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Historia de la Qumica

Francisco Martnez Navarro

HISTORIA DE LA QUMICA
1. LOS ORIGENES DE LA QUMICA MODERNA
Podemos situar el inicio de la Qumica moderna a mediados del siglo XVIII a partir de las investigaciones fundamentales llevadas a cabo, entre otros, por Black, Cavendish, Priestley y Scheele y de la sntesis conceptual realizada por Lavoisier. El empleo sistemtico de la balanza permiti que la Qumica empezase a abandonar su carcter cualitativo. Al pasar a ser una ciencia cuantitativa, nuevos elementos de juicio propiciaban la reproducibilidad de los diferentes experimentos para su contrastacin o refutacin. Por otro lado, Lavoisier reconoci que los procesos de combustin, calcinacin y respiracin, no eran sino manifestaciones de un mismo proceso (oxidacin) en los que siempre participaba una misma sustancia: el oxgeno. Se lograba con ello una unidad conceptual para explicar la reaccin qumica. Finalmente, Lavoisier particip en una propuesta de sistematizacin del lenguaje qumico. La difusin y aceptacin de su Mthode de nomenclature chimique (1787) permiti la normalizacin del lenguaje qumico. Unos aos ms tarde, el qumico-mdico sueco Berzelius propuso una notacin para los smbolos qumicos que se adopt para representar adecuadamente las sustancias qumicas y las reacciones en las que participan. El "nacimiento" de la Qumica moderna fue posible gracias a la gran cantidad de saberes empricos acumulados previamente (construccin de aparatos, desarrollo de tcnicas experimentales, estudio del comportamiento qumico de sustancias, etc.). Todo este conocimiento previo provena de las contribuciones realizadas por la Alquimia, la Metalurgia y la Medicina y la Farmacia, que constituyen los tres pilares fundamentales de la qumica moderna. El inters de los alquimistas se centraba en la transmutacin de los metales en plata y oro y en encontrar el "elixir de la vida". Por su parte, los metalrgicos, a diferencia de los alquimistas, eran personas incultas preocupadas fundamentalmente por el desarrollo de las artes prcticas relacionadas con el tratamiento de los metales y de sus minerales. Eran artesanos interesados en el desarrollo de unas tcnicas, sin que ello supusiera la existencia de ningn marco filosfico o conceptual que guiase su trabajo. Finalmente, el principal inters de los mdicos y de los boticarios se centraba en el tratamiento de la enfermedad. Este objetivo otorgaba a la medicina una dimensin ms amplia que la simple bsqueda de un elixir difcil de alcanzar. De esta manera se expresaba Lavoisier en la introduccin de su clebre obra: Mtodo de nomenclatura qumica: "La imposibilidad de aislar la nomenclatura de la ciencia y la ciencia de la nomenclatura, se debe a que toda ciencia fsica se forma necesariamente de tres cosas: la serie de hechos que constituyen la ciencia, las ideas que los evocan y las palabras que las expresan. La palabra debe originar la idea, sta debe pintar el hecho: he aqu tres huellas de un mismo cuo. Y como las palabras son las que conservan y transmiten las ideas, resulta que no se puede perfeccionar la lengua sin perfeccionar la ciencia, ni la ciencia sin la lengua; y por muy ciertos que fuesen los hechos, por muy justas que fuesen las ideas que los originasen, slo transmitiran impresiones falsas si carecisemos de expresiones exactas para nombrarlos." 2. LOS PILARES DE LA QUMICA MODERNA 2.1 LA ALQUIMIA
El origen de la alquimia en Occidente se encuentra en Alejandra, dado su carcter de encrucijada comercial y cultural. All se dieron cita las tradiciones griegas, egipcias y orientales (chinas e hindes). El mximo representante de la cultura helenstica que ha llegado a nosotros es Zsimo (siglo IV), quien afirmaba poseer lo que llegara a ser el elixir o piedra filosofal y la "tintura" capaz de fabricar oro a partir de la rectificacin (curacin) de los metales "viles" o "enfermos". Adems, nos describi toda una serie de saberes prcticos en forma de procedimientos (destilacin, sublimacin, disolucin, filtracin, calcinacin, etc.). Unos de los primeros textos traducidos del griego al rabe fueron los textos alqumicos. En el siglo VIII comienzan los trabajos de los alquimistas rabes. Esta alquimia perfecciona las artes de la destilacin y de la extraccin, de la fabricacin del jabn, de las aleaciones metlicas (las famosas espadas de Toledo), y de la medicina farmacutica y desarrolla tcnicas para el tratamiento del vidrio, la fabricacin de papel, tintas coloreadas, etc.; tambin progresaron en el conocimiento de tcnicas acerca de la obtencin y comportamiento de sustancias: lcalis (hidrxido de potasio y de calcio) cidos (actico), alcohol, etc.

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El mundo cristiano, ante la curiosidad de apropiarse del conocimiento del enemigo, empez a traducir al latn (s. XII) el corpus alqumico rabe -aunque dejando sin traduccin algunos trminos de los que desconoca su significado preciso (ej. alcohol, lcali, etc.)-. A partir del siglo XIV los alquimistas medievales aprendieron a preparar cidos fuertes (cidos ntrico, clorhdrico y sulfrico) y desarrollaron tcnicas de autentificacin del oro (agua regia). La mala imagen que la alquimia ha podido tener se debe, entre otros factores, a la gran cantidad de charlatanes y tramposos que la nutrieron. Sin embargo, la falta de un progreso significativo de la alquimia durante los siglos en los que floreci no se debi tanto a los fraudes cometidos sino al marco terico que la sustentaba. Hasta que no se abandon la concepcin aristotlica de la materia no pudo desarrollarse la qumica moderna. Con todo, los siglos de bsqueda de la piedra filosofal no resultaron completamente baldos. Como ya se ha sealado, los alquimistas desarrollaron un conocimiento emprico que result esencial en la construccin posterior de la Qumica moderna. En el siglo XVI la alquimia ya haba producido sus principales contribuciones e iniciaba una etapa de decaimiento. Por su parte, a partir de esta poca la Medicina y la Metalurgia realizaron una contribucin muy intensa a lo que posteriormente sera la Qumica moderna.

LA MEDICINA
Los orgenes de la Qumica moderna relacionados con la Medicina se conocen con el nombre de iatroqumica. En el ao 1500 existen antecedentes correspondientes a la publicacin del mdico H. Bruschwygk en donde se describe la obtencin por destilacin de sustancia esenciales, con fines curativos, a partir de toda una serie de materiales orgnicos. El mximo representante de esta tradicin iatroqumica es Paracelso (1493-1541). Este mdico y sus seguidores son los que otorgan a la Qumica un papel importante en la preparacin de medicinas. Paracelso exige a los mdicos a que aprendan Qumica; anuncia remedios milagrosos como la sal de mercurio con la que trata con xito la sfilis y diagnostica el origen externo de ciertas enfermedades, como la "enfermedad de los mineros", la silicosis. La tradicin originada por Paracelso impuls a muchos mdicos a interesarse por las relaciones entre la Qumica y la Medicina. Todo este impulso contribuy a un progresivo, aunque lento, desarrollo del mundo orgnico. Adems, debemos mencionar al mdico Jean-Baptiste van Helmont (1577-1640), seguidor de Paracelso, quien se interes por el estudio y la caracterizacin de los gases. Esta prctica experimental sera el origen de nuevos problemas y de nuevas tcnicas: el equipamiento de los laboratorios empez a enriquecerse con "campanas" destinadas a recoger e identificar los gases formados en las reacciones qumicas.

LA METALURGIA
Los egipcios (3500 a C) ya eran capaces de obtener cobre y plomo mediante la aplicacin del fuego a una mezcla del mineral correspondiente y carbn. Hacia el ao 1500 a C los hititas descubrieron que mediante calentamiento de una mezcla de hierro y carbn se produca una nueva sustancia ms resistente que el propio hierro, el cero. Ello propici la construccin de diferentes herramientas y de armas. Los herreros y las personas cuyo trabajo estaba relacionado con el tratamiento de los metales eran personas incultas. Por tanto, la transmisin de sus conocimientos no se realizaba a travs de documentos escritos. En consecuencia, las influencias de la Metalurgia sobre la Qumica slo se manifestaron de forma importante a partir del siglo XVI. En esta poca, en territorios que ahora corresponden a Alemania e Italia, las operaciones relacionadas con la minera y la fundicin alcanzaron una gran importancia. Ello origin la publicacin de los primeros manuales acerca del tratamiento de los minerales y de los metales. El mdico G. Agrcola pas parte de su vida entre mineros. Sus conocimientos de Geologa, Minera y Metalurgia los plasm en el libro De re metallica (1556) que lleg a causar un gran impacto en su poca. A partir del siglo XVI el inters por las artes en el tratamiento de los minerales tom un renovado inters. Podemos citar a los suecos Bergman, Scheele y Berzelius y a los espaoles Barba, Ro, Ulloa y los hermanos Elhyar. El espaol Antonio de Ulloa descubri en 1735 el platino y Fausto de Elhyar descubri en el ao 1782 en colaboracin con su hermano Juan Jos el elemento qumico wolframio. En 1792 se encarg en Mxico del Real Cuerpo de Minera. El espaol Andrs Manuel del Ro trabaj en esta institucin; descubri un nuevo elemento en 1801, al que denomin eritronio, pero no se le reconoci el descubrimiento, al creerse entonces que era cromo impuro, hoy es conocido como vanadio y se le reconoce el descubrimiento al sueco Sefstrm, discpulo de Berzelius, que lo descubri en 1830 en una mena de hierro.

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LA QUMICA EN ELSIGLO XVII


El impulso alcanzado durante el siglo XVI por la Medicina y la Metalurgia propici el progresivo abandono de las prcticas puramente alquimistas. stas pierden su carcter secreto y se liberan de los principios msticos y esotricos que las inspiraban. En este sentida, el papel de la imprenta en la crisis de la tradicin alquimista fue crucial. Hasta entonces, la principal va de transmisin se realiz mediante unos manuscritos, generalmente firmados con el nombre genrico de Yabir, sin fecha y que suponan la copia y la traduccin de todo un conjunto de comentarios y procedimientos tanto nuevos como antiguos. La imprenta oblig al autor a darse a conocer (ya no se trata de seguir ciegamente las doctrinas de los clsicos; la autoridad de un autor se empieza a medir por la posibilidad de contrastar los experimentos que describe) e hizo accesibles los textos a un pblico cada vez ms extenso. En el ao 1610 J. Beguin public el Tyrocinium Chymicum (Qumica para principiantes). El libro fue incorporando en sus sucesivas ediciones toda una coleccin de recetas farmacuticas, en cuya preparacin se aprecia el progreso de los conocimientos qumicos. En el ao 1675 N. Lemery (1645-1715) public su Curs de Chime, que rpidamente se tradujo al latn, al alemn, al ingls, al espaol y al italiano. En este tratado la qumica apareca como una ciencia ya desligada de las referencias anteriores alquimistas a cualidades ocultas y en el mismo se presenta el saber emprico de la qumica del siglo XVII. La comprobacin experimental de todos los procesos descritos otorg al autor una gran credibilidad. Adems, la qumica comenz a adquirir un rango acadmico. Las clases y conferencias de Lemery, realizadas con apoyo experimental, alcanzaron un gran xito. Otro de los autores impulsores de la experimentacin en la qumica fue R. Boyle (1626-1691). Este autor mostr una gran consistencia en el planteamiento de los experimentos de laboratorio, controlando todas las variables implicadas. En su libro The Sceptical Chymist (1661) presenta una imagen del qumico escptico, que pide demostraciones. Boyle otorga una gran importancia a la metodologa cientfica y a la forma de comunicar una investigacin a otros cientficos. Este aspecto queda puesto de manifiesto de forma patente mediante las siguientes palabras en las que este cientfico sustituye el valor de la autoridad por el de la credibilidad del cientfico. Dice Boyle: "Sera deseable que cuando aquellos que no estn familiarizados con las operaciones qumicas comienzan a citar experimentos qumicos que no le son propios, abandonaran este tipo indefinido de testimonio: los qumicos dicen esto o los qumicos afirmaban aquello; haran mejor si alegaran para cada experimento el nombre del autor o autores sobre cuyo crdito se basan. De esta forma quedaran a salvo de la sospecha de falsedad (a la que la otra prctica les expone) y dejaran que el lector juzgara qu le conviene creer de cuanto se le dice, al tiempo que no emplearan sus propios nombres importantes para patrocinar dudosas relaciones; y tambin haran justicia a los inventores o expositores de los experimentos verdaderos, as como a los intrusos que presentan los falsos. Por el contrario, con esa forma genrica de citar a los qumicos, el escritor sincero no obtiene la alabanza que merece y el impostor escapa a la desgracia personal a la que es acreedor." Por otro lado, la revolucin cientfica en la Fsica contribuy a cambiar la imagen de la ciencia como saber absoluto, definitivo y, por tanto, esttico. Las interpretaciones de la realidad pasaron a ser puramente provisionales, vigentes nicamente mientras el progreso cientfico no desbordase su capacidad y permitiese su sustitucin por otras diferentes de mayor poder predictivo. El crecimiento exponencial del conocimiento cientfico mostr rpidamente desde finales del siglo XVII lo inadecuado que resultaba el libro como nico instrumento de informacin cientfica. La aparicin de las primeras revistas cientficas, auspiciadas muchas de ellas por 3

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grupos de investigadores organizados en torno a sociedades cientficas, vino a remediar la deficiencia mencionada. Al igual que haba ocurrido con la Fsica, en la Qumica el conocimiento emprico haba sido elevado al rango de conocimiento cientfico; se pas de valorar lo abstracto a apreciar lo concreto (las denominadas artes prcticas o tiles). A finales del siglo XVII la Qumica se haba convertido en una actividad "racional" (liberado de cualquier referencia al "ocultismo") que se ensea y que crece al abrigo de instituciones donde se desarrolla la idea de la ciencia como empresa colectiva, llevada a cabo entre colegas que se reconocen entre s como tales, dignos de confianza y por tanto capaces de juzgarse unos a otros. Sin embargo, a principios del siglo XVIII, toda esta actividad social y prctica de la Qumica todava no tena un principio unificador, globalizador que intentase dar cuenta de toda una maraa construida de "hechos", procedimientos e interpretaciones. Actividad: Realiza un esquema-resumen de la lectura y realiza una valoracin de la importancia de la poca anterior a la Qumica moderna. CUL ERA EL OBJETIVO DE LA QUMICA A PRINCIPIO DEL SIGLO XVIII? La qumica es una ciencia experimental en construccin que ha atravesado etapas decisivas, que han propiciado su desarrollo como disciplina cientfica. La generacin del conocimiento qumico no se limita al saber estrictamente emprico que proporcionan comportamientos particulares o al establecimiento de leyes experimentales. Uno de los principales objetivos de la Qumica es desarrollar modelos tericos explicativos (teoras) que nos permitan comprender las caractersticas y las transformaciones de la materia. La construccin de todo este conocimiento terico fundamenta, muchas veces sin proponrselo explcitamente, el desarrollo de tcnicas y procedimientos con fines prcticos o de utilidad concreta. Las teoras elaboradas explican e interpretan las observaciones conocidas, estableciendo relaciones entre las distintas leyes experimentales, a la vez que proporcionan nuevos campos de investigacin. Pero adems, las teoras qumicas tienen la capacidad de poder predecir de antemano propiedades y comportamientos qumicos particulares. Sin embargo, las teoras no son inmutables y estn en continua revisin. A lo largo de la historia de la Qumica han existido distintas teoras, e incluso convivido en determinados periodos teoras que proporcionaban explicaciones opuestas de unos mismos hechos. La validez de las teoras es proporcionada por su aceptacin en la comunidad cientfica de la poca. El cambio de una teora por otra es un proceso difcil y costoso, ya que no slo implica un cambio de creencias, sino que conlleva una reestructuracin en los mtodos de trabajo, valoraciones y concepciones de la propia comunidad cientfica. Por ello, el proceso de consolidacin de toda nueva teora es interpretado como una revolucin en las ideas de la comunidad cientfica. As por ejemplo, el fsico Planck inici el camino de una revolucin en la fsica y en la qumica que dio lugar a la Mecnica Cuntica. No obstante, el propio Planck se opuso a la mayor parte de las implicaciones que supona la nueva mecnica. Con el objetivo de ilustrar y analizar las implicaciones de los cambios de referentes tericos en la Qumica, vamos a exponer dos casos histricos de mediados de finales del Siglo XVIII: el fin de la teora del flogisto por Lavoisiser y el nacimiento de la teora atmica de Dalton (que sirve de modelo terico en los inicios de la Qumica moderna).

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DOS TEORAS RIVALES COMPITEN EN LA EXPLICACIN DE LA REACCIN QUMICA: FLOGISTO Y OXGENO


La qumica del siglo XVIII vena precedida de un amplio desarrollo de la metalurgia, ciencia destinada al estudio de los metales y sus transformaciones. En todos los procesos de transformacin de metales la utilizacin del fuego adquira un papel fundamental, de modo que para el qumico del siglo XVII el fuego era el instrumento que permita transformar los metales y desarrollar combustiones. Pero, qu es una combustin? Se atribuye a los qumicos alemanes J. J. Becher (1635-1734) y G. E. Stahl (1660-1734) el nacimiento de una teora explicativa y globalizadora de todas las observaciones anteriores sobre los procesos de combustin, denominada teora del flogisto. Dicha teora supona que las sustancias combustibles contienen un "principio inflamable" denominado flogisto (del griego, llama). La combustin es concebida como el proceso de liberacin a la atmsfera del flogisto contenido en la sustancia, dando lugar a un residuo (denominado ceniza o cal, en el caso de los metales). Cuanto ms inflamable sea una sustancia mayor ser su contenido en flogisto. De modo que los procesos de calcinacin y combustin pueden ser representados por las ecuaciones: Calcinacin Metal t Cal + flogisto u Combustin Sustancia t Ceniza + flogisto u El mayor xito de la teora del flogisto fue que permiti unificar los procesos de combustin y calcinacin. A la vez, explicaba el proceso de reduccin de los metales, ya que, segn dicha teora, al calentar la cal de un metal con una sustancia ms rica en flogisto (carbn, considerado como flogisto casi puro) el metal recupera el flogisto y se "revivifica". Esquemticamente, podemos representar este proceso: Cal + Carbn t Metal Sin embargo, dicha teora dejaba planteado un serio problema; por qu al calcinar un metal, su cal pesa ms si se ha perdido el flogisto. Encontrar una respuesta razonable desde la perspectiva de la teora del flogisto no era posible (se deca que el flogisto posea un peso negativo). A pesar de sus limitaciones, muchos investigadores, impulsados por la teora del flogisto, realizaron numerosos experimentos destinados a estudiar todo tipo de combustiones y recoger los "aires" que se desprendan con la finalidad de analizarlos. Dos ejemplos de la labor investigadora expuesta fueron el ingls J. Priestley (1733-1804) y el sueco K. W. Scheele (1742-1786). Ambos experimentadores descubrieron, de forma independiente, la existencia de un "aire" que avivaba el fuego, que fue denominado por Priestley "aire desflogisticado". El conocimiento de los experimentos de Priestley y Scheele permiti al qumico francs Antoine Laurent Lavoisier (1743-1794) interpretar de forma distinta el proceso de combustin y con ello iniciar una revolucin en la Qumica. Lavoisier realiz varios experimentos destinados a analizar la naturaleza del aire desflogisticado, introduciendo en sus experimentos cuidadosas medidas de la masa y volumen de las sustancias participantes. El anlisis de sus resultados experimentales le sirvi para establecer que "el aire desflogisticado es la porcin ms pura del aire atmosfrico", identificndolo como un elemento qumico al que denomin "oxgeno". La idea de que el aire no era una sustancia pura sino una mezcla, supona un duro golpe para la teora del flogisto. El oxgeno es para Lavoisier el elemento responsable de la combustin, de la calcinacin y portador de propiedades cidas (de ah su nombre, del griego, generador de cidos). Segn Lavoisier, el proceso de calcinacin o combustin consiste en la combinacin de una sustancia con el oxgeno del aire, mientras que la reduccin de un xido metlico es una consecuencia de la prdida del oxgeno dando lugar al metal. Podemos representar los procesos mencionados por las ecuaciones: Combustin o calcinacin Sustancia + Oxgeno t xido Reduccin del xido de un metal xido metlico + carbn t metal + nueva sustancia Lavoisier propuso la primera idea correcta sobre el proceso de respiracin de los seres vivos, explicndolo como una forma de combustin. La teora propuesta por Lavoisier para explicar la combustin no fue fcilmente aceptada en una comunidad cientfica formada en la teora del flogisto (denominada por ciertos qumicos, la sublime teora). Prueba de ello es que los propios descubridores del oxgeno (Priestley y Scheele) negasen su existencia como tal. No obstante, con el tiempo la teora de Lavoisier se fue consolidando e impuls una profunda reforma de la qumica.

Historia de la Qumica Breve Biografia de Lavoisier:

Francisco Martnez Navarro

A. L. Lavoisier (1743-1794), qumico que potenci el anlisis cuantitativo y con el cual se inicia la llamada revolucin qumica. Lavoisier desempe tambin el cargo de Ferme Gnral, por lo cual fue guillotinado en la "poca de terror" de la revolucin francesa. M.A. Paulze (1758-1836), esposa de Lavoisier, tradujo varios textos de qumica del ingls al francs. Particip junto a su marido en la realizacin de numerosos experimentos de qumica y en la elaboracin del Tratado Elemental de Qumica. En 1805 public el libro Memorias de Qumica.

Actividad: Uno de los experimentos desarrollados por Lavoisier consista en calcinar estao en un recipiente cerrado. Comprob que la masa total del recipiente no variaba despus de la calcinacin, pero la masa del metal transformado en cal aumentaba en igual valor que disminua la masa del aire encerrado. Intenta interpretar dichas observaciones usando la teora del flogisto y la teora expuesta por Lavoisier. Actividad: A pesar de que actualmente la teora del flogisto es considerada incorrecta, dicha teora sirvi de gua a los grandes investigadores del siglo XVIII permitiendo desarrollar tcnicas de fundicin de metales, reconociendo nuevas sustancias e identificando nuevos gases (denominados en dicha poca, "aires"). Crees que la existencia de teoras "no correctas" implica slo aspectos negativos para el desarrollo cientfico?

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EL LARGO CAMINO DE LA TEORA ATMICA


LA TEORA ATMICA DE DALTON
Los filsofos griegos fueron los primeros en intentar entender la naturaleza de la materia. Aristteles (350 a C) consideraba a la materia compuesta por cuatro elementos -tierra, agua, fuego y aire- y negaba la existencia del espacio vaco. Esta visin de la materia estuvo vigente durante unos 2.000 aos. Como ya se ha sealado anteriormente, el abandono de la concepcin aristotlica permiti el desarrollo de la Qumica moderna. En 1804 el ingls John Dalton (1766-1844) formul su hiptesis atmica, fundamentada en la identificacin de los elementos qumicos como distintos tipos de partculas indestructibles y con caractersticas propias (volumen y masa). Parece ser que las hiptesis de Dalton tuvieron su origen en sus estudios de meteorologa y de las propiedades fsicas de los gases; sin embargo, fueron sus explicaciones tericas sobre las leyes experimentales de las proporciones constantes (enunciada por J. Proust en 1802) y la ley de conservacin de masa (atribuida a Lavoisier) las que proporcionaron validez a las hiptesis atmicas. Posteriormente, el propio Dalton basndose en sus propias hiptesis interpret la ley de las proporciones mltiples. No obstante, la teora atmica de Dalton no consigui explicar correctamente la ley experimental de Gay-Lussac relativa a las reacciones en que participan gases (enunciada en 1808), por lo que Dalton no la admiti, atribuyndole errores experimentales. Independientemente uno del otro, en 1811 Amadeo Avogadro (1778-1856) y en 1814 A. M. Ampre (1775-1836) enunciaron la hiptesis segn la cual: "en condiciones iguales de temperatura y presin, volmenes iguales de gases distintos contienen el mismo nmero de molculas". Con dicha hiptesis se consolid el concepto moderno de molcula, dando origen a la teora atmico-molecular, que explica de forma clara y sencilla todas las leyes experimentales e introduce el concepto de nmero de Avogadro (NA, actualmente denominado constante de Avogadro). A pesar de los xitos de la teora atmica-molecular, dicha teora no consigui, en principio, ser plenamente aceptada por los cientficos de la poca. As por ejemplo, el prestigioso qumico francs J. B. Dumas (1800-1884) expuso en 1836: "Qu nos queda de la ambiciosa excursin que nos hemos permitido por la regin de los tomos? Nada, nada necesario, al menos. Lo que nos queda es la conviccin de que la Qumica se ha extraviado, como siempre que, abandonando la experiencia, ha querido caminar sin gua a travs de las tinieblas.(... ). S yo pudiera, borrara la palabra tomo de la ciencia, persuadido de que va ms lejos que la experiencia, y en la Qumica nunca debemos ir ms lejos que la experiencia. Las dudas acerca de la teora atmica persistieron en aos posteriores. Despus de casi setenta aos de vigencia de la teora atmica de Dalton, cientficos del prestigio de F.A. Kekul y A.W. Williamson manifestaban las dudas formadas acerca de la existencia de los tomos. Se sealaba que si la teora atmica se descartase por completo, ello representara una ganancia para la Qumica. Estas actitudes no fueron casos aislados en la comunidad cientfica. El premio Nobel de Qumica Whilhem Ostwald (1853-1932), y "padre" de la magnitud cantidad de sustancia (magnitud fundamental en la Qumica) fue un activo antiatomista. Slo a principios del siglo XX acept la existencia de los tomos (precisamente cuando dejaron de ser tales partculas indivisibles). La utilizacin de la teora atmica propuesta por Dalton necesit prcticamente cien aos para ser aceptada unnimemente por la comunidad cientfica. Fue finalmente admitida sin reticencias tras un largo proceso de discusiones entre los cientficos ms relevantes del momento. Sin embargo, la teora atmica ofreca un conjunto de ventajas que daban lugar a que cada vez fuera ms usada por los qumicos. No obstante, ello no significaba que fuera asumida. El historiador de la ciencia P. Thuiller seala: La adopcin prctica de la teora no implicaba necesariamente la creencia de la existencia real de los tomos. Existe en ello una ambigedad que conviene evidenciar. se puede utilizar una teora de forma cotidiana sin admitir verdaderamente la realidad de las entidades tericas a las que remite esa teora. Esta actitud estuvo muy en boga en el siglo XIX, tanto en Francia como en Inglaterra. De hecho, muchos manuales presentaban el tomo como una palabra cmoda para expresar diversos resultados experimentales, pero, hablando con propiedad, la existencia de los tomos no estaba reconocida".

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Las pruebas de la realidad molecular Ya iniciado el siglo XX, el tomo solamente era una hiptesis. Aparte de la Qumica orgnica, la Qumica poda progresar sin recurrir a l (por ejemplo los notables trabajos de H. le Chatelier y R Duhem en termodinmica qumica). Pocos qumico-fsicos reconocidos admitan la validez de la ley de Avogadro, inseparable de la nocin de molcula, y por lo tanto, de tomos. Si se lograse medir experimentalmente NA, la realidad molecular sera indiscutible y los antiatomistas estaran definitivamente vencidos. ste era, en 1908, el ambicioso objetivo que se fij el qumico- fsico francs Jean Perrin (1870 - 1942), premio Nobel de Fsica en 1926. Para ello utiliz coloides, partculas extremadamente pequeas que permanecen en suspensin en un lquido. En 1827, el botnico ingls Robert Brown habla observado que los granos de polen en suspensin estaban dotados de movimientos irregulares y permanentes. Por una genial analoga, Perrin comprendi que las partculas coloidales en emulsin tenan que comportarse como grandes molculas gaseosas. Una vez minuciosamente preparada, no sin dificultades, una emulsin uniforme (a partir de gutagamba, sustancia extrada del ltex de un rbol de Malasia), Perrin se dedic a medir el valor medio del nmero de estas partculas en agitacin incesante en un volumen dado. Determin de este modo el primer valor del nmero de Avogadro (6,71023) y constat que es independiente de la temperatura y de las propiedades de los lquidos. Tras estos primeros trabajos, otros investigadores obtuvieron valores experimentales de NA, todos ellos coincidentes. Por lo tanto, Perrin haba descubierto una constante fundamental de la naturaleza y verific para siempre la existencia de la realidad molecular. Sin embargo, la actitud y autoridad de Perrin contribuy decisivamente al distanciamiento inicial de la qumica francesa de la revolucin cuntica iniciada a principios del siglo XX. Perrin, en 1919, desarroll la teora de que las reacciones qumicas eran iniciadas por radiaciones luminosas, teora radiactiva", alejndose de las teoras sobre interacciones moleculares y reajustes electrnicos de los tomos aceptadas por la inmensa mayora de la comunidad cientfica de su poca.

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HISTORIA DE LA QUMICA: Los orgenes de la Qumica moderna


ACTIVIDADES
1. Los pilares de la qumica moderna fueron la alquimia, la metalurgia, la farmacia y la medicina. Realiza un esquema resumen de la lectura del texto de historia de la qumica y realiza una valoracin de la poca anterior a la qumica moderna, sealando sus principales aportaciones. 2. Uno de los experimentos desarrollados por Lavoisier consista en calcinar estao en un recipiente cerrado. Comprob que la masa total del recipiente no variaba despus de la calcinacin, pero la masa del metal transformado en cal aumentaba en igual valor que disminua la masa del aire encerrado. Intenta interpretar dichas observaciones usando la teora del flogisto y la teora expuesta por Lavoisier. 3. A pesar de que actualmente la teora del flogisto es considerada incorrecta, dicha teora sirvi de gua a los grandes investigadores del siglo XVIII permitiendo desarrollar tcnicas de fundicin de metales, reconociendo nuevas sustancias e identificando nuevos gases (denominados en dicha poca, "aires"). Crees que la existencia de teoras "no correctas" implica slo aspectos negativos para el desarrollo cientfico? 4. Comenta la siguiente frase atribuida a Planck: Una nueva teora no se impone porque finalmente convenza a sus oponentes, sino porque estos desaparecen progresivamente y son sustituidos por una nueva generacin educada en las nuevas ideas.

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El lago camino de la teora atmica - molecular


A pesar de los xitos de la teora atmica molecular, dicha teora no consigui, en principio, ser plenamente aceptada por los cientficos de la poca. As por ejemplo, el prestigioso qumico francs J.B. Dumas (1800 1884) expuso en 1836: "Qu nos queda de la ambiciosa excursin que nos hemos permitido por la regin de los tomos? Nada, nada necesario, al menos. Lo que nos queda es la conviccin de que la Qumica se ha extraviado, como siempre que, abandonando la experiencia, ha querido caminar sin gua a travs de las tinieblas.(... ). S yo pudiera, borrara la palabra tomo de la ciencia, persuadido de que va ms lejos que la experiencia, y en la Qumica nunca debemos ir ms lejos que la experiencia. Las dudas acerca de la teora atmica persistieron en aos posteriores. Despus de casi setenta aos de vigencia de la teora atmica de Dalton, cientficos del prestigio de F.A. Kekul y A.W. Williamson manifestaban las dudas formadas acerca de la existencia de los tomos. Se sealaba que si la teora atmica se descartase por completo, ello representara una ganancia para la Qumica. Estas actitudes no fueron casos aislados en la comunidad cientfica. El premio Nobel de Qumica Whilhem Ostwald (1853-1932), y "padre" de la magnitud cantidad de sustancia (magnitud fundamental en la Qumica) fue un activo antiatomista. Slo a principios del siglo XX acept la existencia de los tomos (precisamente cuando dejaron de ser tales partculas indivisibles). La utilizacin de la teora atmica propuesta por Dalton necesit prcticamente cien aos para ser aceptada unnimemente por la comunidad cientfica. Fue finalmente admitida sin reticencias tras un largo proceso de discusiones entre los cientficos ms relevantes del momento. Sin embargo, la teora atmica ofreca un conjunto de ventajas que daban lugar a que cada vez fuera ms usada por los qumicos. No obstante, ello no significaba que fuera asumida. El historiador de la ciencia P. Thuiller seala: La adopcin prctica de la teora no implicaba necesariamente la creencia de la existencia real de los tomos. Existe en ello una ambigedad que conviene evidenciar. se puede utilizar una teora de forma cotidiana sin admitir verdaderamente la realidad de las entidades tericas a las que remite esa teora. Esta actitud estuvo muy en boga en el siglo XIX, tanto en Francia como en Inglaterra. De hecho, muchos manuales presentaban el tomo como una palabra cmoda para expresar diversos resultados experimentales, pero, hablando con propiedad, la existencia de los tomos no estaba reconocida". Las pruebas de la realidad molecular Ya iniciado el siglo XX, el tomo solamente era una hiptesis. Aparte de la Qumica orgnica, la Qumica poda progresar sin recurrir a l (por ejemplo los notables trabajos de H. le Chatelier y R Duhem en termodinmica qumica). Pocos qumico-fsicos reconocidos admitan la validez de la ley de Avogadro, inseparable de la nocin de molcula, y por lo tanto, de tomos. Si se lograse medir experimentalmente NA, la realidad molecular sera indiscutible y los antiatomistas estaran definitivamente vencidos. ste era, en 1908, el ambicioso objetivo que se fij el qumico- fsico francs Jean Perrin (1870 - 1942), premio Nobel de Fsica en 1926. Para ello utiliz coloides, partculas extremadamente pequeas que permanecen en suspensin en un lquido. En 1827, el botnico ingls Robert Brown habla observado que los granos de polen en suspensin estaban dotados de movimientos irregulares y permanentes. Por una genial analoga, Perrin comprendi que las partculas coloidales en emulsin tenan que comportarse como grandes molculas gaseosas. Una vez minuciosamente preparada, no sin dificultades, una emulsin uniforme (a partir de gutagamba, sustancia extrada del ltex de un rbol de Malasia), Perrin se dedic a medir el valor medio del nmero de estas partculas en agitacin incesante en un volumen dado. Determin de este modo el primer valor del nmero de Avogadro (6,71023) y constat que es independiente de la temperatura y de las propiedades de los lquidos. Tras estos primeros trabajos, otros investigadores obtuvieron valores experimentales de NA, todos ellos coincidentes. Por lo tanto, Perrin haba descubierto una constante fundamental de la naturaleza y verific para siempre la existencia de la realidad molecular. Sin embargo, la actitud y autoridad de Perrin contribuy decisivamente al distanciamiento inicial de la qumica francesa de la revolucin cuntica iniciada a principios del siglo XX. Perrin, en 1919, desarroll la teora de que las reacciones qumicas eran iniciadas por radiaciones luminosas, teora radiactiva", alejndose de las teoras sobre interacciones moleculares y reajustes electrnicos de los tomos aceptadas por la inmensa mayora de la comunidad cientfica de su poca.

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Actividad. De Michel Faraday. Se cuenta que, en un dilogo que mantuvieron este cientfico y un poltico de la poca (a mediados del siglo XIX), a la pregunta planteada por el poltico de para qu servan sus trabajos sobre electroqumica y electromagnetismo se dice que Faraday le tranquiliz respondindole que algn da se cobraran impuestos por ello. Y en otra ocasin contesto con la siguiente pregunta: para qu sirve un recin nacido? a) Cules fueron los trabajos desarrollados por Faraday sobre la electroqumica y cules sobre
electromagnetismo? b) Comenta si crees que Faraday tena razn en la respuesta que le dio al poltico, sobre la utilidad de sus trabajos.

Actividad. En el ao 1985 se sintetiz en el laboratorio una forma alotrpica del carbono, el buckminsterfuilereno (C60), La investigacin bsica conducente al estudio de su reactividad y propiedades generales ha permitido obtener sustancias que estn contribuyendo al desarrollo de medicamentos capaces de combatir el sida. Adems, sus sales alcalinas han mostrado propiedades superconductoras, lo que abre la posibilidad de un sinnmero de aplicaciones tecnolgicas, entre las que destacan la fabricacin de componentes electrnicos ms potentes y miniaturizados que los actuales. Otras aplicaciones, relacionadas con el almacenamiento de informacin debido al comportamiento ferromagntico de alguno de sus deriva dos o el empleo del C60 como propulsor de cohetes, son objeto de investigacin. a) Realiza un informe sobre la sntesis de los buckfullerenos y sus principales aplicaciones.

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Historia de la Qumica QU ESTUDIA LA QUMICA?

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El campo de estudio de la Qumica ha evolucionado tan vertiginosamente en los ltimos tiempos que resulta difcil enumerar todas las posibles aplicaciones e investigaciones desarrolladas por la misma. Slo debemos observar a nuestro alrededor para comprobar que casi todos los objetos que usamos han tenido un proceso de transformacin, en el cual directa o indirectamente ha contribuido la qumica. La causa del gran desarrollo de la Qumica es precisamente la transformacin de la sociedad, que demanda productos mejores y nuevos que le permitan incrementar su calidad de vida. Para ello, distintas disciplinas han unificado sus esfuerzos dando lugar a un desarrollo multidisciplinar de la ciencia. Hoy en da, problemas como la capa de ozono, el sida, la contaminacin ambiental, etc., requieren para su solucin la colaboracin de distintas reas de la ciencia, siendo de gran importancia la contribucin de la Qumica. La Qumica es una ciencia que estudia la composicin, la estructura y las propiedades de la materia (desde sustancias tan simples como el agua a otras mucho ms complejas como los cidos nucleicos). Cuando unas sustancias se transforman en otras (reacciones qumicas), la Qumica intenta conocer y establecer los cambios materiales y energticos producidos, cmo ocurren estos procesos (velocidad y mecanismos) y hasta qu extensin se producen (equilibrio). De esta forma, la Qumica ha permitido obtener nuevos y mejores materiales (sntesis qumica), a la vez que nos da a conocer la composicin y estructura de las sustancias existentes (anlisis qumico). Sin embargo, los beneficios apoyados por la Qumica no han estado exentos de riesgos (contaminacin, toxicidad de nuevos productos ... ). Conocer las potencialidades de la ciencia, en general, y de la Qumica, en particular, supone integrar este conocimiento cientfico dentro del conocimiento pblico, cultural de nuestra sociedad. Por ello, el individuo, independientemente de su futura actividad laboral y como ser social, debe adquirir una formacin bsica cientfica. Este bagaje le debe permitir valorar los beneficios y riesgos de todas las actividades humanas y desarrollar, en consecuencia, una mnima capacidad de critica y de control en un mundo cada vez ms impregnado por la ciencia y la tecnologa. Los problemas que trata de resolver la Qumica tienen una naturaleza muy diversa. En cualquier caso, el conocimiento terico, en ocasiones sin utilidad aparente o aplicacin inmediata, alimenta y fundamenta las reas en las que la Qumica se especializa con un fin prctico determinado. La investigacin qumica bsica puede generar, con posterioridad o de forma paralela a su realizacin, diversas aplicaciones. A lo largo de este curso se irn ilustrando algunos de estos avances y desarrollos cientficos. Los trabajos de Faraday en el siglo XIX y los buckfullerenos sintetizados en 1985, ya comentados brevemente son dos situaciones que pueden ser clarificadoras. El conocimiento qumico se desarrolla y aplica en diferentes reas en donde la qumica se especializa con fines concretos. Podernos mencionar a este respecto la Bioqumica, la Geoqumica, la Astroqumica, la Agroqumica, la Qumica Farmacutica, la Ingeniera Qumica, la Qumica Ambiental, la Metalurgia, la Oceanografa y la Ciencia Espacial. Este aspecto lo desarrollaremos ahora mediante dos lecturas. La primera est relacionada con la Medicina y la segunda con la Agricultura.

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LA QUMICA Y SU APORTACIN CONTRA LA MALARIA


La malaria es una de las enfermedades de mayor ndice de mortalidad a lo largo de la historia de la humanidad. Sus sntomas ms visibles son la aparicin de fiebres intensas y peridicas. Su rea de expansin se asocia a climas clidos y regiones hmedas, siendo la plaga ms temida en los pases tropicales. La quinina se ha empleado como remedio natural en el tratamiento de la malaria. El primer remedio documentado contra la malaria tiene origen en el nuevo mundo. En 1630, el virrey de Per gracias a la intervencin de su esposa, la condesa de Chinchn, fue curado espectacularmente gracias a unos polvos suministrados por su confesor jesuita. Los polvos curativos procedan de la corteza del rbol autctono de los Andes denominado en lengua vernculo 'Kina-Kina", bautizado con el nombre de Chinchona (en honor a la condesa curada) y actualmente denominado quino (su corteza se denomina quina). Los jesuitas divulgaron y monopolizaron el uso de la quina durante el siglo XVII, por lo que se le denomin el polvo de los jesuitas. Durante el siglo XVIII, se realizaron varias expediciones europeas a los Andes con el objetivo de estudiar y exportar la planta productora de la quina. Sin embargo, no fue hasta 1817 cuando se aisl el principio activo de la quina, la quinina, gracias a los farmacuticos franceses Pelletier y Caventou. A finales del siglo XIX y principios del XX se desarrollaron grandes extensiones de cultivo del quino en regiones de la India, Ceiln y Java, dando lugar a un importante comercio de su corteza monopolizado principalmente por comerciantes holandeses. La malaria fue combatida eficazmente con la quina, aun desconociendo su causa. Fue en 1880, cuando el mdico castrense Alfonso Laveran descubri su origen parasitario al analizar con un microscopio la sangre de un paciente. La malaria es una enfermedad debida a un parsito de la sangre del gnero Plasmodium, que es transmitido por la hembra de un mosquito del gnero Anopheles. El mosquito inyecta el parsito contenido en su saliva, el cual una vez introducido en el organismo penetra en las clulas del hgado reproducindose hasta romperlas, invadiendo despus los glbulos de la sangre. El estudio de la quinina permiti en 1930 a qumicos alemanes sintetizar el Atabrine (clorhidrato de quinacrina), ms eficaz y menos txico que la quinina. A finales de la II Guerra Mundial los qumicos haban logrado sintetizar un derivado ms efectivo en dosis menores y menos txico que los anteriores, la cloroquina. A pesar de los avances mdicos, el parsito responsable de la malaria ha desarrollado recientemente cepas resistentes a los frmacos usados hasta ahora. A la vez, algunos tipos de mosquitos del gnero Anopheles se han hecho resistentes a insecticidas convencionales. Todo ello ha conducido al resurgimiento de la malaria en pases tropicales. Recientemente, el mdico colombiano Manuel Eikin Patarroyo (1947- ) ha elaborado una vacuna sinttica mediante un procedimiento qumico (denominado cientficamente APF66). Ha sido probada en Latinoamrica con ms de 30000 personas comprobando que su eficacia oscila entre el 40 y 60%, aunque asciende al 77% en nios menores de 5 aos. Sin embargo, en frica y Asia, donde el problema es ms grave, se desconocen los resultados de su eficacia. M. E. Patarroyo trabaja en colaboracin con el Centro Superior de Investigaciones Cientficas (CSIC) de Espaa con el objetivo de erradicar la malaria. Ha donado los derechos de su vacuna a la OMS lo cual ha provocado el recelo de la influyente industria farmacutica. Ha recibido el premio Prncipe de Asturias en 1994. Actualmente, la cantidad que se dedica en todo el mundo a la lucha contra la malaria supone nicamente la mitad de lo que un pas como el Reino Unido dedica a combatir el cncer. ACTIVIDAD: Identifica en esta lectura sobre la malaria las tres fases que han supuesto el desarrollo de la medicina: a) uso de plantas o partes de ellas b) extraccin de principios activos y c) sntesis de medicamentos que no existen en la naturaleza.

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LA QUMICA Y SU LUCHA CONTRA LAS PLAGAS El origen del uso de sustancias qumicas defensivas lo encontramos en la propia naturaleza: muchas plantas segregan sustancias destinadas a protegerse de la invasin de insectos y parsitos perjudiciales para ellas. El desarrollo de la agricultura, como recurso bsico, ha dado lugar a buscar medios destinados a eliminar las plagas que afectan a la produccin agrcola. Para ello, se han desarrollado sustancias (los plaguicidas) destinadas a eliminar aquellos organismos (insectos, parsitos, caros, arcnidos, hongos, etc.) que perjudican directamente la produccin de las tierras de cultivo. El uso y el desarrollo de los plaguicidas de origen sinttico tuvo un gran auge al final de la II Guerra Mundial. La necesidad de suministrar productos alimenticios a gran escala y de forma rentable, en una poca de resurgimiento econmico, dio lugar a la bsqueda de productos que garantizasen dichos requerimientos. El descubrimiento de plaguicidas organoclorados -DDT, aldrn, endrn- hizo posible la erradicacin de plagas y la proteccin de los cultivos. Sin embargo, pronto se advirtieron peligros en la aplicacin de estos plaguicidas. El DDT fue unos de los plaguicidas ms usados despus de la II Guerra Mundial (ha sido utilizado para eliminar el mosquito transmisor de la malaria). Sin embargo, el uso del DDT ha evidenciado que la gran estabilidad del mismo da lugar a que afecte a toda una cadena alimentarla, acumulndose en los tejidos grasos de seres superiores, cuya concentracin puede ser txica. Por ello, el uso del DDT ha sido prohibido en muchos pases, aunque se sigue empleando para luchar contra la malaria en amplias zonas de Iberoamrica. La enorme estabilidad de productos como el DDT (una molcula de DDT se descompone tan lentamente que puede permanecer aos inalterada), la no especificidad de la toxicidad del plaguicida que daba lugar a la muerte de otros seres vivos (pjaros, peces, animales ... ) y la disminucin de la eficacia de los plaguicidas, por el incremento de especies resistentes a los mismos, dieron lugar a una seria reflexin sobre el uso y fabricacin de los plaguicidas. Por otra parte, productos como el hexaclorobenceno (HBC), usado como fungicida en las plantaciones de trigo, provocaron la muerte de ms de 4000 personas en Turqua, dando lugar al nacimiento de una nueva enfermedad bautizada con el nombre de "porfiria turca". Otro caso documentado se refiere al uso del paratin (plaquicida que posee un agente inhibidor de una enzima del sistema nervioso) que dio origen a graves enfermedades y muertes en Tnez a finales de los aos 70. Pero no slo se han detectado grandes peligros en la salud humana por el uso de ciertos plaguicidas, sino que se ha comprobado la existencia de graves perjuicios en el medio ambiente. El riesgo del uso de ciertos plaguicidas ha dado origen a la adopcin, en los pases desarrollados, de normativas destinadas a regular la composicin y uso de los mismos, con el objetivo de evitar los riesgos de intoxicacin y daos medioambientales. Sin embargo, dichas normativas no son iguales en todos los pases, e incluso no existen en algunos, dando lugar a una diferenciacin entre pases productores de plaguicidas (tecnolgicamente avanzados) y pases consumidores (carentes de recursos). Un ejemplo demostrativo de la ambigedad reseada es el plaguicida denominado fosvel. Dicho producto, de origen norteamericano, es un compuesto orgnico de fsforo, que posee una accin neurotxica, irreversible y retardada (sus efectos aparecen al cabo de das). Por ello ha sido terminantemente prohibido en Estados Unidos. Sin embargo, el fosvel es producido en Estados Unidos y vendido en otros pases (latinoamericanos, africanos y asiticos). Pero nuestra sociedad exige la bsqueda de productos alternativos ms eficaces, menos txicos y no contaminantes. Distintas disciplinas cientficas han unificado sus esfuerzos para dar soluciones apropiadas a las exigencias sociales. As por ejemplo, la manipulacin gentica o el uso de feromonas son aplicados con resultados muy positivos en el control de las plagas. Las feromonas son sustancias qumicas usadas en la comunicacin entre los insectos, siendo la feromona sexual la de mayor poder fisiolgico. El bilogo identifica los insectos perjudiciales de un determinado cultivo, estudiando su ciclo de reproduccin. Por su parte, el qumico analiza y sintetiza la feromona sexual del insecto con el objetivo de defender el cultivo de la accin del insecto. Las feromonas son aplicadas mediante trampas o son dispersadas al medio ambiente con la finalidad de confundir al macho, e impedir su reproduccin (el macho copula sobre cualquier cosa que posea la feromona). Actividad: Nombra sustancias que conozcas, tanto naturales como artificiales, e indica los beneficios que comporta su empleo, sealando las posibles precauciones que deben tomarse en su utilizacin. Realiza una tabla comparativa mostrando las ventajas de las feromonas y los plaguicidas.

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Tabla comparativa mostrando las ventajas de las feromonas y los plaguicidas. FEROMONAS PLAGUICIDAS Son selectivos, slo aceptan a ciertas especies. Dan muerte a un gran conjunto de insectos distintos. No alteran el equilibrio ecolgico. Destruyen el equilibrio biolgico. No son txicos y son biodegradables, lo cual impide su Algunos plaguicidas son muy txicos, pudiendo ser acumulacin. altamente estables. No se han detectado mecanismos de defensa por parte de Los insectos con el tiempo se hacen resistentes al los insectos. plaguicida. Se precisa poca cantidad de producto. Es necesario aplicar grandes cantidades de producto, e incluso combinar distintos plaguicidas.

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S. Ramn y Cajal (1852-1934) premio Nobel en medicina del ao 1906) escriba: "Lo produccin del hombre de ciencia, como todo actividad del espritu, brillase condicionada por el medio fsico y moral Con razn se ha dicho que el sabio es planta delicada susceptible de prosperar solamente en terreno especial, formado por el aluvin de secular cultura y labrado por la solicitud y estimacin sociales. En ambiente favorable, hasta el apocado siente crecer sus fuerzas, en medio hostil e indiferente abate el nimo del ms templado". Enrique Moles (1883-1953) aplic mtodos fsco-qumicos en las determinaciones de las masas atmicas y moleculares, tomando como patrn la masa atmica del oxgeno (mo = 16,0000). Sus determinaciones msicas fueron desarrolladas con mtodos de alta precisin experimental. En esta tarea tuvo que desarrollar un amplio trabajo en la obtencin y purificacin de las sustancias qumicas en estado gaseoso

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CMO SE TRABAJA EN QUMICA? El hombre, por su propia condicin humana, necesita conocer los secretos de la naturaleza. Para responder a los interrogantes planteados, la humanidad ha tratado de relacionar la catica diversidad de nuestra experiencia personal con un sistema lgico y uniforme de pensamiento. El trabajo en Qumica, igual que el trabajo del cientfico en otras disciplinas como la Fsica, la Biologa, la Medicina, etc. Se funda menta en la denominada genricamente metodologa cientfica. La metodologa cientfica es el proceso creativo en el que con- fluyen e interaccionan tres actividades bsicas: observar crtica- mente, generar ideas y contrastarlas. La observacin inquieta y crtica es el proceso que permite plantear interrogantes por resol- ver e iniciar el proceso de bsqueda de respuestas. Todas las observaciones estn mediatizadas por el inters y las concepciones personales del investigador, y son precisamente dichas concepciones las que proporcionan posibles soluciones cuya contrastacin experimental les dar validez. Este proceso creativo est influenciado por el contexto personal, cientfico y social de las personas que lo desarrollan. Adems, el proceso de formacin de un investigador requiere un proceso lento de aprendizaje dentro de un equipo de trabajo para familiarizarse con un lenguaje determinado, unas tcnicas concretas, en donde el tesn es una cualidad determinante. El cientfico debe estar abierto a cualquier novedad o crtica, aprender a valorar las cosas bien hechas y desarrollar capacidades relacionadas con la originalidad, la creatividad y la curiosidad. Sin pretender analizar todos los aspectos que intervienen en el trabajo cien tfico intentaremos responder tres preguntas bsicas: Por qu surgen las investigaciones? Cmo se desarrollan las investigaciones? Qu sucede con los resultados de las investigaciones cientficas? POR QU SURGEN LAS INVESTIGACIONES? G. Bachelard, profesor francs de qumica e influyente pensador del siglo XX seal: "Para un espritu cientfico, todo conocimiento es una respuesta a una pregunta. Sin problema previo no puede haber conocimiento cientfico. Nada es espontneo. Nada est dado. Todo se construye. El hombre, animado por el espritu cientfico, sin duda desea saber, pero es, por lo pronto, para interrogar mejor." El origen de una investigacin se enmarca dentro de un problema que debe ser resuelto y posee una naturaleza muy diversa: una necesidad tcnica, una demanda social o una inquietud meramente cientfica. No obstante, toda investigacin requiere medios tcnicos, humanos y econmicos importantes, los cuales condicionan la puesta en marcha y su posterior desarrollo. Por ello, muchas investigaciones se inician con el objetivo de obtener aplicaciones prcticas inmediatas que permitan costearlas o justificarlas. Sin embargo, este afn de rentabilizar los procesos de investigacin ha despertado la alarma en el mundo cientfico, puesto que la investigacin encaminada a comprender el mundo que nos rodea y enajenada de utilidades prcticas corre el peligro de verse privada de la financiacin necesaria. La curiosidad y la creatividad cientficas encuentran difcil justificacin dentro de parmetros puramente eficientistas. Una mnima mirada a la historia de la ciencia muestra los peligros que una poltica restrictiva de este tipo puede ocasionar en la generacin del conocimiento cientfico. Cmo se desarrollan las investigaciones? Cada investigacin desarrolla su propio mtodo. Por ello, no podemos hablar de un prototipo o mtodo general. Sin embargo, todas las investigaciones cientficas comparten un conjunto de caractersticas: # La consulta bibliogrfica: Toda investigacin es precedida de un amplio e intenso estudio de la informacin disponible sobre el origen de la misma. Dicho trabajo de recopilacin de informacin tiene una doble finalidad: obtener informacin sobre los conocimientos del problema y orientar el procedimiento para resolverlo.

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# La emisin de hiptesis de trabajo: El anlisis de la informacin disponible permite formular suposiciones lgicas y contrastables (hiptesis) que ofrezcan posibles soluciones al problema plantea- do. Dichas tentativas de solucin son planteadas desde un determinado marco terico que condiciona el desarrollo de la investigacin. # La contrastacin de las hiptesis: Toda hiptesis viene acompaada de un proceso de bsqueda de datos cuyo anlisis permita verificarla. Este proceso conlleva el diseo de los experimentos necesarios que proporcionarn los resultados para comprobar la posible validez de las hiptesis formuladas. El anlisis de los datos experimentales permite establecer relaciones invariables entre magnitudes (leyes), las cuales son expresadas mediante un enunciado verbal o matemtico conciso, y poseen un determinado y siempre restringido campo de validez. # Establecimiento de teoras: El objetivo ltimo de los cientficos es establecer teoras cientficas. Las teoras suponen un intento de explicar las observaciones, hiptesis y leyes. Qu es una Teora cientfica? La teora cientfica es una estructura compleja de conceptos basada en la abstraccin humana, y que se fundamenta en su capacidad de describir, relacionar y predecir hechos experimentales y observaciones. Toda teora condiciona las futuras observaciones y posee un carcter activo, puesto que cambia y se desarrolla en funcin de los hechos experimentales, pudiendo ser sustituida por otras teoras mejores (estatus temporal). Qu sucede con los resultados de las investigaciones cientficas? Toda investigacin se comunica al resto de cientficos. En este proceso se establecen los mecanismos de comunicacin apropiados: revistas especializadas, congresos y seminarios e incluso medios como internet o vdeo-conferencias. El objetivo de dicha labor divulgadora es dar a conocer toda nueva investigacin o descubrimiento a la comunidad cientfica para su anlisis, critica, comprobacin, revisin, ampliacin o refutacin. En este proceso evaluador pueden entrar factores subjetivos de distinta ndole que traten de impedir o limitar aportaciones novedosas o que planteen contradicciones a las teoras vigentes. En otras ocasiones, una vez publicado un artculo puede pasar inadvertido o ser ignorado por la comunidad cientfica. En otras, por el contrario, el prestigio de uno de los firmantes puede ser suficiente para que un artculo se publique o que se cite reiteradamente, a pesar de que pueda ser de escasa relevancia o incluso tener datos o interpretaciones incorrectas. En cualquier caso, el conocimiento cientfico es un conocimiento pblico y consensuable (consenso de la comunidad cientfica) de modo que un principio democrtico general permite rebatir por unos cientficos los resultados y predicciones realizados por otros. Los trabajos cientficos pueden servir para consolidar las teoras cientficas vigentes o pueden dar lugar al cuestionamiento de determinados aspectos de dichas teoras. Debemos tener en cuenta que una teora generalmente no puede explicar satisfactoriamente todos los fenmenos, y no por ello deja de ser buena. Slo aquellos hechos que no pueden ser explicados y que son considerados fundamentales, provocarn un proceso de reformulacin de la teora a fin de adaptarla y ampliarla o, si no hay ms salida, desarrollar nuevas teoras que expliquen los hechos anteriores, predigan nuevos hechos y orienten el trabajo futuro de los cientficos. Como ejemplo del comportamiento de la comunidad cientfica a dos aportaciones novedosas proponemos dos lecturas. En la primera se muestra la actitud reticente de los cientficos a aceptar la ley de las octavas de Newlands. En la segunda centraremos nuestra atencin aparte de otros aspectos tambin relevantes, en la importancia de la reproduciblidad como elemento esencial que garantiza la validez de los descubrimientos cientficos. Corno resumen final podemos afirmar que el conocimiento cientfico es el producto de una actividad compleja que est integrada esencial- mente por tres etapas: generacin de hiptesis (etapa creativa), la comprobacin de las hiptesis (etapa de validacin) y la incorporacin al cuerpo de conocimientos (etapa de evaluacin). Este proceso se inscribe en un marco cientfico y social que lo condiciona, y es controlado por la comunidad cientfica. As, precisamente, la comprobacin experimenta y la contrastacin (reproducibilidad) por los miembros de la comunidad cientfica garantiza la objetividad y validez de los descubrimientos cientficos, independientemente de los intereses o preferencias personales de los individuos que la integran.

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Cientfico Tema Ao

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Actitud de la comunidad cientfica artculo fue rechazado inicialmente. 1935 El Actualmente, la teora del complejo activado es fundamental en la qumica. 1949 Inicialmente fue ignorado por la comunidad cientfica; posteriormente se convirti en uno de los 100 artculos ms citados.

H. Eyring G. Seatchurd

Teora del complejo activado Interacciones protenas-iones R. qumicas oscilantes

B. P. Besulov

1959

Teora rechazada por parecer que contradeca los principios bsicos de la termo- dinmica; actualmente es un rea importante de investigacin. Su trabajo sobre los leptones fue ignorado inicialmente por la comunidad cientfica, siendo posteriormente galardonado con el Premio Nobel. Su publicacin fue rechazada por varias revistas cientficas, y una vez publicad recibi cuatro prestigiosos premios internacionales.

S. Weinberg

Fsica nuclear

1967
1993

M. J. Berridge

Mensajes celulares

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ASPECTOS SOCIALES DE LA QUMICA

La Qumica es una ciencia que desarrolla su actividad en un marco social, cultural e histrico que condiciona su evolucin. Por una parte, la sociedad adquiere una imagen del qumico y de su actividad, y por otra parte el trabajo de las personas dedicadas al desarrollo de la Qumica est influenciado por su entorno social y poltico. La imagen social de la Qumica
La sociedad muchas veces ha creado estereotipos sobre la Qumica y los qumicos, fundamentados en simplificaciones y generalizaciones que tienen connotaciones ms emocionales que de tipo racional. No obstante, es posible que en determinados contextos histricos las actividades de ciertos cientficos hayan potenciado dichos estereotipos. Uno de los estereotipos existentes es identificar lo artificial como nocivo (ej. contaminante, txico, explosivo, venenoso, etc.), en oposicin a lo natural como bueno o saludable, atribuyendo el proceso de creacin de los productos artificiales a la qumica. Es frecuente or expresiones del tipo "no comas eso que es todo qumica", "ese producto no lo compres, mira la etiqueta y comprobars que es todo artificial", que contienen connotaciones negativas hacia la Qumica. Sin embargo, un anlisis racional nos permitir comprender la simplicidad de dichas afirmaciones. Si entendemos como naturales aquellos productos que no han sufrido la accin directa o indirecta del hombre, comprobaremos que el conjunto de productos posibles es muy escaso. En dichos supuestos productos naturales podramos encontrar los venenos ms potentes de la naturaleza, pertenecientes a ciertos reptiles e insectos. Sin embargo, no es necesario recurrir a sustancias "especiales" para evidenciar la toxicidad de algunos "productos naturales": determinados vegetales tan cercanos a nosotros como el tomate, las habas, las manzanas, el pltano, la zanahoria ... han desarrollado sus propias defensas hacia los insectos en forma de alcaloides, que pueden ser txicos en determinadas dosis. Por otra parte, nuestro organismo no diferencia si las vitaminas esenciales para su correcto funcionamiento proceden de un producto natural o son de origen sinttico, ya que ambas sustancias son indiferenciables. Pese a la supuesta nocividad de los productos no naturales, la sntesis de vitaminas en los laboratorios ha garantizado su accesibilidad en los casos de no poder disponer de ellas. Son innumerables los ejemplos mediante los cuales podemos demostrar cmo la sntesis de nuevos productos ha permitido imitar, reproducir e incluso mejorar las propiedades de las sustancias naturales. Nuevamente, a titulo de ejemplo, te sugerimos que recuerdes o vuelvas a leer las lecturas que te proporcionamos acerca de la obtencin de la aspirina y la sntesis del amoniaco. Por otra parte, debemos tener presente que la accin inconsciente e irreflexivo de determinadas actividades humanas ha dado lugar a problemas como la disminucin de la capa de ozono, el efecto invernadero, la lluvia cida, la contaminacin de aguas ... y una larga lista. Pero, es indudable que la solucin de todos los problemas existentes y futuros debe contar con la participacin activa y coordinada de cientficos de distintos campos. La solucin de un problema requiere muchas veces la accin conjunta de la Biologa, de la Medicina, de la Fsica, de la Qumica, etc. Las soluciones corresponde presentarlas a los cientficos; su grado y plazos de aplicacin es una responsabilidad poltica y administrativa, que debe ser controlada por la sociedad. El trabajo de qumico condicionado por su entorno social e histrico

La historia de la ciencia muestra que factores religiosos, culturales, concepciones vigentes, etc. han sido determinantes a la hora de orientar, desarrollar, descartar e incluso frenar el conocimiento cientfico. En este sentido, el contexto histrico y las propias caractersticas personales son dos factores que condicionan el trabajo cientfico.

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Historia de la Qumica

Francisco Martnez Navarro

BIOGRAFIAS DE CIENTFICOS Y SUS INFLUENCIAS SOCIALES Como ejemplos ilustrativos de la interaccin del cientfico con su entorno, analizaremos la vida de dos qumicos reconocidos por la comunidad cientfica. En primer lugar, analizamos la vida del qumico espaol Enrique Moles (1883-1953), centrada en impulsar el desarrollo cientfico de su pas, y que acab siendo vctima de su entorno histrico (la guerra civil espaola y sus consecuencias). Para finalizar, presentamos un resumen de la vida de Linus Pauling, prestigioso qumico norteamericano cuyo activo papel pacifista condicion su actividad cientfica en una poca caracterizada por la denominada guerra fra, otorgndole el premio Nobel de la Paz cuando ya se le haba concedido el premio Nobel de Qumica anteriormente. ENRIQUE MOLES ORMELLA (1883-1953) En todos los libros de texto suele hacerse mencin de los grandes cientficos que impulsaron el desarrollo de alguna disciplina. Dichos cientficos son ms destacados cuando son originarios del pas donde se edita el libro. Sin embargo, pocos libros de texto de qumica hacen referencia a espaoles relevantes. No obstante, la carencia de referencias a cientficos espaoles no significa, obviamente, que no hayan existido importantes personalidades nacionales que obtuvieran un reconocimiento internacional por su trabajo. Quizs el qumico Enrique Moles Ormella (Barcelona, 1883 - Madrid, 1953), sea uno de los casos ms significativos de nuestra historia. La labor de Enrique Moles obtuvo el mayor reconocimiento cientfico de su poca, pero a pesar de ello su trabajo fue inicialmente truncado y posteriormente silenciado como consecuencia de las circunstancias sociales y polticas, en las cuales se desarroll su vida. En la actividad profesional del cientfico Enrique Moles se presentan distintos aspectos dignos d e resear: (a) Su preparacin acadmica: Becado por la Junta de Ampliacin de Estudios (organismo creado en 1907 para impulsar el desarrollo cientfico espaol), doctorado en Farmacia (Madrid, 1906), en Fsica (Ginebra, 1916) y en Ciencias Qumicas por partida doble (Liepzig, 1928 y Madrid, 1922). Catedrtico de Qumica Inorgnico de la Universidad de Madrid y jefe de la Seccin del Instituto Nacional de Fsica y Qumica. (b) Su labor docente: las innovaciones ms importantes que introdujo Moles en el campo didctico fueron la introduccin del Sistema Peridico como elemento estructurante de su programacin, dando lugar a una exposicin ms racional de la Qumica, e impulsar la realizacin de trabajos prcticos e investigaciones como elemento esencial de formacin. (c) Su labor investigadora: Su trabajo cientfico no se reduce a sus ms de 260 artculos publicados (desde 1902 hasta 1953), ni a sus innumerables conferencias impartidas por Espaa y Latinoamrica, sino que consciente de la importancia de las sociedades cientficas impuls la creacin de las mismas en toda Espaa; a la vez, particip activamente en la consolidacin de la revista cientfica espaola "Anales'. Dicha labor encontr su apogeo al organizar el IX Congreso Internacional de Qumica Pura y Aplicada, celebrado en Madrid en 1934. Los trabajos cientficos de E. Moles abarcan un amplio campo de la Qumica: estudios sobre las propiedades magnticas de las sustancias, investigaciones sobre las caractersticas de las disoluciones y disolventes, determinacin de la composicin de las sustancias.... Pero fueron sus determinaciones y revisiones experimentales de las masas atmicas las que le proporcionaron prestigio internacional. Moles aplic mtodos fsico-qumicos en las determinaciones de las masas atmicas y moleculares, tomando como patrn la masa atmica del oxgeno (mO = 16,0000). Sus determinaciones msicas fueron desarrolladas con mtodos de alta precisin experimental. En esta tarea tuvo que desarrollar un amplio trabajo en la obtencin y purificacin de las sustancias qumicas en estado gaseoso. Como muestra de la exactitud de sus resultados experimentales exponemos un cuadro comparativo de los valores de algunas masas atmicas. Elemento Masa atmica aceptada Masa atmica determinada Masa atmica con anterioridad por E. Moles (1920 1936) aceptada actualmente H 1,00 1,0078 1,0079 F 19,02 18,998 18,998403 N 13,993 14,008 14,07 Ar 39,88 39,94 39,948

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Como reconocimiento a su trabajo cientfico fue nombrado miembro permanente de las Comisiones Internacionales de Pesos Atmicos (llegando a ser designado secretario) y de Patrones qumicofsicos. El hecho ms peculiar de la vida de E. Moles fue la influencia que tuvieron en su labor cientfica las circunstancias sociales y polticas en que vivi. Su trabajo fue marcado por las consecuencias de la guerra civil espaola (1936-39). Se exili a Pars, donde en reconocimiento a su labor cientfica fue nombrado Maitre de Recherche por el gobierno francs. Posteriormente, en 1941, al volver a Espaa fue encarcelado por razones polticas y condenado a muerte por rebelda militar. La pena le fue conmutada a cadena perpetua; a sus 60 aos fue liberado. La vida de Enrique Moles constituye un claro ejemplo del cientfico entusiasmado en impulsar el avance cientfico de su pas, ms all de las circunstancias adversas de su vida. Prueba de ello es que an encarcelado public, en revistas extranjeras, varios artculos cientficos. Una vez puesto en libertad, sigui investigando en los laboratorios farmacuticos Ybys hasta su fallecimiento. La labor cientfica de Moles fue ampliamente reconocida en los foros internacionales, como lo demuestran la gran cantidad de premios y distinciones que le fueron concedidos, mientras que en su pas fueron intencionadamente ignorados y silenciados. Otros qumicos que haban hecho florecer la qumica espaola durante el primer tercio del siglo XX se vieron tambin obligados a abandonar nuestro pas. En Qumica Orgnica destacaron J. Giral Pereira, su hijo F. Giral Gonzlez, A. Medinaveitia Tabuy o y su hijo J. Medinaveitia Jungerson; todos ellos continuaron en Mxico sus relevantes investigaciones. El catedrtico de Qumica Inorgnica A. Prez Vitoria emigr en 1939 a Francia donde colabor con la UNESCO y fue director de la revista lmpact.

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Historia de la Qumica El qumico ms importante de este siglo

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Linus Pauling nace en el ao 1901 en el estado de Oregn (USA). A los 21 aos inicia sus estudios de doctorado en el Californa Institute of Technology (CalTech). En esta poca este centro de investigacin se empezaba a convertir en uno de los ms importantes de mundo. All trabajaban o realizaban visitas los cientficos ms relevantes interesados por el comportarniento de los tomos. Entre ellos, varios premios Nobel de Fsica como N. Bohr, A. Einstein y R. Miliikan. Por tanto, las discusiones cientficas que se producan eran constan- tes y de ms alto nivel y Pauling tuvo la oportunidad de escuchar, discutir y aprender con esta plyade de grandes cientficos. Una vez finalizado su doctora do con la mxima califica- cin obtiene una beca que le permite trasladarse a Europa para trabajar en los laboratorios de los fsicos ms eminentes, algunos de ellos merecedores de premio Nobel de Fsica como el ya mencionado N. Bohr (Copenhaque), E. Schrdinger (Zurich) y W.H. Bragg (Londres).
Una vez de vuelta a California se reincorpora al CalTech. En el ao 1931 inicia la publicacin de una serie de siete artculos en los que aplica al terreno de la Qumica sus enormes conocimientos mecanocunticos. En el primer artculo de la serie sostena, al igual que ya haba hecho G.N. Lewis, que las propiedades de las molculas dependen de sus enlaces. Sin embargo, hay ahora una nueva explicacin del enlace qumico derivada de la mecnica cuntica. En la dcada de los aos treinta inicia una nueva actividad de investigacin relacionada con la biologa molecular. La compaginacin de esta actividad con sus trabajos acerca del enlace qumico fue decisiva a la hora de estudiar la estructura de las protenas, la hemoglobina de la sangre y otras macromolculas naturales. En el ao 1939 publica el libro The Nature of Chemical Bond dedicado a G.N. Lewis que iba a causar una enorme influencia en la formacin de los qumicos de todo el mundo durante las siguientes dcadas. Sus investigaciones en el campo del enlace qumico y en la estructura de las molculas le hicieron merecedor del premio Nobel de Qumica en 1954. Pero Pauling tena tambin otros intereses y preocupaciones. Las dramticas consecuencias del lanzamiento de sendas bombas atmicas sobre Hiroshima y Nagasaki y el desarrollo del armamento nuclear iniciado a partir de la Segunda Guerra Mundial, le hicieron tomar un posicionamiento activo en contra de la carrera armamentista. Esta actitud como ciudadano le gener dificultades con sus propios compaeros del Caltech y con las autoridades del gobierno. El mantener en pblico -prensa y televisin- opiniones contrarias a la oficial le ocasionaron problemas para realizar su trabajo como cientfico. As, en mayo de 1952 se le neg el pasaporte para asistir en Londres a una conferencia internacional acerca de la estructura de las molculas. Su postura antiblica no le permiti salir del pas y tener acceso a fotografas de rayos X del ADN de gran calidad a las que s tuvieron acceso otros investigadores como J.D. Watson y F. Crick. Todas estas circunstancias ayudaron a que estos dos cientficos, basndose tambin en trabajos del propio Pauling, se adelantaran a la hora de establecer la estructura correcta del ADN, privndose as de un segundo (y merecido) premio Nobel. Sin embargo, toda su actividad en contra de las pruebas nucleares se vio recompensada por la concesin del premio Nobel de la Paz del ao 1962. En 1964 Pauling abandona el CalTech pero sigue impartiendo clases e investigando, centrndose ahora en el conocimiento del metabolismo humano. La vitamina C es uno de sus objetos de estudio, llegando a tener la conviccin de que grandes dosis de esta vitamina, ingeridas diariamente, prevenan contra el cncer y otras enfermedades. Algunos de sus artculos en este campo fueron muy controvertidos. Pauling, sin embargo, deca probar consigo mismo los efectos de ingestin diaria de grandes cantidades de vitamina C. Muri el 19 de agosto de 1994. En el curso de su vida public ms de 600 artculos cientficos y fue Doctor Honors Causa de 40 universidades. Adems, la publicacin del libro ya citado y de otro de Qumca General -en donde daba un nuevo enfoque a la enseanza de la Qumica basado en la estructura atmica y molecularfacilitaron de forma decisiva la formacin de millones de estudiantes de todo el mundo.

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"profesores

A.1 Algunos libros y pelculas (recuerda por ejemplo "Frankenstein "o diferentes chiflados" como J. Lewis o R. Williams) nos muestran una imagen estereotipado de los cien tficos. De esta forma, suelen aparecer trabajando solos, nicamente muestran inters por sus investigaciones, viviendo casi ausentes del mundo que les rodea. Valora este tipo de presentacin, realizando los comentarios que creas oportunos. A.2 Nombra al menos diez personas cuya contribucin al cientfico haya sido de especial relevancia, sealando en cada caso sus contribuciones ms sobresalientes. conocimiento

A.3 Cuntas mujeres has nombrado en la actividad anterior? Ampla la lista citando, al menos, diez mujeres de relevancia cientfica?

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MIGUEL A. CATALN SAUDO Y SU APORTACIN AL DESARROLLO DE LOS MODELOS ATMICOS: EL DESCUBRIMIENTO DE LOS MULTIPLETES ESPECTRALES

La aportacin ms importante de la ciencia espaola al desarrollo de los modelos atmicos fue debida al eminente qumico Miguel A. Cataln Saudo (Zaragoza, 1894 - Madrid, 1957).
La labor investigadora de Cataln se inicia en 1915 cuando se traslada desde Zaragoza a Madrid para realizar sus tesis doctoral (en la actualidad siguen siendo los programas doctorales el comienzo de proyectos de investigacin para los jvenes cientficos espaoles). All, se incorpor a la seccin de espectroscopia del laboratorio de Investigaciones Fsicas bajo la direccin de ngel del Campo y Cerdn (qumico ilustre iniciador en Espaa de la aplicacin de tcnicas espectrales). La preparacin le la tesis doctoral permiti a Cataln adquirir una formacin bsica en la espectroscopia experimental y centrar su inters en a bsqueda de modelos interpretativos, que permitieran descifrar la informacin contenida en las rayas espectrales. En 1920, Cataln fue becado para ampliar sus estudios en el londinense Irnperial Institute of Scence and Technology bajo la direccin del astrofsico Alfred Fowler. Durante su permanencia en Londres, Cataln realiz el descubrimiento que permiti revelar la clave interpretativa de los espectros complejos. El descubrimiento realizado por Cataln se centraba en el anlisis de los espectros de los tomos pesados (como el Mo o el Fe) caracterizados por su extremada complejidad: algunos de sus espectros contenan ms de 3000 lneas. Hasta este momento, los cientficos haban podido obtener xitos notables en la interpretacin de espectros simples, como el del hidrgeno, pero resultaba prcticamente imposible poder interpretar los espectros de tomos pesados. Cataln realiz un amplio estudio del espectro del manganeso descubriendo la existencia de varios grupos complejos de lneas que denomin "multipletes", formados algunos de ellos por incluso 14 lneas. En cada multiplete las lneas eran de carcter similar y posean una distribucin regular. El primer fruto del descubrimiento realizado por Cataln lo obtuvo el fsico alemn Sommerfeld, quien, basndose en la existencia de los multipletes, elabor una teora interpretativa de la estructura atmica del tomo segn el modelo de Bohr, e introdujo la idea de nmeros cunticos internos que ampliaban las cuantizaciones al tomo. El propio Sommerfeld expuso en 1925 en una conferencia sobre fsica atmica pronunciada en la Universidad de Londres: Nuestro conocimiento de los espectros complejos ha hecho un rpido progreso los ltimos cuatro aos, y el mpetu primordial de este desarrollo fue dado por una publicacin de M. Cataln, sobre el espectro del manganeso; yo me benefici de sus trabajos gracias a que conoc a Cataln en Madrid, y tuve informacin de primera mano sobre nuevos multipletes y pude entonces adscribir a esos niveles sus nmeros cunticos. Mi discpulo Karl Bechert, empieza tambin a trabajar con el mtodo Cataln y tras l gran nmero de fsicos de todos los pases estn trabajando en estas laboriosas pero en verdad importantsimas investigaciones". Sin embargo, la labor de tan eminente cientfico espaol se vio truncada por el entorno social en el que vivi. La guerra civil espaola (1936-39) y la postguerra apartaron a Cataln de sus investigaciones cientficas. No obstante, el trabajo cientfico de Miguel A. Cataln tuvo un reconocimiento oficial cuando en 1969 la Unin Internacional de Astronoma (doce aos despus de su fallecimiento) acord dar el nombre de Miguel Cataln a uno de los crteres de la Luna.

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