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Ficha Tcnica

Copy right 2011 by George R.R. Martin e Gardner Dozois Copy right 2012 desta edio Casa da Palavra Publicado sob acordo com a Berkley Publishing Group, uma empresa da Penguin Group (USA) Inc. Todos os direitos reservados e protegidos pela Lei 9.610, de 19.2.1998. proibida a reproduo total ou parcial sem a expressa anuncia da editora. Este livro foi revisado segundo o Novo Acordo Ortogrfico da Lngua Portuguesa.

Direo editorial Martha Ribas Ana Cecilia Impellizieri Martins Coordenador do selo Fantasy Raphael Draccon Editora de textos Fernanda Cardoso Zimmerhansl Editora assistente Marina Boscato Bigarella Copidesque Adriana Alves Barcmio Amaral Simone Campos Suelen Lopes Reviso Natalia Klussmann Capa e projeto grfico Rico Bacellar Foto de capa Kentaro Kanamoto www.kentarokanamoto.com www.dustthefilm.com

CIP-BRASIL. CATALOGAO-NA-FONTE SINDICATO NACIONAL DOS EDITORES DE LIVROS, RJ R822 Ruas estranhas / editado por George R.R. Martin e Gardner Dozois ; traduo Alexandre Martins. - Rio de Janeiro: Casa da Palavra, 2012. Traduo de: Down these strange streets ISBN 9788577343225 1. Fico fantstica americana. I. Martin, George R. R., 1948-. II. Dozois, Gardner R. III. Martins, Alexandre 12-2148. CDD: 813 CDU: 821.134.3(81)-3

CASA DA PALAVRA PRODUO EDITORIAL Av. Calgeras, 6, 1001, Centro Rio de Janeiro RJ 20030-070 21.2222-3167 21.2224-7461 divulga@casadapalavra.com.br www.casadapalavra.com.br

Para nosso amigo Jack Dann, que percorreu ele mesmo algumas ruas bastante estranhas

O bastardo
H hoje um garoto novo nas prateleiras das liv rarias. Com maior frequncia, ele pode ser encontrado nos fundos, na seo de fico cientfica e fantasia, caminhando com certa insolncia entre as histrias picas, as space operas, as narrativas de espada e feitiaria e as distopias ciberpunk. Algumas vezes d um passo frente para passar um tempo com os best-sellers. Eles o chamam de fantasia urbana, e nos ltimos anos tem sido o gnero mais quente do mercado editorial. O termo fantasia urbana no novo, verdade seja dita. Houve outro gnero com esse nome nos anos 1980; parecia envolver sobretudo elfos tocando em bandas de rock e pilotando motocicletas por paisagens urbanas geralmente Minneapolis ou Toronto, cidades muito legais. A nova fantasia urbana pode ter algum parentesco com aquela variedade dos anos 1980, mas nesse caso o parentesco distante, pois o garoto novo um bastardo. Ele mora em ruas muito mais miserveis e sujas do que aquelas que seu primo percorria, em Nova York, Chicago, Los Angeles e cidades sem nome onde o sangue escorre pelas sarjetas e os gritos na noite abafam a msica. Talvez ainda haja alguns elfos na rea, mas nesse caso eles provavelmente so viciados em apostas de corrida de cavalos, cocana ou drogas mais fortes, ou talvez sejam elfas prostitutas exploradas por um lobisomem cafeto. Esses seres sanguinrios esto por toda parte, embora na verdade sejam os vampiros que mandam na cidade. E no se esquea de zumbis, espritos, demnios, feiticeiras e feiticeiros, ncubos e scubos e todas as outras nojentas e repulsivas criaturas da noite. (E pior, aquelas que no fazem rudo algum.) Tente ser policial em uma cidade assim. Tente ser detetive particular. A fantasia urbana de hoje fruto de dois gneros mais antigos. O horror a me que o pariu. (E, por favor, horror; no me venha com uma baboseira do tipo fantasia soturna, essa no passa de uma tentativa pobre de revestir de respeitabilidade o crnio sorridente de um gnero cujas razes remontam aos melodramas e ao teatro Grand Guignol.) Os vampiros, lobisomens, fantasmas e demnios que percorrem os becos da fantasia urbana de hoje surgiram nos guetos do horror, tendo recebido forma e voz de Bram Stoker, Edgar Allan Poe, H.P. Lovecraft e da gerao de escritores que seguiu seus passos distorcidos e deformados. O pai da fantasia urbana de hoje a histria de mistrio. E no qualquer tipo de histria de mistrio. No faz parte da herana a histria de identificao confortvel, em que velhinhas descobrem quem matou o vigrio na sacristia sem usar qualquer arma alm de um leno rendado. No, estamos falando de noir, estamos falando de coisas fortes, cruas e sujas. Os ancestrais de Harry Dresden, Anita Blake, Rachel Morgan, Mercy Thompson, Jayn Heller e o restante daquele bando duro de caadores de demnios e matadores de vampiros que habitam os becos e travessas da fantasia urbana podem ser encontrados em Sam Spade, Lew Archer, Travis McGee, Mike Hammer e Race Williams. E, claro, Philip Marlowe, o icnico detetive particular de Raymond Chandler. Em seu ensaio clssico na Atlantic Monthly, The simple art of murder, Chandler escreveu: Por essas ruas ignbeis tem de seguir um homem que no ele mesmo ignbil, que no corrompido nem tem medo. O detetive tem de ser um homem completo e um homem comum, mas ainda assim, um homem incomum. Os heris e heronas da fantasia urbana se encaixam perfeitamente na receita de Chandler. Embora eu suponha que at o prprio Marlowe ficaria surpreso com como alguns deles podem ser incomuns.

Ou talvez no. Verdade seja dita, o investigador particular de Chandler e Hammett e seus sucessores tm mais em comum com os vampiros e lobisomens da fico de horror que com a maioria das investigaes particulares da vida real. Enquanto seus equivalentes ficcionais esto solucionando assassinatos, desmontando tramas e caminhando por bairros ruins onde nem mesmo os policiais ousam entrar, os detetives particulares da vida real passam os dias documentando adultrios para advogados de divrcios vulgares, lidando com segurana empresarial, espionagem industrial e investigando fraudes em seguros. Os escritores de fantasia urbana esto dando um passo alm. Sam Spade tem mais em comum com Harry Dresden do que qualquer um deles tem com as pessoas que voc encontra relacionadas na seo Investigadores particulares das pginas amarelas. Raymond Chandler tambm escreveu: O detetive particular da fico uma criao fantstica que age e fala como um homem real. Ele pode ser totalmente realista em todos os sentidos, menos um, o de que na vida como a conhecemos um homem assim no seria um detetive particular. Os heris da fantasia urbana saem do mistrio policial, enquanto os viles, monstros e antagonistas tm suas razes no horror clssico. Mas a combinao que d sabor a esse gnero. A fico de horror mergulhada em escurido e medo, ambientada em um hostil universo lovecraftiano impossvel de os homens compreenderem, um mundo onde, como sugeriu Poe, no final, a morte tem o domnio de tudo. Mas a fico de detetive, mesmo do tipo sinistro, duro, calejado, tem a ver com racionalidade; o mundo pode ser negro, mas o detetive o portador da luz, um agente da ordem e, claro, da justia. V oc pensaria que esses dois nunca poderiam se encontrar. Mas os bastardos conseguem quebrar todas as regras, e isso metade de seu encanto. O convencional no se aplica nas histrias deste livro. Pense, por exemplo, em um caso em que um corpo encontrado com todo o sangue drenado. Se o leitor se depara com essa situao em um romance de horror, sabe imediatamente que h um vampiro se escondendo em algum lugar. Os policiais podem ou no compreender isso, dependendo do mundo no qual a histria ambientada, mas o leitor conhece a resposta: o livro tem escrito na lombada. Mas se o leitor se depara com situao idntica em um romance de mistrio, bem, ele sabe que definitivamente no um vampiro, no importa o que parea. Algum assassino psicopata que se acha um vampiro o mais longe que ir qualquer romance de mistrio realista. Nos dois casos, as expectativas do gnero definem e moldam nossa experincia de leitura e colorem o modo como entendemos os acontecimentos da histria. apenas quando o bastardo sobe ao palco que h verdadeira incerteza. Agora estamos lidando com uma forma hbrida: parte fantasia, parte mistrio. Todas as convenes tm de ser questionadas. De repente o enigma novamente um enigma. Talvez seja um vampiro, talvez um psicopata, talvez nada disso, talvez ambos, talvez algo totalmente diferente. Melhor continuar lendo para descobrir. Melhor continuar lendo para descobrir so as palavras mais doces que qualquer escritor pode ouvir. Claro que os escritores de fantasia urbana de hoje no so de modo algum os primeiros a cruzar a histria clssica de detetive particular com fantasia e horror. O prprio Poe fez isso, com aqueles assassinatos na rua Morgue. Arthur Conan Doyle confrontou Sherlock Holmes com o Co dos Baskerville. E embora, no final, o co no se mostre mais sobrenatural que Lassie, todo o frisson da histria vem da possibilidade de que ele seja algo muito mais soturno e assustador. E h Robert A. Heinlein, o mais improvvel de todos os escritores de fantasia urbana. Mas o que
HORROR

mais pensar de minha histria preferida de Heinlein, The unpleasant profession of Jonathan Hoag , em que o tmido Hoag contrata um casal de detetives para investigar o que ele encontra sob as unhas toda manh quando acorda? sangue ou... outra coisa? (No vou estragar a histria contando a vocs.) Essa a parte boa deste bastardo. As ruas pelas quais ele anda so to sinistras quanto aquelas que Spade e Marlowe percorreram, porm consideravelmente mais estranhas. E podem lev-lo a qualquer parte. Como o livro que voc tem em mos mostrar. Meu cmplice Gardner Dozois e eu no nos limitamos a um nico gnero ao selecionar essas 16 histrias. Em vez disso buscamos escritores de fantasia urbana, romances de mistrio, policiais... e alguns dos maiores nomes da fantasia urbana contempornea. Tudo o que pedimos a eles foi que o conto envolvesse um detetive particular e um caso com um tom fantstico, fosse real ou... nem tanto. Seja voc f de fico de mistrio, fantasia urbana, horror ou fico cientfica, encontrar alguns de seus escritores preferidos nas pginas a seguir. E outros escritores dos quais talvez nunca tenha ouvido falar, e que achamos que apreciar tanto quanto. Ento, venha percorrer estas ruas estranhas conosco e vejamos onde elas terminam.
George R.R. Martin

Morte por Dahlia


CHARLAINE HARRIS

Frequentadora da lista de mais vendidos do New York Times , Charlaine Harris autora da popular srie Sookie Stackhouse , sobre as aventuras de uma garonete telepata em uma pequena cidade do sul dos Estados Unidos; srie que inclui Dead until dark, Living dead in Dallas, Club dead, Dead to the world e sete outros. Os romances de Sookie tambm foram adaptados para uma popular produo da HBO chamada True Blood . Para satisfazer a curiosidade dos fs, Harris editou um guia da srie Sookie, The Sookie Stackhouse companion. Harris tambm autora da srie paranormal em quatro volumes Harper Connelly (Grave sight, Grave surprise e dois outros), bem como de duas sries de mistrio, Aurora Teagarden, em oito volumes (composta de Real murders, A fool and his honey, Last scene alive e cinco outros, recentemente reunidos em The aurora teagarden mysteries omnibus 1 e The aurora teagarden omnibus 2), e a srie em cinco volumes Lily Bard (composta de Shakespeares landlord , Shakespeares champion e trs outros, recentemente reunidos em The Lily Bard omnibus), bem como dos romances isolados Sweet and deadly e A secret rage . Ela tambm organizou as antologias Crimes by moonlight, e, com Toni L. P. Kelner, Many bloody returns, Wolfsbane and mistletoe, Deaths excellent vacation e Home improvement: undead edition. Seu romance mais recente um novo da srie Sookie Stackhouse, Dead reckoning. Aqui ela nos leva, na companhia da poderosa vampira Dahlia Lynley-Chivers, a uma grande festa de vrias criaturas da noite na qual os festejos se tornam um pouco mais violentos e mortais do que at mesmo Dahlia poderia imaginar. Dahlia Lynley-Chivers havia sido uma mulher de altura mediana em sua poca. Sua poca passara havia sculos e nos Estados Unidos modernos ela era considerada uma mulher bastante baixa. Como Dahlia era uma vampira e conhecida como lutadora maldosa, mesmo entre aqueles como ela, costumava ser tratada com respeito apesar de sua carncia de centmetros e sua constituio delicada. V oc tem o rosto de uma rosa disse seu possvel doador de sangue, um belo humano corpulento na casa dos 20 anos. Veja, minha pequena dama, vou me agachar para que voc me alcance. Quer subir num banquinho? continuou, rindo, definitivamente como a hiena Hardy. Se seu comentrio divertido sobre a altura de Dahlia no tivesse sido precedido por um elogio, ela teria quebrado suas costelas e o deixado seco. Mas Dahlia gostava de elogios. Ele, porm, teria de suportar algumas consequncias pela pretenso. Dahlia lanou ao jovem um olhar to feroz que ele ficou quase to branco quanto a prpria Dahlia. Depois, ela deu um explcito passo para a esquerda abordar o doador desocupado seguinte, uma suburbana loura no muito mais alta que Dahlia. A mulher abriu os braos para receber a vampira, como se isso fosse um encontro, no uma refeio. Se Dahlia respirasse, teria suspirado. Contudo, Dahlia estava com fome e j havia sido seletiva demais. O pescoo da mulher estava na altura certa e ela se encontrava inteiramente disposta, j que era registrada na agncia de doadores. Dahlia mordeu. A mulher se contorceu quando as presas penetraram a pele, ento Dahlia, por considerao, lambeu um pouco a ferida para anestesiar a rea. Sugou com fora, e a mulher se contorceu de modo diferente. Dahlia era uma consumidora educada, na maioria das vezes.

Os braos da loura apertaram Dahlia com fora surpreendente e uma parte dos cabelos grossos, ondulados e escuros de Dahlia que cascateavam quase at a cintura foram agarrados. A loura puxou ligeiramente os cabelos da vampira, mas no estava tentando afastar Dahlia, de modo algum. Com sua idade, Dahlia no precisava beber muito de uma s vez (ou talvez de uma s mordida fosse uma frase mais adequada). Aps alguns poucos goles prazerosos, a vampira estava satisfeita. Dahlia no queria ser egosta, e consumira to pouco que seria seguro a mulher doar novamente ali. Dahlia deu uma ltima lambida e quando o ar tocou as marcas de furos no pescoo da mulher, seu coagulante natural entrou em ao quase instantaneamente. A loura pareceu desapontada por o encontro ter terminado e tentou segurar Dahlia. Com um sorriso duro, ela se afastou com um pouco mais de determinao. A doadora se virou para o vampiro seguinte na fila, que era Cedric. Ela teria de parar depois disso; a maioria das pessoas que gosta de ser mordida para se registrar na agncia de doadores simplesmente no era inteligente sobre quando parar. V oc poderia ter sido mais simptica censurou Taffy, a melhor amiga de Dahlia. Teria feito algum mal dizer mortal como era boa? Dahlia ignoraria qualquer outro que se arriscasse a dar conselhos daquela forma, mas Taffy era 200 anos mais nova que Dahlia. Elas eram as vampiras mais velhas do ninho e sua amizade sobrevivera a muitas provaes. Taffy havia sido praticamente uma amazona quando viva, e continuava uma mulher impressionante. Tinha 1,67m e muitas curvas. Seus cabelos claros explodiam em uma aurola emaranhada ao redor da cabea e desciam abaixo dos ombros. O marido de Taffy, Don, era uma das provaes a que haviam sobrevivido, e era em funo das preferncias de Don que Taffy usava maquiagem pesada e roupas justas. Ele achava que dava uma aparncia imponente. Don era um lobisomem. Seus gostos eram, na melhor das hipteses, duvidosos. Taffy acenou para Don, que estava na mesa do buf. Lobisomens sempre tinham fome, e podiam beber lcool indefinidamente e depois comer novamente. Uma festa com comida e bebida liberadas era o paraso para Don e seu novo executor, Bernie. Os dois lobisomens estavam aproveitando ao mximo, j que a poltica exigia que estivessem no ninho dos vampiros para celebrar a ascenso de Joaquin. Dahlia percebeu Don e Bernie lanando olhares de desprezo para o grupo de doadores de sangue. Os lobisomens achavam que os humanos dispostos a dar sangue a vampiros eram da pior categoria. Qualquer lobisomem de respeito preferiria ter seu pelo raspado. Dahlia tinha certeza de que Don no se importaria de dar um gole a Taffy na intimidade. Pelo menos ela esperava que esse fosse o caso. Durante o breve casamento de Dahlia com o executor anterior, seu ex-marido no era avesso a um lanchinho. Os demnios e meios-demnios estavam reunidos em um canto e caram na gargalhada aps uma fmea muito magra ter dito algo. Dahlia procurou um meio-demnio rato de computador, a quem conhecia melhor que os outros. Com uma excitao de prazer, identificou a pele avermelhada e os cachos castanhos de Melponeu no meio do grupo. Seus olhos se encontraram. O meio-demnio e Dahlia trocaram sorrisos. Eles haviam passado noites memorveis juntos no quarto de Dahlia no andar inferior da manso. O brilho nos olhos claros de Melponeu disse a Dahlia que o demnio no se incomodaria de repetir a dose. No final das contas, ela poderia extrair um pouco de prazer daquela noite tediosa. Algumas criaturas que Dahlia no conhecia estavam espalhadas na multido. Nenhuma fada, claro; os vampiros matavam de amor as fadas, literalmente. Mas estavam presentes outras criaturas, e uma feiticeira. Joaquin tinha fama de liberal, fizera a lista de convidados da festa e a apresentara a

Lakeisha, que mantinha o cargo de assistente-executiva do xerife. Lakeisha no gostara de alguns dos nomes, mas obedecera sem comentrios. Todos os vampiros estavam agindo com calma e cuidado at conhecer o carter do novo lder. Como vivera sozinho fora do ninho at sua nomeao como xerife, Joaquin era um tipo desconhecido. Enquanto Taffy pegava Dahlia pelo brao para lev-la at Don no buf, Dahlia disse: No estou me divertindo, embora devesse. Por que no? perguntou Taffy. Os humanos logo iro embora e poderemos ser ns mesmos. No se pode dizer que foi inesperado. Cedric est cada vez mais fazendo as coisas a seu modo. Ele preguioso, descuidado. Todo dia de colete. To datado. No consegue sequer fingir ser deste sculo. Como todos os vampiros de sucesso, Dahlia sabia que o segredo para sobreviver sculos era adaptao. E a adaptao mais bvia era seguir as tendncias em roupas e linguagem. Isso havia sido essencial quando vampiros existiam em segredo, para que pudessem se fundir multido tempo suficiente para abater sua presa. Vampiros eram uma presena cada vez mais comum nos negcios e na poltica, mas eles descobriram que a sociedade ainda os aceitava mais facilmente se imitassem americanos modernos. Tambm era verdade que velhos hbitos se tornavam difceis de eliminar. Havia apenas seis anos que os mortos-vivos tinham se revelado, e para vampiros isso era menos que um piscar de olhos. Eu sabia que Cedric precisava ser substitudo disse Dahlia. No conheo bem Joaquin, e talvez esteja preocupada em como ir comandar, como ser viver no ninho com ele aqui. Mas pelo menos teve uma ascenso bastante convencional. Foi dentro do padro concordou Taffy. Logo os convidados tero ido embora e poderemos nos divertir. Estou satisfeita com os primeiros passos de Joaquin. A manso est bonita, mais bonita do que no meu casamento. Taffy bateu com a ponta da bota no piso de madeira recm-encerado. A sala de recepo, que era grande e cheia de mveis de couro escuros e tapetes espalhados, ficava nos fundos da manso, voltada para o jardim. Taffy se casara naquele jardim em uma noite memorvel. Embora o clima estivesse frio, a fonte funcionava no ptio pouco iluminado do lado de fora das portas duplas. As luzes no precisavam brilhar; vampiros tm excelente viso noturna. Dahlia sentia orgulho de a manso, que abrigava o ninho de vampiros de Rhodes e era o quartelgeneral da rea para todos os vampiros, estar encerada e reluzente, limpa e decorada. Contudo, o orgulho de Dahlia tinha um toque nostlgico. Embora durante dcadas todos tivessem tentado convencer o velho xerife, Cedric, a colocar novos carpetes e a modernizar os banheiros, ela descobriu que sentia falta das antigas peas. Tambm sentia falta do antigo xerife. Talvez ele pudesse ser considerado uma pea ultrapassada. Vou falar com Cedric anunciou Dahlia. No uma atitude inteligente, cara alertou Taffy. Ela sempre tentava usar grias atuais, embora algumas vezes errasse por cinco anos... ou dez. Eu sei. O novo xerife certamente estava de olho para ver quem procuraria Cedric; mas Dahlia no tinha medo de Joaquin, embora o visse com certo respeito por seu estilo indireto. O afastamento de Cedric havia sido conduzido com uma espcie de elegncia impiedosa. Cedric, ocupado com o que achava que seria seu cargo confortvel para sempre, fora tolamente despreocupado e desatento. Encontro voc mais tarde disse a Taffy. Talvez pare para trocar uma palavrinha com Melponeus.

Brincando com fogo comentou Taffy, dando um largo sorriso. Sim, fizemos isso da ltima vez. Mesmo meios-demnios podiam produzir bolas de fogo. A lembrana provocou um sorriso em Dahlia, enquanto se aproximava do antigo xerife. Cedric disse, inclinando a cabea ligeiramente. Nem mesmo Dahlia ousava provocar Joaquin parecendo prestar homenagem a Cedric. Dahlia respondeu ele, a voz carregada de melancolia. Est vendo como o pavo se exibe? Joaquin, no centro de um grupo de vampiros, estava vestido para matar. Obviamente se sentia o rei do mundo na noite de sua ascenso. Tinha em sua mo magra e escura um clice de Royalty (uma mistura do sangue de vrios nobres europeus, que conseguiam manter abertos seus castelos em runas com o dinheiro que ganhavam furando as prprias veias). Sua artista preferida, Jennifer Lopez, tocava ao fundo. Ele vestia um terno cinza-escuro muito elegante com camisa de seda cinza-clara, e sua gravata carmim tinha um broche de prola antigo. Ao redor de Joaquin se exibia Glenda, uma vampira dos anos 1920 que nunca havia sido a irm de ninho preferida de Dahlia. V oc poderia aprender um pouco disso, Cedric observou ela. Cedric vestia calas castanhoamareladas e uma camisa de linho branca com colete florido, sua combinao preferida. Tinha muitas rplicas quase iguais das trs peas penduradas em seu armrio. Cedric ignorou o comentrio. Glenda parece bem disse ele. No passado, de tempos em tempos, Glenda ia ao quarto de Cedric, mais para manter o xerife calmo que por qualquer grande afeto. Dahlia com frequncia vira os dois colhendo rosas no jardim da manso noite. Ambos haviam sido ardorosos cultivadores de rosas em vida, ou pelo menos Glenda dissera ter sido. Glenda, que no tinha mais de 90 anos, de fato parecia muito tentadora naquela noite em um fino vestido de seda azul sem mangas, e absolutamente nada por baixo. Alisava a camisa de Joaquin com o ar de algum que sabia o que havia sob a seda. Dahlia reconheceu ter certo apreo pela inteligncia de Glenda. Voc sabe que ela um lixo disse a Cedric. Mas um lixo delicioso. Aps jogar a cabea para o lado e tirar do caminho seus longos cabelos claros, Cedric tomou um gole da garrafa de Red Stuff, uma marca barata de sangue sinttico que os vampiros bebiam para fingir que no precisavam do produto real. Era pura pretenso; Dahlia vira Cedric se aproximar de um doador. Red Stuff era muito diferente de Royalty em clice de cristal. O bigode de Cedric se curvou para baixo e mesmo as flores e trepadeiras douradas da estampa do colete pareceram murchas. Tendo servido a seu propsito, os doadores humanos estavam sendo conduzidos para fora da grande sala de recepo por um jovem vampiro sorridente. Eles seriam levados cozinha, fariam um lanche, poderiam se recuperar de sua doao e, depois, seriam devolvidos ao ponto de encontro. Descobriu-se que esse era o mtodo mais eficiente de lidar com os humanos enviados pela agncia. Se no fossem conduzidos a cada passo, demonstravam uma tendncia perturbadora a se esconder na manso, para poder doar repetidamente. Alguns vampiros no tinham fora de vontade suficiente para resistir, e ento... Havia doadores mortos e uma indesejada ateno da polcia. O nico doador a ficar na sala foi o jovem que irritara Dahlia. Parecia estar fazendo o mesmo com Don, marido de Taffy, lder da matilha de Rhodes. Isso provava sua estupidez. Dahlia se virou novamente para Cedric.

V oc vai continuar no ninho? perguntou. Estava muito curiosa. Caso se visse na posio de Cedric, faria as malas no segundo em que o rei escolhesse Joaquin. V ou achar um apartamento em algum lugar mais cedo ou mais tarde disse Cedric com indiferena, e Dahlia achou que isso ilustrava com perfeio as falhas dele como lder. Embora tivesse sido um xerife dinmico em seu auge, Cedric gradualmente se tornara lento. E essa era a forma mais gentil de definir. Indolncia e insuficincia, contaminando as determinaes e decises de Cedric ao longo das dcadas, haviam sido sua runa. No fora surpresa para ningum, alm dele mesmo, que tivesse sido desafiado e afastado. Para os vampiros mais novos, a nica surpresa fora ele ter sido escolhido para o cargo. A situao no ir mudar disse Dahlia. Cedric seria motivo de escrnio se mantendo melancolicamente na manso durante o reinado de Joaquin. Estou certa de que voc poupou dinheiro durante seu perodo no cargo acrescentou, para encoraj-lo. Afinal, todos os vampiros que viviam no ninho contribuam para a conta bancria do xerife, assim como os outros vampiros de Rhodes que preferiam viver sozinhos. No tanto quanto voc imagina argumentou Cedric, e Dahlia no conseguiu reprimir um pequeno gesto de irritao. Sua simpatia em relao ao ex-xerife se esgotara. Ela se desculpou. Melponeus pediu para falar comigo mentiu. Cedric a dispensou com um gesto de mo que era um fantasma de sua antiga graa. Enquanto Dahlia cruzava o carpete na direo do grupo de demnios, em nada atrapalhada por seus saltos muito altos, olhou para trs e viu Cedric abrindo a porta do hall que levava cozinha. Ele entrou acompanhado de Taffy e Don. Glenda chamou Taffy! e foi atrs deles. Ento Dahlia parou na frente de Melponeus, com os demnios amigos dele abrindo caminho rapidamente. Embora, por natureza, Dahlia fosse uma mulher direta, tambm era inacreditavelmente consciente de sua prpria dignidade e no se incomodou com a malcia nos sorrisos que os amigos do demnio lanavam para ela. O prprio Melponeus certamente sabia disso. Aps uma conversa muito rpida, ele levou Dahlia para uma rea vazia. Peo desculpas por meus amigos disse ele instantaneamente. Dahlia forou seu rostinho rgido a relaxar e parecer um pouco mais receptivo. Eles veem uma mulher adorvel como voc e no conseguem controlar suas reaes. V oc aparentemente consegue rebateu Dahlia, apenas para constranger Melponeus. Ele a conhecia melhor do que ela imaginava, pois aps um instante de explicao confusa, riu. Eles tiveram alguns momentos timos com preliminares verbais, depois danaram. Talvez mais tarde... comeou Melponeus, e foi interrompido por um grito. Gritos no eram algo incomum no ninho dos vampiros, mas como aquele foi dado no meio de uma ocasio social importante, atraiu ateno total. Todas as cabeas se viraram para o lado leste, na direo da ala ocupada pela cozinha. No se mexam determinou Joaquin para deter a multido que avanava em direo ao tumulto. De certa forma, para surpresa de Dahlia, todos o obedeceram. Ela achou isso interessante. Ainda mais interessante foi o fato de que Joaquin vasculhou a multido antes de seus olhos encontrarem os dela. Dahlia disse , leve Katamori com voc e descubra o que aconteceu. Katamori havia sido uma espcie de policial, dois sculos antes. Dahlia teve de se esforar para manter uma expresso neutra. Sim, xerife respondeu, fazendo um gesto com a cabea na direo de Matsuda Katamori, um vampiro que tinha um apartamento perto de Little Japan. Katamori, que parecia to surpreso quanto

Dahlia por ter sido escolhido, deslizou para o lado dela imediatamente. Foram at a porta que levava cozinha da manso. No era um espao amplo, e o carpete havia sido colocado para abafar os sons, no para embelezar. Os dois vampiros estavam alertas enquanto percorriam silenciosamente a passagem para a cozinha. A porta de vaivm estava aberta. Quando a manso havia sido erguida no comeo dos anos 1900, o construtor no podia imaginar que a cozinha seria usada por quem no comia. O piso de cermica branca e os enormes utenslios haviam sido preservados, e at mesmo atualizados uma ou duas vezes no sculo anterior. Quando Cedric comprara a manso por uma pechincha (havia encanto envolvido), deixara a cozinha como se ainda fosse necessria para preparar um banquete. Normalmente as peas de ao inoxidvel brilhavam sob as luzes suspensas do teto alto. Naquele momento o ao inoxidvel estava coberto de vermelho. O cheiro de sangue era opressivo. De onde estavam, pouco depois da porta, Dahlia e Katamori no podiam ver o corpo por causa da comprida mesa de madeira colocada no centro do aposento, mas sem dvida havia um corpo ali. A nica coisa viva na cozinha era um dos meios-demnios, uma garota magricela que Dahlia nunca vira. A garota estava de p absolutamente imvel, muito perto do cadver, se a avaliao de Dahlia estava correta, com as mos erguidas no ar. Esperta. Dahlia gostou do cheiro de sangue, mas preferia seu sangue fresco e de uma fonte viva, como todos os vampiros, exceto alguns raros pervertidos. Depois que o sangue deixava o corpo vivo por mais de dois minutos perdia muito de seu aroma provocante, pelo menos para o olfato de Dahlia. Pela delicada contrao nas narinas de Katamori, ele pensava da mesma forma. Os ps da garota estavam ocultos pela velha mesa de madeira, originalmente projetada para as refeies dos empregados e a preparao de comida. O cheiro do sangue, no entanto, emanava do espao ao redor dela, e o vermelho alcanara o forno e a geladeira reluzentes na parede do lado sul. Ela estava de p exatamente em frente geladeira. A meio-demnio abriu a boca para falar, mas Dahlia ergueu a mo. A garota fechou a boca no mesmo instante. Parte desse sangue seu? perguntou Dahlia. A garota balanou a cabea negativamente. Dahlia e Katamori se entreolharam. Dahlia no precisava erguer muito os olhos para encontrar os dele. Ele esperou instrues. Ela era a vampira snior. Gostou muito desse reconhecimento silencioso. Dahlia disse: Eu vou pela direita, voc pega a esquerda. Ela no conhecia muito sobre Katamori, porm sabia que sua reputao de combatente era quase to formidvel quanto a dela mesma. Sem uma palavra, o vampiro japons comeou a contornar o lado norte da mesa, com olhos, ouvidos e nariz atentos. A parede norte tinha janelas enormes, naquele momento estavam negras. O efeito era desagradvel, como se a noite observasse a cena na cozinha, mas Dahlia no seria distrada por qualquer perturbao noturna. Ela era a coisa assustadora. Comeou a contornar a mesa pelo lado sul. Os fornos e foges, uma mesa de preparao de ao inoxidvel com potes e panelas em uma prateleira inferior, e uma geladeira industrial e um freezer tomavam a parede. Alguns passos revelaram a cena do crime. A garota meio-demnio estava em p absolutamente imvel no limite da poa de sangue que escorrera da vtima. Dahlia capturou o quadro geral e depois comeou a prestar ateno nos detalhes. O cadver era do jovem que a irritara, o doador humano que vira pela ltima vez falando com

Don. A traqueia do homem havia sido arrancada. Dahlia vira coisas muito piores em sua longa existncia, no entanto ficou irritada com o desperdcio de sangue. A meio-demnio no tinha uma gota de sangue a no ser nos sapatos, que eram Converse vermelhos de cano longo, um pouco mais escuros junto s solas de borracha. Dahlia ergueu suas delicadas sobrancelhas negras e olhou para o outro lado do aposento. Katamori? chamou. Muitas pessoas passaram respondeu ele. Pela resposta lacnica Dahlia entendeu que ele no encontrara nada tangvel do seu lado do aposento, mas que farejara complexas trilhas de cheiros. Isso fazia sentido. O lado norte da cozinha era o caminho natural a pegar para chegar porta no extremo oposto do cmodo comprido, que levava a uma antessala com cabides para roupas de inverno e de jardinagem. Do outro lado da antessala, uma porta mais pesada se abria para a ampla plataforma que marcava o fim da rampa de servio. Todos os humanos que haviam ido manso para doar no comeo da noite entraram e saram por aquela porta. Por favor, fique onde est por um instante disse Dahlia meio-demnio, que balanou a cabea em uma srie de anuncias secas. Como a poa de sangue e o corpo ocupavam todo o piso entre os equipamentos e a mesa, Dahlia curvou os joelhos e pulou sobre o mvel, aterrisando levemente sobre os saltos enormes do outro lado. Encontrou Katamori no final da mesa e olharam juntos para o corpo. Havia uma srie de pegadas ensanguentadas se afastando do cadver, pegadas grandes demais para serem da meio-demnio. Aquela trilha levava primeira porta de sada, a porta para a antessala. Eles a examinaram juntos. No havia digitais ensanguentadas na maaneta nem nas vidraas. Dahlia se curvou para cheirar a maaneta, depois deu de ombros. Uma mo ensanguentada a tocou, mas isso no nos diz nada disse ela, abrindo a porta. Katamori ficou tenso, pronto para tudo. A antessala estava vazia. Os dois vampiros entraram no espao apertado. O cho era coberto por um tapete de borracha e havia bancos dos dois lados. Sob eles eram guardados alguns pares de botas, alguns dos quais estavam l havia 40 anos. Aguns casacos pendiam dos cabides acima dos bancos. Pelo menos um deles estava ali havia duas dcadas, um casaco preto bem-feito com uma grande gola de pele. No acho que algum voltar para pegar isto disse Katamori, empurrando o casaco com o dedo. Uma nuvem de p se ergueu. Dahlia percebeu que a maioria dos cabides estava igualmente coberta de poeira. Apenas dois deles estavam suficientemente reluzentes para indicar terem sido usados recentemente. A maaneta da slida porta que levava para fora parecia intocada a olho nu, e quando Dahlia se curvou para cheir-la notou apenas um indcio de sangue, um trao um pouco mais fraco que aquele na maaneta interna. Saiu por aqui disse ela a Katamori. Vamos terminar a cozinha, depois fazemos um relatrio. Eles voltaram para a cozinha. H cheiro de vampiro aqui, muito recente anunciou Dahlia. Alm do meio-demnio, estou sentindo humanos, um lobisomem e pelo menos dois vampiros. Lobisomens. Dahlia retorceu a boca. Mas antes de tudo ela tinha de interrogar a nica criatura viva no aposento. Demnio disse ela. Explique-se. Quando Dahlia teve tempo de prestar ateno nos trajes da garota, arregalou os olhos. A criatura

magricela tinha cabelos curtos pintados de verde-limo brilhante. Os tnis vermelhos eram uma bela contradio com a minissaia lils e o colete de pelica forrado de l. Sou Diantha informou a garota. Depois comeou a pronunciar uma longa frase, quase parecia um idioma desconhecido. Pare disse Katamori. Ou terei de mat-la. Diantha parou no meio de uma palavra, a boca aberta. Dahlia podia ver como os dentes da meiodemnio eram afiados e como pareciam encher sua boca pequena. Katamori estaria com uma bela briga nas mos e Dahlia se flagrou torcendo para que no se chegasse a tanto. Diantha, sou Dahlia. Nossos nomes so parecidos, no? disse ela. Havia um ou dois sculos que no tentava acalmar algum e soou estranho. V oc precisa falar de modo que a entendamos. Talvez voc se acalme mais facilmente se dissermos que sabemos que voc no fez isso. Sabemos? Katamori entendia a razo, mas queria que Dahlia a anunciasse. No h sangue nela, a no ser nos sapatos disse, sem se preocupar em baixar a voz. Os olhos brilhantes de Diantha estavam to fixos nela que sabia que a garota podia ler seus lbios. SoumensageirademeutioemLouisiana disse Diantha. Ela no parecia precisar respirar ao falar, mas pelo menos dessa vez falou mais devagar, mais lenta que a velocidade da luz, para que os vampiros a entendessem. Voc veio festa da ascenso porque... Os demnios de Rhodes foram convidados, eu ia passar a noite depois de trazer... O resto da frase se fundiu em um rudo incompreensvel. Mais devagar disse Dahlia, se preocupando com que ela entendesse. Diantha suspirou ruidosamente, soando to irritada quanto a adolescente que parecia ser. Como eu iria passar a noite aqui, me convidaram para vir com eles disse, colocando um espao quase palpvel entre cada palavra. No tinha mais nada para fazer. V oc saiu de Louisiana a negcios e veio manso com os demnios de Rhodes que foram convidados. Diantha concordou, seu cabelo verde sacudindo quase comicamente. Se Dahlia no tivesse visto demnios lutando antes, teria dado risada. Como veio parar na cozinha? perguntou Katamori. Durante a conversa entre Dahlia e Diantha ele contornara a mesa para ficar atrs de Diantha. Ela se voltara ligeiramente de modo a ficar de olho nos dois vampiros, j que estava presa entre eles. A despeito da garantia de Dahlia, a meio-demnio no gostava nada da situao em que se encontrava. Seus joelhos se curvaram e os punhos se cerraram, prontos para um desafio. Mas quando falou a voz era bem firme. Eu estava indo geladeira disse Diantha, ainda se esforando para falar lentamente. O Sprite acabou e achei que no haveria problema ver se havia mais na geladeira. Eucheireiosangue... Dahlia ergueu a mo em censura e Diantha desacelerou. Eu gritei porque senti o cheiro do sangue assim que entrei. No antes? A maioria dos sobrenaturais tinha um olfato bastante aguado. O cheiro de vampiro anestesiou meu nariz explicou Diantha. Aquilo fazia sentido para Dahlia. Embora o cheiro de vampiro fosse naturalmente delicioso para ela, haviam dito vrias vezes que era opressivo para outros sobrenaturais. O sangue ainda corria quando voc entrou?

Os fios mais densos sados de artrias rasgadas mal se moviam sobre a superfcie brilhante dos equipamentos, e as gotas que haviam sido lanadas longe quando a garganta fora cortada comeavam a secar nas beiradas. Pouco respondeu Diantha. Havia mais algum aqui? perguntou Katamori. Diantha balanou a cabea negativamente. Os dois vampiros se entreolharam, sobrancelhas erguidas. Dahlia no conseguia pensar em mais nada para perguntar. Evidentemente Katamori tambm no. Diantha, mais um segundo e voc poder se mover. Dahlia e Katamori se aproximaram dos dois lados do corpo. Certo disse Dahlia. Afaste-se do sangue. Tire os sapatos e deixe-os a. A meio-demnio seguiu as instrues de Dahlia ao p da letra. Subiu na mesa de madeira para descalar os canos longos. Colocou os calados manchados lado a lado no cho. V ououfico? perguntou, parecendo muito mais contente por no estar to perto do corpo. Demnios no costumavam comer pessoas, e a proximidade com o corpo no era agradvel para ela. Acho que voc pode sair disse Dahlia aps pensar um momento. Mas no v embora. Vouvoltarparaafesta disse a garota, e fez isso. Concordando silenciosamente, os dois vampiros se concentraram na tarefa. Com excelente viso e olfato, no precisavam de lentes de aumento ou lanternas para ajudar a analisar o que viam. Os doadores humanos vieram cozinha, comeram e beberam comeou Katamori. Um vampiro os pastoreou. Como sempre disse Dahlia com ar distante. E com ele que temos de falar, pois de alguma forma este humano ficou para trs, ou se escondeu. Obviamente o pastor deveria ter percebido. Um lobisomem veio aqui, provavelmente aps a morte. Talvez mais de um continuou Katamori. Ele estava agachado perto do cho e olhou para cima na direo de Dahlia, os olhos escuros atentos. Seus cabelos negros caram para frente quando se curvou para examinar o piso, e ele os jogou por sobre o ombro. No discordo disse Dahlia, se esforando para parecer neutra. Qualquer problema que envolvesse os lobisomens envolveria Taffy. Acho que devemos contar a Joaquin que o pastor precisa vir aqui agora, ou assim que voltar. Katamori respondeu que sim, mas de forma distante. Dahlia foi at a porta de vaivm. Como era de se esperar, uma das amigas de Joaquin, uma morena delicada chamada Rachel, aguardava no saguo. Dahlia explicou do que precisava e Rachel saiu apressada. Cedric proibira o uso de telefones na manso, e Joaquin ainda no suspendera a regra, embora Dahlia tivesse ouvido dizer que o faria. Em dois minutos, Gerhard, o pastor da noite, cruzou o saguo a passos largos para se juntar Dahlia. Pelo modo como andava, ela podia dizer que estava com raiva, embora sorrisse. Aquele sorriso perptuo brilhava to duro quanto os cabelos curtos cor de milho de Gerhard, que reluziam sob a luz como seda. Vivia em Rhodes havia 50 anos, mas ele e Dahlia nunca se tornaram amigos. Dahlia no tinha muitos amigos. E gostava disso. O que quer saber? perguntou Gerhard. Seu sotaque alemo era forte, apesar dos muitos anos nos Estados Unidos. Fale sobre a escolta dos humanos para fora daqui disse Dahlia. Como voc deixou este para trs? Gerhard ficou rgido. Est dizendo que fui negligente em meus deveres?

Estou tentando descobrir o que aconteceu respondeu Dahlia, sem muita pacincia. O modo como voc cumpre suas obrigaes no problema meu, mas de Joaquin. O homem est aqui. No deveria estar. Como isso aconteceu? Gerhard foi obrigado a responder. Reuni os humanos para partir. Fomos para a cozinha. Eu segui os procedimentos mostrando a eles a comida e a bebida. Aps 10 minutos, disse a eles que era hora de partir. Contei enquanto saamos, e o nmero estava correto. Mas aqui est ele disse Katamori, se erguendo de sua posio agachada junto ao corpo. Portanto, sua contagem foi incorreta, voc est mentindo ou um humano a mais tomou o lugar dele. Qual sua explicao? No tenho nenhuma respondeu Gerhard em uma voz to rgida que parecia engomada. Procure Joaquin e diga isso a ele falou Dahlia, sem um grama de simpatia. Tudo bem concordou Gerhard, ainda mais na defensiva. Este homem e eu fizemos um acordo. Eu o deixei aqui porque quando voltasse passaramos algum tempo juntos. Embora ele j houvesse doado esta noite argumentou Dahlia. O nome dele era Arthur Allthorp. Eu estive com ele antes disse Gerhard. Ele podia suportar muita... Doao. Adorava. Um viciado em presas constatou Katamori. Viciados em presas, seguidores radicais de vampiros, eram famosos por ignorar limites. Gerhard concordou abruptamente. Nem Dahlia nem Katamori comentaram o fato de que inicialmente Gerhard mentira para eles. Sabiam, assim como Gerhard, que ele pagaria por isso. Ele era minha fraqueza disse Gerhard com violncia. Fico contente por estar morto. Essa repentina confisso de paixo chocou Dahlia e desgostou Katamori, que deixou que Gerhard lesse isso em seu rosto. Gerhard deu meia-volta para sair da cozinha, mas Dahlia disse: A que horas voc saiu com os humanos? Havia algum aqui com o homem Arthur quando voc levou os outros embora? Gerhard pensou por um segundo. Mandei que entrassem nas vans s dez da noite, horrio marcado pela agncia que os mandou. No havia ningum aqui. Mas pude ouvir pessoas vindo pelo saguo enquanto esperava que os outros doadores sassem. Tenho certeza de que uma delas era Taffy. Dahlia teria dito algo desagradvel caso estivesse sozinha. Mas teve conscincia do rpido olhar de Katamori para o lado. Todos na festa sabiam que Dahlia e Taffy eram amigas, apesar do infeliz casamento de Taffy. O breve matrimnio da prpria Dahlia com um lobisomem havia sido perdoado, j que durara to pouco. Mas Taffy apresentava todos os sinais de fidelidade a Don, e at mesmo parecia que eles eram felizes assim, para espanto dos outros vampiros de Rhodes. Temos de encontrar Taffy e Don e fazer vrias perguntas a eles disse ela. Gerhard, voc pediria isso a Joaquin? Gerhard concordou e passou intempestivamente pela porta, empurrando-a com tanta fora que ela ficou balanando de forma irritante. Dahlia voltou a ateno novamente para o jorro de sangue e o sangue empoado no piso, ainda molhado. Pela minha experincia disse ela a Katamori , demora mais de uma hora para o sangue comear a secar. Considerando-se a viscosidade e a baixa temperatura do aposento, acredito que o corpo permaneceu aqui por pelo menos 30 minutos, mais ou menos.

Katamori concordou. Ambos eram especialistas em sangue. Ergueram os olhos para o relgio na parede da cozinha. Marcava 22h45. Se Gerhard saiu com os humanos s dez horas... Digamos que tenha demorado cinco minutos para encoraj-los a colocar os pratos na pia e lev-los pela porta... Ento esse Arthur foi deixado s 22h05 ou 22h10. Eu conversei com Cedric, depois dancei com Melponeus. Dahlia estava tentando descobrir quando o grito interrompera a festa. Ns ouvimos Diantha s 22h30 disse Katamori. Com alguma surpresa, Dahlia viu que ele usava um relgio, um acessrio incomum para um vampiro. E viemos para c um minuto e meio depois disso. Investigamos durante talvez vinte minutos. Ento, algum entrou na cozinha entre 22h10 e 22h25, sem muita margem de tempo. E esse Arthur morreu ao ter sua garganta rasgada disse Katamori. Sim. Embora pudesse ter sido asfixiado antes disso. difcil dizer. Est ali disse Katamori, apontando para um repugnante monte de pele e osso semiescondido sob uma cadeira. Dahlia se agachou para olhar o material descartado. Est to destroado que ainda no posso dizer se foi asfixiado. Esse tecido foi jogado fora, no consumido. Katamori fez uma careta de desgosto. Dahlia disse: Estava pensando no trao de lobisomem e em tudo o que isso significa. Lobisomens comem carne humana, pelo menos quando na forma de lobo. Acha que vimos tudo o que h para ver, farejamos tudo o que h para farejar? perguntou Katamori, cuidadosamente deixando de lado a questo do lobisomem. Vamos examinar os bolsos do humano sugeriu Dahlia, e Katamori se agachou do outro lado do corpo. Dahlia tinha dedos rpidos e leves, e foi cuidadosa. Encontrou enfiada em um bolso na lateral do corpo uma folha dobrada do escritrio de doao com um ponto de encontro e o horrio marcado para a doao daquela noite. Como Gerhard dissera, os doadores seriam apanhados s oito da noite e devolvidos ao ponto de encontro s dez. Dahlia ficou pensando se Gerhard dissera a Arthur para se certificar de ser includo na lista de doadores. No podia ser coincidncia que o viciado predileto de Gerhard fosse includo no grupo de doadores. Nos quatro anos anteriores, se tornara um hbito que anfitries de festas para as quais vampiros haviam sido convidados contratassem doadores de um escritrio de doao registrado, para ter a certeza de que todos os lanches humanos oferecidos haviam sido examinados em busca de doenas no sangue e psicoses. Havia uma doena que os vampiros podiam contrair dos humanos (Sino-Aids), e os doadores eram investigados em busca de motivos ocultos desde que um doador em Memphis levara uma arma e abrira fogo contra os convidados reunidos. Dahlia abriu a carteira de Arthur Allthorp em busca de seu carto de doador, que tinha sete perfuraes. O carto era furado sempre que a agncia o enviava. Aps Dahlia ter virado o corpo para examinar os bolsos da cala, Katamori revistou as pernas de Arthur. Para surpresa deles, encontrou uma faca em uma bainha de tornozelo. A ineficincia de Gerhard deixara de ser uma colina e se tornara uma montanha. Aps se entreolharem em concordncia silenciosa, os dois se levantaram, tendo conseguido todas as informaes do corpo. Olharam ao redor da enorme cozinha em busca de algo que pudessem ter esquecido. O negror continuava a espreit-los atravs das grandes janelas. O sangue permanecia umidamente agarrado s superfcies de ao inoxidvel. Arthur Allthorp, viciado em presas,

continuava morto. Aps Katamori ter trancado a porta da rua, ele e Dahlia saram da cozinha. Rachel retomara seu posto no saguo e Dahlia pediu que vigiasse a porta de vaivm. No deixe ningum entrar na cozinha at termos certeza de que no precisamos mais dela disse. Ningum poder entrar pelo lado de fora. Rachel assentiu, a expresso tensa. Ela ainda estava se testando como vampira e Dahlia teve certeza de que a moa resistiria a qualquer um que quisesse ver o corpo. Na sala de recepo, Joaquin tomara seu lugar na cadeira que, semelhante a um trono, era reservada ao xerife. O clima festivo se transformara em apreenso desconfortvel. Os convidados circulavam ansiosos. Os demnios e meios-demnios haviam formado um grupo coeso em um canto, com Diantha no centro, e os elementais (uma orade, um raro esprito da gua e um elfo) se agrupavam junto deles. Bernie Feldman, executor de Don, olhava para as portas duplas com inconfundvel preocupao. Estava de p de modo estranho, como se sentindo dores no estmago. Dahlia seguiu seu olhar. Taffy e Don se aproximavam, obviamente desgrenhados. Taffy levava os sapatos na mo livre. A outra segurava a de Don, e os dois olhavam um para o outro com o que Dahlia s podia descrever como olhos ternos. Lamentvel murmurou ela, e Katamori olhou para o casal feliz. Eles passaram pela cozinha disse ele. Teremos de interrog-los. Melhor fazer um relatrio a Joaquin primeiro. Os dois vampiros se colocaram diante de seu novo lder. Dahlia curvou a cabea at um ngulo cuidadosamente calibrado. A cabea de Katamori foi talvez um centmetro mais baixo que a dela. Joaquin aceitou o gesto e esperou o relatrio. Ele parecia ficar melhor na cadeira do que Cedric. Joaquin era alto e magro, com cabelos escuros finos e grandes olhos castanhos. O novo xerife no era vampiro h tanto tempo quanto Dahlia (apenas dois dos vampiros de Rhodes eram to antigos), mas nem sempre os cargos eram dos mais velhos. Glenda estava jogada sobre o encosto do assento do xerife como se ser a nova parceira de trepadas de Joaquin desse a ela um status especial. Dahlia olhou a vampira sem qualquer expresso. Sua antipatia por Glenda passou de vaga a especfica. O que descobriram? perguntou Joaquin, dando aos dois investigadores toda a sua ateno. Dahlia ficou satisfeita com o sinal de respeito. O humano se chamava Arthur Allthorp. Era um brinquedinho de Gerhard disse Dahlia, localizando o vampiro louro, que tentava parecer estoico, mas s conseguia ser soturno. Gerhard permitiu que Arthur Allthorp permanecesse na cozinha enquanto levava os outros doadores de volta ao ponto de encontro. Vejo que ele j lhe contou isso. Gerhard estava ladeado por Troy e Hazel, os vampiros que Joaquin escolhera como seus disciplinadores. Ademais disse Katamori , encontrei uma faca presa ao tornozelo do humano. Outro prego no caixo de Gerhard, talvez literalmente. Ele morreu muito rapidamente quando sua garganta foi rasgada relatou Dahlia. Sabemos que morreu em 15 minutos, com margem de erro de um ou dois minutos, entre 22h10 e 22h25. Katamori completou: Passaram pela cozinha perto da hora da morte os doadores humanos, Gerhard, mais um ou dois vampiros que no posso identificar e pelo menos um lobisomem. Todos os olhos se voltaram para Don e Bernie, que sussurrava furiosamente no ouvido de Don.

Don parecia chocado e soturno. Taffy era o nico vampiro perto deles e segurava o brao do marido. Ele dava tapinhas em sua mo para demonstrar que apreciava o apoio. Bernie estava do outro lado de Don e tinha uma expresso que Dahlia j vira antes. Ela dizia: Estou pronto para morrer, mas preferiria no. No far qualquer diferena para voc, Joaquin, mas no fiz isso disse Don com sua voz grave. No consigo imaginar por que teria algum motivo para matar o pobre infeliz, embora o motivo no o interesse. Se Dahlia tivesse tido uma oportunidade, poderia ter advertido Don de que aquele no era momento para sarcasmo. Don e eu passamos pela cozinha disse Taffy. Mas amos na direo do jardim para conversar. Sobre o que era a conversa? perguntou Glenda. V oc estava bem atrs de ns, ento provavelmente j sabe. Mas no respondo a voc disse Taffy, e a luz da batalha brilhou em seus olhos. Qualquer vampiro que passe tempo com um lobisomem se degrada e no tem status no ninho rebateu Glenda, se empertigando e se afastando um passo da cadeira do xerife. Dahlia ficou alerta instantaneamente. Caso deixasse Taffy pegar Glenda, Don iria se envolver e toda a situao se complicaria desnecessariamente. Quando Glenda deu outro passo na direo de Taffy, Dahlia estava pronta. Pulou e bateu com toda fora, e Glenda voou pelo ar com seu belo vestido justo rodopiando ao redor, enquanto Dahlia pousava graciosamente e girava para ter certeza de que Glenda estava fora de combate. O estalo das costelas de Glenda pde ser ouvido quando ela bateu na parede e escorregou para o carpete, sangrando e gemendo. Joaquin no se moveu, mas seus olhos queimavam. De suas posies, ao lado de Gerhard, Troy e Hazel rosnaram. Houve um longo momento tenso, com todos os olhos sobre Dahlia. Desculpe minha punio prvia Glenda, Joaquin disse ela calmamente. Agi sem sua permisso, mas fiquei furiosa com a presuno. Ela no tem direito de fazer tal pronunciamento com voc sentado diante de ns. Apenas voc tem o direito de determinar quem pertence a nossa comunidade, quem no. Glenda demonstrou um desrespeito imperdovel. Joaquin piscou. Interpretao interessante das palavras de Glenda disse. Ningum foi ajudar a vampira cada. Possivelmente todos temiam que Dahlia os considerasse inimigos caso o fizessem. Ela foi presunosa disse Joaquin aps pensar um momento, e a sala relaxou. Dahlia podia dizer que mais de um vampiro teria gostado de v-la causar ainda mais danos Glenda, mas deixara clara sua posio e interrompera a acusao da vampira. Joaquin continuou: Sabem quais foram os outros vampiros que passaram pela cozinha no momento fundamental? Um deles foi Cedric respondeu ela. Conheo o cheiro bem demais para confundir. E testemunhei Glenda seguindo Taffy, Don, Bernie e Cedric para fora da sala, mas no tenho certeza se entrou na cozinha. As sobrancelhas grossas de Joaquin se ergueram de surpresa. Olhou para seu antecessor. Eu atravessei a cozinha disse Cedric, apoiado na parede. Estava nos calcanhares de Taffy e seu lobisomem, mas Glenda saiu antes de mim, no depois. Eu queria falar com ela. Por qu? perguntou Joaquin. Ele olhou para Cedric, cujo colete de estampa azul estava amassado acima da barriga. Mesmo as botas de Cedric estavam gastas, enquanto os mocassins de

Joaquin reluziam como espelhos. O contraste no podia ser mais agressivo: Cedric, o velho bagre, Joaquin, a barracuda esguia. Na lateral da sala, Glenda gemeu enquanto ficava de joelhos para se levantar. Muito discretamente, outro vampiro se adiantou para permitir que ela bebesse dele. Dahlia percebeu que ele parecia o mais neutro possvel, como se seu brao simplesmente estivesse no lugar certo na frente da boca de Glenda para que tomasse um gole curativo. At mesmo manteve os olhos baixos para que Glenda no os visse. Dahlia sorriu por dentro. Era bom ser temida. Por qu? disse Cedric. Porque eu queria sair, e esperava que ela caminhasse comigo, pelos velhos tempos. Porque, caso voc no tenha pensado nisso, esta uma noite muito desconfortvel para mim e eu precisava de amizade. Os demnios pareceram se divertir, os lobisomens ficaram constrangidos e os vampiros desviaram os olhos. Uma admisso explcita de fraqueza no era o estilo dos vampiros. Apenas Dahlia parecia amvel. Joaquin perguntou: Taffy, o que aconteceu no jardim? Taffy curvou a cabea para o xerife. Claro que responderei se meu xerife pergunta disse com graa, reforando o ponto destacado por Dahlia. Conversamos com Bernie, o executor de meu marido, sobre sua falta de gentileza com um dos demnios. Ela anuiu na direo de Dahlia, e continuou: Bernie foi... deselegante o bastante... ao debochar de seus padres de fala. Don sentiu a necessidade de ensinar a Bernie uma lio de diplomacia. Como pode ver, Don foi claro. Agora que o perigo havia passado, Bernie voltara a adotar sua posio curvada. Estava claramente desconfortvel. Balanou a cabea em reconhecimento, se empertigou e fez uma expresso de dor. Meu lder me corrigiu disse. Enquanto estvamos no jardim continuou Taffy , nos lembramos de que ali tinha sido o local de nosso casamento, e festejamos do modo adequado. Ela deu um sorriso refulgente para Joaquin, contente por ter formulado de modo to diplomtico. Taffy nunca havia sido sutil. Don sorriu para ela e colocou o brao sobre seus ombros. Tivemos uma grande celebrao nos arbustos disse ele. Mesmo estando mais frio que a teta de uma bruxa. A nica bruxa presente abriu a boca para protestar, mas Dahlia virou a cabea rapidamente e olhou para a mulher de modo significativo. A boca da bruxa se fechou na mesma hora. Mas nada disso oferece qualquer prova de que o humano no morreu em suas mos disse Joaquin com a voz mais razovel possvel. No temos uma gota de sangue sobre ns, xerife argumentou Taffy, esticando os braos e os oferecendo para inspeo. Quando Don deu a aula de etiqueta a Bernie, no rasgou sua pele. Meu marido sabe que o cheiro de sangue forte para a sensibilidade dos vampiros. O assassino estaria sujo de sangue? Joaquin perguntou a Dahlia. Voc viu o ferimento. Passo para Katamori disse Dahlia. bem sabido que Taffy e eu somos amigas. Um vampiro se movendo em alta velocidade, um vampiro que tivesse matado assim muitas vezes, poderia ser capaz de evitar o sangue disse Katamori. Qualquer outro precisaria mudar de roupa. Ele caminhou at o casal e o examinou com muito cuidado.

No vejo nem farejo sangue em Taffy e Don. Os ombros de Dahlia talvez tenham relaxado um mnimo. Gerhard disse rapidamente: Eu cheiro a sangue porque tomei um pouco de um doador esta noite. Foi a vez de Dahlia trabalhar, e ela examinou Gerhard dos ps cabea. Depois se empertigou para falar a Joaquin. Ele tem traos de cheiro de sangue, e uma pequena gota no colarinho, mas nada fora do comum. Voc pode me examinar, Katamori ordenou Cedric, embora ningum houvesse sugerido isso. Katamori olhou para Joaquin, no recebeu nenhum sinal e foi at Cedric. Examinou-o com cuidado. Dahlia sabia que Katamori nunca gostara de Cedric. No consigo encontrar nada nas roupas de Cedric, embora ele cheire levemente a sangue disse Katamori. Cedric deu de ombros. Eu usei os doadores disse. Houve uma batida na porta da frente da manso. Dahlia olhou para o relgio na parede, apenas como precauo. Eram 23h15. Arthur Allthorp estava morto havia aproximadamente uma hora. O porteiro da noite, um vampiro jovem chamado Melvin, entrou to rapidamente na sala de recepo que deslizou pelo piso de tacos. A polcia est aqui, xerife anunciou a Joaquin. Dizem que foram informados sobre a existncia de um corpo no recinto. O quanto conseguir atras-los? perguntou em seguida Joaquin. Dez minutos respondeu Melvin. Vamos precisar deles disse Joaquin. V. Melvin comeou a cruzar lentamente a passagem em arco de volta para a porta. Estava olhando para o relgio. Katamori e eu nos livraremos do corpo disse Dahlia, e saiu clere com Katamori. Quando passaram por Rachel, ainda de guarda junto porta de vaivm, Dahlia disse: Equipe de limpeza, agora mesmo! Rachel se moveu com tanta velocidade que quase no foi possvel v-la sair, e Dahlia a ouviu chamar alguns nomes na sala de recepo. No era a primeira vez em que era preciso sumir rapidamente com um corpo da manso. Enquanto Katamori destrancava a porta da antessala, Dahlia pegou uma antiga toalha de mesa no armrio. Juntos, os dois vampiros enrolaram o corpo no linho amarelo para evitar gotas. Dahlia segurou os ps e Katamori ergueu os ombros. Estavam carregando o corpo para fora enquanto a equipe de limpeza passava pela porta de vaivm. Convenientemente, todo material de limpeza era guardado na cozinha, e enquanto Katamori e Dahlia levavam seu fardo pela antessala at a porta da rua, ela viu os vampiros que estavam de servio irem at os armrios para pegar alvejante e abrindo torneiras nas pias enquanto outros apanhavam os esfreges. O homem morto era alto e pesado. Como Katamori e Dahlia no tinham alturas muito diferentes, podiam dividir o peso igualmente, e eram ambos imensamente fortes, de modo que o peso de Arthur Allthorp no era um problema. Seu volume era. Eles carregaram o corpo atravs do jardim at a enorme fonte sbria que jorrava no meio de um lago com gua at a altura do joelho. A esttua no meio da fonte era de uma mulher em traje esvoaante. Segurava um jarro inclinado, do qual caa gua. Eles colocaram o corpo ao lado da fonte, distante da casa. Dahlia subiu na beirada larga da fonte e se esticou desajeitadamente para pegar uma chave nas dobras da roupa da esttua. No estava

na dobra habitual e ela ficou muito surpresa por um instante at sentir a beirada de metal na dobra seguinte. Todos os vampiros da casa conheciam a localizao da chave e uma ou duas vezes ela havia sido colocada no lugar errado. Com uma enorme sensao de alvio, Dahlia desceu, um pouco molhada pela experincia. Ela agachou para enfiar a chave na fechadura de um grande painel na base da fonte. O painel parecia projetado para dar acesso aos canos e ao mecanismo, mas os vampiros o haviam projetado para outra funo. Embora aquele corpo fosse um pouco maior que os anteriores que haviam sido escondidos ali, e embora o buraco estivesse parcialmente obstrudo, eles tinham de fazer com que desse certo. Dahlia chegou a rastejar para dentro do espao de modo a puxar o corpo, enquanto Katamori permanecia do lado de fora para empurrar as pernas. Depois Dahlia precisou rastejar sobre o corpo, ficando ainda mais amassada e um pouco suja nesse processo. quela altura, ela e Katamori podiam ouvir a polcia entrando na manso. No posso ser vista assim disse Dahlia incomodada, olhando para o vestido. Ento tire-o disse Katamori, segurando aberto o painel de manuteno. Tenho uma ideia. Quando a polcia saiu para vasculhar o jardim encontrou Katamori e Dahlia brincando inteiramente nus na piscina. A viso os paralisou. No apenas era outono e gelado, mas no jardim banhado pela lua Dahlia era branca como mrmore. Totalmente disse um dos policiais, impressionado. E ele s um pouco mais escuro. V ocs precisavam falar conosco? perguntou Dahlia, como se acabasse de perceb-los ali. Katamori, atrs, a envolveu com os braos. Espero que no disse ele. Temos outras coisas a fazer. O frio no o afetou muito murmurou o Policial Dois. Ele tentava desviar a ateno dos vampiros, mas continuava disparando olhares na direo deles. Dahlia podia sentir o corpo de Katamori tremendo de diverso. Os humanos eram muito bobos em relao nudez. No, no, tudo bem com vocs. Nenhum corpo nesse lago? perguntou o Policial Um, dando um largo sorriso. Apenas os nossos disse Dahlia, tentando ronronar. Pareceu crvel. Provavelmente um trote disse o Policial Um. Desculpem ter interrompido sua noite. Teramos chegado aqui 20 minutos antes se no houvesse um acidente na nossa rampa de sada. Isso era interessante, mas eles tinham de continuar interpretando. V ocs no esto atrapalhando nada disse Katamori, inclinando a cabea para beijar o pescoo de Dahlia. Vamos olhar nos arbustos disse o Policial Dois, escandalizado, e os dois policiais vasculharam as trilhas e olharam nos arbustos, tentando no acompanhar a atividade na gua da fonte enquanto verificavam todos os lugares onde um corpo podia ser escondido. Exceto o nico lugar no qual ele estava. Mas trabalharam lentamente, porque continuavam se virando para olhar para Dahlia e Katamori, cuja brincadeira passava de calorosa para ardente e fervente. Meu Deus disse o Policial Um. Eles realmente... V oc sabia que eles podiam se mover to rpido? murmurou o Policial Dois. Os peitos dela sacodem como maracas! No momento em que os dois marcharam de volta para as portas duplas da manso, os dois vampiros estavam na beirada da fonte, as pernas de Katamori penduradas sobre a porta de manuteno, enquanto Dahlia se sentava em seu colo. Ambos pareciam satisfeitos e murmuravam um com o outro de modo amoroso.

Dahlia estava dizendo: Estou renovada. Uma boa ideia, Katamori. Gostei disso. Espero que possamos repetir. Mesmo aqui fora. Talvez sem uma plateia da prxima vez. Havia quantos policiais l dentro assistindo? Pelo menos cinco, alm dos dois aqui fora. Voc viu o que eu encontrei no esconderijo? Vi sim. Joaquin vai ficar contente conosco. Os humanos certamente partiro logo. Acho que fizemos um excelente trabalho distraindo-os. Obrigado. O prazer foi todo meu disse Dahlia com sinceridade. Em meia hora o prprio Joaquin foi ao jardim para dizer a eles que a polcia partira. Ficou apenas um pouco chocado ao encontr-los ainda nus. Fico contente de terem desfrutado da companhia um do outro observou. Tiveram alguma dificuldade para esconder o corpo? Deixe-me mostrar o que encontramos sob a fonte quando a abrimos disse Dahlia, reabrindo o painel para tirar um fardo de roupas. No eram dela ou de Katamori. Ela sacudiu as peas e as segurou para que Joaquin visse. Ele ficou um longo momento em silncio. Bem concluiu. Tudo resolvido, ento. Levem-nas quando tiverem se arrumado. Mais tarde mandarei Troy e Hazel se livrarem definitivamente do corpo. Lamento todo esse incidente. Para Dahlia, o novo xerife pareceu sincero. Ele se virou e entrou na manso. Os dois vestiram suas roupas, embora Dahlia detestasse recolocar um vestido sujo. Havia sido um risco deixar as roupas empilhadas junto fonte, mas fora o toque certo. Katamori e Dahlia examinaram um ao outro para confirmar que estavam bem. Ela enfiou um pouco mais a camisa dele, ajeitando-a, e ele afivelou seus sapatos de saltos muito altos. Seguiram Joaquin de volta, passando pelas portas duplas brilhantemente iluminadas. A multido diminura. Onde esto os demnios? Dahlia perguntou a Taffy, sentada ao lado de Don em um sof de dois lugares. Saram depois da polcia disse Taffy, passando os dedos pela sua enorme cabeleira. Foram espertos de partir enquanto ainda estava bom. No h nenhum mal nisso disse Dahlia amiga , Diantha era a nica envolvida e sabemos que ela no fez isso. Melponeus pareceu lamentar partir sem v-la novamente acrescentou Taffy com malcia. Ele deu uma espiada pela janela quando a polcia pareceu muito interessada no jardim. Acho que isso despertou algumas lembranas de que gostou muito. Voc pegou o demnio? perguntou Katamori, intrigado. Sim disse Dahlia. O calor e a textura da pele tornaram a experincia muito interessante. Nada comparado a voc, claro. Dahlia sabia ser educada quando era importante. Joaquin e seus guarda-costas esperavam que Dahlia e Katamori apresentassem as descobertas. Todos os vampiros de Rhodes se reuniram quando eles entraram. Joaquin, que voltara a ocupar seu lugar na enorme cadeira, esperava impassvel pelo relatrio. Cedric continuava a beber Red Stuff e parecia ainda mais infeliz, e Glenda, completamente curada, olhou furiosa para Dahlia. Mas eles se juntaram aos outros no grupo. At mesmo Don e seu executor se levantaram para se reunir multido quando Taffy o fez. Aquela foi uma excelente estratgia para distrair a polcia disse Joaquin. Agora nos conte o que descobriram.

Encontramos uma trouxa de roupas ensanguentadas escondidas na base da fonte disse Dahlia, e uma excitao percorreu a multido. Se no tivssemos de esconder o corpo, se ningum tivesse chamado a polcia, poderamos no encontr-la nunca. Como o assassino de Arthur Allthorp foi quem chamou a polcia esperando colocar o ninho em apuros, pode-se dizer que ele deu um tiro no prprio p. Joaquin ergueu a trouxa ensanguentada. O cheiro era realmente forte e os lbios superiores dos lobisomens se ergueram em um esgar de desgosto. At mesmo lobisomens gostavam de seu sangue fresco. Joaquin, com certa dose de dramaticidade, esticou os trajes, um a um. Cedric, acredito que sejam seus anunciou. Isso no verdade disse Cedric calmamente. Ele passou uma mo pelo peito. Algum est querendo me incriminar. Eu estou vestindo estes a noite toda. No exatamente retrucou Dahlia. As flores de seu colete eram douradas no comeo da noite. Depois da morte do humano as flores eram azuis. Ela estava quase triste de ter de dizer as palavras, mas o despeito de Cedric quase condenara todo o ninho a horas na delegacia, dias de ataques na imprensa e o fim do regime de Joaquin antes mesmo de comear. As roupas que voc veste agora so aquelas que usa quando faz jardinagem, as roupas que deixa penduradas num gancho do lado de fora. Inclusive as botas. Todos baixaram os olhos para as botas sujas. Certamente no eram calados que algum escolheria para usar em uma recepo, nem mesmo Cedric. Por um segundo o medo passou por seus olhos azuis. Apenas por um segundo. Cedric ento atacou Dahlia, um guincho selvagem saindo de seus lbios. Ela esperava por isso havia dois segundos. Deu um passo para a esquerda mais rapidamente que o olho podia acompanhar, agarrou o brao direito de Cedric quando este passou, torceu-o para cima em um ngulo dolorido e, quando Cedric gritou, ela agarrou sua cabea e lhe torceu o pescoo. A cabea de Cedric foi arrancada. Houve silncio por um momento. Lamento disse ela a Joaquin. Eu no pretendia decapit-lo. A confuso... Ele ir virar poeira, e pegaremos o aspirador de p disse Joaquin com algo bastante parecido com calma. Antes de sua ascenso a xerife, Joaquin trabalhara com eliminao de corpos, recordou Dahlia. Caso a sujeira no saia do tapete, compraremos outro. Aquilo era algo que Cedric nunca teria dito, e Dahlia brilhou. Obrigada, xerife. Ele quase me surpreendeu respondeu, e mal acreditando nas palavras que saam de sua boca. Talvez ela fosse sentir mais falta de Cedric do que imaginava. Quando os humanos atacam a polcia para levar um tiro, chamam a isso de suicdio por policial explicou Katamori, se curvando sua nova amiga. Depois acrescentou em um galanteio: Chamaremos a isso de Morte por Dahlia.

A sombra que sangra


JOE R. LANSDALE

A msica pode ter encantos que acalmam as feras, mas como aprende o azarado detetive particular da histria tensa que se segue, ela tambm pode ter encantos que abrem portas, incluindo portas para lugares aonde ningum deveria ir. O prolfico escritor do Texas Joe R. Lansdale ganhou os prmios Edgar, British Fantasy, American Horror, American Mistery, International Crime Writers e oito Bram Stoker. Embora talvez seja mais conhecido por histrias policiais e de terror como The nightrunners, Bubba hotep, The bottoms, The god of the razor e The drive-in, tambm escreve as populares sries de mistrio de Hap Collins e Leonard Pine Savage season, Mucho mojo, The two-bear mambo, Bad chili, Rumble tumble, Captains outrageous , romances de faroeste, como Texas night rider e Blooddance, e romances inclassificveis, como Zeppelins west, The magic wagon e Flaming london. Entre seus outros romances esto Dead in the west, The big blow , Sunset and sawdust, Act of love, Freezer burn, Waltz of shadows , The drive-in 2: not just one of them sequels e Leather maiden. Tambm escreveu romances para sries como Batman e Tarzan. Seus muitos contos apareceram nas coletneas By bizarre hands; Tight little stitches in a dead mans back ; The shadows Kith and Kin; The long ones; Stories by mama Lansdales youngest boy; Bestsellers guaranteed; On the far side of the cadillac desert with the dead folks; Electric gumbo; Writer of the purple rage; A fist full of stories ; Bumper crop; The good, the bad and the indifferent; For a few stories more; Mad dog summer: and other stories; The king and other stories; e High cotton: selected stories of Joe R. Lansdale. Ele organizou as antologias The best of the west, Retro pulp tales, Son of retro pulp tales (com o filho, Keith Lansdale), Razored saddles (com Pat LoBrutto), Dark at heart: all new tales of dark suspense (com a esposa, Karen Lansdale), The horror hall of fame: the stoker winners e a antologia em tributo a Robert E. Howard Cross plains universe (com Scott A. Cupp). Uma antologia em homenagem obra de Lansdale Lords of the razor. Seus livros mais recentes so uma nova coleo: Deadmans road; uma antologia, Flaming zeppelins: the adventures of ned the Seal, e, como organizador, uma nova antologia, Crucified dreams. Ele mora com a famlia em Nacogdoches, Texas. Eu estava no Blue Light Joint naquela noite, terminando de comer costelas e escutando blues, quando entrou Alma May. Ela tambm parecia bem. Trajava um vestido que se encaixava nela da forma que um vestido deve se encaixar em toda mulher do mundo. Usava um pequeno chapu achatado inclinado para um lado, como um prato desequilibrado na palma da mo de um garom. Os saltos altos que calava faziam as pernas parecerem firmes e belas. A luz do ambiente no era muito boa, um dos atrativos do lugar. Isso, algumas vezes, ajuda um homem ou uma mulher a seguir em frente de um modo que a luz do dia no permite, mas eu conhecia Alma May o bastante para saber que a luz no importava. Ela ficaria bem vestindo um saco de batatas e um chapu de papel. Havia algo em seu rosto que me mostrou imediatamente sua preocupao, que as coisas no iam bem. Olhava para a esquerda e para a direita, como se estivesse numa cidade grande tentando atravessar uma rua movimentada sem ser atingida por um carro.

Peguei minha garrafa de cerveja, levantei-me da mesa e fui at ela. Ento soube por que estava olhando ao redor daquele jeito. Ela disse: Estava procurando voc, Richard. O modo como me olhou apagou o sorriso do meu rosto. Algo errado, Alma May? Talvez. No sei. Mas preciso conversar. Achei que lhe encontraria aqui, e estava pensando se gostaria de ir l para casa. Quando? Agora. Certo. Mas no comece a ter ideias disse. No como nos velhos tempos. Preciso de sua ajuda e tenho de saber se posso contar com voc. Bem, eu at gosto das ideias que costumvamos ter, mas tudo bem, somos amigos. Legal. Esperava que voc dissesse isso. Est de carro? Ela balanou a cabea negativamente. No. Um amigo me trouxe. Eu pensei: Amigo? Claro. Ento tudo bem disse. Vamos embora. Acho que voc poderia dizer que uma vergonha Alma May ganhar seu dinheiro vendendo o corpo, mas quando voc paga pelo corpo e um de seus clientes satisfeitos, pensa diferente. Pelo menos na hora. Depois se sente culpado. Talvez como se tivesse mijado na Mona Lisa. Porque aquela gata era uma bela morena que deveria conseguir mais que mil programas, ter dinheiro para comprar comida e fazer caf pela manh. Ela merecia algo bom. Deveria ter se casado com um homem com emprego fixo que agisse certo com ela. Mas isso no tinha acontecido. Eu e ela tivemos alguma coisa um dia, e no eram apenas negcios, dinheiro trocando de mos depois que ela fez eu me sentir bem. No, era mais que isso, mas no encontramos uma soluo. Ela estava na vida e no sabia como sair. E quanto a merecer algo melhor, no seria eu. O que eu tinha eram dois belos ternos, alguns sapatos bicolores, um chapu e uma arma, uma calibre .45 automtica, como as que haviam sido usadas na guerra alguns anos antes. Alma May tambm se jogara um pouco nas drogas, e embora tivesse se livrado, isso a afundara. Do modo como eu imaginava, ela nunca iria sair daquele buraco, e no tinha mais a ver com bagulho. Tinha a ver com tempo. V oc consegue uma porta aberta em dado momento e se no se arrasta por ela, ela se fecha. Eu sei, minha porta se fechou h algum tempo. Isso me deixava maluco o tempo todo. Estvamos no meu Chevrolet, um carro com seis anos, modelo 48. Eu o reformara um pouco de cada vez: novos pneus, para-brisas, belos revestimentos de banco e assim por diante. Era reluzente e especial. Estvamos seguindo, em um ritmo bom pela rodovia, as luzes disparando sobre o concreto, fazendo a chuva recente nas trilhas brilhar como os joelhos de calas velhas. Para que voc precisa de mim? perguntei. um pouco complicado respondeu ela. Por que eu? No sei... Voc sempre foi bom comigo e um dia tivemos uma coisa.

Tivemos eu disse. O que aconteceu com aquilo? Eu dei de ombros. Deixou de funcionar. Foi mesmo, no ? De vez em quando desejo que no tivesse deixado. De vez em quando eu desejo muitas coisas rebati. Ela recostou no banco, abriu a bolsa, tirou um cigarro e o acendeu, depois abriu a janela. Lembrou-se de que eu no gostava de fumaa de cigarro. Nunca gostei de tabaco. Tira seu flego, fede e tambm deixa seu hlito ruim. Eu odiava quando impregnava nas minhas roupas. V oc o nico a quem eu poderia contar isso disse. O nico que me escutaria sem pensar que enfiei uma agulha no brao. Entende o que estou dizendo? Claro que entendo, gata. Eu pareo ter estado mal? No. V oc parece bem. Quero dizer, est falando umas coisas estranhas, mas no como se estivesse maluca. Bbada? No. Como se tivesse tido um pesadelo e quisesse contar a algum. por a disse ela. No exatamente, mas muito mais do que uma agulha, usque ou vinho. A casa de Alma May fica na periferia da cidade. Foi a nica coisa que conseguiu na vida, e no ruim. No uma manso. pequena, mas arrumada e clara durante dia, pintada de amarelo-canrio com detalhes em azul escuro. No fica mal luz da lua. Alma May no tinha um cafeto. No precisava de um. Era bastante conhecida na cidade. Tinha sua clientela. Todos eles eram de confiana, me disse uma vez. Um tero era de sujeitos brancos do outro lado dos trilhos, o lado certo de Tyler Town. Alm deles, ela tinha uma me morta, um pai desaparecido e um irmo, Tootie, que gostava de viajar, tocar blues e entornar uma garrafa. Estava sempre precisando de alguma coisa e Alma May, apesar de seus prprios demnios, sempre conseguia que ele tivesse. Esse foi outro motivo para que eu e ela nos afastssemos. Aquele irmo era um homem crescido que vivia com a me e deixava que ela cuidasse dele. Quando a me morreu, ele meio que desmoronou. Alma May assumiu o papel da me, cuidando de Tootie com usque e biscoitos, at mesmo comprando um violo. Ele vivia do dinheiro dos programas dela e no se incomodava nem um pouco. Eu no gostava dele. Mas uma coisa eu digo. Aquele garoto sabia tocar blues. Quando tnhamos entrado ela soltou o chapu dos cabelos e o lanou atravs da sala at uma cadeira. Quer uma bebida? perguntou. No vou recusar, desde que no seja fraca demais, e veja se no coloca em um copo sujo. Ela sorriu. Eu acompanhei do corredor da sala enquanto ela ia e pegava uma garrafa embaixo da pia da cozinha, me mostrando como aquele vestido apertava seu traseiro quando ela se curvava. Tirou copos de uma prateleira, serviu e me levou um puro. Bebemos um pouco, ainda de p, apoiados no umbral da porta entre a sala e a cozinha. Finalmente nos sentamos no sof. Ela se acomodou no extremo oposto, apenas para garantir que eu me lembrasse do por que de estarmos ali. Disse: o Tootie. Eu virei a bebida bem rpido e disse: Estou indo.

Quando passei pelo sof, ela agarrou minha mo. No seja assim, querido. Agora eu sou querido retruquei. Me escute, amor. Por favor. Voc no me deve nada, mas pode fingir que sim? Inferno praguejei, e me sentei no sof. Ela se moveu e disse: Quero que escute. Tudo bem. Para comear, no tenho como pagar. A no ser, talvez, em mercadoria. Assim no respondi. Eu e voc fazemos isso, no negcio. Chame de um favor. Eu dou uma de detetive de vez em quando para gente que conheo, gente que me recomenda a outros. Eu no tenho licena. Negros no conseguem uma licena para porra nenhuma nesta cidade. Mas eu era bastante bom no que fazia. Aprendi do modo difcil. E nem tudo era legalizado. Acho que sou uma espcie de detetive particular. S que sou realmente particular. To particular que seria mais um detetive secreto. A melhor coisa a fazer escutar isto ela disse. Dispensa algumas explicaes. Havia um pequeno toca-discos em uma mesa junto janela, uma pilha de discos. Ela foi at l, abriu o aparelho e ligou. O disco que ela queria j estava l. Ergueu a agulha, colocou na posio, recuou e olhou para mim. Ela estava muito bem. Olhei e pensei que deveria ter ficado com ela, com ou sem irmo. Ela era capaz de derreter manteiga a trs metros de distncia do modo como estava. Ento a msica comeou a tocar. Era a voz de Tootie. Eu reconheci no mesmo instante. Eu o havia escutado muitas vezes. Como disse, ele no era muito como pessoa, disposto a qualquer coisa para poder ficar de bobeira e tocar violo, deslizar um canivete pelas cordas para produzir o som perfeito, mas era bom no blues; isso no havia como negar. Sua voz era alta e solitria, e o modo como ele tocava o violo, era difcil imaginar como produzia aqueles sons. Voc me trouxe aqui para ouvir discos? perguntei. Ela balanou a cabea negativamente. Levantou a agulha, parou o disco e o tirou. Havia outro em uma pequena capa de papel, ela o pegou e colocou, baixando a agulha. Agora escute isto. Nas primeiras notas eu podia dizer que era Tootie, mas ento houve uma espcie de mudana na msica, que ficou to estranha que senti um arrepio na nuca. Ento Tootie comeou a cantar e os pelos nas costas das minhas mos e nos braos se arrepiaram. O ar na sala ficou denso e as luzes baixas, e sombras se arrastaram para fora dos cantos e se sentaram no sof comigo. No estou brincando sobre isso. De repente a sala estava cheia delas, e eu podia ouvir algo que soava como um pssaro preso no teto, batendo as asas rapidamente e com fora, procurando uma sada. Ento a msica mudou novamente e era como se eu tivesse sido jogado em um poo, uma longa queda, e ento era se como aquelas sombras estivessem se retorcendo ao redor de mim em um charco de gua suja. A sala fedia a algo podre. O violo no soava mais como um violo e a voz de Tootie no era mais uma voz. Era como algum arrastando uma navalha sobre concreto enquanto tentava cantar com uma garganta cheia de vidro. Havia algo dentro da msica; algo que esguichava, corria, grasnava e delirava, algo perturbador, como uma cobra em uma luva de cetim. Desligue pedi.

Mas Alma j havia feito isso. Ela disse: s at onde eu consegui chegar. quando eu consigo me mover e desligar. Parece que fica mais poderoso quanto mais toca. Eu no quero ouvir o resto. No sei se consigo suportar. Como isso possvel, Richard? Como pode ser assim apenas com sons? Eu realmente estava me sentindo fraco, como se acabasse de sair de uma gripe e algum tivesse me espancado. Perguntei: Mais poderoso? O que quer dizer? No o que voc acha? No como soa? Como se estivesse ficando mais forte? Eu consenti. . E a sala... As sombras? cortei. No foi minha imaginao? No disse ela. S que cada vez que ouo um pouco diferente. As notas ficam mais escuras, o violo d acordes, eles fazem algo dentro de mim, e cada vez algo diferente e algo mais profundo. No sei se isso faz com que me sinta bem ou me sinta mal, mas certamente faz com que sinta. balbuciei, porque no consegui encontrar nada mais para dizer. Tootie me mandou esse disco. Enviou um bilhete dizendo: Toque quando precisar. Era o que dizia. Tudo o que dizia. O que isso significa? No sei, mas fico pensando por que, para comear, Tootie mandou isso para voc. Por que iria querer que voc escutasse algo que a deixa quase doente... E como, afinal, ele conseguiu fazer isso, quero dizer, fazer esse tipo de som? Ela balanou a cabea. No sei. Algum dia eu vou tocar tudo. Eu no faria isso eu disse. Por qu? Voc ouviu. Imagino que fique pior. No entendo, mas sei que no gosto. disse ela, colocando o disco de volta no envelope de papel. Sei. Mas muito estranho. Nunca ouvi nada assim. E no quero ouvir nada como isso novamente. Ainda assim voc fica pensando. O que penso o que estava pensando antes. Por que ele mandaria esta merda para voc? Acho que ele tem orgulho. No existe nada como isso. ... original. Reconheo que sim. Ento, o que voc quer de mim? Quero que encontre Tootie. Por qu? Porque no sei se ele est bem. Acho que precisa de ajuda. Quero dizer, isso... Isso me faz pensar que est em algum lugar onde no deveria. E ainda assim voc quer tocar essa coisa inteira eu disse. O que sei que no gosto disso. No gosto de Tootie estar ligado a isso, e no sei por qu. Richard, quero que voc o encontre. De onde veio o disco? Ela pegou a capa e me deu. Eu podia ver atravs da pequena rodela no envelope onde o selo do disco deveria estar. Nada alm do disco. O pacote em si era como papel de embalagem de carne. Estava sujo.

Eu disse: Acho que ele pagou a algum lugar para poder gravar. A questo , qual lugar? V oc tem o endereo de onde isso veio? Tenho. Ela saiu, pegou um grande envelope de papelo e me deu. Chegou nisso. Eu olhei para o texto na frente. Tinha como endereo do remetente The Hotel Champion. Ela me mostrou o bilhete. Era uma folha de papel timbrado realmente barato escrito The Hotel Champion, com um nmero de telefone e um endereo em Dallas. O papel parecia velho e estava desbotado pelo sol. Eu liguei para eles disse ela , mas no sabiam nada sobre ele. Nunca ouviram falar. Eu poderia procurar pessoalmente, mas... Estou com um pouco de medo. Alm disso, voc sabe, eu tenho clientes e preciso pagar a casa. No gostei de ouvir aquilo, sabendo que tipo de clientes eram e como ela iria ganhar o dinheiro. Disse: Certo. O que voc quer que eu faa? Que o encontre. E ento? Traga-o para casa. E se ele no quiser voltar? J vi voc trabalhar, traz-lo de volta para mim. Apenas no perca a pacincia. Eu revirei o disco em minhas mos. Disse: V ou dar uma olhada. No prometo nada alm disso. Se ele quiser voltar, eu o trago de volta. Se no quiser, posso estar inclinado a quebrar sua perna e traz-lo de volta. V oc sabe que no gosto dele. Sei. Mas no o machuque. Se ele vier sem problemas eu fao isso. Caso contrrio, o deixarei l, voltarei e lhe direi onde e como ele est. Que tal assim? bom o bastante respondeu ela. Descubra o que tudo isso. Isso me assustou, Richard. So apenas sons ruins disse. Tootie provavelmente estava doido com alguma coisa quando gravou isso, na hora achou que era bom e mandou para voc por achar que era a coisa mais legal desde Robert Johnson. Quem? Deixe para l. Mas imagino que, quando o barato passou, ele provavelmente sequer se lembrou de ter colocado isso no correio. No me diga que voc j tinha ouvido algo como isso. Que escutar isso no o fez sentir como se sua pele estivesse sendo arrancada de seus ossos, que uma parte disso fazia voc querer afundar na escurido e aprender a gostar. Diga que no foi assim. Diga que no foi como entrar na frente de um carro, os faris no seu rosto, e voc s querendo sair dali, embora morresse de medo e soubesse que era o diabo ou algo ainda pior ao volante. Diga que no sentiu algo assim. Eu no podia negar. Ento no disse nada. Apenas fiquei ali, suando frio, o som daquela msica ainda reverberando em meus ossos, fervendo meu sangue. Vamos fazer assim propus. Eu farei isso, mas voc tem de me dar uma fotografia de Tootie, caso tenha uma, e o disco, para no toc-lo mais. Ela ficou algum tempo me estudando.

Eu odeio aquela coisa disse ela, apontando com a cabea para o disco nas minhas mos , mas de alguma forma me sinto ligada a ela. como se me livrar dela fosse me livrar de um pedao de mim. O acordo esse. Tudo bem concordou ela , pode levar, mas leve agora. Seguindo sozinho no Chevrolet, a lua alta e brilhante, eu s conseguia pensar naquela msica, ou no que quer que fosse aquele som. Estava cravado em minha cabea como um machado. Eu coloquei o disco no banco ao meu lado, tinha em mos o bilhete de Tootie, o envelope e a fotografia que Alma May me dera. Parte de mim queria voltar at Alma May e dizer a ela que no, muito obrigado. Eis seu disco de volta. Mas outra parte de mim, a parte idiota, queria saber onde, como e por que aquele disco havia sido gravado. A curiosidade pega todos ns. At onde eu moro uma subida instvel de trs andares. H escadas do lado de fora e elas param em cada patamar. Eu vivia no ltimo. Tentava no me apoiar com muita fora no corrimo quando subia, porque ele estava prestes a despencar. Destranquei minha porta, acendi a luz e vi as baratas correrem em busca de proteo. Pousei o disco e peguei uma cerveja na caixa de gelo. Bem, na verdade era eltrica. Uma geladeira. Mas eu cresci com caixas de gelo, de modo que era difcil parar de chamar assim. Peguei o disco novamente e me sentei. Sentado em minha velha poltrona com o estofamento saindo como um saco de algodo furado, segurando o disco de novo, olhando para o envelope marrom e sujo, notei que os sulcos eram escuros e tinham uma aparncia ressecada, como se algo houvesse sido derramado ali e secado. Tentei determinar se isso tinha alguma relao com aquele som maluco. Ser que algo nos sulcos podia produzir aquele tipo de rudo? No parecia provvel. Pensei em colocar o disco para tocar, escutar novamente, mas no tive estmago para isso. O fato de t-lo na mo me deixava desconfortvel. Era como segurar uma bomba prestes a explodir. Eu pensara nele como uma cobra. Alma May pensara nele como um carro atropelador dirigido pelo diabo. E naquele momento pensava nele como uma bomba. Era uma sensao estranha para ser produzida por um disco de vinil com ranhuras. Cedo na manh seguinte, com a .45 no porta-luvas, uma navalha no bolso do casaco e o disco no banco da frente ao meu lado, parti na direo de Dallas e do Hotel Champion. Cheguei Grande D por volta de meio-dia, parei num caf na periferia, onde havia pessoas de cor, e entrei num lugar onde uma cozinheira gorda com rosto bonito e um corpo cheirando bem me preparou um hambrguer, se sentou e flertou comigo enquanto eu o comia. Tudo bem. Eu gosto de mulheres e gosto que elas flertem. Se elas pararem de fazer isso melhor deitar e morrer. Enquanto flertvamos eu perguntei a ela sobre o Hotel Champion, se ela sabia onde ficava. Eu tinha o nome da rua, claro, mas precisava de indicaes melhores. Ah, sim, docinho, eu sei onde fica, e voc no vai querer ficar l. bem no meio da rea de cor, e no na parte boa, o que estou querendo lhe dizer, e no interessa se voc marrom como uma castanha. H um pessoal l que o cortar, colocar seu sangue em um copo de papel, o misturar com usque e beber. V oc bonito demais para ficar todo cortado. H lugares melhores para ficar do outro lado. Eu deixei que ela me desse alguns nomes de hotis, como se realmente fosse ficar em um ou outro, paguei, deixando uma boa gorjeta para ela, e sa de l.

A regio da cidade onde ficava o Hotel Champion era to nojenta quanto a dama dissera. Havia pessoas vagabundeando nas ruas, encostadas nas esquinas e lixo por toda parte. No era exatamente um lugar do qual se orgulhar. Encontrei o Hotel Champion e estacionei na frente. Havia dois sujeitos na rua de olho no meu carro. Um era magricelo. Outro era grande. Vestiam belos chapus e sapatos, como se tivessem empregos. Mas se tivessem no estariam de bobeira no meio do dia de olho no meu Chevrolet. Eu tirei a .45 do porta-luvas e a enfiei na cintura, nas costas. Ela ficaria escondida pelo casaco. Saltei e dei uma espiada no hotel. Tinha boa aparncia caso voc fosse cego de um olho e no conseguisse ver com o outro. No havia porteiro e a porta estava pendurada na dobradia. Do lado de dentro, vi uma escadaria empoeirada esquerda e uma porta arranhada direita. Havia uma escrivaninha na minha frente, preso a ela estava um vidro que ia at o teto. Nele havia um pequeno buraco junto ao balco com um anteparo de madeira por trs. O vidro continha sujeira de mosquitos e, atrs dele, um homem empoleirado em um banco, como um sapo em uma ninfeia. Ele era gordo e de cor, e tinha l azul de cobertor nos cabelos. Eu no considerei como adornos. Era apenas um filho da puta nojento. Eu pude sentir o cheiro dele quando moveu o anteparo de madeira. Um fedor de axila, roupa de baixo nojenta e dentes podres. Pude sentir cheiros de comida velha saindo de algum lugar nos fundos. Ps e rabos de porco fervidos que poderiam ser bons quando o porco os perdeu, mas que no momento eram apenas um fedor ranoso. Tambm havia cheiro de mijo de gato. Eu disse: Ei, cara, estou procurando algum. Se voc quer uma mulher tem de trazer a sua respondeu o homem. Mas posso dar a voc um ou dois nmeros de telefone. Claro, no garanto que elas sejam limpas. No. Estou procurando algum que ficou aqui. O nome dele Tootie Johnson. No conheo nenhum Tootie Johnson. Era a mesma histria que Alma May tinha ouvido. Bom, tudo bem, voc conhece este sujeito? perguntei, pegando a fotografia e a colocando contra o vidro. Bem, ele poderia se parecer com algum com um quarto aqui. No registramos e no falamos muitos nomes. No? Um lugar de classe como esse? Eu disse que ele poderia parecer com algum que eu vi. No disse que definitivamente era. Uma indireta para dinheiro? Uma indireta de que no estou muito certo respondeu. Eu suspirei, guardei a fotografia no casaco, saquei a carteira e peguei uma nota de cinco dlares. O homem-sapo se via como uma espcie de figuro gorduroso. Isso? Cinco dlares por informao de primeira? Eu fiz uma cena lenta e cuidadosa de colocar os cinco de volta na carteira. Ento voc no tem nada disse eu. Ele se inclinou para trs em seu banco, juntou os dedos rolios e os pousou na barriga redonda. E voc tambm no consegue nada, idiota. Eu fui at a porta minha direita e girei a maaneta. Trancada. Recuei um passo e chutei com tanta fora que senti a vibrao at o alto da cabea. A porta girou nas dobradias, batendo na parede. Soou como algum disparando um tiro.

Eu entrei e fui para trs da escrivaninha, agarrei o homem-sapo pela camisa e dei um tapa forte o bastante para ele cair do banco. Eu o chutei na perna e ele gritou. Peguei o banco e bati no peito dele, depois arremessei o banco pela passagem que levava a uma cozinha. Ouvi algo se quebrar l dentro um gato guinchou. Eu fico maluco facilmente disse. Que inferno, estou vendo rebateu ele, erguendo uma das mos para se proteger. Fica calmo, cara. Voc me machucou. A ideia era essa. A expresso no rosto dele me fez sentir pena. Eu tambm me senti um idiota. Mas isso no me impediria de bater nele novamente se no respondesse minha pergunta. Quando fico perturbado, no sou razovel. Onde ele est? Eu ainda recebo os cinco dlares? No, agora voc recebe minha gratido respondi. Quer perder isso? No. No quero. Ento no fica de brincadeira. Onde ele est, sapo gordo? Est no quarto 52, quinto andar. Chave extra? Ele apontou com a cabea para uma fileira delas. As chaves estavam penduradas em pregos e todas tinham pequenas placas de madeira nos anis. Havia nmeros pintados nas placas. Eu encontrei uma com o nmero 52 e a peguei. Melhor que no esteja me sacaneando eu disse. No estou. Ele est l. No sai nunca. Est l h uma semana. Faz uns barulhos l. No gosto disso. Dirijo um lugar respeitvel. , muito legal aqui. E melhor no estar me enganando. No estou. Juro. Bom. E eu vou dar um conselho. Tome um banho. E tire essa merda do seu cabelo. E seus dentes no parecem muito bons. Arranque-os. E d um tiro naquele maldito gato, ou pelo menos arrume um lugar para ele mijar que no seja a cozinha. Fede como um banheiro. Eu contornei a escrivaninha, sa para o hall e subi as escadas apressadamente. Cruzei rapidamente o corredor do quinto andar. Era revestido com um linleo branco com detalhes dourados; rangia quando eu andava. No final do corredor havia uma janela e tambm uma escadaria. O quarto 52 ficava em frente a ela. Ouvi movimento no final das escadas. Tinha uma ideia do que era. Nesse momento dois dos garotos que eu vira na rua surgiram no alto das escadas, com seus belos chapus e tudo mais, sorrindo. Um deles tinha mais ou menos o tamanho de um Cadillac, com um dente de ouro que reluzia quando ele sorria. O sujeito atrs dele era magricela e mantinha a mo no bolso. Eu disse: Ora, se no o esquadro de cafetes. Voc engraado, crioulo disse o grando. , bem, aproveite o espetculo agora. Vou me mudar para outro palco. Pode apostar nisso disse o grando. O bundo atrs do vidro l embaixo no est pagando a vocs o bastante para arrumar confuso

comigo. Algumas vezes fazemos isso s para passar o tdio. mesmo? H-h disse o magricela. Foi ento que eu vi o sujeito magro sacar uma navalha do bolso. Eu tambm tinha uma, mas navalhadas so nojentas. Ele a deixou fechada. O grando com o dente de ouro flexionou os dedos e cerrou o punho. Isso me fez pensar que ele no tinha arma ou navalha; ou talvez apenas gostasse de bater nas pessoas. Sei que gostava. Eles ento foram em minha direo e o magricela a abriu a navalha. Eu saquei a .45 de sob o casaco e disse: Melhor voc colocar isso de volta no bolso, guarde para fazer a barba. Ah, eu vou fazer um pouco agora. Eu apontei a .45 para ele. O grando provocou: uma arma para dois homens. , mas eu sou bem rpido com ela respondi. E, francamente, sei que um de vocs vai acabar morto. Eu s ainda no sei qual. Tudo bem, ento disse o grando, sorrindo. Isso o bastante. Ele olhou para o magricela com a navalha. O magricela recolocou-a no bolso do casaco e eles se viraram e desceram as escadas. Eu fiquei escutando. Podia ouvi-los descendo, mas de repente pararam. Assim como tinha imaginado. Depois pude ouvir os idiotas subindo apressados. No eram nem um pouco furtivos como achavam ser. O grando foi o primeiro a aparecer; saiu correndo da escadaria at o patamar. Eu bati com a coronha da .45 atrs da cabea dele, bem onde o crnio termina. Ele deu uma espcie de pulo de sapo, cruzou o corredor desequilibrado e bateu com a cabea na parede, caindo e ficando ali como se desde o incio seu objetivo fosse um pulinho e um cochilo. Ento o outro estava l, e com a navalha. Ele a exibiu, e viu a .45 na minha mo. O que voc acha que esta arma est fazendo? Est de frias? perguntei. Eu o chutei na virilha com tanta fora que ele largou a navalha e caiu de joelhos. Eu guardei a .45 e disse: Quer um pouco, cara? Ele se levantou e foi para cima de mim. Eu o acertei com uma direita e o joguei pela janela atrs dele. Pedaos de vidro se espalharam pelo corredor. Fui at l e olhei para baixo. Estava cado na sada de incndio, a cabea apoiada na grade. Olhou diretamente para mim. Voc maluco, idiota. E se no houvesse sada de incndio? Voc teria cravado a bunda nos tijolos. Ainda pode. Ele levantou rapidamente e desceu correndo a escada de incndio, como um esquilo. Eu o acompanhei at que chegasse ao cho e sasse mancando pelo beco entre latas de lixo viradas e um cachorro fuando. Apanhei a navalha e a coloquei no bolso junto com a que eu j tinha, depois andei e chutei o grando na cabea apenas porque podia. Bati na porta. Ningum respondeu. Eu podia ouvir sons do lado de dentro. Eram parecidos com os

que havia escutado naquele disco, mas no inteiramente, e eram baixos, como se soando a distncia. Ningum respondeu minha batida, ento enfiei a chave na porta e abri, entrando imediatamente. Quase perdi o flego quando fiz isso. O ar no quarto era denso e fedia a mofo, podrido e coisas h muito mortas. Fazia aquela mistura de ps de porco fervidos, urina de gato e o escroto de dentes podres l embaixo cheirar como perfume. Tootie estava deitado de costas na cama. Os olhos fechados. Ele normalmente era um sujeito vestido nos trinques, mas sua camisa estava amassada, suja e suada no pescoo e nas axilas. As calas tambm estavam nojentas. Calava sapatos, mas sem meias. Parecia que algum o havia incendiado e depois apagado as chamas com um pedao de pau. O rosto era cadavrico, ele havia perdido muito peso e estava to magro sob as roupas quanto um esqueleto. Havia manchas de sangue no ponto em que as mos pousavam no lenol. O violo estava junto cama e havia pilhas e mais pilhas de cadernos de composio no cho. Dois deles estavam abertos e cheios de escritos. Que inferno, eu nem sabia que Tootie podia escrever. A parede do lado oposto estava marcada com tinta preta e vermelha; havia todo tipo de notas musicais gravadas nela, juntamente com smbolos que eu nunca vira antes; rabiscos, crculos e desenhos de bonequinhos. Duas latas de tinta abertas, vermelha e preta, estavam no cho juntamente com pincis empilhados nelas. Havia tinta derramada no cho, formando bolhas secas. O violo estava coberto de manchas de sangue. Um toca-discos ligado em uma mesinha de cabeceira tocava aquela msica estranha. Eu fui at l imediatamente, levantei a agulha e a coloquei de lado. E vou dizer uma coisa, simplesmente atravessar o quarto para pegar o toca-discos foi como vadear lama com os tornozelos amarrados. Parecia que quanto mais perto da vitrola eu chegava, mais alto ela tocava e pior eu me sentia. Minha cabea latejava. Meu corao batia acelerado. Quando tinha tirado a agulha e desligado a msica, fui at Tootie e o toquei. Ele no se mexeu, mas pude ver seu peito subindo e descendo. A no ser pelas mos, no parecia ferido. Dormia profundamente. Peguei a mo direita, a virei e olhei para a palma. Os dedos tinham cortes profundos, como se algum tivesse passado uma navalha ali. Imediatamente imaginei que era de tocar violo. Ocorreu-me que para conseguir aqueles sons ele realmente teve de cravar os dedos nas cordas. E pela aparncia do quarto, estava fazendo isso sem parar at pouco antes. Eu o sacudi. Seus olhos tremeram e finalmente se abriram. Estavam vermelhos e com olheiras. Quando ele me viu ficou assustado e os olhos reviraram como naqueles jogos de criana em que voc tem de jogar as bolas de gude nos buracos. Depois de um momento pararam e ele disse: Ricky? Era outra razo pela qual eu o odiava. Eu no gostava de ser chamado de Ricky. Ol, idiota. Sua irm est morrendo de preocupao disse eu. A msica falou. Coloque a msica novamente. Voc chama isso de msica? Ele respirou fundo e rolou para fora da cama, quase me jogando de lado. Ento eu o vi ter um espasmo, como se tivesse visto um caminho indo diretamente na sua direo. Eu me virei. E desejei que fosse um caminho. V ou tentar dizer o que eu vi. No apenas vi, mas senti. Estava no ar que respirvamos, penetrando em meu peito como ratos vestindo casacos de arame farpado. A parede, na qual Tootie pintara e desenhara todo aquele lixo, sacudia.

Ento, no era mais uma parede. Era um corredor comprido, escuro como o pecado original. Havia algo se movendo ali, algo que coleava e deslizava e fazia sons estalados como um velho bbado ansioso prestes a tomar a prxima bebida. Surgiram estrelas, estrelas gordurosas que no me lembravam de nada que eu j vira no cu noturno; uma lua da cor do olho sangrando de um peixe estava em segundo plano e lanava uma luz sobre algo que se movia na nossa direo. Jesus Cristo eu disse. No. No ele disse Tootie. Tootie deu um pulo at o toca-discos, pegou a agulha e o ligou. Saiu aquele som corrodo que eu ouvira com Alma May e eu soube que o que ouvira quando entrara no quarto havia sido o final daquele mesmo disco, a parte que no havia escutado antes. A msica guinchava e uivava. Eu me curvei e vomitei. Ca na cama, tentei me levantar, mas minhas pernas eram como velhos limpadores de cachimbo. Aquela gravao arrancara a essncia de mim. E ento eu vi. No h descrio que realmente sirva. Era... uma coisa. Inteiramente envolta em sombra com bocas, tentculos espasmdicos e pernas de centopeia sobre cascos barulhentos. Uma cabea em forma de bulbo coberta de olhos vermelhos e amarelos que pareciam se arrastar. Ao redor, sombras rodopiavam como gua. Tinha um bico. Bem, bicos. A coisa estava saindo diretamente da parede. Tentculos se lanavam em minha direo. Um me tocou na bochecha. Era como ser escaldado com gordura quente. Uma sombra se soltou da coisa, caiu nas tbuas corridas do quarto, ficou vermelha e correu pelo piso como um jorro de sangue. Insetos e larvas se contorciam na sombra que sangrava e a gravao chegou a um ponto to alto e desgraadamente estranho que eu trinquei os dentes, senti como se minhas entranhas estivessem sendo torcidas como roupa molhada. E ento desmaiei. Quando acordei, a msica ainda tocava. Tootie estava curvado sobre mim. Aquele som eu disse. Voc se acostuma, mas a coisa no consegue disse Tootie. Ou talvez consiga, mas no ainda. Eu olhei para a parede. No havia corredor. Era apenas uma parede coberta de desenhos pintados e manchas de sangue. E se a msica para? perguntei. Eu adormeo respondeu Tootie. O disco para de tocar, ela comea a vir. Por um momento no soube o que dizer. Finalmente me levantei do cho e sentei na cama. Senti minha bochecha onde o tentculo acertara. Latejava, e pude sentir bolhas. Eu tambm tinha um galo na cabea no ponto em que cara. Quase pegou voc disse Tootie. Acho que pode ir embora e aquilo no ir atrs de voc. Eu no consigo. Se eu saio, ela me segue. At finalmente me encontrar. Acho que aqui um lugar to bom quanto qualquer outro. Eu estava olhando para ele, escutando, mas no entendia porra nenhuma. A gravao acabou. Tootie recomeou. Eu olhei para a parede. Mesmo aquele breve momento sem som me assustou. No queria ver aquela coisa novamente. No queria sequer pensar nela. Eu no dormia havia dias, at agora disse Tootie, se sentando na cama. Se voc no tivesse entrado, ela teria me apanhado e levado embora, levado minha alma. Mas voc pode partir. A vigilncia minha, no sua... Estou sempre em alguma merda, no , Ricky? Isso verdade. Mas esse o fim. Eu tenho de me levantar e ser homem pelo menos uma vez. Preciso lutar contra

essa coisa e tudo o que eu tenho a msica. Como disse, voc pode ir embora. Eu balancei a cabea. Alma May me mandou. Eu disse que o levaria de volta. Foi a vez de Tootie balanar a cabea. No, eu no vou. No fiz nada alm de atrapalhar a vida da minha irm. No vou fazer isso. Primeira coisa responsvel que j o ouvi dizer falei. V embora ordenou Tootie. Me deixe. Posso cuidar de mim mesmo. Se voc no morrer de fome ou apagar por falta de sono ou necessidade de gua, ficar bem. Tootie sorriu para mim. . As nicas coisas com que tenho de me preocupar. Espero que seja uma dessas que me mate. Porque se aquilo vier atrs de mim... Bem, no quero nem pensar. Mantenha o disco tocando. V ou pegar algo para comer e beber, um pouco de caf. Acha que consegue ficar acordado por uma meia hora? Consigo, mas voc vai voltar? Vou voltar confirmei. No corredor, eu vi que o grando havia partido. Desci as escadas. Quando retornei, Tootie havia limpado o vmito e examinava os cadernos. Sentara-se no cho, com eles empilhados ao redor. Estava a uns 15 cm do toca-discos. De tempos em tempos, esticava a mo e recomeava. Assim que entrei no quarto e o som da gravao cresceu ao redor de mim, eu fiquei enjoado. Eu tinha ido a um caf p-sujo da rua aps ter trocado um pneu vazio. Um dos garotos que me fizera passar por maus momentos provavelmente o furara. Minha aposta era o filho da puta sortudo que cara na sada de incndio. Alm do pneu, havia meia dzia de arranhes compridos na pintura do lado do passageiro e meu para-brisas havia sido partido. V oltei do caf, estacionei o que restava do meu carro atrs do hotel, um pouco mais abaixo, e caminhei um quarteiro. O carro parecia to ruim no momento que talvez ningum quisesse roub-lo. Coloquei um dos sacos abertos no cho, perto de Tootie. Os dois hambrgueres so seus disse. Trouxe caf para ns dois. Peguei um copo grande cheio de caf e dei a ele, peguei o outro para mim. Eu me sentei na cama e bebi. Nada tinha gosto bom naquele quarto com aquele cheiro e aquele som. Mas Tootie comeu como um lobo. Engoliu os hambrgueres e o caf como se fossem ar. Quando terminou o segundo hambrguer, recomeou o disco, depois apoiou as costas na cama. Com ou sem caf disse , no sei quanto tempo consigo ficar acordado. Ento o que voc tem de fazer manter o disco tocando? perguntei. . Deite na cama, durma algumas horas. Eu mantenho o disco tocando. Quando estiver descansado voc me explica essa coisa e ento pensamos em algo. No h nada em que pensar disse ele. Mas Deus do cu, eu vou aceitar o conselho sobre o sono. Ele se arrastou para a cama e apagou imediatamente. Eu recomecei o disco. Depois me levantei, desamarrei os sapatos de Tootie e os tirei. Inferno, gostando dele ou no, ele era irmo de Alma May. E outra coisa: no desejaria aquela coisa atrs da parede ao meu pior

inimigo. Eu me sentei no cho onde Tootie havia sentado e continuei recomeando o disco enquanto tentava entender as coisas, o que no era fcil com aquela msica tocando. De tempos em tempos levantava e andava pelo quarto, depois acabava de novo no cho junto ao toca-discos, onde podia alcan-lo facilmente. Entre as mudanas, examinei os cadernos de composio. Estavam cheios de notas musicais misturadas a rabiscos como os na parede. Era difcil se concentrar com aquele som horrendo. Era como se o ar estivesse cheio de cobras e navalhas. Eu tinha a sensao de que a msica empurrava algo atrs daquela parede. Tambm tinha a sensao de que havia algo do outro lado, empurrando de volta. Estava escuro quando Tootie acordou. Ele dormira durante dez horas e eu estava exausto de tanta repetio de disco, daquele som horrvel. Tinha dor de cabea de examinar aqueles cadernos e no sabia mais sobre eles do que quando comeara. Sa e comprei mais caf, trouxe de volta e nos sentamos na cama, com ele recomeando o disco de tempos em tempos, ambos bebendo. Eu disse: Tem certeza de que no pode simplesmente ir embora? Eu estava evitando a verdadeira pergunta por algum motivo. Tipo: que inferno esta coisa e o que est acontecendo? Talvez tivesse medo da resposta. Voc viu aquela coisa. Certo, eu posso ir embora. E posso correr. Mas para onde quer que eu v, ela vai me encontrar. Ento, em algum momento eu terei de encar-la. Algumas vezes fao o mesmo som gravado com o violo, dou um descanso ao disco. A coisa que eu mais temo o disco desgastar. Apontei para os cadernos no cho. O que isso tudo? So minhas anotaes. Meus escritos. Eu vim para c escrever algumas letras, alguns blues. Essas no so letras, so notas. Eu sei disse ele. Voc no teve formao musical. Voc apenas toca. Por causa da gravao eu posso ler msica e posso escrever coisas que no fazem nenhum sentido para mim a no ser quando estou escrevendo, quando estou escutando aquela msica. Todas aquelas marcaes so notas musicais, e as outras marcas so outros tipos de notas, notas para sons que eu no conseguia produzir at alguns dias atrs. Mas agora minha cabea est cheia dos sons e dessas marcas e de todo tipo de coisa, e a nica forma que tenho de descansar escrevendo. Eu escrevi na parede porque achei que as marcas, as prprias notas, poderiam segurar a coisa para que eu pudesse correr. No funcionou. Nenhuma dessas marcas faz sentido para mim eu disse. Certo respondeu Tootie. Essa a melhor forma que eu tenho de explicar algo que no tem explicao. Alguns garotos do blues me contaram que uma vez foram a um lugar no lado sul chamado Cross Road Records. uma pequena loja de gravao. Ela tem todo tipo de coisas e um grande cara de cor com um grande sorriso branco e olhos vermelhos trabalha l. Eles disseram que tinham visto o lugar, dado uma espiada e at mesmo ouvido o som de Robert Johnson saindo de um toca-discos no balco. Havia um cara grande sentado atrs do balco e acenou para eles, mas o lugar parecia suspeito, ento no entraram. Mas voc me conhece. Aquele me pareceu exatamente o lugar aonde eu queria ir. Ento fui.

onde a South Street cruza uma rua chamada Way South. Eu entro l e sou o nico na loja. H discos por toda parte, em caixas, deitados sobre mesas. Alguns tm selos, outros no. Estou olhando, tentando descobrir alguma coisa e esse sujeito grande com o sorriso vai at mim e comea a falar. Seu hlito rescendia a traseiro sujo e seu rosto no parecia de pele preta, mas rocha preta. Ele disse: Sei o que voc est procurando. Esticou a mo para uma caixa e tirou um disco sem selo. A caixa inteira no tinha selo. Acho que ele s est me provocando, tentando vender algo. Estou pronto para ir embora, porque ele est comeando a me dar arrepios. O modo como ele se move no natural, sabe? como se houvesse algo errado com seus ps, mas ele capaz de se mover, e rpido. Como se fizesse isso enquanto voc pisca. Ele se afasta e coloca o disco para tocar, e era Robert Johnson. Eu juro, era ele. No era algum tocando como ele. Era ele. E eis a questo. No era alguma msica que j tivesse ouvido. E achava que tinha ouvido todas as msicas que ele colocara no vinil. Tootie bebeu um pouco do caf. Olhou para a parede por um instante, depois recolocou o disco. Eu disse: Vamos trocar de lugar e eu recoloco. Voc bebe e fala. Conte tudo. Fizemos isso e Tootie continuou: Bem, uma coisa leva a outra, ele comea a me elogiar, e eu finalmente pergunto quanto o disco custa. Ele olha para mim e diz: Para voc, basta me dar um pouco de alma do blues. E quando voc voltar comprar algo com um pouco mais at tudo terminar e eu receber. Porque voc vai voltar. Imaginei que estava falando de tocar violo para ele, porque eu havia contado que tocava, enquanto ele estava falando. Disse que estava com o violo no quarto que alugava, estava a p e demoraria o dia inteiro para pegar meu violo e voltar, ento eu tinha de recusar o negcio. Alm disso, estava quase sem dinheiro. Eu deveria tocar em um lugar naquela noite, mas no momento tinha talvez trs dlares e algumas moedas no bolso. Pagara o aluguel da semana toda deste quarto e estava aqui havia apenas dois dias. Digo tudo isso e ele diz: Ah, tudo bem. Sei que voc sabe tocar. Sei ver essas coisas. Eu quero dizer que se me der uma gota de sangue e uma promessa, pode ficar com o disco. Nesse momento comecei a sair, porque estava pensando, esse sujeito completamente maluco, mas eu queria o disco. Ento disse a ele que claro, daria uma gota de sangue. No vou mentir, Ricky, eu estava pensando em agarrar o disco e sair correndo com ele. Eu queria muito. Ento, uma gota de sangue no significava nada. Ele pegou uma agulha de toca-discos atrs do balco e furou meu dedo com ela, de repente, enquanto eu ainda tentava entender como chegara to rpido at mim, ele segura minha mo e deixa o sangue pingar no disco. Ele penetra nos sulcos. Ele diz: Agora voc me promete que sua alma tocadora de blues minha quando voc morrer. Eu achei que era s papo, sabe, ento disse que podia ficar com ela. Ele diz: Quando voc escutar, ser capaz de tocar. E quando tocar, quando for realmente bom, ele comear a vir, como um rato enfiando o focinho em carne morta. Comear a vir. O que vir?, eu perguntei. Do que voc est falando? Ele diz: Voc saber. No instante seguinte, ele est junto porta, abre e sorri para mim, e eu juro, por um momento achei que podia ver atravs dele. Podia ver o crnio e os ossos. Eu estava com o disco na mo, estava saindo, e assim que fiz isso ele fechou a porta e eu ouvi a fechadura sendo trancada. Meu primeiro pensamento foi: tenho de tirar esse sangue dos sulcos do disco, porque aquele maluco acabou de me dar uma gravao perdida de Robert Johnson por nada. Eu peguei um leno,

tirei o disco do envelope e comecei a limpar. O sangue no saiu. Estava nos sulcos, sabe. Eu voltei para o meu quarto aqui e tentei colocar um pouco de gua quente no sangue dos sulcos, mas ainda assim no saiu. Estava enlouquecido, imaginando que o disco no iria tocar porque o sangue havia endurecido nos sulcos. Eu o coloquei e pensei que talvez a agulha arrancasse a coisa, mas assim que estava no toca-discos e foi tocado pela agulha, soou exatamente da mesma forma que na loja. Eu me sentei na cama e fiquei escutando trs ou quatro vezes, depois peguei meu violo e tentei reproduzir o que estava sendo tocado, sabendo que no conseguiria, pois o som no era eletrificado, soava como era. Mas essa foi a coisa. Eu consegui. Eu consegui tocar. E podia ver as notas na minha cabea e minha cabea se encheu delas. Eu sa, comprei esses cadernos e coloquei tudo no papel para minha cabea no explodir, porque sempre que eu ouvia o disco e tentava tocar, as notas comeavam a pular no meu crnio. Enquanto ele falava, eu fiquei recolocando o disco. Esqueci tudo sobre o trabalho daquela noite disse Tootie. Fiquei sentado aqui at de manh, tocando. Ao meio-dia eu soava exatamente como o disco. No final da tarde eu comecei a me sentir meio enjoado. No consigo explicar, mas sentia como se houvesse alguma coisa tentando atravessar outra coisa, e isso me assustou e senti um n nas tripas. No sei explicar melhor que isso. Foi uma sensao muito forte. Ento, enquanto tocava, a parede ali comeou a se abrir do modo como voc viu e aquela coisa apareceu. Foi s uma espiada. Mas estava ali. Em toda a sua terrvel glria. Eu parei de tocar e a parede voltou para o lugar e fechou. Eu pensei: Cara, eu preciso comer, cochilar ou alguma outra coisa. Fiz isso. Depois peguei o violo novamente. Tocava como um louco e comecei a me desviar da cano, acrescentando coisas aqui e ali. Mas no era como se as coisas sassem de mim. Era como se estivesse tendo ajuda de algum lugar. Finalmente, com meus dedos sangrando, com cibras e dores, e minha voz rouca de tanto cantar, eu parei. Mas ainda queria ouvir, ento coloquei o disco. E no era mais a mesma coisa. Era Johnson, mas as palavras eram estranhas, era um idioma desconhecido. Soava mais como uma espcie de cntico, ento soube que Johnson estava naquele disco, to certo como eu estava neste quarto, e que aquele cntico e aquela execuo estavam abrindo um buraco na parede para aquela coisa. Era como o sujeito havia dito. Era como um rato enfiando o focinho em carne vermelha e parecia que eu era a carne. Quando coloquei o disco para tocar novamente a voz no era de Johnson. Era minha. Eu fiquei farto, ento peguei o disco e o levei de volta loja. O lugar era o mesmo de antes, e como antes. Eu era o nico ali. Ele olhou para mim, se aproximou e disse: V oc j quer desfazer o acordo. Posso ver. Todos querem. Mas isso no vai acontecer. Eu olhei como se fosse pular sobre ele e espanc-lo, mas ele olhou de volta e eu fiquei fraco como um gatinho. Ele sorriu para mim, tirou outro disco da mesma caixa, pegou o que eu dera a ele, guardou e disse: V oc fez um acordo, mas por uma provinha da sua alma eu deixarei que fique com este. Veja, voc j abriu o caminho. Agora aquele rato vai atacar aquela carne. No precisa mais de disco ou de voc tocar para que isso acontea. Agora o rato tem de comer, no importa o que voc faa. Quando disse isso, ele pegou minha mo e olhou meus dedos cortados de tanto tocar, e riu to alto que tudo da loja tremeu, depois apertou meus dedos at eles comearem a sangrar. Uma prova da minha alma? Eu perguntei. Ento ele enfiou o disco na minha mo, e quero morrer se estiver mentindo, colocou a lngua para fora, e era comprida como uma cobra velha e negra, como um buraco no cho, e me lambeu no

pescoo. Depois de provar ele sorriu e estremeceu, como se acabasse de beber algo refrescante. Tootie parou para abrir a camisa e baix-la um pouco. Havia um ponto no meio do pescoo que algum parecia ter lixado. Uma prova, ele diz, ento enfia o disco na minha mo, que est sangrando por ele ter apertado meus dedos. Depois me lembro de estar olhando para o disco, e grosso, ento eu toco e so dois discos um sobre o outro. Ele diz: V ou dar esse extra porque seu gosto bom, e talvez voc consiga descansar um pouco mais assim se tiver um toca-discos automtico. Reconhea que eu sou um velho generoso e gentil. No havia nada a fazer a no ser pegar os discos e vir para c. Eu no tinha inteno de coloclos para tocar. Eu quase os joguei fora. Mas ento aquela coisa na parede, seja l o que for, estava comeando a surgir. O buraco ficava cada vez maior, e eu podia ver mais dela, e aquela sombra vermelha estava escorrendo pelo cho. Pensei em correr, mas no queria deixar aquilo solto, e no fundo sabia que no importava para onde eu fosse, ela iria atrs de mim. Comecei a tocar o disco para me defender. Em pouco tempo estava tocando no violo. Quando ficava suficientemente assustado, bastante certo de que a coisa estava atravessando, eu tocava com mais fora e o buraco se fechava e aquela coisa voltava para o lugar de onde vinha. Por algum tempo. Mas imaginei que precisava ter alguma garantia. Entenda, eu toquei os dois discos e eram a mesma coisa, era a minha voz, e eu nunca tinha gravado nem ouvido aquelas msicas antes. Ento soube o que havia naquelas notas que tinha escrito, o que chegara at mim fora a contra-msica daquela que eu tocara primeiro. No sei se era apenas uma brincadeira que o sujeito da loja de discos estava fazendo comigo, mas sabia que era alguma mgica. Ele havia me dado uma cano para deix-la entrar e me dera outra cano para det-la. Tenho certeza de que ele achava isso divertido. Eu achei que estava controlando a coisa, ento peguei aquela outra cpia, fui at os correios e a mandei para Alma, para o caso de algo me acontecer. Acho que pensei que era uma defesa para ela, mas outra parte era orgulho do que eu havia feito. Do que era capaz de fazer. Eu era capaz de tocar qualquer coisa, sem sequer precisar pensar. Blues comum era automtico. Qualquer coisa naquele violo era fcil, mesmo coisas que voc no deveria ser capaz de tocar nele. Agora entendo que no era eu. Era alguma coisa l fora. Mas quando voltei do correio trouxe tinta e pincis, pensando em escrever as notas e tudo mais na parede. Fiz isso e estava pronto para arrumar as malas e viajar mais um pouco, exibindo minhas novas habilidades, quando de repente a coisa comeou a forar. Tinha ficado mais forte por eu ter tocado aqueles sons. Coloquei o disco para tocar e basicamente estou fazendo isso desde ento. Era tudo o jogo daquele cara dos discos, sabe. Comecei a imaginar que ele era o diabo ou algo parecido. Ele me fez jogar um jogo para manter aquela coisa do lado de fora e para ficar com a minha alma. Mas era um jogo de trs minutos, ou seis se eu tivesse ficado com o segundo disco e deixado no automtico. Se eu tocasse o violo, podia passar do final do disco para o comeo dele, tocando repetidamente. Mas isso me esgotou. Eu finalmente comecei a tocar o disco sem parar. E estou fazendo isso h dias. O gordo l de baixo subiu para cobrar o aluguel, mas assim que usou sua chave e abriu a porta, ouviu aquela msica e foi embora. Ento aqui estou eu, ainda tocando, sem mais nada a fazer seno continuar a tocar, ou ter minha alma sugada por aquela coisa e entregue ao homem da loja de discos. Tootie tomou conta do disco e eu fui at onde ele disse que a loja ficava, com a ideia de dar um chute no traseiro do sujeito ou colocar uma .45 na sua cabea. Eu encontrei a South Street, mas no a Way South. A outra rua que deveria ser a Way South se chamava Back Water. Tambm no havia loja,

apenas um prdio vazio destrancado. Abri a porta e entrei. Havia poeira por toda parte e eu podia identificar onde tinha havido mesas, por causa das marcas das pernas na poeira. Mas se houve algum ou alguma coisa ali, isso foi h muito tempo. V oltei para o hotel e quando cheguei l Tootie estava quase dormindo. O disco girava no prato sem produzir qualquer som. Olhei para a parede e pude ver o bico daquela coisa mastigando. Coloquei o disco para tocar e dessa vez quando ele chegou ao fim a coisa ainda estava mastigando. Toquei outra vez, e mais uma, e a coisa finalmente foi embora. Estava ficando mais forte. Acordei Tootie e disse: Sabe, temos de descobrir se essa coisa consegue ser mais rpida que meu Chevrolet envenenado. intil disse Tootie. Ento no temos nada a perder retruquei. Ns agarramos o disco e o violo dele, descemos as escadas e estvamos na rua antes que voc pudesse estalar os dedos. Quando passamos pelo sapo gordo, ele me viu, levantou rapidamente, foi para a cozinha e fechou a porta. Se eu tivesse tempo teria dado um chute no seu traseiro por uma questo de princpios. Quando chegamos onde eu havia estacionado o carro, ele estava com os quatro pneus arriados, as janelas laterais haviam sido quebradas e a antena, arrancada. O disco que Alma May me dera ainda estava l, sobre o banco. Eu o peguei e coloquei sobre o outro em minha mo. Era tudo o que podia fazer. Quanto ao carro, seria capaz de levar aquele Chevrolet de volta para o leste do Texas tanto quanto era capaz de voar de volta em uma folha de jornal molhada. Ento comecei a sentir aquele cheiro. Aquele que havia no quarto. Olhei para o cu. O sol estava meio enevoado. Meio verde. O ar ao redor de ns tremia, como se estivesse com medo. Estava pesado, como um cobertor. Eu agarrei Tootie pelo brao e o puxei pela rua. Vi junto ao meio-fio um carro que eu podia usar, um Ford V-8. Chutei a janela traseira, me estiquei e soltei a trava. Deslizei para o banco atrs do volante. Tootie subiu do lado do carona. Eu me curvei e mexi em alguns fios sob o painel com os dedos e minha navalha e fiz uma ligao direta. O motor roncou e samos de l. Isso no fazia nenhum sentido, mas enquanto seguamos, ficava escuro atrs de ns. Era como uma grande massa de pudim de chocolate rolando atrs de ns. Estrelas brilhavam nela. Pareciam mais olhos do que estrelas. Havia um pedao de lua ligeiramente coberta pelo que parecia um fungo vermelho. Eu dirigi aquele Ford o mais rpido possvel. A agulha do velocmetro marcava 110 km/h. No via nenhum carro na rodovia. Nenhum patrulheiro, nenhuma velha a caminho do supermercado. Para onde tinha ido todo mundo? A rodovia subia e descia como se tentasse sair de sob ns. Resumindo, eu dirigi rpido e duro e parei uma vez para colocar gasolina, fazendo o homem encher rapidamente. Dei a ele uma nota que valia mais do que a gasolina, ele sorriu para mim e samos cantando pneu. No acho que ele conseguia ver o que ns vamos, o cu escuro com aquela coisa nele. Era como se voc tivesse de ouvir a msica para ver que a coisa existia, ou para que tivesse algum efeito na sua vida. Para ele, estava tudo claro e a vida era boa. Quando cheguei ao leste do Texas saa fumaa do cap do Ford roubado. Descemos uma colina, a luz do dia brilhava na nossa frente e atrs a escurido se aproximava; ela se dividia, criando uma espcie de corredor, e havia a coisa com bico, aquela... O que quer que fosse. Estava maior que antes e abria caminho pelo cu noturno como uma doninha passando sob uma cerca. Eu tentei me convencer

de que aquilo estava apenas na minha cabea, mas no fiquei suficientemente convencido para parar e descobrir. Cheguei ao sop da colina, vendo a estrada que levava at Alma May. No sei por que sentia que ir para l importava, mas era algo que estava na minha cabea. Chegar at Alma May, cumprir meu trato, levar seu irmo para casa. Claro que eu no achava realmente que aquela coisa iria ou podia nos seguir. Foi ento que o motor do carro quebrou em uma exploso que fez o cap amassar com o impacto dos pistons. O carro morreu e encostou na estrada que levava casa de Alma May. Podamos ver a casa luz do dia. Mas mesmo essa luz diminua enquanto a noite atrs de ns se aproximava. Eu abri a porta do carro, peguei os discos no banco de trs e gritei para Tootie comear a correr. Ele agarrou o violo e um instante depois estvamos ambos correndo para a casa de Alma May. Olhando para trs, vi que havia Lua e tambm estrelas, mas principalmente aquela coisa, cheia de olhos e coberta de feridas, tentculos e coisas que no consigo sequer descrever. Era como se algum tivesse jogado animais, peixes, insetos, bicos e todo tipo de doena em uma tigela e misturado com uma batedeira. Quando chegamos casa de Alma May eu bati na porta. Ela abriu, mostrando um rosto que me dizia que eu batera com fora demais, mas ento olhou por sobre meu ombro e ficou plida, quase como se sua pele fosse branca. Ela havia ouvido a msica, ento tambm podia ver. Eu bati a porta atrs de ns e fui diretamente at o toca-discos. Alma May fazia todo tipo de perguntas, gritando. Primeiramente para mim, depois para Tootie. Eu disse a ela para calar a boca. Arranquei um dos discos do envelope, coloquei no prato, ergui a agulha e... a energia acabou e tudo ficou escuro. No havia como tocar nada naquele toca-discos. Do lado de fora, o mundo era iluminado por aquela Lua vermelho-sangue. A porta se abriu. Tentculos entraram e derrubaram uma mesinha. Algumas bugigangas caram e quebraram no cho. Por maior que o monstro fosse, ele estava se esgueirando para dentro, partindo o umbral da porta; a madeira quebrando soava como algum estalando chicotes com as duas mos. Eu e Alma May recuamos, sem nem mesmo pensar. A sombra vermelha, brilhante como uma fogueira, se afastou do monstro e comeou a escorrer pelo cho, insetos e vermes se retorcendo nela. Mas no na nossa direo. Estava escorrendo suavemente como um vazamento de leo na direo do lado oposto da sala. Eu ento entendi. Queria encerrar o acordo que Tootie havia feito com o dono da loja de discos. Tootie dissera o tempo todo, mas s ento eu realmente entendi. Ela no queria nada comigo e Alma. Ela tinha vindo atrs da alma de Tootie. Houve um som to agudo que levei as mos aos ouvidos e Alma May caiu no cho. Era o violo de Tootie. Ele o batera com tanta fora que parecia eletrificado. A pulsao daquele acorde deixou minhas pernas bambas. Era cem vezes mais alto que o disco. Era inacreditvel, e alm da capacidade humana. Mas era Tootie. A sombra vermelha parou e rolou para trs como uma lngua. O violo seguia seus passos. A coisa na entrada recuou ligeiramente, e ento Tootie gritou: Venha me pegar. Venha. Deixe-os em paz. Eu olhei e sob o brilho leve do luar vermelho atravs da janela eu vi a sombra de Tootie erguer aquele violo acima da cabea pelo pescoo, e ele desceu, batendo com fora no cho com uma exploso de madeira e cordas retesadas. A sombra que sangra ento avanou rapidamente. Cruzou o piso e foi at Tootie. Ele gritou. Gritou

como algum que tem a carne queimada lentamente. Ento a besta passou pela porta como se disparada de um canho. Tentculos esticados, um milho de ps se remexendo e aqueles bicos se lanaram, atacando Tootie como um co selvagem rasgando uma boneca de pano. Sangue se espalhou por toda a sala. Era como um enorme morango explodindo. Ento aconteceu outra coisa. Uma nvoa azul subiu do cho, do que restara de Tootie, e por um timo vi o rosto de dele naquela nvoa azul; o rosto deu um sorriso sem dentes, no exibindo nada alm de um buraco negro onde houvera uma boca. Ento, como algum cheirando o vapor de uma sopa, a nvoa azul foi sugada pelos bicos daquela coisa e Tootie e sua alma chegaram ao fim. A coisa virou a cabea e olhou para ns. Fez um barulho como o de mil rochas e automveis quebrados rolando de um penhasco feito de cascalho e vidro, e comeou a recuar para a porta. Saiu fazendo um som parecido com o de uma toalha molhada sendo estalada. A sombra que sangra correu pelo cho atrs dela, ansiosa para chegar, um cachorrinho querendo recompensa. A porta bateu quando a coisa e sua sombra saram e o ar ficou limpo e a sala brilhou. Eu olhei para onde Tootie estivera. Nada. Nem um osso. Nem uma gota de sangue. Levantei a cortina e olhei para fora. Era de manh. Nenhuma nuvem no cu. O Sol parecia o Sol. Pssaros cantavam. O ar tinha o cheiro limpo do hlito de um recm-nascido. Eu me virei para Alma May. Ela estava se levantando lentamente de onde cara. Ela s queria saber dele disse eu, com um sentimento por Tootie muito diferente daquele de antes. Ele se entregou a ela. Para salvar voc, acho. Alma correu para os meus braos e eu a abracei com fora. Aps um momento, a soltei. Peguei os discos e os juntei. Eu ia quebr-los no joelho. Mas no tive oportunidade. Eles ficaram molhados em minha mo, dissolveram-se, caram no cho e escorreram pelas tbuas do piso como gua negra.

Corao faminto
SIMON R. GREEN

O best-seller das listas do New York Times Simon R. Green o autor da srie em 11 volumes Nightside, sobre paranormalidade, que leva um intrpido investigador particular ao corao negro de Londres, onde so sempre trs horas da manh e monstros e criaturas mitolgicas e lendrias se encontram e se unem, e s vezes o contratam para algum trabalho perigoso. Entre os livros de Nightside esto Something from the nightside, Agents of light and darkness, Hex and the city, Hell to pay e sete outros. Green tambm escreveu sries de fantasia como a sequncia de sete volumes Hawk and Fisher (No haven for the guilty, Devil take the hindmost, The god killer e quatro outros) e a sequncia em trs volumes Forest Kingdom (Blue moon rising, Blood and honor, Down among the Dead men), sries de fico cientfica como a sequncia Deathstalker, em cinco volumes ( Deathstalker: being the first part of the life and times of Owen Deathstalker, Deathstalker war e trs outros), a sequncia derivada em trs volumes Deathstalker Legacy (Deathstalker legacy, Deathstalker return e Deathstalker coda), e sries de contos de fantasia/espionagem como a sequncia em cinco volumes Secret Histories (The man with the golden torc, Daemons are forever, The spy who haunted me, From hell with love e For heavens eyes only). Tambm escreveu romances isolados como Shadows fall e Drinking midnight wine, e iniciou uma nova srie sobre paranormalidade, Ghost Finders, com Ghost of a chance e seu livro mais recente, Ghost of a smile. Aqui, o detetive particular John Taylor, muito acostumado a lidar com fantasmas, magos e espritos em Nightside, pega seu caso mais estranho, o de uma bruxa que perdeu seu corao e o quer de volta. A cidade de Londres tem um corao oculto; um lugar escuro e secreto onde deuses e monstros lutam nos becos, onde prodgios e maravilhas custam pouco, onde tudo e todos esto venda e onde todos os seus sonhos podem se realizar. Especialmente aqueles dos quais voc acorda gritando. Na Nightside de Londres est sempre escuro, so sempre trs horas da manh, a hora que testa as almas dos homens... E as descobre carentes. Eu estava bebendo conhaque de absinto no bar mais antigo do mundo quando a femme fatale entrou. O bar estava tranquilo, pelo menos o mais tranquilo que costuma ficar. Um grupo de espritos femininos sado de uma despedida de solteiro se embebedava com Mothers Ruin e reclamava da qualidade dos canaps. Espritos s querem se divertir. Uma dupla de Neandertais havia tomado tantos coquetis de frutas que estava quase evoluindo diante dos meus olhos. E quatro emissrios da Escurido Exterior jogavam bridge a dinheiro e enganavam uns aos outros. Uma noite como as outras no Strangefellows; at ela entrar. Ela passou entre as mesas com passos largos e a cabea erguida, como se fosse dona do lugar, ou pelo menos como se planejasse uma tomada de controle hostil. Parou diante da minha mesa, me deu um grande sorriso e me deixou examin-la. Uma loura platinada alta e magra, menos de 20 anos, pretinho bsico, grandes olhos, grande sorriso, muita maquiagem. Suficientemente atraente, de uma forma intimidadora. Uma rosa inglesa com uma boa seleo de espinhos. Ela se apresentou com uma voz levemente ofegante e se sentou na minha frente sem esperar convite. Tentou sorrir mais uma vez

para mim. Provavelmente teria funcionado com qualquer outro. V oc John Taylor, investigador particular disse ela de maneira rspida. Sou Holly Wylde, e sou uma bruxa. Meu ex roubou meu corao. Quero que voc o encontre e o traga de volta para mim. No foi a coisa mais estranha que j me pediram para encontrar, mas me senti obrigado a erguer uma sobrancelha. Estou sendo literal disse ela. Todas as bruxas aprendem a remover seus coraes e os mantm guardados em segurana em local reservado, para que ningum consiga nos matar completamente. Desde que o corao esteja em segurana sempre podemos voltar. Sei que no muito honesto, mas se eu acreditasse em coisas como jogo limpo no teria me tornado uma bruxa. Meu ex, maldita seja sua alma doentia, costumava ser meu mentor. Me ensinou tudo o que sei sobre magia. Gideon Brooks, talvez conhea? No respondi. O que incomum. Conheo todos os figures de Nightside, quem realmente manda no mundo da magia; mas no o conheo. Ela deu de ombros belamente. No que diz respeito a conhecimento proibido, Gideon a razo pela qual muito dele proibido. Um homem muito poderoso, muito perigoso, discreto. De qualquer forma, achei que estvamos nos dando otimamente. Mas quando decidi que j havia aprendido o suficiente para deixar Gideon e me virar sozinha, ele se tornou possessivo. Achei que ramos apenas mentor e aluna, com algumas vantagens, mas de repente ele estava em cima de mim, declarando seu amor eterno e dizendo como no podia viver sem mim. Bem, eu fiquei chocada, senhor Taylor. No gosto de envolvimentos emocionais. No neste estgio da minha carreira. Tentei ser elegante em relao a isso, mas no h muitas formas que uma garota possa dizer No! em uma voz alta e firme. Depois de algum tempo ele se acalmou, pediu desculpas e disse que apenas se preocupava comigo. O que era bastante justo. Mas ento me convenceu a entregar a ele meu corao, para que pudesse lhe dar proteo especial, para que eu ficasse segura enquanto cuidava de mim sozinha. E, como uma tola, acreditei nele. Ele est com meu corao, senhor Taylor, e no quer devolv-lo E quem tem o corao de uma bruxa sempre ter poder sobre ela. Nunca ficarei livre dele. Ela finalmente parou para tomar flego e me deu o grande sorriso novamente, acompanhado pelos grandes olhos e um suspiro fundo para exibir o colo. Dei a ela meu prprio sorriso, no mais sincero que o dela. Apesar de toda sua honestidade natural e seu sotaque de escola para moas, Holly era to falsa quanto os princpios de um banqueiro. O tempo todo que passou falando comigo seus olhos percorreram o bar inteiro, sem quase olhar para mim e nunca fazendo contato visual por mais de alguns segundos. O que um sinal bastante confivel de que algum est mentindo para voc. Mas tudo bem, estou acostumado com clientes mentindo para mim, ou pelo menos sendo econmicos com a verdade. Meu trabalho encontrar aquilo que o cliente pede. A verdade torna o trabalho mais fcil, mas posso prescindir dela se for necessrio. Que tipo de bruxa voc, Holly? Negra, branca, wicca ou da casa de chocolate? Ela me concedeu uma piscadela alegre. Eu nunca me permito ser limitada pelas percepes dos outros. Sou apenas um esprito livre, senhor Taylor, ou pelo menos era, at conhecer Gideon Brooks. Um homem nojento. Diga que ir me ajudar. Por favor. V ou ajud-la disse. Por mil libras ao dia, mais despesas. E no alegue pobreza. O vestido que est usando custa mais do que ganho em um ano. E no me obrigue a falar dos sapatos. Ela sequer piscou. Apenas jogou um envelope na mesa na minha frente. Quando eu abri, mil libras em dinheiro olharam de volta. Dei a Holly meu sorriso mais profissional e fiz o envelope

desaparecer no meu casaco. Nunca coloque tentaes no caminho de outras pessoas, especialmente em um bar como o Strangefellows, onde eles roubaro suas obturaes caso adormea de boca aberta. Holly se inclinou sobre a mesa para me dar o que achou ser um olhar srio. Dizem que voc tem um dom especial para encontrar coisas, senhor Taylor; um olho interior mgico que pode Ver onde tudo est. Mas isso no o ajudar a encontrar meu corao. Gideon o colocou dentro de uma caixa protetora especial de jacarand chamada Repouso do Corao. Ningum consegue penetrar a magia que cerca aquela caixa; apenas Gideon pode abri-la. E voc tambm no conseguir encontr-lo ou sua casa. Gideon vive em sua prpria dimenso particular que s entra em contato com nosso mundo quando ele quer. Eu s o via quando ele deixava a casa aparecer, em vrios lugares por toda Nightside. E no o vejo desde que roubou meu corao. Ela me olhou diretamente nos olhos enquanto dizia isso, ento aceitei grande parte como verdade provisria. Ela se inclinou para trs na cadeira e me deu aquele grande sorriso de novo. Realmente era impressionante. Ela devia ter passado muito tempo treinando na frente do espelho. Eu sei: encontrar um corao desaparecido e um homem desaparecido em uma casa desaparecida. Mas se fosse fcil encontr-lo eu no precisaria do senhor, no mesmo, senhor Taylor? Ela se ergueu para partir. To absolutamente calma e composta quanto quando chegou, a despeito de sua fascinante histria triste. Como eu a encontro? perguntei. No encontra, senhor Taylor. Eu o encontro. Adeusinho. Ela balanou os dedos para mim em um adeus elegante e partiu, dando passos largos com as costas retas, ignorando o ambiente como se ele no a merecesse. O que provavelmente era verdade. O Strangefellows no exatamente de elite e voc no conseguiria faz-lo se erguer com um chicote e uma cadeira. Fiquei bebendo meu conhaque de absinto por um momento e depois fui at o bar de mogno para ter uma palavrinha com o dono, bartender e antigo p no saco do Strangefellows, Alex Morrisey. Alex s veste preto porque ningum inventou uma cor mais escura, e ele poderia disputar a medalha de depresso nas Olimpadas, com uma meno honrosa em angstia existencial. Comeou a perder o cabelo com 20 e poucos anos, e no consigo deixar de pensar que h uma ligao. No momento ele provocava os salgadinhos do bar com uma vareta para ver se ainda havia vida neles. Um punhado de espritos cercava o bar: formas semitransparentes cambiantes que se fundiam e se separavam umas das outras, como se drenando as memrias de antigos vinhos de garrafas h muito vazias. Apenas Alex conseguia vender a mesma garrafa de vinho vrias vezes. Eu fiz o sinal de extremamente aborrecido para os espritos e eles se afastaram, soturnos, do bar para que eu e Alex pudssemos conversar em particular. Gideon Brooks disse Alex pensativo depois que dei a ele os detalhes necessrios. Ele limpou um copo com a mesma toalha que usara para limpar bebida derramada do balco, para ter tempo de pensar. No um dos figures, mas voc sabe disso to bem quanto eu. Claro que os realmente poderosos gostam de ficar fora de vista e abaixo do radar. Mas a caixa de jacarand, Repouso do Corao... Esse nome me lembra alguma coisa. Alguma espcie de objeto de coleo inestimvel, do tipo que vale tanto que raramente comprado ou vendido, com maior frequncia recolhido dos dedos mortos de seu dono anterior. Objetos de coleo completei sempre causam mais problemas do que valem. E Nightside est repleta dessas lojinhas de magia que vendem absolutamente tudo sem fazer perguntas, e certamente sem dar garantia. Por qual maldito lugar eu deveria comear?

Alex sorriu e colocou um panfleto barato na minha frente. , anunciavam as feias letras maisculas. Eu deveria saber. Todo tipo de objetos raros e estranhos aparece em Nightside, do passado, do futuro e de qualquer uma das terras alternativas. Os restos e os destroos do mundo invisvel. E sendo Nightside, sempre h algum disposto a lucrar com eles. O espetculo itinerante Objetos de Coleo Passados e Futuros oferecia a maior seleo possvel de memorabilia mgica e esquisitices em geral. Algum saberia sobre a caixa de jacarand. Eu anotei o endereo e ergui os olhos para ver Alex sorrindo para mim. V oc sabe com quem tem de falar disse ele. A Rainha de Copas. Deve estar l, e sabe tudo o que h para saber sobre objetos relacionados a corao. A prpria Big Bad Betty... Tenho certeza de que ficar feliz em v-lo novamente. No disse eu. A nica coisa boa que aquela mulher me ensinou foi a no misturar bebidas. Achava que davam um belo casal. Quer levar um tapa?
OBJETOS DE COLEO PASSADOS E FUTUROS

Eu sa do Strangefellows e segui pelas estreitas ruas molhadas de chuva de Nightside. A noite estava cheia de gente e algumas decididamente no eram gente, todas em busca de coisas que eram ruins para elas. Nons quentes queimavam de todos os lados e msica suave saa pelas portas abertas daquele tipo de boate que nunca fecha; onde voc pode calar os sapatos vermelhos e danar at sangrar. Cheiros exticos de diferentes culinrias, agentes de portas abertas anunciando emoes to exticas que sequer tm um nome educado e, claro, as filhas da penumbra, patrulhando todas as esquinas; amor para vender, ou algo muito parecido com isso. V oc nunca est muito distante do cu ou do inferno em Nightside, embora eles com frequncia sejam o mesmo lugar, sob nova direo. Eu estava indo para o velho Market Hall, onde fora montada a Objetos de Coleo Passados e Futuros, quando algum abriu caminho e se apresentou a mim. Estava vestido como um motoqueiro dos anos 1950: todo em couro preto reluzente, correntes de ao escovado, bon de couro pontudo e uma pose de Brando quase convincente. No podia ter mais de 16 ou 17 anos, com rosto branco como cadver e lbios finos descorados. Os olhos eram escuros, o olhar, fundo e maligno. Ele entrou exatamente no meu passo, as mos enfiadas fundo nos bolsos da jaqueta de couro. O nome Gunboy anunciou ele em um tom calmo, sereno e montono, sem sequer olhar para mim. O senhor Sweetman quer falar com voc. Agora. Todas as linhas esto ocupadas disse eu. Ligo depois. Quando o senhor Sweetman quer falar com algum, as pessoas falam com ele. Que bom para o senhor Sweetman. Mas quando eu no quero falar com as pessoas, tenho uma tendncia a empurr-las para fora da calada para que brinquem com o trnsito. Gunboy tirou uma das mos do bolso da jaqueta e apontou para mim, os dedos em posio, como a arma imaginria de uma criana. Deixou que eu desse uma boa olhada e depois apontou o nico dedo esticado para uma fileira de bulbos de non brilhantes sobre a porta de uma franquia de Long Pigge. Sua mo quase no se mexeu, mas os bulbos explodiram um a um, centelhas voando pelo ar noturno. Um homem grande em um sobretudo branco sujo de sangue veio correndo se queixar, deu uma olhada em Gunboy e voltou rapidamente. Gunboy soprou fumaa imaginria do dedo e ento o enfiou de maneira descontrada em minhas costelas. Ele no estava sorrindo e seu olhar escuro era quente e convincente. Armas conceituais explicou, os lbios mal se movendo. Balas conceituais. Reais porque eu acredito que so. O poder vem de mim, assim como os corpos mortos. Venha comigo ou farei buracos de verdade em voc.

Eu o avaliei atentamente. Ao longo dos anos eu desenvolvera vrios truques teis e de fato bastante discretos para lidar com armas apontadas na minha direo, mas todos eles dependiam de haver algum tipo de arma real com a qual lidar. Ento dei a Gunboy meu melhor sorriso de no estou nem um pouco intimidado e permiti que ele me levasse ao seu mestre. Gunboy foi gentil o bastante ao recolocar a mo no bolso enquanto caminhvamos juntos. No estou certo de que meu orgulho teria sobrevivido a algo diferente. O senhor Sweetman por acaso estava hospedado no Hotel des Heures, um estabelecimento muito elegante e caro, onde todos os quartos tinham o tempo individualmente codificado. Fique quanto tempo quiser no seu quarto e nenhum momento ter passado quando voc sair novamente. O mximo em garantia de privacidade, desde que voc mantenha a porta trancada. V oc poderia passar a vida inteira em um desses quartos, mas no me perguntem como eles lidam com o servio de quarto. Gunboy me conduziu at o aposento certo, deu uma batida especial na porta, esperou que fosse aberta e me empurrou para dentro. O nico dedo me apertando nas costas era suficiente para me manter andando. O senhor Sweetman esperava por ns. Um cavalheiro grego muito grande em um cafet branco impecvel, ele se ergueu pesadamente de uma cadeira estofada e consentiu de maneira descontrada para mim. A cabea era raspada, ele usava maquiagem escura nos olhos, sorriu apenas rapidamente ao indicar que deveria tomar a cadeira em frente. Ambos nos sentamos, olhando um para o outro com curiosidade explcita. Gunboy permaneceu porta, as mos de novo nos bolsos da jaqueta, olhando para nada em especial. Senhor Taylor comeou Sweetman em uma voz alta e alegre. Uma honra, meu caro senhor, eu lhe asseguro. Ns nos deparamos com tantas lendas vivas em Nightside que sempre um prazer encontrar algo real. Sou Elias Sweetman, um homem de grandes apetites, sempre com fome de mais. V oc e eu, senhor, temos negcios a discutir. Para vantagem mtua, espero. Pode falar com sinceridade aqui, senhor Taylor; Gunboy garantir que no sejamos interrompidos. Gunboy me lanou um rpido olhar, a fim de indicar que era melhor que eu me comportasse, depois se apoiou novamente na porta. Seus olhos imediatamente se voltaram para outra coisa, como se pensasse no que quer que adolescentes que matam por prazer pensam. Eu teria de fazer algo em relao a Gunboy, por causa do meu orgulho. Sorri de modo relaxado para Sweetman enquanto ele ajeitava as dobras de seu cafet para ter o mximo de conforto. Parecia ser um homem que gostava de confortos. Ele sorriu para mim como um tio simptico capaz de nos cobrir de presentes caso tivesse vontade. Sua reputao o precede, senhor Taylor, de fato verdade, ento no percamos tempo. V oc est atualmente em busca de certo prmio no qual tenho um especial interesse; a caixa, senhor Taylor, a caixa de jacarand. Ela teve muitos nomes, claro, algo inevitvel para um tesouro que passou por tantas mos ao longo dos sculos, mas acredito que possa conhec-lo como Repouso do Corao. Conheo o nome disse, tomando o cuidado de no me comprometer. Ele deu uma risada aguda. Admiro um homem que joga com as cartas junto ao peito, de fato admiro, senhor Taylor. Mas no h necessidade de timidez aqui. Eu cacei a caixa de jacarand por muitos anos, em muitas terras e muitos mundos, disputando com colecionadores igualmente srios pelo caminho, mas agora... A caixa veio para Nightside. Ento estamos todos aqui. Sim... Devo perguntar, senhor Taylor: qual exatamente seu interesse na caixa? No vi nenhum bom motivo para esconder a verdade, ento dei a ele a verso resumida do que Holly havia me contado, omitindo apenas seu nome. Quando terminei, Sweetman deu sua risada

latida novamente. Seja l o que for que a caixa venha a conter, senhor Taylor, posso assegur-lo de que no o corao de alguma bruxinha sem importncia. No, no... A caixa contm a fonte de um grande poder. O corao de um grande homem, talvez at mesmo de um deus... Alguns dizem que a caixa contm o corao preservado do grande deus antigo Lud, a pedra fundamental original de Londres. Outros dizem que contm o corao desaparecido daquele terrvel feiticeiro antigo, Merlin Satanspawn. Ou talvez o corao de Nikola Tesla, o santo alquebrado e amargo da cincia do sculo XX. Ningum sabe ao certo. Apenas que a caixa contm um poder pelo qual vale morrer. Ou matar... Certamente a caixa se tornou to famosa que um objeto de coleo em si, qualquer que seja o seu contedo. Ento conclui , uma fonte de riqueza e possivelmente poder. No espanta que tantas pessoas a queiram. Passada de mo em mo ao longo dos anos, ganhando sangue e lendas no caminho, senhor Taylor. Inestimvel porque no h dinheiro suficiente no mundo para compr-la. V oc precisa ser homem o bastante para tom-la e ficar com ela. Ele estava inclinado para a frente, lambendo os lbios, os olhos brilhando. Estava to perto daquilo que perseguira por tanto tempo que quase podia sentir o gosto, e apenas sua necessidade de ter certeza de saber tudo o que eu sabia o impedia de usar mtodos de interrogatrio mais duros. E como ele no tinha como saber quo pouco eu sabia, tomei o cuidado de reclinar na cadeira e me esticar relaxadamente. O que voc acha que h na caixa de jacarand? questionei. Ele se recostou na cadeira e me estudou cuidadosamente, deixando o tempo passar antes de responder. Tenho bons motivos para crer que a caixa contm o corao de William Shakespeare, senhor Taylor. O corao da prpria Inglaterra, dizem alguns. E o que faria com algo assim quando tomasse posse? Sweetman deu um largo sorriso. Pretendo com-lo, senhor Taylor. Apenas as experincias gastronmicas mais raras e refinadas conseguem despertar meu paladar desgastado atualmente, e essa iguaria em particular pode se revelar muito prazerosa... O senhor tem um dom para encontrar coisas. Encontre a caixa para mim. Seja l quanto a bruxinha estiver pagando, eu dobro a oferta. Lamento. Mas tenho de ser fiel a meus clientes. Mesmo quando eles mentem para voc? Talvez especialmente nesse caso. Eu me levantei para partir e Sweetman imediatamente gesticulou para Gunboy porta. Ele se empertigou enquanto eu me aproximava e sacou a mo da jaqueta de couro. Eu tirei uma das mos do bolso do meu sobretudo, abri o saco de pimenta grossa que sempre levo comigo e joguei tudo no rosto dele. Ele recuou a cabea assustado, mas j era tarde demais. Espirrou violentamente, enquanto lgrimas chocadas lhe escorriam pelo rosto, saindo dos olhos apertados. Balanou o dedo de um lado para outro, mas isso no me preocupou. Com o nariz e os olhos cheios de pimenta, no havia como Gunboy se concentrar o bastante para manifestar suas armas conceituais. Nunca saia de casa sem temperos. So nossos amigos. Passei facilmente pelo choroso Gunboy e abri a porta. Arrisquei olhar para trs, apenas para o caso de Sweetman ter suas prprias armas escondidas, mas ele perdera todo interesse em mim. Estava com o brao sobre os ombros trmulos de Gunboy e o consolava como a uma criana. Ou quase como a uma criana. Eu fechei a porta silenciosamente atrs de mim e sa do Hotel des Heures. Pelo menos no havia

perdido tempo. O velho Market Hall um grande galpo aberto e o espetculo itinerante Objetos de Coleo Passados e Futuros o ocupava de uma ponta a outra com centenas de barracas, grandes e pequenas, oferecendo mais memorabilia rara e incomum em um s lugar do que a mente humana era capaz de acomodar com conforto. Eu percorri os corredores, olhando, descontrado, para uma barraca ou outra, tomando o cuidado de no demonstrar interesse demais em nada. No que houvesse algo excepcional em oferta. Um velho vdeo Betamax de Elvis no papel de Capito Marvel em um filme Shazam! de 1969, de algum outro mundo. Um dos caixes de Drcula, com direito terra da cova original e um certificado de autenticidade. A cabea mumificada de Alfredo Garcia, com um cheiro forte de condimentos mexicanos. E o espelho de Dorian Gray. Eu finalmente cheguei barraca da Rainha de Copas, como se apenas estivesse indo por acaso naquela direo. Big Bad Betty cuidava de tudo sozinha, como de costume: grande como a vida e duas vezes mais imponente. Com 1,80 m de altura e de constituio forte, ela vestia um traje de cigana estilizado, com direito a uma peruca de cachos escuros compridos obviamente falsa e um monte infernal de braceletes barulhentos subindo pelos braos carnudos. Os dedos de suas mos grandes estavam cobertos de anis de metal suficientes para serem considerados socos-ingleses, e ela parecia no hesitar em us-los. Era bastante atraente, de uma forma grande, escura e at mesmo morena. Dei a ela meu sorriso mais simptico e sua expresso sinistra no mudou em nada. Fingi examinar o contedo de sua barraca tencionando dar a ela tempo suficiente para se dar conta de que a cara feia no seria suficiente para me mandar embora. Big Bad Betty gostava de se apresentar como Rainha de Copas porque se especializara em objetos relacionados ao corao. No momento estava oferecendo o corao cuidadosamente preservado de Giacomo Casanova (maior do que se poderia esperar), um frasco do sangue do corao de Varney, o Vampiro, e um baralho de cartas que um dia pertencera a Lewis Carroll, com todas as copas pintadas com sangue seco. Nada especial. Voc tem muita coragem de dar as caras aqui, John Taylor disse Betty finalmente. Apenas dando uma olhada respondi descontraidamente. Gosto de ver as ofertas. Eu contratei voc para encontrar meu marido desaparecido! Eu o encontrei. No culpa minha se ele teve a memria apagada e no lembrava mais de voc. E no de modo algum culpa minha que ele tenha tido a memria apagada de modo a garantir que no conseguiria se lembrar de voc. Talvez devesse ter tentado terapia de casal... Ela franziu o cenho para mim. Voc nunca me procurou depois. Nem uma s vez. No foi para isso que voc me contratou. O que quer aqui, Taylor? J que quanto mais cedo voc sair da minha frente, melhor. O que voc pode me dizer sobre a caixa de jacarand chamada por alguns de Repouso do Corao? Ela no conseguiria resistir. Adora exibir seu conhecimento e ningum sabe mais sobre coraes do que a Rainha de Copas. A caixa tem sculos, supostamente criada na Frana pr-revolucionria para conter o sofrimento de um amante com o corao partido. Ele colocou tudo na caixa, para se livrar disso. Da o nome, Repouso do Corao. Muito francs. Mas h outras histrias. De que aquilo que a caixa contm foi mudando ao longo dos sculos. Algo... mais soturno. Faminto. Transformando a caixa no recipiente perfeito par todos os tipos de coraes mgicos e significativos. Motivo pelo qual a caixa tem tantos

outros nomes. Destruidor de Coraes, Corao Faminto, Corao Negro; voc escolhe. Pelo que sei, ningum ousou abrir a caixa em anos. Qualquer colecionador com dois neurnios funcionando se mantm bem longe dela. Agora, compre alguma coisa ou desaparea. Eu assenti educadamente e me afastei da barraca o mais rpido possvel sem chegar a correr. Conseguira tudo de que precisava com Betty, mas ainda precisaria de alguma ajuda especializada para encontrar Gideon Brooks, sua casa itinerante e a caixa de jacarand. Ento me concentrei e acionei meu dom especial. Meu olho interior se abriu lentamente, meu terceiro olho, meu olho particular; e olhei ao redor do Market Hall com minha viso elevada, buscando o que precisava. Uma chave que destrancaria uma porta dimensional. Algo brilhou a pouca distncia, cintilando em branco quente com significado mstico. Percorri rapidamente os corredores e finalmente parei diante de uma barraca que oferecia apenas chaves, de todas as formas e tamanhos. Chaves mestras para abrir qualquer porta, chaves de prata abenoadas para revelar segredos ocultos, chaves de ferro slidas para desfazer feitios de castidade. Chaves so smbolos muito antigos e podem desfazer muitas mgicas simblicas. Uma chave se destacou entre as filas de chaves penduradas, brilhando muito forte apenas para meu olho interior. Uma chave de lato simples, marcada com glifos pr-humanos. Eu vira aquele tipo antes, em certos livros muito controlados. Era uma chave de convocao, capaz no apenas de abrir qualquer porta, mas de trazer a porta at voc. Exatamente do que eu precisava. Infelizmente, a chave no tinha uma etiqueta de preo. E em um lugar como aquele, isso s podia significar que se voc tinha de perguntar o preo era porque no podia pagar. Ento usei meu dom para encontrar o nico momento em que a ateno do dono da barraca estava voltada para outra coisa e simplesmente estiquei a mo, peguei a chave e sa andando. Poderia devolv-la mais tarde, quando tivesse terminado. Quando encontrasse o tempo. O dono da barraca realmente deveria ter investido em alguns feitios de segurana minimamente decentes. Eu estava seguindo descontraidamente para a sada mais prxima, a chave enfiada em meu bolso interno, quando Holly Wylde saiu de repente do meio da multido para bloquear minha passagem. Ela sorriu para mim com expresso de vitria. Tive a sensao de que voc estaria aqui. E aqui est! No est contente de me ver de novo? No sei respondi. Prefiro que meus clientes me digam a verdade, sempre que possvel. Eu no menti exatamente disse ela, fazendo beicinho. Certo, sim, h muito sobre a caixa de jacarand que no contei a voc, mas estava bastante certa de que descobriria sozinho assim que comeasse a procurar. Afinal, eu no queria assust-lo; e quero muito meu corao de volta. No sei o que farei sem ele. Suspirei. Era difcil ficar furioso com ela. Embora provavelmente valesse o esforo. Por que Gideon Brooks colocou seu corao em uma caixa to preciosa e importante? Porque era a nica coisa que ele sabia que eu no conseguiria penetrar explicou ela com naturalidade. E a nica coisa que deseja seu corao de volta? questionei. No se importa com a caixa importante e inestimvel? Bem respondeu ela , se por acaso ela casse em nossas mos seria um belo bnus. No verdade? Voc est piscando para mim novamente. Pare. Desculpe. a fora do hbito. Outras pessoas esto procurando a caixa disse, mudando para o que eu achei que seria um

terreno mais seguro. Contei a ela sobre Sweetman e Gunboy e ela bateu o pezinho e disse algumas palavrinhas feias. O gordo e seu brinquedinho; sabia que eles estavam farejando, mas no que estavam to perto. Temos de chegar a Gideon antes deles. Eles s se importam com a caixa. No ligariam para o meu pobre coraozinho. Sweetman pareceu muito seguro de que a caixa contm um corao muito famoso ou importante argumentei. Pode ser. Quem sabe? Holly deu de ombros relaxadamente. Quem sabe quantos coraes terminaram dentro daquela caixa ao longo dos anos? Eu s me interesso pelo meu. Alis, o que voc est fazendo aqui? Um lugar to vagabundo cheio de lixo e kitsch. Posso sentir minha credibilidade desaparecendo simplesmente por estar aqui. Eu adquiri um brinquedinho til que trar a porta de Gideon diretamente para ns. Ela guinchou de excitao e fez uma dancinha alegre na minha frente. Isso! Isso! Eu sabia que voc no iria me decepcionar. Eu conto tudo a meus clientes afirmei, de modo direto. Tem certeza de que no h mais nada que deveria me contar? Acho que no disse Holly Wylde, os olhos grandes tomados por uma inocncia nada convincente. Samos juntos do Market Hall e encontrei um lugar razoavelmente calmo e silencioso para usar meu dom novamente. Disparei minha viso da cabea para o cu noturno, salpicado de mais estrelas que o mundo exterior j sonhou, ento olhei para baixo, para as ruas de Nightside girando lentamente abaixo de mim. Podia ver ao redor os clares sutis e as chamas ocasionais de feitos mgicos, e as radiaes e detonaes mais claramente dramticas de cientistas loucos brincando. Gigantescas formas indistintas subiam e desciam as ruas, passando atravs de prdios como se no estivessem l; apenas o antigo Povo Medonho, cuidando de seus negcios desconhecidos. Todo tipo de trfego rugia pelas ruas, carregando todo tipo de bens e pessoas e nunca parando. E alguns prdios simplesmente desapareciam de vista, indo e vindo, substitudos por outros prdios em suas viagens inescrutveis. Todos sabem que um alvo mvel mais difcil de se atingir. Em meu prprio corpo eu segurava a chave de convocao firmemente na mo e concentrava meu dom atravs dela; e imediatamente um prdio especfico se projetou com significado excepcional, enquanto a chave se fechava na porta especial que eu precisava encontrar. O prdio saltava por Nightside, aparecendo e desaparecendo de forma, a princpio, aleatria; mas como um peixe na ponta da linha, agora que eu tinha a chave de convocao. Cacei Gideon Brooks por Nightside, permanecendo perto, no importando quantas vezes ele tentasse me despistar, minha mente disparando de forma impossivelmente rpida de um local para outro, invisvel e indetectvel, at Gideon Brooks finalmente desistir e sua casa assentar em um lugar e ficar ali. Ela se materializou bem na minha frente, apresentando uma porta banal, e se enfiou entre dois estabelecimentos perfeitamente respeitveis, que bastante a contragosto se deslocaram para abrir espao. Eu voltei para minha cabea e afrouxei o aperto na chave de convocao. A porta diante de mim no parecia nada ameaadora, mas mesmo assim verifiquei com minha viso, s para garantir. Mgicas de proteo pesadas rastejavam sobre a porta e zumbiam e cintilavam no ar ao redor do prdio. Eu ergui a chave, murmurei as devidas palavras de ativao e destranquei todas as protees, uma a uma. Demorou um pouco. Holly deu gritinhos excitados e bateu palmas com as mozinhas.

Foi quando Sweetman e Gunboy apareceram. Simplesmente estavam l de repente, descendo a rua na nossa direo, Sweetman em seu grande cafet branco, deslizando como um navio com velas desfraldadas. Gunboy andando insolente ao seu lado, como um co de ataque com guia curta. Holly sibilou com a viso deles, como um gato ofendido, e se colocou rapidamente atrs de mim. Desliguei cuidadosamente minha viso para poder me concentrar na questo imediata. Meu caro senhor Taylor disse Sweetman, parando na minha frente. Muito bem, senhor, de fato, muito bem! Sabia que podia confiar no senhor para rastrear Gideon Brooks, mas devo dizer que nunca pensei que tambm seria capaz de fazer sua casa muito especial aterrissar. No deveria estar to surpreso de me ver, meu bom amigo, de fato no deveria. O querido Gunboy e eu o estamos seguindo desde que deixou o hotel. No esto, no rebati secamente. Eu teria notado. Bem, no seguindo pessoalmente concordou Sweetman. Tomei a liberdade do colocar um pequeno, mas muito potente, aparelho de rastreamento no bolso de seu casaco enquanto estava preocupado com o pobre Gunboy. O querido rapaz foi responsvel por essa maravilhosa distrao. Eu olhei para Gunboy. E como voc se sente de ser usado assim? Ele tirou uma das mos do bolso e apontou para mim. Eu fao o que o senhor Sweetman diz. Assim como voc. Voc vai deixar ele falar assim com voc? resmungou Holly, atrs de mim. Enquanto ele estiver apontando aquela arma conceitual, sim. respondi. Senhor Sweetman, se bem entendo, e estou inteiramente preparado para ouvir que no entendo, o caso o seguinte: o senhor quer a caixa de jacarand e o corao muito importante que acredita que ela contm. Acredito que no esteja interessado no corao desta jovem dama, tambm dentro da caixa? Sweetman inclinou sua grande cabea de modo ponderado. Sem ofensa, jovem, mas no tenho interesse em seu corao em qualquer circunstncia. Para algum que no queria ofender, devo dizer que chegou bastante perto comentou Holly. Considerando que todos queremos coisas diferentes de Gideon Brooks me apressei em dizer , no precisamos atacar uns aos outros. Podemos trabalhar juntos para obter a caixa e ento pegar dela o que cada um deseja. V oc est maluco? Holly saiu apressadamente de detrs de mim para poder me olhar melhor. Desistir da caixa? V oc me contratou para encontrar seu corao roubado respondi. Ou agora est dizendo que a caixa mais importante? No. O corao tudo argumentou Holly, depois olhando para Gunboy. Poderamos ter um pouco de poder de fogo de verdade se vamos atacar Gideon Brooks. Gunboy olhou para Sweetman, depois colocou a mo no bolso. No fique emburrado, garoto disse Sweetman. No nada atraente. Eu sorri para todos. Adoro quando se consegue um acordo. Ento todos nos viramos rapidamente enquanto a porta diante de ns se abria sozinha. Fiquei um pouco desapontado por no poder exibir o que era capaz de fazer com meu dom e a chave de convocao. Ficamos olhando para a porta aberta por um bom tempo, mas nada ameaador surgiu, e alm dela s havia escurido impenetrvel. Ns nos entreolhamos, ento liderei a investida, no mnimo porque no confiava em que nenhum dos outros reagisse de forma responsvel a algo

inesperado. Sweetman e Gunboy foram atrs de mim, com Holly fechando a fila. Atrs da porta havia um corredor simples pouco iluminado, sem qualquer armadilha mgica evidente. Poderia ser uma casa qualquer, em um lugar qualquer. A porta se fechou silenciosamente atrs de ns assim que entramos. Ns quatro praticamente lotamos o corredor estreito. Uma porta nossa esquerda se abriu lentamente e eu segui para a sala adjacente. Quando em dvida, aja com confiana. A sala era aberta e com luz quente, sem mveis ou decorao, apenas tbuas corridas nuas e um homem de meia-idade de aparncia comum vestido de modo despretensioso, sentado em uma cadeira, cercado por um grande pentagrama queimado diretamente no piso. Segurava nas mos uma caixa de madeira simples, com talvez 30 cm de comprimento e 15 cm de largura. As linhas do pentagrama se incendiaram de repente quando Sweetman se aproximou delas e ele parou. As linhas brilhavam com uma forte luz azulada, alimentada por energias sobrenaturais. Sweetman recuou cautelosamente e gesticulou para Gunboy, que sorriu devagar enquanto tirava as duas mos dos bolsos da jaqueta. E ento parou, olhou de forma quase desprezvel para Sweetman e guardou as mos de novo. Aparentemente, armas conceituais no eram preo para mgicas mais antigas e estabelecidas. Olhei para Holly. Ela fitava Gideon sem piscar, mas no consegui ler a expresso em seu rosto. No parecia com raiva nem com medo; apenas inteiramente concentrada na caixa nas mos dele. Voc uma bruxa disse eu a ela em voz baixa. No pode fazer alguma coisa? Ela de repente franziu o cenho de raiva enquanto olhava para Gideon. Poderia ser apenas o cenho, mas j no parecia bonita. Se pudesse quebrar as protees dele no precisaria de sua ajuda. V oc nunca gostou de depender de outras pessoas disse o homem na cadeira, de forma simptica. E realmente no conseguia suportar algum com poder sobre voc, mesmo tendo o procurado para aprender magia. V oc foi a melhor aluna que j tive, minha querida, at ficar impaciente e tentar roubar meus segredos. E quando isso falhou, voc teve de ir buscar poder em todo tipo de lugar inadequado. Ele olhou para mim. O que quer que ela tenha lhe dito, no se pode confiar. Ela dir qualquer coisa, far qualquer coisa para conseguir o que quer. Dormiu com demnios para que eles lhe ensinassem magias que eu no quis, roubou livros de magia e objetos de poder e teria roubado meu corao... se eu no tivesse tomado precaues. Ningum me diz o que fazer advertiu Holly. Com seu corao nas mos voc teria me ensinado tudo o que eu queria. E quanto aos demnios, cada um deles foi melhor na cama que voc. Mulheres sempre jogam sujo. Eu mantive minha casa em movimento para voc no poder me encontrar explicou Gideon. Deveria saber que voc procuraria o infame John Taylor, o homem que consegue encontrar qualquer coisa. O que ela lhe disse, senhor Taylor, quando no estava lhe dando seu belo sorriso? Disse que voc roubou seu corao. E o colocou na caixa de jacarand. Ah, Holly ironizou Gideon, at mesmo dando um risinho rpido. o meu corao na caixa, senhor Taylor. Eu o coloquei aqui aps ela tentar roub-lo. Porque no conseguia suportar a ideia de algum ter controle sobre ela. Ento... voc no tem qualquer sentimento por ela? perguntei, apenas para ter certeza. Ah! Eu deveria saber que seriam coisas do corao, por assim dizer. Por isso voc est aqui, Holly? V oc nunca me amou! gritou Holly, bem na frente dele, no limite do pentagrama, os dois

punhos cerrados. Eu fiz tudo certo e ainda assim voc nunca me amou! V oc nunca amou ningum respondeu Gideon, calmamente. Sempre amou o poder. Eu fui apenas seu mentor. Holly se virou para mim de repente. V oc acredita em mim, no , John? V pegar a caixa para mim. Ento poderemos fazer com ele o que quisermos! Lamento. Mas eu acreditei em voc, Holly. V oc me contratou para encontrar a caixa de jacarand. Bem, ali est ela. Foi ela quem espalhou que eu tinha a caixa explicou Gideon. Para que homens ambiciosos de toda parte a procurassem e ela pudesse jog-los contra mim. S para o caso de voc no funcionar, senhor Taylor. Qual a sensao de ser usado? Eu dei de ombros. Faz parte do trabalho. Gideon Brooks voltou a ateno para Sweetman e Gunboy. Na verdade no passa de uma simples caixa de guardados, sabe. Talvez um pouco mais famosa que a maioria. Ela pode ter contido alguns itens importantes ou significativos em algum momento, mas o nico corao que contm agora o meu. E Holly no pode peg-lo. A rpida risada canina de Sweetman teve ainda menos humor que de costume. Meu caro senhor, no espera realmente que acredite nisso, no ? Eu segui a caixa por cidades desconhecidas e ruas cobertas de sangue, ela ser minha. Gunboy, aponte suas mos maravilhosas para o senhor Taylor e a bruxinha. Agora, senhor Brooks, desista da caixa ou tudo o que meu jovem parceiro entusiasmado fizer a esses dois jovens ser sua responsabilidade. Holly olhou para Gunboy e depois para Gideon. V oc no vai realmente permitir que ele me machuque, no , docinho? V oc disse que fui a melhor aluna que j teve... Tive alunas antes de voc desprezou Gideon. E haver outras. Embora espere da prxima vez escolher com mais sabedoria. Ainda gosto bastante de voc, Holly, contra todo o meu bom-senso. Mas no o bastante para arriscar meu corao. E quanto a mim? perguntei. O que tem voc? rebateu Gideon. Bastante justo respondi. Ah, timo concluiu Holly, animada. Plano B. Ela deu seu sorriso mais encantador para Gunboy e respirou fundo. Sweetman riu. Acredite em mim, jovem, voc no tem absolutamente nada que o querido Gunboy deseje. Mas ele tem algo que eu desejo disse Holly. Eu desejo seu corao. Ela fez um repentino gesto de agarrar com a mo esticada e Gunboy deu um grito agudo enquanto curvava as costas e seu peito explodia. Sua jaqueta de couro preta se rasgou e a carne nua sob ela se abriu enquanto o corao desgrudava do abrigo sseo e cruzava o ar para pousar na mo de Holly, que o aguardava. Sangue grosso escorreu por seus dedos enquanto o corao continuava a bater. A bela boca rosada de Holly fez uma rpida careta de desgosto e ento ela fechou a mo com uma fora repentina, esmagando o corao. Gunboy caiu no cho e ficou imvel, os olhos ainda horrorizados, seu peito uma runa ensanguentada. Sweetman soltou um nico grito de dor e perda absolutas e se ajoelhou ao lado de Gunboy para embalar o corpo morto em seus enormes braos. Sangue encharcou seu cafet branco enquanto ele ninava Gunboy para frente e para trs, como a uma criana dormindo.

Lgrimas silenciosas corriam pelo rosto de Sweetman. Ento esse o tipo de bruxa que voc disse eu a Holly. Ela largou o corao esmagado no cho e lambeu o sangue de seus dedos brancos. Sorriu docemente para mim. Sou o tipo de bruxa que voc no quer desapontar. Eu disse a voc que Gideon lidava com conhecimento proibido e que eu era uma boa ouvinte. Agora, seja um bom menino e pegue a caixa para mim. Voc pode descobrir um modo de superar as defesas de Gideon. o que voc faz. Sim. Mas h um limite para o que eu fao. Ela me deu um frio olhar de avaliao e eu o sustentei, sem recuar. Nunca permita que vejam medo em seus olhos. Comprei seus servios por mil libras ao dia recordou Holly. E o dia ainda no acabou. Encontrei a caixa para voc respondi. No culpa minha que seu corao no esteja nela. Mas depois de toda minha investigao eu provavelmente sei mais sobre a caixa do que voc. Ela foi feita originalmente para conter toda dor e horror do corao partido de um homem. E isso ainda est l; preso dentro da caixa h sculos, ficando mais forte e mais frustrado. Est sozinho h tanto tempo que deve estar com muita fome de companhia. V oc pode conhecer a caixa como Repouso do Corao, e talvez ela originalmente fosse isso, mas tem outro nome agora. Corao Faminto. Eu elevei meu dom, encontrei o caminho para passar pelas protees de Gideon e usei meu dom e a chave para destrancar a caixa de jacarand. A tampa se abriu e o Corao Faminto dentro dela se esticou, agarrou Holly e a puxou para dentro num piscar de olhos. Tambm poderia ter me levado se Gideon no tivesse imediatamente fechado a tampa. Ns nos olhamos, a sala ficou repentinamente silenciosa. Ela queria meu corao disse Gideon. Agora pode t-lo como companhia... Para sempre. Sweetman ergueu os olhos, ainda embalando Gunboy morto. O que... O que realmente h dentro da caixa? A matria da qual so feitos os gritos respondi.

Estige e pedras
STEVEN SAYLOR

O sucesso de vendas Steven Saylor uma das estrelas mais brilhantes do subgnero mistrio histrico, juntamente com autores como Lindsey Davis, John Maddox Roberts e o falecido Ellis Peters. autor da longa srie Roma Sub Rosa, que conta as aventuras de Gordianus, o Localizador, um detetive de uma Roma Antiga realisticamente recriada, em romances como Roman blood, Arms of nemesis, Catilinas ridle, The Venus throw , A murder on the appian way, Rubicon, Last seen in massilia, A mist of prophecies e The judgment of Caesar. Os feitos de Gordianus em contos foram reunidos em The house of vestals: the investigations of Gordianus the finder e A gladiator dies only once: the further investigations of Gordianus the finder . Entre os outros livros de Saylor esto A twist at the end , Have you seen Dawn? e um enorme romance histrico sem Gordianus, Roma: the novel of ancient Rome. Suas obras mais recentes so um romance de Gordianus, The triumph of Caesar, e o segundo grande volume da sequncia de Roma, Empire: the novel of imperial Rome. Ele mora em Berkeley, Califrnia. Com o conto de suspense que se segue, Estige e pedras, ele introduz toda uma nova srie de histrias que levar um Gordianus adolescente a visitar as Sete Maravilhas do mundo; seu companheiro de viagem o idoso poeta grego Antpatro de Sidon. As histrias das Sete Maravilhas se passam entre 92 e 90 a.C., dessa forma funcionando como introduo ao primeiro romance da srie Roma Sub Rosa, Roman blood, ambientado em 80 a.C.. Aqui, se aventurando bem alm do mundo de Roma e Grcia, Gordianus e Antpatro descobrem que a fabulosa cidade de Babilnia um mero fantasma de sua antiga glria, assombrada e ameaada por seu passado devasso. Na Babilnia no veremos uma, mas duas das Grandes Maravilhas do mundo disse Antpatro. Ou pelo menos devemos ver o que resta delas. Havamos passado a noite em uma pequena estalagem empoeirada ao lado do rio Eufrates. Meu companheiro de viagem estava quieto e emburrado desde o momento em que sara da cama naquela manh, viajar duro para homens velhos, mas medida que chegvamos mais perto de Babilnia, viajando rumo ao sul pela antiga estrada que seguia o rio, seu humor melhorou e ele pouco a pouco ficou mais animado. O dono da estalagem nos contara que a antiga cidade ficava a poucas horas de distncia, mesmo levando em conta o lento avano dos burros que montvamos, e por toda a manh uma mancha sugeria que uma cidade se ergueia nossa frente no horizonte, lentamente se tornando mais pronunciada. A terra entre os rios Tigre e Eufrates, e por quilmetros ao redor, inteiramente plana, sem sequer haver morros baixos interrompendo a vista. Em uma plancie to vasta e indistinta, poderse-ia pensar que era possvel ver at o fim, mas as ondas de calor que subiam da terra distorciam a viso, de modo que objetos prximos e distantes ganhavam uma aparncia indefinida, at mesmo sobrenatural. Uma torre distante se revelava uma palmeira; uma pilha de corpos estranhamente imveis mortos? de repente se transformava em um monte de cascalho, aparentemente colocado ali por quem fazia a manuteno da estrada. Durante mais de uma hora eu tentei entender o que era um grupo que viajava rumo norte e parecia se aproximar de ns na estrada. As ondas de calor vibrante ora pareciam ampliar o grupo, ora torn-

lo menor, depois desaparecendo, ento reaparecendo. Inicialmente achei ser uma companhia de homens armados, pois pensei ter visto a luz do sol refletindo em suas armas. Depois decidi que via apenas um homem a cavalo, talvez usando um capacete ou uma armadura que refletia um brilho azulado. Depois a pessoa, ou pessoas, ou o que fosse que se aproximava de ns, desapareceu no piscar de um olho e senti um arrepio, pensando se estaramos prestes a encontrar uma companhia de fantasmas. Finalmente encontramos nossos colegas viajantes na estrada. O grupo se compunha de vrios guardas armados e duas pequenas carroas puxadas por burros e com pilhas altas de tijolos, mas no como quaisquer outros tijolos que eu tivesse visto antes. Eram grandes e de formas variadas, a maioria com 900 cm2, cobertos na face externa com um acabamento impressionante, alguns amarelos, alguns azuis, outros misturados. No eram recentes beiradas desiguais e pedaos de massa grudados indicavam que haviam sido soltos de alguma estrutura existente , mas a no ser por um pouco de poeira, o revestimento colorido cintilava com um brilho de joia. Antpatro ficou muito excitado. Poder ser? murmurou. Tijolos das famosas muralhas de Babilnia! O velho poeta desmontou desajeitadamente e se arrastou at a carroa mais prxima, onde esticou a mo para tocar um dos tijolos, passando as pontas dos dedos pelo revestimento azul cintilante. O condutor inicialmente fez objees e chamou um dos guardas armados, que desembainhou sua espada e avanou. Depois o condutor riu, vendo os olhos brilhantes de encanto de Antpatro, e dispensou o guarda. Falando com Antpatro, o condutor disse algo em um idioma que no reconheci. Aparentemente Antpatro tambm no, pois olhou para o homem com olhos apertados e disse: Falaarr gregoo? Era minha primeira visita a uma terra onde a maioria da populao conversava em idiomas que no latim e grego. Antpatro tinha alguma noo da lngua parta, mas eu notara que ele preferia falar com os nativos em um grego ruim, como se de alguma forma isso fosse mais compreensvel a eles que o grego impecvel que meu companheiro normalmente falava. Sim, falo grego, um pouco respondeu o condutor, aproximando o polegar do indicador. Voc vem de Babilnia, no? Antpatro tambm tendia a elevar sua voz ao falar com os nativos, como se fossem surdos. De Babilnia, sim. Qual distncia? perguntou Antpatro, se entregando a uma elaborada linguagem de sinais para deixar claro o que queria dizer. Babilnia, daqui? Ah, duas horas. Talvez trs emendou o condutor, olhando para nossos burros de aparncia cansada. Antpatro olhou na direo da mancha no horizonte, que decididamente ficara maior, mas ainda no revelava muralhas altas. Ele suspirou. Comeo a temer, Gordianus, que no reste mais nada das famosas muralhas de Babilnia. Certamente, se fossem to grandes quanto diz a lenda, e se ainda houvesse runas, veramos algo delas a esta altura. Tijolos vm das velhas muralhas, sim explicou o condutor, entendendo apenas um pouco do comentrio de Antpatro e apontando para sua carga. Meu vizinho acha, enterrado atrs da casa dele. Muito raro. Muito valioso. Ele vende para mercador rico de Ctesiphon. Agora meu vizinho homem rico. Bonitos, no so, Gordianus? observou Antpatro, passando a palma da mo sobre uma superfcie revestida e depois levantando o tijolo para olhar o fundo. Por Zeus, este tem marcado o

nome de Nabucodonosor! Deve datar do seu reinado. Por um momento pensei que Antpatro estava prestes a versejar criar poemas extemporneos era sua especialidade , mas seus pensamentos ganharam um cunho mais prtico. Esses tijolos valeriam uma fortuna em Roma. Meu patrono Quinto Lutcio Catulo tem alguns, que exibe como espcimes em seu jardim. Acho que pagou mais por aqueles cinco ou seis tijolos babilnicos do que por todas as esttuas de sua casa juntas. Ah, bem, vamos continuar. Antpatro deu ao condutor uma moeda pelo tempo perdido, depois retomamos nosso lento avano constante na direo da mancha cintilante no horizonte. Eu pigarreei. O que torna aqueles velhos tijolos to valiosos? E por que os babilnios construram suas muralhas de tijolos, para comear? Achava que qualquer boa muralha de cidade deveria ser feita de pedra. O olhar que Antpatro lanou na minha direo me fez sentir ter 9 anos de idade, em vez de 19. Olhe ao seu redor, Gordianus. Est vendo alguma pedra? No h uma pedreira em quilmetros. Esta parte do mundo inteiramente carente do tipo de pedra adequado para construir templos e outros prdios, muito menos muralhas que se estendem por quilmetros e so largas o bastante para carruagens poderem circular por cima delas. No, a no ser alguns poucos templos decorados com calcrio e betume importados por um preo alto, a cidade de Nabucodonosor foi construda de tijolos. Eles eram feitos de argila misturada com palha picada fina, depois comprimida em moldes e endurecida ao fogo. De forma impressionante, esses tijolos so quase to fortes quanto pedra e na antiga linguagem caldeia a palavra para tijolo e pedra a mesma. Eles no podem ser esculpidos como pedra, claro, mas podem ser decorados com revestimentos coloridos que nunca desbotam. Ento as famosas muralhas de Babilnia foram construdas por... disse, hesitando no nome difcil. Pelo rei Nabucodonosor completou Antpatro, tomando o cuidado de pronunciar claramente, como fez ao falar com o carroceiro. A cidade de Babilnia propriamente dita foi fundada, pelo menos segundo a lenda, por uma rainha assria chamada Semramis, que viveu na poca de Homero. Mas foi um rei muito posterior, da dinastia dos caldeus, que levou a Babilnia ao auge de sua glria. Seu nome era Nabucodonosor e reinou h 500 anos. Ele reconstruiu toda a cidade seguindo um projeto em grade, com grandes avenidas retas, muito diferente do caos a que voc est acostumado em Roma, Gordianus, e decorou a cidade com templos magnficos em homenagem aos deuses babilnios, principalmente Marduk e Ishtar. Ergueu um enorme complexo de templos chamado Etemenanki, a Fundao de Cu e Terra, na forma de um enorme zigurate de sete andares; alguns dizem que o zigurate rivaliza com as pirmides do Egito em tamanho e deveria ser ele mesmo uma das Sete Maravilhas. Para encanto de sua rainha meda, que sentia saudade das florestas montanhosas e dos campos floridos de sua terra natal distante, Nabucodonosor construiu os jardins suspensos, um paraso encarapitado, como um ninho de pssaro, bem acima da terra. E cercou toda a cidade com uma muralha de 22 m de altura e nove de largura, larga o bastante para duas carruagens passando em direes opostas. As muralhas eram reforadas por parapeitos com ameias e torres que se erguiam a mais de 30 m, e toda a extenso era decorada com padronagens e imagens em azul e amarelo, de modo que a distncia a Babilnia de Nabucodonosor cintilava como ornamentos de lpis-lazli em uma corrente de ouro. Ele olhou incerto para o horizonte. A mancha continuava a crescer, mas parecia mais um bolo de lama que uma joia; embora eu achasse que comeava a ver um enorme objeto se erguendo acima da mancha e brilhando em vrias cores. Seria o zigurate?

O que aconteceu ao imprio de Nabucodonosor? perguntei. O que aconteceu s suas muralhas? Imprios surgem, imprios desmoronam, at mesmo o imprio de Roma, algum dia... No era a primeira vez que Antpatro expressava desprezo pelo poder imperial de Roma, mas mesmo ali, longe da influncia de Roma, dizia tais palavras em voz baixa. Assim como os assrios caram perante os caldeus, os caldeus caram perante os persas. Cem anos aps a morte de Nabucodonosor, a Babilnia se revoltou contra Xerxes, o mesmo monarca persa que imaginou poder conquistar tolamente a Grcia. Xerxes teve mais sucesso com a Babilnia; saqueou a cidade e seus templos e alguns dizem que demoliu as grandes muralhas, destruindo-as de tal forma que praticamente no restou qualquer trao, apenas uma montoeira de tijolos esmaltados cobiados por colecionadores de todo o mundo. Cem anos depois, quando Alexandre avanou sobre a cidade, os babilnios no ofereceram resistncia e saram para receb-lo, ento talvez de fato no tivessem muralhas adequadas para defend-los. Dizem que Alexandre pretendia devolver Babilnia sua antiga glria e fazer dela a capital do mundo, mas morreu ali aos 32 anos. Seu sucessor construiu uma nova cidade nas proximidades, no Tigre, e a batizou com seu nome; a nova capital, Selucia, ficou com o que restava de riqueza e poder em Babilnia e a antiga cidade foi esquecida, a no ser pelos acadmicos e sbios que acorreram para l, atrados pelos aluguis baratos, e por astrlogos, que teriam considerado o zigurate a plataforma ideal para olhar estrelas. Ento devemos encontrar astrlogos na Babilnia? perguntei. Sem dvida. A astrologia teve origem com os caldeus. A cincia ainda novidade em Roma, eu sei, mas tem ganhado popularidade entre os gregos desde que um sacerdote babilnio de Marduk chamado Berossus abriu uma escola de astrologia na ilha de Cs, nos tempos de Alexandre. Seguimos em silncio por algum tempo. Tive certeza que o ponto mais alto da mancha que continuava a crescer de fato devia ser o zigurate multicolorido, dominando o perfil de Babilnia. Tambm conseguia identificar algo que parecia ser uma muralha, mas no parecia ser muito alta e tinha uma cor marrom avermelhada, como se feita de tijolos comuns, no de lpis-lazli e ouro cintilantes. E quanto aos jardins suspensos que Nabucodonosor construiu para sua esposa? indaguei. Ainda existem? Logo veremos ns mesmos respondeu Antpatro. Finalmente as muralhas de Babilnia se ergueram diante de ns. Eu podia ver que Antpatro estava profundamente desapontado. Ah, bem, eu estava preparado para isso disse com um suspiro enquanto cruzvamos um fosso seco e passvamos pelo porto. Se a tivssemos encontrado em qualquer outro lugar, a muralha seria razoavelmente impressionante; ela se erguia talvez 9 m e se estendia at onde eu podia ver ao longo da margem do Eufrates. Mas era feita de tijolos comuns marrom-avermelhados. Aquela muralha certamente no era uma das Maravilhas do mundo. Passamos por um mercado animado, repleto de cheiros exticos e personagens coloridos; o lugar transpirava um agradvel encanto provinciano, mas eu no senti a inconfundvel excitao de estar em uma das grandes cidades do mundo, como Roma ou feso. Ento, nossa frente, eu vi o porto de Ishtar. Na poca eu no sabia como chamar aquilo; s sabia que meu queixo caiu de repente e meu corao acelerou. A luz do sol brilhante refletia nos azulejos multicoloridos, animando as imagens

fascinantes de animais impressionantes: magnficos auroques com chifres, lees rugindo e drages aterrorizantes. Outros padres eram mais abstratos, sugerindo joias e flores, mas em escala gigantesca. O azul predominava e havia tantos tons quanto se podia ver no mar ao longo de um dia, do cerleo do meio-dia ao ndigo da meia-noite. Tambm havia muitos tons de amarelo e dourado e bordas feitas de um verde espetacular. Os parapeitos que se erguiam acima de ns eram endentados em um padro que encantava o olho. Mas o porto era apenas um fragmento, isolado; a muralha se estendia por apenas uma pequena distncia dos dois lados e terminava abruptamente. Um grupo de nativos, vendo nosso espanto, correu na nossa direo e disputou nossa ateno. Finalmente Antpatro anuiu para um que parecia falar melhor o grego. O que isso? perguntou Antpatro. A grande muralha! declarou o homem, que tinha uma barba desgrenhada e perdera vrios dentes. Mas no pode ser apenas isso! protestou Antpatro. Tudo o que resta disse o homem. Quando Xerxes derrubou as muralhas de Nabucodonosor deixou este porto, para mostrar quo grandiosa era a muralha que ele destruiu. chamado de porto de Ishtar, em glria deusa. Ele estendeu a palma da mo, onde Antpatro devidamente colocou uma moeda. Pense nisso, Gordianus sussurrou Antpatro. O prprio Alexandre cavalgou por esse porto quando entrou na cidade em triunfo. No espanta que quisesse fazer sua capital aqui comentei, olhando para cima enquanto passvamos pelo arco imponente. Nunca vi nada como isto. verdadeiramente magnfico. Imagine muitos portes assim, ligados por uma muralha no menos magnfica que se estendia por quilmetros disse Antpatro, balanando a cabea. E tudo desaparecido, exceto por isto. Enquanto avanvamos, o homem nos seguiu. Eu mostro tudo a vocs ofereceu. Mostro os jardins suspensos, sim? Antpatro brilhou. Haveria alguma chance de que os famosos jardins ainda existissem, tantos sculos aps o tempo de Nabucodonosor e sua rainha meda? No longe, no longe! prometeu o homem, abrindo caminho. Eu perguntei a ele seu nome. Dario, como o grande rei persa respondeu sorrindo, exibindo os dentes remanescentes. Passamos por uma pracinha deteriorada onde mercadores ofereciam bugigangas baratas auroques, lees e drages em miniatura aos turistas, que eram muitos, pois no ramos os nicos viajantes a ir Babilnia naquele dia em busca das famosas Maravilhas. Depois de um labirinto de becos poeirentos e sinuosos aquela certamente no era a cidade geomtrica projetada por Nabucodonosor , finalmente chegamos aos ps de uma grande pilha de runas. Provavelmente aquela estrutura chegava ao cu, ou um dia chegara, antes que o tempo ou o homem a demolissem, ento de certa forma lembrava uma montanha, mesmo que pequena. Dario pediu que desmontssemos e o segussemos. Antes que pudssemos avanar, outro sujeito insistiu em que pagssemos pelo privilgio; tambm prometeu cuidar de nossos burros. Antpatro deu ao porteiro a moeda pedida e Dario nos conduziu a uma escadaria com entulho dos dois lados que levava a uma srie de pequenos patamares. Algum colocara vrios vasos de plantas pelo caminho, e em alguns dos patamares rvores esguias e arbustos de aparncia sedenta cresciam no entulho. O efeito dilapidado era mais triste que espetacular. Finalmente chegamos a uma rea aberta perto do cume, onde colunas quebradas e tijolos partidos no piso eram evidncias do que um dia havia sido um terrao magnfico, agora sombreado por tamareiras e perfumado por pequenos limoeiros e

laranjeiras. As folhas de uma oliveira de galhos retorcidos cintilavam em prata e verde brisa. No exatamente a floresta da montanha que Nabucodonosor construiu murmurou Antpatro, recuperando o flego depois da subida. Aps a ascenso ngreme eu mesmo me sentia um pouco tonto. Como eles regam todas essas plantas? perguntei. Ah, voc sbio, meu jovem amigo declarou nosso guia. V oc percebe o segredo dos jardins suspensos. Venha, veja. Dario nos levou a uma abertura prxima, com moldura de tijolos, que dava para uma passagem que descia em ngulo. Vinha da passagem mal iluminada em nossa direo um homem com uma barra sobre os ombros e um balde de gua em cada extremidade. Bufando e coberto de suor, o carregador ainda assim deu um sorriso cansado ao sair para a luz e passar se arrastando por ns. Bom que estejamos perto do rio se os homens tm de carregar gua subindo este tnel o dia inteiro disse eu. Antpatro ergueu as sobrancelhas. Ah, mas houve um tempo, Gordianus, em que este tnel deveria conter o mecanismo que trazia um fluxo constante de gua para os jardins disse, apontando para vrios pedaos de metal misteriosos presos na superfcie do tnel. Onescrito, que viu estes jardins no tempo de Alexandre, fala de um aparato como um parafuso gigante que erguia um enorme volume de gua enquanto girava. Aparentemente no resta nada daquele mecanismo impressionante, mas o tnel continua aqui, levando, podemos presumir, a uma cisterna alimentada pelo rio. Sem o parafuso de irrigao os cidados trabalhadores de Babilnia tm de recorrer ao esforo de seus prprios corpos para manter viva alguma lembrana do jardim, talvez por orgulho cvico, e para o benefcio de visitantes pagantes como ns. Eu assenti, incerto. Os jardins suspensos podiam ter sido magnficos um dia, mas as runas decrpitas mal podiam se comparar com as outras maravilhas do mundo que vimos em nossa viagem. Ento fui alguns passos alm da abertura do tnel, at um ponto que oferecia uma vista livre do zigurate. As muralhas de Babilnia haviam sido derrubadas. Os jardins suspensos estavam em runas. Mas o grande zigurate resistia, se erguendo como uma montanha no meio da cidade amarronzada. Um dia cada um dos sete andares recuados havia sido de uma cor diferente. Quase todo trabalho decorativo fora retirado (por Xerxes ao saquear a cidade e por ladres posteriores), e as paredes de tijolos haviam comeado a desmoronar, mas restava o suficiente da fachada original para indicar como o zigurate deveria parecer. O primeiro andar, mais largo, era de tijolos vermelhos, mas o seguinte havia sido de um branco ofuscante (revestido com calcrio e betume importados, soube depois), o terceiro, de azulejos azuis iridescentes, o seguinte, em uma profuso e padres em amarelo e verde, e assim por diante. Nos dias de Nabucodonosor o efeito devia ser sobrenatural. Notei em meio perfeio danificada do zigurate pequenos pontos aqui e ali. Apenas quando vi esses pontos se movendo na verdade eram homens me dei conta da verdadeira escala do zigurate. A coisa era ainda maior do que havia imaginado. O sol finalmente comeava a se pr, lanando seus raios baixos sobre a cidade poeirenta e banhando o zigurate com uma luz alaranjada. Os babilnios o chamavam de Etemenanki, a Fundao de Cu e Terra. Na verdade, a mim parecia que algo to enorme e estranho dificilmente poderia ter sido criado por mos humanas. Antpatro teve pensamentos semelhantes. De p ao meu lado, ele versejou:

Que monstruoso ciclope construiu este enorme monte para a assria Semramis? Ou quais gigantes, filhos de Gaia, o ergueram em sete andares Para arranhar as sete Pliades? Imvel, inabalvel, uma massa eterna, Como o imponente monte Atos, ele pesa sobre a terra. Por mais cansado da viagem e tonto eu estivesse, percebi o erro de Antpatro. Voc disse que Nabucodonosor construiu o zigurate, no Semramis. Ele me olhou novamente como seu eu fosse uma criana. Licena potica, Gordianus. Semramis tem mtrica melhor e o nome muito mais eufnico. Quem poderia compor um poema em torno de um nome to desajeitado quanto Nabucodonosor? Enquanto a escurido chegava, Dario nos ajudou a encontrar alojamento para a noite. A pequena estalagem qual nos guiou ficava perto do rio, garantiu, e embora pudssemos sentir o cheiro do rio enquanto fazamos uma refeio frugal de po e tmaras na sala coletiva, nosso quarto no andar de cima no tinha vista para ele. De fato, quando tentei abrir as janelas elas se chocaram contra uma regio ofensiva da cidade que se estendia ao longo do rio. Amanh vocs vero Etemenanki insistiu Dario, que partilhara nossa refeio e nos seguira at o quarto. A que horas os encontro? Amanh descansaremos disse Antpatro, desabando na cama estreita. V oc no se incomoda de dormir naquele tapete no cho, se importa Gordianus? Na verdade estava pensando em dar uma caminhada disse. Antpatro no respondeu; j estava roncando. Mas Dario balanou a cabea vigorosamente. No seguro depois que escurece. Voc fica dentro. Eu franzi o cenho. Voc garantiu a Antpatro que este era um bairro bom, sem assaltantes. Eu disse a verdade, no se preocupe com ladres. Ento qual o perigo? Dario fez uma expresso grave. Depois que escurece ela sai. Ela? De quem voc est falando? Fale claramente. J falei demais. Mas no saia at clarear. Ento eu encontro vocs. Ele desapareceu sem mais uma palavra. Eu me joguei no cho e me reclinei no tapete, pensando que nunca conseguiria dormir com Antpatro roncando to alto. Quando vi novamente, a luz do sol passava pela janela aberta. Quando descemos para o desjejum o sol j estava alto. S havia mais um hspede na sala comum. Seus trajes eram to exticos que quase gargalhei ao v-lo. Os nicos astrlogos que eu vi fora no palco, em comdias, e aquele homem poderia ser um deles. Usava um chapu amarelo alto que subia em camadas, semelhantes s do zigurate, e uma tnica azul-escuro decorada com imagens de estrelas e constelaes costuradas em amarelo. Seus sapatos, incrustados de pedras semipreciosas, terminavam em espirais nos dedos. A barba preta comprida havia sido moldada, tranada e salpicada de p amarelo, de modo que irradiava de seu maxilar como raios solares. Antpatro convidou o estranho a se juntar a ns. Ele se apresentou como Mushezib, astrlogo da cidade de Ecbatana em visita a Babilnia. Havia viajado muito e seu grego era excelente, provavelmente melhor que o meu.

Voc veio ver o zigurate especulou Antpatro. Ou o que resta dele disse Mushezib. Tambm h uma excelente escola de astrlogos aqui, onde espero conseguir um posto de professor. E vocs? Estamos aqui simplesmente para ver a cidade disse Antpatro. Mas no hoje. Estou cansado demais e todo meu corpo di de montar ontem. Mas no podemos simplesmente passar o dia inteiro aqui dentro argumentei. Talvez haja algo interessante por perto. Fui informado de que h um pequeno templo de Ishtar rua acima disse Mushezib. Fica quase totalmente escondido atrs de um muro alto e aparentemente est em runas; foi profanado por Xerxes h muito tempo e nunca reconsagrado ou reconstrudo. Imagino que no haja muito para ver. Mas voc no pode ir l disse o dono da estalagem, que escutara e se juntara conversa. Ele tambm parecia um personagem sado de uma comdia teatral. Era um sujeito grande com rosto redondo e sorriso fcil. Com seus ombros enormes e braos musculosos, parecia capaz de interromper uma briga e jogar os briges na rua caso tal confuso acontecesse em sua taberna sonolenta. Quem probe? perguntou o astrlogo. O estalajadeiro deu de ombros. Ningum probe. Um templo deserto pertence a ningum e a todos, propriedade comum, dizem. Mas ningum vai l, por causa dela. Minhas orelhas se levantaram. De quem est falando? Considerando seu grego inadequado, o estalajadeiro se dirigiu ao astrlogo em lngua parta. Mushezib fez uma expresso espantada. Nosso anfitrio diz que o templo ... assombrado. Assombrado? reagi. Eu esqueci a palavra grega, mas acho que em latim lemur, certo? Sim murmurei. Uma manifestao dos mortos que permanece na terra. Uma coisa que um dia foi mortal, mas no vive nem respira mais. No estando prontos ou sendo incapazes de cruzar o rio Estige at o reino dos mortos, os lmures percorriam a terra, normalmente, mas nem sempre, aparecendo noite. O estalajadeiro diz que h um lmure neste templo prximo disse Mushezib. Uma mulher vestindo trapos mofados, com um rosto hediondo. As pessoas temem ir l. Ela perigosa? perguntei. Mushezib conversou com o estalajadeiro. No apenas perigosa, mas mortal. H algumas manhs um homem que desaparecera na noite anterior foi encontrado morto nos degraus do templo, o pescoo quebrado. Agora eles trancam o porto, que antes nunca era trancado. Essa era a ameaa noturna sobre a qual Dario me alertara, temendo at mesmo dizer o nome da coisa em voz alta. Mas certamente luz do dia... comeou Antpatro. No, no! protestou a esposa do estalajadeiro, que se juntara a ns. Era quase to grande quanto o marido, mas tinha uma expresso raivosa outro tipo adequado ao palco, pensei, a esposa irascvel do estalajadeiro. Ela falava grego melhor que o marido e seu forte sotaque egpcio explicava as iguarias de Alexandria entre as comidas do desjejum. Fiquem longe do velho templo! gritou ela. No vo l! Vocs morrem se forem l!

Seu marido pareceu achar esse surto grosseiro. Riu nervosamente e deu de ombros com as palmas da mo para cima, depois a chamou de lado, balanando a cabea e sussurrando com ela. Se ele tentava acalm-la, fracassou. Aps uma breve discusso, ela lanou as mos para o alto e saiu pisando duro. Deve ser muito perturbador ter um lmure to perto murmurou Antpatro. Ruim para os negcios, imagino. Acha que por isso que h to poucas pessoas na estalagem? Fico surpreso por nosso anfitrio at mesmo tocar no assunto. Bem, eu acabei o desjejum, ento, se me desculpam, pretendo voltar a nosso quarto e passar o dia inteiro na cama. Ah, no fique to deprimido, Gordianus! Saia e explore a cidade sem mim. Eu senti alguma apreenso de me aventurar sozinho em uma cidade to extica, mas no precisava me preocupar. No momento em que pisei na rua fui abordado por nosso guia do dia anterior. Onde est seu av? perguntou Dario. Eu ri. Ele no meu av, apenas meu companheiro de viagem. Est cansado demais para sair. Ah, ento eu mostrarei a cidade a voc, hein? S ns dois. Eu franzi o cenho. Temo que no tenha muito dinheiro comigo, Dario. Ele deu de ombros. O que dinheiro? Ele vem e vai. Mas se eu mostrar a voc o zigurate, voc se lembrar a vida toda. Na verdade estou muito curioso sobre aquele templo de Ishtar aqui na rua. Ele ficou plido. No, no, no. No vamos l. Podemos pelo menos passar por l, no ? por aqui? Perto da estalagem havia uma estrutura dilapidada que um dia devia ter sido uma taberna concorrente, mas estava fechada e com tbuas presas; ela mesma parecia bastante assombrada. Logo depois dessa propriedade abandonada havia um muro de tijolos com um pequeno porto de madeira. O muro no era muito mais alto que minha cabea; alm dele eu podia ver o que restava do telhado do templo, que parecia ter desabado. Empurrei o porto e descobri que estava trancado. Passei os dedos sobre o muro, onde grande parte da massa entre os tijolos havia cado. As fissuras serviam como excelentes apoios para os ps. Recuei, estudando o muro para descobrir o lugar mais fcil para escalar. Dario leu meus pensamentos. Agarrou meu brao. No, no, no, jovem romano! Est louco? Vamos l, Dario. O sol est brilhando. Nenhum lmure ousaria mostrar a cara em um dia to bonito. S precisarei de um instante para pular o muro e dar uma olhada. V oc pode ficar aqui e esperar por mim. Mas Dario protestou com tanta veemncia, gesticulando e se lamuriando em sua lngua nativa, que desisti de meu projeto de ver o templo e concordei em seguir em frente. Dario me mostrou o que chamou de Distrito Real, onde Semramis e Nabucodonosor haviam construdo seus palcios. Pelo que eu podia dizer, no restava nada da grandiosidade que tanto impressionara Alexandre quando permaneceu na Babilnia. O complexo antes resplandecente, agora despido de toda decorao, parecia ter sido subdividido em habitaes particulares e prdios de apartamentos abarrotados. Os terraos estavam tomados por lixo. Todo o bairro cheirava a peixe cozido, fraldas sujas e especiarias em demasia.

Dizem que este o quarto onde Alexandre morreu disse Dario, apontando para uma janela aberta atravs da qual eu podia ouvir um casal discutindo e um beb chorando. O balco estava adornado com roupas penduradas para secar. Se um dia houve uma praa aberta ao redor do grande zigurate, ela havia sido muito antes tomada por moradias precrias de tijolos e lama, de modo que nos deparamos com a estrutura alta assim que viramos uma esquina. O zigurate parecera mais misterioso quando eu o vira no dia anterior, a distncia e sob a luz enganosa do pr do sol. Visto de perto e luz do dia, parecia no estar em melhor forma que o monte de entulho que havia sido um dia os jardins suspensos. As superfcies de cada andar eram bastante desiguais, fazendo com que vrios dos muitos visitantes tropeassem e cassem. Trechos inteiros das amuradas se inclinavam para fora em ngulos estranhos, parecendo prestes a despencar a qualquer momento. Dario insistiu para que subssemos at o topo. Para isso tnhamos de contornar cada andar, pegar um amplo lance de escadas at o andar seguinte, circular e fazer a mesma coisa novamente. Eu percebi Dario parando frequentemente para passar os dedos sobre as paredes. Inicialmente pensei que estava admirando os poucos vestgios de cantaria decorativa ou tijolos esmaltados, mas ento me dei conta de que forava vrios cacos e pedaos, vendo se algum se soltava. Quando viu a expresso em meu rosto, riu. Estou procurando lembranas, jovem romano explicou. Todos fazem isso. Alguma coisa de valor que pudesse ser removida facilmente e sem danos j foi retirada h muito. Mas de vez em quando voc encontra um pedao prestes a se soltar. Ento voc o leva. Todo mundo faz isso. Por que franziu o cenho para mim? Eu estava imaginando os grandes templos de Roma sendo submetidos a tal tratamento indigno. Antpatro alegara que os antigos deuses desta terra eram basicamente os mesmos de gregos e romanos, apenas com nomes e aparncias diferentes; Marduk era Jpiter, Ishtar era Vnus, e assim por diante. Roubar pedaos de uma estrutura sagrada que havia sido construda para a glria de Jpiter certamente era errado, mesmo que a estrutura estivesse danificada. Mas eu era um visitante, e no disse nada. O caminho se tornou cada vez mais lotado medida que subamos, pois cada andar era menor que o anterior. Ao nosso redor havia viajantes em muitos trajes diferentes, falando em muitas lnguas diferentes. Pelos trajes imaginei que um grupo era da ndia, e a julgar pelo tom de aafro e os olhos amendoados, outro grupo tinha vindo de Srica, a terra da seda. Tambm havia muitos astrlogos, alguns deles vestidos como Mushezib naquela manh e outros em trajes ainda mais exticos, como se tentassem superar uns aos outros com chapus absurdamente altos, tnicas decoradas e barbas de formatos bizarros. No sexto e penltimo andar eu ouvi uma voz chamar meu nome, me virei e vi Mushezib. O astrlogo me cumprimentou com a cabea. Nos encontramos novamente. Aparentemente todo visitante de Babilnia est aqui hoje comentei, empurrado por um grupo de homens com arranjos egpcios de cabea. Isso uma fila? Aparentemente era preciso entrar em fila para subir o lance final de degraus ao ltimo andar; apenas quando certo nmero de visitantes saa, outros eram autorizados a subir. A fila continuava depois da curva. Mushezib sorriu: Devemos subir? perguntou. No estou certo de que queira passar a prxima hora naquela fila. E no estou certo de ter

dinheiro suficiente acrescentei, pois vira que os organizadores da fila cobravam uma entrada. Isso no necessrio. Dispensando Dario com um gesto, Mushezib me pegou pelo brao e levou at o comeo da fila. Os organizadores da fila o cumprimentaram imediatamente, curvando as cabeas e recuando para nos deixar passar. Por que voc merece tal privilgio? perguntei. Meus trajes explicou. Astrlogos no ficam na fila com turistas para subir ao cume do Etemenanki. Um vento quente e seco soprava constantemente no ltimo andar. O sol brilhava sem criar sombras. A vista era ilimitada em todas as direes; eu podia ver abaixo de mim toda a cidade da Babilnia e ao norte e ao sul se estendia o curso sinuoso do Eufrates. Mais a leste podia ver o rio Tigre, com cidades cintilantes ao longo de suas margens, e no ponto mais distante se erguia uma cordilheira de montanhas com picos nevados. Mushezib contemplou o horizonte e falou com voz sonhadora: Diz a lenda que quando Alexandre entrou na Babilnia e encontrou Etemenanki em condies lamentveis deu ouro aos astrlogos e os encarregou de devolver o zigurate sua antiga glria. O trabalho precisa estar concludo no momento em que eu voltar da conquista da ndia, disse e partiu. Quando retornou, alguns anos depois, viu que nada havia sido feito e convocou os astrlogos. Por que o Etemenanki ainda est danificado?, perguntou. E os astrlogos retrucaram: Por que ainda no conquistou a ndia?. Alexandre ficou furioso. Ordenou que toda a estrutura fosse demolida e o cho nivelado, para que pudesse construir um novo zigurate a partir do zero. Mas antes que isso acontecesse Alexandre ficou doente e morreu, e Etemenanki permaneceu como estava, uma montanha lentamente se transformando em p. Ele apontou para o centro do andar. Este espao est vazio agora, mas no tempo de Nabucodonosor havia neste cume um pequeno templo. Dentro do templo no havia esttua nem qualquer outro ornamento, apenas um sof gigantesco feito de ouro, com travesseiros e colchas de seda. Um sof adequado para que nele se deitasse o rei dos deuses. Toda noite uma jovem virgem de boa famlia era escolhida pelos sacerdotes para subir sozinha at o topo do Etemenanki, entrar no templo e subir no sof. Ali a virgem esperava que Marduk descesse do cu e passasse a noite com ela. Quando ela descia do zigurate na manh seguinte os sacerdotes a examinavam. Se o hmen estivesse rompido, sabia-se que Marduk a considerara merecedora. E se ainda fosse virgem? perguntei. Ento era sabido que Marduk a rejeitara, para vergonha eterna da garota e de sua famlia disse Mushezib, sorrindo. Vejo que ergueu uma sobrancelha, Gordianus. Mas no o mesmo com seu grande deus Jpiter? Ele no gosta de ter prazer com mortais? Sim, mas em todas as histrias que ouvi Jpiter escolhe suas prprias parceiras e as corteja um pouco antes de consumar. Elas no so colocadas em fila e entregues a ele por sacerdotes para serem defloradas, uma aps a outra. Os templos de Jpiter so para adorao, no para encontros sexuais. Mushezib balanou a cabea. V ocs do ocidente sempre tiveram ideias diferentes sobre essas coisas. Lamentavelmente, para o bem ou para o mal, os hbitos gregos sempre triunfaram aqui na Babilnia, graas influncia de Alexandre e seus sucessores. Os velhos costumes j no so praticados como antes. Virgens j no sobem o zigurate para se deitar com Marduk e as mulheres j no vo aos templos de Ishtar para se entregar ao primeiro homem que pagar.

Ele viu minha reao e riu alto. V oc realmente precisa ter mais controle sobre suas expresses, meu jovem. V ocs, romanos, se chocam muito facilmente, mais ainda que os gregos. Mas qual esse costume do qual fala? No tempo de Nabucodonosor era obrigatrio que toda mulher, pelo menos uma vez na vida, vestisse tnicas especiais e colocasse uma guirlanda especial na cabea e depois fosse a um dos templos de Ishtar noite e se sentasse em uma cadeira especial no sacrrio. Ela tinha de permanecer ali at que um estranho entrasse e jogasse uma moeda de prata em seu colo. Ela era obrigada a entrar no templo com aquele homem, se deitar em um sof e fazer amor. Nenhum homem capaz de pagar podia ser recusado. Todas as mulheres faziam isso, ricas e pobres, bonitas e feias, pela glria de Ishtar. E para o desfrute de qualquer homem com uma moeda murmurei. Imagino que as mulheres jovens e bonitas eram escolhidas imediatamente. Mas e se a mulher era to feia que nenhum homem chegasse perto dela? Mushezib assentiu. Sabia-se que isso acontecia. H histrias de mulheres que tiveram de ficar muito tempo no recinto sagrado; meses ou mesmo anos. Claro que tal constrangimento criava vergonha para sua famlia. Nesse caso, mais cedo ou mais tarde, por uma troca de favores ou suborno explcito, algum era induzido a ir, oferecer uma moeda mulher e se deitar com ela. Ou, em ltimo caso, um dos parentes do sexo masculino era escolhido para fazer o que tinha de ser feito. E a obrigao da mulher para com Ishtar finalmente era cumprida. Eu balancei a cabea. Voc est certo, Mushezib; ns, romanos, pensamos nessas coisas de modo muito diferente. No tenha tanta pressa em julgar os costumes dos outros, meu jovem amigo. A chamada natureza dissipada do povo babilnico foi sua salvao quando Alexandre entrou na cidade. Ele poderia ter destrudo este lugar, como fizera com tantas outras cidades, mas quando as esposas e filhas da Babilnia se entregaram livremente a Alexandre e seus homens, os conquistadores no foram apenas aplacados, eles decidiram que Babilnia era a melhor cidade da terra. Eu suspirei. De fato, de todos os lugares pelos quais viajara com Antpatro, aquela terra, seu povo e seus hbitos eram os mais estranhos para mim. De p no alto da chamada Fundao de Cu e Terra, eu senti como era pequeno e quo vasto era o mundo ao redor de mim. Mushezib reconheceu alguns colegas astrlogos ali perto e se desculpou, me deixando sozinho. Eu permaneci mais um pouco no alto do zigurate, depois desci a escadaria para o andar inferior, onde Dario me aguardava. Enquanto seguamos para baixo, andar aps andar, eu reproduzi para Dario minha conversa com Mushezib e perguntei o que ele sabia sobre o velho costume das mulheres se oferecerem nos templos de Ishtar. Ele pode ser astrlogo, mas Mushezib no sabe tudo informou Dario. O que quer dizer? Ele disse que mais cedo ou mais tarde toda mulher satisfazia um homem no templo e era liberada de sua obrigao. No verdade. Certamente nenhuma mulher era mantida no templo esperando para sempre. Algumas mulheres no tinham famlia que as resgatasse. Ficavam sentadas l, dia aps dia, ano aps ano, at se tornarem megeras desdentadas, sem qualquer chance de que um homem pagasse para se deitar com elas.

O que acontecia com essas mulheres? O que voc imagina? Elas finalmente morriam sem nunca deixar o terreno do templo, amaldioadas por Ishtar por decepcion-la. Que histria terrvel! De repente, tudo o que eu havia visto e ouvido naquele dia se relacionou em minha mente, e eu estremeci de temor. O templo de Ishtar em runas perto da estalagem e o lmure que supostamente o assombra. V oc acha que... Dario concordou gravemente. Agora voc entende. Imagine como ela deve ser amarga, ainda presa no lugar de sua vergonha e sofrimento. de espantar que ela tenha matado um homem que ousou entrar no terreno h algumas noites? Vamos ver se eu entendi direito... No, no fale mais disso! Vai atrair azar. Vamos falar de outra coisa. E quando voltarmos para a estalagem, no passaremos novamente pelo templo. Minha curiosidade sobre o templo arruinado e sua residente sobrenatural aumentou ainda mais. Dario leu minha expresso. No volte l, jovem romano! disse ele, quase gritando. O que voc acha que acontecer se a velha megera vir um jovem viril como voc, quase sem idade para ter barba? A viso de algo assim certamente a levar loucura; ao assassinato. Dario ficou to agitado que mudei de assunto rapidamente. Passamos o resto do dia caminhando por Babilnia e me vi cada vez mais desalentado. Todas as estruturas orgulhosas que um dia compuseram a grande cidade estavam em runas ou haviam desaparecido inteiramente. Muitos dos cidados tambm estavam em runas. Eu nunca vira tantas pessoas afetadas por retardo mental ou deformaes. Aparentemente, aqueles infelizes seguiam para Babilnia de modo a se valer das instituies da caridade mantidas pelos astrlogos e sbios, cujas academias eram a principal atividade econmica da cidade, juntamente com os bons negcios de turismo. Finalmente, ao crepsculo, tomamos nosso caminho de volta estalagem, com Dario na frente. Percebi que nosso roteiro era ligeiramente diferente daquele que havamos feito pela manh. Dario deliberadamente evitava caminhar perto do templo arruinado de Ishtar. Para remuner-lo por servir de guia o dia inteiro, eu no podia fazer menos que lhe oferecer um jantar, mas para minha surpresa Dario recusou e saiu apressado, dizendo que voltaria na manh seguinte, quando Antpatro certamente estaria descansado e pronto para seu prprio passeio pela cidade. Ser que Dario tinha medo at mesmo de ficar to perto do velho templo aps escurecer? Assim que ele desapareceu de vista eu me afastei da entrada da estalagem e subi a rua, passando pelo prdio abandonado ao lado e chegando ao muro baixo que cercava o velho templo. Era aquela hora baa e sem cor quando as sombras ficam compridas e se fundem, engolindo os ltimos vestgios de luz do crepsculo. No foi to fcil estudar o muro quanto havia sido mais cedo naquele dia, e o primeiro lugar que escolhi para subir se mostrou impossvel. Mas em minha segunda tentativa encontrei uma srie de apoios para os ps que me permitiram chegar at o alto. Com os ps encaixados com segurana, apoiei os cotovelos no alto do muro e espiei. O templo de fato estava em runas, no restando muito do telhado e com buracos abertos nas paredes. Todos os azulejos decorativos e esttuas pareciam ter sido removidos. A parede do prdio abandonado ao

lado e da muralha da cidade ao longo do rio cercavam o ptio junto ao templo, que estava mergulhado em sombras; tudo o que podia ver eram rvores secas e fragmentos de tijolos e piso de cermica. Mas medida que meus olhos se ajustavam obscuridade, pude notar em meio baguna uma fila de objetos altura da cintura que pareciam os blocos cilndricos de uma coluna. Ocorreu a mim que aquelas podiam ser cadeiras de encostos baixos escavadas em blocos de pedra slidos, pesadas demais para que os saqueadores as levassem ou talvez as cadeiras cerimoniais deixadas ali porque... Eu vi, sentada em uma das cadeiras, quase perdida nas sombras, uma silhueta indefinida. Era impossvel dizer se a figura me encarava ou se estava de costas para mim; at que a figura se levantou da cadeira e comeou a caminhar muito lentamente na minha direo. Meu corao acelerou. Eu s conseguia ouvir o sangue latejando em minha cabea. O silncio sobrenatural da figura que se aproximava me enervava. Abri a boca. Por um longo momento nada saiu e ento, com a voz trmula e uma oitava acima, me ouvi dizer: Falaaarr gregoo? A figura finalmente produziu um som, uma risada hedionda mais horrenda que ossos partidos sendo esmagados. Meu sangue gelou. A figura estendeu mos que pareciam garras e jogou para trs a guirlanda mofada que obscurecia seu rosto. Ser que a coisa havia sido uma mulher um dia? Era revoltante olhar para aquilo, com cabelos como vermes e olhos que brilhavam como obsidiana. Sua carne plida apodrecida estava coberta de verrugas. Dentes quebrados se projetavam do buraco negro de sua boca aberta. A coisa se aproximou de mim, enchendo minhas narinas com o fedor da putrefao. Seu cacarejar baixo de repente se transformou em um guincho. Eu desci do muro apressado, desesperado para fugir. Um de meus ps escorregou do apoio e ca de costas. Depois, s me lembro de recuperar os sentidos em uma cadeira na sala comum da estalagem. Gordianus, voc est bem? perguntou Antpatro, acima de mim. O que lhe aconteceu? Foi atacado por ladres? No, eu ca... No meio da rua? Foi onde Mushezib disse t-lo encontrado. Bom que ele estivesse passando ou voc ainda estaria cado ali, merc de qualquer bandido que passasse. Com olhos embaados, eu vi o astrlogo de p perto de mim. Mais ao fundo, outros hspedes estavam reunidos. O estalajadeiro estava com eles, uma cabea mais alta que todas as outras. Ele franziu o cenho e balanou a cabea. Histrias de assaltantes eram ruins para os negcios. Ningum me atacou, Antpatro. Eu simplesmente... ca. Estava constrangido demais para confessar que tentara escalar o muro do templo. O sujeito deve ter batedeira. Comum entre romanos comentou um dos hspedes, erguendo o nariz. Isso pareceu satisfazer os outros, que recuaram e se dispersaram. Antpatro franziu o cenho. O que realmente aconteceu, Gordianus? Mushezib tambm permaneceu ali. No vi motivo para no contar a verdade a ambos. Estava curioso. Queria dar uma espiada no velho templo de Ishtar, ento escalei o muro... Eu sabia! disse Antpatro. Ele fez uma cara feia, depois ergueu uma sobrancelha. E? O que voc viu?

Runas... Restam apenas runas. E... Continue solicitou Antpatro. Ele e Mushezib se aproximaram. Eu vi o lmure sussurrei. No ptio do templo. Ela caminhou na minha direo... Mushezib fez um rudo de desdm. Gordianus, voc no viu um lmure. Como voc sabe o que eu vi? Um homem jovem com grande imaginao, sozinho no escuro em uma cidade estranha, olhando para um ptio em runas, que segundo lhe contaram assombrado por um lmure. No difcil entender como voc achou que viu tal coisa. Confio na evidncia de meus olhos disse, irritado. Minha cabea comeara a latejar. No acredita na existncia dos lmures? No declarou o astrlogo. Os mecanismos das estrelas, que governam toda ao humana, no permitem aos mortos permanecer entre os vivos. cientificamente impossvel. Ah, aqui vemos em que ponto o observar estrelas caldeu entra em conflito com a religio grega, para no mencionar o senso comum disse Antpatro, sempre pronto a se mostrar pedante, mesmo com seu jovem companheiro de viagem ainda semiconsciente aps uma queda perigosa. Assim como elas governam supremas os vivos, os deuses governam os mortos... Para quem acredita nesses deuses argumentou Mushezib. Em vez disso, vocs, astrlogos, veneram estrelas! disse Antpatro, lanando as mos para o alto. No veneramos as estrelas respondeu Mushezib calmamente. Ns as estudamos. Diferentemente de seus ditos deuses, os vastos mecanismos interligados do firmamento no se importam se os mortais suplicam a eles ou no. Eles no nos vigiam nem se preocupam com nosso comportamento; sua ao totalmente impessoal enquanto lanam seus raios de fora invisvel sobre a Terra. Assim como os corpos celestiais controlam as mars e as estaes, tambm controlam os destinos da humanidade e de homens isolados. Os deuses, caso existam, podem ser mais poderosos que os homens, mas tambm so controlados pelas simpatias e antipatias das estrelas em conjuno. Que absurdo! declarou Antpatro. E chama isso de cincia? Mushezib respirou fundo. No vamos falar de questes sobre as quais nossas opinies so to divergentes. Nossa preocupao deve ser seu jovem amigo. Est se sentindo melhor, Gordianus? Estaria se vocs dois parassem de discutir. Mushezib sorriu. Pelo seu bem, Gordianus, mudaremos de assunto disse, a seguir olhando para o estalajadeiro, que servia outros hospedes, e baixando a voz. O que quer que tenha visto ou no visto, foi bom que tenha aplacado os medos dos outros hspedes, sobre a presena de bandidos nas ruas, quero dizer. Nosso pobre anfitrio odeia essa conversa sobre bandidos e tambm sobre lmures. Ele me contou que est negociando a compra do prdio vazio ao lado. Nesta poca do ano que vem, ele espera ampliar seu negcio para ocupar os dois imveis. Antpatro estudou o punhado de hspedes na sala. No parece haver clientes o suficiente para encher esta sala, muito menos uma estalagem com o dobro do tamanho. Nosso anfitrio otimista disse Mushezib, dando de ombros. Acho que necessrio ser otimista para viver na Babilnia. Naquela noite tive um sono interrompido, perturbado por sonhos terrveis. Em dado momento

acordei encharcado de suor. Achei ter ouvido um grito a distncia; no um guincho como o do lmure, mas o som de um homem gritando. Decidi que o som deveria fazer parte do meu pesadelo. Fechei os olhos e dormi pesadamente at o primeiro brilho do dia atravessar a janela e me despertar. Quando Antpatro e eu descemos as escadas encontramos a sala comum totalmente deserta, a no ser por Dario, que esperava que aparecssemos. Ele foi apressadamente at ns, os olhos arregalados de excitao. Venham ver, venham ver! disse. O que est acontecendo? perguntou Antpatro. Devem ver vocs mesmos. Algo terrvel, no templo arruinado de Ishtar! Ns o seguimos. Havia uma multido razovel na rua. O porto no muro estava aberto. As pessoas se revezavam para espiar, mas ningum ousava entrar no ptio. O que, afinal, eles esto olhando? murmurou Antpatro. Ele abriu caminho at a frente da multido. Eu o segui, mas Dario ficou para trs. Ora, vejam! sussurrou Antpatro, espiando pelo porto. Ele se colocou de lado para que eu pudesse ver melhor. Pela manh o ptio no parecia to assustador quanto na noite anterior, mas ainda era um lugar lgubre, com ervas daninhas entre os blocos quebrados do piso e o feio muro marrom-avermelhado se erguendo atrs. Eu vi mais claramente as cadeiras de pedra que encontrara na noite anterior todas vazias , e depois vi o corpo nos degraus do templo. O rosto do homem estava virado para o outro lado, com o pescoo torcido em um ngulo estranho, mas ele vestia uma tnica azul familiar bordada com estrelas amarelas, sapatos de ponta espiralada nos ps. Seu chapu em forma de zigurate cara de sua cabea e estava junto a ele no degrau de cima. Mushezib? sussurrei. Talvez seja outro astrlogo disse Antpatro. Ele se virou para multido atrs de ns. Mushezib ali? Algum viu Mushezib esta manh? As pessoas balanaram as cabeas e murmuraram. Eu tinha de descobrir. Passei pelo porto e cruzei o ptio. Ouvi atrs de mim engasgos e gritos dos outros, incluindo Dario, que berrou: No, no, no, jovem romano! Volte! Eu subi os degraus. O corpo estava cado de barriga para baixo, com os braos dobrados sob ele. Baixei os olhos e vi o rosto de Mushezib de perfil. Os olhos estavam arregalados. Os dentes expostos em uma careta. Do modo como seu pescoo estava torcido, no podia haver dvida de que fora quebrado. Ajoelhei-me e sacudi a mo para espantar as moscas que haviam pousado em seus lbios e clios. Um brilho de luz do sol refletido bateu em meus olhos. Vinha de algo dentro de seu chapu cado ali perto. Estiquei a mo e encontrei, escondido do lado de dentro, um pedao de azulejo vitrificado no maior que a palma de minha mo. Havia pedaos de massa presos nas beiradas, mas fora isso estava em perfeitas condies; o acabamento era de um azul muito escuro, quase preto. Mushezib devia t-lo tirado do zigurate no dia anterior, pensei, o arrancando de uma das paredes. O que Dario dissera? Todo mundo faz isso, incluindo astrlogos sem deus, aparentemente, embora Mushezib no tivesse se orgulhado de pegar a lembrana, j que achara adequado escond-la dentro do chapu. Erguendo os olhos, vi uma imagem de Ishtar se erguendo acima de mim. Gravada em baixo relevo em um grande painel de argila cozida, colocado na parede da frente do templo, a imagem no havia sido visvel a mim na noite anterior. Poderia ser ela realmente Vnus, como vista pelos olhos dos babilnios? Estava completamente nua, com quadris voluptuosos e seios enormes, mas a deusa me

pareceu mais assustadora que atraente, com um estranho gorro cnico na cabea, enormes asas dobradas atrs e pernas que terminavam em garras como as de uma gigantesca ave de rapina. Estava de p sobre dois lees, os prendendo com as garras, e era ladeada por duas corujas enormes. Ouvi uma voz atrs de mim uma voz de mulher dando o que parecia ser uma ordem, embora eu no pudesse entender o idioma. Eu me virei e vi que outros haviam entrado no ptio um grupo de sacerdotes, a julgar pelas tnicas de linho pregueadas e os chapus exticos. Eram liderados por uma mulher que passara da primeira juventude, mas continuava impressionantemente bonita. Era quem havia falado. Ao v-la meu queixo caiu, pois era a prpria imagem de Ishtar, vestindo o mesmo gorro cnico, uma capa dourada feita para parecer asas dobradas e sapatos altos que a faziam andar com um passo estranho e lembravam garras. Inicialmente, piscando de espanto, pensei que estava to nua quanto a imagem da deusa, mas ento um raio de sol atravessou a tnica leve e quase transparente que mal continha seus seios e terminava no alto das coxas. Seus braos, cruzados sobre o peito, faziam mais para ocultar os seios do que a tnica. Levava em uma das mos uma vara cerimonial de marfim e na outra um pequeno chicote. A sacerdotisa avanou sem se deter. Eu recuei para abrir caminho para ela, escondendo o pequeno azulejo azul dentro de minha tnica ao faz-lo. Ela olhou para o corpo abaixo por um longo tempo, depois me examinou rapidamente dos ps cabea. Voc no babilnio disse em um grego perfeito. Sou de Roma. Ela inclinou a cabea. Isso explica por que foi tolo o bastante de entrar neste ptio enquanto todos que sabem preferiram ficar para trs. No se d conta de que um esprito incomodado assombra este lugar? Na verdade... comecei, e hesitei. Eu era um estrangeiro na Babilnia, e era apropriado que os estrangeiros ficassem de boca fechada. Ento eu baixei os olhos para Mushezib. Moscas haviam pousado novamente em seu rosto. Elas caminhavam sobre seus lbios e seus olhos abertos, que pareciam olhar para mim. Eu vi a coisa com meus prprios olhos noite passada. Voc a viu? O lmure, como chamamos tal criatura em latim. Eu subi at o alto daquele muro e vi o lmure aqui no ptio. Era hedionda. A sacerdotisa me olhou, reavaliando. Voc fugiu, jovem? No exatamente. Eu ca na rua e bati com a cabea. Foi s o que vi dela. O que sabe sobre isto? perguntou, apontando para o cadver. Seu nome Mushezib, de Ecbatana. Era outro hspede da estalagem da rua. Por que ele veio aqui? No sei. Foi ele quem quebrou a fechadura que colocamos no porto? Eu dei de ombros e balancei a cabea. Ela se virou e se dirigiu multido que espiava pelo porto. Este templo arruinado j no terreno sagrado. Ainda assim, o sacerdcio de Ishtar assumir a responsabilidade pelo corpo deste homem at que seus parentes sejam localizados. Ela acenou para os sacerdotes. Parecendo nervosos e relutantes, eles se curvaram para erguer o corpo e lev-lo embora. A sacerdotisa me lanou um olhar curioso.

Minha vida inteira eu ouvi falar do esprito inquieto que vive aqui; a histria deve ter sculos. Alguns acreditam nela, outros no. Nunca a vi com meus prprios olhos. E nunca houve violncia aqui at um homem ser morto h alguns dias. O homem morreu da mesma forma, com o pescoo quebrado, e foi encontrado no mesmo lugar. Duas mortes em questo de dias. O que poderia ter levado esse lmure, como voc o chama, a cometer assassinato? Tenho de consultar a deusa. Deve ser encontrada alguma forma de aplacar esse esprito inquieto antes que tal coisa acontea novamente disse, erguendo os olhos para o relevo de Ishtar, sua imagem especular, e depois os baixando novamente para mim. Permita-me um conselho, jovem romano. Aproveite sua visita a Babilnia, mas no volte novamente a este local. Ela se virou e acompanhou os sacerdotes que carregavam o corpo de Mushezib. Eu a segui, vendo sua capa em forma de asas cintilar ao sol da manh. A capa era muito fina e flexvel, capturando o perfil de suas ndegas em movimento. Assim que estvamos todos na rua o porto foi fechado e homens comearam a consertar a tranca quebrada. A sacerdotisa e sua comitiva partiram. A multido murmurante se dispersou aos poucos. Antpatro quis ver o zigurate. Dario, ansioso para sair do templo assombrado, se ofereceu para mostr-lo a ele e fui junto. A visita tomou grande parte do dia. Antpatro precisou descansar antes de passar a cada andar seguinte, e sem um astrlogo para nos acompanhar tivemos de esperar um bom tempo na fila para chegar a ltima plataforma. De tempos em tempos, enquanto caminhvamos junto s enormes paredes danificadas, eu discretamente tirava o pequeno azulejo que pegara no chapu de Mushezib. Estava curioso para descobrir de que ponto do zigurate ele o tirara. Mas embora houvesse vrios pontos em que restavam pedaos de azulejo esmaltado, no consegui ver nenhum que parecesse exatamente igual ao profundo tom azul meia-noite do que tinha na palma da minha mo. Uma ideia comeou a se formar em minha cabea e outras ideias comearam a girar em torno dela, assim como as estrelas giram em torno da Terra. Pensei, adequadamente, que no centro dessas ideias estava o astrlogo Mushezib e seu destino. Enquanto percorramos a cidade naquele dia, acompanhei meus companheiros mergulhado em uma nuvem tal que Antpatro temeu que ainda estivesse tonto do golpe na cabea. Disse a ele para no se preocupar e expliquei que estava apenas pensando. Sonhando acordado com aquela sacerdotisa de Ishtar, aposto disse Dario com uma risada. Na verdade, talvez eu precise v-la novamente respondi, pensativo. De fato! concordou Dario, me dando um olhar malicioso e depois se oferecendo para mostrar o recinto sagrado onde a sacerdotisa morava. Tomei o cuidado de guardar a localizao para conseguir descobrir o caminho de volta. S voltamos para a estalagem ao anoitecer. Eu queria dar outra espiada no templo arruinado, a despeito do alerta da sacerdotisa, mas tive medo de ir l noite. Ademais, duvidava que conseguisse encontrar o que estava procurando no escuro. Acordei cedo na manh seguinte. Enquanto Antpatro ainda roncava, eu me vesti e desci em silncio as escadas. Passei pela porta aberta da cozinha junto sala comum e vi, com algum alvio, que o estalajadeiro e sua esposa preparavam o desjejum. Sa da estalagem sem fazer rudo e subi a rua apressado. O porto estava novamente trancado, mas encontrei o lugar onde havia escalado o muro antes. Subi at o alto, hesitei por um momento, ento passei para o outro lado e saltei no ptio. A luz fraca da manh lanava longas sombras. Senti um arrepio de medo. De tempos em tempos,

em meio s sombras, imaginava ver um movimento e ficava sobressaltado. Mas estava determinado a fazer o que tinha ido fazer l. Com o corao acelerado, percorri o ptio, prestando especial ateno parede da taberna vazia e ao cho ao longo da parede do rio, procurando por qualquer ponto em que a terra pudesse ter sido revolvida recentemente. No demorou para que encontrasse o local. Ajoelhei em meio s ervas arrancadas e comecei a cavar. O sol j se erguera bastante quando retornei estalagem. Gordianus! Onde em Hades voc esteve? gritou Antpatro. Os outros hspedes j haviam sado. Apenas Antpatro e Dario estavam na sala comum. Eu estava terrivelmente preocupado com voc... Ele ficou em silncio ao ver o grupo de homens armados que entrou na estalagem atrs de mim, seguidos pela sacerdotisa de Ishtar. Alarmado pelo barulho de ps pesados, o estalajadeiro entrou apressado na sala. Seu rosto ficou branco. O que significa isto? gritou. Movendo-se rapidamente, alguns dos homens cercaram o estalajadeiro e seguraram seus braos fortes. Outros invadiram a cozinha. Um momento depois saram arrastando para a sala a esposa do estalajadeiro, que gritava e amaldioava em egpcio. Eu suspirei de alvio. At aquele momento no estava absolutamente certo da acusao que fizera ao estalajadeiro e sua esposa, mas as expresses nos rostos deles me provaram sua culpa. O resto do grupo armado se espalhou para uma busca nas instalaes, comeando pelos aposentos privados do estalajadeiro. Em poucos momentos um dos homens saiu com uma caixa de madeira pequena, mas decorada, que abriu para ser inspecionada pela sacerdotisa. Eu olhei por cima do ombro do homem. A caixa estava cheia de cosmticos, compostos e unguentos, mas as cores e texturas no eram do tipo comum; era o estojo de algum que se disfarava profissionalmente, um ator ou mmico de rua. As mais famosas companhias de mmicos, como mesmo um romano sabia, vinham de Alexandria, assim como a esposa do estalajadeiro. Tire suas mos disso, seu porco! gritou ela, se livrando do guarda que a segurava e correndo na direo do homem com a caixa. Ele empalideceu ao v-la e recuou. Da mesma forma eu empalideci, pois mesmo sem a maquiagem horrenda o rosto do lmure hediondo que eu vira no ptio do templo de repente estava diante de mim, e novamente ouvi o guincho que fizera meu sangue gelar. Como um rinoceronte atacando, ela disparou na direo da sacerdotisa, que se manteve firme. Eu me preparei para o espetculo do impacto; e ento assisti enquanto a sacerdotisa erguia a vara cerimonial e a girava de lado com toda fora, acertando a esposa do estalajadeiro diretamente no rosto. Dando um guincho que feriu meus tmpanos, a esposa do estalajadeiro tropeou e caiu de lado, derrubando muitas pequenas mesas e cadeiras. Os guardas se lanaram sobre ela e, aps uma grande luta, a contiveram. Um dos homens que revistava a estalagem entrou na sala, passando pelo tumulto para mostrar algo sacerdotisa. Ele trazia nas mos um exemplo adorvel de azulejo esmaltado. A cor era azul meianoite. Olhando para o tumulto na sala comum, Antpatro se voltou para mim e piscou: Gordianus, por favor, explique! Muito mais tarde naquele dia, na taberna de outro estabelecimento, pois a estalagem na qual estvamos se encontrava fechada, Antpatro, Dario e eu erguemos trs copos cheios de cerveja

babilnica e fizemos um brinde ao desaparecido Mushezib. Explique tudo novamente disse Dario. Ele parecia incapaz de entender que o lmure que assombrara o velho templo nunca havia sido um lmure, to forte era seu medo supersticioso do lugar. Eu molhei a garganta com outro gole de cerveja e continuei. Em algum momento, no sabemos exatamente como ou quando, mas no h muito tempo, o estalajadeiro ou sua esposa comearam a cavar no terreno do templo em runas. Eles descobriram um conjunto at ento desconhecido de antigos tijolos esmaltados, sem dvida da muralha de Nabucodonosor que antes acompanhava o rio, mas demolida h muito, onde hoje fica uma nova muralha mais simples. Eles souberam imediatamente que aqueles tijolos deveriam valer uma fortuna. Mas a descoberta ficava localizada no recinto de um antigo templo; a terra propriamente dita propriedade comum e no pode ser vendida, e qualquer artefato ou tesouro encontrado nela quase certamente pertence ao sacerdcio de Ishtar. O estalajadeiro claramente no tinha direito aos tijolos, mas pretendia colocar as mos neles mesmo assim. Decidiu que a melhor maneira de fazer isso era comprar a propriedade dilapidada adjacente ao templo, de onde ele e a esposa poderiam ter acesso ao ptio e aos tijolos enterrados sem serem observados. Mas a negociao para a compra do prdio estava demorando e o estalajadeiro temia que mais algum fosse l e encontrasse os tijolos enterrados. As antigas histrias sobre o lugar ser assombrado deram a ele um modo perfeito de espantar os outros. A esposa do estalajadeiro ficou com a misso de interpretar o lmure. Como sabemos agora, na juventude ela integrou uma trupe de mmicos egpcios. Para comear, uma mulher intimidadora; com a maquiagem certa e usando suas habilidades de atriz, era capaz de ser verdadeiramente aterrorizante, como eu mesmo pude comprovar. Mas o lmure no espantou todo mundo; pelo menos um homem deve ter ousado entrar no ptio h algumas noites, talvez por pura curiosidade, e foi o primeiro a morrer. Foi a esposa do estalajadeiro quem quebrou o pescoo da primeira vtima? perguntou Antpatro. Ela provavelmente tem fora suficiente para isso e vimos do que ela capaz quando furiosa, mas o marido confessou o assassinato. Aqueles braos musculosos so capazes de partir o pescoo de qualquer homem. E Mushezib? O que o astrlogo estava fazendo no ptio no meio da noite? perguntou Dario. Acho que s depois que todos fomos para cama naquela noite os pensamentos de Mushezib o levaram mesma concluso que cheguei um dia depois. Ele no acreditava em um lmure; o que, ento, eu vira? Talvez algum fingindo ser um lmure, mas por qu? Mushezib quebrou a tranca do porto no meio da noite, entrou e comeou a vasculhar. At mesmo cavou um pouco e encontrou isto, que escondeu sob o chapu disse, exibindo o pequeno azulejo. Caso eu tivesse examinado suas mos e a terra que devia estar em seus dedos teria me dado conta da verdade mais cedo, mas seus braos estavam dobrados sob o corpo e ele foi levado embora pelos sacerdotes antes que eu pudesse olhar mais de perto. Voc estava olhando principalmente para a sacerdotisa de Ishtar, acho disse Dario. Eu pigarreei. De qualquer forma, o estalajadeiro deve ter se deparado com Mushezib no ptio. Houve uma luta. Ouvi Mushezib gritar, mas achei que era um sonho, e o estalajadeiro partiu seu pescoo. Assim como havia feito com a vtima anterior, deixou o corpo nos degraus do templo como um aviso, e ali encontramos o pobre Mushezib no dia seguinte. Apenas quando fomos ao zigurate e eu no consegui encontrar nenhum azulejo que correspondesse ao que estava no chapu de Mushezib, comecei a

pensar que ele deveria t-lo encontrado em outro lugar. Imaginei que poderia ter encontrado no terreno do velho templo e o restante da histria se desenrolou em minha cabea. No comeo desta manh, penetrei no ptio e descobri o lugar onde os tijolos esto enterrados. Tambm descobri uma abertura grosseira escondida na parede do prdio vazio junto ao templo. Fui imediatamente procurar a sacerdotisa de Ishtar para falar de minhas suspeitas. Ela reuniu homens armados e me seguiu de volta estalagem. Junto com os azulejos que o estalajadeiro j havia desenterrado, os homens da sacerdotisa tambm encontraram uma passagem secreta que o estalajadeiro havia aberto entre seus aposentos e o prdio vazio ao lado, que, como eu havia descoberto, tinha seu prprio acesso escondido ao ptio do templo, tambm aberto pelo estalajadeiro. Era assim que ele e a esposa conseguiam entrar no ptio mesmo quando o porto foi trancado. Passando pelo prdio vazio, o suposto lmure podia aparecer e desaparecer e o assassino conseguia surpreender suas vtimas e depois sumir, sem nunca pisar na rua. O que acontecer com o estalajadeiro assassino e sua esposa monstruosa? perguntou Antpatro. A sacerdotisa diz que eles devem pagar com a vida por seus crimes. E o que acontecer com aqueles tijolos adorveis? perguntou Dario, os olhos brilhando com a ideia de tal butim. O sacerdcio de Ishtar os reclamou. Imagino que eles os estejam escavando neste momento disse. Ruim que voc no pudesse reivindicar os tijolos suspirou Dario. Sabe, detesto tocar nesses assuntos, mas desde o primeiro dia no recebi uma s moeda pelos muitos excelentes favores que prestei a meus novos amigos. Eu ri. No tema, Dario, voc ser remunerado por seus servios! disse, dando um tapinha na pesada bolsa de moedas em minha cintura. Naquela tarde, depois da priso do estalajadeiro e sua esposa, eu fui chamado de volta ao recinto sagrado de Ishtar para uma entrevista particular com a sacerdotisa. Ela louvou calorosamente minha perspiccia e insistiu para que eu aceitasse uma generosa recompensa. Dario olhou para a bolsa de moedas e ergueu uma sobrancelha. Foi a nica recompensa que ela lhe deu, jovem romano? Antpatro tambm olhou para mim atentamente. Meu rosto queimou. Ser que estaria corado? Na verdade, no foi disse, mas o que possa ter se passado entre mim e a sacerdotisa naquela tarde, escolhi no dizer.

Dor e sofrimento
S.M. STIRLING

Considerado por muitos o herdeiro natural do ttulo de Rei do Romance Histrico Alternativo, que pertenceu a Harry Turtledove, o astro em ascenso da fico cientfica S.M. Stirling o autor da trilogia de best-sellers Sea of time (Island in the sea of time, Against the tide of years, On the ocean of eternity), na qual Nantucket se descola do tempo e mandada de volta ao ano 1250, e da srie Draka (incluindo Marching through Georgia, Under the yoke, The stone dogs e Drakon, mais uma antologia de histrias de Draka escritas por outros e organizada por Stirling, Drakas!), na qual conservadores fugindo da independncia dos Estados Unidos criam uma sociedade militante na frica do Sul e acabam conquistando a maior parte da Terra. Ele tambm produziu a srie em cinco volumes Fifth millennium e a srie General, em sete volumes (com David Drake), alm de romances isolados como Conquistador, The peshawar lancers e The sky people. Stirling tambm escreveu livros em parceria com Raymond F. Feist, Jerry Pournelle, Holly Lisle, Shirley Meier, Karen Wehrstein e o ator de Jornada nas estrelas James Doohan, alm de contribuir com as sries Babylon 5, T2, Brainship, War world e Man-kzin war. Seus contos foram reunidos em Ice, Iron and gold. A srie ps-apocalptica Emberverse (relacionada aos romances de Island in the sea of time), que figurou entre os mais vendidos do New York Times, consiste da trilogia Dies the fire, The protectors war e Meeting at Corvallis, e as sequncias posteriores The sunrise lands, The scourge of god, The sword of the lady, The high king of montival e The tears of the sun. Ele tambm escreveu os romances Lords of creation: the sky people e In the courts of the Crimson kings. Seu trabalho mais recente, a srie Shadowspawn, consiste de A taint in the blood e The council of shadows. Nascido na Frana e criado na Europa, frica e Canad, ele hoje mora em Santa Fe, Novo Mxico. Na histria de suspense que se segue ele nos coloca na companhia de um policial comum que se descobre tentando lidar com um criminoso muito incomum de fato, com habilidades extraordinrias e aparentemente impossvel de derrotar.

I
Sonho Eric Salvador sempre soube que era um sonho; s no podia afet-lo, sair dele ou fazer qualquer coisa a no ser assistir, cheirar, degustar e sentir um medo esmagador enquanto se desenrolava. Na realidade, nenhum carro blindado resistente a minas fora incinerado no fim da rua da aldeia junto mesquita. Havia sido em outro lugar, naquele buraco na periferia de Kandahar que ele vira em sua primeira sada, e s estivera ali naquele nico dia. Era uma composio de tudo o que era ruim, chegando ao prprio Grande Ruim. Duas outras coisas esto certas no dia, pensou ele. O modo como Olsen lanara no ar o pequeno avio de vigilncia por controle remoto e o zumbido de seu motor enquanto subia para circular ao redor deles, e o adesivinho idiota de cara sorridente com presas que ele colara no nariz do avio de brinquedo de US$ 35 mil do exrcito. Ele tambm tentara colocar minimsseis Hellfire de brinquedo sob as asas e Gunny quase o cobrira de porrada

por causa disso. Do modo como o intrprete suava e seus olhos pulavam de um lado para outro, voc ficava pensando se era apenas o calor, o medo generalizado ou se ele sabia de algo que no estava contando. Meu Deus, eu tive esse maldito pesadelo tantas vezes que estou comeando a falar como um crtico de cinema. Smith sempre passava pela porta do complexo da mesma forma, do modo como havia sido. Procedimento padro, os dois colados dos dois lados, Jackson explodindo o cadeado do porto com um tiro, thump-bum, as velhas tbuas retorcidas se virando para dentro no momento em que a bala mandava o cadeado enferrujado para o ptio, Smith seguindo adiante, seu M-4 enfiado no ombro e Jackson na sua cola. A exploso sempre era silenciosa. Silenciosa, em cmera lenta, as chamas lambendo os fragmentos de madeira e os dois homens voando sem tempo suficiente para entender Ai, merda, essa foi ruim antes que a mo de um gigante o pegasse e o jogasse para trs at ele sentir o impacto e a dor. S que dessa vez foi diferente. Dessa vez algo saiu andando do fogo at onde ele estava cado, as pontas de suas costelas quebradas raspando sob o colete que salvara sua vida. A forma se torceu e sua maldade o fez querer gritar, expulsando a espuma ensanguentada de seus pulmes, mas os olhos brilharam amarelos; e a voz deslizou para dentro de seus ouvidos: Quem, ento, o garoto malvado? Ele comeou a afundar na terra empoeirada seca e ela flua para sua boca, seu nariz e seus olhos, a poeira de muitas eras e imprios. Malvado! Meu Deus! Ele ficou ofegando no escuro, sentindo o cheiro de seu prprio suor e esperando at ter certeza de que estava acordado algumas vezes ele s sonhava que estava, ento a coisa toda recomeava na sua cabea. J estava apagando, detalhes se fragmentando como um raio de sol visto por uma gota dgua. Suas mos procuraram o cigarro na mesa de cabeceira, mas ele se lembrou de que tinha parado. Durma de novo disse a si mesmo. De qualquer forma sonhar no pior do que lembrar. Meu Deus. O corpo de bombeiros estava fechando as mangueiras; um vapor mido sumia no alto da noite e gua gelada pingava dos prdios contguos, que haviam sido molhados para impedir que as chamas se espalhassem; havia uma parede branca do outro lado da rua. Era um inverno de deserto: gelado, seco, a luz da lua visvel nos picos brancos do Sangres flutuando para o norte. E ento, o que fez esse prdio queimar de cima a baixo? Salvador perguntou investigadora dos bombeiros. Foi criminoso respondeu ao detetive. E queimou de baixo para cima. Criminoso, ento. Seria bom alguns detalhes, Alice disse ele. Esse o problema. No consigo encontrar nenhuma razo pela qual devesse ter queimado. Nenhum dos indicadores habituais. Simplesmente aconteceu. E aconteceu muito bem. Ele passou sob a fita amarela da polcia, um homem corpulento de uns 30 anos, com um bigode e uma barba por fazer, que recentemente ganhara uns quilos, no muitos, no o suficiente para esconder seus traos duros, com seus cabelos pretos grossos ainda no lugar. Havia uma cicatriz profunda em uma das bochechas morenas e ele a coou com o polegar; doa um pouco de vez em quando no ponto

em que o estilhao da bomba caseira rachara seu osso. A cicatriz entrava pelo bigode, deixando a boca meio torta. Uma coisa eu posso dizer continuou a investigadora. Essa coisa foi quente. Compostos acelerantes pesados? No sinto cheiro de nada. Certo, de gasolina ou diesel voc normalmente sente o cheiro. Ainda no posso provar; talvez com o trabalho no laboratrio... mas eu diria que sim. Nunca vi nada como isto. Era como se quisesse queimar. No h sinal de ter comeado em um ponto e se espalhado. Tudo capaz de se combinar com oxignio simplesmente acendeu ao mesmo tempo, vushh. Os talheres derreteram e isso muito mais quente do que um incndio domstico tpico. O prdio era um pequeno sobrado com dois apartamentos, um em cima, outro embaixo. No ficava longe da Canyon Road e das galerias e era prximo de Acequia Madre, o antigo canal de irrigao, significando que havia sido bastante caro. Mas no perto o suficiente para ser adobe de verdade, o que em Santa Fe significava velho e caro. Estuque marrom ao estilo pseudopueblo espanhol originalmente sobre uma estrutura, como praticamente tudo na cidade que obedecia ao cdigo de obras. Alice j havia trabalhado com ele antes. Era um pouco mais velha metade dos 30 e sempre parecia cansada, os cabelos louros curtos e despenteados. Ele gostava da total ateno dela aos detalhes, no importando o quanto tivesse de trabalhar duro. Santa Fe, onde prestgio uma casa de lama em uma estrada de terra citou ela. De modo que provavelmente no um golpe do seguro. No h dinheiro bastante. . Eu tambm no poderia ter bancado isso. Quando ainda estava de p. Deve ter queimado feito a cabea de um fsforo. No restara suficiente para dar mais detalhes. O que havia era um cheiro forte de cinzas molhadas onde escombros enegrecidos cobriam a castigada base de concreto das fundaes. Ele piscou novamente. Aquele cheiro e o modo como as balas haviam mastigado o tijolo de argila abaixo da janela, jogando fragmentos de adobe no seu rosto. A forma como seu blindado havia sido atingido, o medo enquanto ele se obrigara a passar sobre o umbral e apontar o M-4, pousando o ponto vermelho, o instante em que o mouj o olhou com olhos arregalados imediatamente antes da rajada cortar seu corpo em uma fila de pontos pretos e vermelhos e faz-lo danar como um boneco articulado... Eric? chamou Alice, arrancando-o da lembrana. Desculpe disse. Pensamento longe. Ela o poupou de qualquer simpatia ofensiva e ele anuiu em silenciosa gratido, ainda se sentindo um pouco abalado. Tenho de parar com isso. Eu posso ter flashbacks depois. Deixe-me ver os resultados quando voc os tiver disse ele. Claro, quando eu estava na pilha de pedras eu disse que iria lidar com isso depois, quando no atrapalhasse a misso. Isto depois, imagino. Eu mando para o seu notepad disse Alice. Agora tenho de ir colher mais umas amostras. Ele se virou. Cesar Martinez estava conversando com a famlia Lopez, sem as trs crianas, que ficaram com algum vizinho ou parente; o casal estava sentado em um dos carros de emergncia e haviam ganhado copos de isopor com caf. Seu nariz se agradou do cheiro, embora o que ele realmente quisesse fosse um drinque. Ou um cigarro. Ele reprimiu as duas vontades e prestou ateno na voz gentil, calma e simptica do parceiro. Ele era uma pessoa habilidosa, haveria de ir longe; ele era bom em fazer com que as pessoas quisessem ajud-lo, acalmando-as, nunca interrompendo o que tinham a dizer. Eu ia entrar novamente. Eles tinham ido embora e eu ia entrar novamente, ento...

Cesar fez um rudo simptico. Vocs estavam jantando quando o homem os obrigou a sair de casa? Comida chinesa para viagem. Do Chows disse a esposa. O marido tomou a palavra. E esse homem entrou. Ele tinha uma arma... como uma escopeta, mas menor, como uma pistola disse Anthony Lopez. Ainda parecia muito grande. Assim como ele. Ele deu um risinho e a opinio que Salvador tinha dele melhorou. Nunca era fcil para os civis quando a realidade invadia daquela forma o que eles acreditavam ser suas vidas. Como pode dizer que era uma escopeta? Dois canos. Pareciam tneis. E o homem? Mais velho que eu, 50, 60, cabelo grisalho curto, mas se movia rpido. Tinha olhos azuis, uma pele meio que bronzeada, mas dava para dizer que era branco. Anglo, mas queimado. Isso. E todo vestido de preto, couro preto. E s gritou para ns: Vo, vo, vo, saiam, corram, continuem correndo. Ns fizemos isso. Exatamente a coisa certa a fazer disse Cesar. Mas eu ia voltar. E a queimou tudo... sussurrou ele. Se eu tivesse... V oc estaria morto, pensou Salvador. Por outro lado, se o cara no tivesse botado todo mundo para fora, todos estariam mortos. H alguma coisa estranha aqui. Incendirios no se importam com quem se machuca e certamente no se arriscam a ser apanhados para alertar as pessoas. A Sra. Lopez falou novamente. Havia um homem mais novo do lado de fora quando samos correndo. Ele no fez nada. Simplesmente ficou em p, ali, com as mos no ar. Quase como se estivesse doido ou algo assim. E tinha uma van ou picape l. Ela apontou para a parede do complexo do outro lado da rua onde havia estado sua casa. Salvador fez uma anotao para ver se podiam achar marcas de pneus. Quando estvamos do outro lado da rua o homem mais novo meio que desmaiou. O mais velho, o de preto, com a arma, o ajudou a entrar na van, no o carregando, mas quase, meio que arrastando e colocando ele no banco de trs. Depois eles foram embora. Cesar tocou no notepad e abriu o programa de retrato falado. O homem mais novo se parecia com esse? comeou, e pacientemente os conduziu pelo processo de ajuste. Salvador ficou olhando, como sempre fascinado, vendo a imagem mudar, se metamorfoseando e mudando lentamente e ento se transformando em algo que apenas um especialista poderia distinguir de uma fotografia de uma pessoa viva. Ele sabia que antigamente era preciso usar um desenhista para isso, mas agora tudo era automtico. O programa at mesmo comparava o resultado final com bases de dados usando um subsistema de reconhecimento facial. Quando eles tinham dado toda a ajuda que podiam, Cesar continuou. Obrigado, obrigado aos dois. Talvez precisemos falar com vocs de novo mais tarde. Ele suspirou, se virou e se apoiou na extremidade da van, olhando para o aparelho em sua mo. Salvador o estimulou: As histrias batiam? , jefe. Desde o comeo, no era apenas escutar o outro e editar a memria. Ele tocou na tela. Certo, sequncia: quando a Sra. Lopez chegou em casa com as crianas, por volta das cinco da

tarde, o carro de Ellen Tarnowski, a inquilina do andar de cima, estava l. O Sr. Lopez, o marido, chegou em casa pouco depois e tambm percebeu isso. Porque normalmente ela ainda no voltou do trabalho a essa hora. So amigos dela? Conhecem de conversar, apenas superficialmente. Disseram que era boa pessoa, mas no tinham muito em comum. O detetive snior resmungou e olhou para o seu aparelho, buscando informaes; o Sr. e a Sra. Lopez eram funcionrio pblico de nvel intermedirio e especialista em higiene bucal, respectivamente. Ellen Tarnowski... Trabalha na Hans & Demarcio Galleries. Certo, artista. Deus sabe que j temos demais deles por aqui. Havia umas trezentas galerias em Santa Fe e todos os restaurantes e lanchonetes de tacos tinham obras de arte originais venda penduradas nas paredes. Metade dos garons e caixas da cidade era de aspirantes a artistas de um tipo ou outro, feito os pretensos atores em L.A. Ele olhava para ela, uma foto de algum site ou talvez do departamento de trnsito: loura, 20 e poucos anos, lbios vermelhos grossos, nariz reto e pequeno, malares saltados, grandes olhos azuis. Alguma coisa nos olhos, uma expresso estranha. Meio que assustada. A figura abaixo... Jesus. Exatamente o que eu disse. De qualquer forma, ela desceu pouco depois do Sr. Lopez chegar. A Sra. Lopez olhou pela janela da cozinha e a notou, porque ela estava usando... Ele verificou suas anotaes novamente. ...um vestido de seda branco justo e um xale. Ela sabia que era o melhor vestido de festa da Tarnowski por uma conversa que haviam tido meses antes. Havia outra mulher com ela. Mais ou menos da idade de Tarnowski, porm mais baixa, magra, morena ou bronzeada, cabelos escuros compridos, olhos escuros... Realmente chama a ateno nesta cidade. Si, mas se ela fosse circular com la Tarnowski, chamaria, sim! Tambm tenho um retrato falado dela, apesar de menos definido. A Sra. Lopez disse que as roupas pareciam muito caras e que ela estava com um colar de tanzanita. Que porra tanzanita? A outra coisa que temos s centenas so joalherias. Que nem safira, s que mais cara. Veja a cara dela. Ele mostrou uma imagem. O rosto era triangular, levemente sorridente, emoldurado por cabelos pretos lisos. Tambm atraente, mas... Lembra aquele mink que eu segurei um dia. Bonito, mas mordia como o diabo. Levei trs pontos e uma antitetnica. Por algum motivo no acho que ela seja latina disse ele em voz alta e seus dedos acariciaram a leve cicatriz na base do polegar direito. , eu tambm, mas no sei dizer por qu. Vamos colocar lado a lado com o retrato do homem que eles viram parado do lado de fora quando o tal chupa-cabras armado os mandou sair correndo. O que ele jogou no banco de trs depois. As sobrancelhas de Salvador se ergueram quando as imagens apareceram juntas. Ser que eles tm certeza de que no a mesma pessoa? um equvoco fcil de se cometer no escuro, com as roupas certas. Seu parceiro anuiu; era mesmo surpreendente, em certas circunstncias.

Parece bastante com a Morena Misteriosa, no? Mas era um cara, certamente. Usando uma jaqueta de zper escura aberta com uma camiseta por baixo. A Sra. Lopez disse que ele parecia em boa forma. No inchado, mas algum que malha bastante. Olhou melhor para ele que para a mulher; ficaram perto. Por falar nisso, no h nada nas bases de dados sobre nenhum deles, mas veja isto: Seus dedos se moveram na tela e as duas imagens se moverem at ficarem sobrepostas. Ele ento apertou uma caixa de funes. Certo, a maquininha diz que so parentes disse Salvador. Eu poderia chegar a essa concluso. Mas voc poderia dizer que era uma probabilidade de 93%? Claro. Eu simplesmente digo: uma probabilidade de 93%. Ou na antiga linguagem humana, certainemente. Certo, de volta para o que a Mulher Misteriosa estava fazendo mais cedo. Ela e Tarnowski entraram no carro de Tarnowski e saram por volta de cinco e meia, alguns minutos antes? A Mulher Misteriosa estava dirigindo. Tarnowski parecia abalada disse Cesar, consultando suas anotaes. , a Sra. Lopez disse que Tarnowski parecia que ia cair, talvez enjoada, e a outra a ajudou a entrar no carro. J so duas pessoas que precisaram de ajuda para entrar em carros. A tem coisa. Ento, duas horas e meia depois algum entra correndo, exibindo uma escopeta de cano serrado, enquanto o irmo ou primo da Mulher Misteriosa fica em p do lado de fora ignorando tudo e falando sozinho em uma lngua estranha... Lngua estranha? Eles s ouviram algumas palavras. No era ingls, nem espanhol, nem nada que eles reconhecessem. Ele fala uma lngua estranha, cai, o chupa-cabras armado d uma mozinha, eles vo embora e ento o lugar simplesmente pega fogo alguns minutos depois. Salvador suspirou e levantou o colarinho do casaco; tinha escurecido e estava frio. Preciso de uma bebida. Mas mande um alerta sobre Ellen Tarnowski e verifique o nome nos servios municipais e hospitais em todo estado. Tambm o gringo velho com a escopeta serrada; use o protocolo de reconhecimento facial para cmeras de vigilncia. Podemos apanh-lo por uma acusao de colocar pessoas em risco, invaso, ameaa, suspeita de incndio criminoso, mau-hlito, qualquer coisa. Si, e jogar lixo na rua. Mulher Misteriosa e Homem Misterioso tambm? , porque no? Vamos pr o mundo na cola deles e depois pedimos desculpas. Ele se sentou e comeou a apertar a tela repetidas vezes. A primeira coisa no dia seguinte seria rastrear a vida de Tarnowski. At o momento ningum havia morrido e ele gostaria que continuasse assim. O empregador dela seria um bom ponto de partida.

II
Um dos prazeres da vida do policial, pensou Salvador no dia seguinte, desejando ter tomado mais Tylenol no caf da manh. V oc conhece todo tipo de gente. A maioria detesta voc. As es la vida. Pelo menos ela provavelmente no vai me explodir com uma bomba feita de fertilizante. Giselle Demarcio estava na casa dos 50, com uma aparncia esticada, seca, atemporal e um leve sotaque da Costa Leste, vestida em um estilo Santa Fe meio descompensado, com joias de prata, blusa e saia de babados. Espcie de verso fashionista do que minha bisav vestia em casa, pensou Salvador cinicamente; sua famlia, pelo menos o lado espanhol, estava em Santa Fe desde o sculo XVII.

Tudo que velho fica novo se voc aguardar o suficiente. Anglos ricos saltam do nibus e vo morar em adobes embonecados enquanto voc acaba num trailer na Airport Road. Ela tinha uma marca branca no dedo onde havia estado uma aliana e casava perfeitamente com a decorao afetada branco sobre branco da Hans & Demarcio Gallerie. Ele percebeu que no fora convidado ao escritrio dela; aquela era uma sala de recepo semipblica. Pelo menos a arte nas paredes era algo que ele conseguia entender quadros reais de coisas reais. Tambm no era a arte cowboy-pueblo-western que muitos lugares da Canyon Road exibiam, em sua maioria coisas com aparncia velha. Havia um cheiro muito discreto de madeira de pinheiro queimando em uma lareira kiva. A coisa toda berrava dinheiro. Passara-se muito tempo desde que a Canyon Road atrara artistas porque os aluguis eram baratos. Santa Fe, a cidade onde dez mil pessoas podem comprar o estado e cinquenta mil no podem pagar o almoo, pensou ele. Gostaria de um caf, detetive? ofereceu Demarcio. Espere um pouco, pensou Salvador. Ela, na verdade, no hostil. Est assustada por algum motivo. No por minha causa, mas est muito assustada e disfarando bem. Obrigado agradeceu, pegando a xcara. Muita gentileza. Era um caf excelente, especialmente se comparado com o que ele bebia em casa ou na delegacia, com um sabor refinado, forte, lembrando nozes. Ele desfrutou e esperou. A maioria das pessoas no suporta o silncio. Ele afeta seus nervos e elas acabam falando alguma coisa para preencher o vazio. Salvador havia aprendido pacincia e silncio em uma escola muito dura. Estou preocupada com Ellen disse a mulher mais velha de repente. O detetive fez um rudo simptico. A Sra. Tarnowski trabalha para voc? perguntou. Trabalha. Ela minha assistente mesmo no tendo aparecido esta manh; compreensvel, com o incndio e tudo mais. No uma secretria, ela formada em histria da arte pela NYU e eu a estava levando para o lado das aquisies. Eu... ela uma garota doce, mas se meteu em alguma coisa, no ? Me diga a senhora, dona Demarcio retrucou Salvador. Eu nunca gostei do namorado dela. Ela o conheceu jogando tnis no clube de campo h mais ou menos um ano e eles, bem, foi um furaco. Ele me deu uma sensao estranha. Depois a irm dele apareceu... Salvador piscou. A irm... a mulher que estava com Tarnowski? Namorado? perguntou. Adrian Brz. Ah disse Salvador. Enquanto falava ele digitava o nome no teclado virtual de seu notepad, depois teclou a funo de busca especial. Havia muito ele dominara o truque de ler uma tela e prestar ateno em algum ao mesmo tempo. Isso interessante. Teria uma fotografia dele? Era interessante o fato de Salvador no ter uma fotografia; nem qualquer outra coisa. Normalmente naquela poca voc se afogava em informaes sobre qualquer um. No havia nada ali a no ser ossos descarnados: um nmero de seguro social, um nmero de passaporte e um endereo longe, bem longe, a oeste da cidade. Fora do condado de Santa Fe, na verdade. Uma busca rpida no Google Earth mostrou uma casa grande em uma montanha baixa ou morro alto, no sop do Sangres, sem nada por perto em quilmetros.

Nem mesmo uma fotografia do passaporte junto com o nmero. Algum gosta de privacidade, pensou ele, olhando para o endereo. Ento: ei, ser que voc... no, ningum consegue fugir da rede. Demarcio hesitou, depois tirou uma fotografia emoldurada de uma gaveta. O vidro da moldura estava quebrado, como se algum a tivesse jogado em uma parede. Ela me disse que ia terminar com ele. No aguentava mais a distncia emocional e as mentiras. Ento no veio trabalhar ontem. Ento ela sumiu no dia anterior ao incndio disse Salvador, olhando para a fotografia. Ela no telefonou? Simplesmente sumiu? Nada. No o estilo dela. Ela a pessoa mais confivel que j trabalhou para mim. A foto sob o vidro quebrado mostrava um homem jovial, embora a um exame mais atento ele fosse provavelmente da idade de Salvador. Ou quem sabe em algum ponto entre 25 e 35 anos. Cabelos escuros um pouco mais compridos do que estava na moda naqueles dias, um rosto de aparncia vagamente mediterrnea. Bonito, mas talvez um pouco demais. Andrgino, essa a palavra. Mas tambm h algo de perigoso nele. Ele... comeou Demarcio, franzindo o cenho. Sabe, eu o encontrei umas 12 vezes e a ouvi falando muito sobre ele, e na verdade no tenho muito a dizer. Ele rico... muito rico, acho. Aparentemente dinheiro antigo, mas impresso, no informao. Ele tambm no contou nada a Ellen sobre isso, a no ser besteiras vagas sobre investimentos. Americano de nascena, mas tem um sotaque leve, francs, acho, o que combina com o nome. Sei que ele fala francs, italiano e espanhol... E tambm alemo. No sei dizer de onde vem o dinheiro, se ele fez faculdade e nem onde, nem, bem, nada. Salvador olhou para a foto. Discretamente, abriu o retrato falado no notepad. A semelhana com a reconstruo do homem que a famlia Lopez vira de p, imvel, do lado de fora da casa pouco antes do incndio era inegvel. Ele escaneou a foto com o notepad e o programa deu um resultado positivo quando fez a comparao. Voc diria que este Adrian Brz? perguntou, mostrando a ela a tela. Definitivamente respondeu. E esta a irm dele? perguntou, passando para o retrato da mulher que os Lopez haviam visto mais cedo com Ellen Tarnowski. Bem... A imagem no era to definida; eles s haviam visto o rosto de passagem, e atravs de uma janela. Sim, diria que sim. uma semelhana impressionante, no? Como gmeos, s que teriam de ser fraternos. J viu este homem? Dessa vez o retrato era do homem mais velho com a arma que expulsara os Lopez de casa... e provavelmente salvara suas vidas, considerando a velocidade com que o imvel foi destrudo. No, no posso dizer que sim. Ele parecido com muita gente que j vi, mas isso no me faz lembrar imediatamente de ningum. Salvador grunhiu; de fato era um anglo de aparncia muito genrica. De imediato ele teria dito texano ou alguma espcie de sulista; havia algo nos malares que lembrava um caipira escocsirlands e o rosto comprido em um crnio comprido, mas mesmo isso era apenas um palpite. O Exrcito era infestado daquele tipo. Acha que o Sr. Brz seria capaz de, hum, atos violentos? Ela pensou por um longo tempo, baixando o olhar para os dedos. Quando o ergueu novamente, o

alarme dele soou mais uma vez. Acho que ele capaz de qualquer coisa. Absolutamente qualquer coisa. Temperamento ruim? Ela balanou a cabea. No. Sempre foi um cavalheiro perfeito. Mas eu podia sentir isso. O que ajudaria muito no tribunal. A senhora viu a Sra. Tarnowski depois naquela noite? Demarcio corou. Sim, com a Sra. Brz... Adrienne Brz. Em La Casa Sena; estavam jantando em uma mesa perto da minha. Era um restaurante caro na Palace, perto da plaza, em um velho prdio de adobe reformado que fora construdo como a casa de cidade de um fazendeiro. No era de modo algum o mais caro da cidade, mas chegava perto. No falou com elas? No. Elas, hum, no pareciam querer companhia disse, erguendo os olhos e corando levemente. Pareciam meio preocupadas. Ah, pensou Salvador. Aquele meio preocupadas. Esse um caso de incndio criminoso ou um filme ruim? A irm a pega depois do rompimento com o irmo, ento o irmo queima a casa? De onde vem esse tipo de gente? Elas pulam das telas de TV ou os roteiristas as conhecem e usam como material para os roteiros? Conhecia Adrienne Brz socialmente? No. Nunca a vira antes. Sequer sabia que Adrian tinha uma irm. Ento como sabia o nome da mulher? perguntou. Um olhar exasperado. Eu perguntei ao matre dhotel do La Casa Sena, claro! Sou cliente habitual. Assim como Adrian. Ele escondeu um sorriso. Acho a Sra. Demarcio uma dama simptica. Est preocupada com a Tarnowski. Mas tambm acho que uma fofoqueira de marca maior. Obrigado, Sra. Demarcio. Bem, voc no vai me contar nada? Ele suspirou. Normalmente no fazia isso, mas ele precisava cativar aquela fonte. Estamos investigando as circunstncias do incndio no apartamento da Sra. Tarnowski e tentando descobrir onde ela est. Os olhos dela se apertaram ligeiramente; aquilo significava Achamos que algum tocou fogo, sem chegar a diz-lo. E seu desaparecimento? Ah, sim. No h razo para supor que no tenha sido simplesmente uma mudana repentina... E nenhuma razo para supor que foi. Eu falei com a famlia Lopez e apareceu um homem armado. Ele suspirou. Santa Fe era uma cidade pequena. Verdade. Colocamos toda a polcia de Santa Fe, Albuquerque e a polcia estadual atrs dele. Aqui est meu carto. Ele o deslizou pela mesa baixa. Por favor, me avise imediatamente caso a Sra. Tarnowski entre em contato ou caso receba alguma outra informao. Cesar se encontrou com Salvador do lado de fora. Os dois caminharam at o final da Canyon e

viraram direita, atravessando a ponte sobre o pequeno e ressequido rio Santa Fe com sua faixa de grama e lamos. Aquilo levou Palace, a norte da catedral, seu corpo de arenito avermelhado se destacando do adobe e do estuque dos imveis vizinhos. Salvador enfiou os punhos nos bolsos da jaqueta de pele de ovelha, parando apenas para mostrar o dedo mdio para uma Mercedes que cruzou o sinal amarelo e quase os atingiu. Pouco depois, uma lata velha barulhenta com a porta fechada com arame fez a mesma coisa. Isso esquisito reclamou ele, depois de atualizar o parceiro. Mas pelo menos temos nomes para acompanhar os retratos. Adrian e Adrianne Brz. Est uma foda, amigo disse Cesar alegremente. Porque as bases de dados ainda no nos deram nada, embora tenhamos os nomes. Eles no tm endereos de e-mail, no tm contas bancrias... Voc repassou? Sim, para a local, a estadual, FBI, Insegurana Interna, quer dizer: os espies. Pode demorar um pouco, eles colocaram referncias cruzadas em todo o sistema. No deveria levar tanto tempo para conseguir alguma coisa. Todo mundo deixa pegadas. A questo, meu amigo, se devamos estar tratando isto como um caso de incndio criminoso ou uma espcie de sequestro? Tipo namorado desprezado queima a casa e a leva? Meio cedo para isso. Cesar sorriu e mostrou em seu notepad a foto de um Prius velho mas conservado. Carro abandonado na Palace, multado e rebocado h mais ou menos uma hora. Registrado em nome de... Ellen Tarnowski. Ento talvez no seja cedo demais. O notepad de Salvador apitou. Parece brincadeira. D uma olhada. A imagem era das cmeras de segurana do Albuquerque Sunport, o aeroporto da maior cidade a uma hora de carro na direo sul: o programa de reconhecimento facial tinha identificado. Certo, Brz o nosso suspeito com a arma. Ainda com o traje de couro preto. Nove e meia para So Francisco, na noite passada, apareceram e o pedido flagrou. Espere um minuto. Ele teclou na tela. Puta que pariu. O que est errado? Eles no tm passagens. Olhe. Podem estar no nome de outra pessoa. No, segundo o registro havia dois lugares vazios na primeira classe. Mas veja, quando foram autorizados a decolar, registraram todos os assentos da primeira classe como ocupados. Mas no h nomes para esses dois. O que no deveria ser possvel. Viola trs leis e vinte regulamentos. Cesar bufou, frustrado. Mierda, por um segundo eu pensei que conseguiramos o nome do Sr. Escopeta. E na outra ponta? V oo chegou ao Internacional de So Francisco... Nada nas cmeras de vigilncia e elas deveriam ter flagrado. O homem mais novo sorriu. Talvez tenham saltado no meio da viagem, s? , a 12 mil metros. Pelo menos podemos abandonar a teoria do sequestro, Cesar. Mas a Tarnowski continua desaparecida, mesmo que o namorado no a tenha apanhado. Ou eu imagino que

ele tenha uma terceira pessoa a prendendo. Certo, temos a ltima localizao dela em Santa Fe. Aqui. O prdio onde ficavam La Casa Sena e vrias lojas sofisticadas era basicamente do sculo XIX, construdo em adobe com decorao de tijolos cozidos, organizado em torno de um ptio com piscina e um enorme lamo. Originalmente tinha 33 aposentos de moradia-trabalho-depsito-quase-fortaleza que configurava uma muralha defensiva cega de 1,20 m de espessura voltada para fora, com o objetivo de afastar apaches, bandidos, rebeldes e coletores de impostos, fossem eles mexicanos ou gringos. Agora havia uma butique de vinhos, vrias lojas vendendo joias caras e objetos espalhafatosos, com o restaurante ocupando dois lados do retngulo. Havia mesas de ferro sob os lamos, vazias nessa poca do ano; os canteiros tambm estavam secos e marrons. Uma caixa de vidro perto da entrada cobria o poo original que fornecia gua ao complexo. Ele deu uma olhada no cardpio colocado junto porta; ainda no estavam abertos para almoo. J comeu a? perguntou ele. Vinte e cinco pratas por um sanduche de presunto? disse Cesar, olhando os preos. Est loco? Eu jantei aqui uma vez. Num aniversrio, o ltimo antes de Julia se divorciar de mim. A comida de fato era muito boa. Jesus, se o almoo assim, quanto custa um jantar para dois? Mais ou menos o preo de uma viagem a Paris disse Salvador, sorrindo e lendo as letras pequenas. E o sanduche de presunto tem aioli de chili verde, ciabatta, gouda envelhecido do Wisconsin... Continua sendo US$ 25 pela porra de um sanduche de presunto. Quer dizer, um misto quente. No me importa se a manteiga feita com o leite da Virgem. Posso ajud-los? perguntou uma jovem de gravata-borboleta, abrindo a porta. O almoo s comea s... Eles exibiram os distintivos. O gerente, por favor? Isso acelerou as coisas. Sou o Sr. Tortensen... Depois das apresentaes o gerente os conduziu a seu escritrio, embora Salvador sentisse como se o contedo de sua carteira houvesse desaparecido simplesmente por cruzar o umbral da porta e penetrar no ambiente claro ao estilo Taos. Mesmo o escritrio era estiloso. O gerente, preocupado, tinha cabelos castanhos, estava na casa dos 30, era esqulido de to magro e ficava lambendo os lbios. O que posso fazer pelos senhores, policiais? perguntou. Salvador reclinou na cadeira. Ele sabia que podia ser intimidador para alguns. Sobretudo para pessoas que tinham vidas ocultas. Ele no precisava fazer nada em especial, mesmo se fossem pessoas que conscientemente pensassem nele como algo que raspariam dos sapatos em um dia quente. O senhor teve dois clientes no jantar de ontem disse. De um pouco depois de cinco e meia at sete e meia. Ellen Tarnowski e Adrienne Brz. Gostaria de alguns detalhes. O homem ficou um pouco surpreso, depois sua boca ficou rgida. Sinto muito, mas a privacidade de nossos clientes... Cesar cortou suavemente. A casa da Sra. Tarnowski pegou fogo na noite passada e h suspeita de incndio criminoso. Seu

carro foi encontrado e rebocado de uma vaga perto daqui. Temos confirmao independente de que ela esteve aqui ontem e ela est desaparecida, sendo este o ltimo lugar em que foi vista. Salvador anuiu. Ento, apreciaramos muito sua cooperao nesta investigao de incndio criminoso e possvel sequestro. O gerente se assustou; afora gritar terrorismo, aquela era a melhor forma possvel de chamar sua ateno. Vou dar alguns telefonemas disse, pegando o aparelho. Cesar trabalhava em seu notepad. Salvador cruzara os braos sobre o peito e se divertia vendo o gerente suar enquanto tentava retornar sua rotina. Pessoas entravam para falar com o Sr. Tortensen sobre compras e coisas que provavelmente faziam todo sentido. Finalmente, um homem de aparncia exausta com 20 e poucos anos entrou; era bonito em sua magreza, mas no parecia nada acostumado a acordar cedo. Com o que, de fato, trabalhando noite como garom, no devia estar. Ah, este Joseph Morales, policial disse Tortensen. Ele ficou com a A17... a mesa delas... na noite passada. Maricn, pensou Salvador clinicamente eles no o incomodavam. Conheceu um que era um artista com um lanador de msseis Javelin. Ele conseguia lanar um foguete atravs de uma fenda, o que dava uma boa piada suja. Prazer em conhec-los disse Morales aos policiais com desonestidade transparente, mas que pelo menos tentou esconder. Como posso ajud-los? O gerente do restaurante comeou a falar e Salvador ergueu a mo. Estamos interessados em duas pessoas de uma de suas mesas da noite passada. Ele ergueu seu notepad com o rosto de Tarnowski. O garom riu; foi quase um riso nervoso. Ah, elas. Sim, me lembro bem delas. Elas pediram; bem, a Sra. Brz pediu... Ele desfiou uma relao de coisas, a maioria das quais Salvador nunca tinha ouvido falar. Ele ergueu a mo. A quanto isso chegou? Com os vinhos? Cerca de... dois mil e quinhentos. O gerente estava trabalhando em seu computador e assentiu, confirmando. Cesar fez um rudo leve que provavelmente comeou como um resmungo agoniado, transitou por indignao e enfim foi reprimido com um apertar de boca. Gorjeta? Muito generosa. Setecentos. Do lado de fora Cesar balanou a cabea. Setecentos de gorjeta? E voc jantou l? Eu estava comeando a ficar preocupado com Julia, queria mostrar a ela que eu pensava em outras coisas alm do trabalho. No funcionou. Trs semanas depois ela me disse que eu estava to distante morando aqui quanto estivera quando me mandaram para Kandahar. Ai! , interessante, no? Qual a prxima parada? Vamos descobrir se algum por perto viu a van que Adrian Brz e o Homem Misterioso de Couro estavam usando depois de sarem do local do incndio. Salvador riu. E eu vou voltar e colocar a papelada em ordem. No gostaria que isso fosse um programa de

TV? Para podermos trabalhar em apenas um caso de cada vez? S, essa ideia passou pela minha cabea.

III
Certo disse Cesar duas semanas depois. Adivinhe? Uma coisa engraada no caso Brz. Me conte algo engraado. Me faria bem. Salvador deu um gole no caf amargo e olhou pela janela para um pinheiro doente com seiva escorrendo dos galhos; eles estavam tendo outra infestao de besouros, o que acontecia a cada dcada ou duas. A lenha para o fogo logo ficaria barata; ele poderia pegar sua picape nos fins de semana e ganhar uma carga em troca do trabalho de cortar e transportar. A perspectiva era muito mais divertida do que o caso no qual estava trabalhando no momento. Homem espanca mulher, mulher chama polcia, mulher presta queixa, mulher muda de ideia, casal processa polcia. Por que eu no fui ser vendedor de aplices de seguro?, pensei. A coisa engraada a anlise de DNA do vmito que eu encontrei na caamba de lixo atrs da Whole Foods disse Cesar. Quem disse que a vida de policial no divertida? Revirar caambas de lixo em busca de vmito? S, jefe. Um belo emprego limpo de colarinho branco, exatamente o que minha me tinha em mente para seu futuro filho quando atravessou o rio para que eu nascesse em solo americano. Seja como for, h sangue no vmito. Lembro de voc ter dito isso. O funcionrio disse que era o vmito de Adrian Brz, certo? Certo, ele o viu vomitar nos fundos daquela van, achou que estava bbado. Estou bastante certo de que Brz pagou algo a ele para esquecer isso; ele suou bastante antes de falar e tive de apelar para a coisa do sequestro e incndio criminoso. Ele tambm viu o sangue. Ento ele tem lcera. At mesmo os ricos tm. Como isso nos ajuda? Cesar coou o bigode e Salvador conscientemente se impediu de fazer o mesmo. No estou certo se ajuda. Mas engraado. Porque o DNA do vmito no o mesmo DNA do sangue. Na verdade o DNA do sangue est na lista da Cruz Vermelha. Um de seus doadores, uma tal de Shirley Whitworth, doou naquele lugar perto da Rodeo e de Camino Carlos Rey. Parece ter desaparecido do sistema deles. Eles no quiseram nem conversar a respeito. Vamos ter de trabalhar nisso. Salvador resmungou. Vamos esclarecer isso. O vmito de Brz... Presumivelmente. Cromossomos masculinos nos fluidos corporais. Mas no h Brz na base de dados de DNA. Isso no surpreende; eles s a criaram h dois anos e isso s significa que ele no doador, no foi preso nem entrou em um hospital ou coisa assim. Mas o sangue definitivamente de um doador da Cruz Vermelha? S. Ento, engraado, no? Engraado em um sentido doentio, no engraado r-r-r. Porque tinha de estar no estmago dele, certo? Ambos riram. Que bom sabermos que ele sai luz do dia, no? disse Cesar.

, e que ele no cintila. Eu me sentiria um idiota caando um criminoso que parecesse um globo espelhado ambulante... Mas se ele de fato o bebeu... Talvez alguma espcie de culto? Ento no me espanta que tenha vomitado disse Cesar, ainda rindo. Seria como beber gua salgada, sabe? Sangue gua salgada, gua do mar. Minha me usava gua salgada e mostarda para induzir vmito caso eu tivesse comido mais do que devia. Salvador podia sentir seu crebro comeando a se mover, as coisas se ligando sob a fadiga de meia dzia de casos que no estavam indo a lugar nenhum. Ento seu telefone tocou. Quando desligou, estava com o cenho franzido. Qual a novidade? O chefe quer nos ver, e agora. O escritrio do chefe no era muito maior que o seu; Santa Fe era uma cidade pequena, ainda com bem menos de 100 mil pessoas. A sala ficava em um canto, segundo andar, e tinha janelas maiores. O chefe tambm tinha trs estrelas no colarinho do uniforme; ainda assim ele no ganhava nem de longe tanto quanto, digamos, Giselle Demarcio. Por outro lado, seu dinheiro tambm no vinha de So Francisco, L.A. e Nova York. Cesar respirava rpido e Salvador sentiu seus olhos se estreitando. Tambm havia dois ternos esperando por eles, alm do chefe. Literalmente ternos, elegantes, uma mulher e um homem, ela negra e ele anglo. Ambos definitivamente de fora do estado; ele colocaria a mulher negra no FBI se tivesse de apostar e o homem mais jovem como alguma espcie de espio, mas no de escritrio. Ex-militar de algum tipo, mas no aposentado. Possivelmente do Exrcito da Virginia do Norte, tambm conhecido como Waffen-CIA. Sentem-se disse o chefe. Ele era to local quanto Salvador e ainda mais que Cesar, e poderia ser o primo mais velho de Salvador de fato, eles eram parentes distantes. Naquele instante ele estava agindo como se nunca tivesse visto nenhum dos dois detetives antes, seu rosto parecendo algo esculpido em madeira na Canyon Road. O homem de terno falou. Esto trabalhando em um caso envolvendo a famlia Brz? Sim disse Salvador. Chefe, quem so essas pessoas? V oc no precisa saber disse a mulher em tom neutro. De alguma forma ela dava a impresso de usar culos escuros sem precisar us-los. Acrescentou mais suavemente: Voc no quer saber. Eles so da Segurana Interna disse o chefe. A Segurana Interna est interessada em tringulos amorosos bizarros? perguntou Salvador com ceticismo. Alm disso, Segurana Interna como pessoa, algo genrico. V ocs so FBI, Companhia, NSA, o qu? Voc no precisa saber. O que precisa saber que estamos cuidando disso disse o homem. Espere um minuto, pensou Salvador. Ele est com medo. Controlando bem, ele um verdadeiro duro, se que eu j conheci um, e, bem, eu fui um. Mas ele est com medo. O que o fez comear a pensar, com algum desconforto, que talvez ele devesse estar com medo. O homem era algum que ele mesmo poderia ser se as coisas tivessem sido um pouco diferentes com aquela bomba caseira. Cuidando disso como? perguntou Salvador, encarando o olhar plido dele. Colocamos o nosso melhor pessoal nisso. Deus do cu... comeou ele. Eric, esquea. Imediatamente disse o chefe.

Ele tambm est com medo. Ei, chefe, sem problema cortou Cesar. No como se no tivssemos trabalho suficiente. Certo, esquecer, questo de segurana nacional, no preciso saber, certo? Os dois ternos se entreolharam e depois fitaram Salvador. Ele anuiu. Certo disse ele. Eu no nasci ontem. A curiosidade matou o gato, no ? E a no ser que eu no queira que minhas ltimas palavras sejam miau, ah, merda... Voc no tem ideia disse a mulher, olhando atravs dele. Absolutamente nenhuma. Depois voltou os olhos para ele. Vamos ser claros. No houve incndio. No existe algo como uma famlia Brz. E vocs nunca ouviram falar deles. Em especial, vocs nunca fizeram quaisquer registros ou fichas de nada relativo a eles. Isso ser verificado. Certamente disse ele, sorrindo. Verificar o qu? Sobre quem? Salvador esperou at eles estarem de volta ao escritrio antes de comear a praguejar; ingls, espanhol e um pouco de pashtun, que era a melhor linguagem ofensiva que ele sabia, embora alguns conhecidos dissessem que o rabe era melhor. Vamos almoar props Cesar, piscando. , pensou Salvador. Tenho de lembrar que qualquer coisa pode ser um grampo atualmente. Eu bem podia comer um burrito. Mal saram, Cesar comeou. Quando voc quer comear a xeretar, jefe? Salvador bufou e girou a cabea, massageando a nuca com a mo esticada. Os msculos ali sob sua mo pareciam varas de ferro tranadas e ele pressionou a corrente de prata com o crucifixo pendurada no pescoo. Ento agora um lance de terroristas eurolixo, ? perguntou. . Terroristas vampiros eurolixo. Talvez Osama os tenha mordido disse Cesar, ainda sorrindo. Ou vice-versa. Que merda ser tudo isso? perguntou Cesar, mais srio. Nossas chances de arrancar isso daquelas pessoas... So nulas. Cesar ergueu os olhos para o cu azul sem nuvens. Talvez esses Brzs sejam apenas to ricos que podem esconder qualquer coisa de que no gostem. Diga que sou cnico... No disse Salvador, balanando a cabea. No se consegue isso apenas com dinheiro. No com aquele pessoal, os espies. preciso ter influncia poltica. Quem quer que fossem, eles eram federais, e no burocratas de escritrio. Eles no vo contar nada a nenhum caipira feito ns. O chefe no sabia mais do que ns; estava apenas recebendo ordens. Tem certeza? Eu o conheo h muito tempo. Ento... disse Cesar. Ele se apoiou em uma parede. Quanto tempo quer deixar esfriar antes de comearmos a xeretar, violando nossa promessa solene? Uns dois meses informou Salvador. Para comear, coloque todos os dados em um carto de memria, faa algumas cpias e me d uma. Limpe seu notebook e qualquer coisa que tenha no escritrio. Nada disso tem ligao com qualquer outra coisa.

Cesar sorriu. Gosto do modo como voc pensa, jefe. Sonho. A sensao de medo piorou quando as chamas atravessaram a porta e ele foi jogado para trs e ficou cado indefeso. Dessa vez ele pde ver a figura que caminhou atravs do fogo. Era uma mulher, jovem, nua, seu rosto bonito de boneca com olhos amendoados, cabelo no alto da cabea em um penteado elaborado que parecia asitico. Se ele visse uma foto assim, ficaria com teso. Em vez disso, se sentiu como se unhas gigantescas estivessem raspando quadros-negros por todo o universo. Como se ele pudesse correr sem parar e houvesse um fedor que no era fsico, e ele vomitou, desamparado. Quem o menino mau? ronronou ela. Ento ela se ajoelhou junto ao corpo de Johnson, s que no era mais Johnson, era Cesar e ele tambm estava nu. Eles rolaram na poeira, acasalando como cachorros, mas Cesar estava gritando. Quando ela ergueu a cabea, sangue cobria sua boca e pingava do queixo, e escorria da garganta de Cesar. Pontos amarelos cintilaram em seus olhos castanho-escuros. Eu adoro homens corajosos disse ela. Eles so deliciosos. Meu Deus! Dessa vez havia cigarros sob sua mo ansiosa. Ele derrubou o isqueiro duas vezes. O carvo escuro brilhou como olhos quando ele inalou a fumaa. Salvador tateou em busca do interruptor e se sentou com os ps no cho. Inalou a fumaa para os pulmes novamente, tossiu, inalou de novo. Aps algum tempo suas mos pararam de tremer e ele conferiu o relgio. Eram apenas trs da manh, significando que ele havia dormido pouco menos de duas horas. O ar em seu quarto cheirava a fechado, a despeito da brisa quente que chacoalhava as venezianas contra a moldura da janela. O suor em suas costas e laterais esfriava. Ele olhou para o telefone. No vou ligar. Cesar atura muita coisa, mas ele no est dormindo sozinho. No posso dizer a ele que tive um pesad... O telefone tocou. Ele atendeu. Jefe? Tem outra pessoa neste endereo? Venha para c. Estou com algo que voc tem de ver. Salvador sabia que alguma coisa estava errada. Ele podia sentir um arrepio na nuca. A casa estava totalmente escura, a no ser pela luz do poste, o que era muito estranho mesmo s trs e meia, j que Cesar acabara de lhe telefonar. O novo importado chins do seu parceiro estava estacionado na rampa; o piso entre a rua e a casa era de cascalho, com ervas daninhas nascendo aqui e ali. O bairro estava totalmente silencioso e o cu, estrelado. Um gato passou, olhou para ele com olhos que se transformaram em espelhos verdes por um instante, depois seguiu. Nada mais se mexia. Merda disse sem emitir um som e sacou sua Glock 22, o polegar movendo a trava para desativ-la. Depois tocou na porta. Ela se abriu para dentro. Ele cruzou o corredor, instintivamente mantendo o cano para cima e enfiando o ombro no ngulo entre a porta do quarto e a parede. Ento o cheiro chegou a ele. Baixou os olhos. Parecia preto luz fraca, mas a viscosidade sob seu p era inconfundvel.

Bem, isso incomum disse o chefe. A equipe de peritos circulava pela sala. A maioria deles tinha mais de uma funo; a polcia de Santa Fe no seguia hierarquias elaboradas. Salvador sentiu um surto de raiva e engoliu-o automaticamente. No ajudaria em nada... e ele j dissera a mesma coisa a outros. Era o que se fazia, pois ajudava a lidar com o que se estava vendo. Normalmente. Cecile estava na cama. Normalmente corpos no tm muita expresso, mas eles tambm no costumam estar arqueados em um espasmo galvnico que nunca ir acabar. Eles teriam de quebrar seus ossos para coloc-la em um saco de corpos. A expresso em seu rosto no era parecida com nada que j tivesse visto. Ele lambeu os lbios, sentindo o sal do suor. Cesar estava nu, cado de barriga para baixo entre a cama e a janela. Sua pistola estava na mo direita; as cpsulas vazias de 14 balas cobriam o piso ao redor dele. A maioria estava no sangue que coagulava, vermelho-escuro com manchas marrons. A mo esquerda segurava uma faca, no uma faca de combate, mas um talher de mesa. Havia um caco de vidro cuja base era do tamanho da mo de um homem enfiado na sua garganta, a ponta se projetando atrs do pescoo. assassinato seguido de suicdio disse o chefe em voz baixa. A afirmao perturbou Salvador. O chefe no olhava para ele. exatamente o que , Eric. Ele no me chama pelo primeiro nome com frequncia. Provavelmente o que as provas vo demonstrar, senhor acrescentou Salvador. Eu j vi amigos morrer antes. Eu no sentei e chorei. Fiz meu trabalho. Posso fazer isso agora. Ele tambm no sentira essa raiva. Ele matara todo mouj que conseguira enquanto estava na pilha de pedras, e havia sido um bom nmero redondo, mas normalmente ele no os odiava. Uma espcie de desgosto amargo na maior parte do tempo; ele realmente no pensara neles como sendo pessoais o suficiente para odiar. Isto extremamente pessoal. Chefe. Era algum do esquadro de peritos. Deu a volta na poa de sangue para falar com eles. Pegamos algo no peitoral da janela, saindo. Meio estranho. A que hora voc disse que chegou, Salvador? Trs e meia. Meia hora depois... de Cesar ligar para mim. A noite do lado de fora ainda estava escura, mas havia uma falta de vigor, uma imobilidade que anunciava o amanhecer. Salvador balanou a cabea, perplexo. O homem ergueu seu notebook. A mancha que ele registrara na projeo era uma pegada. A pegada de uma pata. Notou algum cachorro? Ou algo assim? No disse, desanimado. S um gato. Bem, no dele. A pegada era grande demais para um gato domstico. Provavelmente apenas algum bicho atrado pelo cheiro. Hora da morte? Recente, mas difcil de estabelecer em uma noite quente como esta. Tudo compatvel com algum momento entre a hora em que voc recebeu o telefonema e a hora que chegou aqui. O chefe colocou a mo em seu brao e o chamou para fora. Ele procurou nos bolsos do casaco, tirou um cigarro e o acendeu.

V oc sabe que no pode participar desta investigao, Eric disse o homem mais velho. V para casa. Durma um pouco. Abrace uma garrafa e durma um pouco se precisar. Tire dois dias de folga. Salvador anuiu, arremessou o cigarro no cascalho do ptio da frente e caminhou diretamente para seu carro. Manobrou com muito, muito cuidado e dirigiu com igual cuidado at a St. Francis, no cruzamento com a Rodeo e o acesso I-25. S ento ele estacionou em um complexo abandonado de prdios baixos, provavelmente concebido para abrigar consultrios ou imobilirias e construdo por algum otimista maluco nos anos 1900 ou comeo dos 1910. Certo, Cesar, fale comigo disse ele em voz alta e enfiou o carto de memria que pegara no seu notebook; ningum iria notar, tendo deixado seus sapatos na poa de sangue. Tomara que isso no seja sua declarao de imposto. Me diga como apanhar o cabrn. A tela acendeu, apenas um arquivo, e era de vdeo. Salvador tocou com o dedo. Viso. Trs e dez no contador do canto inferior direito. Cesar falava, suando muito, vestido num roupo de banho, mas com sua Glock diante dele, ao alcance da cmera; o cenrio era sua mistura de escritrio domstico com sala de TV, alumiado apenas por uma pequena luminria. Estou gravando isto antes que voc chegue, jefe, porque estou com uma sensao muito ruim sobre isso. Eu estava na internet hoje e recebi uma pergunta do laboratrio de anlises de Quantico para o qual mandamos o vmito e o sangue, sabe? Eles diziam que havia algumas anomalias interessantes, perguntaram se eu queria mais informaes sobre o tal Brz e anexaram o arquivo. Parecia um arquivo legtimo, era grande o bastante. A imagem de Cesar lambeu os lbios; Salvador podia ver isso, mas sua mente superps a aparncia dele com metade do rosto deitado numa poa do prprio sangue. Certo, foi idiota. Eu deveria ter perguntado a eles quem?, ou simplesmente ligado o bloqueador de spam. Mas no estvamos chegando a lugar nenhum, vigiar a maldita casa de Adrian Brz era uma tentativa desesperada, ento eu baixei. Eis o que eu recebi, repetido muitas vezes. Apareceram letras, um pargrafo em negrito: Vocestmuitofodidovocestmuitofodidovocestmuitofodidovocestmuitofodido Eu... Cesar! Um grito, uma voz de mulher, aguda e desesperada. E ento: No... no... por favor, no... Depois apenas gritos. Cesar agarrou a pistola e correu. Salvador tambm o ouviu gritar quando os tiros comearam. Depois mais rudos, por um longo tempo. Depois outro rosto na tela. Era a mulher que ele vira no sonho; ele sabia, embora seu rosto fosse uma folha lquida de vermelho fosco. Apenas as pintas amarelas em seus olhos brilhavam, e ento seus dentes ficaram muito brancos quando ela os lambeu. Voc est muito fodido ronronou ela e a tela ficou negra. A estrada para a casa de Adrian Brz era 16 quilmetros ao norte na I-25, e depois leste. A rodovia vazia se estendia noite adentro, ar fresco entrando pelas janelas abertas junto com o zunido dos pneus. Ele rumava para a morte mas talvez fosse aprender algo. Talvez o mundo voltasse a fazer sentido. Mas desde quando ele fez algum sentido? Tenho 32 anos de idade, solteiro, sem filhos e meu melhor amigo acabou de morrer porque eu no consegui descobrir o que estava acontecendo. A nica

coisa em que j fui bom foi em matar pessoas e assust-las. Cesar tinha o dobro dos meus miolos e agora est morto, e a mulher dele tambm. Leste, depois norte de novo em uma estrada de terra. O Sangres baixo no horizonte luz de trs quartos de Lua. Aquilo e as estrelas eram a nica luz e o ltimo posto de gasolina ficou para trs, apenas umas poucas estrelas junto ao horizonte indicavam casas. A estrada fazia curvas, se contorcendo na noite escura como breu, e ento descia ngreme para a esquerda, 30 metros quase verticais; era a beirada do planalto. Ele se obrigou a parar quando as rodas derraparam e um jorro de cascalho se projetou e ento desapareceu. Ele apertou as mos no volante. Eu estou tentando me matar? murmurou. E depois: No. Ainda no. Tenho de descobrir o que tudo isto significa. Ento saltou e caminhou o ltimo trecho da estrada. Os cheiros da noite eram fortes, o dos arbustos de ips, a resina forte dos pinheiros sangrando. Cascalho rangia sob seus ps havia quase seis meses desde que Adrian Brz desaparecera e a faxineira vinha apenas uma vez por ms. A casa em si era construda bem na beirada do penhasco; a curva final da estrada permitia-lhe olhar para o abismo, para suas paredes de pedra. A porta alta revestida de cobre se abriu ao seu toque e algumas luzes suaves se acenderam sob o teto de metal alto. , como eu esperava, pensou. Toda a parede oposta era de vidro, bem na beira do penhasco. Ele descia em projees rochosas e fendas empalidecidas pelo luar, at a superfcie suave do semideserto se estender a leste at onde a vista alcanava. Havia duas pinturas nas paredes, antigas e belas. Por que achei que poderia descobrir alguma coisa aqui? perguntei em voz alta. Talvez um passarinho tenha lhe contado. A voz pareceu vir de trs dele. Ele girou. Nada. Olhou de novo... E a mulher estava l. Um surto de alegria assustada tomou conta dele. No era um sonho, nem pixels. Era uma pessoa de verdade diante dele. Havia at mesmo uma cicatriz de apndice. Ele ergueu a Glock na posio determinada, mo esquerda sob a direita. Crack. Crack. As balas de 10 milmetros penetraram em sua barriga e ela se dobrou para trs. Crack. Duas no centro do corpo, uma na cabea; a ltima fez sua cabea girar num redemoinho de cabelos negros compridos e um jato de sangue, e a bala atravessou o vidro atrs dela. Ele sentiu seus dentes mostra enquanto caminhava at ela. Os olhos com pontos dourados j comeavam a ficar vtreos. Ento a cabea se levantou. Aaaaah, isso di disse ela. Isso pode ser at gostoso, sabe? Para comear. Depois minha vez de machucar voc. Gosta disso, gato? Salvador saltou para trs, quase caiu ao esbarrar em uma mesa de vidro trabalhado com tampo de malaquita, ento se colocou em uma posio de tiro, agachado. Crack. Crack. Crack. Dez tiros. Cinco acertos. Cinco outros acertaram a grande vidraa atrs, estilhaando-a, depois derrubando-a numa chuva de fragmentos leitosos. Uuuui, uuuui, mas que bruto disse a coisa, rindo enquanto avanava para ele. Uma mo se esticou na direo de seu pescoo. Depois recuou enquanto ela sibilava. Ns realmente temos de fazer algo a respeito dessas correntes de prata. Ser que podemos fazer as pessoas acreditarem que causa cncer? Ela tocou no sangue na lateral da cabea e enfiou os dedos na boca por um momento, a lngua se

contorcendo ao redor deles. Hummm, delcia! Mas voc quer arrancar essa corrente idiota, no ... Isso mesmo... Os olhos cresceram, os pontos amarelos se juntaram como gotas de ouro derretido, escorrendo para dois lagos de fogo. Profundos, profundos, arrastando-o para um redemoinho... Ela gritou: dor e fria. Grandes asas de 3 metros bateram atrs dela enquanto as presas eram recolhidas e o bico curvado se cravava no pescoo dela. O leopardo da neve rolou repetidamente... Leopardo? Suas patas atacando em um borro de velocidade e garras. A guia desceu do ar se tornando uma enorme coisa castanha e os grandes felinos rolaram de um lado para outro guinchando e atacando e pulando um na direo do pescoo do outro enquanto mveis eram esmagados e vidro quebrado estalava sob seu peso. Ento o homem estava em p, de costas para Salvador, cada msculo de seu corpo magro se projetando como ondas de esttica enquanto os polegares dele se cravavam na garganta dela. Ela dava o mesmo rosnado bestial enquanto recuava com um joelho contra o peito dele e suas mos empurrando para cima seus antebraos... CRACK! Muito mais alto dessa vez. O impacto duplo e o crnio dela comeou a se deformar sob a enorme energia cintica, e ento um brilho e ela havia desaparecido. Sangue caiu no cho, com um cheiro forte, azedo, de ferro e sal. O homem caiu sobre um joelho por um segundo, ofegante, depois se levantou e se virou. Voc Adrian Brz disse ele, tentando fazer sua cabea voltar a funcionar. A arma subiu, quase por vontade prpria. O moreno esguio apontou um dedo para ele. No. Nem pense nisso. Foi um dia difcil. Ele olhou por sobre seu ombro; o primeiro descoramento do cu noturno mostrava que a alvorada estava prxima e ele estremeceu um pouco. melhor eu me tornar corpreo. J volto, detetive Salvador. Salvador baixou os olhos para a pistola. Por que no, cacete?, pensou, e comeou a levar a arma boca. mais seguro. Apenas amadores tentam atirar nas prprias cabeas... No faria isso se fosse voc. Por que no me mata? Por que no me mata? gritou ele. Por que voc simplesmente no me mata, porra? Por isso eles no matam voc, porra disse o homem. Posso contar, caso queira saber. Voc um deles. Brz era leve, um pouco menos que estatura mediana, pele morena clara, cabelos escuros e olhos castanhos com pontos dourados. Voc Adrian Brz! Sim. Salvador inspirou, prendeu a respirao, expirou. Certo, saquei: eu devo acreditar que voc um monstro bom. Ah, ele um excelente monstro, acredite em mim. Mas todo meu. Salvador sobressaltou-se com a outra voz, baixou os olhos para a pistola, depois a largou na mesa na qual estava sentado. Uma caixa de cobre se abrira, cheia de cigarros finos. Ele pegou um e acendeu; alguma parte distante de si estava orgulhosa por suas mos no tremerem. A segunda voz pertencia a uma mulher. Alta, loura, vestindo roupas e botas escuras de montaria, com um gorro de tric na cabea e um rifle repousando nos braos ele o reconheceu, uma grande pea britnica de atirador de elite, visor de distncia, corpo de liga aeronutica.

Voc ... Ellen Tarnowski. Tecnicamente, Ellen Brz agora. No, no sou um deles. Voc no pega isso sendo mordido. Um repentino sorriso encantador. E acredite em mim, eu sei! Nem mesmo se casando com um. Tenho a sensao de que voc mudou. Eu tive de... ahn... subir uns dois nveis em agressividade, digamos. Voc a matou. Seus olhos voltaram poa de sangue; no havia um corpo. Ah, sim. Seus olhos eram grandes e azul-turquesa; por um momento eles revelaram uma ardente satisfao. H um corpo, provavelmente muito distante, mas est vazio agora. Aquela... aquela no era a irm dele, era? No. Aquela era Michiko. uma amiga da irm. Uma espcie de pretensa Amante da Escurido Final. Brz estava de volta. Ele estava vestido, com o mesmo tipo de roupa; um palet leve cobria um coldre de ombro com uma faca com o cabo voltado para baixo de um lado e uma Glock do outro. Tudo bem disse Salvador, dando um trago no cigarro. Explique. Sei que na verdade eu estou em algum lugar tomando drogas pesadas, uivando para a Lua. Por alguma razo isso fez Adrian Brz sorrir. Eu sou um shadowspawn... como ns basicamente nos chamamos. Mas... Bem, eu tento no ser um monstro. complicado. V oc pode escolher aprender ou pode escolher esquecer. Se voc esquece, pode criar uma nova vida. Se voc aprende, isso provavelmente o matar; mas pelo menos voc sabe por que est lutando, mon ami. Se voc me oferecer um comprimido azul e um comprimido vermelho, eu te mato! O casal riu. Na verdade so duas fichas. Faa sua escolha. Conhecimento e voc pode tentar ser a guerrilha. Ignorncia e ter uma vida longa. Salvador olhou para a guimba do cigarro. Ento a lanou com preciso no sangue; ela chiou at se apagar. Como se fosse mesmo uma escolha?

Sempre a mesma velha histria


CARRIE VAUGHN

Sucesso de vendas, Carrie Vaughn autora de uma srie extremamente popular de romances que narram as aventuras de Kitty Norville, uma personalidade do rdio que por acaso tambm uma lobisomem e tem um programa na madrugada dando conselhos para criaturas sobrenaturais. Entre os livros Kitty esto Kitty and the midnight hour, Kitty goes to Washington, Kitty takes a holiday, Kitty and the silver bullet, Kitty and the dead mans hand , Kitty raises hell e Kittys house of horrors . Os contos de Vaughn apareceram nas revistas Jim baens universe , Asimovs science fiction, Subterranean, Wild cards: inside straight, Realms of fantasy, Paradox, Strange horizons, Weird tales e All-star zeppelin adventure stories, entre outras. Seus livros mais recentes so Steel, sua segunda experincia na rea jovem; After the golden age, e dois romances Kitty: Kitty goes to war e Kittys big trouble. Ela mora no Colorado. Aqui, ela nos leva ao mundo de Kitty para mostrar de forma emocionante como voc no abandona velhos amigos, mesmo ou talvez especialmente sendo imortal. Rick acordou ao pr do sol e encontrou esperando por ele uma mensagem telefnica de uma velha amiga. Helen soava infeliz, mas no dava detalhes. No disse sequer que estava com medo e precisava de ajuda, mas o tom baixo da voz a fazia parecer como se estivesse sendo seguida. Ele agarrou seu casaco, subiu para os fundos da loja onde havia estacionado seu BMW prata e foi ao seu encontro. A noite de vero estava agradvel, comum. O centro de Denver resplandecia. A seus olhos, os arranha-cus pareciam cogumelos reluzentes; haviam brotado muito rapidamente, esmagando tudo que havia antes. Apenas nos quarenta anos anteriores, mais ou menos, Denver comeara a abandonar sua imagem de cidade de vaqueiros para se tornar outra metrpole tpica. Ele s vezes sentia saudade da cidade de vaqueiros, embora ainda pudesse ter vislumbres dela. A Union Station resistia, o Capitlio estadual, claro, e as manses vitorianas dos bairros prximos. Fazendo um esforo, conseguia se lembrar delas em seus dias de glria. Um pouco do nimo da poca do boom da minerao persistia. Era o motivo pelo qual Rick ficava. Helen morava alguns quilmetros ao sul, na malha de ruas ao redor da Universidade de Denver, em uma casa no to velha ou grande quanto aquelas manses vitorianas, mas ainda antiga no contexto do resto da cidade. Ela vivia ali desde os anos 1950, quando Rick comprara o lugar para ela. J naquela poca Denver estava crescendo muito. A cidade era uma colagem em mutao constante, seus marcos surgindo e desaparecendo, os pontos em torno dos quais ele circulava mudando sutilmente ao longo das dcadas. Pontos como Helen. Ele estacionou na rua em frente a casa, um imvel quadrado de um andar, azul-claro com detalhes brancos, venezianas emoldurando as janelas, uma varanda na frente e vasos pendurados com petnias multicoloridas. As luzes estavam apagadas. Ele permaneceu por um momento na calada de concreto em frente e deixou que seus sentidos mais que humanos perscrutassem: viso, audio e paladar. A rua, o gramado, a prpria casa estavam tranquilos. Os vizinhos assistiam TV . A um quarteiro, um senhor caminhava com um cachorro de grande porte. Tudo muito normal, exceto que a casa diante dele estava silenciosa. No havia nada

vivo dentro dela ele teria sentido o cheiro de sangue, ouvido as batidas do corao. Quando ele e Helen ficaram amigos, ele sabia que esse dia chegaria. Esse dia sempre chegava. Mas as circunstncias ali no eram naturais. Ele subiu a escada at a porta da frente, que estava destrancada. Entrou cuidadosamente, contornando os pontos no piso de madeira de lei que rangiam, chegando ao tapete da sala de estar. Nada moblia, fotografias, estante de livros, pequeno piano de armrio no canto estava fora do lugar. A mesa de caf modernista, o abajur cnico junto a uma poltrona pesada, lrios de seda no vaso de cristal bisotado. Eram objetos decorativos de uma senhora deslocados, anacrnicos, aparentemente preservados. Mas para Rick era apenas Helen, do jeito como ela sempre fora. Com os passos abafados pelo tapete, ele avanou para a cozinha nos fundos. Encontrou-a l, cada no piso de linleo. Morta havia muito ele sabia pela pele fria e o cheiro de sangue seco no piso. De p no umbral da porta ele conseguiu descobrir o que acontecera. Ela estava sentada mesa de frmica, tomando uma xcara de ch. A xcara e o pires estavam l, intactos, juntamente com uma tigela de cubos de acar. Devia ter pousado a xcara antes de cair. Quando caiu, havia sido com violncia, derrubando a cadeira. Ela se arrastara alguns centmetros, no muito. Devia ter quebrado o quadril ou a perna na queda algo previsvel na sua idade. Havia gotas de sangue nas costas de seu vestido de seda azul, partindo de um buraco escuro do tamanho de uma moeda de dez centavos. Inspirando fundo, ele conseguiu sentir o cheiro de plvora. Ela havia sido baleada pelas costas e morrera. Depois da vida que tivera, morrer daquele jeito. Ento era isso. Uma amizade de mais de sessenta anos chegara ao fim. Hora de dizer adeus, lamentar e seguir em frente. Ele fizera isso antes at mesmo com frequncia. Poderia assumir uma postura filosfica. O rumo natural dos acontecimentos e tudo mais. Mas aquilo era diferente e ele no a abandonaria, mesmo no importando mais. Ele faria a coisa certa a coisa humana. Tirou o celular do bolso do casaco e teclou 911. Al. Quero comunicar um assassinato. Ela cruzou a porta e todos os homens ali a olharam; o sorriso vermelho pintado, a saia azul ondeando em torno de pernas perfeitas. Ela no pareceu perceber, caminhou diretamente at o bar e se sentou em um banco. Usque duplo, com gelo pediu. Rick colocou de lado o trapo que estava usando para limpar a superfcie e se inclinou diante dela. Parece estar festejando alguma coisa. Isso mesmo. Voc vai me ajudar ou vai continuar me paquerando? Sorrindo, ele pegou um copo baixo e serviu um duplo, com choro. Tenho de perguntar disse Rick, retornando ao bar diante dela, desfrutando do fato de todos os outros homens no Murrays o olharem com inveja. Qual a celebrao? Voc tem de perguntar, no mesmo? Eu apenas no tenho certeza se devo contar. que eu no costumo ver uma dama entrar aqui sozinha com vontade de comemorar. O Murrays era um lugar de operrios, um pardieiro pelos padres de East Colfax; o bairro estava ficando decadente, com empresas e moradores fugindo para o centro, deixando para trs todos que no tinham nenhum outro lugar para ir. Rick vira esse tipo de coisa acontecer bastante; reconhecia os sinais. Murray, o dono do estabelecimento, no estava perdendo dinheiro, mas no tinha nenhum extra para investir na casa. O verniz do piso de madeira de lei estava gasto, os mveis tinham mais de uma dcada. Cerveja e destilados baratos era a norma, e ele ainda tinha cartazes de bnus de guerra um

ano e meio depois da vitria sobre o Japo. Ou talvez ele gostasse demais das pin-ups Betty Grable que colocara em cima de alguns deles para retir-los. Corando, a mulher baixou os olhos, o que lhe disse algo sobre ela. O levantar de ombros foi muito mais tmido do que o modo ousado como ela entrara ali. Consegui um emprego disse. Parabns. V oc no vai me dizer que uma garota legal como eu deveria encontrar um bom homem, se casar, sossegar e deixar minha me orgulhosa? No. Que bom disse, sorrindo e mordendo o lbio. Um recm-chegado de terno limpo foi at o bar, pousou o chapu e jogou duas notas na madeira envernizada. Rick meneou a cabea e foi pegar o pedido. O trabalho foi constante depois disso e Rick serviu segundas e terceiras rodadas para os homens que saam do trabalho e ficavam por ali. Novos clientes chegaram para saideiras depois do jantar. Rick fez tudo, pegando cervejas e servindo destilados, sorrindo educadamente quando os homens mais velhos o chamavam de filho e garoto. Ele no precisava do emprego. Apenas gostava de ficar perto de gente de vez em quando. Ele havia trabalhado em bares antes bares, saloons, tavernas aqui e ali, por quase duzentos anos. Ele esperara que a mulher terminasse rapidamente e sasse novamente, mas ela ficou tomando o drinque como se saboreando o momento, querendo passar algum tempo com a multido. Evitando a solido. Rick entendia. Quando um homem magro e corado que talvez tivesse bebido um pouco demais avanou at o bar e se arrastou na direo dela, como um gato espreita, Rick no ficou surpreso. Ele esperou, prestando ateno nos sinais dela. Ela podia estar ali para festejar, mas poderia estar em busca de mais e ele no iria interferir. Mas o homem falou oferecendo a ela outro drinque e a mulher balanou a cabea. Quando ele insistiu, ela virou o corpo, dando as costas. Ele ento colocou uma das mos no ombro dela e a outra sob o bar, em sua perna. Ela a empurrou. Foi quando Rick se colocou na frente dos dois. Eles hesitaram no meio do gesto, piscando para ele. Senhor, est na hora de ir, no mesmo? disse Rick. Isso no da sua conta retrucou o bbado. Se a dama quer ser deixada em paz, voc deveria deix-la em paz. Ele fixou os olhos nos olhos do homem e fez fora, apenas um pouco. Colocou um alerta na voz, usou um tom meio sutil, de modo a haver poder nas palavras. Se o olhar do homem ficasse enevoado, a maioria das testemunhas atribuiria isso ao lcool. O homem apontou e abriu a boca como se fosse falar, mas Rick colocou um pouco mais de concentrao no olhar e o bbado piscou, confuso. V embora agora ordenou Rick. O homem anuiu fracamente, enfiou o chapu na cabea e cambaleou at a porta. A mulher observou a sada dele, depois se voltou para Rick, um sorriso curioso. Aquilo foi impressionante. Como fez isso? Quando voc trabalha tempo suficiente em um bar, desenvolve um jeito com as pessoas. Ento voc barman h muito tempo? Rick apenas sorriu. Obrigada por cuidar de mim disse ela. Sem problema.

Eu no vim mesmo em busca de um encontro. Eu s queria o drinque. Eu sei. Mas eu no diria no. A um encontro. Sair para jantar, um filme ou algo assim. Se o cara certo convidasse. Ento Rick convidou. Seu nome era Helen. Rick respondeu s perguntas do policial que atendeu ao chamado, depois se sentou na poltrona da sala de estar para esperar a chegada do detetive. Demorou uns 45 minutos. Nesse meio-tempo, policiais e investigadores entraram e saram da casa, que a cada instante parecia menos de Helen. Quando a detetive entrou, Rick se levantou para cumpriment-la. A mulher tinha estatura e peso mdios, parecia preocupada, sempre olhando, absorvendo o cenrio. Seus cabelos escuros estavam presos em um rabo de cavalo curto; ela usava terninho escuro com camisa branca. Estava vestida para no chamar ateno, mas seu ar de autoridade fazia com que se destacasse. Ela o viu e franziu o cenho. Droga. Voc. Detetive Hardin respondeu, divertido com a infelicidade dela ao v-lo. Jessi Hardin apontou para ele. Espere aqui. Ele se sentou novamente e a viu seguir para a cozinha. Meia hora depois os legistas entraram com uma maca e Hardin retornou sala. Puxou uma cadeira de encosto alto e a colocou na frente dele. Esperava ver marcas de mordida no pescoo dela. Eu no teria telefonado caso tivesse feito isso rebateu ele. Mas voc encontrou o corpo? Sim. E o que estava fazendo aqui? perguntou, tirando um bloco pequeno e caneta do bolso do casaco, exatamente como na TV. Helen e eu ramos velhos amigos. A caneta parou acima da pgina. O que isso significa? Ele pensara que seria uma mudana agradvel no ter de evitar a questo, no precisar inventar uma explicao razovel para saber o que sabia, contornar a verdade de que conhecera Helen quase a vida inteira, embora parecesse ter apenas 30 anos de idade. Hardin sabia o que ele era. Mas aquelas meias-verdades que sempre usava para se explicar eram mais difceis de abandonar do que esperara. A qualquer outro detetive ele teria dito que Helen era uma amiga de seu av que ele visitava de tempos em tempos e ajudava nos consertos da casa. Mas a detetive Hardin no acreditaria nisso. Ns nos conhecemos em 1947 e continuamos amigos. Hardin apertou os olhos. Ento, apenas para esclarecer, em 1947 ela tinha o qu, 20? Vinte e cinco? E voc era... Exatamente como agora? Sim. E continuou amigo dela esse tempo todo. Voc parece achar isso estranho. Apenas no o que eu espero ao ouvir as lendas.

Ela sem dvida estava construindo um quadro na cabea: Rick e Helen, de 25 anos de idade, teriam sido um casal e tanto. Mas Rick e a Helen de 90 anos? Talvez voc devesse se limitar s perguntas habituais disse Rick. Certo. Conte o que voc encontrou quando chegou aqui. Isso foi a que horas? Ele lhe contou, explicando como encontrara as luzes apagadas e o lugar aparentemente abandonado. Como soubera imediatamente que havia algo errado, ento no ficara surpreso ao encontr-la na cozinha. Ela me telefonou mais cedo hoje. Eu no estava disponvel, mas ela deixou uma mensagem. Soava preocupada, porm no disse por qu. Eu vim assim que pude. Ento ela sabia que havia algo errado. Esperava que algo acontecesse. Acho que sim. Tem alguma ideia de por que algum iria querer matar uma mulher idosa como ela? Sim respondeu ele. Tenho sim. Certa noite ela fora ao bar, durante seu turno. No haviam marcado nada, ento ele ficou surpreso, e depois preocupado. Sem flego, os olhos rosados, ela correu at ele, se jogando no bar, agarrando-o como se pudesse cair sem o apoio. Estivera chorando. Ele pegou suas mos e as apertou. O que h de errado? Ah, Rick! Estou muito encrencada. Ele vai me matar, estou morta, estou... Helen! Calma. Respire fundo. Qual o problema? Ela respirou um pouco, se acalmando. Se empertigando e apertando as mos de Rick, ela conseguiu falar. Preciso de algum lugar para me esconder. Preciso sumir de vista por algum tempo. Ela poderia ter vrios tipos de problema. Um parente da cidade pequena poderia ter localizado a fugitiva e querer lev-la de volta para casa. Ou ela poderia ser algo muito diferente da garota ingnua de cidade pequena que dizia ser. No instante em que a conheceu ele soube que escondia algo; ela nunca falava sobre seu passado. O que aconteceu? perguntou. Eu conto tudo a voc, mas, por favor, me ajude a me esconder. Ele contornou o bar, colocou o brao ao redor dela e a conduziu at a sala dos fundos. Havia um depsito cheio de engradados de madeira, alguns vazios, esperando para serem levados embora, outros cheios de garrafas de cerveja e destilados. Apenas Rick e Murray iam ali quando o lugar estava aberto. Ele encontrou um engradado vazio resistente, o virou de cabea para baixo, tirou a poeira e disse a ela para se sentar. Posso fechar em meia hora e ento voc me conta o que h de errado. Certo? Assentindo, ela esfregou o nariz com um leno. Quer alguma coisa? ele perguntou. Uma garrafa de refrigerante? Uma dose de usque? No, no, estou bem por hora. Obrigada. De volta ao salo, ele deixou seus sentidos se expandirem, tocando cada pequeno rudo, cada cheiro, cada fonte de luz e o modo como ela se movimentava ao redor de cada sombra. Cada pulsao, uma dzia delas, chacoalhava em sua conscincia, uma cacofonia, como pedras rolando em uma lata. Despertou uma grande fome nele; um conhecimento latente de que podia destruir todos ali, se alimentar deles, se saciar deles antes que soubessem o que havia acontecido. Ele j havia se alimentado aquela noite, sempre se alimentava antes do trabalho, era a nica forma

pela qual conseguia suportar. Isso tornava as pulsaes que compunham a esttica de fundo irrelevantes. No havia ningum ali ansioso, preocupado, procurando, se comportando de modo diferente do que seria de se esperar de pessoas sentadas em um bar meia hora antes de fechar. A maioria sorria, alguns estavam bbados, todos calmos. Aquilo mudou dez minutos depois, quando um homem corpulento vestindo um terno comum e um chapu-panam gasto passou pela porta e examinou cada rosto. Rick o ignorou e esperou. Inevitavelmente ele foi at o bar. Seu corao estava acelerado e o suor molhava suas axilas e os cabelos. Em que posso ajudar? perguntou Rick. Viu entrar uma moa, mais ou menos desta altura, cabelos castanhos, com um vestido azul? Quis saber o homem. Ele levava uma pistola em um coldre sob o palet. Alguns dos clientes haviam se virado para olhar. Rick estava certo de que todos tinham visto Helen entrar. Esperavam para ver como ele responderia. No respondeu. No a vi. o tipo de garota que entraria sozinha em um lugar como este? . Acho que . J estamos fechando. Duvido que viesse to tarde. Mas fique vontade para esperar. Vou fazer isso. Quer alguma coisa? gua tnica. Rick serviu a bebida e pegou suas moedas. O sujeito no deu gorjeta. Os clientes foram saindo medida que a hora de fechar se aproximava, e o homem corpulento continuava vigiando a porta. Deixava a mo direita livre e o palet aberto, com fcil acesso ao coldre. E se ele visse Helen passar pela porta atiraria nela ali mesmo? Seria assim to maluco? Rick ficou pensando no que Helen teria feito. Quando s havia os dois no bar, Rick disse: Tenho de fechar agora, senhor. Lamento que sua garota no esteja aqui. Ela no minha garota. Bem. Seja quem for, no est aqui. O senhor tem de ir. O homem olhou para ele. Onde esteve na guerra, garoto? 4-F disse Rick. Ele estava acostumado ao olhar que o homem fez. 4-F: dispensa mdica. Rick parecia ser um homem em boa forma e apto no auge da vida. Devia ter enganado muito bem a diretoria de convocao para ser deixado de fora e isso fazia dele um mentiroso, alm de um covarde. Deixou que as suposies se dissipassem; ele viveria mais que elas todas. Se no se importa que eu pergunte... comeou o sujeito. Sou alrgico luz do sol Era a desculpa que ele usara durante toda a guerra. Ahn. Nunca tinha ouvido falar nisso... Rick deu de ombros como resposta. Sabe onde estive? Infantaria. Na Itlia. Fui atingido duas vezes, garoto. Mas dei mais do que recebi. Sou muito mais duro do que pareo. No duvido, senhor. O sujeito no estava bbado, cheirava a suor, roupas sujas e loo aps barba, mas no a lcool. No entanto, poderia ser um pouco maluco. Parecia estar esperando que Rick comeasse uma briga.

Caso eu veja a moa, quer que diga que est procurando por ela? perguntou Rick. No. Tenho certeza de que ela no esteve por aqui disse, deslizando para fora do banco e enfiando o chapu ainda mais firmemente na cabea. Cuide-se, garoto. Igualmente, senhor. Ele finalmente partiu e Rick trancou a porta. No teria ficado surpreso caso voltasse ao depsito e descobrisse que Helen fugira, por alguma razo. Mas ela ainda estava l, sentada no engradado no canto, os joelhos colados no peito, se abraando. Apareceu algum procurando por voc disse Rick. Ela se contorceu, estremeceu, ele entrara silenciosamente demais. Ainda assim, ela parecia algum que era perseguida por um homem armado. Quem era? Qual a aparncia? perguntou, e Rick o descreveu. Seu olhar ficou angustiado, desesperado. Blake. No sei o que fazer disse, fungando, limpando o nariz e recomeando a chorar. Ele vai me matar se me encontrar, ele vai me matar. Caso no se incomode em tomar caf amargo, podemos terminar o que h no bule enquanto voc me conta tudo sobre isso disse, colocando persuaso na voz para acalm-la. No posso ajudar se no souber o que h de errado. No quero envolver voc, Rick. Ento por que veio para c? Ela no teve resposta para isso. Ele lhe serviu uma xcara de caf, colocou-a em suas mos e esperou que comeasse. Eu consegui um trabalho, certo? Um bom emprego, paga bem. Mas algumas vezes... bem. Eu fao entregas. No devo perguntar o que h nos pacotes, apenas vou aonde me mandam e no fao perguntas. Voc me disse que conseguira um emprego de datilgrafa. O que eu deveria fazer, contar a verdade? No, voc est certa. No era da minha conta. Continue. H uma garagem em Champa... Bairro perigoso. Eu nunca tive problema. Normalmente s entro, coloco o pacote na prateleira e saio. Hoje eu ouvi tiros. Eu me viro e vejo Blake. Ele tinha acabado de atirar em Mikey, o cara da garagem que recebe os pacotes, e dois outros caras. Est segurando a arma, ainda soltando fumaa. Atirou neles. Eu no sabia o que fazer; h uma porta nos fundos, ento eu corri para l e ele me viu, sei que ele me viu... Ele se agachou ao lado dela, pegou a xcara de caf e apertou suas mos; estavam geladas. Ele no tinha muito calor para ajudar a aquec-las. Agora ele quer acabar com as pontas soltas disse Rick. Tudo culpa do maldito horrio; se eu tivesse chegado cinco minutos antes estaria tudo bem, no teria visto nada. Rick poderia contrari-la: ela ainda estaria trabalhando como entregadora para algum sindicato do crime. J pensou em procurar a polcia? Eles provavelmente poderiam proteg-la. Se conseguirem trancar Blake voc no teria com o que se preocupar; V oc acha mesmo que funciona assim? No posso ir polcia. Eles me prenderiam to rpido

quanto o prenderiam. Ento saia da cidade disse Rick. Ir para onde? Fazer o qu? Com que dinheiro? Eu posso lhe dar o dinheiro ofereceu Rick. Do seu salrio de barman? Isso me levaria at onde, Colorado Springs? No, Rick, no vou pedir seu dinheiro. Ele se abaixou para esconder um sorriso. Pobre garota, achando que era a nica com grandes segredos. Mas voc vai me pedir um lugar para se esconder. Desculpe. Eu simplesmente no sabia para onde ir, no tenho mais nenhum amigo aqui. E agora eu o meti nisso e se Blake descobrir, tambm vir atrs de voc. Helen, no se preocupe. Vamos arrumar uma soluo. Ele apertou as mos dela, tentando transmitir alguma calma. Ela no tinha mais nenhum amigo ali, nisso ele acreditava. Voc provavelmente me odeia agora. Ele deu de ombros. Isso no seria muito til. Ela inclinou a cabea, num gesto de curiosidade. Voc diferente, sabia disso? , sei. Veja, conheo um lugar onde Blake decididamente no a encontrar. Pode ficar l uns dois dias. Talvez isso tenha acabado. Talvez eles apanhem Blake. Nesse meio-tempo, voc pode fazer planos. Parece bom? Obrigada, Rick. Obrigada. No h de qu. Um dos policiais uniformizados entrou na sala de estar para dar a Hardin um caf em copo de papel. Rick recusou quando lhe ofereceram um. Ento ela tinha um passado criminoso disse Hardin. Ela cumpriu pena? No respondeu Rick. Era uma entregadora, uma mensageira. Nada mais srio que isso. Prostituio? No, acho que no. Estava certo de que saberia se fosse o caso, mas no podia dizer honestamente o que ela havia feito antes de conhec-la. Sei que ela viu muitas coisas que provavelmente no deveria ter visto. Testemunhou em um julgamento de assassinato. V oc disse que isso foi h mais de sessenta anos. Certamente algum que quisesse se livrar de uma testemunha morreu h muito disse a detetive. V oc apenas perguntou se eu sabia por que algum iria querer mat-la. tudo em que consigo pensar. Ela no tinha muitas propriedades, nem famlia para quem deix-las, mesmo se tivesse. Mas sei que h sessenta anos algumas pessoas tinham motivo para quer-la morta. Apenas um vampiro acharia razovel buscar motivos de sessenta anos para um assassinato. Ele realmente no havia pensado nisso dessa forma, mas ela tinha razo. Mais perguntas, detetive? O que ela fez desde ento? Imagino que no tenha continuado a trabalhar como mensageira. Ela se ajeitou. Trabalhou em varejo. Aposentou-se h uns quinze anos. Levou uma vida calma. E disse que no tinha famlia? Nunca se casou, teve filhos? No, nunca. Acho que seu testamento me colocou como executor. Posso comear a fazer os arranjos.

Ela pousou a caneta novamente. Acha que ela era solitria? No sei, detetive. Ela nunca me contou. Ele pensou que devia ser, pelo menos parte do tempo. Bem, vou ver o que consigo nos registros policiais, mas no estou certa de que tenhamos alguma coisa remontando a tanto tempo atrs. V oc se lembra de alguma coisa do julgamento de assassinato no qual ela testemunhou? Foi em 1947 disse ele. O homem contra quem ela testemunhou foi Charles Blake. Ele pegou perptua. Ela balanou a cabea. Isso ainda me incomoda. E imagino que v me dizer que se lembra disso como se fosse ontem? Rick fez que no. No. At mesmo eu sei que foi h muito tempo. De fato, ele teve de pensar um pouco para se lembrar de como era a Helen daquele tempo jovem, frvola, cabelos cacheados, vestidos apertados no corpo. Quando pensava em Helen, via a mulher idosa que se tornara. Ele sequer tinha sentimentos fortes sobre a mudana simplesmente era o que acontecia. Seus amigos mortais envelheciam e morriam. Ele preferia isso a quando morriam antes. Muitos da sua espcie no se importavam, mas Rick ainda gostava de estar no mundo, de se movimentar como uma parte dele. De conhecer pessoas como Helen. Mesmo que isso significasse dizer adeus com maior frequncia. O olhar de Hardin ficou pensativo. Se eu fosse imortal iria dar a volta ao mundo. Finalmente aprenderia francs. Rick deu um risinho; ele nunca aprendera francs. Pois vampiros tendem a ficar no mesmo lugar. Ver o mundo girar em torno deles. Ento voc est por aqui h quinhentos anos? No aqui em Denver. Mas aqui no oeste? Sim. E vi algumas coisas impressionantes. Muitos assassinatos? perguntou ela. Alguns. Ela pensou nele um bom tempo, sem dvida refletindo sobre mais perguntas. No final, apenas balanou a cabea. Ligarei caso precise de mais informaes. Claro que sim. Ela deu um sorriso de deboche. A polcia estava comeando a lacrar a casa como uma cena de crime. Marcadores amarelos eram colocados nas provas, identificando pontos na cozinha: a xcara de ch, a mesa, pontos no piso, o balco. Uma fita amarela, balanando brisa leve, decorava a varanda da frente. Hora de Rick partir, portanto. Agora e para sempre. Ele parou e deu uma ltima olhada na sala de estar. Ento, partiu. Ele dirigiu, inicialmente sem destino, apenas querendo pensar. Ento seguiu para os velhos bairros, o bar em Colfax e a garagem em Champa. As sombras do que haviam sido eram visveis; o perfil de uma fachada, pintada doze vezes nos anos que se sucediam. Meio sculo de arranha-cus, complexos de escritrios e lofts elegantes haviam se erguido e tombado ao redor deles. As ruas se alargaram, as caladas melhoraram, os sinais haviam mudado. Os carros haviam mudado, as roupas que as pessoas vestiam haviam mudado, embora quela hora ele s visse alguns rapazes fumando cigarros na frente de uma boate. Nenhum deles usava chapu.

Se Charles Blake ainda vivesse, estaria na priso. Ser que tinha parentes? Um cmplice com o qual houvesse feito um plano de vingana? Rick iria telefonar para o departamento correcional, convenc-los a dar informaes sobre Blake. Apenas para amarrar aquela ponta solta e encerrar a histria de Helen em sua cabea. Ou ele poderia deixar a detetive Hardin fazer seu trabalho. Hardin estava certa, e a vida criminosa de Helen, sessenta anos antes, provavelmente no tinha nada a ver com sua morte. Poderia ter sido um tiroteio acidental. Alguma gangue errando o alvo do atentado. Qualquer coisa era possvel, absolutamente qualquer coisa. Hardin no precisava de sua ajuda para descobrir. Hora de esquecer Helen. Ele a levou at Arturo. Arturo era o mestre vampiro de Denver, significando que ele fazia as regras e qualquer vampiro que desejasse viver em seu territrio tinha de seguir essas regras. E Rick as seguia, na maior parte do tempo. Ele no concordava em viver sob o teto de Arturo como um de seus 12 seguidores. Rick cuidava de si, vivia como queria, no chamava ateno e no desafiava abertamente a autoridade de Arturo, ento Arturo deixava que tivesse autonomia. Muitos dos outros vampiros achavam Rick excntrico mesmo para um vampiro e ele no se incomodava com isso. Nesse meio-tempo a casa de Arturo era o nico lugar da cidade em que Blake jamais encontraria Helen. Arturo era dono de um prdio de tijolos baixo e largo a leste do centro. O trreo era ocupado por uma loja de mveis com negcios espordicos, mas seu verdadeiro trabalho era desviar a ateno do poro. Embaixo, longe de janelas e luz do sol, os vampiros da cidade viviam e tocavam seu pequeno imprio. Ele caminhou com Helen os 12 quarteires do bar de Murray at a loja de mveis, o brao protetor sobre seus ombros. Ela se aninhou em seu corpo, olhando para os lados, temerosa. Blake nunca os encontraria, no do modo como ele se mexia, lanando sombras, a colocando sob sua influncia. Mas ela no sabia disso. Nos fundos da loja de mveis, uma escada de concreto levava para baixo, sob o nvel da rua, at uma porta comum. Rick bateu. Blake no a encontrar aqui disse. Confio em voc respondeu ela. Ainda olhava para a escada, como se esperasse que Blake aparecesse com a arma na mo. O que ele realmente deveria fazer seria coloc-la em um trem de volta para qualquer que fosse a cidade de onde sara. Dizer a ela para arrumar um bom marido e se aquietar. Em vez disso, a levara para l, e ela confiava nele. A porta se abriu e Rick encarou o porteiro de ento, uma jovem em um tubinho de seda dez anos desatualizado, mas no que ela notasse. Estelle no havia estado ao nvel da rua a maior parte desse tempo. Helen ficou olhando. Para ela, Estelle pareceria uma garota vestindo as roupas de que a me no gostava mais, a saia longa demais e o decote alto demais. Ol, Estelle. Eu s preciso de um quarto por duas noites. Arturo est esperando voc? perguntou ela, olhando Helen de cima a baixo, provavelmente tirando concluses. No. Mas no acho que ele se importaria. Voc se importa? Fazendo beicinho, ela abriu a porta e os deixou entrar. O corredor interno era acarpetado e fracamente iluminado por duas lmpadas com cobertura.

Ele est no lugar de sempre? perguntou Rick por sobre o ombro. Claro. Est at de bom humor. Helen olhou para ele esperando uma explicao. Ele apenas a conduziu, cruzando a passagem no final do corredor, para uma sala ampla. O lugar tinha a atmosfera de um saguo da virada do sculo, ntimo e quente, denso, com cores abafadas e tecidos ricos, tapetes persas e tapearias de parede de veludo. Um dos 12 aclitos de Arturo, ngelo, um jovem esquentado, estava fumando, objetivamente puxando ar para seus pulmes e o soprando respirando por nenhum outro motivo que no fumar. No era como se o tabaco tivesse qualquer efeito sobre ele. Talvez gostasse de ver a fumaa. Ou talvez fosse apenas o hbito. Ele s tinha 100 anos de idade. A maioria dos vampiros de Arturo era jovem aos olhos de Rick. Mas praticamente todo mundo era. Saciados com o sangue humano que os mantinha vivos, eles provavelmente estariam discutindo as aventuras da noite. Seu ltimo modo de caar era encontrar um jantar elegante, penetrar, hipnotizar o grupo inteiro e ento tirar uma provinha de todos. Eles no matavam nem transformavam ningum, o que chamaria muita ateno, e o grupo acordava de manh achando que tivera uma noite maravilhosa, embora estranha. Rick algumas vezes sugerira a Arturo abrir um restaurante ou clube e deixar a festa ir at ele. Arturo na opinio de todos esplndido, com cabelos dourados penteados para trs de um rosto quadrado estava em uma poltrona estofada, pernas jogadas sobre um dos braos. Olhou para Rick e ergueu a sobrancelha de surpresa. O que o trouxe at ns, Ricardo? Os 12 vampiros, homens e mulheres, se empertigaram, fitando Helen como uma matilha de lobos. Ela precisa de um lugar para ficar disse Rick. Est sob minha proteo. Ricardo? Helen sussurrou para ele, e ele a silenciou. Gostaria apenas de usar o quarto vazio por duas noites, se no houver problema. O jovem, que parecia estar na casa dos 20 anos, um pouco mais moo do que Rick aparentava, ponderou, tamborilando com o dedo no queixo. Certamente. Por que no? Obrigado. Com o brao ainda nos ombros dela, virou Helen para o corredor, onde abriu a primeira porta direita e a conduziu para dentro. Rick? O que este lugar, alguma espcie de penso? indagou Helen. Algo assim. Quem so essas pessoas todas? O quarto estava totalmente escuro. Helen engoliu em seco quando ele fechou a porta atrs dela. Rick? Ele no precisava ver para encontrar a luminria de cho no canto e acend-la. O quarto tinha uma cama de casal com uma pilha de travesseiros e um edredom de seda, um armrio de carvalho, a luminria e no muito mais. O lugar servia para dormir durante o dia e guardar roupas. Um tapete sobre o piso de madeira de lei abafava passos. Helen ficou olhando. um bordel. Voc me trouxe para um bordel. Se ele a contrariasse, teria de explicar, algo que preferia evitar. Voc se incomoda? Eu poderia encontrar outro lugar disse.

Ela hesitou antes de balanar a cabea e dizer: No. Tudo bem. Desde que no seja um dos de Blake. No . Ela retesou um pouco mais os ombros, como que se preparando. Acho que talvez esteja pronta para aquele drinque que me ofereceu mais cedo. Terei de voltar sala para pegar. Voc se importa de esperar aqui? Ficarei bem respondeu ela, dando um sorriso corajoso. Ele saiu do quarto e Arturo esperava por ele no corredor, apoiado na parede, braos cruzados. Ricardo. Arturo respondeu. Voc a trouxe aqui para escond-la. Por qu? Ela est em apuros. Que tipo de apuros? O tipo objetivo. Metida com as pessoas erradas. Garota de cidade pequena tentando ganhar a vida na cidade grande? Algo assim. Humm. Encantador. Bem, sempre fico feliz de fazer uma boa ao para uma garota bonita. Mas agora voc me deve um favor, certo? Rick baixou o olhar para esconder um sorriso. Ele lidava com Arturo deixando-o pensar que estava no comando. como normalmente funciona, sim. Excelente. Suponho que o gabinete de bebidas esteja includo no favor? Como? Voc agora tem de embebedar suas garotas? perguntou Arturo com espanto fingido. Obrigado, Arturo disse Rick, passando por ele e indo para a sala. Ele voltou ao quarto com uma coqueteleira com gelo e uma garrafa de usque. Helen estava na cama. Tirara o casaco e o colocara no guarda-roupas, jogara os sapatos em um canto e estava tirando as meias. Rick comeou a se desculpar e a sair do quarto novamente quando ela o chamou. Desculpe, s queria ficar vontade, j que vou passar algum tempo aqui disse ela. Ele colocou o copo no roupeiro e serviu um dedo. Ricardo, no ? disse ela. Voc mexicano? Porque no parece mexicano. Espanhol disse ele. Pelo menos se voc recuar muito. Espanhol, ? Que romntico. Ele deu o usque a ela, que o bebeu, sorrindo para ele por cima do copo. Voc s trouxe um copo. No quer um pouco? Estou bem respondeu. Quer se sentar aqui comigo? Aquele era um momento decisivo. Ele estivera em um nmero suficiente de situaes como aquela para reconhecer. Helen, no a trouxe aqui para tirar proveito. A despeito da cama e de isso ser um bordel? disse, o sorriso se tornando malicioso. V oc realmente ficar em segurana aqui argumentou ele, embora seus protestos comeassem a soar dbeis. Verdade seja dita, ele queria se sentar junto a ela e seus lbios ficaram corados com o desejo de pressionar sua pele. Retocara o batom enquanto ele estava fora. O boto de cima de sua blusa estava solto, a barra da

saia repousava sobre os joelhos e as pernas estavam nuas. Ela pensava que o estava seduzindo. Mas assim que ele se sentasse naquela cama ela no estaria no controle da situao. Ela no sabia disso. E se ele fizesse certo, nunca saberia. Ento. Qual era mesmo a coisa certa a fazer? Ela acabou com o usque e deu um tapinha na cama ao seu lado bem ao seu lado e ele se sentou. Colocou o brao sobre a cabeceira atrs dela e ela recostou-se nele. No conheo muitos caras legais com o trabalho que fao. Voc um cara legal, Rick. Se voc diz. , eu digo. Apertando sua mo na bochecha dele, ela o levou para perto e beijou sua boca. Ela estava ansiosa, insistente. Quem era ele para negar a ela. Tinha gosto de usque e calor, viva e adorvel. Tomou o copo de sua mo e o pousou no cho, depois voltou para beij-la, envolvendo-a com os braos, prendendo-a. Ela tateava os botes de sua blusa. O fogo que crescera nele em resposta no era sexual. Era fome. Uma fome visceral, primal, persistente, como se no comesse havia sculos. Seu nico alimento, seu nico alvio possvel, estava sob a pele dela. Se deixasse aquele monstro sair, ele penetraria nela, lanando-a sobre a cama, nadando em suas entranhas para melhor se alimentar de seu sangue. Havia um modo melhor. Ele trabalhou lenta e cuidadosamente, beijando sua boca e seu maxilar, sugando sua orelha enquanto ela engasgava, depois descendo pelo pescoo, acompanhando uma clavcula, abrindo sua blusa boto a boto, colocando de lado o suti para ter acesso a um seio perfeito. Ela se contorceu, levando as mos atrs para soltar toda a pea. Quando ele conhecera pela primeira vez o suti moderno, pensara que era muito mais fcil que um corpete. Mas a pea ntima tinha idiossincrasias. E como sempre acontecia ao soltar corpetes, dava a ambos uma oportunidade de rir. Ela se levantou o suficiente para agarrar sua camisa e ele a ajudou a tir-la e jog-la de lado. Depois, mais uma vez, ele a apertou na cama e assumiu o controle, tirando as roupas dela cinta e ligas eram outras peas dos trajes modernos que ele ainda estava conhecendo e deslizando suas mos frias por cada centmetro ardente dela, beijando enquanto avanava. Apenas depois de ela ter o orgasmo ele pegou o que precisava, com uma pequena e cuidadosa mordida em sua garganta. Seu sangue era xtase. Seu corao, excitado e disparado, bombeou um jorro forte para ele. Poderia t-la drenado em instantes, mas tomou apenas alguns goles. No o suficiente para satisfazer plenamente, mas o bastante para mant-lo vivo por mais dois dias. Os vampiros havia muito aprenderam isso como era muito mais eficiente mant-los vivos e produzindo. E como era muito melhor persuadi-los a d-lo, em vez de derram-lo. Ele lambeu a ferida, estimulando o sangue a coagular. Ela ficara mole e sua respirao desacelerara. Se colocando sobre ela, virou seu rosto para olhar diretamente. Os olhos dela estavam arregalados, pupilas dilatadas. O cenho estava franzido, a expresso ao mesmo tempo espantada e confusa. Talvez at magoada. Sustentando o olhar, se concentrou nela, no interior dela, e falou suavemente. V oc no vai se lembrar disso. Vai se lembrar do xtase e de nada mais. Sou apenas um homem, apenas um amante, e voc no se lembrar de nada mais. Certo? Ela anuiu lentamente. Sua expresso preocupada e as rugas ao redor dos olhos foram desaparecendo. Bom, Helen. Lembre-se do que bom, esquea o resto. Agora, durma. Durma at que eu a acorde novamente.

Os olhos dela se fecharam e ela suspirou. J quase amanhecia. O quarto no tinha janelas, mas ele podia sentir isso. O brilho quente e saciado que vinha depois de se alimentar juntou-se letargia da luz do dia. Ele estava seguro e calmo, ento deixou a manh arrast-lo at ficar inconsciente, ainda segurando a mo dela. Na noite seguinte, Rick encontrou uma mensagem da detetive Hardin esperando por ele. Telefonou imediatamente. Al, Rick disse ela. Voc tem sobrenome? Descobriu alguma coisa, detetive? retrucou. . Charles Blake? Eu investiguei. No apenas ainda est vivo como saiu sob condicional h quatro meses. O ar pareceu se imobilizar por um instante e os sons se apagaram enquanto ele recolhia sua conscincia para um espao apertado ao seu redor. O telefone, o que Hardin acabara de contar, o que isso o fizera sentir. Frio, contrado, as mos apertando, um rugido de predador tentando cruzar seus lbios. Ele respirou fundo duas vezes para se acalmar e conseguir falar com a detetive. Acha que ele a matou? Acho que contratou algum para faz-lo. Ele pode ter ficado com crdito de favores na priso e os usado ao sair. Era um sujeito adorvel, pelo que pude saber. No posso dar muitos detalhes, mas a cena do crime praticamente no tem evidncias, o que indica algum com experincia. A porta dos fundos estava destrancada. Achamos que ele pode ter ido v-la mais cedo naquele dia. Deve ter sido quando ela telefonou para voc. Quo mesquinho, quo ordinrio era guardar rancor por tanto tempo. Quo vampiresco. E tambm, quo humano. Aquele rancor pode muito bem ter mantido Blake vivo esse tempo todo. Como voc est? perguntou ela. Isso deve ser um choque para voc. Soou como algo dito a um parente de vtima. Ele sorriu ao pensar que em seguida ela lhe indicaria um especialista em dor. Estou bem, detetive. No foi um choque. Eu estava esperando por isso h sessenta anos. Quanto a Blake? Sabe onde ele est? Voc o prendeu? Temo que no possa discutir mais sobre uma investigao em andamento. Achei apenas que voc gostaria de saber sobre Blake. Obrigado. Apreciei muito. Ambos desligaram e ele pensou. Poderia encontrar Blake. Ele seria um velho, um ancio. No teria muito pelo que viver tendo passado a maior parte da vida na priso. Havia conseguido sua vingana e Rick no achava que ele perderia muito tempo tentando sair da cidade ou se escondendo. E agora aquela era a cidade de Rick. A detetive Hardin ainda no prendera Blake porque estava montando o caso, buscando evidncias, conseguindo mandados. Rick tinha toda confiana em que ela faria o mximo possvel e que por intermdio dela a justia seria feita. Nesse caso ele no estava interessado em esperar. Aps matar Arturo e o substituir como mestre de Denver, Rick transformara o esconderijo. O salo se tornara um escritrio, com sofs funcionais e uma mesa de caf e uma escrivaninha e estantes de trabalho. Ele caminhou ao redor da mesa e pensou. Blake teria um oficial de condicional que saberia onde estava. O homem poderia at estar morando em alguma espcie de casa de passagem para excondenados. Aps tanto tempo na priso era duvidoso que ainda tivesse famlia ou amigos. No tinha

mais para onde ir. E caso estivesse certo sobre o estado mental de Blake, o homem no estaria sequer se escondendo. Ele folheou um livro-caixa e encontrou um nome includo pouco antes. Uma mulher que comandara uma rede de prostituio nos anos 1970, com chantagem includa. Ela cumprira sua pena, conhecia o sistema e devia um favor a ele. Ol, Carol. Rick. Preciso saber quem o oficial de condicional de um criminoso recmlibertado. Caiu a noite. Rick despertou. Helen se virara de lado e aninhara-se junto a ele, as mos em seu brao. Parecia doce e vulnervel. Ele se inclinou e soprou em seu ouvido. Acorde, Helen. Os olhos dela se abriram. Afastando-se dele, ela se sentou com a expresso surpresa, como se tentasse se lembrar de onde estava e de como chegara ali. Suas roupas estavam penduradas nela, abertas, e o cabelo embaraado. Voc est bem? perguntou ele. Ela o olhou nos olhos, sria. Colocou alguma coisa na minha bebida? No. Ela se examinou, pegando as roupas, fechando botes e passando os dedos pelos cabelos. Disse ironicamente: Voc nem chegou a tirar as calas, tirou? Ele retribuiu o sorriso dela. No se incomode. Desde que voc esteja bem. , estou bem. Mais que bem. Voc uma pea, Rick, sabia disso? O toalete fica no corredor, logo em frente. Que horas so? Acaba de anoitecer. Estou prestes a ir ao Murrays para ver se Blake aparece. V oc deve ficar aqui. Ela se encolheu meno de Blake, deixando cair os ombros e segurando os prprios braos. Ele alisou seus cabelos para trs e deu um beijo delicado em sua testa. Estarei segura aqui? perguntou. Sim. Garanto. O que acontece se Blake aparecer? O que voc poderia fazer? Rick, se ele o machucar por minha causa... Eu ficarei bem, Helen. Ele se lavou, encontrou uma camisa limpa, penteou os cabelos e saiu do esconderijo. De fato, Blake apareceu no bar naquela noite. Rick permaneceu no posto junto s chopeiras e viu-o examinar o salo antes de escolher um assento perto do bar. Um bourbon murmurou. Rick serviu-o e empurrou o copo baixo. Franzindo o cenho, Blake virou o copo de uma s vez. Aps algum tempo, quando ficou claro que Helen no iria aparecer, ele se voltou para Rick, que no teve dificuldade em fingir no perceber. Apoiado sobre o cotovelo, Blake abriu o palet para exibir a arma no coldre de ombro. E ento? Ela apareceu? perguntou o homem.

Quem? A garota? Voc sabe de quem estou falando. Posso perguntar por que est procurando por ela? Quero apenas falar com ela. Podemos chegar a um acordo. V oc sabe onde ela est se escondendo, no ? Senhor, realmente no posso ajud-lo. Blake apertou os olhos, fitando-o de cima a baixo, avaliando, e Rick sabia no que ele estava pensando. Estava pensando que olhava para um intil, um covarde, um jovem que fugira da guerra, que seria fcil de derrotar em uma luta. Blake estava pensando que s precisaria botar a arma na cara dele e quebrar seu nariz que ele o levaria diretamente at Helen, porque nenhuma piranha valia tanto. Rick sorriu, sabendo que isso o deixaria louco. Blake franziu o cenho com raiva e saiu. Rick tinha o resto da noite mapeado. Sabia o que aconteceria a seguir, como seria, uma espcie de teatro urbano, previsvel, mas por algum motivo satisfatrio. Foi feito o ltimo pedido. Ele se preparou para fechar. Aps trancar as portas, colocou as cadeiras sobre as mesas, deu uma rpida limpada no piso e passou o pano no bar, apagou todas as luzes e saiu pelos fundos, onde Blake o aguardava. Blake se projetou das sombras com um gancho de direta, obviamente pretendendo nocautear Rick em um segundo e impedi-lo de saber o que estava acontecendo. Rick saiu do caminho. Blake tropeou e Rick girou, agarrando a camisa de Blake, desequilibrando-o ainda mais e jogando-o de cabea na parede. O homem escorregou para o cho, os braos desesperados por apoio, roando em Rick, na parede, em tudo. A ao demorou menos de um segundo, Blake no teve chance de perceber que seu gancho de direita falhara. Deve ter pensado que o mundo virara de pernas para o ar. Torcendo o brao de Blake para trs, Rick o arrastou por uns 4 metros pela calada do beco de trs. A articulao do ombro saiu do lugar; Blake berrou. Com uma toro do mesmo brao machucado Rick virou Blake com o rosto para cima; arranhes ensanguentados cobriam o maxilar e as bochechas. Pulando em cima dele, Rick o prendeu, segurando-o mais com fora do que com peso, Blake era o homem maior. Ele aproximou o rosto para cheirar o fluido rico e doce que vazava dele. Rick podia drenar o homem at a morte. Uma luz banhou o beco, cegando at mesmo Rick, que protegeu os olhos com um brao levantado. Apertando os olhos, ele precisou de um momento para entender o que acontecia: um carro de polcia entrara no beco. Os dois! Parem! gritou um homem no banco do motorista. Rick se levantou e ergueu as mos. Ao seu lado, Blake ainda estava tentando se recuperar, esfregando o corte no rosto, balanando a cabea como uma criatura de caverna saindo para espao aberto. O policial tinha um parceiro, que deixou rapidamente o lado do carona e foi at eles, cassetete nas mos. Empurrou o rosto de Rick para a parede e o revistou. O que isto? Dois bbados brigando? Rick no falou nem reagiu. Poderia ter se libertado, apagado o policial e desaparecido nas sombras. Mas esperou, curioso. O que descobriu a? perguntou o motorista. Dois bbados. Vamos lev-los? Espere um minuto, aquele cara no cho. Charles Blake? O policial agarrou Blake pelo colarinho e o arrastou para a luz.

T bom, traga os dois. Rick foi no banco de trs do carro de polcia ao lado de Blake, tentando decidir se deveria se divertir ou ficar preocupado. Ainda faltavam algumas horas para o amanhecer. Tinha tempo de ver o que aconteceria. Blake estava curvado, respirando pesado, espiando Rick de vez em quando com dio nos olhos. Em uma hora Rick estava sentado em uma sala de interrogatrio vazia e mida, falando com um detetive paisana, um sujeito chamado Simpson. Ele acendeu um cigarro e ofereceu um a Rick, que recusou. Ele disse. Voc foi flagrado brigando com Charles Blake atrs do Murrays. Certo confirmou Rick. Quer me dizer por qu? Rick reclinou e cruzou os braos. Eu esperava ser jogado na cela dos bbados quando cheguei aqui, mas voc est interessado em Blake. Posso perguntar por qu? O que sabe sobre ele? Ele est incomodando uma garota que eu conheo. Sua garota? Rick deu de ombros e o detetive bateu a cinza no cho. Por isso estava batendo nele? Acho que no posso culp-lo por isso. Blake perigoso? Voc acha que ele ? Sim disse Rick. O detetive o estudou, mas Rick no revelou muito. Caso precisasse, poderia olhar nos olhos do homem e convenc-lo a deix-lo ir. Certamente chegaria a isso caso ainda estivesse ali perto do amanhecer. O detetive finalmente disse: V oc est certo. Ele o principal suspeito em um caso de assassinato. Sabe mais alguma coisa sobre ele que queira contar? Isso deu a Rick uma ideia. Talvez conhea algum que possa ajud-los. Se eu deix-lo ir; sei como isso funciona. Sou barman do Murrays; no vou desaparecer. E quo boa essa informao? Vale esperar, acho. Quer saber? Voc um pouco cauteloso demais para um barman. s o que faz? Rick deu um risinho. No momento, sim. Preciso de evidncias contra Blake para mant-lo preso e afastado da sua namorada. Pode me ajudar? Passe no Murrays amanh noite e ter uma resposta. O detetive o soltou. Rick sabia que seria seguido, pelo menos por um tempo. Ele retornou a Arturo fazendo um desvio e conseguiu desaparecer, pelo menos do ponto de vista de seu perseguidor. Helen esperava por ele no salo, sentada com Arturo em um pequeno sof de veludo borgonha.

Rick procurou se acalmar e no saltou instantaneamente para se colocar entre os dois. Ela estava sorrindo e Arturo no fazia nada alm de falar. Ricardo! Esperava que voc no voltasse e tivesse deixado Helen aqui conosco. Helen deu uma risadinha. Segurava um copo vazio. Eles provavelmente estavam nisso havia horas. Obrigado por distra-la para mim disse Rick. O prazer foi meu. De verdade. Helen, precisamos conversar disse Rick, apontando para a porta do quarto. Seu amigo encantador, Rick disse ela. Sei, ele . Vamos. Ela se levantou devagar do sof. Olhando por sobre o ombro, acenou com os dedinhos para ele, e Arturo respondeu com um sorriso indulgente. Rick colocou um brao sobre seu ombro e a conduziu para o quarto seguro. No fique com raiva pediu ela. Precisei perguntar a ele se havia um telefone. Para quem precisava telefonar? A polcia disse, baixando os olhos. No queria que voc se machucasse, ento liguei para a polcia e disse que poderia haver problemas no Murrays. E houve problemas, e a polcia aparecera. Eu quase havia me livrado do Blake quando a polcia chegou disse. Ela empalideceu. O que houve? Ele est na cadeia agora, mas no vai ficar l a no ser que eles consigam provas de que cometeu aqueles assassinatos. Sabem que foi ele, mas no tm provas. Ela andou de um lado para outro em frente cama. Seus ombros ficaram tensos e ela se envolveu com os braos. Acho que voc deveria falar com eles, Helen. Pode testemunhar, Blake ir para a priso e no poder incomod-la novamente. Voc ficar em segurana. No posso fazer isso, Rick. No posso dizer nada. Ele vai me matar, ele vai... No se estiver na priso. Mas e se ele sair? A primeira coisa que far ser ir atrs de mim. Eu o mato antes disse Rick. Rick, no. No quero que voc se meta em problemas por minha causa. Nem mesmo sei por que est cuidando de mim, voc mal me conhece... Estou fazendo porque posso disse ele. Mas se voc for polcia, eles vo cuidar de Blake. Ela se aproximou, se apertando a ele, passando os braos ao redor dele e pousando a cabea em seu peito. De novo. Ela estava to perto, ele conseguia ouvir o sangue correndo por suas veias perto da superfcie. Ela estava corada e muito quente. Ele esfregou o rosto em seus cabelos, pegando aquele calor. Helen disse ele com algo semelhante a desespero. Qual o problema? perguntou ela. Eu no sou... o homem certo para voc. Isso perigoso... Por qu? perguntou, se afastando. O que h com voc? muito gentil, mas no tem medo de Blake, e fica dizendo que devo ter medo de voc. O que no est me contando? A resposta para aquela pergunta era longa demais. Ele a afastou para poder ver seu rosto, tocar a pele macia de seu maxilar, ento traar a pulsao em seu pescoo. Ele deveria coloc-la para dormir e faz-la esquecer de tudo. Nunca deveria ter sado com ela naquele primeiro encontro. E a

vida era longa demais para aquele tipo de arrependimento. No importa quo imortal voc , ainda precisa de amigos. Voc j leu Drcula? perguntou Rick. Como, tipo Bela Lugosi? No exatamente. Mas sim. Sim, h muito tempo. Gostei mais do filme. Vampiros existem. Eles so reais. Ela riu. Como? Ele pegou a mo dela e a colocou no seu peito, onde seu corao morto jazia inerte. O que voc sente? O sorriso dela murchou. Ela moveu a mo, apertando o peito dele, as costelas se cravando em sua palma. Olhou para ele. O que devo dizer? Que voc maluco? Deite-se e fique parada ele ordenou. Como? Ele a sentou na cama, empilhou os travesseiros e a forou a se reclinar sobre eles. Ele a beijou e ela correspondeu, entusiasmada, embora confusa. Sentindo seu cheiro, seu calor, o toque do seu sangue, ele permitiu que seu apetite crescesse. Dando um ltimo beijo no pescoo, ele ergueu a mo dela e esticou o brao diante de si. Sem hipnotismo dessa vez, sem apagar a lembrana. Que ela visse o que ele era. Levou os lbios ao cotovelo, mais beijos, lentos e ternos, acompanhando as veias com a lngua. Ela gemeu. Ele sugou o pulso, puxando sangue para a superfcie. Rick? O que voc est fazendo? Rick? Eu mandei ficar parada. Ele a empurrou novamente at o travesseiro e voltou sua ateno para o pulso. Finalmente mordeu e ela respirou fundo. Mas ficou parada. Seu sangue no estava to doce quanto poderia, estava assustada demais. Mas ainda era doce, ela no entrou em pnico, e quando ele lambeu o ferimento para fech-lo e olhou para ela, seu olhar estava lmpido. Inseguro, mas lmpido. Ele ficou aliviado. Dobrou os braos dela sobre a barriga, envolvendo-a em um abrao, a cabea aninhada em seu ombro. Ela desmontou contra ele. No entendo sussurrou. No espero que entenda. Mas confia que cuidarei de voc caso Blake fique livre? Ela assentiu. Rick beijou-a e esperou que adormecesse. Rick a levou ao Murrays no dia seguinte e o detetive Simpson esperava por eles. As mos dela tremiam, porm Rick ficou ao seu lado. Helen manteve a postura e falou claramente. Simpson prometeu que no seria acusada pelos pequenos crimes que cometera, em troca de seu testemunho. O caso contra Blake foi a julgamento e Helen foi a principal testemunha da promotoria. Blake foi condenado e seria trancafiado por muito tempo. Rick estava certo de que nunca mais veria o sujeito. Ele s precisava investigar um pouco, uma visita ao oficial da condicional, um pouco de obscurecimento e bajulao, uma olhada funda nos olhos de um informante, para descobrir em qual casa de passagem Blake estava, a leste do centro. Dirigiu para l com uma intensidade objetiva. Ele no costumava estar errado naquela poca, mas estivera errado com relao a Blake e falhara com Helen. Uma pequena vingana no compensaria isso. Contudo poderia ajudar a aproximar a balana

da posio certa. A casa ficava afastada da rua, arruinada e iluminada, e externamente no dava qualquer sinal do que era. Rick ficou pensando se os vizinhos saberiam. Estacionou o carro junto ao meio-fio, enfiou as mos nos bolsos e seguiu para a porta da frente. A casa se projetou contra ele; seus passos desaceleraram. O lugar era protegido, no tinha certeza que seria, considerando sua natureza e o fato de que as pessoas estavam sempre entrando e saindo. Isso fazia dela uma instituio pblica ou um lar? Mas ali estava a resposta: era um lar. Ele no podia entrar sem ser convidado. No momento em que chegou porta da frente a fora era um muro invisvel; ele quase podia pressionar as mos sobre ela, mas no ultrapass-la. Bem, ele teria de tentar um blefe normal e banal, no mesmo? Rick bateu na porta. Uma sombra passou pelo visor e uma voz perguntou: Quem ? O que deseja? Meu nome Rick. Sou um velho amigo de Charles Blake e soube que ele estava aqui. Posso vlo? Sabe que horas so? Sim, desculpe-me por isso. Acabei de sair do trabalho. Barman. S um minuto. Vou cham-lo. Importa-se se eu entrar? Aps um breve momento cauteloso, a fechadura foi destrancada e a porta se abriu. Um homem ranzinza na casa dos 40 anos se colocou de lado e segurou a porta. Entre. Rick entrou. A sala de estar era gasta e triste, com mveis e carpetes corrodos, paredes sujas e um ar embolorado. Um quadro expunha regulamentos, avisos, anncios de emprego, alertas. O clima era institucional, mas aquele devia ser o primeiro lar de verdade que alguns daqueles homens haviam conhecido. De fato era uma casa de passagem. Fique aqui disse o homem, sumindo por um corredor nos fundos. Rick esperou, as mos nos bolsos. O porteiro voltou aps uma longa espera, o que teriam sido muitas batidas de seu corao, caso ele ainda batesse. Atrs dele seguia um senhor muito idoso, puxando atrs de si um carrinho com um pequeno tanque de oxignio. Tubos o ligavam ao nariz e cada respirao era um chiado. Afora isso, ele murchara. Estava menor do que na ltima vez em que Rick o vira, gasto e emaciado, a pele feito massa escorrendo de uma moldura curva. Vestindo camiseta e jeans gastos e desbotados, ele parecia triste, abatido. O franzir de cenho ainda existia, Rick reconheceu aquela parte dele. O velho o viu e parou. Eles eram dois fantasmas olhando um para o outro em lados opostos da sala. Ol, Blake disse Rick. Quem voc? Neto dele? Rick se voltou para o porteiro de meia-idade e o fitou at atrair o olhar do homem. O senhor se importaria de nos deixar a ss um minuto? perguntou, inserindo uma fora silenciosa na sugesto. O homem retornou ao corredor. Bill... Bill! Volte! A voz de lixa de Blake se transformou em tosse. No sou neto dele disse Rick. O que isso? Fale sobre Helen, Blake.

Ele tossiu uma risada, como se achasse que era uma piada. Rick se limitou a olhar para ele. No precisava colocar fora alguma nisso. Sua postura era suficiente. O queixo de Blake tremeu. O que tem ela? Hein? O que tem ela? Rick agarrou o tubo pendurado no peito de Blake e puxou, tirando-o do rosto. Blake tropeou para trs, a boca aberta revelando dentaduras mal ajustadas se soltando. Agarrando a camiseta de Blake com as duas mos, Rick o empurrou at a parede, batendo, batendo novamente, escutando o estalo de osso se partindo. V oc achou que ningum saberia Rick sussurrou para ele, face a face. Achou que ningum se lembraria. Blake gaguejou, se debatendo fracamente, sem eficcia. A porta da frente se abriu com violncia. Pare! Rick reconheceu os passos, as vozes e os sons de suas respiraes. A detetive Hardin avanou, ladeada por dois policiais uniformizados. Rick olhou por sobre os ombros, ela apontava uma arma para ele. No que fizesse diferena. Ele colocou os punhos na garganta de Blake. Blake estava morrendo sob seu aperto. Rick no teria de flexionar um msculo para mat-lo. Ele sequer sentia necessidade de tomar o sangue daquele homem, seria frio, viscoso, sem sabor. Rick o cuspiria de volta. Poderia fazer tudo isso com Hardin olhando, porque afinal de contas, o que a detetive realmente faria? Rick! Afaste-se dele! Hardin remexeu no bolso do casaco e sacou uma cruz, uma verso simples, duas barras de prata lisa soldadas juntas. prova de vampiros. Rick sorriu. Blake teria de saber que no ficaria impune ao assassinando Helen. O que pensara? O que quisera, afinal? Rick olhou para ele: os olhos arregalados ficando amarelos, o rosto murcho, marcado de varola e coalhado de capilares rompidos. Ele esperara ver um desejo de morte ali, um fatalismo determinado. Mas Blake estava com medo. Rick o aterrorizara. O homem, com o corpo desmoronando, no desejava morrer. Isso fez Rick desejar ainda mais estrangul-lo. Para justificar o terror do homem. Mas soltou Blake e recuou, deixando-o aos cuidados de Hardin. O velho caiu de joelhos, virando o cilindro de oxignio. Ele ergueu as mos diante de si, cruzadas e trmulas. Ele est morto! Morto! Tem de estar morto! Tem de estar! disse, soluando. Talvez deix-lo de joelhos e chorando na frente da polcia fosse vingana suficiente. Rick, as mos erguidas, afastou-se da linha de tiro. Poderia t-la poupado da burocracia, detetive. V oc simplesmente teria me obrigado a lidar com outra burocracia. O que afinal voc achou que estava fazendo? Os uniformizados tiveram de levantar Blake e praticamente arrast-lo para fora. No se preocuparam com algemas. Blake no parecia saber o que estava acontecendo. A boca se movia, a respirao chiava, as pernas tropeavam. Imagino que tenha conseguido suas evidncias disse Rick. Encontramos o pistoleiro e ele falou. Blake o contratou. De fato, ele no parecia apertar um gatilho fazia muito tempo. S isso? O que mais voc quer?

Eu queria ter chegado aqui cinco minutos mais cedo. No que isso realmente fizesse diferena. Tudo desapareceu das lembranas ao redor dele. Tenho de pedir que saia do local disse ela. No apontava para ele, mas no guardara a arma. No imagine que eu no o prenderei por alguma coisa, porque prenderei. Eu vou encontrar alguma coisa. Rick desistiu. Tenha uma boa noite, detetive. Ele voltou ao seu carro e deixou o local, marcando o fim de mais um captulo. Rick no pudera ir ao julgamento, mas se encontrara com Helen toda noite para discutir os acontecimentos. Ela foi ao Murrays, chorando de alvio e esfregando os olhos com o leno, para anunciar o veredicto de culpado. Ele saiu mais cedo e a levou at sua casa, um apartamento de poro em Capitol Hill. Com Blake trancado ele se sentia seguro em lev-la ali. Rick era dono do prdio, alugava a parte de cima por intermdio de uma imobiliria e podia bloquear as janelas do poro sem atrair ateno. A decorao era simples: cama, uma poltrona, gaveteiro, um rdio e uma cozinha sem uso. Eles se deitaram na cama, os braos dele ao redor dela, segurando-a junto de si, enquanto ela se aninhava. Conversaram sobre o futuro, que sempre era um tema estranho para ele. Dessa vez, Helen decidira procurar um trabalho antiquado, querendo uma vida normal. Mas no sei o que fazer com voc disse ela, esticando o pescoo para olhar para ele. Ele j estivera naquela situao, deitado com uma mulher de quem gostava, que com um pouco de reflexo e esforo ele poderia amar, a no ser pelo fato de que o que teriam nunca seria totalmente mtuo ou equivalente. E ele ainda no sabia o que dizer. Eu poderia me alimentar de voc pelo resto da sua vida e voc acabaria com... nada. Ele disse: Caso queira, eu posso desaparecer e voc nunca me ver novamente. Talvez seja melhor assim. No quero isso. Mas gostaria... disse, e seu rosto ficou vincado, o cenho franzido ao refletir. Mas voc nunca me levar em uma viagem, ficar para assistir ao sol nascer comigo, me pedir em casamento nem nada, no mesmo? Ele balanou a cabea. J dei a voc tudo o que podia. A no ser uma coisa. Mas ele no contara que poderia contamin-la, torn-la igual a ele, que tambm ela poderia viver para sempre e nunca ver o nascer do sol. E no contaria. o suficiente disse ela, abraando-o. Pelo menos por enquanto.

A dama grita
CONN IGGULDEN

O romancista histrico Conn Iggulden autor da srie sucesso de vendas O imperador The gates of Rome, The death of kings, The field of swords e The gods of war , que detalha a vida de Jlio Csar, e da srie Conqueror Wolf of the plains , Lords of the bow , Bones of the hills e Empire of silver , sobre a vida de Gngis Khan. Tambm coautor dos sucessos de no fico The dangerous book for boys e The dangerous book of heroes, bem como de Tollins: explosive tales for children. Seu livro mais recente, escrito com Lizzy Duncan, Tollins 2: dynamite tales. Na histria exuberante que se segue, ele nos coloca na estrada com um vigarista barato que encontra uma nova profisso caador de fantasmas , mas descobre que alguns fantasmas so mais difceis de caar que outros. Suponho que eu me veja como dono de um pequeno negcio, oferecendo um servio necessrio. Sou apenas um entre cem milhes de pessoas que pagam as contas com os talentos que Deus lhes deu. No botei um nome elegante no que fao. No sou mgico de palco, e para ser honesto, o tipo de clientes que tenho no se impressiona com esse tipo de coisa. Se eu me chamasse Alm-Vida Ltda., ou algo assim, meu carro no andaria mais rpido. No aquele carro. Fao parte da essncia dos Estados Unidos, meu amigo. De qualquer forma, dos quatro de ns eu sou o nico que recebe um salrio, de modo que meus custos so muito baixos. Eu comecei a escrever isto para registrar alguns anos esparsos, mas no estou muito interessado em passar adiante minhas prolas de sabedoria. No para que outra pessoa possa xeretar o meu lixo diariamente. Se eu tivesse filhos no recomendaria isso como opo profissional, sabe? Estava tudo bem no comeo, quando eu s lia os obiturios e batia em portas. Todos querem dizer algumas ltimas palavras aos que acabaram de partir. Caso esteja interessado, a primeira escolha era Desculpe, seguida de perto por Deveria ter dito mais como o amava, e minha preferida, que sempre era alguma variao de V oc est feliz?. No, minha cara viva enlutada ainda com o cabelo engomado do funeral, ele est morto, claro que no est feliz. Tenho de admitir que na poca eu no tinha ideia se ele estava feliz ou no. Atualmente sei um pouco mais, mas chegarei a isso. Apenas costumava garantir a ela que o pobre Brian estava bem, que sentia sua falta e que estava ansioso para v-la no cu. Se fizesse direito, tambm conseguia uns bons acertos. Claro, j que estou no assunto, vou contar. Acerto quando voc consegue um detalhe que eles imaginam que voc no teria como saber. Ele diz que se lembra daqueles dias nas Maldivas, isso significa alguma coisa para voc? um momento delicioso e voc nunca se cansa de ver o ltimo trao de ceticismo desaparecer do rosto deles. Bastam duas boas afirmaes genricas e um pouco de pesquisa. Talvez eu tenha algum conhecimento que merea ser passado adiante, j que P.T. Barnum deu fama a essas afirmaes, mas tudo comeou com um palestrante chamado Forer, nos anos 1840. Eu posso cit-la de cor, ento l vai: Voc tem grande necessidade de que os outros gostem de voc e o admirem. Voc tem a tendncia a ser crtico em relao a si mesmo. Embora tenha algumas fraquezas de personalidade, em geral consegue compens-las. Em certos momentos tem dvidas srias sobre se tomou a deciso correta ou fez a coisa certa. E assim por diante. Entendeu? Isso se aplica a todos. Junte algumas dessas a um pouco de pesquisa pessoal e pode fazer uma leitura fria de que eles se lembraro para sempre. Eles nunca acham que eu poderia fazer algum trabalho antes de bater na porta. A internet boa

para isso, embora os meus preferidos sejam os velhos microfilmes encontrados em bibliotecas. Registros de jornais so teis, mas o grande prmio costuma estar em registros de tribunais e listas de eleitores. tudo pblico. Atualmente, metade das pessoas sobre as quais eu leio ainda a turma do Google e dos microfilmes velhos demais para ter ouvido falar de Facebook. O restante sopa no mel. O Facebook no elimina uma pgina antes de mais ou menos uma semana aps uma morte, e a poltica de privacidade deles , bem, a diferena entre eu marcar pontos ou no, na maioria das vezes. Voc ficaria espantado com o que possvel descobrir em dez minutos. V oc s precisar de um acerto e a nica coisa de que se lembraro quando voc tiver ido embora. V oc est na casa deles, lendo feito um louco, absorvendo cada detalhe. Com as senhoras voc pede para ir ao banheiro e verifica os remdios. Eu tive uma adorvel no comeo, quando achei uma coleo de frascos de insulina e pacotes de agulhas. Eu verifiquei o nome dela nas caixas fechadas, ento tudo o que precisei dizer foi: John pede para lembrar-se das suas injees, e ela desmoronou, chorando como se nunca fosse parar. Quando terminou, eu tinha conseguido belos duzentos em uma hora, incluindo a viagem. Acho que foi quando me dei conta de que na verdade no precisava voltar a trabalhar. Podia fazer isso em tempo integral. No funcionou exatamente como eu gostaria, no de incio. O pagamento daquele dia foi mais do que voltei a ver novamente em um ms tentando, mas eu tinha de aprender o negcio e ganhava o suficiente para continuar. Podia fazer a pesquisa nas bibliotecas locais, o que no me custava nada. Bem, esta histria no est saindo do modo como eu esperava. J que afinal pareo estar repassando meus anos de sabedoria, vou contar o melhor e deixar que voc avalie se seu trabalho to divertido quanto o meu. Pronto? Essa a parte boa. Se voc trabalha para uma lanchonete, nunca morrer de fome. Se voc visita vivas, consegue um volume surpreendente de sexo ps-funeral. No h maior afrodisaco do que o luto. Posso dizer por experincia prpria que o melhor o terceiro dia, quando todos os parentes finalmente pediram uns ao outros para deix-la sofrer em paz, significando na verdade que eles queriam retomar as prprias vidas. Posso dizer quais so as melhores assim que elas abrem a porta, algumas vezes apenas lendo o obiturio. Marido grande e forte morto precocemente, filhos morando em outro estado. Essas garotas so como panelas de presso, toda aquela emoo em estado bruto esperando para explodir. V ou dizer uma coisa, depois de um tempo, simplesmente ver a palavra cncer mexia com meu sangue. Nada melhor do que um longo perodo de seca. Abenoados sejam por tentar, mas caras com cncer no so grande coisa na cama. Tudo deu errado, ou deu certo, ou mudou meu mundo, como queira chamar, quando eu conheci a Dama. Ainda no sei o nome dela, e se ela sabe falar, nunca faz isso comigo. Normalmente uma maldio eu ter de lidar com mulheres todo dia. So elas que no costumam se importar de achar uma nota de cinquenta na bolsa por algumas palavras e minha voz mais suave. No posso dizer que no as entendo, como um bbado em um bar que voc talvez conhea. Eu as entendo. Eu apenas no gosto tanto assim delas. Elas no pensam como ns, sabe? Se no fosse pelo dinheiro e pelo sexo, acho que nem falaria com elas. Loucas, todas elas sem exceo. Eu fui criado por uma me rigorosa e talvez ela tenha me feito a cabea contra todas, sabe-se l. Um homem pode escrever poesia ou mandar flores para elas, mas isso no dura muito depois que ele j marcou o gol, dura? Casamento apenas garantir que aquilo esteja por perto quando voc sentir vontade e talvez construir um ninho quente para seus filhos. Voc vai se odiar por admitir, mas voc sabe que o velho Jack Garner est falando a verdade. E no, claro que no meu verdadeiro nome. Bem, eu o usei a vida inteira, mas no foi aquele com o qual nasci. Da Dama, tudo o que consigo ela soprando em meus ouvidos, como o vento. Na verdade isso se

revelou surpreendentemente til, mas eu chego l. Olha, voc tem de me deixar contar a histria do meu jeito, porra. Naquele tempo eu costumava anunciar. Ainda fao isso s vezes, embora os preos tenham aumentado e haja muita concorrncia. Se a bolsa cai, meu negcio cresce, no sei por qu. Ah, voc provavelmente pensou em tubares se alimentando em tempos difceis, mas do modo como vejo, eu distribuo muita boa vontade quando as pessoas realmente necessitam. Sou um filantropo e, sim, sei o que isso significa. Normalmente as deixo sorrindo. Chorando tambm, mas na maioria dos casos, sorrindo entre as lgrimas. Meu mtodo de comear com o jornal local e conferir as mortes bancava gasolina, roupas e pagava o celular. Mas de vez em quando, talvez quando comeava em uma rea nova, eu colocava dois anncios nos jornais locais. No faz sentido comprar espao em uma revista especializada, ento melhor economizar alguns dlares. Elas esto cheias de falsos profissionais bem, bvio , mas os clientes que voc quer no tm Spirit World enfiada em suas belas caixas de correio, sabe? Eu recebi o tipo de telefonema que me deixa excitado. No tinha como dizer a idade pelo telefone, e havia um sotaque, no sabia dizer qual. Achei que talvez fosse holands, ento estava imaginando algum tipo grande, com cara de strudel de ma, talvez com cachos louros, apenas me divertindo com imagens na cabea enquanto conversvamos. Peguei meus mapas e coloquei o telefone no peito enquanto sorria. Penacook, New Hampshire, algum lugar esquecido por Deus no meio de Merrimack County. Belos nomes e no exatamente uma parte do mundo que eu conhecesse bem. Disse que eram mais de 600 km e teria de cancelar outro trabalho para ir at ela. Eu a estava sondando quanto a dinheiro, sabe? Mas ela era boa, apesar de todas as vogais engraadas. Dei um preo e ela apenas fez uma pausa breve e concordou. Sem negociar, que era exatamente o tipo de cliente de que eu mais gostava. Depois disso, tudo ficou um pouco estranho. Perguntei a ela quem queria que eu alcanasse do outro lado e ela disse que no, desejava se livrar de um esprito. Disse que no estava nem um pouco interessada no que ele tinha a dizer, apenas o queria fora da sua casa. Eu quase disse a ela para procurar os Caa-Fantasmas e desliguei o telefone. Juro, se ela j no tivesse concordado com uma taxa pelo combustvel da viagem que era absurda, teria feito isso. Talvez estivesse meio sem dinheiro naquela semana, no lembro, mas disse que estaria l em dois dias e ela estalou a lngua, bufou e s ento concordou, como se no tivesse sido ela quem telefonara. Elas no pensam como ns. No so lgicas. Eu tinha a ideia de que com aquela no haveria nem mesmo muito choro no meu ombro. Tambm estava certo, mas sou um paranormal bona fide. Deveria estar certo de vez em quando. Percebeu o latim? Autodidata, mas ainda sou muito melhor que voc. Penacook uma daquelas adorveis cidades operrias, duzentos anos de idade e orgulhosa disso. H um rio, algumas igrejas com torres altas e um belo e antigo memorial da Guerra Civil, como em mil outros lugares. Eu no chego perto de igrejas, embora voc possa pensar que basicamente estamos no mesmo negcio, no mesmo? Tudo diz respeito a dar um pouco de esperana. Encontrei o endereo na Fisher Street e aluguei um quarto no hotel mais barato que encontrei para poder vestir o terno preto e passar algumas horas. O que eu fao no funciona to bem luz brilhante do sol. O final da tarde melhor, com as sombras de projetando. Pela minha experincia isso os deixa um pouquinho mais crdulos. Posso dizer que fiquei desapontado quando a Sra. Weathers abriu a porta. Era alta, mais alta que eu, mas no havia sinais de cachos louros e ela era magra e ossuda. Seus cabelos eram quase brancos e ela os esticara tanto para trs que isso devia ter eliminado anos de seu rosto. Examinou a rua dos dois lados como se constrangida de ser vista abrindo a porta para mim, ento me fez entrar

apressadamente. Isso no de modo algum o melhor da histria, sabe, no mesmo. Eu sempre me perco nos detalhes quando penso na primeira vez em que vi a Dama. Ainda me lembro do modo como a porta fechou e ainda me espanto com o tipo de porta prova de som que a Sra. Weathers possua, porque o silncio se fez intenso. Eu me senti como se tivesse sido enrolado em l, como se os tapetes grossos absorvessem todo o rudo, ao ponto de querer falar apenas para ter certeza de que conseguia. Lembro de que havia um relgio antigo to alto quanto a mulher, porm o pndulo no se moveu naquele momento nem em qualquer outro. Talvez voc chame isso de bom gosto, mas eu chamo de coisa de rico e minha glndula do dinheiro comeou a se contrair um pouco. Ela preparou ch e nem preciso dizer que veio numa porcelana fina, certo? Xcaras to delicadas que tive medo de quebrar uma s de segurar. Estava lendo tudo, me preparando para o discurso, mas ela no parecia minhas clientes habituais. Nada de olhos vermelhos, mos trmulas, nada alm daquele olhar azul direto me assistindo tomar um gole de Assam importado. Aparentemente a Sra. Weathers morava na casa havia apenas dois meses. Eu j sabia que ela havia sido professora. Vira a foto emoldurada, com uma verso mais jovem dela de saia comprida, adultos na frente, crianas sorridentes atrs. o tipo de detalhe que percebo, mas deixei que ela me contasse que se aposentara e morava sozinha. Pareceu relutar em dizer o motivo pelo qual eu estava l, ento a pressionei um pouco, pousando a mo em seu brao, um toque rpido, enquanto perguntava. Engraado como isso costuma funcionar. como uma espcie de detonador. Estava ocupado revisando mentalmente minha remunerao quando ela enfim comeou a me falar sobre o esprito que queria ver partir. Anu quando falou sobre sonhos com gritos, do tipo que todos temos. Afinal, era como se ela tivesse lido Spirit World, como se tivesse um exemplar no seu guardaroupas com uma lista de fantasmas. Brisas frias em um quarto fechado confere. Sussurros em seu ouvido confere. Sentimentos difusos de medo confere. Eu estava comeando a pensar que ela no tinha imaginao, sabe? Quando disse que era mais forte no poro eu me levantei como se estivesse excitado e pedi para ver. Imaginei que precisaria de uma hora batendo nas paredes l embaixo, depois talvez queimar algumas penas e cantar minha poderosa antiga convocao dos espritos arapahoe: Eyelie Miggeymou, Miggeymou, Miggeymou. Eyelie Miggeymou, Plutotoo, ou Gosto do Mickey Mouse e tambm do Pluto, se voc conhece bem os seus cnticos. Anunciaria que o lugar estava liberado, limpo de espritos malvolos, cobraria... talvez US$ 400 alm das despesas e seguiria meu caminho. A coisa engraada era que eu acreditava que iria funcionar. No difcil expulsar algo que s existe na imaginao de algum, desde que a pessoa acredite em voc. Eu realmente no tinha ideia de que havia espritos de verdade. Depois daquele dia imaginei que a Dama queria deixar aquela casa. S Deus sabe por que ela se interessou por mim. S o que ela tinha de fazer era ficar imvel enquanto eu fazia uma cena, e ento eu teria partido, distante de suas vidas para sempre. No estava nada escuro l embaixo. Era um belo poro moderno, todo pintado de branco, com um pouco de infiltrao em um dos cantos. Lembro-me de um leve cheiro de umidade no ar e pensei em esporos. No havia muito mais a fazer com a Sra. Weathers me observando. Afora alguns mveis velhos, um rolo de mangueira de jardim e algumas caixas, era o lugar menos assombrado que se podia imaginar, mais escritrio abandonado que porta para o alm. Ainda assim, eu levo as verdinhas bastante a srio. Passei quase uma hora tocando cada parede, notando a massa recente, passando os dedos por cada rachadura. Essas inspiraes simplesmente me acontecem s vezes. Descobri que voc tem de lhes dar algum tipo de ritual. No pode simplesmente se postar no meio do cmodo e resmungar em lnguas.

Eu quase tive um ataque cardaco quando a Dama soprou em meu ouvido a primeira vez. O poro era fechado, com apenas uma fenda como janela ao nvel do cho, pequena at mesmo para que os meninos da vizinhana passassem. No havia nenhuma chance de uma brisa e aquilo no tinha sido um sopro suave que eu pudesse dizer que havia imaginado. Era exatamente como algum soprando com fora em minha orelha e me fazendo dar um pulo. Devo dizer que dei um gritinho, mas quando me virei para a Sra. Weathers ela estava do outro lado, simplesmente sorrindo do seu jeito amargo. o tipo de coisa com o qual tenho de viver, Sr. Garner disse ela, meio que vitoriosa. Ento, ficaria contente se parasse com sua tolice e simplesmente tirasse a coisa da minha casa. Se que consegue. Eu me impedi de dizer que ela deveria ficar muito feliz se algum quisesse soprar na sua orelha com aquela idade. Estava incomodado com o que acontecera. Seiscentos, mais despesas disse finalmente. Essa aproximao dos mil dlares era mais do que eu j havia pedido em toda a carreira. Ela curvou os lbios para mim e pude ver dentes amarelos. Muito bem, Sr. Garner, mas quero resultados. E eu preciso de alguma privacidade. Ter o que deseja, no se preocupe com isso. Aquilo era eu tentando ganhar tempo. No ajudou nada sentir outro sopro na orelha enquanto falava. Eu a esfreguei e aquela piranha velha me olhou como se soubesse exatamente o que estava acontecendo. E provavelmente sabia. Eu a vi subir as escadas e fiquei sozinho naquele poro jovial, belamente iluminado e nada assustador. Certo disse. Meu corao estava acelerado e eu me sentia um perfeito idiota. Se h algum aqui, se eu no estiver apenas desperdiando uma noite to bonita, duvido soprar na porra da minha orelha outra vez. Bem, ela o fez. Quase molhei as calas. V oc no estava l, ento no me diga que no foi assustador. Eu meio que avancei na mesma direo e dei dois passos. Ela soprou em minha orelha direita e me virei nessa direo, braos agitados como se estivesse em uma nuvem de vespas. Eu no devia estar parecendo muito digno, mas no havia ningum me vendo. Eu me vi perto da parede mais distante e sempre que me virava para a sala sentia a ccega, como se ela quisesse que eu ficasse onde estava. No sei exatamente quando comecei a cham-la de Dama, alis. Minha primeira esposa costumava soprar minha orelha e talvez isso tenha me lembrado daquilo. E fiquei l olhando para a tinta e a massa por algum tempo, o peito arfando como se tivesse corrido. V oc simplesmente no entende como a coisa toda foi uma surpresa. Ah, eu j falava com os mortos havia anos, anuindo sabiamente e repassando qualquer mensagem vaga de boa vontade que o cliente quisesse ouvir. Realmente sentir um, no, interagir com um, bem, era perturbador, e estou falando srio. Circulei pela sala, claro. No me limitei a ficar de p onde ela queria. Mas toda vez ela me conduzia de volta ao mesmo ponto, me virando para a esquerda ou para a direita ou soprando em minha nuca para que avanasse. Eu meio que me entreguei ao jogo por algum tempo e se voc no acredita em mim s porque no sabe como aquilo era excitante. Todas as vezes eu terminava na mesma rea de massa pintada, nova e reluzente. Podia sentir a leve presso em meu cabelo me empurrando para frente, como se ela quisesse que eu atravessasse a maldita parede. No consigo fazer isso disse eu em voz alta. No consegue ver que h uma parede aqui? Lembro-me de ter pensado em passagens secretas, talvez uma velha masmorra onde encontraria seus ossos emparedados. Eu li muito sobre o tema, como pode ver. Confesso que comecei a ficar interessado, mas achei que a Sra. Weathers poderia se recusar a pagar caso eu abrisse um grande

buraco em sua parede, ento a chamei at ali. Eu estava absolutamente profissional novamente, solene e preocupado. Eu a sinto com muito mais fora nesta parede disse, passando as mos por ela. H algo atrs? Como outro aposento? Weathers deu de ombros, mas pela primeira vez pareceu perturbada. No sei. Os antigos donos podem ter levantado uma parede. Eu podia dizer que ela tinha lido alguns dos mesmos livros de suspense. Ela ento passou a mo pelo cabelo, exatamente como se sentisse uma mosca pousando. Pela primeira vez eu senti pena da vaca velha. Vou precisar de um martelo de ponta redonda, o maior que tiver. Ela mordeu o lbio de preocupao, mas finalmente concordou e saiu para pegar um. Eu sentia a presso constante em minha cabea enquanto encarava a parede e comecei a me dar conta de como seria irritante viver com uma coisa como aquela. No irritante para valer US$ 600, no para mim, mas a Weathers parecia poder gastar isso sem perder o sono. Quando ela voltou com o martelo eu ataquei com toda fora, martelando aquele revestimento de gesso at ele cair e eu realmente achar os tijolos por trs. engraado, eu teria feito muito menos dano se tivesse usado mais os olhos. Demorei um pouco para perceber que havia dois tijolos que no combinavam com os outros. Estivera pensando em quartos secretos, no tesouro de Al Capone, sei l mais o qu. Foi s quando encontrei plstico e terra atrs de meu buraco que recuei, suando. Revestimento contra umidade no to sinistro e fiquei com a sensao desagradvel de que havia apenas suado para justificar a conta. Ento dei uma olhada melhor naqueles tijolos. Com todas as marteladas, eles j estavam soltos o bastante para serem puxados. Percebi que a Weathers ainda estava de p nas escadas, como se temesse entrar no aposento. Podia sentir seu olhar enquanto eu tirava os tijolos e os colocava no cho. Ainda no sei o que esperava encontrar, mas no final foi quase uma decepo. No havia muito espao, apenas o suficiente para enfiar a mo. Era o tipo de esconderijo secreto que uma criana podia descobrir e depois esquecer. Eu costumava ter algo semelhante na casa de minha me, embaixo das velhas tbuas do piso. Havia no espao um cacho de cabelos castanhos enrolado em forma de anel, amarrado com uma fita vermelha que parecia ter sido comida por algum inseto. Eu o trouxe para a luz e o ar ao redor de mim mudou. difcil descrever, mas foi um pouco como um avio descendo em um aeroporto. Seus ouvidos tampam e de repente voc no consegue ouvir direito. Enquanto fiquei parado ali, olhando para o cacho de cabelo, apertei o nariz e soprei, mas no fez qualquer diferena. Eu sabia que havia encontrado a coisa de verdade, que o esprito estava atrelado ao cabelo. uma relquia eu disse a Weathers atrs de mim. Minha voz soou estranha, ainda abafada como se estivssemos nos aproximando do aeroporto OHare e descendo rpido. Apertei o nariz novamente, soprando com fora para clarear a cabea. Mais uma vez no funcionou e eu comecei a me sentir um pouco engasgado. Bem, havia um modo de acabar com aquilo. Enfiei a mo no bolso da cala e tirei meu isqueiro. Como estou escrevendo minha prpria histria, acho que poderia dizer que era um Zippo realmente legal, mas na verdade era o mais barato isqueiro que existia. Lembro que minha mo tremia enquanto eu tentava pressionar a pedra, e quando ele deu a fasca e acendeu, o ar mudou novamente, quase estalou, a ponto de quase me deixar sem ar. No houve vento, mas de repente no estvamos descendo em Chicago em meio a um nevoeiro denso, estvamos apenas de p em um poro olhando fixamente para um isqueiro. Eu levei a chama at o cacho de cabelos e, sem qualquer aviso, ela apagou. Senti o sopro em meus

dedos, mas acendi novamente de qualquer modo, apenas para ver aquilo acontecer. A chama surgiu e depois desapareceu quando a Dama a soprou. Fiquei ali por algum tempo, pensando um pouco mais intensamente do que de hbito. Ela queria que eu encontrasse o cacho de cabelo com sua fitinha roda, mas no queria ser libertada. Como disse antes, no sei exatamente por que ela me escolheu, mas sempre tive o charme dos Garner; pelo menos minha me costumava dizer que tinha. Embora nunca dissesse isso no bom sentido. Levei aquela coisa para fora da casa como se fosse uma granada armada, parando apenas para aceitar o pagamento em dinheiro que a velha Weathers tirou de uma lata na cozinha. Cacete, como eu havia merecido aquele dinheiro. Nem mesmo coloquei o anel de cabelo no bolso, mas sim o segurei minha frente at meu brao ficar rgido. No senti qualquer sopro na nuca ento, nem at estar na Fisher Street e me afastando. No sei explicar exatamente por que fiz as coisas que fiz naquele dia. Teria sido fcil jogar o cacho de cabelos no esgoto ou, melhor ainda, no rio, para que fosse levado at o mar. Talvez, se estivesse com medo, tivesse feito isso, mas voc tem de entender que aquela era a obra da minha vida. Finalmente tinha uma prova de que no estava perdendo completamente meu tempo. Nunca aleguei ser um bom homem, mas tambm nunca quis ser uma fraude completa. Eu me sentia como se tivesse encontrado minha Pedra de Roseta, a chave que destrancaria tudo para mim. Era at verdade, de certo modo. Fiquei mais dois dias em Penacook e comprei a caixa que hoje levo comigo. uma coisinha de lato revestida de madreprola mais ou menos do tamanho de um baralho. O cacho de cabelos ficou comigo e desde ento, bem, acho que fiquei assombrado. A Dama ficou quieta por alguns dias depois disso. V ou poup-lo dos detalhes de como tentei que ela se apresentasse uma vez para um jornalista e outra vez em um bar, quando j tinha bebido demais. Ela ficou na caixa, e ento, s para me irritar, soprou em minhas orelhas o caminho todo at em casa at eu ficar batendo na prpria cabea de frustrao. Eu tinha dinheiro suficiente para viver e passei esse tempo pensando. E se todo fantasma tivesse sua ligao com o mundo, como o cacho de cabelos da Dama? Demorei algum tempo, mas aps mais ou menos uma semana eu me vi em Franklin County, Massachusetts. Parei novamente para colocar anncios nos jornais locais. Pela primeira vez em anos mudei o texto e vendi meus servios como: Caador de fantasmas Satisfao garantida ou seu dinheiro de volta. No era mau que tivesse ganhado mais dinheiro com a Sra. Weathers que nos seis trabalhos anteriores juntos. Sequer resmunguei do preo por palavra que cobraram. Havia ouro naquelas montanhas. No me incomodo de dizer que os primeiros meses foram um pesadelo. No que no recebesse telefonemas; eu recebia. At pensei em comprar outro celular para trabalhar, por estar sendo to solicitado. O problema que as casas que visitei no tinham nada mais sobrenatural do que ratos atrs das paredes. Ainda assim aprendi o servio e montei uma caixa de ferramentas que um carpinteiro teria aprovado. Conseguia desmontar uma sala em uma hora e acho que os bons construtores e pintores de Massachusetts devem ter pensado que era Natal com todo o trabalho extra que dei a eles. Encontrei canos velhos gargarejando, ninhos de ratos, um pssaro preso em uma chamin, todo tipo de coisa, mas a Dama permaneceu quieta. Do lado de fora ela ainda fazia ccegas em minha cabea de vez em quando, apenas para me mostrar que estava ali, mas nas casas ficava to calada quanto um tmulo. O dinheiro acabou e por um tempo fui obrigado a retornar ao trabalho antigo, apenas para continuar a publicar anncios e pagar a gasolina. Ela no gostou daquilo. Eu podia sentir o hlito dela em meu rosto, me empurrando sempre que ia fazer minhas leituras, at que fui obrigado a deixar

a caixa no quarto do motel. Tudo mudou naquele inverno, aps uma nevasca pesada. Recebi um telefonema graas aos meus anncios em Hunter, embora isso significasse dirigir at uma cidade chamada Montague, a uns 65 km de onde estava. No tinha dinheiro para correntes de pneus e foi difcil prosseguir, talvez quatro horas me arrastando com os limpadores ligados e os faris refletindo na neve que caa. Uma poro daqueles caminhes grandes ficava passando em disparada, me deixando nervoso. Eu tinha minhas ferramentas e a caixa da Dama e talvez estivesse imaginando, mas havia uma sensao empolgante quando apertei a campainha de uma velha casa enorme na Treadle Road, ao sul da Main Street. Uma moa asitica abriu a porta e eu sorri para ela, pensando que empregados eram sinal de um bom dia de trabalho. Tambm senti aquela leve presso na nuca, me empurrando para dentro da casa, acompanhando-a. Eu estivera errado antes, mas no daquela vez. Fui levado a uma verdadeira biblioteca, com livros do cho ao teto. O homem que finalmente foi me receber era jovem para ter um lugar como aquele. Fiquei pensando se o havia herdado ou se seria um corretor poderoso ou algo assim. Seu desconforto era visvel o tempo todo que conversou comigo e eu no conseguia l-lo muito bem. Descobri que havia sido a esposa quem me telefonara, porm ela estava viajando. Dava para ver que ele preferiria ter me expulsado da casa, mas a neve continuava a cair e imaginei que a esposa no era o tipo de mulher que voc contrariaria. Conheci algumas como ela. Ele me levou ao andar de cima, sem parar quieto um s instante, como se no conseguisse manter as mos imveis. No me ofereceu uma bebida nem nada e dava para ver que iria ficar em cima de mim para garantir que no roubasse nada. Mas no me importei, porque a Dama estava me empurrando o tempo todo, como se soubesse que havia algo bom no alto daquela escada. A escada dava para um patamar com seis ou sete portas. Para minha surpresa e meu interesse crescente, ele teve de destrancar todas antes que eu pudesse entrar. Ele viu meu olhar e fez uma careta. Est sempre frio a, mesmo com o aquecedor ligado. No acho que tenham colocado isolamento suficiente quando a casa foi construda. Limitei-me a sorrir educadamente e ele fez a careta novamente, me deixando entrar. Estava frio. No gelado, porm mais frio que o restante da casa. Pude sentir imediatamente a Dama me soprando, mas no queria que parecesse fcil. Minha taxa habitual de US$ 600 por esse tipo de trabalho disse. Ele me olhou como se tivesse mordido um limo ao ouvir isso, mas eu simplesmente sustentei o olhar. Voc deveria saber que no acredito em nada disso falou, como se marcasse um ponto. Esperei que ele pensasse bem na esposa e em como ela ficaria com raiva por ele ter me dispensado. Mas o fato era que eu teria feito o servio grtis naquele momento s para ver se funcionaria. Ainda assim, esperei at que ele concordasse. Em dinheiro acrescentei. Ele quase rosnou para mim. Claro respondeu. Eu o deixei sozinho. A questo era que eu teria me esforado para irritar um homem como aquele, talvez at mesmo assust-lo um pouco, porm estava ansioso para comear e sentia a Dama me empurrando cada vez mais para dentro do aposento. Demorou uns cinco minutos, talvez menos. Depois disso aprendi a no fazer to rpido. A Dama me guiou at o lugar certo e eu usei uma serra de mo para cortar uma tbua do piso e o dente de um martelo para erguer a parte certa. Encontrei um pedao de osso no meio da poeira, negro de fuligem. J houve algum incndio aqui? perguntei por sobre o ombro. Ele estava olhando horrorizado

para o estrago que eu fizera, mas assentiu. Sim, na poca do meu av disse. Teria sido um bom acerto, exatamente o tipo de coisa que no esperavam que voc soubesse, embora houvesse sado em todos os jornais locais na poca. E algum morreu naquele incndio, neste quarto indaguei. No era sequer uma pergunta e ele ficou boquiaberto quando eu trouxe o osso luz. Era apenas um pedao e no tinha como dizer de que parte do corpo sara. Talvez do tornozelo, no sei. Mas era suficiente para manter o esprito preso no mesmo lugar. Podia sentir a temperatura caindo, embora no houvesse nada especial, como gelo na janela. No era um esprito poderoso. Esses eu iria encontrar depois. Eu tirei o osso da casa e ele me pagou em dinheiro, com todas as caras feias e finesses devidamente eliminadas de seus modos. Ele tinha uma expresso de espanto nos olhos quando subiu para verificar o aposento e o encontrou clido. Eu estava com o osso no bolso e parecia ter um inverno ao redor de mim. Vi o homem estremecer quando pegou minha mo e a apertou vigorosamente. V ou destru-lo prometi. E fiz isso. Na poca eu no estava pronto para ficar com outro inquilino e um esprito que s te d frio no tinha utilidade para mim. No sei o que ele disse esposa, mas a moa tinha contatos e h muitas casas velhas em Massachusetts. Passei mais seis meses l e tive uma avalanche de trabalho. Houve os alarmes falsos habituais, claro, mas a Dama me ajudou com os de verdade e eu estava indo bem. Aumentei o preo para as casas grandes e pela primeira vez em minha vida ganhei dinheiro de verdade, suficiente para trocar a transmisso do carro. At pensei em alugar uma casa por um tempo, mas sou mais feliz me deslocando, sempre fui. Claro que no passado constantemente h lembranas ruins das quais fugir. Passei meu aniversrio de 50 anos em um motel e at mesmo comprei para mim um maldito bolo com velas. A Dama as soprou e eu bebi um bom usque. Encontrei Geronimo na metade do meu segundo ano. Sei o que voc vai dizer e concordo. Por que aquele velho curandeiro apache iria assombrar uma manso abandonada na Carolina do Norte? Meu honesto palpite que, quem quer que fosse na verdade, apenas gostava de se chamar de algo diferente. No sei se era um corretor de Nova York que pulou de uma janela ou apenas um condutor de gado dos anos 1930. Sei que poderoso e isso o que importa. Foi o que me arrastou mais de 300 km para o Sul quando ouvi falar daquela casa velha, caindo aos pedaos e sem ningum que ousasse morar l em meio sculo. Ele era forte o bastante para falar comigo. Talvez trabalhar com a Dama tenha me deixado sensvel, no sei, mas consigo ouvir o sussurro do velho e entender talvez um quarto do que ele diz. A Dama e eu encontramos sua relquia do modo habitual, mas essa foi a nica coisa usual. Eu me acostumara a pensar nos espritos como coisas fracas uma sala levemente fria no O iluminado, se que voc me entende. Geronimo podia invocar uma tempestade e encontramos sua relquia enquanto livros e poeira rodopiavam ao nosso redor. Tive de usar uma velha porta do poro para proteger minha cabea enquanto desenterrvamos seus ossos. Acho que ele deve ter sido assassinado, j que no permitem que voc enterre seus entes queridos no jardim, nem mesmo na Carolina do Norte. Desenterrei tudo e levei para a fornalha no poro. Demorei um dia para faz-la funcionar novamente, com quatro viagens a uma loja de ferramentas a fim de pegar material, mas voc precisa de uma temperatura alta para reduzir ossos a cinzas. No pode simplesmente jogar gasolina e esperar. Eu estava com o ltimo pedao nas mos, um pedao de osso amarelo quebrado, quando a Dama soprou meu rosto. A casa ficara muito quieta desde que eu comeara a queimar e podia sentir a

tenso, o modo como o ar fica antes de uma tempestade. Eu aprendera a confiar na Dama e pus aquele velho osso em minha caixinha e o levei comigo. Talvez ela tenha conversado com ele. Talvez contado sobre a emoo nas curvas da estrada e ele tenha ido junto. Ora, talvez um fantasma se sinta solitrio em uma casa abandonada, no sei. Eu no precisava muito dele, ou pelo menos era o que achava na poca. A Dama era minha localizadora e eu estava fazendo meu nome. Havia at mesmo emissoras de TV me farejando, mas eu no queria meu rosto sendo exibido pelo pas. H algumas pessoas que ficariam muito satisfeitas ao v-lo e nunca mais quero encontr-las novamente, jamais. Quando comecei este registro disse que ramos quatro. O ltimo a se juntar famlia era quase to forte quanto Geronimo. V oc no acredita como ele conseguia jogar as coisas longe. Foi em um casaro antigo na Gergia que o encontrei, tomado por tanto lixo verde que parecia prestes a afundar no terreno pantanoso. Mais de uma vez, quase ca piso adentro. As paredes estavam pichadas e havia latas de cerveja espalhadas por todo o trreo e at mesmo algumas marcas de fogueira com as quais garotos haviam tentado queimar o lugar. Acho que estava mido demais para queimar. Eu comeara a procurar sua relquia e ele foi at mim em um redemoinho, soprando a sujeira de um sculo de abandono em meu rosto. Fiquei momentaneamente cego e apenas com a Dama me guiando consegui sair para a luz do sol. Contudo, sou um profissional e no foi to difcil comprar culos de proteo e um macaco para a segunda viagem. Acabou que no precisei deles. Cheguei cozinha e quando o vento comeou eu abri minha caixinha. Conhea os meninos disse. Bem, o tal vento parou imediatamente. Eu os imaginei se cheirando como cachorros. Posso lev-lo a lugares que de outra forma voc nunca veria disse em voz alta. Foi assim que acrescentei minha caixinha um velho medalho de ouro com um cacho de namorada. Nunca consegui ouvi-lo, mas Geronimo me disse que seu nome era Thomas, ento sempre o chamei assim. Ns percorremos o pas juntos por cerca de trs anos. Nunca encontrei outro como Tom ou Geronimo, e se tinha o menor problema, apenas abria a caixa e o ar ficava realmente pesado enquanto eles cuidavam de tudo. No sei exatamente como dar uma surra em um fantasma, mas os garotos pareciam adorar quando tinham uma oportunidade. Eu poderia ter continuado com isso para sempre, at o outono de 2004, quando finalmente conheci Erwin Trommler. Ele meio que o motivo pelo qual comecei este registro, de modo que se voc andou divagando enquanto eu lhe concedia minha valiosa sabedoria, talvez seja hora de se ajeitar e tomar um gole do caf frio. Eu trabalhava na Costa Leste havia alguns anos e estava pensando em seguir no rumo oeste, talvez at Memphis. Tinha a ideia de que algum com meus talentos deveria visitar Graceland, sabe. Se voc no entendeu imediatamente, nunca entender, ento esquea. Antes de ir recebi uma chamada de Long Branch, Nova Jersey, bem no litoral. Ela se identificou como Sra. Gorski, de modo que eu sabia que seria feia. No que ainda fizesse aquilo. Eliminar o lixo fantasma no parece deix-las ligadas em voc do modo como falar com os mortos deixa. Eu avaliei a distncia e pensei, sim, podia fazer aquele trabalho e ento seguir para o oeste para chegar a Graceland no outono. Ela estava esperando por mim de p no degrau quando entrei em sua rua. Na verdade no tinha uma aparncia to ruim. Cabelos escuros e modos formais, talvez um pouco mais cheia do que eu gosto em uma mulher, mas no demais. Eu a identifiquei e estacionei, pegando minha caixa no banco da frente. Sei que eles podiam viajar no porta-malas, mas de algum modo isso me parecia desrespeitoso. Quando estvamos todos do lado de dentro eu olhei ao redor, satisfeito ao ver os sinais de

dinheiro de verdade. Eu tenho um olho bastante bom para antiguidades e havia algumas belas peas ali. Tambm era um bom bairro. No que eu no ajudasse pessoas pobres, apenas tinha de ganhar a vida e pessoas pobres no pagam to bem. Ento estava relaxando um pouco enquanto me sentava em um sof que devia ter custado mais que meu carro. Fale sobre seu pai pedi. Eu na poca tinha uma prtica fixa, principalmente para lhes dar a sensao de dinheiro bem empregado. Eu sentia a Dama respirando no meu pescoo, portanto sabia que aquele era de verdade. Conversar com os clientes no me ajudava a encontrar relquias mais rapidamente, mas acho que se no fizesse isso seria o homem mais solitrio da Terra. Mas voc tem de entender que o pai dela, Erwin, havia morrido poucos dias antes. Se tivesse sido um tipo diferente de chamado e ela fosse mais agradvel ao olhar, poderia ter sido uma tarde divertida para mim. Como disse, no fao mais isso, mas no via nenhuma dor nela. Ela simplesmente se sentou ali e falou, no entanto, o tempo todo eu tinha a sensao de que no estava me dando nada. Que inferno, talvez eu seja paranormal. Ela me disse o nome dele e que viera de Ellis Island muito tempo atrs. Tinha cerca de 90 anos quando morreu. Eu via que ela no gostava nada de falar sobre ele. Ento pressionei para conseguir mais detalhes, com meu galo de curiosidade coando loucamente. Eu sinto o esprito dele na casa disse ela. As coisas se mexem e ouo rudos, no apenas em pesadelos. Se voc voltar noite tambm vai sentir. Ningum consegue morar aqui at ele partir. tudo o que voc precisa saber. Madame, no tente me ensinar meu trabalho pedi. Se disser que preciso saber mais, porque preciso. Mas eu posso ir embora e talvez a senhora encontre outro tolo, no sei. Mas vou lhe dizer que no h ningum que possa fazer o que fao. Se realmente quer que ele parta, precisa ser honesta comigo. Ela olhou para mim por um bom tempo e senti uma excitao, como se estivesse beira de algo. Eu nasci aqui, Sr. Garner. Mas meu pai veio da Alemanha. Bem, as pessoas precisam vir de algum lugar disse eu. Minha prpria av veio por Ellis, trazendo a filhinha com ela. Fiquei pensando por um momento se elas teriam ficado na fila com o jovem Erwin Gorski. Ele chegou em 1944. Seu verdadeiro nome antes era Erwin Trommler. Alegava ser polons e falava o idioma fluentemente. Ele se escondeu nos Estados Unidos. Ela hesitou novamente e tive uma espcie de premonio, nem tanto algo paranormal, mais como um enjoo no estmago. Conte tudo falei suavemente, estendendo a mo para tocar seu brao. Preciso saber. Havia lgrimas em seus olhos, apenas um brilho, como se eu estivesse vendo seu corao se rasgar. Ele trabalhou em Bergen-Belsen por trs anos, Sr. Garner. No sei exatamente o que fez l, mas ganhou dinheiro suficiente para conseguir papis falsos e fugir antes do fim. Belsen. Eu sabia mais sobre aquilo do que ela. Os britnicos encontraram milhares de corpos mortos naquele lugar, deixados para apodrecer no cho. Aqueles encontrados vivos esto em algumas das fotografias mais horrendas que voc ver na vida. Esqueletos vivos com olhos mortios, os poucos que sobreviveram. Bebs, mulheres, pilhas de crianas. Se h alguma coisa pela qual Deus cobrar da humanidade, algo do que nos envergonhar no dia do Julgamento, ser o campo de concentrao de Belsen. Meu pai era um homem frio, Sr. Garner. Ele nunca falou sobre seu passado. Apenas aps sua

morte vasculhei seus papis. Ela estremeceu e pensei comigo mesmo que no queria ver o que havia encontrado. No naquele momento e nem nunca. Algumas coisas se cravam to fundo em sua mente que voc jamais consegue arranc-las. O senhor voltar esta noite, Sr. Garner? No dormi aqui desde que ele morreu, mas ainda o sinto. Eu o quero longe. Quero que esteja devidamente morto. Eu concordei, pensando que teria de fazer planos para aquele caso. Voc fica fora da casa disse eu. Voltarei quando estiver escuro. Justia seja feita, ela no recuou ideia de me dar a chave de uma casa cheia de antiguidades. Acho que vira algo em meus olhos enquanto eu escutava. Confiava em mim e eu quase me esquecera de como isso era bom. Fiquei de p diante daquele velho lugar enquanto o sol se punha e me senti um pouco como um exterminador chamado para matar baratas. Tinha minhas ferramentas, culos de proteo e meu macaco. Imagino que parecesse um exterminador. Tambm estava com minha caixinha de lato, com a Dama, Geronimo e Thom. A Dama estava me empurrando, com aquele hlito na nuca que no parava, portanto sabia que estava to ansiosa quanto eu. Abri a porta e a fechei suavemente atrs de mim. Estivera em casas suficientes o longo dos anos para saber que aquele fantasma estava com raiva mesmo. Bem, por mim tudo bem. Eu tambm estava com bastante raiva. Fiquei parado no saguo de entrada luz do luar e sorri para mim mesmo ao sentir o ar correr e ficar slido. Eu conheo o toque da Dama e no era ela. Talvez devesse ter ficado em pnico com a sensao de dedos frios tocando meu rosto, mas no fiquei. Eu realmente queria que ele estivesse ali. Queria que ele lutasse comigo. Estou chamando voc, Erwin Trommler disse em voz alta. Aparea e veja o que tenho para voc. Eu achava que Geronimo e Thom eram fortes, mas nada me preparara para a sensao de dedos apertando minha garganta. Jogar coisas quase fortuito, mas aquele ali tinha controle e fora. Comecei a engasgar e, embora eu tenha movimentado as mos diante do rosto, no havia nada para agarrar. Abri a caixa. Na verdade no preciso, acho, mas isso funciona para mim e para eles. Acho que eles gostam de se lanar sobre um esprito que se acha duro. O sufocamento parou na hora e eu tossi e ofeguei, esfregando a garganta. Ataquem disse. Foi como estar no centro de uma exploso. Toda maldita coisa na casa quebrou como se tivesse sido atingida por um terremoto e o ar se encheu de cacos afiados. No fosse pelos culos acho que teria ficado cego. Eu lhe digo que nunca havia visto uma luta como aquela e pela primeira vez tive dvidas se Geronimo e Thom podiam dar conta daquele. Eles se agrediram atravs de paredes, de modo que eu podia ver grandes buracos surgindo do nada. O barulho era inacreditvel e mal consegui um momento para pensar em se estaria vendo luzes girando do lado de fora antes que terminasse. A casa era isolada das outras na rua, mas no tinha ideia de como iria explicar isso aos policiais caso aparecessem. Comeou a cair massa do teto e at mesmo as luminrias foram arrancadas. Eu cambaleei atrs deles e em alguns momentos pude ver formas e sombras fracas rosnando e lutando na poeira. Meus trs fantasmas o contiveram por um tempo, porm ele se levantou e jogou Geronimo do outro lado da sala. O ar estava denso, ventos soprando como se estivssemos em um penhasco.

Comecei a temer que fosse forte demais para todos ns, mas luz da lua vi a Dama. Ela no era mais que uma vespa, como um pedao de gaze arrastado de um lado para o outro, no entanto se aproximou dele quando Geronimo foi derrubado e ento eu a ouvi gritar pela primeira vez. Eu nem sabia que ela podia gritar. Deus, nunca mais quero ouvir aquilo. Ca de joelhos, tal era a dor. Meus dentes vibravam, meu crnio zumbia e eu achava que ia vomitar. Torci para que Erwin Trommler estivesse levando a pior. Como a luta continuava, deixei meu almoo cair sobre o carpete, embora no fosse possvel v-lo naquele momento, com a poeira cobrindo tudo. Ainda vomitava em seco quando o barulho parou e o silncio foi to completo que achei ter ficado surdo. Ento ouvi um carro passando do lado de fora e me levantei. Estava um pouco trmulo, mas sorria. A Dama gritava, quem diria? Ela encurralara aquele velho esprito em um canto e eu sentia Geronimo e Thom se colocando acima dele, como se o desafiassem a se levantar e tentar novamente. Olhei ao redor da runa e senti alguma pena da filha, mas no demais. Ainda tinha trabalho a fazer e quase chorei quando senti a Dama respirando em meu pescoo de novo. Erwin Trommler no ousou se mexer enquanto procurvamos sua relquia. Eu esperava cabelo ou algo assim. Em vez disso ela me ajudou a encontrar alguns velhos dentes em uma caixa no sto. Eles tinham ouro e acho que foi por isso que ele os guardou quando caram. Isso me fez pensar nos dentes de ouro que os nazistas arrancavam dos judeus nos campos e passei algum tempo chorando antes de descer. No me envergonho disso. Era por volta de meia-noite e ainda restava trabalho a fazer. Poderia ter queimado os dentes, mas tive algumas horas para pensar e comprar algumas coisas. No queria destruir aquela relquia. Queria que ela durasse mil anos, tanto quanto ele um dia pensara que seu Terceiro Reich duraria. Ento enchi um pequeno pote de plstico com resina clara e os coloquei dentro. Fumei alguns cigarros enquanto ela endurecia, at parecer uma coisa pr-histrica presa em mbar, sabe? Depois disso peguei uma fina folha de chumbo e enrolei ao redor, dobrando o metal com os polegares. No ficou bonito, mas tinha um belo peso em minha mo. Eu me senti tolo trancando aquela porta atrs de mim, depois de todo o estrago que havamos feito. A casa precisaria ser desmanchada e todos os aposentos daquele andar reconstrudos, mas eu estava satisfeito. O luar iluminou o caminho enquanto eu dirigi at o mar. Havia fretado um pequeno barco naquela tarde e embora no soubesse nada sobre barcos, imaginei que no seria muito difcil lev-lo at guas profundas e jogar aquele bloco de chumbo pela amurada, onde ele afundaria para a escurido eterna. Queria que ele sufocasse por toda eternidade. Disse que no nasci com este nome. Minha me era rgida, mas talvez fosse assim por ter visto coisas que ningum deveria ver. Ainda me lembro dos nmeros azuis desbotados no seu brao. Ela nunca falara sobre isso e se passaram anos antes que eu soubesse o que era e porque ela no usava mangas curtas nem no vero. Quando eu ainda era beb ela trocara meu nome de Jacob Grossman para Jack Garner. Como muitos antes, ela recomeara a vida no Novo Mundo. Deixara muito para trs, porm aquelas marcas azuis nunca saram. Fiquei de p naquele barquinho segurando a caixa de chumbo sobre guas profundas. Mesmo ali, com as luzes da cidade cintilando a distncia, podia sentir a luta que eles tinham de travar para mant-lo imvel. Ah, ele lutara, e como lutara. Espero que o tenham machucado enquanto o dominavam. Eu soltei a relquia e ela desapareceu no negror. Senti como se um peso houvesse sido retirado de mim, um que eu sequer sabia que carregava. Era uma sensao boa e fiquei ali vendo o sol nascer. Gostaria de dizer que me aposentei depois, mas no fiz isso. Apenas fui para Memphis.

Hellbender
LAURIE R. KING

Eis um exame fascinante de um futuro no to distante em que, infelizmente, a intolerncia no coisa do passado. Sucesso de vendas do New York Times e ganhadora do prmio Edgar, Laurie R. King a autora da srie de romances em 11 volumes Mary Russell, uma das mais bem-sucedidas homenagens modernas a Sherlock Holmes, contando as aventuras de uma jovem que conhece um Holmes aposentado vivendo como apicultor em Sussex; ela se torna sua aprendiz, parceira e, finalmente, esposa. Entre os romances Mary Russell esto The beekeepers apprentice, A monstruous regiment of women, The game, The language of bees e sete outros. Alm disso, King autora da srie de cinco romances de detetive modernos Kate Martinelli, consistindo de A grave talent , To play the fool , With child , Night work e The art of detection, e dos romances de nico volume A darker place , Keeping watch, Califias daughters , Touchstone e Folly, esse ltimo ganhador do prmio Macavity. Seu livro mais recente Pirate king, romance da srie Mary Russell. Eu olhei por cima da escrivaninha para minha nova cliente, pensando no que diria se eu pegasse a garrafa e lhe oferecesse um drinque. Talvez fosse um pouco cedo naquela manh. Talvez um pouco puritana. Senhorita Savoy, eu... Senhora. A linda fungada que ela deu na verdade no combinava com a secura da correo, mas deixei passar e voltei os olhos para a folha de papel. Havia oito nomes nela. Ao lado de cada um, uma data, remontando oito meses. As primeiras sete linhas eram digitadas, sadas de uma impressora. A ltima, e sua data, duas semanas antes, eram manuscritas. Sra. Savoy, tenho de dizer que no estou realmente certo do que est me pedindo para fazer. Qual dessas pessoas quer que eu encontre? Todas! Com isso ergui meus olhos para os dela. Eram grandes e azuis, e com lgrimas suficientes para transmitir a mensagem, mas no o bastante para ameaar a maquiagem. A cor tinha de ser algum tipo de lente, pensei embora fosse possvel jurar que os cabelos eram naturalmente louros. Fato interessante: as pessoas do tipo dela simplesmente no nasciam louras. No trabalho com processos coletivos, Sra. Savoy, e esses muitos nomes me mantero ocupado por semanas. E se comessemos por um deles e vssemos at onde podemos ir? Eu podia notar pelas roupas que ela no tinha o tipo de dinheiro sobre o qual estvamos falando seus sapatos e casaco haviam custado uma boa soma um dia, mas isso havia sido muitas lavagens antes. Bem, ento seria Harry. Ele foi o ltimo a partir; o ltimo do qual tenho conhecimento; mas o que eu conhecia havia mais tempo. E, ela poderia ter dito, era o mais importante. Certo, comece por ele. Bem, ele desapareceu h duas semanas. Eu deveria...

Fale um pouco sobre Harry, para comear. H quanto tempo o conhece? Basicamente minha vida inteira disse ela, soando surpresa. Harry meu irmo. Harry Savoy. H-h resmunguei, um rudo que tentei fazer parecer neutro, mas que saiu um tanto incrdulo. No, verdade. Fomos ambos adotados, com um ano de diferena. Eu fiz o rudo novamente, embora dessa vez tenha injetado um pouco mais de compreenso. Eu sabia o tipo de pessoa que adotava mais de um do tipo daquela mulher: voc provavelmente tambm. Quer voc os chame de bem-intencionados, santos ou apenas iludidos, normalmente so muito religiosos. O que engraado, considerando que aqueles que prefeririam eliminar totalmente o tipo dela tambm se dizem religiosos. De qualquer modo. Eu tinha 2 anos quando fui adotada, mas Harry tinha quase 5. Eu nunca soube exatamente como havia sido sua vida anterior, a no ser que havia sido dura. Para comear, ele era mais... Quero dizer, voc pode dizer que eu... . Embora seja verdade, muita gente poderia no saber no caso dela, e certamente no de imediato. Ainda assim, eu soube no instante em que entrou. Maquiagem e cirurgia podem esconder a superfcie, mas h uma espcie de flexibilidade geral que simplesmente se destaca quando voc sabe para o que est olhando. E quando voc no sabe... Bem, digamos apenas que muitas do tipo dessa garota ganham a vida como se movem. Harry era mais bvio do que eu. Ele tinha at pequenas linhas em que suas guelras quase apareciam. E como vivia em um bairro violento, esteve sujeito a muita dor. Eu assenti, mantendo o rosto neutro. Uma assistente social o tirou da famlia depois do segundo brao quebrado. Mame e papai ouviram falar nele e primeiramente o abrigaram, depois o adotaram. Ento Harry foi meu irmo mais velho desde quando eu tinha 3 anos. Harry brilhante, brilhante mesmo, mas decidiu cedo que no iria suportar mais cretinice de ningum. Quando adolescente, ele se meteu em muitas brigas, embora depois de ter crescido os garotos tivessem parado de provoc-lo tanto. No entanto ele se recusou a fazer qualquer concesso, nunca fez tratamento algum, sequer quis fazer A Cirurgia. Ah exclamou ela, com um belo rubor subindo por suas faces. Eu no quis, quero dizer, no pretendia... jamais criticaria o que os outros escolhem fazer. Minha bebida parecia cada vez mais apetitosa. Poderia ajudar com a sala, que de repente parecia um pouco fria. E quem criticaria? concordei, dando de ombros levemente para mostrar como estava desinteressado. Uma pequena ruga de preocupao surgiu entre aqueles lindos olhinhos. Mas... quero dizer, voc tambm um, no? Um o qu? Uma coisa idiota a dizer, mas ela me apanhara de surpresa. Muito tempo se passara desde que algum me descobria to rpido. A maioria das pessoas me considera um cara jovem com um pequeno problema de pele. Eu at mesmo aperfeioei um caminhar rgido que fazia meus calcanhares produzirem choques at o pescoo e dava dores nas costas, mas ajudava a disfarar. Um de ns. Um... SalaMan. Eu nasci na segunda dcada do milnio. Ah, eu primeiro passei alguns anos em um congelador, depois muitos anos mais em um limbo legal antes do caso finalmente atravessar todos os tribunais

para me dar uma certido de nascimento, mas a concepo mesmo se deu quando aquele aluno cretino de faculdade metido a espertinho remexeu num pouco de DNA para ver o que aconteceria e considero que a concepo foi quando eu comecei. Quando Elizabeth Savoy foi ao meu escritrio naquela manh de tera-feira eu respirava havia 31 anos, embora parecesse ter apenas 20. E algumas vezes me sentia com 50. Fato interessante: as pessoas no sabem quantos de ns existem. Ah, voc pode pensar que sabe, e pode apostar que o Tio Sam sabe, mas no foram necessrias muitas bombas e conflitos para que at o governo entendesse que amenizar as coisas poderia ser uma ideia inteligente. Assim que os supremos tribunais tomaram a deciso relativa nossa condio humana, os federais estavam a postos, e praticamente tudo sobre ns desapareceu: nmeros, caractersticas, identidades. Eventualmente h at mesmo boatos na internet dizendo que no passamos de um mito, o que para mim no problema. No que diz respeito ao governo, o nico momento em que somos minimamente diferentes de qualquer outro cidado quando escolhemos ser. Desde o incio eles juraram que estabeleceram os registros de modo que nem mesmo eles sabem quem somos a no ser que escolhamos procur-los. O que foi difcil de acreditar, mas pelo menos eles mantiveram as mos longe de ns. Todos receberam conselhos; todos sabem que uma boa ideia levar qualquer problema mdico a um dos especialistas deles em vez de ficar imaginando se o mdico comum sabe o que est vendo; todos tm cincia da oferta permanente de dinheiro, abrigo e proteo vitalcios caso seja o que queremos. E caso contrrio, bem, ganhamos um aperto de mo e votos de boa sorte, que mais do que a maioria dos outros cidados tem. Fiquei pensando em como minha cliente me encontrara. No posso dizer que tenha uma placa do lado de fora anunciando Investigaes SalaMan. Aproximadamente um quarto dos meus genes vem de uma espcie chamada Hellbender, um bicharoco que quase to feio quanto a maioria do seu tipo (embora pelo menos o nome seja legal; e se nosso DNA viesse de filhotes da lama ou, Deus nos ajude, salamandras vazadoras?). Aquele estudante luntico Joey Handle tinha de ser um gnio, pois ele ajustou, equilibrou e brincou de Deus com o material de Cryptobranchus alleganiensis e Homo sapiens para criar para si mesmo uma raa de Outros, de um modo que ningum mais conseguiu at hoje. Ou, pelo menos, fez isso para provar a si mesmo que conseguia. Ningum sabe se ele pretendia esquentar todos os seus embries congelados e ver se eles se remexiam ou apenas jogar a todos ns no sanitrio e dar a descarga. Suspeito da segunda opo. Mas antes que o menino-prodgio pudesse decidir, os seguidores loucos do reverendo Tommy Bostitch tomaram o laboratrio, sem saber realmente o que havia ali alm de um grande pecado. Foi quando nos encontraram e de repente enfiaram em seus pequenos crebros bem-intencionados que Deus queria que eles nos dessem a vida. Os homens do reverendo Tommy j eram ruins, mas e as mulheres que estavam sob sua lbia? Quo maluca voc tem de ser para oferecer seu tero para ser fertilizado com o que voc sabia que seria um monstro? Malucos religiosos simplesmente me tiram do srio. Embora eu deva a eles minha existncia. Mame foi uma das sortudas, digamos assim. Para comear, eu sobrevivi, o que a maioria dos Filhos de Handle no conseguiu. Ela no era uma das seguidoras diretas do reverendo Tommy, portanto no morreu com as outras no ataque de alguns anos depois. E para completar, eu parecia o suficiente com um beb humano para que as pessoas no gritassem e sassem correndo quando me viam. Mas ela se ofereceu para receber um implante apenas uma vez. E deve ter me culpado pelo divrcio. De qualquer forma, nosso relacionamento no era exatamente terno. Acho que deve ser

difcil para um mamfero puro se sentir muito maternal com um beb que um pouco frio e talvez meio viscoso. Como minha cliente disse, alguns de ns so mais bvios que outros. Contudo, por alguma razo, a primeira rodada de implantes no interrompeu totalmente o programa de nascimentos. Caso contrrio, haveria muito menos de ns e todos teramos a mesma idade. Cerca de um ano depois do roubo dos embries, os primeiros de ns nasceram. Aproximadamente um ms depois disso o governo descobriu que estava acontecendo alguma coisa estranha. E a partir de ento... Bem, quando eu tinha 18 anos os tribunais haviam decidido que eu era um cidado. Depois de algum esforo e cirurgia, eu conseguia disfarar. Podia at mesmo dormir com mulheres sem que elas surtassem, j que havia feito o que minha cliente delicadamente chamou de A Cirurgia (embora eu ainda fosse estril, como todos os outros). E nos oito anos desde que pendurara minha placa de investigador particular, s tivera outro cliente SalaMan, e ele chegara minha porta por acaso. Ento, como voc pode imaginar, eu no estava exatamente feliz com a Sra. Savoy. Abri a gaveta da minha escrivaninha e tirei a garrafa e dois copos pequenos, enchendo ambos at em cima. Virei o meu e o enchi novamente. Para minha surpresa, a Sra. Savoy pegou o dela e tomou metade sem piscar. Talvez no fosse to pudica quanto parecia. Certo, ento seu irmo Harry sumiu disse, nos levando de volta ao assunto. V oc prestou queixa de desaparecimento? Sim, embora a polcia no estivesse interessada. Eles disseram que ele crescido, pode ir embora se quiser. Minha licena significava que eu tinha de prestar ateno nas regras do que um investigador particular podia ou no fazer. Tinha um parceiro na polcia, mas no gostava de pedir favores demais a Frank. V oc diz que seu irmo um sujeito que no se interessa nada em disfarar. Acha que isso est ligado ao desaparecimento dele? de se pensar disse ela. Eu tinha de concordar; a cada ano, mais ou menos, havia novas manchetes sobre um SalaMan que incomodou um salfobo e foi espancado, ou pior. , o ativismo pode ser um passatempo perigoso. O que ele estava fazendo quando desapareceu? Ele tinha uma amiga, uma mulher que... Uma amiga ou uma amiga ntima? perguntei, interrompendo. Acho que era srio, porm no tenho certeza. S vi Eileen duas vezes, mas gostei muito dela. E h umas seis semanas ela simplesmente sumiu. Mandou uma mensagem de texto, sequer telefonou, para dizer que no podia suportar e estava indo para casa. Quando ele foi ao apartamento dela a maioria das coisas estava l, mas no ela. Estava convencido de que alguma coisa acontecera. Estava tentando encontr-la. O nome dela est na lista, bem acima do dele. E agora ele tambm est sumido. O nome de Harry era o escrito mo no fim da lista impressa. Quem so os outros? No estou totalmente certa, mas acho que so pessoas como ns. Eu gostaria que ela parasse de colocar a coisa dessa forma. Encontrei esse papel na gaveta da escrivaninha de Harry h dois dias. Estava por cima, ento acho que podia ser algo no que ele estava trabalhando, uma reunio, um artigo ou algo assim. E reconheci dois dos nomes, alm do de Eileen, claro. Imogen e Barbara foram minhas colegas de

escola. Ento tentei encontr-las para descobrir se Harry entrara em contato. No entanto tambm estavam desaparecidas. Ambas. Eu tinha de concordar que as chances de coincidncia eram muito pequenas. Ento peguei o cheque dela e fui trabalhar. Harry, o irmo, tinha um apartamento de terceiro andar em uma rea dilapidada da cidade, perto da gua, um endereo que por si s me deixaria desconfiado dele. E quando entrei, usando a chave que a irm me dera, tive certeza. O ar era to mido que a pintura das paredes estava descascando e era possvel sentir o cheiro do mofo, apesar dos exaustores. O que me dizia que Harry tinha o tipo de pele que precisava estar mida. A umidade era uma das razes pelas quais tantos do tipo dele certo, do meu tipo viviam em So Francisco. O que por sua vez era uma das razes pelas quais eu vivia em Oakland, onde, sendo mais seco e mais quente, as pessoas no ficavam automaticamente pensando se voc era Um Deles. Fiquei parado no pequeno dois quartos arrumado, escutando o zumbido baixo das duas mquinas adversrias uma para deixar o ar mido, a outra para combater os efeitos da umidade e esperei que o lugar me contasse algo sobre Harry. Ele era um sujeito ordeiro, isso eu podia ver. Gostava de pisos nus e mveis simples e cores nas paredes. No muitos livros, mas livros no gostam de umidade, ento isso no era exatamente incomum. Mais interessante, o lugar havia sido vasculhado. To cuidadosamente que voc no teria percebido a no ser que tivesse feito muitas buscas cuidadosas pessoalmente. E mesmo eu no teria percebido se o sol no estivesse alto ou se Harry gostasse um pouco menos de luz do sol. Isso me fez parar um momento. Mas no final das contas eu estava ali com a autorizao da irm do dono e certamente minha presena seria registrada em alguma cmera do bairro. Ento fui em frente com minha busca, ficando de olho em grampos, mas ou o sujeito que vasculhara o lugar era melhor em plantar equipamentos de vigilncia do que era em colocar os vasos de volta sobre superfcies empoeiradas, ou no havia nada. O irmo da minha cliente gostava de umidade, mas tambm gostava de luz, o que era incomum, considerando a sensibilidade dos olhos da maioria dos SalaMen. Suas paredes eram pintadas de branco reluzente, as lmpadas nas luminrias eram fortes e as cortinas finas nas janelas eram projetadas para impedir a entrada de olhos, no de claridade. Indo para a cozinha vi que era um cozinheiro, com um punhado de panelas ao estilo asitico e especiarias, mais facas do que j vira fora de um bistr francs e uma mquina de expresso do tamanho de um carro compacto. Os prazos de validade em sua geladeira no ajudavam a indicar sua partida, embora eu no visse nada que j estivesse vencido. E sua disposio de abraar o lado anfbio de sua ascendncia no chegava ao paladar, voc no acreditaria nas coisas que alguns do tipo dele, do nosso, tentavam colocar em seus pratos. Ou talvez acredite. Seu closet tinha uma mala. O banheiro tinha escova de dentes, barbeador eltrico e uma bolsa de viagem em uma gaveta. O pequeno armrio embutido perto da porta da rua tinha um sobretudo, uma capa de chuva e um casaco de couro e os nicos cabides vazios estavam semiocultos pelos ocupados. Tudo isso sugeria que quando Harry sara, no esperava ficar muito tempo fora. Apertei dois botes na mquina de expresso, levei a xcara com a poa densa e negra resultante at a escrivaninha de Harry e me sentei para ver as gavetas. A primeira coisa que vi foi uma caixa de balas. Estava junto a uma lata de leo e um pano de limpeza. A caixa estava pela metade. Eu me levantei e fui procurar em todos os lugares provveis

para se esconder uma arma: mesa de cabeceira, atrs do toalete, na lata de farinha. Nenhuma arma. Fiquei pensando em se ele tinha porte. No era fcil conseguir portes aqui na Califrnia. Minha colherada de expresso esfriara, ento apertei os botes novamente e deixei o xarope poderoso pingar na xcara, depois retornei escrivaninha. Quatro xcaras mais tarde meus nervos estavam toda e eu sabia mais algumas coisas sobre Harry Savoy. Sua irm me contara que ele era uma espcie de artista grfico especializado em desenho arquitetnico e que trabalhava em casa. O aposento que usava como escritrio era mais seco que o restante, provavelmente por causa do equipamento. Eu fora l aps ter arrancado o que podia de sua escrivaninha e encontrara um computador de mesa com uma base de desenho de primeira categoria, uma tela gigantesca num suporte de parede e uma impressora com papel de um metro de largura. No toquei na maioria das coisas, embora tenha ligado o computador tempo suficiente para ver que a maioria dos arquivos era protegida por senha. O que estava alm das minhas habilidades pessoais, embora tivesse um amigo que poderia me ajudar caso fosse necessrio. Seus arquivos em papel me disseram que ele ganhara um bom dinheiro e investira uma parte. Seu equipamento me dizia que a maioria dos seus amigos estava na rede, por intermdio da WeWeb, embora ele tambm tivesse uma pgina no Facebook. Fechei o computador sem entrar em nenhum deles e fiquei um minuto sentado, olhando para a meia dzia de fotos emolduradas na parede acima da escrivaninha. Harry tinha boa aparncia. Minha cliente no mencionara isso, talvez no fosse coisa que uma irm percebesse, mas as fotos em grupo tinham uma pessoa em comum, um sujeito com um olhar escuro e intenso que, imaginei, chamaria muita ateno, mesmo sem a flexibilidade que estou certo de que tinha quando se movia. Arma, boa aparncia, dinheiro: talvez no precisasse procurar alm da vida pessoal do velho Harry para encontrar um motivo. Mas eu o faria. No mnimo porque tinha de merecer o cheque que estava em meu bolso. Anotei seus nmeros de telefone a partir das contas e fiz cpias dos extratos dos meses anteriores dos cartes de crdito que usava. Ele tinha uma caderneta de endereos, uma coisa velha dilapidada que funcionava como backup do telefone dele, mas anotei alguns dos endereos que pareciam mais recentes. No achei laptop, tablet nem o telefone. Mas fiz uma descoberta muito interessante, escondida em um lugar to inteligente que quase no percebi, dentro da ventilao do aquecedor, sob uma lateral falsa que parecia exatamente como as outras trs. Eu tirei e me sentei no cho para examinar: um envelope de 22 x 30 cm com impresses e recortes, 19 no total, que fizeram meu crebro rodopiar por um momento at uma vozinha me dizer que devia ser um bom momento para partir. Levando o envelope comigo. No final das contas eu talvez precisasse dar uma olhada nos outros nomes daquela lista. Quando finalmente cruzei minha prpria porta da frente, tarde daquela noite, fiquei em p no escuro por um longo tempo, me esforando para ouvir acima das batidas do meu corao. Idiotice ter deixado minha arma no cofre. Idiotice, idiotice deixar que os hbitos paranoicos enferrujassem. Depois de um longo tempo meus olhos no revelaram nenhum movimento. Nenhum invasor atirou em mim, me esfaqueou nem esbofeteou e no ouvi nada fora de minha pele. Quando forcei minha mo a acender a luz, a nica coisa que olhou para mim foi meu reflexo perturbado no espelho. Bom que eu no tivesse uma arma na mo, disse a mim mesmo, ou teria aberto um buraco na parede. Mas s porque no havia ningum esperando por mim (e ningum no banheiro nem no closet), isso no significava que eu estivesse seguro. Em noventa segundos eu estava com minha arma, meu

chapu, minha reserva de dinheiro de emergncia, uma camisa limpa e saa pela porta. Deixei meu carro onde o estacionara e fui a p. O que garantia minha segurana; agora era a vez da minha cliente. Sempre soa mal quando um investigador particular perde um cliente. E, de qualquer modo, ela provavelmente iria estar me devendo muito quando eu tivesse terminado. Ela estava dormindo, claro, j que faltava pouco para as duas da manh. Ou pelo menos eu esperava que estivesse apenas dormindo. Sua casinha em Sausalito (outro lugar com ar mido e postura de tolerncia) estava s escuras, como as de todos os vizinhos, ento dei um jeito na fechadura da frente e entrei, se batesse alto o bastante para acord-la, tambm acordaria os vizinhos, sem falar em alertar algum inamistoso que estivesse escutando. O gato quase me causou um ataque do corao, um lampejo de movimento quase ultravioleta seguido por um rudo de tapa no aposento ao lado e estive talvez a meio mcron de colocar o gatilho em funcionamento antes de meu crebro traduzir o movimento e gritar para que parasse. Reduzi a presso, um pouco trmulo: sorte minha que ela no tinha um rottweiler. Respirei um pouco, farejando qualquer sinal de morte, sangue e terror, mas a casa cheirava bem, a comida e flores. Como ela, de fato. E apenas como ela, o que sugeria que vivia sozinha. Eu ento pigarreei e comecei a falar em voz baixa. Sra. Savoy? Elizabeth? Mike Heller, o investigador que contratou. Elizabeth, por favor, se estiver aqui eu preciso que acorde. Mike Heller e eu descobri algumas coisas que me levam a pensar que no est segura aqui. Lamento invadir dessa forma, mas foi preciso. Ahn, Sra. Savoy? Est a? o Mike... As luzes se acenderam de repente, ofuscando meus olhos adaptados escurido. Minha mo direita teve outro espasmo e eu pisquei com fora. Sr. Heller? O que est fazendo aqui? Eu soltei o ar. Teria de ir para algum lugar bem tranquilo no final daquele maldito caso. Supondo que ainda estivesse vivo, claro. Deixei a arma baixar para o lado do corpo, mas no a guardei. Sra. Savoy, temo que possa estar em perigo. Preciso que coloque algumas coisas em uma bolsa e venha comigo. O qu, agora? Que horas so, alis? Hora de partir, se quiser viver. O movimento no umbral escuro se transformou em uma figura vestindo pijamas justos. Seus cabelos apontavam em todas as direes, o rosto no tinha maquiagem e ela apresentava uma marca de travesseiro vermelha em uma das faces. Estava absolutamente fantstica. Harry, no ? O que descobriu? Eu vou sair daqui em dois minutos, com ou sem voc. Posso falar sobre Harry depois, quando tiver certeza de que est em segurana. Voc vem ou no? No posso... Como voc... Voc invadiu minha casa! No podia ter certeza de que no estava sendo vigiada. Ainda no posso ter. Saia! Recuei um passo na direo da porta. Se o que deseja, eu vou embora. Mas no poderei mant-la em segurana se no estiver comigo. No posso simplesmente ir embora. De qualquer forma, tenho de estar no trabalho daqui a pouco! Avise que est doente. Sra. Savoy, eu realmente gostaria que confiasse em mim. Juro,

sinceramente no est segura aqui. Eu sentia os segundos correndo no relgio, mas fazer o qu? Nocaute-la e lev-la embora? Eu s podia tentar parecer sincero e esperar que ela se convencesse. O modo como o fez me abalou mais do que qualquer coisa que havia acontecido naquelas 24 horas tumultuadas. Ela olhou para a arma balanando na ponta do meu brao, ento ondulou atravs da sala naqueles pijamas justos at ficar na minha frente, com seus olhos de aparncia humana. Depois estendeu as duas mos para puxar meu rosto at o dela e me beijou. Fato interessante: o imprevisvel na combinao gentica a distribuio das caractersticas de cada lado. As salamandras tm muito DNA em suas clulas provavelmente a razo pela qual se combinam facilmente com outros , mas muito poucos de ns saram das barrigas de aluguel com aparncia de rptil (pelo menos muito poucos dos que viveram). E apenas um punhado de ns tem rabos, manchas ou quatro dedos em vez de cinco. E embora eu tenha ouvido falar do pobre infeliz cujo rabo insiste em se regenerar depois da cirurgia, nunca acreditei que qualquer um de ns pudesse projetar as lnguas ou transpirar veneno pela pele. Mas sem dvida, muitos de ns fazemos coisas diferentes do Homo sapiens habitual. Um grande efeito colateral daquela vitria na Suprema Corte foi que temos tanto direito quanto qualquer um de manter distncia das mos dos cientistas (motivo pelo qual algumas vezes se v anncios na WeWeb ou no Facebook implorando por voluntrios SalaMen). A cincia nos v com um anseio que beira a lascvia. Oferece quantias considerveis para que participemos de estudos, depois alegremente escreve ensaios eruditos sobre todas as nossas estranhezas, de feromnios e rgos sexuais internos (sendo a cincia to fascinada com nossos rgos pr-Cirurgia quanto os tabloides) capacidade de estender o espectro visvel at o ultravioleta. Qualquer um de ns que prove ter perdido uma cicatriz ou regenerado um dedo e no se importe em passar o resto da vida sob um microscpio nunca mais ter de trabalhar um dia que seja. Mas uma coisa sobre a qual nunca li na literatura acadmica, provavelmente porque os cientistas nunca pensaram em perguntar, so as estranhas utilidades das membranas mucosas de alguns SalaMen. Elizabeth Savoy no estava me beijando, estava provando a verdade em mim. Ela demorou um tempo e certamente ambos desfrutamos daquilo, mas sabamos o que ela estava fazendo. E sabamos o gosto que ela sentiu. Sem uma palavra, ela voltou ao quarto. Ouvi uma gaveta ser aberta. Eu apaguei a luz do teto que ela havia acendido com alguma espcie de controle remoto e fui para o aposento onde o gato havia desaparecido. A luz externa de um vizinho delineava os armrios de cozinha e eu os abri at encontrar um saco de rao, que coloquei no cho com a parte de cima aberta. Peguei uma tigela grande e a enchi de gua, e coloquei ao lado do saco. Com as responsabilidades felinas de minha cliente cumpridas, pressionei meu rosto nas janelas, estudando as possibilidades. Pensando se o que encontrara na casa de Eileen Jacobs era apenas o caf de Harry fazendo efeito em meus nervos. Mas achava que no. J haviam se passado mais que os dois minutos que dera a ela, mas menos de trs quando ouvi a descarga do banheiro e ps calados cruzando o aposento. Minha cliente pegou um casaco no armrio embutido junto porta, vestiu-o e pegou a pequena bolsa. Est trazendo todo o dinheiro que tem? perguntei. Remdios necessrios, culos, identidade? Dinheiro, algumas joias, minha carteira de motorista e passaporte. Nada de comprimidos ou culos. Desligue o telefone celular. Melhor, tire a bateria.

Ela sacou um carto plstico de aparncia cara, abriu a parte de trs e jogou a bateria e a mquina ento inerte de volta na bolsa. Samos pela porta dos fundos, contornando o pequeno jardim, passando pelo porto e subindo a escada caracol que se afastava da gua at o lugar onde eu deixara a motocicleta que pegara emprestada de um amigo em Berkeley sem ele saber. Sobre duas rodas, e depois quatro, eu levei minha cliente para fora da baa, fazendo retornos, seguindo da forma mais invisvel que sabia, dando toda ateno ao espelho retrovisor e fornecendo apenas as informaes necessrias para mant-la comigo. Finalmente, no final daquela tarde, paramos em um motel de beira de estrada em Sacramento, nos registrando como marido e mulher, em um quarto com duas camas. Ela se virou para mim no instante em que a porta se fechou. Certo, voc passou o dia inteiro me embromando porque precisava se concentrar em nossos perseguidores. Agora finalmente estamos aqui, seguros o bastante para voc responder uma ou duas malditas perguntas? Sim eu disse, mas... Ai, meu Deus! Olhe, Elizabeth. Estou cansado e nervoso. At voc parece prestes a pisotear um cachorrinho. V tomar uma chuveirada, eu arrumo alguma comida, tomaremos um drinque e depois disso conversaremos quanto tempo voc quiser. Ela me dispensou com um gesto, mas foi suficientemente honesta consigo mesma para admitir que o apelo do chuveiro superava sua impacincia. Telefonei para um restaurante chins prximo que fazia entregas e disse ao sujeito que daria uma boa gorjeta se ele pegasse seis cervejas geladas e alguma coisa de chocolate para mulher no caminho. A comida e a bebida chegaram quando minha cliente terminava seu longo banho; paguei a ele em dinheiro, mantendo a cabea baixa para o caso de algum l fora estar mostrando uma foto do meu rosto. Quando ela saiu do banheiro eu entrei; enquanto fechava a porta ouvi o barulho de uma cerveja sendo destampada. Tenho de admitir: passei a maior parte da minha vida fingindo ignorar a rigidez de minha pele e a secura de lixa do ar, mas algumas vezes no consigo evitar de me refestelar na delcia que a gua. Aquela foi uma delas. Eu estava seco apenas pela metade quando a ouvi chamar meu nome em uma voz que me fez sair de l com a arma em uma mo e as pontas da toalha na outra. Ela olhava para a TV , ligada no noticirio das seis. O jovem reprter estava de p diante de um lugar que eu inicialmente no reconheci, e apenas em parte porque s o vira noite. A principal razo era que a casa que havia ali no existia mais. ...ligou para 911, mas quando os carros conseguiram subir as colinas estreitas desta comunidade de artistas e bomios a casa j estava tomada pelas chamas. A vizinha Alison Stanford descreve a cena. A vizinha Alison Stanford era uma japonesa baixa de uns 60 anos, vestindo roupas artsticas e com uma expresso excitada. Ela descreveu honestamente como acordara com as sirenes, vira as chamas se projetando da rua (ela realmente usou essa expresso) e agora esperava para ver se a mulher simptica que morava ali sobrevivera. Eu encontrei o gato dela em meu ptio disse a Sra. Stanford. Demorou um pouco para que ele me deixasse chegar perto, mas o peguei e o levei para dentro. Espero que a dona esteja bem. A Sra. Stanford parecia mais excitada com o flerte com a fama do que preocupada com a segurana da vizinha. Eu voltei ao banheiro para trocar a toalha pelas minhas calas e acrescentar

uma camisa limpa, depois sa e tirei o controle remoto da mo apertada de minha cliente, pressionando o boto de desligar. Fez-se o silncio. Elizabeth deu um suspiro trmulo, depois ergueu seus olhos para os meus. Harry est morto, no est? Ainda no sei. Descobrir o que aconteceu vem em segundo em minha lista de coisas a fazer. A primeira mant-la viva. Mas por que algum iria querer me matar? A casa do seu irmo foi vasculhada. Tambm a de Eileen disse, dando a ela o envelope de impresses. Harry escondeu isto muito bem. Ela tirou as pginas, 14 impresses e trs recortes de jornal, todos eles notcias do pas inteiro. No demorou para compreender o sentido, j que todas as matrias seguiam o mesmo padro. Algum morrera, ou desaparecera, ou desaparecera e depois fora encontrado morto. Quatro dos nomes estavam na lista que minha cliente me dera em meu escritrio na manh anterior. As matrias variavam de pequenas colunas at metade da primeira pgina de um jornal de cidade pequena. Ela leu trs, a seguir trechos das cinco outras e depois apenas passou os olhos pelo restante. No fim, dobrou-os e olhou para mim. Parecia perdida e assustada. O que era bom. Todos eles so... ns, no ? SalaMen? Difcil ter certeza, mas acho que sim. Apenas duas matrias diziam isso claramente, mas trs outras definiam as vtimas como reclusas (significando nervosas quanto a convidar pessoas s suas casas) e cinco delas tinham citaes sobre a beleza pouco convencional da pessoa desaparecida ou morta: aquele apelo sinuoso fazendo o trabalho subliminar. Mas tantos? Como a polcia pode no saber? Essa era a verdadeira questo. Eu podia entender que a polcia no percebesse, j que qualquer base de dados de crimes precisa de algum ponto de similaridade para deflagrar um alerta e aquelas eram apenas oito pessoas no relacionadas, de todo o pas, que haviam desaparecido. A nica coisa que as ligava, se Harry e a irm estivessem certos, era sua composio gentica. E se os prprios federais dessem o alerta estariam admitindo que sua poltica de distanciamento da comunidade SalaMan no era to completa quanto diziam. No seria a primeira vez que um rgo governamental tomava partido a sangue frio da prpria proteo como se fosse mais importante que preocupaes humanitrias. Especialmente quando boa parte da populao no nos considerava exatamente humanos. Minha cliente fungou. Eu olhei e a vi olhando baixo para sua cerveja, uma lgrima correndo pela face. Pelo menos meu gato est bem disse. Com isso me dei conta de que segurava o gargalo da minha cerveja com tanta fora que meus dedos estavam dormentes. Estava furioso, mais furioso que me sentira em muitos anos. Se os federais podiam ter impedido isso e no o fizeram, se os federais ficaram parados enquanto Elizabeth Savoy entrava em uma listinha suja de salfobos... Eu pousei a garrafa e dei minha cliente uma caixa de comida chinesa. Coma ordenei, e me sentei para fazer o mesmo. Quando ambos havamos relaxado um pouco eu disse: Certo. Conte de novo como voc conhece as pessoas na lista de Harry. Como eu disse, s conheo Eileen e Harry. Duas outras, Imogen e Barbara, foram minhas colegas de faculdade, embora no as visse havia anos. E agora que estou pensando, o sujeito chamado Hal

Andrews, Imogen namorou um cara chamado Hal algum tempo, e o nome dele podia ser Andrews, embora no tenha certeza. E o sujeito chamado Benny? Bem, lembro vagamente de Harry mencionar algum com aquele nome na poca em que morou em L.A. Os outros no me dizem nada. Voc manteve contato com pessoas da faculdade? Ah, perdemos contato umas com as outras durante muito tempo, mas ento elas entraram para o grupo de Harry no WeWeb e voltamos a nos falar. Fale sobre o grupo de Harry no WeWeb. Se voc acha que algum grupo de intolerantes nos transformou em alvo por causa disso, no acredito. Harry era, , muito cuidadoso. Qualquer um interessado em ingressar tem de esperar por um encontro pessoal. Ele precisa ter certeza. No, seria realmente difcil penetrar nesse grupo. Eu peguei mais uns bocados de carne kung pao fria, refletindo que penetrar em um grupo no era exatamente o que eu tinha em mente. Eu podia sentir em meu bolso as duas impresses que tirara do envelope de Harry antes de d-lo sua irm. Eram ambas pginas da rede social WeWeb. Uma pertencia a Eileen Jacobs e acompanhava uma discusso sobre um filme no qual estava trabalhando, fazendo cenografia. A outra pertencia a um sujeito chamado Bill Mayer, que postava principalmente sobre um time de baseball de crianas que eu acho que ele treinava. Mas o motivo pelo qual eu as tirara do envelope antes de d-las minha cliente e a razo pela qual pensava ser o motivo de estarem na coleo secreta de Harry, no eram os bate-papos dos membros do WeWeb. Eram os anncios nas duas barras laterais. O primeiro, da pgina de Bill Mayer, datando do outono anterior, dizia: SALAMAN? US$500 POR HORA POR SUA PARTICIPAO EM UM ESTUDO. FCIL, RPIDO, NO INV ASIVO, PARTICULAR, VOC PODE AJUDAR OUTROS E GANHAR DINHEIRO RPIDO. O anncio terminava com um link de endereo de contato. A segunda pgina, retirada da pgina de Eileen de dois meses antes, tinha a mesma redao, com exceo de uma coisa. O pagamento oferecido havia sido multiplicado por dez, para CINCO mil dlares. Eu dei outra cerveja minha cliente, depois o chocolate. Aps algum tempo as plpebras dela se fecharam no alvio do sono. Eu a cobri, joguei as caixas vazias na lata de lixo e me estiquei na cama ao lado. Obrigada, Mike disse ela, a voz grogue. De nada, querida. Ei, me diga uma coisa? Ahn? Como voc me achou? Quando foi ao meu escritrio? Eu o vi em um bar h uns seis meses. A pessoa com quem eu estava apontou para voc e disse que era investigador particular. Uma olhada e eu soube. Demorou esse tempo todo para conseguir uma desculpa para me contratar, hein? Ahn murmurou, e um minuto depois estava roncando no travesseiro. O beijo que ela me dera no tinha nada a ver com romance. Eu sabia disso. Ainda assim, no consegui me livrar da lembrana dele em minha boca enquanto estava deitado ali, olhando para o teto, a dois castos metros dela. No dia seguinte, meu primeiro trabalho era deixar minha cliente em algum lugar seguro. Precisei

de vinte minutos dirigindo em crculos antes de encontrar aquela espcie ameaada de extino, o telefone pblico, mas assim que fiz a ligao em poucas horas um dos dois caras a quem confio minha vida apareceu e a levou embora. Ela no queria ir, mas acabou cedendo. Passo dois, um computador pblico. Sou um grande admirador de bibliotecas: informao, conforto e segurana, tudo no mesmo lugar. E ao longo dos anos as associaes de bibliotecas brigaram muito pelo direito privacidade, o que as torna mais seguras contra enxeridos que qualquer cibercaf. Aquela biblioteca tinha at mesmo um caf anexo, o que era bom, j que o que eu estava fazendo no seria rpido. Mas antes do lugar fechar naquela noite um anncio apareceu na lateral da nova pgina reluzente da WeWeb do meu SalaMan inventado, Julio Rogers. Julio era novo na WeWeb por razes no reveladas, mas insinuadas (Estive fora, se entendem o que quero dizer...), e escrevia pessimamente, tinha uma raiva mal disfarada e um considervel interesse nos direitos dos SalaMen. O algoritmo de direcionamento capturara as referncias de Julio a SalaMen e enviara a ele uma oferta de dinheiro RPIDO, DISCRETO, PARTICULAR. A oferta de Julio subira para US$ 7.500. O que podia significar ou que eles haviam recebido um timo financiamento ou que estavam ficando desesperados. Qualquer das alternativas estava timo para mim. Estava timo tambm para Julio, que enviou um e-mail para o endereo. Dormi em um motel diferente naquela noite e sonhei com olhos azuis. Na manh seguinte fui outra biblioteca, entrei na pgina de Julio e recostei-me com um sorriso no rosto. Obrigado por seu interesse no SalaMan Research Enterprises (SRE). Se voc tem ascendncia SalaMan, seja bem-vindo. Nossos pesquisadores pertencem Universidade da Califrnia, a Stanford, Yale e outras faculdades de medicina e so experientes na proteo dos direitos privacidade. Nosso projeto tem como objetivo atender s necessidades de sade especficas da comunidade SalaMan, e nos estgios iniciais demanda apenas um questionrio de 15 minutos e um simples exame de sangue. Caso esteja interessado em saber mais sobre nosso trabalho e como pode nos ajudar, fazemos encontros abertos em todo o pas, pelos quais voc ser remunerado, sem assumir o compromisso de continuar participando. (ATENO, POR FAVOR: O DNA dos candidatos ser testado imediatamente na chegada, antes de qualquer pagamento. Falsos candidatos sero denunciados WeWeb.) O e-mail padronizado era assinado por um homem com um monte de letras salpicadas depois do nome, e a relao de reunies abertas inclua surpresa! uma s duas horas da tarde de sbado, dois dias depois, em um grande hotel de negcios a menos de 50 km da biblioteca na qual Julio estivera trabalhando. Julio enviou sua aceitao da oferta, depois desligou e saiu da biblioteca apressado, para nunca mais voltar. Passei o resto daquele dia e a maior parte da sexta-feira indo de uma biblioteca para outra, colocando muitos quilmetros entre elas, enquanto tentava reproduzir a pesquisa de Harry sobre as pessoas cujos nomes terminaram em seu envelope. Na tarde de sbado eu estava no hotel de negcios ansioso pelo encontro de informaes da SRE, pensando se eles pretendiam sacar uma arma primeiro ou simplesmente preferiam tranquilizantes. Eu no conseguira colocar uma cmera na sala de reunio, mas aquela que escondera atrs do arranjo de flores do saguo funcionou bem. s 13h30 de sbado, trs homens passaram pelo saguo, os

rostos bem ntidos na cmera, as alturas registradas por uma mquina que eu colocara em uma moldura de quadro na parede. Dois deles eram claramente capangas; o outro, o chefe. Um dos grandalhes carregava um quadro de avisos em um trip, que colocou virado para o outro lado, embora tenha visto quando ele se movia que era a espcie de apresentao empresarial com que voc espera topar quando vai a um encontro aberto. O outro sujeito levava uma caixa de papelo, certamente cheia de formulrios e equipamentos sem sentido que tranquilizariam um otrio e o fariam atravessar as portas. Naquele dia o nico otrio, aparentemente, era Julio. Cujo ltimo ato nesta vida foi enviar um email s 14h04 dizendo que lamentava, mas mudara de ideia, talvez em outra ocasio... s 14h12 os trs saram, parecendo consideravelmente menos amistosos do que quando entraram. Um carregava a caixa de papelo, com as coisas enfiadas de qualquer jeito. Eles se afastaram do meu campo de viso e ento o chefe apontou para trs com o polegar e o outro grandalho deu meia-volta para pegar o cartaz no trip. Se eu estivesse de p atrs das flores, no lugar de minha cmera, ele teria esmagado o cartaz sobre a minha cabea. s 14h14 os trs homens saram pelas portas laterais do hotel, jogaram sua carga na mala de um carro preto reluzente e partiram. Eu apertei o boto de enviar no laptop no qual estava vendo tudo aquilo, joguei-o no banco do carona e engrenei meu carro. Fato interessante: policiais prestam mais ateno quando voc envia a eles evidncias rastreveis do que quando voc diz ser um crime em andamento. Telefonemas podem ser sobre qualquer coisa, cartas enviadas pelos correios podem desaparecer, mas quando voc diz que est mandando para eles um arquivo eletrnico, e manda, isso deixa uma trilha que eles hesitam em ignorar totalmente. O e-mail com o vdeo anexado era para Frank, meu policial... Bem, talvez no amigo, mas havamos trabalhado juntos duas vezes e bebido juntos mais algumas. Eu achava Frank legal e sabia que ele era honesto, mas tambm queria ter alguma garantia. Nenhum policial quer entrar em um tribunal contra um advogado que tem evidncias de um assassinato que a polcia poderia ter impedido. O meu, por exemplo. Eu os segui, ficando bem para trs graas ao pequeno ponto na tela do GPS. Enquanto eles esperavam por Julio eu tive bastante tempo para enfiar um rastreador embaixo do para-lama. A tecnologia no tima? Mas no to tima quando as pessoas que voc est seguindo trocam de carro e deixam seu ponto esperto parado no mesmo lugar at a bateria do transmissor acabar. Que foi o que eu achei que estava acontecendo quando eles avanaram 8 km e pararam em um caf. Tive sorte. Os dois capangas pegaram seu equipamento na mala e entraram em um segundo carro, mas meu alvo preto reluzente saiu imediatamente do estacionamento, deu sinal para a direita e em dois minutos estava na autoestrada, direo norte. Aps duas horas que havamos deixado a autoestrada para trs, com o trfego na estrada secundria to escasso que eu no ousava me aproximar mais do que 800 m, e o sujeito parecia pretender dirigir at Nevada sem sequer uma pausa para o caf. Eu, por outro lado, bocejava quase de quebrar o maxilar, minha bexiga passara de desconfortvel para um pedido de ateno urgente e o ponto rosa em minha tela me deixara em um transe de estupidez. S percebi que ele parara de andar quando j estava perto demais para qualquer coisa que no passar em disparada por ele. O motorista ainda de palet e gravata estava entrando de novo no carro aps destrancar um porto ao lado da estrada. Ele olhou para mim, vendo apenas um carro empoeirado cujo motorista

entediado esfregava os olhos. Pelo retrovisor, eu o vi avanar pela estrada vicinal, sair, retornar e fechar o porto. Meu p no saiu do pedal at ele ter desaparecido atrs de uma curva, momento em que parei no acostamento e desliguei o motor. Eu apanhei a mochila no banco e forcei minhas pernas rgidas e minha bexiga desesperada a subir a elevao prxima at a nuvem de poeira do carro, antes reluzente, ficar vista. Fiquei de olho nele por dois minutos e quando minhas mos ficaram livres e minha bexiga contente, peguei os binculos na mochila. Bem a tempo de ver o carro desaparecer atrs das colinas baixas. Eu no esperava conseguir conexo to distante da civilizao e estava certo. Contudo, escrevi um e-mail no laptop, apertei enviar, fechei a tampa e tranquei a coisa na mala. Se eu no conseguisse voltar, algum o acabaria encontrando, e quando fosse ligado, Frank saberia por onde eu andara pela ltima vez. Enfiei na mochila algumas coisas que achei que poderia precisar e ento segui pela estrada na direo do carro preto. Para uma estrada de terra no meio do nada, aquela tinha um volume de trnsito surpreendente. Quando a noite caiu eu j vira passar trs veculos: uma van branca, entregando algumas caixas e sacos de alimentos e depois partindo, um pequeno jipe vermelho dirigido em alta velocidade por um homem magro de cabelos brancos e, uma hora depois, ao crepsculo, o carro preto de sada. O destino deles era um prdio largo de concreto de um s andar com teto de ao azul desbotado. As duas nicas janelas ladeavam a porta da frente, embora ao contornar o local eu tenha encontrado outras duas portas, uma nos fundos e outra no lado oeste. As trs portas eram de ao e pareciam slidas. No saberia se as fechaduras eram igualmente boas at pr as mos nelas. As duas janelas eram vedadas por dentro, venezianas na esquerda e cortinas na direita. As venezianas ficaram escuras por volta das dez da noite; as cortinas desapareceram de vista por volta de onze e meia. Uma hora da manh eu sa das rvores voltadas para a porta oeste. No conseguia ver cmeras de segurana e embora a luz acima da porta estivesse acesa, uma rpida batida com um galho mudou isso. Levei algum tempo, mesmo com minha ferramenta ilegal de invaso de primeira linha. Quando a fechadura finalmente cedeu, prometi escrever uma carta pessoal de agradecimento ao sujeito que inventara a coisa. Saquei minha arma e segui adiante. Antes de ter acabado de entrar soube que havia SalaMen ali dentro. O ar estava mido e fedia a medo e sofrimento. Deixei a porta se fechar silenciosamente e sa procura deles. Sa procura da t certo, droga minha gente. A hellbender no uma salamandra que passa a vida sob o solo, ento seus olhos no so to sensveis quanto os de outras. Ainda assim eu no tinha dificuldade em identificar as formas do corredor e das portas, algumas das quais estavam abertas. E no fiquei surpreso ao encontrar uma levando a escadas, j que imaginara que poderia haver tanto prdio abaixo do solo quanto havia acima dele. No era um prdio novo, embora em algum momento no ano anterior, aproximadamente, as paredes tivessem recebido uma demo de tinta e o linleo tivesse sido esfregado. No dava para dizer o que o prdio poderia ter sido na encarnao anterior, naquele lugar provavelmente no devia ser nada legal. Tambm no era agora. Aquele anncio na WeWeb prometia dinheiro fcil, mas o que os SalaMen

que responderam a ele conseguiram no foi dinheiro, e no havia nada de fcil nele. Minha recente maratona pelas bibliotecas, rastreando os nomes de Harry, me dera algumas coisas que eles tinham em comum alm da estrutura gentica. Para comear, um nmero impressionante deles tinha problemas financeiros. Dois haviam perdido os empregos, outros tinham problemas com hipotecas, divrcio ou filhos para sustentar (filhos adotados, mas ainda assim suas famlias). E pelo que eu podia ver sem entrar no computador da casa de Harry, todos pertenciam ao grupo de Harry na WeWeb. Todos eles estavam na WeWeb o que em si no significava nada, pois a maior parte do pas estava na WeWeb , mas cada um nos nomes da lista de Harry tinha uma pgina em que trechos no podiam ser vistos. Caso a irm dele estivesse certa, seria difcil penetrar no grupo. Contudo, eu no tinha dvida de que uma pessoa inteligente e paciente podia se sair com um anncio dirigido a consumidores de uma marca de loo tonificante para a pele do SalaMen, eleitores de certos candidatos ou qualquer de uma centena de outras possibilidades e mandar o anncio para eles. E quando os pobres desgraados respondiam, acabavam ali. Uma instalao de pesquisa. No p de um lance da escada de metal havia uma porta. Estava fechada, mas o fedor que saa dela encheu meus olhos dgua. Respirei fundo e passei por ela. Outro corredor comprido, com portas de ao dos dois lados. Cada porta tinha uma pequena janela com grades. Olhos cintilavam detrs de algumas das barras. Eu cuidei da cmera acima da porta, depois avancei at a primeira porta e murmurei: H guardas aqui embaixo? Quem... quem voc? perguntou uma voz masculina, hesitante. Responda! Guardas? No, mas h uma cmer... Onde esto as chaves? Chaves? Ele ficou confuso ou assustado com a pergunta. Ocorreu-me que seus carcereiros poderiam ter pregado peas nele, que temia que essa fosse uma delas. Mas eu no tinha tempo para fazer cafun na cabea dele. Eu vim tirar todos vocs daqui, mas preciso de ajuda. A irm de Harry me mandou tentei. Lizzie? Pelo espanto dele eu poderia muito bem ter dito Jesus e a Virgem Maria. As chaves, homem! A mesma chave para todas, em um prendedor perto da porta disse rapidamente. Pulei na direo da porta, achei a chave simples e a enfiei na porta dele. Achei que poderia precisar arrast-lo para fora, mas ele saiu sozinho. Joguei a chave na direo dele. Solte os outros comecei a dizer, mas a chave caiu no cho. Eu a apanhei, amaldioando sua falta de jeito. Ele ento ergueu as mos para que eu visse. As mos pareciam estranhas sob a luz fraca, mais como cotos. E com horror crescente eu vi que eram cotos. Ele no tinha dedos, dedo algum. Experincia de regenerao disse, com uma voz to travada que no soava humana. Minha pele de repente pareceu ser de um nmero menor. Eu engoli seco e fui abrir a porta seguinte. Havia onze prisioneiros naquele poro. Faltava algo em todos eles. Uma mulher tinha dedos de 2,5 cm de comprimento. S Deus sabe quantos meses ela passara ali. Outra mulher tinha um rosto que

mesmo no escuro eu podia ver que era bonito, no fosse pelos olhos destrudos... Um homem magro cuja barba era loura ou grisalha passou por mim para abraar a mulher cega, que se encolheu e depois gritou Bill! e se jogou sobre ele. Silncio! ordenei, a seguir sussurrando para Bill: Leve-a para porta, vamos subir imediatamente. Eu abri as duas ltimas celas, mas um dos prisioneiros no saiu. Quando entrei entendi por qu. No sei quanto tempo fiquei parado ali, dividido entre abandonar uma pessoa que iria nos atrasar perigosamente e a impossibilidade de deixar algum naquele lugar terrvel. Mas acabei tomando conscincia de algum ao meu lado. Era o primeiro homem que havia libertado. Eu perguntei: Voc Harry? Isso. E voc? Mike Heller. Sua irm me contratou. Voc encontrou sua garota aqui? Eileen? Ela morreu. Ah. Lamento. Antes que eu chegasse aqui. Quer que eu a carregue? perguntou, apontando para a garota no catre. Voc consegue? Com certeza vou tentar. Ele s estava ali havia duas semanas, ento tinha muito mais reservas do que alguns dos outros. Ajudei a coloc-la nas costas dele, e embora tenha feito um rudo quando sua mo raspou no joelho dela, ele passou os braos sobre suas pernas e se virou para a porta. Onze deles no, doze de ns reunidos junto porta. Eu ergui a arma e sussurrei: H escadas para cima e depois um corredor. Sigam para a esquerda por uns 10 m, e no final fica a porta de sada. Fiquem colados na parede do corredor para que eu tenha uma viso clara. Saindo da porta e seguindo em um ngulo de duas horas chegaro mais rpido s rvores. Subam e desam a colina, meu carro est na estrada com uma chave em uma caixa de metal perto da roda do motorista. Se formos descobertos, eu seguro os desgraados aqui e vocs fogem o mais rpido possvel. No se preocupem comigo, apenas vo. E quando chegarem mais perto da cidade, peguem meu laptop na mala e liguem. O ltimo e-mail que ele enviar vai dar a vocs um contato seguro no departamento de polcia. Diga a ele para mandar algum para c, rpido. Agora, prontos? Pelo menos seis deles comearam a falar, com perguntas ou protestos, mas Harry os interrompeu. No h tempo para isso. Vamos fazer como ele diz. E fizeram. Com minha arma abrindo caminho, eu subi as escadas, estremecendo com todos os rangidos e gemidos do grupo atrs de mim. No alto eu os fiz parar sem rudo e abri a porta, novamente colocando a arma para fora antes, depois meu nariz. Ningum ali. Sa para o corredor e eles foram atrs de mim, mancando e tropeando. Eu me mantive direita, tentando olhar para os dois lados ao mesmo tempo, meu corao na garganta. Quero dizer, j estivera em situaes difceis antes, at mesmo havia sido baleado, mas com 11 inocentes s minhas costas? Aquilo era totalmente diferente. A maldita porta rangeu quando a abri. No sei por que isso no acontecera na entrada, mas talvez agora eu estivesse um pouco mais impaciente. De qualquer forma, ela rangeu e ento eles estavam passando por mim e entrando na escurido, gritinhos de descrena e prazer, surpresa por estar escuro, estremecimento com doses de ar limpo com cheiro de noite.

Ento as luzes se acenderam. Fujam! gritei. Harry foi o ltimo, com a mulher nas costas, e hesitou: Vai, tire dela daqui! Eu o empurrei para a noite e ento me estiquei para bater a porta, deixando-o do lado de fora. Deixando-me do lado de dentro. Pulei na direo da porta lateral mais prxima, que estava fechada, mas no trancada. Alguma espcie de escritrio, sem janelas, bvio, agradvel e escuro. Deixei a porta entreaberta, apertando o ouvido contra ela, e uns trs segundos depois ouvi vozes. ...como a porta de fora. Um homem, a voz aguda, por natureza ou pela tenso. Vou verificar. O homem soava como algum grande, pela voz grave e mais arrastada; mais jovem, talvez. Ouvi passos se aproximando; soavam pesados; minha mo ficou pronta na arma. No a porta disse o primeiro. L embaixo antes, ento saberemos se algum deles est solto. Os passos pararam; uma porta se abriu e eu ouvi um par de ps descendo a escada de metal. O homem mais velho ficou no alto, mas a voz era absolutamente clara: Fugiram! Todos eles! Os xingamentos do homem mais velho se afastaram pelo corredor, at serem abafados pela barulheira do parceiro subindo as escadas de ao. Quando ele chegou ao alto, gritou: Quer que eu v atrs deles? Pegue uma escopeta e acorde Andrew e Mannie ordenou, em voz mais baixa. Sabia que devamos ter um cachorro. Fiquei contente pelo cachorro, no to contente pela escopeta. Eu me virei para encaixar o olho na fresta da porta e a abri levemente at conseguir ver costas largas se afastando de mim. Minhas pernas coaram com vontade de pular na direo da porta, mas fiquei imvel. Se eu estivesse do lado de fora poderia impedi-los de sair por aquela porta, mas havia duas outras, e em pouqussimo tempo eles me cercariam. Do lado de fora eu estaria mais seguro, mas os outros no. Ah, cacete, admita: eu batera a porta para obrigar Harry e o restante a correr. Batera a porta porque queria descer pelas gargantas daqueles animais e rasg-los de dentro para fora. De fato, embora no estivesse pensando claramente quando fiz minha escolha, no havia sido inteiramente idiota. Havia uma boa chance de aqueles caras partirem para a porta imediatamente, permitindo que eu os pegasse, ou ao menos os detivesse. Eu trouxera balas suficientes para manter a ao durante algum tempo. E por um minuto pareceu que ficaria tudo bem. Um grupo de homens apareceu na extremidade oposta do corredor, circulando e gritando uns com os outros. Ento eles vieram na minha direo. Esperei, contando as cabeas: quatro. Era difcil dizer exatamente onde eles estavam em relao porta da frente do prdio, mas eu pude ver o bastante para saber quando passaram pela porta para a escada da priso. Esperei alguns segundos, ento abri a porta o suficiente para enfiar a arma por ela. Eu esperava que a voz mais velha, o sujeito no comando, fosse o primeiro, mas imaginei que provavelmente era o homem que eu vira no jipe vermelho, e certamente seus cabelos brancos mal podiam ser vistos atrs de vrios ombros. O grandalho, cujas costas eu vira, estava na frente, segurando uma escopeta. Os dois outros sujeitos, ambos com a expresso amassada de quem fora arrancado da cama, pareciam pessoas que passavam os dias em um laboratrio torturando ratos, mais vontade com bisturis e microscpios que com as armas que levavam.

No importa. Todos eram alvos. Abri fogo. O grandalho me viu uma frao de segundo antes do dedo apertar e se lanou por uma passagem. Achei que o havia acertado, mas quem caiu foi um dos cientistas atrs. O cara de cabelos brancos e o assistente magricelo esquerda desapareceram por outras portas. Uma escopeta disparou, respingando o corredor, mas no atravessando minha porta de madeira. Houve muitos gritos e xingamentos e finalmente uma ordem seca da primeira voz que eu ouvira. Silncio. Ento: Quem est a? Adivinhe respondi. Qual de vocs? Ah, eu sou um pesadelo inteiramente novo para voc. Silncio novamente. No sei o que voc quer, rapaz, mas... O que eu quero? Quero que vocs morram, com muita dor. Silncio, dessa vez mais demorado. Bem disse ele afinal. Voc provavelmente compreende que no desejamos satisfaz-lo. Pena. Afora nos matar, por que veio? Porque voc um monstro e monstros precisam ser mortos. No sei por que disse aquilo. Provavelmente porque no importava o que eu dissesse. Quanto mais ele falasse, mais longe seus ratos de laboratrio poderiam chegar. E voc nosso heri moderno, resgatando as criaturas? Eles so gente. Diferentemente de voc. Eles so recursos valiosos, cuja herana nica pode salvar inmeras vidas. Pense em todos os soldados cujos membros poderiam ser recuperados, os cegos que poderiam ver, os... , e como os mdicos e dentistas de Hitler aprenderam coisas nos campos de concentrao. Isso justifica Dachau e Buchenwald? E se o colocarmos em um laboratrio e o desmontarmos para ver se encontramos uma cura para o mal? Meu Deus, pensei; se eu ficar mais um pouco aqui comearei a cantar Kumbaya. Ele respondeu, a voz triste e paternalista. Vejo que sua cabea est feita. Mas lamento que seus amiguinhos o tenham abandonado aqui. Escolha minha. E agora voc est preso. o que voc pensa? Ah, muito bem. Andrew, prepare-se para acertar nosso visitante assim que ele colocar a cabea para fora daquela porta. Jonah, voc est no lado cego do corredor: quando eu der o sinal. Minha arma disparou seis vezes. O primeiro acertou o piso junto ao cano da arma de Andrew e o fez recuar; Os demais atingiram as quatro lmpadas do teto, deixando duas na extremidade oposta. Coloquei outro pente e arrisquei levar o olho abertura, mas ningum se movia. Isso disse eu. Agora est bem escuro, do jeito que as criaturas gostam. Ahn, chefe perguntou Andrew. O que fazemos agora? Ah, pelo amor de Deus respondeu o chefe. Ele soou aborrecido, mais que qualquer coisa, o que me deixou nervoso. Eu me esforcei para ouvir, mas no consegui descobrir o que ele fazia; at sua voz surgir novamente, falando. Em um telefone. Mannie? Aqui o Dr. Curtis. Temos um invasor, com uma arma. Ele est no escritrio junto

porta oeste, a primeira sala esquerda. Se abrir a porta, voc e Jack podem ficar na escurido e atirar rapidamente. No tem como errar. Mas tome cuidado, pois estamos no corredor. Quanto tempo? Certo. Sim, no vamos a lugar algum, mas nosso invasor tambm no. Aquilo criava um quadro inteiramente diferente. Suspirei e estiquei a mo para a mochila. Quando estava pronto, olhei para a passagem de Andrew. Eu no o considerava um homem paciente, e de fato, aps um minuto a ponta de sua escopeta apareceu na moldura da porta. Eu a deixei sair 10 cm e ento atirei, na porta dele e nas duas outras, por garantia. E assim que todos recuaram para seus buracos, sa para o corredor e arremessei. Os xingamentos de Andrew quase abafaram o primeiro som de vidro quebrando. Mas minha segunda garrafa, apontada para 3 m alm no corredor, fez um barulho inconfundvel, assim como a terceira. O Dr. Curtis foi o primeiro a entender o que aquilo significava. Eu o sentia olhando para o corredor escuro, fitando o lquido e o vidro quebrado, e ento ele deve ter sentido o cheiro. Ele esperou apenas o bastante para ver que todas as garrafas haviam pousado no lado mais distante de sua porta, tempo suficiente para imaginar o que eu tinha em mente, o suficiente para fazer a escolha entre uma bala perdida e queimar at a morte. O velho saiu de sua porta to rpido que eu quase no estava pronto. Quase. O isqueiro em minha mo ganhou vida, o trapo no alto da minha ltima garrafa se acendeu e eu a lancei no corredor. Antes que a garrafa atingisse a parede, o corredor explodiu em uma parede de chamas. O mdico gritou enquanto tentava correr e teria conseguido abrir a porta se eu no tivesse disparado dois tiros naquela direo. Uma forma um pouco mais slida entre as chamas tombou, e embora eu tivesse de bater minha prpria porta, pude ouvi-lo gritar por algum tempo antes de ficar imvel. Alguns minutos depois os outros tambm pararam. E algum tempo depois, tambm eu. Exceto que... Se eu morri, quem est contando esta histria? Fato interessante, um ltimo: alguns dos mitos sobre salamandras so mais ou menos verdade. A sala queimava ao meu redor, meus cabelos e roupas enrugavam e queimavam, as vigas acima gemiam e queimavam. Os bombeiros chegaram, entraram no inferno com suas mangueiras e encontraram cinco pessoas mortas. Ou foi o que pensaram. Ento uma delas se mexeu. Diz o mito que uma salamandra pode apagar o fogo com a fria umidade de seu corpo. Aristteles acreditava nisso, assim como alguns dos outros gregos antigos. Absurdo, claro, como at mesmo Plnio apontou mas, estranhamente, no totalmente. Eu perdi meus dedos, trs dedos do p, minha voz e a maior parte da pele. Um homem normal teria morrido. Eles me mantiveram em coma por semanas. Minha aparncia perturbou enfermeiras por meses. Mas isso foi h um ano. No momento em que estava em condies de ser interrogado, na verdade no havia mais perguntas. Eles mandaram Frank para o interrogatrio, embora ele no tivesse nada a ver com o caso alm de repassar o que eu enviara a ele. No sei, talvez eu os tenha deixado nervosos.

De qualquer modo, Frank me contou muito mais do que perguntou. Eu soube dos escndalos e das manchetes, claro, quando voc est no hospital eles deixam a televiso ligada o tempo todo. Ento meio que ouvi vagamente sobre as batidas policiais e as mudanas governamentais; escutei os discursos escandalizados, os boatos delirantes e as emissoras de notcias concorrentes. Mesmo enrolado em meu cobertor de dor e drogas, estava consciente das mudanas na opinio pblica que transformaram todo SalaMan em um heri. A WeWeb foi fechada, aps nove em cada dez usurios cancelarem suas pginas, embora a WeWeb no tivesse feito nada a no ser vender os anncios. Foi apresentada ao Congresso uma proposta de lei para proibir anncios dirigidos, embora ningum achasse que poderia ser aprovada. O que se esperava que fosse aprovada era uma srie de propostas modificando o modo como a cincia era praticada. Laboratrios por todo o pas foram fechados ou sofreram batidas por causa das ligaes que o Dr. Curtis estabelecera com o crime organizado. Nada atrai mais as pessoas para manchetes que um Mengele moderno: cientista de alto nvel contrata capangas para sequestrar a matria-prima de suas experincias; capangas vo s casas das vtimas para conseguir mais matriaprima; capangas provocam incndios para dissuadir enxeridos. E no h nada que faa advogados babar mais que um caso ligando universidades, rgos do governo, crime organizado e pessoas esquisitas, em sua maioria bonitas, como os SalaMen. Vai fazer o Julgamento de Nuremberg parecer fichinha. E quer saber o que mais me impressiona nisso tudo? Que o Tio Sam na verdade tenha feito exatamente o que disse que faria: trancar os arquivos dos SalaMen e garantir que ningum soubesse quem ramos. O que teria sido uma coisa boa e justa, exceto por fazer com que, quando comeamos a desaparecer, o FBI no percebesse, j que no havia motivo para relacionar os desaparecimentos. A polcia no percebeu porque as vtimas eram muito dispersas. A imprensa no percebeu porque, mesmo que tivesse ouvido, quem acreditaria? Ningum acreditou a no ser Harry Savoy, e Harry era paranoico demais para confiar no FBI, na polcia ou na imprensa. Eu? Fiquei fora de tudo. Tive de fechar meu escritrio, embora pudesse me manter ocupado mil horas por semana se estivesse em condies de trabalhar. Estou pensando em, quando reabrir, talvez me identificar como SalaMan Investigaes. Talvez at tente trabalhar para meu prprio povo por algum tempo. Mas quando seria isso? Bem, noite passada, quando Lizzie e eu estvamos... bem, quando estvamos ocupados com coisas que gente casada faz, ela disse Ai! e se sentou, esfregando as costelas. Quando afastou a mo ambos vimos uma protuberncia vermelha na lateral de sua pele clara. Eu coloquei os cotos dos meus dedos sob a luz e os estudei. Certamente em meio ao tecido cicatrizado havia uma pequena protuberncia dura. Parecia muito com uma unha de beb.

Ladres de sombra
Uma histria de Garrett, detetive particular (DP)
GLEN COOK

Glen Cook o autor best-seller de mais de quarenta livros. Talvez seja mais conhecido pelos livros da srie Black Company, que incluem The black company, Shadows linger, The white rose, The silver spike, Shadow games, Dreams of steel, Bleak seasons, She is the darkness, Water sleeps e Soldiers live, detalhando as aventuras de um grupo de mercenrios dures em um sujo mundo de fantasia. Tambm autor da longa srie Garrett, DP, que inclui Sweet silver blues, Bitter gold heart, Cold copper tears e mais dez ttulos, uma fuso de fantasia e mistrio com os estranhos casos de um detetive particular que trabalha em ruas perigosas dos dois lados da linha entre nosso mundo e o mundo sobrenatural. Cook tambm autor da srie de fico cientfica Starfishers, bem como da srie em oito volumes Dread empires, da srie em trs volumes Darkwar e da recente Instrumentalities of the night, bem como de nove romances avulsos, como The heirs of Babylon e The dragon never sleeps. Seus livros mais recentes so Passage at arms, um novo romance Starfishers; A fortress in shadow , romance Dread empires; Surrender to the will of the night, romance Instrumentalities of the night, e dois novos romances Garrett, DP: Cruel zinc melodies e Gilded latten bones. Cook mora em St. Louis, Missouri. Na histria cheia de ao que se segue, Garrett descobre que quando o problema bate sua porta, s vezes melhor no atender. Eu estava semiadormecido no armrio de vassouras que chamo de escritrio. Algum martelava a porta da frente. Estranho que fizessem isso. Eu no passava muito tempo em casa. Na poca estava me escondendo da loucura que se abate sobre os recm-casados. Meus futuros sogros me enlouqueciam o tempo todo. Eu comecei a me desenredar da escrivaninha e da cadeira. O velho Dean, meu cozinheiro e faxineiro, passou por minha porta. Era comprido, magro, levemente curvado, grisalho e tinha quase 80 anos, mas era vigoroso. Eu atendo, Sr. Garrett. Estou esperando uma entrega. Aquele era um entregador impaciente. Estava gritando. Estava esmurrando. Eu no entendia uma palavra. Aquela porta era resistente. Dean no usou o olho mgico. Sups que o barulho vinha de quem esperava. Abriu. Todo tipo de tumulto entrou. Dean guinchou. Uma voz mais grave e perturbada gritou algo sobre sair do maldito caminho! Eu comecei a me mover, agarrando um cassetete de carvalho na passagem. Aquela belezinha tinha um quilo de chumbo na ponta. Mais vozes agressivas se juntaram ao tumulto. Eu cheguei rapidamente ao saguo, mas minha assistente ratazana, Pular Singe, sara de sua sala mais rapidamente ainda. Com 1,50 m, ela era alta para sua tribo. Sua bela pele castanha brilhava. Ela se agachou um pouco mais do que o habitual. Sua cauda chicoteava como a de um gato com raiva, mas ela disparou uma besta de mo, sua arma medieval, com tanta calma como se estivesse praticando arremessos sozinha. Sua flecha acertou a testa de uma coisa cujos ancestrais todos haviam

se casado com indivduos feios. Era de um tom repugnante de verde-oliva, largo como um troll e tinha o rosto encantador de um ogro. O cheiro era pior do que a aparncia. Ele ocupou metade do corredor. Sua testa parecia slida como a de um troll, mas Singe no se impressionou com isso. Que tipo de brinquedo ela havia encontrado desta vez? Ela saiu do meu caminho, os bigodes se agitando. O feioso verde-oliva acabou desabando. Dois de seus amigos apareceram logo atrs dele. Algum tentava segurar a vtima de Singe, que cara sobre Dean e o estava esmagando. O sujeito ainda respirava, mas no por muito tempo. Sangrava por todos os lados. Eu segurei as mos, tentando arrast-lo. Ossos esmagados. Em algum ponto abaixo daquilo tudo Dean gemeu dolorosamente. Dei um tapa no vilo, entre seus olhos de cobra amarelos. Ele caiu de joelhos aps me acertar com um soco que me arremessou at a porta da cozinha de Dean. Singe gritou de seu escritrio: Esperava que voc fosse aguentar mais. Fmeas. Fixei o olhar enquanto voltava para a briga. Singe estava instalando um equipamento que ampliaria sua pequena besta, que aparentemente tinha fora para fazer uma flecha de ao atravessar paredes de alvenaria. Um feioso estava determinado a levar o homem grande para casa com ele. O outro avanava na direo de uma caixa de madeira que o tal sujeito havia derrubado. Eu garanti que meus ps estivessem firmes e me lancei. Engasguei. O cara em cima de Dean, embora respirando, comeara a apodrecer. Minha parceira parou de sonhar acordada e finalmente entrou na briga. Um feioso reagiu botando pra fora o que tinha no estmago. Ele agarrou a vtima de Singe pelo tornozelo e saiu. Espanquei o parceiro dele at que ele largasse a caixa, ento pisei no aliado que seu parceiro desistira de arrastar enquanto passava pela porta. A despeito da flecha na testa, ele ainda gemia. Com a generosa ajuda de uma parede, comecei minha perseguio, mas a encerrei recostado na grade do patamar. Singe movimentou-se a meu lado, exalando dio. Apontou sua arma. A flecha atravessou o ombro de uma criatura. O impacto o fez girar e o jogou no cho. Opa! Esse cretino forte! Acho que torci o pulso. Ela acompanhou os feiosos subindo a Macunado Street. Vou recarregar e podemos ir atrs deles. Alm de sua genialidade com nmeros e finanas, Pular Singe a melhor rastreadora de TunFaire. O Homem Morto no controla aqueles caras. Voc est certo. Isso no bom. Singe olhou para a massa fedorenta que cobria Dean. O homem grande deixara de parecer um ser humano. Nada mortal se decompunha to rapidamente. Tenho certeza de que o Homem Morto nos contar tudo sobre isso. O que era um teste sutil para descobrir se minha parceira estava prestando ateno. Uma lourinha olhava para ns do outro lado da rua, to imvel que no parecia respirar. Agarrava as alas de uma pequena bolsa amarela na frente do corpo. Usava um chapu azul que era alguma coisa entre uma boina e um chapu de chef. Seus cabelos desciam at logo acima dos ombros, corte reto. Uma pequena franja saa de sob o chapu. Vestia um casaco pesado feito de grandes retalhos em

vrios tons de vermelho, dourado e marrom. A bainha chegava aos joelhos. Muito ousado aquilo, j que suas pernas estavam nuas. Os olhos eram grandes, azuis e solenes. Ela me encarou rapidamente, depois se virou e subiu a colina lentamente, a passo de tartaruga, sem mover as mos. Achei que tinha entre 9 e 11 anos. Singe disse: Ela no tem cheiro. Nem qualquer presena, a no ser aos nossos olhos. Muito artificial. Aquele era meu parceiro, o Homem Morto. Uma voz sonolenta disse: Eu tambm a vejo. Vou segui-la. Penny Dreadful, humana, garota, adolescente (uma combinao terrvel), mascote do Homem Morto e ltimo membro daquele grupo estranho, decidira sair da cama e descobrir o que estava acontecendo. Enquanto Penny passava por ns, Singe virou na minha direo com um rosto inexpressivo que era expressivo demais. Eu no tinha moral para reclamar de algum estar na cama, j que normalmente necessria a interveno divina para me arrancar dela antes do meio-dia. Penny tem 14 anos, tmida perto de mim, mas impetuosa com todos os outros. Havia sido a ltima sacerdotisa de uma seita campestre excntrica. Ela mora conosco porque uma vez a abrigamos para sua proteo e ela nunca se preocupou em ir embora. O Homem Morto gosta de sua mente inquisitiva. Vamos dar um jeito nesta baguna antes de qualquer coisa. Penny, arrume a cama no meu escritrio. Vamos colocar Dean l. Ela resmungou. o que adolescentes fazem quando os mandam fazer alguma coisa. Toda vida uma imposio. Mas ela obedeceu. Gostava de Dean. Singe disse: Vamos fechar a porta antes que haja um segundo ataque. Ela ajudou a arrastar o invasor ferido. A porta no precisava de grandes consertos. Os danos eram apenas superficiais. Fiquei contente. Dean e a vtima de Singe eram menos encorajadores. Dean estava inconsciente e coberto de eca. Temia que ele tivesse ferimentos internos. Vou trazer o Dr. Harmer em alguns minutos. No necessrio, meu parceiro transmitiu a mensagem atravs de telepatia. Eu me ergui, confuso, embora no fosse a primeira vez que minha soleira recebesse um bando de idiotas violentos. Estava confuso porque meu companheiro telepata estava confuso. Ele estava confuso porque no conseguira descobrir o que os agressores pretendiam. Houve uma batida na porta. A cabea de Singe virou rapidamente. Ela me empurrou para fora do caminho, olhou pelo olhomgico, por garantia, e depois abriu a porta para seu meio-irmo, o rato gngster John Stretch. Atrs dele se erguia seu lugar-tenente, Dollar Dan Justice, o maior rato da cidade. Com 1,57 m . Mais ratos capangas esperavam na rua. Stretch disse: Ouvimos falar que houve confuso. Seus bigodes remexiam enquanto ele farejava o caso. Ele se vestia espalhafatosamente, com uma camisa amarela, calas listradas de vermelho e branco e botas pretas de cano alto. J Dollar Dan se vestia simplesmente como sujeira. Singe tagarelou.

Stretch deu um tapinha no ombro dela. Feriu dois deles? Com flechas envenenadas? No? Que pena. O que podemos fazer? O Homem Morto pediu que algum levasse uma mensagem ao Dr. Harmer. E ser que algum poderia rastrear os que fugiram? O ferido deixara uma abundante trilha de sangue. Eu gostaria de ajuda para transportar Dean. E especialistas em limpeza para dar um jeito nesta baguna falei, me referindo aos restos apodrecidos. Stretch disse: Espero que minhas mulheres consigam suportar isso. O que dizia muito sobre o fedor. Os ratos consideram fragrncias adorveis a maioria dos cheiros de que no gosto. Dollar Dan ficou tomando conta enquanto seu chefe e eu jogvamos conversa fora. A multido na rua se dispersou. Um rato desceu a colina para chamar o mdico. O bando mais nojento foi na outra direo sem perguntar o que deveria fazer caso apanhasse algum. Dois deles farejaram ao redor do ponto de onde a loura estivera espiando. No conseguiram identificar o cheiro. Singe disse: Vou resolver aquilo assim que terminarmos aqui. Seu meio-irmo no discutiu, ento eu tambm no. Ele disse: V ou pedir a Dollar Dan para ir junto. Ningum cuidar melhor de voc, Singe. E acrescentou quando ela olhou feio para ele: Ento, me deixe ser egosta. Garrett. Por favor, me d aquela caixa. Caixa? Que caixa? A caixa que pode ser a razo de todo o tumulto. Ah! Aquela caixa. Aquele pedao de arte em cerejeira, coberto de gosma, estava junto parede ao lado do apoio de guarda-chuvas. Est nojenta. Tente evitar a sujeira. Bosta. Isso no bom. Acho que teremos de refazer o piso. Eu fui apressadamente cozinha, enchi um balde de gua, peguei panos de cho e voltei para o saguo. Encontrei irmo e irm rato em um debate acalorado sobre Dollar Dan. Eu disse: Singe, deixe que eles cuidem de voc. No vai machucar. No sinal de fraqueza. E deixar seu irmo, Dan e eu felizes. Ela me olhou com irritao, mas parou de discutir. No seja um idiota, Garrett. Como? Eu tenho uma fama de ser mestre em dar respostas engenhosas. No abra a caixa! Ah! T! Talvez os demnios estivessem dispostos a matar por ela. Devia conter algo muito especial. Quem sabe algo perigoso. Certo. Estava distrado. Pensando em por que ainda no tivemos notcias dos sinalizadores. verdade. Os cabeas-vermelhas, os sinalizadores, a Guarda Civil, se lanavam sobre qualquer tumulto como um gato sobre um bando de ratos. Pode acreditar que logo saberemos deles. Nesse meio-tempo, por favor, traga a caixa para que eu possa fazer um exame mais detalhado.

Singe disse: Coloque em algum lugar que no os faa pensar que ela possa ter alguma relao com o ataque. Sim. Claro. Vou comear a rastrear antes que cheguem aqui. Do contrrio, talvez no consiga sair. Bem pensado. Os cabeas-vermelhas, e pior ainda os Especiais, podem ser inoportunos e perturbadores. Stretch disse: Esconda sua arma. Se eles virem aquilo prendero todo mundo. Certamente. Nossos protetores no querem que sejamos capazes de revidar. Singe e Dollar Dan, com Penny atrs, partiram antes da chegada da Guarda Civil. No gostei que Penny tivesse ido, mas o Homem Morto a apoiou. Eu no podia discutir com ele. Stretch e eu fizemos ch, demos uma olhada em Dean e esperamos. Eu perguntei: Como voc chegou to rapidamente? Estamos sempre de olho. mesmo? Dollar Dan fica de olho, na maior parte do tempo. Se no for ele, sempre tem algum. Ele est desperdiando a emoo. Voc sabe. Eu sei. At mesmo Dan sabe. Mas no vou me meter nisso. Provavelmente melhor no. Ento Dan estava vigiando quando voc apareceu, o que era um sinal claro de que algo estava prestes a acontecer. Ei! Alguma coisa acontece quando voc no est aqui? Puramente circunstancial. No. Puramente Singe. Ela, com razo, se limita a projetos sem risco, como procurar animais de estimao perdidos e esposas desaparecidas. Ela no se envolve com mortos-vivos, deuses enfurecidos ou feiticeiros malucos at voc aparecer. Ele podia ter alguma razo no raciocnio. Mas eu no saio em busca de aberraes. Os bizarros que vm minha procura. A Guarda est aqui e o Dr. Harmer se aproxima. E l vai voc disse o rato. Voc escolheu um mdico de famlia chamado Harmer. Eu no. Singe o escolheu porque ele tambm trata de ratos. Vou esperar na cozinha enquanto voc lida com a Guarda. Obrigado. Os agentes da lei ficariam demasiadamente intrigados com a presena de um grande chefe criminoso. Seja educado. Eu me encaminhava para a porta. Sempre sou educado. Voc sempre teimoso. Eles que comeam. Eu no lido bem com autoridade. A Guarda Civil devotadamente autoritria ao extremo. Eu o espancarei se for rude. Uau! Soou como minha me quando eu tinha 8 anos.

Havia dois apitadores no patamar e um peloto na rua. Os capangas ratos de Stretch tinham sumido. O Dr. Harmer estava acabando de saltar de seu belo veculo vermelho. A motorista, sua exuberante esposa meio-elfo, ficou, para o caso de algum tentar lev-lo mesmo em meio a todos os cabeas-vermelhas. Tenente Scithe. Como est? Como vai a esposa? Perdeu peso? Eu estava levando uma bela vida tediosa em um bairro tranquilo. E ento voc desceu a Colina. Scithe era um homem alto e magro de pssimo humor, alm de tudo em um uniforme azul mal ajustado. No falou sobre a esposa. No perguntou sobre minha noiva. Minha maldita vida inteira foi assim. Alguma coisa acontece, seja l o que for, e a culpa do filho mais velho de Mame Garrett. Meu parceiro me deu um tapa mental na cabea antes que eu abrisse a boca. O Dr. Harmer passou pela multido. Era um sujeito magro e escuro com olhos castanhos divertidos, dentes artificialmente brancos e um cavanhaque diablico. O que houve? Dean est em meu escritrio. Ele ficou esmagado embaixo dessa coisa e de um sujeito ainda maior que se transformou naquele monte de gosma. A pilha estava ficando menor. Uma parte evaporava. Outra parte escorria pelo piso, onde poderia se acumular na adega e fazer a casa feder para sempre. O mdico bufou. Vou ver Dean primeiro. Ele seguiu pelo corredor, tomando cuidado onde pisava. Scithe disse: Deveramos ter chegado antes. Se eu soubesse que voc estava de volta teria colocado algum de vigilncia. E teria pedido instrues especiais a Al-Khar. Al-Khar era o quartel-general da Guarda. O Homem Morto colocou uma mo mental em meu ombro. O diretor disse que no precisvamos dos Especiais. Ah, timo. A polcia secreta iria me deixar em paz. Por ora. Eles so muito gentis. Que atencioso. O Homem Morto apertou, com alguma fora. Scithe perguntou: Ento, qual a histria? A de sempre, a de sempre. Significando que voc alega no saber de nada. No exatamente. Eu contei o que havia acontecido, cada detalhe, deixando de lado apenas a caixa de cerejeira, a artilharia de Singe e Stretch, que provavelmente estava devorando tudo em minha despensa enquanto esperava. Scithe se agachou ao lado da coisa com a flecha na testa. Ainda respira aqui disse, dando um tapinha no encaixe da flecha. Eu gostaria de mais luz. O sinalizador que entrara com ele disse: O camburo acabou de chegar, chefe. Vou pegar uma lanterna. Uma grande caixa marrom havia parado atrs do veculo do mdico. Tinha coroas, chaves, laos e vrias outras coisas pintadas para proclamar que era propriedade da Guarda Civil, sustentada por subsdio real.

Scithe perguntou: Alguma teoria, Garrett? Apenas o bvio. Ele provavelmente queria ver o Homem Morto. Algum achou que ele no deveria. Eles conseguiram o que queriam. O que o Homem Morto acha? O Homem Morto est frustrado. Ele no conseguiu penetrar na mente de nenhum dos atacantes. Nem mesmo daquele ferido e inconsciente. Mais ou menos respondi. Basicamente muito mais. Scithe disse: Vejo ogro, troll e pedaos de outras raas. Trolls e ogros no se misturam. Scithe deu de ombros. Vejo o que vejo. Algum surrou todos os seus ancestrais por cinco geraes com um basto enorme. Ele caiu em um barril de feiura e o bebeu at o final. s vezes, trolls cruzam com gigantes pigmeus. Contudo, uma explicao mais provvel envolveria pesquisadores inescrupulosos e experincias ilegais. As trs linhagens de ratos existem por causa de antiga feitiaria experimental. Aquela coisa era pior do que assassinato. V oc pode se safar com assassinato se conseguir provar que o filho da puta precisava ser morto. O homem de Scithe voltou. Sua lanterna lanava uma luz branca azulada ofuscante. Scithe usou pauzinhos chineses para espetar, empurrar, sondar e vasculhar dentro de bolsos. No apareceu nada til. Ele passou para a pilha fedorenta. Verifique isso. Ele ergueu o que parecia ser uma bala de 5cm x 8mm de dimetro, pontuda em uma das extremidades. Tinha quatro canais no sentido do comprimento, comeando logo atrs da ogiva. Os canais continham traos marrons. Um projtil? Talvez. Decididamente maligno. Mas lanado como? Ningum sabia tambm por quem ou por qu. A entrega que Dean esperava chegou. Eu sa. Jerry, o sujeito da cerveja, parara na frente do carro do mdico. Estava puxando papo com a deliciosa Sra. Harmer. Ele me notou, disse algo a dois cabeas-vermelhas, que o cumprimentavam por ele conhecer a bela dama bem o bastante para bater papo, e os convenceu a se exibirem se oferecendo para ajud-lo a carregar caixas. Eles levaram trs caixas de louras suadas. Jerry apontou para a multido do lado de fora e para a baguna no corredor. Voc voltou. O que significa isso? Deixe para l. Simplesmente coloque junto porta da cozinha. No quero que ningum veja Stretch. Elas ficam melhor quando mantidas geladas. Ento as coloque com o Homem Morto. Jerry e seus ajudantes contornaram com as pontas dos ps a baguna e entraram nos domnios do Homem Morto. Eu disse: Em qualquer lugar, desde que no atrapalhe a passagem.

Dei uma espiada na caixa de cerejeira na prateleira que guardava lembranas de antigos casos. Para que elas servem, alis? Dean queria testar algumas variedades para sua recepo. Bem. Aquele velho idiota furtivo. Um sinalizador apontou. Esse ele? Estava plido como papel. Meu parceiro um no humano defunto de 250 kg permanentemente instalado em uma cadeira de carvalho feita sob medida. A primeira coisa que voc percebe, depois do seu volume, sua semelhana com um filhote de mamute com uma tromba an e um quarto do comprimento esperado. A maioria dos visitantes no olha atentamente. Eles ficam petrificados pelo fato de que ele capaz de ler mentes. Um dos cabeas-vermelhas segurou o apito na corrente ao redor do pescoo. O talism no ajudou. Frio demais aqui, irmos. Ele bateu em retirada. Seu parceiro saiu nos seus calcanhares. Jerry no ficou para trs. O Homem Morto um Loghyr. Eles so extremamente raros e relutantes em desistir do fantasma. Esse est procrastinando desde que foi assassinado h mais de quatrocentos anos. O Dr. Harmer tentou sais de cheiro. O tipo no corredor no reagiu. Scithe finalmente conseguiu um caminho plataforma para lev-lo ao quartel-general da Guarda depois que Harmer colocara um curativo na testa dele. A flecha ficou onde estava. Scithe partiu com a promessa de partilhar informaes, que no valia muito. Jerry deixou um recibo. Coloquei-o na escrivaninha de Singe, junto com a conta do Dr. Harmer. O mdico tambm foi embora, deixando Dean sedado. Avisei a Stretch que poderia sair. Ratas especialistas em limpeza apareceram rapidamente. Elas estavam esperando com os sinalizadores. Nem comentaram a baguna. Enrolaram os rostos com tecidos midos e jogaram no ar ftido algo que cheirava como o ardor de pimenta. Usaram ferramentas de jardinagem para colocar gosma em baldes que fecharam cuidadosamente antes de mandar que fossem esvaziados no rio. Evitaram contato com a gosma. Stretch e eu visitamos o Homem Morto. Frio demais aqui reclamou o rato. Culpa de Singe. Ela diz que quanto mais frio o deixarmos, mais tempo ele ir durar. E ele no sente nada. Estou certo de que ela sabe do que est falando. Ela sabe tudo sobre tudo. Ento, o que h nessa preciosa caixa? Ar. Como? Nada? Um cara morreu e dois ficaram feridos por causa dela. uma rplica. A caixa de verdade est em algum outro lugar. Como voc descobriu isso? Com grande esforo e teimosa determinao, raciocinando a partir do pouco que arranquei da criatura que o tenente Scithe levou embora. O Homem Morto gosta de suas sacadas. Ento foi um belo trabalho.

As damas esto retornando. Aparentemente tinham conseguido apenas parte do que desejavam. Eu as deixei entrar. Penny passou rapidamente por mim e as mulheres da limpeza. Singe se juntou a mim no frio. Ouvi dizer que teve sorte disse eu, apontando um polegar para o Homem Morto. Os deuses sorriram. Levemente. No havia rastro da garota. Isso significa feitiaria. Ns seguimos a criatura ferida. Aquelas coisas no estavam com ela. Ns estvamos fazendo a ronda quando a vimos sair de Benbow. Benbow uma velha estalagem sombra da Colina, usada por pessoas de fora da cidade que tm negcios com os feiticeiros que infestam aquele bairro. Mandei Penny l dentro. Ela jogou um charme e descobriu que se desencontrou de sua amiga Kelly, que agora se chama Eliza. Eliza divide uma sute no terceiro andar com a tia, Srta. Grnstrasse. Chegaram a TunFaire ontem. Penny se juntou a ns. Tinha de ver como Dean estava. O mdico diz que vai ficar bem. Algo a acrescentar? O gerente um sujeitinho que parece um esquilo. Ele me deixou falar com as pessoas. Eliza veio de Liefmold. H alguma coisa errada nela. Ela no fala. A tia tem um sotaque forte. Foi quando o esquilo sacou que eu na verdade no era amiga delas. Ele mandou algum para o andar de cima, possivelmente para avis-las, ento sumi. O Homem Morto me tocou de leve para que eu entendesse que no precisava saber como ela encantara a equipe do Benbow. Ele no queria que eu desse uma de pai. Fingi no conhecer Singe ou Dollar Dan quando sa, para que eles vissem se algum me seguia. Bem pensado. Singe disse: Um garoto da cozinha tentou. Dollar Dan o assustou tanto que ele se molhou. Ento ele no intil. Singe olhou com raiva. Ela no est pronta para admitir isso. E Penny... Ah! O interesse do garoto da cozinha no havia sido ideia do empregador. Venham aqui. Todos vocs. O Homem Morto capaz de despertar lembranas que voc nem sabe que tem. Ele coloca suas muitas mentes para trabalhar farejando vrias trilhas distintas e amarra tudo de forma impressionante. No h nada alm do bvio. Nossa vtima, Recide Skedrin, despertou o interesse de pelo menos dois grupos e o suficiente para envolv-los em assassinato. provvel que ele tambm fosse uma tentativa de desviar o assunto. Como ele sabia tudo aquilo de repente? Penny, por favor, cuide de Dean enquanto ele se recupera. Garrett e Singe ajudaro no que for necessrio. Algum esquecera quem era o chefe. V abrir a porta, Garrett. O homem no umbral era baixo, flcido e nervoso. Tinha grandes olhos de cachorro castanhos e midos. Parecia um sujeito que havia tido uma vida inteira de infelicidade. Suas roupas eram gastas e datadas, elegantes para vinte anos antes. Ficou assustado com meu aparecimento. Ele estava tentando decidir se devia bater. Ele guinchou. Quem voc?

Tinha uma voz feminina preguiosa e um sotaque to forte que era preciso esforar-se muito para entender. Para o escritrio de Singe, por favor. O sujeito no sabia sobre o Homem Morto, que demonstrava um prazer pervertido. Deveria ser fcil chegar quela convulso. Por que voc est acampado em minha soleira, sujeitinho? Ahn... Ele devia ser a fonte das inesperadas informaes do Homem Morto. Pensou por alguns segundos se deveria usar as mentiras que havia ensaiado. Enquanto ele montava sua estratgia, Singe organizava os papis para fazer anotaes. Estava se divertindo. No me importo que mintam. O Homem Morto pode invadir suas mentes enquanto eles exercitam a imaginao. Nosso visitante perguntou: Com quem estou falando? Ele veio sem saber? O nome Garrett. O ex-fuzileiro de olhos azuis mais bonito que voc j conheceu. Esta casa minha. Tem certeza de que veio ao lugar certo? Ele tem. Pois acredita ser onde pode encontrar o que procura. Sr. Garrett, eu represento o Conselho de Ryzna. Ele falava karentino como se estivesse com a boca cheia de pudim. Para minha sorte eu tinha um parceiro que podia me dizer no apenas o que o homem queria que eu soubesse, mas tambm o que ele estava pensando. Ele percebeu recentemente que responsvel por si mesmo. Consequentemente, ficou ambicioso. O sujeitinho bateu os calcanhares e se curvou levemente, um hbito que eles tm naquele lado do mundo. Rock Truck Rose Purple, s suas ordens, senhor. Isso foi o que eu ouvi. Dei de ombros. J ouvira nomes mais estranhos. Ele se assegurou de que eu soubesse que seu pai era importante no antigo pas. Sua famlia explorava as massas havia sculos. Escutei. Se o silncio durasse bastante ele poderia querer preench-lo com algo interessante. Recide Skedrin veio v-lo. Ele pronunciou Rai-ci-dei scai-drene. Tpico dos venagetas. Aquele que morreu. Eu sabia isso. Sou um observador treinado. No conheo o nome. Isso no me surpreende. Ele no era ningum. Oficial de marinha em um cargueiro fretado que navega entre TunFaire e Liefmold. Uma jovem maligna, Ingra Mah, recentemente falecida, o seduziu e o convenceu a contrabandear um tesouro nacional de Ryzna, de Liefmold para c. Ela esperava leiloar o objeto em sua Colina. Bem. Isso seria uma brincadeira de feiticeiro, provavelmente com grande apelo sexual. Do contrrio as pessoas no estariam morrendo. Ele est dizendo a verdade e o seu raciocnio faz sentido. Mas toda a histria tambm tem um componente poltico. O Homem Morto acrescentou algumas imagens que havia recolhido. Eu teria de descobrir o nome do homem depois. Eles no os juntavam da mesma forma que ns, no Sul. Soava como se ele tivesse traduzido. Tambm podia haver um cargo misturado.

O homenzinho sacou um punhal e disse: Estou procurando... Singe interrompeu: Francamente, Sr. Rock! Que maus modos! Ele pareceu surpreso ao v-la. O Homem Morto o cegara. Eu peguei o punhal, tomando o cuidado de no tocar na lmina. Ela tinha faixas de vrias cores, mas nenhuma obviamente de sangue seco. Foi animado. O Homem Morto no se revelou. Singe no deixou sua mesa. Rock guinchou quando eu o coloquei em uma cadeira. Ficou emburrado e massageou o pulso torcido. Os olhos lacrimejavam. Chega disso. Por que est nos assombrando? Estou aqui em nome do Conselho para recuperar a Sombra. A Sombra. Era possvel identificar a importncia sem ajuda do Homem Morto. O que sabe sobre Ryzna, Sr. Garrett? uma cidade de Venageta com pssima reputao. Senhor! Ryzna um venageta por compulso, apenas porque algum permitiu a entrada de sitiantes na cidade sob a cobertura de um brilhante dia de sol, sem nuvens, ao meio-dia, enquanto todos os homens de verdade estavam... Ele tagarelou uma histria com mais de cem anos de existncia. Seus ancestrais foram os traidores. Os venagetas no conseguiram recompens-los satisfatoriamente. Eles identificam uma oportunidade de virar o jogo com o roubo dessa Sombra. Certo. Nunca deixei que o fato de no saber o que est acontecendo me impedisse de ir em frente. O que essa coisa de Sombra? E por que procurar por ela aqui? Ser que afinal haveria alguma chance de haver alguma coisa naquela caixa? No. Isso seria algo to poderoso que qualquer um de ns sentiria. A caixa verdadeira revestida de ferro, chumbo e prata. A Sombra a soma das almas dos feiticeiros de Ryzna que partiram. O poder deles combinado, sem as personalidades. Sua importncia para Ryzna e o Sr. Rock mesquinha. A ambio us-la para controlar Ryzna. Mas o ladro morto se deu conta de que poderia ser uma ferramenta poderosa para qualquer feiticeiro em qualquer lugar. Ela mesma devia carecer de talentos mgicos. Estaria ocupada tentando conquistar o mundo se tivesse algum talento. Exatamente. O Sr. Rock est interessado nas possibilidades da Sombra. Ento. Recapitulando. Um socialista independente decidiu redistribuir a riqueza roubando a Sombra de Ryzna. Rock foi convocado para lev-la de volta por ser considerado burro demais para tentar ficar com ela. Mas ele tem fingido. Decidiu que ningum merece usar aquele brinquedo mais do que o velho e doce Rock Truck Rose Purple, ele mesmo. Rock no era meu tipo de gente, mas seguramente era um tipo que eu encontrava muito. A Sombra ... No. Para voc no importa o que . O que importa que pertence ao povo de Ryzna e temos de recuper-la. Pago-lhe 4 mil nobres de prata se voc a achar e me devolver. Isso chamou minha ateno. E Singe teria sorrido se os ratos conseguissem sorrir. Eu disse: Isso bom. Quatro mil seriam convenientes. Isso muito bom.

Ele, ento, comeou a agir estupidamente, como se eu tivesse esquecido por que a ladra original enviou seu saqueador para TunFaire. A Sombra no serve a ningum fora do Conselho de Ryzna. No verdade nem mesmo em Ryzna. Os venagetas tomaram Ryzna com Sombra at que um guarda descuidado, jovem demais para pensar por conta prpria, deixasse Ingra chegar a ela. Ingra Mah parecia ser um talento. Uma pena ter deixado algum ir atrs dela. Vamos ser claros, Sr. Rock. O que deseja? No temos sua Sombra. Mas podemos procur-la. o que fazemos aqui. Recide lhe trouxe uma caixa. Estava vazia. E ele no viveu o suficiente para explicar. As criaturas perseguindo o Sr. Recide eram cmplices do Sr. Rock. Eram cinco, escolhidos pelo Conselho de Ryzna para ajud-lo, mas tambm para mant-lo na linha. Eles no foram responsveis pela morte do Sr. Recide. Cinco. Dois feridos. Um deles no xilindr. Guardies de Rock e consortes. Bom saber. E a ladra original? Estaria mesmo morta? Teria sido esperta o bastante para apagar seu rastro simulando a prpria morte? Por estranho que parea, acredito no senhor, Sr. Garrett. Ao mesmo tempo, Ossos Velhos percebeu: Ele acredita que ela est morta . E mandou uma imagem da mente do homenzinho. Ingra Mah fora atrs de Recide Skedrin. Rock chegara ao local pouco depois. O Homem Morto me assegurou que embora Rock fosse um vilo autntico e capaz de tudo, no era o responsvel. Rock continuou. Recide e o mestre do seu barco tambm trabalhavam como transportadores de bens duvidosos. Eram contrabandistas. Colocando de forma objetiva, sim. Por que vir minha casa? S posso imaginar, Sr. Garrett. Ou ele foi orientado a faz-lo antes de deixar Liefmold ou ao chegar fez algumas perguntas e achou que voc atendia s necessidades. Minhas investigaes sugerem que o senhor tem contatos importantes na Colina. Por outro lado, e assim que vejo, ele pode ter simplesmente querido deixar uma trilha falsa enquanto o mestre do seu barco levava a verdadeira Sombra para outro lugar. Digamos que eu encontre sua coisa. Como recebo meus 4 mil? Estou hospedado no Falcons Roost. Pode me procurar l. Ugh. O Roost um buraco horrendo no distante do Benbow. V oc no precisa empurrar as piranhas e os vigaristas para entrar, mas a clientela composta, sobretudo, de parasitas da sociedade que fazem trabalhos sujos para aqueles que reluzem na Colina. Um homem com mais de 4 mil poderia conseguir algo melhor. Rock indicou seu punhal, que estava na beirada da mesa de Singe. Posso? Fique vontade. Ele pegou a lmina, passou por mim como se fosse embora, ento se virou e disse: Vou procurar... Penny o acertou por trs com um jarro. O jantar est pronto, pessoal. Eu disse a ela:

Deixe os pulsos um pouco mais soltos. No quero que acabe com uma toro grave. Ela olhou para mim com cara feia, mas se juntou a Singe para me ajudar a revistar os bolsos de Rock. No achamos nada, ento o colocamos no patamar do lado de fora, sem o punhal. Ela se tornou mais um trofu na mesma prateleira em que est a caixa de cerejeira. Depois nos reunimos na cozinha. Eu me sentei novamente mesa do escritrio. Singe perguntou: Quem estava porta? Scithe. Achou que deveramos saber que o prisioneiro morreu sem falar. E ficou muito tempo pensando em como um invasor de domiclio terminou com uma flecha na testa. Bom homem. Tem noo de justia. Est surpreso por aquela coisa ter morrido? Ele teve sorte de durar tanto. Penny perguntou: E agora? Que tal retornarmos ao Benbow? Depois que Dan assustou Bottle... Voc sabe o nome dele? Era bonitinho. J no tenho o bastante com que me preocupar? Singe deu um risinho. Penny ignorou o comportamento paternal irritante. Que tal a sopa, velho? Um pouco picante. Excelente. Voc prestou ateno quando Dean ensinou como fazer. Obrigada. Ela conseguia soar ranzinza mesmo parecendo satisfeita. Singe disse: Minha vez de atender. E se afastou da mesa. Penny resmungou: perturbador o modo como ela ouve e cheira coisas. Singe retornou com uma carta lacrada com o logotipo do Benbow. Foi a criana loura. Ainda muito pouco cheiro. Nem qualquer presena identificvel. Embora eu me sinta desconfortvel. Tonto. Quase nauseado. A carta era endereada a Sr. Garrett em caligrafia destacada. O que ela disse? Nada. Entregou isso e partiu. Ela no pode ser humana. Eu mastiguei um pouco de ar, pensando. Havia um cheiro de argila? Algo assim? No. Mas vou refletir sobre as implicaes. O que isso? perguntou Penny, sendo a nica que no podia ler por sobre meu ombro. Um pedido para me encontrar com uma Srta. Grnstrasse para uma ceia e uma garrafa de TunFaire Gold. Que era a melhor bebida da cidade. Tenho tempo para me arrumar? perguntou Penny. Eu no expliquei que o convite era apenas para mim. Penny, este um daqueles momentos em que voc deve deixar Garrett e Singe ajudarem-na. Haveria uma revoluo ali. Ou talvez uma contrarrevoluo.

O marinheiro Recide Skedrin havia sido scio minoritrio em um barco que, segundo boatos, fazia contrabando. Seu barco e a tripulao mereciam uma olhada. Mas: Eu fui honesto demais com Scithe. Ele ter Especiais de olho em cada sombra no cais. Seu compromisso no Benbow algo mais imediato. O tenente Scithe logo comear a vasculhar os estabelecimentos pblicos. Estvamos prestes a sair, com Penny discretamente equipada. De repente ela decidiu subir. Singe j lidou com a questo do cais. Ela disse: Meu irmo deixou que eu mandasse Dollar Dan. Dan no ser notado l. Um rato nas docas? Dificilmente. Passaria despercebido. Prontos? Penny! Vamos! Descubra por que as pessoas se sentem vontade para cometer homicdio dentro de nossa casa. Eu s vim aqui para relaxar! Singe abriu a porta, mas no saiu. Chovia. Forte. Penny desceu as escadas correndo com guarda-chuvas, chapus e capas. O Benbow estava ali havia sculos. Ele me lembrava de uma pequena av de bochechas vermelhas, como a minha. Era quente, cheirava a fumaa de madeira de lei, anos de culinria em que algum gostava especialmente de alho. Havia se tornado confortvel. Era um bom lugar, eventualmente perturbado pelos maus hbitos de alguma pessoa. Do lado direito de quem vinha da rua ficava a sala de jantar, nada grande, naquele momento vazia. A maioria dos hspedes preferia fazer as refeies no quarto. Do lado esquerdo havia um conjunto de velhos sofs e cadeiras macios e confortveis e mesinhas laterais gastas. Trs homens velhos ocupavam trs lados de uma mesa. Enquanto dois jogavam xadrez, o terceiro resmungava conselhos no solicitados. No havia bar. A gerncia preferia no atrair clientes da rua. A escada para os quartos dos hspedes ficava bem na frente, vigiada por um homenzinho de aparncia pretensiosa com incisivos de roedor. S tinha cabelos nas laterais. Sua aparncia pedia que ele fosse chamado de Coelho ou Esquilo. Ele se ergueu do lado de uma pequena mesa abarrotada, engolindo em seco quando Penny saiu da sala de jantar. Sua voz era um guincho alto. Penny no prestou ateno. Coelho comeou a gaguejar. Depois identificou o que Singe era. A gagueira desapareceu. Eu apresentei meu convite. Ah. Claro. No esperava disse ele, lanando um olhar desesperado para Penny, depois outro para Singe. Doeu nele dizer: Por favor, venham comigo. H muito preconceito contra ratos. A Srta. Grnstrasse ocupava uma sute no terceiro andar. Eu ofeguei, bufei e pensei se ainda havia tempo de comear a caminhar ou fazer ginstica. Coelho bateu na porta. A loura abriu. Ela ficou de lado. Era to cordial quanto uma esttua. Seus olhos pareciam vazios. Singe foi na frente. Eu a segui. A porta se fechou no rosto de Coelho. A garota passou o trinco e foi para o lado esquerdo da sala de estar. Ficou em posio de descansar, mas com as mos cruzadas frente. Vestia um traje diferente, sem o casaco. Mas o estilo continuava ruim. Ah, Sr. Garrett. No estava certo de que aceitaria. Aprecio a cortesia. Verdadeiramente.

Esperei um instante. Senhor? H algo errado? O olhar que ela lanou na direo de Singe expressava fria. Desculpe. Apenas impressionado. luz fraca ela lembrava minha futura sogra, uma das mulheres mais desagradveis que j conheci. Aquela era enorme, feia e tambm cheirava mal. O cheiro era resultado da dieta e de hbitos pessoais questionveis. Seu sotaque era mais forte do que o de Rock, com um ritmo diferente. Venha, Sr. Garrett. Fique vontade. Vamos conversar enquanto Squattle prepara o jantar. Ela falou lentamente. Cada palavra, embora isoladamente truncada, podia ser compreendida no contexto. Eu me sentei. Singe permaneceu de p. No havia cadeiras adequadas para ela. A Srta. Grnstrasse no tirou o casaco, o que era uma guerra psicolgica com a sobrinha. A loura mudou a posio depois que me acomodei. Agora, ento, Sr. Garrett. Rock Truck Rose Purple o visitou hoje. Ele sem dvida tem uma imaginao frtil. Atribuiu seus prprios crimes aos outros. Rock era meu cliente, no entendimento dela. No abri a boca. Ento. Muito bem, senhor. Muito bem. Eliza e eu vimos sua maravilhosa cidade recuperar uma preciosa relquia. A Sombra. De fato. Exatamente. Ento, Rose Purple no o desinformou inteiramente. Impressionante. Sim. A Sombra. De valor intrnseco mnimo, tem substancial valor moral para certas pessoas. Estamos aqui, em nome da Coroa Venageta, para recuperar a propriedade real disse, me estudando com estreitos olhos sunos, enormes e verdadeiramente feios. Isso no seria um problema, seria, senhor? No ir me julgar apenas por ser venageta, no ? No. Vencemos a guerra. Excelente. Excelente. Eu suportei minhas prprias dores naquelas tristes temporadas, lhe asseguro. Assim como todos. Bem, posso ento contar com o senhor? Franzi o cenho. Confesso que aquilo no fazia sentido. No compreendo o que est pedindo. No esprito da nova amizade entre nossos povos, o senhor devolver a Sombra a mim, a Mo de Begbeg. Todos os governantes venagetas tm Beg em seu nome. Aquele que deixou de lutar chamou a si mesmo Begbeg, que significa Rei dos Reis ou Rei do Mundo. No tenho sua bugiganga. No sei onde est. No reconheceria se ela me mordesse no tornozelo. E no dou muita importncia. Senhor! Sei que algum tentou invadir minha casa, outro algum o deixou morto e um desses morreu posteriormente. A coisinha ali viu tudo do outro lado da rua. A senhorita provavelmente sabe mais do que eu. Mas Recide levou uma caixa at voc. Levou? Singe, voc viu uma caixa? No vi disse ela, distrada. Alm do fedor da Srta. Grnstrasse, a sute estava repleta de odores incomuns. Realmente, Sr. Garrett. O senhor finge. Eliza viu a caixa.

Eu olhei para a loura, to imvel e perfeita quanto uma porcelana decorativa. Ter visto mesmo? Improvvel. Por que ento dizer isso? Ela deve ter olhos mgicos para ser capaz de ver dentro de minha casa do lugar onde estava. Perde seu tempo tentando provoc-la. A coisinha no era meu alvo. Algum bateu na porta com grande entusiasmo. Coelho chefiava a entrega do jantar. Ele estava soturno. Seus principais assistentes eram um garoto e uma garota no comeo da adolescncia. Penny era a garota. O garoto, presumivelmente Bottle, era mais desgraada e perigosamente bonito do que ela insinuara. Tambm era abenoado com demasiada e maldita autoconfiana. Dois outros funcionrios levaram mesas dobrveis, uma para o jantar, outra para os garotos usarem como apoio. Uma velha triste que poderia ser a companheira de Coelho entrou apressadamente. Encontrei! anunciou, desdobrando uma cadeira projetada para algum dotado de rabo. A equipe arrumou quatro lugares sobre uma toalha limpa. Eliza se sentou, mas no parecia satisfeita. Comemos, basicamente em silncio, pato e algumas outras coisas, nada memorvel. Assim como no o era o vinho, embora fosse um TunFaire Gold. Singe era a nica que sabia o que fazer com o arsenal de talheres. Eliza comeu apenas o bastante para poder dizer que participara. No falou em momento algum. Mas seus olhos observavam tudo. Finalmente, quando havamos chegado aos ossos, a Srta. Grnstrasse observou: Sentirei falta da comida daqui. Ento, Sr. Garrett. O senhor espera ter alguma vantagem mantendo a Sombra. Como posso faz-lo mudar de ideia? No pode. No tenho sua maldita coisa. A mulher riu. Suas banhas tremeram. Muito bem, ento. Muito bem. O que ser necessrio para encoraj-lo a encontr-la? No sei o que procurar. Mas Rock me ofereceu 4 mil nobres de prata por ela. A Srta. Grnstrasse comeou a estremecer. Rose Purple? Quatro mil? Aquele prncipe dos mentirosos! O ltimo em uma procisso interminvel de ladres! Ele ir desaparecer por conta prpria, onde quer que esteja! Coisa estranha a se dizer. Houve um silncio. Eliza pareceu especialmente interessada. A Srta. Grnstrasse mudou a abordagem. Mal tocou seu vinho, Sr. Garrett. Algum problema com ele? O taverneiro me garantiu que o melhor que TunFaire tem a oferecer. E ele estaria certo, mas eu sou um cervejeiro esnobe. A moderna obsesso com suco de uva estragado inexplicvel. Como algum observou certa vez, a cerveja prova de que os deuses nem sempre querem apenas nos atormentar. Cerveja, senhor? Sei que TunFaire famosa pela variedade e qualidade de suas cervejas. Tem uma preferida? Por que no ser difcil? Weider Wheat com um toque de amora. Eliza, veja o que Squattle tem disponvel. A loura inclinou a cabea, se levantou e deixou a sute como se impulsionada por um mecanismo

de relgio. Qual o problema dela? Pelo menos humana? Ah, sim. Ela , senhor. Sim, de fato. Minha sobrinha. Tambm minha estagiria. Concluindo sua formao bsica. Uma criana impressionante. Brilhante para a idade. Ser uma das grandes disse, e virando-se de lado: O que isso, garota? Penny colocara um prato diante dela. Pastel de abbora temperada, madame. Especialidade do Benbow. Ela me serviu e a Singe. Bottle a seguiu com um saco de confeitar do qual serviu um xarope base de rum. Penny perguntou: Devemos preparar um para a pequena dama, madame? A Srta. Grnstrasse ficou incomodada. No estava acostumada a ser uma madame comum. Guarde na estufa. Ela talvez no queira. No come muitos doces. Perguntei sobre Ryzna, Venageta e a Sombra. A Srta. Grnstrasse mudou de assunto ou tentou me convencer da pura maravilha de ajud-la a resgatar sua bugiganga desaparecida. Chegamos a um acordo, Sr. Garrett? No ouvi uma s palavra sobre potenciais benefcios para mim e para os meus. Alm deste belo jantar. Ela no ficou satisfeita. No era a resposta que considerava certa. Muito bem, senhor. Tenho de lembr-lo de que estou fora daquele reino em que meus desejos tm o peso da lei. Muito bem. Traga-me a Sombra e pagarei uma taxa de descoberta de 800 nobres disse, erguendo a mo para impedir a observao que esperava. Legtimos nobres comerciais Full Harbor, no o ouro de fantasia da promessa ilusria de Rose Purple. Eu parecia em dvida. Vamos l, Sr. Garrett. Prometo no testar sua virtude. Ela tinha senso de humor? Relaxei um pouco. Feche a porta. Para o caso de minha sobrinha retornar. Preferiria que ela no soubesse disso. Ela fala ou entende karentino? A ignorncia do idioma podia explicar seu desinteresse em se comunicar. No que eu saiba, senhor. Mas a criana cheia de surpresas. Poderia me ajudar? Ela queria arrastar uma arca de sob a cama desfeita. A roupa de cama cheirava como a Srta. Grnstrasse, s que pior. No pude deixar de especular se ela estaria sofrendo de algo maligno. Colocamos a arca sobre a cama. Ela disse: Afaste-se enquanto desfao a combinao. O trinco da arca cintilava com uma trama de feitios letais. Fiquei pensando em se aqueles que importavam sabiam que tnhamos uma estrangeira peso-pesado entre ns. Uma venageta peso-pesado que, provavelmente, sobrevivera a nosso povo da Colina no Cantard. A guerra acabou, Sr. Garrett. E minha misso agora mais importante do que qualquer vingana. Ela abriu a arca e retirou uma bandeja que ocupava dois teros da profundidade dela. Abaixo havia moedas de prata, fila sobre fila, lado a lado, sobre as bordas. Centenas e centenas. Tambm havia ouro, mas ela no me oferecera ouro. Oitocentos nobres muito dinheiro. E era dinheiro de verdade. Pegue uma moeda. Qualquer moeda. Teste.

Posso ver que so verdadeiras. Elas tinham os sulcos Full Harbor para impedir falsificaes. Ainda assim, pegue uma. Mande examinar disse, e esperou enquanto eu me servia. Oitocentos nobres, Sr. Garrett, e o restante para despesas e algumas compras antes de retornarmos melancolia de Venageta. Odeio quando viles mostram uma faceta humana. Vamos l, Sr. Garrett. Vamos retornar sala de estar antes que sua assistente perca a compostura... Antes, porm, ajude-me com a arca. Ela recolocou a bandeja. Refez os feitios de trancamento, que cheiravam a morte. Ajudei a baixar a arca. Ela a recolocou com cuidado minucioso. Estando na frente, perdi o olhar satisfeito que ela lanara sobre Singe, Penny e Bottle. Ns nos acomodamos mesa. A Srta. Grnstrasse comeou a franzir o cenho, se agitar e a cheirar pior, o que perturbou Singe. A mulher comeou a murmurar: Onde est aquela garota? Por que ela faz isso? Eu conhecera venagetas suficientes durante a guerra para entender aquilo. A Srta. Grnstrasse no estava satisfeita com sua aprendiz maravilhosa. Ela disse: Desculpe-me, Sr. Garrett. Eliza se distrai. Eliza finalmente apareceu, carregando uma bandeja com oito canecas arrumadas em fila como soldados em formao. Colocou a bandeja ao meu lado. Eu disse: Voc um tesouro, Eliza. Ela poderia ser um mvel. Eu percebi umidade nos sapatos dela. As narinas e os bigodes de Singe se agitaram. Ela cheirava a algo que no estava ali antes. Eu cheirei as cervejas, evidentemente, cada uma que Coelho tinha. Passei duas para Singe. Penny entregou o pastel de abbora de Eliza. Bottle colocou o molho. A garota remexeu, franziu o cenho, cheirou, provou e ento quase sorriu. Devorou a coisa toda, dando mordidas delicadas. A Srta. Grnstrasse ficou impressionada. Vamos querer mais. Penny e Bottle comearam a tirar a mesa. Penny sentiu uma mudana e queria sair na frente. Singe comeou a elogiar a seleo de cervejas da casa, fingindo estar embriagada. Estrangeiros no sabem que alguns ratos podem entornar um barril sem se alterar. Assim que os garotos saram, Singe comeou a falar arrastadamente sobre precisar voltar logo para casa. Tnhamos um toalete que uma rata podia usar. Ela no queria ficar constrangida. A Srta. Grnstrasse deu um sorriso maternal. Por favor, considere minha oferta, Sr. Garrett. Est garantido. Vou me casar. O dinheiro me faria bem. Ficarei aqui at a Sombra aparecer. Farei uma reunio com meus parceiros assim que voltarmos para casa. Foi o bastante para um grande sorriso. E depois: Estarei aqui. Algo acontecia em um beco a poucos metros do Benbow. O tenente Scithe estava l, tarde da noite, zumbindo como a me de todas as moscas. Xeretei. Aquilo nos custou uma hora respondendo perguntas sem sentido sobre como Singe, Penny

e eu podamos estar envolvidos em mais um homicdio duplo. As vtimas eram criaturas como aquelas que haviam invadido minha casa. A coisa que apanhara Recide Skedrin os pegara, mas eles estavam se dissolvendo mais lentamente. Peas de chumbo haviam penetrado no ponto onde o apodrecimento comeara. Singe apontou com seu guarda-chuva fechado. Perguntei: Tenente, aquela caixa quebrada poderia ter alguma relao com isso? A tal caixa era parecida com aquela recentemente incorporada coleo do Homem Morto, mas revestida de camadas de metal. Havia sido arrombada. Estou com uma sensao estranha. Vamos ver o que os gnios da percia farejam. Singe deu sua prpria farejada. Scithe nos liberou. Quando no podia ser ouvida, Singe disse: Parou de chover enquanto estvamos l dentro, mas o piso ainda est molhado. A garota cheirava a umidade quando voltou com as cervejas. E aquela caixa estava seca por dentro. Ela no disse nada tia. No. Vamos logo para casa. Singe e eu estvamos ansiosos, mas Penny tinha outras coisas na cabea. Disse que nos encontraria em casa. Ela e Bottle iam tomar uma gemada. Singe no permitiu que eu fosse idiota. Aqui disse, tirando a moeda que a gorda me fizera pegar. Quero troco. E tome cuidado. Penny riu, acenou com o nobre no ar e desapareceu. Singe prometeu: Ela no vai gastar nada. O Homem Morto sentiu nossa agitao enquanto destrancvamos a porta. Venha diretamente para c. Dean est bem. Ele no fez perguntas. Mergulhou diretamente em nossas mentes, deslizou por elas. No demonstrou qualquer preocupao com Penny. Eu perguntei: Eu no entendi nada? Ou aquela garota Eliza uma assassina? Considerando o que vocs trouxeram, o que eu peguei com Rock Truck e dependendo do que conseguir com Penny, sim. Ela no o que parece. Preciso de um minuto para digerir. Demorou cinco. Por que a mulher mandou a garota para fora? Distrada o bastante para fazer isso em karentino? Eu deixara passar isso. A resposta pode derivar de sua falta de cheiro, sua ausncia de presena e a nusea profunda que senti quando ela veio porta. Grnstrasse a queria fora porque ela interfere com as mentes. Excelente. E ela queria dar uma espiada dentro da minha cabea. O que ela conseguiu. Mas o talento dela no preo para o meu. Ela no conseguiu discernir detalhes ou pensamentos especficos, mas viu que voc realmente no tem a Sombra. Viu que Penny estava com voc. Pode ter sido alertada sobre minha existncia. Aquilo poderia no ser ruim. Ela iria querer manter distncia.

Ela ficou desconfiada da garota? Ela percebeu o mesmo que voc quando a criana voltou? Se Eliza no der uma explicao satisfatria, a tia ficar extremamente nervosa. Se ela souber do incidente na rua, poderia suspeitar de uma aliana repentina entre Eliza e Rock Truck. Gostaria que ela estivesse aqui para uma consulta. Eu no estava certo de como ele podia ligar Rock e Eliza, mas no apostaria contra. Ele extrai respostas certas de filamentos e poeira de fadas, se valendo de sculos de observao de como o comportamento humano ganha forma. Prova dessa hiptese ser o senhor Rock retornar aqui. Acha que ele entrar em pnico e vir at ns por no conhecer mais ningum. Sim. Ele mortalmente idiota. Isso ficou evidente desde o princpio. O que havia na caixa naquele beco? Singe opinou. A mesma coisa que havia na nossa caixa aqui. Ar. Sim. Quase certamente. Em algum lugar h um capito morto, assassinado por nada. Rock Truck e a Srta. Grnstrasse esto caando um fantasma. A Sombra nunca veio para TunFaire. Ingra Mah est morta? Se ela enganou a criana para que matasse algum em seu lugar ou se foi morta aps ser roubada por terceiros, no importa. Eu, contudo, temo que logo tero incio tempos terrveis em algum ponto entre Ryzna e Liefmold. Algum tentar usar a Sombra e ela comear a us-lo. Ou us-la. Pode ir dormir, Garrett. Terminamos por hoje. No, at Penny voltar para casa no terminamos. Que diverso demorada... O Homem Morto comeou a conversar com Singe. Fui ver Dean. O velho amigo estava dormindo normalmente. Tinha um olho roxo, mas provavelmente voltaria ao trabalho no dia seguinte. Penny apareceu mais cedo do que eu esperava. Estava lvida. Quero que voc faa picadinho daquele Bottle! rosnou. Aquele...! Aquele...! Sua linguagem no passaria num teste da elegncia. O que aconteceu? Fomos ao lugar que ele queria e ele no tinha dinheiro! De repente ele tinha quatro amigos com fome, um deles uma idiota chamada Tami. A vida uma droga. Voc est achando isso engraado. Estava. Mas ela no entenderia a piada. Que inferno, eu no iria escutar a concluso antes de oito horas. V ver o Homem Morto. Ele j sugou tudo da minha cabea. Vou chorar at dormir. Rock Truck apareceu to cedo que apenas Singe e o Homem Morto estavam acordados. Rose Purple fugia. Estava molhado, sujo, aterrorizado e exausto. Singe o deixou entrar, o colocou em uma cadeira e ordenou: No se mova.

Voltou porta da frente, saiu e acenou. Dollar Dan no estava l, mas outro rato saiu de uma sombra. Ela deu instrues a ele. Ento subiu para me acordar, como se a coisa toda no pudesse esperar uma hora civilizada. Enquanto ela corria de um lado para o outro, para cima e para baixo, Rock de Ryzna soube que a palavra dela era uma ordem. Por mais que tentasse, no conseguiu se levantar daquela cadeira. Singe estava fazendo ch preto forte quando, ainda sonado, entrei na cozinha. No est pronto, Garrett. No meu escritrio. Fale com o homem. Eu levo. Ainda estava me arrastando pelos quilmetros daquele corredor quando o Homem Morto enviou: Abra a porta. Desconcertado. A batida surgiu quando eu soltava o primeiro trinco. Abri. Scithe hesitou. Eu disse: Chegou rapidamente. Ahn? Ele no recebeu nossa mensagem. Casualidade? Scithe recuou. Palavra grande. Podia ser perigosa. Singe enviou um mensageiro. Apanhamos um cara mau. Isso apenas o deixou mais perplexo. Dei um passo para o lado. Scithe e seu capanga entraram. Singe saiu da cozinha com uma bandeja, meia dzia de xcaras e ch ainda fervendo. Scithe disse: Ns vimos... Seus olhos embaaram. Eu recebi uma mensagem, assim como Singe, que quase derrubou sua bandeja. Scithe se aproximou de Rock e apoiou a mo no ombro direito dele. Este o demnio? Quatro acusaes de assassinato? No parece o tipo perguntou, a seguir se curvando para sussurrar. Voc est na merda, docinho. Rock se contorceu. Uma splica doa em seus grandes olhos castanhos. Eu disse: Ms notcias, Rock. Tudo isso por nada. A Sombra nunca veio para TunFaire. Rose Purple fez rudos como os de um homem tentando gritar com uma mordaa. Acho que ele estava chateado. Scithe perguntou: Ele no vai a parte alguma, certo? S se os outros viles o resgatarem. Risinhos gerais. Os outros viles estavam prestes a ter problemas eles mesmos. Scithe disse: Tenho de cuidar disso. Ah! Penny havia descido. Parecia mais soturna do que eu normalmente me sentia em uma hora absurda como aquela. Pegou uma xcara. Singe serviu. Penny colocou um monte de acar. O que est rolando? Quer o qu de mim? Voc esteve no Torahs Sweetness na noite passada disse Scithe. Ficou violento l. E? Quer dizer alguma coisa com isso? Quero. Eu disse: Ele quer, Penny. Todos l acabaram como idiotas babando depois que voc saiu. Ahn? Bosta. Voc no vai me meter nisso.

Seus olhos ficaram opacos. Ela se sentou na cadeira mais prxima. Devia haver uns vinte garotos l. Eles no tinham nada a ver com disso. Por que algum iria querer fazer algo assim? A Srta. Grnstrasse no estava atrs deles. Esperava que eu trouxesse aquela moeda para casa. Quando a maldio dela acertasse o alvo, Ossos Velhos e eu deixaramos de ser a ameaa que nos tornamos quando ela descobriu que no estvamos com a Sombra. Ela tambm pegaria Singe, Dean e eu. Sim. No est contente por no ter sido to chato sobre eu sair com Bottle? Mas ela no estava preocupada com aquilo. Estou. Aquilo funcionou bem. Mas nem eu nem o Homem Morto atribumos aquilo sorte. Acreditamos em intuio. Algo l no fundo me levou a dar aquela moeda. Mas eu poderia ter feito um trabalho melhor do que fiz. Scithe perguntou: Voc vem comigo, Garrett? um convite? Se voc no atrapalhar e no abrir a boca. Eu concordo por ele disse Singe. Eu o acertarei caso saia da linha. Scithe a avaliou com as sobrancelhas erguidas. Tambm vou. Somos trs acrescentou Penny. Scithe suspirou. Civis... Comeamos depois que os Especiais chegaram. Trs se encarregaram de Rock Truck. O restante foi ao Benbow conosco. Coelho estava infeliz. A Srta. Grnstrasse desfizera acampamento durante a noite. A conta havia sido paga, mas ela deixara a sute arrasada. Parecia ter havido uma briga. Singe fez o relato. A gorda brigou com a sobrinha. Consegue rastre-la? perguntei. Sob a gua. Estava extremamente perturbada. No foi bom para ela. A trilha levou primeiramente at onde a gorda interceptara os Especiais que levavam Rock para o quartel-general. Isso resultou em um sequestro, no um resgate. Testemunhas disseram que foi rpido e assustador, mas sem ajuda da criana. Sua trilha levou at o cais, terminou em um per abandonado. O barco que estivera atracado ali sumira de vista, a corrente o levando para fora da jurisdio legal da Guarda. Comeou a chover novamente. Eles escapam com demasiada frequncia disse Scithe, se curvando para impedir que a gua escorresse por seu pescoo. Eles vo cortar as gargantas uns dos outros. A no ser que os Especiais os apanhassem antes. Eles no tinham limites em casos de assassinato. Talvez.

Meu primeiro sargento de peloto costumava dizer que em alguns dias voc come o crocodilo e em alguns dias o crocodilo come voc. disse ele, sorrindo amargamente. A piranha deixou a garota para enfrentar as consequncias. Vamos encontr-la e cuidar disso.

Sem mistrio, sem milagre


MELINDA M. SNODGRASS

O problema de abrir uma fenda no mundo que voc nunca sabe o que passar por ela. O que pode ser perigoso se seu trabalho for fechar aquela fenda novamente. Escritora cuja obra abrange diversos meios e gneros, Melinda M. Snodgrass escreveu roteiros para vrios programas de televiso, incluindo Jornada nas estrelas: a nova gerao (da qual tambm foi produtora por muitos anos). Foi roteirista e produtora de Profiler. Escreveu romances populares de fico cientfica e foi uma das criadoras da longa srie Wild cards, para a qual tambm escreveu e editou. Entre seus romances esto Circuit, Circuit breaker, Final circuit, The edge of reason, Runespear (com Victor Miln), High stakes, Santa Fe e Queens gambit declined. Seu romance mais recente The edge of ruin, continuao de The edge of reason. Entre seus romances de seriados esto Double solitaire, da srie Wild cards, e The tears of the singers, da srie Jornada nas estrelas. Tambm organizou a antologia A very large array. Ela mora no Novo Mxico. O chacoalhar das rodas sobre os trilhos era hipntico. O luar penetrava entre as ripas do vago de carga e, do lado de dentro, um lampio a querosene iluminava os rostos dos homens reclinados em suas trouxas. A luz dourada e quente dava um aspecto saudvel pele amarelada e spera. A presena do lampio teria provocado a ira e os ataques de qualquer autoridade que passasse, mas felizmente nenhum policial ferrovirio verificara o trem nas duas estaes anteriores. Cross se apoiou nos fundos do vago, escutou o zumbido grave de vozes masculinas e viu a magia que corria no sangue cintilar ao redor deles. Ele deixara Nova York trs meses antes, buscando o local de origem de um misterioso smbolo de vagabundos. Normalmente esses smbolos eram coisas simples; um cdigo que vagabundos deixavam para outros de modo a orient-los enquanto cruzavam um pas arrasado pela depresso. Um crculo vazio significava que no havia nada ali. Um tringulo com duas linhas estendidas como braos e quatro linhas menores como dedos significavam que se voc escutasse uma pregao religiosa, conseguiria uma refeio grtis. Aquela tinha uma cruz, mas tambm uma serpente. A cabea da cobra se encaixava no ngulo entre a parte de cima e os braos da cruz; a boca estava aberta, mostrando presas, e havia algo nos olhos que Cross achava assombrosamente familiar e perturbador. Seu chefe, dono da Unique Investigations, suspeitava que isso marcava o lugar de uma incurso de outro universo e, aps encher os bolsos com dinheiro, Conoscenza enviara Cross para investigar. Cross passara semanas em acampamentos de vagabundos, andando pelas estradas, pegando trens, conversando com vagabundos e sendo atacado, mas achava estar chegando ao final da jornada. O que o velho contara a ele em St. Louis parecia promissor. O velho vira a marca em Buford Fork, uma cidadezinha perto de Tulsa, Oklahoma. Eles logo chegariam l, Cross saltaria e iria em busca da fenda e da criatura que a abrira. Era uma noite quente de junho, mas ainda assim Cross tremia e apertou o palet ao redor de si. Enfrentara um do seu tipo na Virgnia Ocidental e isso o deixou exausto. Perdera dias se remontando e ainda estava extremamente frgil. Sentia que podia ter um colapso a qualquer momento, portanto temia o confronto que viria. Cross soltou seu cantil da cintura e tomou um gole de conhaque. A Lei Seca aumentava o

sofrimento de um pas desesperado, mas Conoscenza o contrabandeara do Canad e era de qualidade. Quando acabasse, Cross teria de encontrar um bar ilegal e comprar o lixo que estivesse venda. Diferentemente de um humano, Cross no ficaria cego por tomar lcool ilegal ruim. No foi culpa minha. Os tons anasalados de Ed Bloom flutuaram de volta at Cross. Meus princpios administrativos eram bons... No, melhor que bons, eram timos. Mas o dono no entendia isso e fechou a loja. Os empregados no tinham motivo para me culpar. Era a dcima nona vez que Bloom contava sua histria desde que Cross, em St. Louis, subira a bordo daquele Pullman de porta lateral. Fazia Cross desejar ter usado suas economias e comprado um assento em vago de passageiros, mas depois do que acontecera na Virgnia Ocidental, ele temia tentar. Se ele desmontasse em um vago de carga em meio a um bando de vagabundos, ningum os escutaria. Nenhuma autoridade levaria a srio uma histria maluca de homens perdidos e esquecidos a respeito de um homem que se desfizera em centenas de fatias de luz multicolorida e voara em todas as direes. Mas se isso acontecesse diante de cidados respeitveis... No, ele no podia correr o risco. O trem desacelerou. Cross pegou sua trouxa, enfiou o chapu de feltro no bolso do palet, foi na direo da porta e a abriu alguns centmetros. O trem desacelerou novamente, as rodas dando um guincho metlico, e Cross saltou. Perdeu o equilbrio, mas conseguiu amortecer a queda com o ombro. As cinzas junto aos trilhos estalaram e soltaram o cheiro de fuligem de carvo. Cross se levantou e saiu andando. A noite cara sobre a pequena cidade de Buford Fork, Oklahoma, de um modo que lembrou a Cross uma enorme boca se fechando. Tambm lembrou a ele por que odiava cidades do interior. Ele adorava o brilho das grandes cidades, com a eletricidade mantendo a escurido distante. Olhava ansiosamente para o brilho de Tulsa no horizonte, mas deu as costas e continuou andando pela rua principal de Buford Fork. Viu frente um osis de iluminao pblica, quatro lmpadas a gs iluminando a fachada da prefeitura. Havia uma lanchonete do outro lado da rua, mas estava fechada, provavelmente porque no valia a pena abrir se no havia fregueses. Um cardpio manuscrito na janela anunciava fil de frango frito com molho cremoso e bolinhos de milho. Cross se deu conta de que a pele que vestia sentia fome. Apertou a mo sobre a barriga e sentiu o volume do dinheiro. Ele devia continuar a se fazer passar por vagabundo ou oferecer dinheiro a alguma dona de casa em troca de comida? Ele passou por um cinema. Ironicamente, o letreiro anunciava Luzes da cidade, estrelando Charlie Chaplin. Havia uma picape Ford Modelo A estacionada em frente, a cabine preta coberta de poeira. Os pneus banda branca eram como um lampejo de sorriso na escurido. Havia dois Modelo T antigos e vrias bicicletas apoiadas na parede. Cross pensou em entrar. Ele gostava de filmes, mas a bilheteria estava vazia. Avanou e viu a silhueta negra de uma cruz contra o cu. Estava fincada no teto de uma casa e no de uma igreja. Uma misso, portanto. Caminhou at o porto na cerca de madeira branca desbotada. Um cartaz escrito mo dizia: Misso Sangue do Cordeiro. Sombras perto da base dos postes do porto chamaram sua ateno. Ele se curvou, acendeu o isqueiro e ficou paralisado. O velho de St. Louis estava certo. O smbolo que ele perseguia estava gravado na madeira. O desenho era perturbador; o original era aterrorizante. Ele lamentava ter sido frvolo no escritrio de Conoscenza no Harlem. O grandalho deslizara o desenho sobre a superfcie encerada da mesa. Cross estudara a cruz e a cobra, olhara nos olhos

escuros do homem que oferecia a ele uma chance de conseguir o perdo e perguntara: Imagino que isso no signifique que h um mdico l dentro. Conoscenza se ergueu, uma viso impressionante, j que ele tinha pelo menos 1,95 m e mais de 130 kg. Caminhou at a janela e cruzou as mos s costas. A luz do sol brilhava em sua pele de bano. Cross se juntou a ele e juntos olharam para a multido de humanos caminhando apressadamente pela calada. um momento ruim disse Conoscenza. Talvez haja desespero suficiente para que eles finalmente consigam ultrapassar os limites entre as dimenses e retornar. O eles se referia ao povo de Cross, criaturas que se disfaravam como deuses e tinham como presas os habitantes deste mundo. Assim como Cross se disfarava de humano, embora j no se alimentasse mais dos infelizes macacos da Terra. J vimos pior. Foi a resposta lacnica de Cross. Depresso econmica e seca no se podem comparar com Peste Negra, Gengis Khan ou a Cruzada Albiginense. Se esta gerao de humanos vai abraar os antigos por causa disso, ento eles so frouxos. Naquele momento, encarando o smbolo, ele estava assustado. Seus adversrios haviam encontrado morte, violncia e dor suficientes para desmontar Cross. Apenas por causa de centenas de pequenos atos de gentileza ele havia sido capaz de se remontar. Apesar de devastadas pelo colapso econmico, muitas pessoas j estavam venerando a verso amorosa de Deus encarnada pelo mtico Jesus. Estavam aplicando os princpios que Conoscenza embutira no que antes era um culto assassino de um Deus da guerra. Parte dessa gentileza era intrnseca ao homem a evoluo tendia a cultivar a empatia , mas parte era fruto do trabalho de Conoscenza. Os Antigos podiam ter contaminado a humanidade com a religio, mas Conoscenza tentara gui-la e mold-la em algo que pudesse gerar o bem e Cross se juntara a ele nesse esforo porque, no passado distante, Eolas, como Conoscenza havia sido chamado, encontrara Cross, criado pela compaixo humana e enfraquecido pela crueldade humana, e Eolas/Conoscenza fizera uma proposta a Cross. Cross ajudaria a combater as criaturas aliengenas e, em troca, Eolas/Conoscenza ajudaria Cross a morrer. Mas parece que eles no chegaram parte do morrer. Por um instante a existncia esteve nos ombros de Cross como um peso esmagador. Ele ergueu a cabea e examinou o prdio. Havia uma agitao l dentro que nada tinha a ver com fome. Se aquele era um ponto de contato entre os Antigos e aquele mundo, Cross teria de lidar com a situao, mas estava fraco demais. Mais uma vez, desejou que tivessem um paladino, um humano que pudesse usar a velha arma e matar um Antigo. Em vez disso, ele tinha de usar sua fora contra os seus. Respirou fundo e passou pelo porto. Grama morta, arrasada por anos de seca, estalou sob seus ps. Subiu os degraus at a ampla varanda com tela, com direito a porta de vaivm, e bateu na porta da frente. Esperava que o culto obrigatrio estivesse encerrado e que ningum na residncia fosse realmente religioso. Quando as pessoas comeavam a rezar, testemunhar e invocar Jesus, era um esforo terrvel para ele manter os cabelos curtos e o rosto sem barba. Sua forma fsica tendia a refletir a viso dos crentes. Uma mulher atendeu. Casa dos 30, bonita, cabelos castanhos presos no alto da cabea. Vestia saia e blusa brancas e calava sapatos vermelhos abertos na frente. Olhou para Cross por um longo momento, depois sorriu. Ele permitiu que um pouco de seu poder se projetasse e a tocasse. A magia cintilou ao redor dela e havia algo estranho com o grande anel de mbar em sua mo direita. Ele estudou a fita de cabelo tranado e as sombras negras onduladas que fluam para ele. Algo estava preso e ele temia que pudesse ser ela. Noite, madame disse Cross. Isto aqui um estabelecimento de missionrios?

Sim... sim, . Seja bem-vindo, entre. Sou a irm Sharon. Ela recuou e Cross passou pela porta. A mancha gordurosa da sua espcie permeava as paredes e pendia das cortinas. Os msculos de Cross se contraram na preparao para um ataque, mas ento ele se deu conta de que no havia perigo; o Antigo no estava mais presente. V oc nosso nico hspede esta noite. A maioria das pessoas parece estar viajando disse ela, com uma voz clara e vibrante. Ela pegou a trouxa dele e a colocou junto porta. Caso esteja com fome, h um refogado no fogo e assei po esta manh. Sim, madame. Gostaria de comer. Ela o conduziu sala, que havia sido transformada em um refeitrio com bancos e mesas sobre cavaletes. Cross se instalou em um banco; ela desapareceu por uma porta. Cross se levantou e correu de volta para a entrada. Ele tinha o poder de ver magia e a abertura entre as dimenses devia ser como uma chama. Virou a cabea de um lado para o outro, tentando localiz-la, mas a campainha no parava de zumbir, interferindo com sua habilidade. Foi na direo de um conjunto de portas duplas e estava com a mo na maaneta quando se assustou com uma voz seca. Ei, o que voc est xeretando? Cross se virou e encontrou o olhar irado de um homem baixo e gordo. De p atrs dele estava um jovem corpulento na casa dos 20 anos. Os traos faciais embotados revelavam a sndrome de Down. Ele sorriu para Cross e balanou a cabea alegremente. Desculpe, estava apenas pegando minhas coisas disse Cross. Sem dvida querendo nos roubar bufou o homem. Ele esticou a mo, agarrou Cross pela orelha e o empurrou. Vamos ver o que irm Sharon tem a dizer. O Down parecia preocupado, captando a raiva nas palavras do homem gordo. Se no soltar, perder essa mo disse Cross, sem se alterar. O homem o olhou nos olhos e soltou a mo. Cross entrou no refeitrio. Sharon estava saindo por outra porta com uma tigela de refogado em uma das mos e po na outra. Irm, eu o encontrei xeretando. As palavras tinham o tpico ar de importncia presumida encontrado apenas em eunucos de palcios e mordomos. O Down ficou junto porta, balanando nervosamente de um p para o outro e olhando para Sharon. Estou certa de que ele no pretendia causar mal algum disse Sharon, pacificadora. Cross se sentou em um banco e Sharon colocou a comida diante dele. Ele provou o refogado. Era denso, com pedaos de carne e tinha at mesmo alguns feijes entre as cenouras e batatas. Era muito melhor do que o que se encontrava na maioria dos estabelecimentos missionrios. Sharon se sentou sua frente. O homenzinho ficou atrs dela, olhando. Meu marido, Marshall, e meu enteado esto em uma cruzada disse Sharon. Eles fazem a pregao, ento no tenho estimulado as pessoas a vir, j que no tem havido culto. V oc uma pregadora to boa quanto o irmo Hanlin disse o homem. O esprito a invade, irm Sharon. Ela sorriu para ele, que estufou o peito. Cross olhou para a escurido que cercava o anel e pensou no que mais a invadiria. Voc muito gentil, Stanley. A falta de um clrigo provavelmente uma atrao para a maioria das pessoas disse Cross, enquanto sugava uma colherada de refogado. Imagino que no seja um homem de Deus, senhor... A ironia quase o fez engasgar. Deu uma risadinha breve.

Cross disse, fornecendo o sobrenome. E sou mais de Deus do que voc possa imaginar. Apenas sei que somente unguento e pensamento positivo. No acha que as pessoas precisam de consolo? Especialmente em momentos difceis? perguntou Sharon. Sou totalmente a favor do consolo. Se eles simplesmente parassem nisso, mas nunca param. As pessoas sempre decidem que todos os outros tambm precisam de consolo e melhor que seja sua verso do consolo. E caso no seja, geralmente provam sua tese com a ponta de uma espada ou o cano de uma arma. Sharon se levantou de um pulo, a agitao evidente em dedos se retorcendo enquanto ela abria e fechava as mos. Talvez possamos dar uma caminhada ao ar livre e continuar nossa conversa, Sr. Cross. Certo. Cross pegou um pedao de po e o levou enquanto a acompanhava at a porta de frente. O Down saiu do caminho apressadamente. Atrs dele, o mordomo emitia grunhidos. Ela o conduziu para trs da casa, seguindo uma trilha que acompanhava a cerca de arame farpado. O ar quente da noite estava invadido pelo mugido baixo do gado e o cheiro de estrume e poeira. Ele comeou a prestar ateno em onde pisava. Vagalumes danavam entre as folhas de grama marrom como estrelas perdidas. A meia-lua quase se pusera atrs das montanhas. frente, uma linha sinuosa de rvores delineava o leito de um crrego. Eles atravessaram e chegaram a uma clareira onde uma ponte de madeira cruzava por cima das guas calmas. O vento mudou e Cross sentiu cheiro da fumaa de uma fogueira. Havia um acampamento de vagabundos por perto. Sharon olhou naquela direo por um longo tempo, depois se sentou na beirada da ponte, as pernas balanando, e fitou as ondas prateadas que passavam abaixo dela. Finalmente perguntou: O que faz, senhor? Qual o seu ramo? Sou detetive particular, madame respondeu. Ela o examinou por um longo tempo. Ento isso significa que ajuda as pessoas. A voz era to suave que ele teve de se inclinar para ouvi-la. O hlito dela soprou suavemente em sua bochecha. Voc precisa de ajuda? Ela no respondeu, mas desviou o rosto para contemplar o cu. Meu marido est a caminho de Chicago para a conveno. Cross no precisava perguntar qual conveno. Os democratas haviam se reunido para escolher um candidato presidncia. Os republicanos se aferravam ao infeliz Hoover, de modo que era fundamental que os democratas escolhessem com sabedoria. O que vai ser difcil, era a opinio de Cross. Marshall delegado suplente e levou Sean para que ele pudesse ver seu governo em funcionamento continuou ela. Isso deixou Cross um tanto desconfortvel. Um pregador com um cargo oficial e a mancha de um Antigo podiam ser uma mistura txica. Eu fiquei para cuidar do estabelecimento dos missionrios continuou Sharon, girando o anel nervosamente. Os tentculos de sombra se contorceram. Ficou em silncio por um momento e ento voltou o rosto para ele. O Senhor me deu o dom da Viso e posso ver que um bom homem. Acho

que foi mandado aqui para me ajudar. No sei quanto primeira parte, madame, mas se estiver em apuros, eu talvez possa ajudar respondeu Cross. Ela olhou para a frente. Voc vai achar que sou louca. Por que seria? Ela esticou a mo. Este anel sussurrou. Meu marido me deu, mas no consigo tir-lo. Deixe-me ver. Ele estendeu a mo para ela. A fora pulsava atravs do anel como um batimento cardaco. Ele reuniu sua prpria fora, agarrou o anel e deu um puxo. Houve um claro de luz violeta, algo pareceu chut-lo no peito e o mundo ficou preto. A primeira impresso foi a de estar molhado. Sharon estava ali, colocando a cabea dele no colo e acariciando sua testa. Sr. Cross. Sr. Cross. Est bem? Ele abriu os olhos penosamente. Mesmo o luar pareceu um prego sendo enfiado em sua cabea. Ele estava deitado com a metade inferior do corpo no riacho. O ataque do anel o jogara da ponte. Os elos que sustentavam sua forma humana vibravam como um diapaso. Ele engoliu bile, fechou os olhos e respirou lenta e profundamente. No desmonte. No desmonte. No aqui. No agora. No to pouco tempo depois da ltima vez. Lentamente, assumiu o controle do corpo. Acha que consegue andar? Ele assentiu e se esforou, tentando se levantar. Sharon o ajudou, apoiando-o sob um brao. Eles se arrastaram de volta ao estabelecimento dos missionrios. V ou coloc-lo no quarto de Sean. E tire essas roupas molhadas. V ou pendur-las agora, para que estejam secas de manh. Ela o levou escada acima at um quarto estreito com uma cama igualmente estreita junto a uma parede. Havia uma estante com livros escolares e folhetos religiosos. Em cima dela uma coleo de pedras, um lagostim em um aqurio, uma bola de futebol. Tpico quarto de menino. Ela saiu. Cross esvaziou os bolsos e removeu o coldre. Tirou as roupas e, entreabrindo a porta, passou o fardo molhado. Ele teve a presena de esprito de tirar o dinheiro e guard-lo sob o travesseiro. Ento olhou para a cama e caiu nu sobre o lenol. Foi o sol poente batendo quente sobre suas plpebras que o despertou. Cross encontrou suas roupas em uma pilha cuidadosamente dobrada aos ps da cama. A incongruncia o intrigava. A pequena Senhorita Sentimental entrara no quarto de um homem nu que no era seu marido. Olhou para o relgio. O poder negro daquele anel o nocauteara por quase 24 horas. Cross estremeceu: algo passara pelas membranas entre as dimenses e parecia ser muito mais poderoso do que ele. Nenhum dos seus objetos havia sido mexido, nem mesmo o revlver. Vestido, ele abriu rapidamente as portas dos outros dois aposentos do andar de cima. Um era um escritrio, o outro, um quarto com cama de casal coberta com colcha de retalhos e repleto de perfume. E ele encontrou o que buscava. No a verdadeira abertura entre as dimenses, mas a prova de que um Antigo residira naquela casa. O espelho da cmoda estava sem reflexo, resultado do contato com um Antigo. Ele se sentou na beirada da cama e pensou. Um dos seus penetrara no mundo ali. O que significava que havia um buraco na realidade. Ele no podia cuidar da abertura; apenas um paladino poderia

fech-la. Precisava informar seu chefe e alert-lo de que provavelmente o Antigo deveria ter ido para Chicago e que ele deveria ir tambm para l, combat-lo e talvez venc-lo. A perspectiva da batalha vindoura o deixou trmulo. Por outro lado, Conoscenza s pedira a ele para localizar a fonte. Cross fizera isso. Ele podia usar o dinheiro, comprar uma passagem no primeiro trem e apresentar seu relatrio pessoalmente. Cross foi at o alto das escadas e ouviu o rumor de vozes masculinas vindo do refeitrio. Naquela noite a Misso Sangue do Cordeiro tinha clientes. Entrando na sala de estar adaptada, ele examinou a situao. Todos os rostos estava com barba por fazer, pois navalhas e sabo eram caros. A maioria dos homens vestia macaco. Alguns, como Cross, usavam ternos, embora desgastados at o brilho caracterstico do uso contnuo devido pobreza. A sala cheirava a refogado, ovos mexidos, po recm-assado e caf reforado com muita chicria. Sob os cheiros bons havia o fedor de odores corporais, halitose e fumaa de cigarro entranhada. Sharon se movimentava entre as pessoas distribuindo pratos. O Down andava erraticamente atrs dela, carregando a bandeja com a loua. Normalmente as pessoas nessa condio so alegres e amorosas. Aquele abria e fechava a boca e continuava a olhar nervosamente para Sharon. E ele quase correra na noite anterior quando Sharon se aproximara. Talvez sentisse a presena negra no cerne de seu anel. Alguma coisa claramente o deixava nervoso. O bufo pretensioso estava junto ao ombro dela. Cross ficou pensando por que uma mulher bonita ficava com aqueles homens por perto. Cross se acomodou na ponta de um banco. O homem ao lado grunhiu um cumprimento. Turma grande observou Cross. , estamos acampados junto ao silo. A garota apareceu e nos pegou disse o homem, dando um sorriso que revelava gengivas demais e dentes de menos. Acho que estava solitria. Sharon chegou at sua mesa. Sorriu rapidamente para ele e colocou um prato na sua frente. Como est se sentindo? Melhor? perguntou. Sim. Como voc d conta desse banquete? Ela deu um sorriso de censura e colocou um dedo sobre os lbios. O Senhor providencia. No pela minha experincia. Ela deu um tapinha no seu ombro. Depois pegou um fio de cabelo castanho comprido do ombro dele e o enrolou no dedo. Bem, talvez eu ainda o transforme em um crente. Ah, eu creio disse Cross. Nunca duvide de que eu creio. Ela se foi e ele comeu. A textura e os sabores de comida eram uma das experincias humanas de que ele realmente gostava. Ele limpou do prato os resduos do refogado com um pedao de po, engoliu o resto do caf, suspirou e tirou do bolso um mao de Lucky Strike. Os homens mesa com ele olharam com olhos cobiosos. Cross mal colocara o cigarro nos lbios quando o homenzinho que se achava importante avanou, balanando o indicador. A irm Sharon no gosta de fumo. V para fora. No valia a pena discutir; Cross deu de ombros e foi para a varanda. Abelhas-carpinteiras grandes como a ponta do seu polegar voavam entre os vos do telhado e o calor parado do fim do dia fazia sua camisa molhada grudar nas costas. Aquela era uma experincia humana de que no gostava. Ele agitou o corpo para a camisa se soltar e o suor desapareceu. Enquanto olhava, o sol inchado e vermelho mergulhou atrs do horizonte. Atrs dele, a porta de tela bateu ao se fechar. Cross olhou ao redor. Um grupo de homens, liderado por um de rosto duro com uma cicatriz de faca nas costas da mo, se juntara a ele. Um deles pegou no

bolso um cigarro amassado j em parte fumado, acendeu-o com um fsforo e o passou de mo em mo. Harry diz que voc tem um mao de cigarros disse um dos homens. Havia um zumbido raivoso nas ltimas palavras. O homem com a cicatriz de faca estava logo atrs dele. Cross o examinou; a luz nos olhos do homem denunciava a beligerncia. Cross decidiu tentar evitar. Pegou o mao de Lucky Strike e ofereceu. O homem com a cicatriz colocou seu cigarro no bolso da camisa. Cross sacou o isqueiro e acendeu o seu. Os homens ficaram olhando espantados. Ento, que porra voc? perguntou Cicatriz de Faca. E o que mais voc tem, amigo, que possa estar disposto a partilhar? Cross apoiou os ombros em uma coluna. Mosquitos zumbiam ao redor dele como uma esposa com raiva. Ele tragou lentamente, soprou a fumaa e disse: Voc no vai querer ir para l, amigo. Vai ser ruim para voc. Os outros homens, prevendo uma briga, formaram um crculo. Sua excitao e a violncia mal reprimida tocavam os limites da conscincia de Cross. Ele expulsou a fermentao intoxicante, estudou seu oponente e avaliou como lidar melhor com a situao. Ele ainda estava fraco por ter sido feito em pedaos e pelo que acontecera na ponte na noite anterior. Um Antigo tambm havia estado naquele local muito recentemente. Cross no gostava de brincar com seus poderes, para no chamar a ateno de um dos seus. Seu oponente deslocou o peso de um p para o outro e ergueu os punhos. Cross continuou apoiado enquanto terminava o cigarro. Ento o soltou e esmagou com a ponta do p. O homem corretamente interpretou a descontrao de Cross como desprezo e sua raiva aumentou. A excitao dos espectadores tambm aumentou em resposta. Cross se curvou e arrancou o cigarro do bolso do homem. E esse o problema de querer mais, amigo. Voc pode acabar sem nada. Ele se empertigou e estudou o grupo. O crculo de espectadores se dissolveu como tinta na gua corrente. A porta de tela se abriu com fora, batendo contra a parede, e Sharon saiu com seu facttum logo atrs. Colocou a mo nos quadris e disse: No h briga neste lugar de paz. Apontou para Cross. Voc! V embora! V logo! Cross deu de ombros e desceu os degraus da varanda, enquanto os outros homens voltavam para dentro do estabelecimento missionrio. Sharon colocou o brao de Cicatriz de Faca sobre seu ombro e o apoiou ao passar pela porta. Vou coloc-lo no quarto de Sean ele a ouviu dizer. Pela manh, voc estar bem como chuva. A porta de tela bateu, depois a pesada porta de madeira da frente foi fechada com firmeza. Cross ficou de p no crepsculo olhando para aquela porta fechada e refletindo sobre o que vira enquanto a briga comeava. Sharon, protegida pela tela, assistindo com fome nos olhos. Ele precisava de um telefone. Precisava ligar para Conoscenza. Isso no podia esperar que voltasse a Nova York. Assim que seu chefe ouvisse seu relato, Conoscenza iria para Chicago. O que significava que Cross tambm teria de ir para l. A ltima coisa que desejava fazer. O poder naquele anel o deixara nervoso. Eram quase oito horas da noite. O posto dos correios fechara horas antes. Portanto, precisava de

uma casa com um dono gentil e com padro de vida para ter um telefone. Saiu da rua principal, entrando em uma rea residencial e examinando as cercas e os portes em busca do smbolo do pssaro que significava telefone grtis. Demorou um pouco, mas encontrou uma casa. O nome na caixa de correio era Dr. Adam Grossman. Fazia sentido um mdico ter telefone. Estacionado na frente havia um Ford Modelo A, que havia sido cuidadosamente lavado e encerado. Cross parou atrs dele e pegou o dinheiro que levava consigo. Depois abriu o porto e caminhou at a porta. Sua batida foi atendida por um jovem de traos finos com cabelos pretos penteados para trs. O cheiro caracterstico flutuou at as narinas de Cross. Ele usava o novo estilo elegante de calas com bainha virada e brincava com o vinco das calas com dedos manchados de nicotina, enquanto com a outra mo levava os culos de armao de metal para o alto do nariz. A imagem que Cross tinha do mdico do interior gordo e grisalho desapareceu imediatamente. Dr. Grossman? Sim. H algum doente? No. Preciso usar seu telefone disse Cross, oferecendo uma nota dobrada que enfiara entre os dedos. Os olhos do mdico arregalaram viso de US$ 20. Em geral deixo as pessoas usarem o telefone de graa. Eu sei. Grossman franziu o cenho. Como? H um sinal no seu porto. O mdico olhou pela porta na direo da cerca e do porto de madeira brancos. Cross riu. Um sinal de vagabundos. Bem, estou condenado disse Grossman, escancarando a porta. Entre. Isso explica muito. Cross passou pela porta e entrou em uma sala impecavelmente arrumada. Havia livros cuidadosamente empilhados em uma mesa ao lado de uma poltrona. As almofadas no sof eram alinhadas como soldados imponentes. No havia sinal de presena feminina. A sala gritava ex-militar e um mao de Army Club The Front-Line Cigarrete transformou a impresso em certeza. Soldados de infantaria que voltaram haviam fumado o cigarro ingls durante a Grande Guerra. A memria tocou seus sentidos. Por um instante Cross sentiu o odor de gua malcheirosa, corpos sujos e cordite e se lembrou da lama escorregadia sob a sola das botas. O telefone fica no saguo disse Grossman, quebrando o encanto do passado. Cross esticou a nota. Grossman ergueu a mo para recusar. Guarde seu dinheiro. No preciso dele, de verdade. Pegue. Use para comprar remdios ou dar um tratamento gratuito a algum disse Cross. Grossman hesitou, depois deu de ombros e pegou a nota. O telefone ficava em um nicho na parede e na frente havia uma cadeira de madeira. Cross ergueu o gancho do telefone. Alguns segundos depois a telefonista entrou na linha. Deu a ela o nmero da cobertura de Conoscenza. Demorou um pouco para completar a ligao, mas finalmente comeou a tocar e o conhecido ronco grave de seu chefe encheu seu ouvido. Conoscenza. Oi, sou eu. Encontrei. Teve origem em Oklahoma. E voc estava certo, foi uma incurso e um Antigo passou. Consegue lidar com ele? No, porque sumiu da cidade, seguindo para Chicago e montado em um fundamentalista de segunda linha que por acaso delegado suplente conveno.

Qual o nome? perguntou Conoscenza. Hanlin. Houve um silncio por alguns minutos e Cross ouviu o rudo suave de pginas sendo viradas. Ele no est aparecendo nos jornais. O que sabe sobre ele? um demagogo estimulando a raiva popular? No sei dizer disse Cross, fazendo uma pausa e a seguir perguntando: Acha que voc o alvo? Uma forma de prejudicar seus planos para Franklin Roosevelt? Talvez, mas seja ou no, no podemos correr o risco. Melhor ir para Chicago. Talvez voc no consiga chegar ao plenrio disse Cross, amargamente. H alguns suplentes negros argumentou Conoscenza. A grande gargalhada de abalar estruturas encheu o ouvido de Cross e pareceu ecoar no saguo. E no que diz respeito aos lderes do Partido Democrata, a cor da minha pele verde. Chegarei pelo menos at os sales enfumaados. V oc ter de ser meus olhos no plenrio. Um frio escorreu pelas costas de Cross. Ento o outro me ver e eu no terei fora para suportar um ataque. Era absurdo, mas ele se pegou lembrando-se do anncio do Army Club: Este o cigarro do camarada com um grande trabalho a fazer. Quando voc se sente abalado, ele acalma os nervos. Cross ficou pensando se poderia pedir alguns ao mdico. Cross? Ainda est a? Ele disfarou a exausto. , estou aqui. O Antigo e o pregador colocaram algum tipo de feitio poderoso em um anel e o deixaram no dedo da esposa. Eu preciso tir-lo antes de sair da cidade. Vejo voc em Chicago. Cross desligou o telefone e encontrou o mdico de p no saguo, em silncio. Que porra foi essa? Voc um anarquista? No, exatamente o contrrio respondeu Cross. E o que esse Antigo e um anel? De p, Cross ergueu a mo. No tenho tempo para explicar e no caso de algumas coisas, melhor viver na ignorncia. Grossman o seguiu at a porta da frente. V oc parece estar fazendo acusaes a Marshall Hanlin disse Grossman. V ou lhe dizer, embora eu seja membro de uma tribo diferente, Marshall Hanlin um bom homem. Terei de aceitar sua palavra, doutor. Sei apenas que h alguma merda acontecendo no estabelecimento missionrio dele disse Cross, abrindo a porta. Obrigado pelo telefone. Cross enfiou a mo no dinheiro e tirou uma nota de cinquenta. Grossman olhou para ela. No posso... Pode, sim. Ele enfiou a nota na mo do mdico e abriu a porta de tela. Os vagalumes estavam de volta, disparando em meio grama. Quem voc? De verdade? A voz do homem o acompanhou na escurido. Cross olhou para trs. Isso leva de volta sua pergunta anterior e, como aquela, complicado. Complicado demais para o tempo que temos respondeu Cross, levando os dedos ao cenho em uma rpida saudao. Cuide-se, doutor. Estava descendo a rua quando uma onda de terror e dor se abateu sobre ele. Foi to inesperado que o descontrolou e ele sucumbiu avalanche de emoes. Sentiu outro consumidor igualmente

aproveitando o banquete. Recuperou o controle, parou de pensar e perdeu a noo do outro. Comeou a correr, a poeira da estrada girando ao redor dele, fez uma ltima curva na estrada e viu o estabelecimento missionrio em chamas. Havia gritos desesperados dos homens presos do lado de dentro. Protees contra tempestade haviam sido colocadas sobre as janelas. Uma grande tbua bloqueava a porta da frente. Cross a levantou dos suportes e a jogou de lado. Abriu a porta e uma onda de calor queimou seu rosto, chamuscando bigode e cabelos. A distncia, ouviu o sino agitado do carro de bombeiros. Esto atrasados demais, pensou. Seu poder pulsou. Ele nunca tentara us-lo, para no abalar este mundo. Mas algum ou alguma coisa estava se alimentando daquele incndio. Se pudesse salvar os homens presos do lado de dentro, confrontaria seu inimigo. Estendeu seu poder e sentiu o abalo no mundo, sentiu a fora do outro multiverso. Cross ignorou o canto da sereia e em vez disso chamou o fogo. Ele correu na sua direo como um cachorro obediente. Encheu o saguo e ele o transformou em uma bola, mantendo seu calor e poder de destruio afastados das paredes de madeira. Entrou no corredor calcinado, passando por cima de um corpo queimado. Nem todos seriam salvos. O fogo o seguiu, um balo cintilante. Cross abriu as portas duplas e descobriu uma capela improvisada. Filas de cadeiras, um palco elevado que tinha um plpito e um velho piano, uma cruz de madeira no alto da parede. A abertura ficava na parede dos fundos. Era pequena; o Antigo a deixara parcialmente aberta. Cross enfiou os dedos na madeira da parede, alargou um pouco mais a abertura e lanou o fogo para a outra dimenso. Engula isso, pensou ele, com alguma satisfao. A conta do aougueiro no foi alta demais. Havia trinta homens no estabelecimento missionrio. Quatro haviam morrido; dois no sobreviveriam s queimaduras. Os demais iriam se recuperar. Cross passou seis horas tensas na cadeia contando e repetindo sua histria cuidadosamente articulada. Sua licena de detetive particular de Nova York no ajudava, e provavelmente era prejudicial, mas os policiais acabaram decidindo que no poderia ser acusado de incndio criminoso. Cross ficou por ali aps ter sido liberado e tentou falar com alguns dos sobreviventes no ambulatrio. Todos estavam dormindo e apenas alguns haviam acordado quando o incndio comeou. Sedados, pensou Cross, e ficou contente por seu metabolismo inumano no reagir maioria das substncias terrenas. Claramente era um incndio criminoso. O imvel cheirava a gasolina e as protees nas janelas, a barra na porta dos fundos e aquela que Cross retirara da porta da frente no deixavam dvida. A polcia s precisava de um suspeito. Com Cross tendo o mdico como libi, os tiras farejaram e logo surgiu facilmente outro suspeito o Down que trabalhava na misso e havia sido encontrado dormindo no barraco de ferramentas, cercado por latas de gasolina vazias. No havia sinal da irm Sharon e de seu facttum pretensioso. Cross tentou mostrar que aquilo parecia conveniente demais. Que tipo de incendirio iria iniciar um incndio e depois dormir no local do crime? Mas as autoridades ignoraram seus argumentos. O suspeito tinha problemas mentais. Claro que se comportaria de modo idiota. Ademais, era fcil e conveniente. O idiota seria punido. Cross tentou simplesmente dar de ombros, encontrar um quadro de horrios de trens e seguir para Chicago, mas as oraes, crenas e aes que o haviam separado da criatura que se tornara Iahweh, Al e o Jesus das Cruzadas e da Inquisio o impediram de partir. Fazer o bem era um aborrecimento, mas estava em seu mago e no era possvel resistir.

Ele retornou s runas fumegantes da misso e vasculhou o barraco. As latas de gasolina haviam sido removidas e o cho de terra estava revirado com pegadas dos sapatos dos policiais e marcas de arrasto de onde haviam arrancado o Down. Havia vrias ferramentas suspensas em ganchos instalados nas paredes de madeira cinza, uma pequena mesa com ferramentas de mo e potes cheios de pregos, parafusos e porcas. Cross descobriu em um banco sob a mesa uma caneca pela metade com um lquido escuro terminando em uma beirada mais clara. Cheirou. Chocolate. Parecia que o Down guardara metade para depois. Procurou mais e encontrou outra pegada que no havia sido apagada pelos policiais. Ele se agachou e examinou a marca da ponta do p e a depresso deixada por um salto alto. Puxou o banco, se sentou e pensou na situao. Sharon o encorajara a tocar no anel. Ela fora ao acampamento dos vagabundos e levara os homens misso. Precisava de corpos para o sacrifcio? Expulsara Cross, embora soubesse muito bem que ele no comeara a briga. E estivera no barraco de ferramentas. Para entregar o chocolate? E os homens dormindo na misso haviam sido sedados. Por que no tambm o Down? Cross supusera que Sharon era vtima da feitiaria do marido. Mas naquele momento surgia uma nova teoria mais soturna a de que Sharon invocara o Antigo. Para provar isso, Cross precisava encontrar a mulher e ele tinha uma boa ideia de para onde ela estava indo. Mas primeiro precisava inocentar o Down. Restava apenas uma pergunta: ser que o chocolate tambm havia sido adulterado? Ele conhecia um mdico que poderia dar a resposta. O Dr. Grossman foi l. Ao chocolate havia sido misturado um sedativo. Suficiente para derrubar um cavalo, segundo Grossman. A palavra do mdico foi o bastante para libertar o Down. Sabendo que a criana crescida morreria de fome sem cuidados, Cross deu ao mdico duas notas de cem dlares e pediu a ele para contratar o homem. Ento comprou uma passagem de trem em Tulsa e seguiu para Chicago. Pensara em encontrar um campo de aviao e alugar uma aeronave, mas o trem demorava mais, lhe dando tempo para descansar e se preparar para a batalha vindoura. Os campos arrasados do Kansas deslizaram pelas janelas do trem. Deveriam estar cobertos por trigo, mas anos de seca haviam reduzido a um deserto as terras um dia verdejantes. Cross viu poeira soprada pelo vento na direo leste, escura como nuvens de tempestade. A poeira engoliu o trem, transformando o sol em brasa vermelha e o dia em um crepsculo sobrenatural. Que bom que ele no acreditava em pressgios. Chicago estava cheia de polticos, o que significava que estava cheia de vagabundas. Bares ilegais mal disfarados aos montes e o jazz invadia a noite. Cross caminhou pela Madison Street na direo do Chicago Stadium. Era a maior arena fechada do mundo e a enorme estrutura de tijolos vermelhos lembrava a Cross um sapo cintilante agachado na paisagem. Delegados passavam pelas portas, prontos para ouvir outra rodada de discursos em apoio aos trs principais candidatos: Al Smith, John Garner e Franklin Roosevelt. As pessoas cintilavam com a magia que corria em suas veias, mas ele ainda no vira a que caracterizava Sharon Hanlin. Ele fora diretamente da estao para o estdio, pensando que poderia identific-la na multido e fazer... O qu? Remover o anel, para comear. Descobrir o que ele prendia, porque decididamente no era ela. E como voc vai fazer isso? Ele chutou seu traseiro na nica vez em que tentou. Decidiu abandonar a busca aleatria e se apresentar a Conoscenza. Cross acenou para um txi e disse ao motorista para lev-lo a Palmer House. No sabia como Conoscenza conseguira, mas

reservara um quarto num hotel elegante. O saguo era cavernoso e dominado por uma pintura no teto retratando cenas da mitologia grega. Cross ergueu os olhos e se viu olhando para Zeus, um verdadeiro filho da puta. Apenas depois de conhecer Conoscenza, Cross descobriu o que havia acontecido com o Antigo. Um paladino recrutado por Prometeu (outra das identidades de Conoscenza) abatera o deus. Um discreto porteiro negro perguntou se ele tinha bagagem. Cross balanou a cabea. O ascensorista era um negro idoso com cabelos grisalhos. Quando Cross saiu do elevador, uma empregada negra, empurrando um carrinho de limpeza, se colou rapidamente parede, tentando parecer invisvel. Cross levantou a mo para bater, mas a porta se abriu e revelou Conoscenza e o rosto de maxilar pronunciado e a cabea calva de Jim Farley, gerente de campanha de Roosevelt. Conoscenza sorriu, aprofundando as rugas em volta de seus olhos escuros, e disse: Ah, meu caro Cross, como sempre no momento exato. Jim, poderia dar um jeito para que ele entre no plenrio? Fico contente em conseguir. E obrigado novamente. O homem bateu no bolso do peito e seguiu para os elevadores. Conoscenza chamou Cross para dentro da sute. Abotoaduras de ouro cintilavam em seus pulsos e uma corrente de relgio de ouro se estendia sobre seu peito robusto. A pequena empregada olhou para ele, chocada. Conoscenza deu um grande sorriso na direo dela e estendeu uma nota de dez dlares. Obrigado por cuidar to bem do meu quarto. Sim, senhor. Obrigada, senhor disse, fazendo uma pequena reverncia. Conoscenza fechou a porta. No se sente estranho? perguntou Cross. Os ombros enormes se ergueram e desceram em gesto de aceitao. No seria nada diferente em um hotel de South Side. Os empregados ainda seriam negros. Pelo menos assim eu ao mesmo tempo marco uma posio e ofereo a possibilidade de um futuro diferente. Voc apenas gosta de arrumar confuso disse Cross. Foi na direo do sof e se sentou. Isso tambm. Passe aquele cardpio do servio de quarto. No havia vago-restaurante no trem? perguntou Conoscenza. , mas isso foi h horas e havia areia em minha comida. Cross examinou o cardpio e pediu um bife com todos os acompanhamentos. E ento, o que descobriu sobre Hanlin? Bem, no mais suplente. Um delegado de Oklahoma ficou doente e ele o substituiu respondeu Conoscenza. Conveniente, no? disse Cross, se levantando e andando de um lado para outro. A esposa preparou um pequeno auto de f em Oklahoma. Talvez para dar a ele poder para adoecer o delegado. Acho que esto trabalhando juntos. Quando no est no plenrio ele passa seu tempo pregando para grupos cada vez maiores. Fui uma vez e ele muito carismtico. Agora que a esposa se juntou a ele, a multido da noite passada dobrou de tamanho e hoje h boatos de que vo escolher o Sr. Hanlin como possvel candidato a vice-presidente. Bem, isso assustador pra cacete, porque voc sabe que se esse sujeito aparecer na cdula na

segunda posio, no ficar nisso. Acabar presidente. Ento voc ter de garantir que isso no acontea disse Conoscenza. Houve uma batida na porta. Assim que o funcionrio recebeu a gorjeta, Cross se instalou na mesa de caf e comeou a devorar a comida. Com a boca cheia, perguntou: Como est indo a conveno? Roosevelt no tem votos suficientes. Alguns de ns esto trabalhando Garner, tentando faz-lo desistir. Em troca de qu? perguntou Cross. Muito cnico disse Conoscenza, suspirando e estudando suas unhas. Precisamos encontrar um modo de neutralizar Hanlin. Que no envolva assassinato? Ele tentou fazer com que parecesse piada, mas Conoscenza olhou implacavelmente para ele. Voc nunca facilita nada para mim resmungou Cross, e terminou seu jantar. O problema, refletiu Cross enquanto seguia para o teatro falido do qual Hanlin se apropriara, que o tipo de pessoa que realmente venerava o Deus amoroso no tendia a liderar cruzadas contra descrentes, iniciar guerras, apedrejar piranhas ou decapitar adlteras. O que deixava Cross em clara desvantagem, pois o que alimentava os Antigos eram dio e medo. Seus irmos se alimentavam do assassino e da vtima, do torturador e do torturado, enquanto Cross s podia se valer de caridade e amor e simplesmente no havia tantas pessoas boas no mundo. No era culpa dos humanos. Saram das rvores havia pouco tempo. Tudo isso era um interessante exerccio mental, mas no resolvia o problema de Cross de o que fazer a respeito de Hanlin e Sharon. Seu plano vago era aparecer, ver se algum cometia um erro e esperar que esse algum no fosse ele. Supunha que poderia se valer do Jesus completo, mas no era um truque que gostasse de usar com muita frequncia e funcionara melhor em 1300. A invenozinha de Edison tinha imagens se movendo em uma tela branca. Os irmos Wright haviam garantido que os humanos pudessem voar, no apenas pssaros e anjos, e os cientistas estavam comeando a desvendar os segredos da prpria matria. A humanidade se tornara menos crdula, mas ainda cheia de crenas e reaes irracionais em volume suficiente para ser perigosa. Ele se juntou multido que se encaminhava para o prdio. Pessoas agarravam bblias e cruzes. Eles acham mesmo que se eu tivesse sido crucificado em uma daquelas coisas iria querer ver uma delas novamente? Ele afastou a divagao tola. Estava indo enfrentar um de seu prprio tipo e no estava em forma para isso. Precisava de toda a sua objetividade e concentrao. O cenrio era semelhante a Oklahoma. Piano, o facttum gordo tocando um hino. Um plpito. Sharon vestindo uma tnica branca de coro e aqueles sapatos vermelhos incongruentes, sentada em uma cadeira junto ao plpito. Um homem mais velho de tnica preta caminhava pelo palco de um modo que lembrava a Cross os grandes felinos no zoolgico. O fsico de predador se chocava inteiramente com sua aparncia, j que estava ficando calvo, tinha os ombros ligeiramente curvos e comeava a ficar barrigudo. Havia pessoas do lado de dentro entregando panfletos. Eles pareciam ter sido mimeografados apressadamente e a tinta estava manchada em alguns pontos. O ttulo dizia: UM LDER CRISTO PARA A AMRICA Cross estudou o lder cristo e o que percebeu foi perturbador. A pele tinha poucos traos de capacidade mgica, mas o poder cintilava ao redor do homem. Cross olhou para Sharon. O anel reluzia sob as luzes; Sharon cintilava de poder e as sombras circulavam. As coisas se encaixaram em

seus lugares. Era um esforo de equipe. Sendo mulher, Sharon no podia ser candidata, mas poderia usar seu poder para impulsionar o marido para o alto posto. Sentiu o gosto oleoso do Antigo em sua lngua, mas no conseguiu definir sua localizao. Estremeceu. Houve um toque suave no cotovelo de Cross. Senhor, precisa se sentar. O culto j vai comear. Cross se virou e viu um garoto beira da idade adulta. Os olhos do garoto tinham uma borda branca e a tenso curvava seus ombros. Cross tambm viu as semelhanas fsicas com o homem no palco. V oc deve ser Sean disse Cross, e ficou chocado quando o garoto engasgou, recuou um passo e se jogou de joelhos. Deus seja louvado! Voc veio! Minhas preces... Cross o agarrou rispidamente sob o brao e o colocou de p. Meu deus, garoto! Pare com isso disse, com o canto da boca. O garoto pareceu confuso. Mas... No ... No. Mas voc sabia meu nome... ... porque... deixe para l. Saia. Ele empurrou o adolescente na direo das portas. A msica parou. Cross olhou para trs na direo do palco e viu acima da congregao Sharon franzindo o cenho. Ela o viu e ficou rgida. Hanlin ficou paralisado, olhou diretamente para Cross e Cross ento se deu conta de que a pele humana no continha um humano. Um Antigo rastejava dentro dela. O terror o fez engasgar. Ele apressou o garoto para fora do teatro. Do lado de fora viu seu reflexo nas portas de vidro e desfez o disfarce. Odiava entrar em igrejas. Com a barba retirada e o cabelo encurtado, voltou-se para Sean. Certo, garoto, sobre o que voc tem rezado? Voc no deveria saber? Finja que no sei. Jogando um brao sobre o ombro do garoto, Cross o levou pela rua. Atrs dele a porta se abriu e o gordo saiu correndo. Cross acenou para um txi apressadamente e colocou o garoto dentro. Pise fundo ordenou ao motorista. Cross olhou pelo vidro traseiro para a figura do facttum, que diminua. Para onde? perguntou o motorista. Cross olhou para o garoto. Est com fome? Claro que est com fome. Garotos da sua idade sempre esto com fome. Os talheres faziam barulho nos pratos; a garonete e o cozinheiro faziam um canto e contracanto com Prato da casa, Pedido. Cross se permitiu um pedao de torta de cereja moda, uma fatia de bolo de chocolate amargo e uma xcara de caf, enquanto o garoto engolia o bife de panela, tomava uma Coca-Cola e contava sua histria. Mame morreu h dois anos. Papai ficou muito triste. Ento Sharon foi misso e eles comearam a sair juntos. Eles se casaram h sete meses. Cross se distraiu. Ele estava concentrado na maldita coisa usando o traje de gente. Pensando em como combat-la. Pensando se conseguiria vencer. Pensando se tudo terminaria com ele desmontado e fraco novamente.

...faz com que escove seus cabelos. Cross voltou a prestar ateno no garoto, que estava vermelho e parecia constrangido, o que fazia as espinhas em suas bochechas brilharem ainda mais. No quarto deles, quando papai est lendo no andar de baixo. Voc estava mesmo escovando os cabelos dela ou isso um eufemismo? Como? Outra forma de dizer foder disse Cross. O garoto ficou branco, depois vermelho novamente, ento tomou um grande gole de refrigerante. N... no gaguejou. S toquei nos cabelos dela. Fale sobre aquele anel. Ela tinha a pedra no engaste de prata quando apareceu... Meu marido me deu. Cross retornou conversa na ponte. No, no era dois por um. Hanlin um otrio. Eram Sharon e o Antigo apenas encontrando um marionete de carne adequado, pensou. E ela fez a faixa com cabelos dela e de papai. As palavras do garoto pareciam gravadas no ar. Outra lembrana surgiu: Sharon cuidadosamente retirando o cabelo de seu ombro. O que ela fazia com o cabelo na escova? O garoto pareceu perturbado tanto pela pergunta quanto pela intensidade com que foi feita. Ela retirava tudo, enrolava e guardava numa caixinha. At me obrigava a pegar qualquer fio que casse no cho. Ela trouxe a caixa com ela? Sean assentiu. Cross reclinou e acendeu um cigarro. Era uma mgica clssica de cabelos e pele. Cross estava bastante certo de saber o que estava preso naquele anel. Ele jogou algumas notas na mesa. Voc usa dinheiro? Uma novidade para voc, garoto; aquela coisa toda de pes e peixes... Bobagem completa. E outra coisa. Eu conhecia seu nome porque sua madrasta me disse. Sem mistrio. Sem milagre. Sean ficou paralisado e olhou com desconfiana para Cross. Voc no meu salvador. Na verdade, garoto, provavelmente sou. Veja, eu sei que aquela coisa no palco no o seu pai. alguma outra coisa vestindo a pele dele. O garoto deu um suspiro ruidoso e desabou. Sean era novamente uma criana. Cross deu seu leno a ele. Aps alguns minutos o garoto recuperou o controle. Limpou os olhos, que escorriam. Eu no podia contar a ningum. Eles achariam que eu era maluco e ela... ela minha madrasta. , garoto, eu sei. uma bosta quando um clich se revela verdade. Agora me leve at onde voc est hospedado. Sean no tinha a chave. Fique vigiando ordenou Cross, enquanto sacava seu conjunto de arrombamento e se ajoelhava diante da porta. O hotel era um lugar modesto a alguns quarteires do lago. Voc vai arrombar? No, vou soltar a tranca. Arrombar faria muito barulho. Sean deu um risinho, traindo seu nervosismo. Voc no nada do que eu esperava. No repita a negativa corrigiu Cross automaticamente, enquanto as ferramentas delicadas

travavam no mecanismo e a tranca se soltava. Se voc soa como um caipira, acaba sendo um caipira e acho que voc mais brilhante do que isso. Acha? , eu acho. Cross enfiou as ferramentas de volta no bolso e se levantou. Abriu a porta e ele e o garoto entraram no quarto. Uma bolsa de tecido estava no cho sob o cavalete que sustentava uma mala aberta. Um estrado de ferro apoiado em uma parede e um gaveteiro instvel na outra. Havia um espelho sobre a cmoda e o vidro estava sem reflexo por causa do Antigo. Uma cama de armar dobrada ocupava o restante do espao no quarto pequeno. O alto da cmoda era ocupado pelas vrias poes misteriosas que compunham a pintura de guerra de uma mulher. Cross no viu uma caixa. Talvez a levasse com ela. Aquilo tornaria difcil coisas simples. Qual a aparncia da caixa? perguntou Cross. Metal, mas com furos, como uma espcie de rede. Cross vasculhou as gavetas. Nada de caixa. Cross se virou para olhar o quarto e examinou os poucos mveis. Verificou sob o colcho, dentro da bolsa de tecido e na mala. Sean o olhava atentamente. Finalmente Cross foi at a cama de armar e enfiou a mo dentro do colcho dobrado. Sentiu metal. Tirou a caixa. Abriu e inspecionou os cabelos cor de chocolate dentro dela. Fechou a caixa e a segurou com fora. Pensou no que sabia. O Antigo habitava um corpo humano. Interessante que no tinha simplesmente construdo um, como Cross fizera. Mas isso podia indicar que tinha poder limitado, o que era uma vantagem e uma grande merda. No estabelecimento dos missionrios Cross sentira que havia algo preso. Ele pensara, equivocadamente, que era Sharon, mas agora acreditava que eram os impulsos eltricos que formavam a essncia de Marshall Hanlin. Ento tudo que ele precisava fazer era expulsar o Antigo. Devolver o marido a seu corpo. E lidar com o Antigo e Sharon. Moleza. O que fazemos agora? perguntou Sean. Cross engoliu o bolo gelado que se formara em sua garganta. Vamos achar sua madrasta malvada. O teatro estava vazio. Alguns panfletos voavam tristemente na sarjeta enquanto a brisa do lago soprava pela rua. Cross xingou. Tendo chegado ao ponto decisivo, ele queria resolver logo o caso. Confrontar sua fora com a do outro Antigo. Acabar com o pesadelo do garoto ao seu lado. O garoto olhou para ele com uma mistura de assombro e apreenso. Todos esses so palavres? , agora esquea que um dia os ouviu. Para onde eles teriam ido? Provavelmente para a conveno. Sharon queria ver todas as pessoas famosas e ricas respondeu Sean. Certo. Voc quer ver pessoas famosas e ricas? O garoto deu de ombros. Papai me levou no dia em que chegamos. Elas parecem com as pessoas comuns, apenas com roupas mais bonitas. Cross esticou a mo e acariciou os cabelos do garoto. Voc tem futuro, garoto.

Farley havia feito como prometido. Cross estava na lista dos que podiam entrar no estdio. Ele disse que Sean era seu filho. A declarao tinha feito o garoto ficar vermelho, depois branco e vermelho de novo. Qual o problema, cacete? No posso ser seu filho! sacrilgio. No, apenas mentira. Ainda assim no devia dizer. E mentir errado. Cross desistiu. Voc est certo. Agora, por favor, podemos ir encontr-los? Estava quente no estdio, o ar pesado de cheiros suor, loo ps-barba e brilhantina disputando espao. Homens em pequenos grupos conversando em tons baixos e urgentes. Gravatas haviam sido afrouxadas, colarinhos estavam desabotoados. Nas arquibancadas ficavam as mulheres, se abanando, suas luvas brancas parecendo bandeiras de sinalizao. Pareciam um bando de pssaros com seus chapus adornados de penas. Cross passou os olhos por elas, procurando por Sharon. Sean puxou sua manga. Meu pai est ali disse, apontando. O Antigo em traje de pessoa conversava com Farley. Sharon a chave. Ajude-me a encontr-la. Tente do outro lado do estdio. O garoto partiu com um ltimo olhar ansioso para a carcaa do pai. Cross esperava que extrair o Antigo no matasse o continente humano. Sean era um garoto legal e merecia um final feliz. Pena que eles fossem to raros. Por que, na verdade, os universos cagavam para as vidas das criaturas que viviam dentro deles. Cross seguiu na direo oposta e ento a viu. Ou melhor, reconheceu os quadris oscilantes, as belas canelas e aqueles sapatos vermelhos entusiasmados subindo as escadas. Cross saltou a grade e subiu. Ela se virou, falando com as mulheres dos dois lados, e comeou a se sentar. Ento viu Cross, ficou rgida e permaneceu de p. Cross enfiou a mo no bolso e sacou a caixa. Fria e preocupao passaram pelo semblante dela. Ele enfiou a mo lentamente no outro bolso, sacou seu isqueiro e deslizou o polegar pelo rolete de esmeril. A pedra faiscou e uma chama firme se acendeu. O pnico tomou conta do rosto dela. Desajeitada em sua pressa, Sharon tentou descer as escadas correndo na direo dele. No! No, no faa! Ele abrira a caixa. Embora ela ainda estivesse a trs metros, as mos se esticaram na direo dele como se pudessem de algum modo arrancar a caixa. Cross levou a chama ao cabelo. Ele testemunhara muitas batalhas e muitos autos de f em sua longa existncia. No era tanto do cheiro de carne humana assando que ele se lembrava, mas do cheiro doce/desagradvel de cabelos queimando. O cheiro eliminou qualquer chance de que sentisse pena dela. Ela havia feito pactos com criaturas dispostas a causar sofrimento e morte aos humanos. Sharon deu um grito de terror e dor. A luva em sua mo direita queimava. O material caiu e Cross viu chamas lambendo ao redor do anel de mbar enquanto a fita tranada queimava como os cabelos na caixa. Sharon arrancou o anel e o jogou no cho. O restante dos seus cabelos se tornou cinzas. A caixa de metal estava quente na mo de Cross e o metal barato havia amolecido. Ele a esmagou e soltou. Sharon soltou um grito penetrante, ajoelhou em um degrau e pegou a pea mbar em seu engaste de prata. Cross projetou seu poder. As sombras que haviam girado ao redor do anel e dela tinham desaparecido. O interior do anel cintilava como se tivesse vagalumes capturados. Houve um tumulto no plenrio. Ele ouviu a voz de Sean, tomada de medo, gritando:

Pai! Pai! Cross subiu a escada correndo e arrancou a gema da mo de Sharon. Ento correu na direo de Sean e do homem cado no cho, engasgando nos braos do filho. O Antigo estava se vingando, se alimentando da dor e do medo do filho e ficando mais forte a cada engolida psquica. Diante de tal poder Cross se sentiu desamparado. Ele no podia combater o outro. Fracassaria e seria desmontado. Seria um desastre para Conoscenza se isso acontecesse em um lugar to pblico. E ele no se achava capaz de suportar a dor. Comeou a recuar. O garoto olhou para ele, lgrimas embaando seus olhos, mas sua expresso mostrava total confiana e segurana. Cross interrompeu sua retirada, se projetou e tocou os sentimentos do garoto em relao ao pai. Bebeu profundamente aquelas emoes mais complicadas respeito, amor, admirao. Examinou o anel e sentiu os impulsos eltricos que formavam o homem. Sentiu suas emoes preocupao com o filho, tristeza por no v-lo chegar maturidade. Cross reuniu cada grama de poder. Ele agarrou o Antigo e era como se garras de gelo o agarrassem de volta. Mas o pai do garoto comeou a respirar novamente enquanto o Antigo voltava sua ateno para Cross. Depois Cross penetrou no anel e se apossou do homem. Cross sentiu as ligaes que mantinham seu corpo unido enfraquecendo enquanto lutava para fazer a troca. O Antigo lutava com selvageria. Seria por um triz. Ento Cross oscilou ao ser atingido por um raio de poder. Olhando por sobre o ombro ele viu Sharon, cambaleando a caminho do plenrio. Ele estava usando toda a sua energia para segurar o Antigo e Marshall Hanlin e se manter ntegro. No lhe restava nada para falar. Cross revirou os olhos para Sean, que estava ajoelhado no cho segurando o pai nos braos. O garoto olhou de Cross para Sharon e para o pai abaixo. Ele baixou o pai suavemente e se levantou. Rpido!, disse Cross mentalmente. Sean correu na direo de Sharon e deu um tapa forte nela. O ataque dela a Cross oscilou e morreu. Ele segurou mais apertadamente, reuniu sua fora e fez a troca. A seus olhos, que podiam ver alm das dimenses normais, era como se o corpo de Marshall Hanlin fosse banhado por uma rede de eletricidade. E o interior do mbar j no estava claro. Ele se agitava em sombras. Lentamente, Hanlin se levantou e levou uma mo testa. Sean? disse, fracamente. Pai! O garoto estava tentando conter as lgrimas, tentando ser homem. Correu para o pai e o abraou. Cross caiu sobre um joelho e arfou. Sharon! Ele se obrigou a levantar e procurou por ela. Mas, como qualquer pilantra, ela tinha instinto de sobrevivncia. Desaparecera durante a confuso. Dois dias depois Franklin Delano Roosevelt garantiu a indicao democrata presidncia, mas sem o voto do suplente de Oklahoma. O delegado original se recuperara e retornara conveno. Hanlin no pareceu ficar muito aborrecido por a misso ter queimado. Ele e Sean haviam decidido seguir para a Califrnia e viver uma nova vida. Preferencialmente uma sem pregaes dissera Cross a Sean. Tarde naquela noite Cross e Conoscenza estavam de p na margem do lago Michigan, olhando ondinhas batendo na praia de pedras. Fumaa de charuto os circundava com halos cinzentos. Satisfeito? perguntou Cross. Ficarei satisfeito quando ele vencer a eleio foi a resposta. E ento, o que vai fazer com aquela coisa? perguntou, apontando para o mbar. No fao a menor ideia disse Cross, olhando para a gema fosca. Jogar no lago?

As coisas tm o hbito de ser pescadas. Eu o pegaria e colocaria em um cofre particular. E os bancos no quebram? perguntou Cross. No os meus bancos. E assim que voc encontrar um novo paladino ele ser destrudo. Voc precisa acrescentar aquela festana em Oklahoma sua lista de afazeres. Registrado. Mas no urgente. As notcias da Alemanha so... perturbadoras. V ou mandar voc para a Europa. Na-n-n. No imediatamente. Por qu? Tem alguma coisa mais urgente? Tenho de encontrar Sharon. E fazer o qu? perguntou Conoscenza. Sem um paladino no podemos remover sua habilidade para a mgica. E voc no vai mat-la. Poderia. Mas no vai, ou nosso acordo chega ao fim. Cross suspirou, deu uma ltima tragada no charuto e o jogou na gua. Acho melhor colocar cales bvaros na mala.

A diferena entre um enigma e um mistrio


M.L.N HANOVER

Detetives de polcia de cidade grande precisam se acostumar a lidar com assassinos, drogados e prostitutas. Lidar com demnios, porm, decididamente est um patamar acima. O novo escritor M.L.N. Hanover autor de Unclean spirits e Darker angels, os primeiros da srie Black suns daughter. O livro mais recente de Hanover Vicious grace . Ganhador do prmio International Horror Guild, Hanover mora no sudoeste dos Estados Unidos. O cara no era o que o detetive Mason esperara. Considerando-se tudo referente ao caso, ele imaginara algum com um grande sobretudo preto, talvez um colarinho de padre. Pelo menos um ar de mistrio. Em vez disso estava com aquele sujeito rolio, na casa dos 40, meio careca, com uma expresso insegura que sustentava havia tanto tempo que estava gravada em sua pele. A camisa abotoada at o fim ficara bem nele sete quilos antes. O n da gravata era to apertado que provavelmente estava ali havia anos, retirado por sobre a cabea e recolocado sem nunca ser refeito. Quando o sargento da recepo o levou, o sujeito esbarrara na mesa de Winehart com fora suficiente para derramar o caf da caneca. Depois se desculpou como se temesse que ela o esmagasse. Naquele momento estava sentado diante de Mason na mesa vazia de Anderson, as mos entre os joelhos como um garoto na escola, sorrindo nervosamente. Ento o detetive Mason? Sou. E voc o exorcista. O homem exibiu os dentes e balanou a cabea. No, na verdade, no. Eu no colocaria assim. Richard Scarrey. Como o escritor, mas com um e a mais. Quem? Escritor de livros infantis. Ilustrador tambm. O que escreveu os livros Busytown. Porcos de bermudas e suspensrios, coisas assim. Ele soletrado com dois r, mas eu tambm tenho um e. No entanto, a pronncia continua sendo a mesma. Certo disse Mason. Sou o detetive Mason. O chefe falou sobre mim? Um pouco. Disse que voc havia prendido um homem e que eu poderia ser de alguma ajuda. Nada alm disso? Scarrey balanou a cabea negativamente, desta vez com mais firmeza. Mason se reclinou na cadeira e cruzou os dedos atrs da cabea. O telefone de Winehart tocou, ela o tirou do bolso e saiu com uma das mos sobre a orelha livre. Ento, h cinco meses essa garota Sarah Osterman desapareceu disse Mason. Universitria. Teve uma briga com o namorado, saiu apressadamente de casa e nunca mais voltou. Ele est perturbado, mas parece ter sido apenas uma briga feia. Ningum prestou muita ateno. H cerca de um ms o corpo dela apareceu em um armazm perto do ptio da ferrovia. Estava morta havia uma semana, porm no se divertira nada antes disso. Lamento, detetive comentou Scarrey, e o modo como usou as palavras fez com que parecesse que realmente lamentava. Aprecio sua discrio profissional, mas vou precisar dos detalhes. Ela foi torturada? . Ahn. Agredida?

Quer dizer estuprada? Estou com o relatrio do legista. O chefe disse que poderia querer. Obrigado, ento, sim. Isso bom. Continue. A cena tinha alguns elementos que nos fizeram suspeitar de que havia um ngulo de ocultismo. Escritos nas paredes. Cera de uma vela preta. Havia alguns respingos de sangue e os legistas disseram que existia um lugar limpo onde algum talvez tivesse colocado uma cruz invertida e depois retirado. Scarrey assentia para cada detalhe, a cabea quase vibrando, mas naquele momento os olhos tremeluziam, se movendo no ar como se ele lesse. Era o que Mason via pessoas fazendo quanto tentavam se lembrar de algo. Quando estavam inventando as coisas os olhos ficavam fixos. Qual a idade da garota? perguntou Scarrey. Vinte e trs. Estava grvida? No. Ou na regra? Como? Ela estava menstruada quando morreu? No sei. Talvez esteja no relatrio. Podemos perguntar caso no esteja. Lamento. No queria interromper. Comeamos a investigar. Soube-se que a garota havia sido vista com um cretino, Maury Sobinski, ento descobrimos onde ele estava. Pressionamos. Ele um daqueles babacas que leem um livro sobre policiais e acham que sabem tudo. Age praticamente como se fosse da polcia. Fala demais? Sabe aquela coisa de dar a um homem corda suficiente para ele se enforcar? Aquele filho da puta teria se enforcado com fio dental. Ele estragou tudo. Praticamente entregou o caso pronto sem sequer perceber que estava fazendo isso. Mas no uma confisso. No. Apenas coisas idiotas. Dizer que no estava com a garota em um determinado dia quando ainda nem havamos perguntado isso. Falando um monte de merda sobre como algumas pessoas pedem que coisas ruins aconteam. Estava escrito culpado na testa dele. Pedimos uma amostra de DNA para fazer um exame e ele finalmente percebeu que no estvamos ali simplesmente por gostar da companhia dele e parou de falar. No conseguia se lembrar de mais nada. Winehart retornou sua mesa, a expresso amarga. Ele tentou atrair seu olhar, mas ela no olhou para ele. Mason sentiu uma pontada de ansiedade. Teria sido Anderson? Ou, pior ainda, os babacas da Corregedoria? E ento? Como? Ah, sim, conseguimos um mandado, revistamos a casa. Ele est com todas as coisas dela l. Sabemos que a conhecia, mas no h nada conclusivo. Sem testemunhas, sem provas de laboratrio que possamos levar a um jri. Sabemos que ele fez e precisamos de uma confisso. Ento o trouxemos para c. E ele quis um advogado? Solicitar um advogado disse Mason, apontando um dedo para Scarrey. Essa boa. Tambm o tipo de expresso que ele usaria. Mostrar para ns que ele sabe como tudo funciona. Scarrey corou e deu um risinho. S uma coisa que ouvi. Televiso ou... Mas no disse Mason. No pediu um advogado, quero dizer. Ele comeou a falar engraado.

Comeou a se mexer de modo estranho. Tnhamos uma cmera apontada para ele e no fazia apenas quando sabia que estvamos assistindo. Fazia o tempo todo. Chamava a si mesmo de Beleth, o Rei do Inferno. De vez em quando parava de fazer a coisa de vodu, soava como se fosse ele novamente e dizia que era vtima de uma enorme conspirao satnica. Pediu que o ajudssemos. Implorou, chorou, xingou a si mesmo. Ento Beleth apareceu novamente e... Ah. O chefe viu a cena, disse que esperasse por voc. Disse que talvez pudesse ajudar e que eu deveria cooperar com voc, mas talvez no oficializssemos nada. Deixssemos como algo informal. E voc disse...? Eu disse: Sim, chefe. Winehart, em sua mesa, se virou. Escreveu uma pergunta em um papel e colocou no vidro, atrs da cabea de Scarrey. Mason tossiu um pouco para disfarar. , ele. Winehart remexeu os dedos, como uma assombrao. Scarrey suspirou e nesse momento Mason se deu conta de que o sujeito provavelmente podia ver o reflexo dela no vidro da janela. Mas o sujeito no falou nada. Posso falar com o prisioneiro? V oc no precisa falar comigo disse Scarrey. No obrigado. No sou policial, psiquiatra nem nada assim. Alm de grades, a cela tinha uma trama de metal estreita demais at para permitir a passagem de um dedo. O piso era de concreto, as trs paredes de alvenaria pintadas com uma tinta creme de alto brilho que ficava limpa com um pouco de detergente e toalha de papel, no importando o que fosse jogado nela. O catre era uma prateleira de metal cravada na parede mais distante com o pequeno toalete de ao ao lado. A coisa toda no tinha mais de 1,80 x 2,40 m, na maioria dos dias, teria trs ou quatro pessoas dentro. Sobinski estava sentado no cho, de pernas cruzadas, olhando para fora. Os olhos estavam vermelhos, a boca flcida. Cachos de cabelos engordurados caam sobre seu rosto, mas os olhos estavam alertas. Ele no estava desatento. Observava ambos. Mason recuou um passo, deixando o especialista fazer o que pretendesse. Scarrey esperou um bom tempo, ento se sentou, do lado de fora da cela, olhando para Sobinski com a cabea no mesmo nvel da dele. Esperava poder conversar com voc sobre o motivo de estar aqui disse Scarrey. Sobre o que aconteceu. Os ombros de Sobinski se viraram para a lateral com um espasmo repentino, sua cabea pareceu torcer no pescoo, colocando o rosto em um ngulo que dava a impresso de que partira algo importante em sua coluna. A voz era densa e gordurosa. As slabas se fundiam umas nas outras, deslizando e escorregando. Scarrey fez um pequeno rudo constrangido no fundo da garganta. Sim, lamento disse Scarrey. Gostaria de falar com Maury, por favor. No h Maury disse Sobinski, a voz soando como algo forado para fora atravs de carne crua. Era grande demais para o corpo. Grande demais para o espao. Fazia a pele de Mason formigar. Sou Beleth, Rei do Inferno. Este corpo minha propriedade, cedido a mim por direito. Compreendo disse Scarrey. E com todo o respeito, Sua Majestade, vim para falar com Maury, por favor. O maxilar de Sobinski se abriu tanto que parecia correr o risco de se soltar. Sua lngua se projetou, caindo na direo de suas pernas cruzadas. Quer que o pequeno Mo saia para brincar? disse a voz novamente, cada slaba mida e raivosa. O tom era de deboche.

Sim, por favor disse Scarrey. O prisioneiro deu uma risadinha. Seus ombros voltaram para o lugar, o rosto perdeu a expresso de prazer malvolo e o ngulo de pescoo quebrado de sua cabea deslizou de volta ao normal. Sobinski olhou ao redor como se visse os dois pela primeira vez. Maury? perguntou Scarrey. O prisioneiro concordou, inseguro. Meu nome Rich disse Scarrey, sorrindo. Queria falar com voc um minutinho sobre por que est aqui. Tudo bem? Voc psiquiatra? No disse Scarrey. No sou ningum em particular. Entendo que voc tem sido possudo por um demnio? Sobinski olhou de Scarrey para Mason e de volta. Sua pele era plida e tinha aparncia frgil. Ele engoliu em seco e assentiu. Quando falou, foi pouco mais do que um sussurro. Eles no acreditam em mim. Eu sei disse Scarrey. Eu no matei Sarah. Nunca mataria Sarah. Nunca mataria ningum. Certo. Os demnios. Eles esto em toda parte. Eles pegam pessoas e andam em seus corpos. V oc no percebe. Ningum percebe at eles se deixarem ver e ento tarde demais. Eles controlam tudo. O presidente? O papa? Voc no sabe. Tem de acreditar em mim. Eu acredito. Como Beleth entrou em voc, Maury? Pode me dizer o que aconteceu? Sobinski ficou de p. Parecia algum saindo de um leito de hospital pela primeira vez aps uma cirurgia. Cada movimento era inseguro, cada tentativa de passo tambm. Como se estivesse esperando para ver at onde podia se curvar antes de doer novamente. Scarrey permaneceu sentado no cho. Foi talvez h uns cinco anos disse Sobinski, esfregando a nuca com a mo. Estava trabalhando em um lugar em Detroit. Oficina de desmanche. Eles tambm vendiam drogas, mas eu ficava apenas nos carros. Havia um cara negro. Jamaicano. Eles o chamavam de John Zombie. John Zombie repetiu Scarrey, anuindo. Ele era maluco. Se metia em todo tipo de merda esquisita. Eu no acreditava em nada daquilo, imaginei que s estava tentando parecer duro, sabe? Assustar as pessoas. Ele alguma vez mencionou Carrefour? Marinette? Sim. Ele usou esse nomes. Mas eu no posso... disse Sobinski, e ento, sem aviso, pulou na direo de Scarrey, gritando. O corpo do prisioneiro se chocou contra o metal, seu guincho como uma serra cortando carne. Mason sentiu a mo na coronha da pistola e se forou a relaxar. Sobinski estava gritando as mesmas slabas estranhas de antes. Sua coluna fez uma corcunda e seus braos se contorceram em espasmos repulsivos. Gotculas de saliva molharam a malha da cela. Quando Sobinski bateu os punhos contra ela, o metal ressoou. Mason avanou. Certo, babaca, pode parar com isso agora disse. Scarrey se levantou, limpando saliva do nariz e da bochecha. Acho que terminamos por ora, detetive. Talvez eu volte mais tarde. Conheo voc, homenzinho disse Sobinski, em sua voz grave demonaca. Conheo seu corao. Eu o encontrarei nos sonhos. Pode voltar se quiser disse Mason, dando de ombros. Isso assim boa parte do tempo. Scarrey anuiu educadamente para o homem que gritava e Mason o conduziu para fora dali.

Deixando as celas para trs, Mason levou o homem para a sala de descanso e serviu uma xcara de caf. Bem? perguntou, enquanto Scarrey colocava creme e acar na caneca. Quero estudar os relatrios. Talvez tambm precise ver a cena do crime. Poderia me levar l? Quanto ao homem, cedo para dizer. Mas h alguns pontos interessantes. Esse John Zombie de que ele fala pode ser algo que merea ser lembrado, mas... E aquela baboseira que ele continua falando? Ahnn? Ah, sim. aramaico. ? Que tal o sotaque dele? perguntou Mason. Scarrey ergueu os olhos, confuso. Ento, entendendo a piada, sorriu. Pssimo. Scarrey ajustou a cadeira de Anderson cinco ou seis vezes enquanto Mason trazia os relatrios. Havia tudo, desde a queixa original de desaparecimento que o ex-namorado fizera at o relatrio do legista, passando pelo relatrio de Mason sobre a priso. Scarrey examinou como se tentasse tomar uma deciso de por onde comear no buf. Precisa de mais alguma coisa? perguntou Mason. Eu conseguiria algumas folhas de papel? Papel de impressora serve. Para fazer anotaes. Claro disse Mason. E uma caneta? Assim que o sujeito havia se instalado, estudando a papelada com o rosto franzido em uma mscara cmica de concentrao, Mason foi para a cozinha. Ter outra pessoa na mesa do seu parceiro era estranho demais, e de qualquer forma ele gostaria de um pouco de cafena. Ainda estava l, tomando o restante da borra preta, quando o chefe o encontrou. Ele no era velho, mas vira muita coisa e mostrava isso no ngulo de seus ombros e no modo como mantinha as costas esticadas. Cumprimentou Mason ao entrar e se serviu de uma xcara de caf. Ele est aqui? Est, senhor respondeu Mason. Dei os arquivos a ele. Acesso total. Exatamente como o senhor disse. Bom. Isso bom. Senhor? Sobre Anderson... No vou conversar sobre isso disse o chefe, acrescentando creme ao caf preto. Ele um bom policial insistiu Mason. Trabalhei seis anos com ele e o sujeito mais atento que temos na equipe. Se o perdermos por causa disso haver pessoas ruins soltas. No vou conversar sobre isso, Mason. Nem voc. Quando a Corregedoria tiver terminado podemos... Foram US$ 200 disse Mason. Este departamento gasta muito mais do que isso em cappuccinos de graa toda semana. O chefe pousou sua xcara, se apoiou no balco e cruzou os braos. Sua expresso tinha a calma vazia que significava que Mason chegara perto demais do limite, mas ainda no o ultrapassara. Respeito sua preocupao com seu parceiro disse o chefe. Partilho sua alta avaliao do detetive Anderson. Falando como policial profissional e seu superior, estou dizendo neste instante que seremos impecveis nisto. Qualquer coisa que a corregedoria queira saber, voc conta. O que eles quiserem ver, voc mostra. Sim, senhor.

Quando o detetive Anderson for inocentado de todas as violaes, no quero ningum pensando que foi alguma espcie de detalhe tcnico ou que enganamos a Corregedoria. No, senhor. E, falando pessoalmente, no se preocupe. Estou cuidando disso. Mason se esforou para no sorrir. Obrigado, senhor. No preciso de gratido. Preciso de uma confisso de Sobinski. Certo, ento. O chefe pegou seu caf e saiu. De volta sua mesa, Mason olhou para o especialista, que ainda franzia o cenho sobre os detalhes da garota morta, suspirou baixo e comeou a preencher os relatrios da investigao da morte de um sem-teto que cara, ou fora empurrado, de um prdio de apartamentos. Uma hora depois Scarrey apareceu, pigarreando como um pedido de desculpas. Encontrou o que precisava? perguntou Mason. No, no. Apenas o que esperava. Ser que poderamos dar um pulo na cena do crime? Talvez no apartamento de Sobinski? Certo. Mas entenda que a cena do crime no estar igual ao que era. Depois que os legistas terminam, ns a liberamos. Deixamos as pessoas voltarem a usar o lugar. Elas normalmente chamam o pessoal da limpeza rapidamente. Que mundo seria se fosse diferente disse Scarrey, e ento, vendo o olhar vazio de Mason, acrescentou: Estava apenas pensando como seria se congelssemos um aposento sempre que algum morresse nele. Ficaramos sem lugar para comer e dormir. Guardar comida. Teramos de encontrar alguma forma de limpar o espao. Fazer o tempo comear de novo. Mas suponho que fazemos isso quando as equipes de legistas vo embora, no ? Tentamos tirar uma sala, um beco ou outra coisa do mundo enquanto eles fazem seu trabalho e quando encerram, colocamos de volta. Certamente disse Mason. Acho. O poder do ritual comentou Scarrey, satisfeito com a ideia. Bem. Quer dirigir ou eu dirijo? O armazm onde Sarah Osterman havia morrido era um dentre centenas, plantados no tringulo aproximado em que o rio e a ferrovia se tocam. O sol da manh eliminava as sombras do concreto e do ao. Os nicos pedestres eram os sem-teto e o trnsito era exclusivamente de carretas e latasvelhas. Mason gostava do bairro por sua autenticidade. Era praticamente s o que tinha a oferecer. No banco do carona, Scarrey cantarolava e se inclinava para fora, olhando para os endereos pelos quais passavam. Seus dedos gorduchos tamborilavam na lateral do banco, quase, mas no exatamente, no mesmo ritmo do canto. Por um lado Mason podia ligar o rdio, tentar abafar o sujeito. Por outro, se fizesse isso o sujeito poderia tentar cantar junto. Eles estacionaram em frente ao escritrio da gerente. Um quarteiro de prdios altos com portas de garagem de correr e baias de carga e descarga se estendendo para o sul. Trs grandes carretas estavam estacionadas nas baias, mas nada entrava ou saa dos armazns. A gerente, uma mulher dolorosamente magra, com uma cnula nasal ligada a um suprimento porttil de oxignio, deu a eles o cdigo de acesso e uma chave-mestra. Enquanto Mason caminhava pelas baias de carga, Scarrey trotava ao lado. A companhia estava alugando o armazm de forma legtima disse Scarrey. Eles relataram alguma coisa estranha sobre o espao desde ento? No. Nada acontecendo na noite. Pelo menos nada que tenham me dito.

Ahn. Esperando alguma coisa? Bem, seria de se esperar que as pessoas pelo menos ficassem nervosas, no? respondeu Scarrey. Algo terrvel como isso acontece e as pessoas recuam ou avanam. muito raro que no sejam afetadas. Claro que teria de ser algo significativo para merecer meno oficial. Soa como se voc no achasse que nosso garoto estava realmente tentando invocar o diabo. Ah, eu no disse isso rebateu Scarrey. Mason parou junto porta. M-15 estava pintado em preto sobre tinta amarela descascando. Digitou a senha no painel ao lado da porta, colocou a chave da gerente e, com uma batida alta, a porta do armazm comeou a subir. Scarrey passou agachado por baixo, entrando apressadamente. Mason esperou at poder entrar de p. O lugar parecia inofensivo. Simples. Inocente. As caixas e estantes que Sobinski havia colocado de lado estavam de volta aos seus lugares. O ar cheirava a escapamento de carro, no a incenso e sangue. As palavras e os diagramas escritos a giz haviam sido lavados do piso e das paredes. Mason jogou os ombros para trs, se esticando at algo em sua coluna estalar. Scarrey caminhava pelo lugar como um turista em Times Square, piscando e esticando o pescoo. Ele deu uma volta no lugar inteiro, as pontas dos dedos percorrendo as paredes, tocando as caixas de aparelhos de DVD baratos e o equipamento de som de terceira categoria, apertando os olhos para as lmpadas fluorescentes azuladas no alto. Voc a viu? Sim respondeu Mason. Qual foi a sensao? Como? Bem, esse o problema dos relatrios, no? Eles nunca trazem as partes realmente importantes. Eu sei que ela estava aqui disse Scarrey, parando o mais perto do lugar certo que as estantes permitiam e erguendo os braos como se as correntes e os ganchos estivessem em sua prpria carne. E acho que suspensa daquela viga e do cano ali, certo? Isso mesmo. Esse o tipo de coisa que os relatrios contam. Eles nunca dizem qual foi a sensao. Quando voc a viu, isso o deixou feliz? Ela era uma garota disse Mason. Foi torturada e morta por um babaca doentio e chegamos tarde demais para ajud-la. O que voc acha? No sei, mas isso importante. Ver o corpo dela aqui o deixou feliz? No. Sexualmente excitado? disse Mason, impassvel. Certamente. To duro que voc poderia colocar alguma coisa em cima que no cairia. No faa isso disse Scarrey. Sua voz era baixa e muito sria. No brinque com isso. Sei que est brincando para disfarar. O corpo o excitou sexualmente? Que porra, no respondeu Mason. Bom. Bom, bom, bom. E quanto a voc? Eu? O que aconteceu aqui deixa voc feliz? Muitas coisas aconteceram aqui disse Scarrey. Algumas delas foram terrveis. Como o que

aconteceu com aquela garota. Algumas delas foram bastante prazerosas. Como? Deixe-me encontrar o que espero encontrar. Que seria...? Scarrey sorriu e esticou os braos, apontando para as paredes, as caixas, a luz. Um armazm disse. disse Mason. Bem, fico feliz por termos resolvido isso. E agora? Almoo, espero. Gostaria de almoar? Eu pago. No era o tipo de restaurante que Mason normalmente frequentasse. Ele em geral escolhia um bom mexicano ou uma churrascaria. Se parecesse o tipo de lugar onde teria de esperar por uma mesa, descartava. Quando passaram pelas portas de vidro e cromo Mason esperava que a matre perguntasse se desejavam fazer uma reserva para o ms seguinte, mas em vez disso ela os conduziu at uma saleta cor de creme nos fundos, com uma luminria art dco suspensa de fios sobre a mesa. Ento talvez Scarrey conhecesse alguma coisa. O que bom aqui? perguntou Mason, estudando o cardpio. Sanduche de bacon, tomate e alface de US$ 14. Pernil de cordeiro de US$ 40. Eu normalmente peo a salada com feta de acompanhamento disse Scarrey. Certo. H um fil com crosta de caf que tambm bom. Voc poderia experimentar. Mason tentou descobrir se o sujeito estava brincando e quase decidiu que no. E se estivesse, ele merecia por ter pedido. Certo. Vou tentar. Scarrey acenou para o garom e eles fizeram os pedidos. As bebidas chegaram logo. Scarrey pedira uma lager europeia. Mason se limitara a ch gelado, que para um ch gelado no estava ruim. Ento disse Mason. V oc acredita nessas coisas todas. Beleth, Rei do Inferno. Conspiraes demonacas. Assim? Definitivamente, sim respondeu Scarrey. Eu vi. Imagino que no acredite. Eu vi muitas coisas disse Mason. Mas sou apenas o policial. Se voc quer julgamento, procura um juiz. No estou certo de que estar naquela cadeira d a algum maior compreenso espiritual. Amm rebateu Mason, e desta vez Scarrey entendeu a piada imediatamente. A matre se virou ao som da risada, sorriu e desviou os olhos. Nem sempre acreditei disse Scarrey. Mas esperava. Sempre esperei. Esperar? Que haja uma conspirao satnica global controlando o governo e a polcia de modo a que possa sacrificar bebs e adorar o diabo? Bem, no dito dessa forma. Mas eu esperava que houvesse um mundo mais mgico do que minha vida fsica, bvia, mundana. Eu era assim quando jovem. Sempre procurando algo milagroso. Uma visita de Deus. Ou um sequestro por vnis. Eu quis ser um vampiro durante o ensino fundamental. Costumava ficar janela toda noite e convidar os vampiros que por acaso estivessem por perto para que entrassem. Eles no podem entrar a no ser que voc os convide, voc sabe. Eu estava um pouco frente do tempo nisso. Mas no era muito meticuloso. S queria que acontecesse algo que virasse o mundo de cabea para baixo. Parece que voc precisava de uma namorada disse Mason. Ah, sim respondeu Scarrey. No, eu me deparei com os viajantes porque esperava por isso.

Viajantes? como o pessoal da rea os chama. As coisas que vivem fora do mundo tentando entrar nele. Por que no simplesmente demnios? Scarrey tomou um grande gole de sua cerveja, vrias linhas se formando em sua testa. Ele estalou os lbios. Qual a diferena entre um anjo e um demnio? perguntou. Um bom, o outro mau. Mas o que bom? O que mau? Quero dizer, sim, estou certo de que voc e eu concordamos em quase tudo. Ferir pessoas que no merecem ruim, ter compaixo bom, e assim por diante. Provavelmente concordamos at em casos especficos. Mas mesmo se todos os homens, mulheres e crianas acabadas de sair dos ventres concordarem que algo uma coisa errada a fazer, isso a torna verdade ou absoluta? Duvido que voc consiga encontrar algum que aprove a tuberculose pela tuberculose, mas no pedimos a opinio do bacilo. Ento Beleth, Rei do Inferno, um anjo? perguntou Mason. Se voc concorda com ele, por que no? Se ele destri as coisas que voc acha que devem ser destrudas e protege as coisas que deseja que sejam protegidas. Leia o Velho Testamento; ver que os anjos so coisas terrveis, assustadoras. Mas eles agem a servio de Deus e como voc est lendo a Bblia, provavelmente acredita que Deus bom, ento... A diferena entre um anjo e um demnio se os dois votam nos republicanos. E como voc concordaria com algo como... Isso em que estamos metidos? O rosto de Scarrey se acendeu. Por um momento toda a incerteza, as desculpas e a falta de jeito desapareceram. Mason sentiu como se estivesse vendo algum diferente do homem que aparecera para ver o prisioneiro. Esse o mistrio, no? O mistrio, no o enigma. Que tipo de homem invocaria aquilo para si? Um que odeia mulheres. Um que gosta de sadismo ou... de algum modo acha isso tranquilizador. Um que levado a isso pelo medo. Ou a porra de um maluco disse Mason. Ah, detetive reagiu Scarrey, dando um risinho , se voc no gosta de minhas ideias sobre bem e mal, no ficar satisfeito com minhas opinies sobre sanidade. A comida chegou. O fil estava negro como um pedao de carvo, com uma casca grossa que borbulhava e chiava. Cenouras e flores de brcolis no vapor decoravam a lateral do prato, intercalados com a regularidade de soldados em formao. A colherada de pur de batatas cheirava a avels e manteiga. Mason deu uma mordida no fil e arregalou os olhos. A etiqueta de 40 dlares fazia mais sentido. O garom colocou a salada de Scarrey diante dele e ao lado um prato de cristal trabalhado com feta em pedaos. Cavalheiros disse o garom , a gerente pediu que lhes dissesse que hoje tudo por conta da casa. Avisem caso desejem mais alguma coisa. Scarrey deu um pequeno estalo com a lngua nos dentes e balanou a cabea. Diga que ela extremamente gentil. Sim, senhor respondeu o garom, e recuou com graa profissional e bem treinada. Mason reavaliou o homem sua frente, mas acabava sempre retornando ao mesmo ponto. Mesmo ali, em seu territrio, ele mantinha os cotovelos ao lado do corpo e sorria inconscientemente, de maneira nervosa. Mas o chefe pedia favores a ele e os restaurantes elegantes do centro o alimentavam de graa. No combinava. A gerente e eu frequentamos a mesma igreja explicou Scarrey, pegando uma garfada de alface.

Seu chefe tambm vai aos cultos. Mesmo? reagiu Mason. No achei que ele fosse do tipo religioso. Unitarista. Gostou do fil? Mason deu outra mordida. O gosto de queimado da crosta de caf, o sal e o suco da carne. O sangue. timo. O apartamento de Sobinski ficava no ltimo andar de um prdio de quatro andares. O bairro era uma mistura de classe mdia baixa e dos estratos superiores dos pobres. Cachorros corriam soltos pela rua em um bando malcuidado que observava Mason e Scarrey com a desconfiana que locais sentem de estranhos. Enquanto eles subiam a escadaria de ao desgastada, os degraus tilintando, o cheiro de salsicha cozida chegava a eles vindo do apartamento abaixo. Mason cortou o lacre, destrancou o apartamento e deixou Scarrey entrar. O lugar parecia igual a como estava na primeira vez em que Mason o vira. Cozinha apertada. O fogo no havia sido muito usado e a porta do micro-ondas estava coberta de manchas marrons. Sala estreita com uma grande TV de tela plana, que era o nico equipamento sofisticado do lugar, um carpete bege que no escondia as manchas e um sof floral com um rasgo do lado que deixava sair estofamento amarelado. Scarrey percorreu os aposentos lentamente, as mos nos bolsos. Mason ficou pensando se pareceria diferente a ele e, caso positivo, como. Voc o prendeu aqui? Sim respondeu Mason. Acho que ele sabia que eu estava vindo. E ele tentou correr? Pela janela dos fundos. Sada de incndio. Ns o apanhamos no beco. Hum. Scarrey percorreu os dois passos do corredor at o quarto. Cama de solteiro, desfeita. Cmoda com uma pilha de malas-diretas e contas. Meias no cho. Scarrey se agachou, olhando debaixo da cama. Foi onde voc achou a caixa de coisas ocultistas? O roupo. Um punhado de DVDs malucos. Alguns livros. Est tudo no depsito de evidncias, caso queira dar uma olhada. Tudo bem. Mas h outras caixas aqui embaixo. . S porcaria. Scarrey ficou de quatro, esvaziando a caixa de papelo branca no quarto. Roupas velhas enroladas. Um livro sobre como conquistar garotas. Uma pilha de revistas pornogrficas. Dois tijolos velhos. Uma pilha de brochuras amareladas presas com um elstico branco. Uma coleo de DVDs ensinando mgica, malabarismo, a andar de monociclo. Scarrey correu os dedos por tudo como se virasse pginas de um livro. Ele parou, apertando os olhos. Est faltando disse. O qu? Os discos de treinamento circense. Est faltando um respondeu Scarrey. Ele pegou o de malabarismo. Na caixa, um sujeito com maquiagem de palhao sorria, um crculo desenhado de pontos e traos azuis enfeitando as bolas de malabarismo. Scarrey leu o texto no verso, os lbios se movendo. Deu um rosnado satisfeito. Algo? Nada inesperado. Contorcionismo.

Scarrey largou o disco novamente na caixa e pegou a pilha de brochuras. Contorcionismo? perguntou Mason. quando algum... , eu sei o que . Mais precisamente, o que ele perdeu. Ou do qual se livrou. No sei se o retirou intencionalmente ou se apenas era algo que ele tirava com frequncia suficiente para guardar no lugar errado, mas isso no importa. E estes, veja. De uma biblioteca de igreja. Carruagem dos deuses, Libertando sua luz interior, Satans entre ns . Ah! Veja. O verdadeiro significado do Novo Testamento, do reverendo J. Linklesser. Como se s houvesse um significado. Contudo... O elstico se soltou com um estalo e Scarrey deixou o livro cair aberto. Mason viu trechos sublinhados passando. Aramaico? perguntou Mason. Se o ingls era bom o bastante para nosso Senhor e Salvador... exceto, claro, que no era. Ento baboseira disse Mason. Aquela merda toda que Sobinski est dizendo. Ele no est possudo. Scarrey ergueu os olhos do cho, chocado. Claro que no. Quero dizer, eu tinha de verificar o local do sacrifcio para ter certeza absoluta, mas, vamos l. John Zombie? disse Scarrey, sorrindo e balanando a cabea. Linguagens semitas como o aramaico so afro-asiticas, no afro-caribenhas. E Mait Carrefour e Marinette eram espritos muito especficos, nenhum deles particularmente ligados hierarquia de Jacob. V oc estava bastante certo em relao ao homem, ele de fato no muito bom. No que seja malvado. Quero dizer, ele malvado, matou aquela pobre garota, mas ele no muito bom no que faz. Espere um minuto, voc sabia que ele no estava possudo? Claro. Ento, me desculpe perguntar, mas que porra estamos fazendo aqui? Oh disse Scarrey. Lamento, detetive, no estou aqui para descobrir se ele est possudo. Estou aqui para descobrir por que ele finge estar. Para alegar insanidade disse Mason. No, no funcionaria. Para comear, na prtica essa defesa nunca funciona. Mesmo que funcionasse, priso perptua no muito diferente de deteno por tempo indeterminado em uma instituio mental, exceto que a priso mais agradvel. Agora, considerando como ele fez todo o restante to mal, talvez seu homem Sobinski no tenha se dado conta disso. Pura insanidade. Ele pode ter tido algum tipo de surto psictico. No a ponto de no ser capaz de planejar e levar a cabo um crime complexo. E ele parece no ter tido qualquer sinal de Beleth, o Rei do Inferno, antes de ter sido preso. Possivelmente ser apanhado induziu a psicose como uma forma de se distanciar da responsabilidade, mas... Mas? Bem, h alguns problemas com isso disse Scarrey, suavemente. Tenho alguma dificuldade de dizer que um homem que fez o que ele fez est mentalmente bem, mas acho que sei o que ele estava procurando. J disse polcia o que sei. A dona do apartamento do andar de baixo era uma coreana de ossos grandes e de 40 e tantos anos chamada Anna. Sua cozinha era exatamente igual de Sobinski, mas com menos luz e mais utenslios.

Ela estava de p junto ao fogo, mexendo uma panela de carne. O cheiro de cartilagem quente e sal era repulsivo. Scarrey no parecia incomodado. No sou policial. Sobinski parecia ter muitos amigos? Ela olhou feio para Scarrey, depois para Mason e finalmente para a comida cozinhando diante dela. No teve nenhum por muito tempo. Ele era uma daquelas pessoas que conhecem algum realmente bem por algum tempo, depois seguem em frente. Bebia demais. Estava sempre... Ela balanou a cabea. Scarrey olhou para suas prprias mos cruzadas. Por um momento quase pareceu estar rezando. Assustado disse. Anna olhou para ele e assentiu. Digamos assim. Estava sempre falando sobre como os liberais iriam acabar com nossos direitos ou como George Bush na verdade estava trabalhando com os sauditas. Ele era muito igualitrio em sua poltica. Tenho de reconhecer isso. Odiava todo mundo. Voc o conhecia bem? Por algum tempo. Ele a assustava? perguntou Scarrey. No, nunca. Aquilo a assusta, considerando o que ele fez? Sim disse, desligando o queimador sob a panela. , assusta. Ela se virou para a geladeira e tirou um po redondo no fatiado. O lugar era to pequeno que ela no teve de virar os ps. Como vocs dois deixaram de se falar? perguntou Scarrey. Mason transferiu seu peso para o p esquerdo. Anna pegou uma faca do descanso e fatiou o po pela lateral. Ficou em silncio tempo suficiente para Mason comear se questionar se ela havia escutado a pergunta e, caso positivo, se iria responder. Ele no me bateu disse ela. Sequer foi maldoso. Apenas se afastou. No apareceu mais para jantar, ento depois de algum tempo parei de cozinhar para ele. Ela colocou um cacho de cabelos negros atrs da orelha, baixou a faca e curvou o po aberto, a casca estalando sob seus dedos e a massa branca macia aparecendo. Eu ia confront-lo. Mas nunca tive a oportunidade. Fico pensando. Se eu tivesse... Ele se juntou a alguma outra mulher? perguntou Scarrey. No. Ele estava em uma banda. Aprendendo guitarra. S durou mais ou menos um ms. Depois andou por um tempo com um bando de malucos de Jesus, at eles pararem de vir. Eu parei de prestar muita ateno depois disso. No acho que ele fosse o tipo de homem que tenha tido muita paz. Diria que deprimido? Ela abriu a geladeira novamente, pegou um pote de margarina e a espalhou com a mesma faca que usara para cortar o po. No disse. Ele no era feliz, mas no era deprimido. Ele tinha... Fome? Medo? Merda, no sei como voc chamaria. Tinha problemas. Infncia ruim ou algo assim. Estava sempre em busca de alguma coisa, sempre tinha um plano para como tudo daria certo daquela vez. S que nunca dava. Ela ainda estava franzindo o cenho, mas o ngulo dos seus ombros mudara. Estava baixando a guarda. Mason tentou manter a prpria expresso serena e nada intimidadora. No tinha muita prtica nisso. Querem comer? perguntou ela.

Jesus, no, pensou Mason. Por favor disse Scarrey. Seria adorvel. No para mim disse Mason. J comi. Ela colocou um prato na pequena mesa de laminado descascada. A carne era cinzenta com pontos marrons, cercada por uma mistura de cebola quase crua. O po e a margarina enfiados na lateral. S tenho gua disse. gua est timo disse Scarrey, com um grande sorriso pateta. O nutriente mais importante que existe. Hidratao. Enquanto ela enchia um copo na torneira, Scarrey devorou a carne como se fosse a melhor coisa que vira o dia todo. Mason fez questo de no notar que Anna limpara o copo de gua antes de enchlo. Quando o deu a ele, Scarrey agradeceu. Anna se sentou diante dele, os lbios apertados, como se oferecer comida a eles expusesse suas fraquezas e ela lamentasse isso. Sei que uma pergunta estranha considerando tudo o que voc disse sobre ele, mas tenho de perguntar disse Scarrey, comendo uma garfada de salsicha com cebola. Com todo o medo, a procura e o abandono, todas as ligaes breves com as pessoas, as causas e tudo mais, ele lhe parecia esperanoso? Anna franziu o cenho. disse ela. uma forma estranha de colocar, mas... sim. Ah disse Scarrey, e seu sorriso fez com que parecesse satisfeito. O que quis dizer com o mistrio, no o enigma? perguntou Mason. Eles seguiam de carro pela Central na direo da universidade. O trfego vespertino comeava a ficar pesado, o alerta prvio do engarrafamento da hora do rush. J pensou na diferena entre os dois? No posso dizer que sim respondeu Mason. Deveria. importante, considerando o que voc faz. Solucionar mistrios? Algumas vezes disse Scarrey. Mas acho que com maior frequncia so enigmas. Certo, eu me rendo. Qual a diferena? Uma van se colocou ao lado deles, forou o motor e tentou ultrapassar. Mason acelerou s um pouco para impedir e a van desacelerou. Enigmas tm solues disse Scarrey. Tem um guardanapo? Meus dedos esto... H lenos umedecidos no porta-luvas avisou Mason. Obrigado. Enigmas tm solues. O cadeado se solta. A garrafa de vinho aberta. Voc descobre quem fez acrescentou Mason. Entendo isso. Mistrios no so assim. Com eles h um elemento de avaliao. Adivinhao. No apenas chegar soluo, mas dentro da prpria soluo. Isso soa realmente profundo, mas no sei que porra significa. O que faz disso um mistrio disse Scarrey. Mason riu. De volta ao escritrio, Anderson estava a sua mesa, sorrindo e cumprimentando todos que passavam. Seu rosto largo e sua aparncia bonita demais no tinham a expresso assustada que adquirira nas semanas anteriores. Mason sorriu. Bom ver voc finalmente vindo trabalhar, preguioso disse Mason. Fumei meu bagulho todo respondeu Anderson, devolvendo a piada. Achei que era melhor voltar e dar uma olhada no armrio de evidncias, n?

Do outro lado da sala Diaz resmungou: Por que no vo l para fora? Estou tentando trabalhar aqui. Mason ergueu as sobrancelhas, mas Anderson balanou a cabea e apontou para a porta. Eles pararam no corredor, Scarrey olhando de um para o outro, confuso. O que h? O criminoso de Miawashi? , sumiu. No est na casa da me. No est com a namorada. Sabe que estamos de olho nele disse Mason. Bem. Ele tem de estar em algum lugar. Faz disso um enigma disse Scarrey, alegremente. Anderson olhou para Mason com uma expresso vazia. Ele no entendeu a piada. A Corregedoria acabou de triturar voc? No vou receber um pedido de desculpas por escrito, mas, sim. Acabou disse ele. E quanto a vocs? Tiveram um bom dia? Possivelmente excelente respondeu Scarrey. Rastrearam a conspirao satnica global? No iria to longe disse Mason mas ficou bastante claro que Sobinski est cheio de merda. Mesmo com o... disse Anderson, colocando os braos em uma pose desajeitada, imitando o prisioneiro. Mesmo assim concordou Mason. Estou pensando em pegar algumas das coisas que encontramos e usar na audincia antes do julgamento se o advogado tentar fazer com que ele seja declarado incapaz. Ainda no temos confisso, mas... Bem concluiu Anderson, talvez impressionado, talvez fingindo estar impressionado. V com Deus. Sim disse Scarrey. Contudo esperava poder ver o prisioneiro uma ltima vez. Se no for problema demais. Por mim, tudo bem concordou Mason. Ahn disse Scarrey, parecendo desconfortvel e constrangido. Mason ergueu as sobrancelhas. Sim, mas estava pensando se poderia falar com ele a ss. A sala de interrogatrio no foi construda para ser confortvel. Uma nica mesa de metal chumbada no cho. Uma cadeira de plstico para o criminoso, leve o bastante para que mesmo se ele a jogasse em algum no causasse danos de verdade. As paredes eram de um verde claro insalubre. A cmera do circuito fechado ficava no canto, de modo que a imagem no monitor era inclinada, como algo em uma casa de espelhos. Maury Sobinski olhou para a cmera no alto algumas vezes, como se tentando decidir se estava ligada ou no. Mason havia desligado o diodo vermelho na lateral meses antes. Os pulsos de Sobinski estavam algemados, os tornozelos presos e uma corrente passava ao redor da mesa chumbada. Se Scarrey ficasse ferido ali dentro no seria por Mason no ter tentado mant-lo em segurana. Essa uma m ideia, parceiro disse Anderson. Se eu os deixasse na cela algum poderia escutar, certo? disse Mason. Salas de interrogatrio so prova de som. Ningum entra ou sai sem fazer barulho suficiente para que se saiba que est vindo. Se o convidado do chefe quer privacidade, eu dou privacidade. Exceto pela parte em que voc o colocou onde pode ficar xeretando. , exceto por isso. Essa uma m ideia.

Shh. Ele est vindo. mesa, Sobinski se sentou mais empertigado. Mason aumentou um pouco o volume do monitor. Os passos de Scarrey foram ouvidos antes que o homenzinho surgisse na tela. As posies relativas de Scarrey e da cmera significavam que Mason s podia ver a nuca dele, e por cima. ngulo perfeito para ver como o sujeito estava ficando calvo. A cabea de Sobinski se virou para a estranha posio quase quebrada que ele tinha. Sua voz era perfeitamente clara no monitor. O que antes parecera assustador e agourento soava teatral e pretensioso naquele momento. Voc volta, homenzinho. Veio por causa de Maury, mas no o ter. Isso no absolutamente verdade disse Scarrey. Pode parar. Est tudo bem. Eu entendo. O riso de Sobinski chacoalhou suas correntes e arrastou a cadeira pelo cho. V oc se curvar diante do Rei do Inferno ameaou Sobinski. Beleth comer seu corao, homenzinho. Basta se abrir. Deix-lo entrar. Tudo terminar para voc. Maury, deveria parar com isso. indigno. Eu sou o anjo no portal! gritou Sobinski, seus ombros torcendo de formas que pareciam improvveis e dolorosas. Eu sou o arconte dos ltimos dias! Voc Maury Sobinski. E uma pessoa muito ruim. Vim aqui para consertar isso. Anderson se inclinou para a frente, a mo no ombro de Mason. Mason? O que ele quer dizer com consertar isso? Mas Sobinski j se lanara em uma gargalhada manaca. Na tela, Scarrey deu de ombros. Sua voz era baixa, quase suave, mas se erguia acima do pandemnio do prisioneiro. Por favor, pare. Eles estavam distantes 1,5 m, talvez um pouco mais. Mas Sobinski tossiu, engasgou como se algum apertasse sua garganta. Seus olhos estavam fixos em Scarrey e a encenao de demnio parara. No sei o que aconteceu a voc disse Scarrey. Suas mos estavam nos bolsos da cala. V oc foi perseguido quando menino? Agredido, talvez? assim com algumas pessoas. Ou apenas nunca encontrou um lugar no mundo. Foi assim comigo. Do que ele est falando? perguntou Anderson. Estava sussurrando, embora no houvesse como Scarrey pudesse escut-lo. Mason sussurrou de volta sem pensar. No fao ideia, cacete. Vampiros. V oc j quis ser um vampiro? Eu quis. A coisa interessante neles que precisam ser convidados disse Scarrey. Acho que voc foi como eu. Nunca se sentiu vontade em sua pele. No consegue manter amigos por muito tempo. No consegue se concentrar. H uma grande possibilidade de que tenha uma doena mental no diagnosticada. Mas isso no importa. Eis o que importa. V oc matou aquela garota porque queria algo. V oc queria esquecer, certo? Queria que outra pessoa assumisse as partes difceis. Queria estar protegido do mundo? O que voc quer? perguntou Sobinski. Nada que no esteja disposto a dar. O que me diz? Apenas se abrir? V oc ir para a priso, claro, mas isso ser muito mais fcil com nossa ajuda. E, depois, podemos cuidar das coisas para voc. Impedi-lo de ferir algum sem inteno. Impedir que voc se perca. E estaremos l, com voc. o que est procurando. E o preo muito, muito pequeno. Considerando-se. Quem voc? Somos legio disse Scarrey, quase pedindo desculpas. Mas temos de ser convidados. Venha disse Sobinski. Scarrey assentiu.

Isso vai doer, mas no ir durar muito. Qual jogo ele est fazendo? sussurrou Anderson, e Sobinski gritou, se curvou para trs e desmaiou. Mason j estava na metade do caminho para a sala de interrogatrio antes mesmo de tomar alguma deciso. A porta estava aberta quando ele chegou l. As costas amplas de Scarrey desciam pelo corredor, as mos nos bolsos, o passo descontrado e sereno. Ei! chamou Mason. Scarrey se virou para olhar por sobre o ombro, sorriu e acenou como um homem vendo um velho amigo. No parou. Mason entrou na sala de interrogatrio. Sobinski estava sentado no cho; sua cadeira deslizara para longe. Parecia tonto. Mason foi at ele, a barriga apertada. Deixara um civil ferir um suspeito sob custdia, aquilo seria um inferno. Mas ele j no achava que era o que havia acontecido. Est bem? perguntou Mason. Oi, detetive disse o prisioneiro. Ele parecia sem flego, como se tentasse se recuperar. Bom que esteja aqui. Precisa de um copo de gua ou algo assim? No, no respondeu Sobinski, com um estranho sorriso voltado para baixo. Tudo bem. O que eu queria dizer que matei Osterman. Foi uma idiotice, mas, enfim. De qualquer forma, fui eu. Oficialmente. Sabe o que preciso fazer para me confessar culpado? Voc est confessando? Certamente disse Sobinski. Por qu? Porque eu fiz. Quando o homem sorriu, pareceu Scarrey. Mason se sentou escrivaninha. O fim de semana havia sido movimentado. Dois cadveres em um hotel junto ao rio no que poderia ter sido um negcio de drogas que dera errado ou um caso amoroso homossexual que dera mais errado ainda. Um menino de 6 anos morto no Hospital Presbiteriano cujos ferimentos na cabea no combinavam com a histria que o pai contara. Uma mulher que vivia perto do Country Club tivera a cabea afundada por ladres e acabara de pedir divrcio. Alm disso, o criminoso de Miawashi ainda estava foragido. A semana iria ser um inferno. Ei disse Winehart. Diaz e Roper esto pegando a coisa do hotel. V oc e Anderson querem o garoto ou a piranha rica? Antes que Mason pudesse responder o chefe entrou. Ele parecia velho. Parecia cansado. Parecia humano. Mason imaginou que parecia exatamente como queria parecer. Seus olhos se encontraram por um momento, ambos querendo que o outro desviasse o olhar. Ambos sabiam que Mason tinha visto algo que no deveria ver. Sabia algo que no deveria saber. A questo era o que ambos iriam fazer em relao a isso. Como est, detetive? perguntou o chefe, com cautela. Apenas mais um dia fazendo o trabalho dos anjos, chefe respondeu Mason. Winehart pareceu confusa quando o chefe riu. Ela no entendeu a piada.

O curioso caso do Deodand


LISA TUTTLE

Lisa Tuttle vendeu seu primeiro texto em 1972 para a antologia Clarion II, aps fazer a oficina Clarion, e em 1974 havia ganhado o prmio John W. Campbell de Melhor Novo Escritor do Ano. Ela se tornou uma das escritoras mais respeitadas de sua gerao, ganhando em 1981 o prmio Nebula que se recusou a aceitar, em uma deciso polmica o British Science Fiction Award em 1987 e o International Horror Guild Award em 2007, todos por contos. Entre seus livros esto uma parceria com George R.R. Martin, Windhaven; os romances Familiar spirit, Gabriel, The pillow friend, Lost futures, The mysteries e The silver bough, bem como vrios livros infantis, as obras de no fico Heroines e Encyclopaedia of feminism e, como organizadora, Skin of the soul: new horror stories by women. Seus contos foram reunidos em A nest of nightmares, A spaceship made of stone , Memories of the body: tales of desire and transformation, Ghost and other lovers e My pathology. Nascida no Texas, ela se mudou para a Gr-Bretanha em 1980 e hoje mora na Esccia com a famlia. Aqui ela nos apresenta a uma jovem dama tpica do sculo XIX prestes a experimentar um novo papel, de Watson de um excntrico tipo ao estilo Sherlock Holmes e que descobre uma surpreendente aptido para essa funo antes mesmo que seu primeiro caso chegue ao fim. Assim que ficou claro que eu no podia mais trabalhar com a Srta. G.F., deixei a Esccia e retornei a Londres, onde esperava conseguir emprego. Eu no possua conta bancria, bens, nem nada de valor para penhorar ou vender e aps pagar a passagem de trem, tinha pouco mais de 12 xelins comigo. Embora possusse amigos em Londres que me receberiam em suas casas, eu estava determinada a no ser um fardo. Portanto, era uma questo de absoluta urgncia conseguir um emprego: enfatizo isso para justificar o que poderia parecer uma deciso precipitada. Tendo chegado to cedo a Kings Cross, parecia bastante lgico partir imediatamente, a p, at o escritrio de empregos para damas na Oxford Street. A bolsa que havia parecido suficientemente leve quando desci do trem ficava mais pesada a cada passo, de modo que com frequncia era obrigada a parar e pous-la por algum tempo. Um desses descansos aconteceu em frente loja de um jornaleiro e enquanto recuperava o flego e massageava meu brao dolorido vi os avisos colocados na vitrine. Entre as descries de animais de estimao perdidos e ofertas de quartos para alugar, um deles chamou minha ateno.
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Ao mesmo tempo em que meu corao disparava, eu me censurei por ser uma garota tola. Certamente era incisiva e corajosa, abenoada com boa sade e constituio slida, porm, objetivamente, era uma mulher, pequena e fraca. Qual detetive aceitaria tal desvantagem? Mas o carto no falava nada sobre armas ou fora fsica. Li novamente, ento ergui os olhos do nmero no carto 203A para o nmero pintado acima da loja: 203. Havia duas portas. Uma, esquerda, levava lojinha, mas a outra, pintada de preto reluzente, tinha uma placa de lato gravada Jesperson. Minha batida foi atendida por uma dama no comeo da meia-idade, refinada demais em trajes e

aparncia para ser confundida com uma empregada. Sra. Jesperson? perguntei. Sim? Disse que estava l em resposta ao anncio e ela me deixou entrar. Havia um cheiro de bacon frito e po torrado que me lembrou que no comera nada desde a tarde anterior. Jasper disse ela, abrindo outra porta e me chamando. Seu anncio j deu frutos! Eis uma dama... Srta...? Sou a Srta. Lane respondi, entrando. Entrei em um lugar quente, lotado, agitado, confortvel e alegre. Relaxei com a atmosfera geral, com os cheiros conhecidos de livros, tabaco, torrada e tinta que a compunham, fazendo com que me sentisse em casa mesmo antes de ter oportunidade de olhar ao redor. O aposento obviamente combinava escritrio e sala de estar em um s. As estantes do cho ao teto, abarrotadas de volumes, davam a ele uma aparncia de escritrio, assim como a mesa grande muito abarrotada, com pilhas de papis e peridicos. Mas tambm havia poltronas perto da lareira fria naquela manh clida de junho; a prateleira to cheia com uma variedade tal de objetos que simplesmente no consegui absorver tudo em um relance e uma mesa com os restos de um caf da manh para dois. Essa rpida impresso foi o que tive tempo de absorver antes que o homem, pulando de seu lugar mesa, prendesse minha ateno. Eu digo homem, mas a primeira palavra que me veio mente foi garoto, pois a despeito do tamanho de fato, depois soube que ele tinha 1,90 metro o rosto suave, claro, levemente sardento sob uma coroa de cachos vermelho-dourados, era o de uma criana angelical. Ele cravou olhos azuis penetrantes em mim. Como vai, Srta. Lane? Ento, se imagina detetive? Sua voz decididamente era de homem; grave e bem modulada. No diria isso. Mas o senhor pediu um assistente, algum alfabetizado, corajoso, socivel, com boa memria e disposto a trabalhar a qualquer hora. Acredito ter todas essas qualidades e estou em busca de... um emprego interessante. Houve uma fasca entre ns. No foi aquela paixo romntica que poetas e romancistas sentimentalistas consideram a nica ligao que merece ser abordada entre um homem e uma mulher. Foi mais um elo, um reconhecimento de compatibilidade de mente e esprito. O Sr. Jesperson anuiu e esfregou as mos, os maneirismos de um homem mais velho. Bem, muito bem murmurou consigo mesmo, antes de me fitar novamente com seu olhar penetrante. V oc, claro, j trabalhou antes em alguma funo demandando percepo aguda, observao cuidadosa e esprito ousado, mas no momento est afastada... Jasper, por favor interrompeu a Sra. Jesperson. Pelo menos demonstre alguma cortesia bsica para com a dama. Colocando a mo suavemente sobre meu ombro, ela me convidou a sentar, indicando uma cadeira, e ofereceu ch. Eu adoraria, obrigada. Mas certamente esta sua cadeira. Ah, no, no irei me intrometer mais disse, e enquanto falava ergueu o belo bule de porcelana branco, avaliando o peso do contedo com um giro experiente do pulso. V ou deix-los por conta de sua entrevista enquanto fao mais ch. Gostaria de po e manteiga, ou mais alguma coisa? Uma dama sempre recusa comida quando no foi convidada para uma refeio, mas eu estava com fome demais para boas maneiras. Isso seria muito bem-vindo, obrigada.

Gostaria de mais torrada, por favor, e geleia tambm seria bom, me. Ela ergueu os olhos para o cu e suspirou enquanto saa. Ele j havia voltado a ateno para mim. V oc esteve nas Highlands, na terra natal de nossas famlias nobres. Esperava passar o resto do vero l, at que um acontecimento... infeliz... levou ao encerramento abrupto de sua visita e voc foi obrigada a partir de imediato, pegando o primeiro trem para Londres, onde voc tem... uma irm? No, nada mais prximo do que uma tia ou prima, creio. E estava a caminho de l quando, parando para descansar, viu meu anncio. Ele parou, me olhando com expectativa. Eu balancei a cabea para censur-lo. Ele ficou boquiaberto, desalentado. Estou errado? Apenas sobre algumas coisas, mas qualquer um com olhos poderia adivinhar que estive na Esccia, considerando a hora do dia e o fato de que no tomei caf da manh, mas no h adesivos estrangeiros em minha bagagem. E a partida repentina? Eu estava a p, sozinha, no tendo havido tempo para uma carta avisando meus amigos, no h tia ou prima, de minha chegada. O emprego seu disse ele, de repente. No se preocupe com referncias; voc a sua melhor referncia. O emprego seu, caso ainda o queira. Gostaria de saber mais sobre ele primeiramente retruquei, pensando que deveria pelo menos parecer cautelosa. Quais sero meus deveres? Deveres me parece a palavra errada. Seu papel, caso queira, ser o de associada, me ajudando a solucionar crimes, ajudando na deduo e, bem, em tudo necessrio. Leu as histrias de Sherlock Holmes? Claro. Deveria destacar que, diferentemente do Dr. Watson, no sou boa em uma luta. Tenho alguns conhecimentos bsicos de enfermagem, de modo que poderia cuidar de seus ferimentos, mas no espere que reconhea os sintomas de dengue ou... ou... Ele riu. No peo nada disso. Minha me a enfermeira. Sou timo atirador e tambm dominei certas habilidades importadas do Oriente que me do uma vantagem em combate desarmado. No posso prometer mant-la inteiramente fora de perigo, mas se o perigo no a assusta... Ele leu a resposta em meu rosto e me deu um sorriso largo. Muito bem, ento. Estamos de acordo? Como desejei devolver aquele sorriso e pegar a mo que se oferecia a um aperto. Mas sem casa, e com apenas 12 xelins em minha bolsa, eu precisava de mais. Qual o problema? Isso desconfortvel disse. Diferentemente do Dr. Watson, no tenho um consultrio mdico que me garanta uma renda... Ah, dinheiro! exclamou ele, com aquele tom descuidado possvel apenas para pessoas que nunca precisaram se preocupar com a falta dele. Como, claro, entendo que voc precisa de algo mais desse negcio do que a emoo da caada. Um homem precisa viver! Uma mulher tambm! Como sua escrita? Nada demais, apenas apresentar os acontecimentos na devida ordem, de modo que qualquer um consiga compreender. J tentou esse tipo de narrativa? Escrevi alguns artigos; recentemente, relatrios para a Sociedade de Pesquisa Psquica, que

foram publicados, embora no com meu prprio nome. Ele arregalou os olhos quando eu mencionei a Sociedade e disse, excitado: Era onde estava? a Srta. X? Eu devo ter parecido aflita, pois ele se desculpou rapidamente. Eu no queria explicar como ouvir o nome dela um de seus pseudnimos bobos quando me sentia to distante dela, to segura e confortvel, me perturbava, ento observei apenas que ficara assustada com sua deduo rpida e precisa. Srta. X foi o nome atribudo como autoria de meus relatrios, porm na realidade eu era sua... sua assistente, at ontem, quando uma divergncia sobre alguns acontecimentos na Sociedade levaram minha partida abrupta. Mas como tomou conhecimento? A sindicncia est incompleta e no foi publicado nenhum relatrio. Sem desviar os olhos do meu rosto e que segredos ele leu ali no quero saber Jesperson acenou com a mo de dedos compridos na direo da mesa coberta de papis e peridicos. Embora no seja pessoalmente membro da Sociedade, tenho grande interesse em suas descobertas. Eu li a correspondncia, soube que havia uma sindicncia interna planejada para este vero. Ele continuou: Sou um homem inteiramente racional e moderno. Se idolatro algo, seria o deus que chamamos de Razo. Sou um materialista que no d valor a superstio, mas em meus estudos me deparei com muitas coisas que a cincia no consegue explicar. No desprezo aqueles que frequentam sesses espritas em busca de fantasmas; acho que seria tolice ignorar o inexplicado como no sendo digno de investigao. Tudo deve ser questionado e explorado. O importante no a crena, mas os fatos. Concordo disse, em voz baixa. Ele se inclinou na minha direo por cima da mesa posta, seu olhar sincero e curioso. J viu um fantasma, Srta. Lane? No. Mas ele percebera uma pequena hesitao. No? Tem certeza? Teve experincias que no podem ser explicadas racionalmente? Muitas pessoas tiveram experincias assim. Sim observou com voz arrastada e se reclinou, com um olhar distante. Mas s por um momento. Diga-me: voc possui algum daqueles talentos ou sentidos estranhos geralmente chamados de psquicos? Apesar das muitas vezes em que me fizeram essa pergunta, ainda tenho dificuldade com a resposta. Em certos momentos tenho a conscincia de atmosferas s quais os outros parecem imunes e eventualmente recebo impresses... Algumas vezes tenho conhecimento de coisas sem ser capaz de explicar como sei. Mas no alego nada; no descarto os efeitos de uma imaginao poderosa aliada percepo aguda e uma boa memria. Quase todo dito mdium psquico que j conheci podia obter seus resultados vendo, escutando e lembrando, sem necessidade de guias espirituais. Ele concordou pensativamente. Eu mesmo fiz truques de leitura de mentes. No me sinto obrigado a explicar como era feito, imagino que poderia ganhar dinheiro com isso. Ento, como explica os fantasmas? No so espritos? No sei. Concordo com a ideia de que os fantasmas que as pessoas veem ou sentem so fotognicos, semelhantes a fotografias ou algum tipo de memria registrada. Emoes fortes parecem deixar para trs uma impresso, em certos lugares. mais poderosa do que em outros. Os objetos tambm tm suas memrias, se que podemos colocar assim. Eventualmente um objeto inanimado

libera vibraes, de m vontade ou desespero, ento parece projetar um tipo de imagem mental da pessoa que o possuiu. Ele me olhou fascinado, o que considerei uma experincia nova. Mesmo cavalheiros bastante idosos na Sociedade no me acharam to interessante, mas claro que eu tendia a v-los na companhia da Srta. X, que estava acostumada a ser o centro das atenes. Eu decidi que era hora de voltar aos negcios e lembrei a ele sua pergunta original. Perguntou se eu escrevia. Presumo que estava pensando que eu poderia escrever seus casos com vistas a publicao? Certamente os mais interessantes. A publicao teria dois objetivos teis. Por um lado, faria meu nome conhecido do pblico e atrairia novos clientes. Por outro, forneceria a voc uma fonte de renda. Fiquei desalentada. Eu tinha amigos que sobreviviam da escrita, ento estava plenamente ciente de quanto tempo e esforo eram necessrios para chegar perto de uma existncia modesta. Mesmo que o Sr. Jesperson solucionasse um caso interessante e excitante toda semana (o que parecia improvvel) e eu vendesse toda histria que escrevesse... Ainda estava me esforando para descobrir quanto teria de escrever, por trs pence a linha, de modo a ganhar o suficiente para pagar cama e comida em uma penso decrpita quando ele disse algo que me animou. Claro que sei que nem todos os casos seriam passveis de publicao. Menciono isso apenas para que no pense que teria de viver apenas de sua percentagem. Qual percentagem? Isso dependeria do grau de sua contribuio. Poderia ser qualquer coisa de 10% a 50% do que o cliente me pagar. A Sra. Jesperson entrou na sala enquanto ele falava e eu a ouvi respirar fundo imediatamente antes de colocar na mesa a bandeja que carregava. Jasper? disse ela, em uma voz trgica. No posso pedir que a Srta. Lane trabalhe sem remunerao, me. Voc no pode pagar um assistente. A despeito de meu desconforto, intervim. Por favor, no vamos discutir por dinheiro. Devo admitir que ainda no est claro pelo que o Sr. Jesperson estaria me pagando, afora o tipo de apoio intelectual e companheirismo que qualquer amigo ofereceria de graa. E gostaria de ser esse amigo. Agora eu tinha toda a ateno deles. Como deduziu, Sr. Jesperson, deixei meu emprego anterior de forma bastante abrupta, sem ser paga por meu trabalho. Vim para Londres buscar no minha fortuna, mas simplesmente um trabalho honesto com o qual me sustentar. Fiz uma pausa para tomar flego, esperando que um deles dissesse algo, e olhei rapidamente a sala para lembrar a mim mesma que mesmo que a Sra. Jesperson achasse que no podiam pagar uma assistente, ainda assim tinham tudo aquilo a bela porcelana, a prataria, os livros encadernados em couro e moblia substancial, toda uma casa cheia de coisas em contraste com o contedo de minha nica bolsa bastante gasta. Se pudesse, proporia um perodo de teste no remunerado, talvez um ms, para descobrir o valor de minha contribuio ao seu trabalho. Infelizmente, sequer posso alugar um quarto... Mas voc ficar aqui! exclamou a Sra. Jesperson, franzindo o cenho para o filho. No explicou? O Sr. Jesperson estava servindo ch serenamente.

Achei que teria deduzido a partir da redao de meu anncio. A parte sobre trabalhar a qualquer hora. Claro que meu assistente precisa estar aqui, pronto para qualquer eventualidade. No bom se eu precisar escrever uma carta sempre que desejar sua opinio ou enviar um mensageiro ao outro lado de Londres e esperar por sua resposta. H um quarto no andar de cima, bem mobiliado e espera disse a Sra. Jesperson, me dando um prato de po branco fatiado fino e com muita manteiga, depois uma pequena tigela de vidro com geleia de framboesa. Vi que a bandeja tambm continha um prato de torrada com manteiga e um pote de mel. E trs refeies dirias. O quarto no andar de cima de fato era muito agradvel, suficientemente espaoso para servir de quarto de dormir e sala de estar e muito mais bem decorado do que qualquer outra acomodao pela qual pagara em Londres. Nenhuma reproduo de Landseer ou gravura aptica pendurada nas paredes, mas havia uma atraente paisagem em aquarela e algumas estranhas gravuras interessantes de uma cultura que no reconhecia. A moblia era bsica, mas almofadas e retalhos de tecidos de estampas brilhantes a tornavam mais atraente, e imediatamente me senti em casa ali, acalmada e inspirada pelo ambiente, assim como na grande sala abarrotada do trreo. Antes de me deitar para descansar, passei algum tempo retirando a bagagem, arrumando minhas poucas coisas e escrevendo cartas informando a amigos meu novo endereo. No dormira muito no trem, porm com um novo emprego fixo mesmo que fosse quase to problemtico em termos de remunerao quanto o anterior me senti suficientemente confortvel para mergulhar em um sono profundo e revigorante. O jantar foi um delicioso curry de vegetais preparado pela prpria Sra. Jesperson. Eles no podiam pagar uma cozinheira, embora tivessem uma diarista para o trabalho domstico mais pesado. Naquela noite, quando estvamos juntos, aprendi um pouco sobre a histria recente deles, sem ser verdadeiramente sincera sobre a minha prpria. Jasper Jesperson tinha 21 anos e era filho nico. Mal tendo completado 15 quando o pai morrera, ele acompanhou a me ndia, onde morava um irmo dela. Mas ficaram apenas um ano antes de seguir para a China e, depois, para as ilhas dos mares do Sul. Uma oferta tentadora os levara de volta a Londres mais de um ano antes, todavia no havia sido como esperado (ele disse que me contaria a histria completa em outro momento) e posteriormente ele decidira que a melhor aplicao para suas habilidades e seus interesses seria se estabelecer como detetive consultor. At o momento ele conclura trs servios com sucesso. Dois haviam sido demasiadamente fceis e no renderiam histrias interessantes; o terceiro era bastante diferente e eu deveria escrever sobre ele em outro momento. Foi aps esse caso que testara tanto suas habilidades que decidira colocar um anncio pedindo um assistente. Seu quarto caso, e meu primeiro, comearia na manh seguinte, com a chegada de um novo cliente. Leia esta carta e saber tanto sobre o caso quanto eu disse Jesperson, me passando, por cima de sua escrivaninha, uma pgina dobrada. A folha tinha o timbre de um clube de cavalheiros em Mayfair e era assinada por William Randall. Embora alguns movimentos de pena apressados e manchas pudessem sugerir que o autor estava dominado por forte emoo, poderiam tambm significar que ele estava acostumado a ditar sua correspondncia. Caro Sr. Jesperson: Seu nome me foi indicado por um amigo do Ministrio das Relaes Exteriores com a sugesto de que se algum poderia solucionar um assassinato que ainda desorienta a polcia

seria o senhor. Algum prximo a mim acredita que corro o risco de um ataque assassino do mesmo criminoso desconhecido de cuja vtima ela na poca estava noiva. Explicarei tudo quando nos encontrarmos. Caso seja possvel, farei uma visita s dez horas da manh de quarta-feira. Caso isso seja inconveniente, por favor responda pelo mesmo mensageiro indicando um horrio mais adequado. Atenciosamente etc. Eu dobrei a carta e a devolvi a Jesperson, que olhava para mim com olhos brilhantes, ansioso. Ele quis saber: Alguma pergunta? Relaes Exteriores? No se preocupe com isso. Apenas meu tio tentando me conseguir trabalho. No quer saber o que deduzi sobre o autor desta carta? Qual crime no solucionado afeta to de perto esse homem? Acredito saber. Acho que preferiria esperar e primeiramente ouvir o que o Sr. Randall tem a dizer. Caso esteja certo, muito bom, mas caso esteja errado ir apenas me confundir. Ele pareceu um tanto frustrado, me fazendo pensar em um garotinho que no fora autorizado a demonstrar sua inteligncia. Ento eu disse: Pode me contar depois caso esteja certo. Mas voc pode no acreditar em mim. Ah, bem, no importa. Eu ouvi a me murmurar. Brincadeiras de salo. Mas se ele ouviu, pelo menos no demonstrou, permitiu que eu mudasse de assunto e o restante da noite transcorreu de forma muito agradvel. O Sr. William Randall chegou assim que o relgio porttil na prateleira (recm-limpa) da lareira batia dez horas. Era um jovem elegante com bigode voltado para baixo, os traos comuns transformados de meramente boa aparncia para algo impressionante graas a um par de grandes olhos escuros que algum mais romntico do que eu chamaria de emocionais. Ele recusou qualquer bebida, sentou-se e comeou sua histria aps o rpido aviso hesitante de que provavelmente um grande absurdo, mas sua noiva estava preocupada. A dama que pretendo tornar minha esposa a senhorita Flora Bellamy, de Harrow. O nome no significava nada para mim, mas ambos vimos Jesperson se empertigar. Sim, acho que deu para entender. Ela, claro, era noiva do Sr. Archibald Adcocks, o financista proeminente, na poca de sua morte terrvel. Ento ela acha que a morte dele estava relacionada ao fato de estarem noivos? E que agora o senhor est em perigo? Ela acha. Curioso! Quais so os motivos dela? Ele suspirou e ergueu as mos vazias. O corao tem razes que a razo desconhece. As mulheres, vocs sabem, pensam mais com seus coraes do que com suas cabeas. tudo circunstancial demais para me convencer, uma questo de pura coincidncia, ainda assim... Ela est muito certa. Ouvi-los era frustrante, ento fui forada a interromper. Desculpe-me, mas se importaria de contar os fatos da morte do Sr. Adcocks?

Jesperson se virou para mim com um sorriso de secreto triunfo. Eu poderia ter contado na noite passada, dizia sua expresso, mas ele apenas observou: Saiu tudo nos jornais h um ano. Quinze meses corrigiu Randall. Ele foi atacado a caminho da estao ferroviria, pouco depois de ter dito boa-noite a Flora. Ela queria que ele pegasse um txi, pois havia pouco antes machucado o p, mas ele insistiu em que poderia dar a pequena caminhada facilmente com a ajuda de uma bengala. Ele hesitou, depois disse: Ele pegou uma bengala emprestada no descanso junto porta. O ferimento devia ser muito recente sugeri, e Randall concordou. Pouco depois do jantar, naquela mesma noite. Ele tropeou no saguo e bateu com o p, contudo, embora tivesse sido bastante doloroso, insistiu em que era pouco demais para merecer cuidados. Ele era duro? No era um fraco. E totalmente capaz de cuidar de si. Uma espcie de pugilista amador. Mas algum o atacou, sem ser provocado. Assim devemos supor. Foi encontrado cado no caminho, a cabea sangrando de um golpe terrvel. Estava quase morto, incapaz de falar, e morreu do ferimento na mesma noite, sem conseguir contar o que havia acontecido. Talvez no soubesse, o ataque covarde tenha sido pelas costas. Ningum nunca foi preso me disse Jesperson. No houve suspeitos. Eu franzi o cenho. Algum sugeriu um motivo? Em geral imaginou-se que teria sido um crime por impulso, no planejado, j que a arma do assassinato foi prpria bengala dele. No dele objetou o Sr. Randall. Apanhada emprestada da casa de Flora. Ainda assim. Ele talvez tenha sido atacado por uma gangue de desordeiros que o consideraram um alvo fcil por mancar. Mas se pretendiam roub-lo, ningum conseguiu explicar por que no pegaram sua carteira, recheadas de notas de libras, seu relgio de ouro ou qualquer outra coisa. Ele foi encontrado pouco aps ter cado, em espao aberto, perto de um poste de iluminao, e no havia esconderijos bvios prximos. Embora uma testemunha tenha dito que escutou um grito, ningum foi visto correndo em fuga ou se comportando de forma suspeita. O Sr. Adcocks tinha inimigos? perguntei. Ele parece ter sido estimado por todos que o conheceram, incluindo aqueles com quem fazia negcios. Ningum foi obviamente beneficiado pela sua morte. Quem herdou seus bens? A me. Antes que eu pudesse dizer mais alguma coisa, Jesperson retomou: Sr. Randall, o senhor sugeriu que a Srta. Bellamy acreditava que a morte dele era resultado do noivado, ou pelo menos tinha relao com ele. Ningum mais pensou assim. O que a famlia dela pensa disso? Ele suspirou e balanou a cabea: Ela no tem famlia. Desde que ficou rf com pouca idade a Srta. Bellamy vive na casa de seu tutor, um homem chamado Rupert Harcourt. Embora o tenor suave de sua voz no tivesse mudado, eu estremeci quando ele pronunciou esse nome e soube que havamos chegado ao cerne da questo.

Os pais dela nomearam esse homem como tutor? perguntou Jesperson. O Sr. Randall balanou a cabea. Eles no o conheciam. No tinha nenhuma relao com a famlia. Quando o Sr. Bellamy morreu a pequena Flora ficou totalmente sozinha no mundo. Um estranho completo, lendo sobre sua situao em um jornal, ficou to apiedado que ofereceu um lar a ela. O senhor acha isso estranho disse eu, notando o tom dele. Seus olhos, com toda sua emoo, ainda eram capazes de um olhar penetrante. Certamente incomum um homem solteiro de mais de 30 anos, sem filhos, se dar o trabalho de adotar um beb indesejado. Na verdade ele nunca adotou Flora de fato, mas estabeleceu algum tipo de arranjo legal durando at que ela se casasse ou atingisse os 21 anos, uma data que s chegar em oito meses. Ela tem dinheiro? Muito pouco. Justia seja feita, Harcourt nunca tocou em sua pequena herana, mas ela nunca careceu de nada: brinquedos e doces, roupas e refeies, livros e aulas de msica foram pagas por ele do prprio bolso. O dinheiro do pai foi colocado para render juros. Imagino que esteja perto das mil libras. Parecia muito para mim, acostumada a viver com menos de 30 libras por ano, mas no era o tipo de fortuna que inspirasse uma trama sinistra de duplo assassinato. Houve algum atentado contra sua vida? perguntou Jesperson de repente, e vi o Sr. Randall estremecer e levar a mo cabea antes de responder. Ah, no, dificilmente... No, de modo algum. Jesperson reagiu exasperado sua falsidade. Ah, vamos l! Algo aconteceu para assustar sua noiva, seja l o que o senhor pense disso. No tente esconder. Com um suspiro, Randall ergueu o cacho de cabelo que escondera parcialmente seu rosto e baixou a cabea para revelar uma contuso, obviamente bastante recente, onde os cabelos comeavam. Explicou que alguns dias antes jantara com Flora e seu tutor. Aps a refeio os dois homens haviam ido ao escritrio de Harcourt, um grande aposento na frente da casa, com charutos e conhaque, e ali Randall pediu permisso para se casar com a Srta. Bellamy. Na verdade era uma formalidade, j que ela aceitara, mas o homem ainda era o seu tutor legal e parecia a coisa certa a fazer. A reao dele? Ele disse de forma bastante grosseira que as jovens sempre tomam suas prprias decises, mas que no tinha objees. Ento perguntou se eu sabia que ela havia sido noiva uma vez antes. Eu disse que sim, ele deu uma risada desagradvel e me perguntou se isso no me fazia pensar duas vezes. No sei o que desejava insinuar, mas a inteno pareceu ofensiva. Tentando no me ofender, disse a ele que amava Flora e como ela havia sido boa o bastante de me aceitar, nada menos do que a morte faria com que me afastasse dela. E foi nesse momento dramtico que um livro caiu de uma prateleira alta em minha cabea. Ele estremeceu. Parecia pior do que era, ferimentos no couro cabeludo sangram profusamente, mas foi bastante doloroso. Nunca imaginara um livro como uma arma letal. Onde Harcourt estava quando isso aconteceu? Estava olhando para mim, de p, longe das estantes. Antes que pergunte, eu podia v-lo claramente e embora suponha que ele poderia ter planejado aquilo, no tive conscincia de ele ter

feito nada que pudesse ter deflagrado a queda. De qualquer forma, ele pareceu sinceramente chocado e quase to preocupado com seu livro quanto com minha cabea. Eu provavelmente diria mais. Caso quisesse me ferir, acho que ele no teria arriscado nenhuma parte de sua coleo. Ele colecionador de livros? uma coisa estranha respondeu. Na verdade, por causa da coleo que Flora raramente coloca os ps naquele aposento. Acha a atmosfera mrbida mais desagradvel do que o cheiro de nossos charutos. R.M. Harcourt, de Harrow disse Jesperson. Conhece-o? No havia juntado as coisas at este momento. Ele escreveu sobre a coleo, pelo menos certas aquisies recentes, em um peridico que assino. Virando-se para mim, Jesperson explicou que o Sr. Harcourt tinha um especial interesse por assassinato e ao longo dos anos conseguira adquirir um bom nmero de armas facas, armas de fogo e uma variedade de instrumentos afiados ou pesados que haviam causado a perda de vidas humanas: um alfinete de chapu feminino, um pedao de tijolo, uma espada japonesa, um atiador de ferro de aparncia comum. Alm disso, reunira uma biblioteca temtica de crime, bem como o que poderia ser descrito como lembranas de assassinatos, peas variadas que estiveram de alguma forma relacionadas a algum crime famoso ou infame: fios de cabelo das cabeas de assassinos ou suas vtimas, roupas sujas de sangue, fotografias de cenas de crime, cartas incriminadoras. Ele possua anis de venenos, frascos, tubos de ensaio, garrafas e at a prpria xcara na qual a Sra. Maybrick misturara o arsnico em p com o qual matara o marido. Ele se orgulha muito dela comentou Randall. Ocasionalmente pessoas vo casa ver a coleo ou oferecem novos itens na esperana de que ele compre. Eu era educado, mas francamente nunca compreendi o apelo de objetos to horrendos. Depois do acidente Flora ficou histrica e me fez prometer que nunca entraria novamente naquele aposento. Depois decidiu que no era suficiente e que eu no deveria voltar casa. Tambm sugeriu que no anuncissemos nosso noivado e esperssemos que ela completasse 21 para nos casarmos. Ela suspeita de seu tutor? perguntou Jesperson, em voz baixa. O Sr. Randall hesitou, depois balanou a cabea. Ela diz que no. Mas sente que corro perigo por causa de minha ligao com ela e se ela no est certa em relao a isso, quem mais poderia estar? Desculpe-me, mas... No h pretendentes rejeitados? Flora me disse que recebeu dois pedidos de casamento em toda a vida e nunca mencionou ningum, eu nunca ouvi falar de outro homem que poderia ter sentimentos to fortes por ela respondeu. Mas, de qualquer forma, ela est errada. Naturalmente, o assassinato de Adcocks afetou seus nervos. Ela v perigo, um assassino desconhecido se escondendo em toda parte; uma fora do mal por trs de cada acidente. Ele fez uma pausa para respirar fundo. Pouco depois do ferimento no escritrio eu por acaso tropecei em um objeto no saguo e poderia ter cado e batido com a cabea uma segunda vez se Flora no estivesse l para me segurar. Foi o mesmo objeto no qual Adcocks havia batido com o p e essa coincidncia foi demais. Ela no tem os nervos fortes. Como poderia? Sofreu demais, perdeu todos que j amou; foi quando insistiu para que eu partisse imediatamente e no voltasse. Ela imaginou perigo onde no havia nenhum. Ainda assim, mesmo que o senhor no esteja em perigo, algum matou o Sr. Adcocks disse Jesperson, com grande nfase.

Precisamente. E se o senhor puder solucionar aquele crime, espero que ela deixe de lado os medos. Depois que o Sr. Randall havia partido, Jesperson enviou uma carta rapidamente ao Sr. Harcourt. Acho melhor que Harcourt no tenha motivos para nos relacionar com sua protegida ou seu noivo me disse ele. Portanto, pretendo me apresentar como um companheiro interessado em assassinato. E enquanto ele me mostra sua coleo, talvez se traia caso saiba algo sobre a morte de Adcocks. Ele no ficar especulando como voc tomou conhecimento dela? De modo algum. bem conhecida em certos crculos. Ele mal parou de escrever enquanto respondia, esticando a outra mo e fazendo-a correr pelas lombadas de uma pilha de peridicos na mesa a seu lado, como se fosse um cego lendo com as pontas dos dedos. Retirando um nmero, ele parou para folhear as pginas at encontrar o que desejava que eu visse. Era uma pgina de cartas, com a manchete Mais solues para os assassinatos do Estripador. A carta que ele apontava com o dedo era assinada por R.M. Harcourt, The Pines, Harrow . Outra, terminando na coluna seguinte, levava o nome de J. Jesperson, Gower Street. Ento ele talvez saiba quem voc ? Como pode ver pela data, o nmero tem um ano. Eu na poca no passava de um estudioso de crime e deteco, desconhecido do pblico. Terminando, ele lacrou o envelope e o deu a mim. Leve isso aos correios comeou, se interrompendo com uma expresso de desconforto. Desculpe-me. Por qu? Sou sua assistente. Meu tom foi peremptrio demais. Eu deveria... Eu o interrompi. Se vamos trabalhar juntos, voc precisa parar de pensar em mim como uma mulher que ficar mortalmente ofendida caso se esquea de dizer por favor. No isso. Eu esperei. Eu coloquei um anncio de assistente, no de empregado. Espero que possamos trabalhar juntos como iguais. Entendido respondi, no revelando o quo satisfeita me sentia. Tambm fica entendido que quando o tempo for essencial, a gentileza pode ser deixada de lado. E a nica razo pela qual ainda estou de p aqui com esta carta na mo em vez de a meio caminho da agncia dos correios mais prxima no saber onde ela fica. O Sr. Harcourt respondeu com um convite, tambm pelos correios, de modo que o dia seguinte nos encontrou no trem sacolejando pelos subrbios a noroeste de Londres, em certo momento uma viagem familiar para mim. Embora no tivesse ido a Harrow havia mais de dez anos, era o cenrio de minha infncia. Meu pai tinha sido professor dos clssicos na Harrow School at sua morte precoce. Contudo, havamos morado na aldeia na colina, enquanto a casa do Sr. Harcourt ficava a 1,5 km de distncia, em um dos novos condomnios surgidos depois da extenso da Linha Metropolitana. Jesperson no dissera nada em sua carta sobre ter companhia e havamos decidido que meu papel seria o de Parente Inconveniente do Sexo Feminino. Naturalmente eu no teria qualquer interesse na coleo de fato, se soubesse o que era ficaria chocada de modo que enquanto os homens estivessem trancados, eu estaria livre para fazer minha prpria investigao. Randall dissera Srta.

Bellamy que me esperasse. The Pines era uma coisa falsamente Tudor escondida da rua pelos dois pinheiros que a batizavam e lhe davam um ar um tanto secreto e lgubre. Mas isso no era nada comparado com o interior da casa. Assim que atravessei o umbral, fui tomada pelo pnico. Sou sensvel a atmosferas, no importa o quanto tente atribuir isso imaginao, e o que senti naquele corredor era to ruim quanto uma casa assombrada. Mas difcil descrever para algum que nunca experimentou essas coisas. Caso estivesse descrevendo um cheiro, poderia comparar a um curtume, um abatedouro ou um esgoto. Apenas algum sem olfato suportaria viver ali. Lutando contra o pnico, olhei ao redor em busca de distraes. Um grande e atraente vaso chins verde e amarelo havia sido instalado para servir de descanso de guarda-chuvas e bengalas. Entre as empunhaduras curvas de madeira que se amontoavam, acima da abertura, a bengala de arremate de prata se destacava, chamando ateno no apenas por sua aparncia diferente, mas pelo soturno ar de ameaa que transmitia, como um sibilar baixo e mortal. Claro que soube imediatamente o que era e fiquei chocada. Como poderiam ter guardado? Por que no havia sido quebrada e destruda, a madeira reduzida a cinzas, a prata derretida para ser transformada em algo novo? Desviando meu olhar aterrorizado, vi a hedionda grgula de pedra agachada como um demnio perto do sop da escada e estremeci diante de seu olhar maligno, antes que o toque suave de meu parceiro em meu ombro me trouxesse de volta ao presente enquanto me apresentava ao dono daquelas coisas. O Sr. Harcourt era um homem imponente e ligeiramente calvo com um bigode exuberante e bem cuidado e pelo menos para mim um olhar frio de peixe. Houve mais calor e um indcio de sorriso no cumprimento que fez a Jesperson, me deixando sem qualquer dvida de que minha presena no era bem-vinda. O alvio surgiu rapidamente na forma de uma jovem descendo as escadas. Esbelta e de cabelos escuros, com um rosto que era mais agradvel do que bonito, estava vestida como uma comerciria ou escriturria, com uma camisa branca engomada e saia escura lisa. Mesmo sorrindo calorosamente para dar as boas-vindas, tinha uma expresso sria, os olhos atormentados de preocupao. Flora! No momento preciso, como sempre. Embora caso esperasse ter companhia teria colocado um de seus belos vestidos, espero disse Harcourt. Ele fez apresentaes apressadas e se retirou rapidamente com Jesperson para trs de uma porta slida de carvalho, nos deixando sozinhas no saguo com sua atmosfera sinistra. Talvez gostasse de ver o jardim disse a Srta. Bellamy, tocando meu cotovelo para me guiar por um corredor comprido na direo dos fundos da casa. Quando passei pela porta, saindo da casa, o cheiro do ar livre foi quase embriagador. V oc sensitiva observou ela, seguindo para longe da fria parede dos fundos da casa, atravessando um caramancho e caminhando por uma trilha at um jardim de rosas cercado. No alego ter poderes especiais disse mas a atmosfera naquela casa ... extraordinria. Fico pensando em como consegue viver ali. Ela anuiu ligeiramente. Ainda assim, sabe, a maioria das pessoas no sente nada. O Sr. Adcocks nunca sentiu. A disposio do Sr. Randall muda quando em visita e tenho conscincia de seu desconforto, mas ele no admite. Embora no tivesse dito isso a Jesperson, eu brincava com a ideia de que a prpria Srta. Bellamy poderia ser a assassina que procurvamos. A morte do Sr. Adcocks parecia indicar um ataque de um

homem forte e brutal, um ato impossvel para a maioria das mulheres; ainda assim, eu descobrira que os homens tendiam a subestimar o sexo feminino tanto quanto o idealizavam e conseguia imaginar uma noiva enlutada que na verdade era uma assassina a sangue-frio. Mas aquela ideia desapareceu assim que coloquei os olhos nela, uma garotinha. Enquanto nos sentvamos uma ao lado da outra em um banco curvo em uma rea verde ensolarada, o perfume das rosas e o zumbido caloroso das abelhas enchendo o ar ao redor de ns, fiquei absolutamente certa de que aquela mulher gentil de fala suave, to preocupada com os sentimentos dos outros, era incapaz de matar outro ser humano, por quaisquer meios. Como consegue viver naquela casa? perguntei. No se esquea de que vivi ali quase a vida toda respondeu. As pessoas conseguem se acostumar a quase tudo. Imagine algum que tem de trabalhar em um matadouro todo dia. Imagino que uma pessoa assim seria brutalizada e degradada por seu trabalho retruquei. Se a comparao fosse com algum que tem de viver em um matadouro... Bem, no consigo imaginar muitos que suportariam muito tempo. Fico surpresa de voc nunca ter fugido. Como foi quando veio para c pela primeira vez? Ficou aterrorizada? Ela pareceu pensativa. No consigo me lembrar de nada antes de vir para c. Eu ainda no tinha 2 anos. E na poca a coleo do Sr. Harcourt era pequena. Ela cresceu comigo. Ao longo dos anos, medida que ele acrescentava itens, me contou a histria de cada um. Ento, desde pequena me acostumei a histrias de morte violenta e maldade humana. No sentia qualquer atrao por aquelas coisas, mas aceitava sua existncia. Imagine uma criana crescendo em um hospcio ou uma priso. At mesmo as situaes mais estranhas se tornam normais se voc no conhece outra coisa. Mas agora voc finalmente pode escapar eu disse. Marcou uma data para seu casamento? Ela olhou para mim. William no contou? Acho que melhor nem mesmo pensar em casamento antes que chegue maioridade e possa sair daqui. Acredita que seu tutor no deseja que voc se case? Ela deu um risinho sem humor. Ah, eu acredito que ele gostaria de me ver casada! Uma esposa e uma viva no mesmo dia o deixariam muito contente! No havia sentido em fazer rodeios. Acha que ele matou o Sr. Adcocks? Ela no recuou. No. A despeito de seu fascnio pelo tema, o Sr. Harcourt no um assassino. Suspeita de mais algum? Ela no respondeu. Mas eu vi algo encurralado e furtivo em sua expresso. Srta. Bellamy disse, suavemente. Por mais doloroso que seja, no podemos ajudar se no me contar do que suspeita, ou teme, no importa quo desimportante ou estranho. Estava l, viu alguma coisa quando o Sr. Adcocks foi atacado? Ela balanou a cabea. Dei boa-noite a ele e subi para meu quarto. Achei que ele estava seguro... E seu tutor? Estava trancado em sua sala, como sempre. Olhei na direo da casa, mas o trreo era protegido de minha viso por arbustos e folhagem. H outra sada? Da sala dele?

No. E eu no teria deixado de ouvir qualquer barulho caso ele sasse da casa. Quem matou o Sr. Adcocks? perguntei de repente. Ningum. Mas ele est morto. Ele foi morto por um golpe forte na cabea. O golpe foi de uma bengala. Isso pode ser chamado de assassinato, um crime mesmo sem interveno humana? Eu vira objetos levitar, flutuar, se mover, at mesmo disparar pelo ar como se arremessados com grande fora embora no houvesse ningum por perto. Normalmente havia truques envolvidos; mas nem sempre. Eu vira o que acreditava ser o efeito da mente sobre a matria e tambm testemunhara o que era chamado de atividade de poltergeist palavra alem para esprito barulhento. No entanto suspeitava profundamente de tudo atribudo ao de espritos. Ainda no encontrara nada que no fosse mais bem explicado pelo poder da mente humana. O que est dizendo? perguntei a ela, delicadamente. Acredita que a bengala, um objeto inanimado, se moveu e matou um homem por vontade prpria? E no momento em que perguntei a lembrana do poder maligno que sentira naquela bengala apenas alguns minutos antes me deixou muito menos segura de estar certa. J ouviu falar em um deodand? No conheo a palavra. uma expresso do antigo direito ingls: deo, de deus, dandum, o que tem de ser dado. Referiase a qualquer posse que era causa imediata da morte acidental de uma pessoa. O objeto era ento transferido para a Coroa, para ter um uso devoto. No consegui pensar em nada a dizer sobre isso e ela sorriu. Aquela bengala um deodand. No oficialmente; no to antiga. Mas foi a causa provvel da morte de um jovem h quase setenta anos; ou pelo menos meu tutor me contou. E a desagradvel grgula de pedra ao lado da escada? Caiu da torre onde havia sido colocada muitos sculos antes e matou me e filho. Meu tutor coleciona tais coisas, com suas lembranas de assassinatos de verdade. Ele deu aquela bengala a Archie sabendo o que era e imaginando o que iria fazer. Ela parou e passou a mo sobre o cenho. O que estou dizendo? Claro que ele no suspeitava. Por que suspeitaria? Nenhum deles nunca o feriu ou a mim. Nem mesmo quando eu era uma criana que brincava com tudo o que queria; ele no me deixava tocar em nada perigoso, claro, nada afiado ou frgil. Eu sussurrava segredos no ouvido da grgula, at mesmo costumava beij-la, e era aquela grgula. Ela parou, levando a mo boca. Esperei que continuasse. Estava no lugar errado, perto demais da escada. Achei que quando a empregada lavou o cho talvez tivesse empurrado, mas ela insistiu em que no o havia feito. Ainda assim, no estava onde costumava ficar e por isso Archie tropeou nela e torceu o tornozelo. Aconteceu novamente h poucos dias com Will. Ele caiu por cima dela e se eu no o tivesse segurado, ele poderia ter batido com a cabea, poderia ter sido morto, exatamente como Archie! Algum a moveu disse eu, tentando introduzir uma dose de racionalidade. Se no a empregada, ento seu tutor ou um estranho misterioso. E se o tropeo do Sr. Randall tivesse resultado em um ferimento srio, at mesmo morte, teria sido um acidente; ningum poderia chamar a isso de assassinato, mesmo se algum tivesse movido a grgula. Mas aquela bengala... Eu realmente no consigo imaginar que uma bengala, segura pelo Sr. Adcocks, poderia ter causado sua morte sem a interveno de outra pessoa. Se voc acha que seu tutor a estava controlando, disposto a golpear... No! Por que ele faria isso? Mesmo se tivesse a habilidade, por que iria querer matar meu noivo

quando ansiava ver como eu iria causar a morte dele? Ela ficara branca, a no ser por duas manchas vermelhas febris nas bochechas. Balancei a cabea. No entendo. Claro que no. Porque voc no entende que tambm eu sou um deodand. Sou a gema da coleo dele. Minha histria explica por que ele me adotou. Eu matei toda a minha famlia antes de ter 2 anos. Eu agarrei as mos dela. Srta. Bellamy... Eu sou totalmente s disse ela, calmamente. No estou histrica. Esses so os fatos. Ao nascer eu causei a morte de minha me. Isso no exatamente... nico? Eu sei. Escute. Nove meses depois, meu pai estava levando seus filhos sem me em frias quando nos envolvemos em um acidente ferrovirio. No choque, meu irmo, uma criana de 2 anos, foi jogado ao cho, assim como eu. Eu ca em cima dele, algo que pode ter me salvado de ferimentos, mas causou sua morte. Nunca soube se ele morreu sufocado ou se meu peso quebrou o pescoo dele. Ningum poderia dizer que foi culpa sua argumentei, tentando no me deter na imagem. Sei disso respondeu, retirando as mos. Acredite, no sou to tola de pensar que foi qualquer outra coisa que no um enorme azar. Tive muitos anos para fazer as pazes com meu passado. No preciso de sua piedade. Digo isso para que possa compreender o interesse do Sr. Harcourt em mim. Ela continuou: Meu pai ficou ferido no acidente. Alguns meses depois ele ainda estava em uma cadeira de rodas, precisando da ajuda de um enfermeiro para se sentar e se levantar e para empurr-lo. Havamos sado para uma caminhada; e quando digo ns me refiro a meu pai em sua cadeira empurrado por um enfermeiro, um jovem, e eu em meu carrinho empurrado pela minha, uma bela jovem. Paramos no mirante para admirar a vista. Minha enfermeira me colocou sobre um cobertor na grama, perto de meu pai, que cochilava ao sol, ento suponho que eles tenham parado de prestar muita ateno a qualquer coisa que no eles mesmos enquanto flertavam. Eu ainda no aprendera a andar, mas estava ficando de p com a maior facilidade e enquanto me erguia sobre os ps usando a cadeira de meu pai como apoio, de algum modo devo ter soltado a trava, que o enfermeiro talvez no tivesse colocado direito, e enquanto ele rolava para longe eu apenas o vi seguir, ganhando velocidade, at ver a cadeira com meu ltimo parente vivo cair pela beirada do despenhadeiro e lev-lo para a morte nas rochas abaixo. Desisti de consol-la. Ento o Sr. Harcourt a considera uma espcie de arma carregada que est em sua posse? Pronta para disparar quando amada? Ele nunca disse isso, mas foi o que eu entendi a partir de um brilho em seus olhos e algum interesse assim que cheguei idade de casar. Foi ele quem se esforou para me apresentar a vrios homens jovens e ricos, at Archibald Adcocks morder a isca. E ele me pressionou a aceitar, embora eu estivesse propensa a esperar. Independentemente daquilo em que o Sr. Harcourt acredita... Eu sei. E voc est certa, eu mesma no acredito nisso. Por ter se mantido to friamente distante, rejeitando meu afeto natural, e me enviado para uma escola em tempo integral, em vez de se arriscar a que eu me apegasse a alguma governanta, o Sr. Harcourt imagina que eu nunca fui amada e nunca amei ningum desde que meu pai morreu. Mas havia uma garota na escola... Meu tutor no deve ter ideia de com que paixo as garotas podem amar umas s outras, mas estou certa de que voc tem

disse ela, com um olhar que deveria me fazer corar. Em vez disso, me fez sorrir. Ns nos olhamos como conspiradoras. Imagino que sua amiga continua viva e bem? De fato, e ainda minha querida amiga, embora agora estejamos mais comedidas em nossas emoes... Ou pelo menos na expresso delas. Ento, como v, eu sei que meu afeto no perigoso. E ainda assim voc parece pensar que ao se tornar seu noivo o Sr. Adcocks assinou a sentena de morte dele. E que o Sr. Randall ameaado pela mesma razo. Sim disse, parecendo pensativa. Mas no por meus sentimentos por ele, ou dele por mim. outra coisa. Casar com algum me afastaria desta casa, me retiraria da coleo de meu tutor. isso disse, e se levantou. O que ? Ele acha que o casamento a nica forma pela qual pode me perder. Nunca pensou que eu poderia simplesmente decidir partir. Eu tambm me levantei para encar-la. No entendo. O Sr. Harcourt no exatamente so no que diz respeito sua coleo. Ele no suporta a ideia de perder uma nica pea dela. Ele mais feliz quando se delicia com ela sozinho e sempre que tem uma oportunidade de acrescentar algo novo. Embora admita compradores potenciais, ele s deseja sua inveja e admirao enquanto contemplam seus objetos; ele nunca concordar em vender um s item, no importa quanto dinheiro seja oferecido. E embora ele fale sobre meu casamento desde que eu tinha 16 anos, tenha comeado a me empurrar para solteiros disponveis no meu aniversrio de 18 anos, movido pelo que pensa que acontecer quando mais uma vez for parte de uma famlia, cobiosamente imaginando como sua coleo crescer depois da violenta morte acidental de meu marido, ele sabe que isso s ser possvel se me deixar partir. Em sua mente pervertida, eu sou parte de sua coleo e a ideia de me perder, mesmo que temporariamente, e com o objetivo de ganhar mais, terrvel para ele. A mente dele dividida? Lamento, Srta. Lane. A senhorita no deveria ter sido arrastada para isto. No havia a necessidade de William buscar a ajuda de um detetive. Eu deveria ter me dado conta de que sou a nica capaz de acabar com essa loucura. Ela comeou a voltar para a casa e eu a segui. Embora no tivesse ideia do que ela pretendia, senti que uma crise se aproximava. Ela ergueu o punho para bater no carvalho pesado, mas ao primeiro golpe a porta se abriu. Harcourt estava na extremidade oposta do aposento, junto janela, mostrando a Jesperson algo em uma caixa baixa de madeira. Ambos se viraram rapidamente quando entramos. Harcourt se assustou e ficou aborrecido. Ele obviamente no nos esperava e eu s podia imaginar que no tivera o cuidado de fechar bem a porta. O que significa essa perturbao? cobrou ele, fechando a caixa apressadamente. Tenho de falar com voc. Depois. Temos companhia. Fico feliz de ter testemunhas disse ela, respirando fundo. No vou me casar. Eu me retesara contra a atmosfera negativa ao entrar na casa e relutara especialmente em entrar no escritrio de Harcourt, esperando que fosse o epicentro, mas medida que avancei mais para dentro descobri que o que havia sido desagradvel e conflitante era agora harmonioso. Usando a metfora olfativa, pense em fumaa de fogueira. Uma grande lufada no rosto horrvel, mas a distncia certa o

cheiro de folhas e madeira queimando agradvel. V oc entrou correndo aqui para dizer isso? No consigo entender por qu retrucou Harcourt friamente. Sua mudana de disposio no me interessa. Sugiro que escreva ao Sr. Randall. Voc no entendeu. Quero dizer que nunca me casarei. Ele arregalou os olhos. Voc enlouqueceu? De repente ele se virou para mim. O que voc disse? Que tipo de idiotice louca disse para que ela mudasse de ideia? A Srta. Lane no tem nada com isso retrucou, Flora, rapidamente. Tenho refletido nos ltimos dias e apenas agora decidi contar a voc... Ah, muito conveniente! Ele estava lanando um olhar venenoso na minha direo, mas ento se virou friamente para Jesperson. Temo que deva pedir que leve essa mulher embora daqui imediatamente. Eu podia ver que meu parceiro estava perdido: deveria me defender, inventar desculpas ou simular uma solidariedade masculina que deixasse a porta aberta para futuras visitas? Embora no quisesse deixar Flora sozinha com Harcourt, no sabia o que poderamos conseguir tentando ficar, ento deixei o aposento no instante em que Flora exigia: No posso ter meus prprios amigos? Enquanto eu for seu tutor, Flora, far o que eu digo. V oc no tem mais nada a fazer com aquela mulher e no vai romper seu noivado. Esqueceremos que disse qualquer coisa sobre isso. Sr. Jesperson, por favor! Quando eles saram, com Flora frente, fiquei surpresa ao ver um indcio de sorriso no seu rosto. Ela piscou para mim antes de se voltar novamente para seu tutor. Ento devo ser seu objeto e humildemente permitir que sua vontade prevalea em tudo at que meu aniversrio de 21 anos mude tudo? Isso no mudar nada disse ele, com desprezo. Voc imagina que ser algo diferente do que agora? Do que sempre foi? Ela se contorceu, mas resistiu. Aos olhos da lei. A lei bufou ele. A lei nada. No tem nada a dizer sobre voc. No tem ideia de quem voc . O olhar dele sobre ela era horrendo. Eu posso muito bem partir agora disse ela, em voz baixa. Partir? Do que est falando? V oc tem razo que alguns meses no mudaro nada. V oc est satisfeito com a situao; eu no estou. Ento, devo partir. Ela olhou de mim para Jesperson, dizendo: Se no for muito trabalho... Ele entendeu o significado rapidamente. Claro, venha conosco. Qualquer ajuda que pudermos dar... Eu ouvi o chacoalhar e vi que o vaso chins sacudia violentamente para frente e para trs, at se inclinar demais e tombar, estilhaando no piso duro e espalhando seu fardo de guarda-chuvas e bengalas. Apenas uma das bengalas no pousou no cho com as outras, disparando atravs do ar diretamente

na direo de Jesperson. Caso tivesse acertado no ponto para o qual estava apontada, no tenho dvida de que o teria matado, mas ele foi rpido. Quase como se esperasse o ataque, ele se colocou ligeiramente de lado, o brao se levantando leve e graciosamente para apanhar a bengala. Diferentemente de um objeto arremessado, a bengala continuou a se mover aps ter sido apanhada, se contorcendo e puxando para escapar, enquanto ele agarrava com mais fora, franzindo o cenho ao procurar um fio ou cabo e ao tentar descobrir o truque. Certa de que no havia fio invisvel, eu me voltei para Harcourt. Sua expresso no era nada como as que eu vira nos rostos de mdiuns ou parapsiclogos; ele parecia totalmente perplexo e excitado. Se provocara a atividade da bengala, era por um poder escondido de sua mente consciente, algo de que no suspeitava e que no podia controlar. Ento outro movimento, captado com o canto do olho, chamou minha ateno e quando me virei para olhar ouvi o terrvel rudo de raspar e esmagar feito pela grgula de pedra que se arrastava pesadamente pelo piso. Embora ningum estivesse perto o bastante para correr o risco de tropear, ainda assim gritei um alerta. Flora olhou e gritou: Pare! Pare agora mesmo! A grgula parou de se mover, assim como a bengala, embora Jesperson continuasse a segurar firme e olhar atentamente. Harcourt deu um passo hesitante frente, os olhos ainda fixos na bengala. D... d para mim, por favor, Sr. Jesperson disse ele. Essa... essa a arma que matou o pobre Sr. Adcocks e antes dele um jovem em Plymouth. No fosse por seus reflexos excepcionalmente rpidos, o senhor teria sido sua terceira vtima. Aps uma pausa relutante, Jesperson entregou a bengala, perguntando: Esperava que isso fosse acontecer? Nunca respondeu o homem, engasgado, olhando para a bengala em suas mos com uma mistura contraditria de luxria e medo. Quem imaginaria que o instinto assassino seria inerente? V oc imaginou que fosse inerente a mim disse Flora. Uma fora assassina ignorante to poderosa que poderia me usar, um ser vivo inteligente, sem considerar meu livre arbtrio? No, no, certamente no negou ele, sem convico. V oc era apenas um beb, sem a capacidade de pensar ou agir sozinha, quando o destino a usou para eliminar as vidas de trs almas inocentes. muito diferente agora. Ele estava olhando para ela, mas a atrao do objeto em suas mos se provou mais forte e ele logo voltou a olhar para ele como um amante fascinado. V oc sempre me considerou outra pea de sua coleo disse Flora, amargamente. Uma coisa sem inteligncia e sem alma e sequer sua preferida. Flora, querida, no seja ridcula. Sei que voc no uma coisa. V oc tem sido como uma filha para mim. Eu no cuidei de voc sempre o melhor que pude? Comprei tudo que seu corao desejou? Minha nica preocupao sempre foi ver voc casada em segurana e feliz com o homem de sua escolha, quando chegasse o momento. Embora minha simpatia estivesse com Flora, eu reconhecia que para algum de fora ela pareceria a histrica, enquanto Harcourt seria o so. Mas voc deve ter pensado disse Jesperson, como se despreocupadamente. Ahn, Harcourt? Certamente deve ter especulado sobre se sua protegida era designada pelo Destino felicidade familiar. Talvez tenha visto seu primeiro noivado como uma experincia cientfica. O resultado no

foi o que voc esperava, mas talvez o que temia? Eles trocaram olhares, de homem para homem, e embora Harcourt tenha balanado a cabea dolorosamente, eu vi a satisfao cruel sob o olhar solene. V oc desprezvel murmurou Flora. Ela pigarreou e anunciou: Nunca me casarei. No colocarei outra vida em risco. Desta vez Harcourt no protestou. Ele deu de ombros, suspirou e disse: Eu nunca a obrigaria a agir contra a vontade, no importando quo tolo isso me parea. No tudo. Estou deixando sua coleo hoje, Sr. Harcourt... Ah, vamos l. No seja infantil. Voc no pode me culpar pelo que ! No pelo que sou; apenas pelo que voc tentou fazer de mim. A atmosfera nesta casa hedionda, no por causa dos objetos, mas por causa de seu fascnio prazeroso por assassinato e morte violenta. Estou partindo. No colocarei os ps nesta casa novamente enquanto voc estiver vivo. Aps anunciar sua inteno, ela se dirigiu diretamente para a porta. Eu senti o estremecimento que percorreu a casa antes mesmo de sua mo tocar a maaneta; foi uma sensao to sutil, e ainda assim to profunda, que de incio achei que poderia estar doente. Harcourt gritou. Seu nariz sangrava; a bengala voltara vida novamente em sua mo e parecia determinada a espanc-lo at a morte. Ele conseguiu coloc-la a um brao de distncia e lutou para control-la. Tambm a grgula voltava vida com tremores e, a julgar pela variedade de rangidos, grunhidos e sons de asas, igualmente outras peas da coleo. Mova-se disse Jesperson com urgncia, me empurrando para a frente. Saia da casa! H mais algum? Ao ouvir os gritos, a pequena empregada que nos deixara entrar reapareceu e, embora parecesse totalmente perturbada, tambm permitiu que ele a empurrasse para fora. Ns encontramos Flora no porto da frente e nos viramos para olhar para a casa. Onde est Harcourt? cobrou Jesperson. Estava logo atrs de mim. Ele no vai deixar sua coleo disse Flora. V oltou para ela. Costumava se preocupar em voz alta com o que salvaria primeiro se a casa pegasse fogo. Mas a ameaa a prpria coleo! Eu por mim teria entregado Harcourt ao seu destino, mas quando meu parceiro correu de volta para dentro senti que era minha obrigao acompanh-lo. Saltando os degraus da frente, consegui ver atravs da janela do escritrio e o que vi me deixou imvel. O plido e imponente Sr. Harcourt estava saltando e rodopiando como um dervixe, segurando a bengala de casto de prata afastada do corpo como uma varinha mgica, enquanto lutava para impedir que um jorro de pequenos objetos o atingisse. Ocasionalmente, em seus esforos ele inconscientemente levava o brao mais para perto do corpo, permitindo que a bengala desferisse um golpe seco em uma perna ou um ombro, quando ento guinchava de dor ou raiva. Livros e outras coisas continuavam a cair das prateleiras. Muitos simplesmente caam, mas outros pareciam lanados com fora diretamente contra ele e esses desferiam uma srie de golpes de raspo no corpo, na cabea e nos membros. Uma vitrine sacudiu violentamente, como se apanhada em um terremoto, at se quebrar, soltando tudo que havia dentro. Um grande enxame maligno composto de pequenas garrafas, jarras, agulhas, alfinetes, navalhas e muitas outras coisas que no consegui reconhecer envolveu o homem, cujos gritos se tornaram um constante uivo aterrorizado enquanto era atacado. Nauseada, eu me virei de lado e entrei com meu parceiro, que lanava o corpo contra a slida porta de carvalho, como se imaginasse poder abri-la. Ao me ver ele parou e massageou o ombro,

parecendo um tanto embaraado. Dei a ele um de meus grampos de cabelo, supondo que saberia como us-lo. Enquanto ele escarafunchava a fechadura, escutei os sons horrveis que acompanhavam a violncia do outro lado: batidas e quedas, guinchos, uivos e resmungos e ento um chocante sibilado lquido, seguido por um gargarejo, depois o baque mais pesado de todos, e ento silncio. Quando Jesperson conseguiu abrir a porta tudo havia terminado. Harcourt morrera. Seu cadver espancado e ensanguentado estava cado sobre o carpete, cercado pelos restos de sua coleo assassina. Qualquer que fosse a vida que eles tinham, havia expirado juntamente com a dele. Havia um pungente cheiro acre na sala imagino que do contedo das vrias garrafas quebradas mas nada to ftido quanto a atmosfera que isso substitura. cido sulfrico disse Jesperson. No olhe. Mas eu j tinha visto o que restara do rosto do dono da casa e no era mais chocante do que os sons haviam me levado a imaginar. Enquanto eu saa para dar a notcia a Flora e mandar a empregada chamar a polcia, j sabia que aquele no era um caso sobre o qual eu poderia escrever para ser publicado. E, do modo como se desenrolou, ficou pior. Foi bastante bom que Jasper tivesse alguns parentes influentes que viviam nos crculos do poder, pois do contrrio acho que a polcia teria gostado de acus-lo de assassinato na ausncia de suspeitos mais provveis e, caso ele no o tivesse feito, eu era a segunda opo. Embora pudssemos argumentar que havamos salvado sua vida, nosso cliente no ficou nada satisfeito com o resultado de nossas investigaes e se recusou a pagar qualquer coisa. O que o incomodou mais no foi a morte de Harcourt, mas a insistncia da Srta. Bellamy em dispens-lo de seu compromisso. Ela no deu motivo melhor para a mudana de ideia do que dizer que estava reconsiderando como deveria passar a vida e estava propensa a buscar alguma espcie de emprego com o qual se sustentar como a Srta. Lane. Flora nunca mais colocou os ps em The Pines. Embora seu tutor estivesse morto, ela preferiu no correr riscos e contratou outras pessoas para esvaziar a casa antes de vend-la. Em seu testamento Harcourt deixara tudo para a protegida, com apenas uma advertncia: embora ela pudesse decidir se iria manter a coleo ou se livrar dela, teria de fazer isso em sua totalidade, no a fragmentando. Ela decidiu ignorar essa determinao. Talvez esteja errada me disse ela da ltima vez em que a vi , mas acredito que poderia ser perigoso. Objetos isolados so apenas coisas, mas quando reunidos eles se tornam algo mais; primeiramente na imaginao do Sr. Harcourt e depois na realidade. O conceito legal do deodand era que algo que um dia fizera o mal poderia ser transformado em algo til, at mesmo sagrado, por intermdio de boas aes. Isso no foi permitido a nada na coleo do Sr. Harcourt; o uso que ele fez daquelas coisas era oposto ao bem; ele venerava as ms aes. Sua forma de conseguir a redeno foi doar tudo que restava na casa para uma boa causa. Cautelosamente, ela escolheu uma to longe que no correria o risco de um encontro acidental com seus antigos bens e fez com que tudo fosse enviado para uma colnia de leprosos do outro lado do mundo. E achei muito bom que ela no tenha se sentido obrigada a se sacrificar da mesma maneira. Pelo contrrio, ela decidiu dividir um apartamento com sua amiga de escola e iniciou um curso de biblioteconomia e administrao. Jesperson e eu, claro, discutimos os detalhes do caso que comeara com um assassinato no solucionado e terminara com dois longamente quando sozinhos e tambm com a Sra. Jesperson, mas

nunca concordamos a que atribuir a culpa pelos assassinatos. Todos concordamos que Adcocks e Harcourt foram assassinados, mas tambm concordamos com que se no havia assassino, assassinato no poderia ter sido cometido. Espero que nosso prximo caso seja menos curioso.

Lorde John e a peste de zumbis


DIANA GABALDON

A autora Diana Gabaldon, sucesso de vendas do New York Times, ganhadora do prmio Quill e do prmio de fico Corine International. autora da srie Outlander, que se tornou muito popular, e tambm de best-sellers internacionais, que incluem Outlander (publicado como Cross stitch no Reino Unido), Dragonfly in amber, Voyager, Drums of autumn, The fiery cross, A breath of snow and ashes e An echo in the bone, e ainda uma graphic novel, The exile, baseada em Outlander. Os romances do lorde John Grey so um detalhamento da srie Outlander e integram o conjunto, porm concentram-se no personagem lorde John e so parcialmente estruturados como mistrios histricos. A srie Lord John inclui os romances Lord John and the private matter, Lord John and the brotherhood of the blade e Lord John and the scottish prisoner, e uma coletnea de novelas, Lord John and the hand of devils (incluindo Lord John and the hellfire club, Lord John and the sucubus e Lord John and the haunted soldier). Diana Gabaldon tambm escreveu The outlandish companion, um volume de no fico que oferece ao leitor o histrico, conhecimentos gerais e fontes, bem como artigos sobre a redao e pesquisa da srie. Aqui, lorde John leva uma fora armada bela, embora tambm sinistra, ilha paradisaca da Jamaica, onde recebe a ordem de esmagar uma incipiente revolta de escravos. O levante o ltimo de seus problemas, considerando-se que ele enfrentar assassinato, canibalismo, aranhas, cobras e outras criaturas mortais. Inclusive, claro, zumbis. Havia uma cobra na mesa da sala de desenho. Uma cobra pequena, mas ainda assim uma cobra. Lorde John Grey ficou pensando se deveria dizer algo. Ento, o governador pegou um decantador de cristal bisotado a menos de 15 cm do rptil, parecendo ignor-lo. Talvez fosse de estimao, ou talvez os habitantes da Jamaica estivessem acostumados a manter uma cobra domesticada em casa para matar ratos. A julgar pelo nmero de ratos que vira desde que deixara o navio, aquilo parecia sensato. Embora aquela cobra especfica no parecesse grande o suficiente para apanhar nem mesmo um rato mediano. O vinho era decente, mas servido temperatura ambiente, e parecia passar diretamente da garganta de Grey para seu sangue. No comera nada desde antes do amanhecer e sentiu os msculos da base das costas comeando a formigar e relaxar. Pousou o copo; queria manter a cabea limpa. No consigo expressar, senhor, o quanto fico contente por receb-lo disse o governador, pousando seu copo vazio. A situao crucial. Foi o que o senhor disse em sua carta ao lorde North. A situao no mudou desde ento? Quase trs meses haviam se passado desde que a carta fora escrita; muito podia mudar em trs meses. Grey teve a impresso de que o governador Warren estremecera, apesar da temperatura no aposento. Piorou disse o governador, pegando o decantador. E muito. Grey sentiu os ombros se retesarem, mas falou calmamente: Em qual sentido? Houve mais... comeou, hesitando e buscando a palavra certa ... demonstraes? Aquela era uma palavra leve para descrever incndios em canaviais, saques de latifndios e

libertao geral dos escravos. Warren deu uma gargalhada cnica. Seu belo rosto estava coberto de suor. Havia um leno amassado no brao de sua cadeira e ele o pegou para enxugar a pele. No fizera a barba naquela manh, nem, muito provavelmente, no dia anterior; Grey podia ouvir o leve atrito de sua barba escura com o tecido. Sim. Mais destruio. Eles queimaram um engenho ms passado, embora ainda nas reas mais remotas da ilha. Mas agora... Ele parou, lambendo os lbios secos enquanto se servia de mais vinho. Fez um movimento apressado na direo do copo de Grey, mas ele balanou a cabea. Eles comearam a ir na direo de Kings Town disse Warren. intencional, possvel perceber. Uma fazenda aps a outra, em uma linha reta desde a montanha falou, suspirando. Eu no deveria dizer linha reta. Nada neste maldito lugar reto, a comear pela paisagem. Aquilo era verdade; Grey admirara os picos verdes que se erguiam no centro da ilha, um pano de fundo irregular para a gua impressionantemente azul e o litoral de areia branca. As pessoas esto aterrorizadas continuou Warren, parecendo recuperar a compostura, embora seu rosto estivesse novamente molhado de suor e sua mo tremesse no decantador. Ocorreu a Grey, com um leve choque, que o prprio governador estava aterrorizado. Eu recebo comerciantes e suas esposas em meu escritrio, todos os dias, implorando, cobrando proteo contra os negros. Bem, pode garantir a eles que essa proteo ser dada disse Grey soando o mais tranquilizador possvel. Tinha com ele meio batalho trezentos soldados de infantaria e uma companhia de artilharia equipada com pequenos canhes. O suficiente para defender Kings Town, caso fosse necessrio. Mas as ordens que recebera de lorde North no eram apenas de defender e garantir os comerciantes e os embarques de Kings Town e Spanish Town; nem mesmo dar proteo aos maiores latifndios de cana-de-acar. Ele havia sido encarregado de esmagar totalmente a rebelio escrava. Capturar os lderes da revolta e acabar com a violncia. A cobra na mesa se moveu de repente, se desenrolando de modo lnguido. Isso assustou Grey, que comeara a pensar que aquilo se tratava de uma escultura decorativa. A cobra era delicada: apenas 15 ou 18 cm de comprimento e um belo amarelo-claro marcado com marrom, uma leve iridescncia em suas escamas, como o brilho de um bom vinho de Reno. Mas agora foi mais longe continuou Warren. No so apenas incndio e destruio de propriedade. Agora assassinato. Aquilo trouxe Grey de volta com um espasmo. Quem foi assassinado? cobrou. Um fazendeiro chamado Abernathy. Assassinado em sua prpria casa, semana passada. Garganta cortada. A casa foi queimada? No. Os escravos fugidos a saquearam, mas foram expulsos pelos escravos de Abernathy antes que pudessem incendiar o lugar. A esposa sobreviveu mergulhando em uma fonte atrs da casa, escondida por juncos. Entendo disse. Ele podia imaginar perfeitamente a cena. Onde fica a fazenda? A cerca de 15 km de Kings Town. chamada Rose Hall. Por qu? Um olho injetado se voltou na direo de Grey e ele se deu conta de que o copo de vinho que o governador o convidara a dividir no era o primeiro do dia. Nem, provavelmente, o quinto. Grey ficou pensando se o homem seria um bbado inato. Ou seria apenas a presso da situao do

momento que o levara a se lanar garrafa de modo to evidente? Avaliou disfaradamente o governador; o homem estava provavelmente com 30 e tantos anos, e embora completamente bbado no momento, no apresentava nenhum dos sinais de vcio. Ele tinha constituio forte e era atraente; sem inchao, sem barriga flcida forando a cinta de seda, sem varizes nas bochechas e nariz... Tem um mapa do distrito? Certamente no passara despercebido a Warren que, se de fato os escravos fugidos estavam queimando seu caminho na direo de Kings Town, seria possvel prever qual seria o alvo seguinte e esperar por eles com vrias companhias de soldados de infantaria armados. Ele virou a taa e ficou sentado, ofegando levemente por um momento, olhos fixos na toalha de mesa, depois pareceu se recompor. Mapa repetiu ele. Sim, claro. Dawes... meu secretrio... ele... ele conseguir um. Um movimento chamou a ateno de Grey. Para sua surpresa, a pequena cobra, depois de se virar de um lado para outro, a lngua sentindo o ar, havia comeado a se deslocar pela mesa de um modo objetivo, embora ondulante, bem na sua direo. Por reflexo ele preparou a mo para apanhar a coisinha, pelo menos para coloc-la no cho. O governador viu, deu um guincho alto e se afastou da mesa. Grey olhou para ele espantando, a pequena cobra se enrolando em seus dedos. No venenosa disse Grey, o mais suavemente que conseguiu. Pelo menos era o que ele pensava. Seu amigo Oliver Gwynne era filsofo natural e louco por cobras. Gwynne lhe havia mostrado todos os pontos altos de sua coleo durante uma tarde de arrepiar os cabelos, e ele parecia recordar de Gwynne dizendo que no havia rpteis venenosos na ilha da Jamaica. Ademais, as repulsivas tinham cabeas triangulares, enquanto as inofensivas eram arredondadas, como aquela. Warren no estava disposto a ouvir uma palestra sobre a fisionomia das cobras. Trmulo de terror, ele recuou at a parede. Onde? perguntou ele, engasgando. De onde ela veio? Estava na mesa desde que entrei. Eu... ahn... pensei que fosse... Bem, claramente no era um animal de estimao, muito menos parte intencional da decorao da mesa. Ele tossiu e se levantou, pretendendo jogar a cobra fora pelas portas duplas que levavam ao terrao. No entanto, Warren no entendeu o objetivo e, ao v-lo se aproximar, com a cobra se contorcendo entre seus dedos, saiu ele mesmo em disparada pelas portas, cruzou o terrao em um salto louco e desceu rapidamente pela calada de pedras, a barra do casaco tremulando como se o prprio diabo o perseguisse. Grey ainda olhava para ele, incrdulo, quando uma tossida discreta vinda da porta de dentro fez com que se virasse. Gideon Dawes, senhor. O secretrio do governador era um homem baixo e gordo com um rosto redondo e rosado que provavelmente era alegre por natureza. No momento tinha uma expresso de profunda preocupao. o tenente-coronel Grey? Grey achou improvvel que houvesse um excesso de homens vestindo o uniforme e a insgnia de um tenente-coronel dentro da Kings House naquele instante, mas ainda assim fez uma reverncia, murmurando: Seu servo, Sr. Dawes. Temo que o Sr. Warren tenha sido... ahn... disse, apontando com a cabea para as portas duplas. Talvez algum devesse ir atrs dele? O Sr. Dawes fechou os olhos com uma expresso de dor, depois suspirou e os abriu novamente, balanando a cabea.

Ele ficar bem disse, embora seu tom carecesse de verdadeira convico. Eu estava discutindo suprimentos e alojamento com seu major Fettes; ele pediu que o informasse que todos os preparativos foram feitos. Ah. Obrigado, Sr. Dawes. A despeito da natureza perturbadora da partida do governador, teve uma sensao de prazer. Ele mesmo havia sido major durante anos; impressionante como era agradvel saber que outra pessoa tinha o fardo da administrao dos soldados. Tudo o que ele tinha de fazer era dar ordens. Sendo assim, ele deu uma, embora formulada como um pedido educado, e o Sr. Dawes prontamente o conduziu pelos corredores da grande casa at uma pequena dependncia perto do escritrio do governador, onde mapas lhe foram fornecidos. Grey pde ver imediatamente que Warren estava certo em relao natureza irregular do terreno e trilha dos atacantes. Um dos mapas estava marcado com os nomes das fazendas e pequenas anotaes indicavam onde haviam acontecido ataques de escravos fugidos. No era de modo algum uma linha reta, mas ainda assim ficava evidente uma noo de direo. A sala era quente e ele podia sentir o suor escorrendo por suas costas. Ainda assim, um dedo frio lhe tocou a base do pescoo quando ele viu o nome Twelvetrees no mapa. Quem o dono desta fazenda? perguntou, mantendo o volume de voz enquanto apontava para o papel. Como? reagiu Dawes, que mergulhara em uma espcie de transe, olhando atravs das janelas para o verde da floresta. Ento, piscou e levantou os culos, se curvando para olhar o mapa. Ah, Twelvetrees. propriedade de Philip Twelvetrees, um jovem que herdou o lugar de um primo recentemente. Morto em um duelo, dizem. O primo, quero dizer. Ah, que lamentvel disse Grey, com o peito em um aperto desagradvel. Ele no precisava daquele complicador. O primo, por acaso, se chamaria Edward Twelvetrees? Dawes pareceu levemente surpreso. Acredito que fosse esse o nome. Mas no o conheci; ningum aqui o conheceu. Era um proprietrio ausente; administrava o lugar por intermdio de um supervisor. Entendo. Grey queria perguntar se Philip Twelvetrees viera de Londres para tomar posse de sua herana, mas no o fez. No queria chamar ateno parecendo selecionar a famlia Twelvetrees. Haveria tempo suficiente para isso. Fez mais algumas perguntas relativas ao momento dos ataques, ao que o Sr. Dawes respondeu prontamente, mas no que dizia respeito a uma explicao para as causas que levaram rebelio, o secretrio de repente deixou de ser til; o que Grey achou interessante. Na verdade, senhor, no sei quase nada sobre essas questes protestou o Sr. Dawes quando pressionado sobre o tema. Seria melhor se o senhor falasse com o capito Cresswell. Ele o superintendente encarregado dos escravos fugidos. Grey ficou surpreso. Escravos fugidos? Eles tm um supervisor? Oh! No, senhor disse Dawes, parecendo aliviado por ter uma questo mais objetiva com a qual lidar. No so escravos fugidos. Ou melhor, eles tecnicamente so escravos fugidos, mas essa uma distino sem sentido. Eles so descendentes de escravos que fugiram no ltimo sculo e ocuparam as terras altas das montanhas. Tm assentamentos l em cima. Mas no h como identificar um dono atual... E como o governo carecia de meios para localiz-los e arrast-los de volta, a Coroa sabiamente nomeara um superintendente branco, como era habitual no trato com populaes nativas. O trabalho

do superintendente era ficar em contato com os fugidos e cuidar de qualquer questo que surgisse e pudesse dizer respeito a eles. Isso levantava uma questo, pensou Grey: por que aquele capito Cresswell no havia sido levado imediatamente para um encontro com ele? Grey comunicara sua chegada assim que o navio atracara luz do dia, a fim de no apanhar Derwent Warren de surpresa. Onde est o capito Cresswell neste momento? perguntou ele, ainda educado. O Sr. Dawes pareceu angustiado. Eu, ahn, temo no saber, senhor disse, baixando os olhos por trs dos culos. Houve um breve silncio, durante o qual Grey pde ouvir o canto de um pssaro na selva prxima. Onde ele normalmente fica? perguntou Grey, ligeiramente menos educado. Dawes piscou. No sei, senhor. Acredito que ele tenha uma casa perto do desfiladeiro Guthrie; h uma pequena aldeia l. Mas ele, claro, sobe at os assentamentos escravos de tempos em tempos para se encontrar com os... Dawes vacilou, agitando uma mo pequena e gorda, tentando encontrar uma palavra adequada, at se decidir. Chefes. Ele comprou um chapu novo em Spanish Town no comeo deste ms acrescentou, com o tom de algum que fazia uma observao til. Um chapu? Sim. Ah, mas claro que o senhor no teria como saber... costume entre os escravos fugidos, no momento de fazer um acordo importante, que as pessoas ao fechar o acordo troquem chapus. Ento, como v... Sim, eu vejo disse Grey, tentando no deixar sua voz transparecer o aborrecimento. Poderia fazer a gentileza, Sr. Dawes, de enviar algum ao desfiladeiro Guthrie, ou a qualquer outro lugar onde ache que o capito Cresswell poderia ser encontrado? Preciso falar com ele o mais rapidamente possvel. Dawes assentiu de maneira vigorosa, mas, antes que pudesse falar, o som vibrante de um pequeno gongo subiu de algum ponto da casa. Como se fosse um sinal, e o estmago de Grey roncou alto. Jantar em meia hora anunciou o Sr. Dawes, parecendo mais alegre do que Grey o vira at ento. Ele quase passou correndo pela porta, com Grey atrs. Sr. Dawes disse ele, o alcanando no alto das escadas. O governador Warren. Acha que ele... Ah, ele estar presente no jantar garantiu Dawes. Estou certo de que j se recuperou; esses pequenos surtos de excitao nunca duram muito. O que os provoca? Um cheiro saboroso, com passas, cebola e especiarias subiu pela escadaria, fazendo Grey apressar o passo. Ah... disse Dawes, se apressando com ele e o olhando de lado. No nada. s que Sua Excelncia tem um... ahn, fascnio mrbido em relao a rpteis. Viu uma cobra na sala de visitas ou ouviu algo em relao a alguma? De fato, sim, embora uma particularmente pequena e inofensiva. Grey ficou pensando vagamente no que teria acontecido cobrinha amarela. Provavelmente a soltara na agitao da sada abrupta do governador e esperava que no a tivesse machucado. O Sr. Dawes pareceu perturbado e murmurou algo que soou como Ora, veja; ora, veja, mas simplesmente balanou a cabea e suspirou. Grey seguiu para seu quarto, a fim de se refrescar antes do jantar; o dia estava quente e ele cheirava muito a navio algo composto em partes iguais de suor, enjoo e esgoto, bem marinado em

gua salgada e cavalo, tendo cavalgado do porto at Spanish Town. Com alguma sorte, seu valete teria roupas limpas para ele quela altura. A Kings House, como eram conhecidas todas as residncias dos governadores reais, era uma manso em runas, fincada em terreno elevado nos limites de Spanish Town. Havia planos de se construir um imenso prdio novo ao estilo de Palladio no centro da cidade, mas se passaria pelo menos mais um ano antes de a obra comear. Enquanto isso, haviam sido feitos esforos para aumentar a dignidade de Sua Majestade com o uso de cera de abelhas, prata e toalhas imaculadas, mas o papel de parede sujo descolava dos cantos dos aposentos e a madeira escurecida abaixo exalava um cheiro de mofo que fazia Grey querer ficar de p sempre que entrava. Contudo, uma caracterstica boa da casa era ser cercada dos quatro lados por um terrao amplo e protegida por grandes rvores esparsas, que lanavam sombras rendadas sobre as pedras do piso. Alguns dos aposentos davam diretamente para o terrao, como o de Grey, de modo que era possvel sair e respirar ar puro perfumado pelo mar distante ou as selvas altas igualmente distantes. No havia sinal de seu valete, mas havia uma camisa limpa na cama. Ele retirou o casaco, trocou de camisa e ento escancarou as portas duplas. Ficou por um momento no centro do quarto, o sol do meio da tarde passando pelas portas abertas, desfrutando da sensao de uma superfcie slida sob seus ps aps sete semanas no mar e sete horas a cavalo. Grey desfrutava ainda mais da sensao passageira de estar s. O comando tinha seu preo, e parte dele era uma perda quase total da solido. Portanto, ele a agarrava quando conseguia, sabendo que no duraria mais que alguns momentos, mas a valorizando ainda mais por isso. Certamente no durou mais que dois minutos dessa vez. Aps ouvir uma batida no batente da porta, falou Entre e, se virando, foi atingido por uma sensao de atrao visceral como no experimentara em meses. O homem era jovem, talvez 20 anos, e esbelto, mas com ombros largos que indicavam fora, e cabea e pescoo que poderiam estar em uma escultura grega. Talvez por causa do calor, no vestia peruca e seus cabelos crespos estavam cortados to baixos que ficava aparente a bela modelagem de seu crnio. Seu servo, senhor disse ele a Grey, se curvando respeitosamente. O governador manda seus cumprimentos e o jantar ser servido em dez minutos. Posso conduzi-lo sala de jantar? Pode disse Grey, esticando a mo com pressa na direo do casaco. Ele no duvidava de que conseguiria achar a sala de jantar sem ajuda, mas a oportunidade de ver aquele jovem caminhar... Pode assim que eu arrumar o cabelo de sua senhoria corrigiu Tom Byrd, entrando com as mos cheias de instrumentos de limpeza e fitando Grey com um olhar ameaador. O senhor no ir jantar assim, meu senhor, nem pense. Sente-se ali. Tom apontou secamente para um banco e o tenente-coronel Grey, comandante das foras de Sua Majestade na Jamaica, obedeceu humildemente s determinaes de seu valete de 19 anos. Ele nem sempre dava rdea solta a Tom, mas naquelas circunstncias ficou contente por ter uma desculpa para ficar sentado quieto na companhia do jovem empregado negro. Tom colocou todos os seus instrumentos organizadamente na penteadeira um par de escovas de cabelo de prata, uma caixa de p, um par de pinas de cachear com o cuidado e a ateno de um cirurgio dispondo suas facas e serras. Escolhendo uma escova, ele se inclinou, olhando para a cabea de Grey, e ento engasgou. Meu senhor! H uma aranha enorme subindo por sua tmpora! Grey bateu na tmpora por reflexo e a aranha em questo uma coisa marrom claramente visvel com pouco mais de 1 cm de comprimento subiu no ar, batendo no espelho com um rudo audvel

antes de cair na superfcie da penteadeira e correr para salvar a vida. Tom e o empregado negro deram gritos de horror idnticos e avanaram na direo da criatura, se chocando diante da penteadeira e caindo em uma pilha agitada. Grey, contendo uma vontade quase irresistvel de rir, passou por cima deles e mandou a aranha em fuga para longe com as costas da outra escova. Ele colocou Tom de p e o limpou, permitindo que o empregado negro se levantasse sozinho. Tambm dispensou todas as desculpas, mas perguntou se a aranha era mortal. Ah, sim, senhor garantiu fervorosamente o empregado. Se uma dessas o morder, senhor, sentir dores excruciantes imediatamente. A carne ao redor do ferimento apodrece, o senhor comea a ter febre em uma hora e, muito provavelmente, no vive at o amanhecer. Ah, entendo disse Grey suavemente, sua pele arrepiando. Bem, ento, voc se importaria de tomar conta do quarto enquanto Tom faz seu trabalho? Caso tais aranhas andem em companhia? Grey se sentou e deixou Tom escovar e alisar seus cabelos, olhando para o jovem enquanto ele vasculhava cuidadosamente sob a cama e a penteadeira, puxava a arca de Grey, levantava as cortinas e as sacudia. Qual seu nome? perguntou ao jovem, percebendo que os dedos de Tom tremiam muito e esperando distra-lo do pensamento na vida selvagem hostil de que a Jamaica sem dvida estava repleta. Tom era destemido nas ruas de Londres e inteiramente disposto a encarar ces ferozes ou cavalos espumando. Mas aranhas eram algo muito diferente. Rodrigo, senhor disse o jovem, parando de balanar as cortinas para se curvar. Seu servo, senhor. Parecia totalmente vontade na companhia deles e conversou sobre a cidade, o clima previu com segurana chuva noite, por volta das dez horas , levando Grey a pensar que ele provavelmente havia sido empregado de boas famlias por algum tempo. Seria um escravo ou um homem livre? Ele garantiu que a admirao que sentia por Rodrigo era a mesma que teria por uma escultura maravilhosa, uma pintura elegante. De fato, um de seus amigos tinha uma coleo de nforas gregas decoradas com cenas que davam a ele o mesmo tipo de sensao. Grey se ajeitou levemente no assento, cruzando as pernas. Logo iria jantar. Decidiu pensar em grandes aranhas peludas, e estava fazendo algum progresso no tema quando algo enorme e preto caiu pela chamin e saiu apressado da lareira sem utilizao. Todos os trs homens gritaram e se colocaram de p, batendo os ps loucamente. Dessa vez foi Rodrigo quem derrubou o invasor, o esmagando sob um sapato pesado. Que diabo foi isso? perguntou Grey, se curvando para olhar para a coisa, que tinha quase 8 cm de comprimento, era preta reluzente e ligeiramente ovoide, com horrendas antenas compridas se movendo. Apenas uma barata, senhor garantiu Rodrigo, limpando o suor da testa bano com a mo. Elas no lhe faro mal, mas so desagradveis. Se sobem em sua cama, se alimentam em suas sobrancelhas. Tom deu um gritinho abafado. A barata, longe de ter sido destruda, havia sido apenas incomodada pelo sapato de Rodrigo. Estava esticando pernas espinhosas, se erguendo e cuidando da vida, embora em um ritmo mais lento. Grey, com os pelos dos braos arrepiados, pegou a p de cinzas entre as ferramentas da lareira e, colhendo o inseto com a lmina, abriu a porta e lanou a criatura nojenta o mais longe que conseguiu, o que, levando em conta seu estado de esprito, foi uma distncia considervel.

Tom estava plido como creme quando Grey retornou, mas pegou o casaco do empregador com mos trmulas. Contudo, o derrubou, e murmurando desculpas se inclinou para peg-lo novamente, antes de dar um guincho sufocado, solt-lo e correr para trs, batendo na parede com tanta fora que Grey ouviu madeira e gesso se partindo. Que diabo? disse, se curvando e esticando a mo cuidadosamente na direo do casaco cado. No toque, senhor! gritou Tom, mas Grey vira qual era o problema: uma pequena cobra amarela deslizou para fora das dobras carmim, a cabea se virando de um lado para outro com curiosidade. Bem, ol disse, esticando a mo e, como antes, a cobrinha provou sua pele com uma lngua rpida e depois subiu para a palma da mo. Ele se levantou, a embalando com cuidado. Tom e Rodrigo estavam de p como homens de pedra, olhando para ele. Ela inofensiva garantiu a eles. Pelo menos acho que . Deve ter cado em meu bolso mais cedo. Rodrigo estava recuperando o equilbrio. Ele avanou e olhou para a cobra, mas recusou uma oferta de toc-la, levando as duas mos firmemente s costas. A cobra gosta do senhor disse ele, olhando com curiosidade da cobra para o rosto de Grey, como se tentando descobrir uma razo para aquela estranha particularidade. Possivelmente. A cobra se movera e se enrolara em dois dos dedos de Grey, apertando-os com fora impressionante. Por outro lado, acredito que ela possa estar tentando me matar. Sabe qual seria o alimento natural dela? Rodrigo riu disso, exibindo belos dentes brancos, e Grey teve uma viso daqueles dentes, aqueles macios lbios de amora, aplicados a... ele tossiu com fora e desviou o olhar. Ela come qualquer coisa que no tente com-la primeiro, senhor garantiu Rodrigo. Foi provavelmente o rudo da barata o que a fez sair. Ela caa. Que cobra admirvel. Ser que conseguiramos encontrar algo para ela comer? Quero dizer, para encoraj-la a ficar? O rosto de Tom sugeriu fortemente que se a cobra ficasse ele no ficaria. Por outro lado... Olhou para a porta, por onde a barata havia sado, e estremeceu. Com grande relutncia, enfiou a mo no bolso e tirou um pozinho bastante amassado, com presunto e picles. Com o objeto colocado no cho diante dela, a cobra o inspecionou cuidadosamente, ignorou po e picles, mas, se enrolando cuidadosamente em um pedao de presunto, o esmagou ferozmente at que ficasse triturado, e ento, abrindo a boca at um tamanho impressionante, engoliu sua presa, sob aplausos gerais. At Tom bateu palmas, e, embora no empolgado com a sugesto de Grey de que a cobra fosse acomodada no espao escuro sob a cama a fim de preservar suas sobrancelhas, tambm no fez objees ao plano. Com a cobra sendo cerimoniosamente instalada e deixada a digerir sua refeio, Grey estava prestes a fazer a Rodrigo mais perguntas sobre a fauna natural da ilha, mas foi impedido pelo som leve de um gongo distante. Jantar! exclamou ele, pegando seu casaco. Meu senhor! Seus cabelos sequer foram empoados! Grey se recusou a colocar uma peruca, para desalento de Tom, mas concordou em se submeter ao p. Com sua toalete concluda apressadamente, ele se enfiou no casaco e fugiu antes que Tom pudesse sugerir outros refinamentos em sua aparncia.

O governador apareceu, como o Sr. Dawes previra, calmo e digno mesa do jantar. Todos os sinais de suor, histeria e embriaguez haviam desaparecido, e, alm de um rpido pedido de desculpas pelo seu desaparecimento repentino no houve qualquer referncia sua sada mais cedo. O major Fettes e o assistente de Grey, capito Cherry, tambm estavam mesa. Um olhar rpido para eles garantiu a Grey que tudo estava bem com a tropa. Fettes e Cherry no podiam ser mais diferentes fisicamente; o ltimo lembrando uma doninha e o primeiro, um bloco de madeira, mas ambos eram extremamente competentes e estimados pelos homens. Houve pouca conversa inicialmente; os trs soldados haviam passado semanas comendo biscoitos de marinheiro e carne salgada. Dedicaram-se ao banquete diante deles como formigas presenteadas com um pedao de po; a magnitude do desafio no teve efeito sobre sua sincera disposio. Porm, medida que a voracidade aos pratos desacelerava, Grey comeou a instigar conversas; uma prerrogativa sua como convidado principal e oficial comandante. O Sr. Dawes me explicou a posio de superintendente disse, mantendo sua postura superficialmente simptica. H quanto tempo o capito Cresswell ocupa essa posio, senhor? Aproximadamente seis meses, coronel respondeu o governador, limpando migalhas do lbio com um guardanapo de linho. O governador estava bem composto, mas Grey espiava Dawes com o canto do olho e achou que o secretrio ficara um pouco tenso. O que era interessante; ele deveria ficar novamente sozinho com Dawes e discutir mais longamente essa questo de superintendentes. E havia um superintendente antes do capito Cresswell? Sim... Na verdade houve dois, no mesmo, Sr. Dawes? Sim, senhor. O capito Ludgate e o capito Perriman informou Dawes, que assiduamente evitava os olhos de Grey. Gostaria muito de falar com esses cavalheiros disse Grey de forma simptica. Dawes deu um pulo como se algum houvesse enfiado um alfinete de chapu em seu traseiro. O governador terminou de mastigar uma uva, engoliu e disse: Lamento, coronel. Tanto Ludgate quanto Perriman deixaram Kings Town. Por qu? perguntou Fettes secamente. O governador no esperava por isso, e piscou. Creio que o major Fettes deseje saber se eles foram substitudos em seus postos por causa de desvio de recursos ou corrupo disse Bob Cherry simpaticamente. E se esse foi o caso, eles foram autorizados a deixar a ilha em vez de enfrentar um processo? E nesse caso... Por qu? repetiu Fettes secamente. Grey reprimiu um sorriso. Se houvesse paz em grande escala, e uma carreira no Exrcito no fosse mais possvel para eles, Fettes e Cherry poderiam facilmente ganhar a vida no teatro com um nmero de bate-boca. Como interrogadores, eles podiam levar quase qualquer suspeito a incoerncia, confuso e confisso. Porm, o governador Warren parecia ser feito de um material mais resistente que o malfeitor de regimento comum. Ou isso ou ele no tinha nada a esconder, pensou Grey, observando-o explicar com uma pacincia cansada que Ludgate se aposentara por problemas de sade e Perriman herdara algum dinheiro e retornara Inglaterra. No, pensou ele, vendo a mo do governador se contorcer e pairar indecisa sobre a tigela de frutas. Ele tem algo a esconder. Assim como Dawes. Ser a mesma coisa? E ter algo a ver com os problemas atuais? O governador poderia facilmente estar escondendo seus prprios desvios de verba ou corrupo, e provavelmente estava, pensou Grey com calma, vendo a exagerada exibio de prataria no aparador. Essa corrupo, dentro de certos limites, era considerada mais ou menos inerente ao cargo. Mas, se

fosse o caso, no era problema de Grey, a no ser que estivesse de alguma forma relacionada aos escravos fugidos e sua rebelio. Por mais divertido que fosse ver Fettes e Cherry trabalhando, ele os cortou com um gesto seco de cabea e devolveu a conversa ao tema da rebelio. Qual comunicao recebeu dos rebeldes, senhor? perguntou ele ao governador. Pois acho que nesses casos a rebelio normalmente fruto de alguma fonte clara de revolta. Qual ela? Warren olhou para ele, queixo cado. Fechou a boca lentamente e refletiu um momento antes de responder. Grey ficou pensando que ele devia estar avaliando o quanto Grey poderia descobrir por outros caminhos. Tudo o que eu puder, pensou Grey, adotando uma expresso de interesse neutro. Bem, quanto a isso, senhor... O incidente que iniciou as... ahn... dificuldades... foi a priso de dois jovens fugidos, acusados de roubar um armazm em Kings Town. Os dois haviam sido aoitados na praa da cidade e levados priso, depois do que... Aps um julgamento? interrompeu Grey. O olhar do governador pousou nele, avermelhado, mas sereno. No, coronel. Eles no tinham direito a um julgamento. Mandou que fossem aoitados e presos com base na palavra de... quem? O comerciante afrontado? Warren recuou um pouco e ergueu o queixo. Grey viu que havia feito a barba, mas uma rea de pelos havia sido negligenciada; aparecia na bochecha como uma imperfeio, uma mancha peluda. Eu no fiz isso, senhor disse ele friamente. A sentena foi imposta pelo magistrado em Kings Town. Que ? Dawes havia fechado os olhos com uma pequena careta. Juiz Samuel Peters. Grey agradeceu. O capito Cherry ir visitar o Sr. Peters amanh disse ele, simptico. E tambm os prisioneiros. Imagino que ainda estejam sob custdia. No, no esto disse o Sr. Dawes, de repente emergindo de seu disfarce de arganaz. Eles fugiram uma semana depois da priso. O governador olhou rapidamente, irritado, para seu secretrio, mas assentiu com relutncia. Com um pouco mais de estmulo foi admitido que os fugidos haviam enviado, por intermdio do capito Cresswell, um protesto contra o tratamento dispensado aos prisioneiros. Mas, tendo os prisioneiros escapado antes do recebimento do protesto, no parecera necessrio fazer algo em relao a ele. Grey pensou um pouco em qual patrono conseguira a posio para Warren, mas deixou isso de lado em benefcio de mais investigaes. Foi dito a ele que a primeira violncia se deu sem aviso prvio, com a queima de canaviais em uma fazenda isolada. A notcia chegou a Spanish Town vrios dias depois, quando outra fazenda sofrera depredao semelhante. O capito Cresswell foi imediatamente investigar o caso, claro disse Warren, lbios apertados. E? Ele no voltou. Os fugidos no exigiram resgate por ele, nem deram notcia de que estaria morto. Ele pode estar com eles; ou no. Simplesmente no sabemos. Grey no conseguiu evitar olhar para Dawes, que parecia angustiado, mas deu de ombros levemente.

No cabia a ele contar mais do que o governador queria que fosse contado, cabia? Deixe-me entender, senhor disse Grey, no se preocupando em disfarar a irritao na voz. O senhor no se comunicou com os rebeldes desde o protesto inicial? E no tomou nenhuma atitude para conseguir isso? Warren pareceu ficar um pouco irritado, mas retrucou em tom sereno. Na verdade, coronel, eu tomei. Mandei chamar o senhor disse ele, sorrindo muito levemente, e estendendo a mo na direo do decantador. O ar da noite pairava mido e denso, reverberando com troves distantes. No conseguindo mais suportar a presso sufocante de seu uniforme, Grey o arrancou, sem esperar o auxlio de Tom, e ficou nu de p no centro do quarto, de olhos fechados, desfrutando do toque do ar do terrao em sua pele despida. Havia algo marcante no ar. Embora quente, e, mesmo em ambiente fechado, tinha um toque sedoso que remetia a mar e gua azul-clara. Ele no podia ver a gua de seu quarto; mesmo que ela fosse visvel de Spanish Town, seu quarto era virado para uma encosta coberta de selva. Mas podia sentila, e teve um anseio sbito de atravessar a espuma e submergir no limpo frescor do oceano. O sol quase se pusera e os gritos dos papagaios e outros pssaros se tornavam intermitentes. Ele espiou sob a cama, mas no viu a cobra. Talvez estivesse mais ao fundo, nas sombras; talvez tivesse sado em busca de mais presunto. Ele se levantou, se espreguiou prazerosamente, depois se sacudiu e ficou de p, piscando, se sentindo idiota de tanto vinho e comida e falta de sono ele mal dormira trs horas nas 24 anteriores, com a chegada, o desembarque e a viagem at Kings House. Sua mente parecia ter desertado por um momento; no importava, ela voltaria logo. Mas, enquanto isso, sua fuga deixara seu corpo no comando; nada responsvel pelos acontecimentos. Ele se sentia exausto, porm inquieto, e ficou coando preguiosamente o peito. Os ferimentos ali estavam totalmente curados, verges rseos levemente elevados sob seus dedos, atravessando sob os pelos louros. Um passara a menos de trs centmetros de seu mamilo esquerdo; tivera sorte de no perd-lo. Havia uma enorme pilha de gaze sobre sua cama. Devia ser o mosquiteiro descrito a ele durante o jantar pelo Sr. Dawes, um aparato drapejado concebido para cercar toda a cama, protegendo assim seu ocupante dos ataques de insetos sedentos de sangue. Ele passara algum tempo depois do jantar com Fettes e Cherry fazendo planos para o dia seguinte. Cherry visitaria o Sr. Peters e conseguiria detalhes dos fugitivos que haviam sido capturados. Fettes enviaria homens a Kings Town em busca do paradeiro do aposentado Sr. Ludgate, antigo superintendente; se pudesse ser encontrado, Grey gostaria de conhecer a opinio desse cavalheiro sobre seu sucessor. Quanto a esse sucessor... se Dawes no conseguisse descobrir o capito Cresswell at o final de amanh... Grey bocejou involuntariamente e depois sacudiu a cabea, piscando. Chega. Os soldados j estariam todos instalados naquele momento, alguns tendo conseguido o primeiro momento de liberdade em meses. Ele deu uma espiada no pequeno mao de mapas e relatrios que recebera do Sr. Dawes mais cedo, mas aquilo podia esperar at a manh, quando teria mais luz. Pensaria melhor aps uma boa noite de sono. Grey se apoiou no batente da porta aberta, aps uma olhada rpida para o terrao ter mostrado que os quartos prximos pareciam desocupados. Nuvens comeavam a vir do mar e ele se lembrou do que Rodrigo dissera sobre a chuva noite. Achou que talvez pudesse sentir um leve frescor no ar, fosse de chuva ou da noite que chegava, e os pelos de seu corpo se arrepiaram. Dali ele no conseguia ver nada alm do verde profundo de uma encosta tomada pela selva,

brilhando como uma esmeralda sombria ao crepsculo. Mas do outro lado da casa ele vira, ao sair do jantar, Spanish Town se espalhando abaixo, um quebra-cabea de ruas estreitas e perfumadas. As tavernas e os bordis estariam fazendo grandes negcios naquela noite, ponderou. Esse pensamento trouxe junto um raro sentimento de algo que no era exatamente ressentimento. Qualquer um dos soldados que ele trouxera, do mais baixo soldado raso ao prprio Fettes, podia entrar em qualquer bordel de Spanish Town e havia muitos, Cherry contara e aliviar o estresse causado por uma longa viagem, sem provocar qualquer comentrio nem mesmo atrair a menor ateno. No ele. Sua mo baixara enquanto contemplava a luz morrer, preguiosamente massageando sua carne. Havia acomodaes para homens como ele em Londres, mas muitos anos haviam se passado desde que recorrera a um lugar assim. Ele perdera um amante para a morte, outro para a traio. O terceiro... Seus lbios se contraram. Seria possvel chamar de amante um homem que nunca tocava voc que se recolhia com a simples ideia de toc-lo? No. Mas ao mesmo tempo, como chamar um homem cuja mente tocava a sua, cuja amizade constrangida era um presente, cujo carter, cuja prpria existncia, ajudava a definir a sua prpria? Pela primeira vez, e certamente no pela ltima, ele desejou que Jamie Fraser estivesse morto. Mas era um desejo automtico, imediatamente afastado da mente. A cor da selva se tornara cinzenta e insetos comeavam a zumbir pelos seus ouvidos. Ele entrou e comeou a arrumar as dobras da gaze em sua cama, at Tom entrar para tomar a tarefa para si, pendurar a rede de mosquitos e prepar-lo para a noite. Grey no conseguiu dormir. Fosse a refeio pesada, o lugar estranho ou simplesmente a preocupao com seu comando novo e at ento desconhecido, sua mente se recusou a se acomodar, e da mesma forma seu corpo. Mas ele no perdeu tempo se revirando inutilmente; levara vrios livros. Ler um pouco de The story of Tom Jones, A foundling iria distrair sua mente e deixar o sono tomar conta dele. As portas francesas estavam cobertas por cortinas, mas a lua estava quase cheia, e havia luz suficiente para encontrar castial, pederneira e vela. A vela era de cera de abelha de qualidade, e a chama se ergueu pura e brilhante; instantaneamente atraiu uma pequena nuvem de moscas, mosquitos e pequenas mariposas inquisitivas. Ele a pegou, pretendendo lev-la para cama consigo, mas mudou de ideia. Era prefervel ser mordido por mosquitos ou incinerado? Grey refletiu sobre isso por trs segundos, ento recolocou a vela acesa na escrivaninha. A rede de gaze queimaria em um piscar de olhos se a vela casse na cama. Ainda assim, ele no precisava enfrentar a morte por hemorragia ou ficar coberto de calombos coando, simplesmente porque seu valete no gostava do cheiro de gordura de urso. De qualquer forma, ele no iria se enfiar em roupas. Arrancou a camisola e se ajoelhou para vasculhar sua arca, olhando culpado por cima do ombro. Mas Tom estava seguramente escondido em algum lugar no sto ou em prdios anexos Kings House, e quase certamente dormindo pesado. Tom sofrera muito com enjoos e a viagem havia sido difcil para ele. O calor das ndias tambm no fizera nenhum bem gordura de urso; a banha ranosa quase superava o cheiro do hortel e das outras ervas misturadas a ela. Ainda assim, raciocinou, se era repulsiva a ele, quanto mais aos mosquitos? Ento a esfregou em toda a pele que conseguiu alcanar. A despeito do fedor, ele no a achou desagradvel. Havia suficiente do cheiro original para lembrar a ele de como usara a coisa no Canad. Suficiente para faz-lo recordar de Manoke, que a dera.

Manoke untou-o com a gordura em uma noite azul e fresca em uma ilha de areia deserta no rio St. Lawrence. Ao terminar, ele pousou a lata e tocou seu cacete, que subia. No achava que veria Manoke novamente. Mas se lembrava dele. Vividamente. Um pouco depois, estava deitado arfando na cama sob o mosquiteiro, o corao batendo lentamente em contraponto aos ecos de sua carne. Abriu os olhos, se sentindo agradavelmente relaxado, a cabea finalmente clara. O quarto estava fechado; os empregados haviam fechado as janelas, claro, para deixar de fora o perigoso ar da noite, e suor cobria seu corpo, mas ele se sentia preguioso demais para se levantar e abrir as portas que davam para o terrao; faria isso em um momento. Fechou os olhos novamente e ento os abriu de repente e saltou da cama, procurando o punhal que colocara na mesa. O empregado Rodrigo estava colado na porta, o branco dos olhos se destacando no rosto negro. O que voc quer? perguntou Grey baixando o punhal, mas ainda com a mo sobre ele, o corao acelerado. Tenho uma mensagem para o senhor disse o jovem. Ele engoliu audivelmente. Sim? Venha para a luz, onde possa v-lo. Grey pegou seu roupo e o vestiu, ainda de olho no homem. Rodrigo desgrudou da porta com evidente relutncia, mas fora l para dizer algo, e iria dizer. Avanou para o crculo fraco da luz da vela, as mos ao lado do corpo, agarrando ar nervosamente. Senhor, sabe o que um Obeah-man? No. Aquilo claramente desconcertou Rodrigo. Ele piscou, torceu os lbios, obviamente sem saber como descrever sua entidade. Finalmente, deu de ombros, desamparado, e desistiu. Ele avisa para ter cuidado. Mesmo? disse Grey secamente. Com algo especfico? Aquilo pareceu ajudar; Rodrigo assentiu vigorosamente. No fique perto do governador. Fique longe, o mximo que puder. Ele vai... Quero dizer... Algo ruim pode acontecer. Logo. Ele... O empregado parou de repente, aparentemente se dando conta de que poderia ser demitido, ou algo pior, por falar do governador daquela forma relaxada. Mas Grey estava mais do que curioso e se sentou, gesticulando para que Rodrigo pegasse o banco, o que ele fez com bvia relutncia. O que quer que fosse Obeah-man, pensou Grey, claramente tinha considervel poder para forar Rodrigo a fazer algo que ele evidentemente no queria. O rosto do jovem brilhava de suor e suas mos agarravam o tecido do casaco sem que se desse conta. Conte-me o que o Obeah-man disse pediu Grey, se inclinando para frente, atento. Prometo que no contarei a ningum. Rodrigo engoliu em seco, mas concordou. Baixou a cabea, olhando para a mesa como se fosse encontrar as palavras certas escritas nos veios da madeira. Zumbi murmurou ele, quase inaudvel. O zumbi vem atrs dele. Atrs do governador. Grey no tinha ideia do que poderia ser um zumbi, mas a palavra foi dita em um tom capaz de arrepiar sua pele, repentino como um raio distante. Zumbi disse ele cuidadosamente. Pensando na reao do governador mais cedo, ele perguntou: Um zumbi seria talvez alguma espcie de cobra? Rodrigo engasgou, mas ento pareceu relaxar um pouco.

No, senhor disse ele, srio. Zumbis so pessoas mortas. Ele ento se levantou, fez uma mesura abrupta e saiu, tendo transmitido a mensagem. Previsivelmente, Grey no adormeceu logo aps aquela visita. Tendo encontrado bruxas alems e fantasmas indianos, e passado um ano ou dois nas Highlands escocesas, ele conhecia supersties pitorescas melhor que a maioria. Embora no tendesse a dar crdito instantneo a costumes e crenas locais, tambm no tendia a descart-las de imediato. A crena levava as pessoas a fazer coisas que de outro modo elas no fariam e, tivesse a crena substncia ou no, as consequentes aes certamente tinham. Deixando de lado Obeah-men e zumbis, claramente havia alguma ameaa ao governador Warren; e ele achava que o governador sabia o que era. Mas quo urgente era a ameaa? Grey apagou a chama da vela com os dedos e ficou sentado na escurido por algum tempo, deixando os olhos se acostumarem, depois se levantou e foi suavemente at as portas duplas pelas quais Rodrigo desparecera. Os quartos de hspedes da Kings House no passavam de uma sequncia de caixas, todas voltadas para o terrao comprido, e abrindo diretamente para ele por portas envidraadas duplas. Elas haviam sido cobertas com cortinas para a noite, compridas pregas de calic de algodo puxadas sobre elas. Ele parou um instante, mo no tecido; se algum estivesse vigiando seu quarto veria a cortina ser puxada de lado. Em vez disso, ele se virou e foi para a porta interna do quarto. Ela dava para um estreito corredor de servio, naquele momento totalmente s escuras e vazio, confiava em seus sentidos. Fechou a porta de maneira silenciosa. Pensou que seria interessante se Rodrigo tivesse ido para a porta da frente, por assim dizer; dessa forma poderia ter se aproximado de Grey sem ser visto. Mas ele dissera que o Obeah-man o mandara. Ele claramente queria que fosse visto que havia obedecido ordem. O que por sua vez significava que algum provavelmente observava para confirmar isso. A concluso lgica seria que o mesmo algum, ou alguns, observava para descobrir o que Grey faria a seguir. Seu corpo j chegara s suas prprias concluses, e estava pegando calas e camisa antes mesmo de decidir que, se algo estivesse prestes a acontecer a Warren, claramente era seu dever impedir, com ou sem zumbis. Passou pelas portas duplas para o terrao, movendo-se claramente. Havia um soldado de infantaria em posio nas duas extremidades do terrao, como ele esperara; Robert Cherry era bastante meticuloso. Por outro lado, os malditos sentinelas obviamente no haviam visto Rodrigo entrar em seu quarto, e ele no estava nada satisfeito com isso. Mas recriminaes podiam esperar; o sentinela mais prximo o viu e desafiou com um rude Quem vem l?. Sou eu disse Grey secamente e, sem cerimnia, enviou o sentinela com ordem de alertar os outros soldados dispostos ao redor da casa e depois enviar dois soldados para dentro, onde deveriam esperar no saguo at serem chamados. O prprio Grey voltou para o quarto pela porta de dentro, seguindo pelo escuro corredor de servio. Descobriu um empregado negro cochilando atrs de uma porta na extremidade, cuidando do fogo sob a fila de enormes recipientes de cobre que forneciam gua quente casa. O homem piscou e ficou olhando quando sacudido, mas acabou assentindo em resposta ao pedido de Grey de ser levado aos aposentos do governador, e o conduziu at a ala principal da casa, subindo uma escada escura iluminada apenas pela luz da lua que penetrava pelas janelas altas. Tudo estava silencioso no andar de cima, a no ser pelo ronco baixo e regular que vinha do que o escravo disse

ser o quarto do governador. O homem estava cambaleando de cansao; Grey o dispensou com ordens de deixar entrar os soldados que no momento deveriam estar porta e mand-los para cima. O homem deu um enorme bocejo e Grey o viu cambalear ao descer a escada at o breu do saguo abaixo, esperando que ele no casse e quebrasse o pescoo. A casa estava muito silenciosa. Grey estava comeando a se sentir um tanto tolo. Ainda assim... A casa parecia respirar ao redor dele, quase como se fosse algo consciente e atento. Achou a fantasia perturbadora. Ficou pensando se deveria acordar Warren. Alert-lo. Question-lo. No, decidiu. No fazia sentido perturbar o descanso do homem. As perguntas poderiam esperar at a manh. O som de ps subindo as escadas eliminou sua sensao de desconforto e ele deu suas ordens em voz baixa. Os sentinelas deveriam montar guarda junto porta at serem rendidos pela manh; a qualquer som de tumulto do lado de dentro, deveriam entrar imediatamente. Do contrrio... Fiquem alertas. Caso vejam ou ouam qualquer coisa, quero ser informado. Ele parou, mas Warren continuou a roncar, ento deu de ombros e desceu as escadas, saindo para a noite sedosa e de volta a seu prprio quarto. Sentiu o cheiro primeiro. Por um instante achou que tinha deixado a lata de unguento de banha de urso destampada; ento o fedor de podrido adocicada o pegou pela garganta, seguido instantaneamente por um par de mos que saiu do escuro e lhe agarrou o pescoo. Grey reagiu com pnico cego, golpeando e chutando furiosamente, mas o aperto em sua traqueia no diminuiu e luzes brilhantes comearam a cintilar na periferia do que seria sua viso caso ele tivesse uma. Com uma fora de vontade tremenda, ele se obrigou a relaxar. O peso repentino surpreendeu seu agressor e Grey se libertou do aperto na garganta enquanto escorregava. Caiu no cho e rolou. Maldito inferno, onde estava o homem? Isso se era um homem. Pois ao mesmo tempo em que sua mente buscava apelar razo, suas faculdades mais viscerais recordavam a declarao de Rodrigo antes de partir: Zumbis so pessoas mortas, senhor. E o que quer que estivesse ali no escuro com ele parecia estar morto h vrios dias, a julgar pelo cheiro. Grey podia ouvir o arrastar de algo que se movia silenciosamente em sua direo. Estaria respirando? Ele no podia dizer, por causa de sua prpria respirao, rascante na garganta, e do martelar sanguneo de seu corao nos ouvidos. Ele estava deitado ao p de uma parede, as pernas parcialmente sob o banco da penteadeira. Havia luz no quarto, agora que os olhos haviam se acostumado; as portas duplas eram retngulos plidos na escurido, e ele podia distinguir a forma da coisa que o estava caando. Tinha forma de homem, mas estranhamente corcunda, e balanava cabea e ombros de um lado para o outro, quase como se tentando farej-lo. O que no demoraria mais de dois segundos, no mximo. Ele se sentou de repente, agarrou o pequeno banco estofado e o arremessou com toda fora nas pernas da coisa. Ela fez um barulho chocado de ops! que era inegavelmente humano e cambaleou, balanando os braos para recuperar o equilbrio. O barulho o tranquilizou e ele se apoiou em um joelho e se lanou contra a criatura, gritando xingamentos incoerentes. Grey a atingiu altura do peito, sentiu-a caindo para trs, depois foi na direo da sombra onde achou que a mesa ficava. Estava l, e tateando freneticamente sobre a superfcie, encontrou seu punhal, ainda onde o deixara. Ele o pegou e se virou bem a tempo de encarar a coisa, que se aproximara dele imediatamente, fedendo e fazendo um desagradvel barulho de gargarejo. Golpeou e sentiu a faca cortar o antebrao da criatura, raspando no osso. Ela gritou, lanando um jorro de mau

hlito diretamente em seu rosto, depois se virou e correu na direo das portas duplas, abrindo-as em uma chuva de vidro e algodo. Grey correu atrs dela pelo terrao, berrando para os sentinelas. Mas os sentinelas, como ele recordou com atraso, estavam na casa principal, vigiando o governador, para que seu merecido descanso no fosse perturbado por... O que quer que aquilo fosse. Zumbi? Fosse o que fosse, desaparecera. Ele se sentou de repente nas pedras do terrao, trmulo da reao. Ningum aparecera em resposta ao barulho. Certamente ningum podia dormir com tudo aquilo; talvez no houvesse ningum instalado naquele lado da manso. Ele se sentia doente e sem flego, e apoiou a cabea nos joelhos durante algum tempo antes de levant-la para olhar ao redor, para o caso de algum o estar espreitando. Mas a noite estava parada e agradvel. O nico barulho era um farfalhar agitado de folhas em uma rvore prxima, que por um momento, chocado, ele pensou que poderia ser a criatura, subindo de galho em galho em busca de refgio. Depois ouviu trinados suaves e guinchos sibilados. Morcegos, disse a parte serenamente racional de sua mente; o que restava dela. Respirou fundo, tentando levar ar puro aos pulmes para substituir o fedor repulsivo da criatura. Ele fora soldado a maior parte de sua vida; vira os mortos nos campos de batalha e tambm os cheirara. Enterrara em trincheiras camaradas cados e queimara os corpos de seus inimigos. Sabia como era o cheiro de tmulos e carne apodrecida. E a coisa que tivera as mos ao redor de seu pescoo quase certamente sara de uma cova recente. Grey tremia violentamente, a despeito do calor da noite. Esfregou a mo no brao esquerdo, dolorido da luta; havia sido ferido com gravidade ali trs anos antes, em Crefeld, e quase perdera o brao. Ele funcionava, mas ainda estava bastante mais fraco do que gostaria. E, olhando, ficou chocado. Manchas escuras marcavam a manga clara de sua camisa, e, virando a mo direita, descobriu que estava molhada e viscosa. Jesus murmurou, levando-a cautelosamente ao nariz. No havia como confundir aquele cheiro, mesmo abafado pelo fedor de tmulo e o cheiro incongruente de jasmim da noite das plantas que cresciam em bacias no terrao. Comeava a cair uma chuva pungente e doce, mas nem mesmo isso conseguia obliterar o cheiro. Sangue. Sangue fresco. No dele. Ele retirou o resto do sangue de sua mo com a barra da camisa, e o horror frio dos ltimos minutos desapareceu em uma brasa de fria que queimava na boca do estmago. Grey havia sido um soldado a maior parte da vida; ele matara. Vira os mortos nos campos de batalha. E de uma coisa tinha certeza. Homens mortos no sangram. Fettes e Cherry tinham de saber, claro. Tambm Tom, j que o caos em seu quarto no podia ser explicado como resultado de um pesadelo. Os quatro se reuniram no quarto de Grey, conferenciando luz de velas enquanto Tom arrumava a baguna, inteiramente plido. Vocs j ouviram falar em zumbi ou zumbis? No sei sequer se plural ou singular. Cabeas balanaram ao redor. Uma grande garrafa quadrada de um excelente scotch sobrevivera aos rigores da viagem no fundo de sua arca e ele serviu doses generosas dele, incluindo Tom na distribuio. Tom, poderia interrogar os empregados amanh? Cautelosamente, claro. Beba isso, lhe far bem. Ah, serei cuidadoso, meu senhor garantiu Tom fervorosamente. Tomou um gole obediente do usque antes que Grey pudesse alert-lo. Seus olhos se arregalaram e ele fez um barulho como o de

um touro que se sentasse em um zango, mas de alguma forma conseguiu engolir. Depois ficou de p, imvel, abrindo e fechando a boca de modo atnito. A boca de Cherry se contorceu, mas Fettes manteve a habitual impassividade slida. Por que o ataque ao senhor, consegue imaginar? Se o empregado que me alertou sobre o Obeah-man estava certo, s posso supor que foi consequncia de ter colocado sentinelas montando guarda ao governador. Mas voc est certo. Ele concordou com sugesto de Fettes. Isso significa que quem foi responsvel por isso continuou, apontando para indicar a desordem de seus aposentos, que ainda cheiravam ao invasor recente, a despeito do vento com aroma de chuva que entrava pelas portas quebradas e do cheiro de mel queimado do usque ou vigiava a casa atentamente ou... Ou mora aqui concluiu Fettes, dando um gole meditativo. Dawes, talvez? Grey ergueu as sobrancelhas. Aquele homenzinho gorducho e simptico? Mas ele conhecera alguns homenzinhos malvados. Bem disse, lentamente , no foi ele quem me atacou, isso posso garantir. Quem quer que tenha sido, era mais alto que eu e bastante esguio, de modo algum corpulento. Tom fez um rudo de hesitao, indicando que tivera uma ideia e Grey assentiu para ele, autorizando-o a falar. Est bem certo, meu senhor, de que o homem que o atacou... ahn... no estava morto? Porque, pelo cheiro, ele passou uma semana enterrado, pelo menos. Todos estremeceram, mas Grey balanou a cabea. Positivamente disse com a maior firmeza possvel. Era um homem vivo, embora certamente bastante peculiar acrescentou, franzindo o cenho. Devemos revistar a casa, senhor? sugeriu Cherry. Grey balanou a cabea, relutante. Ele, ou aquilo, veio do jardim e partiu na mesma direo. Deixou pegadas claras. No acrescentou que se passara tempo suficiente para que os empregados, caso estivessem envolvidos, escondessem quaisquer vestgios da criatura. Caso houvesse algum envolvimento, ele achava que o empregado Rodrigo era o melhor caminho para investigar e no serviria aos seus propsitos alarmar a casa e chamar ateno para o jovem antes do tempo. Tom disse ele, virando-se para o valete. Rodrigo parece ser abordvel? Ah, sim, meu senhor. Ele foi amistoso comigo no jantar garantiu, escova nas mos. Quer que fale com ele? Sim, se puder. Alm disso disse, esfregando o rosto com a mo, sentindo a barba crescida no maxilar , acho que vamos continuar com os planos para amanh. Mas, major Cherry, conseguiria algum tempo para questionar o Sr. Dawes? Pode contar a ele o que se passou aqui esta noite; acharei muito interessante ver a reao dele a isto. Sim, senhor respondeu Cherry, levantando-se e terminando o usque, tossindo e se sentando por um momento, piscando, antes de pigarrear. O... ahn... governador, senhor...? Falarei com ele eu mesmo anunciou Grey. E depois sugiro cavalgar montanha acima, para visitar duas fazendas, de olho em posies defensivas. Pois devemos ser vistos tomando medidas imediatas e decisivas. Caso sejam necessrias medidas ofensivas contra os fugidos, isso ter de esperar at que descubramos o que estamos enfrentando. Fettes e Cherry assentiram; soldados por toda vida, eles no tinham urgncia em entrar em combate.

A reunio terminou. Grey se sentou com um novo copo de usque, bebendo enquanto Tom terminava seu trabalho em silncio. Tem certeza de que deseja dormir neste quarto, meu senhor? perguntou ele, devolvendo o banco da penteadeira ao seu lugar preciso. Tenho certeza de que conseguiria encontrar outro lugar. Grey sorriu para ele com afeto. Estou certo de que conseguiria, Tom. Mas tambm conseguiria nosso amigo recente, espero. No, o major Cherry colocar guarda dupla no terrao, bem como na casa principal. Ficar totalmente segura. E mesmo que no ficasse, a ideia de se esconder, fugindo do que quer que fosse a coisa que o visitara... No. No permitiria que eles, fossem quem fossem, pensassem que o haviam abalado. Tom suspirou e balanou a cabea, mas enfiou a mo dentro da camisa e tirou uma pequena cruz, tecida de ramos de trigo e um tanto gasta, pendurada em um cordo de couro. Certo, senhor. Mas pelo menos usar isto. O que isto? Um encanto, meu senhor. Que Ilsa me deu, na Alemanha. Ela disse que me protegeria do mal, e assim foi. Ah, no, Tom; voc certamente tem de ficar... Com a boca em uma expresso de obstinao que Grey conhecia bem, Tom se inclinou e passou o cordo de couro sobre a cabea de Grey. A boca relaxou. Isso, meu senhor. Agora eu posso dormir, finalmente. O plano de Grey de falar com o governador no desjejum foi frustrado, pois o cavalheiro mandou dizer que estava indisposto. Grey, Cherry e Fettes se entreolharam mesa do jantar, mas Grey se limitou a dizer: Fettes? E o senhor, major Cherry, por favor. Eles anuram, uma expresso de satisfao contida circulando entre os dois. Grey escondeu um sorriso; adoravam interrogar pessoas. O secretrio, Dawes, estava presente ao desjejum, mas disse pouco, dedicando toda a ateno aos ovos com torradas em seu prato. Grey o estudou cuidadosamente, porm ele no deu qualquer sinal, nem de excurses noturnas, nem de conhecimento clandestino. Grey olhou para Cherry. Os olhos dele e de Fettes brilharam perceptivelmente. Naquele momento o caminho de Grey estava claro. Precisava fazer uma apario pblica, assim que possvel, e agir de modo a no deixar dvida para o pblico de que a situao estava sob controle, e deixar claro para os fugidos que estava prestando ateno e que seus atos de destruio no mais permaneceriam impunes. Depois do desjejum, ele convocou um de seus outros capites e ordenou uma escolta. Doze homens deveriam ser suficientes para uma demonstrao, decidiu. E para onde pretende ir, senhor? perguntou o capito Lossey, estreitando os olhos enquanto fazia clculos mentais de cavalos, mulas de carga e suprimentos. Grey respirou fundo e reuniu coragem. Uma fazenda chamada Twelvetrees disse. Cerca de 30 km planalto adentro acima de Kings Town. Philip Twelvetrees era jovem, talvez na metade da casa dos 20 anos, e de boa aparncia, de uma forma robusta. Ele no provocou Grey pessoalmente, mas ainda assim Grey sentiu uma tenso percorrer seu corpo enquanto apertava a mo do homem, estudando seu rosto atentamente em busca

de qualquer sinal de que Twelvetrees reconhecera seu nome ou atribura qualquer importncia sua presena alm da situao poltica em questo. Nenhum vestgio de desconforto ou suspeita surgiu no rosto de Twelvetrees e Grey relaxou um pouco, aceitando a oferta de um refresco, uma mistura de sucos de frutas e vinho; amargo, porm refrescante. Chama-se sangria observou Twelvetrees, erguendo seu copo para que a luz suave brilhasse atravs dele. Significa sangue. Em espanhol. Grey no falava muito espanhol, mas sabia isso. Contudo, sangue parecia um point dappui to bom quanto qualquer outro no que dizia respeito ao que o interessava. Ento acha que podemos ser os prximos? perguntou Twelvetrees, empalidecendo perceptivelmente sob o bronzeado. Mas tomou um gole de sangria apressadamente e esticou os ombros. No, no. Tenho certeza de que ficaremos bem. Nossos escravos so leais, sou capaz de jurar. Quantos tem? E poderia confiar armas a eles? Cento e dezesseis respondeu Twelvetrees automaticamente. Ele evidentemente estava pensando na despesa e no risco de armar cerca de 50 homens, uma vez que pelo menos metade de seus escravos devia ser de mulheres ou crianas, e basicamente deixar esses homens armados em liberdade em sua propriedade. E a viso de um nmero desconhecido de fugidos, tambm armados, saindo de repente da noite com tochas. Bebeu um pouco mais de sangria. Talvez... O que tinha em mente? perguntou de repente, pousando o copo. Grey acabara de apresentar sua sugesto, que implicava a instalao de duas companhias de infantaria na fazenda, quando um movimento de musselina porta fez com que erguesse os olhos. Ah, Nan! disse Philip, colocando a mo sobre os papis que Grey espalhara sobre a mesa e dando um olhar de alerta. O coronel Grey veio nos fazer uma visita. Coronel, minha irm Nancy. Srta. Twelvetrees. Grey se levantara imediatamente e no momento dava dois ou trs passos na direo da mulher, curvando-se sobre sua mo. Ouviu um rudo atrs dele enquanto Twelvetrees apressadamente juntava mapas e diagramas. Nancy Twelvetrees partilhava com o irmo a simptica robustez. De modo algum bonita, ela tinha olhos escuros inteligentes e eles se estreitaram perceptivelmente quando da apresentao feita pelo irmo. Coronel Grey disse ela, gesticulando para que voltasse ao seu assento enquanto pegava um para si. Teria alguma ligao com os Grey de Ilford, em Sussex? Ou talvez sua famlia seja da regio de Londres...? Meu irmo tem uma propriedade em Sussex, sim disse ele apressadamente, deixando de acrescentar que era seu meio-irmo Paul, que na verdade no era um Grey, e sim fruto do primeiro casamento de sua me. Deixou de mencionar tambm que seu irmo mais velho pelos dois lados era o duque de Pardloe, e o homem que matara um Nathaniel Twelvetrees 20 anos antes. O que logicamente denunciaria o fato de que o prprio Grey... Philip Twelvetrees obviamente no queria que a irm ficasse alarmada com qualquer meno situao atual. Grey concordou, indicando entender, e Twelvetrees relaxou visivelmente, se acomodando para uma conversa social educada. E o que o traz Jamaica, coronel Grey? Finalmente quis saber a Srta. Twelvetrees. Sabendo que essa pergunta seria feita, Grey concebera uma resposta de cautelosa generalidade, relativa preocupao da Coroa com transporte. Mas na metade de sua dissimulao a Srta. Twelvetrees olhou

para ele diretamente e cobrou: Est aqui por causa do governador? Nan! disse o irmo, chocado. Est? repetiu ela, ignorando o irmo. Seus olhos estavam muito brilhantes e as faces ruborizadas. Grey sorriu para ela. O que a faz pensar que esse poderia ser o caso, se posso perguntar, madame? Porque se voc no veio para afastar Derwent Warren de seu cargo, algum deveria! Nancy! exclamou Philip, que estava quase to ruborizado quanto a irm. Ele se inclinou para frente, segurando o pulso dela. Nancy, por favor! Ela pareceu que iria se soltar, mas ento, vendo o rosto suplicante, se contentou com um simples Humf!, e se sentou, a boca apertada em uma linha fina. Grey gostaria muito de saber o que estava por trs da animosidade da Srta. Twelvetrees para com o governador, mas no poderia perguntar diretamente, ento mudou o rumo da conversa suavemente, questionando Philip sobre as operaes da fazenda e a Srta. Twelvetrees sobre a histria natural da Jamaica, pelo que ela parecia ter algum interesse, a julgar pelas aquarelas bastante boas de plantas e animais penduradas pela sala, todas elegantemente assinadas N.T.. A tenso na sala se dissipou gradualmente e Grey teve conscincia de que a Srta. Twelvetrees estava concentrada nele. No exatamente flertando; no era feita para o flerte. Mas definitivamente se esforando para que ele a visse como mulher. Ele no sabia exatamente o que tinha em mente. Era bastante apresentvel, mas no achava que estivesse atrada por ele. No fez qualquer tentativa de impedi-la; se Philip os deixasse sozinhos ele poderia conseguir descobrir por que ela dissera aquilo sobre o governador Warren. Um quarto de hora depois, um mulato em um terno bem-feito enfiou a cabea pela porta da sala de estar e pediu para falar com Philip. Ele olhou para Grey com curiosidade, mas Twelvetrees no fez meno de apresent-los, em vez disso, pediu desculpas e levou o visitante que, imaginou Grey, devia ser alguma espcie de supervisor para o extremo oposto da grande sala arejada, onde conversaram em voz baixa. Ele imediatamente aproveitou a oportunidade de voltar sua ateno para a Srta. Nancy, com a esperana de conduzir a conversa para o que lhe interessava. Compreendo que conhece o governador, Srta. Twelvetrees? perguntou. Ao que ela reagiu com um riso breve. Melhor do que gostaria, senhor. Realmente? disse, no tom o mais convidativo possvel. Realmente respondeu, com um sorriso desagradvel. Mas no vamos perder tempo discutindo sobre uma... pessoa de carter to vil. O sorriso mudou e ela se inclinou na direo dele, tocando sua mo, o que o surpreendeu. Diga-me, coronel, sua esposa o acompanha? Ou permanece em Londres com medo de febres e revoltas de escravos? Infelizmente no sou casado, madame informou, pensando que ela provavelmente sabia muito mais do que seu irmo gostaria. Realmente disse mais uma vez, em um tom inteiramente diferente. Seu toque permaneceu na mo dele, uma frao de segundo demorado demais. No longo o suficiente para ser bvio, mas longo o bastante para um homem normal perceber; e os reflexos de Grey nessas questes eram muito mais desenvolvidos que os de um homem normal, por necessidade.

Ele mal pensou conscientemente, mas sorriu para ela, depois espiou o irmo, e ento novamente para ela, dando um mnimo levantar de ombros de lamento. No acrescentou o sorriso persistente que teria dito Mais tarde. Ela sugou o lbio inferior por um momento, depois o soltou, molhado e vermelho, e deu um olhar sob plpebras semicerradas que dizia Mais tarde e muito mais. Ele tossiu, e pela simples necessidade de dizer algo completamente livre de sugestes, perguntou de maneira sbita: Por acaso sabe o que um Obeah-man, Srta. Twelvetrees? Os olhos dela se arregalaram e ela retirou a mo do brao dele. O coronel conseguiu sair do alcance dela sem de fato parecer jogar a cadeira para trs e pensou que ela no havia percebido; ainda estava olhando para ele com grande ateno, mas a natureza dessa ateno mudara. As linhas verticais precisas entre suas sobrancelhas haviam se transformado em um onze profundo. Onde encontrou essa expresso, coronel, se posso perguntar? A voz era quase normal, o tom leve, mas ela tambm olhou para as costas do irmo e falou em voz baixa. Um dos empregados do governador mencionou. Vejo que est familiarizada com o termo; imagino que diga respeito a africanos? Sim disse, mordendo o lbio superior, mas a inteno no era sexual. Os escravos koromantyn, sabe quais so? No. Negros da Costa do Ouro explicou, mais uma vez colocando a mo em sua manga, levantandoo e conduzindo-o um pouco mais para longe, na direo da extremidade da sala. A maioria dos fazendeiros os quer, porque so grandes e fortes, e normalmente bem constitudos. Seria sua imaginao? No, decidiu, no era sua imaginao; a ponta da lngua se projetara para fora e tocara o lbio uma frao de segundo antes que ela dissesse bem constitudos. Pensou que seria melhor que Philip Twelvetrees arrumasse um marido para a irm, e logo. Vocs tm escravos koromantyn aqui? Uns poucos. A questo que os koromantyn tendem a ser intratveis. Muito agressivos e difceis de controlar. No uma caracterstica desejvel em um escravo, imagino disse, se esforando para evitar qualquer insinuao em seu tom. Bem, pode ser disse ela, surpreendendo-o. E sorriu rapidamente. Se seus escravos so leais, e os nossos so, eu juro, voc no se incomoda em que sejam um pouco sanguinrios para com... qualquer um que possa vir e causar problemas. Grey ficou suficientemente chocado com a linguagem de modo que demorou um tempo para absorver o significado. A ponta da lngua se projetou novamente, e se ela tivesse covinhas, certamente as teria usado. Entendo disse ele com cautela. Mas estava prestes a me contar o que um Obeah-man. Seria alguma figura dotada de autoridade entre os koromantyn? O flerte desapareceu de repente e ela voltou a franzir o cenho. Sim. Obi como eles chamam sua... religio; imagino que deva ser chamada assim. Embora, pelo pouco que sei dela, nenhum ministro ou padre daria esse nome. Gritos altos subiram do jardim, abaixo, ele olhou para fora e viu um bando de pequenos papagaios de cores brilhantes entrando e saindo de uma grande rvore rendada com frutos avermelhados. Com preciso, duas crianas negras pequenas, inteiramente nuas, saram dos arbustos e apontaram estilingues contra os pssaros. Pedras passaram inofensivas entre os galhos, mas os pssaros subiram em um vrtice emplumado de agitao e fugiram para longe, guinchando suas queixas.

A Srta. Twelvetrees ignorou a interrupo, retomando a explicao assim que o barulho diminuiu. Um Obeah-man fala com os espritos. Ele, ou ela, pois tambm h Obeah-women, a pessoa que voc procura para... acertar as coisas. Que tipo de coisas? Um leve indcio do flerte anterior reapareceu. Ah, para fazer algum se apaixonar por voc. Para ter filhos. Para no ter filhos e nesse ponto ela olhou para ver se o chocara novamente, mas ele apenas assentiu , ou para amaldioar algum. Para dar azar ou doena. Ou morte. Aquilo era promissor. E como isso feito, se posso perguntar? Causar doena ou morte? Nesse ponto, ela balanou a cabea. No sei. Realmente no seguro perguntar acrescentou, baixando a voz ainda mais, e seus olhos ficaram srios. Diga-me, o empregado que falou com voc; o que disse? Tendo conscincia de como as fofocas se espalham em regies rurais, Grey no iria revelar que haviam sido feitas ameaas ao governador Warren. Em vez disso, perguntou: J ouviu falar em zumbis? Ela ficou plida. No respondeu abruptamente. Era um risco, mas ele tomou sua mo para impedir que se afastasse. No posso contar por que preciso saber, mas, por favor, acredite em mim, Srta. Twelvetrees, Nancy disse em voz muito baixa, apertando a mo dela sem emoo , extremamente importante. Qualquer ajuda que possa me dar ser... Bem, eu apreciaria muito. A mo dela estava quente; os dedos se mexeram um pouco nos dele, e no em um esforo de se afastar. Ela estava recuperando a cor. Eu verdadeiramente no sei muito disse, com a voz igualmente baixa. Apenas que zumbis so pessoas mortas que foram acordadas por mgica para fazer a vontade da pessoa que as criou. A pessoa que as criou; esse seria um Obeah-man? Ah! No disse ela, surpresa. Os koromantyn no fazem zumbis; na verdade eles acham que uma prtica impura. Concordo inteiramente com eles garantiu. Quem faz zumbis? Nancy! Philip havia encerrado sua conversa com o supervisor e ia na direo deles, um sorriso hospitaleiro em seu largo rosto suado. Ser que no podemos comer alguma coisa? Tenho certeza de que o coronel deve estar faminto, e eu mesmo estou extraordinariamente esfaimado. Sim, claro disse a Srta. Twelvetrees, com um rpido olhar de alerta para Grey. Avisarei o cozinheiro. Grey apertou por um momento os dedos dela, que sorriu para ele. Como estava dizendo, coronel, voc deveria procurar a Sra. Abernathy em Rose Hall. Ela seria a pessoa mais preparada para inform-lo. Inform-lo? Twelvetrees, maldito seja, escolheu aquele momento para se tornar inquisitivo. Sobre o qu? Costumes e crenas dos ashanti, meu querido disse a irm suavemente. O coronel Grey tem um interesse especial nessas coisas.

Twelvetrees bufou rapidamente. Ashanti o escambau. Ibo, fulani, koromantyn. Batize todos como verdadeiros cristos e no ouviremos mais falar sobre sabe-se l quais crenas pags trouxeram com eles. Pelo pouco que eu sei, o senhor no vai querer ouvir sobre esse tipo de coisa, coronel. Porm, caso queira acrescentou apressadamente, lembrando-se de que no cabia a ele dizer o que devia fazer o tenentecoronel que estaria protegendo a vida e a propriedade de Twelvetrees , ento minha irm est certa; a Sra. Abernathy seria a pessoa em melhor posio de aconselh-lo. Quase todos os seus escravos eram ashanti. Ela... Ahn... Diz-se que ela... Ahn... Tem certa curiosidade. Era interessante para Grey observar como o rosto de Twelvetrees ficou muito vermelho, e ele mudou de assunto rapidamente, fazendo a Grey perguntas banais sobre a exata disposio de suas tropas. Grey evitou respostas diretas, alm de garantir a Twelvetrees que duas companhias de infantaria seriam despachadas para sua fazenda assim que pudessem ser enviadas a Spanish Town. Grey desejou partir imediatamente, por vrios motivos, mas se sentiu obrigado a ficar para um ch, uma refeio desconfortvel com comida pesada e sem graa, ingerida sob o olhar quente da Srta. Twelvetrees. Achava que no geral havia lidado com ela com tato e delicadeza, mas ao final da refeio ela comeou a mandar beijinhos. Ningum podia, ou devia, perceber com clareza, mas viu Philip piscar para ela uma ou duas vezes, perturbado. Claro que no posso me dizer autoridade em relao a qualquer aspecto da vida na Jamaica disse ela, lanando um olhar incompreensvel. Estamos aqui h menos de seis meses. De fato disse ele educado, um pedao de bolo Savoy no digerido assentando pesadamente em seu estmago. A senhora parece muito em casa, e que casa adorvel esta, Srta. Twelvetrees. Percebo seu toque harmonioso por toda parte. Essa tentativa atrasada de bajulao foi recebida com o desprezo que merecia; o onze estava de volta, endurecendo o seu cenho. Meu irmo herdou a fazenda de nosso primo, Edward Twelvetrees. Edward vivia em Londres disse, apontando para ele um olhar que parecia o cano de um mosquete. O senhor o conhecia, coronel? E o que a maldita mulher faria se contasse a verdade? Ela claramente achava saber algo, mas... No, pensou, olhando-a atentamente. Ela no podia saber a verdade, mas ouvira algum boato. Ento aquela provocao era uma tentativa bastante desajeitada de lev-lo a dizer mais. Conheo vrios Twelvetrees superficialmente disse, de forma muito amigvel. Mas se conheci seu primo, no acho que tenha tido o prazer de conversar com ele muito tempo. Seu maldito assassino! e Sodomita desgraado! no exatamente constituem uma conversa, na opinio de Grey. A Srta. Twelvetrees piscou, surpresa, e ele se deu conta do que deveria ter visto muito antes. Estava bbada. Ele achara a sangria leve, refrescante, no entanto bebera apenas um copo. No a notara enchendo novamente o seu, mas a jarra estava quase vazia. Minha querida disse Philip muito gentilmente. Est quente, no? V oc parece um pouco plida e indisposta. Na verdade ela estava ruborizada, seus cabelos comeavam a cair atrs de orelhas bastante grandes, porm de fato parecia indisposta. Philip tocou o sino, se colocando de p, e assentiu para a empregada negra que apareceu. No estou indisposta disse Nancy Twelvetrees com alguma dignidade. Estou... simplesmente... quero dizer... Mas a empregada negra, evidentemente acostumada quele trabalho, j levava a Srta. Twelvetrees

na direo da porta, embora com habilidade suficiente para fazer parecer que apenas ajudava sua senhora. Grey se levantou, por fora das circunstncias, e tomou a mo da Srta. Nancy, curvando-se sobre ela. Seu servo, Srta. Twelvetrees disse. Espero... Ns sabemos disse, olhando para ele com olhos grandes de repente cheios de lgrimas. Est me escutando? Ns sabemos. E ento desapareceu, o som de seus passos instveis como uma batida de tambor irregular no piso de tacos. Houve um rpido silncio desconfortvel entre os dois homens. Grey pigarreou no mesmo instante em que Philip Twelvetrees tossia. Eu realmente no gostava do primo Edward confessou ele. Oh disse Grey. Eles caminharam juntos at o ptio onde o cavalo de Grey pastava sob uma rvore, suas laterais sujas de coc de papagaio. Desculpe Nancy, por favor disse Twelvetrees em voz baixa, sem olhar para ele. Ela teve... um desapontamento em Londres. Achei que poderia superar mais facilmente aqui, mas... Bem, eu cometi um erro e no fcil desfaz-lo. Ele suspirou e Grey sentiu uma sbita vontade de dar uns tapinhas simpticos em suas costas. Em vez disso, fez um rudo indeterminado com a garganta e montou. Os soldados chegaro aqui depois de amanh disse ele. Voc tem a minha palavra. Grey pretendera retornar a Spanish Town, mas, em vez disso, parou na estrada, sacou o mapa que Dawes lhe dera e calculou a distncia at Rose Hall. Isso significaria passar a noite acampado na montanha, e eles estavam preparados para isso; alm do mais, tinha o desejo de ouvir em primeira mo os detalhes de um ataque de fugidos; e estava mais do que curioso para falar com a Sra. Abernathy sobre zumbis. Chamou seu ajudante de ordens, escreveu instrues para que soldados fossem despachados para Twelvetrees, depois mandou dois homens de volta a Spanish Town com a mensagem e mais dois na frente para encontrar um bom local de acampamento. Chegaram l quando o sol comeava a se pr, reluzindo como uma prola flamejante em um cu rosa suave. O que aquilo? perguntou ele erguendo os olhos abruptamente da xcara de ch verde que o cabo Sansom lhe dera. Sansom tambm pareceu assustado e olhou para a colina de onde viera o som. No sei, senhor disse ele. Soa como algum tipo de corneta. Soava. No como um trompete ou algo de natureza militar padro. Mas definitivamente um som de origem humana. Os homens ficaram em silncio, esperando. Um momento ou dois, e o som foi ouvido novamente. Esse foi diferente disse Sansom, parecendo alarmado. Veio de l, no ? perguntou, apontando para o alto da colina. Sim, veio confirmou Grey, distante. Silncio! A primeira corneta soou novamente, um toque sofrido que quase se perdeu em meio ao barulho dos pssaros se preparando para a noite, e ento parou. A pele de Grey se arrepiou, os sentidos alertas. No estavam sozinhos na selva. Algum alguns estava l na noite que se avizinhava, sinalizando um para o outro. Em silncio, ele deu ordens para a construo de uma fortificao improvisada, e o campo imediatamente se entregou ao trabalho de

organizar a defesa. Os homens com ele eram em sua maioria veteranos e, embora cautelosos, de modo algum entraram em pnico. Em pouco tempo havia sido erguido um reduto de pedra e arbustos, sentinelas haviam sido colocados em duplas ao redor do campo e as armas de todos os homens estavam carregadas e dotadas de detonadores, prontas para um ataque. Mas ele no ocorreu, e embora os homens tenham passado a noite de prontido, no houve mais sinal de presena humana. No entanto, aquela presena estava l; Grey podia sentir. Eles. Vigiando. Ele fez sua refeio e se sentou com as costas apoiadas em uma projeo rochosa, punhal na cintura e mosquete carregado mo. Esperando. Mas nada aconteceu, e o sol nasceu. Eles desfizeram acampamento de forma ordeira, e se cornetas soaram na selva, o som se perdeu em meio aos gritos e cantos dos pssaros. Grey nunca estivera na presena de algum que o repelisse to fortemente. Ficou pensando em por que era assim; no havia nada explicitamente ofensivo ou feio nela. Era uma bela escocesa de meiaidade, cabelos claros e rolia. Ainda assim, a viva Abernathy o deixava arrepiado, a despeito do calor do ar no terrao que ela escolhera para receb-lo em Rose Hall. Notou que ela no trajava luto nem fez qualquer meno morte recente do marido. Vestia musselina preta com bordado azul na bainha e nas mangas. Creio que devo parabeniz-la por ter sobrevivido, madame disse ele, tomando o assento que ela indicara. Era uma coisa um tanto insensvel a se dizer, mas ela parecia dura como pregos; ele achava que isso no a aborreceria, e estava certo. Obrigada agradeceu, recostando-se em sua cadeira de vime e olhando francamente para ele de cima a baixo de um modo que o deixou perturbado. Estava terrivelmente frio naquela primavera, se quer saber. Gostaria de ter morrido eu mesma, congelada ali. Ele inclinou a cabea educadamente. Acredito que no tenha sofrido consequncias duradouras da experincia. Alm, claro, da lamentvel morte de seu marido apressou-se em acrescentar. Ela deu uma risada rouca. Estou feliz de me livrar do desgraado. Sem saber o que responder a isso, Grey tossiu e mudou de assunto. Ouvi dizer, madame, que tem interesse em alguns dos rituais praticados pelos escravos. Seu olhar verde um tanto embaado se tornou penetrante. Quem lhe disse isso? A Srta. Nancy Twelvetrees respondeu. Afinal, no havia razo para manter em segredo a identidade do informante. Ah, a pequena Nancy, mesmo? disse, parecendo se divertir com isso, e o olhou de esguelha. Creio que ela tenha gostado de voc, no? Ele no podia entender como a opinio que a Srta. Twelvetrees tinha dele poderia ter relao com o assunto, e disse isso, educadamente. A Sra. Abernathy se limitou a dar um risinho, fazendo um gesto com a mo. , bem. O que quer saber, ento? Quero saber como zumbis so criados. O choque eliminou o sorriso do rosto, e ela piscou estupidamente para ele por um momento antes de pegar seu copo e vir-lo. Zumbis disse, e olhou para ele com certo interesse cauteloso. Por qu? Ele contou a ela. De diverso despreocupada, sua postura mudou, o interesse aumentando. Ela o

fez repetir a historia de seu encontro com a coisa no quarto, fazendo perguntas diretas relativas particularmente ao cheiro. Carne estragada disse. Voc reconheceu como aquele cheiro, no ? Devia ter sido seu sotaque o que trouxe de volta o campo de batalha em Culloden, e o fedor dos cadveres queimando. Grey estremeceu, no conseguindo se conter. Sim disse abruptamente. Por qu? Ela contraiu os lbios, pensando. H diferentes formas de fazer isso, certo? Uma forma dar p de afile pessoa, esperar que caia e ento enterr-la sobre um cadver recente. V oc s espalha a terra levemente por cima explicou, olhando para ele. E tenha certeza de colocar folhas e varetas sobre o rosto antes de espalhar a terra, para que a pessoa ainda possa respirar. Quando o veneno se dissipa o bastante para que ela se mova novamente e sinta as coisas, ela v que est enterrada, sente o fedor e ento compreende que deve estar morta. A mulher falava com objetividade, como se lhe desse sua receita pessoal de torta de ma ou bolo de melado. Estranhamente, aquilo o equilibrou, e ele conseguiu falar apesar de sua averso, de maneira calma. Veneno. Seria o p de afile? Que tipo de veneno , sabe? Vendo a centelha no olho dela, ele agradeceu pelo impulso que o levara a acrescentar sabe? quela pergunta; no fosse por orgulho, pensou, ela poderia no contar. Mas ela deu de ombros e respondeu sem pensar. Ah... Ervas. Ossos modos, pedaos de outras coisas. Mas a coisa principal, a coisa que voc precisa ter, o fgado de um peixe baiacu. Ele balanou a cabea, no reconhecendo o nome. Descreva, por favor. E ela o fez; pela descrio, Grey pensou que devia ser um dos peixes estranhos que se enchem como bexigas quando perturbados. Tomou a deciso silenciosa de nunca comer um deles. Contudo, durante a conversa, algo estava ficando claro. Mas o que est me dizendo, com seu perdo, madame, que na verdade um zumbi no de modo algum uma pessoa morta? Que esto apenas drogados? Os lbios dela se curvaram; ele percebeu que ainda eram cheios e vermelhos, mais jovens do que o rosto sugeria. Que valia uma pessoa morta tem para algum? Mas certamente a crena disseminada de que zumbis so mortos. Sim, claro. Os zumbis acham que esto mortos, assim como todos mais. No verdade, mas efetivo. Assusta muito as pessoas. J quanto ao apenas drogados disse, balanando a cabea , eles no retornam disso, percebe? O veneno danifica seus crebros e seus sistemas nervosos. Podem seguir instrues simples, mas no tm mais qualquer capacidade real de pensar; e basicamente se movem rgida e lentamente. Mesmo? murmurou ele. A criatura bem, o homem, ele agora tinha certeza disso que o atacara no era de modo algum rgida e lenta. Argh... Ouvi dizer, madame, que a maioria de seus escravos ashanti. Algum deles saberia mais sobre esse processo? No disse de forma abrupta, enrijecendo um pouco. Aprendi o que compreendo com um houngan, que seria uma espcie de praticante, imagino que ele diria. Mas no era um dos meus

escravos. Um praticante exatamente do qu? Ela passou a lngua lentamente pelas pontas dos dedos afiados, amarelados, mas ainda firmes. De magia disse, e riu suavemente, como se consigo mesma. Isso, magia. Magia africana. Magia escrava. Acredita em magia? perguntou ele, mais por curiosidade que por qualquer outro motivo. Voc no? Ela ergueu as sobrancelhas, mas ele balanou a cabea. No. E na verdade, pelo que acabou de me contar, o processo de criar, se essa a palavra, um zumbi na verdade no magia, apenas a administrao de um veneno por um perodo de tempo, somada a sugesto. Outra ideia lhe ocorreu. A pessoa consegue se recuperar desse envenenamento? Voc diz que isso no a mata. Ela balanou a cabea. No o veneno. Mas eles sempre morrem. Passam fome, para comear. Perdem toda a vontade prpria, e no podem fazer nada a no ser o que o houngan manda que faam. Gradualmente se desgastam totalmente e... disse estalando os dedos silenciosamente. Ela continuou de modo prtico: Mesmo se sobrevivessem, as pessoas os matariam. Quando uma pessoa transformada em zumbi, no h caminho de volta. Durante a conversa, Grey foi percebendo que a Sra. Abernathy falava com um conhecimento muito mais ntimo da noo do que seria possvel adquirir com um interesse relaxado por filosofia natural. Ele queria se afastar dela, mas se forou a ficar sentado, quieto, e fazer mais uma pergunta. Sabe de algum significado especial atribudo a cobras, madame? Na magia africana, quero dizer. Ela piscou, de certa forma surpresa com aquilo. Cobras repetiu lentamente. Sim. Bem... Eles dizem que as cobras tm sabedoria. E alguns dos loas so cobras. Loas? Ela esfregou a testa distrada e ele viu, com um pouco de nojo, os pontos leves de uma irritao de pele. J vira aquilo antes; o sinal de infeco sifiltica avanada. Suponho que os chame de espritos disse, e o avaliou. V cobras em seus sonhos, coronel? Se vejo? No. No vejo. Ele no, mas a sugesto era indizivelmente perturbadora. Ela sorriu. Um loa conduz uma pessoa. Fala por intermdio dela. E eu vejo uma grande, enorme cobra deitada em seus ombros, coronel. Ela se colocou de p de forma abrupta. Melhor tomar cuidado com o que come, coronel Grey. Eles retornaram a Spanish Town dois dias depois. A viagem de volta deu a Grey tempo para pensar, a partir do qual ele chegou a certas concluses. Entre essas concluses estava a convico de que na verdade fugidos no haviam atacado Rose Hall. Grey conversara com o supervisor da Sra. Abernathy, que pareceu relutante e evasivo, muito vago nos detalhes do suposto ataque. E depois... Aps sua conversa com o supervisor e com vrios escravos, Grey voltara casa para se despedir formalmente da Sra. Abernathy. Ningum respondera ao seu chamado e ele contornara a casa procura de um empregado. O que ele encontrou foi um caminho descendo a partir da casa, com um

vislumbre de gua no fundo. Grey seguiu o caminho por curiosidade e encontrou a fonte infame na qual a Sra. Abernathy supostamente buscara refgio dos invasores assassinos. A Sra. Abernathy estava na fonte, nua, nadando com tranquilidade de um lado para outro, cabelos claros com faixas brancas se estendendo atrs dela. A gua era cristalina; ele podia ver o bombear carnudo de suas ndegas, se movendo como fole que impulsionava seus movimentos, e vislumbrar o vazio arroxeado de seu sexo, exposto pela flexo. No havia touceiras de juncos ou outra vegetao que a escondesse; ningum poderia deixar de ver a mulher se tivesse estado na fonte, e claramente a temperatura da gua no a dissuadia. Desse modo, ela havia mentido sobre os fugidos. Ele tinha uma certeza fria de que a Sra. Abernathy assassinara o marido ou arranjara para que isso fosse feito mas havia pouco que pudesse fazer com essa concluso. Prend-la? No havia testemunhas ou nenhuma que pudesse legalmente testemunhar contra ela, mesmo querendo. E ele achava que nenhum dos seus escravos iria querer isso; aqueles com os quais falara haviam demonstrado extrema reticncia em relao sua senhora. Fosse isso fruto de lealdade ou medo, o resultado era o mesmo. O que a concluso realmente significava para ele era que os fugidos na verdade provavelmente no eram culpados do assassinato, e isso era importante. At ento todos os relatos de malfeitorias envolviam apenas danos propriedade e apenas a campos e equipamentos. Casas no tinham sido incendiadas, e embora vrios donos de fazendas houvessem alegado que seus escravos haviam sido levados, no existia prova disso; os escravos em questo poderiam simplesmente ter se valido do caos de um ataque para fugir. Isso transmitia a Grey certa dose de cuidado da parte de quem liderava os fugidos. Quem seria? Pensou. Que tipo de homem? A impresso que estava tendo no era a de uma rebelio, no tinha havido uma declarao, e ele esperaria isso, mas uma antiga frustrao latente finalmente explodindo. Ele tinha de falar com o capito Cresswell. E esperava que o maldito secretrio tivesse conseguido encontrar o superintendente quando chegasse Kings House. Grey chegou a Kings House muito depois de escurecer e foi informado pelo mordomo do governador, surgido como um fantasma negro em sua camisola, que todos dormiam. Tudo bem disse ele, cansado. Chame meu valete, por favor. E pela manh diga ao empregado do governador que pedirei para falar com Sua Excelncia aps o desjejum, no importando qual seja seu estado de sade. Tom ficou to contente de ver Grey inteiro que no protestou por ter sido acordado, e o lavou, vestiu e colocou sob seu mosquiteiro antes que os sinos da igreja de Spanish Town batessem meianoite. As portas do quarto haviam sido consertadas, mas Grey fez com que Tom deixasse a janela aberta, e adormeceu com um vento sedoso acariciando suas bochechas e sem pensar no que a manh lhe apresentaria. Foi acordado de um sonho ertico atipicamente realista por batidas agitadas. Tirou a cabea de sob o travesseiro, a sensao de pelos vermelhos speros ainda em seus lbios, e sacudiu a cabea violentamente, tentando se localizar no tempo e no espao. Bang, bang, bang, bang, bang! Que maldio...? Ah. A porta. O qu? Entre, pela graa de Deus! Que diabos... Ah. No, espere um momento. Grey se esforou para se soltar do emaranhado de roupas de cama e camisola descartada Cristo, ele realmente estivera fazendo o que sonhara estar fazendo? , e jogou seu roupo sobre a carne que desintumescia rapidamente.

O qu? perguntou, finalmente abrindo a porta. Para sua surpresa, Tom estava l, de olhos arregalados e trmulo, ao lado do major Fettes. Est bem, meu senhor? comeou ele, cortando as primeiras palavras do major Fettes. Pareo estar jorrando sangue ou no ter algum membro necessrio? cobrou Grey, bastante irritado. O que aconteceu, Fettes? Agora que tinha os olhos devidamente abertos, viu que Fettes parecia quase to perturbado quanto Tom. O major, veterano de 12 grandes campanhas, condecorado por valor e conhecido por sua frieza, engoliu em seco visivelmente e contraiu os ombros. o governador, senhor. Acho melhor que venha e veja. Onde esto os homens designados para proteg-lo? perguntou Grey calmamente, saindo do quarto do governador e fechando a porta com suavidade atrs de si. A maaneta escorregou de seus dedos, molhada sob a mo. Sabia que a umidade era de seu prprio suor, e no sangue, mas seu estmago contraiu e ele esfregou os dedos convulsivamente sobre a coxa de suas calas. Desapareceram, senhor disse Fettes, que recuperara o controle, se no de suas expresses, pelo menos de sua voz. Mandei homens vasculharem o terreno. Bom. Poderia, por favor, reunir os empregados? Preciso interrog-los. Fettes respirou fundo. Eles tambm desapareceram. O qu? Todos eles? Sim, senhor. Tambm respirou fundo, e soltou novamente, rpido. Mesmo fora do quarto o fedor era nauseante. Podia sentir o cheiro, grosso em sua pele, e esfregou os dedos nas calas mais uma vez, com fora. Engoliu em seco e, prendendo a respirao, moveu a cabea na direo de Fettes e Cherry, que se juntara a eles, balanando a cabea silenciosamente em resposta sobrancelha erguida de Grey. Nenhum sinal dos sentinelas desaparecidos, ento. Maldio; teria de ser feita uma busca pelos corpos. A ideia o deixava gelado, a despeito do calor crescente da manh. Desceu as escadas, com seus oficiais bastante contentes de segui-lo. Quando chegou ao fim pelo menos havia decidido por onde comear. Parou e se virou para Fettes e Cherry. Certo. A ilha est sob lei militar a partir deste momento. Notifique os oficiais, mas diga a eles que ainda no haver um anncio pblico. E no diga por qu. Considerando a fuga dos empregados, era mais que provvel que a notcia da morte do governador chegasse aos habitantes de Spanish Town em poucas horas, caso j no houvesse chegado. Porm, se houvesse a mnima chance de a populao continuar ignorando o fato de que o governador Warren havia sido morto e parcialmente devorado em sua prpria residncia, quando sob a proteo do exrcito de Sua Majestade... Grey iria aproveit-la. E quanto ao secretrio? perguntou ele abruptamente, lembrando-se de repente. Dawes. Ele tambm sumiu? Ou morreu? Fettes e Cherry trocaram olhares culpados. No sei, senhor disse Cherry secamente. Vou descobrir. Faa isso, por favor. Grey concordou em resposta s saudaes deles e foi para fora, estremecendo de alvio quando o sol tocou seu rosto, o calor atravessando o linho fino de sua camisa. Caminhou lentamente para seu quarto, onde Tom sem dvida j conseguira reunir e limpar seu uniforme. E agora? Dawes, caso o homem ainda estivesse vivo, e ele rezava a Deus que estivesse... Um jorro

repentino de saliva o engasgou e ele cuspiu vrias vezes no terrao, incapaz de engolir com a lembrana daquele cheiro travando a garganta. Tom disse ele com urgncia, entrando no quarto. Teve uma oportunidade de falar com os outros empregados? Com Rodrigo? Sim, meu senhor disse Tom, gesticulando para que fosse at o banco e ajoelhando-se para colocar as meias. Todos sabiam sobre zumbis; disseram que eram pessoas mortas, como Rodrigo disse. Um houngan um... ahn... Bem, no sei muito bem, mas as pessoas tm bastante medo dele. De qualquer forma, um desses que ataca algum, ou pago para fazer isso, acho; pega a pessoa e a mata, e depois a ergue novamente, para ser sua serva, e um zumbi. Eles todos morriam de medo da ideia, meu senhor disse ele com sinceridade, olhando para cima. Eu no os culpo. Algum deles sabia sobre meu visitante? Tom balanou a cabea. Disseram que no; acho que sabiam, meu senhor, mas no iriam dizer. No entanto, eu apanhei Rodrigo sozinho; ele admitiu que sabia, mas que no achava que tinha sido um zumbi que viera atrs do senhor, porque contei como o senhor lutou com ele e como seu quarto ficou uma baguna. Ele olhou apertado para a penteadeira com seu espelho rachado. Realmente? O que ele achava que era? Ele na verdade no queria dizer, mas eu o atormentei um pouco e ele finalmente soltou que poderia ter sido um houngan apenas fingindo ser um zumbi. Grey digeriu essa possibilidade por um momento. Ser que a criatura que o atacara pretendera mat-lo? Caso positivo, por qu? Mas, caso contrrio... O ataque s poderia servir para abrir caminho para o que acontecera agora, fazendo parecer que havia zumbis em profuso cercando a Kings House. Isso fazia algum sentido, salvo pelo fato... Mas me disseram que zumbis so lentos e rgidos em seus movimentos. Assim, um deles poderia ter feito o que... foi feito ao governador? perguntou, engolindo em seco. No sei, meu senhor. Nunca encontrei nenhum disse Tom, sorrindo brevemente para ele, levantando-se aps ter prendido as fivelas de joelho. Era um sorriso nervoso, mas Grey sorriu de volta, comovido. Suponho que teremos de ir e ver o corpo novamente disse, levantando-se. Vem comigo, Tom? Seu valete era jovem, mas muito observador, especialmente em questes relativas ao corpo, e j havia sido de ajuda na interpretao de fenmenos post mortem. Tom empalideceu perceptivelmente, porm engoliu em seco e, esticando os ombros, seguiu lorde John para o terrao. A caminho do quarto do governador, eles encontraram o major Fettes, desalentadamente comendo uma fatia de abacaxi roubada da cozinha. Venha comigo, major ordenou Grey. Pode me contar quais descobertas voc e Cherry fizeram em minha ausncia. Posso contar uma, senhor disse Fettes largando o abacaxi e limpando as mos no colete. O juiz Peters foi para Eleuthera. Para que diabos? Aquilo era um aborrecimento; ele esperava descobrir mais sobre o incidente original que incitara a rebelio, e como obviamente no iria saber nada por intermdio de Warren... Acenou para Fettes; pouco importava por que Peters partira. Certo. Bem, ento...

Respirando pela boca o mximo possvel, Grey abriu a porta. Tom, atrs dele, fez um rudo involuntrio, mas entrou cuidadosamente e se agachou junto ao corpo. Grey agachou ao lado. Podia ouvir uma respirao pesada atrs. Major disse, sem se virar. Se o capito Cherry encontrou o Sr. Dawes, ele poderia fazer a gentileza de traz-lo aqui? Eles estavam compenetrados quando Dawes entrou, acompanhado por Fettes e Cherry, e Grey ignorou todos. As marcas de mordidas so humanas? perguntou, virando cuidadosamente uma das pernas de Warren na direo da luz que entrava pela janela. Tom concordou, limpando a boca com as costas da mo. Estou certo disso, meu senhor. Fui mordido pelos meus cachorros; no nada como isso. Alm do mais disse, enfiando o antebrao na boca e mordendo com fora, a seguir exibindo os resultados a Grey. V, meu senhor? Os dentes fazem um crculo, como aqui. Sem dvida concordou Grey, levantando-se e olhando para Dawes, cujos joelhos estavam to fracos que o capito Cherry era obrigado a sustent-lo. Sente-se, por favor, Sr. Dawes, e me d sua opinio sobre este assunto. O rosto redondo de Dawes estava manchado, os lbios plidos. Ele balanou a cabea e tentou recuar, mas foi impedido pela presso de Cherry em seu brao. No sei nada, senhor disse, engasgando. Absolutamente nada. Por favor, posso sair? Eu... Eu... Realmente, senhor, eu estou ficando tonto! Tudo bem disse Grey simpaticamente. Pode se deitar na cama caso no consiga ficar de p. Dawes olhou de relance para a cama, ficou branco e se sentou pesadamente no cho. Viu o que estava no cho ao seu lado e se levantou apressado, oscilando de um lado para o outro e engolindo. Grey apontou com a cabea para um banco e Cherry empurrou o pequeno secretrio para l, sem muita pressa. O que ele contou, Fettes? perguntou Grey virando-se novamente na direo da cama. Tom, vamos enrolar o Sr. Warren no lenol, coloc-lo no cho e enrol-lo no tapete. Para prevenir vazamentos. Certo, meu senhor. Tom e o capito Cherry se dedicaram delicadamente a esse processo, enquanto Grey se aproximava e ficava olhando para Dawes, abaixo. Basicamente alegou ignorncia disse Fettes, juntando-se a Grey e olhando de modo inquisitivo para Dawes. Ele nos contou que Derwent Warren havia seduzido uma mulher chamada Nancy Twelvetrees em Londres. Mas a abandonou e desposou a herdeira da fortuna Atherton. Que teve a sensatez de no acompanhar o marido s ndias Ocidentais, correto? Ele sabia que a Srta. Twelvetrees e seu irmo haviam herdado uma fazenda na Jamaica e pensavam em imigrar para c? No senhor. Era a primeira vez que Dawes falava e sua voz era pouco mais que um coaxado. Ele pigarreou e falou com maior firmeza. Ele ficou totalmente surpreso ao encontrar os Twelvetrees na sua primeira assembleia. Acredito que sim. A surpresa foi mtua? Foi. A Srta. Twelvetrees ficou plida, a seguir vermelha, e ento tirou o sapato e agrediu o

governador com o salto. Gostaria de ter visto isso disse Grey, lamentando de maneira sincera. Certo. Bem, como pode ver, o governador no precisa mais de sua discrio. Eu, por outro lado, necessito de sua loquacidade. Pode comear me contando por que ele tinha medo de cobras. Ah disse Dawes, mordendo o lbio inferior. No posso ter certeza, o senhor compreende... Fale, cretino rosnou Fettes, curvando-se ameaadoramente sobre Dawes, que se encolheu. Eu... Eu... gaguejou. Sinceramente, no sei os detalhes. Mas tinha... Tinha a ver com uma jovem. Uma jovem negra. Ele, o governador, as mulheres eram uma fraqueza dele... E? estimulou Grey. Aparentemente a jovem era uma escrava da casa. E nada disposta a aceitar as investidas do governador. O governador no estava acostumado a aceitar um no como resposta e no aceitou. No dia seguinte a jovem havia desaparecido, fugido, e no fora recapturada at aquele momento. Mas no dia seguinte um homem de turbante e pano amarrado na cintura foi Kings House e solicitou uma audincia. Ele no foi recebido, claro. Mas tambm no foi embora contou Dawes, dando de ombros. Simplesmente se acocorou aos ps dos degraus da frente e esperou. Quando Warren enfim saiu, o homem se levantou, avanou e comunicou ao governador em tom formal que ele estava amaldioado. Amaldioado? perguntou Grey, interessado. Como? Bem, neste ponto meu conhecimento chega ao seu limite, senhor respondeu Dawes, que havia recuperado parte de sua autoconfiana e se empertigara um pouco. Tendo feito o anncio, ele comeou a falar em uma lngua desconhecida; embora ache que parte poderia ser espanhol, no era na ntegra. Devo supor que estava... ahn... administrando a maldio, por assim dizer? Certamente no sei. quela altura Tom e o capito Cherry haviam concludo sua tarefa desagradvel e o governador repousava em um incuo casulo de tapete. Lamento, cavalheiros, mas no h empregados que possam nos ajudar. Temos de lev-lo at o barraco do jardim l embaixo. Venha, Sr. Dawes; poder ser assistente de carregador de caixo. E no caminho nos contar como as cobras entram nisso. Ofegando e gemendo, eventualmente quase deixando cair, eles levaram o fardo desajeitado escada abaixo. O Sr. Dawes, agarrando o tapete de forma ineficiente, foi estimulado pelo capito Cherry a falar mais. Bem, eu achei ter ouvido a palavra cobra na fala do homem disse. Vivora. a palavra espanhola para vbora. E ento... As cobras comearam a aparecer. Cobras grandes, cobras pequenas. Uma cobra foi encontrada no banho do governador. Outra apareceu sob a mesa de jantar, para horror da mulher de um comerciante que jantava com o governador e teve um ataque histrico na sala de jantar antes de desmaiar pesadamente sobre a mesa. O Sr. Dawes parecia achar isso um tanto engraado, e Grey, suando profusamente, lanou um olhar que o fez retomar seu relato de modo mais sbrio. Aparentemente todo dia, e em lugares diferentes. Vasculhamos a casa muitas vezes. Mas ningum conseguia, ou iria, talvez, identificar a origem dos rpteis. E embora ningum fosse mordido, a presso nervosa de no saber se voc iria virar as cobertas e descobrir algo se contorcendo entre as roupas de cama... Um tanto desagradvel. Ugh! Eles pararam e baixaram o fardo. Grey enxugou a testa na manga.

E como o senhor estabeleceu a ligao, Sr. Dawes, entre essa praga de cobras e o abuso da garota escrava pelo Sr. Warren? Dawes pareceu surpreso e ergueu os culos para o alto do nariz suado. Ah, eu no contei? O homem, e mais tarde me disseram que era um Obeah-man, seja l o que isso for, disse o nome dela no meio de seu encantamento. Era Azeel. Entendo. Tubo bem, prontos? Um, dois, trs, agora! Dawes no fingira ajudar, mas seguiu apressado pela trilha do jardim frente deles para abrir a porta do barraco. Perdera o que restava de reticncia e parecia ansioso para fornecer todas as informaes que pudesse. Ele no me contou diretamente, mas acredito que havia comeado a sonhar com cobras, e com a garota. Como... Sabe? resmungou Grey. Esse o meu p, major! Eu o ouvi, ahn... Falando sozinho. Comeara a beber bastante, entende? Bastante compreensvel naquelas circunstncias, no acha? Grey gostaria de poder beber bastante, mas no lhe restava flego para dizer isso. De repente houve um grito chocado de Tom, que entrara no espao vazio do barraco e os trs oficiais soltaram o carpete pesadamente, procurando armas que no existiam. Meu senhor, meu senhor! Veja o que encontrei, se escondendo no barraco! Tom saltava pela trilha na direo dele, o rosto iluminado de contentamento, com o jovem Rodrigo seguindo cautelosamente atrs. O corao de Grey acelerou com a viso e ele sentiu um sorriso bastante incomum tocar seu rosto. Seu servo, senhor disse Rodrigo, muito timidamente, fazendo uma mesura. Fico muito contente em v-lo, Rodrigo. Diga-me; viu alguma coisa do que aconteceu aqui na noite passada? O jovem estremeceu e virou o rosto. No, senhor disse em uma voz to baixa que Grey mal conseguiu escutar. Foram zumbis. Eles... Comem pessoas. Eu os ouvi, mas sabia que no devia olhar. Corri para o jardim e me escondi. Voc os ouviu? perguntou Grey sem emoo. O que exatamente voc ouviu? Rodrigo engoliu em seco. E se fosse possvel surgir um tom verde em uma pele como aquela, ele sem dvida alguma teria ficado da cor de uma tartaruga marinha. Ps, senhor disse ele. Ps descalos. Mas eles no andam como uma pessoa, passo a passo. Apenas se arrastam. Chh-chh, chh-chh. Ele fez com as mos pequenos movimentos de empurrar e Grey sentiu os cabelos da nuca se arrepiando levemente. Consegue dizer quantos... homens... eram? Rodrigo balanou a cabea. Mais de dois, pelo som. Tom avanou um pouco, o rosto redondo concentrado. Acha que havia mais algum com eles? Quero dizer, algum com um passo comum? Rodrigo pareceu chocado, depois horrorizado. Quer dizer, um houngan? No sei disse, dando de ombros. Talvez. No ouvi sapatos. Mas... Ah. Porque... comeou Tom antes de se interromper de repente, olhar para Grey e tossir. Ah. Apesar de mais perguntas, aquilo foi tudo o que Rodrigo pde oferecer, ento o carpete foi levantado de novo dessa vez com a ajuda do empregado e depositado em seu local de repouso provisrio. Fettes e Cherry pressionaram Dawes um pouco mais, mas o secretrio foi incapaz de

fornecer mais informaes relativas s atividades do governador, muito menos especular sobre qual fora maligna provocara sua derrocada. J tinha ouvido falar em zumbis antes, Sr. Dawes? perguntou Grey, enxugando o rosto com o que sobrara de seu leno. Ahn... sim respondeu o secretrio com cautela. Mas o senhor certamente no acredita no que o empregado... Ah, certamente no! Grey lanou um olhar desalentado para o barraco. Zumbis realmente so conhecidos por devorar carne humana? Dawes recuperou sua palidez doentia. Bem, sim. Mas... Ora vejam! Amarre tudo muito bem murmurou Cherry em voz bem baixa. Ento imagino que no pretenda fazer um anncio pblico do falecimento do governador, senhor? V oc est certo, capito. No quero criar pnico com uma grande praga de zumbis em Spanish Town, seja esse o caso ou no. Sr. Dawes, acho que no precisamos perturb-lo mais para o momento; est dispensado. Ele viu o secretrio cambalear para fora antes de chamar seus oficiais mais para perto. Tom se afastou um pouco, discreto como sempre, e levou Rodrigo com ele. Descobriram mais alguma coisa que poderia ter relao com a circunstncia atual? Eles se entreolharam e Fettes assentiu para Cherry, chiando um pouco. Cherry lembrava muito uma cereja, mas, sendo mais jovem e esbelto que Fettes, tinha mais flego. Sim, senhor. Fui procurar Ludgate, o antigo superintendente. No o encontrei; dizem que partiu para o Canad, mas escutei muita coisa sobre o atual superintendente. Grey ficou algum tempo tentando lembrar do nome. Cresswell? Ele mesmo. Corrupo e desvio de verbas pareciam resumir muito bem a gesto do capito Cresswell como superintendente, segundo os informantes de Cherry em Spanish Town e Kings Town. Entre outros delitos, ele negociara o comrcio entre os fugidos do planalto e os comerciantes abaixo na forma de penas de pssaros, peles de cobra e outros itens exticos; madeira das florestas do planalto e assim por diante. Mas, de acordo com os relatos, recebera em nome dos fugidos dinheiro que deixara de entregar. Ele teve alguma participao na priso dos dois fugidos acusados de roubo? Os dentes de Cherry se mostraram em um sorriso. Curioso que tenha perguntado, senhor. Sim, eles disseram, ou pelo menos alguns disseram, que os dois jovens haviam descido para se queixar do comportamento de Cresswell, porm o governador no os recebeu. Foram ouvidos declarando que iriam recuperar sua mercadoria pela fora, e ento, quando uma parcela substancial do contedo de um armazm desapareceu, imaginou-se que o haviam feito. Eles, os fugidos, insistiram em que no tinham tocado nas coisas, mas Cresswell aproveitou a oportunidade e os prendeu por roubo. Grey fechou os olhos, desfrutando do frescor momentneo de uma brisa marinha. V oc disse que o governador no recebeu os jovens. H algum indcio de uma relao imprpria entre o governador e o capito Cresswell? Ah, sim disse Fettes, revirando os olhos. Ainda no h provas, mas tambm no procuramos muito. Entendo. E ainda no sabemos do paradeiro do capito Cresswell?

Cherry e Fettes balanaram as cabeas juntos. A concluso geral que Accompong o estrangulou disse Cherry. Quem? Ah. Perdo, senhor desculpou-se Cherry. Esse nome do lder dos fugidos, dizem. Capito Accompong como ele se identifica. Os lbios de Cherry retorceram levemente. Grey suspirou. Certo. Nenhum relato de mais destruio pelos fugidos, qualquer que seja o nome? No, a no ser que conte o assassinato do governador respondeu Fettes. Na verdade disse Grey lentamente , no acho que os fugidos sejam responsveis por esta morte especfica. Ele ficou um tanto surpreso de se ouvir dizer isso, mas descobriu que de fato pensava assim. Fettes piscou, sendo isso o mais perto que chegava de uma expresso de espanto, e Cherry pareceu abertamente ctico. Grey escolheu no entrar no assunto da Sra. Abernathy nem explicar no momento sua concluso acerca do desinteresse dos fugidos pela violncia. Estranho, pensou. Ele ouvira o nome do capito Accompong momentos antes, mas com aquele nome seus pensamentos comearam a girar em torno de uma figura sombria. De repente, havia uma mente ali, algum com quem poderia se relacionar. Em batalha, a personalidade e o temperamento do oficial comandante era quase to importante quanto o nmero de soldados que comandava. Ento, precisava saber mais sobre o capito Accompong, mas isso poderia esperar um pouco. Ele fez um gesto com a cabea para Tom, que se aproximou respeitosamente, tendo Rodrigo atrs. Diga a eles o que descobriu, Tom. Tom pigarreou e entrelaou as mos junto ao peito. Bem, ns.... Ah... Despimos o governador... Fettes estremeceu e Tom pigarreou novamente antes de prosseguir. ... E demos uma boa olhada. E o resumo disso, senhor; e senhor disse para Cherry , que o governador Warren foi esfaqueado nas costas. Os dois oficiais ficaram perplexos. Mas, o lugar est coberto de sangue, sujeira e nojeira protestou Cherry. Cheira como aquele lugar onde colocam os inchados que pegam no Tmisa! Pegadas disse Fettes, lanando um olhar levemente acusador na direo de Tom. Havia pegadas. Grandes pegadas ensanguentadas nuas. No nego que algo questionvel esteve presente naquele quarto comentou Grey secamente. Mas quem, o ou qu, mastigou o governador provavelmente no o matou. Ele quase certamente estava morto quando o... ahn... dano posterior ocorreu. Os olhos de Rodrigo estavam enormes. Fettes foi ouvido observando em voz baixa que no acreditava naquilo, mas ele e Cherry eram bons homens e no discutiram as concluses de Grey mais do que obedeceram sua ordem de esconder o corpo de Warren entendiam perfeitamente o interesse de eliminar boatos de uma praga de zumbis. A questo, cavalheiros, que aps vrios meses de incidentes, no aconteceu nada no ltimo ms. Talvez a morte do Sr. Warren possa ser uma provocao; mas se isso no foi obra dos fugidos, a questo passa a ser: o que os fugidos esto esperando? Tom ergueu a cabea, os olhos arregalados. Bem, meu senhor, eu diria que esto esperando pelo senhor. O que mais?

De fato, o que mais. Por que ele no percebera isso imediatamente? Claro que Tom estava certo. Os protestos dos fugidos no haviam sido respondidos, suas queixas no foram solucionadas. Ento, decidiram chamar ateno da forma mais evidente mesmo que no a melhor que restava a eles. O tempo passou, nada foi feito em resposta, e ento ouviram falar que soldados estavam a caminho. O tenente-coronel Grey havia aparecido. Naturalmente estavam esperando para ver o que iria fazer. O que ele fizera at ento? Mandara soldados para proteger as fazendas que eram os alvos mais provveis de um novo ataque. Aquilo dificilmente levaria os fugidos a abandonar seu plano de ao, embora pudesse lev-los a voltar seus esforos para outro ponto. Grey andou de um lado para outro em meio natureza do jardim da Kings House, pensando, mas havia poucas alternativas. Convocou Fettes e o informou de que, at ordem em contrrio, ele, Fettes, era o governador em exerccio da ilha da Jamaica. Fettes pareceu um bloco de madeira ainda mais que de hbito. Sim, senhor disse. Se posso perguntar, senhor... Para onde vai? Vou conversar com o capito Accompong. Sozinho, senhor? disse Fettes, chocado. Certamente no pretende ir at l em cima sozinho! No estarei s garantiu Grey a ele. Levarei meu valete e o empregado. Precisarei de algum que traduza para mim caso necessrio. Vendo a expresso recalcitrante no cenho de Fettes, suspirou. Ir para l com grande fora, major, pedir uma batalha, e no isso o que desejo. No, senhor disse Fettes, inseguro. Mas certamente uma escolta adequada... No, major rebateu Grey educadamente, porm com firmeza. Quero deixar claro que estou indo falar com o capito Accompong, e nada mais que isso. Vou sozinho. Sim, senhor. Fettes passou a parecer um bloco de madeira que algum comeara a trabalhar com martelo e cinzel. Como queira, senhor. Grey assentiu e se virou para entrar na casa, mas antes parou e se voltou. Ah, h uma coisa que poderia fazer por mim, major. Os olhos de Fettes brilharam ligeiramente. Sim, senhor? Consiga um chapu particularmente excelente, sim? Com bordados de ouro, se possvel. Eles cavalgaram por quase dois dias antes de ouvir a primeira corneta. Um som agudo e melanclico na penumbra, parecia distante, e apenas uma espcie de nota metlica deixou Grey certo de que no era o grito de algum grande pssaro extico. Fugidos constatou Rodrigo em voz baixa, se agachando um pouco, como se tentando passar despercebido, mesmo na sela. como falam uns com os outros. Cada grupo tem uma corneta; cada uma soa diferente. Outra nota longa, decrescente e triste. Grey ficou pensando: seria a mesma corneta? Ou uma segunda, respondendo primeira? Voc diz que falam uns com os outros. Sabe o que esto dizendo? Rodrigo se empertigara um pouco na sela, automaticamente levando a mo s costas para equilibrar a caixa de couro que continha o chapu mais chamativo disponvel em Spanish Town. Sim, senhor. Esto dizendo uns aos outros que estamos aqui.

Tom murmurou algo baixo que soava como eu mesmo poderia ter dito isso, mas no quis repetir nem se estender sobre seu sentimento quando convidado a faz-lo. Eles acamparam para passar a noite sob o abrigo de uma rvore, to cansados que se limitaram a ficar sentados em silncio enquanto comiam, acompanhando a tempestade noturna que se aproximava pelo mar, depois engatinharam para dentro da barraca de lona que Grey levara. Os jovens adormeceram instantaneamente com o barulho da chuva. Grey permaneceu mais algum tempo acordado, lutando contra o cansao, sua mente se projetando para cima. Ele colocara o uniforme, embora no completo, ento sua identidade seria evidente. E at o momento sua jogada havia sido aceita; no tinham sido desafiados, muito menos atacados. Aparentemente o capito Accompong iria receb-los. E depois? No estava certo. Esperava conseguir recuperar seus homens os dois sentinelas que haviam desaparecido na noite do assassinato do governador Warren. Seus corpos no tinham sido encontrados, nem seus uniformes ou equipamento; e o capito Cherry revirara toda Spanish Town e Kings Town na busca. Mas se houvessem sido levados com vida, isso reforaria a impresso que tinha de Accompong dando-lhe alguma esperana de que aquela rebelio pudesse ser resolvida de alguma forma que no envolvesse uma prolongada campanha militar travada entre selva e pedras, e terminando com correntes e execues. Mas se... o sono o derrotou e ele mergulhou em sonhos incongruentes com pssaros coloridos cujas penas raspavam em suas bochechas enquanto voavam silenciosamente. Grey acordou de manh sentindo o sol no rosto. Piscou por um momento, confuso, depois se sentou. Estava sozinho. Inteiramente s. Ele se levantou agitado, corao acelerado, buscando seu punhal. Estava em sua cintura, mas era a nica coisa que ainda estava onde deveria. Seu cavalo desaparecera todos os cavalos. Assim como a barraca. Assim como a mula de carga com as cestas. Assim como Tom e Rodrigo. Viu isso imediatamente. Os cobertores nos quais haviam deitado na noite anterior continuavam l, jogados nos arbustos, mas ainda assim chamou por eles, repetidamente, at sua garganta doer de tanto gritar. Escutou uma das cornetas em algum ponto bem acima dele, um toque prolongado que parecia de deboche. Entendeu a mensagem instantaneamente. Voc pegou dois dos nossos; ns pegamos dois dos seus. E voc acha que no vou busc-los? gritou para cima na direo do perturbador mar de verde oscilante. Diga ao capito Accompong que estou indo! Levarei meus jovens de volta, e de volta em segurana, ou ficarei com a cabea dele! O sangue lhe subiu ao rosto e ele achou que fosse explodir, mas teve o bom-senso de no socar nada, o que era sua grande vontade. Estava s; no podia se permitir ficar ferido. Tinha de chegar aos fugidos com tudo o que ainda lhe restava se queria resgatar Tom e solucionar a rebelio; e pretendia resgatar Tom, custasse o que custasse. No se importava se aquilo podia ser uma armadilha; ele estava indo. Grey se acalmou um pouco, com fora de vontade, andando em crculos e pisando firme com os ps calando apenas meias at ter esgotado a maior parte de sua raiva. Foi quando as viu, arrumadas uma ao lado da outra sob um espinheiro. Eles haviam deixado suas botas. Esperavam que Grey fosse. Grey caminhou durante trs dias. No se preocupou em tentar seguir uma trilha; no era um rastreador especialmente habilidoso e de qualquer forma descobrir qualquer sinal entre as pedras e a vegetao

densa era uma esperana v. Simplesmente escalou, descobrindo passagens onde podia, e escutou as cornetas. Os fugidos no haviam deixado suprimentos, mas isso no importava. Havia numerosos crregos e poas e, embora sentisse fome, no passava fome. Encontrara aqui e ali rvores do tipo que vira em Twelvetrees, carregadas de pequenos frutos vermelhos. Raciocinou que se os papagaios os comiam, os frutos deviam ser minimamente comestveis. Eram bastante azedos, mas no o envenenaram. Os toques de corneta haviam aumentado de frequncia desde o amanhecer. Havia trs ou quatro deles, dando sinais de um lado para outro. Claramente estava chegando perto. No sabia do qu, mas perto. Parou, olhando para cima. O terreno comeara a se nivelar ali; havia trechos abertos na selva e em uma dessas pequenas clareiras ele viu o que evidentemente eram plantaes: montes de trepadeiras enroladas que podiam ser inhame, apoio para ps de feijo, as grandes flores amarelas de abobrinha ou abbora. Na extremidade mais distante do campo, uma pequena espiral de fumaa subia, destacando-se contra o verde. Estava perto. Ele tirara o chapu grosseiro que tecera com folhas de palmeira para se proteger do sol forte e enxugou o rosto na fralda da camisa. Era o mximo de preparao que podia fazer. O extravagante chapu bordado a ouro que trouxera provavelmente ainda estava em sua caixa, onde quer que estivesse. Recolocou o chapu de folhas de palmeira e mancou na direo da espiral de fumaa. Enquanto caminhava, teve a viso de pessoas ganhando forma lentamente. Pessoas de pele escura em roupas esfarrapadas, saindo da selva para olh-lo com grandes olhos curiosos. Encontrara os fugidos. Um pequeno grupo de homens o levou mais para o alto. Faltava pouco para o pr do sol e a luz dourada e lavanda penetrava pelas rvores quando eles o conduziram at uma grande clareira, onde havia um complexo constitudo por vrias cabanas. Um dos homens que acompanhavam Grey gritou, e da maior cabana saiu um homem que se anunciou sem maiores cerimnias como o capito Accompong. O capito Accompong foi uma surpresa. Era muito baixo, muito gordo e corcunda, o corpo to distorcido que praticamente no andava, avanava com uma espcie de arrasto lateral. Vestia os restos de um casaco esplndido, j sem botes e com metade dos bordados dourados cados, os punhos desgastados. Ele olhou de sob a aba cada de um chapu de feltro pudo, os olhos brilhando nas sombras. Seu rosto era redondo e muito enrugado, com muitos dentes faltando, mas transmitindo a impresso de grande astcia, e talvez bom humor. Grey esperava que sim. Quem voc? perguntou Accompong, erguendo os olhos para Grey como um sapo sob uma rocha. Todos na clareira conheciam muito bem sua identidade; eles oscilaram de um p para outro e se cutucaram, sorrindo. Mas Grey no prestou ateno e se curvou muito adequadamente a Accompong. Sou o homem responsvel pelos dois jovens que foram levados na montanha. Vim para lev-los de volta; juntamente com meus soldados. Seguiu-se alguma dose de vaias de desprezo e Accompong deixou que continuassem por algum tempo antes de erguer a mo. o que diz? Por que acha que tenho algo a ver com esses jovens? No disse que tem. Mas conheo um grande lder quando vejo um. E sei que pode me ajudar a encontrar meus jovens. Caso deseje. Pff! fez Accompong, franzindo o rosto em um sorriso banguela. Acha que pode me bajular

para que o ajude? Grey podia sentir algumas das crianas menores se movendo atrs dele; ouviu risinhos abafados, mas no se virou. Peo sua ajuda. Contudo no ofereo em troca apenas minha opinio. Uma mo pequena se meteu sob o casaco e beliscou seu traseiro com fora. Houve uma exploso de risos e uma correria atrs dele. Ele no se moveu. Accompong mastigou lentamente alguma coisa no fundo de sua boca espaosa, um olho apertado. Sim? O que oferece ento? Ouro? disse, erguendo um canto de seus lbios grossos. Tem alguma necessidade de ouro? perguntou Grey. As crianas sussurravam e riam atrs, mas ele tambm ouviu sussurros de algumas das mulheres; estavam ficando interessados. Talvez. Accompong pensou um momento, depois balanou a cabea. No. O que mais oferece? O que deseja? retrucou Grey. A cabea do capito Cresswell! disse uma voz de mulher, muito claramente. Houve agitao e uma batida, uma voz de homem censurando em espanhol, um estalar acalorado de vozes de mulher em resposta. Accompong deixou que continuasse por um minuto ou dois, depois ergueu a mo. O silncio foi imediato. Ele se prolongou. Grey podia sentir a pulsao nas tmporas, lenta e difcil. Deveria falar? J havia ido como suplicante; falar naquele momento seria perder moral, como dizem os chineses. Ele esperou. O governador est morto? perguntou Accompong finalmente. Sim. Como sabe disso? Quer dizer que eu o matei? retrucou, os olhos amarelados bulbosos se apertando. No disse Grey pacientemente. Quero dizer: como soube que ele morreu? Os zumbis o mataram. A resposta foi imediata, e sria. No havia qualquer indcio de humor naqueles olhos. Sabe quem criou os zumbis? Um tremor extraordinrio percorreu o corpo de Accompong, de seu chapu pudo at as solas calejadas de seus ps descalos. V oc sabe disse Grey com suavidade, erguendo a mo para impedir a negao automtica. Mas no foi voc, no ? Conte. O capito deslocou o peso desconfortavelmente de uma ndega para outra, mas no respondeu. Seus olhos se voltaram para uma das cabanas e aps um momento ergueu a voz, dizendo algo no dialeto dos fugidos, no meio do que Grey achou ter ouvido a palavra Azeel. Ficou momentaneamente confuso, achando a palavra familiar, no entanto sem saber por qu. Ento a jovem saiu da cabana, se agachando sob a passagem baixa e ele lembrou. Azeel. A jovem escrava de quem o governador abusara, cuja fuga da Kings House pressagiara a praga de serpentes. Olhando para ela enquanto avanava, no pde deixar de perceber o que inspirara a lascvia do governador, embora no fosse uma beleza que apelasse a ele. Era pequena, porm no banal. Com propores perfeitas, tinha pose de rainha e seus olhos queimavam quando virou o rosto na direo de Grey. Havia raiva em seu rosto, mas tambm algo como um terrvel desespero. O capito Accompong diz que devo lhe contar o que sei; o que aconteceu. Grey se curvou a ela. Ficaria muito grato de ouvir, madame.

Ela olhou duro, evidentemente suspeitando de deboche, mas ele era sincero, e ela percebeu isso. Assentiu brevemente, de modo quase imperceptvel. Bem, ento. V oc sabe que aquele animal disse, quase cuspindo no cho me obrigou? E eu deixei sua casa? Sim. Quando ento voc procurou um Obeah-man, que lanou uma maldio de cobras sobre o governador Warren, estou correto? Ela olhou fixamente para ele e concordou. A cobra sabedoria e aquele homem no tinha nenhuma. Nenhuma! Acho que est bastante certa quando a isso. Mas e os zumbis? A multido inteira respirou fundo. Medo, desagrado e algo mais. A garota apertou os lbios e lgrimas cintilaram em seus grandes olhos escuros. Rodrigo disse, engasgando com o nome. Ele e eu... Ela trincou os dentes; no conseguia falar sem chorar, e no iria chorar na frente dele. Grey baixou os olhos para o cho de modo que ela tivesse alguma privacidade. Podia ouvi-la respirando pelo nariz, um suave rudo chiado. Finalmente, ela respirou fundo. Ele no ficou satisfeito. Procurou um houngan. O Obeah-man o alertou, mas... disse, o rosto inteiro contorcido no esforo de esconder seus sentimentos. O houngan. Ele tinha zumbis. Rodrigo pagou a ele para matar o animal. Grey sentiu como se tivesse levado um soco no peito. Rodrigo. Rodrigo, se escondendo no barraco do jardim ao som de ps descalos arrastados na noite ou Rodrigo, alertando seus colegas empregados a partir, ento destrancando as portas, acompanhando uma horda silenciosa de homens arruinados em trapos sujos escada acima... Ou subindo antes deles, aparentemente alarmado, convocando os sentinelas, os levando para fora, onde poderiam ser apanhados. E onde est Rodrigo agora? perguntou Grey secamente. Houve um silncio profundo na clareira. As pessoas sequer olhavam umas para as outras; todos os olhos estavam fixos no cho. Ele deu um passo na direo de Accompong. Capito? Accompong despertou. Ergueu o rosto deformado para Grey e uma das mos na direo de uma das cabanas. No gostamos de zumbis, coronel disse ele. Eles so impuros. E matar um homem se valendo deles... muito errado. Compreende isso? Sim, compreendo. Esse homem, Rodrigo continuou Accompong, depois hesitando, procurando as palavras. Ele no um de ns. Ele vem de Hipaniola. Eles... fazem essas coisas l. Coisas como criar zumbis? Mas supostamente isso tambm acontece aqui. Grey falou automaticamente; sua mente estava trabalhando com fria luz daquelas revelaes. A coisa que o atacara em seu quarto no seria um grande esforo um homem se sujar com terra de tmulo e vestir roupas apodrecidas... No entre ns disse Accompong, com grande firmeza. Antes que eu diga mais, meu coronel; acredita no que ouviu at agora? Acredita que ns, que eu, no tivemos nada com a morte de seu governador? Grey pensou naquilo por um momento. No havia evidncias; apenas a histria da jovem escrava. Mas... Ele tinha evidncias. As evidncias de suas prprias observaes e concluses relativas natureza do homem sentado diante dele. Sim disse abruptamente. Ento?

Seu rei acreditar? Bem, no; dito assim, no, Grey pensou. A questo teria de ser conduzida com tato... Accompong bufou levemente, vendo os pensamentos cruzarem seu rosto. Esse homem, Rodrigo. Ele nos causou grande mal conduzindo sua vingana pessoal de uma forma que... que... disse, procurando a palavra. Que os incrimina concluiu Grey. Sim, entendo isso. O que fez com ele? No posso lhe entregar o homem disse Accompong enfim. Seus lbios grossos se apertaram por um momento, mas olhou Grey nos olhos. Ele est morto. O choque atingiu Grey como uma bala de mosquete. Um impacto que o desequilibrou e a nauseante compreenso do mal irrevogvel cometido. Como? perguntou, seco e breve. O que aconteceu a ele? A clareira ainda estava silenciosa. Accompong ficou olhando para o cho sua frente. Aps um longo momento, um suspiro, um murmrio, veio da multido. Zumbi. Onde? rosnou. Onde ele est? Traga-o at mim. Agora! A multido se afastou da cabana, e uma espcie de gemido os percorreu. Mulheres pegaram os filhos, recuaram com tanta pressa que pisaram nos ps dos companheiros. A porta se abriu. Anda! disse uma voz do lado de dentro. Caminhe, em espanhol. A mente anestesiada de Grey mal registrara isso quando a escurido dentro da cabana mudou, e uma forma surgiu porta. Era Rodrigo. Mas, ento... no era. A pele reluzente se tornara plida e enlameada, quase de cera. A boca firme e macia estava cada, e os olhos; ah, Deus, os olhos! Eram fundos, vtreos e no demonstravam qualquer compreenso, qualquer movimento, qualquer conscincia. Eram os olhos de um homem morto. E ainda assim... ele caminhava. Aquilo era o pior de tudo. Haviam desaparecido todos os traos da graa gil de Rodrigo, sua elegncia. Aquela criatura se movia de maneira rgida, desajeitada, arrastando os ps, quase cambaleando de p em p. Suas roupas pendiam de seus ossos como os trapos de um espantalho, sujas de argila e cobertas de lquidos medonhos. O cheiro de putrefao chegou s narinas de Grey e ele engasgou. Alto disse a voz com brandura, e Rodrigo parou de repente, braos cados como os de uma marionete. Grey olhou para cima, depois para a cabana. Um homem alto e escuro estava na passagem, olhos ardentes fixos em Grey. O sol quase se pusera; a clareira estava mergulhada em sombras profundas, e Grey sentiu um tremor convulsivo se apossar dele. Ergueu o queixo e, ignorando a coisa horrenda rigidamente de p diante de si, se dirigiu ao homem alto. Quem o senhor? Pode me chamar de Ishmael disse o homem, com um estranho sotaque animado. Ele saiu da cabana e Grey observou um recuo generalizado, todos se afastando do homem, como se sofresse de algo mortalmente contagioso. Grey tambm quis recuar, mas no o fez. Voc fez... isso? perguntou Grey, balanando a mo para o que restava de Rodrigo. Fui pago para fazer isso, sim disse Ishmael, os olhos se virando para Accompong, e depois de volta para Grey. E o governador Warren... V oc tambm foi pago para mat-lo, no? Por este homem? continuou apontando para Rodrigo com a cabea; no suportava olhar diretamente para ele. Os zumbis acham que esto mortos, assim como todos os outros. Ishmael franziu o cenho e, com isso, aproximou suas sobrancelhas, e com a mudana de expresso

Grey percebeu que o rosto do homem era coberto de cicatrizes, aparentemente feitas de propsito, longos canais abertos em bochechas e testa. Ele balanou a cabea. No. Este e apontou com a cabea para Rodrigo me pagou para trazer meus zumbis. Ele me diz que deseja aterrorizar um homem. E zumbis fazem isso acrescentou com um sorriso lupino. Mas quando eu os levei ao quarto e o buckra se virou para fugir, este um gesto de mo para Rodrigo se lanou sobre ele e o apunhalou. O homem caiu morto e Rodrigo ento me ordenou e seu tom de voz deixava claro o que pensava de algum ordenar que fizesse algo que fizesse meus zumbis se alimentarem dele. Ele deu de ombros. Por que no? Ele estava morto. Grey se voltou para o capito Accompong, que ficara sentado em silncio durante aquele depoimento. E ento voc pagou a esse... Esse... Houngan ajudou Ishmael. ... para fazer isso?! Ele apontou para Rodrigo e sua voz falhou com horror ultrajado. Justia disse Accompong com uma dignidade simples. No acha? Grey se viu temporariamente sem palavras. Enquanto tentava encontrar algo para dizer, o lder se virou para um lugar-tenente e disse: Traga o outro. O outro comeou Grey, mas, antes que pudesse falar mais, houve nova agitao na massa e de uma das cabanas saiu um fugido conduzindo outro homem por uma corda amarrada ao pescoo. O homem tinha olhos arregalados e estava sujo, as mos amarradas s costas, mas as roupas haviam sido muito finas. Grey balanou a cabea, tentando dissipar o resto do horror que se agarrava sua mente. Capito Cresswell, imagino? disse. Salve-me! bufou o homem, se jogando de joelhos aos ps de Grey. Eu imploro, senhor, seja l quem for, salve-me! Grey esfregou o rosto denotando cansao e baixou a cabea para o antigo superintendente, depois olhou para Accompong. Ele precisa ser salvo? perguntou. Eu no quero, eu sei o que ele fez, mas meu dever. Accompong apertou os lbios, pensando. Voc sabe o que ele . Se eu o entregar a voc, o que ir fazer com ele? Finalmente havia uma resposta a uma pergunta. Acus-lo de seus crimes e mand-lo Inglaterra para julgamento. Se for condenado, ser preso, ou possivelmente enforcado. O que aconteceria a ele aqui? perguntou, curioso. Accompong virou a cabea, olhando pensativamente para o houngan, que sorriu de modo desagradvel. No! foi o grito sufocado de Cresswell. No, por favor! No deixe que ele me leve! Eu no posso... Eu no posso... Ai, DEUS! Ele olhou, chocado, para a figura rgida de Rodrigo, depois caiu de rosto no cho aos ps de Grey, chorando convulsivamente. Anestesiado pelo choque, Grey pensou por um instante que isso provavelmente iria resolver a rebelio... Mas no. Cresswell no podia, nem ele. Certo disse Grey, engolindo em seco antes de se virar para Accompong. Ele ingls e, como

disse, meu dever garantir que ele se submeta s leis inglesas. Portanto, devo pedir que o coloque sob minha custdia e aceite minha palavra de que garantirei que a justia seja feita. Nosso tipo de justia acrescentou ele, retribuindo o olhar maldoso do houngan. E se no fizer isso? perguntou Accompong, piscando para ele de forma simptica. Bem, ento suponho que terei de lutar com voc para consegui-lo respondeu Grey. Mas eu estou terrivelmente cansado, e no quero. Accompong riu disso e Grey acrescentou rapidamente. Eu, claro, irei nomear um novo superintendente, e considerando a importncia do cargo, trarei o novo superintendente aqui, para que o conhea e o aprove. E se eu no aprovar? H um monte de ingleses na Jamaica disse Grey, com impacincia. V oc gostar de algum deles. Accompong riu alto, sua pequena barriga redonda sacudindo sob o casaco. Gostei de voc, coronel. Quer ser o superintendente? Grey reprimiu a resposta natural a isso, dizendo: Infelizmente tenho uma obrigao para com o Exrcito que me impede de aceitar a oferta, por mais impressionantemente generosa que seja respondeu, depois tossindo e concluindo: Mas tem a minha palavra de que encontrarei um candidato adequado. O alto lugar-tenente que estava de p atrs do capito Accompong ergueu a voz e disse em dialeto algo ctico que Grey no entendeu mas, pela postura do homem, seu olhar para Cresswell e o murmrio de concordncia com que a observao foi recebida, no teve dificuldade em deduzir o que havia sido dito. O que vale a palavra de um ingls? Grey lanou a Cresswell, que rastejava e lamuriava a seus ps, um olhar de profundo desgosto. Ento sentiu um leve fedor de apodrecimento saindo da forma imvel de Rodrigo e estremeceu. No, ningum merecia aquilo. Deixando o destino de Cresswell de lado por um momento, Grey se voltou para a questo que estava em sua mente desde que ele vira pela primeira vez a espiral de fumaa. Meus homens disse. Quero ver meus homens. Traga-os at mim, por favor. Imediatamente. Ele no ergueu a voz, mas sabia como fazer uma ordem soar como uma. Accompong inclinou a cabea levemente para um lado, como se pensando, mas ento acenou com a mo relaxadamente. Houve uma agitao na multido, uma expectativa. Cabeas se virando, depois corpos, e Grey olhou na direo das rochas que eles fitavam. Uma exploso de gritos, vaias e risos, e os dois soldados e Tom Byrd saram do desfiladeiro. Estavam amarrados juntos pelos pescoos, tornozelos presos e mos atadas, e se arrastavam desajeitadamente, esbarrando uns nos outros, virando as cabeas de um lado para o outro como galinhas em um esforo intil de evitar as cusparadas e a terra jogada sobre eles. O ultraje de Grey com esse tratamento foi superado por seu alvio de ver Tom e seus soldados bastante assustados, mas ilesos. Ele avanou imediatamente, para que o vissem e seu corao ficou apertado com a expresso de alvio pattico que surgiu em seus rostos. E ento disse, sorrindo. No acharam que iria abandon-los, no ? Eu no achei, meu senhor respondeu Tom bravamente, j puxando a corda ao redor de seu pescoo. Disse a eles que o senhor viria, no instante em que calasse as botas! Ele olhou furioso para os garotinhos, vestindo apenas camisas, que danavam ao redor dele e dos soldados, gritando Buckra! Buckra! e fingindo, mas no muito, acertar seus genitais com varas.

Pode fazer com que parem com essa provocao suja, meu senhor? Esto fazendo isso desde que chegamos aqui. Grey olhou para Accompong e ergueu as sobrancelhas educadamente. O lder rosnou algumas palavras de algo que no era exatamente espanhol, e os garotos relutantemente pararam, embora continuassem a fazer caretas e a gesticular rudemente com os braos. O capito Accompong estendeu a mo a seu lugar-tenente, que colocou o pequeno lder gordo de p. Limpou com cuidado as barras de seu casaco, depois caminhou devagar ao redor do pequeno grupo de prisioneiros, se detendo em Cresswell. Fitou o homem, que estava encolhido em uma bola, ento ergueu os olhos para Grey. Sabe o que um loa, meu coronel? perguntou em voz baixa. Sei sim respondeu Grey, cauteloso. H uma fonte aqui perto. Ela vem do fundo da terra, onde vivem os loa, e algumas vezes eles se apresentam e falam. Para que voc leve de volta seus homens, peo que v at l e converse com qualquer loa que o encontre. Assim teremos a verdade e poderei decidir. Grey ficou parado por um momento, olhando para aquele ancio gordo, Cresswell, as costas sacudindo com soluos silenciosos, e a jovem Azeel, que virara a cabea para esconder as lgrimas quentes que corriam por suas faces. Ele no olhou para Tom. No parecia haver muita escolha. Tudo bem disse, dando as costas a Accompong. Ento vou agora. Accompong balanou a cabea. Pela manh falou. Voc no vai querer ir l noite. Sim, eu quero disse Grey. Agora. Aqui perto aparentemente era uma expresso relativa. Grey achou que deveria ser quase meia-noite quando chegaram fonte Grey, o houngan Ishmael e quatro fugidos com archotes e armados com grandes facas de bambu chamadas machetes. Accompong no dissera que era uma fonte quente. Havia uma projeo rochosa e o que parecia uma caverna abaixo, de onde subia vapor como se fosse o hlito de um drago. Seus ajudantes ou guardas, dependendo de como se escolhia ver pararam de uma s vez, a uma distncia segura. Ele olhou esperando instrues, mas ficaram em silncio. Estava pensando em qual seria o papel do houngan naquela tarefa peculiar. O homem carregava um cantil amassado; ele o desarrolhou e deu a Grey. Tinha um cheiro quente, embora a lata do cantil pesado estivesse fria em suas mos. Rum puro, pensou ele. Pelo cheiro docemente causticante que tinha e sem dvida algumas outras coisas. ... Ervas. Ossos amassados; pedaos de outras coisas. Mas a coisa principal, a coisa que voc precisa ter, o fgado de um baiacu (...). Eles no voltam disso, sabe. O veneno danifica seus crebros. Agora bebemos disse Ishmael. E entramos na caverna. Os dois? Sim. Eu invocarei o loa. Sou um sacerdote de Damballa. O homem falava srio, sem nada da hostilidade ou dos sorrisinhos que exibira antes. Mas Grey percebeu que seus acompanhantes mantinham uma distncia segura do houngan, e os olhos atentos nele. Entendo disse Grey, embora no entendesse. Esse... Damballa. Ele ou ela? Damballa a grande serpente explicou Ishmael, e sorriu, os dentes cintilando brevemente luz dos archotes. Ouvi dizer que as cobras falam com voc.

Ele apontou com a cabea para o cantil. Beba. Reprimindo a nsia de dizer V oc primeiro, Grey levou o cantil aos lbios e bebeu, lentamente. Era rum muito puro, com um gosto estranho, docemente acre, um pouco como o gosto de fruta que amadureceu at quase apodrecer. Tentou deixar fora da cabea qualquer pensamento sobre a descrio casual da Sra. Abernathy do p de afile; afinal, ela no havia mencionado qual seria o gosto da coisa. E certamente Ishmael no iria simplesmente envenen-lo. Ele esperava que no. Ele bebeu o lquido at uma leve mudana na postura do houngan lhe dizer que era suficiente, ento passou o cantil para Ishmael, que bebeu dele sem hesitar. Achou que deveria considerar isso reconfortante, mas sua cabea estava comeando a nadar de um modo desagradvel, sua pulsao claramente audvel em seus ouvidos e alguma coisa estranha acontecia sua viso; ficava intermitentemente escura, depois voltava com um breve claro de luz, e quando olhou para um dos archotes, tinha ao redor um halo de anis coloridos. Grey mal ouviu o clunk do cantil jogado no cho, e olhou, piscando, enquanto as costas vestidas de branco do houngan adejavam diante dele. Um rosto escuro borrado quando Ishmael se virou para ele. Venha disse o homem, desaparecendo no vu de gua. Certo murmurou Grey. Bem, ento... Ele retirou as botas, soltou as faixas de joelho de suas calas e descalou as meias. Ento arrancou o casaco e pisou cautelosamente na gua que soltava vapor. Estava quente o suficiente para faz-lo engasgar, mas em alguns instantes havia se acostumado temperatura e seguido por um reservatrio raso fumegante na direo da boca da caverna, cascalho duro se movendo sob seus ps nus. Ele ouviu sussurros de seus guardas, mas nenhum ofereceu sugestes alternativas. gua caa da projeo acima, mas no como uma queda-dgua de verdade; fluxos mais finos, como dentes irregulares. Os guardas haviam cravado os archotes no cho na beirada da fonte; as chamas danavam como arco-ris na nvoa da gua que caa quando ele passou sob a projeo. O ar quente e mido apertava seus pulmes e tornava difcil respirar. Aps alguns momentos, Grey no conseguia mais sentir diferena entre sua pele e o ar mido em meio ao qual andava; era como se houvesse se fundido escurido da caverna. E estava escura. Completamente. Um brilho fraco vinha de detrs, mas no conseguia ver nada frente, e era obrigado a sentir o caminho, uma das mos na parede de pedra irregular. O som de gua caindo ficou mais fraco, substitudo pelas batidas pesadas de seu prprio corao, lutando contra a presso no peito. Parou uma vez e pressionou os dedos nas plpebras, obtendo conforto com os padres coloridos que surgiram ali; ento no estava cego. Mas, quando abriu os olhos novamente, a escurido era total. Achou que as paredes se estreitavam. Conseguia tocar dos dois lados esticando os braos. Houve um momento de pesadelo em que pareceu sentir que se lanavam sobre ele. Ele se obrigou a respirar, um trago profundo e explosivo, e expulsou a iluso. Pare aqui disse um sussurro. Ele parou. Houve silncio, pelo que pareceu um longo tempo. Avance ordenou o sussurro, de repente parecendo muito perto dele. H terra seca logo sua frente. Ele avanou, sentiu o piso da caverna se elevando abaixo e pisou cuidadosamente em rocha nua. Avanou lentamente at a voz mais uma vez o mandar parar.

Silncio. Pensou que podia ouvir algum respirando, mas no estava certo; o som de gua ainda podia ser ouvido de leve a distncia. Certo, pensou. Venha, ento. No havia sido exatamente um convite, mas o que veio sua mente foram os olhos verdes atentos da Sra. Abernathy olhando para ele enquanto dizia: Vejo uma grande, enorme cobra deitada em seus ombros, coronel. Com um tremor convulsivo, se deu conta de que sentia um peso em seus ombros. No um peso morto, mas algo vivo. Ele se moveu, apenas um pouco. Jesus sussurrou, e achou ter ouvido um fantasma de um riso vindo de algum ponto da caverna. Ficou rgido e lutou contra a imagem mental, pois certamente no passava de sua imaginao, alimentada pelo rum. A iluso de olhos verdes certamente desapareceu, mas o peso continuava sobre ele, embora no conseguisse dizer se repousava em seus ombros ou em sua mente. Ento disse a voz baixa, parecendo surpresa. A loa j veio. As cobras realmente gostam de voc, buckra. E se gostarem? perguntou. Falou em um tom de voz normal, mas as palavras ecoaram nas paredes ao redor. A voz deu um risinho breve e ele sentiu, mais que ouviu, um movimento prximo, um raspar de membros e uma batida macia como se algo tocasse o cho perto de seu p direito. Sua cabea parecia imensa, latejando com o rum, e ondas de calor passavam por ele, embora as profundezas da caverna estivessem frescas. Veja se essa cobra gosta de voc, buckra convidou a voz. Levante-a. Ele no conseguia ver nada, mas moveu o p lentamente, sentindo o caminho no piso instvel sob seus ps. Seus dedos tocaram algo e ele parou de repente. O que quer que tivesse tocado se moveu de repente, afastando-se. Ento sentiu o pequeno toque de uma cobra em seu dedo, provando-o. Estranhamente, a sensao o acalmou. Com certeza no era sua amiga, a pequena constritora amarela, mas uma serpente muito parecida com aquela de tamanho padro, pelo que podia dizer. Nada a temer dela. Levante-a convidou a voz. A krait nos dir se voc fala a verdade. Realmente dir? perguntou Grey secamente. Como? A voz riu e ele achou ter ouvido mais dois ou trs risos atrs, mas talvez fosse apenas o eco. Se voc morrer, voc mentiu. Ele deu uma bufadela de desprezo. No havia cobras venenosas na Jamaica. Ele colocou a mo em concha e flexionou os joelhos, mas hesitou. Venenosa ou no, ele tinha uma averso instintiva a ser mordido por uma cobra. E como ele saberia o que o homem ou os homens sentado nas trevas pensaria se a coisa de fato o mordesse? Eu confio nessa cobra disse a voz. A krait veio comigo da frica. H muito tempo. Os joelhos de Grey se esticaram de repente. frica. Agora ele reconhecera o nome e isso fez sua testa suar frio. Krait. Uma porra de uma krait africana. Gwynne tinha uma. Pequena, no maior que a circunferncia do dedo mnimo de um homem. Terrivelmente mortal, cantarolara Gwynne, acariciando as costas do animal com a ponta de uma pena de ganso; uma ateno que a cobra, uma coisa esguia e de um marrom banal, parecera ignorar. Aquela estava se contorcendo langorosamente sobre a ponta do p de Grey. Ele tinha de reprimir o anseio de chut-la para longe e esmag-la. Que diabo ele tinha que atraa cobra, de todas as coisas impuras? Supunha que podia ser pior, poderiam ser baratas... Instantaneamente teve uma sensao de que algo se arrastava por seus antebraos, e os esfregou com fora, em um reflexo, vendo sim, ele as viu, inferno, ali no escuro, pernas articuladas espinhosas e antenas curiosas que se remexiam

raspando em sua pele. Ele devia ter gritado. Algum riu. Se pensasse, no conseguiria fazer. Ele se curvou, agarrou a coisa e, levantando-se, a lanou na escurido. Houve um ganido, um arrastar e ento um breve grito chocado. Ficou ofegante e tremendo com a reao, verificando repetidamente sua mo, mas no sentia dor e no conseguiu encontrar nenhuma marca de furo. O grito havia sido sucedido por uma sequncia baixa de xingamentos ininteligveis, pontuados pelos engasgos de um homem aterrorizado. A voz do houngan se era isso parecia urgente, seguida por outra voz, incerta, temerosa. Atrs dele, diante dele. No tinha mais noo de direo. Algo passou esbarrando nele, o peso de um corpo, e ele caiu sobre a parede da caverna, arranhando o brao. Gostou da dor; era algo a se aferrar, algo real. Mais urgncia nas profundezas da caverna. Silncio repentino. E ento uma batida chispada, como algo batendo com fora em carne, e o cheiro de cobre rasgado de sangue fresco se tornou mais forte que o cheiro de rocha quente e da gua corrente. Sem outros sons. Ele estava sentado no piso lamacento da caverna; podia sentir a terra fria abaixo de si. Apertou as mos sobre ela, se recuperando. Aps um momento, se colocou de p e esperou, cambaleando e tonto. Eu no minto disse ele para a escurido. E eu vou pegar meus homens. Pingando de suor e gua, ele se virou na direo dos arco-ris. O sol mal havia nascido quando retornou ao complexo na montanha. A fumaa de fogo de cozinha se erguia entre as cabanas e o cheiro de comida fez seu estmago se contrair dolorosamente, mas tudo aquilo podia esperar. Caminhou a passos largos o melhor que pde. Seus ps tinham tantas bolhas que ele no conseguira calar as botas e voltara descalo, sobre pedras e espinhos, at a maior cabana, onde o capito Accompong estava sentado placidamente esperando por ele. Tom e os soldados tambm estavam l; no mais presos juntos, mas ainda amarrados, ajoelhados junto ao fogo. E Cresswell, um pouco afastado, parecendo infeliz, mas pelo menos ereto. Accompong olhou para um de seus lugares-tenentes, que avanou com uma grande faca de bambu e cortou as amarras dos prisioneiros com uma srie de golpes despreocupados, mas felizmente precisos. Seus homens, meu coronel declarou ele, magnnimo, apontando a mo gorda para eles. Eu os devolvo. Estou profundamente agradecido, senhor disse Grey, se curvando. Mas falta um. Onde est Rodrigo? Houve um silncio repentino. Mesmo as crianas que gritavam pararam instantaneamente, desaparecendo atrs das mes. Grey podia ouvir gua pingando na rocha, distante, e a pulsao em seus ouvidos. O zumbi? perguntou Accompong enfim. Ele falou suavemente, mas Grey sentiu algum desconforto em sua voz. Ele no seu. Sim disse Grey com firmeza. Ele . Veio montanha sob minha proteo e sair da mesma forma. meu dever. A expresso do lder atarracado era difcil de interpretar. Ningum na multido se moveu ou murmurou, embora Grey pudesse vislumbrar com o canto dos olhos cabeas se virando levemente, medida que as pessoas faziam perguntas silenciosas umas s outras. meu dever repetiu Grey. No posso partir sem ele.

Cuidadosamente omitiu qualquer sugesto de que poderia no ser sua escolha partir ou no. Mas por que Accompong devolveria os homens brancos se planejasse matar ou prender Grey? O lder franziu os lbios carnudos, depois virou a cabea e fez alguma pergunta. Houve um movimento na cabana de onde Ishmael sara na noite anterior. E um intervalo considervel, mas o houngan saiu novamente. Seu rosto estava plido e um dos ps enrolado em um tecido ensanguentado, amarrado com fora. Amputao, pensou Grey com interesse, lembrando-se da batida metlica que parecera ecoar por sua prpria carne na caverna. Era a nica forma segura de impedir que a peonha de uma cobra se espalhasse pelo corpo. Ah disse Grey com voz leve. Ento a krait gostou mais de mim, no mesmo? Ele achou que Accompong havia rido baixo, mas na verdade no prestou ateno. Os olhos do houngan lanaram dio na sua direo e ele lamentou a brincadeira, temendo que isso custasse a Rodrigo mais do que j havia sido tirado dele. Mas, a despeito do seu choque e horror, ele se aferrava ao que a Sra. Abernathy dissera. O jovem no estava realmente morto. Ele engoliu em seco. Ser que Rodrigo poderia ser trazido de volta? A escocesa dissera que no, mas talvez estivesse errada. Rodrigo claramente no era um zumbi por mais que alguns dias. E ela disse que a droga desaparecia com o tempo... Talvez... Accompong falou secamente e o houngan baixou a cabea. Anda disse ele, soturno. Houve um movimento trpego na cabana e ele se colocou de lado, empurrando Rodrigo para a luz, onde parou, olhando para o cho com olhos vazios, a boca aberta. V oc quer isso? perguntou Accompong apontando com a mo para Rodrigo. Para qu? Ele certamente no serve a voc. A no ser que queira lev-lo para a cama; ele no vai dizer no! Todos acharam aquilo muito engraado; a clareira estremeceu com as gargalhadas. Grey esperou que terminassem. Com um canto do olho ele viu a garota Azeel o fitando com algo como uma esperana temerosa nos olhos. Ele est sob minha proteo repetiu. Sim, eu o quero. Accompong respirou fundo, apreciando os cheiros combinados de mingau de abbora, banana frita e carne de porco fritando. Sente-se, coronel, e coma comigo disse. Grey se abaixou lentamente ao lado dele, o cansao latejando em suas pernas. Olhando ao redor, viu Cresswell sendo arrastado para longe, mas deixado sentado no cho recostado em uma cabana, sem ser incomodado. Tom e os outros dois soldados, parecendo tontos, estavam sendo alimentados junto a uma das fogueiras. Ento viu Rodrigo, ainda de p como um espantalho, e se esforou para levantar. Pegou o homem pela manga esfarrapada e disse: Venha comigo. Para sua surpresa, Rodrigo fez isso, virando-se como um autmato. Grey conduziu o jovem, sob os olhos da multido, at a garota Azeel e mandou que parasse. Ele ergueu a mo de Rodrigo e a ofereceu garota, que, aps um momento de hesitao, a segurou com fora. Cuide dele, por favor disse Grey a ela. S quando se virou se deu conta de que o brao que segurava estava enrolado em uma bandagem. Homens mortos no sangram. Retornando fogueira de Accompong, encontrou esperando por ele uma travessa de madeira de comida fumegante. Baixou novamente para o cho, grato, e fechou os olhos; depois os abriu, assustado, como se sentisse algo descer sobre sua cabea e se viu olhando de sob a aba cada do chapu de feltro pudo do lder.

Ah disse ele. Obrigado. Grey hesitou, olhando ao redor, procurando a caixa de chapu de couro ou seu chapu desfiado de folha de palmeira, mas no viu nenhum dos dois. No se preocupe disse Accompong e, inclinando-se para frente, deslizou as mos cuidadosamente sobre os ombros de Grey, as palmas para cima, como se erguendo algo pesado. Em vez disso, vou ficar com sua cobra. Acho que j a carregou por tempo demais.

Cuidado com a cobra


Um conto SPQR
JOHN MADDOX ROBERTS

John Maddox Roberts mais conhecido por sua aclamada srie de mistrios em doze volumes SPQR, contando as aventuras de um jovem aristocrata romano que continua se envolvendo com assassinatos e outros atos nefandos no submundo soturno da antiga Roma. A srie SPQR consiste de The kings gambit , The Catiline conspiracy, The temple of the muses, The river gods Vengeance e outros oito romances. Alm dos livros SPQR, o prolfico Maddox escreveu sries de fantasia, como a sequncia em cinco volumes Stormlands (que consiste de The islander, The black shields e trs outros), sries de fico cientfica, como a sequncia em dois volumes Spacer (Space angel, Window of the mind ), e a srie em trs volumes Cingulum (The cingulum, Cloak of illusion, The sword, the jewel and the mirror); romances de detetive contemporneos (A typical american town , The ghosts of saigon, Desperate highways), oito romances de Conan, um romance Dragonlance, romances em parceria com Eric Kotani e sob o pseudnimo de Mark Ramsay, alm de livros isolados, como Cestus dei, The strayed sheep of charun, Hannibals children e King of the wood. Seu ltimo romance The year of confusion, seu novo mistrio SPQR. Todos sabem que algumas cobras podem ser mortais. Como Decius Caecilius descobre no conto SPQR que se segue, algumas vezes o problema reconhec-las quando as vemos. O jovem Herodes certa vez me disse que seu povo detesta serpentes. Parece ter algo a ver com a derrocada do povo de uma espcie de poca de ouro, na qual a serpente est milagrosamente implicada. o tipo de superstio primitiva que se deve esperar de brbaros. As pessoas civilizadas, por outro lado, valorizam as cobras. Ns as reverenciamos e estimamos. As cobras ampliam as profecias dos orculos e facilitam o contato com os deuses do mundo inferior. difcil imaginar a vida civilizada sem cobras. Reis egpcios tinham cobras em suas coroas, enquanto Mercrio e Esculpio levam bculos com serpentes enroladas. O prprio esprito de um lugar simbolizado por um pilar com uma cobra enrolada. verdade que eventualmente so encontradas cerastas, vboras e najas, que levam peonha mortal, mas esse apenas o modo que os deuses tm de nos lembrar de que seus dons com frequncia tm duas facetas. Isso deixa os mortais alertas e impede que relaxem demais. Tambm verdade que certas pessoas levam essa reverncia s serpentes longe demais. Algumas famlias, incluindo vrias muito respeitveis, tm uma cobra em casa e a consultam sobre todas as questes importantes. Pessoalmente, considero isso uma prtica muito pouco romana. mais como algo que gregos fariam. Mas ningum na Itlia to louco por cobras quanto os marso, o povo das montanhas que vive ao redor do lago Fucinus, a leste de Roma. O que nos leva ao dia em que o sacerdote dos marso apareceu. Temos razes para crer que nossa cobra est em Roma. O homem vestia uma toga aafro com fita da mesma cor na testa. Entendo. Imagino que no tenha coleado at aqui por conta prpria. Claro que no! Ela foi roubada e a queremos de volta. Desse modo, o gnero da cobra havia sido definido. J estvamos fazendo progressos. Olhei de

relance para a carta de recomendao que o sacerdote trouxera. A mensagem era tipicamente objetiva e lacnica. Decius Caecilius, o portador desta carta Lucius Pompaedius Pollux, alto sacerdote do templo de Angitia. Ele meu cliente, tem um problema e no consigo pensar em homem mais adequado que voc para solucion-lo. Abaixo do texto breve havia, em vez de um selo, a assinatura Caesar, Pontifex Maximus . Como ele invocava seu posto de pontifex, aquela devia ser tratada como uma questo religiosa. Houve um pedido de resgate? perguntei. Resgate? retrucou Pompaedius, parecendo escandalizado. Acha que alguma espcie de sequestro? No vejo por que no. Com frequncia personagens distintos so mantidos presos para gerar resgates. As pessoas fazem isso desde Homero. No h motivo para que o mesmo no possa ser feito com uma cobra amada. Senador, a Serpente de Angitia um ser sagrado da maior importncia religiosa, no alguma espcie de... de animal! Nunca sugeriria tal coisa garanti a ele. Simplesmente posso ajud-lo mais se conseguir definir algum motivo para esse roubo nico. O motivo para roubo costuma ser lucro de um tipo ou de outro. Se no dinheiro, ento o qu? Ele refletiu sobre isso por algum tempo. Poder. O qu? perguntei, animado. O que vocs, romanos, dizem dos marso? Quis saber ele. Eu podia pensar em vrias coisas que dizamos sobre os marso, todas elas nada lisonjeiras, mas sabia a que ele se referia. Que nunca triunfamos sobre vocs, e nunca triunfamos sem vocs. Precisamente. Ele parecia pensar que tinha respondido algo. Nos velhos tempos havamos travado vrias guerras com os marso, e eles nos fizeram lamentar isso. Certamente um povo muito duro, disciplinado, militarizado. Ns preferamos muito t-los como aliados. Eles se uniram a ns rapidamente contra as incurses dos gauleses e no vacilaram quando Anbal quase destruiu Roma. Nosso ltimo confronto contra os marso fora uma gerao antes daquela, quando eles se juntaram s cidades rebeldes aliadas da Itlia na exigncia de direitos de cidadania. A guerra fora sangrenta, mas, assim que os rebeldes perceberam que no tinham como vencer, o Senado reconheceu a justia de suas exigncias e concedeu cidadania a eles. Eu pensei nos soldados marso que vira com nossas legies. Usavam capacetes distintos, normalmente adornados com serpentes encolhidas e enroladas de forma elegante, com frequncia em nmero de trs. Est me dizendo que essa serpente encarna o valor marcial de seu povo? arrisquei. Em grande medida. Quando os marso se tornaram um povo e fundaram Marruvium no lago, rezaram e fizeram sacrifcios a Angitia, pedindo a ela um sinal de sua aprovao e sua proteo a nossa cidade e nosso povo. No dcimo dia dos ritos, uma grande serpente emergiu do lago. O povo construiu um templo a Angitia naquele local e ergueu um santurio para a serpente em sua cripta. A serpente a protetora do povo. Enquanto ela estiver em seu santurio, e saudvel, Marruvium est segura e os marso sero vitoriosos. Caso corra a notcia de que ela sumiu... Quer dizer que os habitantes de Marruvium e os marso em geral ignoram que sua cobra foi furtada? perguntei.

Sim. Se seu desaparecimento for conhecido, temo que haver pnico disseminado. Nestes tempos de agitao, com tantos de nossos homens servindo nos exrcitos, isso poderia ser um desastre. At o momento, apenas os sacerdotes do templo sabem. De que espcie ela ? Qual sua aparncia? A Serpente Sagrada de Angitia pertence a uma espcie conhecida apenas perto do lago, chamada vbora do pntano. So pretas na cabea e nas costas, com barriga branca. Claro que nossa serpente um espcime especialmente magnfico, com cerca de 1,5 m de comprimento e com a circunferncia de seu brao. Uma vbora? Ento venenosa? Decididamente. A vbora do pntano mais mortal que qualquer naja egpcia ou cerasta. Um ladro corajoso, portanto. Ele deu de ombros. fcil lidar com serpentes venenosas quando se tem a habilidade. E por que acha que sua Serpente Sagrada est em Roma? Quando o roubo foi descoberto, pedi silncio e segredo a todo o pessoal do templo, ento busquei um sinal da deusa. Imagino que isso envolveu cobras constatei. O que mais? disse ele, aparentemente perplexo. O que mais, de fato? E como a deusa respondeu sua consulta? Primeiramente reunimos vrias cobras das terras adjacentes ao templo, todas elas de linhagens conhecidas por ns h geraes. Ningum iria querer se consultar com cobras estrangeiras concordei. Claro que no. Aps jejuar um dia e uma noite, fizemos todos os sacrifcios devidos e cantamos as preces no idioma marso original, que no falado h muitas geraes. Ento... Conheo bem demais o tdio de ouvir um homem explanando sobre seu tema preferido, que no interessa ao outro, portanto interrompi. E que pressgio receberam? Ah. Bem, no momento em que o ritual foi concludo, todos ficaram em silncio expectante e imediatamente houve um trovo alto de Oeste. A deusa claramente desejava que procurssemos a oeste para encontrar nossa serpente, e Roma fica a oeste de Marruvium. No poderia ser mais claro concordei. Mas permanece a questo de quem surrupiou sua cobra, e exatamente por qu. Quais so as circunstncias que cercam seu desaparecimento? Em que tipo de confinamento era mantida? Presumo que no podia simplesmente colear livre pela rea. Ele mais uma vez pareceu sentir dor. Ela tem um santurio sob o altar. Como ? Qual o tamanho? Ele pareceu confuso com essas perguntas. As pessoas costumam ficar quando as interrogo. Meu mtodo de reunir evidncias em pequenos acrscimos, a partir do maior nmero possvel de fontes, para chegar essncia do que de fato aconteceu deixava a maioria das pessoas totalmente confusa. Os mais caridosos opinavam que eu havia inventado uma nova escola de filosofia; aqueles com disposio mgica achavam que uma espcie de feitiaria. Eu simplesmente considero bom-senso, mas consigo convencer poucos dos meus pares de que assim . circular, com base de terra, claro, mas coberto com casca de cedro perfumada. H vrias esttuas dos reverenciados ancestrais da atual serpente, em pequenos pedestais. Senti a tentao de perguntar a ele como cada nova cobra sagrada era escolhida, j que as cobras

no tm um filhote de cada vez, mas tive medo de que ele respondesse. E como o acesso ao santurio? Por uma nica passagem, bastante estreita, que desce a partir de uma abertura na escadaria que ascende at prtico e altar. E a nica entrada ou sada disposio tanto para serpente quanto para um ser humano? . E o acesso por uma escadaria ou por uma rampa inclinada? um piso inclinado. No h degraus. Isso tem alguma importncia? Ele estava ficando impaciente. Eu estava acostumado a isso. De fato tem. Uma cobra poderia ter dificuldade de subir uma escada, mas no uma rampa. Ser que ela no poderia ter simplesmente sado por conta prpria? Deve ser terrivelmente tedioso l embaixo. No se pode passar o tempo todo apenas contemplando as imagens dos ancestrais. Sei disso. Em meu prprio trio esto as mscaras morturias de dezenas de meus ancestrais Metellan e difcil imaginar um bando de viles patriticos de expresses mais amargas. Se eu tivesse de ficar olhando para eles o tempo todo... Senador! sibilou Pompaedius, como seu rptil desaparecido. Precisamos encontrar a sagrada Serpente de Angitia! Acho que no est compreendendo a gravidade da situao. Algumas vezes, se provoco algum suficientemente consigo lev-lo a dizer algo destemperado, algo mais revelador do que pretendia. No dessa vez, aparentemente. Lucius Pompaedius, vou encontrar sua cobra. Compreendo plenamente como isso crucial, no por causa da importncia dos marso, ou por causa de sua deusa e seu consorte reptiliano, mas porque fui instrudo a faz-lo por Caius Julius Caesar, e deixar Caesar contente de maior importncia para todos os romanos sos. Naquela noite consultei minha prpria autoridade domstica em religio, minha esposa Julia. Angitia? disse ela. aquela a quem fazer um sacrifcio no caso de ter sido mordido por uma cobra. Se voc consegue ir de Roma at seu templo no lago porque iria se recuperar de qualquer forma observei. Ela tem um santurio aqui em Roma disse Julia, pensando na questo por algum tempo enquanto brincava com o jantar. Acho que deveramos ter uma cobra domstica. Algumas das melhores famlias tm. Os Cludio sempre tiveram cobras. Os Cludio so uma famlia de criminosos insanos hereditrios observei. Appius Claudius, o Censor, no era insano ou criminoso objetou. Uma nica exceo que se destaca em uma regra inflexvel argumentei. O estimado Appius havia sido irmo de meu velho inimigo Clodius, que era tanto criminoso quanto insano, apenas para comear. Nada de cobras para ns. Nem os Ceclio nem os Juliano so apreciadores de serpentes. De qualquer forma, acho inadequado que cones sagrados rastejem para fora de pntanos. Sinais sagrados devem cair dos cus, como o Paldio e os escudos sagrados de Marte. Apenas um dos escudos sagrados caiu do cu destacou Julia. Os outros so contrafaes para enganar ladres e deuses ciumentos. Estamos nos afastando do problema em questo disse eu. Minha cabea comeava a doer. Seu tio Caius Julius quer que eu encontre uma cobra. Roma uma cidade bastante grande e onde me parece que deve ser muito fcil esconder uma cobra. Qualquer espao ou recipiente comprido e estreito bastaria. Cobras podem se acomodar em voltas apertadas, ento uma cesta ou um jarro serviriam. Por onde comear?

Um bom lugar seria o mercado de cobras sugeriu Julia. Por que no pensei nisso? Fiquei imaginando. Ento, na manh seguinte, Julia e eu, acompanhados de uma de suas garotas e meu liberto Hermes, partimos para esse extico destino. Como Julia iria, precisvamos de uma liteira, claro, em vez de caminhar sobre nossos ps perfeitos. Bem, meus ps no estavam exatamente perfeitos naquela poca. De fato, simplesmente andar pela cidade j era um grande esforo para mim. O mercado de cobras ficava ao lado do Forum Boarium, perto da extremidade norte do Circo Mximo. O velho frum estava repleto de animais vivos. Onde quer que voc olhasse havia cercados para gado, cavalos, ovelhas, cabras e burros, e gaiolas cheias de coelhos. Eram belos espcimes para sacrifcios, e outros menos atraentes para alimentao, alguns deles especialmente engordados com azeitonas. Havia um setor de aves: paves, galinhas, gaiolas de pssaros canoros. Um setor era dedicado a animais exticos: macacos, gazelas, bis do Egito, chitas e assim por diante. Estava na moda entre os ricos a decorao de suas propriedades com tais criaturas. Era um lugar barulhento e fedorento, e eu estava grato por nossa casa ficar do outro lado da cidade. Acho que em algum ponto desta rua disse, orientando os escravos carregadores de liteira. Eu conhecia intimamente minha cidade natal, mas ainda havia algumas partes dela que nunca visitara, e o mercado de cobras era uma. Isso porque nunca fora ao mercado por causa de uma cobra. Ah, aqui estamos. Havamos chegado a uma grande loja com um toldo listrado acima do prtico. Um mosaico no umbral anunciava: Sergius Poplicola, fornecedor de cobras finas. O dono daquele nome imponente nos cumprimentou porta, os olhos se arregalando viso de nosso belo transporte e de minha insgnia de senador. Bem-vindo, senador! Bem-vinda, senhora! Tomei as duas mos dele no exuberante aperto de mos de um poltico. Meu amigo Sergius, vim aqui v-lo por causa de uma cobra. Claro, claro, por favor, entrem. Ele entrou agitado, batendo palmas e acordando seus escravos. O interior era espaoso e fresco, com claraboias abertas. Aqui e ali no cho havia pequenos buracos, os fundos cobertos de raspas de cedro. Pairava acima de tudo o cheiro do cedro perfumado, mas abaixo havia um odor almiscarado leve, no entanto desagradvel. Cobras, sem dvida. Enquanto os escravos armavam cadeiras e uma mesa e serviam refrescos, examinei um grande pote de argila de onde vinha um rudo suave. Espiei dentro dele e vi que estava pela metade com gros, aparentemente cevada e trigo, e infestado de ratos. Peguei uma das cadeiras e aceitei uma taa de vinho. Revelou-se um vinho de Creta atipicamente bom, forte o bastante para deixar qualquer um com disposio de comprar. Estou procurando uma cobra muito especfica comecei. Naturalmente disse Sergius. Quer necessite de uma cobra para adivinhao, para se comunicar com os deuses do mundo inferior, para manter a despensa livre de ratos, para comer ou qualquer outro objetivo, fique tranquilo, que tenho a cobra certa para o senhor, e tantas quanto precisar. Para comer? perguntou Julia. Algumas de nossas cobras africanas so apreciadas como iguarias garantiu. Ah, j estivemos em banquetes egpcios disse a ele. Apenas no o que se espera encontrar em Roma. Roma uma cidade muito cosmopolita lembrou-me ele.

De fato . No, cobras de mesa no esto em minha agenda de hoje, nem para a despensa. Mas uma cobra para o altar algo diferente. Por acaso teria uma vbora do pntano em sua loja? Uma vbora do pntano? disse, parecendo surpreso. Tem certeza de que no preferiria uma naja? Temos muitas delas, de vrios tipos, na verdade. Quem compra najas? perguntou Julia, aparentemente intrigada. O culto de sis est se tornando bastante popular em territrio romano, minha senhora. Najas so uma necessidade absoluta para os rituais de sis. Se tivesse visitado o Egito, teria visto que a naja, juntamente com o abutre, representada com destaque na coroa uraeus dos faras, desde que adotada pelos Ptolomeu. A deusa cobra, Wadjet, tem sido a padroeira da famlia real desde a Antiguidade. Ele era outro homem prestes a iniciar um discurso sobre seu tema preferido, ento agi rpido para det-lo. H algum problema com a vbora do pntano? Afinal, ela nativa da Itlia, no uma raa extica. Ouvi dizer que muito prolfica ao redor do lago Fucinus. Decididamente. H uma razo pela qual os marso precisam de sua prpria deusa apenas para mordida de cobra. O quanto sabe sobre serpentes venenosas, senador? Apenas que no gosto muito delas. Bem, as pessoas acham que najas e cerastas so criaturas terrivelmente mortais. Na verdade, elas so evitadas com bastante facilidade, e sua peonha, embora muito perigosa, dificilmente matar um adulto saudvel. Suas vtimas normalmente so os bem novos, os bem velhos e os enfermos. Com frequncia pessoas mordidas por cobras morrem por causa do medo, por acreditar que todas as cobras so mortais. Mesmo? reagi. Aquilo era fascinante. Definitivamente, senador. Sei de muitos casos em que pessoas morreram aps terem sido mordidas por cobras totalmente inofensivas. Por essa razo, as comedoras de ratos que os fazendeiros mantm em seus celeiros para controle de pestes provavelmente mataram mais pessoas que todas as najas do Egito. Entendo. Mas a vbora do pntano realmente justifica sua reputao? Sem dvida. Sua peonha poderosa o suficiente para matar um homem em alguns instantes. De fato, os marso tm um ritual anual no qual um touro sacrificado ao ser colocado em um poo com uma grande vbora do pntano. um poo bem pequeno, ento no demora muito para que o touro incomode a vbora e seja mordido. Os sacerdotes de Angitia recolhem muitas previses para o ano vindouro de acordo com o local da mordida ou mordidas no touro, se ele cambaleou por algum tempo, se teve convulses violentas ou se simplesmente caiu morto. O melhor sinal quando o touro cai morto no mesmo instante graas a uma nica mordida. O que isso significa? perguntou Julia. Que nada acontecer no ano seguinte. Os marso consideram isso uma boa previso. Como todos deveramos afirmei. A serpente usada nesse ritual o espcime sagrado mantido no templo de Angitia? Ah, no. H um risco muito grande de a cobra ser ferida ou morta, como algumas vezes acontece quando o touro cai. Se isso ocorre, um acontecimento grave, e significa tragdia vindoura. No, uma vbora selvagem capturada no pntano por uma equipe especialmente treinada para essa atividade perigosa. Se ela sobrevive, solta novamente no pntano, levando as preces das pessoas, juntamente com mensagens para seus mortos. Entendo. Imagino ento que o senhor no tenha uma vbora do pntano. disse. Ele balanou a cabea.

Nem eu nem minha equipe somos to corajosos. Sabia que quase todos os encantadores de serpentes encontrados nos mercados e festas so marso? Eles nunca usam vboras do pntano em suas apresentaes. Nunca tocam em uma a no ser com objetivos religiosos. O senhor no est pretendendo comprar uma, est, senador? No, eu s queria saber mais sobre elas. Questes de Estado entre Roma e os marso, de fato. Na verdade disse Julia , eu estou bastante interessada em comprar uma cobra domstica, para consultas familiares, embora imagine que no seria nada mal se ela tambm apanhasse ratos. Poderia nos mostrar seu estoque? Desnecessrio dizer que voltamos para casa com uma cobra, uma pequena criatura verde sem qualquer grande distino que eu pudesse perceber. Veio com um estoque de raspas de cedro e instrues detalhadas sobre cuidados e alimentao, dentro de uma cesta egpcia artisticamente tranada com fibra de papiro. Julia parecia quase to encantada com a cesta quanto com a cobra. Aprendemos algo? perguntou Hermes enquanto seguamos nosso caminho de volta para Subura. Alm de que sou um marido indulgente? J sabamos disso, querido disse Julia, deliciada com sua aquisio. Estou um pouco confuso comentei, repassando algumas coisas de cabea. Pompaedius agiu como se lidar com serpentes venenosas fosse algo simples, mas Poplicola nos contou que necessria uma equipe de marso especialmente treinada apenas para apanhar uma para o sacrifcio do touro. Talvez apanhar uma no pntano seja a parte difcil disse Hermes. Talvez elas vivam em bando l. A cobra sagrada parece domesticada. Pompaedius pensei. Esse no era o nome do homem que liderou os marso na Guerra Social? Quintus Pompaedius Silo disse Julia. Ele teria segurado Cato pelos calcanhares de uma janela alta, quando Cato tinha cerca de 10 anos de idade. Deveria ter jogado o pequeno sodomita de cabea observei. Agora estou me lembrando da histria. Ele estava em Roma buscando apoio para os direitos de cidadania dos marso, e o pequeno Cato se recusou a fazer um juramento ou algo assim. Sempre achei que era algo inventado pelos partidrios de Cato para fazer com que parecesse patritico em vez de apenas um pequeno tolo grosseiro insuportvel. Acha que isso significativo? perguntou Hermes. Pelo que sei, Pompaedius um nome to comum na terra dos marso quanto Cornelius em Roma. Provavelmente no disse. Porm, na verdade, eu no estava to seguro. Religio e poltica so inseparveis, motivo pelo qual os fundadores da Repblica sabiamente transformaram sacerdcio e recebimento de augrios em cargos pblicos. Assim isso pode ser mantido sob controle, em alguma medida. Mas o prprio Caesar decidira que aquela tolice devia ser investigada. Claro que ele era obrigado por antigos costumes a ajudar um cliente que estivesse em Roma com um problema. Como um marso chamado Pompaedius se tornou cliente de Caesar? pensei em voz alta. Se bem me lembro disse Julia , a maioria dos marso era cliente de Livius Drusus. Mas ele foi assassinado. Ele defendeu os aliados italianos no Senado, no? Eu estava recordando. Drusus tentara conseguir a cidadania para todos os nossos aliados italianos, mas correu a informao, verdadeira ou no, de que todos haviam jurado em segredo prestar obedincia a ele caso tivesse sucesso em fazer deles cidados. Isso o tornaria poderoso demais, e seus inimigos garantiram que fosse assassinado. A poltica tpica daquela gerao. De qualquer gerao, verdade seja dita.

Isso mesmo concordou Julia. Mas na Guerra Social seu irmo foi morto liderando um exrcito romano contra os marso, e os Livio repudiaram o voto de fidelidade. O conhecimento que Julia tinha das grandes famlias era mais completo que o meu. Depois que toda a confuso terminou e eles se tornaram cidados, os marso juraram fidelidade famlia Pompeio, e quando Pompeu Magno foi morto Caesar ofereceu proteo a eles. Seu apoio naquela parte da Itlia era fraco, ento ele cortejou os marso. Com eles entre seus clientes, os outros povos do distrito montanhoso central os seguiram. Isso tpico de Caesar constatei eu. Eles enviaram muitos jovens bons para servir em suas legies. Fico imaginando o que lhes prometeu em troca. Nada alm das devidas obrigaes mtuas entre protetor e cliente, tenho certeza disse Julia. Ela provavelmente acreditava nisso. Hermes falou. No disse que Angitia tinha um santurio em Roma? Eu havia me esquecido completamente. Onde fica, Julia? Precisamos descobrir se algum l sabe de algo. s um lugarzinho perto do mercado de gros respondeu. No sei sequer se tem pessoal permanente. Acontece alguma espcie de cerimnia na poca das marciais e as pessoas deixam oferendas l para ter proteo contra mordidas de cobras. tudo o que sei. As marciais eram uma festa da colheita, marcando o encerramento do ano agrcola. Um bom momento para pedir os favores de uma deusa cobra a fim de proteger os silos de ratos. Fazia sentido. Disse aos carregadores de liteira para nos levar at o mercado de gros e eles obedeceram com expresses amargas. Escravos de liteira sempre acham que toda direo uma subida. Passamos pela grande praa dos mercadores de gros com sua espetacular esttua de Apolo, entramos em uma ruazinha lateral. Alm de uma pequena fonte na entrada, nada a distinguia de milhares de outras ruelas de Roma. Como voc sabia deste lugar? perguntei a Julia. Minha av me trouxe aqui quando eu era garotinha. Foi quando Caesar partiu para a Sria. Aurlia acreditava que todo o Oriente atapetado com serpentes venenosas e veio aqui oferecer um sacrifcio para a proteo dele. Ela era uma mulher devota concordei. Quando estive com Caesar na Glia, ela costumava escrever longas cartas detalhando os sacrifcios que fizera para proteg-lo de inimigos, de afogamento, acidente, fofocas grosseiras e difamao, e assim por diante. Caesar disse que ele sozinho sustentava todos os vendedores de animais e sacerdotes de Roma. Isso um exagero protestou Julia. No muito. Eu costumava ler essas cartas para ele. Ele se queixava de que estava prejudicando a viso com todos os seus escritos, de modo que no sobrava nada para gastar com as cartas da me. Ela tinha uma caligrafia inacreditavelmente pequena. Por mais prdiga que fosse com sacrifcios, era avarenta com papel e colocava o mximo que podia em uma nica folha. At hoje sinto dores nos olhos ao pensar naquelas cartas. Voc nunca carece de coisas das quais se queixar observou ela. Eu tive uma vida trgica falei, enquanto os escravos de liteira nos abaixavam, bufando profusamente, a despeito do pouco esforo que tinham feito. O santurio ficava na extremidade da rua, que por sua vez no era muito mais que uma travessa entre dois armazns de gros. As poucas portas nos prdios que a ladeavam pareciam no ter sido abertas em anos. A porta do santurio era ladeada por pilastras em baixo relevo com cobras

esculpidas ao redor. A pintura estava desbotada e descascando. A porta propriamente dita encontrava-se aberta. No modo habitual dos templos e santurios italianos, o prtico ficava no alto de cerca de 12 degraus estreitos e altos. Tinha uma aparncia melhor quando vim aqui com Aurlia disse Julia. Todos ns tnhamos aparncia melhor h trinta anos disse a ela. Estava prestes a entrar quando Hermes colocou a mo em meu ombro e se virou para Julia. O que h do outro lado desta porta? perguntou. Eu sabia que estava ficando velho. Aquela era uma precauo elementar que deveria ter tomado sem pensar conscientemente. Quando era mais jovem, e minhas faculdades, mais afiadas, teria mandado Hermes entrar na frente. No entrei disse ela. Fiquei aqui fora com algumas escravas enquanto vov entrou. No sei se havia um sacerdote ou se ela apenas fez seu sacrifcio e saiu. Sacrifcios de sangue normalmente so feitos em um altar diante do templo, no dentro dele. Mas no havia altar na frente da entrada. Algumas vezes oferendas de comida eram deixadas aos ps da imagem da divindade, incenso era queimado, esse tipo de coisa. H algum a? gritei. O interior permaneceu silencioso. Olhei para Hermes e apontei para a porta com a cabea. Ele colocou a mo no punho da espada que levava escondida sob suas roupas e atravessou a passagem. No ouvindo sons de violncia, eu o segui. Algo naquela porta aberta me incomodava. Ladres no hesitariam em roubar o santurio de uma deusa estrangeira. Tudo estava quieto do lado de dentro, que cheirava como os templos costumam cheirar a muitos anos de incenso e fumaa de lanternas, archotes e velas. Nenhum fogo queimava naquele momento, mas havia outros aromas sob o de fumaa e incenso. A sombra de Julia entrou pela passagem. No entre ainda! pediu a ela. Est sentindo o cheiro? H algo morto aqui observou Hermes. E sinto cheiro de cedro falou Julia. Certo disse eu. H uma cobra em algum lugar aqui, e se for uma dessas malditas vboras do pntano, temos um problema. Julia, que tipo de sacrifcio Aurlia trouxe naquele dia? Eu podia ver a incerteza em sua voz. Isso foi h muito tempo. Ela tinha uma pequena gaiola, ou cesto de algum tipo. Ela estava trazendo ratos eu disse. como voc faz sacrifcios a Angitia, alimenta sua cobra. Deve haver algum poo ou cripta de algum tipo aqui, como aquele no grande templo do lago Fucinus. A cobra sagrada saiu daquele. Esta tambm pode fazer o mesmo. Alguma coisa est morta insistiu Hermes. Talvez seja uma cobra morta. Sempre podemos ter esperana. Meus olhos estavam se acostumando penumbra. Movi os ps com cautela. Mesmo uma cobra letrgica e inofensiva dar um bote e morder se algo a tocar inesperadamente. O santurio era pouco mais que uma sala comprida e estreita. Na extremidade oposta havia uma esttua de uma mulher de expresso benevolente, os ombros com cobras penduradas e mais cobras enroladas em seus ps. A esttua era pouco menor que o tamanho natural. Menor que o tamanho natural de uma mulher mortal, pelo menos. Com deusas nunca se sabe. O cheiro est vindo daqui disse Hermes, apontando para uma abertura quadrada no cho diante da esttua. Com muita apreenso, fui at a beirada daquela abertura ameaadora. Tinha talvez 3 m de lado, com a borda ligeiramente elevada. A penumbra deixava o fundo quase totalmente obscuro. Eu conseguia perceber algum tipo de massa disforme no piso, 1,5 ou 2 m abaixo.

Hermes chamei. V pegar tochas. Tome cuidado. Essa cobra pode estar em qualquer parte. Nem precisa dizer respondeu Hermes com muita sinceridade. Ele retornou lentamente at a entrada, arrastando os ps como se pudesse espantar a vbora do pntano. Depois que chegou porta, ouvi o barulho de suas sandlias enquanto corria para conseguir alguma espcie de iluminao. O que h l embaixo? perguntou Julia. J vamos descobrir. No quero que voc entre. Aquela cobra pode estar em qualquer parte. O sacerdote disse que havia uma rampa levando cripta da Serpente Sagrada lembrou ela. No vejo uma rampa assim aqui. As laterais parecem lisas. O que isso tem a ver com tudo? reagi, exasperado. No quero que voc entre! Isso pedir demais? Sim, respondeu ela. Bem, ela era uma Caesar. Hermes retornou com elogivel celeridade, acompanhado por dois carregadores de tochas. Esses jovens normalmente dormiam durante o dia de modo a poder passar as noites iluminando o caminho dos cidados pelas ruas escuras de Roma. Hermes no os alertou para tomar cuidado com a cobra. Qualquer cobra que mordesse um dos portadores de tochas no o estaria mordendo, imagino. Melhor assim disse Julia. Com um pouco de luz, o pequeno santurio ficou muito mais alegre. As paredes eram cobertas por velhos afrescos sujos de fumaa, com cenas, presumi, dos mitos de Angitia e das outras divindades dos marso. Desnecessrio dizer que as cobras tinham grande destaque. Acenei para os garotos. Venham aqui. Segurem suas tochas acima deste poo e tenham muito cuidado. Confusos, eles fizeram como ordenado. Quando sua luz banhou o poo, um dos garotos engasgou e teria soltado a tocha se eu no agarrasse sua mo. Calma. apenas um homem morto. Voc j viu muitos deles. No como esse! disse o outro garoto, um pouco mais velho. Os garotos de rua de Roma no ficavam facilmente chocados, mas fui obrigado a reconhecer que aquilo era um pouco mais que o cadver habitual dos becos. Julia se virou e sentiu nsia de vmito, e ela era to imperturbvel quanto o restante da famlia. Quando finalmente recuperou a compostura, perguntou: Foi o sacerdote que o procurou para falar da cobra? A toga e a faixa de cabea amarelas so iguais constatei. Fora isso difcil dizer. Acho que aafro mais laranja que amarelo retrucou ela, totalmente no controle. O homem cado no carpete de casca de cedro e raspas de madeira estava inchado e quase roxo. A pele se encontrava coberta de bolhas gigantescas do tamanho de um punho, bolhas semitransparentes. Mas o cheiro inconfundvel de morte era bastante leve. No est morto h muito, embora tenha uma aparncia bastante ruim observei. Devo ir buscar Asklepiodes? perguntou Hermes, compreensivelmente ansioso para ir embora. Acho que no respondi. A especialidade dele so f