff lhe aproximou para esconder-se a seu lado e lhe esfregou as orelhas, enquanto observava com impacincia o lento avano da embarcao. Finalmente, jogou um olhar a seu co e franziu o sobrecenho. -Ser melhor que vs procurar seu prprio jantar, Wolff. O normando aceita a carne que lhe traz, mas no acredito capaz de te devolver o favor caando para ti. - O animal no se moveu, e ela o empurrou brandamente -Vete j, eu estarei bem logo que passe essa barcaa. Observou ao co afastar-se e logo, voltou o olhar para o rio, para ver que a barcaa continuava avanando com enlouquecedora lentido. Brigitte sabia que devia terminar e voltar para acampamento antes da volta do Rowland. Por fim, a embarcao se afastou, e a moa se apressou a despirse e inundar-se na gua geada. Seus dentes comearam a tocar castanholas, e se esfregou rapidamente, sem deixar de permanecer alerta ante a possvel apario de uma nova barcaa. Finalizou logo que pde e saiu correndo da gua geada. Todo seu corpo comeou a tremer, e se colocou pressurosa a tnica limpa, sem sequer secar-se. atou-se o cinturo de soga e, sem calar-se, caminho cautelosamente para o acampamento, amaldioando-se por no ter aceso o fogo antes do banho. O lugar se via to escuro como boca de lobo e ela se sentia congelada. de repente, avistou o chiado das chamas, e acreditou que enlouqueceria de terror. Conteve a respirao, at que reconheceu a familiar figura do Rowland agachada junto ao fogo. -Quase me matas do susto -disse Brigitte enquanto avanava, deixando escapar um comprido suspiro de alvio Quanto tempo leva aqui? O olhar do normando a fez estremecer. -O suficiente para me perguntar por que no se encontravam aqui nem o fogo nem a imprudente mulher. -No acreditei que retornasse to logo. -Supe acaso que tenho os olhos de seu co que pode encontrar a presa na escurido? -perguntou ele com tom mordaz. -Esperei muito para acampar. No haver carne a menos que seu Wolff tenha melhor sorte. Vejo que no est contigo.

-Enviei-o a caar depois de que voc te partiu. Rowland ficou de p para arreganh-la. -Vem aqui, moa. Onde estiveste? Brigitte vacilou. Conhecia esse tom. A barba tinha comeado a crescer no queixo do normando e lhe conferia um aspecto ainda mais perverso. Seus olhos escuros refletiram o fogo que ardia em seu interior e, quando ele estendeu as mos para toc-la, a jovem soltou uma exclamao e retrocedeu de um salto. Mesmo assim, Rowland pde lhe agarrar um de seus braos empapados. -De modo que nadar te pareceu mais importante que acender uma fogueira para nos proteger deste frio? O homem no a tinha golpeado e isso infundiu coragem moa. -No foi minha inteno te incomodar. -A mim? -grunhiu ele.- te olhe. Tem o brao congelado e os lbios azuis-. Empurrou-a bruscamente para o fogo.- te esquente. Se chegar a me vomitar em cima... Santo Deus!... Acaso perdeste o julgamento, moa? Brigitte se voltou e, de costas ao fogo, olhou-lhe com os lbios trementes. -Queria estar poda e no me posso banhar completamente se voc estiver perto. -por que no? Ela baixou o olhar, e agradeceu que o homem no pudesse perceber o rubor de suas bochechas em meio da intensa escurido. -No seria correto. -Correto? -bramou ele, e se deteve imediatamente, para percorrer com os olhos a figura da jovem. Cada curva era visvel sob o delicado tecido aderido pele mida. Quando, por fim, seu olhar se topou com a do Brigitte, seus escuros olhos azuis ardiam, mas no de ira. Era uma expresso que a moa no tinha visto com freqncia em sua resguardada vida, mas a reconheceu instintivamente. Ento, sentiu-se aterrada. A jovem comeou a retroceder, esquecendo a presena do fogo a suas costas. Mas Rowland sujeitou com rapidez uma de suas largas tranas e a atraiu rudamente para si. Brigitte comeou a golpear com fora o firme, musculoso peito, mas um dos poderosos braos do homem a tirou da cintura e se sentiu apanhada, incapaz de mover-se. Com a outra mo, Rowland lhe elevou a cabea e seus olhos contemplaram o plido, delicado rosto de maneira lenta e possessiva. -Talvez, eu possa te esquentar melhor que esse fogo, n? -disselhe com voz rouca, lhe lanando um olhar ofegante, e logo prosseguiu com suavidade.- No obter nada resistindo, se for isso o que tem em mente. E voc sabe. Brigitte tinha estado to segura de que ele no a desejava... O que lhe tinha feito trocar de opinio? Rowland a estreitou com mais fora e logo, liberou-a para lhe desatar o cinturo. Nesse momento, a jovem saltou. Se to somente conseguia separar-se da luz das chamas, a escurido lhe permitiria ocultar-se. Mas, logo que comeou a afastar-se, as mos do normando voltaram a apanh-la. O moo a fez girar, para logo elev-la entre seus braos. -Seriamente acredita que poderia escapar de mim? Seu tom de voz no era severo. De fato o jovem parecia divertido ante a reao da moa. Brigitte lhe lanou um olhar fulminante e ele riu, aparentemente encantado.

-Onde est a mulher que se desmaiou de medo assim que a tendi sobre minha cama? Vejo que cobraste valor desde aquela noite. -Vangloria-te muito -replicou ela com aspereza, irritada ante a divertida atitude do normando. Deprimi-me devido dor das costas e no por temor a ti. -O que ocorreu a suas costas? -Fui golpeada... graas a ti -respondeu a moa com tom severo, lhe condenando com os olhos. Rowland franziu o cenho e a depositou brandamente sobre a manta que ele mesmo tinha tendido junto ao fogo. Contra os protestos da jovem, tirou-lhe o cinturo e a tnica, para logo lhe elevar o vestido e tocar a rea machucada. Ento, voltou a apoiar moa sobre a manta e a olhou fixamente. -Di-te ainda? -No, por que? -Ainda tem machucados. Devem ter sido aoites muito violentos para que continuem as marcas uma semana depois. Claro que teria que hav-lo esperado, depois de ter roubado a sua ama. -J te disse que no sou uma ladra. Fizeram-me isto porque tratei de escapar... Brigitte se deteve o advertir que ele no estava escutando, de repente, a boca do Rowland se apoderou de seus lbios e se sentiu completamente indefesa frente fora daquele homem. S atinou a sujeitar-se da abundante juba loira para lhe apartar a cabea. -Voc nunca me ter! O se incorporou e lhe separou ambas as mos com facilidade. -me pensa fazer isso difcil? -perguntou com um sorriso. Sem aguardar a resposta, soltou uma breve risada e se tirou a pesada cota e a tnica. A moa lanou uma exclamao e tentou levantar-se, mas ele voltou a empurr-la sobre a manta para sujeit-la com uma mo, enquanto com a outra se despojava de suas calas. Brigitte fechou os olhos, forando-se a no gritar, ao tempo que Rowland lhe capturava ambas as mos junto aos ombros. Tudo tinha sido to fcil para ele, to condenadamente fcil! A jovem voltou a abrir os olhos, que cintilaram com fria. -Odeio-te! O moo a contemplou durante um comprido instante e, ao olhar esses escuros olhos azuis, Brigitte se surpreendeu, j que descobriu subitamente que, em realidade, sentia-se atrada pelo Rowland. No podia afirmar que lhe amava. depois de tudo, ele era rude e brusco e, freqentemente, cruel com seus comentrios. Mas tambm era forte, decidido e justo. Sim, embora lhe custava admiti-lo, esse jovem lhe agradava. Alm disso pensou Brigitte, ele a olhava com ternura e, sim, at com amor. Mesmo que fingia estar tomando s o que lhe pertencia, havia muito mais nesse ataque, muito mais. Rowland pensava quo encantada era a moa e quanto a desejava. Era uma jovem especial, sedutora e tinha conseguido lhe cativar. Jamais se atreveria a admiti-lo frente a Brigitte, mas j comeava a sentir um profundo afeto pela moa. Depois de beijar o encantador rosto, os lbios do Rowland descenderam pelo delicado pescoo at chegar aos pequenos seios. Eram peitos frgeis como porcelana, mas suaves e arredondados como frutas

amadurecidas, de repente impaciente por absorver a doura da moa, o jovem lhe separou as coxas e a penetrou. Rowland afogou uma exclamao. A obstruo virginal ainda estava ali! Sentiu-se confundido, mas no disse nada. Com doura, moveu-se no interior da jovem, sentindo-a relaxar-se mais e mais depois do primeiro impacto. A tratou com supremo cuidado, at que se estremeceu e caiu tendido sobre o delicado corpo feminino. Um instante depois, apartou-se, para recostarse junto moa e observ-la com um sorriso nos lbios. -por que sorri com tanta presuno? -perguntou ela com fria-. Disse que no me machucaria, mas o fez! - natural, j que ainda era virgem. -Mas... -comeou a balbuciar Brigitte e Rowland riu ante a perturbao da moa. -No pode me culpar por esse mal-entendido. Desde no te haver desacordado, teria-te dado conta. -Mas disse que me havia possudo. -Desvaneci-me. Um homem brio est acostumado a fazer coisas que no sempre recorda -. Encolheu-se de ombros. S supus que te havia possudo. Mas no foi assim. Brigitte permaneceu imvel, em silncio, aturdida por um sem-fim de pensamentos perturbadores. Rowland lhe acariciou a curva do queixo com infinita doura. -O que importa j isso, meu joyita? Tenha ocorrido ento ou agora, ainda segue sendo minha. -Mas, de ter sabido a verdade, Druoda jamais me tivesse entregue a ti. -Mas te teria entregue a outro, ento, onde est a diferena? Sem esperar a resposta, Rowland se apoderou dos lbios da jovem em um tenro, prolongado beijo. Quando por fim voltou a apartar-se, o moo perguntou: -Tenho-te feito muito dano? -No. A resposta do Brigitte refletiu um tom de amargura, e ele sacudiu a cabea. -Tratei de me reprimir. Desejei-te muito antes que isto, mas no quis te tocar. -Ento, por que o tem feito agora? -A voz da jovem soou to curiosa como reprovador. Rowland arqueou uma sobrancelha. -E me pergunta isso, depois de te haver apresentado com as roupas midas e aderidas a cada curva de seu corpo? No sou de pedra, rapariga. Brigitte deixou escapa um suspiro. Tinha sido uma tola ao confiar nesse homem. -Disse que eu no te atraa -recordou-lhe.- Acaso todas suas afirmaes so mentiras? -No te via muito formosa ento. Teria que ser cego para no me sentir atrado para ti. E me agrada saber que nenhum outro homem te teve. Rowland esboou um sorriso agradado e sua arrogncia irritou moa. -Oxal tivesse havida centenas de homens antes que voc!

O homem s riu ante esse repentino arrebatamento de ira e lhe empurrou com fria. -te aparte, enorme caipira! Rowland lhe permitiu levantar-se e, sem cessar de rir, observou-a tomar a tnica e caminhar airadamente para o rio. -aonde vai? -gritou-lhe, mas ela no se deteve. -vou banhar me outra vez, agora que voc me sujaste! -respondeu Brigitte por cima do ombro e as gargalhadas do moo a seguiram durante todo o caminho para a gua. 15 Brigitte se encontrava imvel junto ao fogo, com as mos e ps atados com cintas de sua bolsa, sem conseguir conciliar o sonho. Rowland do Montville no s a havia possudo, mas tambm logo se viu to agradado, to seguro de si mesmo, que a moa tinha comeado a detest-lo. Por essa razo, uma vez que ele se dormiu, Brigitte comeou a acariciar a idia de escapar. "Sim", tinha pensado a jovem, "isso demonstraria a esse caipira que pouco significava para ela Rowland do Montville". Ainda no se tinha elevado a lua, quando Brigitte se separou do normando, tomou sua bolsa e depois de despertar ao Wolff, afastou-se sigilosamente do acampamento. Depois de apartar-se uns quantos metros do fogo, deteve-se para coloc-las sandlias e, ento, ps-se a correr a toda pressa. Em sua fuga, s ouviu os sons de suas prprias pegadas, sem advertir que Rowland tinha sado em sua busca. Quando ele a agarrou bruscamente do brao, Brigitte lanou um alarido de terror. Em seguida, ele comeou a arrastar a de retorno ao acampamento. Uma vez junto ao fogo, Rowland se deteve para olh-la, com o corpo tenso pela fria e uma expresso malvola em seus olhos. -Esta vez pode te considerar afortunada, porque no te adverti que no ousasse escapar. Mas te acautelo agora. Se voltar a tent-lo, sentir nas costas o castigo do ltego: um aoite por cada hora que me leve te encontrar. Brigitte se estremeceu, sentindo de antemo a dor nas costas. -Ento, a prxima vez, deverei me assegurar de que nunca poder me encontrar -sussurrou com voz to suave, que ele no alcanou para ouvi-la. Rowland franziu o sobrecenho. -Exijo-te que repita o que acaba de dizer, mulher. A jovem elevou o queixo com atitude desafiante e a mentira brotou espontaneamente de seus lbios. -Perguntava-me o que ocorreria se no conseguia me encontrar. -Sempre te encontrarei. Prometi que jamais permitiria que escapasse de mim, e minha palavra minha vida. Se for to tola para voltar a tent-lo, mulher, me deixe te dizer algo. Meus aoites no so como aqueles que s lhe deixaram machucados. Meu ltego tira sangue. Minhas marcas lhe acompanharo para sempre e, desse modo, nunca esquecer que deve me obedecer. Ento, Rowland tinha tomado a cinta para atar as mos e ps da jovem e logo brincar de um modo sinistro. -Assim poderei descansar em paz.

Foi apenas um instante depois quando Brigitte ouviu o som de umas pegadas junto ao acampamento e logo, o repentino latido do Wolff. Os seguintes sucessos ocorreram de uma maneira confusa para a jovem. Rowland se incorporou imediatamente, empunhando sua espada. Mas havia dois homens e ele s podia enfrentar-se com um. O outro lhe atacou pelas costas, lhe golpeando a cabea com uma tocha. Com horror, Brigitte observou ao Rowland desabar-se. A jovem lanou um alarido e Wolff se equilibrou sobre o homem que tinha atacado ao normando. Entretanto, Brigitte no teve tempo de observar a cena, j que o outro assaltante correu para ela e se ajoelhou a seu lado. -te apresse em matar besta -gritou ele a seu companheiro.- E logo, ter sua recompensa. Brigitte observou o rosto sorridente do homem. Era um dos saxes da barcaa! Mas eles no tinham abandonado o rio quando ela e Rowland descenderam. Como tinham conseguido chegar at ali? -por que te atou o cavalheiro? -perguntou o saxo, ao tempo que cortava as ligaduras da jovem-. Acaso ele te roubou da casa de seu amo? Brigitte se sentia muito aterrada para falar mas o homem no aguardou a resposta. -No importa. Por ti, vale a pena ter abandonado nosso curso e assassinar a um homem. Sim, voc o vale. Com os selvagens grunhidos do Wolff, que atacava ao outro homem, a jovem logo que pde ouvir as palavras de saxo, mas mesmo assim, alcanou a compreender o suficiente. Esses velhacos tinham seguido e atacado ao Rowland com o propsito de rapt-la. Brigitte estava destinada a sair do inferno de um normando, s para internar-se no inferno de um saxo. A moa voltou a gritar quando o homem lhe apoiou a adaga no pescoo da tnica com a inteno de despi-la. Mas, no instante seguinte, desapareceu, j que Wolff lhe atacou por atrs, para lhe jogar em vrios metros de distncia. O saxo no voltou a incorporar-se. Brigitte se voltou, incapaz de observar a seu adorada mascote converter-se ao primitivo estado de seus antepassados e rasgar a seu vitima. Recordou a jovem aquela luta entre o co e o lobo no castelo do Wilhelm, e se estremeceu ante o parecido que guardava seu mascote com a besta selvagem do bosque. Quando Wolff culminou, sua vtima se converteu em uma disforme figura ensangentada, ao igual ao co domstico em casa do Wilhelm ao finalizar a luta. Ambos os saxes tinham sido horrivelmente assassinados. O pescoo e o estmago do outro homem tinham sido rasgados com crueldade. Quando a calma voltou a reinar no acampamento, Brigitte olhou a seu redor e no pde reprimir uns violentos espasmos. Wolff lhe aproximou, mas, ao v-lo talher com o sangue das vtimas, a jovem sentiu nuseas. Brigitte nunca antes tinha visto assassinar a um homem; mas ali se encontrava, sozinha, no meio do bosque, com trs homens mortos. Trs? Depois de desfazer-se dos ltimos vestgios das cordas que lhe atavam, a jovem correu para o corpo do Rowland, que jazia imvel junto ao fogo. No se via ensangentado, mas estava tetricamente rgido. Encontrava-se livre, advertiu Brigitte, "Livre!J poderia empreender o caminho para o rei Lothair! Rowland estava morto!" E, ento, a monstruosidade do fato a golpeou. Acaso experimentava ela um sentimento diferente do alvio?

-No posso permanecer aqui -disse-se em voz alta. ficou de p e tocou a cabea do Wolff para tranqiliz-lo, mas retirou a mo manchada de sangue. Imediatamente, esfregou-a na terra, para logo assinalar em direo ao rio. -v lavar te, Wolff. v nadar. -O co no se moveu, at que ela estampou um p no cho com fria-. Faz o que ti digo. Eu reunirei minhas coisas e nos partiremos logo que esteja limpo. Wolff, ento, partiu, mas Brigitte no comeou a recolher seus pertences. Permaneceu imvel, observando o corpo inerte do Rowland. O vento sacudiu as taas das rvores, e ela sentiu frio, mas no se agachou para tomar seu manto. S baixou o olhar para a manta onde tinha estado tendida com aquele homem. No mesmo lugar se encontrava, tremendo, quando Wolff retornou ao acampamento. O co se achava empapado, mas limpo, e ela o chamou, esboando um dbil sorriso. Recolheu a manta para sec-lo, mas se deteve, j que o animal se sacudiu e a banho com a gua. Foi ento quando ouviu o gemido. Brigitte se paralisou. Um dos homens continuava com vida. Mas, qual?, ela no desejava averigu-lo, j que no queria voltar a enfrentar-se com nenhum deles. -Vamos Wolff! Devemos partir daqui. Arrojou a manta sobre o co e o esfregou brevemente. Logo, recolheu pressurosa seus pertences e correu para o cavalo do Rowland, mas se deteve o chegar ao potro. O tamanho do animal a intimidava, em especial, sem a imensa figura do cavalheiro colocado na arreios. Como conseguiria montar sem a ajuda do normando? Depois de vrios intentos, conseguiu subir ao gigantesco corcel e, agitada pelo esforo, jogou um olhar em busca do Wolff. Mas o co ainda seguia junto ao fogo, farejando o corpo do Rowland. Brigitte o chamou uma e outra vez, mas o animal se sentou junto ao normando, recusando-se a mover-se. A jovem deixou escapar um suspiro de desespero. Ento era ele. Era Rowland quem continuava com vida. Ela deveria ter suposto que esse arrogante caipira era muito rstico para morrer to facilmente. desembarcou do cavalo e caminhou lentamente para o fogo. Depois de jogar um olhar fulminante ao Wolff, inclinou-se para examinar ao Rowland. Tinha uma enorme protuberncia em nuca. A arma do saxo devia ter girado ao golpear, pensou a jovem, e s o lado plano da tocha tinha causado a marca. de repente, notou que Rowland respirava. Embora com uma forte dor de cabea, sem dvida, o normando despertaria. Brigitte lanou um olhar penetrante ao Wolff, que continuava tendido junto ao corpo do moo. -No esperar que fique lhe ajudando, ou sim? Devo partir. A moa ficou de p, mas o co no se levantou. -Vou -advertiu-lhe com tom categrico-. Se ficar aqui, este homem me tirar de pulseira. isso o que quer? Deseja conversar sofrer em suas asquerosas mos? Ainda assim, a besta permaneceu imvel junto ao ferido. Brigitte perdeu a pacincia e exclamou. -Digo-te que este rufio no necessita nossa ajuda! Vamos j! A jovem comeou a afastar do acampamento, mas olhou por cima do ombro para ver se Wolff a seguia. O co se aproximou at mais ao normando, para apoiar a cabea junto ao corpo tendido do Rowland.

-Maldito seja, fica com ele ento! -exclamou Brigitte.- Mas est muito equivocado se acredita que este homem te tratar melhor que eu. S receber chutes em troca de seus esforos por lhe agradar, posto que ele assim. Afastou-se indignada, resolvida a no olhar atrs. Mas, antes de que conseguisse alcanar o potro, Wolff deixou escapar o uivo mais desventurado que ela jamais tinha ouvido. O som retumbou no bosque, e Brigitte se voltou para encontrar ao co tocando ligeiramente o flanco do normando, como se queria lhe dar a volta. -lhe deixe, Wolff! -ordenou-lhe ela, temerosa de que Rowland despertasse antes que pudessem partir. A jovem correu para apartar ao co, mas se deteve o ver o fio de sangue que gotejava das costas do homem. Rowland se encontrava mal ferido. Mas, como tinha acontecido? Com grande esforo, Brigitte conseguiu lhe dar a volta. Ento, viu a espada que o normando tinha deixado cair antes ao desabar-se. O extremo da arma tinha aterrissado sobre uma enorme pedra, na posio justa para internar-se no flanco do homem ao ser este derrubado. -Mereceria morrer com sua prpria arma -comentou com frieza. No alcanava a ver a gravidade da ferida, mas havia uma grande quantidade de sangue no cho e na tnica do Rowland. voltou-se para o Wolff, que a olhava com atitude espectador e lhe disse obstinadamente: -No estou obrigada a lhe ajudar depois de tudo o que me tem feito. Se lhe curar a ferida, poderia despertar e perderia minha oportunidade de escapar. Alm disso, no estou segura de que v morrer se no lhe ajudo. Brigitte se deteve para olhar uma vez mais ao cavalheiro ferido. Logo, deixou cair os ombros e prosseguiu: -me escute. Estou falando com tanta frieza e malcia como ele. No posso deixar morrer a um homem, nem sequer a este. -Alegra-me ouvir isso. A jovem afogou uma exclamao quando os escuros olhos do Rowland de abriram para olh-la. -Quanto tempo estiveste consciente? -perguntou violentamente. -Desde que me voltou com tanta brutalidade - grunhiu ele-. Sinto uma terrvel dor de cabea. -te olhe o flanco, normando, est sangrando como um porco esfaqueado -declarou a jovem com aspereza. Rowland se incorporou lentamente, mas se deixou cair sobre um cotovelo, para levar a outra emano cabea. -Ai, Deus, sinto que me parte o crnio. - Em seguida jogou um olhar severo moa.- Voc me fez isto? -Se te doer, ento desejaria hav-lo feito -respondeu ela.- Mas no foi assim. Um homem te golpeou por detrs sem que o advertisse. -Resultaria-me mais fcil acreditar que voc o fez - comentou o moo com cepticismo. -Ento, olhe a seu redor. Ali h dois corpos preparados para ser enterrados. Rowland olhou, sobressaltado, e logo seus olhos se posaram sobre o Wolff, que continuava tendido a seu lado. -Pelo visto, subestimei-te, co.

-Recorda-o-a prxima vez que tente me atacar -advertiu-lhe Brigitte-. Se eu tivesse sabido quo temvel Wolff, voc houvesse seu sentido afiadas presas muito antes, tal como lhes ocorreu com esses dois saxes. -Saxes? -So os dois que viajaram conosco pelo rio. O moo franziu o sobrecenho. -Devem ser ladres. O que outra razo teriam para seguimos? -OH, sim, eram ladres -assentiu Brigitte com amargura-. Mas era para mim a quem tentavam roubar. -Maldita seja! -grunho Rowland-. Sabia que me causaria problemas com esse atrativo rosto que tem. Suponho que paquerou com esses saxes na barcaa, no assim? -Como te atreve! -exclamou a moa com tom severo-. No posso alterar meu aspecto, mas jamais tato a um homem intencionadamente. No me interessa despertar o desejo de nenhum rufio. O que me fez foi to repugnante como sempre o tinha imaginado. -Suficiente! -No, no suficiente! -bramou a jovem, sentindo desejos de ferir at mais ao Rowland.- Considera-te meu senhor, mas no me defendeu desses bandidos, quando se supe que um amo deve proteger a seu serva. Afirmaria que perdeste seus direitos sobre mim, posto que no cumpriste com suas obrigaes. -Machucaram-lhe? -perguntou ele. -Bom...no, mas no foi graas a ti. -Ento, se no houve dano, no escutarei mais a respeito de direitos e obrigaes. Alm disso, eu fiz um esforo por te proteger. Tenho feridas para demonstr-lo. Brigitte sentiu um pingo de remorso por lhe haver provocado, e decidiu permanecer em silncio. -Conforme acredito, prometeu curar minha ferida, no foi assim? -Recordou-lhe Rowland. -Curarei-a, sempre que compreender isto: no me sinto obrigada a faz-lo s porque voc te considere meu senhor. -Ento, faz-o como crist- suplicou-lhe ele com tom fatigado, fechando os olhos fracamente.- Acaba j com isto. A jovem se voltou e caminhou para o cavalo, a fim de revisar as alforjas em busca de algo que pudesse servir como vendagem. Mas Rowland a deteve antes de que alcanasse s abrir. -No encontrar nenhum tecido a. Ela se voltou para lhe olhar. -Uma camisa velha servir -As tiras de uma camisa no sero suficientemente largas. Ter que procurar entre suas roupas. Minhas roupas! -exclamou Brigitte, enquanto retornava graciosa para deter-se junto a ele.- No tenho tantos vestidos para arruinar um por sua culpa. Usarei uma das mantas. -Necessitamos essas mantas, j que medida que avancemos para o norte, o clima ser cada vez mais frio -anunciou Rowland de modo categrico. A jovem tomou sua bolsa com impacincia e extraiu seu vestido mais gasto. AO se voltar para o Rowland encontrou que ele j se desprendeu o cinturo e estava tratando de tir-la tnica. A moa vacilou um instante,

observando seus enormes esforos, at que por fim lhe separou as mos e lhe ajudou a despojar-se do objeto. O jovem se encontrava plido e dbil, mas, ainda assim, no cessou de contempl-la com ateno, enquanto limpava cuidadosamente a ferida e a enfaixava com as largas partes de seu vestido de linho. Uma vez finalizada a tarefa, Brigitte lhe ajudou a vestir-se com uma tnica limpa e detrs lhe cobrir com a manta, procedeu a acender uma nova fogueira. -Poderia lavar o sangue de meu vestido, rapariga? -perguntou Rowland. A moa assentiu imediatamente, j que ele tinha efetuado a petio sem ordenar. Recolheu a tnica do cho e se dirigiu para o rio. Ao retornar ao acampamento, pendurou o objeto do ramo de uma rvore e se aproximou dele para ver se se encontrava dormido. -Di-te o inchao da cabea? -perguntou-lhe com voz suave. -Sim -respondeu ele com uma careta-. Com o que me golpearam? -Com uma tocha -respondeu a jovem-. Teve sorte. O fio da folha se encontrava voltado para te pegar. -Grr!- grunhiu Rowland.- Sinto como se a tivesse inserida na cabea. "Oxal tivesse sido assim", pensou Brigitte, e se ruborizou ante sua prpria crueldade. 16 O aroma a carne assada despertou ao Brigitte. Uma breve olhada ao acampamento lhe mostrou que os corpos dos saxes tinham sido retirados. Rowland se encontrava agachado frente ao fogo, com o Wolff tendido a seu lado. A jovem olhou a ambos com expresso severo. -meu deus, estiveste muito atarefado, considerando a gravidade de sua ferida -comentou com tom mordaz. -bom dia, rapariga. Ela ignorou a saudao. -me diga, por favor, te abriu a ferida? Rowland soltou uma breve risada. -No, Huno fez o trabalho -respondeu, inclinando a cabea em direo ao cavalo. -E a carne? -Seu co se encarregou disso. Brigitte lanou um olhar reprovador a seu mascote. -Traidor! Acaso tem que gastar suas energias em lhe agradar a ele? -Sempre acostuma a falar com os animais? -perguntou Rowland, lhe jogando um olhar de soslaio. -S com esse -respondeu a jovem com tom spero.- Embora no parece estar comportando-se bem ultimamente. -Suponho que no esperar que te responda. -Claro que no -replicou ela, irritada.- No sou tola, Rowland. O franziu o sobrecenho. -Acredito no te haver dada permisso para que me chamasse dessa forma.

-No pedi sua permisso. Os escuros olhos azuis do Rowland se entrecerraron. -Referir-te para mim corretamente como "senhor". -No o farei. Voc no meu senhor -negou Brigitte com firmeza-. Meu pai foi meu senhor e, logo meu irmo. Mas agora meu senhor o conde do Berry. Lhe chamarei senhor, mas voc s Rowland do Montville. Referirei a ti como Rowland ou canalha normando, no importa qual. Rowland se incorporou para aproximar-se da moa com um brilho de ira nos olhos. -Advirto-te, mulher,... -Mulher! -exclamou ela-. Meu nome Brigitte... Ouve-me? Brigitte! Se voltar a me chamar mulher, gritarei! A expresso sombria do Rowland se transformou em um olhar surpreendido ante o repentino arrebatamento de ira da jovem. -Acaso o demnio se apoderou de ti esta manh? O que te aconteceu moa? -Voc est diablico! -gritou ela, ao bordo do pranto-. No tem direito a te levantar e andar por a, quando esteve a ponto de morrer faz apenas umas horas. Voc tem ao demnio no corpo. Deveria estar dbil, mas ele te d foras! -De maneira que isso -Rowland soltou uma potente gargalhada. -Ainda planejava escapar e me acreditava muito fraco para te deter. Bom, lamento te decepcionar, mas desde pequeno me ensinaram a tolerar com coragem os dores. Essa manh, chegaram ao Aners, depois de umas quantas horas de lenta marcha, j que, esta vez, Rowland no insisto a Huno a cavalgar a toda velocidade. Em lugar de apresentar seus respeitos ao conde do Anjou, o moo se deteve no monastrio para adquirir provises e consertar os acertos necessrios para os corpos dos dois saxes mortos. Logo, abandonaram imediatamente a cidade. Brigitte se sentiu algo molesta e confundida. -por que no ficamos para passar, ao menos, uma noite? Sem dvida, faria-te bem o descanso. Um dia mais de atraso no importaria. -No acredito necessrio -respondeu Rowland com brutalidade. Ambos tinham permanecido em silencio durante o trajeto para o Angers, mas agora Brigitte se encontrava lista para iniciar a batalha uma vez mais. - Por que razo evita as cidades? Cada vez que chegamos a uma, apressa-te a abandon-la logo que te possvel. Ele no se voltou para olh-la. -No conveniente permanecer em um lugar desconhecido. -Claro que no. muito melhor dormir intemprie, sobre a terra geada - demarcou a jovem com sarcasmo. -Atua como uma esposa rabugenta - afirmou Rowland com tom severo-Deixa j de protestar, moa. Brigitte se sentiu ferida, mas tambm acovardada. Cavalgaram junto a uma larga sucesso de vinhedos sobre as colinas baixas dos subrbios do Angers, para logo penetrar em uma zona pantanosa. E, medida que se afastavam da cidade, a irritao da jovem aumentava. J no poderia gozar de

uma cama morna essa noite, nem teria companhia. Desse modo, jamais conseguiria conseguir ajuda. -No posso acreditar que Angers no te resulte familiar. Com segurana, tem que conhecer algum ali. Ainda estamos a tempo de retornar. -No tenho intenes de retornar, moa. E no, no conheo ningum ali. -Mas sua casa no se encontra muito longe daqui, no verdade? -inquiriu Brigitte. -Ficam uns poucos dias mais de viagem. Mas isso no significa que deva conhecer gente no Angers. Jamais passei muito tempo ali. Meu pai nunca me permitiu me afastar de casa. E quando me parti, dirigi-me para o este. A jovem soltou uma breve risada ante o comentrio -Alguma vez te permitiu te afastar? Que filho de nobre deve permanecer perto de casa? O filho de um lorde est acostumado a ser enviado a outra Corte para seu treinamento. Se no foi assim contigo, ento deve proceder de um lar campons. Rowland ficou tenso. -Meu pai preferiu me treinar em pessoa -disse com tom gelado-. E, uma vez que chegamos ao Montville, sem dvida, se inteirar de que sou bastardo. Minha me foi uma serva e eu sou filho bastardo de meu pai. -OH. -Brigitte no pde pensar em nenhum comentrio inteligente. -No me preocupa admiti-lo. -Eu faria o mesmo, se fosse esse meu caso -afirmou a moa-. Mas eu no sou bastarda. O moo deteve o corcel e logo, voltou-se para olhar a jovem. -Sua lngua necessita um descanso, rapariga- disse-lhe com frieza-. Uma breve caminhada poderia te ajudar. Imediatamente, desceu-a para a terra lamacenta, ignorando seus gritos de clera. Logo, insistiu ao cavalo a prosseguir a marcha e Brigitte no teve mais alternativa que segui-lo em companhia do Wolff. 17 Rowland se deteve sobre o topo de uma colina, a cujos ps se estendia Montville, seu lar. Brigitte se inclinou por volta de um flanco para obter uma melhor viso do lugar onde residiria durante um tempo. Um grosso manto de neve cobria toda a paisagem: da fortaleza, situada sobre uma pequena colina, at a aldeia contgua e, mais atrs, as pradarias, os hortas, os cultivos e o bosque. A neve no cessava de cair, recordando a jovem os perturbadores instantes da noite anterior quando, ao descender os primeiros flocos, Rowland lhe tinha aproximado em busca de seu tibieza. Brigitte tivesse preferido congelar-se, mas ele tinha insistido em estreitar com fora sua delicada figura feminina, ignorando seus reiteradas protestos. Mas, esta vez, ele no tinha tentado viol-la. Talvez, devido ferida, ou aos roucos grunhidos do Wolff... a moa no estava segura. S lhe tinha deixado cair uma chuva de tenros beijos no pescoo, at que lhe tinha afastado. depois disso, Rowland no havia tornado a incomod-la, contentando-se lhe depositando uma pesada mo sobre o quadril como sinal de posse.

Brigitte tratou de apagar a lembrana da noite anterior enquanto contemplava o lar do normando. Pensou, em troca, o que diria ao enfrentar-se ao lorde do Montville. Acreditaria-lhe quando lhe contasse quem era e o que lhe tinha acontecido? Rowland comeou a descender pela colina, e ela sentiu os primeiros indcios de temor. O que ocorreria se ningum acreditava em sua palavra? O que aconteceria se jamais conseguia abandonar esse lugar e se via forada a passar o resto de sua vida trabalhando como servo? Atravessaram a entrada, e um guarda agitou uma mo para saudar o Rowland. Ningum saiu a receb-los. O ptio se via desrtico e batido pelo vento. Nem sequer um encarregado do estbulo saiu ao encontro dos recm chegados para atender ao cavalo. -Acontece algo estranho aqui? -perguntou Brigitte com inquietao, ao tempo que Rowland desmontava frente s cavalarias e ajudava a jovem a descender. -Tudo parece em ordem. -Mas, por que ningum veio a te receber? Os guardas devem ter informado a seu pai de sua chegada continuou a moa, enquanto comeavam a caminhar para a manso. -Sim, com segurana, ele j sabe que estou aqui. -E, ainda assim, no vem a te saudar? -inquiriu ela, sobressaltada. O moo esboou um sorriso indulgente. -S um tolo abandonaria um fogo quente em um dia como este. -Mas nem sequer um servente veio a te atender -insistiu Brigitte. Rowland se encolheu de ombros. -J descobrir que Montville no um lugar muito hospitalar, Brigitte. Jamais esperei outro recebimento. -Disse que seu pai tinha muitos servos. -Assim , mas todos danam ao compasso da Hedda e, sem dvida, ela se encarregou de ataref-los com um sem-fim de trabalhos quando se inteirou de minha chegada. A dama realiza enormes esforos para evitar que me sinta bem acolhido aqui. No acredito que tenha trocado s porque me encontrei ausente durante estes ltimos seis anos. Minha madrasta uma mulher perversa. Aconselho-te que te mantenha fora de seu caminho, porque sei que no lhe agradar. -por que? Nem sequer me conhece. -No precisa te conhecer. -Rowland soltou uma risada afogada. -Hedda te desprezar s porque minha serva. Essa mulher sente prazer me arruinando a vida. Sempre consegue assegurar-se de que no haja um servo perto quando eu o necessito. Mas agora te tenho, e ela no poder te dar ordens. Isso no lhe agradar. -Hedda te odeia ento? -Eu lhe recordo seu fracasso de no brindar a meu pai um filho varo. Minha me no era do Montville. Quando ela morreu, Luthor me trouxe aqui e me colocou por cima das duas filhas que Hedda lhe tinha dado. Tudo o que v aqui ser meu algum dia; um filho bastardo ser dono da herana e no as filhas legtimas do Luthor. -Ento, suponho que suas irms tambm lhe odeiam -comentou a jovem com um suspiro-. Que linda famlia tem, Rowland. E me traz aqui a viver entre esta gente to desagradvel.

-No tema, joyita- tranqilizou-a ele com tom alegre-. Eu te protegerei contra a ira de todos. A manso era imensa e a sala principal, cavernosa, construda em madeira e pedra. Os mantimentos se coziam no mesmo quarto onde se levantavam dois gigantescos foges. Em um deles, borbulhavam os caldeires e se assava uma gigantesca parte de carne. Vrios serventes se moviam pressurosos, servindo o jantar a um numeroso grupo de comensais. No centro da sala, havia trs mesas fraileras. Uma destas se encontrava elevada sobre um soalho, situada em paralelo com as outras dois, um pouco mais largas, repletas agora de soldados, homens de armas, pajens, cavalheiros, seus escudeiros e numerosas mulheres. O fogo mais pequeno se achava rodeado de bancos. Para a esquerda, no segundo piso, havia uma arcada que permitia ao espectador observar de ali tudo o que acontecia no salo. No centro da mesa principal, sobressaa-me a figura de um ancio de enorme tamanho, com cabelo da cor do trigo e talhado ao estilo normando. No levava barba, e seu rosto estava marcado com profundas rugas. Sua expresso refletia um carter forte. Embora no guardava um grande parecido com o Rowland, Brigitte soube que se tratava do Luthor, o lorde do Montville. A cada lado do homem havia duas mulheres; uma, apenas maior que Rowland; a outra, muito mais anci. Eram, sem dvida, me e filha, j que seus rasgos se viam idnticos: queixo bicudo, olhos pequenos, nariz proeminente e encurvado. Com o bulcio da multido, ningum advertiu a presena dos recm chegados, e a jovem teve oportunidade de estudar tudo que ocorria na sala. Mas sua observao no durou muito. Ao perceber o aroma de quo galgos corriam pela habitao, Wolff deixou escapar um uivo desafiante, para logo atacar ao co mais prximo antes de que Brigitte alcanasse a det-lo. Os outros galgos se somaram briga, causando um terrvel alvoroo. O rosto do Brigitte adquiriu um brilhante tom carmesim. Seu mascote estava provocando um escndalo to atroz, que o resto da sala guardou repentinamente silncio. Nervosa, a moa tentou apartar ao Wolff, mas Rowland a deteve. -Deixa-o, Brigitte -disse-lhe entre risadas, incrivelmente divertido-. Este um territrio novo para ele. ardiloso ao impor-se do comeo. -Mas me est envergonhando. -por que? -O moo arqueou uma sobrancelha. -No esquea que agora me pertence. E s est tentando demonstrar aos ces de meu pai que j tm um novo lder. Isso algo que no Montville entendemos muito bem. -O que? Lutar para ganhar a autoridade? -Assim . -Mas seu pai o amo aqui, ou no? -claro que sim -assentiu Rowland-. Mas eu estou obrigado a lhe desafiar, quo mesmo ele a mim. -Isso inaudito! -No aqui, rapariga. Luthor no o aceitaria de outra forma. O homem governa pela fora, como o fizeram seus antecessores. Acredita que se no poder vencer a seus homens, ento no est preparado para dirigi-los. E todos devem saber que ele ainda pode derrotar a seu herdeiro. -Isso brbaro! -exclamou Brigitte, e em seguida se recuperou o suficiente para adicionar: Voc brbaro tambm.

Rowland sorriu agradado, observando os claros olhos azuis da jovem. -E s agora o descobre? Nesse instante, uma jovem rolia de cachos castanhos lhes aproximou correndo. Surpreendida, Brigitte observou moa jogar-se nos braos do Rowland e beij-lo profusamente. -O que acontece? -protestou a jovem quando ele a separou de seu lado-. por que no pode me saudar corretamente, mon cher? O moo franziu o sobrecenho. -Amlia, o que houve alguma vez entre ns foi privado, entretanto, voc insiste em faz-lo pblico. Acaso no tem vergonha, mulher? Como te atreve a te jogar em meus braos ante os olhos de todos? Amelia afogou uma exclamao e seus olhos negros se dilataram pela ira. -aguardei sua volta durante todos estes anos. Luthor sabe e no se ope. -O que sabe meu pai? -inquiriu Rowland-. Contou-lhe o de nossas relaes? Acaso ousou desonrar a seu pai apregoando suas debilidades lascivas? -por que me ataca dessa forma? -perguntou Amlia-. No contei a ningum o nosso. Luthor s viu como sofri quando voc te partiu. Encontrou-o muito divertido. -E o que supe que pensar agora, depois de presenciar sua audcia? E seu pai que nos est observando? Maldita seja, Amlia! -grunhiu o moo-. No te pedi que me aguardasse. por que o fez? Jamais te prometi matrimnio. -Eu acreditava... -Creste mau! -interrompeu-a ele-. E foi muito tola em me esperar, quando seu pai poderia te haver encontrado casal. Nunca tive inteno de retornar ao Montville, e voc sabia. -OH, no, Rowland -apressou-se a dizer a jovem. Sempre soube que voltaria, e assim foi. -Suficiente, Amlia. Meu pai me espera. -Tolices! -A moa olhou alternativamente ao Rowland e ao Brigitte, quem se tinha afastado, incmoda ante semelhante conversao. -Ah! De maneira que isso ! -exclamou-. J conseguiste uma esposa. Bastardo! -bramou com os olhos cheios de fria-. Co infiel! Rowland ficou tenso e lhe lanou um olhar fulminante. -Tome cuidado, mulher, ou sentir o castigo de minha mo, e logo terei que matar a seu pai quando desafiar por isso. Se no poder pensar em ti, ento faz-o por ele. Umas lgrimas brotaram nos olhos escuros da Amelia. -Como pde te casar com outra? O exalou um suspiro de exasperao. -No me casei! E jamais o farei, porque todas vocs so iguais, com suas malditas queixa e lamentos. So capazes de esgotar a pacincia de qualquer homem. Nunca me desposarei com uma mulher de quem no posso me desfazer uma vez acabada a fascinao e que, alm disso, pode converterse em arpa. Rowland se afastou, deixando ao Brigitte sem saber o que fazer, j que ele tinha esquecido por completo sua presena. Amlia lhe lanou um olhar

hostil, e ela se apressou a seguir ao normando. Ao caminhar, manteve a cabea erguida, ignorando a multido de olhos curiosos. Sentiu-se completamente sozinha, mas se animou quando Wolff lhe aproximou, depois de derrotar ao ltimo galgo do Montville. Ao menos, seu mascote tinha brindado um espetculo digno de admirao. Luthor do Montville ficou de p para receber ao Rowland, mas foi essa sua nica manifestao ante a volta de seu herdeiro. Brigitte se sentiu aturdida frente a to estranho encontro entre pai e filho. Nenhum dos dois sorriu, nem pronunciou uma palavra de afeto. Ambos permaneceram enfrentados, com expresso impvida, ao parecer, mais adversrios que amigos. observaram-se um a outro por um instante, estudando as mudanas que tinham tido lugar nesses seis anos. Finalmente, Luthor se decidiu a falar. -Chega tarde. -Atrasaram-me. -Isso me informou GUI -assentiu Luthor com um marcado tom de desagrado-. Deteve-te atender o leito de morte de um francs. Isso te pareceu mais importante que o futuro do Montville? -O homem me salvou a vida. S me levou uns poucos dias averiguar se continuaria vivo. -E foi assim? -Sim. -J saldaste sua dvida? Rowland assentiu com uma leve inclinao de cabea, e isso pareceu tranqilizar a seu pai. -Bem. No quero que nenhum ato de lealdade lhe alm do Montville um vez que tenha comeado o conflito. Viajou sozinho com esta carga? -perguntou Luthor, assinalando ao Brigitte, mas sem dignar-se a olh-la-. Onde est seu escudeiro? -Perdi-lhe no sul -respondeu Rowland e logo, sorriu-. Mas esta carga muito competente. Luthor soltou uma estrondosa gargalhada, ao igual ao resto dos homens. Amlia, quem j se somou ao grupo, apressou-se a formular um comentrio agudo. -No sabia que na Frana se acostuma a levar a uma prostituta como escudeiro. Rowland se voltou para ela com uma pronta rplica, mas seu olhar caiu sobre o Brigitte e pde notar as lgrimas que brilhavam nos claros olhos azuis da moa. -Sinto muito, rapariga -disse-lhe com doura.- H muitas damas aqui que deveriam pertencer ao sob mundo. O comentrio suscitou mais de uma exclamao, inclusive a do Brigitte. Surpreendeu-lhe que Rowland sasse em sua defesa quando, fazia apenas um instante, ele mesmo a tinha ultrajado. Antes de que ela pudesse reagir, Amlia falou com rudeza. -Como te atreve a me insultar dessa forma, Rowland? O lhe lanou um olhar geada. -Se no poder tolerar os insultos, Amlia, evita formul-los. Amlia se voltou imediatamente para o Luthor. -Milord, seu filho no tem direito a me tratar desse modo. E no s me ofendeu. O disse "muitas damas".

-J! Isso fez?. -Luthor deixou escapar uma breve risada, sem sair em defesa da Amlia, nem de suas prprias damas, que mastigavam sua crescente fria em silncio. O lorde se voltou para o Brigitte e perguntou: -Tem nome a mulher? -A mulher tem nome -respondeu a jovem com audcia-. Sou Brigitte do Louroux, milord. Rowland franziu o sobrecenho. -Agora Brigitte do Montville, minha serva. -Isso discutvel- declarou Brigitte com voz cortante. Logo, voltouse e caminhou com passo gracioso para o fogo, levando consigo ao Wolff. -Ja! -riu Luthor-. Entendo por que te demoraste. -Ainda tem que adaptar-se a seu novo amo. At agora, no tem feito mais que causar problemas. -Como conseguiu uma jovem to bela e um animal to esplndido? -A moa foi dada pela fora -respondeu Rowland brevemente - e o co a seguiu. Luthor estudou a jovem um instante. -Essa mulher se comporta como uma dama. Juraria que de bero aristocrtico. Possui certo ar de arrogncia. O moo lanou um olhar penetrante a seu pai. -No permita que ela te oua diz-lo, pai, porque isso justamente o que desejaria te fazer acreditar. -Quer dizer que a jovem afirma ser uma dama? -Sem dvida, realizar enormes esforos para te convencer. Luthor franziu o sobrecenho. -Est seguro de que no o ? -Maldio! -exclamou Rowland-. Estou convencido! E j bastante me atormentou a moa, assim no me voc chateie com isso, velho. -De maneira que velho, n? -grunhiu o lorde-. Te apresente no ptio ao amanhecer e veremos quem velho. Rowland assentiu em silncio. No desejava repetir a antiga disputa. Depois de informar-se a respeito dos preparativos para a batalha contra Thurston do Mezidon, Rowland voltou o olhar para o Brigitte, quem se encontrava sentada frente ao fogo, de costas ao grupo. Sua magra mo acariciava distraidamente a imensa cabea do Wolff. Rowland se perguntou que estaria pensando a jovem enquanto contemplava o danar das chamas. O que ia fazer ele com essa pequena atrevida? por que insistiria ela em mentir a respeito de sua condio? Tinha-o tentado tudo, exceto jurar ante Deus. Embora Rowland sabia que Brigitte jamais se atreveria a faz-lo, porque era uma jovem de f. O tinha demonstrado ao ficar a lhe atender a ferida em lugar de escapar. Poderia lhe haver deixado morrer, mas no o fez. Talvez, no lhe odiava tanto como afirmava. O deteve uma criada e lhe sussurrou algo ao ouvido. Logo, observou-a aproximar-se do Brigitte, cuja imagem externa era incrivelmente serena, embora em seu interior fervia de ira contida. A jovem j no se acreditava capaz de suportar muito mais tempo ao Rowland e sua arrogncia. Sumida em suas reflexes, Brigitte no ouviu aproximar-se da criada e se sobressaltou quando esta lhe deu uma palmada no ombro. -O que quer? -perguntou-lhe com rudeza. Os olhos da criada se dilataram confundidos. A jovem no sabia como comportar-se frente a essa formosa mulher francesa que, mesmo que seu senhor a considerava serva, parecia pertencer nobreza.

-Sir Rowland lhe ordena te sentar com ele mesa e comer antes de retirar-se a descansar -informou-lhe com nervosismo. -isso quer, n? -Brigitte se voltou para o centro da sala para encontrar ao Rowland observando-a, e sua fria se intensificou.- Bom, pode lhe dizer a esse mequetrefe arrogante que no estou disposta a me rebaixar me sentando mesa com ele! Os olhos da criada pareceram sair-se das rbitas. -Nunca poderia lhe dizer isso! Brigitte ficou de p. -Ento, farei-o eu. -Por favor! No o faa. Conheo-lhe e sei que se enfureceria, ama. Brigitte olhou outra moa com expresso curiosa. -por que me chamou ama? A criada afundou a cabea com acanhamento. -Me... pareceu-me adequado. Brigitte sorriu e, embora no o advertiu, seu sorriso deslumbrou a vrios espectadores. -Tem-me feito muito bem. Qual seu nome? -Meu nome Goda. -Goda, sinto te haver tratado com rudeza. Jamais fui que os que descarregam sua fria contra a servido, e oxal o cu no permita que me converta em algum parecido ao Rowland. -Reunir-se com sir Rowland ento? -No. Mas pode me mostrar minha habitao. S desejo um pouco de intimidade. -Sim, ama -assentiu Goda com calma. Os olhos do Rowland seguiram ao Brigitte, quem abandonou a sala com a criada. Recordou o sorriso que a jovem tinha brindado a Goda e, de repente, sentiu enormes desejos de voltar a ver essa expresso, mas dirigida s a ele. "te olhe, Rowland", pensou o jovem, divertido. Est comeando a cortejar a uma serva!".

18 Brigitte foi conduzida at uma pequena cabana para serventes, situada ao outro lado do ptio. O quarto no era muito melhor que a choa que lhe tinham atribudo no Louroux, mas, ao menos, este contava com uma cama de armar limpo e numerosas mantas. depois de guardar seus pertences em um velho armrio e limpar as telaraas da habitao, a jovem suplicou a Goda que a guiasse at o quarto de banho e lhe levasse um pouco de comida. A criada obedeceu sem protestar, pelo qual Brigitte se sentiu agradecida. Tinha chegado a sonhar com um banho quente e no lhe importou inundar-se na tina destinada servido. J tinha quebrantado as regras ao pedir a Goda a comida, dado que a nenhum criado lhe estava permitido gozar dos privilgios do servio. Algo mais tarde, Brigitte se encontrava sentada na cama de armar, secando o cabelo, junto ao braseiro aceso que amavelmente Goda lhe tinha proporcionado. de repente, Rowland abriu a porta sem chamar. Isso enfureceu a jovem, quem decidiu lhe ignore. -Conta a antecmara com sua aprovao, rapariga? -perguntou ele depois de um prolongado silncio. -O que te traz por aqui, Rowland? -inquiriu a moa com tom cansado. -Devi ver como te encontrava -respondeu ele. E ainda no me respondeste. -O que pode importar se o quarto conta ou no com minha aprovao? -perguntou Brigitte com amargura. -Sei que esta cabana melhor que a que tinha no Louroux. -Voc no sabe nada! -vaiou a jovem.- S o supe porque me viu entrar ali. -Imagino que agora me dir que no era esse seu aposento no Louroux. -No minha inteno te dizer nada -replicou a moa com pesar-. Falar contigo como conversar com um muro de pedra. Rowland ignorou o insulto. -Se esse no era seu aposento, Brigitte, ento, por que entrou ali? -Porque sou obstinada. Ou acaso no o notaste? -OH, sim, claro que o notei -assentiu ele entre risadas. -No divertido, Rowland -arreganhou-lhe ela com tom severo-. Me creste uma serva devido a circunstncias que eu mesma provoquei com minha obstinao. -O que quer dizer? -No acreditar nada do que te diga, e estou cansada de sua incredulidade. O atravessou a habitao para deter-se diante do Brigitte. Ento, elevou-lhe o queixo com um dedo, forando-a a suportar seu penetrante olhar. -Admite ento que j hora de que troque sua atitude? -perguntoulhe com voz suave. -Voc joga comigo, Rowland, E no me agrada! -exclamou a jovem com rudeza-. Jamais pensaria em te seduzir, embora fora esse meu nico recurso. Rowland a tirou dos ombros e a atraiu para si.

-me seduzir, joyita? Mas voc j me seduziste. Tomou o rosto entre as mos e lhe acariciou os lbios com um tenro beijo. Brigitte se surpreendeu ante a agradvel sensao que experimentou nesse instante e transcorreram vrios segundos antes de que lhe detivera, lhe golpeando o peito, at que ele por fim se apartou. -Se tivesse um pouco de decncia, no submeteria a mais prazeres lascivos! -exclamou a jovem. -Ah, Brigitte, no cumpre com sua parte do jogo - disse Rowland com um suspiro de decepo. -No minha inteno participar de seu jogo! -replicou ela, indignada-. Pode me considerar sua serva, mas jamais poder negar que era inocente at que voc me tocou. E nunca serei sua prostituta! -S eu te tive, cherie, e s eu te terei. Isso no te converte em uma prostituta. -Para mim, sim! Rowland deixou escapar um profundo suspiro. -O que ter que fazer para que seja mais complacente? - uma brincadeira, no? -A jovem soltou uma risada irnica, e se separou do moo para caminhar para os ps da cama e logo, voltar-se com os braos em jarras e os olhos faiscantes de ira-. Primeiro, arrebata-me a inocncia e logo diz que no importa. Humilha-me e me obriga a te servir. Supe acaso que lhe devo agradecer isso -Maldita seja! -grunhiu Rowland-. Vim aqui para reparar os danos e s recebo reprimendas. -Nunca poder reparar o dano que me tem feito ...nunca! -Ento, perco meu tempo. -Rowland se voltou e caminhou irado para a porta. Ali, deteve-se para olhar ao Brigitte com expresso sombria. -Farei-te uma advertncia, mulher. Eu posso te fazer a vida agradvel ou intolervel... no me importa j. Depende de ti modificar ou no seu comportamento, porque eu me estou cansando de sua obstinao. Imediatamente, saiu e fechou a porta com violncia. Brigitte se sentou na cama e um sentimento de autocompasin comeou a embarg-la. Wolff lhe aproximou para lhe lamber o rosto. -O que vou fazer, Wolff? -perguntou-lhe com desgosto-. Este homem pretende que me renda alegremente e lhe sirva com um sorriso. Como poderia faz-lo? -Seus olhos azuis se encheram de lgrimas.- Odeio-lhe! Devia deixar morrer! por que no o fiz? Devemos fugir deste lugar, Wolff, o antes possvel!. 19 Ao reunir-se com seu pai no ptio a cedo da manh seguinte, Rowland continuava mal-humorado. A apenas um dia de sua chegada a casa, j se via obrigado a demonstrar suas foras. Mas, no era essa a nica razo que causava a expresso sria de seu rosto. Amlia tambm tinha colaborado. A noite anterior, para ouvir os suaves golpes em sua porta, o moo tinha acreditado que Brigitte tinha decidido desculpar-se e aceitar sua derrota. A s idia provocou nele uma forte corrente de excitao e, quando abriu a porta, seu rosto deu marcadas amostras de pesar.

-Sua desiluso evidente, Rowland -comentou Amlia com um toque de amargura.- Esperava encontrar a essa prostituta de cabelos loiros. -Vete, Amlia -ordenou-lhe o moo, ofuscado-. Aqui no foi convidada. -J me convidar quando te tiver cansado da resistncia dessa jovem -afirmou ela com convico. s sua resistncia o que te atrai, mas nada mais. - Deixou escapar uma falsa risada-. Sei que algo brusco, com mo dura. Mas no me importa. Entretanto, a ela sim. No verdade? A expresso do Rowland se voltou ainda mais severo. -Ser melhor que comece a procurar outro homem para que enfraquea sua cama em uma noite de frio, Amlia. -devido a essa prostituta? -vaiou a moa. -Ela no importa. Amelia, compartilhamos vrias noites de prazer, mas quando me parti daqui, todo o nosso terminou. Sinto que o tenha acreditado de outro modo. -Rowland no estava disposto a discutir o tema do Brigitte com essa jovem. Amlia se voltou para sair correndo da habitao. O moo fechou a porta com violncia, furioso consigo mesmo por rechaar o que to generosamente lhe ofereciam. O certo era que ele desejava a outra, uma mulher a quem s poderia possuir pela fora, e detestava ver-se obrigado a for-la. Ao enfrentar a seu pai no frio amanhecer, o moo no cessava de refletir sobre seu encontro com a Amlia. Sua sombria expresso meditabunda no passou inadvertida. O que se preocupa, Rowland? -perguntou Luthor, ao tempo que alistava suas armas-. Acaso te abrandaste durante estes anos de ausncia e teme no poder realizar uma boa demonstrao? -Se algum tiver medo aqui, esse voc, velho - respondeu Rowland com brutalidade. -J veremos. -O lorde soltou uma breve risada e logo prosseguiu com tom amvel-. soube que seus mltiplos aventura. Sim, devem te haver esgotado os reiterados esforos do rei Lothair por recuperar Lotharingia. O moo se encolheu de ombros. -No havia emoo. Uma escaramua ganha; outra, perdida. Toda batalha deve alcanar um desenlace algum dia, mas me pergunto se essa chegar a resolver alguma vez. -Ento, dirigiu-te primeiro a Champanha e logo a Borgonha? -perguntou Luthor com indiferena. -Est muito bem informado -grunhiu Rowland. -Tenho muitos amigos que, de tanto em tanto, enviavam-me notcias a respeito de seu paradeiro. Meus ensinos lhe foram muito teis na Provenza. Tivesse-me agradado participar dessa batalha. -Culminou em seguida. -Que rota tomou para atravessar o centro da Frana em sua volta a casa? Rowland se surpreendeu ante a curiosidade de seu pai, mas mesmo assim, respondeu. -Viajei pelo Loira at o Berry. Ali, entreguei a mensagem que me tinha sido crdulo e me entregaram moa. -Ento atravessou Blois e Maine em seu caminho direto para o Montville?

-No, viaje pelo Loira desde o Orlens at a confluncia com o Rio Maine. Logo, tomei um caminho direto para o norte. -Passou pelo Angers ento? O moo advertiu a repentina nota de alarme na voz de seu pai, e franziu o sobrecenho. -Sim, mas isso o que pode importar? -No, no tem importncia -respondeu Luthor, e logo adicionou: comecemos. Rowland se encolheu de ombros ante o insistente interrogatrio de seu pai, e se preparou para o desafio. Luthor estava acostumado a sobressair nessas demonstraes de fora, mas s nos ltimos anos anteriores a sua partida do Montville, tinha obtido o moo melhorar seu rendimento, o desejo de derrotar a seu pai sempre tinha obcecado, mas os meios para alcanar a vitria se demoraram em chegar. Os primeiros sons metlicos das espadas atraram a outros at o ptio. Os rudos da batalha despertaram ao Brigitte, quem correu pressurosa para a porta de seu quarto, temendo que Montville estivesse sendo atacado. A jovem soltou uma exclamao quando viu o Rowland e a seu pai em encarniado combate. Imediatamente, colocou-se o manto de l e correu para o lugar da cena, sem sequer deter-se em subir o capuz para cobrir-se sua larga cabeleira solta. deteve-se junto a dois soldados para observar com horror ao Luthor, que perseguia a seu filho com um e outro golpe de sua pesada espada, forando ao moo a retroceder. Rowland no podia fazer mais que repelir os ataques com sabre e escudo. Assim continuaram a luta at chegar ao extremo final do ptio e, ento, por fim o moo rechaou com potncia um golpe da espada do Luthor e comeou seu prprio ataque, forando a seu pai a retroceder. -Quanto faz que comearam com isto? -sussurrou Brigitte a um dos soldados, sem apartar os olhos do Rowland. -No muito -respondeu o homem. Mas a luta durou at tornar-se interminvel. O sol saiu e subiu pelo cu, e a batalha continuou, violenta, sem a rendio de nenhum dos dois combatentes. Brigitte se esgotou de s observar. Conhecia o enorme peso de uma espada de cavalheiro. Ela logo que podia levantar uma com ambas as mos. A fora fsica e a vontade que esse prolongado combate demandava, no cessavam de admir-la. O espetculo logo se voltou montono, j que os homens atravessavam o ptio uma e outra vez, alternativamente, atacando ou defendendo-se. de repente, o ritmo se alterou, como se os dois combatentes tivessem renovado suas reservas de energia. A espada do Rowland girou rapidamente para o flanco do Luthor, mas, em um segundo, trocou de direo e o atacou pela esquerda. O golpe tomou ao lorde despreparado. No elevou o escudo com suficiente rapidez, e a arma de seu filho lhe rasgo os suspensrios da cota at internar-se no ombro. Ambos os homens se paralisaram. Brigitte sups que a luta tinha finalizado. Ento, para seu completo assombro, Luthor comeou a rir. Que classe de gente era essa? No instante seguinte, o lorde despojou ao Rowland de sua espada e pressionou sua prpria arma contra o peito do moo. Rowland arrojou seu escudo ao cho, admitindo em silncio sua derrota, e Luthor baixou seu sabre.

-Deveu ter contnuo depois de me ferir, Rowland -sugeriu o lorde entre risadas-, em lugar de te deter ver a gravidade no estado de seu inimigo. -Se tivesse sido um inimigo real, velho, sem dvida, teria contnuo -respondeu o moo. -Ento, talvez, devamos considerar esse fato e declarar um empate. Sim... por uma vez, no teremos vencedor. Est de acordo? Rowland assentiu, esboando um grande sorriso de satisfao. Logo, assinalou o ombro de seu pai e lhe sugeriu: -Deve te fazer ver essa ferida. -Quase no sinto o arranho -grunhiu Luthor.- Seus rasponazos necessitaro os cuidados de sua preciosa donzela. O moo se voltou para encontrar o olhar atento do Brigitte. A moa luzia encantada com o cabelo caindo desalinhado sobre os ombros, como raios de ouro sob a luz do sol. Ela baixou timidamente os olhos e Rowland, hipnotizado, esqueceu seus doloridos msculos. Mas, a estrondosa gargalhada de seu pai atraiu sua ateno. -Devora a pobre jovenzinha com os olhos, moo -arreganhou-lhe-. No pode aguardar at que estejam sozinhos? O moo se ruborizou. -Hoje me orgulhaste, Rowland -continuou Luthor-. um filho digno de respeito. Sim, foi um verdadeiro desafio com sua espada, e sei que sua ferida ainda no est completamente curada. Aprendeu bem todos os meus ensinos e mais ainda. Rowland no soube o que dizer. Era essa a primeira vez que seu pai lhe elogiava e, alm disso, to profusamente. Por fortuna, Luthor no esperou resposta alguma. voltou-se e caminhou para a casa, deixando ao moo lhe observando atnito. Seu pai tinha trocado. Talvez, estava-se fazendo velho na verdade. Brigitte e Rowland ficaram sozinhos no ptio, uma vez que os outros se partiram para a sala. -Tem-te aberto a ferida -arreganhou-lhe a jovem. O esboou um sorriso conciliador. -No foi intencionadamente. Ocupar-te de cur-la? -Suponho que no terei mais remdio, j que no vejo que ningum se aproxime em sua ajuda- respondeu ela com tom severo. -por que est molesta? -perguntou Rowland com incerteza. -Por ti! -respondeu Brigitte, levando-as mos ao quadril para adotar uma pose ofuscada-. E por essa tolice que acabo de presenciar! -Foi to somente um esporte, cherie. -Isso no foi esporte. Foi uma loucura -replicou a moa com veemncia-. !Poderiam lhes haver matado um ao outro! -No lutamos para matar, Brigitte -explicou-lhe ele com pacincia-. No foi mais que uma prova de fora. Acaso os franceses no acostumam provar suas habilidades com a espada? -Bom, sim -respondeu ela com relutncia-, mas no to encarnizadamente. Vocs brigaram como se estivesse em jogo sua honra. Rowland deixou escapar uma breve risada. -Em certa forma, assim foi. Nossas lutas so sempre encarniadas aqui. Luthor insiste em que seus discpulos sejam os melhores. Meu pai um perito guerreiro e para falar a verdade, nunca antes tinha durado tanto em um combate com ele.

-Mas foi uma luta igualada -fez-lhe notar a jovem-. Inclusive eu pude adverti-lo. De fato, poderia hav-lo derrotado se no te tivesse detido. -D-te conta de que me est elogiando, cherie? -mofou-se o moo com um sorriso. Brigitte se ruborizou com acanhamento. -Eu... eu... -Vamos, vamos -interrompeu-a ele com fingida severidade-. No arrune o nico elogio que ouvi que seus lbios com uma rplica mordaz. Sei piedosa, ao menos, por esta vez. -Burla-te de mim, Rowland. E trocaste que tema segundo sua convenincia. -Era um tema aborrecido- disse-lhe ele evasivamente. E alm disso, j perdemos muito tempo aqui. Comeo a acreditar que tenta me reter discutindo aqui contigo para me debilitar com uma perda de sangue. -No m idia- demarcou Brigitte-. Mas vem. Minha habitao est perto. -No, preciso me trocar de roupa, e tenho ataduras em minha antecmara. Voc s me leve at ali. -Necessita ajuda para caminhar? -perguntou ela. O assentiu. -Sinto que no posso mover um s msculo - grunhiu-. Mas se voc me d a mo, cherie, seguirei-te aonde v. -A mo, n? -repetiu a jovem com rudeza. No sei se lhe quero dar isso Rowland a tirou da mo bruscamente e comeou a caminhar para a manso. -Ento, suponho que voc dever me seguir -disse-lhe, ao tempo que a arrastava at a casa. A antecmara do Rowland se achava em uma completa desordem, e os olhos do Brigitte voaram de um a outro armrio aberto, as roupas disseminadas, a cama desfeita e o tapete espremido. Uma grosa capa de p cobria a mesa de mrmore e uma pequena cadeira e os muros estavam enegrecidos com fuligem. -Seriamente dorme aqui? -perguntou ela com expresso enojada. O moo sorriu. -A habitao esteve desocupada durante muitos anos e levava pressa esta manh quando a deixei. Acredito que no te levar muito tempo orden-la. -Eu? -exclamou ela, e se voltou para olh-lo. Rowland deixou escapar um suspiro. -Por favor, Brigitte, no comece de novo com isso. muito te pedir que satisfaa algumas de minhas necessidades? A jovem titubeou. Rowland pedia, no ordenava, e isso era suficiente, ao menos no momento. Uma vez finalizados as vendagens, Brigitte se dirigiu por volta de um dos armrios. Rowland sorriu. encontrava-se a ss com a moa e, por uma vez, Wolff no se achava presente. Inclusive, ela parecia estar de bom humor. -Que cor acredita que poderia me sentar bem, cherie? -O azul, sem dvida, e possivelmente o castanho escuro. Acredito que o castanho escuro ficaria muito bem.

-Ento, no te importar me fazer uma ou duas tnicas novas, verdade? Tenho to pouca roupa... -No conseguir me enganar com esse olhar inocente. Costurarei para ti, s para provar que sou capaz de faz-lo. Mas no cria por isso que aceitarei ser sua amante. Uma vez selecionada a velha tnica torrada e finalizados as vendagens, a jovem se disps a partir. Mas o moo a deteve. -No quero que te parta ainda. -por que? -perguntou ela, elevando a voz. -Brigitte, te tranqilize e deixa j de te escapulir para a porta. No vou violar te. -Exalou um profundo suspiro-. Seriamente me tem tanto medo? -Sim -respondeu a jovem com franqueza. O franziu o sobrecenho. -fui muito rude contigo antes? Ao ver que ela no respondia, Rowland prosseguiu. -Considera-me um homem cruel, Brigitte? -foste muito cruel -voltou a responder a jovem com franqueza-. Suas maneiras deixam muito que desejar, Rowland, e muito irascvel. -Tambm voc -fez-lhe notar ele. Brigitte sorriu. -Sei. Tenho muitos defeitos. Sou consciente deles. Mas estvamos discutindo os teus, os quais parece no advertir. O moo elevou uma mo para lhe acariciar a bochecha. -Por ti, estou disposto a mudar. Produziu-se uma larga pausa de surpresa, e logo a jovem perguntou: -por qu? -Para verte sorrir com mais freqncia. -Tenho poucas razes para sorrir, Rowland -asseverou ela sinceramente. -Prometo-te que logo as ter. Brigitte se apartou, e seus olhos comearam a obscurecer-se com indignao. -Est jogando comigo? -No, sou sincero -assegurou-lhe Rowland com doura. Imediatamente, inclinou-se para beij-la; primeiro, brandamente para no atemoriz-la e logo, com maior intensidade. Ela estava seriamente aterrada e tratou de lhe apartar. Mas Rowland no a liberou, mas sim a rodeou com os braos para estreit-la com fora. Quando os seios da jovem pressionaram contra seu peito, o moo se sentiu morrer. Essa moa avivava seus sentidos, mas no cessava de lhe rechaar. Com os lbios, acariciou-lhe a delicada curva do pescoo. -Ah, Brigitte, desejo-te -sussurrou-lhe ao ouvido. -Rowland, prometeu que no me violaria -balbuciou a jovem, sem flego, enquanto lutava para soltar-se. -me deixe te amar -murmurou ele com voz rouca-. Me deixe, Brigitte. Beijou-a antes de que ela pudesse resistir, mas a moa por fim conseguiu liberar-se. -Rowland, faz-me mal! -exclamou. O moo se inclinou para observ-la e pde ver os machucados de seus delicados lbios. -Maldio, Brigitte! por que to frgil? - queixou-se.

-No posso evit-lo -respondeu ela com voz trmula-. Fui criada com doura. Minha pele sensvel e no est habituada a semelhante tratamento. Rowland lhe elevou o queixo e lhe roou brandamente os lbios com um dedo. -No foi minha inteno te machucar -murmurou com ternura. -Sei -admitiu Brigitte-. Mas est tratando de me forar: O moo sorriu com certo remorso. -No posso evit-lo. O comentrio enfureceu moa. -Ousa acaso me culpar novamente? Esta vez, minhas roupas no esto molhadas nem aderidas a meu corpo. -No. -Ento, me diga o que fiz, para me assegurar de no voltar a fazlo jamais! -exclamou Brigitte com veemncia. Rowland soltou uma estrondosa gargalhada. -Ah, joyita, to inocente! O mero feito de te ter perto me excita. Acaso no sabe que muito formosa? -Dever te manter afastado, ento. -OH, no, Brigitte -recusou-se ele, sacudindo a cabea lenta mas obstinadamente-. Voc o que todo homem deseja, mas s pertence a um: a mim. Jamais me afastarei de ti. -Eu no te perteno, Rowland. -A jovem lutou at soltar-se e retrocedeu uns poucos passos-. E nunca te pertencerei. O moo se golpeou a coxa com um punho. -por que me odeia tanto? -bramou com desespero. -Voc sabe por que. -Prometi que mudaria. -Isso disse, e imediatamente depois, voltou a tomar pela fora. No posso acreditar em sua palavra. - muito severo ao me julgar, Brigitte. O que aconteceu faz apenas um instante esteve fora de meu controle. -Quer dizer que devo viver com um constante temor ento? Desejo sab-lo agora, Rowland. O franziu o sobrecenho. No podia afirmar sinceramente que jamais voltaria a for-la, porque, embora no o queria dessa forma, sabia-se incapaz de controlar-se frente a essa moa. Mas, maldio, tampouco desejava aterr-la e lhe irritava que ela pudesse lhe temer. -E bem, Rowland? O moo se voltou, perturbado. -No me pressione, mulher! -bramou. Os olhos do Brigitte lhe buscaram suplicantes. -Devo conhecer a resposta. -Terei que pens-lo. Agora, vamos -ordenou-lhe com rudeza-. hora de comer. 20 A sala no se achava muito concorrida essa manh, mas Luthor se encontrava ali e requereu a presena do Rowland a seu lado.

Brigitte se dirigiu para uma imensa habitao prxima ao fogo, onde se armazenavam e preparavam os mantimentos. guardavam-se ali todos os utenslios de cozinha: caldeires de ferro e couro, vasilhas de sal, gavetas de po. Os copos e jarras de prata se achavam empilhados sobre umas prateleiras e em uma imensa despensa, as marmitas de lata e ferro, e os pratos de madeira e chumbo. Os frascos de especiarias se encontravam alinhados sobre prateleiras e, na parte traseira da habitao, estavam acumulados os barris de gros. junto entrada, uma gigantesca mesa se achava repleta de queijo e po fresco, e a seu lado borbulhava um imenso caldeiro de cidra. Sem esperar ordens, Brigitte serviu uma enorme poro de po e queijo ao Rowland, mas, uma vez depositado o prato frente ao moo, abandonou-o imediatamente para sentar-se junto ao fogo, onde a servido recebia a comida. Era comida de serventes, mas no lhe importou: sentia-se muito perturbada para preocupar-se com o alimento. Logo que Rowland se partiu da sala, Brigitte pediu a Goda um pouco de sabo e artigos de limpeza e se dirigiu pressurosa antecmara do homem. Passou ali o resto do dia, esfregando e ordenando. As roupas do normando eram escassas, mas seus armrios estavam repletos de valiosos pertences: fina baixela de cristal, jias e ouro, tapearias de desenho oriental e tanta quantidade de tecido, que a jovem se perguntou se planejaria converter-se em comerciante. Uma vez que Brigitte teve finalizado a tarefa, a habitao se transformou em um lugar atrativo e acolhedor. As peles que cobriam as janelas a protegiam do frio, de uma vez que permitiam o passo da luz. Sobre o cho, estendia-se um imenso tapete fabricado com retalhos de pele, muito mais confortvel e original que as comuns esteira de junco. A gigantesca cama tinha travesseiros de plumas, lenis de linho e um grosso edredom. Brigitte deixou os cuidados do leito para o final, receava aproximarse. No podia evitar perguntar-se quanto tempo transcorreria antes que se visse forada a dormir ali. Esse era o desejo do Rowland e ele no se preocupou em dissimul-lo. Ao diminuir a luz e aproxim-la hora de retornar sala, a moa comeou a sentir-se inquieta. Tinha-lhe resultado mais fcil combater ao normando durante a viagem. Tinha aceito sua rudeza, refugiando-se em seus prprios arrebatamentos de ira. Mas Rowland se via diferente agora, cuidadoso de no machuc-la. Isso tinha conseguido derrub-la, posto que j no sabia como comportar-se. Ao retornar sala, Brigitte j tinha tomado uma deciso. At a natureza se encontrava em seu contrrio, mas isso no podia remediar-se. Preferia arriscar-se a morrer congelada durante a fuga, antes de permanecer no Montville para satisfazer os caprichos do Rowland. Quando entrou no grande salo, a moa advertiu que ele ainda no se apresentou. Imediatamente, serve-se um prato de comida e se sentou sobre um banco vazio de um rinco, esperando terminar antes da chegada do normando. Serviria a maior brevidade possvel, para logo retirar-se a sua habitao. Se o que ele havia dito era certo, e ela o tentava com sua mera cercania, ento s o lhe subtraa uma noite de inquietao, j que estava disposta a partir pela manh. Wolff se encontrava jogado junto mesa do lorde. O mesmo Luthor lhe arrojava partes de carne e outras sobras, mas quando o co advertiu a presena de sua ama, levantou-se para aproximar-se o e ela o recebeu com um

sorriso. Outro galgo se aproximou, atrado pelo aroma a comida, mas Wolf no demorou para lhe afugentar. A moa se inclinou para acariciar a cabea de seu mascote. - Vejo que o mesmo lorde se preocupa em te mimar. Mas no te afeioe muito com este lugar, j que logo nos partiremos. O co lhe lambeu a mo e ela franziu o sobrecenho. -Esta vez, no me far trocar de opinio, Wolff. Muito tarde, advertiu Brigitte que se encontrava falando em voz alta, e elevou o olhar imediatamente, mas s Wolff se achava a seu lado. Olhou por volta do centro da sala para ver se Rowland tinha entrado durante esse instante de distrao, mas ainda no se apresentou para jantar. mesa do lorde, encontrava-se sentado um arrumado cavalheiro, a quem a jovem nunca antes tinha visto. Os olhos do Brigitte se posaram sobre o jovem durante um instante, mas ele percebeu o olhar e a correspondeu com um sorriso nos lbios. Em seguida, incorporou-se e se aproximo da moa. -Milady. -Realizou uma pronunciada reverncia frente a Brigitte-. Sou sir GUI do Falaise. No me informaram que tnhamos convidados. A jovem conhecia de nomeie ao cavalheiro. Era o vassalo do Luthor que tinha sido enviado em busca do Rowland para levar o de retorno a casa. -Acaso ningum te h dito quem sou, sir GUI? - perguntou ela com tom amvel. -Acabo de retornar de uma ronda de vigilncia, lady explicou GUI, e logo sorriu-. Mas esta sala jamais se viu agraciada por tanta beleza. Foi um verdadeiro descuido do Luthor o no mencion-la-. Seus olhos verdes cintilaram ao contemplar a jovem. -So muito amvel -comentou Brigitte com acanhamento. -me digam -prosseguiu ele com um sorriso- qual o nome de dama to encantadora? A moa vacilou. GUI a tinha acreditado uma dama de um princpio. por que haveria ento de lhe ocultar a verdade? -Sou lady Brigitte do Louroux -respondeu com calma. -Quem seu senhor? Pode ser que lhe conhea. -O conde Arnulf do Berry meu senhor agora -apressou-se a informar ela, como se ningum pudesse ser capaz de duvid-lo. -Vinsteis aqui com ele? -No. -OH, no me diro que tem um marido que a trouxe at aqui -disse GUI com evidente decepo. -No estou casada -respondeu Brigitte, e logo decidiu revelar toda a verdade-. Sir Rowland me trouxe aqui contra minha vontade. O arrumado rosto do cavalheiro deu marcadas amostras de surpresa e confuso. -Rowland? No compreendo. - muito difcil de explicar, sir GUI -afirmou Brigitte algo inquieta. O se sentou a seu lado. -me devem contar isso Se Rowland a raptou... -Rowland no totalmente culpado -admitiu ela com relutncia-. Vero, meu pai foi baro do Lauroux e logo meu irmo lhe aconteceu. -Contou ao GUI toda a histria, e o moo a escutou, absorto, at que ela teve terminado.

-Mas Rowland no tolo -protestou GUI-. Sem dvida, pode notar que vocs so uma dama, sem importar o que Druoda lhe tenha contado. Brigitte exalou um suspiro. -Aconteceram muitas coisas que lhe fizeram acreditar na palavra da Druoda em lugar da minha. -Algum deve forar ao Rowland a precaver do engano que cometeu -afirmou GUI com veemncia. -Tentei-o, sir GUI, seriamente, mas tudo foi intil. Rowland me quer como servo, e acredito que prefere ignorar a verdade porqu esta no lhe convm. -GUI se surpreendeu porque o comentrio era uma precisa descrio do temperamento de seu amigo. A gigantesca porta da sala se abriu para dar passo ao Rowland. Brigitte se incorporou imediatamente, j no muito segura de ter feito o correto. Mas, depois de tudo, que tinha feito ela a no ser contar a verdade? E sir GUI parecia acredit-la. O poderia converter-se em seu paladn. Rowland chegou -informou a moa a seu novo amigo-. Devo lhe servir a comida. GUI ficou de p, indignado. -No, lady Brigitte. Vocs no devem trabalhar como uma vulgar serva. -OH, claro que sim -respondeu ela-. Do contrrio ele me golpear. O rosto do GUI avermelhou de ira, ao tempo que a moa se voltou e se afastou pressurosa. Encheu um imenso prato com chourios, salsichas e carne, e voltou o olhar bem a tempo para ver a efusiva saudao do Rowland e a fria resposta de seu amigo. Brigitte levou a comida e o ale do Rowland at a mesa do lorde, jogando breves olhadas por volta dos dois homens, que j tinham iniciado uma acalorada discusso. A disputa atraiu a ateno de muitos na sala, e a moa comeou a sentir-se inquieta. Se to somente pudesse ouvir o que estavam dizendo! Mas no tinha o suficiente valor para aproximar-se. -Que ardil tramaste, mulher? Brigitte conteve a respirao e se voltou para o Luthor. -No sei a que lhes referem, milord -respondeu-lhe com firmeza, mas sem atrever-se a lhe olhar. -Vi-te falando com meu vassalo, e agora ele est discutindo com meu filho. Esses dois so bons amigos, moa. Nunca antes haviam renhido. -Eu no fiz nada que deva lamentar -replicou Brigitte obstinadamente, ao tempo que depositava o prato sobre a mesa. Luthor se incorporou e fez a um lado moa. -Seja o que for, espero que o que tem feito no provoque um desafio. No me agradaria perder um bom homem justo em vsperas de uma batalha. -Isso tudo o que seu filho significa para voc? Um bom homem que possa brigar por sua causa? -Estou falando de sir GUI, mulher, j que no h nenhuma dvida de quem seria o vencedor. Se acreditasse que meu filho poderia estar em perigo por sua culpa, j te tivesse esfolado viva, dama ou no. Os olhos do Brigitte se dilataram. Luthor conhecia a verdade! Maldio! Esse homem sabia que ela era uma dama e, entretanto, no estava

disposto a impedir que seu filho a humilhasse, at consciente da injustia que isso implicava. -So desprezvel! -vaiou a jovem, ofuscada. Sabem que sou uma dama e, mesmo assim, permitem que seu filho me trate como a uma serva. Luthor soltou uma breve risada. -Isso no tem importncia para mim. Rowland afirma que uma serva e eu o aceito. No estou disposto a contrari-lo. -Mas ele est equivocado! -exclamou ao jovem. -me compreenda, rapariga. Todo homem necessita um filho que lhe acontea depois de sua morte. Mas eu alm disso necessito ao Rowland a meu lado para brigar por meu feudo. Esse moo motivo de orgulho para mim. Faz uns anos, estive a ponto de lhe perder por uma tolice, e s esta batalha preparada contra meu filho poltico o trouxe de volta. Mas agora ele est aqui, e no me arriscarei a lhe perder uma vez mais. -Brigitte! A jovem se estremeceu ante a ensurdecedora chamada, e se voltou para ver o Rowland, que lhe aproximava com o rosto vermelho de ira. Brigitte sentiu que os joelhos lhe tremiam. -Ah, rapariga -disse Luthor quase com tristeza- Temo-me que lamentar o que seja que afirma no ter feito. Lhe lanou um olhar fulminante. -E tambm permitiro que me golpeie, no assim? -Voc no minha responsabilidade, moa -respondeu o ancio, apartando-se. -No te refugie junto a meu pai, mulher -grunhiu Rowland-. ele no te ajudar. Brigitte falou com calma, em um desesperado tento de ocultar seu pnico. -Jamais esperei que o fizesse. J me h dito que aprova tudo o que faa. -Ento seriamente foi em sua ajuda? -No, Rowland -interveio Luthor-. A moa no veio a mi. Eu lhe falei primeiro. -No a defenda, pai -advertiu-lhe o moo com frieza. O lorde vacilou apenas um instante e logo partiu, deixando sozinhos aos jovens. Rowland tomou o brao da moa e ameaou golpeando. Brigitte se aterrorizou, mas em lugar de apartar-se, jogou-se para ele e, tomando da tnica, estreitou seu corpo com fora, at sentir o calor do firme e musculoso peito. -Se for me castigar, Rowland, utiliza o ltego - suplicou-lhe- No poderia sobreviver a um golpe de seu punho, no quando est to furioso. Matar-me. -Maldita seja! -grunhiu ele, tratando de apart-la. Mas Brigitte recusou soltar-se. -No! Est ofuscado e no consciente de sua prpria fora. Mataria-me com seus punhos. isso o que quer? -te aparte, Brigitte -ordenou-lhe Rowland com tom severo, embora sua ira j tinha comeado a dissipar-se. Brigitte percebeu a mudana em sua voz; logo, percebeu tambm a alterao de seu corpo e lhe viu um estranho brilho nos olhos. Um temor substituiu a outro no interior da jovem e se apartou imediatamente.

-No... no quis me jogar em seus braos dessa forma -desculpouse com vacilao. Rowland deixou escapar um suspiro. -V a sua habitao. Por hoje j causaste suficientes problemas aqui. -No foi minha inteno te causar dificuldades -murmurou ela com tom moderador. Mas, os olhos do Rowland se obscureceram e todo seu corpo voltou a ficar tenso. -Sai de minha vista, mulher, antes de que troque de opinio! Brigitte chamou o Wolff e partiu pela porta que conduzia ao estbulo. Uma vez fora da sala, estremeceu-se. O que lhe tinha encolerizado dessa forma? Que lhe haveria dito GUI na disputa? Ao passar junto s cavalarias, advertiu que o corcel do Rowland se encontrava em companhia de outros quatro que ela no recordava ter visto jamais. Sem dvida, esses cavalos pertenciam a sir GUI e a seus companheiros de patrullaje. Mas Luthor comandava a muitos homens. perguntou-se onde guardariam os outros animais, mas decidiu no averigu-lo. S lhe preocupava ter um corcel disponvel quando chegasse o momento de escapar. cobriu-se com o manto e o capuz antes de atravessar o ptio para sua pequena choa. No tinha nevado esse dia, mas o ar estava gelado. Com esse clima, a fuga lhe resultaria difcil. Entretanto, j estava decidida, e nada a faria trocar de opinio. Sua habitao se achava fria e escura, e no haveria braseiro para enfraquec-la essa noite. Sem brasas nem velas. To valiosos artigos nunca eram esbanjados com os serventes. Brigitte no teve mais alternativa que deitarse. Ao menos, sentiria-se mais cmoda na cama. No se tirou a roupa, j que no desejava perder o tempo em vestir-se quando chegasse a hora de escapar. Ouviu o Wolff mover-se na escurido e lhe falou com rudeza. -Fica aquieto e dorme enquanto possa, porque no descansaremos nem um instante uma vez que no tenhamos escapado deste lugar. E isso ocorrer muito em breve, meu rei. 21 Vrias horas mais tarde, depois de colocar-se outras duas tnicas para proteger-se contra o frio e tomar todas as mantas da habitao, Brigitte se dirigiu para o estbulo em companhia do Wolff. Tinha decidido no ir em busca de comida, por temor a que algum a visse rondando pela sala. Sem dvida, seu mascote poderia prover mantimentos para ambos, e ela ainda conservava a pedra de luz que Rowland lhe tinha dado no bosque. Por fortuna, os quatro cavalos estranhos se encontravam ainda no estbulo; desse modo, no se veria forada a tomar o imenso corcel do normando. Huno era muito grande para ela e, pior ainda, Rowland jamais cessaria de procur-la se se levava seu prezado animal, porque um cavalo de guerra era muito mais valioso que qualquer servo. Os outros quatro corcis no eram to gigantescos, e um deles, de cor castanha, no retrocedeu assustado quando a moa se aproximou para sel-lo. Com seus pertences sujeitas arreios e as rdeas na mo, Brigitte caminhou cautelosamente para a escurido do ptio. Ento comearam seus

verdadeiros temores. Sabia que a maioria das manses contavam com outro meio de acesso, alm da entrada principal vigiada por guardas; mas encontr-lo seria uma tarefa difcil, j que, sem dvida, dita porta deveria estar oculta no muro. Louroux tinha um tnel secreto para casos de stio, mas s uns poucos na casa conheciam tal passadio. -Vamos, Wolff -sussurrou a jovem-. Devemos descobrir como sair desta fortaleza. me ajude a encontrar uma porta, Wolff... uma porta. Mas sem fazer rudo. Iniciou a busca junto s choas dos serventes e se dirigiu sigilosa para a parte traseira da manso. Ali encontrou os currais de animais e um gigantesco refgio. perguntou-se se guardariam a o resto dos corcis, mas decidiu no investigar. Continuou caminhando lentamente com o passar do muro, conduzindo consigo ao cavalo, ao tempo que Wolff lhes adiantava dando saltos. Uma vez que tiveram percorrido sem xito a metade do crculo, a inquietao da jovem se intensificou. Comeou ento a considerar a possibilidade de atravessar a entrada dos guardas. Tinha que apressar-se. Se no se apresentava na manso depois de umas poucas horas, Rowland seria informado de sua fuga e sairia em sua busca. Necessitava cada instante da noite para afastar-se da casa tanto como o fora possvel e evitar assim que o normando pudesse lhe seguir o rastro. Wolff ladrou, e Brigitte conteve a respirao, temendo que os outros galgos comeassem a uivar e despertassem a toda a manso. A moa correu nervosa para seu mascote e, ento, respirou com alvio quando viu a porta. Esta se achava trancada, mas depois de vrias sacudidas, a barra se levantou e a entrada se abriu facilmente. Foi ento quando as esperanas do Brigitte voltaram a frustrar-se. Ao outro lado da porta, estendia-se um muro de pedra do menos um metro de alto. Embora no era isso o pior: na base dessa parede rochosa, havia uma estreita berma de terra, seguida de um ngreme ravina de uns cinco ou seis metros de comprimento, talher de um grosso manto de neve. Que passadio to estupendo! Como diabos obteria que o cavalo descendesse por esse declive sem romper o pescoo? Entretanto, teria que tent-lo. Maldio! No tinha mais sada! Sem soltar as rdeas do corcel, a moa descendeu at a berma e logo, voltou-se para chamar o Wolff. O co olhou alternativamente a sua proprietria e vasta saliente de terra, mas permaneceu imvel. -Se eu pude faz-lo, voc tambm poder -asseguro-lhe ela com tom severo-. S o cavalo ter dificuldades para obt-lo. Wolff avanou com cautela at o oco da entrada e, depois de vacilar apenas um instante, saltou. Aterrisso na metade do ravina, deslizou-se uns quantos metros e detrs recuperar novamente o equilbrio, correu at a base do declive. Ao ver os repetidos tombos do co, Brigitte se sentiu desolada. Que oportunidade de descender teria ento o cavalo? O salto poderia lhe romper uma pata. Entretanto, necessitava o corcel. Sem ele, jamais poderia chegar ao Ile-do France. -Vamos, meu lindo corcel -insistiu-o a jovem com doura, ao tempo que atirava das rdeas. Conseguiu arrast-lo at o bordo da entrada, mas o animal soltou um bufo e retrocedeu-. Vamos te animem. Deslizar-te durante a

maior parte do caminho. nos mostre o valor que os normandos infundem a um cavalo de guerra to esplndido como voc. Porm, o animal recusou a mover-se, e ela no era o suficientemente forte para for-lo. Brigitte se deixou cair sobre a berma, desesperada-se. O que poderia fazer agora? Se partia a p, Rowland no demoraria para encontr-la. Ento Wolff voltou a subir pelo ravina para deter-se seu lado. O co se via excitado, preparado para partir. A moa deixou escapar um suspiro. - intil, meu rei. O cavalo no se mover. Talvez, ele mais inteligente que eu e sabe que no conseguir saltar. -ficou de p, mas afundou os ombros, desalentada. -Trataremos de enganar aos guardas. No prevejo muito xito ali, mas enfim, retornemos fortaleza. Devo tent-lo -concluiu com um suspiro. Wolff saltou atravs da entrada com facilidade. Um segundo mais tarde comeou a mordiscar as patas traseiras do corcel, e Brigitte soltou as rdeas e se apartou bem a tempo para permitir o passado do cavalo para o vazio. A moa observou sobressaltada ao animal deslizar-se pelo ravina, seguido pelo Wolff. Ao chegar base do declive, o corcel se incorporou e, simplesmente, disps-se a aguardar. Brigitte no podia acreditar o que tinha visto. Em seguida, deslizou os dedos por debaixo da porta para fech-la e se deixou cair pelo ravina. Ao chegar base, rodeou ao Wolff com os braos e o estreitou com todas suas foras. - magnfico -sussurrou-. Absolutamente magnfico! Ah, meu rei, salvaste-me. Agora, nos afastemos deste lugar! Examinou brevemente ao cavalo e se deteve um instante para tranqiliz-lo e adul-lo, antes de subir-se arreios e insisti-lo a empreender a marcha. O corcel se lanou a tudo galope atravs das pradarias que rodeavam a fortaleza do Montville. A moa se sentiu voar com o vento, alvoroada, e uma vez longe da manso, riu alegremente com alvio. Tinha-o obtido! Rowland jamais poderia alcan-la. No importaria se a seguia durante todo o caminho at o Ile-do France, posto que, uma vez ali, Brigitte contaria com o amparo do rei. Lothair a recordaria, ou se no a ela, ento a seu pai. E se Rowland ousava impor seus direitos frente ao rei, veria-se forado a explicar suas razes. No, j nada poderia det-la. O resto da noite pareceu voar e, antes de que Brigitte o advertisse, o cu se esclareceu com a luz do amanhecer. O sol no saiu para derreter a neve, mas sim permaneceu oculto depois de uma espessa cortina de nuvens. Mesmo assim, o plido reflexo foi suficiente para permitir moa uma perfeita viso da desolado paragem e manter-se afastada de uma fortaleza que quase investiu a seu passo. Rodeou-a com cautela, sabendo que no podia confiar em nenhum normando. Tivesse-lhe sido mais fcil dirigir-se para o sul, dado que essa rota lhe resultava familiar. Porm, Paris e a corte do rei se encontravam para o este e chegaria ali muito antes se viajava sem desviar-se nessa direo, mesmo que no conhecesse o caminho. O sol j se elevou no cu quando Brigitte se deteve em um denso bosque para permitir o descanso dos animais. Entretanto, a pausa foi muito breve. Tentou acender uma pequena fogueira para esquentar-se durante uns minutos, mas tudo os ramos que encontrou se achavam midas. Atou algumas

lenhas para levar-se consigo, esperando que o vento as secasse durante o caminho, e continuou a viagem. Deixaram atrs o bosque e atravessaram uma extensa pradaria. Brigitte conseguiu evitar uma vasta zona pantanosa que tivesse diminudo sua marcha, mas no teve sorte quando se topou com uma imensa arvoredo que se estendia a ambos os lados da terra e no pde a no ser penetr-la. Ao cair a noite, ainda no tinha chegado ao outro extremo do bosque e a escurido lhe impossibilitou continuar a viagem, por isso se viu forada a acampar. Esta vez, conseguiu acender uma pequena fogueira com os ramos que tinha carregado consigo. Uma vez que o fogo esteve preparado, enviou ao Wolff em busca de alimento e, depois de retirar a arreios do cavalo e cobri-lo com uma manta, sentou-se frente s chamas a descansar. Seus pensamentos se centraram ao redor de uma vvida imagem do Rowland. Era um homem de esplndida figura, robusto e arrumado. Tudo poderia ter sido diferente se lhe tivesse acreditado no abandonar Louroux e a tivesse levado at o conde Arnulf. Ento, Brigitte se teria formado uma melhor opinio do normando, at poderia haver-se sentido atrada pelo moo, em que pese a sua incrvel rudeza. Porm, as circunstncias a tinham conduzido por um caminho diferente. O dio era um sentimento novo para a moa e no lhe agradava experiment-lo. Nunca antes havia-se sentido assim, nem sequer frente a Druoda. Detestava o que essa dama lhe tinha feito, mas no odiava mulher. por que Rowland despertava um sentimento to intenso em seu interior? De repente, ouviu o som de algo que se aproximava e conteve a respirao, at que Wolff apareceu por entre a maleza. O co tinha apanhado uma excelente presa e Brigitte se apressou a preparar a comida, para logo recostar-se junto ao fogo. dormiu quase instantaneamente, com o Wolff acurrucado a seus ps. Entretanto, no transcorreu muito tempo antes de que o rouco grunhido de seu mascote despertasse. De repente, o animal se equilibrou para a escurido do bosque e se perdeu de vista. Brigitte lhe ordenou que retornasse, mas Wolff no obedeceu. As baixas chamas do fogo lhe indicaram que tinha dormido aproximadamente uma hora. Permaneceu sentada com os braos ao redor dos joelhos e o olhar fixo na direo em que tinha desaparecido Wolff, perguntando-se que classe de besta poderia ter atrado a seu mascote. Havia ursos selvagens nesses bosques? Conforme acreditava, Wolff jamais se enfrentou a um inimigo to temvel. Sua inquietao aumentou quando j no pde ouvir os movimentos do co na distncia. Chamou-o uma e outra vez, mais e mais forte. ficou de p e comeou a passear-se por todo o acampamento, at que se deteve abruptamente e se arreganhou por dar rdea solta a sua imaginao. Sem dvida, Wolff retornaria. Uma vez mais, sentou-se junto ao fogo e, para demonstrar quo ridculos tinham sido seus temores, o co retornou saltando ao acampamento. Brigitte deixou escapar um suspiro de alvio, mas seus medos se reanimaram quando advertiu que Wolff no estava sozinho. Outro galgo o seguia e, mais atrs, um cavalo. A moa reconheceu ao corcel antes de identificar ao cavaleiro. Ali estava Rowland, sentado com o corpo rgido sobre seu prezado Huno, sem armadura, com uma grosa capa de pele que lhe cobria a tnica. Brigitte se sentiu muito surpreendida para falar, muito aturdida para mover-se, mesmo que o homem desmontou com uma pesada soga firmemente

sujeita na mo. A jovem observou imvel ao normando, quem chamou o Wolff a seu lado e esse crdulo tolo obedeceu. O co nem sequer tentou apartar-se quando Rowland lhe atou a soga ao pescoo e, logo, sujeitou-a a uma rvore longnqua. Tudo estava acontecendo ante seus olhos, mas Brigitte quase no podia acredit-lo. O galgo que tinha chegado com o normando encontrou os restos de carne e comeou a devor-los. A moa observou ao co durante vrios segundos e, de repente, todo lhe esclareceu. Assim tinha obtido Rowland encontr-los! O galgo os tinha rastreado! A jovem voltou o olhar para o Rowland, quem acabava de sujeitar ao co junto rvore. Era evidente a razo pela qual ele tinha pacote ao animal antes de pronunciar uma palavra; seus planos eram to malficos, que no podia permitir 1a liberdade do Wolff. Ante semelhante ideia, Brigitte correu para seu corcel como se disso dependesse sua vida. Mas j era muito tarde. Seu manto foi sujeito com firmeza e, depois de deter-se, a moa se voltou novamente para o fogo. Caiu ao cho com fora e se raspou as mos. Wolff comeou a grunhir, e Brigitte tratou de conter as lgrimas que j comeavam a aparecer em seus olhos. Viu ento as botas do Rowland a seu lado. Elevou o olhar e advertiu que as mos do homem comeavam a desabotoar seu cinturo. Elevou ainda mais o olhar e, ao observar a severo expresso no rosto do normando, empalideceu. antes de que Brigitte pudesse encontrar uma palavras de splica, o cinturo do Rowland descendeu sobre suas costas. A moa chorou e gritou. Ento, ele repetiu o golpe, e ela voltou a gritar. ao longe, ouviam-se os furiosos grunhidos do Wolff e suas terrveis resistncias para liberar-se da soga que o mantinha sujeito rvore. Para ento, a moa se encontrava acurrucada em um novelo, aguardando por uma terceira chicotada. O aoite no chegou, mas ela se sentiu muito aterrada para elevar o olhar e no advertiu que Rowland j tinha jogado at lado o cinturo, para afastar-se com passo irado, irritado consigo mesmo e profundamente perturbado. O respirou fundo vrias vezes, tentando acalmar-se, e logo retornou, para ajoelhar-se junto jovem. Tomou com ternura entre seus braos, e ela no resistiu: necessitava consolo, embora proviesse desse homem. As lgrimas do Brigitte se secaram, mas Rowland continuou abraando-a, lhe acariciando o cabelo com doura. Ambos permaneceram em silencio durante um comprido tempo. Por fim, a jovem se apartou e ele advertiu uma expresso acusadora nesses claros olhos azuis. -Maldio! -grunhiu o moo, ao tempo que se incorporava para adotar uma pose ameaadora-. Acaso no se sente arrependida? -Arrependida? -repetiu ela com rudeza-. depois do que acaba de me fazer? -Obrigou a um comprido dia de caada, mulher. Mereceria muito mais do que recebeu! -que me tenha encontrado meu castigo, muito mais de que posso tolerar -afirmou Brigitte, e ficou de p para lhe olhar com uma fasca de ira nos olhos-. Mas isso no significa nada para ti. Seu desejo me fazer sofrer! -Nunca quis te machucar! -exclamou ele com fria- voc me forou a faz-lo!

-OH, certamente, milord -assentiu a jovem com idntica fria-. Eu sou a causa de todas minhas penas. Eu mesma me golpeio. -Rowland se adiantou de modo ameaador, mas ela permaneceu imvel-. O que? Acaso vou golpear me de novo, milord? -Atua com muita insolncia para ser uma mulher a quem acabam de aoitar- asseverou o moo com o cenho franzido. Os olhos do Brigitte se dilataram. -Bastardo normando! Se eu fosse um homem, mataria-te! o soltou uma repentina gargalhada. -Se fosse um homem, chrie, o rumo de meus pensamentos seria muito pecaminosos. A jovem afogou uma exclamao e se separou dele. -Sou mulher e, mesmo assim, seus pensamentos seguem sendo pecaminosos. Rowland esboou um sorriso. -No precisa te afastar de mim, Brigitte. tive uma viagem muita comprido e s o descanso me atrai neste momento. A moa lhe observou com cautela, enquanto ele caminhava para seu corcel para procurar comida e algumas mantas. Logo retornou at o fogo e, depois de adicionar alguns lenhos, recostou-se junto ao calor das chamas. -Tem fome? -perguntou-lhe. Brigitte se sentiu sobressaltada. Esse homem atuava como se nada tivesse acontecido. -No -respondeu-lhe com tenso-. J comi. -Ah, seu mascote te conseguiu o alimento. - Rowland se voltou para o Wolff e franziu o sobrecenho com ar pensativo-. Acredita que se me desfizera dessa besta no tentaria escapar novamente? O que faria se no tivesse ao co para te prover a comida? -No! -exclamou Brigitte, deixando cair de joelhos junto ao homem - Wolff tudo o que tenho. -Tem-me -recordou-lhe o com doura. A moa sacudiu a cabea. -Voc s me causa dores e angstias. S Wolff me brinda consolo. Amo a esse co. -E me odeia ? -Voc me obriga a te odiar com seu comportamento. Rowland deixou escapar um rouco grunhido. -me prometa que no voltar a escapar. -Aceitaria a palavra de uma serva, milord? -perguntou ela com tom sarcstico. -Aceitaria sua palavra. Brigitte elevou o queixo com arrogncia. -lhe poderia dar isso mas te mentiria. Jamais formulo promessas que no posso cumprir. -Maldita seja! -exclamou o homem com voz spera, arrojando um ramo ao fogo-. Ento, no posso prometer que no voltarei a te golpear, e pode que a prxima vez no conte com tanta roupa para te proteger. -No poderia esperar menos de ti! -bramou Brigitte. Rowland observou o rosto irado da jovem e suspirou. -Durma, Brigitte. Vejo que no h forma de ganhar contigo, nem de raciocinar tampouco.

O homem se tendeu junto ao fogo, mas a moa permaneceu ajoelhada, com o corpo tenso. Depois de vrios instantes de silncio, ela decidiu falar com voz suave. -H algo que pode fazer, Rowland, para te assegurar de que permanecerei contigo. -Sei muito bem a que te refere -comentou ele com raiva-. Mas no posso me manter afastado de ti. -No isso, Rowland. O homem se incorporou imediatamente, posto que a moa tinha conseguido despertar sua curiosidade. -O que ento? -Envia uma mensagem ao conde Arnulf exigindo a prova de minhas afirmaes, e eu me sentirei satisfeita de aguardar no Montville a resposta. -E quando chegar essa bendita resposta e prove que uma mentirosa... ento, o que acontecer? -Ainda est to seguro de que minto, Rowland? -perguntou a jovem com tom solene. O deixou escapar um grunhido. -Muito bem. Enviarei o mensageiro s para acabar com todos estes problemas. Mas no posso entender o que pretende ganhar com isso. Brigitte sorriu, decidida a fingir. At que fora enviado a mensagem, s precisava fazer que Rowland continuasse acreditando-se dono da verdade. - muito singelo. Se envias a mensagem, estar admitindo a possibilidade de que poderia te haver equivocado. Posso viver com tal aceitao. -Ja! -replicou o jovem, voltando-se para deitar. Semelhante raciocnio s podia ser de uma mulher. A moa sentiu desejos de rir. Com que facilidade tinha aceito ele a mentira! Satisfeita, tendeu-se a uns quantos metros do homem e se disps a dormir. 22 Rowland despertou com o amanhecer. Permaneceu tendido no cho, observando com ar pensativo o plido cu que aparecia por entre as taas das rvores. Brigitte dormia pacificamente, sem advertir a tremenda confuso que tinha provocado na mente do homem. Quanta fria tinha sentido no dia anterior, nem tanto porque lhe tivesse abandonado, mas sim pelo risco que tinha deslocado ao partir sozinha. A infelz poderia ter sido vtima de ladres ou assassinos. Tambm lhe enfurecia que Brigitte tivesse tentado escapar dele, e muito mais lhe irritava o fato de que todo Montville se inteirou. Que estranho malefcio lhe tinha jogado essa mulher? De repente, s queria domin-la e, em seguida, sentia desejos de proteg-la. No alcanava a compreender os sentimentos que essa jovem tinha despertado em seu interior e pela primeira vez em sua vida, sentia-se aturdido. Inclusive, tinha chegado a aceitar a ridcula demanda da moa. Rowland franziu o sobrecenho, pensando na mensagem que tinha aceito enviar. Ou a jovem pertencia na verdade nobreza, ou esse conde Arnulf

lhe guardava um profundo carinho e ela estava segura de contar com a ajuda do homem. De todos os modos, Rowland supunha que ia perder a, e isso o fazia sentir-se desventurado. Mesmo que logo que acabava de conhec-la, sabia que no desejava perder a essa moa. -Diabo! Maldio! -murmurou, e se voltou para enfrentar um novo dia. Ainda no era muito tarde quando Rowland e Brigitte atravessaram o portaln da entrada para o ptio do Montville. A moa se havia sentido confundida ao divisar a fortaleza pouco depois do crepsculo, dado que, em que pese a ter cavalgado todo um dia e a metade de uma noite para afastar-se, o caminho de volta no lhe tinha resultado to largo. Com segurana, desviou-se de algum modo, perdendo assim um tempo valioso. A jovem exalou um profundo suspiro. J era muito tarde para lamentar-se. Ambos acabavam de desmontar e se encontravam conduzindo os corcis para o estbulo, quando Brigitte perguntou: -No ter esquecido a mensagem que aceitou enviar, verdade? -No o esqueci -murmurou Rowland. Ento, deteve-se e, depois de lhe retirar o capuz da cabea, tirou-a de ambas as tranas e a atraiu para si-. Tampouco esqueci que pde me haver pedido que jamais voltasse a te tocar, mas no o fez. -Voc j me tinha advertido que nunca aceitaria tal demanda -recordou-lhe a jovem com aspereza. -Mas nem sequer tentou negociar, cherie -fez-lhe notar ele com um brilho pcaro nos olhos. -Obtive o que desejava, Rowland, e agora s me subtrai te tolerar durante umas poucas semanas mais. Sinto-me aliviada ao saber que logo culminaro minhas desditas. -Desditas, rapariga? Os lbios do homem roaram apenas a boca da jovem; logo, acariciaram-lhe a bochecha e, por ltimo, deslizaram-se para a vulnervel zona de seu delicado pescoo. Ao sentir que um calafrio lhe percorria 1a coluna, Brigitte gemeu. Ento, ele se apartou e esboou um diablico sorriso. -S umas poucas semanas mais? Ento, terei que me aproveitar, no acredita? Sem aguardar uma resposta, Rowland se afastou pela passagem do estbulo que conduzia sala principal da manso. Brigitte lhe seguiu com o olhar, aturdida, perguntando-se por que lhe tinha permitido que lhe beijasse. Que diabos estava acontecendo com ela? Esfregou-se as mos energicamente e se apressou a seguir ao Rowland, sacudindo a cabea. Era a doura no normando, disse-se, o que sempre tomava por surpresa. J tinha passado a hora do jantar, mas a imensa sala ainda no se achava vazia. Vrios homens se encontravam bebendo nas mesas mais baixas. junto fogueira mais pequena, Luthor arrojava jogo de dados com sir Robert e outro cavalheiro, enquanto que, a seu lado, Hedda, Ilse e suas donzelas pareciam muito atarefadas com seus bordados. Hedda era uma mulher alta, ossuda, cujo cabelo castanho se tornou cinza com o passado do tempo; Ilse era idntica a sua me, s que com uns trinta anos menos. Os serventes continuavam ocupados na rea da cozinha. Um moo se encarregava de manter os ces afastados da carne assada, enquanto outro se dedicava a abanar a fumaa para um buraco situado sobre o fosso do fogo. Rowland aguardou o Brigitte antes de entrar na sala.

-Consegue um pouco de comida para ambos e te rena comigo na mesa. -Elevou um dedo antes de que a moa pudesse protestar-. Insisto. Resistiremos juntos a tormenta. A mulher se deteve abruptamente. -Que tormenta? Rowland sorriu ante a repentina expresso de alarme que atravessou o rosto da jovem. -Cometeu um grave crime e minha madrasta estava muito alterada. Estava furiosa quando sa em sua busca e, sem dvida, deve ter destrambelhado todo o dia sobre o terrvel exemplo que frente aos outros serventes. Nunca antes um servo tinha tentado escapar do Montville. Brigitte empalideceu. -O que... o que far ela comigo? -Hedda? Absolutamente nada. No esquea que eu sou seu amo, o qual significa que s a mim dever responder. Por esta vez, agradecer estar sob meu amparo. -Sem lhe dar oportunidade de responder, colocou uma mo sobre as costas da moa e a empurrou para o fogo-. Vamos, estou esfomeado. A jovem se apressou a procurar a comida. A cozinheira protestou pela tardana, posto que j tinha comeado a cortar os restos de carne para preparar bolos. Mesmo assim, serve dois grandes pratos de comida, enquanto os outros serventes observavam atentamente ao Brigitte. A moa se sentiu cada vez mais inquieta. Tinha acreditado superar a pior parte, mas, pelo visto, no era assim. Comeou a caminhar para a mesa do lorde, carregando com cuidado os dois pratos e uma jarra de cerveja, e advertiu que Hedda e Luthor se uniram ao Rowland. A moa diminuiu o passo, mas no pde evitar ouvir a maior parte da conversao. -E bem? -perguntou Hedda ao moo-. Far-a despir e aoitar no ptio? O horrvel exemplo que deu essa prostituta deve ser corrigido. -Isso no te concerne, mulher -interps Luthor. -Claro que me concerne -bramou a dama, indignada-. Seu moo trouxe para aqui essa prostituta francesa, e a arrogncia dessa jovenzinha j comeou a afetar a meus serventes. Agora, ela escapa e, em cima, rouba para faz-lo! Exijo... Brigitte, aturdida, deixou cair os pratos sobre a mesa derramando o ale sobre os largos tablones de madeira. Imediatamente, a moa voltou seus atemorizados alhos azuis para o Rowland. -Eu no roubei. -Dificilmente poder afirmar que o cavalo era teu, rapariga -disselhe ele com tom alegre, ao parecer, divertido. A jovem sentiu que lhe tremiam os joelhos e Rowland se apressou a tomar a de um brao para sent-la na cadeira contgua sua. Do que estava sendo acusada? J poderia ser merecedora de um severo castigo por s roubar comida. Mas nada menos que um cavalo? Um cavalo era o elemento vital de um cavalheiro, o mais prezado dos animais, muito mais valioso que um servente, mais valioso inclusive que a terra. Todo servo livre estaria encantado de vender sua granja em troca de um cavalo, porque o cavalo era sinal de riqueza, capaz de colocar a um homem por cima da classe camponesa. Roubar um corcel era um crime to grave como o assassinato, e que um servente ousasse cometer semelhante delito era decididamente inconcebvel. A expresso divertida do Rowland se desvaneceu ante o absoluto terror refletido no rosto da jovem.

-Vamos, o que parece, feito est -tranqilizou-a o moo. -No... no foi minha inteno roubar -murmurou Brigitte com voz trmula-. Jamais acreditei... quero dizer... no pensei que estava roubando quando tomei o cavalo... Nunca antes tinha tido que pedir permisso para montar um corcel e... Rowland, me ajude! Brigitte comeou a chorar, e o moo se enfureceu consigo mesmo por permitir que seus temores aumentassem sem necessidade. -Brigitte, te acalme. No tem por que temer. Roubou um cavalo, mas pertencia a sir GUI e ele no te causar problemas. -Mas... -No -disse Rowland com doura-. Falei com o GUI antes de sair em sua busca. Parecia mais preocupado por ti que por seu corcel. O no exigir o castigo. -Srio? -Sim, srio. -Isto foi que o mais entretido -interps Hedda com seus plidos olhos cinzas fixos no Brigitte-. Mas, sem dvida, carente de sentido. Pode que GUI no exija o castigo, mas eu certamente o demandarei. -Quem voc para exigir algo de mim? -perguntou Rowland com tom ameaador. O rosto cor oliva da Hedda adquiriu um intenso tom arroxeado. -Voc consente a essa rameira! -acusou-lhe-. por que razo? Acaso te enfeitiou? -Eu no a consinto -respondeu o homem-. J lhe castiguei. -Se for isso verdade, ento, no foi suficiente! - exclamou a dama com rudeza-. A moa caminha facilmente, sem amostras de dor! Rowland ficou de p com um amedrentador brilho nos olhos. -Acaso duvida de minha palavra, milady? Desejas sentir quo mesmo Brigitte? -levou-se as mos para o cinturo, e Hedda, plida, voltou o olhar para o Luthor. O lorde no olhou a sua esposa, continuou observando a seu filho. -Luthor! -No, no recorra para mim, mulher. Voc lhe provocou, mesmo que te adverti que no era teu assunto. Nunca sabe quando deve deixar em paz s pessoas. Assim que Rowland avanou um passo para a Hedda, a mulher se levantou de um salto e saiu correndo da sala. Luthor deixou escapar uma breve risada. -Ah, agrada-me ver a harpa mulher disparar acovardada. -incorporou-se para aplaudir as costas de seu filho e depois de tomar assento novamente, ordenou outra jarra de cerveja-. passaram muitos anos da ltima vez que essa dama sentiu meus punhos... muitos. -Talvez, com minha ausncia, Hedda se tornou menos amarga -sugeriu Rowland. Luthor se encolheu de ombros. -Ou eu simplesmente a ignorei. O jovem evitou formular um comentrio e se disps a devorar a comida. Com uma nova jarra de cerveja na mo, Luthor se reclinou sobre o respaldo para observar atentamente ao Brigitte. -Vejo que quase no provaste bocado, rapariga - comentou-. Acaso no te agrada a comida?

-Temo-me que perdi o apetite, milord- respondeu a jovem com tom submisso. - Isso no est bem -disse-lhe o lorde com um sorriso- uma moa to frgil como voc necessitar muita comida para suportar a meu filho. -Nisso tem razo, milord. Rowland lanou um olhar reprovador a seu pai, e isso deleitou ao ancio. Depois de beber um abundante gole, o lorde se inclinou para a mesa e perguntou com tom srio. -Sabe meu galante vassalo que retornaste, Rowland? O homem no apartou o olhar do prato. -Deixarei que voc o informe. Luthor franziu o sobrecenho. -A moa atrasou o encontro com sua fuga. tiveste tempo de reconsiderar o assunto? -Isso no me corresponde . Acaso ele o reconsiderou? -No -admitiu o ancio com relutncia-. No compreendo a teima desse moo. - muito firme em suas crenas, isso tudo -explicou-lhe Rowland-: No esperaria menos dele. -Mas ele sempre te idolatrou. Jamais tivesse acreditado que chegariam a isto. -O que pretende que fizesse eu? -perguntou o jovem com tom irritado-. Ignorar um desafio? -No, claro que no. Mas se conversando pudessem resolver o assunto... -No acredito possvel, Luthor. -Embora s seja para evitar um derramamento de sangue? -Deixa-o como est! -bramou Rowland-. No me agrada isto mais que a ti, mas j tentei raciocinar e ele no est disposto a trocar sua posio. -E voc? -Tampouco. Luthor sacudiu a cabea. -Ela poderia pr fim a tudo isto, e sabe. -Eu no o pedirei. Brigitte j no pde conter-se. -Quem "ela"? -Voc, rapariga -respondeu o lorde. Rowland deixou cair ambos os punhos sobre a mesa. -Tinha que discutir este assunto em sua presena, no assim? -acusou a seu pai com tom severo, lhe jogando um olhar fulminante. -Quer dizer que ela no sabe nada disto? -perguntou Luthor, surpreso. -No. -Pois ento, acredito que deveria sab-lo -prosseguiu o ancio com chateio. -Saber o que? -perguntou a jovem, mas ambos os homens a ignoraram. -No insista, Luthor, porque esta moa mais obstinada que ns dois juntos. O lorde depositou a jarra sobre a mesa, incorporou-se ceremoniosamente e partiu. Era bvio que se sentia muito irritado.

Uma vez a ss com o Rowland, Brigitte esperou uma explicao, mas ele permaneceu calado, sem sequer olh-la. Finalmente, ela decidiu lhe incitar. -E bem? -Termina j sua comida, Brigitte, e logo te acompanharei at seu quarto -ordenou-lhe ele com aborrecimento. -Rowland! Quem te desafiou? Imediatamente, afundou-se em sua cadeira ante o furioso olhar que lhe lanou o homem. -Se j terminaste que comer, partiremo-nos agora. 23 Rowland tomou ao Brigitte do brao e a arrastou fora da sala e atravs do ptio. Ao chegar choa, abriu a porta com violncia e empurrou moa para o interior. Ele a seguiu e, ao entrar, advertiu a presena do braseiro e notou que as pertences da jovem tinham sido levadas do estbulo. A habitao estava iluminada. Os abajures de azeite encostadas ao muro se achavam acesas. -Algum se ocupou que suas necessidades -fez-lhe notar o homem com aborrecimento-. No ir bem a essa desventurada alma se Hedda se inteira de que um de seus serventes est atendendo a meu serva. -Eu no pedi que me servissem. -No precisava faz-lo -comentou ele com frieza-. Suas maneiras intimidam aos criados menos afortunados. -Afortunada, eu? -Sim, obvio -afirmou Rowland com tom severo-. No lhe doem os ps nem as costas ao final do dia, e suas mos no sangram, ao menos, uma vez por semana. No serve a muitos, s a um. Leva a vida de uma lady. voltou-se, disposto a partir, mas Brigitte lhe adiantou e fechou a porta com violncia antes de que ele pudesse alcan-la. -Aguarda, Rowland. -Olhou-lhe, com as mos apoiadas sobre a porta para impedir a sada. -Ainda no me h dito quem te desafiou. Devo sablo! !Preciso sab-lo! -Para que? -perguntou ele com o cenho franzido- Para poder te regozijar? -Por favor, Rowland! -suplicou-lhe a moa-. Foi sir GUI? -Claro que foi sir GUI! -bramou ele-. Mas voc sabia os problemas que tinha causado. -Juro que jamais quis causar nenhum problema - afirmou ela com veemncia-. S lhe contei a verdade. E no fui eu quem procurou sir GUI. O vinho a mim, caso que eu era uma convidada, e me chamou lady, Rowland, sem sequer me conhecer. -E, certamente, voc te aproveitou desse engano. Os olhos do moo cintilaram. -E teve que lhe dizer que te traga aqui contra sua vontade. Fezme ficar como um malvado, Brigitte! -Voc um malvado! Aproximou-se da porta, mas a moa lhe sujeitou o brao com ambas as mos. -Rowland! Se to somente me houvesse dito isso antes poderia lhe haver tranqilizado.

-Acaso conhece algum estranho secredo relacionado com isto? -perguntou ele, entrecerrando os olhos. -S sei que no haver briga -declarou a jovem, elevando o queixo com atitude altiva. Rowland no pde evitar sorrir ante sua arrogncia. -E por que, se no ser muito perguntar? -Porque eu no o permitirei. -Voc... -Ele a observou fixamente com expresso incrdula. -O que te resulta to surpreendente? -perguntou Brigitte. -Voc no o permitir? -Falo a srio, Rowland. Eu no serei a causa de um derramamento de sangue! Rowland esboou um leve sorriso. -Que pena que no o pensasse antes -disse-lhe com voz suave. -Ainda no muito tarde. -OH, sim, claro que sim, joyita. -Roou-lhe apenas a bochecha. -Queria um paladn e o encontraste em sir GUI. Acredita em ti e se sente moralmente obrigado a lutar par sua causa. Brigitte se alarmou. -Mas eu no quero que lute! Direi-lhe que no o faa! -Oxal fora to singelo, Brigitte. Mas GUI se sentiu afrontado pelo que, conforme crer, fiz a uma legtima dama. Ele um cavalheiro de corao gentil, o homem mais galante que jamais conheci. No ficar satisfeito at no brigar por sua honra. -Mas me escutar. -Ah, Brigitte, to ingnua como formosa. Rowland deixou escapar um suspiro. -Mas seu pai disse que s eu poderia deter a batalha -recordou-lhe ela-. Me diga o que devo fazer. -Acaso no adivinha? -murmurou Rowland com calma. Levou-lhe um instante compreender, e ento os claros olhos azuis do Brigitte se dilataram. -Isso no! -exclamou, voltando-se abruptamente. - a nica forma, Brigitte. Se no admitir que mentiu, GUI lutar por sua honra, e talvez eu me veja obrigado a matar a meu melhor amigo. -Mas eu no menti! -No pode te tragar o orgulho s por uma vez? -Far-o voc acaso? -J o tenho feito. Estou-te suplicando este favor, ainda quando tinha decidido te manter margem de tudo isto. Acreditai-me com o GUI e me habituei a lhe proteger contra todos aqueles que se aproveitavam dele devido a sua escassa altura. Aprendi a lhe querer como o irmo que nunca tive, e no desejo lutar em seu contrrio. Brigitte se ergueu e voltou a olhar ao homem. sentia-se desolada, mas no tinha outra alternativa. -Muito bem -aceitou, resignada-. Farei o que me pede -No bastar com que s admita que mentiu -advertiu-lhe Rowland -. Dever lhe convencer. -Convencerei-lhe. Agora, me leve com ele -disse-lhe desconsoladamente. -Trarei-lhe aqui.

A jovem se deixou cair sobre a cama, disposta a aguardar. sentiase aturdida, angustiada. No ficava mais alternativa que mentir. No podia permitir que Rowland ferisse ou, menos ainda, matasse a seu melhor amigo. Apressou-se a tirar o manto e duas de suas tnicas, j que no tinha retornado a sua habitao depois de sua malograda fuga. S um instante depois, a porta se abriu para dar passo ao Rowland, seguido por um confundido sir GUI. Brigitte se voltou, entrelaando as mos para dissimular seu tremor. GUI lhe aproximou e realizou uma reverncia com uma expresso solene em seus olhos cinzas. -Rowland disse que desejava conversar. -Urgentemente -assentiu ela em voz baixa, e logo se voltou para o Rowland-. Poderia nos deixar? Desejo falar a ss com sir GUI. -No -respondeu Rowland, ao tempo que fechava a porta-. Ficarei. Brigitte lhe lanou um olhar fulminante, mas no se arriscou a iniciar uma disputa. Os serventes jamais ousavam contradizer a seus amos e, por esta vez, tinha que ser devidamente servil. Voltou-se uma vez mais para o GUI e esboou um tmido sorriso. -Desejas tomar assento? -convidou-lhe, ao tempo que assinalava o cama de armar-. Temo que no posso te oferecer uma cadeira. GUI se sentou e jogou um olhar para a habitao. -Voc dorme neste chiqueiro? -perguntou-lhe e imediatamente, lanou um olhar severo ao Rowland antes de que a moa pudesse responder. - um quarto bastante confortvel -apressou-se a explicar Brigitte-. No... no estou habituada a nada mais. -Com segurana... -Sir GUI, me escute -interrompeu-lhe ela e se parou junto ao jovem cavalheiro, embora sem atrever-se a enfrentar seu olhar-. Temo que cometi uma grave injustia ao representar contigo minhas infantis fantasias. -Que fantasias? -O outro dia, na sala, quando falamos... tudo o que pinjente foi mentira. Freqentemente, finjo ser uma dama, em especial, com homens que no me conhecem. Sinto que tenha tomado a srio minhas palavras. Meu jogo sempre tinha resultado inofensivo. GUI franziu o sobrecenho. -Vejo que Rowland te obrigou a fazer isto, lady Brigitte. -Sou simplesmente Brigitte, e est equivocado, sir GUI -asseguroulhe com firmeza-. Por favor, perdoa meu descaramento, mas agora no posso permitir que continue este mal-entendido. Sempre fui uma serva. Senti-me muito perturbada quando soube que tinha desafiado a meu lorde devido a minha estpida farsa. Supliquei-lhe que te trouxesse aqui para poder te revelar a verdade antes de que fora muito tarde. No devem lutar por minha causa. No fui sincera contigo. Uma expresso de dvida se refletiu nos olhos do GUI. -Adula-me que te tenha preocupado tanto por mim. realmente muito amvel, milady. -Acaso no me acredita? -perguntou a jovem, surpreendida. -Absolutamente -respondeu ele com calma. -Ento, um tolo! -J v! -GUI esboou um sorriso triunfal-. Uma mera serva jamais ousaria me falar desse modo.

Brigitte se incorporou de um salto e se voltou para o Rowland, mas ele a observou sem lhe oferecer ajuda. A moa respirou fundo. Devia encontrar a forma de convencer ao jovem cavalheiro; do contrrio, a batalha culminaria, sem dvida, com sua morte. de repente, advertiu que Rowland a devorava com os olhos e teve um instante de inspirao. Voltou-se uma vez mais para o GUI com as mos sobre os quadris e com uma expresso altiva nos olhos. -Nunca disse que era uma mera serva! Me olhe -ordenou-lhe com arrogncia-. Acredita que um homem poderia me ignorar por muito tempo, fora ou no lorde? -P... perdo? -balbuciou GUI. -Se sou atrevida s vezes, porque meu ltimo amo me tratava como a um igual. Eu era a amante do baro, sir GUI. -Sorriu com desenvoltura.Era um homem ancio e solitrio, e me malcriou estupendamente. -Mas disse que o baro do Louroux era seu pai -exclamou o cavalheiro. Brigitte titubeou. sentia-se muito ferida, mas, o que outra alternativa ficava? -O foi como um pai para mim... exceto na cama. lhe pergunte a sir Rowland se no me crer. O te dir que eu no era virgem quando veio para mim por primeira vez. -O comentrio implicava que ela era agora a amante do Rowland, mas o normando no falou, por isso Brigitte decidiu prosseguir.- J v, ele no o nega. Retirar agora seu ridculo desafio? GUI se sentiu picado em seu orgulho. -No acreditei que fora to ridculo. "Santo Deus!", pensou Brigitte,"acaso ela no tinha falado j suficiente?. -Ento, me permita adicionar algo. O homem que agora meu lorde rene todas as qualidades que eu poderia desejar em um amo. forte, um excelente amante e estou muito satisfeita com ele. GUI ficou de p sbitamente. -Ento, por que tentou escapar? Pergunta-a tomou a jovem despreparada. Vacilou um instante, para logo responder. -Por favor, sir GUI, no me obrigue a diz-lo em sua presena. -Insisto. Brigitte se espremeu as mos e baixou o olhar para o cho, fingindo uma grande confuso. Logo, inclinou-se para o jovem cavalheiro e lhe falou com tom lhe sussurrem, de modo que Rowland no pudesse ouvi-la. -No sabia da existncia da Amlia quando ele me trouxe aqui. Ao me inteirar de que ela tinha sido seu amante e ainda lhe desejava, temi que me deixasse de lado. No pude toler-lo e me parti. -E por que no quer que ele saiba? -pergunto GUI com cepticismo. -Acaso no v que lhe amo? J admiti mais do que tivesse desejado que ele ouvisse. Onde est o desafio se averiguar meus sentimentos? Cansar-se de mim e sair em busca de outra. GUI a observou com olhar inquisidor durante um comprido instante. O desconcerto j comeava a crispar os nervos da jovem. Estava exausta e sentia desejos de gritar que todo o dito no era mais que uma fileira de mentiras. Tinha cometido uma terrvel injustia consigo mesma ao representar essa espantosa farsa. Seria isso suficiente para salvar a sir GUI da morte?

O cavalheiro, por fim, apartou-se, e a moa se voltou aliviada. Ao parecer, ele no a foraria a continuar. Mas, o que pensaria agora dela? Tinha-o tentado tudo exceto desatar-se em lgrimas. Pelo visto, a constante humilhao se converteu em parte de sua vida. -J no teria sentido nos enfrentar no campo de honra, Rowland. Posto que me trouxe aqui para escutar esta histria, presumo que aceitar minhas desculpas. Brigitte no se voltou para ver o Rowland assentir. Sentia-se muito mortificada para olhar a qualquer desses dois homens. S desejava estar sozinha e conteve a respirao, aguardando que a porta se abrisse para voltar logo, a fechar-se. Ento, jogou-se sobre a cama e comeou a chorar suas desditas. Que mentiras to horrveis! Jamais poderia perdoar ele ter caluniado to cruelmente a seu pai, mesmo que, dessa forma, tivesse salvado a vida de um jovem cavalheiro. E todas essas desatinadas palavras que havia dito a respeito do Rowland! De onde tinha tirado tantas mentiras? por que lhe tinham surto to espontaneamente? -Foi muito doloroso, Brigitte? A jovem se sobressaltou e se voltou para encontrar ao Rowland de p, junto a sua cama. -por que no te partiste ainda? -perguntou-lhe-. Vai embora! Voltou a afundar o rosto no travesseiro, e seu pranto se tornou ainda mais intenso. O homem no pde toler-lo. Nunca antes lhe tinham perturbado as lgrimas de uma mulher, mas agora... voltou-se para partir, mas subitamente trocou de opinio e se sentou no bordo da cama, para logo tomar moa entre seus braos. Brigitte lutou para liberar-se. No queria o consolo desse homem. S desejava estar sozinha com sua desdita. Rowland a estreitou com doura, mas no lhe permitiu soltar-se. Por fim, a jovem deixou de resistir e lhe apoiou uma bochecha sobre o peito, lhe molhando a tnica com as lgrimas. Ento, ele comeou a balan-la brandamente, ao tempo que lhe acariciava as costas, o cabelo. Porm, ela no cessava de chorar e os soluos rasgavam o corao do jovem. -Ah, Brigitte, j te acalme -suplicou-lhe com ternura, inclinando-se para lhe beijar as bochechas-. No suporto te ouvir chorar desse modo. Seus lbios acariciaram os da jovem, e ela no encontrou foras para resistir. A boca do Rowland continha toda a tibieza e o sabor salgado de suas prprias lgrimas. Quando ele comeou a despi-la, Brigitte soube que era muito tarde para lhe deter e se entregou. Essa noite, lhe pertencia, e ambos sabiam. A moa entrou em um estado de selvagem desenfreio. Ele se ajoelhou junto cama de armar e suas mos e lbios a acariciaram magicamente, despertando uma paixo que ela jamais tinha acreditado possuir. Ele explorou cada poro de sua delicada figura com movimentos suaves, enlouquecedores. Ento, a jovem sentiu desejos de receber todo o peso desse corpo masculino sobre o seu, perceber uma parte do Rowland nas profundidades de sua feminilidade. Quando, por fim, ambos os corpos se uniram, ele se moveu lenta, cuidadosamente, e Brigitte j no pde toler-lo. Arqueou os quadris para lhe forar a entregar toda a potncia de sua masculinidade. Ento, sobreveio um instante de xtase. Um n se formou no interior da jovem, que se tornava mais e

mais tenso, at desatar-se com uma vibrante sensao que se estendeu por cada centmetro de seu corpo e continuou durante toda a eternidade. Um momento mais tarde, Rowland se apartou apenas para aliviar seu peso da delicada figura feminina. Mas a moa no lhe deixou partir, e ele se sentiu imensamente agradado. Ambos caram em um profundo sonho, com os corpos entrelaados e os rostos iluminados por um brilhante sorriso de satisfao.

24 - O tamanho perfeito, no acredita? Brigitte retrocedeu um passo para admirar ao Rowland com a tnica azul que ela acabava de finalizar. O objeto se ajustava aos largos ombros do jovem, destacando assim sua esplndida figura, e o intenso tom azul da l fazia ressaltar at mais a cor de seus olhos. A moa se sentia orgulhosa com sua obra e esperava com ansiedade o comentrio do normando, mas ele estava to ocupado em examinar as costuras, que parecia no ouvi-la. -E bem? - bastante cmoda. - isso tudo o que pode dizer? -protestou ela-. E o que opina de meus pontos? Alguma vez se abriro nem desfiaro, sabe? -Vi-as melhores. -OH! -Brigitte lhe arrojou um fio de linho e lhe tivesse arrojado as tesouras das haver tido mo. J ver se me esmero tanto com a prxima! Rowland esboou um amplo sorriso. -Ter que aprender a interpretar minhas brincadeiras, Brigitte. Estou mais que satisfeito com seu trabalho. Todas minhas outras tnicas parecem farrapos comparadas com esta. Seus pontos so perfeitos. A moa pareceu transbordar de alegria. Tinha passado os ltimos seis dias costurando na habitao do Rowland para confeccionar a tnica e um curto manto de l da mesma cor. Uma trgua tinha estado em vigncia a partir daquela noite de amor. Nenhum dos dois se atrevia a mencion-lo, mas cada dia tinha sido diferente aps. Mais que nunca advertia agora Brigitte o atrativo do moo: as suaves ondas de seu claro cabelo loiro sobre a nuca; as pequenas rugas nas comissuras de seus escuros olhos azuis quando sorria. E, ultimamente, o jovem ria com mais freqncia. Rowland continuava chateando-a, mas ela j no se ofendia. Ele j tinha tratado de reprimir sua rudeza, realizando tremendos esforos para suavizar suas maneiras. J antes tinha advertido Brigitte os intentos de mudana no homem, mas s agora comeavam a lhe importar. E cada vez com mais freqncia, encontrava-se observando ao Rowland, s lhe admirando, sem nenhuma razo em particular. O normando no tinha tentado for-la, obsequiando-a s com um casto beijo quando a escoltava cada noite at a habitao. E esse fato agradava ao Brigitte. No estava segura de como poderia reagir se Rowland tentava possu-la uma vez mais. Por um lado, encontrava-se o prazer, pelo outro, o

pecado. No desejava ter que decidir entre um ou outro, e lhe agradava o fato de que o moo no lhe forasse. Ao deix-la em paz, lhe estava dando tempo. Porm, esse tempo j comeava a atuar contra a jovem, mesmo que ela no o advertisse. Esse mesmo dia, tinha experiente uma incrvel ansiedade ao entregar a nova tnica ao normando. Brigitte no desejava deterse analisar por que, de repente, a aprovao do Rowland lhe parecia to importante. Tampouco desejava se perguntar porqu se tinha apressado a arrumar o cabelo e acomod-las roupas antes de que ele entrasse na habitao. -Merece um dia de descanso, Brigitte -sugeriu-lhe Rowland, enquanto se colocava o manto sobre os ombros-. Agradaria-te ir dar um passeio pela manh? H umas quantas guas mansas no estbulo de meu pai, e poder escolher a que mais te convenha. A oferta surpreendeu a jovem. -Est seguro de que seu pai no se incomodar? -Absolutamente. -Mas no ser perigoso? Os olhos do Rowland refletiram confuso durante um breve instante. -Ah, de maneira que ouviu a conversao, n? Thurston tinha estado treinando a seus homens durante vrias semanas, mas ningum to tolo para iniciar uma guerra no inverno. O aguardar o clima quente, ou ao menos, at assegurar-se de que pode levar alguma vantagem. Neste momento, no tem nenhuma. Ns sempre estamos bem providos de alimento no inverno, de modo que um stio no beneficiaria a nenhum oponente. Alm disso, Luthor jamais enviaria a seus homens a lutar na neve e Thurston sabe. Brigitte franziu o sobrecenho. -No h forma de resolver este assunto sem uma guerra? -No. Lorde Thurston um homem ambicioso. A cobia lhe levou a casar-se com minha meio-irm Brenda, por quem no sente nenhum afeto. O homem espera receber mais terras das que obteve, e agora no se deter at satisfazer suas expectativas. Dever morrer. essa a nica forma de finalizar esta disputa. A expresso da jovem se tornou ainda mais sombria. -Nunca antes estive em meio de uma guerra. Meu pai lutou por seu patrimnio, mas todas as batalhas do Louroux foram liberadas antes de que eu nascesse. Tanto ele como meu irmo brigaram em outras guerras, certamente, mas sempre longe do Louroux. -Nunca menciona a seu irmo -fez-lhe notar Rowland. -Porque est morto -explicou-lhe ela com voz suave-. No me agrada falar dele. O homem no soube o que dizer, e decidiu trocar de tema. -Mesmo que te encontre em meio de nossa guerra, Brigitte, estar segura aqui. -E se Montville derrotado? -Isso no provvel, chrie. -Mas tampouco impossvel -fez-lhe notar a jovem. Logo, aspirou profundamente e deixou escapar um suspiro- De todos os modos, possvel que eu j no me encontre aqui quando comear a batalha. -O severo olhar do moo lhe fez gaguejar: -Quero dizer, eu ...OH, voc sabe a que me referia. -No, Brigitte, no sei. Se no te encontrar aqui ento, onde estar?

-Voc enviou um mensageiro para o conde Arnulf. Acaso lhe preciso explicar isso? Rowland no respondeu, e ento tocou a ela lanar um olhar severo - Voc enviou ao mensageiro, no verdade? O moo vacilou, mas o temor que subitamente se refletiu nos olhos da jovem lhe forou a assentir com relutncia. -Sim, assim foi. -Pois ento, sabe a que me refiro. -Seriamente acredita que o conde Arnulf poder te apartar de meu lado? -O... ele te far ver por fim a verdade -murmurou Brigitte com vacilao. Rowland a aproximou para lhe acariciar o queixo altivamente erguido. Seus olhos azuis revelaram uma marcada nota de pesar. -Teremos que passar por tudo isto de novo, joyita? Preferiria desfrutar de do prazer de sua companhia sem que uma disputa arrune seu doce carter. A moa no pde evitar sorrir. Rowland tinha visto to pouco de seu doce carter, que a asseverao lhe resultava verdadeiramente ridcula. Entretanto, ele estava no certo. No tinha sentido seguir discutindo. Logo, tudo teria terminado. A s idia fez desvanecer seu sorriso, embora ela no conseguiu compreender a razo. Quando entraram na sala uns minutos mais tarde, Brigitte lanou um olhar escudriadora por toda a habitao, conforme era seu costume. Devia atuar com cautela frente a Hedda e Ilse, essas imensas e desagradveis mulheres que nunca cessavam de persegui-la. Em geral, no estava acostumado a jantar em companhia dessas damas, posto que ela no era mais que algum serva. Mas Amlia era s uma donzela, de modo que, com freqncia, Brigitte devia sentar-se a seu lado e tolerar suas maliciosas olhadas. Essa noite, porm, Amelia no se achava ocupando seu lugar habitual na mesa, mas sim se encontrava servindo ale a um estranho, localizado-se junto Hedda, direita do Luthor. -Seu pai tem um convidado -anunciou Brigitte ao Rowland em voz baixa. O homem seguiu o olhar da moa com os olhos, e ento se paralisou. Em seguida adotou uma expresso assassina e se levou uma mo espada. No instante seguinte, Brigitte se sobressaltou, quando o normando se equilibrou imediatamente para a mesa do lorde. A jovem afogou uma exclamao ao ver o Rowland levantar o estranho de sua cadeira e lhe jogar para o outro lado da habitao. Todos os pressente se incorporaram de um saltou e Luthor tomou a seu filho do brao para lhe deter. -O que significa isto, Rowland? -perguntou o ancio com fria. Era inconcebvel que seu filho ousasse atacar a um convidado! Rowland lutou para soltar-se e se voltou para seu pai com expresso irada. -Acaso GUI no te contou o que aconteceu no Arles? Luthor ento compreendeu e tratou de tranqilizar ao moo. -Sim, disse-me que voc e Roger brigaram, mas essa disputa j ficou terminada.

-Terminada? -bramou Rowland-. Como poderia estar terminada se esse co infame ainda segue com vida? -Rowland! -Obviamente GUI no te contou que Roger tentou me assassinar. Atacou-me pelas costas, Luthor. O francs lhe deteve e por essa razo, tratou de lhe matar a ele tambm. -Mentiras! Pai e filho se voltaram para o homem de cabelos dourados. -Quem pode afirmar que te ataquei pelas costas? -perguntou Roger do Mezidon, indignado-. Sua acusao falsa, Rowland. -Est-me chamando mentiroso, Roger? -inquiriu Rowland, desejando encontrar uma imediata razo para lutar contra seu eterno oponente. -Eu no hei dito isso -apressou-se a negar Roger- S acredito que pode estar... mal informado. Avancei para ti, mas jamais te tivesse golpeado sem antes te advertir. Estava a ponto de te chamar quando um francs tolo me atacou e tive que me encarregar dele primeiro. -Atacou-te, diz?- gritou o outro jovem com cepticismo-. Impediu que me matasse e quase morre por isso. -Est equivocado -afirmou Roger com tom sereno-. No houve inteno assassina. Luthor se interps entre ambos . -Temos uma disputa muito difcil de resolver. No permitirei que se desate uma briga quando a causa claramente duvidosa. -No h nenhuma dvida- declarou Rowland com obstinao. -Digamos, ento, que eu tenho dvidas -insistiu o lorde com aspereza-. Aqui fica terminada a disputa, Rowland. O jovem se sentiu indignado, mas seu pai j tinha pronunciado sua sentena e ele no podia opor-se o sem envergonh-lo. Porm, tampouco podia permanecer calado. -por que est ele aqui? Acaso agora nos dedicamos a alimentar a nosso inimigo? -Rowland! -exclamou Luthor com exasperao- Roger no ser considerado inimigo do Montville at que se declare como tal. Jamais farei responsvel a um homem pelas aes de seu irmo. -Mas ele brigar com o Thurston em seu contrrio! -grunhiu Rowland. Roger sacudiu a cabea. -Eu no tomarei partido entre o Luthor e meu irmo. Luthor foi como um pai para mim. Mesmo que Thurston seja meu irmo, no unirei a ele. -Isso diz -mofou-se Rowland. -Eu acredito -afirmou Luthor-. De modo que no quero ouvir uma s palavra mais disto. Durante muitos anos, este foi o lar do Roger. Ser bemvindo aqui at que haja uma verdadeira razo para lhe rechaar. Agora vamos, nos sentemos juntos a comer. Rowland deixou escapar um rouco grunhido. -Ao menos, tenta melhorar seu nimo, Rowland - arreganhou-lhe seu pai-. Tem muito confundida encantada Brigitte com essa terrvel atitude. O homem se voltou para a jovem, quem lhe observava aturdida e temerosa. Tentou aproximar-se o mas ela retrocedeu, intimidada pela sombria expresso no rosto do normando. O tratou de tranqiliz-la, mas no obteve

sequer esboar um sorriso. Ento, a moa se voltou, para afastar-se correndo da sala. -Brigitte! A moa se deteve, mas o corao no cessou de lhe pulsar com violncia. - O que te ocorre, Brigitte? No minha inteno te machucar -murmurou Rowland, ao tempo que lhe aproximava-. Me perdoe por te atemorizar. -No compreendo, Rowland -comeou a dizer ela com vacilao-. Alterou-te de repente... como um enlouquecido. por que atacou a esse homem sem razo? -Tinha uma razo, uma muito boa razo. Mas se falar disso, temo perder os estribos e lhe atacar novamente. Roger um velho adversrio. Brigitte se voltou com curiosidade para o moo de cabelos dourados, que se encontrava sentado junto Hedda mesa do lorde. Era um jovem arrumado, de pele bronzeada e majestosamente vestido. Era alto, robusto e de aspecto temvel. Rowland seguiu com os olhos o olhar da jovem e franziu o sobrecenho. -Roger imponente. Possivelmente, est pensando em us-lo em meu contrrio, tal como fez com o GUI. Brigitte lhe lanou um olhar penetrante. -J te disse que no foi essa minha inteno! -exclamou com rudeza, mas ele ignorou o comentrio. -Roger atrai s mulheres, em que pese a seu mau aspecto. te afaste dele -advertiu-lhe com severidade-. Esse homem no de confiar. -No tenho razes para lhe buscar -afirmou a jovem com aborrecimento. Os olhos do Rowland percorreram lentamente sua figura. -Mas ele teria um sem-fim de razes para te buscar a ti, rapariga. Brigitte se ergueu, um pouco chateada. -No me agrada esta discusso, Rowland. E j perdemos muito tempo. irei procurar sua comida. -E a tua. -No esta noite -disse ela com firmeza-. Jantarei com os serventes. -Ele a tirou da boneca. -por que? -me solte, Rowland. H muita gente nos observando. O moo a liberou e permaneceu imvel, contemplando com ar pensativo moa, que se afastou pressurosa. Sacudiu a cabea, confundido ante seu humor. Freqentemente, perguntou-se se em realidade podiam existir dois aspectos to diferentes no Brigitte. E quanto mais o pensava, mais advertia que a mulher colrica e rabugenta que tinha conhecido, poderia simplesmente ser uma doce dama aturdida e ofendida pelas atuais circunstncias. Isso explicaria muito... muito, na verdade. Rowland rogou estar equivocado e que as qualidades gentis, doces e modestas que Brigitte tinha revelado nessa ltima semana fossem completamente falsas. Do contrrio, teria que enfrentar a possibilidade de que ela era em realidade uma dama. E ele no desejava sequer consider-lo.

25 A grande sala do Louroux se encontrava quase deserta, sombria. O baro, inclinado em sua majestosa cadeira, afogava suas desditas em um forte vinho. No havia ningum mais na habitao. Quintin do Louroux se achava novamente em casa, mas sua volta lhe tinha provocado um infinito pesar. A razo de seu retorno no se encontrava ali para lhe receber, e ele ainda no conseguia compreender a causa dessa ausncia. Sua formosa, vital irm se confinou em um convento! No era prprio do Brigitte afastar do mundo para encerrar-se em um sombrio monastrio. Quintin o poderia ter compreendido se a moa lhe tivesse acreditado morto, mas Druoda lhe tinha contado que ele seguia com vida e, mesmo assim, sua irm tinha escolhido a vida austera. A jovem se partiu sem sequer esperar a lhe ver, por que? Segundo Druoda, Brigitte se tinha tornado veementemente religiosa pouco depois da partida de seu irmo fazia o sul da Frana e tinha comeado a preparar-se para a vida austera mudando-se s choas dos serventes e trabalhando sem cessar nas rduas tarefas da manso. O fato mais penoso era que a jovem no tinha comentado a ningum em que monastrio planejava ingressar. Poderia levar anos ao Quintin encontr-la e, para ento, a moa estaria to firmemente dedicada vida monacal que lhe seria impossvel convencer a de retornar a casa. -Pediu-me que te dissesse que no a buscasse, Quintin -afirmou Druoda com tom solene e uma expresso triste em seus olhos pardos-. Inclusive chegou a me comentar que adotaria um novo nome, de modo que jamais conseguisse encontr-la. -Acaso no tentou dissuadir a desta idia? - inquiriu Quintin. A notcia lhe tinha perturbado at o ponto de lhe irritar. -claro que sim, mas voc sabe quo obstinada pode ser sua irm. Inclusive lhe ofereci lhe buscar um bom marido, mas se negou. Em minha opinio, a idia do matrimnio teve algo que ver com sua deciso. Acredito que sente certo temor pelos homens. Acaso Druoda tinha estado no certo? Temia Brigitte ao matrimnio? -Jamais deveria lhe haver permitido a eleio de um marido, Quintin -tinha agregado Druoda-. Deveu ter insistido em que se desposasse muito tempo atrs. Agora o moo se sentia afligido pelos remorsos. Se tivesse procurado um bom marido para sua irm antes de partir, a moa se encontraria em casa, desposada e esperando um filho provavelmente. Como estavam as coisas, Brigitte nunca experimentaria a sorte da maternidade, jamais conheceria o amor de um homem devoto. Quintin voltou a beber da garrafa, ignorando j as taas. Os outros dois botellones de vinho se encontravam vazios sobre a mesa. Ali tambm se achava o copioso banquete preparado especialmente por sua tia, mas o moo no sentia desejos de comer e, de tanto em tanto, arrojava partes de carne aos trs galgos que jaziam a seus ps. AO retornar a casa, o jovem tinha encontrado

encerrados aos ces, um costume totalmente indito no Louroux. Porm, no era esse a nica mudana. Os serventes se viram agradados ao lhe ver, mas j no pareciam to alegres como sempre. Muitos tinham tentado lhe falar em privado, mas Druoda se encarregou de lhes afugentar, alegando que no desejava ver perturbar a seu sobrinho. Quintin no tinha visto mais que a sua tia a partir de sua chegada ao Louroux essa mesma tarde. Ao inteirar-se da ausncia de sua irm, o moo se encerrou na sala, para grunhir a qualquer que tentasse entrar. J era tarde e se sentia exausto, embora totalmente acordado. Nem sequer o vinho parecia lhe ajudar, e comeou a perguntar-se quantas garrafas deveria beber para conciliar o sonho. Haveria muito que fazer pela manh e necessitava um descanso. Imediatamente, iniciaria a busca do Brigitte. Poderia ter comeado esse mesmo dia se seus homens no tivessem estado to atarefados em seu enfrentamento com uma banda de malfeitores. Dois de seus soldados tinham sido feridos, mas no havia tempo de pensar nisso. Tinha que decidir quais de seus homens levaria consigo na expedio e que direo tomaria. Havia, entretanto, um elo perdido; algo que poderia lhe facilitar a busca, mas no conseguia descobri-lo. Talvez, no se encontrava to acordado como acreditava. E ento, um sbito pensamento lhe assaltou. Certamente! Brigitte no podia ter abandonado sozinha Louroux. Algum teria que hav-la escoltado. E, com segurana, esse homem conheceria seu paradeiro. Druoda, sem dvida, sabia a identidade da escolta! Ante a idia, Quintin ficou de p. Mas se cambaleou e voltou a cair sobre sua cadeira, deixando escapar um grunhido, posto que sua cabea parecia a ponto de estalar. -Milord, permitiriam-me falar umas palavras com voc? Quintin entrecerr os olhos, tentando olhar entre as sombras, mas no conseguiu ver ningum. -Quem anda a? -Eudora, milord- respondeu a jovem com acanhamento. -Ah, a filha da Althea. -O moo se reclinou sobre o respaldo. -E bem, onde est? te aproxime. Uma forma pequena surgiu da escada, vacilante, e detrs deter um instante, comeou a avanar. As diminutas velas da mesa titilaram sobre o corpo da moa, fazendo que Quintin divisasse dois, no, trs figuras danando diante de si. -Fica aquieta, moa! -ordenou-lhe o moo com rudeza. -Isso... isso fao, milord. -O que isto? -O franziu o sobrecenho. -Parece atemorizada. Maltratei-te alguma vez, Eudora? No tem razo para me temer. A moa se retorceu nervosamente as mos. -Tratei de lhes falar antes, milord, mas voc... voc arrojaram isso uma parte de queijo e me ordenaram que sasse. Quintin soltou uma breve risada. -Srio? Temo que no o recordo. -Estavam muito perturbado, e natural, considerando o que aconteceu em sua ausncia. O homem deixou escapar um profundo suspiro. -me diga, Eudora, por que o fez? -No me corresponde falar mal de sua tia -respondeu a jovem com inquietao.

-Minha tia? Eu referia a minha irm. Mas suponho que voc desconhece a razo. Onde est Mavis? Ela era ntima amiga do Brigitte. Sem dvida, sabe por que minha irm tomou esta deciso. -Acaso no foram informado? -perguntou Eudora, surpreendida-. Mavis morreu. Os olhos do Quintin se entrecerraron. -Mavis? Como aconteceu? -Sua tia a expulsou daqui e, esse mesmo dia, foi assassinada na rota... por uns ladres. Embora, s vezes, pergunto-me se foram realmente ladres quem a matou. O homem observou fixamente moa, e sua embriaguez pareceu desvanecer-se de repente. -Com que direito fez minha tia semelhante costure? -A mulher se proclamou ama do Louroux logo que recebeu a notcia de sua morte. O jovem pareceu perturbado pelo comentrio. -Quer dizer que foi nomeada tutora do Brigitte. no assim? A inquietao da Eudora aumentou. -OH, no, milord, no sua tutora. O conde do Berry no foi informado de sua morte. Quintin se endireitou subitamente em seu assento. -Como possvel? -Druoda lhe ocultou a notcia. E no permitiu que Brigitte abandonasse Louroux para lhe levar a mensagem. Inclusive os vassalos se negaram a ajudar a sua irm, posto que todos supunham que Druoda e seu marido se converteriam em tutores de milady. Todos seguiram cinicamente as ordens da Druoda. Nem sequer Walafrid ousou discutir as aes de sua esposa. -D-te conta do que est dizendo? -perguntou Quintin com voz grave e ofuscada. Eudora retrocedeu com nervosismo. - a verdade, milord, juro-lhes isso. Acreditei que, sem dvida, Druoda j o tinha confessado tudo, de outro modo, jamais me tivesse atrevido a me apresentar ante voc. Todos aqui sabem como tratou essa mulher a sua irm... absurdo que ela esperasse manter o segredo frente a voc. -Minha tia no me disse nada disso. -Ento, sinto muito. No vim aqui para difamar a Druoda. S me aproximei para averiguar se sabia o que aconteceu com lady Brigitte. estive muito preocupada. A moa j deveria ter retornado. -Retornado? O que est dizendo, Eudora? -perguntou Quintin com lentido-. Talvez, ser melhor que me conte tudo o que sabe a respeito de minha irm. Isso fez a jovem; primeiro, com tom vacilante e logo, com incrvel pressa. -Brigitte tratou de escapar e o tivesse obtido se o normando no a tivesse encontrado. Que normando? -que veio aqui procurando o ama do Louroux - explicou a moa. -Rowland do Montville? -Se... acredito que esse era seu nome. Brigitte partiu com esse cavalheiro normando. -Ento, isso o explica tudo -assentiu Quintin- J v, Rowland do Montville deveria anunciar que eu seguia com vida.

-Mas ns no fomos informados at uma semana mais tarde -apressou-se a explicar Eudora-, e lady Brigitte jamais se inteirou. Estou segura disso. -Fez uma pausa, para logo adicionar com veemncia: -O que no entendo como Druoda podia pretender lhes ocultar tudo isto... -de repente, deteve-se para olhar com olhos sobressaltados aos trs ces que se encontravam aos ps do baro-. O que acontece com seus galgos, milord? - inquiriu com tom lhe sussurrem. Quintin se voltou para os ces, que, tendidos, tentavam em vo levantar-se. O moo observou os primeiro animais e logo, as partes de carne que ele mesmo lhes tinha arrojado. Pouco a pouco, tudo se esclareceu, e Quintin jogou um olhar ao copioso banquete preparado especialmente por sua tia. -O galgo negro parece muito quieto, milord -comentou Eudora com voz trmula. -Temo-me que envenenei a meus prprios ces -disse Quintin com tom acalmado. -Voc? -Alimentei-os com a comida especialmente preparada para mim -explicou o moo de modo ttrico- Ao parecer, o propsito era que eu cessasse de respirar. -Provaram vocs essa comida? -inquiriu Eudora, horrorizada. -Nem um bocado. S o vinho. -Ela... ela tratou... de me matar -concluiu Quintin com veemncia-. A irm de minha me. De meu prprio sangue. bvio agora por que razo no confessou suas maldades e suplicou minha indulgncia. Se no morria eu com este jantar, tivesse tentado me envenenar amanh. E tivesse chegado a obt-lo, posto que eu jamais tivesse suspeitado seus negros propsitos. Eudora, salvaste-me a vida ao vir a mi. Maldio! O que esperava ganhar minha tia com tanta maldade? -Com sua irm ausente e voc morto, no poderia ela haver-se proclamado ama do Louroux? -sugeriu a moa. Quintin exalou um suspiro. -Suponho que Arnulf no duvidaria em lhe conceder tal privilgio, posto que a mulher leva meu sangue. A muito cadela! -Meu Deus... onde est Brigitte? Se Druoda for capaz de me matar, poderia tambm tratar de assassinar a minha irm! -No acredito milord. Lady Brigitte partiu com o normando. Parecia bastante segura. -Mas, onde a levou Rowland? -gemeu o moo-. Juro que se Druoda no pode me dizer onde encontrar ao Brigitte, assassinarei-a com minhas prprias mos! Quintin se afastou com passo irado da sala, j completamente sbrio, sentindo que uma geada onda de ira invadia todo seu ser.

26 -me retorne!

O angustiado grito fez que Brigitte abrisse subitamente os olhos e se voltasse na gigantesca cama para observar ao Rowland. O moo se achava dormido, mas falava... de fato, suplicava. -me retorne! Rowland girou a cabea de lado a lado e se sacudiu violentamente sob as mantas. Com uma mo, golpeou o peito do Brigitte, e a moa afogou uma exclamao e se sentou para acotovel-lo no ombro. -Acordada! Os olhos do homem se abriram para olh-la, e ela prosseguiu com irritao -J bastante tenho com suas maus maneiras quando est acordado. No necessito que me maltrate enquanto dorme. -Maldio, mulher -disse ele com um suspiro de indignao-. O que tenho feito agora? -Primeiro, despertou com seus gritos e logo, golpeou-me, Acaso era seu sonho to perturbador? -Esse sonho sempre perturbador. Nunca consegui compreendlo. -O homem franziu o sobrecenho em meio das penumbras. -J tiveste antes este sonho? -perguntou a jovem surpreendida. -Sim. Perseguiu-me desde que tenho memria. -Sacudiu a cabea. -Disse que tinha gritado. Quais foram minhas palavras? -me retorne. Disse-o com tom desesperado, Rowland. O voltou a suspirar. -No sonho, s h rostos, o de um jovem e uma mulher, a quem no consigo reconhecer. Vejo-os por um tempo, e quando j no posso divis-los, experimento uma terrvel sensao de perda, como se me estivessem arrebatando todo aquilo que mais quero. -Mas no sabe o que ? -No. Jamais valorei nada at o ponto de temer perd-lo. -Lanou ao jovem um olhar estranhamente tenra,- at agora. Brigitte se ruborizou e apartou o olhar. -Pode que esquea antes seu sonho se j no falarmos mais do tema. -J o esqueci -assegurou ele com um sorriso, ao tempo que deslizava um dedo pelo brao nu da moa. Ela se apartou. -Rowland... -No! -O moo lhe rodeou a cintura com um brao para mant-la a seu lado, e os olhos da jovem se dilataram de terror. Ele ento, suspirou. -Ah, Brigitte, te deixe levar por seus sentimentos. -Isso fao! -exclamou ela. Rowland pressionou o delicado corpo da jovem sobre a cama e lhe aproximou para lhe falar com tom lhe sussurrem. -Memore, joyita. Meu galanteio no te chateia absolutamente. Se fosse honesta, admitiria que te agrada que faa isto. -Acariciou-lhe docemente um peito atravs do fino linho do lenol.- E isto.-inclinou-se para acariciar os lbios da moa em um tenro beijo.- E... -No! -Brigitte lhe sujeitou a mo antes de que esta subisse por entre suas coxas-. Detenha-te! Os olhos do Rowland arderam de desejo ao observar a jovem, e tomou o rosto entre as mos.

-Por favor, Rowland. No o arrune tudo. -Arruinar? Face aos esforos da jovem para lhe deter, ele voltou a beij-la, esta vez, com paixo. Mas ento, a liberou abruptamente e se endireitou. -O nico que me agradaria arruinar sua deciso de permanecer impassvel frente a minhas carcias, mas sei que desejas continuar com essa farsa de indiferena. Brigitte permaneceu em silncio, posto que algo se despertou em seu interior ao receber o apaixonado beijo do jovem. Acaso ele tinha chegado a perceb-lo? Era Rowland consciente de que, se tivesse contnuo beijando-a, ela j no teria protestado? De fato, sentia-se um pouco desiludida ante a pronta rendio do normando. O que lhe estava acontecendo? teria se tornado lasciva sem not-lo? -Est zangado comigo? -perguntou-lhe com tom vacilante, rogando uma resposta negativa. -Zangado, no. Decepcionado, talvez, e bastante frustrado, mas no zangado. Suponho que necessita tempo para te acostumar a mim. - muito generoso, milord- afirmou a moa com sarcasmo, j to frustrada como ele-. Continua me dando tempo, e me terei partido antes de acabar com sua pacincia. Muito tarde advertiu a jovem a implicao de suas palavras e, ento, ruborizou-se e comeou a gaguejar, mas as gargalhadas do Rowland sufocaram seus murmrios. -De maneira que assim ! Ento parece que chateio a ambos com minha pacincia, n? -No, Rowland -apressou-se a negar Brigitte-. Interpretaste-me mau. -No acredito assim. -O moo esboou um amplo sorriso. Imediatamente, ele lhe aproximou, mas ela se levantou da cama e correu para suas roupas para vestir-se com incrvel pressa. Depois de coloc-la tnica amarela, jogou um olhar vacilante ao Rowland, quem continuava sentado sobre o leito, sacudindo a cabea. -Muito bem-concluiu ele, ao tempo que tomava suas roupas-. Mas algum dia, aprender que as relaes entre um homem e sua esposa devem ser ntimas e freqentes, no s de vez em quando. -Fez uma pausa, para logo adicionar com doura: Ns poderamos alcanar tal intimidade. -Est-me propondo matrimnio? O olhar do homem foi to intensa e prolongada que a jovem comeou a sentir-se inquieta. -Acaso aceitaria? -Eu... Brigitte franziu o cenho, consternada. O impulso de jogar no ar a cautela e responder afirmativamente era quase irresistvel, mas conseguiu controlar-se. -Claro que no aceitaria- respondeu com teima. Rowland se encolheu de ombros. -Ento, seria muito tolo em lhe propor isso no acredita? Ela se voltou, profundamente ferida. Em realidade, o tema no interessava ao Rowland. O matrimnio no significava nada para ele. Talvez ela no significava nada para ele.

Caminhou com passo firme para a porta e, depois de chamar o Wolff com um estalo, partiu sem aguardar normando. OH, por que se tinha deixado convencer de passar a noite nesse quarto? Maldio! No havia trmino mdio para esse homem. Ou mantinha ocultas suas emoes ou as tirava reluzir com incrvel frenesi. Quais eram os verdadeiros sentimentos do Rowland? A sentiria falta de quando ela se partiu? Mas Brigitte nem sequer ousava formul-la pergunta. 27 Cavalgar na geada amanh com o Rowland era lhe vivifique. O vento frio aoitava as bochechas rosadas do Brigitte, mas a moa desfrutava do passeio e se sentia reanimada. J se aproximava o meio-dia quando retornaram manso. Rowland se deteve uns minutos no estbulo e Brigitte se dirigiu sozinha habitao do homem, para sentar-se a costurar... e a meditar. Quando se abriu a porta, a jovem sentiu alvio ao interromper seus perturbadores pensamentos. Mas, ento, advertiu que no era Rowland a no ser Roger do Mezidon quem tinha entrado na antecmara como se lhe pertencesse. Depois de fechar a porta, o moo atravessou a habitao para deter-se uns poucos passos do Brigitte, quem, surpreendida, tentou descobrir a razo dessa visita, mas s a advertncia do Rowland foi a sua mente. Ao perceber o ardente olhar dos azuis olhos do Roger, a moa se precaveu de quanta verdade tinham encerrado aquele as palavras. - to encantada como recordava -comentou ele com tom congraciador. A adulao inquietou a jovem. -No deveria estar aqui, sir Roger. -Ah, isso j sei. -Ento, por- o que...? -Seu nome Brigitte -interrompeu-a o moo, dando um passo adiante-. Um antigo nome francs... sinta-te bem. Falaram-me muito de ti. A segura atitude e a familiaridade desse homem desgostaram moa. -No me interessa o que lhe hajam dito de mim -assegurou-lhe com tom severo, feliz de que Wolff se encontrasse tendido sob a cama do Rowland. -Seu tom me machuca, rapariga. Suponho que Rowland te advertiu em meu contrrio, no verdade? -Acredita que puseste seus olhos em mim e abriga a idia de um estupro. -Ah, rapariga, por que diz semelhante coisa? No h necessidade de aprego-lo. Brigitte se incorporou instantaneamente, alarmada. -Quer dizer que Rowland tem razo? Roger lhe aproximou o suficiente para lhe acariciar a bochecha. -Estou aqui, no? -disse-lhe como resposta, e soltou uma breve risada quando a moa deu um passo atrs. Busquei-te muito ontem noite, at que por fim me dava conta de que Rowland no seria capaz de deixar to

valioso prmio fora de seu alcance. O homem na verdade afortunado, mas j hora de que compartilhe comigo algo de sua sorte. -Jamais permitirei que me toque! -exclamou a jovem com rudeza. Entretanto, Roger no se deixaria vencer to facilmente. Estendeu os braos para estreit-la, mas lhe apartou a mo de uma bofetada. Imediatamente, o homem a tirou da nuca e, antes de que a moa pudesse protestar, cobriu-lhe a boca com uma beijo. Brigitte, aturdida, atrasou-se em reagir. O beijo no lhe resultou desagradvel, mas no chegou a comov-la. Se tivesse percebido um tremor nos joelhos, uma rpida agitao no estmago ou apenas uma vibrante sensao, provavelmente teria permitido que ele continuasse beijando-a, agradecida ante o descobrimento de que no era Rowland o nico que podia perturb-la. Mas no era esse o caso, e por fim a moa tratou de apartar ao Roger. O, entretanto, s a estreitou com mais fora, lhe sujeitando a cara com ambas as mos para seguir apoderando-se de seus delicados lbios. Brigitte no alcanou a perder a calma. A larga agulha que ainda sujeitava na mo era justo o que necessitava. Imediatamente, cravou o afiado extremo no brao do homem, sem imaginar que provocaria to surpreendente reao, ele retrocedeu de um salto, e a agulha rasgou a larga manga de sua tnica, desenhando na pele uma marcada linha cor carmesim. Durante um instante, ambos pareceram hipnotizados pelo fluxo de sangue. Ento, os olhos do Roger se voltaram para a jovem, e ela se estremeceu ante to furioso olhar. Nesse momento, Brigitte pde imaginar a esse homem valendo-se de desonrosos mdios para assassinar a um homem. Havia nele algo perverso e atemorizada a moa retrocedeu rapidamente para colocar uma cadeira entre ambos. -No tem que fugir de mim, rapariga. -A sombria expresso no rosto do Roger contradisse seu suave tom de voz. -S me arranhaste. Suas unhas poderiam causar muito mais danifico... e juro que te darei oportunidade das usar. -Comete um engano, sir Roger. Rowland te matar por isso. O moo arqueou uma sobrancelha. -Acaso voc o contaria? Ousar lhe confessar que te hei possudo? Acredita que te seguir querendo depois disso? -E pensa acaso que seguir com vida para averigu-lo? -replicou ela com outra pergunta-. Rowland se valer da mais insignificante razo para te desafiar. No adverte acaso com quanta desespero deseja te matar? No sei exatamente por que, mas agora estou segura de que merecedor de todo seu dio. -Vulgar rameira! -vaiou Roger. Assim que ele comeou a aproximar-se o Brigitte, sem pens-lo um instante, soltou um grito para chamar o Wolff. A imensa besta saiu de seu esconderijo sob a cama e saltou no ar, jogando no Roger de costas contra o cho. O animal se lanou para o pescoo do homem e o fornido jovem no pde mais que cont-lo. -me tire a este monstro de cima! Por amor de Deus, mulher! tire-me isso -Santo Dios! Eres tan pagana como Rowland! A jovem vacilou o suficiente para aterrorizar ao Roger e logo, chamou o Wolff com relutncia. O co obedeceu, e ela se ajoelhou para acarici-lo, sem apartar um olho cauteloso do homem, que j comeava a levantar-se lentamente. O lhe lanou um olhar de assombro.

-Est louca ao me atirar esse horrvel monstro em cima. Poderia me haver matado! -OH, sim, sem dvida, tivesse-o obtido facilmente - assentiu Brigitte com um sotaque de malcia-. Talvez, deveria haver o permitido. J antes matou a outros homens que tentaram me atacar. E, com segurana, tambm tivesse desfrutado desta vez. totalmente selvagem, sabe? -Santo Deus! to pag como Rowland! -E o que voc, nobre lorde? -replicou ela com desdm-. Acaso no veio aqui para me atacar? Suponho que no v nada de mau em te aproveitar de uma mera serva, n? Porco! -exclamou com fria. - muito ousada, harpia prostituta- grunhiu o homem com um ameaador brilho nos olhos. -Isso acredita? -Brigitte soltou uma spera gargalhada, j no mais temerosa desse homem. -Sou ousada porque assim o exige minha estirpe. Disse que lhe tinham falado de mim? Pois bem, com segurana, foi mal informado, posto que ningum aqui conhece minha verdadeira identidade. Eu sou Brigitte do Louroux do Berry, filha do defunto baro do Louroux, agora pupila do conde do Berry e herdeira do Louroux e todos seus domnios. -No pde resistir a dizer-lhe n? Roger e Brigitte se voltaram surpreendidos para encontrar ao Rowland junto porta com uma inescrutvel expresso no rosto. -Se tiver estado ali o suficiente, Rowland, ento saber que s estava explicando a sir Roger a razo de minha ousadia ao lhe chamar "porco". A moa falou com tanta calma e simplicidade, que Rowland no pde a no ser soltar um estalo de risadas. - verdade o que esta jovem afirma, Rowland? -perguntou RogerPertence seriamente nobreza? A resposta do Rowland assombrou a jovem. -Ela tudo que afirma ser. -Ento, por que finge ser uma serva? ultrajante! -Sente-se ultrajado, Roger? -inquiriu o outro jovem com calma, enquanto se passeava lentamente pela habitao- Desejas, talvez, me desafiar pela honra da dama? Roger titubeou, tratando de evitar o olhar do outro homem. Brigitte acreditou lhe ver empalidecer. Rowland no se encontrava to sereno como aparentava. De fato, parecia uma besta enjaulada. No havia temor nele, s espera. Desejava que o outro lhe desafiasse... desejava-o com desespero. -E bem, Roger? -No te desafiarei, Rowland, no aqui em sua casa. Sei que acredita possuir o direito moral de me matar e a ira aumentaria suas foras. Mas est equivocado comigo, Rowland. -No te acredito. -Mesmo assim, no sou to tolo para brigar em seu contrrio agora. S senti curiosidade de saber por que a dama se encontra aqui com uma identidade falsa. Brigitte falou impulsivamente. -Isso no te concerne, sir Roger. -Bem dito, Brigitte -assentiu Rowland com tom gelado-. Mas, no acredita que deveramos esclarecer dvidas deste bom amigo? depois de tudo, merece-se algo mais por seus esforos que esse leve arranho no brao.

-Jogou um penetrante olhar ao jovem-. Como foi que recebeu esse arranho, Roger? Acaso milady se viu forada a defender-se? por isso que te chamou porco? A moa se interps imediatamente entre ambos jovens. -Suficiente, Rowland. Sei aonde quer chegar, mas no permitirei que me use dessa forma. -Estava muito perturbada quando cheguei -recordou-lhe ele com tom severo-. por que razo? -Senti-me ofendida pela atitude de sir Roger... muito semelhante tua- respondeu a jovem com mordacidade, e sentiu prazer ao ver o moo estremecer-se. Ento, Roger atraiu sua ateno com uma eloqente reverencia. -De ter sabido que foi uma dama, rapariga, jamais me tivesse atrevido a te ofender. -Essa no desculpa, sir Roger -disse Brigitte com frieza. -Fora daqui, Roger! -bramou Rowland com uma violenta expresso nos olhos-. Encarregarei-me de ti mas tarde se milady no tiver uma inocente justificao para explicar por que te feriu. No momento, s te advertirei que jamais volte a lhe aproximar isso -Muy bien. S, fue slo una farsa. Hubieras preferido que te llamara mentirosa frente a Roger? Roger abandonou imediatamente a habitao. Brigitte se sentia furiosa com o Rowland, posto que tinha tentado utiliz-la como desculpa para assassinar a um homem. -Milady, n? E desde quando o sou para ti? -inquiriu logo que Roger teve fechado a porta-. Acredita-me por fim ou foi s uma farsa frente a ele? -Primeiro responder a minha pergunta, Brigitte! -No! -exclamou ela com obstinao. Rowland desviou o olhar. -Muito bem. Sim, foi s uma farsa. Tivesse preferido que te chamasse mentirosa frente a Roger? -Tivesse preferido que seus motivos no fossem to detestveis -respondeu a jovem, decepcionada-. Desejava que te desafiasse para poder lutar em seu contrrio. -Isso no o nego! -grunhiu ele, olhando-a fixamente com expresso sombria-. Quando lhe vi contigo, sentia desejos de lhe despedaar. Entretanto, no queria que se sentisse culpado por sua morte. Se Roger me desafiava, s o seria responsvel. -Est exagerando, Rowland -afirmou Brigitte, cada vez mais irritada-. Roger s me beijou e, por isso, recebeu o que merecia. O homem se voltou e comeou a caminhar para ela -Alegra-me que o tenha feito! -Acaso lhe provocou? -perguntou com voz baixa. -No. -Mas o beijo te agradou. -Acredita que lhe tivesse detido se me tivesse agradado? -inquiriu ela com irritao-. S disse que me tinha alegrado de que isso acontecesse. Esse beijo me demonstrou algo. -O que? Ela baixou os olhos e sussurrou com uma voz apenas audvel. -No me comoveu.

Esse breve comentrio revelou ao Rowland muito mais que um milhar de palavras. O moo compreendeu. S ele era capaz de comov-la. No Roger. Nem, talvez, nenhum outro homem. E que ela tivesse chegado a admitilo... Aproximou-se lentamente moa, tomou o rosto entre as mos e a beijou com doura. Brigitte sentiu um tremor nos joelhos, uma agitao na boca do estmago; todo seu corpo vibrou. E quando Rowland a elevou entre seus braos para lev-la at a cama, ela no protesto. Essa noite, um mesmo desejo lhes unia. A jovem desejava a esse homem. E s esse irresistvel desejo ocupou seus pensamentos enquanto lhe tirava o vestido com impacincia para tocar sua pele nua. Um homem forte, esplndido; um homem doce e violento e vingativo; o nico homem que desejava abraar, acariciar, saborear. E quando o moo a elevou lentamente at esse glorioso momento de xtase, a moa, por um instante, perguntou-se se se tinha apaixonado pelo Rowland do Montville. O dia amanheceu com um sol brilhante, um motivo de alegria nessas geladas manhs. Assim que Rowland teve abandonado a sala para realizar seus exerccios matutinos no ptio, Brigitte saiu em busca da Goda, que se encontrava na despensa, esfolando um coelho para a comida. -Necessitaria sua ajuda se estiver disposta, Goda - pediu-lhe Brigitte, ao tempo que se sentava sobre o banco junto moa-. Rowland insiste em que deixe de costurar para ele por um tempo e faa um vestido para mim. Mas necessito ajuda para cortar o gnero. -Ajudarei-te com agrado, ama, logo que termine aqui. Lady Hedda me imps esta tarefa e no me atrevo a abandon-la at ter finalizado. A meno da madrasta do Rowland despertou reprimida curiosidade do Brigitte. -Seriamente Hedda odeia ao Rowland? O assim o afirma, mas o encontro difcil de acreditar. -OH, certamente. Sempre foi desse modo. Sir Rowland levou uma vida muito dura aqui. Entristece-me pensar tudo o que sofreu quando era menino. -me fale de sua infncia Te encontrava voc aqui? -Ento, eu era muito pequena para servir na manso, mas minha me sim trabalhava aqui. OH, quantas histrias trazia ela a minha casa da aldeia. Nessa poca, eu acreditava que mame s inventava esses contos para me atemorizar e me obrigar assim a ser boa. Senti-me horrorizada mais tarde quando me inteirei de que todas eram verdadeiras. -Que histrias? -Histrias de como tratava lady Hedda ao pequeno menino -respondeu Goda e em seguida, enmudec, ao tempo que desprezava o pele do coelho e tomava uma cuchilla. -E bem?-perguntou Brigitte com impacincia-. No te detenha agora. Goda olhou ao redor com nervosismo antes de responder. -Lady Hedda aproveitava qualquer oportunidade para lhe golpear e nem sequer procurava uma razo quando lorde Luthor no se encontrava perto. Ilse e lady Brenda eram como sua me, se no pior. Um dia, encontraram a lady

Brenda aoitando ao menino com um ltego. O moo estava sangrando e inconsciente, mas, ainda assim, ela continuava lhe golpeando. -Por que? -inquiriu Brigitte, horrorizada. -O tinha ousado chamar "irm" a lady Brenda. -Santo Deus! Goda esboou uma fraca, pormenorizado sorriso. -O homem levou uma vida muito dura aqui. Uma vez que cresceu com suficientes fora para defender-se das damas, teve que lutar com seu pai. E meu lorde Luthor o professor mais exigente e rigoroso que existe. Se Rowland no era capaz de aprender com rapidez as habilidades que seu pai lhe ensinava, recebia severos golpes por seu fracasso. E tambm estavam aqui os outros moos maiores, a quem tinha que enfrentar-se. Brigitte guardou silncio, enquanto observava a Goda trabalhar. Uma imensa tristeza a embargou ao pensar na terrvel vida do Rowland. Sentiu compaixo pelo pequeno menino que tinha sido to maltratado. Mais que nunca, apreciava agora o aspecto doce do Rowland que ela tinha chegado a conhecer. Era incrvel que o homem tivesse tendido a demonstrar uma cota de ternura. Uns instantes mais tarde, Brigitte e Goda se encontraram atravessando a sala, ansiosas por empreend-la tarefa de cortar o tecido para os novos vestidos. Brigitte se achava enfrascada em suas meditaes, que quase no advertiu quando chegaram s escadas que conduziam ao piso superior. Mas ento, deteve-se quando uma estridente voz interrompeu seus pensamentos. -aonde acredita que vai? Uma expresso de terror se refletiu no rosto da Goda. Brigitte se voltou para encontrar a Hedda caminhando com passo firme para a escada. Ilse a seguia e mais atrs, aproximavam-se sua donzela e Amelia. -E bem? -perguntou Hedda, ao tempo que lhes aproximava com as mos em seus ossudos quadris e uma expresso severo nos olhos-. Responde! Goda empalideceu, consciente das conseqncias que seguiriam a esse sucesso. -Eu ...eu... A moa no conseguiu culminar sua frase, e Brigitte se enfureceu ao ver seu amiga to atemorizada. -Goda me estava acompanhando para a antecmara de meu amoinformou com tom brusco, sem ocultar seu desagrado pela madrasta do Rowland. -por que razo? Ele no necessita uma serva. O menosprezo da dama irritou a jovem e as risadas afogadas das outras trs mulheres a enfureceram, mas conseguiu controlar seu arrebatamento de ira. -No foi sir Rowland a no ser eu quem requere a ajuda da Godaexplicou com calma. A sbita reao da Hedda a surpreendeu. -Voc! -bramou a mulher- Por todos os cus! Por amor de Deus... -Senhora, no tem razo para te comportar como se se cometeu um crime -interrompeu-a Brigitte com tom severo-. S supliquei a Goda dispensasse um minuto de seu tempo. A moa j tinha terminado sua tarefa. No a estava se separando de suas obrigaes.

-Silncio! -gritou Hedda com fria-. As obrigaes da Goda nunca culminam. Seu tempo no lhe pertence. Ela me serve e a todos os que eu lhe ordene servir... mas, certamente, no prostituta de um bastardo! Brigitte soltou uma exclamao. No se tivesse surpreso mais se a dama a tivesse esbofeteado. As tolas risadas das outras trs mulheres retumbaram com mais e mais intensidade no interior de sua cabea, e notou que todas se estavam divertindo com a cena. -Goda! -exclamou Hedda-. Volta para seu lugar de trabalho. Encarregarei-me de ti mais tarde. A moa partiu correndo da sala com lgrimas nos olhos. Brigitte a observou partir, sabendo que se sentiria responsvel se castigavam a seu amiga. Entretanto, fazia acaso um pouco to terrvel? Hedda tinha estado esperando uma oportunidade para infligir sua crueldade. -E Voc! -A dama se voltou uma vez mais para o Brigitte. -Vete daqui. Estou obrigada a tolerar sua presena quando te encontra perto do bastardo, mas no de outro modo. A jovem se ergueu com arrogncia, sentindo um irresistvel desejo de golpear velha bruxa. Ainda assim, manteve a calma quando falou. -Voc, senhora, tem os maneiras de uma vaca. -Hedda avermelhou e comeou a balbuciar, mas Brigitte prosseguiu-. E qualquer que te chame dama o faz s para burlar-se! A moa se voltou, mas antes de que alcanasse o primeiro degrau da escada, a mo curva da Hedda a tirou do ombro e a forou a girar. A mulher a esbofeteou com tanta violncia, que a cabea do Brigitte se sacudiu. As delicadas bochechas da jovem arderam com a marca de to selvagem castigo, mas ela no se alterou. Permaneceu imvel, indignada e desafiou dama com uma expresso depreciativa nos olhos. O desdm do Brigitte provocou um alarido da Hedda, habituada a serventes que se arrojavam temerosos a seus ps ante o menor arrebatamento de clera. Com o rosto arroxeado, a mulher voltou a elevar a mo, mas esta foi sbitamente sujeita por detrs. Em seguida, Hedda foi lanada para o grupo de damas que a secundavam. As quatro mulheres caram sobre os tapetes ao receber o impacto de seu corpo. Ajeitada sobre o cho, sobressaltada, Amlia foi primeira em levantar-se e fugir, Ilse e sua donzela ficaram ento de p e correram fora da sala sem sequer olhar atrs. Hedda se incorporou dificultosamente e se voltou para enfrentar ao Rowland, que a olhava com expresso furiosa. -Se alguma vez voltar a pr as mos em cima de Brigitte, matareite, velha bruxa! -advertiu-lhe o moo com uma voz capaz de gelar o sangue da dama-. Arrebatarei essa depravada vida de seu corpo com minhas prprias mos! Est claro? Em resposta, Hedda soltou um violento alarido. Em poucos instantes, os cavalheiros, escudeiros e pajens se aproximaram correndo do ptio, e um sem-fim de serventes apareceram de todos os rinces da sala. Brigitte ascendeu nervosa as escadas e se escondeu entre as sombras, aterrorizada. Estava isto acontecendo por sua culpa? Ningum se aproximou dos dois combatentes uma vez que advertiram quem se achava enfrentando ama. De ter sido outro o adversrio, todos tivessem entregue a vida para proteger esposa do lorde. Mas ningum ousava levantar-se em contra do filho do Luthor. Todos conheciam a predileo do ancio.

-Que diabos est acontecendo? -Luthor avanou, abrindo-se passo entre a multido e franziu o sobrecenho ao ver a Hedda e ao Rowland tornandose um a outro olhadas fulminantes. -Luthor! -gemeu Hedda-. Tratou de me matar! O lorde se voltou para seu filho para topar-se com a expresso furiosa do jovem. -Se tivesse tentado mat-la, a bruxa j estaria morta -grunhiu Rowland-. Adverti-lhe que a mataria se alguma vez voltava a golpear ao Brigitte. Ningum toca o que meu, ningum! Nem sequer voc -concluiu com firmeza. Um absoluto silncio invadiu a grande sala. Todos aguardavam nervosos a reao do lorde. No muitos anos atrs, o comentrio do Rowland tivesse provocado um severo castigo de seu pai. -Ele no o lorde aqui -apressou-se a dizer Hedda-. Com que direito lhas te indicar o que pode ou no pode fazer? -te cale, mulher! -ordenou-lhe Luthor com uma expresso geada nos olhos e logo, grunhiu: Fora! Fora todo mundo! Imediatamente, suscitou-se uma precipitada carreira para as portas, e Hedda tambm se preparou para fugir, at que o lorde bramou: -Voc no, mulher! Em um instante, a cavernosa sala ficou completamente vazia, exceto pela presena do Luthor, sua esposa, Rowland e Brigitte, quem se encontrava esquecida nas escadas, muito aterrada para mover-se. A moa conteve a respirao. Seria Rowland expulso da manso? Como ousava falar com seu pai desse modo frente a to pblico? Entretanto, a fria do Luthor no estava dirigida para seu filho. O homem propin a sua esposa um golpe to violento, que a voltou a jogar sobre os tapetes, e logo lhe aproximou para deter-se os ps da dama com o rosto avermelhado pela ira. -Voc obrigou ao Rowland a formular semelhante asseverao, mulher. Ele estava em seu direito, posto que eu no tenho nada que ver com essa moa. S pertence a ele! -O ancio se apartou, aborrecido, para logo prosseguir com tom gelado.- J te advertiu, Hedda, que essa jovem no teu assunto. Est ligada ao Rowland, e ele est obrigado a proteg-la. Acaso supe que porque minha esposa no tem que escutar as advertncias do Rowland? Mulher, se te matar por causa da moa, juro que no farei nada a respeito. Estar-me tirando de cima uma gangrenosa chaga da que faz anos devia haver liberado. -Ante a sobressaltada exclamao da mulher, o ancio adicionoudeveria me agradecer por no te haver envergonhado diante dos outros com estas palavras, mas este ser o ltimo gesto de considerao que receber de minha parte, Hedda. Depois de semelhante advertncia, Luthor abandono a sala. Dois dias tinham transcorrido da disputa com a Hedda. Dias mais acalmados, posto que tanto a dama como sua donzela no se arriscavam a entrar na sala em presena do Brigitte. A moa, pois, no as tinha visto aps, e se sentia muito agradada. Eram jornadas severas, entretanto, empanadas por um constante vu de nuvens violceos. Uma nova tempestade se estava gerando. A ltima neve ainda no se derreteu e outra tormenta logo engrossaria o imenso manto branco que cobria as terras at o horizonte. Ainda, assim, a escurido dos dias no alcanava a escurecer o nimo do Brigitte. A moa se sentia feliz. No entendia a razo, nem tentava compreend-la. S se sentia imensamente ditosa. Todos notaram a mudana. Com freqncia, podia ouvir-se seu suave,

efusiva risada. Seus sorrisos provocavam comentrios, em ocasies, tmidas, dissimulados sorrisos, como a expresso de seus olhos ao topar-se com o olhar do Rowland. O velho lorde tambm o tinha advertido e se sentia agradado. Os jovens marotos estavam apaixonados, pensava o ancio com saudade, rememorando seu primeiro amor, ao que tinha perdido antes de conhecer e desposar a harpa que agora era sua esposa. Luthor jamais tinha esquecido a sua Gerda. Tampouco tinha amado nunca a outra mulher. De ter contnuo com vida, Gerda lhe tivesse brindado filhos vares. Filhos. Um vu de lgrimas sempre empanava os olhos do Luthor ante essa idia. Um homem de seu valor, um homem de sua fortaleza devia ter filhos vares. Mas ele s tinha filhas, condenadas filhas idnticas a sua condenada me. Hedda j no havia tornado a conceber depois do nascimento do Ilse; tampouco tinham dado a luz suas outras companheiras de cama. Porm, Luthor tinha ao Rowland, um homem de que podia orgulhar-se, a resposta a todos seus rogos. O que o jovem desconhecia de seu nascimento jamais lhe machucaria. No, o segredo morreria com o Luthor, e Montville contaria com um forte, poderoso lorde uma vez que o ancio morrera. O mesmo se ocupou disso. Rowland roou apenas a bochecha de Brigitte com um ligeiro beijo. Acabavam de finalizar a comida matutina, e o homem riu ante o sbito rubor no rosto da jovem, para logo abandonar a sala. Observou-lhe partir com um sorriso, envergonhada embora agradada por essa repentina demonstrao de afeto. Rowland caminhou pressuroso para o estbulo, onde Huno aguardava j selado seu exerccio matutino, que o jovem estranha vez negava a seu prezado corcel. As escuras nuvens do norte ainda sobrevoavam o horizonte, movendo-se para o este, logo ao oeste e, uma vez mais, para o este, como se no pudessem decidir em que direo desatar a tormenta. A tempestade prometia ser violenta e Rowland rogou que demorasse para estalar, posto que no desejava ver-se apanhado em uma espessa cortina de neve. Huno recebeu a seu dono com um potente bufo, e lhe falou com tom alegre, ao tempo que o conduzia fora do estbulo. O cavalo parecia algo nervoso. Sir GUI encontrou ao Rowland na entrada, enquanto levava seu prprio corcel s cavalarias. Ambos os jovens se detiveram para falar, mas um incmodo silncio se produziu entre os dois velhos amigos. -saste cedo, n? -comentou Rowland a modo de conversao, desejando que GUI, por uma vez, respondesse com tom amigvel. O conciso "sim" de seu amigo lhe decepcionou e detrs observar as costas do moo e encolher-se de ombros, com irritao, disps-se a montar em seu corcel. Mas imediatamente trocou de opinio e seguiu ao GUI para o estbulo. -O que acontece, amigo? -perguntou-. Acaso no creste as palavras do Brigitte aquela noite? GUI no desejava responder, mas ao ver a dor e confuso refletidas no rosto do Rowland, enterneceu-se. -Se a relao entre vocs tivesse sido ento melhor agora, poderia lhe haver acreditado. Mas no me enganaram, Rowland. Foi um gesto muito louvvel o seu ao mentir para impedir a morte de um de ns... minha morte -admitiu-. Sou consciente de que minhas habilidades no podem ser comparadas com as tuas.

-Maldio! -exclamou Rowland com exasperao- por que, ento, no voltou a me desafiar? -E ignorar assim os esforos da dama? -perguntou GUI, sobressaltado. A nota de amargura no tom de seu amigo perturbou ao Rowland. -Eu no a mautrato, GUI. Voc mesmo pode ver que a jovem feliz. Acaso no compreende que me condenaria e a nosso amor se admitisse que ela o que afirma ser? Mas voc desconhece as circunstncias. Levei-me isso do Louroux e ningum me impediu isso. Brigitte foi entregue pela fora. Se na verdade fosse a filha de um baro, acredita que tudo tivesse acontecido desse modo? Maldio, Berry inteiro se encontraria aqui agora exigindo a liberao da jovem! GUI entrecerrou os olhos com fria. -E quem diz que isso no ocorrer? Quem diz que a felicidade da dama no se deve a que est segura de que isso por fim acontecer? Como sabe, ela tem a errnea idia de que enviou um mensageiro ao Berry. Mas eu sei que no foi assim! Rowland afogou uma exclamao. -E como sabe? GUI se encolheu de ombros, feliz ante a perturbao de seu amigo. -Considerando a fofoca dos serventes, surpreendente que a mesma dama ainda no se inteirou de seu engano. Pergunto-me como reagir quando o descobrir. Acredita que continuar vendo-se to feliz? -Brigitte j no tem desejos de me abandonar -afirmou Rowland, algo tenso. -Est seguro? Por um instante, o filho do Luthor desejou depositar seu poderoso punho sobre o sorriso zombador de seu amigo. O impulso foi intenso, mas conseguiu control-lo e s deixou escapar um rouco grunhido de fria, para logo jogar-se sobre a arreios de Huno, desejoso de pr a maior distancia possvel entre ele e o homem que tinha expresso suas prprias dvidas. Cavalgou velozmente para o ptio, interrompendo os exerccios de um cavalheiro e seu pajem, que deveram saltar a ambos os lados de seu caminho, para cair ajeitados sobre a neve. Rowland insistiu cruelmente a seu cavalo para avanar para o campo aberto. Porm, pela primeira vez em sua vida, o homem perdeu o controle de seu corcel. O potro girou em uma pronunciada curva, passou frente s choas da servido arrojando lodo a seu passo, voltou a galopar para o ptio, perturbando as prticas de quo guerreiros lutaram por esquivar a gigantesca besta e, finalmente, lanou-se em louca carreira sem rumo determinado. Rowland se sentiu alienado. No conseguia controlar ao animal, e o corcel parecia cego em seu desenfreado avano para o muro de pedras que circundava a manso. S no ltimo instante, girou Huno para galopar enlouquecido para a parte posterior da casa. Assim que chegou ao imenso ptio traseiro, o cavalo comeou a corcovear violentamente em um desesperado tento de jogar em seu cavaleiro. E, por fim, obteve-o. Rowland saiu voando sobre o testruz de Huno para aterrissar no lodo. Ento, rodou com incrvel velocidade para esquivar o passado do animal, cujas patas dianteiras estiveram a ponto de lhe destroar o ombro. O jovem se sentou com lentido, dolorido, para observar a seu prezado corcel, que continuou corcoveando de modo selvagem durante vrios

minutos at que, finalmente, se calmo. Rowland no se sentiu irritado pela vergonha de ter sido arrojado de suas arreios. S experimentou uma terrvel sensao de perda, ao advertir que Huno tinha enlouquecido e deveria ser sacrificado. A s idia esgarr o corao do moo. Esse cavalo era objeto de seu orgulho, o mais fino corcel de todo Montville. Jamais voltaria a possuir outro como ele. Vrios homens correram dos distintos ptios para congregar-se ao redor do Rowland, quem, lentamente, ficou de p. Uns criados se aproximaram com cautela ao corcel, mas o moo lhes ordenou deter-se. Huno deveria ser sacrificado, mas s ele, nenhum outro, cravaria-lhe a faca no pescoo. Sir GUI lhe aproximou e lhe ofereceu um leno para limpar o lodo das mos e rosto. -Est ferido? Rowland sacudiu a cabea. -S um pequeno arranho, tudo. -Meu Deus, o que pde ter causado isto? Jamais vi um cavalo to possudo. Ces e lobos, talvez, mas nunca um cavalo e menos ainda, este! -Est possudo -confirmou Rowland com idntico assombro. A dor nos olhos de seu amigo revelou ao GUI a tarefa que devia executar-se. -Rowland, sinto muito. Preferiria que eu...? -No -interrompeu-lhe o jovem e, depois de extrair a adaga de seu cinturo, comeou a caminhar com passo lento para o corcel. GUI se apressou a segui-lo. -Ao menos, me permita te ajudar. Pode que no consiga mant-lo quieto. Rowland assentiu e juntos se aproximaram do espantadio animal. Huno sei apartou inquieto, agitou as patas no lodo e fez girar os olhos de modo selvagem, mas finalmente a voz serena de seu dono o acalmou o suficiente para que o jovem pudesse sujeitar as rdeas. -Tirarei-lhe os arreios -ofereceu-se GUI-. Ser difcil retirar a arreios... depois. Rowland lhe lanou um olhar penetrante. -Ao diabo com os arreios! O cavalo... ah- gemeu, afundando os ombros, derrotado. -Faz-o, ento. Eu o sujeitarei. Seu amigo retirou com cuidado a arreios para entregar-lhe a um criado. Um profundo silncio invadiu o ptio quando todos observaram tensos a preparao do Rowland para cortar o pescoo de seu adorado cavalo. E, em meio desse silncio, o agudo chiado de sir GUI soou como um trovo. Ao ver o sangue e as puas afundadas no lombo de Huno, Rowland sentiu um imenso alvio. Porm, essa reconfortable sensao logo se viu tinta com um leve sotaque de horror, j que tinha estado a ponto de sacrificar injustamente a seu prezado corcel. Desde no ter retirado GUI a arreios, ele tivesse descoberto as puas muito tarde. -Roger -vaiou o moo. GUI que se encontrava a seu lado, alcanou a perceber o formigamento que percorreu o corpo de seu amigo ao pronunciar o nome de seu mais acrrimo adversrio. -Rowland, no pode estar seguro.

Mas o moo no pareceu ter ouvido. voltou-se sobre os tales e comeou a caminhar para a manso. -Rowland, me escute -suplicou-lhe GUI com ansiedade, movendose depressa para alcanar os largos passos de seu amigo-. No tem nenhuma prova! Rowland se deteve e se voltou, obtendo logo que controlar-se. Tinha muito dio para descarregar, mas no sobre sir GUI. -Tampouco tenho dvidas. -E se est equivocado? -J duas vezes trataste que defender a esse patife. No esbanje seus esforos, GUI -advertiu-lhe -.Sua inteno era me romper o pescoo, ou matar a meu corcel. Toda minha vida sofri por culpa do e estou cansado. -Mas, se seriamente est equivocado? -insistiu seu fiel amigo. -Francamente, no me importa. J faz muito tempo que deveria ter liquidado ao Roger. Rowland continuou seu caminho para a sala com firme determinao. Esta vez, sir GUI decidiu no lhe seguir. Solo deixou escapar um suspiro. Mesmo que Roger no fora o responsvel por essa espantosa ao, era, sem dvida, culpado de muitas outras faltas igualmente terrveis. 30 Com os braos carregados de roupa, Brigitte abandonou a antecmara do Rowland, fechou a porta com o p e comeou a caminhar pelo corredor. de repente, deteve-se quando viu o Roger do Mezidon sentado na janela arqueada que dava a grande sala. O moo no olhava para o piso inferior, a no ser diretamente para a moa, como se tivesse estado aguardando-a. Imediatamente, a jovem se voltou e deixou escapar um grunhido ao advertir que Wolff no lhe tinha seguido, mas sim se tinha ficado encerrado na habitao. Brigitte sentiu desejos de arrojar a carga de seus braos e correr, mas Roger se incorporou e lhe saiu ao encontro. Ela, entretanto, no perdeu a calma: sem dvida, o homem no seria to tolo para ignorar as severas advertncias do Rowland. -Caramba, lady Brigitte -comeou a dizer Roger com desdm-. Vejo que no s finge ser uma serva, mas tambm alm disso representa perfeio seu papel. Pergunto-me por que. -me deixe passar. -No faa a um lado, milady, quando te estive aguardando com tanto esmero. J tinha comeado a abandonar a esperana de te encontrar alguma vez sem a escolta de alguma de suas bestas. O lobo e o leo sabem vigiar muito bem. -Estou segura de que ao Rowland divertir sua descrio -afirmou a jovem-. J inclusive posso ouvir suas estrondosas gargalhadas. -Joga comigo, milady -disse Roger com irritao-. Acaso acredita que temo a esse caipira? Ela arqueou uma sobrancelha. -No assim? No, vejo que no, posto que no atendeste as advertncias do Rowland. Vive arriesgadamente, milord. Algum dia, cantaro-se balidas em honra a sua coragem.

-No esbanje seus sarcasmos, rapariga. -O homem no tentou dissimular seu aborrecimento-. Reserva-os para o Rowland que capaz de enternecer-se com suas palavras. O estendeu os braos para tom-la, mas Brigitte retrocedeu imediatamente com uma expresso ameaadora nos olhos. -Se me tocar, gritarei. desprezvel! -Pode ser, mas, ao menos, eu estaria disposto a te converter em minha esposa. -Sua esposa? -Parece surpreendida. Acaso Rowland no te valoriza o suficiente para te propor matrimnio? -Ele no sabe... A moa se deteve de repente, sobressaltada ante seus prprios esforos por defender a atitude do Rowland. Acaso ele no a respeitava? Ela lhe tinha entregue por completo e, talvez, por essa razo ele a considerava vulgar, desdenhvel. Jogou ao Roger um intenso olhar de dio por haver despertado a dvida e falou com firmeza. -J hei dito tudo... Uma voz que ambos reconheceram bramou o nome do Roger da sala, sufocando as palavras do Brigitte. A moa observou a seu acompanhante e pde perceber seu temor. Uma vez mais, Rowland tinha ido em seu resgate. Entretanto, ele no podia saber que Roger lhe tinha interceptado. Haveria acaso alguma outra razo que pudesse provocar o tom sinistro na voz de seu amigo? Rowland apareceu ao final do corredor para deter-se de costas arcada. um segundo mais tarde, equilibro-se para os jovens, profiriendo um alarido de ira. Brigitte se paralisou e conteve a respirao quando as imensas mos do Rowland se fecharam ao redor do pescoo de seu antigo inimigo. As resistncias do Roger fizeram cambalear a jovem, que caiu ao cho, esparramando toda a carga em redor. Quando voltou a olhar aos dois homens, Roger estava a ponto de ser asfixiado, j que no conseguia liberar-se dos poderosos dedos de seu hostigador. A moa sentiu nuseas ao advertir que se achava presenciando um assassinato. No podia tolerar a s idia de que Rowland fora seriamente capaz de matar a seu adversrio. -Basta! -exclamou Brigitte, quando j no pde suportar o horrendo espetculo. Rowland elevou ento os olhos, brindando ao Roger a oportunidade de levantar ambos os braos e, depois de liberar-se, atirar um violento murro na mandbula de seu oponente. Entretanto, Rowland no se moveu, nem sequer um centmetro. Aterrorizado, Roger encurvou as pernas para lanar um feroz chute, que aterrissou no peito de seu adversrio, jogando no jovem para a janela arqueada. Brigitte soltou um potente alarido ao ver o Rowland desaparecer detrs da abertura. A moa fechou os olhos, recusando-se a aceitar que Rowland tinha cansado. Quantas vezes se deteve ela frente a essa janela para olhar para a sala, antes de descender pelas escadas contgua? A arcada se achava a uma altura mortal do duro piso de pedra do gigantesco salo. E Roger o tinha empurrado! Roger! Brigitte voltou a abrir os olhos, mas Roger j no se encontrava a seu lado, mas sim se achava de p, junto janela, olhando para baixo com perversa satisfao. Ao observar ao jovem contemplando a seu inimigo atravs da arcada, a moa se sentiu acossada por um repentino desejo at ento

desconhecido: o terrvel desejo de matar. O impulso assassino a insistiu a incorporar-se e avanar lenta e cautelosamente. Enquanto se aproximava, teve tempo de considerar que estava a ponto de cometer um crime. Entretanto, no se deteve, mas sim estendeu ambos os braos para sua possvel vtima. Roger, ainda de p frente janela, continuava imvel, observando com malcia. Brigitte tratou de infundir-se coragem. Suas mos se encontravam a escassos centmetros das costas de seu inimigo e s precisava inclinar-se. Mas nesse instante, Roger se agachou e comeou a golpear a saliente da arcada com os punhos. Foi ento quando a moa advertiu os dedos obstinados do bordo. Eram os dedos do Rowland! O moo tinha conseguido sujeitar-se da saliente e agora Roger estava tratando de lhe soltar. Brigitte, mais tarde, perguntaria-se de onde tinha extrado foras para apartar ao moo dessa janela e lhe jogar para as escadas, brindando ao Rowland a oportunidade que necessitava para subir para a salvao. Depois de vrios tombos sobre os degraus de pedra, Roger se incorporou ileso e se lanou fuga, seguido pelas velozes pisadas de seu adversrio. Rowland conseguiu lhe alcanar no estbulo e, imediatamente, Roger saiu voando atravs das portas abertas para deslizar-se vrios metros no ptio enlodado e receber, um segundo mais tarde, o peso de seu adversrio, que lhe equilibrou de um salto. Logo se congregou uma multido ao redor de ambos os combatentes e, um instante depois, Brigitte chegou tambm ao lugar da cena. Ali se encontrava Luthor, observando a seu filho matar a seu inimigo s com as mos, e a seu lado, achava-se sir GUI, tambm presenciando a luta. A moa correu para eles e afundou os dedos no brao do lorde, quem se voltou com uma expresso inescrutvel nos olhos. -No vais deter os? -suplicou-lhe ela com veemncia. -No, rapariga -respondeu o ancio brevemente, antes de voltar-se uma vez mais para o sangrento espetculo. -Por favor, Luthor! Se a tinha ouvido, ele soube dissimul-lo. A moa voltou a olhar aos dois combatentes. Roger j no se movia, mas os punhos do Rowland continuavam esmurrando-o sem compaixo. Brigitte se voltou e, com lgrimas nos olhos, comeou a correr para a sala. No alcanou a ver o Rowland deter o ataque; tampouco lhe viu abandonar o ptio. Roger se encontrava seriamente ferido, mas ainda continuava com vida. 31 Brigitte passou o resto do dia encerrada na antecmara do Rowland, meditando, chorando e amaldioando ao jovem. No foi a no ser at a noite quando se inteirou de que ele no tinha matado ao Roger depois de tudo. Goda lhe comunicou a notcia. Rowland a tinha enviado para chamar o Brigitte a grande sala. Em geral, ele mesmo estava acostumado a escolt-la at a mesa na hora do jantar, mas essa noite tinha enviado criada. A jovem no demorou para averiguar o porqu.

-Sir Rowland est brio, ama -informou-lhe Goda com relutncia-. Entregou-se cerveja logo que lorde Roger foi conduzido atravs da entrada por seu escudeiro. Em boa hora nos liberamos de esse! -Mas estava bem? -Est muito mal-humorado e no faz mais que amaldioar a todos -respondeu a criada-. Mas se encontra brio. No acredito que saiba o que diz. -Referia ao Roger encontrava-se bem quando se foi? -Considerando os fatos, sim -respondeu Goda-. Tem o rosto terrivelmente inchado e alguns ossos quebrados... um dedo e umas costelas, conforme acredito. Mas logo sanar... uma lstima. -Isso cruel, Goda -repreendeu-a Brigitte e, logo deixou escapar um suspiro de pesar-. Me perdoe, no sou eu a mais indicada para julgar, quando quase estive a ponto de matar ao Roger. -Quando foi isso?-inquiriu a criada com os olhos dilatados pela surpresa. -Esta manh -reconheceu Brigitte-. Quando se iniciou a luta. -Mas sir Rowland no morreu. por que est ento to perturbada? -por que? -perguntou a jovem, elevando a voz. Como pode me perguntar por que? Roger um homem mau, mas mesmo assim, sentiu-se apavorado frente a Rowland. No foi uma briga justa e isso o que me adoece. Rowland estava muito encolerizado para que fora justa. Desejava ver sangue e o conseguiu. Tentou matar ao Roger com suas prprias mos. Goda lhe colocou brandamente uma mo no ombro. -Acaso voc no tentou o mesmo? -Isso foi diferente -afirmou Brigitte com tom gelado-. Acreditei que Rowland tinha morrido. A criada partiu um instante mais tarde, e Brigitte se deixou cair sobre uma cadeira. No, no desejava reunir-se com o Rowland na sala, no se se encontrava embriagado. O homem, entretanto, no se achava to brio como para no perceber que algo mau estava acontecendo. Goda retornou sozinha sala. por que Brigitte no tinha respondido a suas chamadas? Franziu o sobrecenho com expresso sombria. A resposta no demorou para chegar. tratava-se da mesma razo que lhe tinha mantido enchendo uma e outra vez seu copo de cerveja, a mesma razo pela que tinha permanecido na sala, temeroso de ficar frente jovem. Brigitte j conhecia seu engano. Com segurana, algum o tinha contado. Talvez, o mesmo Roger. por que outra razo poderia o patife ter procurado moa quando lhe tinha advertido que se mantivesse afastado? Sim, isso era. Brigitte sabia que Rowland no tinha completo com o trato, que jamais tinha enviado ao mensageiro para o castelo do Arnulf. O moo afundou a cabea entre os braos e exalou um profundo suspiro. por que tinha que acontecer uso quando tudo parecia partir to bem? AO diabo com esse maldito dia! Entretanto, j nada podia fazer mais que apresentar-se ante a jovem. Lhe consideraria um mentiroso e se sentiria furiosa, mas tinha que v-la. Rowland abandonou a sala. Uns segundos mais tarde, entrou em sua antecmara para encontrar ao Brigitte atando sua confuso de pertences, os poucos artigos que tinha levado consigo ao mudar-se habitao do homem. Ao ver a jovem empacotar, Rowland se sentiu desolado. Advertiu que a perdia. Soube que voltaria a separar-se e a s idia lhe resultou intolervel.

Brigitte se dignou a lhe olhar brevemente, para logo retirar os olhos imediatamente. -claro que sim. Roger se foi. J no h razo para que continue dormindo nesta antecmara. Por ele quis que me mudasse aqui, no foi assim? -E se te suplicasse que ficasse? Sei que veio aqui pelo Roger, mas... -Embora insista, no desejo permanecer nesta habitao, no depois de hoje. A moa falou com voz de gelo e isso lhe desalentou ainda mais. -Brigitte compreendo que esteja zangada... -O que sinto muito mais que simples aborrecimento lhe corrigiu a jovem com rudeza. -Ento, me amaldioe. Mas acaba com isto de uma vez. Se pudesse retirar a mentira, juro-te que o faria. -Mentira? -perguntou ela, confundida. Ao advertir a surpresa da moa, Rowland tivesse desejado mordla lngua. Mas se no era o engano o que lhe tinha irritado, ento... -por que estas zangada? Brigitte ignorou a pergunta. -Que mentira, Rowland? Ele se fingiu inocente. -Do que est falando? -Voc ...OH! -exclamou a jovem-. Nego-me falar contigo quando est bbado! Brigitte comeou a caminhar para a porta, esquecendo seus pertences, mas ele lhe adiantou para interpor-se em seu caminho. -por que est to zangada? -inquiriu, tratando de produzir um tom congraciador-. Porque bebi muito? -No que a mim respeita, pode te afogar em cerveja se assim o desejar -vaiou ela com um brilho nos olhos-. Sua brutalidade o que me consterna. Foi selvagem hoje em sua sede de sangue. Quase assassinas ao Roger! -Mas no lhe matei, Brigitte -fez-lhe notar o jovem com suavidade. Ainda quando o tentava, no conseguia compreender a fria da jovem. Rowland elevou uma mo para lhe acariciar a bochecha, mas ela se apartou. -No posso tolerar que me toque depois de presenciar semelhante crueldade. O moo finalmente perdeu a compostura. -Atreve-te a apoiar a esse canalha em meu contrrio! Minhas carcias lhe repugnam, n? Maldita seja, mulher, no fao mais que te proteger. uma serva e, ainda assim, trato-te como a uma rainha. Sou seu senhor, e, entretanto, condena-me! -Eu no pedi seu amparo -apressou-se a esclarecer Brigitte. -Santo Deus! Ento, retirarei-a, e j veremos como vai sem minha defesa! -Rowland! -Sua deslealdade me aborrecimenta. Maldita seja! -bramou ele-. Sofri piores castigos em mos do Roger quando era mais jovem. Agora que, finalmente, posso lhe devolver seu castigo, condena-me e diz que no pode tolerar minhas carcias. -Rowland, por favor- gemeu Brigitte-. No foi minha inteno parecer desleal.

-Troca de tom agora porque tem medo, mas conheo seus verdadeiros sentimentos! -A ira do jovem era infinita -Vete daqui, Brigitte. Dareite o que desejas. J livre, voc Libero de mim! A moa sentiu um n entupido na garganta e no pde articular nenhuma palavra. Imediatamente, tomou seu mao de pertences e correu fora da habitao. Uma vez que teve fechado a porta, desatou-se em lgrimas. O que tinha feito? Por todos os cus, o que tinha feito? 32 -De modo que Rowland quebrou seu vnculo contigo? Brigitte se encontrava agitando distradamente o tigela do caf da manh, nervosa sob o olhar escrutinador do Luthor. A moa no se atrevia a olhar ao ancio. achava-se sentada no banco onde comiam os serventes, o qual indicava a todos que algo mau acontecia entre ela e o filho do lorde. E a aparente indiferena do Rowland para a jovem o confirmava. Luthor conhecia toda a histria, posto que seu filho a tinha crdulo. -No foi algo dura com ele? -perguntou o ancio, de p junto ao banco da servido, com o olhar fixo nela. Brigitte manteve a cabea encurvada, incapaz de lhe olhar. -Sim, fui muito dura. -por que, rapariga? -inquiriu Luthor com doura-. Ele no tinha feito nada do que tivesse que envergonhar-se. -Agora me dou conta -confessou Brigitte-. Muitos feitos perturbadores se aconteceram com muita rapidez ontem e me senti confundida e zangada. -E agora meu filho quem se encontra de um pssimo humor. Talvez, se lhe dissesse o que acaba de me confessar, ele compreenderia. Brigitte olhou por fim ao ancio. -Voc no acredita isso mais que eu. Machuquei-lhe, e agora deseja conversar sofrer por isso. -Rowland finalmente ceder -afirmou Luthor com voz spera. -Talvez -assentiu ela com saudade e seus claros olhos azuis se empanaram-, mas eu no estarei aqui quando isso acontea. -E onde estar, rapariga? -J no posso permanecer aqui por mais tempo. Hoje mesmo me partirei. -A p? -No possuo um cavalo, milord. Luthor sacudiu a cabea com determinao. -No permitirei que abandone Montville a p. -Todos aqui aceitaram os direitos que Rowland, afirmou possuir sobre minha pessoa, e agora devem admitir que j no tenho senhor porque ele me conferiu a liberdade. Ningum aqui pode me impedir que v aonde me agrade. -Eu sim -afirmou o ancio, irritado-. Como amo deste lugar, no posso permitir que tente algo to imprudente como caminhar daqui at o prximo feudo.

-Uma vez requere sua ajuda, milord, e me negou isso. Agora me oferece isso, quando no a desejo. -Mas essa vez me pediu que opor a meu filho -recordou-lhe o lorde. -Ah! No minha segurana o que se preocupa, a no ser Rowland. Quer me reter aqui porque acredita que ele trocar de opinio. -Estou seguro disso. -Devo interpretar, ento, que me est oferecendo seu amparo? -Sim. -Sua intromisso desgostar ao Rowland, milord. Ele espera que me parta. -Tolices -resmungou o ancio-. Meu filho logo voltar para seus cabais. Brigitte se encolheu de ombros. - Muito bem. Ficarei por um tempo. De todos os modos meu senhor logo enviar algum para me buscar. Ento, ter que me deixar partir ou te arriscar a iniciar uma guerra com o conde Berry. -Que demnios quer dizer? -perguntou Luthor. A moa sorriu. - Rowland enviou um mensageiro para o Berry para indagar a respeito de minhas asseveraes. Inteirar-se ento de que sou na verdade a filha do falecido lorde do Louroux. Quando o conde Arnulf envie por mim, seu filho saber por fim que no lhe menti e que tudo isto no foi mas que um lamentvel engano. -Um mensageiro, n? -pensou o ancio em voz alta. - Rowland te disse que tinha enviado a algum? -Sim -respondeu a jovem-. Essa foi sua parte do trato, se eu prometia no tentar escapar outra vez. -J vejo.- Luthor adotou um ar pensativo-. H-te conta de que a prova de suas afirmaes poderia prejudicar ao Rowland? Ele um homem de honra e aceitar qualquer punio que imponha Arnulf. Se o conde exigir um combate a morte contra um paladn do Berry, meu filho acessar. Ele poderia morrer. -No! -exclamou Brigitte com veemncia-. No permitirei que isso acontea. Seu filho no absolutamente responsvel por tudo isto. Algum mais o culpado. E eu... Eu no desejo que nada mau ocorra ao Rowland. -Bom, s nos subtrai aguardar e ver o que nos proporciona o futuro. -O lorde soltou uma breve risada.- Talvez, voc nos abandone, ou possivelmente, permanea aqui para que suas relaes com meu filho voltem a ser como antes. -Minha relao com o Rowland nunca voltar a ser como antes. -Tal como pinjente, isso j o veremos. O certo que no passaro muitos dias antes de que Rowland ceda - vaticinou Luthor, agitando um dedo frente ao rosto da jovem- Recorda minhas palavras, rapariga. Brigitte franziu o sobrecenho. Apenas um instante atrs, o lorde se viu preocupado pelas possveis conseqncias que poderia conduzir a ira do conde Arnulf e, agora, parecia incrivelmente sereno. Sem lugar a dvidas, esse era um homem muito estranho. Ao tempo que o ancio comeou a apartar-se, ela decidiu falar sbitamente. -Aceitarei seu amparo, milord, mas no estou disposta a te servir.

Luthor se voltou, observou moa por um instante e logo, deixou escapar uma estrondosa gargalhada. -No pretendo que me sirva, rapariga. livre de fazer o que te agrade. S peo que no tente abandonar Montville sem escolta. -E lady Hedda? Manter-a afastada de mim? -A dama no te incomodar-. Depois de inclinar a cabea a modo de zombadora reverncia, Luthor se retirou. Brigitte se sentiu imensamente aliviada. No tinha desejado abandonar Montville sem um cavalo. Agora poderia esperar ao conde Arnulf ou a seu emissrio para retornar a casa. Pouco depois, abandonou a sala para dirigir-se fazia a choa. Ali tinha passado uma miservel noite, em solido. Rowland se encontrava no ptio quando ela apareceu. O moo a viu e ela se deteve, mas ele em seguida se voltou. Brigitte lhe lanou um breve olhar e continuou pressurosa seu caminho. Com infinito pesar, fechou a porta de seu pequeno quarto. sentiase completamente desventurada. sentou-se sobre o cama de armar e gemeu. -No deveria me importar. Mas sim... sim me importa! Chorou durante o resto da manh, tendida sobre a cama. Perto do meio-dia, arrastou-se at o velho armrio, onde tinha arrojado seu mao de pertences a noite anterior. Examinou seus vestidos e decidiu lav-los, inclusive o de linho azul, que no tinha usado desde que tinha visto o Rowland pela primeira vez. Acariciou as brilhantes safiras e se perguntou como reagiria o moo se a via entrar essa noite na sala vestindo esse mesmo traje. Deixou escapar um suspiro. S ocasionaria dificuldades. Inclusive, poderiam acusar a de hav-lo roubado. Mas, mesmo assim, lavaria-o. Empilhou os vestidos sobre um brao e caminhou para a porta, mas quando a abriu, encontrou a Amlia do outro lado, que a observava com um brilho perverso nos olhos. O que quer? Amlia riu intensamente, sacudiu sua acobreada cabea, depois de cruzar-se de braos, apoiou-se contra o marco da porta para lhe impedir o passo. -Ainda segue sendo a prostituta arrogante, n? -Suponho que acredita que ele voltar a te levar a sua cama, no assim? Brigitte se ruborizou, mas tratou de ocultar sua perturbao. Jamais conseguiria habituar-se ao desatino da Amlia. Entretanto, no permitiria que essa jovem advertisse quanto a perturbava com sua vulgaridade. -Como quer que te responda? -perguntou-lhe com calma-. Certamente, poderia lhe fazer retornar para mim se assim o desejasse, mas no esse meu desejo. Os olhos da outra moa se dilataram, para logo entrecerrarse. -Mentirosa! Ele terminou contigo. E no lhe levou muito tempo cansar-se de ti. -Soltou uma gargalhada irnica-. Eu lhe tive muito mais que voc, e voltar a ser meu. Rowland se desposar comigo, no com uma frgida prostituta francesa que no sabe como lhe agradar. J v que logo lhe fartou. Brigitte sentiu um intenso ardor nas bochechas. em que pese a seus impetuosos esforos por manter-se indiferente, Amlia tinha conseguido machuc-la. -Eu conheci a um s homem, Amlia -apressou-se a afirmar, incapaz de controlar-se-. Talvez, agradar-te acreditar que no consegui lhe agradar, mas eu sei que no assim. Era virgem quando me topei com o Rowland, e ele sabe. Voc no poderia dizer o mesmo, ou sim?

-Cadela! Brigitte riu com sarcasmo. -Bom, talvez eu seja uma cadela, mas das duas, voc a prostituta. ouvi o que se comenta sobre ti e com segurana, as mesmas intrigas chegaram tambm para ouvidos do Rowland. -Mentiras! Todos eles mentem! -exclamo Amelia com seus olhos pardos enegrecidos pela ira. -OH, acredito que Rowland sabe muito a respeito de ti, Amlia -afirmou Brigitte com voz grave, lhe ronronem. -Pois h algo que voc no sabe -chiou a outra jovem com fria-. Ele te enganou, e nunca me mentiu! -Esboou um amplo sorriso de satisfao ao advertir a evidente confuso da outra moa-. uma tola! Todo mundo aqui conhece o trato que vs pactuaram. A pequena Goda no faz nada melhor que fofocar. Todos sabem que Rowland no cumpriu com sua parte do trato. To pouco lhe importa, que simplesmente no se incomodou em cumpri-lo. Brigitte fechou as mos em um punho com tal violncia que machucou as Palmas com as unhas. -Quer dizer que no enviou um mensageiro para o Berry? -Claro que no. Por que teria que faz-lo? - Amelia esboou um presunoso sorriso-. Que ingnua . -Isso no verdade! -exclamou Brigitte e, depois de arrojar os vestidos sobre a cama de armar, esquivou outra jovem e correu para o ptio em busca do Rowland. O moo se encontrava perto do estbulo, montado sobre um cavalo. No era este Huno, posto que o animal ainda no se recuperou de suas feridas. A moa correu para o Rowland e gritou sem mais prembulo: -Cumpriu sua parte do trato? Enviou o mensageiro ao conde Arnulf? -No -respondeu ele de modo categrico e um leve brilho nos olhos. Produziu-se um breve silncio e, logo, a jovem deixou escapar um lastimoso chiado. -por que no? -Pareceu-me uma petio absurda -respondeu o homem sem rodeios, tratando de dissimular sua vergonha. -Tanto me menospreza, que no te importou me mentir, no assim? Rowland se inclinou para a jovem com seus olhos azuis escuros como a noite, mas antes de que pudesse responder, ela prosseguiu. - um canalha! Nunca te perdoarei! O homem fez girar seu cavalo e se afastou sem formular comentrio. Essa aparente indiferena irritou imensamente moa. -Odeio-te, Rowland! -gritou-lhe figura que se apartava mais e mais-. Oxal o diabo te esteja aguardando com impacincia! Maldito seja, maldito seja, maldito seja! Umas mos a conduziram de retorno a sua choa, mas ela no as sentiu. Durante um comprido tempo, no sentiu nada, nada absolutamente. Essa noite, Rowland se passeou pelo ptio como um leo enjaulado. aproximou-se uma, dois, trs vezes ao quarto do Brigitte para logo,

afastar-se abruptamente. Em cada ocasio, ouviu seu pranto e retrocedeu. No era o momento de lhe suplicar o perdo. Ela necessitava tempo. E, essa mesma noite, o homem teve o velho perturbador sonho de sua infncia. Mas, esta vez, ao despertar, sentiu que j comeava a compreend-lo. Esta vez, realmente tinha perdido o que mais amava no mundo. 33 J tinham transcorrido trs dias, e Brigitte se sentia exausta quando chegou por fim ao destino. Tinha cavalgado sem cessar durante as primeiras duas jornadas e tivesse chegado ao Angers essa manh de no haver-se desatado uma tormenta. Por fortuna, o mau tempo o tinha deixado atrs ao cair a tarde. A partir de ali, a marcha se tornou mais lenta e penosa: era duro cavalgar sobre o espesso manto de neve, perdendo de vista ao Wolff uma e outra vez. Porm, a pior parte da viagem tinha finalizado. Encontrou uma cama morna no monastrio, embora, ao ser tomada por uma pobre camponesa, no obteve uma habitao privada, mas sim deveu compartilhar um imenso dormitrio. Ainda assim, era uma cama, e se sentia muito cansada para protestar. No contava com dinheiro para pagar algo melhor e, depois de tudo, no era mais que uma mendiga. Entretanto, pela manh, solicitaria uma audincia com o conde do Anjou. No lhe conhecia, mas, sem dvida, o homem lhe ofereceria ajuda uma vez que lhe tivesse contado a histria. Assim, a jovem dormiu, segura de que, pela manh, encontraria por fim sua salvao. Lamentava ter enganado ao amvel sir GUI mediante uma suja artimanha, mas, de ter conhecido seus planos de fuga, jamais lhe tivesse permitido levar um cavalo. Logo chegou a manh. Brigitte solicitou uma quarta privado e gua para lavar-se, ante o qual, o jovem clrigo franziu o sobrecenho, mas mesmo assim, satisfez suas demandas. A moa passou duas horas no banheiro, polindo-se com especial cuidado e, logo, vestiu-se com o traje azul. Envolta em to deliciosos ornamentos, com os olhos de um tom azul mais intenso pelo reflexo das safiras e suas largas tranas douradas aparecendo sob o capuz do manto, Brigitte parecia uma rainha. Depois de evitar ao jovem clrigo para no alarm-lo com a transformao, a moa abandonou o monastrio em direo ao palcio do conde. No teve dificuldade em atravessar a entrada, at sem escolta. Um encarregado do estbulo lhe saiu ao encontro para tomar as rdeas do cavalo e lhe indicou o caminho para a grande sala da corte. Brigitte se sentiu algo inquieta ao ver o sem-fim de nobres que corriam pressurosos pelos numerosos corredores do castelo. O conde do Anjou era um homem poderoso. Dispensarialhe algo de seu tempo para atender suas splicas? A jovem s necessitava uma escolta, uns poucos homens que a levassem at o Berry. Poderia pagar o favor com suas safiras se era necessrio. A habitao era cavernosa e to gigantesca como a grande sala do Montville. Centenas de pessoas rondavam por ali: todos nobres elegantemente vestidos em companhia de suas deliciosas damas. Era o espetculo mais impressionante que Brigitte tinha presenciado jamais, e no pde evitar sentir admirao, de uma vez que temor. Qual de todos esses homens majestosamente vestidos era o conde do Anjou? A corte era informal e no

havia plataforma, por isso no havia modo de averiguar qual de todos eles era o conde. -Est aqui para ver o conde, milady? A moa se voltou para o corpulento cavalheiro calvo e esboou um nervoso sorriso. -encontra-se ele aqui? O homem sorriu com presuno, e seus pequenos olhos cinzas cintilaram. -Sua alteza se acha, sem lugar a dvidas, presente, milady. Brigitte se sentiu algo incmoda ante o evidente desdm do cavalheiro, Seria acaso um inimigo do conde? Algum ciumento lorde? Por fortuna, ela jamais se viu envolta nas intrigas cortess. Com segurana Druoda se sentiria feliz ali, mas no a moa. -Jamais vi ao conde, milord -admitiu Brigitte, esperando que o homem no lhe formulasse muitas perguntas. -Pois no te custar reconhec-lo com todo seu esplendor. Ali. -O cavalheiro assinalou para o centro da habitao-. o de veludo vermelho, com uma esmeralda to grande como seu nariz no pescoo. A jia era minha; a entreguei em pago por um favor que jamais recebi. A jovem se sentiu desalentada. Trataria-a o conde com a mesma dureza? Aceitaria ele ajud-la para s tomar as safiras e logo, esquec-la? Ao tempo que examinava ao homem de veludo vermelho, seus olhos se posaram sobre o alto, robusto cavalheiro que se encontrava a seu lado. Ento, paralisou-se. - Rowland! No era possvel! Mas ali estava ele, majestosamente vestido com uma tnica negra de cetim e uma capa de veludo cotel da mesma cor. Brigitte nem sequer sabia que o moo possusse to elegantes ornamentos. Obviamente, lhe tinha mentido ao afirmar que no conhecia ningum no Angers, posto que o conde lhe falava como se se tratasse de um velho amigo. sentiu-se ainda mais aturdida quando viu a formosa jovem que se achava obstinada do brao do Rowland. Acaso algum mais que o homem juraria no conhecer? OH, Deus! Brigitte se ocultou detrs de uma imensa coluna. Do que estaria falando o jovem com o conde? Estaria-lhe advertindo a respeito de uma serva que afirmava ser dama e a quem deveriam enviar diretamente para ele? Maldio! Sem dvida, isso lhe diria! O muito canalha. Como teria conseguido chegar primeiro a corte? A moa se voltou e abandonou sigilosamente a sala, tratando de ocultar o rosto sob o capuz de seu manto. Mas, assim que chegou ao corredor, comeou a correr sem deter-se at chegar ao estbulo, onde esteve a ponto de enrolar ao jovem encarregado. -Onde est minha gua? Onde? Depressa! -A...ali... milady -gaguejou o homem, ao tempo que assinalava uma das cavalarias. Brigitte correu at o cavalo e o conduziu fora do estbulo. Subiu arreios sem ajuda e se forou a manter um passo sereno at atravessar o portaln do castelo. Enquanto cruzava o ptio, no pde evitar olhar uma e outra vez para trs, temerosa de que Rowland sasse a persegui-la. Por fim, encontrou-se alm dos muros que circundavam o palcio. Ningum a seguia; ao menos, no no momento. Comeou a galopar para o sul, mas se deteve abruptamente. Wolff! Tinha abandonado a seu mascote no monastrio! Girou imediatamente e cavalgou de retorno ao convento, cuidando agora de no acelerar muito a marcha e atrair assim a ateno da gente.

Enquanto avanava, preocupada com seu novo dilema, no cessou de olhar uma e outra vez por cima do ombro. Ante o mais ligeiro som, no podia evitar sobressaltar-se, j que imaginava ao Rowland galopando por detrs. E, ento, de repente, viu-lhe aproximando-se pela rota. A moa se ergueu, muito sobressaltada para perguntar-se como tinha obtido ele avanar do norte, em lugar de segui-la do castelo. Sacudiu a cabea, terrivelmente confundida. O se aproximava mais e mais, com sua capa negra revoando no vento. Presa do pnico, Brigitte girou e sapateou com fora os flancos de seu corcel. Mas Rowland no demorou para alcan-la. No conseguiu sujeitar as rdeas da gua e, em seu lugar, apanhou o corpo da moa para coloc-la sobre seu regao. A jovem lutou, fazendo cambalear a ambos sobre o cavalo. -Detenha, Brigitte, ou ambos cairemos -advertiu-lhe o moo. -Pois, caiamos, ento! -exclamou ela. Ele conseguiu sujeit-la com um brao e deter o cavalo com o outro. -J est. Agora, se no deixar de chiar, porei-te de barriga para baixo sobre meu regao e te darei uma surra que atrair a toda uma multido. Rowland lhe falou com tom te sussurrem junto ao ouvido, e a moa se tranqilizou imediatamente. -Seria capaz, sem dvida, bruto que -disse-lhe com mais calma. E1 homem soltou uma breve risada. -Uma vez mais, foraste a uma larga caada, joyita. -No tinha direito a me perseguir -espetou-lhe ela-. Esqueceu que j me liberaste? -Ah, bom, troquei minha opinio a respeito - informou-lhe Rowland com tom pausado. A jovem se sentiu furiosa. -Caipira insofrvel! Assim no se dirigem estes vnculos, e sabe. No pode me fazer a um lado, para logo voltar a tomar segundo seu prazer! Em primeiro lugar, nunca foi meu senhor. Jamais te jurei fidelidade. -Eu o jurei e com isso suficiente. Agora vem, no deveramos estar discutindo isto aqui. Termina j com seus protestos. Tenho-te e sabe que intil resistir. A moa guardou silncio, e ele avanou para recuperar as rdeas da gua. Uma vez mais, tinha ao Brigitte em seu poder. Ela se sentia indignada e, de uma vez, imensamente ditosa. Rowland tinha sado em sua busca, tinha-a seguido durante todo o caminho at o Angers. -aonde me leva? -perguntou-lhe com calma. -A casa. -Ao Berry? -apressou-se a inquirir a jovem. -Ao Montville. Esse seu lar agora, e sempre o ser. Jurei que nunca retornaria ao Berry, e essa foi uma promessa que tinha esquecido quando te liberei. Brigitte ficou tensa. -De modo que foi essa a razo pela que me seguiu? S pela promessa! Odeio-te! -Brigitte -grunhiu Rowland, sujeitando-a ainda com mais fora-. Que desejas ouvir de meus lbios? Que no posso tolerar a s idia de verte partir? Que quando te afasta sinto que perdi uma parte de mim? Sou um guerreiro, Brigitte. No sei nada de tenras palavras. De modo que no espere que as diga.

-J as disse, Rowland -sussurrou ela com doura. Ambos guardaram silncio, Brigitte se relaxou entre os fortes braos do moo, sentindo que uma intensa corrente de felicidade flua em todo seu corpo. E no tentou resistir, mas sim permitiu que essa clida sensao a embargasse. Ento, de repente, recordou a seu mascote. -Aguarda! -endireitou-se subitamente, golpeando o queixo do Rowland com a cabea, e lhe ouviu amaldioar. A moa lhe explicou a causa de sua abrupta reao, e o moo seguiu suas indicaes. No encontraram ao Wolff no monastrio. O co se partiu com um grupo de galgos pouco depois da partida do Brigitte, informou-lhes o clrigo, e ainda no tinha retornado. S subtraa aguardar sua volta. Ao solicitar um quarto privado, Rowland afirmou ante o sacerdote que Brigitte era sua esposa. Frente a semelhante descaramento, ela se sentiu indignada. -H-lhe dito a todo mundo que sou seu serva -arreganhou-o assim que se encontraram a ss-. por que no ao clrigo? O moo estendeu os braos para estreit-la, mas ela se apartou. -O que se supe que est fazendo? -Vamos, chrie, voc sabe exatamente quais so meus planos. J transcorreram sete dias desde que te tive em meus braos por ltima vez e isso muito tempo. -Estive em seus braos quando vnhamos para aqui -recordou-lhe a moa com aspereza. -Maldita seja, bem sabe a que me refiro. -Maldito voc seja, no estou segura de querer estar contigo. -Mentirosa. No poderia te amoldar a outros braos melhor que a meus. Vamos, te aproxime. -Rowland, um lugar sagrado. No tem vergonha? -No, quanto a ti concerne. Tirou-a dos ombros para atra-la para si ento a delicada forma da jovem se amoldou forma masculina. Depois de uns instantes, Brigitte teve a sensao de que seu corpo formava parte do Rowland. Pde perceber o fogo nos olhos do jovem quando ele se inclinou a beij-la. A moa entreabriu os lbios ante esse doce toque sensual, e essa tibieza masculina pareceu embriag-la, at tal ponto, que de no hav-la sujeito Rowland com firmeza, ela se tivesse desabado. Amoldar-se? Brigitte estava feita exclusivamente para esses braos. O jovem separou por fim os lbios e a elevou. A moa se sentiu inundada em um sonho, um sonho de olhos que lhe amavam, olhos que ardiam com o desejo de possui-la. Mas quando caiu sobre a cama e as mos do Rowland comearam a explor-la, soube que tudo era realidade. O homem a despiu lentamente e logo, soltou-lhe as largas tranas para enredar os dedos na dourada cabeleira. Brigitte se deleitou com cada roce: uma mo, um brao, a bochecha... no cessava de vibrar nem ante a mais ligeira carcia. Quando finalmente ambos se encontraram nus, a jovem se inclinou para acariciar o musculoso peito do homem e lhe deixar cair uma chuva de beijos sobre os largos ombros. Desejava fazer o amor com esse homem; desejava lhe demonstrar quo feliz se sentia ao lhe ter uma vez mais a seu lado. Voltou a inclinar-se sobre o Rowland e seus largos cabelos dourados caram sobre o peito do moo como uma carcia de seda. Ento, beijou-lhe os lbios masculinos com ternura, para logo deslizar-se para a orelha

e descender pelo pescoo at o musculoso peito. Desejava lhe explorar integralmente, tal como ele tantas vezes o tinha feito com seu corpo. Mas quando comeou a descender, Rowland a sujeitou dos ombros e a atraiu para si. -Bruxa -sussurrou-lhe com voz rouca-. J acendeste o fogo em meu interior. Jamais te desejei tanto como agora. Se continua descendendo, derramarei muito logo minha semente. -Ento, j tome, amante. -Brigitte esboou um sorriso de satisfao-. Tome. Rowland girou para apoiar-se sobre o delicado corpo da jovem e possuir a de maneira selvagem, apaixonada. Juntos subiram at as enlevadas alturas, para logo descender rapidamente da gigantesca, magnfica onda de paixo. Depois de um instante, o homem se apartou para estreit-la a seu lado. Brigitte se aconchegou junto ao largo ombro e apoiou uma mo sobre o imponente peito de maneira possessiva. Jamais se havia sentido to ditosa e, assim, inundou-se em um profundo sonho, j livre de temores, sem mais inquietaes pelo distante e remoto futuro. 34 -Brigitte. Uma mo agitou docemente o quadril da moa e ela se sacudiu com um sorriso antes de abrir os olhos. Rowland se apoiou sobre a cama e lhe deixou cair um tenro beijo sobre a bochecha. O homem j se encontrava vestido e a observava com expresso satisfeita. -Dormiu durante quase uma hora, joyita. Agora, vamos. Devemos estar longe daqui antes do crepsculo. Brigitte sorriu e se desperez lnguidamente. -Est seguro de que j deseja partir ? -perguntou-lhe com um significativo brilho nos olhos. -Ah, rapariga, no me tente -grunhiu ele e, ante a risada afogada da jovem, rocogi suas roupas e as jogou na cara como castigo-. Esta noite, pagar por isso, juro-lhe isso -assegurou-lhe com voz rouca. -Esperarei ansiosa o castigo -brincou a moa, sentindo-se imensamente feliz-. retornou Wolff ento? -perguntou-lhe, ao tempo que se colocava o vestido. -Sim. Rowland se sentou sobre a cama e se disps a observ-la. Ento, tirou-a da cintura e a atraiu para si. Brigitte lhe acariciou os braos, surpreendida, ao tempo que lhe apoiava a cabea entre os arredondados seios. Assim permaneceu o homem, imvel, durante vrios segundos. Ela se sentiu profundamente comovida e o estreitou com fora, posto que compreendia o que ele tentava lhe dizer. -Ama-me, Brigitte? Ante essa pergunta, a jovem sentiu irresistveis desejos de chorar, j que, em realidade, ignorava a resposta. -conheci muitas formas de amor em minha vida. O amor de minha me e meu pai, o amor de meu irmo, de meus serventes e amigos. Mas o que

sinto por ti diferente. No estou segura de que isto seja amor, Rowland. Nunca antes amei a um homem, de modo que no posso afirm-lo. -Nem sequer A... - O homem no pde culminar a frase. No desejava lhe recordar ao Brigitte a figura daquele lorde do Louroux, aquele que a tinha amado e mimado, aquele que, provavelmente, tinha-lhe obsequiado a tnica bordada com safiras. A moa tomou o rosto entre as mos e lhe forou a olh-la. -Nem sequer a quem? -S me ocorreu que poderia ter havido algum no Berry -disse ele evasivamente-. Algum com quem, talvez, tivesse-te desejado desposar ou algum com quem passou muito tempo. Brigitte sorriu. -No houve ningum. E te direi algo mais, Rowland. Sou muito feliz contigo. Senti-me desolada quando fez a um lado. E me devastou a s idia de pensar que seu interesse em mim era to nfimo, que nem sequer tinha sido capaz de cumprir com nosso trato. Poderia me dizer agora por que razo me enganou? -Temi que algum pudesse vir e te arrebatar de meu lado -respondeu ele com franqueza, e a jovem lhe abraou com mais fora-. Ainda deseja que envie a algum ao Berry? -sussurrou o jovem. -No -murmurou a moa-. J no. -Nem sequer desejava pensar nessa possibilidade. Rowland a estreitou com fora uma vez mais, para logo liber-la e lhe aplaudir brandamente o traseiro. -Vstete, mulher. O recuperou sua acostumada rudeza. sentia-se muito bem com a infinita ternura que essa moa despertava em seu interior. Necessitava ao Brigitte mais frente que pelo simples enlace de seus corpos. Acaso a amava? ele podia responder a essa pergunta com maior certeza que a jovem? Rowland jamais tinha conhecido o amor, nenhuma forma de amor. Ainda assim, estava seguro de desejar o carinho do Brigitte Talvez, algum dia, ela chegaria a conhecer a respuesta,y a revelaria. No momento, bastava-lhe saber que ela era feliz, que j no haveria mais ameaas do Berry, que jamais voltaria a perd-la. -Esse vestido muito magro para viajar - comentou Brigitte, interrompendo os pensamentos do jovem- Vejo que trocou de roupa- adicionou, ao notar que ele levava uma tnica de l parda sob a capa negra. Rowland se olhou o vestido. -No me troquei, chrie. No traga mais roupa comigo. No havia tempo de empacotar. -Rowland, isso uma descarada mentira -afirmou a jovem surpreendida. -Mentira? -Sei que trouxe outro vestido contigo. Vi-te esta manh no palcio e levava posta uma luxuosa tnica. Rowland soltou uma estrondosa gargalhada. -Est equivocada. Acabava de chegar ao Angers quando encontrei na rua. -Mas te digo que te vi falando com o conde -insistiu ela. -No, no pode ser -negou ele com firmeza-. Deve ter sido algum parecido a mim. -Posso te reconhecer quando te vejo, Rowland -afirmou a moa com tom brusco-. Surpreendeu-me te encontrar ali, com uma mulher pendurada

de seu brao, falando com o conde como se fossem velhos amigos. Havia-me dito que no conhecia ningum no Angers. -E no te menti, Brigitte. Eu no estive no palcio esta manh. Jamais vi ao conde do Anjou. Juro-lhe isso. Brigitte franziu o sobrecenho e observou ao moo, confundida. Que razo teria Rowland para lhe mentir? Rememorou em seguida aquele momento em que lhe tinha visto cavalgando na rua. Ento, tinha-lhe surpreso encontr-lo ali, quando acabava de lhe deixar no palcio. No pde recordar que ele levasse posta a luxuosa tnica negra nesse instante, e no tinha reparado em suas roupas ao entrar na habitao do convento. -No compreendo, Rowland -disse-lhe lentamente, desconcertada-. O homem que vi no palcio foi voc. Tinha seu mesmo rosto... e seu tamanho. Era de sua mesma altura. Quantos homens conhece to altos como voc? At tinha a mesma cor de cabelo. -Ento, deteve-se de repente, e seus olhos azuis se dilataram-. Talvez, seu peito no era to largo. No, acredito que no o era. Rowland se sentiu to aturdido como a jovem. -Quem era esse homem to semelhante a mim em qualquer outro aspecto? -Parecia um aristocrtico lorde. E a mulher que tinha a seu lado se encontrava elegantemente vestida com veludo e jias. O conde lhe falava de maneira amigvel.Rowland, no posso entend-lo. No era s um simples parecido. O homem que vi parecia ser sua imagem refletida em um espelho. Poderia ter sido seu irmo gmeo. O moo deixou escapar um rouco grunhido. -De maneira que gmeos. Se Luthor tivesse tido gmeos, pode apostar a vida a que teria levado a ambos a casa. Agradaria-me ver esse homem por mim mesmo - disse Rowland de repente-. Vstete com seus elegantes ornamentos, Brigitte. Iremos a corte do conde. 35 -Evarard do Martel. Deveria te sentir envergonhado. Rowland se voltou para a rolia mulher que detrs lhe observar com fria, lanou um olhar fulminante ao Brigitte e se afastou abruptamente. Os jovens acabavam de entrar no palcio, em uma de cujas antecmaras privadas se encontrava o conde atendendo s visitas. Dezenas de homens e mulheres aguardavam na sala para lhe ver. J se aproximava a hora do crepsculo e, com segurana, muitos teriam que retornar ao dia seguinte. -Falava-me essa mulher? -sussurrou-lhe Rowland a jovem, que no deixava de lhe sujeitar o brao com firmeza. -dirigia-se a ti, sem dvida, e acredito que eu no lhe agradei muito. -Chamou-me Evarard do Martel. Brigitte assentiu. -Obviamente, cometeu o mesmo engano que eu, s que inversa. Evarard deve ser o nome do sujeito. -Como conseguiremos lhe encontrar? -perguntou ele com inquietao. A vida cortes sempre lhe tinha desagradado. Durante todos seus anos de servio ao rei da Frana, tinha cuidado de manter-se afastado da corte real. -Pode lhe ver? -inquiriu Rowland.

Brigitte j tinha examinado duas vezes a gigantesca sala. -O no se encontra aqui. -Ah, lorde Evarard, vejo que retornaste. De maneira que fazendo travessuras esta vez, n? -O corpulento homem que Brigitte tinha conhecido pela manh se aproximou do casal.- To logo te cansaste que seu flamejante algema? -adicionou, piscando os olhos um olho com picardia antes de dirigir-se a jovem-. Milady, conseguiu sua audincia com o conde? -No, temo que me parti com muita pressa - respondeu Brigitte com ire congraciador. -Suficiente -disse Rowland com rudeza, para logo arrastar moa para o outro lado da habitao, longe do loquaz cavalheiro-. Sei que esteve aqui esta manh, mas com que propsito? Deveste viu ao conde. Para que? -perguntou-lhe com tom brusco. -No tem razo para te zangar, Rowland- tranqilizou-lhe Brigitte-. Vim aqui a solicitar uma escolta para viajar ao Berry. No acreditar que planejava atravessar sozinha todo esse comprido caminho, ou sim? -me perdoe -murmurou ele com um suspiro, enredando os dedos na dourada cabeleira da moa-. Este assunto do Evarard do Martel me perturbou. -Esboou ento um amplo sorriso.- Suponho que terei que agradecer ao homem. Por ele, no alcanou a solicitar o amparo do conde, mas sim escapou do palcio para te arrojar diretamente a meus braos. No o acredita assim? -Suponho que sim. -Pois ento, vamos lhe buscar para que possa lhe apresentar meu agradecimento. Aguarda aqui, enquanto eu averiguo onde vive. O homem comeou a afastar-se, mas Brigitte lhe tirou do brao para lhe deter. -Voc no pode faz-lo, Rowland. Todos acreditaro que est louco, posto que supem que lorde Evarard. Permite que eu interrogue a algum. Averiguarei onde vive o homem e todo o referente a ele. Rowland assentiu com relutncia. A jovem falou com duas damas antes de encontrar a algum que conhecia lorde Evarard. A mulher, prima do conde do Anjou, parecia uma excelente informante. -Espero que no tenha posto seus olhos no querido Evarard, posto que acaba de casar-se e lhe v muito apaixonado por sua esposa- advertiu-lhe lady Anne em tom confidencial-. Temo que poder te decepcionar. -OH, no, milady -tranqilizou-a Brigitte-. s curiosidade. O jovem lorde um homem muito arrumado. Sua esposa seriamente afortunada. -Sim, e formam um bonito casal -assegurou-lhe lady Mine- O mesmo conde arrumou as bodas, como favor para o baro Goddard do Cernay. -Baro Goddard? -O pai do Evarard. O baro e meu primo so ntimos amigos, sabe? -Cernay se encontra muito longe daqui, no assim? inquiriu a jovem com tom vacilante, posto que jamais tinha ouvido falar do Cernay. -OH, no, no to longe. AO outro lado do Loira e logo, para o oeste. Cernay fica no Poitou. Brigitte conhecia uma velha rota romana que conduzia diretamente do Berry at o Poitou sobre a costa oeste. -Mas lorde Evarard vive aqui, no Anjou, no verdade? -perguntou a moa.

-O vive no Poitou, perto de seu pai, minha querida -esclareceu-lhe dama-. O e sua famlia so convidados do palcio. Aqui se celebrou as bodas; logo, o clima frio se adiantou e, ento, meu primo insistiu em que toda a famlia permanecesse no castelo durante o inverno. - uma famlia numerosa? Tem lorde Evarard algum irmo ou irm? -V que inquisidora, pequena. O filho nico. Conforme tenho entendido, lady Eleonore teve dificuldades na iluminao. Jamais voltou a conceber, a pobre mulher. Eu tenho sete filhos e trinta e quatro netos. E cada um deles uma fonte de sorte para mim. - muito afortunada, milady. E foste muito paciente comigo. Minha querida me sempre dizia que eu tinha nascido com mais curiosidade da necessria. Seriamente te agradeo a molstia. Brigitte se afastou rapidamente, antes de que a mulher pudesse interrog-la. Imediatamente, abandonou a habitao, sabendo que Rowland lhe estava observando. O a seguiu, para reunir-se com ela no corredor contigo a grande sala. -E bem? -O est vivendo no palcio com sua famlia. Todos so convidados do conde. -Sua famlia? -Sua esposa, pai e me. Seu pai o baro do Cernay e ntimo amigo do conde. -Jamais ouvi falar dele. -Tampouco eu -afirmou a jovem. -E bem? -perguntou Rowland com impacincia-. Sei que o averiguaste, Brigitte, de modo que acaba j com isso. - filho nico -admitiu a jovem, esboando um sorriso culpado. O jovem a conhecia bem e sabia o que ela tinha suspeitado. -Ainda sinto desejos de conhecer homem -confessou Rowland. -Tambm eu. -Brigitte sorriu com picardia-. uma pena que esteja casado. Poderia me resultar muito mais agradvel que voc. -Isso acredita, n? -disse ele, estendendo os braos para tom-la. -Rowland -repreendeu-lhe, lhe apartando. Soltou uma breve risada e, logo, adotou uma expresso mais sria-. Procurarei um pajem para que conduza a suas antecmaras. Voc nos siga a uma distncia prudente. E te assegure de que o pajem no te veja- advertiu-lhe com tom severo-. Acreditar que Do Martel. As habitaes do baro do Cernay se encontravam situadas na asa do palcio. O pajem no questionou a solicitude do Brigitte e logo a deixou no corredor, frente a uma porta fechada. Depois de uns instantes, Rowland se aproximou. A moa aguardou a que ele chamasse, mas ele s permaneceu imvel, com o cenho franzido e os olhos fixos na porta, como se temesse descobrir o que encontraria do outro lado. Ento, Brigitte compreendeu que Rowland, em realidade, no desejava golpear, mas sim preferia partir sem conhecer homem. -Isto ridculo -protestou ele com voz spera. No temos direito de chatear a esta gente. Fez um movimento para partir, mas ela sussurrou: -No h razo pela que no possamos conhec-los, Rowland.

-E o que lhes diramos? -perguntou ele-. Que s sentimos curiosidade? -Suspeito que no haver necessidade de lhes dizer nada -sugeriu Brigitte com o olhar fixo na porta, como se pudesse ver atravs da madeira. A jovem golpeou antes de que Rowland conseguisse det-la e logo, teve que lhe sujeitar, enquanto aguardavam a que se abrisse a porta. Sbitamente, o jovem se liberou e comeou a afastar-se com passo firme pelo corredor. -Rowland, retorna-le sussurrou Brigitte com ansiedade-. Ter que retornar, posto que no me partirei daqui se no o fizer. O se voltou e comeou a caminhar com o cenho franzido para a jovem. Nesse instante, a porta se abriu e, ento, ele se deteve abruptamente. Uma esbelta mulher se encontrou de p frente a Brigitte, que parecia estar sozinha no corredor. Era uma dama de ao redor de quarenta anos, muito bela e elegante, de claro cabelo loiro e olhos de cor azul intensa, olhos de safira como os do Rowland. -Sim? O que posso fazer por ti? -perguntou a mulher com voz meldica. -vim a ver o Evarard do Martel, milady. Poderia falar umas palavras com ele? -Meu filho estar encantado de te atender -respondeu a dama com tom amvel-. Posso te perguntar por que quer lhe ver? - voc a baronesa do Cernay? -Assim . -Baronesa, meu lorde, Rowland do Montville, desejaria conhecer seu filho. -Brigitte se voltou para o jovem -Por favor, Rowland -suplicou-lhe. O emergiu com relutncia das sombras, arrastando os ps como um homem que parte para sua execuo. Por fim, deteve-se junto jovem, que tomou fortemente da mo para lhe reter a seu lado. A mulher franziu o sobrecenho. -Evarard, que truque este? -perguntou com tom severo. Rowland no respondeu. encontrava-se absorto, observando o rosto de seu sonho, algo mais estragado pelo passo dos anos, mas, sem dvida, o mesmo rosto que lhe tinha aoitado da infncia. O jovem no conseguiu encontrar as palavras para expressar seu atordoamento. De repente, uma estrondosa gargalhada retumbou no interior da habitao e, logo, ouviu-se a voz de um homem brincando com sua companheira. A baronesa empalideceu. Deu um passo atrs e se cambaleou, como se estivesse a ponto de desvanecer-se. Rowland se adiantou para sujeitla, mas ela afogou uma exclamao e se ergueu com os olhos dilatados, de modo que ele no se atreveu a toc-la. O homem no podia apartar o olhar desse rosto; tampouco a dama podia deixar de observar a esse jovem. Ento, ela estendeu uma mo tremente para lhe acariciar o rosto com incrvel ternura. -Raoul -sussurrou com um soluo, e logo retrocedeu outro passo para exclamar- Goddard! Goddard, vem, depressa! -Um homem acudiu velozmente a suas chamadas e, ento, lhe insistiu com voz entrecortada. -me diga... me diga que no estou sonhando. me diga que real, Goddard! O cavalheiro empalideceu ao observar atnito o rosto do Rowland. O moo retrocedeu para o corredor, para colocar-se junto ao Brigitte. Era esse o homem de seu sonho. AO parecer, ele tinha penetrado em seu prprio pesadelo. -Raoul? -perguntou Goddard.

Rowland olhou alternativamente ao Brigitte e ao cavalheiro e sua confuso se transformou em fria. -Eu sou Rowland do Montville -afirmou com veemncia-. Meu nome no Raoul! Quo jovem Brigitte tinha visto essa manh com o Evarard do Martel apareceu ento no quarto e sufoco uma exclamao ao ver o Rowland. Em seguida, seu marido entrou na habitao. -Emma? -perguntou Evarard, e logo seguiu a horrorizada expresso da moa at que seus olhos caram sobre o jovem. -Santo Deus! -Rowland logo que conseguiu pronunciar essas palavras. Ento, abriu-se passo entre o baro e a baronesa para caminhar lentamente para o outro jovem. Pareciam estar olhando sua imagem em um espelho, cada um de seus rasgos se achavam refletido nesse rosto. Por um instante, ambos permaneceram em silncio, observandose. Evarard elevou uma mo para roar apenas a bochecha do Rowland em um gesto tenro, de incredulidade. Rowland, em troca, permaneceu completamente imvel, com os olhos fixos no outro homem. -Irmo! -exclamou Evarard. Uma intensa dor se refletiu no olhar do Rowland, percebeu sinceridade em sua palavra. O horror de sua vida, sua penosa vida, atravessoulhe a mente em um instante, e se voltou para o baro e a baronesa. -por que tinham que me dar de presente? -sussurrou com angstia-. Acaso dois filhos eram muito? Tiveram alguma razo para me detestar? -Meu Deus, Raoul, est equivocado! -exclamou Goodard, horrorizado-. Foram arrebatado... roubaram-lhe! Rowland lhe lanou um penetrante olhar suspicaz e comeou a caminhar para a entrada. Brigitte, sabendo que ele partiria sem escutar os argumentos dessa gente, correu a fechar a porta para lhe impedir o caminho. Mas Rowland a tirou da boneca e detrs abrir novamente a porta com violncia, jogou-a para o corredor. A moa tentou lhe deter gritos. -No pode partir agora, Rowland! Os olhos do moo expressaram uma incrvel angustia, um tortura infinito, quando observaram a jovem. Ento, ele a estreito com fora, lhe sentiu tremer. -No posso lhes acreditar, Brigitte. Ou teria que matar ao Luthor! -No, Rowland! No. Deve ter em conta as razes do Luthor. Um homem to desesperado por um filho, que deveu roubar... -Minha vida foi um inferno com ele! Evarard tinha deslocado detrs do casal, mas se deteve o v-los abraados e escutou o que diziam. -Deve retornar a esse quarto, Rowland -disse Brigitte com firmeza-. No pode lhes rechaar. E seu irmo, Rowland no sente curiosidade por saber dele? Acaso no deseja lhe conhecer? A moa secou as lgrimas do homem com seu manto, sobressaltada ao advertir que ele era capaz de chorar. -Ah, chrie. -Rowland a beijou com ternura. -O que faria eu sim no estivesse aqui para me falar com prudncia?

-Teria que lutar comigo -interrompeu-os por fim Evarard-. Porque jamais te deixaria partir. Rowland se voltou para olhar a seu irmo. Sorriu sbitamente ao observar sua magra textura e suas roupas cortess. -Tivesse encontrado dificuldades... irmo. Vejo que no um homem de guerra. -E eu vejo que voc se o for -respondeu Evarard com um amplo sorriso. Produziu-se um profundo silncio, enquanto ambos os jovens se examinavam mutuamente. Brigitte sacudiu a cabea. Rowland necessitava um impulso. -Adiante, maldito seja, insistiu-lhe com um ligeiro empurro-. Sada seu irmo corretamente. Ele est muito intimidado por sua malvada expresso para atrever-se a faz-lo. Rowland avanou lentamente, para logo tirar do brao a seu irmo e lhe abraar com incrvel fora. Evarard riu e Brigitte se desatou em lgrimas. Quando os trs jovens voltaram para a habitao. Eleonore se encontrava chorando nos braos de seu marido. Goddard a sacudiu brandamente para lhe fazer notar que Rowland tinha retornado e, ante a presena do jovem, o pranto da dama se tornou ainda mais intenso. Logo, Eleonore se voltou para abraar ao filho que todos esses anos lhe tinham negado. Tomou o rosto do jovem entre as mos e seus olhos brilharam atravs das lgrimas. Rowland sentiu um repentino calafrio. Apenas se podia respirar, mas nem por um instante apartou o olhar da dama. Ela era sua me, sua prpria me. Deixou escapar um rouco gemido e a estreitou com fora entre seus braos, para afundar o rosto junto ao pescoo da mulher e lhe murmurar algo ao ouvido. -Meu Raoul -sussurrou ela, sem deixar de lhe abraar acreditei que te tinha perdido pela segunda vez quando te partiu por essa porta. No tivesse podido toler-lo. Mas retornou, meu filho, retornou para mim. Rowland prorrompeu em prantos. Sua me. Quanto tinha necessitado a essa me durante sua infncia. Quanto tinha desejado t-la a seu lado em todos esses anos. E, agora, ela estava ali, lhe brindando todo o amor que ele sempre tinha desejado com desespero. Goddard se adiantou para abraar a seu filho em silncio. O jovem vacilou por um instante. Jamais tinha conhecido a um irmo, nem a uma me, mas sempre tinha conhecido a um pai. Entretanto, Luthor no era seu verdadeiro pai e, em realidade, nunca tinha parecido s-lo. Finalmente, Rowland correspondeu ao afetuoso abrao do baro. Ento soltou uma repentina gargalhada e tirou da mo ao Brigitte para atrai-la para si. -D-te conta, cherie, de que j no sou um bastardo? Ela sorriu ante a brilhante expresso do jovem. -OH, Raoul. -Eleonore deixou escapar uma breve exclamao. - isso o que acreditava? -Isso me disse, milady, o cavalheiro que afirma ser meu pai. -Quem o homem que te arrebatou de nosso lado? -perguntou Goddard. -Luthor do Montville. -Pagar-o com acrscimo! -exclamou Evarard com fria. -Eu me encarregarei dele, irmo -assegurou-lhe Rowland com frieza, para logo adicionar em tom mais alegre-. Mas no desejo falar do Luthor. So vocs franceses? -Goddard assentiu com a cabea e ele soltou ento uma

risada afogada. -portanto, eu tambm sou francs. Ja! -Gi um olho em direo ao Brigitte-. J nunca mais poder me chamar normando a modo de insulto. -Rowland! -exclamou a moa, morta de calor. -Foi criado na Normanda? -inquiriu Goddard-. Foi ali onde te levou esse homem? -Sim. -No me surpreende que no pudssemos te encontrar. Buscamolhe por todo Anjou e as regies vizinhas, mas jamais nos ocorreu nos estender at um lugar to longnquo como Normanda. -Mas, o que te trouxe at o Angers?- perguntou Evarard. -A caa desta mulher -respondeu Rowland ao tempo que abraava ao Brigitte e soltava uma breve risada-. Tenho que te agradecer por hav-la encontrado e a ela, por haver achado a ti. Viu-te est amanh quando deveu ver ao conde. Sups que foi eu e saiu correndo do palcio. Se no tivesse escapado ento, jamais a tivesse encontrado. -Ante as aturdidos olhares de todos, o jovem adicionou-. uma larga histria; ser melhor reserv-la para outro momento. -voltou-se para seus pais.- Agora, me contem o que aconteceu ento. Como obteve Luthor me arrebatar de seu lado? Eleonore se apressou a responder. -Encontrvamo-nos no Angers para a celebrao do dia de So Remi. O conde tinha obtido uma excelente colheita esse ano e quis festej-lo organizando um enorme banquete com nobres de todas partes do reino. Ns tnhamos levado a nossos filhos, voc e Evarard, a grande sala... para presumir, temo-me. Sentamo-nos muito orgulhosos de nossos gmeos. Vs foram muito pequenos ento, e realmente encantadores. -Rowland se ruborizou, mas Evarard soltou uma gargalhada, habituado aos mmicos de sua me-. Algo mais tarde, minha donzela, trouxe-lhes de volta a esta mesma habitao. E essa foi a ltima vez que lhe vimos, Raoul. -Rowland, meu amor- corrigiu-lhe Goddard com doura. Ele se chamou Rowland durante a maior parte de sua vida. Teremos que esquecer o nome que lhe demos quando nasceu. -Para mim, sempre ser Raoul. -Eleonor sacudiu a cabea com obstinao. -Sua me uma dama muito sentimental, Rowland lhe explicou o baro-. Ambos nos sentimos desolados quando retornamos habitao e encontramos donzela inconsciente e s ao Evarard em sua cama. Voc j no estava. Eu tinha inimigos. Que homem no os tem? Temi que um deles te tivesse levado, e supus que teria morrido. Mas sua me jamais perdeu as esperana. Durante todos estes anos, nunca as perdeu. -Foi este homem, Luthor, bom contigo? -pergunto Eleonore com suavidade -Bom? -Rowland franziu o sobrecenho com ar pensativo. Havia coisas que jamais poderia contar a essa gente. Quem seria realmente capaz de compreender a dureza de sua vida? Como poderia explicar tanta crueldade a sua famlia? -Luthor um rude guerreiro -comeou a dizer o jovem-. muito respeitado na Normanda. Os nobres aguardam durante anos at lhe enviar a seus filhos para o treinamento, em lugar de recorrer a qualquer outro lorde. Minha prpria capacitao comeou logo que fui capaz de sujeitar uma espada. Luthor se dedicou para mim com especial cuidado. Sempre foi um... um rigoroso professor. No s me ensinou as habilidades de um soldado, mas tambm as

estratgias da guerra. Obrigou-me a me esforar para alcanar a perfeio. -Esboou um irnico sorriso.- Desde muito novo, fui preparado para assumir a autoridade no Montville e conserv-la contra qualquer desavena, dada que, embora Luthor tem duas filhas de seu matrimnio, eu serei o herdeiro de seu patrimnio. Embora agora que sei que no sou de seu sangue, suponho que Montville j no me pertence. -Isso indiscutvel, certamente, posto que h filhas -fez-lhe notar Goddard-. Mas voc... Rowland lhe interrompeu com um marcado tom severo. -Eu poderia dar procurao do Montville ainda quando no tivesse o mnimo direito. No cabe dvida a respeito. O comentrio revelou famlia muito mais sobre a natureza do homem que qualquer outro relato. Rowland era um guerreiro, um homem rude, poderoso, preparado para obter o que desejasse. Seria difcil para essas gentis pessoas compreender tanta rudeza. -Rowland algo parco -apressou-se a comentar Brigitte, a fim de quebrar o silncio-. No quis dizer que tenta apoderar-se do Montville pela fora, mas sim poderia faz-lo se assim o desejasse. O moo olhou a jovem com o cenho franzido, j que no considerava que suas palavras necessitassem explicao. Lhe respondeu com um belisco, e recebeu em troca uma expresso at mais sombria. -No deveria sentir que perdeste algo porque no verdadeiro filho desse homem -assegurou-lhe o baro-. No conheo Montville, mas voc possui uma imensa propriedade no Poitou, que foi entregue ao nascer por meu senhor, o conde do Poitou. Evarard administrou suas terras com mesmo cuidado que as prprias. Ao igual a sua me, seu irmo jamais perdeu a esperana de que retornasse algum dia. -Bem, irmo. -Rowland sorriu-. Sou um homem rico ento? - bastante mais rico que eu -assentiu Evarard, encantado-, j que suas rendas se acumularam durante, todos estes anos, enquanto que eu tive que as usar para viver. E devo reconhecer que jamais me privei que luxos. Rowland riu. -Pois ento, dada a molstia que te ocasionei, insisto em que aceite minhas rendas acumuladas como se lhe pertencessem. -OH, no posso as aceitar! -exclamou Evarard, surpreso. -claro que sim -insistiu Rowland-. No quero nada que no tenha ganho por mim mesmo. E te estaria agradecido se continuasse te ocupando de minhas terras at que eu as comercial. -No vais reclamar as agora? -Agora, -comeou a dizer Rowland com expresin,sombra -, devo retornar ao Montville. -Acompanharei a Normanda -ofereceu-lhe seu irmo. Mas Rowland sacudiu a cabea com obstinao. -Deverei me enfrentar s ao Luthor. O homem te detestar, irmo, j que, de no ser por seu rosto, j jamais me tivesse informado da existncia de minha famlia, nem tivesse descoberto seu engano. Sua vida correr um srio perigo no Montville. -E que me diz da tua? -Luthor e eu somos igualmente fortes. Eu no lhe temo. ele quem dever cuidar-se de mim.

-Rowland -comeou a dizer o outro jovem com vacilao, franzindo o sobrecenho-. Talvez, seria mais sensato que no voltasse a ver esse homem. Acredita que poderia viver com sua conscincia se lhe matasse? -No poderia seguir vivendo sem escutar suas razes para ter feito o que fez -assegurou-lhe Rowland com voz acalmada, mas uma expresso severo nos olhos. Transladaram-se a uma confortvel habitao, onde conversaram durante toda a noite e comeram como uma verdadeira famlia pela primeira vez em vinte e trs anos. Rowland escutou em silncio as histrias familiares, e Brigitte se perguntou se a lembrana de tantas vivencias no aumentaria a pena do homem, que jamais as tinha compartilhado. O parecia enfeitiado e no podia apartar os olhos de seus recentemente adquiridos parentes. 36 -D-te conta, Brigitte, de que se no te tivesse escapado para o Angers, provavelmente eu jamais tivesse conhecido a minha famlia? Durante anos, Luthor me impediu de chegar at ali, por temor ao que eu pudesse encontrar. Nunca me perguntei o que tinha ele contra essa cidade. Mas, esta vez, no conseguiu me manter afastado do Angers, e toda graas a ti. Os jovens se achavam contemplando os domnios do Montville da colina do sul. Brigitte se sentia algo inquieta devido ao vindouro enfrentamento, posto que um muito silencioso Rowland tinha cavalgado para seu lado durante trs dias. O moo lhe sorriu. -Cada vez que fugiu de mim, algo bom me aconteceu. -O que aconteceu de bom a primeira vez? -Acaso no foi minha a partir de ento? A moa se ruborizou. -Enfrentar ao Luthor em privado? -perguntou-lhe, voltando para seus imediatos temores. -Isso no tem importncia. -Claro que tem importncia, Rowland. Por favor, deve lhe falar a ss. Ningum mais aqui precisa inteirar-se do acontecido. Luthor te considerou seu filho durante todos estes anos. Compartilha um estreito vnculo com ele, um vnculo de anos que pesa tanto como um parentesco. Recorda-o quando chegar o momento de te enfrentar a ele. Rowland comeou a descender lentamente pela colina, em silncio, sem aplacar os temores da jovem. Luthor se encontrava na grande sala quando eles entraram. Ao v-los aproximar-se, o ancio adotou uma expresso cautelosa, como se j soubesse o acontecido. -De modo que a trouxe novamente de volta? -comentou o lorde com tom jovial, ao tempo que se incorporava de seu assento frente ao fogo. -Em efeito. Luthor se voltou para o Brigitte. -No te disse que logo cederia, rapariga? -Isso disse, milord -respondeu ela com voz suave. -Esteve ausente durante uma semana -comentou o ancio, dirigindo-se a seu filho uma vez mais-. Suponho que a moa alcanou a chegar ao Angers, no assim? -Assim foi.

Produziu-se um prolongado silncio e logo, Luthor exalou o suspiro de um homem angustiado. -Sabe? Rowland no respondeu. No havia necessidade. -Desejaria falar contigo a ss, Luthor -disse-lhe-. Poderia cavalgar comigo um momento? O lorde assentiu e lhe seguiu fora da sala. Ao observ-los partir, Brigitte experimentou uma imensa compaixo pelo ancio. Tinha visto os ombros cansados do Luthor e a abatida resignao de seu rosto. Rowland desmontou no topo da colina onde ele e Brigitte se detiveram para apenas uns instantes. Recordou a advertncia da jovem. Porm, havia em seu interior uma incontida ira que lutava por estalar; a ira de um pequeno menino golpeado, desprezado, cruelmente humilhado. Tanta perversidade, recordou-lhe essa mesma ira, no tinha sido mais que uma tremenda injustia. Luthor desembarcou do cavalo e, ao olhar a seu filho, Rowland lhe perguntou com um tom entre furioso e angustiado: -Maldito seja, Luthor! Porqu? -Explicarei-lhe isso, Rowland -respondeu o ancio com calma-. Explicarei-te a vergonha de um homem que no tem filhos vares. -Isso no motivo de vergonha! -disse o jovem. -Voc no pode sab-lo, Rowland -assegurou-lhe o lorde com veemncia-. No pode saber quanto desejava eu um filho at que voc mesmo no deseje um de seu sangue. Filhas tive... dzias de filhas por toda Normanda. Mas nenhum varo, nenhum! J sou um ancio de quase sessenta anos. Comecei a me desesperar por ter um filho que pudesse administrar minhas terras. Quase Mato a Hedda quando deu outra mulher. por isso que ela jamais voltou a conceber e por essa razo sempre te odiou. -Mas, por que a mim, Luthor? por que no o filho de algum campons... um menino o que, estaria agradecido por tudo o que pudesse lhe brindar? -Acaso voc no est agradecido? Converti-te em um homem temvel, um excelente guerreiro. -Trouxe-me aqui para ser criado por essa bruxa, para sofrer em suas mos. Arrebatou-me do amor de minha me... para me entregar a Hedda! -Converti-te em um homem forte, Rowland. -Meu irmo um homem forte e, entretanto, foi criado por pais afetuosos. Voc me negou isso tudo. -Eu sempre te amei. -Voc no conhece o amor! -Est equivocado -assegurou-lhe Luthor depois de uma pausa, e seus olhos refletiram uma infinita dor-. s que no sei como demonstr-lo. Mas eu te amo, Rowland. Sempre te amei como se fosse meu verdadeiro filho. Eu te converti em meu filho. O jovem resistiu frente a um sbito impulso compassivo e perguntou com voz spera: -Mas, por que a mim? -Eles tinham dois filhos, dois filhos de um mesmo nascimento, quando eu com tanto desespero no pedia mais que um. Encontrava-me no Angers com o duque Richard. Quando vi o baro e a sua esposa com os pequenos gmeos, senti-me afligido por tanta injustia. No tinha planejado te

levar. Uma idia me acossou sbitamente, e o impulso me venceu. No senti remorsos, Rowland. No direi que o senti. Eles tinham gmeos. Perderiam a um, mas ainda ficaria o outro. Conservariam a um filho, e eu poderia ter o meu. Cavalguei durante dois dias sem cessar, esgotando ao cavalo, para te trazer diretamente at aqui. Voc j foi meu. -Santo Deus! -exclamou Rowland em direo ao cu-. No tinha direito, Luthor! -Sei. Alterei toda sua vida. Mas te direi algo. No suplicarei seu perdo, porque se voltasse a apresent-la oportunidade, faria exatamente o que fiz. Montville te necessita -concluiu o ancio com um tom um pouco mais firme. -Montville ter outro lorde depois de ti, mas no serei eu -afirmou o jovem com amargura. -No, Rowland, no sabe o que diz. Dediquei quase a metade de minha vida a te preparar para assumir a autoridade de lorde aqui. No de meu mesmo sangue, mas a ningum mais poderia confiar os domnios do Montville, s ti. -No os quero. -E permitir que Thurston os tenha, ento? -perguntou Luthor com fria-. O no se interessa por essa gente, nem pela terra, nem pelos cavalos que ambos amamos. Abater a ira do duque Richard com suas mesquinhas guerras para conseguir mais terras e Montville, ento ficar destrudo. isso o que quer que acontea aqui? -J basta! -Rowland... -Pinjente basta! -bramou o moo, equilibrando-se para o cavalo-. Devo pensar, Luthor. No estou seguro de poder te tolerar agora, sabendo o que sei. Devo pensar. Uns instantes mais tarde, Rowland entrou em sua habitao. A tibieza do quarto foi como um blsamo para apaziguar sua clera. Sua antecmara jamais lhe tinha parecido um lugar acolhedor, mas com a presena do Brigitte... A moa lhe observou com ansiedade. O exalou um suspiro, deixou cair os ombros e se jogou sobre uma cadeira, evitando os olhos curiosos da jovem. -No sei, Brigitte -disse-lhe com calma-. No posso lhe perdoar, mas no sei o que fazer. -brigastes? -S com palavras. -E sua razo? -Tal como disse, desejava um filho com desespero. -Apoiou a cabea nas mos da moa e lhe lanou um breve olhar-. Oxal no tivesse sido eu! Rasgada por essa angustiosa queixa, Brigitte se ajoelhou frente ao jovem e lhe rodeou com os braos, em silncio. Rowland lhe acariciou o cabelo com ternura, comovido. -Ah, meu joyita. O que faria eu sem ti? 37

A primeira luz do amanhecer j penetrava atravs das peles que cobriam as janelas, quando os passos ansiosos do Rowland despertaram ao Brigitte. A diminuta chama de um abajur criava indistintas sombras ao redor da habitao. A jovem se apoiou sobre um cotovelo e sua larga cabeleira lhe caiu sobre os ombros como uma cascata dourada. -No pde dormir? O se sobressaltou. -No. -continuou caminhando pelo quarto. - muito difcil, Rowland? Posso te ajudar? O se aproximou da cama e se sentou sobre o bordo, de costas moa. - Devo decidi-lo por mim mesmo. Montville o que est em discusso, no Luthor. O ainda me quer como seu herdeiro. -E por que isso te desagrada? Acaso no soube sempre que algum dia seria o lorde aqui? -Quando me parti faz seis anos, renunciei a este patrimnio. Propume no retornar jamais. E agora, tornei a recha-lo. -Retornou a casa porque lhe necessitavam. Ainda lhe necessitam. Montville segue sob ameaa. Isso o que te perturba. No pode partir sabendo que este lugar ainda te necessita. -Juro que uma bruxa- afirmou Rowland, olhando moa por cima do ombro. -No pode separar ao Montville do Luthor, Rowland, esse o problema. Mas deve distinguir um de outro. E Montville sempre necessitar um forte lorde. O moo se recostou sobre a cama junto a ela. -Mas Luthor ainda vive aqui. Se me partir agora e Montville entra em guerra, no terei direito a reclam-lo mais tarde. Entretanto, se ficar, deverei conviver com o Luthor. E no estou seguro de poder obt-lo. Quis lhe matar, Brigitte. Quis lhe desafiar mxima prova de poder... uma batalha a morte. No sei o que me deteve... voc, talvez, e suas palavras. Mas, se permanecer aqui, pode que chegue a lhe desafiar. -Quem pode predizer o futuro? -perguntou Brigitte com suavidade, ao tempo que apoiava a cabea sobre o peito do jovem-. Pode deixar que o tempo resolva seu problema, Rowland. Pode ficar e ver o que acontece. Se sua amargura se tornar muito intensa e alcana o limite onde deve matar ao Luthor ou partir... ento, parte. No momento, deixa em paz o assunto. Controla seu rancor e permanece no Montville. No isso acaso o que em realidade deseja fazer? Rowland lhe elevou apenas o rosto para beij-la docemente nos lbios. -Tal como pinjente, uma bruxa. Vrias horas mais tarde, quando Rowland e Brigitte se encontravam na sala, um cavalheiro irrompeu sbitamente para dirigir-se ao Luthor com a notcia do avano de um exrcito. -Thurston do Mezidon no aguardou at o fim do inverno. J se est aproximando! Rowland e Luthor ficaram de p e intercambiaram rpidos olhares. -O que poder estar planejando? -perguntou ele -Sabe que podemos resistir um stio. Seu exrcito morrer de frio.

-Estar seguro de que pode nos forar a sair? -sugeriu GUI. -Talvez, planejou alguma forma de entrar -disse Luthor com voz spera, olhando a sua filha Ilse, quem cravou os olhos sobre seu regao-. aonde foi realmente seu marido, Geoffrey, quando partiu daqui faz trs dias? A procurar o Thurston? -No! -lady Ilse empalideceu ante a severo acusao de seu pai. -Geoffrey viajou ao Rouen a visitar sua famlia tal como te disse! -Se o vir o outro lado destes muros com o Thurton, juro que te matarei, mulher. Filha ou no, ningum que se atreva a trair ao Montville continua com vida. Ilse se desatou em lgrimas ante as desumanas palavras do ancio e saiu correndo da sala. Fora, os aldeos comeavam a congregar-se no ptio, depois de ter recebido a advertncia. Os portalones foram fechados e os muros, guarnecidos de efetivos. Rowland se voltou para o Luthor. -Saberemos a verdade sobre o Geoffrey quando virmos os movimentos do Thurston. A que distncia se encontra o exercito? -perguntou ao cavalheiro informante. -Alguns, talvez a metade, foram vistos sobre a colina do sul. O resto ainda no apareceu. -J chegaro -advertiu Rowland ominosamente. Sem dvida, Thurston planeja nos encurralar. Aos muros, ento. Todos correram fora da sala. Rowland ordenou ao Brigitte permanecer ali e no abandonar esse quarto por nenhuma razo. -Trarei-te notcias assim que tenha uma oportunidade. A jovem observou nervosa a partida do moo. Com que prontido se resolveu o problema. O e Luthor no se falaram essa manh. O frio silencio entre ambos tinha suscitado numerosos comentrios. Porm, logo que comeava a vislumbrar uma ameaa sobre o Montville e os dois voltavam a converter-se em aliados. Desde sua posio sobre o elevado muro, Rowland olhou atravs das colinas nevadas. Luthor, sir GUI e sir Robert se encontravam a seu lado. No se via nem uma alma movendo-se em redor, em nenhuma direo. -tornou-se louco -afirmou Rowland com convico-. Olhem toda essa neve. A ltima tormenta deixou vrios metros de espessura. Deve estar louco. -Sim -assentiu Luthor-. Ou muito inteligente. Entretanto, no posso imaginar seu plano. No entendo como pensa obter agora a vitria. Rowland franziu o sobrecenho. -Quantos homens se aproximavam? Sir Robert chamou o cavalheiro que tinha divisado o exrcito durante seu patrullaje. -Contei mais de um centenar de cavaleiros e ao menos, a metade deles eram cavalheiros -respondeu o homem-. Levavam tambm dois carros. Rowland se sentiu sobressaltado. -Onde diabos ter conseguido tantos cavalheiros? -Roubou-os, sem dvida -sugeriu GUI-. Aos bretes que assaltou. -E, entretanto, essa s a metade de seu exrcito, ou inclusive menos, segundo o que sabemos at o momento -fez-lhes notar sir Robert. -Quantos vinham a p? -inquiriu Rowland. -Nenhum. -Nenhum homem a p?

-Assim -confirmou o cavalheiro com calma. -Mas tantos cavaleiros! Nem a metade de nossos homens esto treinados para cavalgar -bramou Luthor. -E Thurston sabe. Possivelmente seja essa a vantagem com que acredita contar. -Olhem a! -GUI cravou o olhar sobre o topo da colina. Um solitrio cavaleiro apareceu e se deteve observar os domnios do Montville. Era um cavalheiro vestido com armadura, mas resultava difcil lhe identificar a distncia. - Thurston? -perguntou GUI. -No poderia assegur-lo -respondeu Luthor-.Rowland? O homem se cobriu os olhos contra o reflexo da neve e sacudiu a cabea. -Est muito longe. Finalmente, ao cavaleiro da colina se somou outro e logo muitos mais, at que uma larga fila de cavalheiros se estendeu ao longo do topo. No eram esses todos os homens do Thurston e, ainda assim, esse nico grupo de cavaleiros tinha um aspecto temvel. Quase todos eles eram cavalheiros, um cavalheiro valia mais que dez soldados a p. -Agora saberemos o que tem esse louco em mente - disse Luthor sinceramente quando o primeiro cavalheiro comeou a descender pela colina para o Montville. Avanava sem escolta, e Rowland lhe observou, sobressaltado ante a audcia do Thurston. O que esperava esse homem ao aproximar-se sem companhia? Uma simples flecha poderia pr fim a esse conflito. Rowland comeou a franzir o sobrecenho medida que o cavalheiro se aproximava mais e mais. Sem dvida, no se tratava do Thurston. O cavaleiro, por fim, encontrou-se junto ao limite e elevou o olhar para os gigantescos muros do Montville, de modo que Rowland pde lhe ver o rosto com claridade. O homem afogou uma exclamao. Era difcil acredit-lo, mas ali estava ele. -Maldio! -grunhiu Rowland com o corpo tenso. -O que ocorre, Rowland? -perguntou Luthor. -O mesmo diabo lhe enviou aqui para me perseguir! -exclamou o moo com voz spera. -Poderia falar com mais prudncia! -Esse no o exrcito do Thurston, Luthor. Montville ter que enfrentar ao Thurston em outra oportunidade. Esse exrcito de cavalheiros provm do Berry! -Rowland do Montville! Sal da e te enfrente a mim! -exclamou o cavalheiro de abaixo. Rowland respirou fundo antes de gritar do parapeito. -J vou! Luthor lhe sujeitou do brao. -Quem demnios esse? -O baro do Louroux, o homem que me salvou a vida no Arles, o mesmo que enviou ao Louroux com a mensagem que demorou minha volta a casa. -Louroux? A moa do Louroux! -Agora o compreendo. Por essa razo ele se encontra aqui. -Rowland poderia ter rido se no se houvesse sentido furioso. -Pode acredit-lo?

O homem tem feito partir um exrcito atravs da Frana em pleno inverno por uma mera serva. Tudo por uma serva! -Ento, pode que no seja uma faxineira -murmurou o ancio. -No me importa um cominho o que essa moa seja! -bramou Rowland-. O jamais a ter. -Lutar contra o homem que te salvou a vida? -Se for necessrio, lutarei contra todo seu exrcito. -Rowland, ento no tem necessidade de sair- apressou-se a sugerir Luthor-. Eles no podem levar-se a jovem se no lhes abrirmos os portalones. -Ento, Rowland compreendeu que o ancio estava disposto a lhe ajudar, ainda quando essa no fora sua luta. -Ainda assim, baixarei -afirmou o moo com um tom mais acalmado-. Devo-lhe, ao menos, essa cortesia. -Muito bem -assentiu Luthor-. Mas ante o primeiro sinal de perigo, uma flecha lhe atravessar o corao. Rowland cavalgou atravs da entrada a um ligeiro galope. Quintin tinha retrocedido at uma distncia medeia entre o Montville e seu exrcito. Adeus flecha Luthor, pensou o moo com irritao. sentia-se zangado. De outro modo, Quintin jamais tivesse conseguido adivinhar o paradeiro do Brigitte. Entretanto, sua ira no se devia tanto ao engano, como a um forte sentimento de cimes. Outro homem desejava a seu Brigitte o suficiente para mobilizar a todo um exrcito em seu resgate. Acaso Quintin do Louroux seguia apaixonado pela moa? Com olhos entrecerrados observou Quintin o avano do Rowland do Montville. Em seu interior ardia uma violenta, amarga sensao de ira, que lhe tinha acossado desde sua partida do Louroux duas semanas atrs. Aps, sua clera se intensificou, envenenado. Druoda o tinha confessado tudo; suas intrigas para apoderar-se do Louroux, suas intenes de desposar ao Brigitte com o Wilhelm do Arsnay, seus esforos por manter a sua irm afastada do Arnulf, os castigos impostos moa. Rowland do Montville tinha violado ao Brigitte. Ainda sabendo quem era a jovem, havia-lhe dito sua tia, o homem a tinha violado. E, ao faz-lo, tinha arruinado os planos a Druoda. Ento, a mulher, presa do pnico ante a volta do Quintn, tinha tentado lhe envenenar. A dama tinha suplicado clemncia a seu sobrinho. E ele tinha sido clemente, posto que, ainda quando tivesse desejado assassin-la, s a tinha expulso do Louroux. Mas era ao Rowland a quem desejava agora matar. Rowland, a quem tinha enviado de boa f at o Louroux e quem lhe tinha pago a dvida violando a sua irm e arrebatando a de seu lar. Os dois cavalos de guerra se enfrentaram em campo aberto. Huno transbordava os flancos do animal francs em quase meio metro. E, ao igual aos corcis, seus cavaleiros tambm eram dspares. Rowland tinha desdenhado seu escudo e seu elmo para carregar apenas uma espada sujeita no quadril, enquanto que Quintin levava sua armadura completa. Ainda assim, Rowland era o mais robusto, o mais forte e, talvez; o mais destro. -encontra-se ela aqui, normando? -perguntou Quintin. -Sim. -Ento, devo te matar. -Se desejas conversar morto, baro, ter que enviar a uma dzia de seus homens mais fortes para me desafiar.

-Sua arrogncia no me intimida -afirmou o lorde do Louroux-. E jamais envio a outros para lutar em meu lugar, sir Rowland. Serei eu quem acaba contigo. E, logo lady Brigitte retornar a casa. Rowland assimilou essas palavras sem demonstrar que seus piores temores finalmente tinham sido confirmados. Lady Brigitte. Lady! Ento, era verdade. -Este agora o lar do Brigitte -asseverou com calma-. E logo ela ser minha esposa. Quintin riu com desprezo. -Supe acaso que lhe permitirei desposar-se com um sujeito como voc? -Se morrer, duvido que possa te opor -advertiu-lhe Rowland com tom sereno. -Meu lorde Arnulf conhece meus desejos a respeito. Se morrer, o passar a ser lorde do Brigitte. O conde se encontra aqui agora para encarregarse de afastar a jovem de seu lado. -De modo que trouxe para todo Berry para resgat-la, n? Necessitar um exrcito muito mais capitalista que esse para atravessar os muros do Montville. -Assim se far, se for necessrio. Mas se seriamente sente algo pelo Brigitte, permitir-lhe partir. Mesmo assim, ns lutaremos, mas ela no deve sentir que provocou alguma morte. E, sem dvida haver muitas mortes aqui. -Nunca renunciarei a jovem -afirmou Rowland com calma. -Ento, te defenda -desafiou-lhe Quintin com voz spera, ao tempo que extraa sua espada. O som das armas atraiu a vrios homens para os parapeitos do Montville. Brigitte, j impaciente de tanto aguardar na sala, seguiu aos outros at os muros. Imediatamente, reconheceu ao Rowland e a seu cavalo de guerra, e ento conteve a respirao. O estava liberando um encarniado combate contra seu oponente, mesmo que no levava posta sua armadura. O muito tolo! Com que facilidade poderia morrer! A moa divisou ao Luthor a uns metros de distncia e correu para o ancio. -por que esto lutando? -perguntou com aspereza-. Acaso no haver guerra... s esta batalha? O lorde se voltou para a jovem com expresso sombria. -Voc no deveria estar aqui, rapariga. -me diga! -exigiu-lhe Brigitte, elevando a voz-, porqu Thurston se enfrenta s ao Rowland? -No Thurston. Mas se sua preocupao Rowland, j pode estar tranqila -afirmou Luthor com orgulho-. O francs presa fcil. -O francs? um exrcito francs? A jovem olhou por cima do muro em direo larga fila de soldados que se encontravam apostados sobre o topo da colina. Alcanou a ver vrios estandartes, alguns dos quais conseguiu identificar. Ento, avistou a figura do Arnulf e afogou uma exclamao. O finalmente tinha ido a seu resgate! E junto a seu estandarte estava... OH, Deus! Instantaneamente, a moa cravou os olhos no cavalheiro que se enfrentava ao Rowland no campo e, ento gritou.

Quintin ouviu os alaridos do Brigitte profiriendo seu nome, e acreditou perceber um rogo de liberao. Rowland, em troca, percebeu alegria nessa voz. Entretanto, o efeito em ambos os homens foi idntico. Cada um deles sentiu, mais que nunca, o desejo de acabar com seu adversrio. Quintin foi arrojado de suas arreios e a luta continuou sobre a grama. Repetido-los ataques que deveu resistir foram reveladores. Soube ento com certeza que sua hora tinha chegado. Porm, no estava disposto a morrer sem antes opor resistncia e tratou de reunir todas suas foras. Tudo foi intil, entretanto. Rowland era muito forte para ele e muito hbil. Depois de manter-se defensiva durante vrios minutos, Quintin sentiu a espada inimizade quebrar os suspensrios de sua cota e penetrar em seu ombro. A dor foi intolervel. Mesmo que tivesse desejado resistir, as pernas lhe traram, e se deixou cair sobre os joelhos. Tratou de sujeitar a arma, mas perdeu tambm o controle das mos. E, em um instante, a espada de seu adversrio se encontrou junto a seu pescoo. -Seria muito fcil. Sabe, n? -disse Rowland com frieza, pressionando apenas a arma de modo que um fino fio de sangue correu pelo pescoo de sua vtima. Quintin se negou a responder. A dor do ombro era irresistvel. Tinha fracassado. OH, Brigitte! A espada hostil caiu sbitamente para um flanco. -Perdoarei-te a vida, Quintin do Louroux -asseverou Rowland-. Perdoarei-lhe isso porque te devo o favor. Agora, minha dvida fica saldada. Depois de pronunciar essas palavras, voltou a montar seu cavalo e empreendeu a volta ao Montville, ao tempo que quatro cavalheiros franceses comearam a descender pela colina para recolher a seu derrotado lorde. Brigitte. A moa sabia... sabia! Tinha visto o Quintin. E na verdade era lady Brigitte. Uma dama, no uma serva. Druoda lhe tinha enganado! Entretanto, no lhe tinha mentido sobre o amor que existia entre o Quintin e a jovem. Isso era evidente. E era tambm bvio o fato de que Brigitte jamais permaneceria voluntariamente a seu lado. Rowland tinha percebido alegria em sua voz ao pronunciar o nome do Quintin, seu amado. 38 -Que demnios estava fazendo Brigitte no muro? -perguntou Rowland quando Luthor foi receber lhe ao estbulo. -aproximou-se com os outros para presenciar um esplndido combate -respondeu o ancio com regozijo-. Demonstrou a esses franceses quem seu adversrio. -Onde est ela agora? -inquiriu o moo com irritao. -Ah, pois a jovem no to forte como supus. desmaiou-se quando feriu o cavalheiro francs. Ordenei que a levassem a sua habitao. Rowland correu do estbulo para a sala, subiu velozmente as escadas e abriu com violncia a porta de sua antecmara. Brigitte se encontrava tendida em 1a cama inconsciente. O rudo a perturbou e comeou a gemer. Porm, no alcanou a despertar, mas sim continuou perdida em algum profundo tortura. O homem se sentou a seu lado e lhe apartou o cabelo do rosto.

-Brigitte?... Brigitte! -chamou-a com mais firmeza ao tempo que lhe aplaudia as bochechas. Os olhos da moa se abriram e, logo, dilataram-se ao posar-se sobre o Rowland. Prorrompeu em soluos e comeou a golpear o peito do homem com os punhos at que ele a sujeitou. -Matou-lhe! -chiou Brigitte-. Matou-lhe! O entrecerr os olhos com fria. -No est morto -anunciou-, a no ser ferido. Por um instante, ele observou o jogo de emoes que atravessaram o rosto da jovem. Ela se incorporou. -Devo ir com ele. Porm, Rowland a sujeitou com firmeza contra a cama. -No, no ir, Brigitte. -Devo faz-lo! -No! -exclamou o jovem com aspereza, e logo adicionou: Sei quem ele, Brigitte. A jovem se sentiu sobressaltada ante semelhante revelao. -Sabe? Sabe e, mesmo assim, lutou em seu contrrio! OH, Deus, odeio-te! -gemeu entre soluos-. Acreditei que sentia algo por mim. Mas voc no tem corao. feito de pedra! Rowland se surpreendeu ante a profundidade de sua prpria dor. -No pude fazer nada mais que lutar! -bramou com fria-. Jamais permitirei que ele te tenha! S se eu morro poder te desposar com esse homem. Juro-o, Brigitte! -me desposar? -perguntou ela com voz entrecortada-. Me desposar com meu prprio irmo? O moo a observou com olhar atnito. -Irmo? -E ousa te fingir inocente? Voc sabe que Quintin meu irmo! Acaba de afirm-lo! Rowland sacudiu a cabea, sobressaltado. -Acreditei que era seu senhor. Quintin do Louroux seu irmo? por que no me disse isso? Brigitte no podia cessar de soluar. -Pensei que tinha morrido e me resultava muito doloroso falar dele. -Ento, quem Druoda se no ser sua irm? Disse-me que Quintin desejava casar-se contigo, mas que ela o impediria. Jurou-me que te mataria antes de que ele retornasse ao Louroux, a menos que eu aceitasse te levar comigo. -Mentiras, todas mentiras! -bramo a jovem- Ela a tia do Quintin. Disse-te que tinha mentido sobre mim. por que no pde acreditar...? -Brigitte deixou escapar uma exclamao-. antes de que Quintin retornasse ao Louroux? Sabia que ele retornaria? Sabia que meu irmo vivia e no me disse isso? Rowland no se atreveu a manter o olhar da moa. -Acreditei que lhe amava, que tentaria retornar a ele -comeou a lhe explicar. Mas Brigitte se sentia muito irritada para escutar. -Creste que lhe amava? Claro que lhe amo! Quintin meu irmo. O toda minha famlia. E irei com ele... agora! ficou de p abruptamente, mas Rowland lhe tirou da cintura antes de que pudesse chegar at a porta. -Brigitte, no posso permiti-lo. Se te deixo partir, ele te impedir de retornar para mim.

Lhe olhou horrorizada. -Acaso supe que desejo retornar? No quero voltar a verte jamais! Lutou contra meu irmo, e esteve a ponto de lhe matar! -Voc no te partir daqui, Brigitte -afirmou ele de modo categrico. -Odeio-te, Rowland! -vaiou a jovem-. Pode me reter aqui, mas nunca voltar a me possuir. Matarei-me se o faz! desabou-se sobre o cho em muito entrecortados soluos. Rowland a observou por um instante e logo, abandonou a habitao. Chegou a noite. O exrcito francs se retirou durante o dia, embora sem afastar-se muito. As espirais de fumaa provenientes do acampamento revelavam que os cavalheiros franceses se encontravam ao outro lado da colina. Sua inteno era permanecer ali. Em todo o dia, Rowland no tinha retornado a sua habitao. No sabia como comportar-se ante o Brigitte. Cada vez que pensava em alguma desculpa, imaginava a resposta da jovem e se precavia de que no podia enfrentar-se a ela. Com obstinao, negou-se a acreditar na moa, mesmo que ela no tinha feito mais que dizer a verdade. Tinha desonrado a uma dama de alta linhagem. Tinha-a forado a lhe servir e tratado com rudeza. E lhe tinha tolerado tudo. Milagrosamente, Brigitte lhe tinha tolerado. Mas nunca perdoaria por ter lutado contra Quintin. Nem lhe perdoaria jamais o lhe haver oculto o fato de que seu irmo continuava com vida. Rowland no tinha direito a ret-la, mas no podia suportar a s idia de perd-la. E Quintin jamais lhe permitiria desposar-se com a jovem. Talvez, quando advertisse que nunca voltaria a ver sua irm a menos que aceitasse as bodas, ento, o francs provavelmente cederia. Brigitte com segurana se oporia, mas uma mulher podia ser desposada sem seu consentimento. S a aprovao do tutor era necessria. Talvez, se lhe demonstrava quanto sentia o dano ocasionado, ela cessaria de lhe detestar. Tinha que enfrentar-se a ela . J no podia tolerar o sentir-se odiado pela jovem. Rowland abriu a porta de sua antecmara com uma leve esperana. Porm, a habitao se encontrava vazia. As pertences do Brigitte continuavam ali, mas ela tinha desaparecido. Uma busca por toda a manso no foi mais que uma perda de tempo. Nem a moa nem seu co puderam ser encontrados. Finalmente, tirou o chapu que a porta do muro traseiro tinha sido destravada do interior. O homem correu para o estbulo para selar a Huno. Com segurana, Brigitte tinha partido depois do anoitecer; de outro modo, algum a teria visto atravessando os campos. Possivelmente, a moa ainda no tinha conseguido chegar ao acampamento francs. Talvez, s talvez, ele ainda tinha oportunidade de alcan-la, pensou Rowland, esperanado. Por fim, cavalgou at o topo da colina. O corao comeou a lhe pulsar com violncia. J no podia divisar-se nenhum exrcito ao outro lado do monte, nada exceto uma pradaria desrtica e os restos de vrias fogueiras j extintas. -Brigitte! Brigitte! -Foram gritos apaixonados, desesperanados, que ningum ouviu, exceto o poderoso vento. 39

Brigitte se aconchegou na carreta junto a seu irmo. No levava pressa, j que os cavalheiros franceses tivessem recebido com agrado uma perseguio de seus inimigos normandos. Era uma viagem lenta, mas cada minuto, cada dia os afastava mais e mais dos domnios do Montville. A jovem reclinou cansadamente a cabea para observar o escuro cu da noite. Quintin dormia. Ardia de febre e de dor, gemia entre sonhos, mas ela no podia lhe ajudar. Inclusive tinha piorado o estado do moo ao sustentar uma violenta discusso, to violenta como a que tinha mantido frente a Rowland. Quintin se havia oposto partida. Desejava atacar Montville, reduzir a cascalho os gigantescos muros do feudo. Porm, seu maior desejo era obter a cabea do Rowland. A moa tinha empalidecido para ouvir essas palavras. Sem saber como tinha acontecido, encontrou-se sbitamente defendendo ao Rowland. -Ele te perdoou a vida! Permitiu-te viver quando poderia te haver matado! -tinha exclamado ela. Mas a temvel clera do Quintin no se apaziguou. -O homem deve morrer pelo que te tem feito! -Mas Rowland no responsvel pelo que aconteceu -insistiu Brigitte-. Druoda a nica culpado. -No, Brigitte. O normando convenceu a Druoda de te entregar. A moa refletiu por um instante e logo, soltou uma amarga gargalhada ante to absurda afirmao. -Disse-te ela isso? Ah, Quintin, acaso ainda no notaste a habilidade dessa mulher para mentir? Rowland no me queria consigo. enfureceu-se quando lhe foraram a me levar. Pode que agora me queira, mas no ento. Druoda lhe jurou que me mataria se ele no me levava consigo. E, devido ao que me tinha feito, ele aceitou. -Essa outra razo pela que deve morrer! -Isso nem sequer aconteceu no Louroux! -replicou Brigitte. -Qui...quer dizer que no te violou? -No. Estava brio, e muito apavorado para falar. Ambos os cremos que tinha acontecido, mas a verdade que eu me deprimi e ele logo se desvaneceu. Pela manh, demos por sentado que tinha ocorrido o estupro, e o mesmo pensou Druoda. Mas foi todo um equvoco. -Mesmo assim, ele te arrebatou de casa, sabendo que foi minha irm e que Druoda no tinha direito a te entregar! - essa outra mentira da dama? Rowland me acreditou uma serva. recusou-se a me acreditar quando afirmei o contrrio porque Druoda lhe convenceu de que eu era uma serva. Inclusive hoje, quando voc chegou, ele sups que foi meu senhor. No sabia que foi meu irmo. Pensou que Druoda era sua irm. -por que teria que me mentir minha tia, depois de ter confessado todos seus outros pecados? -Acaso no o adivinha? -perguntou Brigitte-. No me resulta difcil imagin-lo, posto que a conheo depois de ter convivido com ela tanto tempo. Ao te mentir a respeito das aes do Rowland fez que seus prprios pecados no parecessem to atrozes. Matou-lhe acaso? -No, expulsei-a.

-J v. Deixou-lhe partir sem mais castigo e entretanto, veio aqui para matar ao Rowland. E ainda deseja lhe matar, em que pese a que te perdoou a vida. -Fez uma pausa e logo, refletiu em voz alta. -Embora Rowland sabia que voc vivia e nunca me disse isso. Acreditei-te morto at hoje. -A no pode lhe defender, Brigitte, posto que enviei ao Louroux a te informar de que eu seguia vivo. -O comunicou a Druoda, acreditando que ela era sua irm. Fez o que lhe ordenou, Quintin. -No faz mais que lhe desculpar -acusou-lhe seu irmo-. por que insiste em lhe defender? Brigitte baixou o olhar antes de admitir em voz baixa: -fui feliz aqui, Quintin. Sofri ao princpio, mas logo me converti em uma mulher ditosa. No desejo que mate ao Rowland, como tampouco desejo que ele lhe mate. E, sem dvida, algum dos dois morrer se no nos partimos daqui. Quero retornar a casa agora. No preciso ser vingada, posto que minha honra no foi prejudicado. -Quer dizer que ele jamais te tocou em todo este tempo? -perguntou Quintin com suspicacia. -Jamais -respondeu a jovem com firmeza, esperando que a mentira conseguisse pr fim a esse conflito. E assim foi. Finalmente, Quintin consentiu em partir. J tudo tinha terminado. Brigitte jamais voltaria a ver o Rowland. Enterraria seus sentimentos por ele. De algum modo, conseguiria esquecer tudo que tinha acontecido entre ela e Rowland do Montville. 40 A clida brisa da primavera enfraqueceu a terra e atraiu ao Thurston do Mezidon para o Montville. O exrcito normando no parecia temvel, no depois da terrvel ameaa que tinha inquietado ao feudo apenas uns meses atrs. Havia, ao menos, duzentos soldados com o Thurston, mas no mais de uma dzia de capacitados cavalheiros. Rowland observou com desdm a congregao de homens que pretendiam lhe arrebatar os domnios do Montville. Mercenrios em sua maioria, talvez alguns bons soldados, mas a maior parte do exrcito estava formada por camponeses que s tentavam aumentar seu patrimnio. No existia lealdade ali. Nenhum homem contratado estaria disposto a lutar at o amargo final. Quatro cavalheiros cavalgaram para a entrada do Montville precedidos pelo Thurston. Rowland conseguiu reconhecer a outro dos homens e esboou um sorriso depreciativo. Roger. O canalha se uniu a seu irmo, talvez, com a inteno de utilizar a batalha como desculpa para matar a seu antigo adversrio. Sem dvida, o caipira tinha informado a seu irmo sobre o poderio do Montville e, entretanto, Thurston era to tolo para iniciar a guerra. Rowland estava seguro de que logo encontraria tambm ao Geoffrey entre o exrcito hostil. -Luthor! -bramou Thurston de abaixo-. Voc desafio a lutar pelo domnio do Montville! -Com que direito? -perguntou o lorde.

-Com o sagrado direito que me outorga o matrimnio com sua filha maior. Montville ser minha depois de sua morte. E no desejo aguardar. -Co infame. -Luthor soltou uma desdenhosa gargalhada. -Voc no tem direitos aqui. Meu filho, Rowland, ser quem herda a autoridade no Montville. Voc? Jamais! -O um bastardo! No pode lhe favorecer frente a sua legtima filha. -Claro que posso, e j o tenho feito! -exclamou o ancio-. Acreditailhe para ocupar meu lugar, e assim ser. -Ento, desafio a seu bastardo! Rowland tinha escutado com impacincia esse intercmbio de palavras. Todo seu ser ardia com o desejo de luta. O desespero em que se inundou depois da partida do Brigitte tinha chegado a converter-se em uma fria incontrolvel. Era essa a oportunidade que necessitava para descarregar sua ira. Porm, os planos do Luthor eram diferentes. O ancio sujeitou o brao do moo, lhe ordenando silencio. -Lorde de mercenrios! -bramou Luthor-. Meu filho no se rebaixar lutando com um canalha como voc. O no esbanja sua destreza com palurdos. -Covardes! -proferiu Thurston com clera -Oculte-se depois dos muros, ento. Mesmo assim, tero que enfrentar-se a mim! Os cavalheiros retrocederam para unir-se a seu exercito no campo. Rowland os observou partir e logo se voltou para o Luthor com aborrecimento. -por que? Poderamos ter terminado este conflito me enfrentando a esse caipira. -OH, sim -assentiu o ancio com perspiccia-. Voc te tivesse enfrentado... em uma luta limpa. Mas usa a cabea, Rowland. Thurston recorreu para mim em sua juventude, mas foi sempre um folgazo, depreciativo frente a tudo meus ensinos. Jamais um cavalheiro mais desgraado transpassou estes muros. Sabe que nunca poderia ganhar e, ainda assim nos desafiou. por que? Jamais se tivesse atrevido se no contassem com algum sujo plano para assegur-la vitria. -Pensa te ocultar detrs destes muros, ento? -Claro que no -grunhiu o ancio-. Pode que sua inteno tenha sido me matar para evitar a guerra, mas no o conseguir. Livrar-se a batalha no campo, mas s quando eu o dita. -E, enquanto isso, permitir-lhe assolar as terras do Montville? -perguntou Rowland, enquanto observava a vrios homens do Thurston que, com tochas acesas, dirigiam-se para a aldeia. Os olhos do Luthor cintilaram ao ver o espetculo que o jovem estava contemplando. -O muito canalha! -grunhiu-. Pois, muito bem, sairemos agora e terminaremos j mesmo com este chato conflito. Rowland tratou de impedir qualquer ao precipitada do ancio, mas foi muito tarde. Luthor j no estava disposto a escutar. Tinha deixado de pensar com claridade, para permitir que a ira comeasse a lhe governar, e esse era um luxo que nenhum guerreiro podia jamais confrontar. Ainda assim, o homem no teve mais alternativa que lhe seguir. Imediatamente, quarenta dos melhores cavalos de guerra dessas terras foram montados e Luthor comeou a repartir as ordens. Um instante depois, os cavalheiros e soldados do Montville

atravessaram os portalones ao galope para enfrentar-se ao lorde do Mezidon e seus homens. Rowland conduzia a metade das defesas, detrs da linha de hacheros. A aldeia se encontrava j em chamas: cada choa, cada refgio caa depois de uma nuvem de fumaa em uma ardente bola alaranjada. Depois de acender as fogueiras em crculo ao redor da manso, os homens do Thurston voltaram a reunir-se com seu exrcito. Rowland redobrou a marcha para seguilos. Assim que chegou ao campo de batalha, lhe congelou o sangue ante o horrendo espetculo que ali presenciou. E, ento, a pena lhe rasgou quando viu cair ao Luthor. Tudo aconteceu antes de que ele pudesse unir-se ao ancio, e no demorou para compreender que tinham sido enganados. Outros trinta cavaleiros tinham descendido da colina para atacar ao Luthor e seus homens. Uma muito antiga ttica, mas tinha resultado. Luthor tinha sido derrubado e a metade dos homens tinham cansado com ele. Rowland cessou de pensar com claridade. Ao igual ao ancio uns momentos atrs, deixou-se governar por seus impulsos. Como um enlouquecido, equilibrou-se para o lugar do combate, seguido por uma vintena de seus fornidos guerreiros. Com repetidos golpes de sua espada, quebrou os flancos do exrcito inimigo, at chegar ao centro da luta. Ento, viu o Luthor. O sabre do Thurston lhe tinha atravessado. Lorde Thurston do Mezidon se estremeceu ao ver a expresso nos olhos de seu adversrio. Neles, a mesma morte parecia refletida. Rowland elevou sua espada ensangentada para apanhar a seu oponente e proferiu um horripilante alarido de ira. Thurston se paralisou, pressentindo que o fim tinha chegado. O lorde do Mezidon lutou de modo selvagem, imprudente, e logo foi derrotado. Mas, ao tempo que Rowland extraiu sua espada do corpo do Thurston, outro sabre lhe penetrou nas costas. O moo abriu os olhos com surpresa, mas reagiu imediatamente girando para trs seu brao armado. Alcanou a golpear algo com a espada, mas sua dor era muito intenso para voltar-se para olhar. Sua sede de sangue ainda continuava lhe consumindo; ainda retumbava em sua cabea o ensurdecedor clamor de batalha; entretanto, encontrava-se quase cego, e tambm muito aturdido, j que s podia ver a queda do capitalista Luthor, o forte, invencvel Luthor derrubado por uma espada inimizade. Um cavalo se estrelou com Huno e Rowland caiu. O impacto intensificou sua dor at torn-lo irresistvel. A partir desse instante, o moo j nada mais ouviu. -Est morto! -exclamou Hedda, ao tempo que dois cavalheiros entraram na sala carregando o corpo inerte do Rowland-. OH, por fim! GUI lhe lanou um olhar fulminante e, com um gesto, indicou aos dois cavalheiros que colocassem ao homem inconsciente junto aos outros feridos, para logo lhes ordenar que partissem. Ento, voltou-se para a dama e lhe informou com frieza: -No est morto, lady Hedda, ainda no. Os olhos pardos da mulher se dilataram decepcionados. -Mas morrer? O tom esperanado na voz da Hedda repugnou ao jovem, quem, por uma vez, permitiu-se esquecer a hierarquia da dama do Montville.

-Fora daqui! -exclamou-. Acaba de perder a seu marido. Acaso no tem lgrimas? Os olhos da Hedda cintilaram. -Derramarei lgrimas por meu lorde quando tiver morrido seu bastardo! -vaiou-. E isso deveria ter acontecido muito tempo atrs. Seu cavalo teria que lhe haver matado. Estava to segura! Tudo teria terminado! -Lady? -inquiriu GUI, sem atrever-se a expressar a pergunta. Ela retrocedeu, sacudindo a cabea. -No disse nada. Eu no fui! Eu no fui! Hedda correu para o Luthor. O corpo do ancio tinha sido colocado sobre os tapetes. A dama se jogou sobre o cadver e seus pesarosos gemidos alagaram a gigantesca sala. Mas GUI sabia que no eram mais que falsas lgrimas. -Ento me equivoquei ao suspeitar do Roger. GUI baixou o olhar para encontrar os olhos do Rowland abertos. -Ouviu-a? -perguntou-lhe -Sim, ouvi-a -respondeu o ferido. GUI se ajoelhou junto ao corpo jogado de seu amigo e falou com uma marcada nota de amargura. -Foi injusto com o Roger nessa ocasio, mas s nessa. Por ele, est tendido aqui agora. Rowland tratou de incorporar-se, mas voltou a cair com uma marcada careta de dor. - muito grave a ferida? - grave -admitiu seu amigo-. Mas voc forte. -Luthor tambm era forte -afirmou o ferido, e ento a sangrenta cena voltou a lhe cruzar pela mente-. Luthor? -Sinto muito, Rowland. Est morto. O jovem fechou os olhos. Certamente. Tinha-o sabido do momento em que tinha visto o Luthor cair. Luthor. No seu verdadeiro pai e, mesmo assim, seu pai. O vnculo de anos assim o tinha querido, tal como tinha afirmado Brigitte. E esse vnculo era muito mais forte do que Rowland sempre tinha suposto. O moo comeou a sentir uma profunda dor, uma dor muito mais intenso do que jamais poderia ter imaginado. -O descansar em paz -disse finalmente-. foi vingado. -Vi que tambm vingou a ti mesmo -afirmou GUI com tom acalmado. Rowland franziu o sobrecenho. -O que quer dizer? -Acaso no sabe quem te feriu nas costas? - perguntou seu amigo-. Foi Roger. Mas sua prpria espada lhe atravessou fatalmente, e caiu inclusive antes que voc. Roger est morto. -Est seguro? -Se, E os homens do Thurston se lanaram fuga. Mas a traio do Roger foi evidente. Sinto ter duvidado de ti na anterior ocasio. No acreditei que ningum, inclusive Roger, fosse capaz de atacar pelas costas. Mas voc lhe conhecia melhor que eu. Rowland no alcanou para ouvir as ltimas palavras de seu amigo j que, uma vez mais, o escuro mundo do inconsciente se deu procurao dele. O jovem j no pde sentir a dor da perda, nem a dor da ferida. Ao tempo que Rowland lutava por aferrar-se vida, Brigitte recebia os primeiros brotos da primavera com infinita tristeza. J no podia continuar

ocultando seu segredo. Quintin se tornou lvido quando ela decidiu abandonar as desculpas para justificar seu peso e admitiu, por fim, a verdade. -Um filho? -perguntou seu irmo com irritao-. Dar a luz um filho desse normando? -Meu filho. -Mentiu-me, Brigitte! -bramou Quintin. Era essa a principal causa de sua ira: sua irm lhe tinha mentido pela primeira vez na vida. A moa lhe tinha oculto a notcia de sua estado desde sua volta ao Louroux, ainda quando j o tinha sabido ento, posto que levava quatro meses de embarao. -por que? por que me mentiu? -inquiriu o jovem. Brigitte tratou de manter-se insensvel frente ao angustiado tom da voz de seu irmo. -Acaso teria abandonado Montville se te tivesse revelado a verdade? -Claro que no. -Quintin se sentia realmente perturbado. -Ali tem a resposta, Quintin -explicou-lhe a jovem com frieza-. No ia permitir que lutassem por minha honra quando fui eu quem entreguei essa honra. No havia razo para liberar uma batalha. -Mas, no que outra coisa me mentiu? A moa sob os olhos, incapaz de enfrentar o olhar acusador de seu irmo. -Ocultei-te meus verdadeiros sentimentos -admitiu finalmente-. Estava furiosa esse dia. Odiava ao Rowland por haver-se enfrentado a ti. Sentiame to ferida, que desejava morrer. -E, mesmo assim, defendeu-lhe ante mim. -Sim -murmurou ela com suavidade. Quintin partiu, deixando sozinha ao Brigitte com suas lgrimas. Tinha decepcionado a seu irmo, e isso rasgava o corao da jovem. S ela sabia quanto tinha saudades a presena do Rowland. Orava dia detrs dia, implorando que ele retornasse a seu lado. Mas, como poderia explicar-lhe ao Quintin? 41 Rowland se desperez e, instantaneamente, deixou escapar um rouco grunhido. Pelo visto, a molstia da ferida ainda no estava disposta a lhe abandonar. Jogou um olhar de soslaio a seu irmo e lhe encontrou sorridente. -Arrumado a que no tem nenhuma cicatriz, ou meu aroma no te divertiria tanto, irmo -grunhiu Rowland. -Vontades essa aposta -assegurou-lhe Evarard com uma breve risada-. Jamais adotei a guerra como uma forma de vida. No sinto compaixo por aqueles que o fazem logo, grunhem bbados quando os afligem as feridas. -De maneira que grunhem bbados, n? -resmungou Rowland com mau humor-. Jamais me ver grunhindo bbado por uma simples dor! -OH, no, s por ela. Rowland franziu o sobrecenho. -No desejo falar dela. Revelei-te mais do que devia ontem noite. -Quando estava grunhindo bbado -demarcou Evarard com uma gargalhada.

Rowland se incorporou abruptamente e, imediatamente deu um coice ante a intensa pontada de dor. Fazia apenas dois meses que tinha recebido a ferida e esta ainda no tinha cicatrizado. -Posso prescindir de sua jocosidade -afirmou com tom brusco. Evarard permaneceu impvido frente ao mau gnio de seu irmo. -Onde est seu senso de humor, homem? fugiu-se acaso com sua bela dama? -Evarard, juro-te que se no fosse meu irmo, despedaaria-te! -grunhiu Rowland, fechando os punhos-. No volte a mencion-la. -Precisamente porque sou seu irmo posso te falar com sinceridade -afirmou o outro jovem com tom srio. Com segurana, pensaria-o duas vezes antes de me atirar um murro na cara, porque seria como te golpear a ti mesmo. -No esteja to seguro, irmo. -V-o? -A expresso do Evarard se tornou muito solene-. Reage com irritao quando eu s estou brincando. Abriga uma intensa ira em seu interior, Rowland, e a deixa viver em lugar de combat-la. -Sua imaginao muito ativa, Evarard. -Isso acredita? -arriscou-se a perguntar o gmeo- Ela te abandonou. Preferiu partir com seu irmo em lugar de permanecer a seu lado. Dir-me que isso no te afetou? -J basta, Evarard! -Nunca voltar a ver a dama. Isso no significa nada para ti, n? -Basta! -bramou Rowland. -No chama a isso ira? -continuou Evarard, expondo-se a um violento golpe, j que o rosto de seu irmo comeava a transformar-se em uma verdadeira mscara de clera-. Te olhe, irmo. Est a ponto de me derrubar s porque te fiz notar que a fria te est consumindo por dentro. por que no acaba de uma vez com sua vida? bvio que no deseja viver sem essa mulher e entretanto, no faz nenhum esforo por recuper-la. -Maldito seja, Evarard. me diga como poderia recuper-la se me despreza. Como poderia sequer me aproximar dela quando seu irmo est disposto a me matar apenas me veja? -Ah, Rowland, esses so s obstculos que sua prpria imaginao exagera. Nem sequer o tentaste. Teme fracassar. O fracasso seria seriamente o final. Mas voc no sabe se fracassaria, e nunca saber se no fazer o intento. Ante o completo silncio de seu irmo, Evarard prosseguiu. -E se a dama se sente to desolada como voc? E se a ira de seu irmo j comeou a apaziguar-se? Se cometeu enganos, deve te desculpar ante a jovem. Pode que ela entenda mais do que supe. Mas, como saber se no ir v-la? V. V ao Berry, Rowland. Fala com o irmo e, logo, exprsale moa seus sentimentos. No tem nada que perder, mas se no ir, ento tudo estar perdido. medida que se aproximava mais e mais ao Louroux, Rowland refletia sobre sua conversao com o Evarard. A sensatez de seu irmo lhe tinha feito compreender quo obstinado e tolo era seu comportamento. J tinha comeado o vero. Durante muito tempo, tinha aceito seu infortnio sem tentar modific-lo. Durante muito tempo, tinha estado separado do Brigitte, permitindo que a ira lhe consumisse.

-Lorde Rowland do Montville, milord -anunciou Leandor com inquietao. Rowland seguiu ao homem at a sala e, ao lhe ver, Quintin se incorporou abruptamente, ao tempo que se levava uma mo espada. -No aceitarei a provocao se me desafiar, baro -apressou-se a advertir Rowland. Quintin ficou sem fala, sobressaltado ante a apario desse jovem. Jamais tivesse imaginado que o normando pudesse ser to imprudente de apresentar-se no Louroux. depois de tudo, ele era o lorde ali e se o desejava, podia encerrar a esse homem para no lhe liberar jamais. -Ou j no tem desejos de viver ou o tolo maior de toda a cristandade -afirmou Quintin quando por fim conseguiu recuperar a fala-. No te tinha tomado por um tolo, Rowland. Claro que me equivoquei contigo desde o comeo. Confiei em ti, e me ensinou uma valiosa lio. -No vim aqui para brigar contigo, milord -assegurou-lhe Rowland-, a no ser para fazer as pazes. -As pazes? -bramou Quintin, irritado ante a calma de seu inoportuno visitante. Sem titubear, atirou um violento golpe no rosto do fornido homem. Mas Rowland permaneceu sem alterar-se, tratando de controlar seu mau gnio. -Maldito seja! -grunhiu o anfitrio-. Como te atreve a te apresentar em minha casa? -Vim porque a amo -confessou Rowland com firmeza. Surpreendeu-lhe a facilidade com que podia pronunciar essas palavras, e decidiu as repetir-. Amo ao Brigitte. Quero-a por esposa. Quintin esteve a ponto de engasgar-se ante semelhante revelao. -Tambm a quis para satisfazer seu apetite carnal, e no duvidou em viol-la! Tomou pela fora! -Disse-te ela isso? -A poseste, e isso fala por si s! -Jamais fui violento com o Brigitte -afirmou Rowland-. No fui gentil ao princpio, reconheo-o, porque era eu um homem muito rude ento. Mas, em pouco tempo, sua irm conseguiu me mudar, at que s comecei a sentir se desesperados desejos de agrad-la. -Isso j no importante. Rowland perdeu a pacincia. -Maldio! Ponha em meu lugar. Druoda entregou ao Brigitte e acreditei que essa mulher era sua irm. A moa se converteu ento em meu serva. Viajar sozinho com ela at o Montville foi um verdadeiro tortura, tal como tivesse sido para qualquer homem forado a enfrentar-se a semelhante beleza. Ao igual jovem, acreditei que j a tinha desvirginado aqui, no Louroux. Talvez, se tivesse sabido que ainda era virgem, no lhe houvesse possudo...no sei, no posso afirm-lo. Mas no foi esse o caso. Acaso alguma vez levaste a uma mulher a sua cama sem lhe pedir consentimento? -Estamos falando de minha irm, no de uma mera serva, obrigada do nascimento a servir a seu amo. Brigitte uma dama de alta linhagem, e nenhuma dama deve sofrer o tortura a que voc a tem exposto. -Ela me perdoou -asseverou Rowland. -Srio? No poderia assegur-lo, posto que jamais te menciona. -Minha briga contigo o que a voltou contra mim. -Explicou o lorde do Montville.

-O mesmo d, posto que no voltar a v-la jamais. -Sei razovel. Ofereo matrimnio. Sou o lorde do Montville agora e possuo alm disso um imenso patrimnio no Cernay. Como minha esposa, Brigitte o teria tudo, especialmente amor. Estou disposto a dedicar toda minha vida em compensar o dano que lhe ocasionei. O passado j no pode modificarse. Mas posso, entretanto, te jurar que jamais voltarei a lhe causar penas. -J no h forma de remediar o que tem feito com o Brigitte -afirmou Quintin com frieza. -O que opina ela? -Isso no tem importncia. Rowland voltou a perder a pacincia. -Ao menos, permitir-me v-la? -J te disse que no voltaria a v-la jamais! Agora, vete daqui, normando, quando ainda estou disposto a te deixar partir livremente. No esquea onde te encontra. -No o esquecimento, baro -afirmou Rowland com calma, olhando ao outro homem fixamente-. Brigitte significa para mim muito mais que minha prpria vida. Depois desse comentrio, voltou-se e se retirou imediatamente da sala. Quintin lhe observou em silncio, mas no teve tempo de meditar as sentidas palavras do normando, j que sua irm irrompeu de repente na sala. Maldio! Quo ltimo necessitava Brigitte era enfrentar-se a esse velhaco. A moa parecia muito desventurada e irascvel ultimamente. -Diz Leandor que temos uma visita -comentou a jovem, ao tempo que se aproximava de seu irmo. -Leandor est equivocado -afirmou Quintin com mais brutalidade da que tivesse desejado. -Equivocado? -Era s um mensageiro -explicou o homem. Um jovem se apresentou essa manh sem que sua irm se inteirou-. Arnulf organizar um festejo o ms entrante. Celebrar-se as bodas de uma sobrinha. Convidou-me festa. -Ento, pode que no esteja aqui quando... -No -interrompeu-a ele com rudeza-. Pode que no. Quintin abandonou a sala imediatamente. Incomodava-lhe falar do nascimento. Envergonhava-lhe o estado de sua irm; lhe morria de calor saber o que lhe tinham feito moa, mas acima de tudo, chateava-lhe que o homem que a havia possudo ainda continuasse com vida. Cada dia que passava, resultavalhe mais e mais difcil ficar frente a Brigitte. A jovem era consciente de seu fracasso em seus intentos de ving-la. Ela tinha fingido subtrair importncia ao assunto, mas Quintin conhecia sua irm e sabia quais deviam ser seus sentimentos. Entretanto, no podia culp-la por ter perdido a f nele. 42 Brigitte se encontrava caminhando lenta e indolentemente pelo horta. Uma e outra vez, tentava apanhar as folhas secas do outono que revoavam para o cho. Logo, levava-se as mos ao ventre, agora novamente plano. Durante um comprido tempo tinha levado sua carga, mas j tudo tinha culminado. No tinha sido uma iluminao difcil, segundo as palavras da

Eudora. A opinio do Brigitte tinha sido diferente no momento, OH, sim! muito diferente. Entretanto, a moa j no recordava essa dor e se sentia muito feliz como me. Porm, quando se encontrava sozinha, uma imensa sensao de desdita a afligia. Detestava pensar no Rowland, mas, mesmo assim, no conseguia lhe esquecer. Odiava a pena que esse homem lhe tinha causado, odiava sentir o desejo de lhe ter a seu lado, mas no podia a no ser pensar nele constantemente. Brigitte acreditou estar imaginando quando viu um cavaleiro aproximar-se da entrada do Louroux. A moa caminhou por entre as rvores at os limites do horta, com a certeza de que a viso no demorasse para desaparecer. Algo no cavalo lhe recordava ao gigantesco Huno. arreganhou-se a si mesmo por permitir tanto vo a sua imaginao. recolheu-se as saias para dirigir-se para a manso. Acelerou o passo gradualmente, at atravessar correndo os imensos portalones. Ao chegar ao ptio, deteve-se de repente, j que reconheceu ao enorme cavalo que um encarregado conduzia para o estbulo. O cavaleiro j tinha desaparecido. O corao da jovem comeou a pulsar com violncia. Correu ento at a sala e, ao atravessar as portas, voltou a deter-se abruptamente. -Rowland! -exclamou. Entretanto, ningum pde ouvi-la frente aos ferozes gritos de seu irmo. Ambos os jovens se encontravam enfrentados a uns escassos metros de distncia: Quintin, enfurecido e Rowland, preparado para extrair sua espada. -Detenha! -exclamou Brigitte, ao tempo que corria para os homens-. Ordeno-te que te detenha! -Empurrou ao Rowland, quem retrocedeu sem lhe apartar o olhar. Logo, ela se voltou para seu irmo. -O que significa tudo isto? -O no bem-vindo aqui. -Seria capaz de lhe expulsar -perguntou a jovem com irritaosem saber por que veio? -Sei muito bem por que veio! -por que? -Por ti. Rowland tinha respondido. Brigitte se voltou para lhe olhar e continuou lhe observando durante um comprido instante incapaz de apartar o olhar, ao tempo que o homem a devorava com seus escuros olhos azuis. -nos deixe sozinhos. Quintin -murmurou a moa, sem olhar a seu irmo. Quintin a sujeitou do brao e lhe forou a lhe olhar. -No te deixarei sozinha com ele. -Agradaria-me falar com o Rowland em privado Quintin. -No. -Tenho direito. Agora, nos deixe sozinhos. Por favor. Quintin se sentiu furioso, mas, ainda assim, aceitou partir. -Estarei perto se me necessitar, Brigitte. -Maldio -grunhiu Rowland, logo que estiveram a ss-. Seu irmo um agressivo e obstinado... -Cuidado, Rowland -interrompeu-lhe Brigitte com uma expresso geada em seus olhos azuis. -Comeou a gritar assim que entrei. Se voc no tivesse chegado nesse instante, eu houvesse...

O moo avermelhou com um intenso sentimento de culpa e a hostilidade nos olhos da jovem conseguiu lhe silenciar. -Sei exatamente o que tivesse feito, Rowland -afirmou ela com calma-. Conheo-te muito bem. Tivesse desafiado a meu irmo. -No, -assegurou-lhe ele imediatamente-. S tentava deter seus gritos. -S me diga por que vieste -ordenou-lhe a moa com brutalidade. Rowland exalou um profundo suspiro. O comeo tinha sido lamentvel. Mas Brigitte se encontrava por fim ante seus olhos e, OH, Deus!, que formosa se via, inclusive mais formosa do que ele acreditava recordar. -No sabe quanto senti saudades, chrie -confessou ele impulsivamente, surpreendendo a jovem com to sbita revelao. Rowland no tinha planejado comear desse modo. As palavras tinham fluido por prpria vontade, e tinham tomado despreparada moa. -estivemos separados durante muitos meses, Brigitte -prosseguiu ele com doura-. Em realidade, pareceram-me anos... o tempo se tornou irresistivelmente comprido sem sua companhia. Brigitte entrecerr os olhos. -Acaso espera que eu cria que me jogaste tanto de menos? -Todo isso verdade, e muito mais -assegurou-lhe ele com ternura-. Desejo que retorne a casa comigo. Luthor morreu e agora Montville me pertence. Os olhos da moa se dilataram. -Luthor est morto? Voc no... -No, no fui eu. Thurston apareceu na primavera, e se desatou uma batalha. Ocupei-me de vingar ao Luthor. Descobri que... amava ao ancio mais do que acreditava. -Seriamente sinto o do Luthor -murmurou a moa com franqueza-. Morreram muitos? -No, houve mais feridos que mortos. Mas Thurston e Roger, ambos caram sob minha espada. J no voltaro a nos chatear. -Roger est morto? -Apunhalou-me e lhe ataquei em ao reflete. Nem sequer alcancei a lhe ver antes de cair. -Voc caiu? Feriram-lhe ento? -Os olhos do Brigitte examinaram temerosos ao homem. -Nas costas -respondeu Rowland pausadamente. -De modo que voltou a atacar pelas costas, tal como aconteceu no Arles? -Voc sabe isso? Lhe lanou um olhar fulminante. -Um pequeno detalhe que jamais mencionou... meu irmo te salvou a vida! E voc lhe correspondeu com grande amabilidade, no assim? -adicionou a jovem com amargura. -Brigitte... -Admito que no sabia que eu era sua irm, mas supunha que ele era meu senhor. Acreditava que ele desejava desposar-se comigo e, ainda assim, arrebatou-me do Louroux! Traiu-lhe, Rowland. -Fiz-o sem saber, Brigitte, quando se dava por sentado que eu te tinha violado aqui, J tudo parecia e no podia modificar-se. Acaso acredita que me sentia orgulhoso? Estava furioso comigo mesmo no s por isso, mas tambm tambm por trair a seu irmo ao te afastar daqui. Mas, o que outra

coisa podia fazer? Druoda ameaou te matando se te deixava no Louroux. O que tivesse feito voc em meu lugar? -H algo que sim poderia ter feito, Rowland, poderia ter renunciado a mim quando Quintin foi me buscar em lugar de liberar um combate? -No era to singelo, cherie -murmurou Rowland com doura-. No podia te entregar, no quando acreditava que ele desejava desposar-se contigo. Eu te queria por esposa. Brigitte se voltou, e as palavras continuaram retumbando em seus ouvidos. "Eu te queria por esposa". Rowland confundiu a reao da moa com um arrebatamento de ira. -Nunca me atreveria a desafiar novamente ao Quintin, Brigitte, sabendo agora que seu irmo. Tratei de fazer as pazes com ele, mas se recusou a me escutar. Ofereci-lhe me casar contigo e se negou. No posso lutar por ti, e Quintin nunca aceitar te entregar a mim. Brigitte, quero te converter em minha dama. Jamais desejei nada tanto como desejo a ti. Os olhos da jovem se encheram de lgrimas. Quantas vezes tinha implorado ouvir essas palavras? Mas j havia trascurrido muito tempo e ela tinha detido seus rogos. sentia-se ferida em seu orgulho. Agora seu corao s abrigava amargura, porque Rowland lhe tinha abandonado. Durante todo o embarao, durante esses largos meses em que tanto lhe tinha necessitado, ele tinha estado ausente. -J muito tarde, Rowland -sussurrou finalmente. O corao do moo se deteve. -Casaste-te? -No. -Ento, no muito tarde -afirmou ele, aliviado. Imediatamente, estendeu os braos para tomar moa, mas ela ficou rgida e apartando o rosto para um lado, suplicou-lhe: -No me toque, Rowland. No tem direito a vir aqui agora e me propor matrimnio. Onde estava todos esses meses quando ...quando... -Um n lhe entupiu na garganta e ameaou sufocando. Sentiu desejos de chorar e resistiu com desespero-. No me casarei contigo, Rowland. Deveria ter chegado antes quando... quando ainda sentia algo por ti. Agora j... j no sinto nada. Rowland a tirou dos ombros com fria e a forou a lhe olhar. -Eu vim antes, meses atrs, mas seu irmo me jogou! estive vagando aps. No pude retornar a casa. Meu lar j no significa nada para mim se voc no estiver ali. A jovem sacudiu a cabea com violncia. -No te acredito. Quintin me haveria isso dito se seriamente tivesse vindo aqui antes. -Maldio, Brigitte! -bramou o moo- Eu te amo! -Se na verdade me amasse -gritou ela-, teria-me procurado antes! Desesperado, Rowland a atraiu bruscamente para se para apoderar-se dos delicados lbios da jovem em um selvagem beijo. O lhe tinha aberto o corao e ela tentava lhe destroar. Essa moa lhe estava rasgando. Brigitte lutou com violncia, at que ele se viu forado a liber-la. Lhe condenou com o olhar quando falou. -No deveu fazer isso. Eu j no te amo, Rowland. O reuniu os ltimos restos de seu orgulho e se voltou, para afastarse da jovem sem sequer olhar atrs. -OH, Deus, no me importa! -gritou ela para a sala vazia. -Que no te importa?

Brigitte se voltou, para encontrar a seu irmo de p junto porta, e fechou com fora os punhos para controlar seus puxadores desejos de chorar. -No me importa que Rowland se partiu -repetiu com firmeza. -Alegra-me ouvir isso -afirmou Quintin, embora sua voz revelou uma marcada nota de incerteza. O homem se sentia to afligido pelo remorso, que no soube como reagir frente a sua irm. Tinha ouvido toda a conversao, e tivesse desejado no faz-lo. Conhecia-a muito bem moa. Brigitte, em realidade, no havia sentido tudo que havia dito ao Rowland. por que seu prprio irmo no tinha sido capaz de compreender quanto amava ela a esse homem? por que tinha sido to nscio de permitir que a ira lhe cegasse? Entretanto, ainda no era muito tarde para emendar os enganos. Mas, como poderia confessar moa seu terrvel pecado? Acaso a revelao a voltaria em seu contrrio? Finalmente, Quintin se armou de coragem e decidiu enfrentar-se a ela. -Jamais conheci a um homem com tanto valor como seu Rowland -comeou a dizer-, nem com tanto amor. -O que significa isso? -O j veio aqui uma vez, Brigitte, faz vrios meses. No lhe disse isso porque acreditei que te perturbaria, especialmente em seu estado. Tratou de fazer as pazes comigo, mas eu me neguei. Adverti-lhe que no retornasse nunca, mas, como v, ele no escutou minha advertncia. E agora s posso te suplicar perdo por no haver lhe contado isso. O um bruto brbaro, mas se o quer, farei que retorne. -OH, Deus, Quintin! -Brigitte liberou por fim suas lgrimas-. No acredita que ser muito tarde? -Deterei-lhe. -!No! -exclamou a moa-. Eu sou quem deve lhe deter. Brigitte saiu correndo da sala. Quintin a seguiu at a porta e lhe observou atravessar velozmente o ptio at o portaln, para logo perder a de vista. O jovem se forou a permanecer em seu lugar. No desejava voltar a interferir no destino de sua irm. Rowland se afastava mais e mais, cavalgando pela rota, mas ainda se encontrava o suficientemente perto para ouvir os frenticos alaridos da jovem. Entretanto, ele no se deteve. Nem sequer se dignou a olhar atrs. Brigitte lhe seguiu, gritando seu nome uma e outra vez. Seu condenado orgulho tinha causado a partida do homem. Ao diabo com esse orgulho! A moa comeou a soluar, temerosa de que fora muito tarde, temerosa de lhe haver ferido irremediavelmente. -Rowland, por favor! de repente, tropeou com as saias e caiu, soluando com desespero. incorporou-se, mas ele tinha contnuo afastando-se e, ento, duvidou de que pudesse ouvi-la. -Rowland ...retorna! Esse foi seu ltimo lastimoso grito, e o jovem o ignorou. Ento, Brigitte se desabou sobre os joelhos em meio da rota, com a cabea encurvada, derrotada e o corpo tremendo com angustiados soluos. No advertiu que Rowland se tornou, para encontr-la arremesso no caminho. O se deteve, vacilou durante uns instantes e retornou velozmente para ela. Brigitte ouviu o galope do cavalo e ficou de p, mas a ira refletida no rosto do Rowland lhe impediu de falar. -Que loucura esta? -perguntou ele com fria-. Tem acaso mais palavras hirientes para me rasgue o corao?

Brigitte no pde lhe culpar. Tinha sido desumana. -Rowland... -aproximou-se com vacilao e detrs lhe colocar uma mo sobre a perna, olhou-lhe com expresso suplicante-. Rowland, amo-te. Os olhos do homem arderam mais intensamente. -Ento -comeou a dizer ele com tom gelado-. o que se supe que devo fazer eu agora? te pedir que seja minha uma vez mais, de modo que possa voltar a me rechaar? Acaso no te bastou uma estocada da faca? -Rowland, senti-me ferida porque te tinha levado muito tempo vir a me buscar. Orei muito por sua volta e finalmente abandonei os rogos. Sentia-me desventurada e comecei a abrigar um intenso rancor porque acreditei que j no me queria. Tratei com desespero de te esquecer, mas no o obtive. -Se me amasse, Brigitte, no me teria rechaado. -Era a voz de meu orgulho ferido a que falava. Sentia que se seriamente me amava, tivesse vindo antes por mim. -Isso fiz. -Agora sei. Quintin acaba de confess-lo. No me disse isso antes porque no sabia que eu te amava. Nunca me atrevi a lhe revelar meus verdadeiros sentimentos porque ele se negava a te perdoar. -Quer dizer que voc sim me perdoou pelo que aconteceu com seu irmo? -Amo-te, Rowland. Seria capaz de te perdoar tudo... Por favor, no permita que seu orgulho se interponha entre ns, tal como eu o fiz... Do contrrio, morrerei! Rowland desembarcou do cavalo para estreit-la em um forte abrao. -Meu joyita -sussurrou-lhe com voz rouca-. Nenhum homem desta terra poderia amar a uma mulher tanto como eu te amo. Ser minha para sempre. J nada no mundo pode impedi-lo, agora que sei que voc tambm me ama. -Olhou-a fixamente aos olhos-. Est segura? No tem dvidas? -Sinto-me segura, muito, muito segura -afirmou ela com um sorriso. Rowland riu com deleite. -Agora podemos retornar a casa. 43 Quintin no se surpreendeu ao ver sua irm e ao jovem entrar na sala intimamente abraados, mas a expresso de sorte enlevada no rosto do Brigitte lhe deixou sem fala. O casal se deteve no centro do salo, e Rowland olhou ao outro jovem com cautela. Ento, Quintin se incorporou abruptamente. -Pelo amor de Deus, Rowland. No sou um perverso ogro. -Sorriu com afabilidade-. E tampouco sou to nscio como para no admitir que estava equivocado. Desejo a felicidade do Brigitte, e posso ver que s contigo ser feliz. -Contamos com sua bno, ento? -Minha bno e meus mais sinceros desejos para uma larga e ditosa vida juntos -afirmou o homem com calma. -J v por que amo tanto ao Quintin. -Brigitte sorriu e se aproximou de seu irmo para lhe abraar com fora -Obrigado, Quintin.

-No me agradea isso, pequena. S sinto que tenha estado tanto tempo separada do homem que amas. Espero que possa me perdoar por toda a pena que te causei. -Claro que te perdo. Agora tenho ao Rowland e j nada voltar a nos separar. Quintin lhe sorriu com carinho. -E j lhe falou a respeito de...? Brigitte se voltou para o Rowland e lhe tirou da mo. -Vem. Tenho uma agradvel surpresa para ti. Conduziu ao homem pelas escadas e logo, pelo corredor, at deter-se frente a uma porta fechada. No cho, achava-se tendida uma gigantesca besta peluda. -Espero que no me tenha miservel at aqui s para me mostrar ao Wolff -brincou Rowland com fingida severidade. A moa sorriu e seu olhar se topou com os escuros alhos azuis de seu amado. -No, no se trata dele. -Ento, com segurana, isso pode esperar - murmurou o moo com voz rouca para logo beij-la apaixonadamente. Porm, Brigitte se apressou a desligar do abrao. -Rowland, por favor... -Esboou um doce sorriso, sacudindo a cabea, e logo abriu a porta com supremo cuidado. Conduziu-lhe para o interior do quarto e lhe arrastou at o centro da habitao, onde se encontrava um bero totalmente revestido com delicados encaixes brancos. Rowland franziu o sobrecenho, confundido. -Bebs? Trouxe-me at aqui para ver uns bebs? -No so formosos? -Suponho que sim -grunhiu o moo. Brigitte se inclinou sobre o bero para tomar uma das diminutas manecitas. -parecem-se, no verdade? -Isso acredito. -No os v idnticos? Rowland olhou alternativamente cada um dos pequenos rostos e, ento, notou que os cabelos loiros, os diminutos olhos escuros, todos os rasgos eram na verdade idnticos. de repente, compreendeu e soltou uma gargalhada. -Ja! So gmeos! Quis me mostrar dois bebs gmeos, como Evarard e eu. A moa se sentiu decepcionada. O no tinha compreendido. -Estes gmeos som muito especiais. -Levantou um dos bebs para entregar-lhe ao Rowland. -Esta Judith. Toma, sujeita a. -No! -O retrocedeu, alarmado. -No te machucar, Rowland -assegurou-lhe Brigitte com um sorriso. O franziu o sobrecenho. - um beb muito pequeno. Sou eu quem poderia machuc-la. -Tolices. Mesmo assim, a jovem decidiu no lhe pressionar. Era bvio que Rowland jamais tinha elevado antes um beb, mas deveria aprender. Voltou a colocar ao Judith no bero e levantou o outro pequeno. -E este Arland. -Um menino? -perguntou o jovem, aturdido. -Um menino -assentiu ela, divertida.

-Mas disse que eram gmeos. -Assim . Rowland voltou a observar aos bebs com mais detalhe, e perguntou com vacilao: -Como soube qual era qual? Brigitte voltou a colocar ao Arland em seu bero e lhe fez ccegas festivamente a diminuta pancita. -Sei, Rowland. E, muito em breve, voc tambm aprender a reconhec-los. -Olhou ao jovem com expresso espectador, mas advertiu que ele ainda no tinha adivinhado. Ento, adicionou significativamente: Acredito que ambos se parecem com ti. Nesse instante, tudo se esclareceu para o Rowland e, imediatamente, seu rosto empalideceu. -Teus... e meus? -Nossos filhos, meu amor. O a atraiu para si, para observar aos meninos por cima do ombro da jovem. -E pensar que deveu fazer frente a tudo isto sem mim... Jamais imaginei que... -de repente, apartou moa bruscamente-. E tivesse permitido que me partisse daqui sem sequer saber o dos meninos? -Assim -admitiu ela, elevando o queixo com sua acostumada atitude desafiante. Rowland sacudiu a cabea. - uma bruxa obstinada- afirmou, deixando escapar um suspiro de resignao. -Em efeito -reconheceu Brigitte, curvando os lbios. O homem voltou a tom-la entre seus braos para lhe falar com infinita ternura. -Mas minha bruxa obstinada. Minha! -Abraou-a com mais fora-. E eles so meus, um filho e uma filha, duas jias de meu joyita. maravilhosa, Brigitte! E quanto te amo, milady. OH, Deus, quanto te amo! Nunca me separarei de ti. Imediatamente, Rowland selou essa promessa com um apaixonado beijo e Brigitte no teve oportunidade de lhe expressar quanto lhe amava ela tambm. Mas o diria mais tarde, e uma e outra vez, durante o resto de suas vidas. FIM

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