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MATEMATICA PARA NO MATEMATICOS

Luis A. Santal

La misin de los educadores es preparar a las nuevas generaciones para el mundo en que tendrn que vivir. Es decir, impartirles las enseanzas necesarias para que adquieran las destrezas y habilidades que van a necesitar para desempearse con comodidad y eficiencia en el seno de la sociedad con que se van a encontrar al terminar el perodo escolar. Por esto, como el mundo actual es rpidamente cambiante, tambin la escuela debe estar en continuo estado de alerta para adaptar su enseanza, tanto en contenidos como en metodologa, a la evolucin de estos cambios, que afectan tanto a las condiciones materiales de vida como al espritu con que los individuos se van adaptando a ellas. En caso contrario, si la escuela se descuida y sigue esttica o con movimiento lento en comparacin con la velocidad exterior, se origina un desfase o divorcio entre la escuela y la realidad ambiental, que hace que los alumnos se sientan poco atrados por las actividades del aula y busquen adquirir por otros medios los conocimientos que consideran necesarios para comprender, a su manera, el mundo de la calle que perciben directamente o a travs de los medios masivos de comunicacin.

Como la educacin informal de esos medios extraescolares sigue su curso de manera cada vez ms fuerte, si la escuela se desentiende de ellos y piensa nicamente en una educacin para un mundo ideal que se va alejando de la realidad, el resultado es lo que se ha llamado la paradoja de Icaro, consistente en que los alumnos se irn apartando de las enseanzas del maestro para creer ms en el mundo simplificado de la ciencia-ficcin que encuentran en las historietas de las revistas o en las pelculas del cine o la televisin, con lo cual, al querer actuar en la sociedad, se estrellarn lo mismo que Icaro al ser derretidas por el Sol sus alas de cera, por falta de la base firme de un conocimiento organizado, que precisamente es lo que la escuela debe proporcionarles. Es decir, lo primero que deben tener los educadores es un buen conocimiento del mundo exterior y de su posible evolucin en los prximos aos, para luego ver cmo sus enseanzas pueden ayudar a una mejor manera de actuar en l, lo que ser provechoso no slo para los alumnos, futuros interesados, sino para el conjunto de toda la sociedad. El ideal sera que la escuela pudiera influir sobre ese mundo exterior para moldearlo segn criterios bien estudiados cientfica y moralmente, pero en cualquier caso su conocimiento previo es indispensable, y lo peor que se puede hacer es ignorarlo y seguir educando para un mundo cruzado con el real. Conviene, por lo tanto, analizar brevemente cmo es y cmo marcha ese mundo exterior. No hay duda de que, debido a los progresos cientficos del siglo actual, los conocimientos del hombre de hoy son muy superiores a los de hace tan slo pocas dcadas. A travs de la televisin, la radio y gracias a los satlites artificiales, hoy podemos ver lo que ocurre en cualquier lugar de la Tierra a miles de kilmetros de distancia, y a travs de fotografas y diagramas enviados por sondas que viajan por el espacio podemos tambin ver objetos de otros planetas y analizar fenmenos procedentes de estrellas o nebulosas situadas a miles de millones de kilmetros de nosotros. Por el otro extremo de lo infinitamente pequeo, los fsicos tienen elementos para medir y registrar magnitudes atmicas de millonsimos de milmetros y tambin tiempos de millonsimos de segundo. Entre los dos extremos, al nivel del hombre, se dispone tambin de

dispositivos que permiten ver sobre una pantalla cualquier detalle del corazn, del cerebro o de una parte cualquiera del cuerpo humano, rganos hasta hace poco tiempo inobservables. Por otra parte, los radiotelescopios permiten registrar sonidos procedentes de espacios remotos, como una ampliacin inmensa de nuestras posibilidades auditivas. Parecera que la armona de los mundos o la msica de las estrellas de que hablaba Kepler (1571-1630) y que segn l se podan captar por la razn, pero no por los odos, actualmente se pueden captar a travs de esos especiales audfonos de que dispone la moderna astronoma. Incluso el radio de accin hasta donde es posible prender con las manos ha aumentado fuera de todo lmite con los actuales robots, capaces de llegar y traernos materiales de otros planetas. Todas estas posibilidades hacen que, para su actuacin en el mundo y para aumentar su conocimiento, el hombre de hoy disponga de una plataforma bsica y de unos depsitos culturales mucho ms poderosos de los que tena el hombre griego y aun el hombre de principios de siglo. En los mismos quehaceres diarios, las comunicaciones de hoy sobrepasan en velocidad y distancia a lo imaginable unas dcadas atrs, y los ordenadores o computadoras actuales permiten almacenar y suministrar informacin en cantidad y rapidez que han vuelto obsoletas las bibliotecas y dems fuentes de informacin tradicionales. El problema est en decidir cmo educar a ese hombre informtico, que tiene tan poderosas bases y tan grandes posibilidades y que se va adaptando a una tecnologa que le permite potentes y variadas maneras de accionar, pero que le exigen tambin distinto comportamiento y distinta preparacin en sus habilidades y destrezas. La vida se ha vuelto ms difcil, y la escuela debe evolucionar para preparar a individuos con capacidad para actuar en este mundo complejo y diversificado. No se trata de que al incorporar a su manera de vivir una tcnica refinada de la que ya no podr prescindir, el hombre se vaya robotizando, pasando a ser una mquina que acta por reflejos programados. Es seguro que el hombre conservar siempre el aliento que le infundi su creador y seguir teniendo un alma y un espritu, con sus sentimientos, sus miedos, sus pasiones y sus creencias, tal vez distintas de las actuales, pero igualmente rectoras

de su conducta y que igualmente hay que considerar y tener presentes en todo sistema educativo. De la misma o anloga manera que Platn, cuatro siglos antes de nuestra era, trataba de disear cmo deba ser la enseanza para los futuros dirigentes de su Repblica, lo educadores de hoy deben plantearse el problema de cmo educar al hombre de estos fines del segundo milenio, para que pueda entrar con buen pie y justificado optimismo en el tercero, lleno de incgnitas pero tambin de esperanzas. En cuanto a la matemtica se refiere, Platn expone buenas razones para prescribir como primeras las enseanzas del clculo y de la geometra, observando que "ningn arte y ningn conocimiento pueden prescindir de la ciencia de los nmeros" y que "hay una diferencia absoluta entre el que es versado en geometra y el que no lo es, y hasta los que no lo son, cuando se han educado y ejercitado en el clculo, aunque no deriven de l ninguna otra ventaja s obtienen, al menos, volverse ms sutiles de lo que eran antes". Platn seala motivos trascendentes para ensear la matemtica, como "atraer el alma hacia la verdad" y "elevar nuestras miradas a las cosas de lo alto, haciendo pasar de las tinieblas a la luz", motivos que convencieron a todas las generaciones sucesivas y han hecho que la matemtica haya figurado siempre en todos los sistemas educativos. En la actualidad los motivos tal vez no sean los trascendentes que sealaba Platn, sino ms bien las necesidades prcticas de poder entender y utilizar con provecho las modernas tecnologas. Debido a ello, parece unnimemente aceptado que la enseanza de la matemtica debe seguir prescrita para todos, tanto en los niveles superiores para los creadores en el mundo de las ideas o en la esfera tecnolgica, como en los niveles del llano, para el hombre comn, que sin ser creador necesita los conocimientos matemticos para su actuacin en el campo laboral y para comprender, aunque sea superficialmente, las bases y las posibilidades de la moderna tecnologa sin necesidad de recurrir a la creencia en mitos o milagros.

Platn distingue entre lo que hoy llamamos matemtica pura, que "facilita al alma los medios de elevarse desde la esfera de la generacin hasta la verdad y la esencia", y la matemtica aplicada, "la matemtica de los comerciantes y traficantes, que se utiliza con vistas a las compras y a las ventas", y recomienda para su Academia nicamente la primera. En cambio hoy, pensando tanto en educar el pensamiento como en impartir reglas para la accin, se opina que la matemtica que necesitan todos los ciudadanos debe ser una mezcla coordinada y bien equilibrada de matemtica pura y aplicada, o de matemtica como filosofa y de matemtica como instrumento de clculo. Ninguno de los dos aspectos es prescindible, entre otras cosas porque la vida es pensamiento y es accin, exige razonar para dirigir las aplicaciones y exige actuar para no perderse en virtuosismos ideales, alejados de la realidad circundante. Hay que tener en cuenta que las aplicaciones de la matemtica han invadido campos que antes eran considerados ajenos a ella, principalmente en la biologa y en las ciencias del hombre, por lo cual la escuela no puede desentenderse de esas aplicaciones tanto por su valor informativo como motivador. Cuando se habla de matemtica y de la necesidad de su enseanza, hace falta puntualizar a qu matemtica se hace referencia. En la poca de los griegos se poda hablar del clculo y de la geometra como partes nicas de un cuerpo de conocimientos bien delimitado y no muy extenso. Hoy da, en cambio, la cantidad de matemtica que se conoce es inmensa y crece constantemente, por lo cual no es cosa fcil decidir cul debe ser la matemtica que se recomiende ensear y cmo debe ser presentada para su mejor comprensin y su mejor utilidad para el futuro de los alumnos. La revista Mathematical Reviews, que registra y comenta todos los trabajos de matemtica que se publican en el mundo y que pretenden ser originales, se inici en 1939 y en 1989 lleg al milln de trabajos registrados. Es decir, que si se supone una extensin promedio de cinco pginas por trabajo y se agruparan todos ellos en volmenes de 1000 pginas cada uno, resultara que en los ltimos 50 aos se han producido en el mundo 5000 de tales volmenes. Es una produccin gigantesca que presenta grandes problemas de almacenamiento y de ordenacin para poder encontrar lo que a

cada uno pueda interesar dentro de tan ingente cantidad de nuevos conocimientos adquiridos por la humanidad. A los profesores de matemtica nos corresponde seleccionar entre toda la matemtica existente, la clsica y la moderna, aquella que pueda ser til a los educandos en cada uno de los distintos niveles de la educacin. Para la seleccin hay que tener en cuenta que la matemtica tiene un valor formativo, que ayuda a estructurar todo el pensamiento y a agilizar el razonamiento deductivo, pero que tambin es una herramienta que sirve para el accionar diario y para muchas tareas especficas de casi todas las actividades laborales. Es decir, como ya dijimos antes en otras palabras, la enseanza de la matemtica debe ser un constante equilibrio entre la matemtica formativa y la matemtica informativa. La primera ms estable y la segunda muy variable con el tiempo y aun con el lugar y la finalidad perseguida para los alumnos. Hay que formar, pero al mismo tiempo informar de las cosas tiles adecuadas a las necesidades de cada da y de cada profesin. Por otra parte, cada aspecto informativo tiene un substrato formativo, de manera que la regla puede ser "formar informando" o "informar formando". La eleccin de la matemtica para quienes van a ser matemticos profesionales es relativamente fcil, pues basta mostrar las grandes lneas generales y ensear a aprender, dejando que cada educando vaya seleccionando segn sus gustos y su vocacin la matemtica que ms le interese, pues tiene toda la vida por delante para ir completando la formacin recibida en la escuela. El problema radica en la seleccin de la matemtica para la educacin de quienes no tienen inters particular por ella y slo la aceptan como una necesidad que les ayude a desempear mejor sus ocupaciones y a entender mejor su sostn bsico. Para ellos es fundamental que los encargados de disear los planes de estudio tengan en cuenta el valor formativo de la matemtica y tambin los temas de los que es necesario informar en cada ciclo de la enseanza y en cada particular carrera profesional. Pensemos primero en la matemtica para todos, es decir, en la matemtica de la escuela obligatoria que deben seguir todos los ciudadanos. Hasta hace pocos aos esta enseanza comprenda en la mayora de los pases a los alumnos entre 5 y 10 o 12 aos de edad, y la matemtica consista esencialmente y de manera univer-

sal en las operaciones con los nmeros enteros y racionales, con mucha prctica de los decimales, y despus iniciar e insistir en la proporcionalidad en sus diversos aspectos de la regla de tres, porcentajes, semejanza de figuras planas, escalas e interpretacin de mapas y grficos, sistema mtrico decimal, definiciones y propiedades simples de las figuras geomtricas ms usuales. Actualmente, vista la complejidad creciente de la sociedad, se considera que estos conocimientos resultan insuficientes y, en la mayora de los pases, la enseanza obligatoria se ha extendido entre los 5 y los 15 aos de edad, es decir, incluyendo en ella el primer ciclo de tres aos que figuraba en la enseanza media. Con ello han aumentado los conocimientos matemticos que se pueden incluir en la enseanza para todos. Es muy importante reflexionar y experimentar sobre estos conocimientos que supuestamente van a adquirir todos los ciudadanos y que, para muchos de ellos, van a ser los nicos que la enseanza formal va a suministrarles, con el supuesto de que ellos deben bastarles para actuar en el mundo con que se van a encontrar al salir de la escuela. Hay que decidir sobre los contenidos y tambin sobre la metodologa ms conveniente. Adems de los contenidos tradicionales, ya mencionados, es mucho lo que se puede y debe aadir, suprimiendo en compensacin muchas cosas que por costumbre han seguido formando parte de los programas pero que han devenido intiles en el da de hoy. Hay que crear organismos que se ocupen de analizar constantemente los contenidos y la metodologa adecuada, introduciendo las novedades necesarias y suprimiendo los temas que vayan resultando obsoletos. En otras pocas, los programas y libros de texto duraban siglos, mientras que en la actualidad rpidamente quedan fuera de uso y necesitan ser reemplazados por otros ms acordes con las necesidades del medio. Como regla general, se puede recomendar que siempre es preferible saber poco y bien que mucho y mal. Es ms recomendable hacer cabezas bien hechas que cabezas bien llenas, aunque en la actualidad, con los modernos mecanismos computacionales y su memoria, se pueden lograr cabezas bien llenas que al mismo tiempo sean bien hechas. Los conceptos fundamentales deben repetirse desde distintos enfoques, indicando el camino para sus posibles

extensiones y aplicaciones que el alumno tendr que buscar en el futuro por su propia cuenta, cuando las necesite. Puesto que el aprendizaje va a ser permanente, ya que el campo del conocimiento no se detiene, es importante ensear a aprender, cosa que el alumno tendr que hacer por s solo cuando termine la escuela. Y sea dejado de la mano del maestro. Hay cosas que actualmente figuran en los programas y que en sus ideas generales deben seguir dndose, pero en forma muy simplificada. Por ejemplo, es importante instruir cuanto antes en las manipulaciones simples del clculo literal y en la interpretacin y manipuleo de frmulas, pero basta limitarse a expresiones simples de uso comn, sin necesidad de aburrir con fatigosos clculos con monomios, polinomios y expresiones algebraicas complicadas. La funcin exponencial y los logaritmos son importantes, pero estos ltimos con pocos decimales y a travs de calculadoras de bolsillo, ms que con las clsicas tablas, que han pasado a ser referencias histricas. Los sistemas de ecuaciones lineales y cuadrticas deben darse a travs de su representacin grfica, y sus soluciones, en general, mediante mtodos aproximados con el uso de calculadoras simples. Aunque en muchos pases ya se han introducido, vamos a mencionar algunos temas que forzosamente deben figurar entre aquellos acerca de los que todo ciudadano debe haber sido informado durante el perodo de la escuela obligatoria y que, sin embargo, hasta fechas muy recientes se consideraban pertenecientes a niveles superiores de la enseanza. Tal vez alguno de los contenidos que vamos a mencionar no sea fcil de exponer al nivel de la escuela elemental, pero precisamente ste es el desafo actual para los educadores, y constituye el principal problema que hay que estudiar en los centros de investigacin pedaggica, para luego experimentar en escuelas piloto convenientemente preparadas para ello. En primer lugar hay que introducir las ideas bsicas de la probabilidad y de la estadstica. La matemtica en la escuela se ha pensado siempre como determinista, en la cual los problemas se deban resolver exactamente, hasta cualquier cifra decimal. Hay que cambiar este pensar determinista por el pensar probabilista o estadstico, basado en valores medios, grandes nmeros, extrapola-

ciones e inferencias, pues los fenmenos y las situaciones aleatorias son los que ms aparecen en la naturaleza y en la vida de relacin. Sobre esta cuestin son muy interesantes las sugerencias y experiencias que figuran en la revista inglesa Teaching Statistics (Universidad de Scheffield) y en las actas de las Conferencias Internacionales sobre la Enseanza de la Estadstica (ICOTS) que se celebran cada 4 aos a partir de 1982, la ltima en Nueva Zelanda, en agosto de 1990. El problema de la enseanza de las probabilidades y de la estadstica en niveles cada vez ms bajos de la educacin preocupa en todos los pases y se va avanzando mucho al respecto. Para no citar ms que un ejemplo, mencionaremos la importancia didctica y prctica de las tablas de nmeros al azar. Ellas ayudan a la simulacin de problemas y a comprender el papel del azar, y a la importancia de saber elegir un modelo adecuado para el tratamiento de cada problema. Es la base del mtodo de Monte Carlo, de mucho inters conceptual y prctico. Tambin hay que pensar en la manera ms conveniente de presentar problemas de investigacin operativa y programacin lineal. Una idea sobre la manera de tratar problemas de colas o filas de espera basada en la simulacin y confeccin de estadsticas es muy importante y de aplicacin muy generalizada, por lo que debe incluirse en la enseanza obligatoria. Otro tema esencial es la introduccin lo antes posible de la computacin, no solamente en cuanto a la calculatoria, sino tambin en el uso de las calculadoras como computadoras y fuentes de informacin. Es decir, hay que educar tambin en el pensar informtico, pues no es lo mismo actuar en un mundo sin computadoras que en el mundo actual, plagado de botones y teclados para apretar y pantallas para ver, ms que de libros y catlogos o formularios para leer. Es muy posible que el hombre informtico pierda en precisin razonadora y capacidad de reflexin para el anlisis detallado de los problemas, por estar obligado a actuar con mucha velocidad en sus decisiones y actos. Por lo tanto, la educacin actual debe ingeniarse para ayudar a la simbiosis hombre-mquina del futuro, despertando y educando los reflejos necesarios para una accin casi automtica en muchas situaciones de la profesin y de la vida dia-

ria. Hay que educar en el planteo de los problemas en programas calculables, sin demasiada preocupacin para economizar el nmero de operaciones o la cantidad de parmetros, pues la velocidad de las mquinas modernas hace intiles tales preocupaciones. Esta misma velocidad hace practicable mucho ms que antes el mtodo de ensayo y error, probando soluciones tentativas hasta encontrar y ajustar la verdadera con suficiente aproximacin, sin pretensiones de exactitud intil. Desde los primeros grados hay que ir educando no slo en la matemtica propiamente dicha, sino tambin en el razonamiento lgico y deductivo, que es la base de la matemtica, pero que es tambin imprescindible para ordenar y asimilar toda clase de conocimiento. Es decir, hay que ir educando al alumno en el lenguaje apropiado para comprender la nomenclatura y funcionamiento de la actual tecnologa, as como la base cientfica que la sustenta. Por lo tanto, hay ciertos conocimientos de lgica que deben usarse con frecuencia en la clase, para que vayan siendo asimilados como parte natural del lenguaje y del pensar cotidianos, ms que como conceptos adquiridos a travs de un aprendizaje especial. No hace falta incluir en los programas una parte de lgica, con silogismos, cuantificadores y tablas de verdad como conocimientos bsicos a los que se har referencia cuando llegue el momento. Es mejor ir aprendiendo las leyes del razonamiento de manera natural, como algo inherente al lenguaje, de la misma manera como se aprende a hablar sin conocer la etimologa de las palabras. Por ejemplo, las ideas de induccin, demostracin por el absurdo, condicin necesaria y suficiente o "si y slo si" hay que aprenderlas con ejemplos referentes a casos concretos a medida que van apareciendo, sin pretender filosofar sobre su significado abstracto. Lo mismo puede decirse de la teora de conjuntos, que a este nivel de la enseanza para todos debe ser tan slo un lenguaje, de aplicacin continua sobre la marcha del curso y muy til para mejor comprender y expresar razonamientos y resultados, pero por tratarse de un medio y no de un fin, la parte de teora de conjuntos que no se vaya a utilizar puede y debe suprimirse. Otra cosa es, naturalmente, para los estudios de nivel terciario y para alumnos de carreras matemticas, para los cuales la teora de conjuntos es esencial en s misma.

Otros puntos que deben ir incluyendo el ciclo de la enseanza para todos son los siguientes: a) Elementos de la teora de mues-treo para poder entender las bases de las encuestas de opinin o de los grados de audiencia de ciertos programas de la televisin (rating) y apreciar su grado de confiabilidad. b) Puesto que la vida es un continuo de decisiones que cada uno debe tomar con frecuencia y que influyen o pueden influir mucho en su futuro, la escuela debe informar sobre la existencia de una teora de la decisin, construyendo algunas matrices simples referentes a problemas elementales que llamen la atencin del alumno. c) Tambin va siendo de uso generalizado la medida de la cantidad de informacin de los mensajes (entropa, cdigos, ruido) y, por lo tanto, sin pretender formar tcnicos especializados, la idea de la unidad de informacin (bit) y su aplicacin a ejemplos simples deben incluirse entre los contenidos de la enseanza obligatoria para todos. Habra que buscar otros temas posibles de tratar matemticamente que sean de actualidad y uso en el mundo de hoy, para estudiar su posible exposicin elemental, y luego introducirlos en el ciclo de la enseanza para todos. Es una tarea para educadores y matemticos que debe ser alentada y estimulada. En cuanto a la didctica, en cualquier nivel, la enseanza de la matemtica debe incitar la creatividad, mostrando cmo la matemtica es un edificio en construccin que necesita de continuos aportes y remodelados. Actualmente se insiste mucho en la metodologa basada en la resolucin de problemas. En realidad no es ninguna novedad, pues la verdadera matemtica ha consistido siempre en la resolucin de problemas: nunca puede ser una sistemtica de definiciones y descripcin de propiedades. De todas maneras no est de ms repetirlo muchas veces para que el nfasis en ello no disminuya. Pero, adems, pensando en la creatividad que conviene desarrollar, no solamente hay que resolver problemas, sino que es muy importante proponer problemas. Hay que interesar a los alumnos para que aprendan a extraer el planteo en forma matemtica de situaciones reales o imaginadas, y luego llevar el resultado, como problema propuesto, a la consideracin del aula. El

hecho de proponer problemas que tengan sentido es tan importante en matemtica como el de resolver problemas planteados por otros. Es a travs de esta accin alternada entre proponer y resolver que la matemtica avanza y crece. Nos hemos referido al problema de decidir acerca de la matemtica necesaria para todos, como parte integrante de una cultura general para los miembros de la sociedad actual. Se trata posiblemente del problema ms importante que tiene planteado la educacin matemtica en el da de hoy y en el que estn involucrados matemticos, educadores, psiclogos y socilogos. Pero queda otro problema, tambin importante, que consiste en la matemtica necesaria para aquellas profesiones en las que la matemtica no es un fin sino un medio para su mejor ejercicio. Es decir, averiguar cul es la matemtica que puede ser til a los profesionales no matemticos de nivel terciario. Se puede suponer que ellos tienen ya los conocimientos bsicos del ciclo obligatorio e incluso es posible que hayan realizado estudios matemticos preparatorios para su ingreso en el tercer nivel. Todos estos conocimientos adquiridos deben suponerse que estn en su memoria (en el sentido de las computadoras) para el momento en que los necesiten. Pero a partir de esta plataforma de conocimientos, hay que analizar cules pueden ser los nuevos conocimientos que los matemticos pueden ofrecerles para su mejor formacin superior. Desde luego, hay la parte de matemtica clsica (esencialmente las nociones de clculo infinitesimal) que ya es tradicional y de la cual solamente hay que decidir sobre el ms o el menos que les pueda interesar y sobre la influencia en su presentacin de los actuales medios computacionales. Pero, actualmente, entre la gran produccin matemtica de los ltimos aos a la que ya hicimos referencia, es seguro que habrn surgido nuevos resultados y nuevas ideas que podran ser de utilidad en ciertas ramas del saber, como fsica, ingeniera, biologa, economa, ciencias sociales y muchas otras, pero cuyos usuarios no tienen tiempo de enterarse de su existencia. Sera urgente que las universidades y los centros de investigacin involucrados se dispusieran a organizar cursos o seminarios para la divulgacin de las nuevas adquisiciones y consideraran la posibilidad de incluirlas en los programas de las asignaturas de matemticas de la carrera correspondiente, en sustitucin

de muchas cosas obsoletas que, sin ningn perjuicio para los estudiantes, pueden suprimirse. Se trata de un esfuerzo difcil, pero valioso y necesario. Hay que simplificar los detalles tcnicos, que deben dejarse para los matemticos profesionales, y procurar que los resultados, asegurada su validez por estos ltimos, lleguen a hacerse intuitivos y comprensibles para quienes los necesiten. Las palabras siguientes de Ortega y Gasset en su Misin de la Universidad (1930) cobran para la matemtica de hoy plena actualidad: Todo aprieta para que se intente una nueva integracin del saber que hoy anda hecho pedazos por el mundo... Ha llegado a ser un asunto urgentsimo e inexcusable que la humanidad invente una tcnica para habrselas adecuadamente con la acumulacin del saber que hoy posee. Si no encuentra maneras fciles para dominar esa vegetacin exuberante quedar el hombre ahogado por ella... el movimiento que lleva la investigacin a disociarse indefinidamente en problemas particulares, a pulverizarse, exige una regulacin compensatoria como sobreviene en todo organismo saludable mediante un movimiento de direccin inversa que contraiga y retenga en un riguroso sistema de ciencia centrfuga. Podemos citar algunos ejemplos relativamente recientes de conocimientos matemticos que han resultados tiles a otras ciencias y que, por lo tanto, valdra la pena poner al alcance de los cursos de ciertas carreras no matemticas, aunque fuera como materias optativas para determinados grupos o especialidades. En varias ramas de las ciencias sociales y de la biologa, medicina (diagnstico por computadoras), ingeniera (seguridad de las estructuras) y otros lugares, han resultado de inters los llamados conjuntos borrosos, o conjuntos para los cuales la pertenencia o no de un elemento est definida con cierta probabilidad. Se trata en general de llegar a resultados con algn grado de confiabilidad a partir de resultados imprecisos. Su importancia ha sido discutida muchas veces, pero su conocimiento parecera ser til.

La biologa es la ciencia que ms ha asimilado parte de la matemtica contempornea, dando lugar a la biologa matemtica, cuyos cultivadores no son en general ni bilogos ni matemticos, de aqu las dificultades que suelen encontrar para que sus trabajos sean valorizados. Habra que conseguir que la matemtica utilizada fuera conocida por los bilogos clsicos, de manera anloga a como los fsicos experimentales acuden a la fsica terica para justificar y mejor comprender sus resultados. Una obra importante es la de Ren Thom, Estabilidad estructural y morfognesis (1972), seguida de la teora muy discutida del mismo autor sobre Catstrofes, a la que se buscaron aplicaciones a la economa y otras ciencias, as como la teora de la bifurcacin, con anlogos fines. Son teoras cuyo futuro es todava incierto, pero que sera interesante buscar de las mismas exposiciones elementales que las hicieran comprensibles a los posibles usuarios, sin los conocimientos matemticos utilizados en su tratamiento original. Los matemticos profesionales deben cuidar el rigor ciento por ciento de las teoras, pero quienes las necesitan nicamente por sus aplicaciones basta que tengan de ellas una comprensin intuitiva que les permita ver claro en qu casos y de qu manera pueden aplicarse. Otros ejemplos pueden ser la teora de grafos, muy til en muchas ramas de la ciencia, y la teora de la forma (shape) con aplicaciones a la arquitectura, a la ingeniera y al arte. En el Apndice mencionaremos alguna bibliografa al respecto, a partir de la cual se puede tener mucha ms informacin. nicamente queremos referirnos, para terminar, a los llamados fractales introducidos por Mandelbrot, como ejemplo de objetos geomtricos relativamente recientes cuyo estudio ha despertado mucho inters por su amplio espectro de aplicaciones, desde las artes plsticas hasta la fsica, la biologa y la astronoma, y que tiene muchas vinculaciones con la computacin y, adems, con las teoras "caticas" que se estn desarrollando a caballo entre la fsica y la filosofa. Desde siempre, la geometra ha estudiado curvas regulares, constituidas por arcos que son imgenes de un segmento de recta o de una circunferencia, por funciones que admiten muchas derivadas, de manera que responden a la idea intuitiva de la trayectoria

de un punto en movimiento. As fueron la recta, la circunferencia, las cnicas y todas las curvas especiales estudiadas en la antigedad y en los siglos sucesivos (cicloide, astroide, lemniscatas, catenoide,...). Slo en el siglo pasado, con el progreso de la teora de funciones reales, se consideraron curvas sin tangente en ningn punto (Weierstrass) y curvas que llenan reas (Peano). Estas curvas, que eran imgenes continuas de un segmento y podan tener puntos dobles, fueron consideradas como ejemplos patolgicos, interesantes para los matemticos, pero lejos de cualquier posible aplicacin. Un obstculo para ello era la dificultad de su construccin aproximada para poder visualizar su forma o la forma de sus sucesivas aproximaciones. Despus, ya en las dcadas de los aos 50 y 60 del presente siglo, se vio que objetos geomtricos de ese estilo aparecan al estudiar las interacciones sucesivas de transformaciones no lineales del plano sobre s mismo, como fronteras entre las zonas cuyos puntos dan lugar a sucesiones peridicas o convergentes y las zonas cuyos puntos, por interacciones sucesivas, no convergen. Resultaron unos objetos formados por conjuntos de puntos para los cuales cabe definir una medida, al estilo clsico, pero tambin una dimensin, convenientemente definida, que vale 2 cuando llenan un rea, y vale 1 para curvas propiamente dichas, pudiendo tomar cualquier valor entre 1 y 2 para otros conjuntos del tipo considerado. Como muchas veces la dimensin resulta un nmero fraccionario, Mandelbrot llam "fractales" a esos objetos. Con las computadoras se han podido representar estos fractales y han resultado sorprendentes sus formas y posibilidades tipolgicas, de manera que han surgido problemas interesantes tanto desde el punto de vista matemtico como de las aplicaciones a la fsica y la biologa entre otras ramas de la ciencia, y tambin mediante coloraciones especiales se han obtenido cuadros competitivos con pinturas de artistas plsticos actuales. Es un campo interesante que con el auge de las computadoras resulta de mucho inters por ayudar al desarrollo de la creatividad y la fantasa, con slo tomar al azar transformaciones cuadrticas del plano en s mismo y estudiar su comportamiento por repeticiones, cosa que sin computadora conduce a clculos imposibles de realizar a mano, pero que con ellas se hacen rpidamente. Como ha

observado Mandelbrot, los fractales aparecen en la naturaleza con mucha ms frecuencia que las curvas regulares, las cuales resultan solamente al tomar la realidad en primera aproximacin. En el movimiento browniano, la distribucin de las galaxias, las formas del relieve terrestre, los fenmenos de turbulencia... apareces los fractales de manera natural. Segn Mandelbrot "la geometra de la naturaleza es catica y est mal representada por el orden perfecto de las formas usuales de Euclides o del clculo infinitesimal. Se trata de un ejemplo tpico en la evolucin de las realizaciones matemticas: primero aparecen casos aislados como grmenes de ideas nuevas cuyo alcance no se conoce; surgen luego nuevos conocimientos o nuevas tcnicas que permiten el desarrollo del germen y su mayor comprensin; finalmente, aparecen las aplicaciones que permiten una mejor comprensin de los fenmenos naturales. La misin de los matemticos es ayudar a los especialistas de otras ramas a quienes las nuevas concepciones puedan ser tiles, simplificando las dificultades para su comprensin para que puedan ser intuidas y utilizadas sin mayores dificultades. Como los fractales, seguramente existen en la matemtica actual muchos conocimientos listos para las aplicaciones ms diversas, que slo esperan ser identificados y puestos a disposicin de los cientficos no matemticos que puedan aplicarlos con xito.