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Depois da Terra Histrias de Fantasmas A Presa

Peter David
Traduo Rodrigo Santos

Copyright 2012 by After Earth Enterprises, LLC. Todos os direitos reservados. Utilizado sob autorizao. Editora Objetiva Ltda. Rua Cosme Velho, 103 Rio de Janeiro RJ Cep: 22241-090 Tel.: (21) 2199-7824 Fax: (21) 2199-7825 www.objetiva.com.br
TTULO ORIGINAL

Hunted
CAPA

Trio Studio sobre design original de Dreu Pennington-Mcneil


IMAGEM DE CAPA

Stephen Youll
COORDENAO DE TRADUO

Reverb Localizao
REVISO

Joana Milli
COORDENAO DE E-BOOK

Marcelo Xavier
CONVERSO PARA E-BOOK

Abreus System Ltda.

CIP-BRASIL. CATALOGAO-NA-FONTE SINDICATO NACIONAL DOS EDITORES DE LIVROS, RJ D274p David, Peter A presa [recurso eletrnico]: Depois da Terra: Histrias de fantasmas / Peter David; traduo Rodrigo Santos. Rio de Janeiro: Objetiva, 2013. recurso digital (Depois da Terra: Histrias de fantasmas) Traduo de: Hunted Formato: ePub Requisitos do sistema: Adobe Digital Editions Modo de acesso: World Wide Web 44p. ISBN 978-85-8105-126-0 (recurso eletrnico) 1. Fico americana 2. Livros eletrnicos. I. Santos, Rodrigo. II. Ttulo. III. Srie. 13-0180. CDD: 813 CDU: 821:111(73)-3

Sumrio

Capa Folha de Rosto Crditos Sumrio Introduo I II III IV V VI VII VIII

Introduo

A Terra uma memria distante, abandonada h milnios pela raa humana em uma poca de catstrofe ecolgica. Os descendentes da humanidade encontraram um novo lar em um planeta chamado Nova Prime. L, eles prosperaram e se multiplicaram, at a chegada de uma espcie aliengena agressiva, os Skrel, que atacaram os sobreviventes sem trgua por anos. Mas a humanidade contra-atacou com determinao indmita, liderada pelos bravos soldados do Corpo de Guardies, e conseguiu resistir s tentativas dos Skrel de extermin-los. A guerra continuou intermitentemente por sculos, at que os Skrel desenvolveram geneticamente uma arma de destruio em massa que iria pr prova a fora de vontade e engenhosidade dos Guardies como nenhuma outra.

O URSA SALTOU ,

com a boca escancarada e salivante, emitindo um rosnado ensurdecedor, projetado para paralisar a presa no momento do ataque. primeira vista, parecia no ser nada alm de uma boca, to grande que poderia facilmente engolir Daniel Silver inteiro. Se fosse necessrio mastigar, isso no seria um problema, pois a bocarra estava repleta de enormes presas. A criatura se impulsionava usando grossas pernas musculosas, e suas garras forneciam trao em qualquer terreno. Era o predador mais formidvel e devastador de toda Nova Prime, e vinha na direo de Daniel com a velocidade e fora de um furaco. Sem hesitar ou se deixar intimidar pela aproximao da criatura, Daniel pegou o pulsar, se agachando parcialmente para firmar a pontaria, e segurou a arma com as duas mos. Ele estreitou os olhos e disparou meia dzia de tiros rpidos. O Ursa tentou desviar, mas Daniel ajustou a mira sem sequer pensar, e cada disparo acertou o alvo com incrvel preciso. A criatura caiu de costas agonizante, com as pernas tremendo violentamente, e soltou um uivo de agonia. Ento houve um gemido final, e um engasgo de morte vibrou na garganta do monstro. De repente, o Ursa comeou a tremeluzir e emitir um zumbido baixo. E o monstro desapareceu. Daniel fez rodopiar o pulsar algumas vezes antes de devolv-lo ao coldre na cintura. Houve alguns assobios de apreciao e aplausos, e Daniel se curvou em resposta. Havia muitos estandes de tiro espalhados pela cidade. Eram resqucio da poca mais militarizada de Nova Prime, quando todos tinham que ser hbeis no uso de armas leves. As geraes mais recentes confiavam mais nos Guardies, cujo treinamento tornara-se mais especializado e concentrado nos Ursas, permitindo que o resto da populao pudesse seguir vocaes menos violentas. Ainda assim, o treinamento com armas estava impregnado na mentalidade dos habitantes de Nova Prime. Era necessrio estar sempre preparado para um ataque de Ursas. Afinal, os Guardies no podiam estar em todos os lugares. O estande onde Daniel gostava de praticar era um dos menores da cidade de Nova Prime, mas sua tecnologia era de ponta. Como vrios outros maiores,

ele trazia uma grande seleo de alvos hologrficos, mas claro que o mais popular era o Ursa. Daniel e os outros atiradores estavam atrs de um balco que se estendia por toda a galeria. Os alvos hologrficos que ficavam do outro lado surgiam em momentos aleatrios, atacando tambm aleatoriamente, vindos de locais diferentes. Os nmeros brilhantes do outro lado do estande mostravam a taxa de sucesso de cada atirador, e Daniel era o nico com cem por cento. O rapaz tinha mais de um metro e oitenta, to alto e magro que seus anos de adolescente tinham sido infernais. Vivia tropeando nas prprias pernas at seu corpo finalmente acabar se endireitando. Agora, aos vinte e poucos anos, Daniel tinha cabelos castanhos, longos e desarrumados que costumava amarrar para manter longe dos olhos. Era musculoso, embora jamais tivesse feito qualquer coisa que se assemelhasse a exerccio fsico. Sua caracterstica mais charmosa era o sorriso fcil, que ele agora exibia aos que elogiavam sua pontaria. Voc incrvel, Danny comentou um deles. Nenhum Ursa vai ter chance contra voc. Eu sei, eu sei. um talento natural. O que mais eu posso dizer? Pode dizer que isso no significa nada. Quem falou foi Tucker, o cara que era dono do estande. Baixo, corpulento e com o peitoral avantajado, ele caminhou at os clientes. No tinha opo seno locomover-se lentamente, pois sua perna esquerda era artificial, fazendo com que ele puxasse para o lado. claro continuou Tucker que voc pode ficar a se congratulando, tirando onda de bonzo e aceitar todos esses elogios. Mas nem todos os tiros de pulsar no mundo conseguem parar um Ursa de verdade. No na vida real. E eu sei disso porque h alguns anos eu era estpido como vocs, e quando me deparei com uma coisa dessas, achei que podia dar conta. Tive muita sorte por ele s ter me levado uma perna, eu no teria durado mais meio segundo. Se os Guardies no tivessem chegado, eu no tava aqui agora falando pra vocs deixarem de ser idiotas e presunosos. Eu no tenho nada contra jogos, mas isso gesticulou ele, apontando para o estande de tiro s um jogo. Ento, no fiquem a com essa ideia idiota de que podem enfrentar uma coisa dessas na vida real, s porque conseguem dar uns tiros aqui no estande. Vocs no sabem de nada. Entenderam? As cabeas balanaram em resposta. Sim, senhor murmuraram todos. O sorriso de Daniel no apareceu to rpido enquanto ele guardava o pulsar, sentindo um desapontamento incomum. Mas ele rapidamente afastou a sensao. Daniel nunca fora de se deixar desanimar. Pelo menos, no por muito tempo. No era sua natureza.

Ento, o sorriso retornou, o que pareceu irritar Tucker furiosamente. Voc ouviu alguma coisa do que eu disse, Danny? Existe alguma coisa que seja importante pra voc? E o sorriso se abriu ainda mais. Ahhh, sim. Tem uma coisa. E j mais que suficiente. Na verdade... eu sinto que preciso compartilhar isso com algum. Por isso eu vou contar pra voc, Tuck... Pra mim? E a que devo a honra? Voc a pessoa mais prxima de um amigo pra mim. Ento l vai: eu vou pedir Ronna em casamento. Vai, ? Vou sim! Tucker esticou a mo e apertou a de Daniel com firmeza. Meus parabns. Obrigado. Muito obrigado. De nada. Quem diabos Ronna? Eu j falei sobre ela. Voc deve ter esquecido... Eu nunca esqueo nada, Danny. Voc nunca mencionou que tinha uma namorada. Ou namorado. Eu simplesmente deduzi que voc era... como vocs chamam? Um hermoglodita. E eu sei l o que isso. algum que no d a mnima pra nenhum dos dois sexos. Acho que no isso no, mas em todo caso, eu no sou isso. Ele pausou e levantou a sobrancelha. Eu realmente no contei sobre ela? Nem uma palavra. Daniel pensou sobre o caso e sorriu de novo. Bom... talvez eu quisesse guard-la s pra mim. Alm do mais, sabe como , se eu falo disso voc j comea a perguntar o tempo todo como ela est, e isso acaba virando um lance. Um lance? , tipo assim, um lance importante. E o tempo passa e voc fica me perguntando como ns estamos, se ns pensamos em nos casar... essas coisas. Tucker o encarou. Daniel... s por curiosidade, quanto tempo voc acha que eu perco pensando sobre a sua vida pessoal? Provavelmente nenhum. Definitivamente nenhum. Pea essa mulher em casamento ou no pea... eu no dou absolutamente a mnima. bom saber disso, Tuck disse Daniel, saindo com sua ginga caracterstica. Tucker observou enquanto ele se afastava e balanou a cabea.

No vai durar nada.

II

finalmente se livrando da onda de calor e soprava uma brisa bem-vinda , levando boa parte da umidade. O tecido inteligente que compunha as paredes curvas do apartamento permitia que a brisa da tarde flusse pelo interior, mas mantendo a umidade fora. O apartamento tinha poucos mveis. A sala era decorada com simples cadeiras curvas; uma mesa redonda ficava na rea da cozinha. Daniel olhava para o outro lado, observando pela janela as moradias reluzentes de Nova Prime, que sobressaam no cenrio como um testemunho da resistncia da humanidade. Do outro lado da sala, Ronna estava sentada mesa, recolhendo os restos do jantar que ela preparara. Estava quieta essa noite, o que era bem incomum. Normalmente, era a pessoa mais falante que Daniel conhecia. Por fim ela quebrou o silncio: Algum ligou e deixou uma mensagem para voc contou, com a indiferena de algum que repassava uma informao qualquer. Ah, ? Quem? Um cara chamado Ryerson. Daniel pensou por um momento. Ele no conhecia nenhum Ryerson. Exceto... No era Sigmund Ryerson? Isso mesmo. Voc o conhece? Eu j ouvi falar nele. um ricao excntrico. Por que ele me ligaria? Ele disse que ouviu dizer que voc era um dos melhores rastreadores da cidade. Parece que quer ir em uma expedio. Que tipo de expedio? Ela olhou para ele, sria. Ele disse que quer rastrear e matar um Ursa. Quer ser o homem mais velho fora dos Guardies a matar um deles. Daniel estava tendo dificuldades em acreditar no que estava ouvindo. Sair por a pra tentar a sorte contra um Ursa? Isso coisa de doido. Voc falou que ele era excntrico. Alm disso, voc bom de tiro. , mas como Tucker falou hoje cedo. Trucidar um Ursa num estande de tiros uma coisa. Mas ir l e acabar sendo morto... Quem precisa disso?
A CIDADE ESTAVA

Tudo bem, eu s falei que ele entrou em contato com voc, ou pelo menos tentou. O resto com voc. Tudo bem, mas eu realmente no fiz planos de me matar, ento... ele deu de ombros. Ronna voltou a recolher os restos de comida como se a discusso nunca tivesse acontecido. Daniel no conseguia tirar os olhos de Ronna. Cada dia ao lado dela era uma bno. Eu nem consigo acreditar em como sou sortudo de ter voc na minha vida disse ele, expressando seus pensamentos. Ronna sorriu, mas parecia preocupada. Ela bateu suavemente algumas vezes na mesa frente. D pra voc se sentar, Daniel? Claro que d. Meus joelhos dobram e tudo disse ele, ansioso, sentando-se e cruzando os dedos. Na verdade, eu queria falar uma coisa com voc. Eu ando pensando bastante no nosso relacionamento. mesmo? . Voc ainda pensa na noite em que a gente se conheceu? No bar? s vezes. Tinha um cara incomodando voc e eu era o segurana... Eu mandei ele parar. Ele me encheu de porrada, o que acabou resultando na minha demisso, e voc me trouxe pra c e cuidou de mim... Sim, Daniel, eu lembro confirmou ela, impaciente. Eu estava l. O que voc est querendo dizer? que mesmo que no fosse meu trabalho, eu teria me metido para ajudar voc. Isso ... Ronna fechou os olhos por um segundo, parecendo sofrer. bom saber. Daniel deveria ter percebido que a cabea da namorada estava em um lugar totalmente diferente da dele. Mas no percebeu. Mas tem uma coisa... Uma coisa? Voc no est feliz. Ela pareceu surpresa ao ouvi-lo dizer isso. Voc notou? Claro que notei. E eu sei por qu. porque eu ainda no me comprometi com voc. E loucura da minha parte no fazer isso, porque voc a melhor coisa que j me aconteceu. No sou, no respondeu ela, balanando a cabea vigorosamente. No sou mesmo. sim insistiu o rapaz, afastando a cadeira, dando a volta na mesa e, para a confuso da mulher, ajoelhando-se. Daniel pegou a mo de Ronna.

Eu no tenho como comprar um anel de noivado agora, mas escuta s... comeou, com toda a reverncia que conseguiu juntar. Daniel... Ronna, todo o tempo em que... Daniel, eu quero que voc v embora. Ele ficou exatamente no mesmo lugar, tentando entender o que ela acabara de dizer. No largou a mo dela de incio. Voc quer dizer que... quer que eu v buscar alguma coisa pra voc? Se for isso, gata... sabe, no a melhor hora. Eu meio que estou dizendo uma coisa importante aqui, ento se der pra voc esperar... Isso no pode esperar, e eu entendi o que voc est dizendo. E sim, voc tem razo, eu estou infeliz, mas no pelo motivo que voc acha. Ronna tentou puxar a mo antes, mas no conseguiu. Desta vez, ela o fez com muito mais fora e se soltou. Daniel no baixou a dele. Deixou-a parada no ar como se tentasse segurar algo que no estava ali. Daniel, eu ando pensando nisso j tem um tempo, e acho que melhor a gente no se ver mais. O namorado ainda no havia processado completamente a informao. Por quanto tempo? Pra sempre. Eu preciso que voc v embora. Mas por qu? Quer dizer, eu vi que voc tava distante, e sabia que voc no tava feliz, mas achei que voc queria que eu pedisse a sua mo ou algo assim! Se eu quisesse mesmo isso, estaria deixando pistas. E no foi o que eu fiz. Tudo bem, mas voc no deixou pistas sobre nada! Como que eu poderia descobrir? No poderia. O problema no voc, Daniel. Eu juro que no voc. Sou eu. Eu no sou idiota, Ronna. Isso s um jeito legal de dizer que na verdade sou eu. Daniel, escute. Voc legal, carinhoso... Duas timas razes pra me chutar. Mas voc no tem direo na vida! Tipo, voc no consegue nem manter um hobby! Daniel estava prestes a discutir a acusao, mas ao olhar o apartamento, concluiu que no teria como. Havia uma escultura esquecida de Ronna pela metade, de uma poca em que decidira ser artista. Tambm havia um violino empoeirado em um canto, um lembrete de seu abandono da msica. E havia mais uma dzia de outros projetos inacabados espalhados pela casa. Ele gesticulou, desesperado. Pro inferno com os hobbies! Eu quero ficar com voc! Pra que eu continue servindo de muleta! Pra voc continuar satisfeito em no

conquistar nada pra voc? Voc vive me dizendo como seus pais falaram que voc no tem rumo nem planos pra vida. ! E voc disse que eles estavam sendo desnecessariamente cruis. No, eles estavam tentando ajudar voc. Agora eu vejo isso. Ronna respondeu ele, frustrado, eu posso mudar. No comece, Daniel, porque ns dois sabemos que no pode. Ou no quer. Ns tivemos conversas parecidas pelo menos trs vezes s no ltimo ano e voc sorriu, disse que ia mudar e nunca mudou. S conseguiu me convencer de que nunca vai mudar. Ele apertou os olhos. Tem outro cara? Voc est me trocando por outro? No. Mas eu estou convencida, Daniel, de que h algum l fora, esperando por mim, que no precisa dos meus empurres para se tornar alguma coisa na vida. Ronna respirou fundo e expirou lentamente. Voc sempre vai ser muito importante pra mim, Daniel, mas eu no posso mais ser o seu sistema de suporte. No justo pra voc e no justo pra mim. Voc pode pegar as suas coisas quando tiver um lugar pra ficar, mas eu preciso que voc v embora. Agora. Os lbios dele se moveram at que as palavras finalmente saram. Eu... no acredito que voc me odeie tanto assim... disse ele, quase sussurrando. Eu no odeio voc, Daniel respondeu ela, com um suspiro. Eu s sinto pena de voc. assim que voc quer viver? Com algum que sente pena de voc? Se isso significa no perder voc? Sim. Um milho de vezes sim. Mas ele no disse isso. Eu no tenho lugar nenhum pra ir. foi tudo o que disse. Eu espero honestamente que voc encontre seu caminho, Daniel... porque por mais que eu odeie dizer isso... voc j no est indo a lugar nenhum h muito tempo. Mesmo muito tempo depois de sair para a escurido das ruas de Nova Prime, as palavras continuaram a ecoar em seu ouvido.

III

sentado luxuosa escrivaninha em seu escritrio, estudando os pedidos de patrocnio que haviam chegado por meio do Savant da Guilda de Cincias. Ryerson gostava de cincias. Gostava que coisas fossem descobertas, gostava de ver o que a humanidade era capaz de fazer quando tinha oportunidade. Ento, houve uma batida suave na porta. Ele no respondeu com palavras e apenas ergueu o olhar, curioso. Suas sobrancelhas grossas se ergueram e o empreendedor olhou para seu assistente, Myers, com uma pergunta implcita estampada no rosto. Algum chamado Daniel Silver est aqui para v-lo, senhor. Ryerson enrugou a testa e passou a mo na calva. O nome me parece familiar... Sua expedio, senhor. Ah, sim, claro. Ryerson estalou os dedos, impaciente. Eu juro que estou ficando senil, Myers. Mande-o entrar imediatamente. Naquele momento, o indivduo com a aparncia mais devastada e suja que Ryerson tivera a infelicidade de ver na vida passou pela porta, uma figura desalentada que parecia ter sido mastigada, sugada e ento cuspida pelo mundo. Deixe-me adivinhar disse Ryerson antes que Daniel pudesse dizer qualquer coisa. A sua namorada o deixou. Daniel piscou, chocado. Como voc...? Soube? Ryerson deu uma risada profunda e spera. Filho, quando algum vive tanto quanto eu vivi, h muito pouco que no se sabe. Cada expresso, feliz ou triste, exultante ou arrasada que eu j vi na minha vida, em algum momento j esteve no meu rosto tambm. isso que voc ganha por viver mais do que os outros. E essa expresso de corao partido uma que eu conheo melhor do que gostaria. Quando eu era jovem, Deus sabe que eu vi essa expresso muitas vezes no espelho. Confie em mim, quando voc ficar mais velho, suas prioridades vo mudar. Sente-se, fique vontade. Daniel sentou-se desajeitadamente na cadeira indicada. Eu no vou insultar a sua inteligncia, filho, com aquele papo de que vai aparecer
SIGMUND RYERSON ESTAVA

outra garota que vai gostar de voc de um modo que essa nunca gostou prosseguiu Ryerson. Eu no a culpo por no gostar de mim declarou Daniel, com uma voz que deixaria com inveja qualquer alma penada. Eu no sirvo pra nada. Ryerson balanou a cabea e gargalhou novamente. Rapaz, ela bagunou mesmo a sua cabea. E, corrija-me se eu estiver errado, voc veio me procurar porque quer arrumar essa baguna, estou certo? Ou seja, voc quer embarcar em minha pequena viagem. Quantas pessoas vo? Tenho sete homens alistados. Alguns dos melhores atiradores de Nova Prime. E, comigo, um total de oito. Eu ouvi coisas muito boas a seu respeito, Silver. Ouvi dizer que voc um atirador incrvel, o que obviamente muito importante. Tambm que um excelente atleta. E, o mais importante, que um timo rastreador. Os Ursas tm poderes de camuflagem incrveis, e precisamos de algum capaz de nos avisar quando estivermos no territrio deles. De acordo com todos os relatos que ouvi de homens da minha inteira confiana, homens que contrataram voc para expedies de caa, esse algum voc. , mas eu nunca estive em uma expedio de caa a Ursas. O que quer que voc j tenha caado, eu posso garantir que os Ursas so uma coisa totalmente diferente. Eu tambm sou totalmente diferente, Daniel declarou Ryerson, com um grande sorriso. Minha preparao ser minuciosa. Eu no poupei nem um centavo. Ouvi dizer que voc tem uma determinao inabalvel, autoconfiana abundante e bastante atitude. exatamente o tipo de homem que eu estou procurando. E se decidir juntar-se a ns, como nosso guia, formaremos um grupo de oito pessoas, certinho. Oito o meu nmero favorito, senhor. Creio que voc vai achar o meu pagamento bem generoso. Eu no dou a mnima para o pagamento, senhor. Quando ns vamos? O grupo parte em dois dias. Ento deixe-me ficar hospedado aqui por dois dias e ficamos quites. Ryerson levantou-se e estendeu a mo. Negcio fechado. Daniel apertou a mo do empregador. Era grossa e spera, tpica de um homem que no se intimida com o trabalho pesado. Por algum motivo, Daniel sentiu-se aliviado por isso. A expedio proposta no era do tipo a ser realizada por algum que vive s no conforto. E quanto sua garota comentou Ryerson , meu conselho : no se preocupe com ela. Mulheres so como nibus. H sempre outra chegando. bom ouvir isso, senhor. Mas o que seria um nibus? perguntou ele, hesitante.

Uma coisa antiga da Terra. Que tal uma bebida? Isso seria timo. Eles tomaram algumas das melhores bebidas que Daniel j havia experimentado. Reserva particular de Ryerson, segundo ele. Sentindo a bebida quente na garganta, Daniel tentou se convencer de que tudo ficaria bem. Que Ryerson seria um cara correto e que uma nova e melhor namorada apareceria. Uma que no destruiria cada pedao de autoconfiana que ele tinha como se fosse comida de Ursa. E quando finalmente havia bebido o suficiente, foi levado para o quarto onde ficaria e desabou na cama. Esperava sonhar com Ronna. Afinal, se no podia t-la na vida real, pelo menos podia sonhar com ela como sempre fazia, mesmo quando a tinha ao seu lado. Porm, naquela noite ele no sonhou. E ao acordar, Daniel concluiu que realmente a havia perdido.

IV

Tangredi ficava no lado do planeta oposto cidade de Nova Prime. Os transportes de alta velocidade tornavam a viagem bem simples. Normalmente, era um lugar popular entre os apreciadores de acampamentos e trilhas, mas houve relatos recentes de mortes que s poderiam ser atribudas aos Ursas: corpos mutilados ou devorados, apenas restos de ossos e pele denunciando que algum tinha morrido. Assim, os Guardies declararam a rea proibida aos cidados de Nova Prime. Era uma ordem que fazia total sentido. Nenhum indivduo racional sequer pensaria em desobedec-la. Os Guardies patrulhavam a rea regularmente, ento entrar com um grupo de caa em Tangredi seria maluquice. Se os Ursas no pegassem voc, os Guardies certamente pegariam. Essas possibilidades no incomodavam Ryerson nem um pouco. Daniel no tinha muita certeza do que pensar sobre isso. Que razo um homem que vivia no topo da cadeia alimentar como Ryerson teria para se arriscar a ser preso, ou mesmo morto, por um Ursa? Simplesmente no fazia sentido. Nada disso mudava o fato de que ele agora se arrastava pelo cho, procurando sinais de que um Ursa havia passado pela rea recentemente, talvez algumas horas antes. Ryerson observava por cima do ombro de Daniel, curioso. Daniel estava trajando um traje camuflado de ltima gerao, assim como o resto do grupo. Era justo: os Ursas eram perfeitamente capazes de desaparecer completamente no ambiente em volta, portanto, por que os caadores humanos no poderiam ter a mesma vantagem? Os caadores contratados por Ryerson estavam espalhados pela floresta, mas no to afastados que um Ursa pudesse atac-los um a um. Moviam-se em pares, um cobrindo o outro. Para compensar a famosa habilidade de camuflagem dos Ursas, os rifles pulsar de cada um deles (nenhuma arma menor daria conta do recado), estavam equipados com equipamentos de viso trmica. Isso daria ao grupo uma chance melhor de encontrar algum Ursa que estivesse confiando demais na prpria camuflagem. Voc est farejando um dos malditos, Daniel? Estou vendo sinais definitivos, senhor. Como aqui. Ele apontou um pequeno monte de terra frente. Ryerson pareceu intrigado.
A FLORESTA DE

Como aqui o qu? Os Ursas enterram as fezes. Isso os torna mais difceis de rastrear, ou o que eles pensam. Isso resulta em pequenos montes de terra como esses. Eu tambm vi rastros do que pareciam ser garras de Ursa na terra. Eu posso estar enganado. Pode ser algum outro predador, consideravelmente menos perigoso. Mas voc no acha que o caso. No, senhor. No acho afirmou o rastreador. Muito bom, rapaz. Parece que eu escolhi a pessoa certa concluiu Ryerson, satisfeito. Voc certamente sabe um bocado sobre eles. Eu leio muito respondeu Daniel, simplesmente. Senhor Ryerson, o que ns estamos fazendo aqui? Quero dizer, de verdade. O senhor est...? Estou o qu? Quando Daniel no respondeu imediatamente, Ryerson abriu um sorriso. Acha que eu recebi um diagnstico mdico dizendo que meu tempo acabou? Ou que eu sou um manaco suicida? Alguma coisa do gnero? , alguma coisa do gnero, assim. Sinto desapont-lo, filho. Ryerson bateu no peito. Eu estou com a sade perfeita. Nada de errado, pelo menos que eu saiba. Ento por qu? Porque a prxima coisa. A prxima...? A prxima coisa que quero fazer. O prximo desafio que encontrei. assim que se chega a algum lugar, garoto. Vendo o que falta ser feito e fazendo. Eu quero ser o mais velho no Guardio a matar um Ursa. Se voc quer saber, e at hoje ningum quis, mas isso nunca me deteve antes, eu acho que os Guardies so um bando de idiotas arrogantes e com um ego exagerado. Ficam por a dizendo s pessoas o que elas podem ou no fazer. Agindo como se fossem a nica esperana contra os Ursas. Eu acredito na autossuficincia, Silver. Nunca fui f de ter algum fazendo por mim coisas que eu nunca pedi, e agindo como se eu tivesse uma grande dvida de gratido com eles. Pro inferno com os Guardies. Se voc quer um Ursa morto, v l e mate voc mesmo. isso que eu digo. Bem, eu certamente farei o melhor que puder para ajud-lo a conseguir isso. E quanto a voc? Daniel prosseguiu estudando o cho e ouvindo apenas com metade da ateno. Quanto a mim o qu? Est se sentindo melhor quanto garota que lhe deu um fora? Eu no t nem a. Esse o esprito! No, voc no entendeu. Ele se virou e encarou Ryerson. Eu no to nem a pra nada. Eu no sou nada sem ela. Droga, eu no era nada mesmo com ela.

O que isso, Silver! disse Ryerson, dando uma tapinha no ombro dele. Sentir pena de si mesmo nunca leva ningum a lugar nenhum! Eu no sinto pena de mim mesmo. Eu no sinto nada, essa a questo. O senhor est certo respondeu ele, tentando ao mximo emprestar emoo voz. Vou tentar lembrar di... Foi quando o rugido ensurdecedor de um Ursa ressoou pela clareira. Ryerson saltou, assustado. Daniel permaneceu perfeitamente calmo, sem qualquer reao visvel. Para ele, no havia motivo para qualquer reao. Estivera esperando por aquilo o tempo todo. Quando se leva pessoas para a boca do monstro, no h razo para se assustar quando o monstro aparece. Na verdade, ele achou o susto de Ryerson divertido. O que voc esperava, velhote? O rugido da fera ecoou pela clareira, sem que fosse possvel determinar seu ponto de origem. Parecia vir de todos os lados ao mesmo tempo. Ryerson rapidamente ativou o comunicador de pulso que o mantinha em contato com os caadores. Nickerson! Philips! Chang! Algum na linha? A resposta foi uma confuso de gritos se atropelando. Sem deteco ainda, mas a folhagem est balanando... Com certeza tem um deles por a... Podem ser dois ou trs! Tem algo se movendo! Eu no estou vendo nada... Oh, meu Deus! Tiros disparados. Um grito truncado. Aqui Vale! Creighton est morto! A coisa arrancou a cabea dele! Mantenha posio, Vale, estamos a caminho! Que se dane, vou dar o fora...! O segundo grito, de Vale, no foi precedido por disparos de pulsar. Ele no conseguiu dar nenhum tiro. S teve tempo de morrer. Foi um caos completo. Ryerson girava feito um pio, ouvindo morte e destruio ao seu redor, sem saber para onde olhar. Outro rugido, mais dois gritos. Marsh e Inigo, ao que parecia. Ryerson contratara os melhores caadores de Nova Prime e o Ursa (pois o que mais poderia ser?) estava eliminando um a um com facilidade. O que diabos isso? Eu no vou morrer aqui! veio a declarao aterrorizada de Chang, que logo se provou incorreta. Ele conseguiu disparar trs tiros, um recorde para o grupo, antes do grito de morte ecoar no comunicador. Ryerson percebeu que seu nvel de autocontrole estava severamente baixo. Seu rosto estava branco como leite, os olhos estavam arregalados de terror. Ele disparou vrios tiros aleatrios em volta, na direo da floresta. O nico resultado disso veio pelo comunicador:

Fui atingido! Quem foi o idiota que atirou em mim? NIckelson gritou, logo antes do rugido de um Ursa; Nickerson berrou como um beb esfomeado. Por fim, seu comunicador foi silenciado junto com o prprio Nickerson. Silver, faa alguma coisa! Me tira daqui! A voz de Ryerson era pouco mais que um sussurro. Tudo estava acontecendo rapidamente. Mal tinha se passado um minuto desde que o Ursa se fizera presente, e ele estava destruindo o grupo com rapidez impiedosa. Ryerson claramente no conseguia compreender o que estava acontecendo. Daniel apenas encarou o magnata com desinteresse. Por que ser que as pessoas com muito dinheiro sempre acabam se sentindo invencveis? Ryerson balanou a cabea em negao. Se voc pensa assim, por que veio? Voc suicida? No, no particularmente respondeu Daniel, de forma casual. De repente, uma rvore no limite da clareira se despedaou e l estava o Ursa, enorme, a menos de trs metros. Pedaos de ossos humanos estavam encravados entre suas presas, e o focinho estava sujo de sangue e vsceras. Encarando a morte certa, Ryerson, para seu mrito, no estremeceu. Os gritos de morte ao redor dele foram desesperadores quando no podia ver o que estava acontecendo. Agora que estava frente a frente com o inimigo, Ryerson comportou-se altura da ocasio. No tanto por bravura quanto por puro desespero, ele cruzou a clareira diagonalmente atirando com o pulsar. Morre, seu filho da puta! Morre! gritou ele, disparando sem parar. O Ursa pareceu consider-lo com curiosidade, como se estivesse intrigado com a criaturinha que pensava ter a mnima chance contra ele. Os tiros de pulsar ricocheteavam na couraa da criatura. Os acertos diretos deixavam pequenas queimaduras, mas era s. A fera no recuava ou sentia os impactos. Simplesmente ficou l, absorvendo a agresso como um pai que espera o filho terminar um acesso de birra antes de disciplinar severamente a cria teimosa. Por cinco segundos que pareceram cinco minutos, o Ursa simplesmente ignorou os ataques. E ento desapareceu. Daniel, curioso com o desfecho da situao, manteve a mente calma e reparou em uma leve distoro de luz se movendo pela rea. Ryerson, em contrapartida, no conseguia controlar o pnico e a confuso. Aparea e eu vou te dar o que voc merece, seu maldito! Qual o problema? No aguenta mais? gritava, sacudindo o pulsar. Meu Deus! Ele realmente acha que estava indo bem contra o bicho! Ryerson nem chegou a ver o Ursa desativar a camuflagem e reaparecer logo atrs dele. Daniel poderia ter dado um grito de aviso, mas no se deu ao trabalho. S

prolongaria o inevitvel, de qualquer forma. Ryerson no teve tempo de reagir; a bocarra do Ursa o engoliu at a cintura. Seu grito abafado foi silenciado quando a boca da criatura se fechou com um som que parecia um machado cortando uma rvore. Ryerson foi partido ao meio. A criatura levantou a cabea, e o torso de Ryerson sumiu pela goela abaixo, junto com os braos e a cabea do homem. A parte inferior do corpo chegou a ficar de p por um momento, ridiculamente, antes de cair, espalhando os restos dos rgos de Ryerson e encharcando o cho de vermelho. Ento, o Ursa fez um som de tosse rouco, como um gato prestes a expelir uma bola de pelo. A boca da fera se abriu e ela regurgitou Ryerson. A parte superior do corpo do industrial j fora parcialmente processada pelos cidos estomacais do sistema digestivo do Ursa, e mal se podia reconhecer como um corpo humano. Parece que ele no gosta de carne-seca comentou Daniel, morbidamente. O comentrio fez o Ursa virar a cabea. A criatura no tinha olhos, mas parecia estar encarando Daniel. Sem dvida, uma reao ao som de sua voz. Daniel simplesmente ficou l e olhou o monstro. No ia falar mais nada, para no ajudar o Ursa a encontr-lo, mas no estava especialmente preocupado com o fato da criatura estar virada na direo dele. Ele se lembrou das histrias que contavam como a vida passava diante dos olhos quando a morte iminente. Daniel esperou isso acontecer. E, de certa forma, aconteceu mesmo. Os olhares de desgosto dos pais quando ele era reprovado nas provas. A fria severa do pai ao expuls-lo de casa aos 18 anos, dizendo que, se ele quisesse chegar a algum lugar, teria que faz-lo sozinho, porque caso contrrio no teria motivao. Sua me parada, chorando, sem fazer nada para impedir o marido. Ele se viu discutindo com vrios amigos, deixando-os enfurecidos com sua falta de perspectiva, pulando de um trabalho para outro, sem se manter em nenhum, sem guardar dinheiro e sempre recebendo os mesmos olhares de desgosto. E ele no se importara. A nica coisa com a qual ele se importara era Ronna, e no fim, a mesma expresso de desgosto estava no rosto dela tambm. No importava o que o Ursa fizesse com ele. J estava morto, assassinado pela lembrana daqueles olhares. Nada importa sem ela. E eu no importo, ela deixou isso claro. O Ursa se aproximou vagarosamente, parecendo confuso, como se, sem a voz para gui-lo, no conseguisse saber onde estava seu alvo. O hlito putrefato da criatura envolveu Daniel e ele teve que se concentrar para no engasgar ou emitir algum som que delatasse sua presena ao Ursa. Apesar da indiferena que sentia quanto ao seu destino, Daniel no pode deixar de ficar intrigado pelo que estava acontecendo. Ele estava bem ali, na frente do Ursa, mas

a criatura no conseguia perceb-lo. Segurou a respirao. No por medo de ser descoberto ou morto, mas por curiosidade de saber por quanto tempo poderia evitar ser detectado simplesmente no fazendo nada. No fazia ideia de quanto tempo se passou enquanto ficaram os dois ali, caa e caador. O Ursa parecia frustrado e confuso, certo de que havia algo ali, mas incapaz de descobrir exatamente onde. Daniel lembrou que ainda estava segurando o rifle pulsar na mo direita. Ele vira como a arma era intil contra o Ursa. Devia ser por isso que os Guardies usavam uma tecnolmina chamada alfanje. Os tecnofilamentos eram to afiados que se dizia que um Guardio poderia decepar o brao de um inimigo mesmo que errasse o golpe, pois s o deslocamento de ar da lmina faria o trabalho. Daniel duvidava que isso fosse verdade, mas sabia, por observao, que os pulsars no tinham efeito contra as criaturas, enquanto os Guardies (que no usavam pulsars) j haviam matado muitos deles. Portanto, alguma coisa certa eles deviam estar fazendo. Muito lentamente, s para ver o que ia acontecer, Daniel inclinou-se para a esquerda e para a direita. O Ursa no reagiu. Meu Deus, ele realmente no consegue me ver. Ficando mais atrevido, ele engatilhou o mecanismo do pulsar e jogou a arma intil para a direita. Ela caiu a seis metros de distncia e disparou ao bater no cho. No mesmo segundo o Ursa saltou na direo do rifle, caindo diretamente sobre ele com suas garras enormes. Em vez de tentar fugir, Daniel permaneceu onde estava, observando o Ursa com algo que parecia totalmente inadequado: interesse. De repente, o Ursa se enfureceu e soltou um rugido. Por um segundo, Daniel pensou que a criatura o tivesse percebido. Ento, a clareira se encheu de movimento. Era um esquadro de Guardies, vindo de todos os lados; um saltou diretamente na frente dele, derrubando-o. Pro cho! ordenou o Guardio. Pro cho voc, cara, eu tava bem! gritou Daniel, mas ficou no cho. Ele podia dar conta de um Ursa. Mas os Guardies eram uns babacas metidos. Era melhor no confront-los. Os Guardies avanaram contra o Ursa com os alfanjes na mo. O animal no sabia para que lado olhar primeiro, virando a cabea para a esquerda e a direita. Os Guardies se moviam com uma fluidez que impressionou at o cnico Daniel. Eles golpeavam, apunhalavam, atacavam e recuavam enquanto outros tomavam seu lugar. Daniel lembrou-se de ter lido, em um dos muitos cursos nos quais fora reprovado, sobre os humanos pr-histricos da Terra, que caavam criaturas muito maiores do que eles usando lanas e grupos grandes para alcanar o objetivo. Daniel suspeitou que agiriam assim: atacando de vrias direes e recuando para depois atacar novamente, fazendo o animal gastar energia se defendendo das fintas enquanto era ferido pelos golpes que

acertavam. Uma dezena de chagas se abriram no corpo do Ursa. Ele tentou desaparecer, usando a camuflagem, mas aquilo no adiantava contra os Guardies, que antecipavam seus movimentos e o atingiam, adivinhando aproximadamente a localizao da criatura. Finalmente o Ursa soltou um grito to estrondoso que a terra pareceu tremer. Ento, juntando toda a fora que possua, saltou para o alto, bem acima da cabea dos soldados, e caiu nos arbustos. Segundos depois, havia desaparecido. Fechem o permetro disse o Guardio que parecia estar no comando. Certifiquem-se de que no h nenhum outro amador idiota caando Ursas. Com esse comentrio, ele olhou com desprezo para Daniel. No olha pra mim no, cara respondeu Daniel, laconicamente. Eu s fui contratado para ajudar. O grupo no era meu. Ento de quem era? Ryerson. Sigmund Ryerson? O prprio. Ento ele est preso. Cad ele? Ali respondeu Daniel, apontando em uma direo e depois em outra e ali. Os Guardies viram os restos regurgitados de Ryerson de um lado da clareira e a parte de baixo de seu corpo do outro. Vrios viraram a cara, enojados. O oficial olhou para ele por um longo tempo. Depois, dirigiu-se aos subordinados: Chamem uma equipe para limpar esta baguna. E levem ele apontando para Daniel para o meu escritrio. Sim senhor, senhor responderam os soldados. Escritrio? Por que escritrio? Se eles vo me prender, por que no me jogam na cadeia e marcam um julgamento? Escritrio faz parecer que temos alguma coisa para conversar. O que ele pode ter para conversar comigo?

VOC UM FANTASMA . O oficial que ordenara ao grupo que levassem Daniel at o seu escritrio se apresentou como capito Freed. Ele tinha cabelos negros, levemente grisalhos nas tmporas, e o ar de algum que parece mais velho do que . Daniel preferiu permanecer de p quando Freed entrou e, apesar do convite, recusou-se a sentar. Freed no se importou com a atitude de Daniel e deu a volta na mesa para ocupar a prpria cadeira. Daniel considerou isso como um pequeno triunfo, por alguma razo. Ele estava de p, Freed estava sentado. Freed estava em uma posio subordinada a ele. Eu venci. Era uma pequena e insignificante vitria, mas Daniel precisava de cada vitria que conseguia. Ele se sentiu no controle da situao, at Freed fazer a declarao sem sentido. Nesse momento, Daniel ficou totalmente confuso. Eu sou o qu? Um Fantasma repetiu Freed. Bem, obviamente no sou, j que ainda estou vivo. Daniel falou lentamente, slaba por slaba, como se falasse com um idiota. Freed no pareceu gostar do tom, mas deixou passar. Voc sabe como os Ursas encontram suas vtimas? Considerando que eles no tm olhos? Eu li que eles tm um olfato muito apurado. Mais ou menos respondeu Freed, reclinando a cadeira para trs. Se fosse o cheiro, por que o Ursa no sentiu o seu fedor e o atacou? Daniel deu de ombros. Ele realmente no havia pensado nisso. Quando esto caando, os Ursas farejam a descarga de feromnios gerados pelo medo. Eles seguem o medo e destroem a fonte. Por outro lado, se voc conseguir controlar perfeitamente o seu medo, ou se literalmente no tiver medo, pode se tornar invisvel para o Ursa. Ele no conseguir detectar voc. como se fosse... Um fantasma. Exatamente. uma habilidade muito rara. Nossos Guardies so to corajosos quanto possvel para os seres humanos, mas a capacidade de ignorar completamente o medo... um dom muito raro. E bvio que por alguma razo, temperamento, acaso,

ou pela forma como seu crebro funciona, voc possui esse dom. Apesar de seu repdio generalizado aos Guardies, Daniel ficou intrigado pelo que o capito estava falando. mesmo? E s por curiosidade, exatamente quantas pessoas possuem esse dom? Contando voc? Pode ser. Duas. Tomara que seja uma garota bem gostosa. Por favor, me diga que eu tenho que me reproduzir com ela para criar uma raa de bebs Guardies destemidos. Quem a outra pessoa? A outra pessoa Cypher Raige. Cypher? Daniel olhou intrigado para Freed. Que nome idiota esse? Bem, eu sugiro que voc pergunte a ele da prxima vez que o encontrar, e quando ele quebrar a sua cara, talvez tenha uma resposta. Ele. Droga. Ele est aqui? Est patrulhando o quadrante sul no momento. H uma infestao pesada de Ursas por l. Por mais Guardies que ns tenhamos, ainda somos poucos. Por isso, ns enviamos pessoal para onde podemos. Mas vamos voltar ao assunto, senhor Silver. bvio que voc um Fantasma. Ns vimos. Vocs viram? De repente, um pensamento lhe ocorreu. Voc quer dizer que o tempo todo que a coisa estava bem na minha cara vocs ficaram s olhando pra ver o que acontecia? Vocs ficaram esperando Ryerson morrer tambm? Por um momento, Freed pareceu desconfortvel. Ns chegamos tarde demais para salv-lo, mas chegamos a tempo de ver voc usando sua habilidade com o Ursa que o ameaava. Eu ordenei aos soldados que ficassem parados para eu ver se voc manteria aquela situao. E se eu no mantivesse? Ento teramos feito o melhor possvel para salv-lo. Vocs arriscaram a minha vida sem eu nem saber? Freed respondeu com um tom severo. No, voc arriscou sua vida sabendo exatamente o que estava fazendo. O trabalho dos Guardies no assumir responsabilidade por decises idiotas dos cidados. Se voc tivesse morrido, teria sido s mais um cidado morto que pensava ser melhor do que os Guardies de Nova Prime. Mas se sobrevivesse, ento poderia prestar um servio importantssimo ao seu povo. E isso. Isso quer dizer que...? Quer dizer que eu estou convidando voc a se tornar um de ns, senhor Silver. Estou dando a voc a oportunidade de se tornar um Guardio. Eu tomei a liberdade de

pesquisar seu histrico mdico... Ei! Isso particular! Freed abriu um sorrisinho e deu uma risada curta, como se a noo de manter coisas escondidas dos Guardies fosse curiosa. Ele tocou a tela do monitor. Voc est com a sade perfeita. Tem excelente vigor. atltico. Na verdade, o candidato ideal para se tornar um Guardio. Francamente, eu estou surpreso que no tenha se alistado antes. E quem disse que eu estou me alistando agora? Ningum respondeu Freed, abrindo as mos. Mas deixe-me lembr-lo de que, ao ignorar uma diretiva de prioridade um dos Guardies, voc agora um criminoso. Voc e todo o seu grupo de caa. Os outros esto alm do alcance da justia de Nova Prime, mas voc no. Ento, se eu no me alistar, voc vai me processar? isso? O rosto de Freed era ilegvel. Nunca jogue pquer com esse cara, pensou Daniel. No, senhor Silver disse Freed, por fim. Eu no quero ver ningum nos Guardies que no seja dedicado causa e que no esteja l por livre e espontnea vontade. E, desconsiderando a invaso, o seu crime principal foi ser idiota. Se ns comearmos a prender pessoas por isso, metade da populao do planeta vai pra cadeia. Por tanto, voc est livre para ir para casa, senhor Silver. Porm, s para deixar registrado, onde fica a sua casa mesmo? Daniel abriu a boca para falar, mas fechou novamente. , foi o que eu pensei. Ele realmente soou bondoso e compreensivo. Sabe, Daniel, as ruas ficam frias noite. Muito frias. Existem abrigos pblicos, como voc sabe, mas eles no costumam atrair os melhores fregueses. Portanto, no quesito casa, os Guardies no so nem de longe a pior opo. Voc vai pensar nisso? Pelo menos prometa que vai pensar, em troca de eu no te jogar numa cela de priso. Sim, claro, tudo bem. Eu vou pensar no assunto. Mas no pense que s por eu no ter um endereo fixo eu no tenho para onde ir. bom ouvir isso respondeu Freed. Daniel pensou durante exatamente uma noite. Uma noite durante a qual ele caminhou pela centro, com os ventos silvando agudos pelos cnions da cidade. Ele viu os prdios iluminados, brilhando contra a escurido, e imaginou as pessoas levando suas vidas felizes, comendo, bebendo e sorrindo juntas. Os corpos dos amantes entrelaados. Crianas sentadas aos ps dos pais, ouvindo histrias sobre o passado de Nova Prime. Ele se perguntou se Ronna j teria encontrado algum. Droga, provavelmente j tinha algum cara esperando quando ela o descartou. Ronna provavelmente achava que j havia desperdiado demais da prpria vida com ele, e mal podia esperar pra seguir em frente.

Durante a noite, ele se abrigou no estande de tiro de Tucker. J havia ficado l algumas vezes, especialmente quando bebia demais no bar (como acontecia s vezes) e queria ficar sbrio antes que Ronna o visse. Ela odiava que ele ficasse bbado. J era tarde, mas Daniel sabia a combinao da fechadura e entrou, fechando a porta para se proteger dos ventos fortes. Ficou sentado l no escuro por algum tempo e ligou uma simulao hologrfica. Uma famlia fazendo um piquenique, interrompido pela chegada de naves de ataque Skrel. Daniel configurou de uma forma que a nave Skrel no chegasse jamais. Era s uma famlia: pai, me e filho em uma refeio agradvel ao ar livre, aproveitando a companhia e se divertindo. Era completamente artificial, mas, ainda assim, era mais do que Daniel jamais conhecera. Daniel Silver nunca se sentiu to sozinho na vida quanto naquele momento. Na manh seguinte, o capito Freed chegou ao escritrio e encontrou Daniel esperando por ele. Eu continuo achando vocs um bando de idiotas declarou Daniel, sem cerimnia , mas eu estou comeando a achar que eu tambm sou. Ento, quem sabe eu no me encaixo. Acredite ou no, eu j ouvi razes piores. Freed estendeu a mo e Daniel apertou, com relutncia, mas firme. Bem-vindo aos Guardies.

VI

trombetas gravadas ressoaram pelo cu enquanto o capito Green lia a lista de nomes daqueles que se graduaram com honras no treinamento de Guardio. Porm, os maiores aplausos foram para o nome de Daniel Silver, que estava de p, resplandecente com o uniforme branco que denotava seu status de Fantasma. O capito Freed lhe entregou o alfanje, enquanto Green continuava a entoar nomes dos formandos. Daniel fez uma continncia vigorosa em resposta. Era realmente impressionante que ele estivesse recebendo uma ovao to calorosa, considerando que o rapaz no tinha amigos do mundo exterior ou parentes na cerimnia. Todos os seus amigos faziam parte do corpo de Guardies. E o corpo era sua famlia. Antes que Daniel pudesse dar lugar ao prximo formando, Freed inclinou-se para ele. Cadete que se formou mais rpido da histria dos Guardies. Voc devia se orgulhar disso sussurrou ele. Obrigado, senhor. Seus pais tambm devem estar orgulhosos. Tenho certeza de que esto. Freed olhou para a plateia. Eles esto aqui? No, senhor. Por que no? Eles acham que eu sou um traste, senhor. mesmo? Ele pausou por um momento e disse: Silver, eu no posso falar sobre o homem que voc foi. Mas eu sei quem voc agora. Um homem que, como Fantasma, foi monitorado em cada passo do caminho. Todas as suas avaliaes indicam a mesma coisa: voc comeou devagar, mas com o passar do tempo, seu interesse em ajudar os outros cadetes se desenvolveu rpida e naturalmente. Voc se move em formao naturalmente e o seu desejo de proteger os membros do seu esquadro instintivo. O consenso geral que voc no v os outros Guardies como colegas, mas como uma famlia. Sinta-se vontade para corrigir-me se eu estiver equivocado. O senhor... no est errado respondeu Daniel, com a voz embargada. Eu nunca estou rebateu Freed. Depois, fez uma continncia vigorosa, que
OS SONS DE

Daniel respondeu um pouco confuso. Alguns minutos depois, ele estava sozinho girando o alfanje para a frente e para trs. Daniel sentia uma enxurrada de emoes: Ele trabalhara para conseguir algo e o resultado agora estava em suas mos. Ele terminara o que havia comeado. O alfanje era prova disso. A arma criava um arco dilacerante no ar quando seu dono a movimentava com percia. Ele a encarou com orgulho. Com realizao. Com puro medo. Eu sou uma fraude, pensou. Pensou em todas as vezes, no circuito de obstculos, em que obrigara o corpo a se superar. Passou pelo circuito saltando e rolando, desviando ou lidando com tudo o que jogavam para cima dele. A cada novo desafio, ele sentia um surto de confiana nas coisas que seu corpo era capaz de fazer. Fraude. Fez aulas de defesa pessoal, de combate, de sobrevivncia. Afiou a mente e o corpo, enfrentou outros cadetes em duelos com alfanjes de treinamento. Daniel aprendia cada coisa como uma criana que aprende a respirar. Tudo que precisava era de um tapinha inicial e ento conseguia fazer tudo to bem quanto qualquer um e melhor que a maioria. Sua maestria com o alfanje, depois de dominar os movimentos bsicos, foi absoluta. Muito depois dos outros cadetes terem ido descansar, ele ficava do lado de fora, no frio, praticando e golpeando com o alfanje to rpido que a arma era pouco mais do que um borro. A memria muscular estava to incutida nele que seu tempo de reao podia ser medido em nanossegundos. Atacar Daniel Silver era cortejar o desastre: seu alfanje de treinamento estaria cado longe de sua mo e voc estaria no cho antes mesmo de saber o que tinha acontecido. Absolutamente mortal. Nunca o deixe nervoso. Era isso que os outros cadetes diziam sobre ele. Fraude. Ele cruzou o campo, recm-formado, e as pessoas automaticamente se curvavam para saud-lo. No, na verdade saudavam o uniforme branco brilhante que denotava seu status. Fraude, fraude, fraude. Quando passou pela primeira avaliao psicolgica, ele foi totalmente franco. Contou aos avaliadores que tornar-se Fantasma era fcil porque ele estava indiferente se o Ursa o atacaria ou no. Preocupara-se, achando que isso poderia desqualific-lo ou diagnostic-lo como suicida em potencial. Mas em vez disso, a concluso foi que ele era simplesmente superconfiante, como um toureiro ou adestrador da antiga Terra. Os testes seguintes determinaram, para o alvio dos mdicos, que Daniel Silver se

importava se os outros viviam ou morriam. Quando estava em uma situao na qual outros Guardies dependiam dele para sobreviver, podia-se contar com seu empenho. Ele no contara a ningum sobre sua indiferena durante o ataque equipe de Ryerson. No achou que fosse relevante. Eram todos idiotas, tentando o prprio destino, e fizeram isso com tamanha dedicao que era bom que no estivessem mais por a para se reproduzir. J os Guardies... Seu desprezo original por eles se dissipara rapidamente. Conforme os meses se passaram, Daniel no s ficou impressionado com o carter e a qualidade dos Guardies como se sentiu orgulhoso e ansioso para se tornar um deles. E quanto melhor se sentia em relao corporao, melhor se sentia sobre si mesmo. Daniel se tornou parte de uma irmandade, e agora tinha um bom motivo para viver: servir ao lado deles e mant-los vivos da melhor maneira que pudesse. Fraude. Fraude. FRAUDE. Voc t bem? Um brao caiu sobre os ombros dele. Era Martes, provavelmente o melhor amigo dele no esquadro. Martes era alto, esguio, com um senso de humor muito particular. Quando se encontraram pela primeira vez, Daniel mostrara-se um pouco inseguro e distante. Essa era uma combinao irresistvel para Martes, que decidiu, por razo aparentemente nenhuma, arrancar Daniel de sua casca fora. Martes foi um dos grandes responsveis pelo Guardio que Daniel veio a se tornar, algum merecedor de tantos elogios de Freed. Certo dia, Daniel e Martes se tornaram realmente prximos durante um episdio especialmente brutal do treinamento de sobrevivncia, e passaram a sempre ajudar um ao outro desde ento. A nica frustrao de Martes veio quando ele tentou fazer Daniel se interessar por algumas das mulheres Guardis mais bonitas. Daniel negou todas. Isso fez com que Martes ficasse curioso sobre os interesses de Daniel, que prontamente o informou que sim, ele gostava de mulheres. Mas nesse momento da vida, ele preferia ficar sozinho. O fato era que Ronna havia destrudo seus sentimentos to completamente que ele simplesmente no queria se abrir para no sofrer outra vez. Por qu? Eu t com cara de doente? perguntou ele a Martes. Dan, esse deveria ser o melhor dia da sua vida, mas parece que voc est prestes a se jogar num abismo. Nossa, ele acertou to em cheio que nem foi engraado. s que eu tenho muita coisa pra pensar. O que mais voc poderia ter pra pensar alm do bvio? E o que seria o bvio? Ns dois, eu e voc, somos oficialmente os caras mais gostosos que j existiram! Voc um Fantasma e eu sou o amigo de um Fantasma! Ns somos jovens, atraentes e

incrivelmente bonitos. Somos irresistveis. O que quer dizer que logo, logo voc vai superar essa obsesso pela Donna... Ronna. ... e vai melhorar. Porque voc, meu amigo, tem muito pelo que viver ainda! E esse o problema, amigo, parceirinho, meu chapa. O que me torna interessante para os Guardies justamente o fato de no ter uma razo para viver. E agora, com o tempo, eu acabei encontrando alguma coisa que me deu essa razo. E por causa disso, eu posso acabar morrendo. E colocando os outros em risco. Porque eu no sou nada alm de uma grande fraude.

VII

NO FIM DAS CONTAS ,

Daniel sabia que a histria acabaria l, em Tangredi. Essas coisas tm uma tendncia de sempre acabar onde comearam. Tudo comeara l, e terminaria l tambm. Um ano havia se passado desde o ltimo relato de Ursas na selva de Tangredi. Os esquadres de Guardies continuaram a patrulhar a rea regularmente por mais dois meses, mas como no houve mais encontros, decidiram que, pelo menos por enquanto, a rea estava limpa. A melhor interpretao sobre a ausncia do Ursa era que os ferimentos infligidos pelos Guardies teriam matado a criatura, mas nenhum corpo foi encontrado, portanto, achar que a criatura havia morrido seria, no mnimo, otimismo. E agora, ela estava de volta. Ou pelo menos alguma coisa estava morando na selva de Tangredi. Desde a incurso anterior, os Guardies haviam instalado biodetectores acionados por presso em vrios pontos da floresta. Eles permaneceram intocados durante vrios meses. Ento, exatamente duas semanas aps a formatura de Daniel e seu esquadro, algo ativou um dos detectores. Na imaginao de Daniel, o Ursa estava mandando uma mensagem. Voc est pronto para mim, Daniel? Voc pode ter me enganado da ltima vez, mas agora ns dois sabemos o que voc de verdade. Venha me encontrar, Daniel. Est na hora de voc se juntar a Ryerson e seus amigos. Por mais absurdo que parecesse, Daniel estava feliz pela oportunidade. Ele ainda sentia necessidade de provar alguma coisa para a voz de Ronna, que continuava em sua cabea dizendo que ele nunca conseguiria terminar nada. Se ele pudesse provar ser realmente merecedor do ttulo de Fantasma, o posto mais alto dentre os Guardies, ento isso provaria que ela estava errada. E provaria a ele tambm. Mostraria de uma vez por todas que ela no deveria t-lo largado e ajudaria a consertar seu corao partido. Martes estava com Daniel, assim como os Guardies Xin, Ephraim e Bastante. Trs outros, Calhoun, Ryan e Stewart, tinham ido na frente. Ele no queria ningum por perto. Fantasmas tipicamente caam sozinhos e ele no queria arriscar a vida do resto do esquadro desnecessariamente. Mas eles no quiseram ouvi-lo.

Voc no vai matar o seu primeiro Ursa sem que a gente esteja por perto para dar cobertura. O capito Freed estava liderando outro esquadro, operando em outra parte da selva. Daniel desejou desesperadamente que Freed estivesse com ele, e at sugeriu que o capito acompanhasse seu esquadro, esperando no soar desesperado demais quando sugeriu a ideia. Em vez disso, Freed bateu em seu ombro, confiante. Voc nasceu pra isso, Silver. Treinou tanto tempo para este momento. Voc vai ficar bem. Daniel no se sentia bem. Ele se sentia colocando todos em risco. Ainda assim, no deixou nada transparecer. Ns vamos ficar juntos informou ele ao esquadro enquanto atravessavam a selva. Nada de se separar. No quero que aquela coisa nos ataque um por um. Afirmativo respondeu Ephraim. Ele parecia claramente nervoso. Havia treinado tanto quanto qualquer outro, mas sentia uma preocupao carregada de adrenalina por estar em campo, perseguindo a criatura medonha que servia para assustar crianas teimosas que no iam para a cama noite. Todos no esquadro j tinham ouvido algum dia a histria de que um Ursa vai te pegar se voc no se comportar direito. A tropa chegou clareira que Daniel conhecia bem. Depois de um ano, no havia mais nenhum sinal do massacre que ocorrera ali. Daniel examinou cuidadosamente o local e no encontrou nada, o que, claro, no significava nada. Sim, ele vira a imagem distorcida do Ursa usando a camuflagem de camaleo da ltima vez, mas foi por puro acaso que ele estava olhando na direo certa. Ele concentrou seus sentidos, suas habilidades de rastreamento, tudo que conseguiu. No achou nada. Vamos ordenou ele. Os Guardies se moviam de forma coordenada e silenciosa dentre as rvores. Mantinham uma formao que permitia vigiar todas as direes, ouvindo at o menor rudo de galhos ou folhas. Qualquer coisa que pudesse indicar a presena da criatura, dando a eles pelo menos alguns segundos de vantagem. Ainda nada. Estou comeando a achar que estamos sozinhos por aqui comentou Xin. Ela segurava o alfanje com fora. Xin fora uma das melhores esgrimistas da classe, e trazia uma expresso de determinao no rosto. Daniel tinha a impresso de que ela estava realmente ansiosa para enfrentar a criatura. Pelo menos um de ns est. O corao de Daniel batia com tanta fora que parecia prestes a explodir. No foi difcil manter a calma durante as sesses de treinamento nas quais ele enfrentava Ursas virtuais. No importa o quo realstico fosse, para ele era como o Ursa hologrfico do estande de tiros. Mas isso era diferente. Essas eram pessoas de verdade, homens e

mulheres, contando com ele. No sabia o que o preocupava mais: perder a prpria vida ou deixar que os outros morressem. Ele estava certo de que seus joelhos estavam tremendo. Como eles no notavam isso? Um galho se partiu e todos pularam, postando-se em posio de combate. Merda murmurou Bastante. Ele levantou o p para mostrar o galho no qual pisara. Ephraim deu um soco no ombro dele com fora. Fiquem atentos. Parem de brincadeiras disse Daniel, srio. Os outros concordaram e se desculparam acenando. Continuaram em frente, comunicando-se com o esquadro de Freed enquanto prosseguiam. Estou sentindo cheiro de gua logo frente declarou Xin. Ela estava certa. Um pouco mais adiante, a mata se abria em um grande lago. A gua era como um espelho, sem nenhuma ondulao. Em outras circunstncias, pareceria convidativa. Talvez ns devssemos esperar aqui sugeriu Martes. At os Ursas precisam beber gua, no ? Acho que sim comentou Bastante , mas, com um Ursa, nunca se sabe. Eles se aproximaram do lago. Tudo bem, vamos fazer o seguinte... comeou Daniel. Mas ele parou no meio da frase, pois o Ursa saltou para fora dgua a menos de dois metros do grupo de Guardies. Ele emergiu com tanta fora e violncia que uma enorme onda se formou ao seu redor. A gua esguichou como um giser e caiu sobre eles com fora, derrubando-os. Daniel tinha quase certeza de que era o mesmo Ursa que os atacara no ano anterior. O som era o mesmo. Ele at podia ver as cicatrizes no couro da criatura. O Ursa caiu bem no meio do grupo e soltou um rugido. Depois, investiu contra Bastante, que estava mais prximo. Bastante deu um rolamento para trs e ficou de p, atacando com o alfanje e desenhando um oito no ar. O Ursa esquivou e golpeou com uma das patas, abrindo um corte diagonal no torso de Bastante, do ombro at a cintura. Este gritou e caiu, sangrando efusivamente. O Ursa recuou e esbarrou com uma das patas traseiras em Ephraim. O Guardio tentou sacar seu alfanje, mas no teve tempo. A criatura simplesmente pisou em sua cabea com a pata traseira e ouviu-se um som que lembrava um melo sendo esmagado. O resto do grupo ainda estava tentando se levantar, mas o cho estava encharcado e eles escorregavam desesperadamente na lama. O Ursa virou a cabea e se preparou para atacar a prxima vtima. Daniel conseguiu ficar de joelhos. Ele sabia o que fazer. O Ursa escolheria o alvo e no cessaria o ataque at o alvo estar morto. Ephraim morto. Bastante cado,

provavelmente morto. Eles esto esperando que eu os proteja, mas eu no posso, porque eu no quero morrer e essa coisa vai matar todos ns... O que voc acha, Ronna? Isso vai fazer voc me amar? Ser que eu sou homem o bastante agora? Aqui estou eu em um trabalho fixo, no qual eu tenho que estar preparado para morrer todo dia. Se voc soubesse, daria alguma importncia? Provavelmente no. Tudo isso passou pela cabea de Daniel em uma frao de segundo, sem distra-lo da situao. Ento, ele comeou a gritar: Aqui! Aqui, seu filho da puta cegueta! Vem me pegar! O Ursa se fixou nele. Ele jurou que conseguia ver as narinas da criatura. Com um rugido, o Ursa disparou na direo dele. Daniel fechou os olhos. Em sua mente, o lago sumiu. Os Guardies sumiram, o Ursa sumiu. Tudo que havia era Ronna. Eu no odeio voc, Daniel. Eu tenho pena de voc. Tenho pena de mim mesma por passar tanto tempo com um perdedor como voc, entende? Porque isso que voc . E sempre vai ser. Um perdedor. E voc pode ficar dizendo que as pessoas mudam, mas a verdade que elas no mudam. Voc era um perdedor quando nos conhecemos e um perdedor at hoje. Nunca vai fazer nada de valor para ningum. Ela nunca dissera tais coisas, mas no tinha importncia. Na mente dele, a rejeio havia crescido de forma tal que era assim que ela o fazia se sentir, mesmo sem ter usado aquelas palavras. Tudo que ele sentiu naquele momento, a humilhao, a falta de amor prprio, o desespero total que o dominara, o sentimento de que nada mais importaria em sua vida vazia, voltou com toda a fora. Tudo o que ele pde fazer foi se concentrar para no chorar. Ento, sentiu o hlito putrefato do Ursa sobre ele. E afundou ainda mais profundamente no desespero que a lembrana de Ronna trazia. Ento, se deu conta de que o Ursa no o havia matado. Lentamente, Daniel abriu os olhos. A criatura estava olhando em volta, com as narinas pulsando. Ele estava tentando encontr-lo. Estava a menos de quinze centmetros, mas no conseguia localiz-lo. O alfanje de Daniel estava retrado. Lentamente, mantendo as declaraes devastadoras de Ronna em mente, lembrando-se de que no passava de um perdedor intil que no merecia viver, ele posicionou o alfanje diretamente sob a mandbula do Ursa. Ento ele o ativou. A lmina se estendeu diretamente para cima, sob o queixo da criatura, e atravessoulhe o cu da boca.

O Ursa j no podia rugir, pois sua mandbula estava presa. Os msculos mais fortes da criatura eram os que fechavam a boca. Os que a abriam eram consideravelmente mais fracos. Isso serviu de vantagem para Daniel. A criatura se contorceu e suas garras atacaram o ar, enquanto Daniel se forava a ficar de p, fazendo fora contra o enorme peso da fera. Deveria ser impossvel, mas Daniel agia com pura adrenalina, como se extrasse fora de um suprimento infinito. O Ursa se levantou, tirando as patas frontais do cho. Daniel arrancou o alfanje e ativou a outra metade da arma. Ele puxou o brao rapidamente, pois as garras enormes do Ursa ameaavam desmembr-lo. Ento, por um instante, a oportunidade perfeita se apresentou. E Daniel aproveitou, cravando a segunda metade do alfanje diretamente na lateral da cabea do Ursa, empalando-lhe o crebro. A fera se balanou violentamente. Mesmo com o crebro partido, o sistema nervoso da criatura continuava mandando sinais, e ela caiu em cima de Daniel em meio a espasmos de morte. A nica coisa que impediu a criatura de esmag-lo completamente foi o alfanje encravado sob a mandbula da criatura. O sangue grosso escorria pela mandbula, caindo sobre Daniel, que ficou enojado. Sentindo Daniel sob ele, ouvindo sua voz, no tinha como o Ursa no perceb-lo. A fera rolou para o lado, com as garras errticas ameaando faz-lo em pedaos. Ento, a pata saiu voando, decepada por Xin, que soltou um grito de triunfo ao golpear novamente, arrancando o resto do brao do Ursa. Enquanto isso, Martes veio correndo, ignorando sua arma e batendo contra a criatura como um jogador de rgbi. Com isso, o Ursa saiu totalmente de cima de Daniel, e os dois ajudaram-no a se levantar. Suas pernas quase falharam, mas ele conseguiu ficar de p. Daniel respirou fundo e, aps um longo momento, conseguiu se acalmar. Eu estou bem, estou bem falou bruscamente. Ento, informou Freed pelo comunicador que haviam matado o Ursa, mas que dois Guardies tinham sucumbido. Em minutos, foram evacuados para o quartel general dos Guardies. Ephraim estava, obviamente, morto. Bastante conseguiu sobreviver por mais trs horas antes de falecer. Daniel participou do funeral dos dois. Ficou com o olhar distante, o rosto endurecido e no falou com ningum por uma semana. E quando finalmente falou, foi com Martes, e foram apenas duas palavras. Vamos beber. Martes ficou feliz com a ideia.

VIII

EI, EU NO te conheo de algum lugar? O barman olhou o Guardio vestido de branco, ao lado do outro Guardio. O homem de branco tinha cabelo curto, estava barbeado e tinha um ar de confiana discreta. Quando o Guardio no respondeu imediatamente, o homem perguntou novamente. Eu no te conheo? No, no conhece negou Daniel, encarando o sujeito. O barman apertou os olhos. Ele tinha a ntida impresso de estar deixando algum detalhe passar. Ento, deu de ombros e foi atender outro cliente. Martes olhou de lado para Daniel. Tudo bem, de onde ele conhece voc? Daqui mesmo. Eu era segurana desse bar. Segurana? T brincando? Eu j fiz muitas coisas na vida. Pediram mais uma bebida e Daniel decidiu que j tinham ficado por l tempo demais. Ele voltara ao bar por pura curiosidade, mas o frisson no durara muito. Vamos cair fora daqui. Voc quem manda. Eles levantaram dos bancos e caminharam em direo porta, saindo para a escurido da noite de Nova Prime. Quando comearam a se afastar, ouviram uma voz espantada. Daniel? voc...? Ele se virou e l estava Ronna. O cabelo estava mais curto do que ele lembrava e ela parecia um pouco mais abatida, mas, fora isso, era a mesma. Ela arregalou os olhos, atnita. Meu Deus, voc mesmo. Pensei que eu estivesse... meu Deus! Voc um Guardio? Querida declarou Martes, batendo no ombro de Daniel , fique sabendo que ele o Guardio! E voc ...? Ento, ele viu a expresso no rosto de Daniel, o alerta silencioso. Voc est brincando. ela?

Daniel no respondeu. A resposta estava no rosto dele. Ento... Ronna... como vai voc? Acho que estou bem. Daniel viu que a ex no estava olhando nos olhos dele. mesmo? Na verdade no admitiu ela , eu tenho entrado e sado de vrios relacionamentos e... bem... ela deu de ombros. Eles no estavam indo a lugar algum? Ela olhou para o cho. , eu mereci ouvir isso. A verdade que eu tenho pensado muito sobre aquela noite. Voc sabe, aquela noite. E como eu fui horrvel com voc. E eu estive me perguntando, sabe... se voc est... ocupado? Ns podemos ir a algum lugar para conversar? Ele ficou em silncio por um momento, estudando-a, pensando nela... pensando em tudo o que ela significava para ele e o que poderia voltar a significar. Mas pensou tambm no que ele poderia significar para Nova Prime. Ronna poderia se encaixar nessa histria, sem dvida, mas no da maneira que ela pensava. Para isso, ela precisava ser para ele o que tinha sido no passado. Para sempre. Sem dizer nada, ele comeou a se afastar. Martes o seguiu, automaticamente. Ronna ficou parada l, em choque. Levou alguns momentos para encontrar as palavras. Daniel? Aonde voc vai? E a ltima coisa que ele disse antes de sumir na noite foi: Na verdade, Ronna... Eu quero me lembrar de voc exatamente como voc est agora. O rosto dela expressava choque, mas Daniel j havia lhe dado as costas e no viu.

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